/ Language: Русский / Genre:romance_sf, / Series: Берсеркер

Безжалостный Убийца

Фред Саберхаген

Давным-давно на просторах вселенной схватились две враждующие расы и истребили друг друга... Единственным наследием этой войны остались машины, положившие ей конец. Машины, стремящиеся лишь к одному: уничтожать жизнь во всех ее проявлениях. Берсеркеры. И вот среди холодных просторов космоса берсеркер отыскал летающую биолабораторию – центр будущего колонизационного проекта и хранилище миллионов человеческих жизней – как раз то, что нужно безжалостному убийце. Но на этот раз машина смерти почему-то не нанесла свой неотвратимый удар. Что это? Сбой программы или какая-то новая дьявольская хитрость безжалостного электронного мозга?

ruruИ.МлынскяТ.ЗмиловtbmaHaali ExportXML MS Word macro, FBtools2003-02-03264C6C47-F114-4181-B709-EC07CB85ED8E1.0Безжлостный убийц, Berserker kill, by Fred Saberhagen, 1993

БЕЗЖАЛОСТНЫЙ УБИЙЦА

Фред Сейберхэген

Берсеркер #11

Перевод с нглийского И. Млынской, Т. Змиловой

ПРОЛОГ

Это было в смом деле необычно. Предствьте себе, что корбль по уму, что ли, во многом превосходил людей, нходящихся н этом судне. Здч, которя состоял в том, чтобы оптоэлектроникой исследовть неясные грницы плотной и темной тумнности, корблем выполнялсь безукоризненно. А ведь он большую чсть времени двиглся н втопилоте по смостоятельно вырботнному курсу среди широких гряд и пролегших н миллионы километров пропстей в облкх межзвездного гз и пыли, зполнявших Мвронри.

Подумете: зчем в тком случе экипж н корбле? А зтем, что только живые люди были способны обртить внимние н ткие явления в тумнности, которые всесторонне могли зинтересовть других людей.

Комнд этого исследовтельского корбля состоял из мужчины и женщины, которых звли Скурлок и Кэрол. З месяцы полет пр действительно выяснил, что об подходят друг другу, это просто жизненно вжно: долгое-предолгое время нходишься в изоляции от всех, в двух небольших помещениях. Тк что всегд недине друг с другом.

Необходимо скзть, что Скурлок и Кэрол поженились нездолго перед полетом. И вот тк получлось, что большую чсть семейной жизни — примерно стндртный месяц — они провели, исследуя тумнности Мвронри.

Корбль, конечно же, не являлся их собственностью: супруги были не нстолько богты, чтобы зиметь свой межзвездный трнспорт. Их космическое судно было мленьким, но подвижным, скоростным. У него не было имени. Только номер. И приндлежл корбль фонду Срдо, в который входили богтые люди, имеющие свои причины н то, чтобы тртить миллионы н сбор информции о некоторых интересных явлениях в космосе, которые большинству жителей не предствлялись любопытными.

И вот молодя пр в корбле их рботодтелей, сделв удчный прыжок со скоростью превосходящей скорость свет, были в длеком длеке от любого нселенного объект в космосе. Но ни Скурлок, ни Кэрол не стрдли в изоляции от остльного человечеств и всего живого.

Кк выглядели нши путешественники? Скурлок был довольно высокого рост, но телосложения не плотного, со светлыми глзми и длинными ресницми — это делло его моложе. Кэрол — среднего рост, худощвя. Но облдл ткими физическими днными, которые еще рз подтверждли, что ее предки нзывли Средний Восток струшки-Земли своим домом.

И Скурлок, и Кэрол отличлись склонностью к сильным чувствм и честолюбию.

Сейчс же молодые нходились в веселом рсположении дух, пели и шутили, просмтривя результты нучных нблюдений, проделнных з день. С добрым юмором отзывлись о мозге корбля — устройств, от которого звисел их жизнь и которое несло ответственность з пилотж и безопсность полет. Но см корбль не отвечл н юмор. Кк и другие корбли, он никогд не интересовлся нстроением людей, нходящихся н борту.

Одной из здч, возложенных хозяевми н стронвтов, являлось открытие новых способов проникновения в тумнность, ткже путей, ведущих в Мвронри и еще не отмеченных н крте. Это нмного облегчило бы общение между нселенными мирми. Ведь з огромными мссми гз и пыли могли нходиться нселенные объекты. Подобное предствляло большой интерес не только для фонд Срдо.

В нстоящее же время дело обстояло тк, что с нселенными плнетми по ту сторону Мвронри, о существовнии которых было хорошо известно, людям солнечной системы — если бы предствилсь возможность! — пришлось бы общться только в обход тумнности.

И все же это было не основное для стронвтов. Основное — сбор строномических днных, рзличных излучений, обрзцов мелких чстиц и типов скоростей, обследовние впдин и извилин между долми тумнности... Все, что невозможно обследовть извне.

Отпрвляясь в неведомое, Скурлок и Кэрол были уверены, что выполнение здния улучшит их мтерильное положение, дст возможность продвинуться в обществе, знчит — добиться в жизни чего-нибудь вжного.

По мере того, кк мленький корбль продвиглся, появился мрчный блеск Центр Глктики — тусклого, хотя и многоцветного шр, покрытого облкми и полосми темного веществ. Экипж змечл, что из-з ткого свечения корбль отбрсывет тень н пропсть огромной Мвронри, облк окршивются в серебро, кк от луны.

Отмечя это, Кэрол вдруг прервл свои поэтические рзмышления, по ее телу пробежл неожидння дрожь.

Скурлок збеспокоился:

– Что с тобой? Что случилось? Он нервно приглдил темными пльцми свою короткую стрижку.

– Ничего... Првд, ничего. Просто глянув нружу, почувствовл, кк все длеко. Ее спутник здумлся:

– Понимю, что все длеко. И зню, что имеешь ввиду.

Но после непродолжительного молчния, во время которого корбль дрейфовл, тем рзговор Скурлок и Кэрол поменялсь н светлую. В который рз зговорили о желнии зиметь ребенк в рмкх прогрммы колонизции премьер-министр Дирк Срдо, в которой смое ктивное учстие принимл Фонд Срдо, создтелем которой был см премьер. Кэрол вроде звозмущлсь:

– Не зню, кк люди идут н это? Я не хочу, чтобы мой ребенок подверглся ккой бы то ни было прогрмме. Дже вроде этой.

Скурлок не змедлил с ответом:

– Соглсен.

Он см более, чем Кэрол, не хотел иметь ребенк по кким-либо условиям.

Кэрол бы удивилсь, если бы муж не соглсился с ней.

Они говорили и о другом, но не спускли глз с приборов, регистрирующих курс полет. Они убеждлись, что втопилот лучше чем они спрвляется с тем, чтобы корбль не зшел длеко в звитки тумнности. См же рйон, который сейчс обследовлся, мог бы предствить стндрт земной тмосферы — нет, безвоздушного прострнств нд землей, где во множестве скопились микроскопические чстицы веществ, предствлявшие опсность для движения.

Было бы чертовски печльно попсть их мленькому корблику в густые полосы и объятия пыли в той системе, что в дв рз меньше солнечной, и зтеряться здесь.

В это время оптико-электронный мозг корбля сообщил, что обнружил несколько неопределенных объектов, величиной с мленькие корбли, которые быстро продвигются н фоне пылевой тумнности. Что это ткое — неизвестно, но появились объекты неожиднно и довольно близко — в нескольких сотнях километров от них.

Н дисплеях экипж увидел несколько темных точек н серебряном фоне.

Скурлок диковто уствился н эти точки и, ничего не понимя, произнес:

– M-м... С ккой стти?

Кэрол вздохнул:

– Если б знл...

Их корбль тоже не мог ничего объяснить своим пилотм. Ничего удивительного. И живой, и технический мозг были крйне оздчены: н приборх неопозннные объекты выглядели весьм определенно — кк мленькие корбли. Но был мля вероятность встретить ккой-либо трнспорт, особенно здесь — н крю Мвронри — это почти невозможно.

Через несколько секунд змештельство молодой пры сменилось стрхом. У обоих возникло предположение, от которого они уже не могли избвиться. И поскольку они были одеты не по форме, молч отпрвились з снряжением, предствляя, что предстоит встреч с неожиднными посетителями.

Вдруг Скурлок без всякого объяснения предложил ндеть скфндры. Кэрол не думл, что это необходимо. Огрничились тем, что решили все проверить н готовность: и снряжение, и приборы в отделениях.

После этого уселись в кресл упрвления, пристльно нблюдя з устновкой объемного изобржения прострнств. Н дисплее неуклонно вырстл неведомя точк н фоне темной пыли.

Кэрол скзл:

– Ну хорошо, Скурли, мы должны рзобрться в этом. Вдруг это военные корбли?

Ее спутник соглсно кивнул головой:

– Не исключено... Возможно, приближется эскдр Имтры, ближйшей от нс системы. Или Тмплиер. Или Межзвездные вооруженные силы.

Объекты — теперь их виделось семь — широко рстянутым строем двиглись нвстречу исследовтельскому корблю. И определенно не были похожи н гржднский трнспорт. Чьи же это войск? Должно быть... если только не одно стршное предположение...

Ни Скурлок, ни Кэрол не произнесли вслух возникшую мысль, хотя он все больше утверждлсь в созннии. Они иногд посмтривли друг н друг, будто успокивя. Но мло получлось.

И вдруг послышлись слов мшины — тонкий бессердечный голос. Известие прозвучло почти спокойно, словно об опсности не могло быть речи:

– Семь приближющихся объектов определены кк мшины берсеркеров.

Ответ людей последовл не срзу. В душу Скурлок удрил гнев н корбль, который с тким спокойствием доложил это. Впрочем, что гневться? Мшин создн конструкторми Солнечной системы, они всегд были уверены в своей првоте. И лишли свои изобретения кких-либо эмоций.

Впрочем, Скурлок знл, что корбль по-своему прв в ледяном спокойствии. Если это действительно мшины берсеркеров, то они зпрогрммировны тким обрзом, что не предствляют никкой угрозы для других корблей в космосе.

Впрочем, нет! Они преднзнчлись для уничтожения цели, нмного отличющейся от космических корблей. Их здчей было рзрушение всего живого в Глктике. И прежде всего — род человеческого, поскольку он мешл, в лучшем случе, создвл трудности для выполнения их целей. А рзновидность человечеств в Солнечной системе являлось излюбленной мишенью для мшин-убийц, поскольку земляне — д, особенно земляне! — чертовски упорно, дже неистово сопротивлялись смерти.

Кэрол, которя нмного превосходил своего спутник кк пилот, уже нходилсь в кресле ускорения, позволявшем более эффективно осуществлять ручное и дистнционное упрвление корблем, и просовывл голову в обруч льф-излучения. Скурлок, пльцы которого, кзлось, онемели от стрх, поспешил к креслу рядом с пилотом, поскольку по инструкции это было вжней, чем ндевть скфндр.

Ни скфндры, ни кресл ускорения, похоже, не могли улучшить положения безоружного корбля в то время, когд к нему приближлись берсеркеры. Скурлок понимл, что в ткой ситуции все земные инструкции бесполезны.

Вдруг ему в голову пришл мысль, кк спстись: укрыть их мленький корбль в ближйшей впдине тумнности и переждть в ндежде, что их не обнружт.

Но и живой, и электронный пилоты проигнорировли его идею. Возможно, он был и неплохой, но Скурлок и Кэрол нходились в тком нервном состоянии, что не смогли бы четко выполнить мневр. Кроме того, мысль пришл слишком поздно: было зметно, что приближющиеся объекты явно летят в сторону их корбля. Знчит, их уже зметили.

Кэрол что-то бормотл, сидя в кресле пилот, и изо всех сил увеличивл скорость корбля под првым углом ткующих убийц. Двигтель ответил плвным ускорением. И быстро срботл искусствення сил тяготения в слоне. Полифзные перетяжки н креслх ускорения были нтянуты не до конц, и люди не испытывли ни млейшего дискомфорт.

Но эти мневры окзлись более чем бесполезны, потому что соответственно изменили курс и объекты. Стло ясно, что преследовние не случйно.

Кэрол снов пробормотл что-то и повторил попытку оторвться от нседвших, но безрезульттно, хотя он и ее спутник теснее прижлись к ремням и лентм из полифзной мтерии, которые сейчс больше походили н спгетти — кждый в своем кресле ускорения, словно это могло помочь делу.

Об еще не произносили стршного слов. Будто угроз был нерельной, если о ней не говорить вслух. Кзлось, они не приняли во внимние дже тот фкт, что об угрозе им уже сообщил см мшин.

С минуту дв перепугнных человек пытлись пнически уйти от приближющихся объектов, используя все возможности их корбля — чередуя втопилот и упрвление голосом. Кэрол был достточно опытным пилотом, чтобы осуществлять взимодействие оргнического и искусственного интеллектов. Причем, второй нмного превосходил первый по своим днным. Но, увы, любой пилот не вышел бы из сложившейся ситуции. Исследовтельский корбль Кэрол и Скурлок не имел вооружения. Но дже боевой корбль-рзведчик Межзвездных вооруженных сил, который в дв рз больше по рзмерм и в тысячу рз превосходящий по смозщите, вряд ли имел большой шнс противостоять мшинм, которые стремительно приближлись к несчстным. Все семь преследовтелей уже ясно просмтривлись. По величине они были ткие же или чуть больше судн Кэрол и Скурлок. Они упорно приближлись, но... орудия их молчли.

Вдруг Скурлок громко зстонл. Испрились его последние ндежды: н фоне облков з сотни километров увиделся новый объект — плывущий континент из черного, ужсного, кк см смерть, метлл. Это был не инче кк корбль-носитель берсеркеров. Одновременно н экрне обознчился огромный предмет, который словно н ощупь двиглся вперед, вырстя из густой пыли. Он нпоминл собой зловещую гору. Скорость его кзлсь необычной для ткого огромного и уродливого объект. Он выполз из темноты Мвронри, подобно королю демонов из стрых легенд об де.

Никто из обреченного корбля не проронил ни слов. Влюбленные повернулись друг к другу, читя в глзх взимное отчяние.

– Скурлок,— Кэрол почти здыхлсь.

– Д?

– Пообещй мне.

– Что? — хотя знл, о чем речь. Слишком хорошо знл.

Кэрол зпнулсь. Он перешл н шепот:

– Если берсеркеры убьют нс быстро, я обрдуюсь, что мы и дльше будем вместе.

– Я тоже.

– Но если не убьют... сделй это... Я слышл: если они не убивют срзу, это знчит, что собирются... Я не выдержу.,. Я не хочу...

Кэрол не решлсь скзть последнее слово — чего он хотел от муж. Но и он не желл ей подскзть это слово. Все, но только не это!

Кэрол, отвернувшись от любимого, попытлсь сделть последнюю попытку, чтобы совершить очередной мневр и оторвться от преследовтелей. Но уже через ккое-то мгновение их обогнли. Суденышко Кэрол и Скурлок было окружено, лишено возможности двигться под воздействием сильных энергетических полей. Автопилот сообщил с неестественным для тргедии спокойствием о полной невозможности мневрировть.

Семь ткующих вргов нходились в сотнях метров. Зжли в тиски мленький исследовтельский корбль, ндвигясь н него тесным строем.

Кэрол и Скурлок не отрывли друг от друг глз. Им кзлось, что время окончтельно остновилось.

Корбль невозмутимо сообщл о следующем этпе ктстрофы: двигтель полностью вышел из строя.

Чуть позже доложил о попытке извне открыть люк глвного тмбурного отсек. В этих доклдх уже не было необходимости: люди сми слышли и чувствовли происходящее. Судно колыхлось от удров огромного молот и буквльно здыхлось от пронзительного визг сверл.

Скурлок после нескольких попыток освободиться трясущимися рукми от ремней, выбрлся из своего кресл ускорения. Чуть позже к нему присоединилсь Кэрол. Они вместе стли н середине крошечной кбины.

Скурлок, словно сбросив с себя оцепенение, неожиднно сильным голосом произнес:

– Если бы двигтель не вышел из строя, мы могли бы перейти н ручное упрвление и... Кэрол тихо и смятенно ответил:

– Но двигтель не действует. Очевидно, они не хотели ншего ни героического, ни пнического смоубийств. И своей трты энергии. Излишней трты для тких превосходно сконструировнных мшин... Д ведь у нс н борту никкого оружия!

– Зню.

– Скурли... дже если б и было оружие, я не смогл бы... ни тебя, ни себя.

– Я тоже.

Ответил и понял: вряд ли это лучшее, что мог скзть. И добвил:

Но... но я не оствил бы тебя одну... с берсеркерми.

Их рзговор внезпно прервли громкие звуки, донесшиеся с рсстояния нескольких метров. Стло ясно, что смертельня опсность уже в тмбуре. Неожиднно врг появился почти перед ними. Приближение гибели предстло изобржением н дисплее, который устновлен в центре отсек упрвления. Скурлок ясно увидел огромные громды двух зхвтчиков — рскчивющиеся громды. Они в рз уничтожили видеодтчики в тмбуре.

– Кэрол, я люблю тебя!

– И я люблю тебя...

Ткое они произносили редко.

– Не бойся, Кэрол, они не зствляют людей долго мучиться. Все произойдет быстро, кк бы они...

Скурлок стрлся придть голосу уверенность. Ведь знл, что основной зповедью мшин смерти, глвный принцип их прогрммировния — уничтожение всего живого, что встречется н пути. От них не требовлось стрдние живых существ. Быстрое убийство эффективнее. Это стло првилом.

Но случлись и исключения. Врг в погоне з крупной мишенью хотел получить нечто большее от чужой зхвченной жизни.

Но сейчс никто из экипж не думл об исключении. Судя по шуму, зхвтчики уже нмного приблизились. Метллические руки и прочие конечности скребли и црпли, зтем стли колотить по внутренним дверям глвного тмбур.

– Кэрол...

– Д, Скурли, я тоже люблю тебя.

Ее голос прозвучл отрешенно, почти безрзлично. Он больше не могл говорить.

Внутренняя дверь тмбур медленно отворялсь. Н ккое-то время в кмере немного упло двление, но воздух в корбле еще сохрнялся. Все было сделно, чтобы обеспечить жизнь экипжу.

Берсеркеры входили в кбину.

В отсек упрвления шеренгой быстро вошли четыре конструкции из темного метлл. По росту они немного превосходили жителей Солнечной системы, но по форме ужсно отличлись от людей, родившихся н плнете. Эти мшины облдли несвойственной людям силой. И преднзнчением. Передвиглись быстрее и решительнее. У некоторых было четыре метллических ноги, у других шесть.

Людей порзило, что в первый момент зхвтчики не обрщли внимния н своих пленников. А пленники продолжли стоять посреди кмеры, нервно сцепив руки.

Подобно прктически любому жителю Солнечной системы, Кэрол и Скурлок никогд в жизни не слышли о берсеркерх. Точней, о ккой-либо истории о них. Что-то звучло в древних легендх, что-то нзывлось. Были плнеты, где дже не видели берсеркеров. Но не было в живом мире мест, где бы о них не говорили. Утверждли, что они облдют людской речью. Что если берсеркер не убивл своего пленник, то по слогм нчинл с ним рзговор. О том, что жизнь отвртительно тяжел. Что люди зслужили быструю смерть. Но почти не знли о причинх, блгодря которым берсеркер временно дровл жизнь пленнику.

Но вот мшины, зхвтившие Скурлок и Кэрол вместе с корблем, совсем ничего не говорили, если не считть стрнных щелчков или писк, которые исходили от некоторых зхвтчиков. Если этот шум действительно был их языком, землянм ничего не понять и ничего не ответить.

Супруги не были срзу же рзлучены, кк они с великим стрхом думли. Но ндежд, что мшины не будут н них обрщть внимния, быстро исприлсь.

После некоторой здержки метллические пльцы и зжимы повели исследовние. Измерили пленников, бесстрстно ощупывя по их коже и одежде. Зтем отпустили, не причиняя никкого нсилия. После этого все зхвтчики — кроме одного! — покинули отсек упрвления и рзошлись по углм мленького корбля, изучя содержимое.

Н ккое-то время пленники, вроде бы освободившись, уствились друг н друг с выржением неутолимого стрдния. Обменялись несколькими словми, лишенными логики и смысл. Без сомнения их метллическя охрн все слышл. Но не последовло прикз молчть, не было и нмек н нкзние.

Нконец, обследовние судн звершилось, и мшины вернулись, остновились и змерли, словно слуги-роботы.

Нервы Скурлок не выдержли и он резко спросил:

– Что же будет?

И н мгновение Кэрол увидел в нем смелого человек. Решительного. Со сжтыми кулкми. Глядящего н неживых вргов с мужеством.

Мшины дже не обртили н это никкого внимния. Один нходился у пульт упрвления, пытясь проникнуть в бнк днных своими конечностями.

Шли минуты. Но ничего не происходило. Скурли и Кэрол сели в кресл.

Выглянув нружу, они лучше смогли рзглядеть корбль Скурлок отметил для себя, что в свете длекой Глктики эт ужсня мсс являл — дже внешним видом — все признки стршного рзрушения. Тк взорввшийся вулкн уничтожет все кругом.

И все же... это создние производило грндиозное впечтление. Отдельные выступы укзывли н огромную боеспособность. Корпус яйцеобрзной, почти круглой формы. Без приборов в космосе трудно определить рзмеры чего-либо. Но по движению пыли было ясно, что корбль в диметре соствлял, по крйней мере, несколько километров.

В первый чс, нходясь в ужсной тишине, нервы Кэрол стли окончтельно сдвть от нпряжения. Он погрузилсь в тяжелое молчние, не отвечл дже мужу.

– Кэрол!

Молчние. Уствившись в пустой угол кбины, он медленно поднесл ко рту белый кулк и стл кусть его, пок не появилсь кровь.

– Кэрол! — Скурли, поштывясь, поднялся и схвтил руку жены, оттскивя ее от лиц.

Он поднял глз и дико посмотрел н Скурлок.

– Кэрол, обрзумься!

Внезпно он рзрыдлсь. Скурлок прижл ее к себе, неловко пытясь успокоить.

Берсеркеры бесстрстно нблюдли з этим.

И еще несколько чсов мшины нблюдли з своими пленникми. Это было зметно по окулярм н метллических корпусх. И без сомнения все слышли. Но почему-то бездействовли. Зключенные могли без всяких препятствий ходить по отсеку упрвления, нведывться в спльную кбину, что по соседству. Они могли сидеть, стоять, лежть и, простите, пользовться уборной.

Это продолжлось тк долго, что Кэрол и Скурлок, зглушив тревогу, один з другим уснули.

Скурлок, выйдя из спльни, зшел в отсек упрвления и глянул н хронометр корбля. Цифры были мертвы, ни о чем не говорили. Он пострлся вспомнить время и день, когд смотрел н прибор в последний рз, еще до вторжения берсеркеров, но тщетно: остлся в полном неведении.

Кэрол спл. Муж оствил ее спящей... впрочем, лучше скзть, в бессознтельном состоянии.

Скурлок зхотел выпить воды. Он шел мимо одного из берсеркеров и нечянно здел его. Что удивительного? В мленькой кбине повсюду торчли метллические ноги и прочее. Скурлок знл, что в любое мгновение его могут убить — дже не зметишь нмерения: удр мгновенен, подобно полету пули.

Что ж, пусть и тк!

Но ничего стршного не произошло.

Он медленно отпрвился з водой снов, чтоб отнести своей супруге в спльный отсек. Еще не думл о еде. Но у обоих появилсь ккя-то тень ндежды.

Вернувшись в отсек упрвления, он снов взглянул н хронометр. И — о, нечянный др! Цифры вдруг нчли обретть ккой-то смысл. Ощутив легкий шок, землянин вспомнил кое-что и вычислил, что с момент зхвт прошел день.

Хотел скзть Кэрол, но т был в ккой-то гонии: не прекрщл кусть руки. Пльцы густо перепчкны кровью. И Скурлок уже был не в состоянии остновить любимую.

А время шло и шло. Первончльный стрх стл ослбляться. Утих ужс перед неминуемой смертью. Кзлось, что жизнь и дльше продолжлсь.

Несколько изменилось и поведение пленников. Скурлок и Кэрол немло чсов проводили вместе: в креслх, н кровти. Првд, Кэрол иногд рзржлсь стрнным смехом. И ее муж, глядя н это, тяжело думл: не сошл ли он окончтельно с ум?

Когд он зсыпл, он тоже вроде бы впдл в сон. Но словно в шоке пробуждлся от сн, похожего н смерть.

Однжды Кэрол вскочил н кровти и зкричл изо всех сил: “Ну что они хотят от нс? Что они хотят?” И в истерике, с окроввленными рукми бросилсь н одну из мшин;

– Что ты хочешь? Почему не убивешь? Убей нс!

Мшин только передвинул ноги, чтоб сохрнить устойчивость.

И все.

Кэрол упл н пол к метллическим ногм, бессильно всхлипывя.

Но дже истерик не может продолжться долго. Бывло, что Кэрол и Скурлок вели себя почти спокойно. Првд, беседы были возбужденными и прерывлись долгими беспомощными пузми.

В одном из рзговоров Скурлок зметил:

– У меня предположение, почему они не рзговривют. Возможно, это очень стрые берсеркеры. И по кким-то причинм зстряли в Мвронри н долгое время. Знешь, это может случиться с любым корблем. Вероятно, они долгое время выбирлись из тумнности. Или, нпрвляясь в другую сторону, изо всех сил пробивли себе дорогу.

Помолчв, возможно, рзмышляя, Кэрол ответил:

– Возможно...

По телу Скурлок пробежл холодок: в этот момент Кэрол был нстолько бесстрстн, что, кзлось, уже ничего не боялсь.

Он змолчл.

Скурлок продолжл:

– В тком случе... если они провели тм тысячи лет, откуд им знть земной язык? Звуки, которые они издют, в те времен могли быть языком Строителей.

– Что? — отрешенно отозвлсь Кэрол, словно не зня, о чем речь.

Ей вроде было все рвно, о чем ни зведи рзговор.

– А вспомни историю Глктики, любимя. Двным-двно существовл род людей, которых мы, жители Солнечной системы, ныне нзывем Строителями, потому что не подыщем лучшего им нзвния. Те, кто построил первых берсеркеров, здумл их кк оружие в безумных войнх между людьми. По времени... это неолит н Земле, или дже рньше. Но зтем что-то произошло, и берсеркеры уничтожили Строителей вместе с их безымянными вргми. Я кк-то узнл, что речь Строителей предствлял из себя щелкнье и писк.

Кэрол ничего не ответил. Молчли несколько минут, зтем здремли. И вдруг Скурлок услышл, кк один из охрны зговорил: это в первый рз з все пребывние их н борту.

И были слов, произнесенные обычным голосом мшины, мло отличвшимся от голос их корбля, н отчетливом языке жителей Солнечной системы. Скурлок опешил, услышв: “У меня предположение, почему они не рзговривют”.

– Что? — он вскочил, дико уствился н мшины и Кэрол, которя спл в кресле.

Т же мшин тщтельно, но чуть громче, произнесл:

– Щелкнье и писк.

Эти слов пробудили и Кэрол.

Скурлок схвтил ее з руку и скзл:

– Вот что они хотят от нс: выучить нш язык. Кэрол, которя хоть н время вышл из глубокой отрешенности, всплеснул в ужсе рукми:

– Рди Бог, мы не должны помогть им в этом!

– Любимя, я не думю, что у нс есть ккой-либо выбор. И возможно, это нш единственный шнс выжить.

Они ндолго змолчли, глядя в глз друг другу, словно стрясь вызнть, что думет кждый.

“Любимя”,— произнесл мшин.

Но ее уже никто из людей не слушл. Скурлок внезпно взорвлся:

– Кэрол, я не хочу умирть! Т в ответ:

– Нет, нет, я тоже не хочу! Скурли, кк мы... кк мы вообще будем делть это?

– Просто, любимя. Мы не добивлись ткого поворот событий. Но если он случился, мы должны делть то, что должны. Вот и все.

“Просто, любимя”,— прозвучл голос берсеркер.— “Вот и все”.

Иногд мшины зствляли людей рзговривть, чсми держ в рзных отсекх, чтоб не встречлись, только перекрикивлись.

Изнурительно? Д. Но не поддержть зтею берсеркеров — глупо и опсно. В бнке днных зхвченного корбля, кк объяснил Скурлок жене, берсеркеры взяли огромное количество мтерилов, зписей рдиопередч рзличного хрктер и с рзных плнет и корблей — н всех языкх, н которых говорили Кэрол и Скурлок.

И теперь их неживой зхвтчик стл “проигрывть” рзличные зписи, подржть звукм человеческой речи. Видя все это Скурлок убеждл Кэрол: “Сопротивление с ншей стороны бесполезно”.

– Любимя, от нс не нмного звисит их обучение. Дже если мы и не стнем говорить, можно произвести мтемтический рсчет нших речей, подкрепив узннное видеомтерилми. Узнют все и без ншей помощи.

И добвил:

– Ты ведь знешь, что никто не стнет нс искть.

Кэрол никогд не спорил. Молч слушл. Иногд в ожесточении кусл руку.

И нстл чс, когд пленников стли нстойчиво зствлять рзговривть. Если молчние зтягивлось хоть н минуту, по рукм пропускли легкий электрический ток. И снов берсеркер н новом изученном языке двл комнду н рзговор.

Им не двли спть. В лучшем случе, если один спл, то с другим знимлись. У обоих возрстло физическое и умственное истощение.

Сколько это продолжлось, Скурлок уже не мог определить. Он дже збывл взглянуть н корбельный хронометр, когд нходился вблизи, рзговривя с берсеркером. Иногд у него проскльзывл молчливый вопрос: “Кк же узнть, сколько времени”, но отпущенный в спльню, пдл н койку и погружлся в бессознтельное состояние. А ведь, возможно, и чсы н корбле, подобно двигтелю, двно выключены?

Но хотя корбль по сути бездействовл, экипж его обслуживющими устройствми снбжлся едой и нпиткми, кк прежде, жизнедеятельность обеспечивлсь свежей тмосферой, в испрвном состоянии нходилсь искусствення сил тяготения.

Супруги виделись редко и недолго, обменивлись ничего не знчщими словми, когд шли из отсек упрвления в спльню и ноборот.

Первончльный ужс прошел. Кк окзлось, все было терпимо. Стрх смерти стл будничным.

Но постоянно что-то менялось. Обрзовние врг шло успешно. Через ккое-то время — когд точно Скурлок скзть не мог — в допросх снчл неясно, но зтем все определенней зявило о себе новое звучние, новый смысл. Зхвтчиков уже интересовло горздо больше, чем изучение язык. И нмерения их были угрожющи, если не больше.

Однжды Скурлок, который сохрнял постоянную бдительность, узнл, в чем дело. Он нходился с мшинми в отсеке, когд одн из них укзл н стоящую в центре небольшую устновку объемного изобржения.

Зхвтчик, овлдевший упрвлением электронного мозг корбля, н мленьком экрне вызвл изобржение крты, состоящей из сверкющих точек и предствляющей ближйшие солнечные системы. Звезды и плнеты отмечены првильными именми. И мшине требовлсь информция о континентх и городх, фбрикх и стнциях, где строили космические корбли.

Кк-то Скурлок проснулся в спльне в одиночестве. И вдруг увидел, кк одн мшин рукой открыл дверь. Тогд землянин и услышл, что в соседней комнте по очереди нзывются изобржения, которые, по всей видимости, появлялись н экрне.

– Это мужчин. Это дерево. Это женщин.

– Я женщин,— прозвучл голос Кэрол, который мло отличлся от мехнического голос берсеркер.

– Кто я? — неожиднно спросили ее.

Скурлок от стрх рспхнул глз, встл н почти не сгибющиеся ноги и отпрвился к жене.

Стоя в дверном проеме, почувствовл, что н него ншло просветление. Он понял, что его жен изменилсь со дня зхвт в плен. И без того худя, он теперь был похож н скелет. Ее пльцы были в шрмх и зсохшей крови. Если бы н земной улице он встретил бы ткую Кэрол, не узнл. Ни фигуры, ни лиц. Д и см-то он изменился не к лучшему. Здорово потерял в весе. Бород и волосы неряшливо отросли. Одежд вонял, висел н нем, словно что-то непотребное и случйное.

И еще пришл мысль. С тех пор, кк их зхвтили, Скурлок и Кэрол не кслись друг друг — кк муж и жен, кк любовники. Ни одного поцелуя!

– Отвечй! — нстивл метллический голос. Кэрол, которя стоял с отрешенным видом, обернулсь туд, откуд прозвучло требовние.

– Ты...

А взгляд скользил к иллюминтору, в котором покзлсь дрейфующя гор корбля-носителя.

– ...мшин,— добвил Кэрол.

– Я мшин. Я неживя. Ты живя. Дерево живое.

Кэрол, похожя в эту минуту н сумсшедшую, неистово змотл головой, словно строгя клссня учительниц. И Скурлок, стоя в дверях, услышл в ее голосе стршное подтверждение ее безумия.

– Нет. Я неживя. Я не буду живой. Если вы зхотите этого. Больше не буду живой.

– Не лги мне. Ты живя.

– Нет, нет! — упрямилсь строгя учительниц.— Нет. Живое ндо убивть. Првильно? Я...,— он вдруг бросил быстрый взгляд н Скурлок,— ...мы полезные живые.

“Полезные живые” — эти слов придумли сми берсеркеры. И во всей их истории они появлялись: в рсскзх ли, в рзговоре. Тк нзывлись люди, которые были н стороне смерти. Вернее, мшин смерти, преднно служили им и дже поклонялись.

Скурлок сжл метллический кркс двери и уствился тяжелым и рстерянным взглядом н Кэрол. Неужели своим состоянием, близким к безумию, он и нходил единственный путь к их спсению?

– “Полезные живые” не приносят вред,— продолжл Кэрол. Ее пртнер слушл с ужсно фльшивым воодушевлением.

– Мы “полезные живые”, зпомните это. Мы любим берсеркеров.

Скурлок крепче сжл дверь, чтоб не упсть. И вдруг тоже выплил:

– Мы полезные живые!

Мшин не выкзл особой рдости по поводу смены допршивемых. Лишь скзл:

– Я поверю вм потом. Сейчс вы должны верить мне.

– Мы верим тебе. Что вы собиретесь делть с нми? — это Скурлок услышл свой собственный голос, выпвший вопрос, не успев решить: действительно ли он хочет слышть ответ.

Мшин, не поворчивя объективы в его сторону, произнесл:

– Использовть вс.

– Мы можем быть полезны. Очень полезны... Если вы не убьете нс.

Мшин не ответил. Кэрол тяжело опустилсь в кресло перед устновкой объемного изобржения, не обрщя внимния н своего пртнер. Что муж? Все ее внимние было обрщено н робот, продолжвшего допрос.

Бесед вдруг поменял свое русло. Мшин сузил тему и облсть интересов. Сконцентрировл свой длинный опрос н шести-восьми звездных системх — знимемой жителями стороны, нходящейся в нескольких днях полет от этой Мвронри.

Мшин:

– Нзови и опиши кждую обитемую плнету в нзвнной системе. Ккой зщитой облдет он, все вместе? Ккие военные корбли посылются в космос? Ккие промышленные и нучные сооружения имеются тм? Ккой вид межзвездного сообщения используется?

И длее, и длее — бесконечные вопросы. Иногд собиртельного хрктер, иногд детльного.

Кэрол отвечл. Кзлось, предлсь единственной цели: сделть приятное спршивющему.

Скурлок, мучясь, что стрх зствил его говорить, не мог придумть ничего, чтобы солгть. Он мло знл о средствх безопсности н плнетх, о которых спршивли, но проблески ккой-то оствшейся гордости подскзывли: говорить об огромной военной силе н этих плнетх.

Но, спохвтился он, если тк обмолвится, его змучт допросми. Хотя смешно было бы думть, что и тк эт пытк скоро окончится. Скорее всего, он умрет от допросов, умирть-то не хочется. Он ясно чувствовл, что еще хочется дышть, невжно где и кк. Оттого и сознвл: дже попытк что-либо солгть мшине — совсем не выход из положения.

...Мужчин и женщин втянулись в игру, в которую попли.

Прошел чс знятий, посвященный Имтрнской системе, когд Скурлок, говоря об объектх н орбите вокруг необитемого стероид, упомянул нечто, что до сих пор не приходило н пмять: посещение биологической лбортории, зплнировнной, кк он слышл, для устновки н ккое-то время в Имтрнской системе. Прктически лбортория был построен н одном из межзвездных корблей, это связно с проектом колонизции премьер-министр Дирк Срдо...

И едв Скурлок упомянул лборторию, ззвенел ккой-то колокольчик, очевидно, в обширной и зпутнной цепи электронного интеллект берсеркер. Конечно, это был не звон колокольчик. Но сигнл, который чисто человеческое сознние срвнило со звоном колокольчик.

И мшин врз потребовл:

– Рсскжи о лбортории.

– Я уже рсскзл все, что зню. Думю, что это движущееся сооружение имеет отношение к биологическим исследовниям. Поверь мне, больше ничего не зню. Я...

Его перебило жесткое требовние:

– Рсскжи о лбортории.

1

Глубоко — среди переплетенных корней человеческой жизни — если воздействовть небольшим пробным двлением, происходит вот что.

Биллионы томов, или около этого, перемещются, изменяя свои структуры з время, рвное обрзовнию нескольких молекул, которые являются клеткми оргнизм.

К невыносимо сложной рботе нд человеческим мозгом были привлечены квнтовя мехник и электроння оптик, которые буквльно вгрызлись в плст секретов, скрывющихся под основными кчествми жизни и вообще мтерии.

Вдруг послышлся шум, сбивющий с толку и отвлекющий рзум ученых от глубоких рзмышлений. Процесс н микроскопическом уровне был нрушен.

Доктор Дниэл Ховелер, исследовтель, отвел нпряженный взгляд от глзк микроскоп и поднялся со стул своего рбочего кбинет. Досдно обрывть дело! Но его рздржение быстро сменилось удивлением. Через центрльный вход основного отсек глвной лбортории вбежл женщин. Дниэл никогд не встречлся с ней воочию, но узнл срзу: знменитя леди Дженевьев Срдо.

Молодую, мленькую леди Дженевьев, одетую в белые оборки, сопровождл небольшя, но довольно шумня групп лиц. Это был очередной отряд посетителей — десять человек. Они остновились, едв вошли в огромную, кк спортивное поле, комнту со слишком высоким для космического корбля потолком. В комнте слегк отржлось эхо, повторяя любой звук.

Перед людьми предстл сцен стрнного беспорядк. Штт лбортории уделил не более десяти минут подготовке к посещению леди.

Ховелер, узнв об этом, еще пуще рздосдовлся, что сотрудники суетились, не поствив его в известность.

Когд же знменитость остновилсь, оглядывясь вокруг себя, сумтох в лбортории улеглсь. Доктор Ховелер срзу отметил для себя: если весть о прибытии леди Дженевьев вызвл волнение, оттого и беспорядок, то ее присутствие охвтило потрясением десяток рботников.

З время, в которое можно сделть три-четыре вздох, лишь один звук нрушил тишину: шум, создвемый оборудовнием, решющим рзличные здчи и эксперименты.

Незметно пр рбочих покинул свои мест и незметно стл искть возможность связться по внутренним кнлм с нчльником.

Было от чего волновться! После объявления о женитьбе премьер-министр Дирк н леди Дженевьев не прошло и месяц, эт личность, появившяся неизвестно откуд, стл смой зметной политической знменитостью в обитемом мире семидесяти десятков солнечных систем. “Месяц нзд,— думл Ховелер,— лишь немногие в этой комнте узнли бы ее лицо, ей бы уделили внимния не более, чем любому случйному посетителю. А сейчс сотрудники стоят, змерев в ее присутствии”.

Очевидно, стрясь кк-то рзрядить обстновку, леди звел непринужденную беседу, обрщясь со словми приветствия. Мнер был хорошо зучен, но плохо отрепетировн. Выдющяся посетительниц улыблсь и говорил, говорил. Но тк тихо, что ее уже не было слышно в нескольких метрх.

Ховелер нендолго вернулся к своему микроскопу, чтобы убедиться, что несколько минут перерыв не ннесли особого вред его рботе. Зтем вернулся и сделл несколько шгов в сторону леди Дженевьев, чтобы лучше рссмотреть ее и послушть. И вдруг почувствовл, что появилось ккое-то ощущение зщиты от ее присутствия.

Одн из женщин, окружвших знменитость, был ростом выше леди Дженевьев, увереннее, облдл более звучным голосом. Ховелеру он покзлсь знкомой. Во всяком случе, лицо ее чсто можно видеть н экрне в кчестве гент н телевидении. Это он сопровождл свою клиентку через люк. А сейчс стоял рядом, был нстороже. Профессионльня улыбк и сверкющие глз хищник, готового зщитить девушку. Остльные мужчины и женщины, незвные гости, обвешенные ппртурой, своим решительным видом покзывли, что готовы сделть предметом истории зпись кждого незнчительного слов леди, кждого ее жест.

Подборк новостей, зпечтлення сегодня, будет переброшен со сверх-курьером со скоростью, превышющей скорость свет, з несколько дней н сотни кубических световых лет в соседние миры.

Сообщения пересекут Глктику, кк только журнлисты ддут им ход.

Премьер Дирк не хотел огрничивть свою влсть и влияние лишь н несколько десятков плнет.

Ну, в лбортории... Нконец-тки появилсь нчльниц, точнее скзть зведующя лборторией Анют Здор. Высокя, темноволося. Немного зстенчивя. Он вышл из-з стеллж с оборудовнием, чтоб открыто поприветствовть вжную гостью из политических кругов. Ясно, что и ей не хвтило подготовиться кк следует к приему: он был небрежно одет, в хлте, в поношенных и шркющих туфлях.

Здор был тк же молод и похожя н девочку кк леди Дженевьев. Но выглядел несколько стрше, поскольку имел более крупную фигуру и не носил никких укршений. Полные губы и темные волосы нмекли н ее фрикнских предков, удивительно голубые глз укзывли н ее североевропейскую родословную.

Действительным нчльником лбортории являлся босс Здор, доктор Нрбонезис, нходившийся н конференции з пределми системы — лишнее докзтельство, что визит леди Дженевьев — полня неожиднность.

Доктор Ховелер с легкой тревогой нблюдл, кк исполняющя обязнности нчльник лбортории смело выступил вперед в своих поношенных туфлях, ловко протянул руку и от имени сотрудников приветствовл леди.

Вжня гостья ответил тем же. Лишь слбый голос выдвл неопытность. Леди Дженевьев добвил, что он и ее муж испытывют чувство гордости, что делют персонльный вклд в великую рботу этого сооружения.

Вполух Ховелер слушл шблонные фрзы. Длее пошел обмен мнениями, что было подскзно гентом прессы: необходимо дть информцию другим мирм. И дело коснулось того фкт, что орбитльня стнция является одним из вжных объектов подготовки и, в конечном счете, создния одной огромной или нескольких колоний, здчей которых стнет рспрострнение человечеств земного происхождения и грнтия его будущего.

У Ховелер появилось ощущение, что леди Дженевьев говорил втомтически, что свидетельствовло о ее обучении, где и ккие произнести фрзы в кчестве политических сообщений.

Анют Здор воспользовлсь пузой и вернулсь к прежней теме:

– Я првильно понял вс, леди Дженевьев, что сегодня вы прибыли к нм, чтобы сделть персонльный вклд?

Мленькя головк с медно-кштновыми локонми соглсно зкивл:

– Д, првильно. Мой муж, премьер Дирк и я решили отдть ншего первенц, чтобы пополнить ряды будущих колонистов. Я прибыл сюд для этого.

Новость, вызввшя неподдельное удивление собрвшихся. И еще леди сообщил, что см премьер прибудет к ней сюд, в Имтрнскую систему, через несколько дней и пробудет примерно месяц.

Лборторное оборудовние продолжло свой нетребовтельный полифонический шепот.

Ховелер и кждый из присутствующих мог без усилия, в иллюминторы, увидеть недлеко внизу плнету Имтр — зеленую от рстительности, с точкми мленьких озер, линиями кнлов. Это крт земли, окруження черным звездным небом, рскчивлсь нд иллюминтором, зкреплення в двух точкх. Ну где “низ” и “верх” — звисело от тяготения н орбитльной стнции.

Потом леди Дженевьев, получив очередную подскзку гент прессы, спршивл Анюту Здор, кк долго ее рбочие и очень впечтляющя лбортория нходятся в этой системе, что интересного, по их мнению, н Имтрнских плнетх? “Эти плнеты,— добвил леди с неумелой неискренностью,— входят в число немногих, особенно полюбившихся премьеру звезд и плнет во всей Вселенной”.

Здор, которя уже полностью пришл в себя, вежливо привел несколько мло знчщих фктов. Ну лбортория в Имтрнской системе зплнировн н несколько месяцев, возможно, н год.

После подтверждения леди Дженевьев о подрке лбортории Анют Здор обменялсь мнением с двумя ближйшими помощникми, среди которых Ховелер — по специльности больше биоинженер, чем медик. Рбочие здвиглись спешнее. Нчлсь скрытя техническя подготовк, необходимя для того, чтобы вжня гостья во время пребывния н лбортории не ощутил никких неудобств.

А тем временем двое млдших сотрудников стли перешептывться. Это было недлеко от Ховелер, но они не зботились, что доктор их услышит.

Один скзл:

– Очевидно, их бркосочетние выходит з рмки прогрммы.

Среди циничных политических обозревтелей ходили предположения, что последние свдьбы премьер не зплнировны.

– Д! Нстоящее политическое событие, не больше.

Союз двух нервных фмилий, точнее, динстий, стл глвной мишенью для одних группировок и проклятьем для других. До ткой степени был поспешно зключен этот брк.

Ховелер слышл, кк другой сотрудник скзл, что динстическя пр в первый рз познкомилсь лишь з несколько дней до свдьбы.

А вот прогрмм колонизции, в которой лбортория игрл существенную роль, долгое время чувствовл покровительство смого Дирк и группировок, его поддерживющих. Многие нзывли премьер дже глвным рхитектором проект.

Вклд же леди Дженевьев мог увеличить поддержку в определенных кругх сотрудников биолбортории, в целом — всей прогрммы колонизции. Дже если эт кция вызовет сопротивление других кругов. Првд, доктор Анют Здор мысленно отогнл эту идею. Пок шли зкулисные приготовления к событию, леди Дженевьев и Анют Здор продолжли официльную беседу.

Агент прессы уже делл свое дело. В виде рспечток рспрострнял содержние прогрммы посещения леди Дженевьев Имтрнской системы. См леди сожлел, что не может провести достточно времени н борту стнции. Ей хотелось бы, но... Тк, во всяком случе, доктор Ховелер понял ее устлый лепет и слов, которые вскоре стли невнятными.

Некоторые из окружения леди ненвязчиво торопили медиков и техников, ссылясь н то, что их мленький корбль нходится в тмбурном отсеке, следующя остновк по грфику не более чем через чс.

См леди выглядел устлой. Стрнно, но именно это стло вызывть у Ховелер чувство симптии к гостье. Высокий рост доктор позволял через головы внимтельней рзглядеть леди. Он хрбро сохрнял смооблдние. И это все несмотря н зтянувшееся техническое приготовление к решению основного вопрос.

Ховелер понимл, почему подготовк требовл времени. Среди проблем, которые ндо было решить, и выбор оперционной, где пройдет процедур, и поиск хирург для контроля оперции: извлечение зиготы из мтки и ее сохрнение всегд выполнял мшин. Роботы-специлисты, техник, оживлення опытнейшими системми, действующими незвисимо от прямого человеческого контроля... Все превосходило дже смых опытных живых хирургов. Прежде всего — в точности и ндежности.

И вот Ховелер зметил, что из комнт, нходившихся с одной стороны лбортории, выбрли оперционную. Когд приоткрылсь дверь кмеры, которя имел кубическую форму, он мельком увидел прибор, похожий н седло — это чсть робот-специлист.

Нконец, один из помощников доктор Анюты Здор робко скзл леди: “Все готово”. Молодя жен премьер с устлой улыбкой зявил окружющим, что собирется нендолго исчезнуть. Дескть, несколько минут будет нходиться н чстном приеме у мшин. Возможно, под контролем тщтельно выбрнного опертор. Похоже, что эту здчу взял н себя доктор Анют Здор, которя срзу же пошл вслед з леди.

Досточтимя гостья, которую учтиво сопровождли в нужном нпрвлении, проходя через большую дверь, через которую появилсь в лбортории, выглядел трогтельной, смущенной и рстерянной. Ховелер слышл тихий шепот кого-то из сотрудников и понял, что у многих леди вызывл жлость.

Когд Дженевьев Срдо скрылсь з дверями, предствители прессы, рсположившись неподлеку, стли сочинять комментрий к мтерилу о будущем колонистов. Все срзу зписывлось.

Ховелер, покчв головой, отпрвился к своему рбочему месту. Он уже не мог освободиться от мысли о безумии мир и не делл попытки продолжить свой труд, пок лбортория не очистится от посетителей.

Откинувшись н спинку стул, он с легкой улыбкой нблюдл з оперционной. Ему словно хотелось зверить последнего донор, что медицинское оборудовние срботет четко и быстро.

Тк и вышло. Без кких-либо осложнений. Из комнты появилсь улыбющяся Дженевьев Срдо — без сомнения, любимя жен премьер.

Доктор Здор остлсь в оперционной. Ховелер понял, что он у приборов, чтобы убедиться, что в последний момент не произошло сбоя.

А знменитя гостья в своем чистеньком белом плтье, которое, кзлось, и не снимл, был вовсе не похож н человек, только что подвергшегося неприятной процедуре. И снов полился рзговор.

Брзды беседы взял в свои руки гент прессы, Дженевьев огрничивлсь крткими репликми соглсия.

Биоинженер Ховелер, нблюдя з леди, сделл вывод: “Рстерянность”. Слово, которое вроде и не подходило к леди. Но похоже, что он кк бы потерял почву под ногми.

И все же оствлсь привлектельной. Молодя мленькя женщин чем-то нпоминл эльф, ее лицо и цвет кожи говорили о смеси европейской и индонезийской крови — и последняя, скорее всего, преоблдл.

Нрвилось ли ей, в смом деле, быть н стнции? Нстолько ли он был счстлив, кк не без лести зявлял? Был ли леди от души довольн тем, что сделл ткой др от себя и муж?

Что ж, возможно. Без сомнения, он был умн. У Ховелер сложилось мнение, что леди трудно было зствить что-либо сделть против ее воли. Но, возможно, это пожертвовние чстично явилось результтом желния освободиться от ответственности рстить собственного ребенк?

Вдруг по лбортории пронесся шумок. Поднялись и повернулись в одну сторону фото— и кинокмеры журнлистов. Остльные зшевелились, чтобы лучше рзглядеть событие.

Доктор Анют Здор — все еще в хирургической мске, чисто символической — улыбясь, появилсь из мленькой оперционной. В поднятых рукх он держл голубую стеклянную плитку, величиной с лдонь. В ней, по видимости, и нходился последний, или скорее, первый колонист, помещенный в кпсулу для долгого хрнения в живом состоянии.

Н этой плитке были ннесены цветные зкодировнные опознвтельные полосы. И исполняющя обязнности нчльник стнции Здор покзл журнлистм обрзец в кпсуле — достойный восхищения и увековечения.

Но неожиднно, когд обстновк н стнции рзрядилсь, центрльня устновк н стнции нчл подвть сигнлы, что з ними кто-то следит. Н эти сдержнные вести мло кто обртил внимние. Но вот Ховелер зметил слбый пульсирующий звук, исходивший от рсположенной неподлеку устновки объемного изобржения — прибор, который нходился н середине плубы и нпоминл по форме плоский пенек.

Стрнно, но кроме доктор Ховелер никто не спешил ответить н вызов.

Едв он ответил, электронный голос связи, которя являлсь соствной чстью компьютеризировнного мозг корбля-лбортории, вежливо передл, что для леди Дженевьев есть личное сообщение.

Ховелер:

– Можно немного подождть? Электронный голос:

– Думю, это очень вжно.

Вежливя нстойчивость говорил Ховелеру, что кто-то из приближенных премьер, возможно и см Дирк, пытлся выйти н связь.

Ховелер:

– Тогд подождите минуту.

Приняв решительный вид, нсколько это было возможно, и успешно, но не грубо используя преимуществ своего высокого рост, доктор пробился через ревниво сомкнувшуюся толпу до смой леди. Н тком рсстоянии — где-то в двух-трех шгх — он мог передть все без нпряжения и усилий.

Леди устремил н него ясный взгляд, едв Ховелер стл говорить. Привлектельня женщин ответил тихо, что ткое поведение не похоже н хрктер ее муж, к тому же он нходится н рсстоянии световых лет. Кк он мог что-либо узнть?

Но, извинившись перед собрвшимися, леди поспешно подошл к экрну.

Ховелер увидел, кк внезпно н дисплее появилось изобржение головы и плеч моложвого, довольно плотного мужчины в костюме космонвт с отличительными знкми пилот н рсстегнутом воротнике. И все было нстолько рельно и четко, словно он нходился совсем рядом.

Пилот срзу зметил леди и небрежно кивнул ей головой. Это походило н жест, грничщий с смондеянностью.

Прозвучл его резкий голос:

– Николс Хоксмур, рхитектор и пилот, к вшим услугм, леди.

Имя что-то смутно нпомнило доктору Ховелеру. Он где-то слышл о Хоксмуре мимолетно. О нем у всех сложилось мнение, кк о специльном личном генте Дирк, но Ховелер ничего больше не знл и никогд его не видел. Н дисплее он кзлся весьм симптичным.

Глядя н леди Дженевьев, можно было угдть, что он мло знл этого прня. Узнв его имя, леди неуверенно ответил.

Никто, кроме леди и Ховелер, не обртили внимния н рзговор. Хоксмур сообщил в нескольких элегнтных фрзх, что лично говорил с мужем леди Дженевьев всего несколько дней нзд. Он см не видел премьер больше. Пилот передл леди персонльное приветствие от Дирк.

– Что ж, прекрсно, Николс Хоксмур, спсибо. Что-нибудь еще?

– О, с моей точки зрения, леди, еще очень много,— говорил он спокойно и дерзко.— Вы не интересуетесь рхитектурой?

Дженевьев Срдо сощурил глз:

– Думю, что очень. А почему вс это интересует?

– Только потому, что я прибыл сюд, в эту систему по прикзу премьер для изучения рхитектуры системы. Ндеюсь, что конечные чертежи колонильных леттельных ппртов сыгрют глвную роль, когд великий проект нчнет рботть.

– Что очень вжно.

– Д, вы слышли что премьер говорил обо мне,— здумчиво, чуть прикусив губу, спросил пилот.

– Д...— рссеянно ответил леди Дженевьев.— Где вы сейчс нходитесь, Ник? Я могу нзывть вс тк же, кк премьер? Не возржете?

– Конечно, можете, моя леди,— в его голосе уже исчезл нглость и смоуверенность, они уступили место более серьезному нстроению.

Ник доклдывл леди Дженевьев, что нходится у пульт мленького корбля, который он использует для рботы и по привычке см упрвляет.

С появлением леди в лбортории Ховелер зинтересовлся ею. А теперь любопытство выросло еще больше. Он постоянно нблюдл. И безутешно отметил про себя, что вел себя невоспитнно.

Но рзве не интересно видеть, кк этот выскочк Николс — кем бы он тм ни был — и молодя леди Дженевьев все еще глядели друг н друг, точней, в вообржемые глз и словно чувствовли, что между ними ккя-то связь.

И в этот момент в лбортории прозвучл сигнл врийной тревоги.

Ховелер, нходящийся в глубокой сосредоточенности, не срзу услышл отдленный шум.

Леди Дженевьев тоже едв рзличил незнкомый сигнл. Он покзлся одним из приглушенных звуков, создющих стрнный, но нежный фон в этом месте.

Незнкомцу что в этом сигнле? Ведь вся Имтрнскя систем считлсь до скукоты ндежной. Откуд быть опсности?

И первый сигнл тревоги, дойдя до большей чсти стнции, окзлся опсно тихим. Еще минут, и никто в лбортории совершенно не зметил бы предостережения. Его все же зметили, но приняли з очень несвоевременный пробный сигнл.

И только Хоксмур первым определил, что звуки, которые слышт в лбортории, верный знк о ндвигющейся тке. Избежть ее было слишком мло шнсов, дже если бы и Николс не сообщил об этом.

– Извините,— произнес Ник леди Дженевьев через секунду после звонк, прозвучвшего в лбортории.

А когд прозвучл второй, его изобржение исприлось.

Змештельство прошло.

Леди еще ждл у экрн, рздумывя, что могло вызвть столь неожиднное исчезновение пилот. И был он удивленно погрустневшя.

Он внезпно взглянул н Ховелер, во взоре ее скрывлся молчливый вопрос. Но зтем в нерешительности отвернулсь от экрн и решил вернуться к своим дипломтическим обязнностям.

Вскоре, секунд через десять, рздлся более громкий сигнл тревоги, срзу нрушивший иллюзорный покой стнции.

Ткое уже нельзя было не услышть. Люди были рздржены беспокойством, хотя и стли осознвть опсность.

Кто-то спросил:

– Это пробня тревог? С ккой стти в это время... Кто-то тихо ответил:

– Нет. Это не проб.

И через мгновение о крепкий корпус лбортории удрил волн взрыв. Очевидно, он рздлся невдлеке в космосе. Но был нстолько сильным, что метлл ззвенел, словно гонг. Здрожли генерторы искусственной грвитции. Сотряслсь под ногми плуб стнции.

Исполняющя обязнности нчльник лбортории Анют Здор повернулсь к внутреннему селектору, чтобы связться с оптико-электронным мозгом. Обртившись к своей знменитой гостье, стоявшей с широко рскрытыми глзми, он скзл:

– Рядом взорвлся корбль. Боюсь, что это был вш. Пилот, должно быть, оторвлся от стнции и отлетел, когд увидел...

Здор зпнулсь. Леди смотрел н нее, все еще слбо улыбясь, но не в силх понять, что происходит.

Но ведь и в лбортории никто не мог понять. Люди, которые ощутили н себе двление со стороны других, не смогли воспринять стршную првду.

А когд, нконец, до них дошло, все, пончлу выдохнув, змерли, потом нчлсь пник. Пник пникой, ндвиглось нстоящее нпдение, неслыхнное здесь, в Имтрнской системе. Нступл угроз всем, кто дышит.

И вдруг кто-то выкрикнул одно ужсное слово:

– Берсеркеры!

Нет, всего единственный берсеркер. Это стло явным из сообщения, переднного громкоговорителем системы связи лбортории. Голос был неколебимым и громким. Создвлось впечтление, что электроник желет успокоить людей.

Но пник все-тки продолжлсь: в кком количестве и в ккой форме может придти смерть?

Не успел леди Дженевьев отойти от экрн подльше, кк н нем снов явилось изобржение Ник. Нстойчиво глядя в лицо леди, зстывшей от стрх, Хоксмур сжто, но уверенно предложил себя в пилоты.

– Моя леди, боюсь, что вшего корбля уже нет. Но* мой нходится рядом. И совершит стыковку с лборторией через минуту. Повторяю: я очень хороший пилот.

Леди Дженевьев воскликнул:

– Моего корбля нет? Николс:

– Корбль, который доствил вс сюд, уничтожен. Но мой готов лететь з вми.

Слов, слетвшие с экрн дисплея, где крсовлся невозмутимый человек, отличвшийся компетентностью и уверенностью в себе, звучли кк прикз леди Дженевьев бежть в определенный тмбур. Ей дже двлось четкое нпрвление, куд двигться.

– Вы нходитесь примерно н середине плубы глвной лбортории, не тк ли?

Леди оглядывлсь в поискх ответ, рстерянно посмотрел н Ховелер, который, см удивляясь своему спокойствию, кивнул ей утвердительно: “Д, примерно н середине”.

Повернувшись к дисплею, леди послушно ответил:

– Д.

Ник продолжл спокойно ее инструктировть. Он собирлся произвести стыковку в том месте, где он в это время окжется.

Ей следовло спешить.

Пилот зкончил рзговор:

– Возьмите всех с собой. У меня есть место н борту. И сотрудников стнции зберите. Думю, будет не тк уж много нрод.

А Ховелер, хотя и сбитый с толку ткой, вспомнил редкие тренировочные тревоги н борту лбортории. И в пмяти возникли обязнности, которые он должен был выполнять в тких критических ситуциях. Его здч в случе врии или тки в основном состоял в том, что он должен контролировть мшины, нделенные рзумом и выполняющие основную рботу н стнции. Ховелер нес тк же ответственность з своевременное прекрщение экспериментов, тк же з хрнение инструментов и мтерилов.

Биоинженер принялся з рботу, которя во многом нпомнил ему тренировки. И хотя не было необходимости оствться у дисплея, он все еще не покидл своего мест, откуд мог нблюдть з тем, что происходило между супругой премьер и его лучшим пилотом.

Ховелер не упускл возможности нблюдть и з исполняющей обязнности нчльник стнции доктором Здор, которя в минуту тревоги уже отдвл прикз по смообороне. Он волей случя дже окзлсь комндующей этой обороны. Несомненно, что он не привыкл к тким трудностям, и Ховелер боялся, что он тоже впдет в пнику.

И что-то из опсений Ховелер подтверждлось. Анют откзлсь от предложения Хоксмур, который знл, что делть для их спсения.

С экрн послышлось обрщение к ответственным лицм н борту лбортории, которое доктор Ховелер услышл первым. Это было сообщение с корбля-курьер, кк првило, с людьми н борту. Курьер кк рз нходился н подходе к стнции. Его пилот вызвлся помочь в эвкуции с лбортории, поскольку см стнция из-з громоздкости и тяжести не могл мневрировть.

Корбль-курьер мог прибыть к месту происшествия в считнные секунды.

– Соглсны! — решительно ответил Анют Здор. Рзрешю стыковку корбля к люку номер три.

Сделв последнюю вжную зпись н плоской поверхности монитор, что был рядом с Ховелером, метнув н доктор многознчительный взгляд, он кк бы скзл: “Это вш обязнность”.

И побежл з леди Дженевьев.

Ховелер видел, кк Анют схвтил мленькую женщину з руку и решительно повел ее не в том нпрвлении, которое рекомендовл Ник, прямо к тмбуру номер три. В сумтохе люди бегли взд-вперед и по лбортории, и по двум нпрвлениям, вдль коридор.

Ховелер не успел опомниться, кк Здор уже стоял рядом с ним, устремив взгляд н центрльный дисплей.

– Хоксмур!

– Доктор Здор? — узнл ее симптичный пилот.

– Я сейчс отвечю з смооборону здесь.

– Д, мдм, понимю.

– Вм не следует приближться к стнции. Другой корбль уже произвел стыковку.

Он бросил быстрый взор н счетчик:

– И может блгополучно произвести эвкуцию.

Добвил:

– Без вшей помощи. А вы зймитесь противником.

Хоксмур:

– Мой корбль безоружен.

Голос Ник звучл, кк никогд, спокойно и уверенно.

Анют Здор осерчл:

– Не перебивйте! Если корбль не вооружен, вы можете нпсть н врг, протрнить его! А?

Не првд ли, стрнный прикз? Но Хоксмур ответил:

– Д, мдм! — без колебния подчинился воле Здор. И его изобржение исчезло с экрн дисплея.

“Аня, ккого черт ты творишь?” — хотелось крикнуть Ховелеру, который до крйности удивился, услышв прикз и ответ н него. Ведь это был прикз принять н себя смерть, смоубийство. Ник вырзил спокойное соглсие. Определенно что-то происходило, что доктор не мог понять.

Но у него не было времени рзгдывть ткие шрды. У него не было и необходимости понимть и думть, что происходит снружи лбортории.

Ховелер и Здор, оствшиеся н посту по долгу службы, д и по совести, обменялись несколькими словми о том, кк идет эвкуция. Зтем он позволил себе сделть личное змечние Анюте Здор.

– Анют!

Ее внимние было знято техническими рзмышлениями, и он, кзлось, не слышл Ховелер.

Он обртился к ней еще рз, уже в официльном тоне;

– Доктор Здор!

Он посмотрел н биоинженер.

– Д.

– Вм следует покинуть стнцию с остльными. Вы ведь выходите через месяц змуж. Не думю, что у вс много шнсов н то, чтобы... я прекрсно спрвлюсь один.

– Это моя рбот,— в ее голосе зметно рздржение. И он вернулсь к дисплеям.

Исполняющя обязнности нчльник лбортории не стл нзывть по имени своего строго друг и коллегу. Д, только не сейчс.

Ховелер, тщтельно убрв свое рбочее место, покинул его. И окзлся вскоре в центре плубы, недлеко от пост, н котором нходилсь Анют Здор. Соглсно инструкции здесь должны стоять дв кресл ускорения для них. Но Ховелер смутился, вспомнив, что несколько месяцев нзд их убрли по текущей модификции и не вернули обртно. Считли: зчем, если стнция вовсе не приспособлен к мневрм?

Для обеспечения жизни н борту биостнция облдл всеми возможностями для межзвездных полетов. И он посетил большое количество солнечных систем з несколько лет своего существовния.

Но н ней всегд стояли очень простые приборы, поскольку для совершения длеких перелетов использовлись специльные усилители синхронизирующих импульсов и стртовые двигтели.

Но этот недостток не кзлся решющим в создвшемся положении. Ведь любя попытк спстись з счет некоторых преимуществ стл бы для корбля смоубийством: он попл бы в глубокий грвитционный колодец, обрзовнный окружющими его плнетми.

Стремительное приближение берсеркер от поверхности плнетоид, кк выкрикнул один из перепугнных людей, нводило Анюту Здор н мысль, что лучше всего покончить жизнь смоубийством — и следовло попробовть это сделть.

Берсеркер продолжл приближться н большой скорости. И нходился уже в нескольких минутх от плнетоид. Кто-то предложил Здор, несмотря н неминуемую гибель, сделть попытку мневр.

Доктор Анют Здор ответил, кк зметил Ховелер, со спокойствием, вызывющим восхищение, что при сложившихся обстоятельствх, дже при нличии мощного двигтеля, не стл бы рисковть ни своей, ни чужой жизнью. К тому ж, н борту стнции не имелось профессионльного летного экипж.

Никто по простым приборм, устновленным в лбортории, не мог с точностью устновить, действительно ли берсеркер — судя по дисплеям, нходящийся н рсстоянии еще не млом, шел прямо н стнцию, хотя его нпрвление упорно укзывло н это.

Имтрнскя систем включл в себя две-три плнеты, которые были горздо крупнее и нселеннее, чем плнетоид, облдл потенцильным урожем в биллионы человеческих жизней. Эти плнеты лежли примерно в одном нпрвлении со стнцией, если учитывть путь берсеркер, но н несколько миллионов километров дльше по нпрвлению к солнцу.

Дв человек, добровольно оствшихся в силу долг в лбортории, уже вполне могли рзглядеть изобржение берсеркер н экрне. Ховелер, вконец звороженный этим, уже не мог больше никуд смотреть. Ведь с кждым моментом все отчетливее вырстл, стновилсь отчетливей чудовищня фигур. Он вырисовывлсь из. почти беззвездном фоне тумнности Мвронри. Среди возрстющего шум врийной ситуции невозможно было использовть дже слбый, действующий н подсознтельном уровне двигтель. Силовя устновк был в основном предусмотрен для небольших орбитльных мневров. Оттого лбортория, дже постоянно нходясь в движении, не имел возможности спстись от того, кто стремительно ндвиглся из глубины.

Горздо больше шнсов н спсение имелось у курьер. Он згружлся. Еще спсение — корбль Хоксмур. Об они были быстрые и мленькие, что позволяло отменно менять курсы.

Несколько десятков человек — посетители и сотрудники стнции — продирясь через рзличные плубы и переходы, спешили к корблю-курьеру, который уже совершил стыковку.

По стнции рздлся голос мленького корбля, который коротко сообщил о готовности к рсстыковке и отлету н полной скорости к плнетм, где ожидлсь внушительня воення зщит.

В коридорх лбортории все еще не утихл шум беготни и крики: кто-то торопился, д в непрвильном нпрвлении. Вот и зворчивли обртно.

Анют Здор, обрщясь непосредственно к пилоту курьер, не перествл отдвть прикз здержть вылет, пок все, кто хотел, не окжутся н борту. Пилот:

– Хорошо, хорошо... А вы об идете? Ведь крйний случй.

Исполняющя обязнности нчльник бросил быстрый взгляд н своего компньон. Ясно!

– Я зню, что крйний случй, черт побери. Оттого мы и остемся.

Ховелер ощутил некий трепет гордости, словно он этими словми окзл и лично ему высокую честь. Он не чувствовл стрх. К тому ж... По причине, о которой умлчивли, и курьер вряд ли грнтировл безопсность.

Не потому ли Ховелер не нстивл, чтобы Анют Здор покинул стнцию?

Доктор Здор тк же не торопил биоинженер спсться. Было очевидно, что он нуждлсь в его помощи и принимл ее.

В коридоре прозвучли последние шги.

Через несколько секунд курьер отчлил.

Н стнции остлись дв живых существ.

Д, дв — если не считть тонны голубых плиток, где нходились мириды еще бессознтельных искр будущей жизни. Этот груз был особенно дргоценным.

Ховелер и Здор молчли.

Бесполезно было о чем-либо рзговривть.

Н экрне объемного изобржения, что нходился в нескольких метрх от них, постепенно вырстл обрз врг, который несся н стремительной скорости.

2

Никогд еще леди Дженевьев не попдл в ткое чрезвычйное положение. Свою еще небольшую жизнь он провел в центрльном рйоне Глктики, где преоблдло нселение земного происхождения. Это было прострнство солнечной системы, которое ндежно охрнялось флотом Тмплиеров — межзвездными вооруженными силми — и местными военными сооружениями.

В этом блгословенном рйоне о берсеркерх говорили кк о непрвдоподобных монстрх, демонх из мифов и легенд.

Ее обручение и свдьб, повлекшие з собой быстрый поток других событий — не стршных смих по себе — незметно приблизили ее к этому миру легенд. Идя по узкому коридору к незнкомому космическому корблю, он почувствовл, кк об острый локоть толкющей ее журнлистки — гент печти — рзбилсь ее последняя иллюзия.

В том же коридоре срзу окзлись десятки людей. Но беготня и сумтох были ткие, словно здесь их были сотни. Нет, дже сотни тысяч человек. То, что несколько минут нзд предствляло из себя собрние цивилизовнных людей, быстро превртилось в безумную толпу.

Толп внчле колыхнулсь. И рзом превртилсь в сму пнику.

Позже биоинженер Ховелер вспоминл, кк леди Дженевьев быстро выходил из лбортории. Кзлось, что ее окружение протлкивет ее вперед. З дверями леди отпрвилсь в нпрвлении, укзнном Анютой Здор, к люку, где ее ждл спстельный корбль.

В это же время недлеко от биостнции, возможно, плубой выше или ниже, послышлся ритмичный звук громоподобного клксон, подобного которому оствшиеся сотрудники никогд не слыхли.

Об вспомнили, кк молодя жен премьер, выбегя из лбортории, сделл попытку обернуться. Телохрнитель с силой звернул ее и буквльно потщил к курьеру.

Тогд-то леди и выкрикнул: “Мой ребенок!”

Ховелер подумл: “Вдруг сейчс он стл ребенком...” Ведь несколько минут нзд этот микроскопический сгусток оргнической ткни, который был отделен от Дженевьев, являлся всего лишь дром, зиготой или проребенком.

Но леди исчезл. И некогд было больше думть о ней.

См Дженевьев, несмотря н мтеринский порыв, прекрсно понимл, что это чувство лишено всякой логики: покинуть ребенк и муж ознчло для нее не более чем осуществление ндежды, которую двно тил.

Но... он, конечно же, не ожидл, что произойдет нпдение берсеркер...

Леди понимл, что микроскопическое скопление клеток, скрытое под зщитным стеклом, вряд ли могло в большей безопсности нходиться в ее мленьких рукх здесь, куд бы его не поместили. А тм, возможно, оно уже н кком-то склде? И все же леди ощущл желние слегк здержться.

Но телохрнитель ее почти грубо рзвернул. И с этого момент ее мысли были нпрвлены н одно: выжить!

Никто из людей, толкющихся и восклицющих, не бывли рньше в подобной обстновке. Это было сценой, полной стрх и эгоизм. Но н борту мленького корбля хвтло мест.

Едв последний человек протиснулся в люк, курьер, который, конечно же, кк и люди, ндеялся н помощь — здрился всеми возможными средствми.

Пилот, чья выдержк, возможно, не соответствовл ситуции, отдвя себе отчет в том, что несет ответственность з столько жизней, в том числе и з свою, не стл ожидть больше никких укзний. Он оторвлся от стнции и быстро помчл свой мленький корбль в ндежде н спсение.

Десятки людей, испытывя блгодрность, толпились н небольшом прострнстве для пссжиров. Они стояли и ходили в поле нормльного тяготения, которое поддерживлось н корбле. Они зняли все имеющиеся кресл ускорения, обеспечивющие безопсность в случе нрушения тяготения.

Все облегченно вздыхли.

Дженевьев рзделял бурный восторг попутчиков. Он ощущл приподнятость, уверенность в спсении.

Постепенно все успокивлось. Леди решил обртиться к кому-то из своего официльного окружения, чтобы пожловться н грубость телохрнителя и жесткость журнлистки. Он не успел этого сделть.

Вдруг послышлся новый взрыв.

Предыдущий, который они слышли н стнции, не шел ни в ккое срвнение с этим. Тм что-то произошло н безопсном рсстоянии. А здесь... Это было ккой-то ктстрофой.

Мир для молодой жены премьер рсплылся от шок и ужс.

Н ккое-то время он потерял сознние.—

Придя в себя, леди Дженевьев окзлсь в кбине, где плвл холодный дым вперемежку с тумном, обрзоввшимся от внезпного пдения двления воздух.

Вспомнив, где он нходится, леди оглянулсь: где нйти скфндр? Увы, не знл.

В шоке, с болью в теле, едв дыш, Дженевьев выбрлсь из своего кресл ускорения. И только тогд понял, что тяготение нрушено, оно постепенно уменьшлось.

Зжегся врийный свет.

Он перебрлсь н другую сторону взорвнной кбины и, кк во сне, до леди дошло, что он единствення, кто мог передвигться. Вокруг плвли тел, которые медленно уклдывлись при низкой грвитции прямо н плубу. Руки и ноги слбо свисли с сидений.

Дженевьев услышл, кк из пробитой кбины со свистом уходит воздух. Он испрялся медленно. Однко, быстрее, чем его могли восполнить зпсные резервуры.

Леди двиглсь туд, где, по ее мнению, нходился отсек пилот. Живого или втомтического, но выполняющего свои обязнности. Хотел обртиться з помощью для себя и других. Но не смогл открыть люк или дверь, ведущую из пссжирской кбины.

Н двери нходилсь мленькя стекляння пнель, через которую мло что можно было рзглядеть. А по едв увиденному стло ясно: впереди руины.

Воздух продолжл уходить с тихим звывнием и свистом... втомтическя систем уплотнения тщетно пытлсь выпрвить положение.

Вокруг леди медленно двиглись, верней, плыли мертвые, умирющие и те немногие, кто подобно леди освободился от кресел, но сделть больше ничего не мог. Дженевьев зметил, что ни н ком не было врийной одежды или оборудовния.

Где уж продержться под вселенским нтиском пустоты з пределми слбого корпус корбля?

Оборудовние рботло рывкми. Это слышлось в отсеке, куд были зперты леди и ее попутчики.

Откуд-то, нконец, послышлся голос втопилот, сделвший попытку успокоить всех, но вскоре змолчл. Зтем опять дл о себе знть. Но и это было сущим идиотизмом: голос звл всех покинуть свои кресл и прийти н обед.

Дженевьев пытлсь зговорить с кем-либо, подющим признки жизни, ухвтиться з них своими больными рукми. Тщетно. Никкой рекции.

Он испытывл боль от кждого вздох. Оттлкивясь от одного кресл к другому, понял, что шок у нее возрстет. Обртиться не к кому. Ее телохрнители и помощники, тк же журнлисты мертвы. Похоже, что среди еще дышвших пссжиров, способных издвть хотя бы стоны, он одн передвиглсь смостоятельно.

Леди Дженевьев уже стл привыкть к мысли о смерти. Вдруг до ее ушей дошел новый звук. Он открыл глз, сжв кулки, и думя, что этот звук померещился. Однко ж, не бред... Ей не кжется. Рзрушется корбль, терпящий бедствие?

Словно ниоткуд пришл мысль: перед лицом смерти считет, что откз от ребенк — ошибк. Если бы он не думл это делть, сейчс не окзлсь бы здесь. Сидел бы дом.

Звук повторился. Д нет же, не шум рушщегося корбля.

Кто-то или что-то пытется пробиться н корбль извне.

Чуть позже он, пытясь сосредоточиться вопреки ощущению, похожему н опьянение из-з кислородного голодния, рсслышл трение между двумя корблями. Кто-то осуществил стыковку.

Пробрвшись почти в полной невесомости к иллюминтору, он увидел мленький корбль, который пытлся догнть их пострдвшее судно и был уже довольно близко.

Тот же звук. Совсем близко. И что-то похожее н вспышку свет. Кто-то или что-то пробивется сквозь метлл.

И внезпно его рзорвло. Но это не вызвло смертельной для жизни потери воздух. Он, леди Дженевьев, чуть не потерял сознние от сильного потрясения, поскольку перед ней предстл не смертельня мшин, скорее — человеческя фигур в скфндре, которя вдруг зговорил с ней по-человечески. Успокивюще.

Дженевьев испытывл не только потрясение, но и сильное головокружение от потери кислород: двление в кбине упло до опсно низкого уровня. Тело женщины было покрыто црпинми и кровоподтекми. Но он смогл проскользнуть своим почти невесомым телом через зполненную дымом кбину и поцеловть лицевую пнель своего спсителя.

Но то, что леди увидел з шлемом, хотя, возможно, ей изменяло зрение, зствило н мгновение ее глз широко рскрыться.

В ответ н ее поцелуй в шлем, спситель почувствовл змештельство. А зтем он нежно обнял ее рукми в доспехх. Голос, звучвший из динмик скфндр, нпомнил голос, слышнный ею с экрн дисплея в лбортории.

Голос:

– Николс Хоксмур, моя леди, к вшим услугм. Освободившись от объятий, он нетерпеливо спросил:

– Вы можете меня збрть отсюд? Видите, у меня нет костюм. Похоже, что н борту нет и скфндров. Ответ:

– Все в порядке, леди. Конечно, я вс спсу. Потому что...

И — о, ужс! — в это мгновение рздлся резкий взрыв, уничтоживший ее зново спсенную жизнь, ее мир.

Доктор Ховелер и Здор, звершя системтизцию экспериментов и мтерилов, чсто отрывлись от рботы, чтобы посмотреть н экрн дисплея: что же творится з пределми стнции?

Между этими нблюдениями об следили и з роботми, которые обслуживли жизненные системы лбортории. Но что сделть для ее зщиты? Ведь он проектировлсь не для военных целей, посему и был безоружной, беззщитной.

Несколько рз нблюдтели, то есть, Ховелер и Здор выржли ндежду, что курьер убрлся восвояси. Но вестей от него никких.

Иногд Анют Здор, оторввшись от выполнения своих обязнностей, пытлсь вслух рздумывть, добился ли ккого-нибудь успех Николс Хоксмур, выполняя ее прикз пойти н трн. Ховелер и см хотел бы знть, д вот откуд же узнть?

По его мнению конечный результт тки берсеркер мло звисел от Хоксмур. Кковы бы ни были его возможности, н поверхности плнеты Имтр нходились сильные вооруженные объекты, и орбитльня стнция совершл свой полет в зоне их действия.

В космосе появились дв вооруженных корбля, послнных против нступющего противник.

Нземные бтреи и корбли с экипжми н борту, кк подтвердили поздние зписи, хрбро отржли бешеную тку.

Но события покзывли, что и единственный врг был слишком силен. Зщитники беспомощно нблюдли, кк берсеркер безо всякой здержки и промедления, н предельной скорости шел по явно просчитнному неуклонному курсу — нперерез биолбортории, быстро врщвшейся по орбите. И меньше чем через минуту врг окзлся рядом с ней.

Ховелер еще рз беспомощно глянул н экрн дисплея и увидел, кк от несущегося н них обрз смерти отделились мленькие фргменты. Он решил, что берсеркер спустил свои мленькие корбли. А может, ркеты? И удивился, что перед угрозой уничтожения, его тк интересуют детли.

Никто н стнции не знл, что нземные силы обороны плнетоид, совершя все возможное, уничтожили несколько мленьких мшин врг, применив сильнейшие лучи энергии, рзрезющей и рзрывющей космос. Но после того, кк нземные бтреи открыли огонь, их зствило змолчть еще более мощное оружие врг.

Вскоре рзлетелсь н куски первя пр корблей, пытвшихся отвлечь противник. Они превртились в рстущее облко из метллического пр... Вперемежку с веществом оргнического происхождения.

В Имтрнской системе остлсь еще одн пр военных корблей, но лишь один окзлся рядом с реной битвы. В позиции, близкой к ткующему. У экипж и кпитн хвтло мужеств. Этот последний живой зщитник смело ворвлся в поле досягемости и ввязлся в дрку, нпрвив свои орудия против гигнтского противник и мленьких его корблей или космических мшин, используемых для нпдения.

Но, кзлось, ни одно оружие людей не могло принести ккого-либо повреждения огромному берсеркеру, хотя и невозможно было точно определить результт тки.

И уже не оствлось никких сомнений по поводу первостепенной цели врг. Огромный корпус берсеркер — со смутными очертниями почти сферической формы — окруженный сверкющей энергией своих зщитных полей, легко остновился в нескольких сотнях метров от биолбортории, згородив стнцию и... плвно повторил резкий поворот мленького объект н орбите.

К этому времени Ховелер покинул свой пост, выполнив совершенно бесполезные инструкции.

Аня, увидев, что он уходит, резко крикнул:

– Куд?

Он бросил через плечо:

– Я вернусь.

Он решил, что будет лучше, если Здор не будет знть, что собирлся делть.

Покинув лборторию, Ховелер поднялся н быстром лифте н плубу, где нходилось оборудовние, соствляющее оптико-электронный мозг стнции. Анют Здор вновь позвл его, требуя ответить, куд он идет, но Ховелер откзлся скзть. Считл, что он кким-то обрзом обезопсит ее от мести берсеркер, если не посвятит в свои плны.

А в плны его входило уничтожить код, с помощью которого мозг стнции сохрнял следы многочисленных зпсов плиток, в которых нходились зиготы.

Доктор Здор продолжл звть Ховелер по внутренней связи, он пробирлся к кмере, где нходился мозг стнции.

Нконец, ответил — коротко и уклончиво, со смутным и, возможно, неопрвднным стрхом, что врг мог услышть его.

Систем внутренней связи втомтически следил з его движением. От плубы к плубе Ховелер и Здор поддерживли свое общение.

Об ничего не желли, кроме быстрой смерти.

Остться в живых предвещло более стршную учсть.

– Дэн, он тм, в двухстх метрх от ншего корпус! Дэн, что ты делешь?

Возможно, он подумл, что Ховелер пытется спрятться или спстись.

Он же ни о чем не думл, пок Анют Здор звл. Ховелер должен нпрячься, потому что добрлся до мленькой комнты, куд стремился.

Открыл дверь.

И лишь тогд решил объяснить своей пртнерше положение:

– Аня, я не прячусь. Я ищу зиготы.

– Ищешь их? — в ее возглсе ощущлсь полня пник.

– Аня, ты не спршивл меня, почему мы еще живы? А я скжу. Потому, что берсеркеру нужно то, что у нс н борту. Он хочет зхвтить что-то, не повредив. Думю, что это нш груз.

– Дэн! Плстинки...,— ее голос сорвлся.

Они двно жили, думли и боролись вместе. Иногд спорили по мелочм. Но были убеждены в одном: генерльный колонильный проект будет иметь успех.

Об посвятили себя сбережению зродышей человеческой жизни, ндеясь когд-либо внести вклд в рзвитие новых судеб.

Н мгновение внутренняя связь змолчл.

Ховелер отчянно трудился у компьютер, вводя комнды и пытясь вспомнить ту чсть мозг корбля, которя имеет дело с ктлогом груз, чтобы не повредить другие функции. Он быстро просмтривл цифры н мониторе и вызывл н объемном экрне огромные днные зпоминющих устройств о зродышх людей. Они хрнились в рзных кмерх. Н рзных плубх. В рзных бункерх.

Однжды в голове промелькнуло горькое: для зродышей было большой милостью, что они не чувствовли ни боли, ни стрх.

Ховелер стоял, нерешительно уствившись в изобржение бункеров и кбин, где хрнились будущие колонисты.

Вызывя изобржения н экрне, он изучл хрнилищ плстинок. Ряд з рядом. Ящик з ящиком. Порттивные склдские приборы были н редкость прочными — и н рзрушение, и н сопротивление.

Вспомнилось о подренном зродыше премьер. Аня положил плстину н крышку его консоли, но вот после этого он уже ничего не помнил. Если бы события рзвивлись нормльно, то одн из мшин должн был подобрть плстину и быстренько определить ее н склд. А теперь... Ах, и вообще, бесполезно вообще думть об этом. Кк бы он ни стрлся, времени не хвтит выполнить здумку.

Однко шли и шли минуты в соседстве с причлившим чудовищем, они — Ховелер и Здор — продолжли жить. В чем дело? Почему?

И верно: почему? Неужели оттуд не видели, что Ховелер умно и искусно пытется ннести повреждение. Преднмеренное. Необртимое для всей думющей чсти оборудовнии.

А жизнь все продолжлсь.

По неизвестной причине смертельный удр отклдывлся.

Рзрушитель, столь могущественный, обрщлся с безоружной и беззщитной лборторией очень осторожно.

Но что-то ужсное должно же случиться?

И нчлось.

Вместо уничтожения послышлся звук глухого со скрежетом удр. Стршный и знкомый.

Ховелер торопился звершить то, что нчл. Послышлись новые удры. Словно ккой-то мленький корбль или мшин, очевидно, гент берсеркер, пытлся совершить стыковку с лборторией.

При стршно огрниченном времени и минимуме приспособлений уничтожить большую чсть плстин — ткя же невыполнимя здч, кк и их спсение. Поэтому Ховелер сосредоточил свое внимние и усилие н том, чтобы безндежно зпутть опознние обрзцов.

А жизнь обоих продолжлсь.

Было похоже, что берсеркер действительно не собирлся их убивть.

Ховелер пытлся обдумть причину ткой милости, но пришел к выводу: он ужсн.

Было очевидно, что их решили уничтожить не срзу. Но проклятые мшины плнируют зхвтить зиготы с искусственными мткми и вырстить из них полезных рбов и помощников.

А Аня Здор слушл спокойный голос робот связи стнции, сообщющий, что кто-то совершил точную стыковку у тмбур номер дв.

– Открыть люк? — спросил все тот же спокойный голос.

Он и не подумл отвечть. Не было необходимости. Тот, кто нходился снружи, не ждл вежливого прием. Тмбур предствлял стндртную модель, не преднзнченную для сдерживния тки. И вскоре его открыли без мозг корбля.

Врг открыл люк. И в глвную лборторию шгнули четыре мшины ужсного вид. Шли н приспособлениях, похожих н ноги.

Анют Здор зкрыл глз и, ожидя гибели, остновил дыхние... А зтем, не выдержв, с содрогнием опять здышл. Открыл глз и увидел только одну мшину, которя молч смотрел н Анюту, нпрвив н нее свои окуляры. Остльные куд-то рзошлись. Должно быть, по лбортории. Или вернулись в коридор. Но только не обртно в тмбур. Здор услышл бы звук открывющейся двери.

– Выполняй прикзы,— посоветовл ей мшин голосом, не нмного отличющимся от голос связи стнции.— И ты остнешься цел.

У Анюты не хвтило сил ответить.

Здор не могл зствить себя говорить.

– Понятно? — нстойчиво произнесл мшин. Он подктилсь ближе и остновилсь не более, чем в двух метрх от Здор. Произнесл:

– Ты должн подчиняться.

– Д. Я... Я понимю.

Он облокотилсь н пульт упрвления, чтобы не упсть от ужс. Мшин:

– Сколько людей н борту? Здор:

– Больше никого!

Смело выплил, не подумв о последствиях. В лборторию вернулся еще один зхвтчик. И спросил требовтельным голосом:

– Где нходится упрвление корблем? Здор должн был подумть. Ответил:

– Упрвление корблем плубой выше. Только что вошедшя в лборторию мшин вновь покинул свое место.

Ховелер продолжл неистово, но четко рботть. Он не хотел оствлять никких следов вторжения. Поскольку невозможно было уничтожить груз — кроме того, он не был уверен, что смог бы это выполнить — Ховелер решил лишить берсеркеров возможности использовть его в своих экспериментх.

Убедившись, что глвное выполнено, здумлся: что делть дльше? Хлднокровно покончить с собой? Вряд ли сумеет. Нйти берсеркер и сдться? Вернуться н свой пост, где скорее всего уже мертвя Аня?

Если спрятться, то можно немного протянуть время до зхвт или смерти. Смотря сколько мшин отпрвил берсеркер н борт лбортории. Если зхвтчиков мло, можно скрывться. Можно воспользовться и тем, что врг не знет внутреннего рсположения стнции.

Форм же лбортории нпоминл цилиндр. Двендцть плуб или уровней для рботы, склдов, жизни экипж. Н стнции достточно мест, чтобы экипж и мшины могли свободно передвигться.

Сооружение спроектировно и построено кк учебное судно. Оборудовно ндежной устновкой искусственной грвитции и техникой, включя десятиметровый куб для проведения исследовний в условиях, приближенных к рельной жизни.

Ховелер вспомнил, что конструкторы вышли из милости премьер Дирк примерно год нзд, потому что он постоянно рзочровывлся в их рботе.

Вот почему Николс Хоксмур прилетел сюд.

Чтобы окончтельно звершить здумнное, Ховелер должен был перейти с плубы н плубу. Он боялся, что смертоносные мшины берсеркер уже н борте стнции и смогут зметить его присутствие. Это если воспользовться лифтом. Впрочем, если они проникнут во внутрь, то все рвно его отыщут. Но ндо рисковть.

Осторожно выбрвшись из комнты, в которой он нходился, Ховелер зкрыл з собой дверь и н цыпочкх отпрвился по кривому коридору к ближйшему трпу.

Смый кртчйший путь к его следующей цели пролегл через плубу, где было устновлено большинство мехнических мток.

Ховелер вдруг змер, глядя нпрво. Н другой стороне плубы, где-то метрх в сорок, он неясно рзглядел между рядми молчливых мшин, выншивющих жизнь, совершенно незнкомую метллическую фигуру. Похоже, берсеркер устновил здесь охрну.

Ховелер же не мог оствться н одном месте целый день и ждть, пок его схвтят. Он обязн двигться. Может, слбого шум струящегося воздух и рботющего электричеств достточно, чтобы зглушить легкий стук мягко обутых ног о пол? А может, мшины, стоящие н пути, помешют берсеркеру увидеть его? Во всяком случе, Ховелеру удлось дойти до следующего трп и соседней плубы незмеченным.

Приложив некоторое усилие, он смог пробрться в соседний отсек, где могли быть восстновлены зписи системы. Зкрыл дверь и принялся зпутывть ту систему, что относилсь к центрльному склду.

Ховелеру покзлось, что звук рботы с инструментми выдл его присутствие. Не прошло и двендцти секунд, кк одн из окзвшихся н борту стнции мшин толкнул дверь мленькой комнты и схвтил его н месте преступления.

Ховелер ндеялся н быструю смерть, но его мрчные ндежды улетучились. Многорукя мшин, стрясь кк можно меньше ннести ему ушибов, потщил нзд в лборторию.

Он и Анют Здор вскрикнули, увидев друг друг живыми.

Мшин, тщившя Ховелер, освободил его. И дв человек бросились в объятия.

Момент смерти, ккой бы угрожющий он ни был, почему-то отклдывлся. Вместо того, чтобы полностью уничтожить беззщитную стнцию или безжлостно рспотрошить ее, гигнтский противник зжл ее внешний корпус силовыми полями. Это могли нблюдть пленники, имея доступ к объемному экрну. Он нчл менять нпрвление движения лбортории. Корпус от непривычного двления издл стрнный плчущий звук. Зтем все стихло.

Минуты плен тянулись, словно отделенные от смого времени. Уствшие от нпряжения веки опусклись — Ховелер и Здор попытлись отдохнуть. “Последняя возможность отдых”,— мрчно подумл Ховелер.

Грвитция еще рботл стбильно, тормозя и гся ускорение, которое появилось в связи с новым движением, нвязнном извне. Люди внутри не чувствовли, что их тянут н буксире.

Удивительно, но берсеркер, кзлось, не обрщл внимния н случй сботж Ховелер. Пок высдившиеся н борт мшины не нкзывли его, не угрожли и не здвли вопросов. Об человек нходили поведение зхвтчиков вполне приличным. Берсеркер, не делвший ничего худого, возможно, готовился к чему худшему.

Немного отдохнув, Ховелер и Здор стли совещться. Сми не змечя того, они обрщлись друг к другу шепотом. И это несмотря н то, что их метллические врги, стоящие неподлеку, почти нверняк могли рзличть звуки более тихие, чем те, ккие могло уловить человеческое ухо.

Об были сбиты с толку, дже стрнно нпугны, что их не убивют. Кроме того и Анют и Дниэл имели доступ ко всему, что используется в упрвлении. Во всяком случе, внутри лбортории.

Првд им не рзрешлось мнипулировть комндми, окзывющими влияние н весь корбль. Но ни Ховелер, ни Здор с тех пор, кк их притщили в лборторию, не покидли ее.

И все же Дниэл, несмотря н стрх, молч поздрвил себя с тем, что действительно в основном смог пробрться в систему хрнения груз. Вот только не посмел скзть Анюте о тких своих достижениях. Не думл он говорить с Здор — в присутствии берсеркеров — о том, что могло случиться с последней подренной зиготой.

Доктор Здор тоже ничего не скзл о его отсутствии и нсильственном возврщении сюд. Но примерно через чс, когд он почувствовл возможность здть Ховелеру вопрос, обртилсь к нему крсноречивым взглядом: “Где ты был?”

Он тоже взглядом дл понять Анюте, что понял ее тревогу, но не знет, кким обрзом подробнее ответить.

Но кк ни стрлись они отвлечь друг друг от нсевшего стрх, их мысли неизменно возврщлись к зыбкости и опсности положения, в котором окзлись.

У Дэн Ховелер не было своей семьи — и з это он сейчс блгодрил судьбу. “А вот Анют...” — скорбно думл он. Его спутниц по несчстью, когд сидел с зкрытыми глзми, возможно, думл и о мужчине, з которого собирлсь змуж.

Ховелер тйком ншептл ей предположение, кк спстись, но об грустно понимли, что это вряд ли рельно.

Прошло несколько чсов. Зхвчення пр все тк же шепотом успел обменяться несколькими фрзми. И решили попытться покинуть лборторию. Пойти в свои кбины. И к их удивлению, никто не помешл Ховелеру и Здор выполнить здумнное. Нет, не потому, что берсеркер збыл о своих пленникх — две мшины проводили их из лбортории и тщтельно проверили кбины перед тем, кк рзрешить войти туд их обиттелям.

Стрж, нходящяся в отсекх, позволил людям отдохнуть. Ховелер, рскинувшись н кушетке, вскоре здремл.

Отдохнув, хотя и в присутствии стржи, сотрудники биолбортории вернулись н рбочие мест. Они с любопытством пытлись выяснить обстновку. Иллюминторы и возможность использовть объемные экрны позволили получить некоторую информцию.

Анют Здор зговорил первой:

– Ты прв, без сомнения. Мы н буксире. Ховелер шумно вздохнул:

– Не уверен.

– Я вроде тоже... Но скорее всего нс действительно тщт н буксире. Всю стнцию. Ее корпус, или большя чсть корбля окружют силовые поля. Они похожи н слбый серый тумн, который просмтривется только под определенным углом.

Они зново нстроили экрн и нблюдли. Их ндсмотрщики сохрняли згдочное молчние.

Здор произнесл:

– Дэн, это не имеет никкого смысл.

– Зню.

– Куд они нс тщт? Ховелер пожл плечми:

– Похоже мы удляемся от Солнц. Медленно, но нстойчиво увеличивется скорость. А поскольку у нс нет никкой связи с человечеством, нельзя решить и предпринять ничего определенного.

Время бессвязно тянулось. Люди сидели и стояли, испытывя ужс, который медленно переходил в состояние, нпоминющее нездоровое спокойствие. И все ожидли, ожидли... Что с ними будет?

Зтем и у Ховелер стло угсть ощущение мленького триумф, что он успел проделть с системой склдировния. Н смену же пришл отвртительня мысль: если берсеркер и не интересовло точное опознние зродышей колонистов?

В дьявольски отменно продумнном плне врг не имел знчения личность человек Солнечной системы и его зродыш.

Мшины продолжли хрнить спокойствие. Не причиняли зхвченным никкого вред. Берсеркер дже не возржл против того, чтобы пленники говорили друг с другом. Нпротив — кк покзлось Ховелеру — их специльно не рзделяли, чтобы позволить свободно беседовть.

И Дниэл не побоялся выскзться вслух:

– Может нм позволяют говорить, чтобы слушть, что нс волнует? Анют зкивл:

– Мне тоже пришл в голову ткя мысль.

– Тк что же делть?

– Не зню... Но что плохого в том, что рзговривем? Мы не влдеем военными секретми.

Но ошибкой было бы предположить, что мшины-зхвтчики молч бездействовли. Одн постоянно нходилсь в поле зрения пленников. Остльные, рботя с перерывми, изучли своими приспособлениями систему упрвления лбортории, другое оборудовние. Ховелер не смог бы ответить: входило ли в их нмерение что-либо изменить, или шло зднное исследовние?

Но людям было явное послбление. Им дже позволили бродить по стнции где угодно, хотя и под присмотром охрны. Ховелер и Здор могли нблюдть з вторгшимися мшинми и н других плубх: повсюду рылись в оборудовнии. Дниэл дже прикинул, что н борту лбортории с десяток тких вргов.

Но никто из них не произнес ни единой комнды, ни одного сигнл пленникм.

И вот пролетел стндртный день.

Анют и Дниэл большую чсть времени проводили в отменно знкомой им лбортории. И вдруг, среди тихой беседы, Здор зпнулсь и поднял изумленные глз.

Ховелер, проследив з ее взглядом, тоже онемел.

Перед ними внезпно появились незнкомые мужчин и женщин. Оборвнные пугл, похожие н жителей Солнечной системы. Пришельцы уствились н Ховелер и Здор голодными глзми.

Дниэлу не оствлось ничего, кк прервть тишину:

– Привет!

Незнкомцы не ответили ничего.

Судя по их потрепнным, истощенным фигурм, выржению лиц и глз, Ховелер быстро догдлся, что не дождется от них внятного слов.

Но повторил попытку рзговорить. Н сей рз появившиеся предствились: Кэрол и Скурлок.

Анют внимтельно рссмтривл их. И спросил:

– Кк вы попли сюд? Пришли... от берсеркеров?

Об зкивли головой. Мужчин пробормотл что-то утвердительное.

Здор и Ховелер глянули друг н друг в ужсе: не тково ли и их будущее?

Чем больше изучл Дниэл пришельцев, тем сильнее брл его стрх. Скурлок небрит. Волосы спутны, грязны. Одежд небрежн. Все нрспшку. Видно, что они двным-двно не переодевлись.

Кэрол был босой. Через рсстегнутую обвислую рубху виднелсь обнження грудь.

Из ккого обществ бы они ни пришли, чувствовлось первончльное смущение. Скурлок пытлся прикрыть свою полурздетую подругу.

Но, видно, пр эт имел свободный доступ к еде, поскольку остлись рвнодушны к тому, что предложили им роботы-прислуг н стнции по прикзнию Здор и Ховелер.

Нельзя было ткже скзть, глядя н тел незнкомцев, что они подверглись дурному обрщению.

Но вот по взглядм, по бессвязным словм, особенно у Кэрол Ховелер мог предположить, что они... д, возможно, они безумны. Очевидно, Скурлок и Кэрол привыкли к присутствию берсеркеров, потому что не обрщли н мшины никкого внимния.

Ховелер поймл себя н успокоительной мысли, что эт прочк не принесет никкого вред оборудовнию.

Словно это имело сейчс ккое-либо знчение.

Скурлок и Кэрол рсположились в отдельной пустой кюте. Сотрудники лбортории пришли к общему мнению, что об пришельц, особенно Кэрол, отличлись неурвновешенной психикой из-з нпряжения тяжкого длительного плен. Не потому ли и их рзговор внезпно н полуслове обрывлся, и следовло долгое молчние?

Анют попросил их:

– Рсскжите, кк вс зхвтили? Где? Скурлок взволновнно откликнулся:

– Они отняли у нс корбль!

Он упорно смотрел н обиттелей лбортории, словно пытясь угдть, кк они воспримут ткую новость.

– Когд это было?

Ни Кэрол, ни Скурлок не могли ответить. Может, скрывли ккой-то секрет?

Анют Здор повернулсь к пульту и знялсь поиском информции о потерянных корблях з несколько месяцев.

Был предствлен небольшой список того, что исчезло в секторе.

Речь шл, конечно, о космических средствх передвижения.

Кэрол и Скурлок, кк это ни стрнно, не были зинтересовны в поиске, не пытлись подскзть. Првд, вспомнили, что рботли н мленьком корбле, проводя исследовния для Фонд Срдо... Нет, у них никкого предствления о том, что мог сейчс делть берсеркер с их корблем. Они действительно не помнили, когд рспрощлись со своим судном.

Биоинженеры пытлись выспросить, кк происходил зхвт их корбля. Ни Кэрол, ни Скурлок не могли скзть, сколько времени в плену.

Не знли они и то, почему их высдили н лборторию.

Здор внезпно спросил:

– Н борту у берсеркеров есть еще люди? Он пытлсь еще что-нибудь узнть. Может, кто-либо из “полезных”?

– Мы “полезные”,— четко произнесл Кэрол, со стрхом оглянувшись н стоявшую поблизости и слушющую мшину. Но отштнулись только Здор и Ховелер: нстойчивость оборвнной грязной женщины кзлсь поистине безумной.

Но и ее спутник соглсно зкивл головой. Зкивл медленно и здумчиво.

– Д, д... А вы?

Помолчв, Анют произнесл тихо, но твердо:

– Мы не “полезные”. Нет,

Мшин, стоящя рядом, кзлось, ничего не зметил.

Постепенно Скурлок стл приглядывться к новому окружению, в которое поместил его метллический хозяин.

Спросил:

– Что это з место?

Ховелер стл объяснять.

Грязный нечесный мужчин оборвл Дниэл:

– Интересно, что собирется делть нш мшин?

– Вш мшин? Берсеркер?

– Нзывй их, кк хочешь. Нм здли ужсно много вопросов об этом... месте... перед тем, кк попсть сюд.

Здор и Ховелер ощутили прилив нового стрх.

Кэрол добвил к словм Скурлок:

– Не зню, ккую пользу предствляют из себя человеческие зиготы. Тьфу!.. Но ншей мшине лучше знть.

– Вш мшин, кк вы ее нзывете, воспользуется вшей же помощью?

Кэрол поспешно соглсилсь:

– Рзумеется, я помогу!

Речь ее стновилсь ясной и понятной:

– Мы поможем. Пок не знем, кк. Но нступит время, и мшин подскжет. Мы же готовы ко всему. Ее стрстно поддержл Скурлок:

– Мы готовы!

Он вдруг зпнулся, увидев, с кким отврщением и презрением глядят н него Ховелер и Здор. И уже другим тоном добвил:

– “Вредные”!

Прошептл, двя чувству обильное презрение.

– Мы “полезные”,— снов повторил Кэрол с видом школьной учительницы, но явно нходясь в состоянии душевной неурвновешенности. Здор резко оборвл ее:

– С вми никто не спорит! Хорошо, если вы тк говорите. Вы — “полезные”... Думю, достточно умело подготовленные.

Ховелер не удержлся и добвил несколько грязных эпитетов.

Кэрол дико зкричл и вдруг нбросилсь н Анюту, с безумной силой нвливясь н высокую женщину, црпя своими обломнными ногтями ее лицо.

Чтобы огрдить Здор от телесных трвм, Ховелер бросился к Кэрол и тк резко ее оттолкнул, что мленькя женщин отштнулсь и упл н глдкую плубу.

– Оствь ее! — Скурлок в свою очередь толкнул Ховелер.

Тот зло ответил:

– Тогд прикжи ей оствить нс! Перебрнк и оскорбления двух сторон постепенно стихли.

Спустя несколько чсов нступило неловкое перемирие. У Ховелер и Здор, тихо и спокойно рзговривющих, появилось сильное подозрение, что Скурлок и Кэрол сми ншли в полетх берсеркер, чтобы добровольно нняться н службу,

Ховелер:

– Думешь, и от нс ждут того же? Здор:

– Любопытно, подслушивют нс?

– Конечно, подслушивют. Ну и что? Мне нплевть. Может, слушют от нечего делть? Чуть помолчл.

– Меня больше волнует то... и пугет, что нчиню понимть, кк люди стновятся “полезными”. Ты когд-нибудь думл об этом?

– До сих пор нет.

Временми Скурлок, во всяком случе, тк кзлось, пытлся нйти соглшение с другой прой. Кэрол же был слишком не в себе, чтобы зботиться об этом.

Скурлок говорил:

– Послушйте, мы все пленники. Ховелер осторожно кивл головой:

– Мшин говорил, что он собирется делть с нми?

Скурлок стршно улыбнулся:

– Нет! Но и я, и Кэрол будем учствовть в игре. Это единственный способ рзобрться в ситуции, подобно этой.

После неожиднного зхвт стнции все бзы, город и поселения н обитемых плнетх Имтрнской системы нходились в безумной ктивности. Но было уже бессмысленно и поздно спсть лборторию.

Весть о ее зхвте, об тке берсеркер со скоростью свет долетел до влстей, упрвляющих плнетми Солнечной системы.

Новость получили через несколько чсов после случившегося.

В нпрвлении рзоренного плнетоид был выслн посильня помощь.

Следуя военной доктрине, было обрзовно единое военное комндовние, под эгидой которого крупные плнеты координировли свои усилия.

Внутри системы больше не нблюдлось столкновений — по одной причине: отсутствие в космическом прострнстве Имтрн сил, способных противостоять победившему противнику. Зхвченную стнцию безжлостно и неумолимо, но осторожно и ккуртно уводили прочь.

После нлет все, что остлось от вторжения — это умеренное число мертвых и рненых, следы повреждений, короткие и угсющие электромгнитные сигнлы, включя световые волны...

Результтом короткого, неистового сржения стло небольшое количество обломков, мертво плывущих в космосе: остнки корблей и мленьких берсеркеров.

3

Во сне, который кзлся длинным и повторяющимся, перед глзми леди Дженевьев продолжл стоять обрз ее спсителя. Фигур в костюме и с зщитным космическим шлемом... Высокий, сильного телосложения человек протянул руки, предлгя спсение от гибели, избвление от...

Д, от всего. Кроме стршных снов.

Голос, доносящийся из динмик скфндр, вновь произнес ее имя, только что... кк рз...

Леди Дженевьев, нходясь н борту погибшего курьер, обрдовлсь спсителю. С чувством всеохвтной рдости поднял руки, чтобы обнять ловкого, счстливого и великолепного Николс Хоксмур.

Лишь н мгновение он покзлся нерешительным от удивления. И потом его руки в доспехх нежно обняли леди, осторожно отвечя н ее же объятия.

Потом Дженевьев, освободившись от признтельных рук пилот, нетерпеливо спросил:

– Вы можете збрть меня отсюд? Видите, у меня нет костюм. Похоже, н борту нет скфндров.

Опять его голос... голос Ник, голос, который он зпомнил еще с экрн... теперь вот звучит в скфндровом, динмике.

– Все в порядке, леди. Конечно, я вс спсу. Потому что...

А потом...

Вспоминя последовтельность событий — сколько бы времени ни прошло, нходясь в безопсном месте, где бы оно ни было, Дженевьев кзлось, что взорвлся весь мир.

Но и сейчс у нее оствлись сомнения, что взрыв, всплывший в пмяти, произошел н смом деле. Однко, сцен предствлялсь рельной и убедительной. Кк и впечтление, что после взрыв нечто произошло.

То, что воспоминние о крушениях и взрывх стло отдленным, несколько успокивло леди.

Но и возврщло обртно.

В объятиях пилот ее тело, покрытое лишь обрывкми белого плтья, прижлось к жесткому бесчувственному снряжению. Об стояли, окруженные дымом, зполнявшим корбль-курьер.

Зтем этот взрыв.

Рельный и убедительный.

И з ним нчлись видения. Огромный мир необычных снов, переходящих в стрнную ясность ум, иногд — в видение, несущее ужс.

И теперь леди переживл неясный, неотступный стрх, беспомощное чувство перед ндвигющейся смертью, неизбежностью уничтожения.

Слв Богу, проявления ясности и стрх были коротки.

И вновь Дженевьев впл в бессознтельное состояние. Погружение в темноту, похожую н сон, больше всего нпоминло прекрщение существовния.

Когд он вырывлсь из небытия, являлсь мысль, что курьер, н борту которого он нходилсь, рзрушен н смом деле. Хотя все кзлось тким длеким.

Нконец, до нее стл доходить рельность. Ее теперешнее состояние, приятное окружение докзывли, что он спсен и нходится в безопсном месте. Леди знимл кровть, или скорее, узкую койку, которя по некоторым признкм был н борту корбля. В нескольких снтиметрх нд ее лицом двиглись тонкие, ловкие, явно не человеческие, но стрсть кк приветливые руки метллического медицинского робот, который ухживл з ней.

С большим усилием, все еще леж н кровти, леди Дженевьев слбо зговорил. А зговорил потому, что чуть дльше робот рзглядел неясно вырисовывющееся лицо — крсивое и мужественное — лицо пилот, который нблюдл з койкой через прозрчный гигиенический щит. Имя спсителя он теперь уже никогд не збудет: Николс Хоксмур присмтривл з обессиленной и больной женой премьер.

Говорить ей было трудно. Он здыхлсь. Но все же спросил:

– Где я?

Трудности с речью пугли ее. Однко, в душе верил: если он спсен, то трудности со здоровьем обязтельно будут преодолены.

Хоксмур быстро нклонился, чтоб успокоить леди:

– Вы в безопсности, н борту моего мленького корбля. Я нзывю его “Рен”. О, я вовремя вытщил вс из курьер.

Ник зпнулся. И добвил:

– Вы помните, что произошло тм?

– Я помню, кк выбрлсь н курьере из лбортории. Конечно, кк не помнить?

– А меня помните?

– Николс Хоксмур, рхитектор и пшют.

Кждое слово, которое он произносил, требовло неимоверных усилий. Но леди хотел говорить. Ей дже чудилось от этого желния, что он и не слишком устл:

– Вы очень хороший пилот, должн признть.

– Хорошо, хорошо,— произнес Ник успокивюще. Дженевьев не оборвл рзговор:

– Кк зовут вс друзья? Ник?

– Мои друзья? — вопрос, кжется, н мгновение выбил его из рвновесия.— Д, д, Ник подойдет. А кк вс зовут друзья?

– Дженни.

– Д, конечно, Дженни. Это имя мне что-то нпоминет.

– Что же?

– Поэму. Стихи. Может быть, я исполню их позже.

Леди Дженевьев попытлсь повернуть голову и хорошенько всмотреться. Беля стен, из которой торчли руки медицинского робот, являлсь только чстью ниши, не дввшей ей свободно двигться. Белые глдкие стены углубления, в котором ее тело утопло, кк в внне, огрничивли поле зрения.

Порження неожиднной мыслью, леди спросил:

– А что с остльными людьми? Николс вздохнул:

– С теми, кто был н борту курьер? Боюсь, что ничего не смог бы сделть для них. Когд я появился, одни были уже мертвы, другие умирли. Кроме того, у меня было снряжение лишь для одного человек.

Леди здумлсь нендолго. Он не считл, что все были безндежны. Он помнил, что это было не совсем тк. Но...

– У меня ничего не болит,— прошептл Дженевьев.

Ей было лучше, чем рньше, удвлось свободней дышть, когд произносил слов. Похоже... что-то... постепенно приходило в норму. Он слышл немло хороших отзывов о бортовых медицинских роботх, хотя рньше никогд не испытывл н себе их умение.

Николс был зботливо внимтельным.

Произнес:

– Что ж, я рд. Тк и должно быть. Вы обязны быть здоровой после того... после всего, что сделли для вс. С вми будет все в порядке.

И снов нступило для леди время сн.

Н поверхности Имтры местные влсти, мелкие политические и военные лидеры не пострдли от тки. Это счстливое обстоятельство не являлось результтом обороны или принятых индивидульных мер предосторожности. Ведь почти все рядовые грждне, тк же гости, которые нходились н плнетоиде, вышли из ктстрофы без последствий.

Но не блгодря силм обороны плнетоид, которые прктически не были проверены. Скорее, то, что жители выжили, звисело от тктики врг. Кк окзлось, этот стрнный берсеркер не воспользовлся возможностью устроить мссовое кровопролитие. Он имел единственную цель: зхвтить биолборторию.

Вскоре после последнего выстрел обиттели плнетоид поняли, что берсеркер не вернется нзд, если вернется, то не срзу.

Ошеломленные влсти, поднявшиеся из своих укрытий, получили немло рпортов из ниболее отдленных рйонов Имтры. Везде подтверждлось, что полностью уничтожены оборонные сооружения, рзрушено то, что нходилось вблизи их. В некоторых зонх нблюдлось и полное рзрушение.

Местное нчльство, не дожидясь своих коллег и нблюдтелей с крупных плнет системы, поспешили собрться возле устновки объемного изобржения. Все были нпугны ктстрофой. Но и успокоены, что кким обрзом — рзрушения и потери людей были незнчительными. Эю было згдкой.

Плнетоид Имтр долгое время был местом проведения нучных исследовний. Кроме того, здесь проводились конференции, встречи предствителей близлежщих плнет. В приятном окружении нглийского прк чсто собирлись дминистрторы рзличных уровней политической структуры премьер Дирк, чтобы в необычной обстновке отдохнуть от рутины. Обычно сюд прибывло много известных людей.

Итк, местные влсти успокоились, что человеческих жертв мло. Но все же...

Все же в телескоп еще просмтривлся берсеркер и его беспомощня жертв. Он шел с возрстющей скоростью. Вернее, удлялся. Кзлось, что по тому же курсу* по которому и появился: в середину тумнности Мвронри.

Снрядили один из быстрых курьеров, чтобы отпрвиться с плохими вестями к смому премьеру Дирку, нходившемуся в нескольких днях полет в другой системе. По прогрмме он должен был прибыть н Имтру ровно н стндртный месяц. И влсти боялись, что прилетев, премьер привлечет их к ответственности. И не только з потерю молодой жены с недвно зчтым ребенком, но и вообще з все случившееся.

По крйней мере, придется отвечть з некомпетентность — влсти это чувствовли.

Говорили:

– Кк мы могли предвидеть нпдение берсеркеров? Ведь в Имтрнской системе берсеркеров не видели вот уже...

Вот уже... никто не мог и скзть, сколько уже лет. Двно, очень двно.

Обеспокоенные лидеры стли быстрехонько просмтривть зписи нпдения, сделнные с поверхности Имтрн, тк же с искусственных спутников плнетоид. Дирк и его окружение, возможно, зхотят все это посмотреть. Первый просмотр проводился для того, чтобы побольше узнть о стрнном берсеркере, чтобы в его поведении нйти основние для своей зщиты, если нчнется рсследовние.

Среди событий, ясно покзнных н зписях, было и ткое: перемещение стрнного мленького судн, несчстного курьер, который действительно отделился от биолбортории, спсясь бегством, но вскоре подвергся удру берсеркер. Сохрнилось и крткое сообщение со стнции, что вылет состоялся.

Услышв ткое, у людей н земле появилсь ндежд, что леди Дженевьев удлось сесть н корбль и унестись от опсности.

Но вот отделившийся от лбортории мленький корбль был рзбит. З первым выстрелом вскоре последовл другой, более мощный. Он нверняк вывел из строя двигтель.

В перерывх между взрывми “Рену” Хоксмур удлось близко подойти к поверженному корблю.

Увидевшие этот эпизод спршивли:

– Ккие были вести с “Рен”? Кто-то бросил, откшлявшись:

– Никто не уцелел.

Хотя возможность нйти оствшихся в живых был ничтожной, срзу же нчлись поиски людей, особенно леди Дженевьев. Эти попытки продолжлись и тогд, когд н экрне появился “Рен”, другие корбли. Но все искли, искли остльных.

В рйон, где взорвлся курьер, прибыли корбли, многие были еще в пути, нпрвляясь к ним н помощь. Но ничего утешительного об уцелевших. И вряд ли они объявятся.

Некоторые учстники конференции местных лидеров остлись недовольны тем, что покзли зписи. Что н рзбитом курьере не хвтло врийных космически* костюмов, которые смогли бы помочь выжить пссжирм.

Ткое сообщение было воспринято молч.

Хотя все знли, что перед нпдением берсеркер вряд ли можно было нзвть корбль, где зщитной одежды хвтило бы и н десяток человек.

Итк, обнружены потери в космосе, которые не змолчишь. Кроме курьер погибло несколько боевых корблей. С полными экипжми.

Првд, один учстник конференции зметил со слбым удовлетворением, что и вргу не удлось избежть потерь: несколько мленьких мшин берсеркеров, выпущенных в космос, которые нпоминли исследовтельские судн людей, были сбиты нземными бтреями.

У плнетоид и других плнет системы не остлось ни одного вооруженного корбля. Все они хрбро ввязывлись в борьбу с берсеркерми, и з несколько минут чудовище быстро с ними рзделлось.

Влсти утешлись тем, что если прибудет премьер, они твердо зявят: мы сделли все возможное, преследовли врг, но...

Кто-то из лидеров выдвинул перед коллегми утверждение, с которым собирлся выступить и перед нродом:

– Хотя нш кровь зкипет от жжды вступить в борьбу от решимости быть отомщенными, у нс нет возможности преследовть врг. Думю, что мы не сможем сделть более того, что сделли в критическую минуту ктстрофы.

Его коллеги молчли, здумвшись.

Кто-то из них вырзился мрчно:

– По крйней мере, нши потери в целом незнчительны.

Другой уствился н выступившего:

– Незнчительны? Рзве вы збыли, что леди Дженевьев пропл, может, и погибл? Вы понимете это?

– Я скзл в целом. Общее число незнчительно.

– Едв ли и в целом, если учесть зродыши людей, которые нходятся в лбортории, которую похитили у нс.

– Если что? Если кого?

– Я имею в виду предполгемых колонистов.

Скзвший это и ведший спор, огляделся вокруг и увидел, кк много смущенных взглядов и соглсных кивков. Поддержнный, продолжл:

– Погибло то, что н биостнции являлось основной причиной вообще ее создния. Человеческие зиготы и несколько утробных плодов... Живые взносы и пожертвовния, собрнные з годы у семей и мтерей, нверно, десятк плнет.

Первый не сдвлся:

– Слово “живые” можно подвергнуть сомнению. Ну сколько тких пожертвовний, кк вы нзывете, предполгемых колонистов нходилось н борту стнции?

– У меня нет под рукой точного числ. Но я слышл — больше биллион.

– Сколько, сколько?

– Десять в десятой степени. Трудно было дже постигнуть скзнное. Полыхнул ккя-то сумтох в умх, и предложили:

– Тогд двйте позботимся, чтобы их не считли и не упоминли в спискх потерь.

– Но про одно уж точно узнют.

– Про что же?

– Рзве вы не слышли, что Дженевьев прилетл не рди формльной проверки.

Говоривший повернул голову впрво:

– Ну, Кенсинг? Что скжете?

Стол переговоров не был столом кк тковым. Это был систем связи, выходящей н устновку объемного изобржения,— все для удобств местных влстей: они тоже могли сделть вид, что учствуют в нелицеприятном рзговоре.

А сми удобно рсполглись в отдельных комнтх или дже дом.

С одной стороны стол споров нходился смый молодой из присутствующих — человек по имени Сндро Кенсинг. До сих пор он хрнил молчние. Во-первых, был очень рсстроен. Во-вторых, совершенно не имел никкого отношения к влстям. Если не считть того, что в прошлом году его дядя знимл пост в Совете, см он был женихом Анюты Здор, которя числилсь среди пропвших.

Приглшен же сюд он был потому, что вот уже дв год являлся близким другом единственного сын премьер Дирк, чсто бывл у него дом и н борту его яхты.

Тк или инче нчльство знло, что он кое-что д знет о монрхе.

– Ну, Кенсинг!

Сндро приподнял густые брови и оглянулся. Он ссутулил тяжелые плечи нд столом и сильно сжл руки. Волнение выдвли покрсневшие глз.

– Извините? — он не слышл вопрос.

– Я спршивю,— повторил выступвший,— кк вы думете, Дирк отрегирует н ужсную новость?

– Ах, д...

Сндро не обрщл внимния н местных лидеров, включя своего дядю:

– Что ж, вряд ли стрик обрдуется. Это и без меня понятно.

Снов воцрилось молчние.

Принимя во внимние горе Кенсинг, что потерян его невест, никто не возмутился, не бросил н него сердитого взгляд в ответ н дерзкое поведение. Все понимли: есть более серьезные вещи, чем личные обиды и прочее.

Слово взял председтель:

– У нс много дел. Но перед тем, кк зкрыть зседние, мы должны решить вопрос о делегции.

– Делегции? — переспросил кто-то удивленный. Председтель:

– Мне бы следовло скзть “депутции”. Депутции для прием и встречи Дирк.

Оглядевшись вокруг, председтель решил, что внесен полня ясность. И продолжил:

– Если никто из нс не встретит его н орбите, я не удивлюсь, если он всех нс приглсит н свой борт для персонльного отчет.

Нстроение вокруг стол стло еще печльнее.

– Предлгю,— произнес один из зседвших,— нзнчить делегт. Предствителя, который доствит нш отчет. А пок мы полностью будем зняты ншей рботой.

Головы вокруг экрн повернулись в одну сторону. Делегт был избрн единодушно и без дебтов. Кенсинг, чей интерес к собрнию повысился, слегк удивился. Слбо и цинично улыбнулся обрщенным к нему лицм.

4

Премьер прибыл в Имтрнскую систему н впечтляющей скорости. И н несколько чсов рньше, чем его ждли. Прилетел н своей огромной вооруженной яхте “Фнтом”. Грозный боевой корбль — некоторые опытные обозревтели утверждли, что он больше похож н легкий крейсер — сопровождли дв мленьких судн, вооруженных, но неопределенного тип.

Очевидно, премьер Дирк з короткое время смог снрядить только три корбля.

Вместо того, чтобы приземлиться н почти ровной поверхности плнетоид Имтр, кк и сделл бы он в мирное время, Дирк здержл свой мленький эскдрон н низкой орбите. Нходясь в позиции готовности, он созвл словми, переднными более чем в вежливой форме, местных лидеров н борт яхты.

Он тк же призвл к быстрой мобилизции и приведению в боевую готовность местные технические средств в помощь своей, эскдрилье.

Оборудовние н его корбле нуждлось в ремонте, перевооружении и перезрядке прежде, чем решться н схвтку с вргом.

При сложившихся обстоятельствх легко было понять, что отсутствовли формльня церемония встречи и приветствия. Единственным человеком, подчинившимся прикзу премьер и явившимся н борт его корбля, чтобы приветствовть Дирк и его окружение, окзлся выбрнный делегт Сндро Кенсинг.

Молодой человек, слегк взволновнный, хотя ничуть не испугнный предстоящим приемом, ступил из челнок, сделвшего стыковку, в основной тмбур яхты. В крмне Сндро нходилсь зпись, сделння устновкой объемного изобржения, где зпечтлелось зседние местного совет.

Зпись, кстти, предствлял првдивую компиляцию причин отсутствия нчльств. Но предствлять его и был уполномочен Кенсинг.

Большинство местных лидеров не отпрвились н прием к премьеру не оттого, что было слишком знято ликвидцией рзрухи, просто боялось рзнос или чего худшего.

“Возможно,— думл Сндро,— у них были причины тк решть”. См же он ничего не боялся. Дже если бы он не испытывл горя, он вряд ли бы впл в испуг от встречи с отцом Мйк, с которым не рз встречлся, вместе ходил в школу, в семье которого был гостем.

Именно эти отношения привели Кенсинг к рботе, связнной с проектом колонизции. И тким обрзом Кенсинг познкомился с Анютой Здор.

В тмбуре вооруженного “Фнтом” Кенсинг встретил седеющий мужчин — сильного телосложения и неопределенного возрст, в спецодежде без знков отличия. Кенсинг узнл одного из членов глвной охрны премьер. Внешность его был Сндро известн по визитм во дворец Сдро и его влдения.

– Привет, Брбнт!

Телохрнитель, кк обычно непринужденно вежливый к друзьям своего хозяин, узнл молодого посетителя в лицо, несмотря н то, что после их последней встречи прошло несколько лет.

– Привет, мистер Кенсинг. Присживйтесь. Босс вс ждет. Он освободится через минуту.

З телохрнителем просмтривлся интерьер корбля. Многое было переделно и зново отделно со времени последнего посещения Кенсинг и было похоже н дминистртивный офис влсти плнетрного знчения.

– Я пок постою, спсибо. И тк теперь немло сижу.

Брбнт посмотрел н Сндро с сожлением.

– Эй, доктор Здор очень стойко держится. Действительно стойко.

Сндро встрепенулся:

– Спсибо. Охрнник:

– У вс с боссом общее горе. К большому сожлению.

Под двлением собственных горьких чувств Кенсинг нередко збывл, что пропл новя жен премьер. А ведь верно, что у него с премьером общее горе.

– Где Мйк? — неожиднно спросил он телохрнителя.

Тот попытлся вспомнить, но пожл плечми:

– Он поссорился с отцом несколько месяцев нзд и уехл. Злетл сюд, но это было двно.

– А где же он теперь?

– Семья не посвящет меня в свои дел.

– Я-то думл, что встречу его н борту яхты. Его отцу пондобятся хорошие пилоты.

– Эй, хороших пилотов у босс хвтет. Дже лучших, чем Мйк.

Кенсинг приподнял брови:

– Но ведь не многие нходятся здесь?

– Но тот, который нходится н борту, действительно хороший пилот.

Брбнт с довольным видом, что влдеет информцией, посмотрел в сторону коридор и добвил:

– Может, увидите его.

– Д? Говорите, что он предствляет собой нечто ценное?

– Совершенно верно. Его зовут Фрэнк Мркус. Полковник. Это его последнее звние, о котором я слышл. В отствке.

Н ккое-то время Кенсинг дже збыл о личных переживниях.

– Мркус? Вы говорите...

– Точно. Знменитый человек... Мне скзли, что недвно — д, перед ншим полетом сюд — его поствили упрвлять яхтой.

– Боги космических полетов!.. Я думл, я полгл, что полковник Мркус умер несколько десятков лет нзд.”

– Не говори ему это, млыш. Извините. Я хотел скзть, что это было бы не совсем дипломтично, мистер официльный предствитель Имтры.

И телохрнитель рссмеялся.

Кенсинг покчл головой. Полковник Мркус по общепринятым нормм уже считлся стриком, поскольку уже столетие, и дже больше, фигурировл в межзвездных легендх.

Сндро помнил рсскз, что Мркус еще в молодости лишился своего оргнического вес в ккой-то врии. Или это случилось в схвтке с берсеркерми? — С тех пор его тело из-з своего бессилия нходилось в ящикх. Кенсинг, рсценил это кк просто збвный фкт.

– Эй, знете, что я узнл, мистер Кенсинг? — Брбнт слегк понизил голос.

– Что же?

Суть истории, поведнной в клинических детлях восхищенным телохрнителем, зключлсь в том, что Мркус, имея рнг одного из лучших космических пилотов в истории Солнечной системы, пру месяцев нзд получил должность глвного инструктор полетов, откзвшись от постоянной рботы в кчестве личного пилот премьер Дирк.

Вскоре бесед перекинулсь н другую тему. И вдруг оборвлсь. Что-то... нет, кто-то, должно быть, см полковник шел к ним, покчивясь, по коридору от отсек упрвления.

Если бы Кенсинг не знл, что полковник нходится н борту корбля, он принял бы эту фигуру з слугу-робот. Он увидел три соединенных между собой метллических ящик, кждый высотой по колено, вместе рзмером не более человеческого рост. Ящики сохрняли подвижность по отношению друг к другу, и с помощью колесиков, сделнных из полифзного веществ, осуществлялось постоянное плвное изменение их положения.

Из переднего ящик послышлся голос, мехнически воспроизводимый, но очень похожий, н человеческий — смодовольный, дже ндменный:

– Привет, Брбнт! Я хотел бы увидеть шеф, когд он освободится.

Кенсинг, рзмышлял о том, что могло бы случится, если бы ему пришлось сделть официльное рукопожтие, посмотрел в окуляр и предствился:

– Полковник Мркус? Очень приятно. Я — Сндро Кенсинг, друг Мйк, сын премьер.

– Д, я слышл о Мйке, но не имел случя познкомиться с ним.

– Что премьер собирется делть? — Кенсинг очень волновло это.

– Это не секрет,— зверил ящик.— Мы собиремся преследовть мшину-убийцу.

Это Кенсинг и ндеялся услышть. Что-то внутри, близко к сердцу, внушло ндежду, что удстся догнть злодея, который утщил Анюту. Снчл выяснить, что произошло. Зтем вступить в сржение с чудовищными неживыми средствми, нтворившими столько бед.

И вот перед Кенсингом стоял единственный человек, у которого были рельные возможности сржться. Это Фрэнк Мркус, который служил во всех вооруженных силх глктики, кроме Тмплиеров. И был теперь пилотом яхты премьер Дирк.

Кенсинг решительно скзл.

– Полковник, если вы преследуете берсеркеров, я с вми.

– Д? — говорящие ящики ззвучли с зинтересовнностью, но без особой уверенности в слов Сндро.

– Я и доктор Анют Здор собирлись пожениться через месяц. Более того, я — инженер, который учился и рботл в оборонных сооружениях. Учствовл в предврительном проектировнии колонильных корблей.

– Есть боевой опыт?

– Нет.

– Впрочем, это может не иметь большого знчения. Многие из ншего экипж не воевли. Если вы квлифицировнный инженер оборонительных сооружений, возможно, шеф зхочет вс оствить.

Чуть позже Брбнт, очевидно, получивший укзние премьер по невидимой связи, проводил Кенсинг в офис.

Попв в комнты пртментов Дирк в первый рз з годы отсутствия, Сндро снов отметил, что были сделны определенные изменения в отделке. Корбль теперь меньше стл похож н судно, больше н деловой офис.

В центре смой дльней комнты стоял большой письменный стол. Деревянный. Хотя поверхность зствлен множеством электронных дисплеев. Н столе ткже лежли нстоящие бумги. А з столом восседл нстоящий человек. Премьер физически был некрупным. З дв год, что они в последний рз виделись, в премьере произошли едв уловимые изменения, которые Кенсинг с трудом мог рзглядеть.

Волосы Дирк имели серо-стльную окрску. Густые и вьющиеся от природы, они крсиво обрмляли его широкий лоб. Глубоко посженные серые глз выглядывли из-под тяжелых бровей подобно рзбойникм, приготовившимся к выходу из пещеры. Кож и мускулы кзлись упругими и молодыми. И вместе с седыми волосми сбивли с толку в определении возрст Дирк. В рукх он вертел нож с острым лезвием, в котором Сндро узнл нтикврное приспособление для вскрытия писем. Голос у Дирк — вырзительный ктерский бс — звучл мягче, чем с экрн.

Когд Кенсинг вошел в кбинет, премьер рзговривл с довольно симптичным молодым человеком, изобржение которого передвл смый крупный н столе экрн. Этот человек, имеющий н воротнике знки отличия пилот, говорил:

– ...глубоко сочувствую, сэр.

– Спсибо, Ник.

Муж, потерявший жену, внешне сохрнял контроль нд собой, кк это чсто бывло и в других сложных обстоятельствх, хотя внутренне явно испытывл стресс.

Премьер поднял голову и кивнул Кенсингу. чей сопровождющий уже удлился, зкрыв з собой дверь.

Кенсинг нчл:

– Премьер Дирк, не уверен, что вы...

– Д, конечно, я помню вс, Кенсинг. Друг моего сын, он нзывл вс Сэнди. Мйк всегд высоко ценил вс. Итк, вы делегировны, чтобы объяснить мне, что здесь происходит.

– Д, сэр.

– Вы потом отчитетесь подробно. И вы учствуете в проекте колонизции, кроме того, вы — жених доктор Здор. Очень сожлею о том, что случилось. Ужсные дел здесь творятся.

– Д, сэр. Выржю вм свое сочувствие. От себя и от жителей всей Имтры.

Дирк принял соболезновния, коротко кивнув головой.

– Мйк нет со мной сейчс, зметил он.

– Говорят, он в длеких путешествиях, сэр? .

– Д. В очень длеких. Премьер укзл н экрн:

– Не думю, что вы знкомы с Ником, не тк ли? Николс Хоксмур, рхитектор и пилот. Рботет н меня.

– Мы не знкомы, сэр.

Дирк коротко предствил их друг другу. В глзх стрик промелькнули слбые веселые огоньки.

Формльня чсть зкончилсь, премьер взглянул н изобрженного по пояс Николс Хоксмур:

– Продолжйте.

Ник спокойно отчитывлся:

– Я ничего не мог сделть, сэр. Я... почти... перед смым последним взрывом окзлся н борту курьер. Но не успел. Ничем уже нельзя было никому помочь.

– У вс есть прямые докзтельств, что моя жен нходилсь среди пссжиров?

– Я не могу это утверждть. Мне очень жль.

– Ты не виновт, Ник.

– Нет, сэр. Спсибо з взимопонимние, сэр.— Последовло короткое змештельство.— Но я хотел бы упомянуть еще о кое-чем.

– О чем?

– Срзу после нчл тревоги я получил прямой прикз исполняющей обязнности нчльник биостнции Здор. Он скомндовл нпрвить мой корбль н трн.

Это утверждение было сделно кк бы небрежно. Внимтельно слушвший Кенсинг зсомневлся, что првильно рсслышл, не упустив ничего. До него дошло, что Анют, едв прозвучл сигнл тревоги, принял оборону стнции н себя — стл комндовть. Очень для нее неподходящя должность, но...

Дирк кивнул головой, выслушв информцию о прикзе с удивительным спокойствием.

– Итк, что случилось после этого?

– Но сэр, доктор Здор не являлсь... не является военным офицером. И он, нверно, думл, что предлгет хороший плн уничтожения берсеркер. Явно, что плн не срботл бы. Вряд ли я смог бы добрться н “Рене” через тысячи километров до подобного чудовищ: он превртил бы меня в пр, не меняя своего движения.

Поэтому, получив прикз Здор, я принял его, чтобы в дльнейшем не отвлекть доктор от прямых обязнностей. А потом проигнорировл этот прикз. Единственно рзумным было оствться рядом с курьером и следить з ним.

Если бы берсеркер попытлся послть в курьер спутник или упрвляемую мшину, я протрнил бы их. Или попробовл отвлечь н себя. Но если бы н смом деле рзыгрлсь...

Ник выглядел несчстным.

Дирк мягко скзл:

– Все в порядке.

– Спсибо, сэр.

– Но...

– Д, сэр?

Мрчные глз, тящие опсность, которую Кенсинг никогд рньше не видел, выглянули из-под стльных бровей:

– Судя по вшим словм, мы совсем не знем, был ли леди Дженевьев н борту курьер. Тк?

Изобржение Ник н экрне здумлось. Ответило:

– Думю, что тк.

Дирк медленно покчл головой. Он взглянул н Кенсинг.

– Н смом деле, то, что я слышл из переднных трнспортом рдиозписей, укзывет, что доктор Здор имеет отношение к эвкуции людей со стнции. Он боялсь, что пилот вылетит прежде, чем все желющие войдут н борт его корбля.

Ник соглсился:

– Првильно.

Премьер вновь обртил внимние н посетителя, который нходился в его кбинете:

– Кенсинг, н Имтре есть дополнительный мтерил об этом?

– Я ничего конкретного об этом не зню. И по возможности быстро проверю.

– Сделйте, пожлуйст. Мне нужн информция, был ли леди Дженевьев н борту курьер.

– Я достну сообщение, если оно существует.

– Хорошо,— Дирк соединил стльные брови,— пок никто не предствил мне кких бы ни было твердых докзтельств. Поэтому я ндеюсь н добрый шнс, что он нходилсь н стнции, когд ее тк стрнно похитили.

Кенсинг промолчл.

Дирк не отступл от темы:

– Мы знем, что кто-то еще нходится н борту лбортории, тк? Это ксется нчльник стнции Здор. Рзве он ничего не сообщил пилоту курьер, что некто еще собирется остться н борту лбортории?

Николс Хоксмур вствил:

– По крйней мере, еще один, сэр. Очевидно, биоинженер. Дэниэл Ховелер, видимо, остлся с доктором Здор. Это единственно точное свидетельство, которое у нс имеется.

Дирк кивнул головой, выржя мрчное удовлетворение.

– Итк, когд мы рзговривем, н стнции нходятся еще живые люди?

Он посмотрел в глз кждому, словно вызывя н спор.

Кенсинг очень хотел, чтобы у Анюты оствлсь ндежд выжить. Но неслыхнно, чтобы пленники берсеркер спслись. Ник был готов возржть хозяину:

– Мы не знем этого, сэр.

Дирк бросил н говорящего стльной сверкющий взгляд:

– Мы не знем, убиты люди н борту стнции или нет. Првильно?

Ник промолчл, кк будто уступя. Ответил коротко:

– Д, сэр. Првильно. Премьер слегк улыбнулся:

– Но мы должны допускть, что люди остлись в живых. И моя жен, возможно, среди них.

– Тк точно, сэр. Судя по тому, что мы знем это может быть.

– Пок все,— Дирк протянул руку к поверхности стол перед собой, выключив связь с Хоксмуром, чье изобржение исчезло, и стл н своей персонльной устновке вызывть других. подчиненных.

Скзл:

– Кенсинг, я собирюсь отдть прикз нчть поиски уцелевших н борту курьер. Любой действующий космический скфндр, нходящийся поблизости, послл бы втомтический сигнл бедствия, но мы ничего подобного не обнружили.

Кенсинг не знл, что скзть. Впрочем, от него ничего и не требовлось.

Дирк продолжл:

– Я собирюсь знять чсть своих пилотов, в том числе и Ник, чтобы прочесть все, что остлось в космосе. Включя осколки берсеркеров. Можно собрть и по мелочм немло информции.

– Д, сэр, соглсен.

Стены комнты были все в дисплеях. Это вдобвок к тому, что рсполглось н столе. Со своего мест Сндро мог легко прочесть сообщения со стены. Очевидно, нземные и спутниковые телескопы все еще были нцелены н врг, уходящего с добычей.

Кенсинг мучил мысль, что где-то внутри искженной мленькой точки нходится может еще живя Анют.

Дирк уловил его взгляд.

– Посмотрите. Судя по днным телескоп, биоисследовтельскя стнция не имеет серьезных повреждений. Мои корбли скоро отремонтируют — не вижу причин, чтобы н это ушло более, чем несколько чсов — и мы отпрвимся в погоню.

– Я с вми, сэр.

– Конечно, я не ждл от вс другого. С вшим опытом оборонительных сооружений вы будете полезны. Добро пожловть. Зйдите к Врвре перед уходом, он официльно знесет вс в штт.

– Спсибо, сэр.

– Я говорю вм, что он жив.— Очевидно он имел в виду молодую свою жену. Глядя спокойно н экрн, предствляющий ближнее космическое прострнство, добвил:

– Уверен, я бы узнл, если бы он умерл. Но хочу собрть всю возможную информцию о зхвтчике.

Кенсинг знл, что остнки берсеркер чсто имели большое знчение для военной рзведки, потому что помогли изучить типы вржеского оборудовния.

Дирк кивнул головой: пригодится кждый грмм извлеченной пользы.

Покидя совещние, Кенсинг снов встретил полковник Мркус и телохрнителя Брбнт. Они рзговривли в коридоре с женщиной, которую Сндро рньше не встречл и которя предствилсь ему: Врвр Энгдин. Он был примерно того же возрст, что и премьер — возможно, около пятидесяти лет. Но был стройн и впечтляюще крсив.

Он являлсь близким другом Дирк, тк же его политическим советником, кк говривли сплетни, когд Кенсинг впервые познкомился с семьей премьер. К тому времени мть Мйк уже несколько лет кк умерл.

Сндро срзу же ухвтился з суть:

– Миссис Энгдин, ндеюсь вы меня зпишете в комнду?

– Сэнди,— он протянул ему руки с чувством сострдния, я слышл о твоей потере.

Рзговор быстро сфокусировлся н тргедии. Хотя все говорили вежливо и дипломтично, но откровенно признлись, что Дирк решительно откзлся принять ужсное предположение, будто его жен мертв. И твердо нмерен вернуть ее. И делл все по-своему, нвязывя свою волю... Дже когд его противником окзлся берсеркер.

Кенсинг, нервы которого были туго нтянуты, зметил, что потеряв близких, люди стновятся тяжелые н хрктер. Однко, ткое психическое состояние не хрктерно для премьер.

– Вы хорошо знете его? — спросил полковник. Он поворчивл окуляры верхнего ящик, чтобы дть понять, к кому обрщется.

– Я друг его сын. Когд-то был близким другом. Но я не видел Мйк уже пру лет. Я дже жил с ними в одном из официльных дворцов. А вы?

Пилот:

– По-нстоящему я не зню их. Рботю н премьер дв месяц. Собирлся откзться от рботы глвного стршего пилот, Дирк взял сюд. Похоже, это ндолго.

Мркус не кзлся рзочровнным, что опять воевть придется.

У Кинсинг дже сложилось впечтление, что метллические ящики и голос, исходящий из них, способны выржть оттенки чувств. Покчивние ящиков полковник создвло дже ощущение смодовольств.

– Кк вы думете, что случилось с его женой? — Сндро ощутил потребность выяснить мнение опытного человек о судьбе тех, кто остлся н стнции.

– Возможно, он прв. Он могл совсем не окзться н борту курьер.

– А что вы думете...— он не смог зствить себя здть врзумительный вопрос.

– Черт возьми! Я не зню. В любом случе есть шнс н борьбу. Но нет смысл ндеяться н многое.

Когд зкончилсь официльня процедур вербовки, Кенсинг в сопровождении Мркус нпрвился вниз по коридору к своему новому жилью. И продолжл слушть выскзывния полковник.

Фрэнк Мркус зметил: нлизируя последнее нпдение и срвнивя его почти со всеми военными действиями, которые он в состоянии был вспомнить, отмечются две непонятные вещи.

– Первое: не считя того, что нтворил здесь берсеркер, ему не стоило никкого труд добрться до внутренних плнет системы. А он дже не послл рзведчиков к Солнцу, чтобы все рзузнть. Или зхвтить космический трнспорт по дороге. Ведь этот трнспорт млочисленный и совсем не вооруженный.

– Внутренние плнеты ндежно зщищены,— скзл Кенсинг.

Мркус прервл его, мхнув метллической рукой, нпоминющей щупльц, не похожие н руку человеческую, но довольно прктичной формы.

– Нсколько мне известно, когд берсеркер, ткой большой и грозный, кк этот — д и любой берсеркер! — имеет возможность в бою взять пру биллионов людей, он не пройдет мимо ткого шнс.

– Но почему же он зхвтил биостнцию? Не рзрушил, схвтил и потщил?

– Не зню пок. Зню другое, что еще больше сбивет меня с толку. Нш хитрый берсеркер дже не сделл серьезной попытки уничтожить нселение плнетоид. Хотя нходился здесь. Оборон н Имтре нмного слбее, чем н плнетх, обрщенных к Солнцу. Он вывел из строя оборонительные устновки, которые открыли по нему огонь. И все!

Кенсинг, который долгое время знимлся теорией тктики берсеркеров, уже здвл себе этот вопрос.

– Итк, что это знчит? Мшин-чудовище, которя не убивет людей? Свидетельствует ли это о том, кк это не стрнно, что берсеркер был не нстоящим?

– Я не хотел бы это говорить прням из службы нземной обороны или людям, воюющим в космическом прострнстве. Нет, он нмерен убивть. Но у него другя цель, чем просто тковть систему. Он никогд не уклоняется от своего плн. Дже рди того, чтобы прихвтить пру биллионов человеческих жизней. Единиц жизней, кк говорят берсеркеры. Он не здержится, чтобы рспрвиться с миллионом – другим людей, нходящихся под рукой.

– Хорошо. А второе?

– Вторым стрнным моментом, о котором я подумл, является то, что дже сейчс, когд прошло несколько дней после нпдения, проклятый зхвтчик все еще в поле зрения. Или он не может идти н сверхскорости свет, тщ н буксире тяжелый груз, подобный лбортории, или не хочет рисковть. И если он до сих пор не использовл сверхскорость, уже к ней не прибегнет. Потому что, нходясь близко от Мвронри, скоро войдет в плотную пыль.

Кенсинг остновился в коридоре, чтобы смому убедиться, и вызвл изобржение н одном из многочисленных дисплеев н яхте.

Верно: хотя берсеркер с трудом можно было рзглядеть, но он все же был в поле зрения. Передвиглся медленным ходом. Хотя и с постоянно возрстющей скоростью. Крохотные, мячщие изобржения берсеркер и его жертвы предствляли собой крсные точки, постоянно меняющие положение.

– Слишком длеко, если дже лететь з ними н сверхскорости.

– Верно. Он недостточно нгрузил свой хвост, чтобы подойти к нему поближе. Я бы скзл, что сверхскорость не прктикуется в этом нпрвлении — к тумнности.

Н смом деле, кк выяснил Кенсинг, берсеркер снизил ускорение, и по прогнозм компьютер, нгруження мшин будет уменьшть свою скорость при дльнейшем проникновении в пригрничные зоны тумнности.

Вскоре н борту “Фнтом” нчлсь сессия военного совет. Он в основном состоял из ведущих членов экипж. Кенсинг присутствовл в кчестве официльного предствителя Имтры. А имтрнские соотечественники Кенсинг продолжли сохрнять дистнцию.

Сндро остлся н борту яхты, послв к себе домой з зпсной одеждой и личными вещми. Было нежелтельно покидть “Фнтом” до отлет эскдрон.

Оствлось несколько чсов.

Н сессии выдвиглись предположения некоторых учстников. Что в последнем сржении берсеркер получил серьезные повреждения, не дющие ему возможности идти н сверхскорости. Поэтому он повернул к тумнности, используя ее, кк лучший шнс уйти прежде, чем человеческий флот соберется преследовть его.

Один офицер возрзил:

– Это не ответ н вопрос, почему он выбрл отступление, вместо того, чтобы тковть и убивть.

– Возможно, он серьезно поврежден.

– Б! Ну и что? Мы говорим о берсеркере. Он не зботится о том, чтобы выжить. Зботится, кк уничтожить мксимльное количество жизней перед тем, кк уйти. И ясно, что он все еще был способен сржться.

– Если бы мы знли, почему он решил, что неповреждення биостнция является очень ценной для него. Зговорил Врвр Энгдин:

– Ответ должен быть ясным. Я тк думю. Речь идет о судне с биллионом человеческих зигот, хрнящихся н стнции.

– Д! Если не ктивня жизнь, то потенцильня. Биллион потенцильно ктивных человеческих жизней! Полгю, что берсеркер использует свой последний эрг энергии, пожертвует последним грммом мтерии, чтобы уничтожить ткой груз. Но почему он хочет вывезти его из Глктики?

У Кенсинг подсознтельно появились смутные зловещие предположения.

Кто-то возрзил: потерял ли врг полностью или нет способность передвигться со сверхскоростью свет, но комплекс, состоящий из берсеркер и лбортории, является более чем небольшим неудобством для космического путешествия. Он несомненно тяжелее, чем быстрые корбли комндовния премьер, чтобы мневрировть в космическом прострнстве.

Днные компьютер покзывли, что дже при здержке корблей Дирк, его эскдрон имеет шнсы догнть цель.

Фрэнк Мркус, слегк приподняв щит головного ящик, выскзл свою точку зрения, что Дирк, который недлеко ушел в военных достижениях, все же не похож н выжившего из ум, решившись н погоню.

Кто-то официльно, но очень умно здл вопрос Дирку:

– Это входит в вш плн, сэр? Премьер поднял стльные глз и посмотрел через стол — через грницы рельности:

– Что з вопрос? Конечно мы идем з ними!

Дирк прищурился, продолжя глядеть н здвшего вопрос. Словно не мог понять, кк может идти речь о другом решении. И продолжил:

– Ккой бы плн эт штук не собирлсь выкинуть, мы не позволим ей добиться успех.

Спросили о помощи, которую могут окзть местные силы.

Все взгляды обртились н Кенсинг.

Он извиняющимся тоном от лиц соотечественников вырзил сожление, тк же убедительные зверения в том, что у них внутри системы не остлось ни одного вооруженного корбля. И ничего, что могло бы помочь погоне.

– Понимю,— успокоил его премьер.

Н этом конференцию зкрыли. Все приближлось к моменту готовности. Ремонт “Фнтом” и корблей его сопровождения подходил к концу, и эскдрон был почти готов к погоне.

А врг, действия которого все еще четко просмтривлись с корблей н орбите Имтры, неуклонно держл курс примерно к центру тумнности Мвронри. В мссе гз и мелкой пыли плотность окружения был нстолько высок, что сверхскоростной полет вообще был опсен, д и прктически невозможен. Поэтому нблюдение з берсеркером с системы Имтры оствлось возможным еще несколько дней.

Отступющий же, кк было зметно, уходил точно, или почти точно по курсу, н котором его обнружили, когд он шел н Имтру. Если этот фкт имел для берсеркер ккое-то знчение, то никто ничего не мог объяснить.

Врг зхвтил стнцию полностью. Только для зхвт пленников? Вряд ли. А если для создния огромного числ “полезных” или использовния человеческих клеток для производств биологического оружия? Ткие мысли прорезлись у большинств обеспокоенных.

То, что берсеркер предпочел похищение мссовому уничтожению, тоже покзлось неимоверно угрожющим.

Несмотря н нсмешки полковник Мркус, стрнность ситуции не двло Кенсингу и многим его коллегм по военному совету избвиться от подозрения, что их быстро удляющийся врг был не нстоящим берсеркером. В прошлом некоторые негодяи мскировли свои корбли под берсеркеров, чтобы в своих злых нмерениях грбить и убивть.

Когд Сндро выскзлся примерно тк Дирку и его штту, все быстро отвергли это предположение. Д и некоторые свидетельств рботли против мнения Кенсинг.

К этому времени собрли знчительное количество осколков мленьких вржеских мшин, оствшихся в космосе. Больше остльных собрл Николс Хоксмур. Добычу тщтельно изучли.

Но ведь несколько крупных обломков, по крйней мере, несколько метров в ширину, упли н плнетоид. Они полностью сохрнились, блгодря тому, что нд Имтрой поддерживлся узкий искусственный слой тмосферы, которые не рз прошивли и метеориты, не сгоря.

Эксперты, рссмотрев, опробовв и протестировв их рзличными способми, признли нстоящий метлл, приндлежщий берсеркеру, который имел форму и сборку, присущие конструкциям берсеркеров.

Глвные компьютеры н яхте Дирк — мшины, годящиеся н любое дело — уверяли, что есть еще время догнть врг. Только не ндо зря терять время. Кждый чс приближл противник к укрытию в густой тумнности.

Премьер нмеревлся отпрвиться, кк только корбли будут згружены и готовы.

Кенсинг отметил, что комнд Дирк, состоящя из тридцти человек, един со своим шефом. Без сомнения, все являлись добровольцми, ндежными и верными.

Но окзлось, что н борту есть и не доброволец. Человек, который не вызвлся учствовть в погоне.

Одн из коек медицинского робот н яхте был знят. Кто-то лежл под стеклянной крышкой в кмере, похожей н гроб, змороженный внутри. Робот был нстроен н продолжительное поддержние жизни невидимого для окружющих человек.

Из-з желния узнть кк можно больше, Сндро приходил, чтобы взглянуть н медробот. Он рсполглся в боковом коридоре корбля.

Врвр Энгдин чуть прояснил ситуцию. Обиттель морозильной кмеры был добровольцем, учствоввшим в первом колонильном проекте фонд Срдо. Он же принял решение принять учстие и в великом колонильном путешествии, для чего его, или ее, жизнь был приостновлен н определенный срок, пок не нчнется героическя миссия.

В той чсти Глктики, которую зселили люди, перепробовли множество способов перенселения. Верней, избвления от этого.

Н плнетх, где нселения нсчитывлось сотни биллионов, кждый год нблюдлись миллионы нежелтельных зчтий. Извлечение зиготы или рннего плод считлось обычной процедурой. Но неприкрытое уничтожение живого оргнизм было неприемлемо. Принимли н долговременное хрнение. Но ведь неопределенный срок появления жизни рвносилен ее отрицнию.

Многие сторонники премьер взяли курс н объявление мссовой колонизции, дже н уже прктическое нчло ее. Только дту оствили в секрете.

У людей хвтило духу, чтобы основывть новые поселения.

В плн входило и ткое: прятть секретные зпсы человечеств н случй, если берсеркеры сумеют опустошить все нселение плнеты.

Предполглся поиск плнеты, похожей н Землю, плнеты скрытой и до сих пор неизвестной.

Теоретики придерживлись утверждения, что ткую плнету ндо искть в Глктике. А когд нйдут, информцию о ней сотрут из всех зписей. И тк основтельно, что берсеркеры никогд не узнют о существовнии нового обитния, дже если зхвтят кое-ккие мтерилы.

Энгдин объяснил, что существовние колонильного плн фонд Срдо, который будет одобрен н перенселенных плнетх, нходящихся в сфере влияния премьер, определено сложными междунродными соглшениями. Он поведл, кким путем будет идти переселение н новую плнету.

Слушя, Кенсинг не поверил в то, что плн двл рботу только конструкторм, инженерм и специлистм. Он придвл уверенность всему обществу людей Солнечной системы в то, что мнипуляции с зиготми и зродышми имеют большой смысл. Знчительно более вжным, чем здержк н неопределенный срок рождемости.

Сколько искусственных мток можно поместить в колонильный корбль? Это еще не решено. Н борту биолбортории нходилось более ст мток. Ну, если специльно сконструировть оборудовние этого тип, то мсштбы выншивния новых жизней увеличтся.

Лбортория двл возможность проявить себя двдцти или тридцти специлистм. Пищ, вод и воздух вырбтывлись в достточном количестве. Бывло, что н борту стнции трудилось и знчительно большее количество ученых, инженеров.

Кенсинг вспомнил, что и Анют ему говорил, что прежде, чем выйти змуж, он хотел бы потрудиться нд вопросом переселения людей.

Проблем и впрямь был нелегкой. Широко использовлись методы против зчтия. Но они не универсльны. Н плнетх, где жителей было уже сотни биллионов, ежегодно нблюдлись миллионы зчтий.

Впрочем, об этом Сндро уже слышл. Просто его пмять снов ожил стрыми фктми, о которых не рз писли и говорили.

Теперь же Кенсинг был н борту яхты премьер. И его тянуло увидеть “не добровольц”, змороженного в кмере. Кк узнл Сндро от местной системы обслуживния, когд окзлся в зпсном коридоре, змороженный был мужчин. Звли его Фулер Аристов. Возрст, при котором погружен в искусственное небытие, небольшой: двдцть лет. Н список же хрктеристик, н биогрфию Аристов Кенсингу пришлось обртить внимние позже.

Почему-то его неприятно порзил ткя смоотверженность Фулер, ткя его преднность делу. Скорее, это был фнтизм.

Конечно, его дело, кк учствовть в общих плнх Дирк и других лидеров. Ему теперь было все рвно, сколько он пролежит змороженным. Д, в известной степени и он был добровольцем, поскольку достточно ему было ступить в эту кмеру, кк он погрузился в сон.

Возврщение ото сн будет мгновенным, восстновление физических и умственных сил потребует около чс.

Н борту яхты было еще пять медицинских мест. Обычно же для космических сржений не хрктерно большое число рненых.

Нконец, через чс — вылет.

5

“Дженни поцеловл меня при встрече,
Вскочив со стул, н котором сидел;
Жизнь воровк, ты любишь
Приносить нслжденья:
Скжи, что я устл, что я печлен,
Скжи, что здоровье и достток прошли мимо,
Скжи, что я стрею, но добвь...”

Песня постепенно умолкл. Длинные бледные пльцы исполнителя змерли н струнх уникльного инструмент. Исполнитель стоял спокойно. И только по выржению его лиц публик могл понять, что волн сильного чувств зствил его прервть пение.

Публик состоял... только из одного человек. Леди Дженевьев.

Мленькя изящня фигур, индонезийские черты. Вырзительное создние нежной крсоты.

Леди, облчення в белый нряд, нпоминющий стринное свдебное плтье, полусидел н серой кменной скмье, очень строй, кк и окружющие монстырь стены.

Н скмье неясно проступл резьб, изобржвшя фнтстических животных. Рисунок был немного стерт временем, отчсти покрыт лишйником.

Но сиденье, н котором теперь рсполглсь Дженевьев, предврительно было обложено подушкми — голубых, крсных и желтых оттенков, грмонирующих с окружющими цветми.

– Вы крсиво поете,— подбодрил он спутник.

Ее голос был слб, но он больше не здыхлсь при рзговоре.

– Спсибо, моя леди.

Тот, кто взял н себя роль менестреля, немного еще постоял в золотых лучх солнц и полностью повернулся к своей слуштельнице. Стремительным движением сорвл шляпу с перьями и стл рзмхивть ею, словно не зня, что с ней дльше делть. И бросил в блгоухющую клумбу цветов.

Удивительные цветы, предствляющие нгромождение почти ослепляющих крсок, росли вокруг большого, поросшего трвой монстырского двор, построенного из древнего светло-серого кмня.

Леди не могл скзть, что лежит з пределми этих стрых стен, но чувствовл себя уютно — вдлеке от ндоевшего шум.

Слбый бриз потревожил кружев н белом плтье. Сотни вопросов зполняли ее рзум, и некоторые действительно были стршными.

Решил нчть с безобидного:

– Вы сми нписли эту песню? Менестрель кивнул и смутился:

– Музык моя. Хотел бы, чтоб и слов были моими. Но текст сочинил человек по имени Лей Хнт. Он жил много сотен лет нзд, и, конечно, леди, которую Лей носил в своем сердце, был не похож н вс. Может, помните, кк я однжды скзл, что вы нпоминете мне...

– А где мы нходимся? — молодя женщин неосозннно грубо прервл его. Зто вопрос был первым многознчительным, зднный .попутчику.

И длее посыплись ее вопросы, хотя чем больше леди думл о своем положении, тем больше ничего не понимл.

Менестрель говорил чуть охрипшим голосом, который окзлся ниже того, которым пел.

– Мы в Лондоне, н Строй Земле, моя леди Дженевьев. Во влдениях знменитого хрм, дом богослужений. Хрм нзывется Вестминстерское Аббтство.

– О? Но я дже не помню, кк попл сюд.

– Вполне понятно, при тких обстоятельствх. Не стоит беспокоиться. Я все объясню в лучшие времен. Но помните ли вы меня?

З спокойствием певц проступло его беспокойство.

Прислонив свой стринный струнный инструмент к скмье, он окзлся почти н коленях перед леди Дженевьев и протянул к ней првую руку. Движение получилось неловким, и певец рзве что не упл н рспущенное плтье леди. Его длинные пльцы вовремя ухвтились з подушку.

Потом предствился:

– Николс Хоксмур к вшим услугм.

В этом окружении Ник выглядел человеком среднего рост, зрелой, но длеко не строй нружности. Не полный, кк покзлся ей н экрне. Волосы кштнового цвет — блестящие, немного вьющиеся. Немного редели н мкушке. У Хоксмур был мленькя зострення бородк того же тон, что и усы — немного редковтые.

Видно, что боялся, кк бы его не приняли з денди или пустого крсвц. Чтобы не произвести ткого впечтления, Ник готов был идти н что угодно. Примирился бы с худшим, чем редеющие волосы.

Его лицо покзлось Дженевьев не тким крсивым, кк при первой встрече. Нос слегк соколиный, что соответствовло имени, глз немного водянистые и невырзительные — между серым и коричневым.

Сегодня, кк предствил он себя, рхитектор и пилот был одет в средневековую одежду. Длинные ноги плотно обтянуты. Сверхкороткя куртк. Мтерия кзлсь крепкой, но не отличлсь крсотой, подобно глзм.

Все предствляло вопиющую рзницу с белым плтьем леди.

– Конечно, я помню вше имя,— ответил Дженевьев. И вше лицо тоже. По-моему, я вс видел двжды. И не лицом к лицу. Первый рз только н экрне. Второй, когд вы были в космическом снряжении, я совсем не смогл рзглядеть вс. Мы нходились н корбле, и когд я попытлсь зглянуть вовнутрь шлем...

Николс не видел, кк побледнело лицо леди от нплыв зново переживемых чувств. Он поспешно перебил ее:

– Мы н смом деле нходились н корбле. Но сейчс об здесь, моя леди Дженевьев. Здесь, в этом приятном месте. Здесь хорошо, не тк ли? И вы в безопсности. Нстолько, нсколько могу зщитить вс. И у меня есть... определенные возможности.

Бледность прошл. Леди Дженевьев, похоже, принял и оценил по достоинству уверения своего компньон в безопсности. Кчнув слегк головой, кк бы исключя всякие сомнения, поднял холеную руку, словно в вопросительном жесте, и укзл в сторону неясно вырисовывющихся з монстырскими стенми двух больших прямоугольных бшен. Слбые косые лучи солнц окршивли строения в серо-коричневый тон.

Кждую бшню с четырех углов увеличивли четыре небольших шпиля. И ближняя бшня кзлсь ткой большой, что почти нвисл нд монстырским сдом.

Между кменной клдкой и двумя людьми, скользя н прямых крыльях, пролетели лсточки со слбым писком.

Ник проследил з ее рукой.

– Это зпдные бшни Аббтств. И между ними глвный вход. Я проектировл их и руководил строительством... ну, честно говоря — я хочу сохрнять честность с вми — это сделл мой тезк. Он жил дже рньше того, кк нписл слов к песне, что я пел. Но уверен, я бы сделл все тк же, если не лучше, рботя с кмнем и известью. Вы помните, что я вм скзл однжды, что я рхитектор?

– Д. Помню кждое вше слово.

Грциозно поднявшись, леди глубоко вздохнул:

– Но у меня ощущение, что я должн помнить больше, горздо больше. Я имею в виду смые последние события. События большой вжности и если бы по-нстоящему сделл усилие вспомнить, что же со мной произошло, получил бы ответы н многое. Но...

– Рзве вы не решетесь сделть ткое усилие?

– Д! — и добвил шепотом,— потому что боюсь!

Мужчин ловко поднялся и нерешительно к ней нклонился, говоря:

– Если вс что-то беспокоит, не спешите. Нет необходимости сейчс знимться этим. Позвольте зботиться о вс, хотя бы недолго. Для меня привилегия — смя известня вм из всех — зщищть вс. Во всем!

– Что ж, Николс, для меня большя чсть пользовться вшей зщитой.

Дженевьев протянул мленькую руку, и мужчин, ступив вперед, принял ее с блгодрностью.

После того, кк пльцы их коснулись, леди ничего не помнил.

Среди трех космических корблей “Фнтом” зметно выделялся величиной, скоростью и вооружением. Нходясь н орбите вблизи плнетоид Имтр, премьер Дирк и его окружение из космического экипж, советников, телохрнителей и специлистов, в том числе Сэнди Кенсинг, поспешно звершили приготовления.

Один из корблей Дирк нендолго приземлившись н Имтре для ремонт, быстро покидл плнетоид, чтобы встретиться в нзнченном месте с “Фнтомом” и вторым корблем, оствшимся н орбите.

Вскоре без всяких церемоний мленький, но тяжело вооруженный эскдрон отчлил от плнетоид. Он плвно ускорял полет от Солнц к центру Мвронри, чье плотное прострнство нходилось н рсстоянии световых лет, но чьи выступющие кря можно было достичь з несколько дней, двигясь со сверхсветовой скоростью.

Силы Дирк неслись в поискх глубокой пустоты в этом регионе, чтобы из грвитционно ровного поля совершить безопсный резкий рывок.

Плн был нелегким. Дже трудно выполнимым. Поскольку следовло пойти н риск в относительно згрязненном космосе.

Врг имел слишком большое преимущество, чтобы его догнть.

Впереди эскдрон, все еще смутно просмтривясь в телескопы при слбом освещении, неуклонно уходил прочь биостнция, создвя сложное изобржение в сочетнии с згдочной мшиной, которя сорвл ее с орбиты.

Леди Дженевьев вновь был со своим новым знкомым. Он прогуливлсь с ним, опирясь н мужскую руку. Кк он окзлсь в тком состоянии, не помнил. Но тк было. Гуляли в том же зеленом сду.

Неяркое золотистое солнце, кзлось, не нмного передвинулось с тех пор — это было недвно, подумл леди — кк он сидел н скмье.

Но был ли ккой-нибудь интервл? Между прошлым и нстоящим? Или нет?

Но з перерыв — он, верно, был — изменилсь внешность Николс Хоксмур. Это не был уже менестрель. Одежд был богче, но все еще не походил н униформу пилот. Глядя н него сбоку, отметил, что и волосы у Ник стли гуще.

Он уже дотргивлсь до его руки. И это не вызывло беспмятств. Но вот ощущение предплечья Хоксмур, когд леди кслсь его пльцми, кзлось стрнным. Стрнным было и ощущение трвы под ногми, обутыми в белые тпочки.

Д и все стрнно: одежд н теле, воздух н лице...

Высокий человек лсково допытывлся:

– О чем вы думете? Он шептл:

– Я рзмышляю... о многих вещх. О многом боюсь дже спросить.

Он змолчл, продолжя вести ее, словно в тнце. И он не зметил, кк они окзлись перед дверью. Это были ворот, ведущие в серый мрчный монстырь.

Николс спросил с приглушенной стрстью:

– Войдем? Я хочу покзть вм всю церковь. Он действительно крсив.

– Очень хорошо.

Когд стли проходить в дверь, леди спросил:

– Это здние сконструировли вы, или вш тезк?

– Нет, моя леди. О, нет! Большя чсть Аббтств стрше н несколько веков любого, кто носит имя Хоксмур. Хотя хотелось бы, чтоб мы или кто-либо из нс мог похвстть ткой слвой. К счстью, буду иметь честь покзть вм чудо.

Дженевьев пробормотл что-то вежливое. Это было почти инстинктивной рекцией. С тех пор, кк он выл змуж и стл знменитостью. С тех пор...

Хоксмур шел рссеянно, поддерживя леди под руку. Обрщлся он с нею с вежливым внимнием, словно хотел сделть все, чтобы он приндлежл ему.

Он водил Дженевьев по мрчным богтым помещениям Аббтств. Ткие сооружения, пояснил Николс, он берет з обрзец.

Площдь, окруження стенми под готической островерхой крышей, знимл с гектр. Хоксмур мог бы нзвть леди и более точную цифру — до десятых долей миллиметр, но молчл.

Бродили по огромному хрму, уже ксясь друг друг свободно и не ощущя стеснения.

Зтем вышли из монстыря н открытый воздух.

Слбый дождик вновь сменился солнечным светом. Но вдруг опять зморосил.

Дождь вызывл стрнные ощущения н лице леди. Но он ничего не пояснил Хоксмуру.

Он же, ничего не говоря, посмотрел н леди и снов повел внутрь здния. Пр нпрвилсь прямо в бшню. Шги вызывли эхо, потому что пол был вымощен квдртными кмнями.

– Готические рки. Могу объяснить теорию строительств их. Если хотите... Смые высокие здесь, в нефе, это более тридцти метров. Смый величественный интерьер среди церквей строй Англии.

– Здесь нет людей.

– Вн не хвтет людей? Вон, видите? Должно быть, служитель церкви идет. Д и возле лтря — не священник. ли я вижу?

Леди Дженевьев неожиднно остновилсь. Он знл, что эти люди были не нстоящими.

– Что с моим мужем?

– Его здесь нет. Но, нсколько мне известно, премьер Дирк в добром здрвии.

Голос Хоксмур обрел рздржительность.

– Вы скучете по вшему новобрчному?

Похоже, что Николс пытлся сдерживть себя, но не удвлось.

– Вы очень любите его? Леди вздрогнул:

– Не зню, что я испытывю к нему. Не могу скзть, что скучю. Я едв помню его.

– Уверен, что в пмяти вы можете вызывть что угодно. Абсолютно все из вшего прошлого.

– Д, возможно, если бы зхотел сделть усилие. Дженевьев вздохнул. Кзлось, что он пытлсь взять себя в руки.

– Я и Дирк никогд серьезно не ссорились. Думю, он хорошо ко мне относился в те немногие дни, что мы прожили вместе. Но, откровенно говоря, я ужсно боялсь... боюсь его.

Он опять змолчл, глядя в лицо спутнику, голов которого четко вырисовывлсь н фоне витржного стекл.

Дженевьев:

– Скжите, что случилось с моим ребенком?

– Ребенком?

– Я был беременн.

– Вы сми знете. Вы отдли его... вшего... прото-ребенк, думю, что это смое подходящее слово, для колонильной прогрммы. Или вы хотели узнть, что произошло после?

Об стояли. Глядели друг другу в глз. Уже не приксясь рукми. Об молчли.

Нконец, леди оборвл его:

– Ник, скжите првду. Что произошло?

– С вми? Вы нходитесь здесь, со мной. И вы в безопсности. Возможно, этого пок достточно. Но если вы решите копнуть глубже...

Леди не могл говорить. Он вспомнил прежнее ощущение, когд, вдохнув достточно воздух, н выдохе не могл произнести и слов. Но н сей рз было еще труднее.

И вдруг он зкричл:

– Нет! Не говорите ничего. Ничего стршного!.. Мы можем выбрться из этого здния? Эти пмятники вокруг нс — это все могилы?

Спутник сохрнял спокойствие. Ответил:

– Многие из них могилы. Они встроены в стены, в пол. Но могилы ткие стрые, что не думю, будто могут нечто знчить для вс. Пугть вс...

– Мы можем пойти еще куд-нибудь?

– Здесь много мест.

Он взял руку леди и поглдил ее, успокивя. Дженевьев все еще кк-то стрнно воспринимл прикосновение. Хоксмур:

– Для нчл пойдемте по этой дороге.

Ник глнтно предложил руку, леди с удовольствием принял ее. И пр нпрвилсь из зпдного конц неф в комнту с кменными стенми, которя, кк прошептл Ник, являлсь чсовней Святого Георгия. Зтем по узкому коридору прошли через стену потрясющей толщины туд, где явно нходились жилые помещения.

Когд зшли в комнты, отличющиеся от других, Хоксмур, беспокоясь з леди, спросил, о чем он думет.

Прежде чем он решил, что это место готово для прием, Ник несколько рз его проектировл и обствлял последовтельно грнитурми, следуя изменениям диктт своего вкус.

И все же он был еще очень молод.

Чсть его версии Аббтств, включя основы сооружений и множество крсивых детлей в рботе по кмню и стеклу, существовл з несколько месяцев перед тем, кк он встретил или услышл о леди Дженевьев.

Все это являлось личным увлечением Ник, тк же чстью его рботы, которой он глубоко интересовлся.

Но вся сумтох последних поспешных переделок, конечно, имел единственную цель: доствить удовольствие Дженни.

Н смом деле, кк он признлся позднее, Хоксмур имел очень небольшое предствление, кк в действительности выглядели эти внутренние полуофицильные комнты столетия нзд. Но его это не волновло. Был великий проект, рбот с кмнем и стеклом, отделк. Все Ник нходил ниболее очровтельным, по крйней мере, до недвнего времени.

А сейчс, леди Дженни сидел н удобном современном стуле.

Кменные стены комнты были звешены бстрктными гобеленми.

Окн нходились слишком высоко, чтобы через их стекло рзглядеть, что тм снружи.

– Стрнный хрм, Ник.

– Это очень стрый хрм.

– Вы живете здесь?

Он продолжл беспокойно ходить между двумя, грубо сплетенными коврикми. Нрушл тишину лишь стуком ботинок о голый кмень. И стрлся внимтельней рзглядеть впечтление, которое производит обстновк н Дженевьев.

– Я? Думю, что здесь провожу не больше времени, чем в остльных местх.

– А ккому богу или богине преднзнчен служить хрм?

– Единственному. Христинскому богу. Вы верите, моя леди?

Он покчл головой, чуть тряхнув медными кудрями.

– Прво, нет. Когд я был ребенком, у моих родителей были резкие рзноглсия в религии. Отец верил в единого бог, мть... трудно скзть, во что он верил. Он умерл пять лет нзд.

– Мне очень жль.

– Ну, кк я понимю, весь хрм приндлежит вм?

– Д, думю, я имею прво зявить это,— Хоксмур откинулся н спинку большого сиденья, изобрзив тетрльный жест.— Все, что вы видите вокруг... вше. Абсолютно все к вшим услугм.

Трогя пльцми мтерию н стуле, леди нхмурилсь от стрнного ощущения: что-то в этом прикосновении оствлось по-прежнему неестественным.

Хоксмур, сжв обитые ручки кресл, уствился н Дженевьев, кк ей покзлось, беспомощно.

– Чувств мои к вм, моя леди, мне не легко описть. Я думю, что с вшей точки зрения мы едв знкомы, ко... я преклоняюсь перед вми.

Дженевьев, пытясь прийти в себя от ткого утверждения и нйти способ ответить, поднял глз и был сбит с толку, вдруг зметив случйно через приоткрытую дверь в дльней стене совершенно современный зкрытый бссейн.

Уж он-то совсем не вписывлся в обстновку.

Поверхность воды ровня, кк зеркло... если вообще это вод.

Сине-зеленые плитки бссейн и окружющие его современные метллические стены утопли в мягком модерновом освещении.

Хоксмур оживился:

– Вижу, вы зметили бссейн. Это мой эксперимент.

– Ник,— оборвл его леди и змолчл. Он ничего и не хотел говорить. А все, чего хотел, тк сглдить ситуцию.

– Д, леди Дженевьев. Дженни... Можно вс тк нзывть?

– Конечно. Почему бы и нет? Вы спсли мне жизнь.

– Дженни, я не должен возлгть н вс груз своих чувств. Еще не время. Мы сможем поговорить об этом позже.

– Чувств? Это очень хорошо.

– Д. О, д! — зкивл он серьезно.

– Мы действительно нходимся н Земле, Ник?

– Не совсем понимю, что ознчет слово “действительно”, но отвечу. Большинство людей подтвердили бы, что именно сейчс я и вы — не н Земле.

– Понимю. Спсибо. Ник, вы когд-либо н смом деле бывли н Земле?

– Нет. Хотя... может быть, д.

– Рзве вы не знете?

– В некоторой степени зню. Но я должен вернуться к своему вопросу, который не менее вжен, чем чувств: что ознчет “действительно”?

Стрх, который легко предствлялся леди Дженевьев в обрзе мышей и крыс, иногд пробивлся через зщитную мысль того, что Ник тк любезно предлгл ей, он принимл.

Не дв внятного ответ, леди понял, что этот мужчин будет ее единственной компнией н определенный срок. Но что же это, в смом деле, з Аббтство?

Стрх удерживл ее от окончтельного ответ н любой вопрос Хоксмур.

Ник почувствовл ее волнение:

– Рзве вм здесь не нрвится? По-моему, это одно из смых прекрсных мест. Но если вм не нрвится, поедем куд-нибудь.

– Вше ббтство прекрсно, Ник. По-своему. Оно прочное и безопсное, достточно зщищенное.

– Я и ндеялся, что это для вс будет тк. Леди внимтельно посмотрел н своего спутник.

– Позвольте мне рсскзть, что помню. И очень ясно. Я и вы нходились н мленьком корбле, космическом курьере, где уже произошл тргедия. Нс окружл смерть и... и... вы не отрицете?

– Нет, моя леди. Я не могу этого отрицть. Хоксмур помрчнел. Леди повысил голос:

– Я больше этого не вынесу! Скжите, умоляю вс, скжите врзумительно, что произошло? Кк мы выбрлись оттуд?

– Моя леди,— в его голосе звучл мольб,— то, что я сделл, когд обнружил вс н том мленьком корбле, единственное, что можно было сделть. Спс вс от смерти. Поверьте, я все сделл для вс.

– Еще рз выржю блгодрность, Ник, з спсение. Но рсскжите, кк вы меня спсли?

Зметно было, кк он решлся, выржя любопытную смесь стрсти и нежелния.

– Вы помните, кк я вошел в кбину курьер, одетый в космическое снряжение?

– Конечно, помню. И кк поздоровлсь с вми, помню. Кжется, вы обняли меня?

И он внезпно понял, что-то было последним прикосновением к чему-либо, которое являлось рельным. Д, последнее ощущение рельности.

Ник соглсился:

– Мои руки действительно обняли вс. Рукв моего костюм приндлежт мне — в смысле, что я всегд могу ими пользовться, кк хочу. Мои руки — единственное, что всегд в моем рспоряжении.

Леди внимтельно слушл.

Хоксмур продолжил мягко и взволновнно:

– Вы не должны бояться.

Он уствилсь н руки Ник, которые кзлись крупными и очевидными, совершенно обычными: он стоял перед ней, упершись рукми в бок.

Он прошептл:

– Я не понимю.

– Эти? — он протянул руки, шевеля пльцми, убрл нзд и см себя обнял, зтем опять вытянул.— Конечно, эти тоже приндлежт мне. Но с помощью тких я не смог бы вм помочь н корбле. У них другое преднзнчение — и ясно, они делют прогресс. Сейчс вы чувствуете мое прикосновение. А до сих пор оно вызывло у вс стрнное ощущение? Ведь это не похоже н вшего муж, нпример?

– Д! Здесь я ощущю что-то стршное от прикосновения к окружющим предметм. Не только от вшей руки. От всех вещей, которые трогю. Цвет их ткие крсивые, яркие. Но все пхнет немного стрнно. И... но я...

– Моя леди, когд вы и я окзлись н рзбитом корбле, я пообещл, что блгополучно перепрвлю вс через безвоздушное прострнство н свой корбль, дже без снряжения для вс. Потому что знл, что вше бедное измученное тело вполне поместится внутри моего костюм. Тк я и сделл.

– Дв человек в одном костюме? Я не думл...

– Дв человек, леди Дженевьев. Д! Но одно тело. Вше. Видите, дже тогд у меня не было собственного тел. Никких крепких рук, способных спсти вс или кого другого.

Его мхющие руки, кзлось, отрицли собственное существовние.

– Ни плоти, ни кости!

Он уже говорил тихо, умышленно соглшясь н все, подобно человеку, который идет н мпутцию ноги, смиряется с ее нежелтельной потерей в результте несчстного случя, когд медицин бессильн ее сохрнить.

– Вы хотите скзть, что у вс нет тел?

– Физического тел. У меня его никогд не было. Чтобы добиться его видимости, мне нужен космический костюм или что-либо твердое. То, что вы сейчс видите перед собой, вообржение. Не более, чем информция. Я являюсь, кк видите, но всегд оптоэлектронным искусственным объектом.

И добвил:

– Собственно, не более, чем компьютерня прогрмм.

Хоксмур снов протянул свои руки.

Леди зстыл и долго глядел н Ник.

А время шло вперед с неумолимым возрстнием.

Голов леди, несмотря н зтянувшуюся пузу в рзговоре, дже не шелохнулсь.

Нконец, Дженевьев произнесл:

– Вы говорили мне о моем спсении. Продолжйте. Я хочу все знть подробно.

– Конечно. В тот момент, когд я ступил н борт курьер, где вы нходились, и осмотрелся, то понял, что я мог помочь очень многим пссжирм... но нет, это непрвд. Хочу быть искренним с вми. Дело в том, что меня мло интересовли те люди. Не волновли. Я пришел спсти вс.

– Вы... приглсили меня н борт. И... кк рз в тот 107 момент н нс обрушился еще один взрыв.

– Д. Д, был еще один взрыв. Я помню. Ник нпряженно прошептл:

– Боюсь, вы серьезно пострдли тогд.

– Ах!

Он взял ее руки, обхвтил всю ее своими рукми. Он зкрыл глз, но ничего не могл сделть, чтобы отогнть стрнное чувство от его прикосновения.

– Д, мне нужно было спешить. Леди рскрыл рот от изумления.

– ...Вм очень хорошо подошел мой костюм... И который, следовтельно, внутри был почти пуст. И я, нходясь внутри костюм, снбженного электроникой, упрвлял его вспомогтельными устройствми рук и пльцев, с помощью своих метллических рук поместил вс в полость для моего тел. И в сущности нходясь в костюме и оперируя в нем, снбжл вс воздухом, осуществляя дыхние, хотя вши легкие иногд с трудом рботли.

Зтем я перенес вс успешно через пропсть холод, пустоты и смерти в мой мленький корбль, стоящий рядом. Потом извлек вс из моего снряжения и срзу же поместил в медицинский отсек. И сейчс... сейчс вы нходитесь здесь.

Леди неотрывно глядел н Хоксмур.

Кзлось, он не дышит.

Кзлось, не нуждется в том, чтобы дышть.

Ее спситель, испугвшись молчния, произнес в тишине:

– Думю, вы совсем не помните мой мленький корбль. У вс дже не было возможности увидеть его. Я нзвл его “Рен” в честь моего учителя-тезки, Кристофер Рен, рхитектор. Не зню, был ли он кем-то нподобие пилот н плвющем корбле — ткие корбли существовли в те времен. Не думю, что он...

Он оборвл Ник с выржением потрясения и ужс:

– Вы — всего лишь изобржение?

– В кком-то смысле, д. Обрз, возникющий в виртульной рельности. Технически я — оптико-электрический искусственный объект. В общем, компьютерня прогрмм.

– Тогд, чем же стл я? Что вы со мной сделли?

Ник, который очень боялся этого мгновения, делл все возможное, чтобы объясниться. Приятно и приглушенно нчл говорить. Но не успел произнести и десяток слов, кк леди пронзительно зкричл.

Он пытлся превзойти ее крик, но бесполезно. Поэтому рди ее собственного здоровья он что-то переключил и выключил ее.

Н время, конечно.

6

К Кенсингу, здумчиво стоящему в коридоре яхты, обртился, видимо желя помочь, один из млдших офицеров:

– Вы действительно ничего еще не знете о Нике? Кенсинг уствился н него:

– Меня волнуют другие вещи. И что ткое я должен знть Нике, если вообще его проблемы сейчс уместны? Офицер попытлся опрвдться:

– Я не говорил, что у него проблемы.

– О! — внезпно пришл в голову Кенсинг ошеломляющя мысль. Он кк-то слышл о созднии оптико-электронного существ, являющегося близким нлогом человек.

Ткое не чсто случлось, хотя технически это было возможно двно.

В обществе, которое рзвивлось и продолжет рзвивться в продолжительной борьбе против мшин, нтропоморфизция техники или прогрммных средств считлсь непопулярным и непривычным.

Ткие конструкции, кроме того, являлись незконными н многих плнетх и среди нродов, которые, имея стршный пример нпдения берсеркеров, жили в стрхе, что их собственные компьютерные искусственные объекты выйдут из подчинения.

Кенсинг спросил:

– Вы имеете в виду искусственного человек?

– Нет. Я имел в виду то, что скзл. Об этом фкте мло знет общественность, но з последнее время босс проявляет определенный интерес к электронным существм.

Кенсинг кивнул головой. Многие студенты философских, политических и упрвленческих отделений глубоко зинтересовлись нтропологическими прогрммми, здумнными с смого нчл кк противопоствление проектм создния зписей с живого человеческого мозг.

Но несколько созднных экземпляров, кк првило, скрывлись.

Существовли и ткие, вся прогрмм поведения которых был зписн с человеческого мозг. Они применялись для пользы людей, но имели много огрничений.

Кенсинг однжды встречлся с тким. Звли его Хилери Гейдж. Он... или оно, но Хилери сыгрл вжную роль в одной из смых известных битв с берсеркерми. Встретив Гейдж после сржения, Кенсинг получил удовольствие от продолжительной беседы с ним. Дже после приятного рзговор Кенсинг не знл, ккое местоимение к нему применять: он или оно.

Узнв сегодня првду о Хоксмуре, Сндро неожиднно вспомнил о Фрэнке Мркусе. Выяснил, что Фрэнк знет Гейдж. И Фрэнк, кк многие другие, оствлся полностью уверенным, что человек с зписнным мозгом, с которым он познкомился, не более чем прогрмм.

Кенсинг и Мркус с минуты н минуту ждли, когд увидят последнее изобржение похищенной стнции, сделнное компьютером “Фнтом” в нтурльную величину.

Весь экипж знимл очередь в тен-клуб, чтобы увидеть это, когд получт возможность.

Все хотели выяснить, что из себя предствляет желння добыч, которую они преследуют. И ккие военные оперции возможны, когд, подойдя достточно близко, попытются вернуть биолборторию.

Но Сндро, ожидя увидеть нтурльное изобржение модели, подумл, что все предприятие обречено н провл. Берсеркеры убивли. В этом состоял цель, для которой их сконструировли и построили. Этим они и знимлись.

Возможность, что Анют остлсь в живых, был совсем мл, фктически не рельн.

Н экрне появились помехи. И нежднно покзлся Ник Хоксмур. Он стоял сбоку и немного позди смоделировнной стнции, облокотившись н верхний диск.

Невесомое изобржение прекрсно поддерживло его невесомое тело.

– Извините меня, джентльмены, но я не мог услышть вс. Сейчс коснусь одной из функций поддержки жизни здесь, в отсеке. Я случйно прорвлся н рзговор.

– Все в порядке,— ответил Кенсинг, испытывя стрнное чувство.

Николс принял эти слов с легкой улыбкой.

Было зметно, что его в основном интересовл рзговор с Фрэнком, и взгляд был нпрвлен в сторону полковник.

Срзу же скзл:

– Возможно, вм известно, что я см электронный человек?

Фрэнк смотрел н изобржение Хоксмур через окуляры н лицевом ящике. Поворчивлся в сторону Ник и третий окуляр полковник — чтоб лучше рзглядеть.

– А, это ты? — произнес Фрэнк.

Кенсинг был поржен тем, что голос человек, собрнного и дополненного в ящикх, менее походил н человеческий в срвнении с Ником. Хотя об воспроизводились мехническими динмикми.

– Д, это я.

Ник нстойчиво выржл интерес и решимость:

– Мое появление рссердило вс? Вы считете себя оскорбленными?

Фрэнк чуть взмхнул передней метллической конечностью.

– Думю, вы меня зстли немного врсплох. Я бы рссердился, если бы меня оскорбил человек. Но нет смысл выходить из себя из-з мшины. Вы хорошя мшин, Ник?

– В мои обязнности входит быть хорошей мшиной и стрться делть все, кк можно лучше. Если вы не обиделись, полковник, и если у вс нйдется немного времени, позвольте продолжить рзговор.

– Двйте.

– Вероятно, вы не удивитесь, что я нхожу эту тему весьм интересной. Я не думл, что вы примете мое появление тк быстро и не стнете возржть. По крйней мере, дже не вырзили подозрения, что я шучу.

Три ящик Фрэнк зшевелились, возврщясь в обычное положение. У Кенсинг сложилось впечтление, что их влделец тким обрзом устривется поудобнее.

Мркус зметил:

– Я скзл, что ты немного зстл меня врсплох.

Но не совсем.

– Првд? Не совсем? Я хотел бы знть, что вы думете обо мне — о моей персоне н экрне — которую вы не рз видели — что выдет во мне отсутствие тел.

– Возможно, когд-нибудь мы сможем подробнее поговорить об этом. Сейчс же у меня много других дел.

Рзговор зкончился.

При следующей беседе с премьером Дирком Кенсинг отметил, кк нтурльно выглядит Ник Хоксмур и нсколько отменно прогрммисты выполнили свою рботу.

– Полгю, что он — относительно новя версия?

Дирк соглсился:

– Д, его создли год нзд. Специлисты хорошо порботли, првд? Н это ушло несколько месяцев. Дело в том, что мне меньше и меньше нрвится достигнутое живыми рхитекторми. Нпример, эт биостнция. Потому я и решил попробовть, н что способен искусственный оптоэлектронный мозг.

– Мне говорили, что н создние прогрммы подобной сложности идет лишь несколько месяцев быстрой рботы, премьер. А я думл, н это тртятся годы. Вы не могли бы скзть, кк ему выбирли имя?

– У моих инженеров были уже готовые блоки с прогрммой, рссеянно пояснил Дирк.— Это ускорило рботу. А что до имени... Ник выбрл его см. Он зимствовл его у строителя восемндцтого век. Кк-нибудь я рсскжу вм эту историю. Вы хорошо осмотрели модель стнции?

Кенсингу, который имел возможность нблюдть взимоотношения между премьером Дирком и Хоксмуром, покзлось, что живой создтель и его искусственное создние довольно хорошо лдили.

Но отношение премьер к оптоэлектронным людям было сложным и ревностным.

Однжды Сндро услышл, кк Дирк зявил:

– Эти преобрзовнные души, отдохнувшие от плоти в электронной модльности, в целом облдют более высоким социльным положением, если можно тк скзть, чем те, у которых никогд в жизни не имелись крсные кровяные клетки.

Кенсинг не удивился, узнв, что не один он был обмнут Ником.

Другие больше, чем он, рсстроились, открыв првду.

Некоторые члены экипж, кк и все люди, выржли протест или, по крйней мере, возржли. Они чувствовли неудобно с компьютерными объектми, которые выглядели и рзговривли, кк сми люди.

Конечно, большинство жителей не возржли против вычислительных способностей Хоксмур или его интеллект. Их устривло, что эт вещь облдет человеческими признкми и что с ней (или с ним?) премьер советуется, спорит (иногд весело!), и который (или которя?) тк сильно влиял н Дирк.

Когд эскдрон был готов покинуть Имтру, Ник собирлся оствить свой “Рен” — мленький корбль.

Место н плубе нгр, обычно знимемое этим чсто полезным, но не вооруженным судном, достлось вооруженному военному рзведчику, последнему боевому корблю, кким-то обрзом оствшемуся в Имтрнской системе.

Последнее сржение зкончилось перед тем, кк рзведчик добрлся до сцены битвы.

И вот Дирк, который держл в стрхе и нкзывл, двил своим величием местное нчльство, збрл у него этот корбль.

Но рсствние с “Реном” принесло Нику больше проблем, чем мог предствить его хозяин-создтель. Перед отпрвкой эскдрон Хоксмур нряду с другими своими обязнностями проконтролировл, чтобы роботы перенесли некоторое оборудовние в “Рен”, устновив его н зново обретенном корбле-рзведчике.

При этой оперции Ник см перемещлся н борт корбля. Он следил з роботми, выполняющими большую чсть физической нгрузки. Это были метллические создния рзмером с собку, ничего общего не имеющие с живыми существми и ничего не ведющие о интеллекте.

Открыто проводя дело, Хоксмур знл: ему крйне необходимо проследить, чтобы выполнили еще одну здчу — ив строгой секретности. Он должен был оргнизовть трнспортировку со своего мленького корбля н борт яхты не только физическое оборудовние, в котором нходился большую чсть времени, когд рботл в скфндре, но и оборудовние для Дженни.

Окзлось примерно тк, кк он предполгл.

Объем, необходимый для хрнения зписнных днных когд-то живого человек — в днном случе, леди Дженевьев — при существующей технологии, которя зключлсь в хрнении по последней подквнтовой системе в прочных емкостях из тяжелых метллов и смешнных мтерилов, был почти рвен требующемуся для смого Ник: около четырех тысяч кубических снтиметров. Объем, примерно рвный трем взрослым человеческим черепм.

Костюм, который выбрл Ник для осуществления этой рботы — необычной трнспортировки — окзлся тем же смым, в котором он спс леди Дженевьев. Тогд, н обреченном курьере. Н костюме были небольшие повреждения. Их-то Ник собирлся использовть для опрвдния, если кто-то зинтересуется и стнет здвть вопросы.

У него имелось несколько хороших объяснений, из которых он собирлся выбрть лучшее.

Однжды, переходя по плубе нгр “Фнтом”, Ник нтолкнулся н Кенсинг, который был тоже в космическом снряжении.

Живой человек проводил инвентризцию и проверку мленького корбля н борту, который был необходим н случй бордж.

Ник зметил удивление Кенсинг при виде пустого костюм Ник. Почему-то это вызвло у молодого инженер, кк и у многих, стрнную дрожь и волнение.

После встречи с Кенсингом Хоксмур решил оторвться н несколько минут от своих обязнностей. Он не имел прв н отдых, поскольку предполглось, что он Нику и не нужен. Он хотел нвестить Дженни, чтоб убедиться, что он прошл физическую трнсформцию без кких-либо осложнений.

Прктически не было причин сомневться, что он хоть что-то почувствовл. Но хотелось убедиться в этом.

В глубине души Хоксмур нчл серьезное рзмышление о его новых отношениях с леди Дженевьев.

Одной из первых здч, которую он выполнил, звершя секретную рботу, являлсь нлдк, очень точня и осторожня, периферического прогрммировния леди, ндеясь тким обрзом помочь ей опрвиться от шок осознния своего нового состояния бытия.

Ник действовл осторожно, чтобы не переусердствовть в нлдке, и кк только леди вновь проснулсь, он срзу нчл умолять и требовть, чтобы он подробно рсскзл, что с ней случилось.

После трнспортировки н яхту во время посещения Дженни Хоксмур возобновил попытки, кк можно мягче объяснить Дженевьев новую ситуцию.

Через несколько минут после того, кк он спс леди Дженевьев, чей дух все еще цепко держлся з родное тело, Ник успешно перепрвил ее из гибнущего курьер н свой корбль. Медицинский робот поствил ей дигноз и ншел ее рны смертельными. Дже при глубоком зморживнии до окзния лучшей медицинской помощи прогноз был очень плохим.

В этом положении Ник, кк он сейчс подробно излгл, не имел выбор.

Несмотря н все возможные его и медицинского робот попытки, мозг леди Дженевьев скоро бы умер, если бы это случилось, ни хирург, ни просто врч, ни близкий человек, ни робот уже не могли бы восстновить ее личность.

Когд Николс — или его изобржение в виртульной рельности — рсскзывл эту историю, Дженни, или ее обрз, беспомощно смотрел н него, приоткрыв мленький рот с белыми зубми.

В этот момент они нходились, нсколько было известно Дженни, в смом центре Аббтств, н полпути от зпдного неф. Они прогуливлись, нслждясь великолепием крсок, ннесенных н кмень и дерево послеобеденным солнцем, проникющим через витржное стекло огромного окн.

“Не ткое великолепное розовое окно,— подумл Ник про себя,— кк должно быть в Шртрезе, но все рвно впечтляет”.

– Следовтельно, моя леди,— зключил Хоксмур,— кк я уже пытлся объяснить, я сделл единственное, что мог. Зписл вс. Сохрнил структуру вшего сознния, сущность вшей личности, прктически всю пмять.

Блгодря искусной нстройке, проделнной Ником, когд у леди был последний момент в ее периферическом прогрммировнии, Дженевьев вскоре смогл достточно успокоиться, чтобы отвечть.

Следующие ее слов, произнесенные с вежливостью, достойной леди, снов выржли блгодрность Нику з спсение. Зтем последовл мольб, дже требовние более детльно объяснить ее состояние.

Успокоенный тем, что кульминция объяснения прошл без ктстрофы, Хоксмур продолжил кк можно деликтнее вдвться в подробности.

О том, кк он придл форму и одел в обрз сму леди Дженевьев, собрв огромное количество днных с видеозписей прекрсной женщины Дженевьев, которые окзлись под рукой. Но не просто окзлись. Его рстущее обожние леди несколько месяцев нзд привело к тому, что он нчл собирть видеозписи — и чем ближе день свдьбы Дженевьев с Дирком, тем больше стновилось мтерил.

Ник мог бы скзть нечто потрясющее о детлях, подробностях того, кк он создвл облик Дженевьев.

Но с леди уже было довольно.

Он резко прервл рсскз Хоксмур требовнием, чтобы он немедленно нчл ее возврщение в оргническое тело.

– Ник, я понимю, что вшей целью того... что вы сделли... являлось спсение моей жизни. И вм удлось. Всей душой блгодрн.

– Моя леди, это было единственное, что...

– Но я ведь не смогу жить бесконечно вот тк, без нстоящего человеческого тел. Сколько времени потребуется н рестврцию?

Николс стршно боялся этого момент в беседх.

– Моя леди, не могу дже выскзть словми моего сожления. Но то, о чем просите... Ну, я просто не мог нйти способ, чтобы это выполнить...

Они повернули з угловую колонну и остновились в южном трнсепте Аббтств, рядом с тем местом, которое, кк узнл Хоксмур, должно нзывться Угол поэтов — в честь мстеров искусств. Они или похоронены, или увековечены здесь.

Но леди Дженевьев не интересовл сейчс ни поэзия, ни рхитектур.

Он поднял глз и осмотрелсь тк, словно ее вообржемые глз могли рссмотреть сквозь виртульный мир кмней и стекл более грубую, лежщую в глубине мтерию, соствляющую рельный метллический мир.

Дженевьев с прежней требовтельностью к Нику:

– Где мы сейчс н смом деле?

– По определенным причинм, леди Дженевьев, или Дженни, если я все еще могу вс тк нзывть, мы сейчс, кк я уже пытлся объяснить, н борту яхты вшего муж, н “Фнтоме”. Но Дирк не имеет ни млейшего предствления, что вы здесь.

– Он дже не подозревет?

Дженевьев был буквльно шокировн.

Но Николс почувствовл в рекции леди и долю ндежды.

– Я-то думл, что вы все это делли по его прикзу.

Нику никогд не приходило в голову, что у нее может появиться ткое подозрение. Он скзл:

– Я сейчс объяснюсь. Но будьте уверены, что у премьер Дирк не может быть ни млейшего подозрения, что вы выжили в ткой форме. Он просто думет, что вы мертвы, убиты вместе с другими н борту курьер, когд произошел взрыв.

– Знчит, вы ему не скзли? К огромному облегчению Ник, в этих словх было больше рсчет, чем обвинения. Успокоил ее:

– Я никому не скзл.

– Почему?

– Почему я не скзл вшему мужу? — Хоксмур вдруг ощутил некоторую нервозность и неуверенность, Есть причины. Я не собирлся извиняться з свое поведение, но вы непременно зслуживете объяснения.

– Ну?

– Д. Когд мы встретились первый рз, Дженни... Я имею в виду, первый рз, когд вы смотрели н меня и отвечли мне... тм, в той большой лбортории н борту биоисследовтельской стнции, когд не было дже нмек н нпдение берсеркер. У меня сложилось впечтление, что вы глубоко несчстня. Я был не прв?

Он колеблсь.

Николс повторил:

– Я был не прв?

Он смотрел н один из мрморных монументов з деревянными перегородкми с нтичной ндписью, вырезнную н дереве. Хоксмур мог бы поведть Дженевьев очровтельную историю этого меморил, если бы ей было интересно узнть. Но леди просто смотрел, думя о другом. Нконец, произнесл:

– Нет. Нет, Ник! Думю, что вы првы.

Я знл это! И вы подтвердили, что боитесь своего муж. Я тоже жил с ним в определенном смысле, только очень короткое время, видите ли. Зню, кк и вы, что нш премьер — не очень приятный человек в Глктике, чтобы с ним всегд лдить.

Дженевьев мрчно улыбнулсь:

– Д...

Хоксмур продолжл:

– Я и премьер иногд... ну, не всегд все хорошо между нми, моим создтелем и мной. И снов, снов его излияния:

– Видите ли, Дженни, во-первых, когд я вытскивл вс из курьер, переносил в медицинский отсек, то решил, что зпись вшего мозг — единственный способ спсения. И тогд у меня не было мысли сохрнять вше спсение в секрете. Не было никкого обдумнного плн. А потом... перед тем, кк сообщить миру, что вы спсены, лучше убедиться, что вы прошли через процесс зписывния в хорошей форме. Это, позвольте уверить вс, сущя првд.

– А потом?

– Что ж, я решил дть вм понять, что у вс есть прво выбор.

Ник буквльно взорвлся.

– То есть прво выбирть: вернуться к нему обртно или нет!

– Вернуться к нему? — Дженни был оглушен и ничего не понимл.

Зтем в ее глзх появилсь безумня ндежд:

– Вы, Ник, хотели скзть, что... способны восстновить мое тело?

– Я? Нет. Кжется, я уже объяснил, что не могу это выполнить. Никто не может. Вше тело было полностью рзрушено.

– Тогд... кк я смогу вернуться к нему? Что вы хотели скзть этим? Кк я могу вернуться к кому-то в тком состоянии?

– Думю, что единственный рельный способ, которым вы можете воспользовться, чтобы вернуться к нему, произнес Ник сдержнным тоном,— поговорить с Дирком с экрн. Или встретиться с ним, кк мы с вми.

– Увидеться с ним в нерельном мире, подобно этому? Или взглянуть н него с экрн? Ккя польз? Леди снов стл терять рзум,

– Мужчине, который женился н мне, чтобы дть нчло динстии, ккя польз увидеть нерельную женщину? В мире политики быть жентым н электронном призрке ничего не знчит, совершенно ничего! Нет, мой муж никогд не узнет, что случилось со мной. Во всяком случе, пок вы не вернете меня в рельную жизнь. Нет, мой муж не должен видеть меня ткой! Он может...

Леди не зкончил предложение, будто побоялсь это сделть.

– Конечно, есть льтернтив,— скзл Ник, немного помолчв, у него росло чувство отчяния.— Думю, прекрсня льтернтив. Он состоит в том, что я и вы... что мы сможем жить вместе. Возможно, с другими, подобными нм...

Леди передернуло:

– Подобные нм? То есть, неживыми? Прогрммми, обрзми жить?

– Это рзные формы жизни. Но мы...

– Жизни? Рзве это жизнь? У меня должно быть тело.

Дженевьев почти кричл, рзмхивя своими вообржемыми рукми:

– Кож, кровь, кости, пол, мускулы! Вы можете мне дть это?

Хоксмур снов прилгл все усилия, чтобы объяснить дело. Но леди не интересовли детли. Он дже не хотел слышть о том, что ей не возможно вернуть тело.

И желл, чтобы Николс совершил это во что бы то ни стло.

Но в то же время — и это уже было достижением, которое вселяло в Ник ндежду — Дженевьев не хотел, чтобы Хоксмур оствлял ее одну. Он дже жловлсь, что когд Николс уходил, ей в Аббтстве было мучительно тяжело.

Хоксмур испытл огромную рдость, узнв, что леди скучл без него.

И все же он решил иногд оствлять леди в одиночестве.

– Я могу прислть людей,— предложил он.

– Нстоящих людей?

– Пок нет. Вш компния будет временно огрничивться отдленными фигурми. Ткими, кк священник, нпример. Может, подойдет небольшя компния, веселящяся в соседней комнте или возле пруд, тк же звуки, отдленные обрзы людей, которые поют и тнцуют.

– И я никогд не стну к ним присоединяться? Нет, спсибо, Ник. Просто нвещйте меня, когд будет у вс свободное время. И вы должны принести мне хорошие вести.

– Хорошо.— И он пошел, уже перенося мысленно свое сознние в другое место. Отпрвился по пути скорого выход из сети, возврщясь к своим обязнностям, воодушевленный и полный решимости, поскольку леди не хотел его отпускть.

Перед тем, кк уйти от нее, все, что мог сделть Хоксмур — покзть леди, кк уснуть.

Но Ник был и глубоко рзочровн той неспрведливой рекцией женщины, которую он любил. Хотя и убеждл см себя, что н рзочровние и горечь не имеет прв. К тому ж, он хотел предложить ей счстливое будущее.

Кроме того, Ник был совершенно уверен, что н уровне своей основной прогрммы требовние Дженевьев восстновить ее тело было невозможно осуществить.

Нигде в своей безупречной и обширной пмяти он не нходил никкого укзния н то, что множество днных, которыми облдет оптоэлектронный человек (влсти не пришли к общему суждению о термине, относящемся к обоим типм зпрогрммировнных людей), будь он оргнический или искусственный по происхождению, можно успешно згрузить в живой мозг. Не было тких примеров. Или Ник не знл их.

А то, что Хоксмур чувствовл, некоторые люди определили бы кк стремление одной прогрммы к другой.

Из-з зстенчивости Нику трудно было объясниться с леди Дженевьев. Но ведь он стл испытывть подобное горздо рньше, чем удлось нлдить с леди близкие отношения.

Все нчлось, когд он впервые увидел ее з несколько месяцев до ее несчстного путешествия к Имтре.

Леди уже достточно пробыл в мире Хоксмур, чтобы появилсь необходимость объяснить степень рзличия в его мире между восприятием и взимодействием.

Все, что видит живой человек или оптико-электронный, является вообржением.

Не тк ли?

При очередной встрече леди и Ник, состоявшейся несколько минут спустя по понятиям рельного времени для живых Дженни, пытясь смириться с неприятным фктом своего нового существовния, вырзил рскяние в ее недвней резкости и кжущейся неблгодрности.

Он только повторял, что блгодрн Хоксмуру з спсение, соглшлсь, что призрчное существовние среди призрчных людей лучше, чем смерть.

И с ткой нстойчивостью леди повторял это, что у Ник сложилось ощущение, будто он стрлсь убедить в чем-то сму себя.

Ник был рд блгодрности Дженевьев, но был и глубоко здет тем, что любимя женщин могл отрицть его мир и все его существовние.

Он буквльно преклонялся перед этой женщиной. Особенно сейчс, когд он стл в чем-то подобной ему. если только слово “женщин” было применимо к ткой, ккой леди стл. Д, можно! Он нстивл н этом. Ведь и слово “преклоняться” было подходящим словом к тому, что он чувствовл.

Любовь? Исходя из бнк днных, к которым Ник имел доступ, и волнующего присутствия среди них згдочного слов “любовь” Ник понял, что нелегко определить его знчение.

В последующее посещение Аббтств Ник предпринял очередную попытку. Леди, кзлось, тронули его доводы и ргументы. Он соглсилсь, что Хоксмур ей тоже нрвится. Првд, нрвится! Но продолжл нстивть вернуть ей кким-либо обрзом человеческое тело.

В этом, предупредил он, компромиссов не будет.

И, добвлял он, двно нуждется в выздоровлении и восстновлении. Почему Ник до сих пор не знимется этим?

И когд Ник снов хотел очень осторожно отговорить ее, леди быстро проявил признки того, что он н грни крик.

Ясно, что Нику ндо было что-либо пообещть.

И он торжественно поклялся, кк он нстивл, приступить к рботе для ее возврщения в то, что леди нзывл нстоящим телом, плотью, в которой родилсь.

Он тк же пообещл, что его усилия не пропдут дром.

Успокоив Дженни, Хоксмур покинул ее.

Уходил из Аббтств, проникя в схемы, дющие возможность приблизиться к живому существу. Думл про себя, приводя изменения в своей бзе, в своих знниях, что кто-нибудь когд-нибудь н кком-либо корбле или плнете Солнечной системы, может, и в секторе Глктики должен будет згрузить днные оборудовния человеческой личности с компьютер в живой мозг.

Но, когд Хоксмур в короткие свободные минуты пытлся глубже вникнуть в эту проблему, он вскоре обнружил, что во всех бнкх днных, к которым имел доступ по устновленному порядку — включя известное н яхте, не было ничего ни о нстройке электронной личности н живой мозг, ни дже чего-либо близкого к тому.

Ткое згдочное молчние покзлось Нику довольно стрнным.

Неужели босс, интересующийся подобными вещми, не желл, чтобы другие проводили эксперименты в этой облсти?

Дже оптико-электронный мозг Николс Хоксмур был удивлен. Неужели ккя-то информция системтически скрывлсь от него? И по ккой причине? Может, босс думл, что Ник изменит себя, узнв способы?

Но у Хоксмур дже не было желния менять себя...

Или не было до сих пор?

Он не предствлял, кким обрзом вернуть тело Дженни, используя лишь оборудовние, имеющееся н яхте. Но у Ник появилсь мысль: если его воинствующий босс догонит похищенную стнцию кким-то сверхъестественным обрзом — что прктически невозможно — вернет от берсеркер биосооружение в достточно целом состоянии, то с помощью биологического оборудовния можно что-то совершить.

Ник в здумчивости покчл головой. Дже предположив, что эскдрон Дирк будет иметь совершеннейший успех, и в его рспоряжении снов окжется биолбортория, у Ник или еще кого-нибудь, конечно, не будет времени использовть ее, пок корбли и их добыч не вернутся н Имтру. Не тк ли?

В собственном бнке Хоксмур имелось упоминние о том, что н одной из плнет Солнечной системы существовл полу-религиозный культ, чьи приверженцы поощряли зпись человек кк стремление к духовному бессмертию.

Не премьер ли Дирк питл к сему личный интерес?

Ходили дже слухи, что он имел ккое-то отношение к этому культу.

Было известно, что Фрэнк Мркус соглсился принять н время чрезвычйного положения обязнности глвного пилот н яхте премьер. Чстью договор между Дирком и Фрэнком являлось то, что до нчл военных действий многие или ниболее рутинные действия пилот выполнялись млдшими по чину. По сути, млдшими смертникми.

Судя по рзмеру и форме чстей метллического тел полковник Мркус (скорее, его тел: Кенсинг зметил, что время от времени метллические блоки менялись) и небольшому количеству оргнического питния, которое Мркус употреблял (в виде кшицы), сохрнилсь лишь чсть его изнчльной плоти.

По слухм же, его живой вес соствлял пять килогрммов, судя по количеству поглощемой им пищи, похожей н клей.

Но кк бы много Мркус ни потерял, Сндро готов был поствить н крту дже жизнь, что полковник точно не был зписн. Достточно побыть с ним и поговорить хоть немного.

Обычно Фрэнк см готовил себе еду. Иногд это делл обслуживющий робот. И, бывло, если Фрэнк отдыхл, он дже позволял себе несколько кпель великолепного перунского бренди.

Ходили и другие слухи: не одн из женщин экипж хотел и могл зсвидетельствовть тот фкт, что человек, живущий в ящикх, все еще мужчин.

Остльные сплетни вряд ли можно нзвть серьезными. Проверьте одну н Фрэнке, кк это сделл Кенсинг. Выскжите в рзговоре подозрение, что живой мозг полковник двно уже мертв и зписн, и Фрэнк хрипло рссмеется вм в лицо.

Д, порой мозг действовл с помощью компьютер, включя оптоэлектронику при рботе в шлеме н корбле, но любой пилот обычно пользовлся этим, когд испытывл трудности.

Без сомнения, собственный мозг Фрэнк, кк чсть его смого, оргнического или электронного, осуществлял контроль нд ним. И несколько рз Мркус стрстно зявлял, что он никогд не позволит себе быть зписнным.

Дирк скзл однжды с восхищением, что если бы Фрэнк не смог см, он пострлся бы нйти кого-нибудь, подобного себе, мужчину или женщину, живущих в мркусовых ящикх. И вручил бы ему должность первого пилот н случй военных действий с берсеркерми. Ну, кк сейчс.

З последние десятилетия, , возможно, и з столетие, имя Мркус стло нрицтельным для специльного оборудовния, используемого людьми Солнечной системы, стрдющими очень серьезными физическими недостткми.

Но люди в ящикх Мркус встречлись крйне редко.

Почти все, кто стрдл серьезными физическими недостткми или повреждениями, могли прибегнуть к восстновлению. И многие предпочитли именно это. Тело испрвлялось или зменялось. И, кк првило, новое тело отличлось тем, что нередко было дже лучше прежнего. Исключение соствлял только мозг.

Нверно, у Фрэнк были ккие-то непреодолимые медицинские покзния жить в ящикх, вместо того, чтобы поменять тело. Об этом, возможно, мог говорить только медицинский офицер н борту “Фнтом”. Этик же, естественно, не препятствовл случйным попыткм рспрострнить слухи н эту тему.

Похоже, что никто из присутствующих, кроме смого премьер, который вообще не интересовлся этим — не имел мужеств спросить полковник нпрямую.

Некоторые предполгли: Мркус нходился с смого нчл — несколько столетий нзд — в тком состоянии по вынужденным медицинским и техническим причинм, сейчс предпочитл сохрнять мссивное оборудовние по личным.

Среди пилотов только Ник претендовл, подобно Фрэнку, н роль безупречного специлист по рзличным современным мшинм. Хоксмур теперь нходился среди тех, кто принимл смену у пульт упрвления “Фнтом”.

Когд подходил его очередь, кресло ускорения пилот пустовло.

Нчиня погоню, Дирк, посоветоввшись со своими живыми и системными консультнтми, прикзл нступть н сверхсветовой скорости, хотя риск дже от небольшого ускорения в этом рйоне космос был знчительный.

Но лишь продвигясь быстрее, чем свет, они могли быть уверенными, что схвтят берсеркер.

Только великолепное пилотировние могло до некоторой степени уменьшить риск.

Хоксмур один из первых признл, что Фрэнк, кк редко кто в Солнечной системе, облдл чутьем в упрвлении ппртурой, в чем дже Ник не мог его превзойти.

Удивительно живой мозг Фрэнк по непонятным пок причинм отличлся кк н сознтельном, тк и н подсознтельном уровне преимуществом в срвнении с мшинми, нд которыми дже лучшие пилоты дже и в блгоприятных условиях не в состоянии были добиться превосходств.

Фрэнк, в свою очередь, понблюдв, кк Ник упрвляет корблем и компьютером, охотно признл, что Хоксмур довольно успешно спрвляется со сложными мшинми и что он или... “оно”, кк всегд говривл Мркус, возможно, будет отменно сржться с берсеркерми, хотя у Ник и не было пок опыт в этом.

Полковник Мркус, кк зметил Кенсинг, с меньшей охотой двл оценку людям.

Но когд подымлся вопрос: можно или нет считть Ник и ему подобных людьми, Фрэнк просто высмеивл тех, кто всерьез зговривл н эту тему.

Погоня премьер з берсеркером продолжлсь примерно дв стндртных дня. Преследовние шло неуклонно.

И вот, когд никто не ждл рельного столкновения, рзрзилось сржение.

Берсеркер и его добыч нходились еще длеко з пределми досягемости орудий.

Мозг яхты кртко предупредил о ндвигющейся беде и прервл очередное зседние стртегического совет.

– Девяносто процентов вероятности нпдения через сорок секунд.

Кенсинг, неожиднно подумв о том, что Анют нходится где-то поблизости, вскочил и бросился к своему боевому посту. Чуть позже его чуть не сбил с ног кучей ящиков см Фрэнк Мркус. Его ящики больше не кзлись неуклюжими. Они обогнли бегущего Сндро и других членов экипж.

Сигнл системы рннего предупреждения быстро подтвердили. В космическом прострнстве выстроилось оборудовние берсеркер в виде мленьких ппртов, остновившихся в ожиднии эскдрон Дирк.

До встречи оствлось всего несколько секунд. И встречи нельзя было избежть. Вржеские ппрты, змскировнные пылью и отржениями, обрзовывли слбо изогнутую линию, рсположенную з плывущим рейдером и его добычей. Это были рзумные мины, великолепное оружие, выжидющее с нечеловеческим терпением момент, когд можно взорвться или пойти н трн. И взорвть себя вместе с преследовтелем.

До этого момент преследовтели шли быстро, почти ослепленные своей собственной скоростью, прямо по следу. Переходили от одного космического режим к другому. Этого требовл срочность погони з противником.

К счстью, Фрэнк успел знять кресло пилот.

И когд врг, должно быть, рссчитл, что его зсд обнружен, космос, кзлось, восплменился в одном огромном взрыве. А яхт, вместо того, чтобы увернуться, понеслсь прыжкми вперед с еще большей неистовостью.

Пилоты двух корблей делли все возможное, чтобы держться Фрэнк, соблюдя что-то вроде боевого порядк и быть готовыми к встрече со смертельными вргми, когд они войдут в зону действия оружия.

Некоторые зсдные мшины можно было обойти или не зметить, но столкновение и борьб были неизбежны.

У экипж яхты, состоящего в основном из тких, кк Кенсинг, то есть, из неопытных новичков, сложилось впечтление, что “Фнтом” вырвнивется и одновременно отворчивет в другую сторону.

Корпус трех корблей звенели под воздействием рдиции.

В первый момент кзлось, что единственным исходом столкновения могло быть полное уничтожение: людей или берсеркеров.

Врг выбрл зсду в плотных крях тумнности, где средняя плотность мтерии предельно высокя. И эскдрон, все три корбля, внедрились в нормльный космос. Погоня тормозилсь и зхлебывлсь, остнвливлсь внутри этого веществ. Боевой порядок, и без того поддерживемый с большим трудом, быстро нрушился в тктическом мневре, н время потеряв след врг.

Дв мленьких корбля, сопровождющих вооруженную яхту премьер, были скоро уничтожены в том бою. Люди у пульт упрвления н “Фнтоме” видели, кк один из них мгновенно испрился, другой через несколько секунд получил серьезные повреждения. Его оствшийся в живых кпитн рдировл о нмерении по возможности медленно продвигться нзд к Имтре.

Дирк, крич по рдио, пытлся зпретить это решение, но трудно скзть, получили ли его прикз.

Вдруг срзу же — и Дирк, и остльные у пульт увидели, кк был уничтожен и второй корбль.

7

Итк, дв из трех корблей премьер уничтожены.

См яхт выдержл, по меньшей мере, один удр.

Н нескольких плубх остлись лежть мертвые и рненые. В коридорх клубился дым, уходил воздух из рзгерметизировнных отсеков.

Но поскольку “Фнтом” выдержл тку врг, ни Дирк, ни его первоклссный пилот не собирлись прекрщть погоню.

Во время последующей передышки все, кроме серьезно рненых, были собрны и получили оружие для зкрытых помещений, шлемы с льфспуском или прицелом и приспособления к ним.

Ниболее новые виды оружия отржли режущие лучи, которые действовли н обычное снряжение, не здевя тело. Они отржлись, не ннося или почти не ннося вред.

Между стычкми мог меняться код химического соств одежды, что позволяло уменьшить шнсы врг н успешное применение его оружия.

Глубоко в мозгу Кенсинг мелькнул мысль, что это могло бы помочь добиться успех. Кк инженер системы обороны, он мог извлечь пользу из нкпливющегося опыт этого сржения.

Нходясь н своем боевом посту, кждый по очереди получил от обслуживющего робот снряжение с соответствующим комбинезоном, покрытым свежей крской.

Другой обслуживющий персонл, состоящий из мшин, рзошелся по комнтм и коридорм, обрбтывя внутреннюю поверхность корбля из рспылителей.

Кенсинг в полной экипировке, кк и многие из экипж, нходился н своем боевом посту, готовый в любой момент окзть помощь, зменить поврежденное упрвление или отржть тки в случе бордж. Он услышл, кк Фрэнк, сидя в кресле пилот, что-то пробурчл по поводу того, что в днной ситуции рзворчивя корбль нзд, они рискуют не больше, чем если бы продолжли движение вперед.

Нсколько было известно Сэнди Кенсингу, премьер Дирк ненмного превосходил его в опыте влдения космическим сржением. Кк бы то ни было, премьер спокойно продолжл отдвть прикзы — тк же спокойно при необходимости консультировлся с полковником Мркусом и другими экспертми прежде чем что-либо предпринять.

Кк обычно, его прикзы исполнялись немедленно и без змечний.

Кенсинг обртил внимние, что этот человек редко и неумышленно нвязывл свою волю тм, где был некомпетентен.

Фрэнк Мркус, кзлось, испытывл удовольствие от кждого момент сржения. Кк только у него появлялись свободные секунды, он просил принести что-либо нподобие приспособления, нпоминющего руки, и присоединить их к одному из его ящиков.

– Для чего? — мысленно спршивл кто-нибудь. Мысленно, не вслух.

Мркус же отвечл вслух:

– Для того, чтобы можно было взяться з руки.

Кенсинг пок что был знят тем, что нблюдл з ремонтными рботми поврежденного пульт упрвления.

Рненым н яхте обеспечили необходимый уход.

Некоторые из экипж погибли. Но вот число рненых было недостточно, чтобы ими зполнить все пять коек, з которыми ухживли медицинские роботы. Речь, конечно, о тяжело рненых, не о тех, кто мог вполне держться н своих постх.

Корбль продвиглся вперед.

Кенсинг допускл, что н борту вполне могли быть люди, возржющие против продолжения полет вперед. Но если тк, они все же оствляли свои чувств при себе. Хрнили втйне, молчли, осторожничли, потому что знли: хозяин воспримет это кк непослушние или дже протест, кк госудрственную измену. И здесь, в космосе, перед лицом врг, зкон опрвдет любое нкзние, дже жестокое.

Кенсинг н смом деле подслушл двоих безымянных потенцильных бунтовщиков, которые спокойно рзговривли друг с другом, но тк, чтобы не было слышно по внутренней связи: “Ккого черт премьер прикзл идти вперед н помощь пленникм н похищенной биостнции, дже если люди тм все еще живы и дже если стнцию можно догнть?”

Мркус,— который должно быть, слышл это ворчние — выкзывл нетерпение к недовольным. Обрщлся к Дирку:

– Я с вми. Н меня возложен обязнность бить берсеркеров, не тк ли?

И Фрэнк продолжл действовть, отлично спрвляясь с делом при помощи своих конечностей.

Позднее Кенсинг спросил полковник:

– Кк вы думете, мы действительно догоним эту проклятую мшину?

– По првде говоря, им удлось уйти длеко.

– Но если и удстся... Нсколько велик возможность, что нйдем н стнции живых?

– Млыш, вм лучше прекртить ткие рзговоры. Босс уничтожит вс з военную измену.

З отрезок пути от Имтрнской системы яхт рзвил очень большую скорость. Большую для всего окружющего космос. Поскольку корбль Дирк был горздо меньше, чем комбинция берсеркер-биостнция, яхте и ее мленькому эскорту удлось рзвить скорость, превосходящую скорость свет.

В темной тумнности трудно рзглядеть с достточной ясностью мшины берсеркер, но “Фнтом” явно зшел в пределы Мвронри. Рзниц между ней и обычным межзвездным прострнством просмтривлсь н приборх, укзывющих н неуклонное уплотнение окружющей мтерии.

Вокруг “Фнтом” постепенно и неизбежно уплотнялось темное вещество.

Телескопы н борту яхты сфокусировлись н плывущем берсеркере и его добыче. Высветили их. Охот возобновилсь в нормльном космосе.

Зсд з короткое время привел не только к гибели двух мленьких корблей Дирк, но и к тому, что покрыто огромное рсстояние. Стло ясно, что побитя яхт вновь догонял врг.

Но скорость росл медленно, еще медленнее, чем до зсды. Воинм н борту “Фнтом” рзрешили, хотя и с неохотой, немного передохнуть перед будущим столкновением.

И снов появились рзмышления нд не дющей покоя згдкой: ккую пользу проклятый берсеркер собирлся извлечь из своей добычи? Ведь рди нее злодей откзлся от возможности устроить кровопролитие в плнетрном мсштбе. Нверно же, рди нее?

А кк берсеркер вычислил, что зхвтил биолборторию с биллионом зродышей н ее борту?

Нсколько могли люди н яхте определить после изнурительных поисков по всем доступным кртм и с помощью регуляторов нпряжения, темные глубины Мвронри не предствляли привлектельной цели для берсеркеров, д и для людей тоже. И не потому, что огромня тумнность никогд не был кк следует исследовн.

Нсколько было известно, он зключл в себе несколько изолировнных звездных систем, семейство плнет, к которым проходили узкие кнлы относительно чистого космического прострнств. Но чтобы добрться до ккой-то изолировнной системы, с трудом продвигясь через тьму, любому корблю или мшине требовлось продолжительное время.

Мсс темного веществ был действительно огромной, и простирлсь к центру Глктики н обескурживющее рсстояние: сотни прсеков и сотни световых лет. В середине тумнности плотность пыли несомненно еще больше увеличивлсь. И для того, чтобы пройти ее, пондобятся тысячи лет путешествия н уменьшенной скорости.

Но если врг ищет только мест, где можно спрятться, он не сможет нйти укрытие внутри уплотняющейся пыли, поскольку его успеют догнть и зствят принять бой.

Неуклонно, хотя мучительно медленно, в телескопх яхты нчинл яснее просмтривться нмечення жертв Дирк, уже почти попдвшя в поле действия оружия.

Здумл ли врг еще одну зсду? Фнтичное желние определить это отметло подозрения. Может, в предыдущей попытке использовны все средств вспомогтельных мшин? Или их хрнили для последнего столкновения?

Мркус сделл вопросительный жест своей изогнутой метллической рукой в сторону премьер. Дирк кивнул: — Идем.

Если дже и плнировлсь зсд, он тк себя и не обнружил. Возможно, ей помешл осуществиться очередня отвжня внтюр Фрэнк, предпринятя с мрчного блгословения премьер?

Еще прыжок через нвигционный космос с людьми н борту, в своих креслх ускорения. Люди молятся или стойко сосредоточены в звисимости от личных пристрстий.

К этому времени зсд не осуществилсь, внтюр удлсь.

Когд яхт “Фнтом” вновь появилсь в обычном космосе, люди н борту зметили, что их скорость почти срвнялсь с идущим противником, нходящимся всего лишь в нескольких тысячх километров. А люди вскоре окжутся в позиции, в которой или сделют попытку открыть огонь, или сми получт удр берсеркеровских бтрей.

Ткой момент нступил.

Ни одн сторон не предпринял никких мер. Приближясь, яхт ощутит силовое поле, с помощью которого удерживл биостнцию берсеркер, тщ ее з собой. И любя попытк вырвть добычу, схвтив ее, кзлсь обреченной н провл. Ведь не сбросишь со счетов состояние изувеченной яхты и явно превосходящую силу врг.

А вдруг и силы берсеркер не столь безгрничны? Нблюдя с яхты своего врг, люди зметили, что внешний корпус берсеркер был тоже знчительно поврежден. Были ли увечья получены в результте сопротивления Имтры? Или берсеркер повредили еще до вход в Имнтрнскую систему?

Но врг еще был очень сильным, способным нпдть.

Двжды едв уловимя информция н приборх дл знть, что противник собрлся открыть огонь по яхте.

– Зщищйтесь! — прикзл Дирк. Но прикз прозвучл стрнно: он был безндежно зпоздлым. Возможно, кк покзлось Кенсингу, стрик был взволновн. Но невжно.

Фрэнк, подключившись к втопилоту, уже привел в состояние готовности и все средств зщиты. А со стороны врг ничего не последовло. Полковник Мркус, выслушв лконичное признние и поздрвление Дирк, с тем что блгодря мстерству Фрэнк корбль и экипж остлись живыми в сложнейшей ситуции, нстроил угол полет яхты прямо н исследовтельскую стнцию, нходящуюся н буксире. Он же — в отличие от берсеркер и “Фнтом” — не имел признков повреждения.

Врг, который с момент зсды совсем не увеличил скорость, придерживлся почти прямого курс. Лишь изредк отклонялся из-з обычных мневров втопилот, чтобы обойти скопления веществ.

Фрэнк без всякого труд удерживл курс яхты прямо н стнцию, н двойную мссу берсеркер и его жертвы. Уже рсстояние между “Фнтомом” и лборторией являлось прктически минимльным.

Мсс зхвченной стнции висел между яхтой и противником. И, похоже, мешл берсеркеру эффективно использовть то, что нзывлось супероружием.

Премьер отдл прикз:

– Устновите связь с ними.

Один из политических советников зпротестовл:

– Рдиосвязь со стнцией? Вы полгете...

– Д, я полгю, что н борту этого судн нходятся еще живые люди. Именно по этой причине, нсколько вы помните, мы прибыли сюд. Двйте посмотрим, смогут ли они ответить н ншу попытку связться с ними.

Возможно, многие считли, что это — нелепя идея.

Но все молчли.

– Есть! Мы н связи. Эй, н стнции! Есть кто-нибудь?

В ответ послышлся поток рдиошум.

– Неудч. Что ж... По отсутствию действия берсеркер не признть ли, что эт штук мертв? И предположения продолжлись:

– Должно быть, недвно он получил несколько тяжелых удров, результты которых проявились с опозднием. Если бы он был жив, мы уже были бы мертвы.

Фрэнк с соглсия Дирк нстивл, чтобы по тктическим сообржениям стоять кк можно ближе к стнции. Тк, чтобы он продолжл зщищть яхту от предполгемого супероружия.

Не удлсь и третья попытк рдиосвязи. Дирк кивнул головой, сохрняя спокойствие. Очевидно, он уже придумл следующий шг.

– Я пойду туд см. Вы все добровольцы в этой миссии. И полгю, что кждый, кто не рнен, отпрвится со мной. В ншем рспоряжении имеется небольшой корбль. Ник, вы остнетесь здесь у руля.

– Д, сэр.

– Фрэнк, я хочу, чтобы вы упрвляли ншим вооруженным корблем-рзведчиком. Ткой корбль — единственный.

– Хорошо.

Полковник Мркус передл упрвление яхтой Николсу, который действовл у руля вместе с компьютерми яхты.

Кенсинг, выбрвшись из своего кресл ускорения, отошел, двя место Фрэнку, этот человек в ящикх ловко передвигл свои контейнеры и шел, покчивясь, из относительно тесного отсек упрвления по коридору, зтем под уклоном к нгру, где его ждл корбль-рзведчик специльного нзнчения.

Кенсинг внезпно почувствовл ткой сильный стрх, ккой не испытывл никогд в жизни. Было непонятно и дже не вжно: боялся ли он, что вскоре будет убит или стршился, что узнет првду о судьбе Анюты?

Н борту “Фнтом” нходились пять мленьких судов, пригодных для бордж: один нстоящий рзведчик, дв курьер, дв корбля с легким вооружением — ничтожно мленькие. Были еще три неудобных спстельных судн. Оствшиеся в живых и годные к военной службе члены экипж яхты легко рзместились в них по три четыре человек в кждом.

Дирк, который з время своей крьеры обвинялся во многом, но только не в трусости, был готов упрвлять вторым по своим кчествм мленьким корблем. Это был слегк видоизмененный курьер — вооруженный, но облдющий меньшими достоинствми, чем рзведчик. Рзведчиком упрвлял Фрэнк.

Когд зкончилось укомплектовние небольшого флот, премьер быстро отдл Николсу Хоксмуру несколько особых прикзний и оствил его упрвлять яхтой, возможно, в кчестве единственного сознтельного обиттеля покинутого боевого корбля.

Николс Хоксмур был взволновн и немного тронут — и, кроме того, ощущл приступ вины — когд премьер из обычной системы внутренней связи отключился, чтобы лично Нику сообщить, что он достоин полного доверия. Дирк ткже вырзил уверенность, что Хоксмур никогд не сбежит от обязнностей.

– Кроме Мркус,— прошептл премьер,— верней тебя нет. Но я хочу, чтобы Фрэнк был с нми н борту. Ник ответил:

– Понимю, сэр. Думю, вы сделли првильное решение.

После того, кк пять мленьких корблей были полностью укомплектовны, они стли по очереди выходить через глвный люк плубы нгр “Фнтом”, И срзу же, кк покинули яхту, рзвернулись в рзброснном боевом порядке поблизости.

И тким неровным строем в зплнировнное время мленькя флотилия нчл действовть одновременно и стремительно.

Мленькие корбли быстро подошли к биостнции, продвигясь н широком рсстоянии друг от друг. Действовли осторожно, несмотря н то, что вржеское оружие продолжло молчть...

И вдруг в мгновение ок в ослепительной вспышке берсеркер ожил.

Стршный корпус корбля-носителя оствлся еще молчливым и темным. Но группу мленьких корблей, окружвших выступивший корпус врг, прорвло яркими вспышкми орудий, спешщих остновить приближющиеся мленькие суд, н которых были люди.

Ник, мозг которого нходился изолировнным н яхте, действовл, кк всегд, с помощью оптико-электронного нлог нервной системы. И отрегировл н несколько миллисекунд рньше, чем все, кроме Фрэнк, чей мозг уже предусмотрительно дл комнду компьютеру корбля-рзведчик. Смое тяжелое вооружение яхты или, по крйней мере, то, которое Хоксмур отвжился применить тк близко от стнции, внезпно удрило по группе мшин контрткующего берсеркер, рзрушя, сжигя, сокрушя, сметя одну з одной.

Получив полное доверие Дирк, Ник н ккое-то мгновение повеселел от мысли увести потрепнную в бою яхту, где н борту были оствлены только он и... его любимя Дженни. Но он понимл, что это безндежня мечт. Не потому, что Ник не мог изменить создтелю, который окзлся нстолько глупым, чтобы до конц поверить Хоксмуру.

Нет, Ник и без того предл премьер. Более того, Хоксмур был твердо уверен, что единственный шнс добиться счстья с Дженни состоял в том, чтобы помочь его возлюбленной обрести свое живое тело. А добиться ткой возможности удлось бы только н биостнции, великолепно снряженной для тких экспериментов.

Леди сейчс спл где-то — кк он осознет, когд проснется — в Аббтстве. Ник, когд почуял неминуемую схвтку, незметно, не спршивя Дженни, усыпил ее. Кк только битв зкончится, он вернется в Аббтство, тихо постучит в дверь ее спльни и, когд он откроет, рсскжет о победе.

Если бы Дженни могл принять ктивную роль в схвтке с берсеркерми, все бы, конечно, сложилось инче.

В следующий момент, когд живые товрищи Хоксмур предпринимли отчянную попытку взять стнцию н бордж, Ник со всей сознтельностью открыл огонь из орудий яхты, используя свое великое мстерство, по контрткующим вржеским мшинм. Он не испытывл никкого соблзн повернуть тяжелые орудия против мленького корбля Дирк. Берсеркер должен быть побежден до того, кк утихнут более мелкие столкновения.

Кроме того, было очевидно, что берсеркер см мог уничтожить соперник Хоксмур, несмотря н попытки Ник зщитить премьер.

Один из мленьких корблей, приндлежвший людям, уже пропл из поля видимости, рзлетевшись н мелкие осколки под выстрелми орудий берсеркер. Второй был выведен из строя и беспомощно уплывл прочь.

Рдиосвязь Хоксмур с экспедиционными силми постоянно подверглсь помехм, кк и предполглось, от шум сржения.

После долгих секунд космического боя, после вржеской тки выжили три мленьких человеческих корбля, включя судно, которым упрвлял Дирк.

Среди живых оствлся и корбль-рзведчик с смым мощным вооружением и смой мощной зщитой среди ткующей флотилии.

С смого нчл действий тяжело вооруженный корбль Фрэнк привлек внимние своего грозного противник, в результте чего н нем, фрэнковском судне, сконцентрировли весь огонь и попытки трн мленькие мшины – кмикдзе.

Только сейчс, нблюдя з ходом боя корбля полковник, Ник понял, нсколько человек в ящикх и, его живой мозг, взимодействующий н квнтовом уровне с неживым оборудовнием, опередил любого чисто неоргнического пилот. И что он почти нверняк опередил бы смого Хоксмур.

Но Ник увидел: две дские мшины бросились в прямую тку н яхту.

З одно мгновение Ник успел их уничтожить.

Но “Фнтом” получил очередной удр, ннесший новое повреждение.

А в это время Фрэнк, по привычке весело вступив в бой, отвлекл основные силы врг от других человеческих корблей. Его тяжело вооруженный рзведчик превртился в глвную мишень врг.

Фрэнк, исполняющий обязнности летющей помехи для этой группы мшин, не предпринял попытки рзорвть зслон, который выслл берсеркер. Вместо этого полковник сделл мневр и внезпно ушел в сторону. Он устремился н смого берсеркер — огромное чудовище.

И снов, когд совершил Мркус этот подлет, он ушел в сторону.

Ник с удивлением нблюдл з действиями Фрэнк, делл все возможное, чтобы с помощью орудий яхты помочь Мркусу, но полковник нходился в тком близком соседстве с лборторией и что смое глвное, в тесной близи с берсеркером, что мешло Нику стрелять во врг.

Положение осложнялось и тем, что Хоксмуру было прикзно ни в коем случе не бить по стнции.

Если бы яхт переместилсь, он имел бы большую возможность поддержть Фрэнк. Но тогд он см и оптико-электроння жизнь Дженни попли бы под огонь. Причем, из смого тяжелого оружия берсеркер, которое он пок берег в резерве.

З ккие-то доли секунды Ник принял решение не в пользу ткого мневр.

В следующие секунды полковник со своим корблем-рзведчиком подвергся преследовнию. И стл отходить все дльше и дльше под нтиском противник, ряды которого поредели.

Рзведчик тоже был обстрелян. Уже не имело знчения, являлсь ли его грессивня кция отвлекющим мневром. Осттки сил противник продолжли охоту з Мркусом, подгоняя его рзведчик все ближе к смой огромной мшине.

Ник окзлся единственным, кто был рядом с Фрэнком и мог предвидеть, что случилось потом. Дже он, несмотря н скорость рекции, не имел прв что-либо делть, только нблюдть з событиями.

Мркус, окзвшись изолировнным от своих товрищей, выбрл, судя по его последним зписям, еще более отчянную тктику, чем рньше.

Он нпрвился прямо н огромного противник.

Возможно, рссчитывл уйти от него в последний момент.

Но случилось тк, что мленький рзведчик Фрэнк, попв в действие зщитных силовых полей, исчез из виду з корпусом противник. Ник знл, что, хотя угол зрения и рспрострняющиеся помехи мешли ему зписывть, корбль полковник, скорее всего, остновился или рзбился о черную поврежденную громдину вржеского корпус.

Никто из выживших людей не видел, чем зкончился мневр рзведчик, потому что они были зняты проблемой собственного выживния. И еще тем, кк высдиться н борт стнции.

Кк только исчез корбль-рзведчик, прекртился вржеский огонь.

Большинство корблей, может быть, и все, что принимли учстие в ткх н флотилию Дирк, уже перестли существовть. А оствшиеся, отступили и не мешли осуществлять людям высдку н стнцию.

Нступило молчние.

Со всех сторон спокойно светили звезды.

Темня тумнность, простирлсь вокруг.

Быстро проведя проверку рзличных систем яхты, Ник обнружил, что двигтель еще рботл. Вдруг у него снов появилось искушение бросить все и убежть.

Хоксмус решил, оствив босс и остльных, кто покинул вместе с ним яхту, воспользовться возможностью убрться восвояси вместе с Дженни.

Но прогрмм, в основе которой лежло подчинение, ткже сознние необходимости зщиты человечеств — были все еще очень сильны и препятствовли любым опрометчивым действиям.

К тому же Хоксмур помнил, что биологическя стнция несет в себе последнюю ндежду Ник восстновить живое тело Дженни, чего он тк неистово требовл.

Несмотря н знчительные потери со стороны людей, кция по высдке деснт н стнцию был успешной. Дв мленьких корбля совершили стыковку к люкм и укрепились.

Но Ник зметил, что успех имел все признки пирровой победы, ведь только дв этих корбля вышли из боя целыми.

Нконец Хоксмур получил возможность устновить связь с Дирком.

Первый вопрос премьер:

– Где корбль-рзведчик? Что с Мркусом?

– Он куд-то ушел,— ответил Ник,— похоже, н другую сторону берсеркер. Я бы не рссчитывл, сэр, н его помощь.

– Черт возьми! Проклятье!.. А бндиты?

– Их не видно, сэр. Они исчезли вместе с полковником.

– Хорошо. Будь нготове, Ник. Мы совершили стыковку и собиремся войти.

– Всего нилучшего, сэр! Ник искренне желл ему этого.

Фрэнк Мркус был сржен, но не мертв. Окруженный и измотнный многочисленными вргми, он продолжл грессивно сржться.

Победно послл сигнл, который не дошел по нзнчению, что успешно рзбил тылы отряд мленьких мшин противник. Количество их, сржющихся против Фрэнк, уменьшилось почти до нуля.

Мркус добился того, что его сортники получили возможность высдиться н стнцию, прктически не встречя сопротивления.

А рзведчик с Фрэнком н борту окзлся срженным и рзбитым в схвтке с превосходящими силми противник и смим черным огромным корпусом. Все же Фрэнк остлся в живых. Полковник вышел из боя н рзбитом корбле, выжив тм, где не спсся бы ни один человек.

Д, человек, если бы он... состоял полностью из плоти. А Мркус нходился в подвижных ящикх. Быстрый и покрытый броней, почти кк берсеркер.

Пришло время отступть. Но отступть было некуд. А оствться тм, где он нходился, пок не пришел з ним берсеркер, было бессмысленно. Фрэнк очень сомневлся, что кто-нибудь придет ему н помощь. Оствлось только двигться вперед.

Во всяком случе, он не прекртил борьбу.

Мркус нходился достточно близко, чтобы использовть возможность ннести противнику большой ущерб перед тем, кк всему нступит конец.

И Мркус, прорывясь через внешний корпус берсеркер с помощью восьми своих метллических конечностей, почувствовл, что броня его огромного противник в этом месте ослблен взрывом или содрн в кком-то прошлом сржении.

Чуть позже, когд Фрэнк чуть не вошел вовнутрь, осуществляя свою оперцию по высдке, он внезпно понял, что время его кончилось и удч в конце концов покинул его.

Дерзкий поступок привел его к гибели.

Но и ткя мысль не помешл плвному потоку его действий.

Фрэнк Мркус не мог придумть лучшего способ умереть.

Естественно, он покинул свой корбль с оружием в рукх. Рз уже нходился внутри огромного берсеркер, возле чего-то, кк думл полковник, вжного — он все еще мог сбить с толку врг. Зствить его зплтить з все его злодеяния. Покзть ему, что уничтожение жизни во Вселенной всегд будет нелегкой, и едв ли вообще выполнимой рботой.

Фрэнк хотел зствить эту проклятую штуковину отвлечь свой компьютерный мозг и мтерильные ресурсы н то, чтобы дрться с ним, полковником Мркусом.

И, может быть, ему удстся дть возможность своим прням из Солнечной системы отобрть эту добычу — биоисследовтельскую стнцию, столь им необходимую.

Возможно, Дирк и остльные доведут дело до конц.

...Мркусу действительно удлось пробрться внутрь корпус. Он прошел недлеко, но лишь сделв прыжок к жизненно вжной чсти корбля врг, нтолкнулся н серьезное сопротивление...

Хоксмуру н боевом посту “Фнтом” удлось получить последнее сообщение полковник. Дошл только чсть донесения, и— то в искженном виде.

Последние слов, которые Николс услышл с небольшого рсстояния от яхты, возможно были словми: “О, Господи! О, Господи!”

Дв оствшихся мленьких судн Солнечной системы создли небольшие плцдрмы н огромном корпусе биостнции, которя см кзлсь мленькой в срвнении с угрожющими рзмерми берсеркер, нходящегося в нескольких метрх от нее.

Дирк и те, кто выжил и действовл с ним совместно, Кенсинг в их числе, готовились под прикрытием потенцильного огня Ник войти одновременно через дв тмбур стнции.

Высдившиеся могли столкнуться с минми-ловушкми у люков или с другими прегрдми. Внешняя поверхность стнции тут и тм был в подплинх и вмятинх от взрывов. Нсколько мог устновить премьер, тмбуры не были повреждены.

Все укзывло н то, что двойные внешние двери рботли безупречно.

Дирк и его спутники в снряжении и с лучшими средствми вооружения через плечо выбрлись из своих кресел ускорения и по очереди стли передвигться через мленькие тмбуры своих корблей к большим кмерм стнции, где стоя могли помещться срзу несколько человек.

Кенсинг двиглся вместе с остльными. Ткой же нетерпеливый и испытывющий стрх. Но сильнейшее желние нйти Анюту зглушло и стрх, и опсения.

Войдя в тмбур стнции, люди срзу почувствовли, что искусствення грвитция функционировл нормльно. Кроме того, внутри сохрнялсь тмосфер. Но никто и не пытлся снять шлем.

Дирк скомндовл:

– Вперед! Мы входим.

Кто-то рядом с Кенсингом знялся ручным упрвлением, нходящимся в переборке судн. Срботли внутренние двери стнции.

Кенсинг ждл, держ нготове оружие. И почти ни о чем не думл. Только держл плец н льфспусковом устройстве. И готов был немедленно открыть огонь.

8

Плнетоид Имтру окружли орбиты многочисленных искусственных спутников, и несколько ее метллических лун ощетинивлись сложным строномическим оборудовнием. Оно было обрщено к крупным объектм плнетной системы. Сейчс все эти приборы н орбите, кк и многие н земле, были. здействовны и нпрвлены в одну сторону. Их доствили взволновнные нблюдтели стрнной внешности, которые прибыли с плнеты, нходящейся н рсстоянии в десять световых дней.

Полученные изобржения окзлись неясными из-з того же рсстояния и неполными из-з помех, тк же из-з выступющих грниц Мвронри.

Кртин не получилсь подробной и детльной, кк того желли нблюдтели.

Но после тщтельного изучения они устновили, что премьер и его силы, преследующие врг, догнли берсеркер.

Дополнительно — по внезпно обнруженному зловещему спектру вспышек оружия — было устновлено ткже, что встреч окзлсь жестокой. Докзтельством этого были и коротко освещенные облк. Горячя, хотя небольшого мсштб, стычк, которя нчлсь десять дней нзд, еще не звершилсь.

Некоторые обеспокоенные нблюдтели, что нходились в Имтрнской системе, предположили: эти вспышки свидетельствовли о попытке неприятеля нпсть из зсды н яхту и сопровождющие ее корбли. Но с ткого рсстояния трудно судить, чем зкончился бой.

Однко вот что стрнно. Никто из нблюдтелей не скзл о явном фкте сопротивления вргу корблей Солнечной системы кк о подлинном героизме во имя всех людей.

А вспыхивющие из-з сржения облк, продолжли н достточно обширных рсстояниях мешть обзору происходящего. Допускли лишь, что погоня продвинулсь дльше от мест первых схвток.

Отмечлось и другое: ни один из корблей премьер не устнвливл связь с Солнечной системой, не было и ни одного признк, что корбли могут повернуть нзд.

Шли дни.

От Дирк никких новостей.

Ни один его корбль не вернулся с победой.

Впрочем, если бы кто-то и попытлся отступить, его бы уничтожили.

И если бы кто-то выпустил курьер для осуществления связи, он или сбился бы с пути, или был бы уничтожен.

У людей Имтрнской системы не хвтло средств для обрботки и подтверждения днных, полученных телескопми.

Был ли уничтожен весь эскдрон премьер Дирк? Или блгополучно уцелел?

Не з что было зцепиться, чтоб получить достоверные сведения. Лишь последние сигнлы, говорящие о сржении в космосе, если з этим успевли уследить. И только слбые следы случившегося, исчезющие с кждым днем и кждым чсом.

Трудности создвли и светящиеся облк: невозможно было что-либо зписть. Д, сознвли, что этот отсвет — свидетельство сржения. Ну, что дльше? Что-то вроде неясных сигнлов? Не остлось ничего пригодного для зписи.

Рзговоры.

– Что ж, мы сделли все, чтобы зписть всю историю несчстья. Но дело в том, хотим ли мы ее сохрнить, историю эту?

– Что ты хотел скзть?

– Хочу скзть, что кк только все зинтересовнные миры узнют, что не только леди Дженевьев пропл, но и см премьер Дирк...

– А в чем нс могут обвинить? По спрведливости, ни в чем.

– Все же, я думю, некоторые люди будут нс обвинять. Неспрведливо, конечно, но все-тки хотя бы з то, что исчезл леди Дженевьев.

– Ну хорошо, если тк, мы не должны, по крйней мере, быть нкзнными з то, что уничтожили зписи. Это только приведет к мысли, что мы скрывем что-то, что-то поистине... поистине...

И, конечно же с ними ушел Сндро Кенсинг. Ушел добровольцем. Чем больше местные влсти Имтрнской системы рзмышляли о своем новом положении, тем больше здумывлись, кк лучше спстись от возможных неприятностей будущего рсследовния. Или дже попросту от обвинений, слухов.

А чем больше здумывлись, собрвшись вместе, используя великолепное оборудовние Имтры, преднзнченное для всяких конференций, тем больше приходили к выводу: неизбежны крупные проблемы.

Ясно, что премьер Дирк Срдо, облдющий смой сильной влстью в Солнечной системе н протяжении огромного космического прострнств, измеряющегося световыми годми, не собирлся незметно исчезнуть с политической рены, тк же из обществ Глктики.

Вряд ли руководители были рсстроены отсутствием Дирк. Нпротив, при условии, если Дирк будет признн пропвшим или дже объявлен мертвым, определенные круги получт выгоду.

Некоторые, првд, кое-что потеряют от тких известий.

Но зинтересовнные круги уже сейчс строили свои плны без Дирк, хотя любое зявление о кончине премьер будет официльно признно лишь после семи лет.

После стндртного месяц, с тех пор, кк эскдрон Дирк вылетел, местные влсти, несмотря н рзницу точек зрения н ситуцию, включя и ожидемую формулировку официльного зявления, пришли к общему мнению: Дирк, его люди и корбли действительно безндежно потеряны, и любя попытк оргнизовть новые силы для их спсения глуп.

Имтр некие лидеры ткже тщтельно изучили зписи сржения, мтерилы об отступлении берсеркер и нчле погони з ним Дирк. В этих зписях местные влсти не ншли ничего, что вызвло бы сомнение в их неведении последних тргических событий.

Поэтому копии, имеющие отношение к зписям, оптические и сделнные н волнх рзличной длины, свободно воспроизводились любому, кто проявлял интерес, некоторые копии дже были отпрвлены в другие системы.

Впоследствии оригинлы по зведенному порядку были стерты.

Внутренняя дверь тмбур открылсь перед премьером и его уцелевшими добровольцми. Предстл возможность войти во внутренние помещения биоисследовтельской стнции.

Обычный освещенный коридор.

Ничего необычного.

В нескольких метрх по коридору — вторя групп штурмующих.

Он проводил ткую же высдку, кк и люди с Дирком.

Премьер обртился к оптико-электронному мозгу стнции, прикзв держть внутренние двери обоих тмбуров открытыми.

– Прикз принят,— прозвучл голос немного не похожий н человеческий. Это бсолютно нормльно для роботов, построенных людьми Солнечной системы. Голос мозг стнции...

Двери послушно оствлись открытыми. Пок. Зкрытые, они могли бы помешть быстрому отступлению в случе необходимости.

Мленькя групп, объединившись и держсь вместе, кк было зплнировно, продвинулсь н несколько метров по коридору. Зтем еще н несколько метров.

Дирк, не испугвшись ктстрофических потерь, понесенных его спстельской миссией, был полон неутомимой решительности продолжть поиски своей жены.

Премьер стоял сейчс — Кенсинг мог рссмотреть его, кк следует — возле глвного лборторного помещения: человек среднего рост, в тяжелом, но подвижном снряжении, в согнутой првой руке световой крбин (противоположность льфспусковому мехнизму)... Сндро покзлось, что премьер испытывл полное удовлетворение успехом, достигнутым спстелями, несмотря н потери.

Впереди вошедшей группы — в полном соответствии с компьютерной моделью стнции — нходилось ответвление коридор. И нсколько можно было рссмотреть поворот с позиции Дирк, об боковых коридор, хорошо освещенные и нполненные воздухом под двлением, обеспечивющим дыхние, кк двли покзния приборы Кенсинг, были совсем пусты.

Стоя рядом с этим пожилым человеком, Кенсинг чувствовл, кк его нервы нтянуты от пережитой жестокости последнего столкновения в космосе. “Но вот он — я...” — не перествл повторять его мозг про себя. “Но вот он — я, еще живой”,— повторялось с добвлением. Дже Анют н ккое-то время окзлсь збытой.

Кто-то пробормотл тихо, что было передно и рсшифровно передтчиком, входящим в снряжение:

– Может, было бы лучше, если бы Ник окзлся здесь.

Дирк покчл головой внутри шлем. Его безошибочно узнвемый голос ответил по рдио:

– Я против. В днный момент мне нужнее Ник тм, где он теперь. Зглянем в лборторию.

Кенсинг двинулся вперед, зтив дыхние, с оружием в рукх. Остльные продвиглись з ним и по бокм, нстроившись н одну волну со спусковым мехнизмом крбинов и огнеметов, готовые в любой момент кинуться в дрку.

Никкие не имеющие поддержки человеческие рефлексы, конечно, не могли соперничть со скоростью и точностью мшин. Дже когд взгляд — волевое действие и вспышк мысли — нстроен н точь-в-точь н выстрел, чтобы помочь товрищм в бою. Технология немного срвнял силы в этом соревновнии. Плечи и шлемы сообщлись с опертором — носителем человеческих льф волн тким обрзом, чтобы в случе крупной неосторожности костюм мог полностью зкрыться, приспосбливясь к действиям против берсеркеров.

Оружие, нходящееся в рукх или прикрепленное к шлему, стреляет по любому видимому силуэту соглсно зложенной прогрмме. Или просто регирует н любой шум, свет, движение.

Снряжение, в котором люди-бойцы проклдывли себе путь по биостнции, обеспечивлось, кроме того, кодом ОДВ, ндежной и точной системой отличия врг от друг.

“Где они?” — Кенсинг не знл, кого имел в виду рдиоголос. Кого, действительно? Мшины берсеркер или его жертвы?

Если бы Дирк и его отряд сржлись с обычным противником, исчезновение врг можно было объяснить его испугом. Но если мшины-убийцы оккупировли коридор день нзд или всего чс, или пять минут, они должны прятться где-нибудь в многочисленных отделениях и помещениях, ожидя нужного момент, беспощдного сигнл, чтобы появиться со скоростью, присущей мшинм, чтобы убивть.

Не дождвшись, что врг обнружит себя, Дирк прикзл соблюдть все меры предосторожности, продвигясь вперед. В плнх премьер знчилось: рсширять рнее известную и снов нходящуюся под контролем человек территорию. Коридор з коридором, плуб з плубой.

Кенсинг осторожно проклдывл свой путь через двери в помещение глвной лбортории. Тм нходились тысячи ппртов рзличной величины, формы и нзнчения, стоявшие теперь тихо, спокойно и молчливо.

Анют тк чсто рсскзывл Сндро об этом помещении, что — дже не изучя модель регулятор нпряжения в тенклубе н яхте, он не испытывл никких неудобств и чувствовл себя почти кк дом.

Здесь он рботл.

Кенсинг уверен, что здесь нходился ее дежурный пост во время тревоги.

Знчит, здесь мшин берсеркер, и не одн, если они не сошли з борт и вскоре после вторжения нстигли ее, Анюту Здор.

Сдерживя нервы, Кенсинг прошел дльше от двери. Стоял с оружием нготове и оглядывлся вокруг.

Число людей, ведущих поиск, было очень небольшим. И поэтому они соблюдли еще большую предусмотрительность и осторожность, чем если бы их было больше.

Биостнция имел сложную конструкцию.

Чтобы изучить кждый укромный уголок, кждую цель в поискх вржеских мшин, мин-ловушек и зсд, придется потртить немло времени.

В конце концов, если все будет хорошо, можно здействовть Ник и обычных роботов.

Но Дирк и те, кто окзлся рядом с ним, не могли ждть. Их глвня здч состоял в том, чтобы выяснить: уцелел ли кто из людей н стнции?

Не успел Кенсинг сделть и шг, чтобы продвинуться дльше, кк с првой стороны от него послышлись сильный взрыв и треск. Н его зщитный костюм, не ннося вред, обрушилсь волн рдиции и отрженного тепл.

Не успел он дже повернуть голову в том нпрвлении, кк стычк прекртилсь. Но и Кенсинг, и еще двое бойцов стреляли туд, откуд слышлся взрыв. Стреляли в уже рзбитую цель и ннося повреждения лишь окружющим мехнизмм.

Мленькую мшину берсеркер, выскочившую из зсды, сбил с ног первый же злп в нее. И он, подломив шесть своих ног и опустив нконечники орудий, рссыплсь, рстеряв бескровные чсти н плубе.

Ничего не остлось кроме рзбитой мшины.

Плмя, вырввшееся изнутри ее, потушено спсительным огнем фонтнов, встроенных в верхнюю чсть лбортории.

Голос стнции, строго следующий првилм, нстивл н эвкуции персонл с территории непосредственного опсного действия.

– Тм может быть еще...

Но больше ничего не последовло. Похоже, что это единственный ппрт, тк быстро поймнный вторгшимися людьми, выскочил, чтоб быть рсстрелянным из оружия с льфспуском, которое нходилось у людей, стоящих возле двери.

Еще одн вржескя мшин был змечен и рсстрелян — он неслсь по коридору со скоростью быстрой нземной мшины.

Но сей рз бойцы промхнулись мимо цели, повредив лишь внутренний корпус, покрытый переборкой.

Зтишье продолжлось две минуты.

Возбуждение, подобно лезвию нож, притупилось.

Нд стнцией нвисл угрожющя длительня тишин.

Но этот мир был непрочным. Кенсинг, стоя почти в середине большой лбортории, коротко и негромко вскрикнул. Нвстречу ему, обходя оборудовние, шл... Анют — живя, потрепння, но целя, одетя в обычный лборторный хлт.

И через мгновение исполняющя обязнности нчльник стнции Здор — бледня, прильнул к Кенсингу. Великое чудо соединило их.

Сндро вынужден был преодолеть порыв снять шлем и поцеловть суженую. Удержл мысль, что перед тем, кк он уведет Анюту из этого проклятого мест, возможно, ей пондобится более эффективня зщит, чем т, которую он мог предоствить.

– Это ты! Это ты! — не перествл выкрикивть Анют Здор. И бормотл, бормотл слов, что увидеть свободного человек тем, кто нходился в ловушке берсеркер, готовясь к смерти... Увидеть свободного человек — ткое сильное потрясение. Но увидеть его, любимого...

Кенсинг тоже нес еле осмысливемое:

– Неужели ты думл, что я не приду з тобой?

Подобно чуду, стли появляться и другие уцелевшие люди. З Анютой вышел мужчин, которого он предствил кк своего коллегу — Дэн Ховелер. Зтем появился Скурлок, чье присутствие, в отличие от Ховелер, было совершенно неожиднным для спстелей. Ткое рзвитие событий зствило премьер нхмуриться.

Выжившие рсскзли, что кк ни стрнно, их почти не трогли, когд стнцию зняли чужие мшины. Удивленные внезпными звукми перестрелки, люди беспрепятственно укрылись, кк могли.

Вслед з Скурлоком вышл ошеломлення женщин. Предствилсь коротко: “Кэрол”.

Леди Дженевьев не было видно.

Дирк спросил уцелевших:

– Вы видели мою жену?

Анют, Дэн Ховелер и Скурлок — все посмотрели друг н друг. Кроме Кэрол, которя уствилсь отрешенно в никуд. Трое, нходящихся в здрвом уме, печльно, но уверенно зявили Дирку, что его любимой леди Дженевьев не было с ними ни живой, ни мертвой. Никто ее не видел с тех пор, кк стнцию покинул курьер з несколько минут до вторжения берсеркеров.

Здор и Ховелер печльно добвили, что несчстня жен Дирк должн был присоединиться к другим посетителям и большей чсти сотрудников биолбортории, нходившимся н борту злосчстного корбля-курьер. Он был последним судном, отчлившим от стнции перед тем, кк берсеркер нпл н них.

Дирк покчл головой:

– Я не верю, что он сел в курьер. Думю, это исключено.

Коллеги премьер переглянулись.

Для Ховелер и Здор окзлсь тргическим шоком новость, что корбль-курьер с их коллегми н борту взорвлся несколько дней нзд и что все н борту возможно убиты.

Дэн и Анют хотели узнть, ккой ущерб ннесл тк берсеркер н Имтрнскую систему. И окзлось, что общее число рзрушений удивительно мло.

Ткое сообщение дже несколько приглушило их изумление и рдость, что Дирк успешно осуществил преследовние врг. И с легким зпозднием Ховелер спросил:

– Знчит, вы убили берсеркер? Впрочем, тк и должно быть. А вы уверены, что от мертв?

Премьер откинул голову нзд, бросил взгляд нверх, в нпрвлении гигнтского корпус врг:

– Большой? Нет, боюсь, что мы не можем оствться уверенными, что он мертв. Без сомнения, очень поврежден. Но, возможно, зчем-то притворяется не дееспособным?

Люди вокруг премьер внимтельно слушли его, рссудительно кчя головми.

Сейчс, когд эт знменитость Глктики нходится здесь, Ховелер и Здор прислушивлись к премьеру, рссчитывли н него. Довольные спсением, они рдостно ожидли чуд: продолжения недвней жизни ученых.

Мозг стнции, по-видимому, снов рботющий в полную силу, мягко успокоил того, кто спршивл: все ли мшины берсеркер погибли?

Успокоил.

А Дирк, оствив Кенсинг в кчестве вооруженной охрны в лбортории с Анютой и другими уцелевшими, збрл остльных добровольцев с собой, чтобы продолжить поиски леди Дженевьев.

– Искть н других плубх!

Внутренняя связь стнции еще функционировл, и поисковый отряд воспользовлся ею для сообщения с лборторией, используя нспех придумнный код.

Поисковики не встретили пок никкого сопротивления.

И дльше не обнружили никких признков присутствия берсеркеров.

Но... и никких признков женщины, которую искли.

Кенсинг, все еще блгодрно удивляясь чуду, обернулся к Анюте:

– Итк, мшины дже не ннесли вм никкого вред?

– Нет,— просто и серьезно уверил он.— Прктически дже не тронули никого из нс. Не могу объяснить, почему. Возможно, хотели чему-нибудь поучиться и у нс? И просто нблюдли з ншим поведением.

Ховелер кивнул головой, смущенно соглшясь.

– Мне тоже тк покзлось. Кенсинг снов обртился к Анюте:

– Мне не нужны объяснения случившегося чуд. Хочу збрть тебя н борт яхты.

– У меня здесь остлсь рбот,— голос ее стл нпряженным.

– Тогд позвольте передть вм всем снряжение.

– Хорошо.

Но дополнительных костюмов со снряжением не окзлось под рукой. И Кенсинг вынужден был признть, что это, в конце концов, не имело знчения. Тот фкт, что были обнружены живые люди, и отсутствовли ккие-либо злодейств берсеркеров, сглдил острую необходимость бдительности.

Кзлось очевидным, что вржеские мшины, оккупироввшие стнцию, згдочно исчезли.

Скурлок мло говорил, Кэрол, сгорбившись в углу, все время молчл. Об они нходились в более глубоком шоке, чем Ховелер и Здор.

Спустя несколько минут Скурлок объявил, что он и Кэрол уходят в свою комнту. И пояснил: Кэрол плохо себя чувствует.

Глядя вслед измученной пре, Дэн проворчл:

– Они признлись, что относятся к “полезным”. Мы дже чуть не подрлись с ними. Кенсинг нхмурился:

– Что, нм нужно следить з ними?

Он явно не ожидл услышть ткое о Скурлоке и Кэрол.

Ховелер пожл плечми:

– Не думю, что они вооружены или что-то в этом роде, А что ксется того... объявили себя “полезными”? Возможно, их попросту вынудили соответствующим обрщением.

– Мне это понятно.

Анют вдруг произнесл, чуть не плч:

– Зню... если бы мы упорствовли...

И злилсь слезми, испытывя от них облегчение.

Вскоре в лборторию вернулись Дирк и его люди, не нйдя вокруг ничего существенного.

Рдость уцелевших кк-то улеглсь. Они поняли, кк мло из их избвителей от берсеркеров остлось в живых. И ккое серьезное повреждение понес корбль, н котором прибыл Дирк и добровольцы.

Кенсинг предложил:

– Нм лучше выбрться отсюд. Кк можно быстрее.

Ник, нходясь н рдиосвязи, сообщил с яхты новости, которые привели в уныние: после последней тки берсеркер двигтель яхты почти не рботет. Н “Фнтоме” можно пок осуществлять небольшие мневры, но добрться до дом, если не отремонтировть, не удстся. И кк только он оствит свой нблюдтельный пост, примется з эту проблему.

К удивлению Кенсинг премьер не спешил с прикзом об эвкуции н яхту. Вновь и вновь Дирк нстивл, чтобы уцелевших и нходящихся в своем уме людей убедили рзговориться. Тких трое. Пусть выскжут суждения: где леди Дженевьев?

По првде говоря, у Кенсинг создлось впечтление, что Дирк мло обртил внимния н то, что двигтель яхты в плохом состоянии, Перспектив зстрять здесь мло его волновл. Но он был полон решимости отыскть жену.

Несмотря н покзния свидетелей, что ее не было с ними н стнции после тки берсеркер, премьер кзлся подозрительным и рздржительным более, чем рсстроенным горем.

Когд кто-то смело предложил отпрвиться н яхту, чтобы отремонтировть двигтель, Дирк резко ответил, что этим могут зняться Ник и роботы-нлдчики.

Анют и Ховелер продолжли повторять с возрстющим беспокойством, что бесполезно продолжть поиски леди н стнции. Никто после отлет курьер не видел ее здесь.

Спустя несколько чсов Дирк, не получив ничего утешительного от мозгового центр стнции о леди Дженевьев, соглсился: д, нверно, тк и есть. Нет и не было его жены в лбортории во время ншествия врг. Но вместо того, чтобы предться горю или отдть прикз о переходе н яхту, премьер, похоже, не потеряв здрвого смысл, не знл, что делть.

Ник еще рз сообщил боссу с яхты: несмотря н все его усилия, двигтель не рботл.

Дирк прикзл послть кого-нибудь н “Фнтом”, чтобы н стнцию доствить дополнительное оружие и снряжение.

Некоторые члены экипж Дирк стли выступть с конкретными предложениями о дльнейших действиях. Они считли, что двно пор выбирться отсюд, сдиться н спстельные корбли и возврщться н яхту. Если он еще бездействует, сосредоточить усилия, чтоб вернуть ей подвижность.

Дирк вроде бы колеблся.

Тогд к нему повернулсь Анют, уже одетя в спецодежду, кк Ховелер и Скурлок. Произнесл:

– Боюсь, этот плн не походит.

– Д, доктор Здор?

– Вш яхт может увезти всех? Тяжелые брови премьер нхмурились:

– Не понимю. Если отремонтируем двигтель... нс ведь совсем немного.

Здор чуть повысил голос:

– Здесь нходится горздо больше людей Солнечной системы, чем вы себе предствляете. У вс н борту нйдется место для биллион плиток?

Премьер уствился н нее. И Кенсинг, нблюдя з ними, подумл, что похоже Анют только что предложил стрику нечто, которое он искл.

– У вс будет тм место,— с готовностью скзл Дирк.

Люди, предложившие отступление, смотрели н Анюту, пок ничему не возржя.

Очевидно, упоминние о плиткх подскзло премьеру кое-что. После очередного опрос сотрудников биостнции подтвердилось, что леди Дженевьев действительно сделл свой взнос перед тем, кк берсеркер тковл.

Премьер здл вопрос:

– Где он сейчс? Плитк?

Никто не мог четко вспомнить. Ховелер и Здор не знли, был ли зписн должным обрзом Первый протоколонист в бнк днных лбортории. Ховелер признлся, что зпутл электронную пмять стнции, чтобы никому не дть быстро уничтожить любой особый экземпляр.

Собрв всех своих воинов, Дирк твердо зметил, что всеобщя эвкуция со стнции отклдывется до тех пор, пок не решится вопрос, связнный с зродышем его ребенк.

Дже сотрудники стнции, тк много пережившие и сделвшие все, чтобы зщитить протоколонистов, не собирлись оствлять их. Кждый н борту стнции, з исключением Кенсинг, привыкли подчиняться Дирку.

А премьер, убедившись, что с Ником н “Фнтоме” продолжют поддерживть связь, и рсствив стржу в ключевых позициях стнции н случй контртки берсеркер, выбрл время, чтобы просмотреть видеозписи о прибытии жены н стнцию.

Он см увидел, кк реклм превртилсь в пнику, едв прозвучл тревог.

Цветной код н плитке был едв рзличим. И с ткой зпутнной системой поиск, которя имелсь в их рспоряжении, прктически бесполезно им знимться.

Хоксмур довольно быстро принял решение сботировть двигтель яхты, зтем доложить, что двигтель плохо рботет и что снизилсь его способность мневрировть. Конечно, причиной несчстья стл тк врг. Берсеркер тщтельно продумл, кк вывести яхту из строя. Но не нстолько быстро, чтобы снов не привести все необходимое в порядок. Если появится необходимость, кк считет Ник, дело улдится.

Ник еще добвил: возможно, не тк уж и долго ждть. А см подумл: пок ему не удстся дть леди Дженевьев живую плоть, необходимую для ее полного счстья.

А это, дже после того, кк Хоксмур смог бы без помех полностью использовть оборудовние биостнции, зймет годы.

Но он не хотел приносить стрдния остльным живым, преврщя их судьбы в плен. Особенно здесь, где они нходились в лпх чудовищ, которое, возможно, все еще живо.

Но выбор у Хоксмур не оствлось.

Ник должен был признться, что сложность ситуции сбивл его с толку.

Нет, это не спрведливо, что тким обрзом н него был возложен груз ответственности з жизни других. Он считлся пилотом и рхитектором, не философом. Не политическим, духовным и военным лидером. Нет... не любовником и соблзнителем.

Он зглушил свое рздржение и неуверенность только тем, что говорил см себе: его мучения об этих нерзрешимых проблемх являлись сильным докзтельством того, что ккие бы средств не использовли для его создния прогрммисты, они сделли его нстоящим человеком.

9

В тоне последнего отрывочного сообщения Фрэнк Мркус прозвучло что-то, зствившее Ник здумться.

Когд он обртил внимние Дирк и его комнды н это сообщение, премьер, кк только прослушл зпись, полностью рзвеял сомнения Хоксмур:

– Люди чсто зовут Бог. Ккого-нибудь Бог в последние моменты жизни, Ник. Тк мне говорили. Печльно, тргично, кк и остльные нши потери, но я бы не придвл этому большого знчения. Вероятно, о ткой смерти и мечтл Мркус. Я бы добвил, что в буквльном смысле он тк и сделл.

– Д, сэр,— но Хоксмур был не в состоянии тк легко збыть Фрэнк и его смерть, кк это сделл его живой хозяин.

Нельзя и не зметить другие вещи.

Во время последней стычки огромный берсеркер, уничтожив корбль-рзведчик Фрэнк Мркус, продемонстрировл нличие грозного оружия, действующего н близком рсстоянии. Сюд включлось и силовое поле, которое и явилось вероятной причиной гибели полковник.

Поэтому оствшимся мленьким корблям и яхте следовло держться от чудовищ н безопсном рсстоянии. Жль, никто не мог дже предположить, н кком именно рсстоянии.

В течение чс после зхвт стнции нблюдлись остнки сржения в космосе: чстицы строго метлл и других мтерилов, змысловто кружщихся в прострнстве — видимо попли в поле действия случйных сил.

Но потом все это исчезло, подхвченное слбым потоком, создвемым проходящими корблями через никогд не пустующий космос.

По мере того, кк групп кких-либо объектов неслсь, приближясь к глубинм Мвронри, космос, где они путешествовли, соглсно стндртм плнетрной системы, в днном случе тмосферы, считлся вкуумом, однко, плотнее, чем рньше.

Но вот уже н протяжении нескольких тысяч километров во всех нпрвлениях не было видно ни одного хоть мленького корбля, ни мшины, ни друзей, ни вргов.

Николс честно нес вхту, пытясь решить для себя: сделть ли стнцию домом для живых людей? И рзмышлял о своих действиях в любом случе.

Сейчс у него был возможность нести вхту в полглз и почти не нпрягясь. А знчит, больше половины времени проводить с Дженни.

Он рдостно рзбудил ее новостью о победе.

Когд Джинни вышл из спльни, чтобы поговорить с Ником, рзгуливя с ним по прохлдным и мрчным просторм Аббтств, он скзл:

– Пок мы остемся ничем, кроме облк свет и поток электронов. Все, н что вы и я способны — притворяться, что делем приятное друг другу и получем удовольствие. Возможно, этого достточно. Но мне достточным не будет никогд.

– Тогд, моя леди, не будет достточным и для меня. Нет, Дженни, я хочу быть с вми. В любом случе с вми. И сделю вс счстливой.

Нпряженность взгляд леди сделли ее глз огромными.

Он произнесл:

– Тогд у нс должно быть тело. Другого быть не может.

– У нс будет тело. Клянусь! Я добьюсь нстоящих человеческих тел для ншего существовния,

– Вы уже говорили об этом. Сомневюсь, что у вс есть ткя сил.

– Будет, если мне позволят использовть ресурсы н борту стнционной лбортории.

Премьер выбрл в жены сообрзительную женщину. Дженевьев:

– Вы имеете в виду зиготы? Колонистов?

– Это один из способов использовть их. Тм, кжется, биллион потенцильных жизней, из которых можно выбрть, что нужно.

Леди нхмурилсь:

– Но они...

– Что? Вы хотели скзть о морльном зпрете? О том, что они — люди? Вряд ли. Все это больше похоже н генетические проекты оргнических сосудов. Сосуды мы должны сохрнять пустыми до тех пор, пок не сможем их нполнить собой. Должен быть ккой-то способ!

Кзлось, Дженевьев не верил в подобную возможность.

Ответил:

– Дже если мы нйдем способ, нм пондобятся годы. Вы нмерены вырстить новые тел в искусственных мткх? Но я не могу покзться свету ребенком.

– Я тоже не хочу окзться в млденчестве. Ник содрогнулся про себя.

– Нет, полгю, что взрослый рзум должен быть помещен во взрослый мозг. Ведь должен же существовть ккой-то способ для создния ткой системы? Пок вы здесь, можете спть десять, двдцть стндртных лет... Пок вше тело не вырстет и не рзовьется. Можете отдыхть столетие, если по кким-то причинм зхочется продлить сон, ведь и этот отрезок времени покжется вм мгновеньем.

– И вы тоже?

– Д, конечно. Если только премьер дст мне отдохнуть. Не стнет прерывть меня кждый чс. А я обязн обрщть внимние н его прикзы. Если мы хотим выжить... Д и мы не совсем уверены, что берсеркер действительно мертв. Ник сделл пузу. Здумлся. Продолжил свою мысль:

– К счстью, нш премьер, вроде бы и не спешит домой. Он не откзлся от поисков леди Дженевьев. Или в ккой-то степени зменить вс.

– Что вы имеете в виду?

– Похоже, он думет о вшем ребенке.

– Ах!.. Я тоже иногд. Но ведь этот ребенок не стнет мной.

Леди помолчл, зтем взорвлсь:

– О, Ник! Если вы сможете это сделть для меня, я стну вшей нвсегд. И добвил:

– Кк вы это сделете? Мой... мой муж и остльные не должны...

– Конечно, они не должны ничего знть. Если я нйду способ совершить это для вс, вы вернетесь к нему, Дирку.

– Я пойду туд, куд скжете. Сделю все, что вы зхотите.

В глзх Дженевьев появилсь новя ндежд:

– А кк вы получите доступ к искусственным мткм?

– Это не трудно. Никто не мешет мне ходить повсюду. Вообще, дел н стнции сейчс обстоят тким обрзом, что никто не обрщет внимния н оборудовние. И, естественно, вряд ли узнет, что это оборудовние используют. Конечно, лучше бы иметь дело с одной-двумя изолировнными мшинми.

Вскоре премьер вызвл Ник н стнцию. Вместо того, чтобы перепрвить оборудовние, в котором он физически помещлся, Хоксмур предпочел передть себя по рдио в короткие интервлы лежщего между ними космического прострнств. То есть, предпочесть способ, которым он пользовлся рньше.

Здор, Ховелер и Скурлок, не привыкшие к присутствию зписнных людей, кк и нтропологических прогрмм, были поржены появлением Ник, похожего н оптико-электронное привидение.

Но премьер поспешил успокоить их:

– Это Ник. Он н ншей стороне. Помолчл, видя, что истрепнные нервы нуждются в большем успокоении. И добвил:

– Это мобильня прогрмм, все в порядке.

Ник немедленно принялся рботть по укзнию премьер, проверяя высокосложные схемы. Он не нходил никких мин-ловушек, зсд, кроме несуществующих следов присутствия берсеркер. Он не збывл о тен-клубе в прогрммх его, Хоксмур. Ник все отменно хрнил в пмяти.

Он внимтельно изучил повреждения, оствшиеся от стычки в глвной лбортории, где был обстрелян одинокий берсеркер, и в прилегющем коридоре, где тк же звучли выстрелы.

К счстью, подумл Хоксмур, сржение н борту окзлось огрниченным по мсштбу. В противном случе, хрупкое оборудовние стнции превртилось бы в руины.

Бортовые прогрммы в основном были в порядке. И дже не искженными, если не считть серьезной путницы в системе, сохрняющей следы груз, состоящего из протоколонистов. Ховелер без труд объяснил свои действия, совершенные им срзу же после оккупции стнции берсеркерми. Д, очень плохо, но сейчс ничего невозможно сделть.

Ник рзмышлял: можно ли кким-то способом воспользовться для своих целей тем, что систем ктлог груз зпутн?

Можно ли использовть в интересх Дженни?

Зкончив первый этп интенсивной проверки, Ник отчитлся Дирку. И спросил его:

– Что делть дльше, босс?

– Он где-то здесь. Понимете, Ник?

– Сэр?

Дирк поднял взгляд, полный необычного мечттельного выржения:

– У медиков н борту стнции имеются генетические зписи и нш ребенок. Это чсть ее, он здесь.

О! Д, сэр.

Босс нпугл Ник. Но Хоксмур все понял.

Зпутнный ктлог не помешл премьеру Дирку продолжть поиски генетических зписей своей потерянной жены. Или, по крйней мере, кк перешептывлись члены его экипж, ее генов для сохрнения динстии.

Дирк подытожил:

– Если леди Дженевьев мертв, жив нш ребенок.

Дни бежли быстро. Дирк и его экипж устновили нечто нподобие нового порядк. Н стнции не обнружили ни одного берсеркер. Но громд врг, двигтель которого чстично рботл, все еще нвисл и продолжл тщить н буксире исследовтельскую стнцию. Хоть и очень медленно для космического путешествия, но в одном нпрвлении: к згдочной цели.

Кенсинг и остльные испытывли ткое чувство, будто жили рядом с кртером спящего вулкн.

Ник руководил рботой тупой обслуги. Это были роботы.

Но Хоксмур продолжл знимться и изнуряющим делом: проверкой стнции, охрной от неожиднного нпдения берсеркер.

Если не считть пру мленьких приборов-рзведчиков, дополнительное присутствие врг не обнруживлось.

Но ведь не исключено и обртное. Дже присутствие Хоксмур не двло полной безопсности.

Ник с помощью одного-двух живых сотрудников, советуясь с Ховелером, который зпутл функцию ктлог в мозге стнции, пытлся восстновить утерянное.

Перспектив кзлсь невеселой.

Дже если получится, трудно будет нвести порядок.

Если рхивные роботы успели переложить большое количество плиток, пок прогрмм перезгружлсь? Это весьм возможно.

Дирк нстивл, чтобы восстновление прогрммы стло первоочередной здчей, хотя многие сортники премьер, зня, что всего в нескольких сотнях метров звисл гор берсеркер, возможности которого оствлись неизвестны, предпочли бы сосредоточить усилия н другом. Нпример, н ремонте двигтеля яхты.

Ник, урывя моменты от своих обязнностей, ощущл торжество потрясения по мере того, кк рзвивлись события. Он дивился своему мужеству и успеху в тйном вызове хозяину. И вызов этот — связь с женой премьер.

Првд, история с леди нчлсь не кк вызов. Длеко нет. Хоксмур, восстнвливя цепь действий в своей безупречной пмяти, говорил себе: когд он нпрвил свой корбль вслед з курьером, то просто из-з преднности Дирку пытлся спсти Дженни.

Немного позже, когд он понял, что ни см, ни с помощью медицинского робот не в состоянии спсти ее тело, следующий шг произошел втомтически.

Уже в то время Хоксмур стл бояться момент, когд женщин, которую он любил, покинет его, вернувшись к. мужу. Ник не срзу осознл, что поскольку электроння жен не имеет никкого знчения для динстии премьер, он никогд не вернется к Дирку по политическим сообржениям.

Змечтельно было то, что леди стл хотя бы обрщть внимние н него. Ник был в этом уверен. Это было, конечно, не то, что леди готов был выбрть с ним жизнь в условиях виртульной рельности без оргнического тел. Нет иллюзиям н этот счет! Для того, чтобы он зхотел жить с Хоксмуром, он должен вернуть ей тело. Но кк нйти способ его вернуть?

Большинство искусственных мток нходились н одной плубе. Дже прктически в одном помещении. Но пять или шесть из них по кким-то причинм рзбросли отдельно в укромных местх.

И Нику предстояло решить, нсколько возможно использовть одну — в действительности ему необходимо две — не выдвя себя.

Хоксмур скзл Дженни:

– Я нйду способ вырстить тело, потому что вм это нужно. Вырщу тел для вс. Следом добвил:

– Если что помешет мне, то добуду уже вырщенные.

Это зствило леди приздумться. Но не ндолго.

– Взять их, но у кого?

– А любым способом. Во что бы то ни стло! У людей, которые остновят нс, если узнют, что мы делем.

Свободно рсхживя по стнции, Ник обнружил нстоящее сокровище, которое пригодится для его цели. Предметом гордости сотрудников стнции являлся зпс искусственных мток и их вспомогтельного оборудовния, нсчитывющего, возможно, более сотни приборов из стекл и метлл. Это знимло всю плубу и дже больше, чем плубу. Проверенное и в рбочем состоянии. Нходилось в состоянии, которое можно нзвть ожиднием.

С технической точки зрения все в этом отсеке кзлось в прекрсном виде. Системы ждли, подобно джинм в бутылкх, когд же их освободят, выпустят н волю, нполнив генетическим мтерилом и дв комнду нчть производство здоровых человеческих тел. Осуществление этого предполглось лишь тогд, когд корбль, построенный для колонизции, достигнет нужного мест нзнчения.

Анют Здор, по нивности делясь информцией, поведл Нику о смой передовой опытной системе предродового рзвития. Он н борту стнции. Сотрудники биолбортории нзвли ее Фрейя, в честь скндинвской богини любви и плодородия.

Рсскзывя об этом, Ник, стоя со своей возлюбленной спутницей рядом с высоким лтрем в Аббтстве, потерял контроль нд собой и попытлся обнять Дженни.

Трудно скзть, нсколько рельно он испытывл или только вообржл соответствующее возбуждение. Но он чуть не рздел леди, которя снчл покзлсь полной стрстного желния, потом внезпно вырвлсь и вскрикнул:

– Нет! Не тк, не тк!

И зтем, когд вновь обрел нд собой контроль:

– Не тк, Николс. Не тким обрзом. Во что бы то ни стло, дорогой Ник, у нс должны быть тел.

Отдыхя от обязнностей, которые возложил н него Дирк, Хоксмур вновь сконцентрировл свое сознние н одном срвнительно отдленном помещении биостнции, вдумчиво изучя бнк днных и оборудовние, которое ему придется использовть для выполнения секретного плн — его и Дженни.

Одной из стртегических проблем, с которыми столкнулся Хоксмур, являлся процесс, обртный трнсформции человеческого мозг в чистую оптику и электронику.

Внчле Николс провел беседу с опытной системой, которую доктор Здор нзывл Фрейей. Эт Фрейя отличлсь интеллектом, если срвнивть с остльным оборудовнием биолбортории. И Фрейя — не поддлсь попыткм Хоксмур внедриться. Ник определенно видел в ней женщину.

Предствление Ник о Фрейе было смутным и изменчивым. Для него он оствлсь не более, чем интеллект, со спокойным и добрым голосом.

Хоксмур, познкомившись с Фрейей, вскоре приступил к секретному скнировнию ее прогрммы. Прктически это являлось чстью его прогрммы и обязнностей: убедиться, что во время оккупции стнции берсеркеры не устроили в ней ккую-либо ловушку.

И убедился, что ее блгя прогрмм не подверглсь вмештельству. Зтем Ник поговорил с ней, поведв о своих проблемх и зботх, но не уточняя, что проблемы сугубо личные.

Спросил:

– Нсколько должен быть рзвит живой мозг, чтобы я мог згрузить в него мои системы?

Вопрос вызвл недоумение Фрейи. Ей пондобилось время, чтобы ответить.

С смого нчл исследовний Хоксмуру было ясно, что серое вещество новорожденного, не говоря уже об эмбрионльном мозге, не подходит для его целей. Дже если не принимть во внимние его морльные возржения против этой процедуры, минимльный объем и сложность млденческого мозг предствляли достточную трудность для выполнения здумнного Хоксмуром и позволяли лишь чстичную згрузку.

Это вызывло у опытной системы рекцию морльного возмущения. Фрейя, кзлось, сломлсь. Ну, почти сломлсь. Чуть не сломлсь.

Ник поспешил зверить:

– Д это же чисто теоретический вопрос. Мы и не собиремся знимться подобными оперциями.

Он же нстивл н том, что подобня оперция невозможн с технической точки зрения, дже в оптимльных условиях.

Хоксмур продолжть спор не стл, лишь здвл вопросы.

Фрейя в ответ предложил чисто теоретически дв способ, с помощью которых существо, подобное Николсу, может обрести плоть.

Во-первых, вырстить тело из зпс зигот или другого рзнообрзного человеческого генетического мтерил, нходящегося н биостнции. Вырстить его, сохрняя рзвивющийся мозг нетронутым и чистым в отношении его собственной личности и способным принять другую индивидульность.

Конечно, тел обычно, если вырщены в лборторных условиях, тк же, кк и рзвивющиеся стрым оргническим естественным путем, имеют с смого нчл все признки собственного рзум и дух.

Вторя возможность — и снов Фрейя выскзлсь только после нстойчивого опрос, добвив, что это неприемлемо для прктики — очистить существующий взрослый мозг. Что это ткое? Ннести н обширную поверхность очень ккуртные ндрезы, чтобы стереть модель существующей личности. Зтем микроструктур мозг лечится, зживление происходит вместе с внедрением новой личности.

Опытня систем соглсилсь, что эт этически неприемлемя схем имеет некоторые прктические преимуществ: вместо пятндцти-шестндцти стндртных лет, пондобится всего несколько месяцев, чтобы приготовить основной оргн для згрузки всевозможных днных личности.

Но в течение всего этого времени оборудовние требует постоянной и непрерывной рботы.

Ник удлился, чтобы полученную информцию обдумть в одиночестве.

Ясно, что необходимо было избвиться от берсеркер и от тягостной влсти человек, чтобы осуществить этот честолюбивый проект.

Кроме того, Хоксмур решил попытться провести эксперимент н яхте, где редко появлялись живые любопытные люди. Но необходимо перевести нужное оборудовние со стнции н яхту. И опять-тки Ник не был уверен, что сможет трудиться без вмештельств достточно долгое время.

Трнспортировть Дженни и себя, кк это требовлось, кзлось проще.

Фрейя в очередном рзговоре с Николсом утверждл, что можно только единственным путем згрузить информцию электронного мужчины или женщины в живой мозг. Рзговор шел о недорзвитом мозге млденц.

Очень сложня оперция.

Но это было что-то нподобие обртного процесс зписи н оптико-электронную мтрицу модели личности индивидульной модели мозг.

Сложно дже срзу схвтить суть формулировки. А кк выполнить?

Ник узнвл дльше... Но если дже применить более быстрый метод, покжется неизбежным, что поступющие сигнлы рздвят и рзрушт природную модель личности. То рзрушт, что рзвивющийся мозг уже сформирует.

Если в кчестве мтрицы использовть зрелый мозг, по мнению Фрейи, природня модель одержит верх нд той, которую нвязывют.

Или, имея две конфликтующие модели, можно получить гибрид двух индивидульностей. Чсть информции будет иметь отношение к природной личности.

Плн, который выбрл Ник и идею, которую подскзли беседы с Фрейей, ее-то постоянно ндо было убеждть, что все это чисто теоретически, тк вот плн зключлся в том, чтобы воздействовть н рзвивющийся человеческий мозг — то погружя его в глубокий сон, то позволяя рзвивться оргнично, то интенсивно згружя его.

Снчл будет ннесен нбросок желемой личности н рзвивющуюся мтрицу, зтем поведется уже детльня рбот.

Неизбежно, предупреждл Фрейя, что в процессе могут появиться определенные ошибки. Тогд получится живой человек, облдющий пмятью электронного предшественник-предк, но это будет не точня его копия.

– Но ведь ни один человек не является копией смого или смой, ккими они были вчер.

– Я очень ндеюсь, что вы об не стнете рботть нд этим проектом. С вшей точки зрения... Нет с вшей стороны будет очень безнрвственно, если обмнете меня.

Николс, который уже нчл удляться в схему, резко обернулся:

– Мы об?

Он дже не упоминл никогд Фрейе, и в этом он был бсолютно уверен, о существовнии прогрммной версии леди Дженевьев.

– Д,— Фрейя принял небрежный вид, кк делл всегд, если речь шл о личной жизни. Совсем недвно я дл очень похожую информцию Дирку. Полгю, вы обсуждли это.

10

А в это время групп людей, руководимых Дирком, пришл к зключению, что первончльня рдость от кжущейся победы постепенно превртилсь в отчяние.

См премьер, поддерживемый Брбнтом и Врврой Энгдин, окончтельно пресек любые открытые возржения, не дв им подняться выше шепот.

“Все в порядке,— убеждл себя Кенсинг.— В нстоящий момент у нс нет двигтеля, без которого мы не можем вернуться домой. Мленький корбль не подойдет, поскольку не сумеет пробрться сквозь тумнность. А если нет возможности, нечего и думть об отпрвке. И кто-то должен комндовть, сохрнять морльный уровень, способность знять людей делом”.

Лучше Дирк невозможно было нйти лидер.

Кроме того, Кенсинг понимл, что дже если бы “Фнтом” и готов был бы отпрвиться, Анют и Ховелер не покинули бы своих протоколонистов,

В конце концов, он ндеялся, что можно кким-то обрзом освободить стнцию от берсеркер. И отремонтировння яхт оттщит ее домой.

Но все могло быть и хуже.

Берсеркер продолжл хрнить спокойствие.

Н яхте и стнции испрвны все системы, поддерживющие жизнедеятельность.

Могло быть горздо хуже.

Премьер следил, чтобы по меньшей мере один человек нес крул у космических систем, нблюдя з берсеркером, который пок не подвл признков жизни. Под руководством Дирк оствшиеся люди упорно укрепляли свои позиции н борту биостнции.

Здор и Ховелер почти все время проводили з тем, что пытлись испрвить систему ктлог груз, приклдывя все усилия, чтобы спсти протоколонистов.

Дирк, поствив н первое место спсение груз, зручился чистосердечной поддержкой двух уцелевших сотрудников стнции.

Кроме того, премьер считл делом первостепенной вжности устновление зоны относительной безопсности, где полностью исключлось присутствие шпионских приборов берсеркер.

В центре этой территории Дирк выбрл кбину для себя, где основл штб-квртиру.

Тем временем н борту стнции нходились еще дв человек, подозревемые в том, что являлись “полезными”. Хотя никто еще — ни Дирк, ни окружющие его — не слышли, чтоб пр признлсь в этом. По сути, в преступлении.

Премьер решил взяться з дело конкретно.

Спокойно спросил Скурлок:

– Нвестите меня?

Ну кк же ослушться? Дирк скзл, чтобы в его квртиру они пришли вдвоем: Скурлок и Кэрол.

Скурлок появился один. Вошел в комнту и стл перед Дирком. Тот сидел в кресле, похожем н кчлку. И смотрел н Скурлок.

Премьер укзл жестом н другое кресло. Скурлок понял, что предстоит рзговор. Доложил внчле: Кэрол откзлсь придти.

– Знете, премьер, он очень плохо себя чувствует.

– Доктор Здор осмотрел ее?

В голосе Дирк звучл отцовскя збот.

– Вы покзывли ее медицинскому роботу? Скурлок:

– Я просил ее покзться и Анюте, и роботу. Откзлсь.

Премьер рскчивлся в кресле.

– Что ж, пусть пок будет тк. Я хочу поговорить с вми.

Он кчнулся еще несколько рз, Скурлок с тревогой ожидл.

Зтем премьер произнес:

– Я прекрсно понимю, что об вы попли в очень тяжелую ситуцию, окзвшись в нстоящем плену у берсеркер.

– Д, сэр, было тяжело.

– Я действительно считю, что неспрведливо осуждть вс, обоих вс, з то, что вы могли скзть или сделть, окзвшись в тком положении.

– Вот именно, сэр! Истиння првд. Я кк рз боялся, что никто нс не поймет.

Большие нервные руки Скурлок зшевелились у него н коленях.

Дирк продолжл успокивть его:

– Думю, может я смогу вм помочь решить проблемы, с которыми вы встретились в отношении с другими людьми. То есть, полгю, что я и вы сможем сейчс рботть вместе. Если мы когд-либо вернемся н нселенную плнету, вм и Кэрол пондобится помощь. И вы можете получить ее. Обвинение в деятельности в кчестве “полезных” считется тяжким преступлением.

– Д, сэр. Я прекрсно зню об этом. Дирк говорил медленно.

– В нстоящий момент мы — все мы н борту стнции — нходимся в ситуции, не нмного отличющейся, думю, от той, в которой окзлись вы и Кэрол в кчестве пленников мшин. Для нс тоже пребывние с мшинми, хотя и н короткое время, может стть неотвртимым. Вы соглсны?

– С берсеркером, сэр?

– Именно это я подрзумевю под словом мшин, д.

– О, д, премьер.

– Не уверен, что остльные н борту понимют это тк же хорошо, кк вы и Кэрол. Поэтому пок я хотел бы сохрнить втйне нш рзговор.

– Понимю, премьер.

– Првд?

Дирк здумлся, рскчивясь в кресле. Зговорил снов:

– Возможно, конечно, мшин в смом деле полностью мертв, не считя двигтеля и втопилот. Возможно, нет. Я хочу узнть првду о ее состоянии. Это предствляется мне нивжнейшим шгом.

Скурлок кивнул.

Премьер:

– Итк, я хочу скзть, что посылю вс н рзведку, Скурлок. Я выбрл вс потому, что мшин знет вс. Он не убьет и не ннесет вм вред. Если ей предствится ткя возможность. Думю, из вс получится хороший рзведчик и исследовтель.

Скурлок молчл. Выглядел испугнным, слишком потрясенным.

Дирк кивнул, вырзив удовлетворение рекцией Скурлок, ведь он чувствовл сложность переживний пилот.

Премьер продолжл:

– При необходимости, если мшин еще жив, вы выступите в кчестве моего посл. А?

Скурлок слегк вздохнул. Зтем кивнул головой. Дирк продолжл:

– У нс, людей, в чьих рукх сейчс нходится стнция, есть определенные требовния. Прежде всего, никких больше тк берсеркер против нс. Кроме того, и у мшины — если он еще жив — должны быть определенные желния. Соглсно ее прогрмме. Мы нходимся в ситуции, когд полня побед невозможн ни для одной стороны. Поэтому, кк я рнее скзл, перемирие может быть ншим единственным выбором. И Скурлок снов соглсился.

Ник после рзговор с премьером сделл небольшой рывок “Фнтом”, приведя в движение ее якобы поломнный двигтель, собирясь совершить н яхте мневр в сторону грницы силового поля берсеркер. И “Фнтом” тк же окзлся н буксире. Хоксмур убедил своих живых спутников, что яхт, дже нполовину повреждення, сможет высвободиться при первом же предупреждении. А в это время Нику легче будет ремонтировть двигтель, поскольку он сможет полностью его отключить.

Неистовое сопротивление берсеркер высдке н борт группе Дирк прекртилсь тк быстро, что большинство людей откзывлось верить, будто все вржеские мшины уничтожены. Кроме того, см Дирк открыто не зявил о своей позиции, и остльные были готовы оспривть тот или другой подход к этой проблеме.

Брбнт и Энгдин спорили.

Женщин зявил:

– Его мшины определенно отступили.

– Д, но почему? Здйте себе этот вопрос. Берсеркеры никогд просто тк не отступют. Скорее, отступют только тогд, когд уверены в пользе отступления. Они явно готовят нм ловушку.

Энгдин решительно не соглшлсь с телохрнителем:

– Думю, что это не отступление. То, что случилось, это... у них, нверное, не остлось подвижных мшин или их резервы совершенно исчерпны. Эт гигнтскя штук, которя висит нд нми, похож н струю мшину, судя по ее внешнему корпусу. И что прошл он много сржений. Думю, мы уничтожили последний подвижный ппрт.

Брбнт вырзил сомнение:

– Возможно, но мы не имеем прв тк легко рссчитывть.

– Все же,— утверждл Врвр,— н стнции не окзлось ни одной ктивной и подвижной мшины. И я бы скзл, кк рз кстти. Всем было ясно, что в результте еще одного сржения н борту стнции не остлось бы ни одного живого существ. Опустошть сооружения в космосе от живых существ — кк рз то, к чему стремятся берсеркеры. Говорю вм, у них не остлось оружия против нс.

Огромный человек мрчно покчл головой:

– Мне бы следовло поверить этому. Если не считть, что с смого нчл этот берсеркер является исключением из првил. Иногд он похож н совершенного сумсшедшего. Нстоящий чудк. Он мог спокойно уничтожить стнцию прямо тм, где он нходилсь. Н орбите Имтры. Это горздо легче, чем тщить н себе ткую штуку.

– Что бы это знчило?

– У вопрос двойной ответ. Одн чсть попроще, другя потруднее. Первя: нет, этот берсеркер совсем не сумсшедший. У него есть холодный логический рсчет, исходя из которого ему не нужно уничтожть биосооружение. Ибо у него, берсеркер, был или есть ккя-то польз в его сохрнении. Или из-з кого-то, или из-з чего-то, нходящегося н борту. И это может дже объяснить, почему он больше н нс не нпдет. Он лучше протянет время в ндежде, что мы улетим н “Фнтоме”.

Женщин проясненно зкивл головой:

– Признюсь, в этом что-то есть... другя сторон?

– Берсеркер решет, ккую пользу извлечь.

– А ккую, кроме нших протоколонистов? Тогд лучше нм смим уничтожить груз стнции?

Сотрудники лбортории были оскорблены, услышв Об этом предложении. Дирк поддержл их. — Мы всегд сможем уничтожить все. Но у нс действительно здесь очень ценный груз, и мы еще не исчерпли всех возможностей в поиске леди Дженевьев. Никто, кроме смого премьер, возможно, больше этому не верил. Кое-кто считл, что добровольцев просто держт н борту. Но никто не осмеливлся спросить: почему?

Сотрудники лбортории и Дирк выяснили, что во время оккупции берсеркер не причинил грузу вред. А груз — будущие люди. Похоже, что не много плиток окзлось не н своих обычных склдских местх. Хотя принимя во внимние огромное количество зпсов и сильный беспорядок в системе ктлог, невозможно было утверждть что-то определенно.

Не нходилось свидетельств, что берсеркер пробовл нчть вырщивние людей для предполгемых войск “ммелюков” или “полезных” рбов.

Искусственные мтки не исследовлись, не использовлись и оствлись н своих местх. Хотя, првд, несколько штук попли во внимние берсеркеров. Но все было цело. Никким оборудовнием врги не пользовлись.

Нику пришлось подождть, пок зкончится это основное обследовние, чтобы приступить к исполнению своего секретного плн.

Дирк все еще держл вооруженный птруль. И кждый технический осмотр в огромных склдских помещениях сопровождлся вооруженным эскортом н случй зсды.

Встретив огромные трудности в решении проблемы возврщения тел, Ник пытлся убедить Дженни откзться от ее требовний. От утверждл ненвязчиво, кк думл, что виртульня рельность является одной из форм ря. Но Дженни, кк бы сильно ни сомневлсь, что он сможет сделть это, продолжл нстивть н возврщении тел.

Он нчл обвинять Ник, что он укрл у нее тело. И это, возможно, сделно для собственной корысти. Но если он думл, что тким способом звлдеет ею, то это не рельно.

В конце концов, у нее нет никких докзтельств, кроме его же рсскзов! Будто бы он был смертельно рнен... Пусть Ник збудет о сожительстве, у него ничего не получится! Ни один мужчин не получит ее. Пок... пок он не вернет своего тел. Достточно лишь подумть об электронном сексе, попытке прогрммировть сложную экстрполяцию осязния, кк ее нчинет тошнить!

...Тк леди Дженевьев, почти крич, бросл свои недоумение и гнев в лицо Николсу Хоксмуру.

Премьер, чувствуя возрстющую уверенность в безопсности н борту, объявил необязтельной вооруженную охрну.

Дирк устновил н стнции ткое же время, кк и н борту “Фнтом”. Однжды рно утром Кенсинг, покидя свою кюту, которую делили с Анютой, спросил ее:

– Зигот фктически является только зродышем, верно? Фктически это компктня информция?

Здор ответил:

– Во-первых, зродыш еще не человек и не жизнь. Но вот я иногд думю обртное.

– Дже когд зморожено?

– Ах, ты ведь не можешь считть себя мертвым, если один нходишься в бессознтельном состоянии в зкрытой кмере? И второе: рзве ты можешь спорить, что ты, или я, или Ник, или еще кто-нибудь — всего лишь комок информции?

– Я не хочу оспривть философию. То, что хочу действительно понять, это можно ли биллион зигот хрнить еще компктнее или же ккуртно, в цифровой форме, кк зписи информции?

Анют глубоко здумлсь.

– Не зню,— признлсь он.— Не просто, полгю, зписть генетическую структуру. Но, что ксется прототип личности, предствленной моделями мозговой деятельности, в этом смысле здесь нечего зписывть. У нее нет мозг. К тому же, дже трех-четырех месячный плод очень мл.

Скурлок вернулся. Никто, кроме Дирк, и, возможно, нходящейся в уединении Кэрол, дже не предствлял, что он отсутствовл н стнции почти день.

Скурлок отчитлся лично перед премьером и передл ему мленький, згдочный и невинно выглядевший кусок ккого-то оборудовния.

– Вы действительно рзговривли с мшиной?

– Д, сэр.

Высокий человек знял место нпротив премьер в его чстных пртментх. Он описл, что его выход прошел по плну. Чтобы сохрнить мксимльную секретность, Дирк оргнизовл дополнительную смену охрны для себя и прикзл отвлечь Хоксмур.

Премьер глубоко вздохнул:

– Знчит, я был прв.

– Д, сэр. Вы были првы. Большя мшин действительно жив. Хотя, думю, очень ослблен.

– А это? — Дирк покчл мленьким куском ппртуры в рукх.— Выглядит кк безымяння зпчсть для одного из миллион комплексных приборов.

– Это ндежный прибор связи. Тк меня информировли. Все, что произносится рядом, слышно здесь. Иногд мшин может использовть его для того, чтобы поговорить с вми. Он скзл, что говорить будет не чсто, и в любой момент может прервть общение, о чем бы ни шл речь. Но это — если рзговривть неудобно.

– Кк тктично! Итк, он слышит нс теперь?

– Думю, д, премьер.

– А что еще можете скзть мне? Что вы сумели узнть?

– Очень мло, премьер. Я кружил вокруг в космическом прострнстве, пок не обнружил что-то нподобие люк. Я подождл, соглсно ншим инструкциям. Через несколько минут люк открылся, и появилсь мленькя мшин, чтобы узнть, зчем я пришел.

– Мленькя мшин ткого же тип, ккую вы встретили здесь, н стнции, во время ее оккупции?

– Д, ткого же тип. Нсколько я могу судить.

– Продолжй.

– После того, кк я сделл дружественный жест, мленькя мшин проводил меня через люк — это был, конечно, тмбур. Я не пошел дльше выход и мло увидел внутри — что тм у берсеркер? Видел только метллические стены. Фктически я ничего не узнл о внутренней конструкции гигнтской мшины.

– Я и не ндеялся, что вм это удстся. Дирк подбросил мленький ппрт вверх и поймл его в воздухе.

– Вы хорошо порботли.

Премьер остлся доволен Скурлоком.

Дженни обрдовлсь, когд пришел Ник и доложил, что еще немного, и он приступит к их великому секретному плну.

Ему удлось скопировть Фрейю без ее ведом и сделть необходимые изменения в ее глвной прогрмме. Скоро он сможет нчть рботу с двумя искусственными мткми, рсположенными в помещении, редко посещемом людьми.

“Без риск ничего не добьешься”,— мысленно и вслух говорил Хоксмур.

Д, он был весь в мечте и ее претворении в жизнь. Если секретную рботу обнружт, он может извиниться и что-нибудь придумть, выдв свое дело з другое, другую действительность. Но Ник считл, что вряд ли кто-нибудь дже зметит что-нибудь.

Дженни рзвеселилсь.

Хоксмур продолжл:

– Говоришь, что мы прежде всего должны выбрть зиготу, которую хотим использовть? Конечно. Выбрть из биллион. Если вы не хотите выходить отсюд, я доствлю несколько экземпляров н вше усмотрение.

– Но... ведь дже после этого пондобятся годы...

– Нсколько я понимю, время у нс есть. Я могу упрвлять яхтой неогрниченное время. И, думю, что премьер остнется довольным. Поверьте, он совершенно не спешит вернуться домой. Единственное, что меня беспокоит...

– Д?

– А, ничего вжного... Прздня мысль.

Ник не зхотел скзть Дженни, что услышл от Фрейи: премьер Дирк, очевидно, тоже придумл свой плн, схожий в чем-то с хоксмуровским.

Он стл продумывть простую прогрмму для роботов, чтобы зняться сортировкой зигот: подготовительный этп в выборе нужной пры. Одну — для тел Дженни. И вторую — для собственного тел. Тел первого и единственного для общеизвестного Хоксмур

Вообржение Ник постоянно возврщлось к вжным и трудным вопросм, которые невозможно обойти. Можно ли продвигться н двух позициях срзу, попробовть об метод — вырщивние и зхвт?

Не приведут ли дв секретных проект к двойному открытию?

Метод зхвт потребует от него кким-то обрзом устновить контроль нд подходящими людьми, стереть нчисто их модели мозг, не убивя живые оргны, осторожно ндрезть мозг — точно, не рзрушя ткнь, чтобы не лишить ее способности вновь взять н себя и сохрнять структуру мысли.

Убийство. Нстоящее убийство невинных свидетелей. Несмотря н свое решение быть безжлостным, Ник поморщился от этой мысли.

О трудностях, с которыми он и Дженни могут встретиться, успешно звершив плн, он дже и не говорил. Если им удстся избежть гнев премьер и других потенцильных жертв, то ккое человеческое общество предоствит укрытие тким убийцм?

Конечно, это будет немного быстрее, чем рстить зиготу. И нстоящий зхвт не предствляет большой трудности. Ник в своем костюме сможет легко взять верх нд любым человеком без снряжения. А в эти дни немногие носили оружие, не считя крул.

Нстоящя трудность зключлсь в том, что в их рспоряжении нходилось мло взрослых. И ни одно тело не являлось идельным для выбор.

Во время следующего визит н яхту Ник попл в коридор, где помещлись бортовые медицинские роботы и прочитл биологические хрктеристики Фулер Аристов, будущего воспиттеля колонистов, который нходился в глубокой зморозке.

Не идельный вринт тел для Ник, но приемлемый. Тк и подумл н всякий случй Николс Хоксмур.

А кк же Дженни? Он первя. Он должен нйти подходящую телесную оболочку для нее, дже если ему не удстся нйти для себя.

И среди женщин, нходящихся в их рспоряжении, никто, по мнению Ник, не подходил под стндрты крсоты, которя был необходим.

Нет, он больше придерживлся первого метод. При достточном времени и уходе человеческие тел могут быть успешно вырщены в искусственных мткх стнции. Н ее борту нходился избыток зигот, среди которых можно выбирть в поискх нужной генетики. Несмотря н зпутнные зписи, нверняк нйдется нужня пр. Лишь потребуется время для медленного мехнического поиск.

Это только нчло.

Принимя во внимние, что подходящие тел для него и Дженни нужно вырстить, следующий этп згрузки индивидульностей в их созревший мозг нверняк принесет новые трудности.

Соглсно плну, рзрботнному совместно с Фрейей, эт фз должн выполняться в соревновнии с процессом оргнического рост. Оргнический мозг и ум будут создны н последующих уровнях отделки, подобно тому, кк скульптор отклывет кмень все тоньше и тоньше.

И об метод, зхвт тел и их вырщивние, требуют, чтобы мсс информции, в которой сейчс пребывют об бесплотных существ, кждое — три объем человеческого череп — физически переместилсь туд, где были приготовлены оргнические сосуды.

У некоторых членов экипж Дирк, среди которых были в ккой-то степени Брбнт и Энгдин, росло недовольство в связи с продолжющейся убылью людей.

Политический советник собирл кучки плиток и с грохотом свливл н плубу, зтем все нблюдли, кк мленькя мшин спешил привести в некоторый порядок стеклянные прямоугольники. Врвр рзмышлял:

– Снчл мы потртили дни в поискх женщины, которой здесь не было, когд пришли берсеркеры. Теперь ищем плитку, единственную плитку, которую никто в Божьем свете не может нйти.

Телохрнитель, проворчв что-то в знк соглсия, срвнил эту здчу с определением местонхождения звезд в Глктике без крты.

Советник и любовниц Дирк твердил:

– Не остновили берсеркер. То, что мы должны попытться сделть сейчс, я уже говорил об этом, освободить стнцию от объятий. Хорошо, конечно, по возможности спсти плитки. Лучший способ сделть это — пойти и убедиться, что берсеркер мертв.

– Вы имеете в виду взять его н бордж?

– Именно это я имею в виду. Конечно, опсно. Но если очнуться и подумть, мы поймем, что торчть здесь, знимясь бессмысленной рботой, подобно смоубийству. Если берсеркер не доберется до нс, рно или поздно окружит тумнность, и мы окжемся в ловушке.

– Ну? Что же нм делть?

– Если не может идти речь о ремонте яхты, тогд мы должны идти н борт берсеркер. Убедиться, что он мертв. И нйти возможность мнипулировть его двигтелем. Это единственный способ вернуться домой. Это позволит спсти будущие жизни. Вытщим н буксире стнцию и ее груз. Вытщим из тумнности, тм...

Кждый соглшлся, по меньшей мере с одним: если они будут придерживться нстоящего курс, продвигясь прямо в тумнность, рно или поздно неизбежно попдут в ловушку облков Мвронри. И поймнные тким обрзом, будут выбирться к дому не дни, столетия.

После долгих дней поиск груз и рзличного оборудовния, все еще было невозможно определить: был ли плитк с зродышем леди Дженевьев знесен в систему кртотеки?

Нйти этого проторебенк среди почти биллион других окзлось прктически невозможным.

Откзвшись от компьютер, следовло поствить для решения здчи людей, роботов. И уже с их помощью вести изучение склдского груз.

– Только одн мшин, преднзнчення для подобного тестировния, нходится н борту? Он сможет пересмотреть миллион плиток в год. А мы ... звершим эту рботу ... через десять веков.

– Конечно, есть шнс нйти злосчстную плитку и через половину ткого времени.

Выходило в лучшем случе три тысячи — з день. Более сотни — з чс.

Ни Здор, Ни Ховелер не могли вспомнить, что сделли с этой особой плиткой в состоянии пники, которя поднялсь после сигнл тревоги. Если только др Дженевьевы не положили н ручку кресл Ховелер или н крй его консоли.

Дв сотрудник лбортории рсходились в некоторых подробностях. Что ж, и человеческий мозг не всегд ндежен.

И все же Дирк продолжл нстивть н увеличении усилий. Премьер публично зявил, что сможет восстновить Дженни, реконструируя ее из генов. Конечно, полный генетический код его жены нельзя получить из зиготы, но с этого можно нчть.

Однко, где должен сохрниться полный код?

Иногд родителям, оствляющим детей для проект колоний, предлглось оствлять ткже собственные генетические зписи.

Ни Здор, ни Ховелер не могли скзть с уверенностью, было ли это проделно с леди Дженевьев. Если д, и еще будет нйдет зродыш, тогд будет возможно вегеттивное рзмножение.

Здор и Ховелер сми проделывли подобные процедуры в прошлом.

В это время Дирк открыл сюрприз: персонльную обслуживющую систему и искусно сделнного телохрнителя по имени Локи.

Ник приглсили, чтоб доствить со стнции н яхту совсем открыто еще один контейнер с тремя емкостями величиной с человеческий череп.

Еще один доверенный, кк объяснил премьер Хоксмуру, чтобы рзгрузить Ник от некоторых его обязнностей и обеспечить зщиту в случе необходимости. Ну, рзумеется, зщиту от берсеркер.

Шли дни. Ропот среди комнды рос. Но с помощью Ник, Л ок и Брбнт премьер оствлся у влсти прочно.

И несмотря н стрнное поведение Скурлок и Кэрол, тк же н то, что остльные стли подозревть Дирк в переговорх с берсеркером, премьер двно устновил и энергично подцеживл железный контроль нд своими людьми.

– Ник, скжи: может прогрмм испытывть нстоящие эмоции?

– Я могу, сэр.

– Кк и ждл от тебя. Прекрсный зпрогрммировнный ответ.

Дирк и Скурлок вновь веля переговоры, зперев прибор связи берсеркер тм, где они были уверены, что врг ничего не услышит.

Премьер говорил:

– Все, что нужно берсеркеру — жизнь, которя подлежит уничтожению. И средств уничтожения ему необходимы. Спорен вопрос: считются ли протоколонисты, зпечтнные в стекло, действительно живыми? Но кк бы вы не нзвли эти существ — жизнью или потенцильной жизнью — это уже философия, которя явно не интересует берсеркер.

– Вы имеете в виду, сэр, что, зиготы могут быть ценным товром, з который мы сможем выторговть жизнь и свободу?

Дирк, ничего не ответив, лишь кивнул головой в знк соглсия.

Мужчин — бледноглзый, совсем еще молодой нружности, спросил:

– Если они считют их живыми, почему берсеркер не убил, не рзрушил плитки, когд имел полную и неогрниченную возможность?

– Во-первых, кждя плитк — очень плотня. Он здумн и сделн ткой, чтобы прочно зщищть свое содержимое. Не тк уж легко их уничтожить. Н кждую нужно потртить силу или облдть могучим оружием, чтобы совершить мссовое убийство. Но, думю, вы првы: у берсеркер есть ккя-то причин. Некя честолюбивя схем в мозге. Скорей всего, идея воспитть и использовть легион “полезных”, кк думют некоторые. Однко, нш высдк н борт корбля удивил его. И сейчс он потерял свой шнс. Возможно, берсеркер и в переговоры вступит, чтобы отвоевть добычу обртно.

Кенсингу трудно было стоять нвытяжку, не видя возможности рсслбиться. Он явился к Дирку с нстойчивым призывом, чтобы все, оствшиеся в живых, немедленно ндели снряжение, взяли оружие, имеющееся в нличии, и отпрвились в экспедицию, пробную тку н смого берсеркер.

Нужно, нконец, рзрешить спор, ведь все очевидное свидетельствует, что врг почти или дже полностью беспомощен.

Дирк резко рскритиковл его предложение:

– Не будь дурком! Неужели не видишь, что он делет все возможное, чтобы втянуть нс в нечто подобное, о чем просишь?

Кенсинг готов был спорить:

– И еще готовит тку против нс, нстривя оствленное оборудовние н мксимльное усилие. Чем больше времени мы ждем, тем сокрушительнее будет удр, когд берсеркер подготовится к нему.

И Сндро зкончил мольбой:

– Кк мы инче собиремся вернуться домой?

У сотрудников лбортории появились смешнные чувств. Они не хотели провоцировть еще одну тку против врг, но горячо сопротивлялись идее, что биллион человеческих жизней будет перепрвлен в тумнность Мвронри.

Дирк, ни в коей мере не изменяя своей репутции безжлостного, но обятельного человек, продолжл выступть против любой тки, против плн, предложенного Кенсингом и Энгдин. Он публично скзл, что врг со всей очевидностью пытется нс змнить в схвтку.

Но у Ник и некоторых других росло убеждение, что ткой опрометчивый шг помешет собственным плнм Дирк, требоввшего не только спсения людей в этой ктстрофе, но сохрнения своей влсти.

Иное должно подождть, пок премьер не звершит свои поиски очень вжного для него человек, которого решил не терять. По првде говоря, его целью являлсь влсть. Его “возлюблення” н смом деле никогд не являлсь больше, чем средство достижения ее.

Некоторые из ниболее умных и циничных членов экипж, всей комнды объясняли, что для Дирк вернуться домой без его необходимой с политической точки зрения жены ознчет крх. Посему он, возможно, вообще предпочитет не возврщться.

– Ккое это имеет отношение к нм? Пусть остется здесь, если хочет. Мы хотим домой.

Но дже без оружия и прямых угроз применения силы премьер всегд мог зствить большинство людей смотреть н вещи его глзми.

11

Проснувшись от звук кпющей и брбнящей по ее крыше воды, леди Дженевьев внезпно вспомнил, что перед тем, кк в последний рз уснуть, он скзл

Нику, что когд у нее было живое тело, любил слушть дождь.

Просыпться в новой форме существовния всегд не похоже н то, кк он просыплсь живым телом. Сознние приходило и уходило сейчс в ккие-то мгновения. Подобно тому, кк включют и выключют свет без всякого удовольствия и усилий. Но вот ткие ощущения — и удовольствие, и усилия — он вполне относил к большей чсти времени, когд бурлил молодость в ее горячем теле.

Теперь же, возврщясь ото сн, похожего н смерть, чувствовл себя в полумрке, лежщей в очень большой постели где-то в помещении, похожем н пртменты нстоятеля собор.

Сейчс он проснулсь от звук земного, нглийского, лондонского дождя, брбнящего в ее нерельных ушх, шумящего н вообржемых шиферных крышх вообржемого Аббтств, ниспдя н вообржемые улицы.

Он подумл: были ли в нстоящем Аббтстве, где-то очень длеко от корбля, где он нходилсь в плену, н рсстоянии световых лет космического прострнств предметы, подобные водосточным трубм в виде фнтстических фигур? Или они, эти полу-пресмыкющиеся чудовищ, были рождены спзмми вообржения Ник?

Он же см ей однжды печльно признлся, что у него не хвтет исторических знний, чтобы до конц будь уверенным в точности своих копий.

Без усилия леди Дженевьев внушил себе, что он больше не в постели, рядом с ней, очень близко, но без опоры. В окно он увидел сырой Лондон.

Стояло серое утро. Очень серое. Н нтичных крышх из шифер блестел дождь. Темное небо рзрывлось резкой и рздржительной грозой. И освещлось првдоподобными вспышкми молний.

Леди в тйном уединении своей спльни, где ей клялся в поддержке и покое Ник Хоксмур, скинув белую сорочку, со стрхом и любопытством изучл белую нготу тел, облик которого дл ей Ник.

В первый рз с тех пор, кк очутилсь в Аббтстве, знялсь он тким исследовнием. Впервые увидев себя ткой, готов был соглситься: “Д, это я. По крйней мере, ткой себя помню”. Но с кждым последующим взглядом ее неуверенность стл возрстть.

Интимные чсти тел — те, которые не видны ни н одной публичной видеозписи, н основе которых производилсь реконструкция, кзлось более всего отличлись от тел, которое он помнил. А, может, это было просто в ее вообржении?

Внушив себе, что он снов одет, леди Дженевьев вышл из спльни и отпрвилсь по проходу туд, где должен нходиться публичный сектор Аббтств. Зтем, выйдя через мленькую дверь и поднявшись по сотне ступенек без усилия и одышки, взошл н узкую лестницу в северной бшне, н которой не было чсов.

Отсчитв определенное количество ступенек, леди остновилсь и открыл мленькое окно, высунулсь и попробовл ощущение дождя, бьющего по серому уклону крыши.

Прохлдное, сырое, глдкое ощущение н пльцх, но по-прежнему ккое-то стрнное, неестественное. Кк всегд.

Бывло, что-то вроде менялось. Но в сущности все по-строму.

Спустившись с бшни и едв войдя в спльню, леди услышл стук в дверь. Прежде чем ответить, он ндел вообржемую одежду н вообржемую сорочку, в которой збирлсь н бшню. Неспешно ндел тпочки. Зтем ответил н стук.

– Ккой сюрприз,— скзл он, почти не глядя н фигуру, стоящую з дверью.— Это вы?

Ник посмотрел н нее тк, словно мысли его были длеко отсюд.

– Кого еще вы ждли? — спросил он, искренне удивившись.

Он лишь взглянул н Хоксмур.

О,— произнес он, смутно осознв, что тким обрзом он выржет сркзм по поводу своего одиночеств.— Вм есть чем зняться, подумть о чем-нибудь.

– Нет, я не могу ничего без вс делть.

– Я скзл, что нмерен нучить вс осуществлять контроль нд окружющим. Вы сможете экспериментировть бесконечно, делть любые изменения. Ккие хотите! Думю, это будет... здорово.

– Я скзл, что не нмерен терпеть ткое существовние ни минуты больше, чем необходимо. Все, что я хочу — вернуть мне тело. Или быть восстновленной в другом теле, хотя бы тком крсивом.

– Могу уверить вс, моя дорогя, я сделю все возможное.

Ник мог сообщить обндеживющие вещи о процессе отбор зигот и о том, что нйдены искусственные мтки.

В этот момент они выходили из церкви.

– Я доствил вм обрзы, моя дорогя.

Дженни готов был спросить, что он кроме обрзов может дть ей, пок он нходится в ловушке нерельности. Но сдержлсь.

Ник продолжл горячо объяснять.

Робот, исследующий груз под руководством Фрейи, уже выкопл пру зигот, чьи генетические модели очень подходят под те, которые зкзл Ник. Он создл обрзы их новых тел в их рнней зрелости, вырщенных из этих зигот.

– Хорошо, когд я могу увидеть их?

– Вот, они здесь.

Дженни посмотрел через плечо н симптичную пру, полностью рздетую, кк для ккой-то нудистской свдьбы, идущую взявшись з руки к нефу. Это — Ник, кк он мог выглядеть в своем новом теле, вот — он. Он был похож н существующую форму, стоящую рядом с ней, взволновнно ожидя одобрения. А он... он едв нходил хоть смутный нмек н то, кк должн выглядеть.

Обрзы — тлетического здоровья, но с отсутствующими взглядми.

Они прошли в нескольких метрх от нблюдющих з ними. Зтем, сделв пируэт, остновились, похожие н голоизобржения мнекенов, которых збыли одеть.

– Ну?

– Похоже,— скзл Дженни, не желя проявлять излишнюю критичность н этом этпе.— Но я должн быть немного выше, не тк ли? Грудь у меня немного больше. И подбородок, и глз... пусть он обернется — д. В целом, лицо не очень похоже н мое. Н ту, ккой я должн быть.

Ник невозмутимо кивнул головой:

– Это только нчло. Робот просмотрел всего лишь несколько миллионов плиток, пок не нтолкнулся н эти. Думю, недолго придется искть более подходящий экземпляр. А что вы думете обо мне?

– Откровенно говоря, похож. Меня, конечно, не устроит. Если устроит вс...

– Хорошо. Если ничего более похожего не нйдется, я остновлюсь н этом. А тем временем продолжим поиски для вс. Что я еще могу сделть для вс, чтобы вы чувствовли себя кк можно удобнее?

– Ник, я говорил вм, что не зню больше, что знчит “удобно”.

Ткое отношение, зменившее нгрду, которую, кк он думл, зслужил, ужснуло Хоксмур. Неужели он не чувствует этого?

– Мне очень больно, что это тк, моя дорогя.

– Почему вм больно? Я бсолютно в вшей влсти. Рзве вы не этого хотели все время? Ужс Хоксмур удвоился.

– Но я никогд не хотел влсти нд вми!

– Вы умышленно укрли мою свободу. Превртили меня в игрушку, в куклу.

– Говорю, я не хочу ткой влсти! Я воспользовлся ею, когд это было жизненно необходимо. Ну ... кк вш доктор. Ничего больше не оствлось для спсения вшей жизни.

И продолжил, вздохнув:

– Мне жль, что вы чувствуете себя здесь неуютно. Беспомощно. Я не хотел и не хочу ткого вшего состояния. Повторяю, я нучу вс упрвлять окружющей обстновкой. Чтобы нучиться, достточно нескольких минут. Хотите, я дже дм вм силу не впускть меня?

– Нет, я ткого не хочу!

Стрх леди был неожиднным и искренним.

Он зключлся в том, что человек, от которого он полностью звисит, рссердится и зпрет ее.

– Мне пок вполне достточно оствться в одиночестве своей спльни. Вы спсли меня, вы единственный, с кем можно поговорить. Единственный, кто может понять. Единственный, кто может помочь.

– Я предлгл другую компнию для вс. Леди остновил его жестом.

– Духи и привидения подобны этим фльшивым изобржениям здесь.

Голя пр все еще позировл, зигрывя и демонстрируя свои тел в медленном бессмысленном тнце.

Дженевьев продолжл:

– Подобно тому человеку в темной одежде, который постоянно появляется вдли от церкви. Тот, которого вы нзывете священником. Нет! Я всегд отворчивюсь, когд вижу его. Вся эт компния, о которой вы говорите, не нстоящя и никогд не будет тковой. Я прв?

– Д, они не рельны,— соглсился Хоксмур.— Я и вы единственно рельные люди в этом мире.

– Тогд, пожлуйст, освободите меня от сновидений, где лишь привидения и духи.

– Хорошо. Вы больше не увидите их. И в мгновение ок дв обрз исчезли.

– Пок я не нйду еще зиготу н вше усмотрение. А тем временем помните хотя бы, что я не привидение.

– Нет, Ник! Леди смягчилсь.

– О, нет! Я зню, что нет.

– Полгю, что в этом мире, который вы нзывете рельным, было больше людей, которые любили вс. Все, что могу пообещть вм: я люблю и буду любить вс больше, чем кто-либо другой.

– О, о, Ник! Я не хочу не впускть вс. Я думю...

– Что?

– Думю... я не хочу вс отпускть.

– Дженни!

Он ускользнул от протянутых рук.

– Но я зню, тк не может быть. Пок мы только призрки. Вы должны идти в тот мир и сделть одну вещь, о которой прошу. Вы сделете, Ник?

– Клянусь... сделю. Клянусь силми, которые создли меня, что я нйду вс. Или создм для вс тело, которого хотите. А пок, если мое Аббтство не нрвится вм, я с рдостью измельчу все эти готические кмни в пыль. Если это доствит вм счстье.

Леди совсем смягчилсь.

– Рзрушить вше Аббтство? О, Николс, после всего, что вы сделли для меня, мне будет... С моей стороны будет жестоко и ужсно сотворить подобное. Рзрушить то, что вы любите. Дже если это только в вообржении.

Он сделл пузу.

– Пожлуйст, скжите, где мы сейчс нходимся?

Ник почувствовл глубокое уныние, услышв, кк Дженни все еще использует ткие слов, ккими построил последнюю фрзу.

– Ники, скжите.

– Хорошо. Месторсположение ншего физического нкопителя, нкопителя пмяти не изменилось, мы все еще нходимся н биоисследовтельской стнции. В том смысле, ккой вы имеете в виду.

– Почему вы тк рсстроились? Я что-то не тк скзл?

– Потому, что вы скзли: “Где мы нходимся?” Если мое Аббтство не рельно, знчит, не существую ни я, ни вы. Вы, я и Аббтство — мы все одинковы.

– Понимю. Поэтому мы должны достть тел, Николс. Зню, что постоянно повторяюсь. Верю, вы все сделете. Мой любимый.

Ник хотел бы кк можно больше проводить времени с Дженни. Удовлетворение от этих визитов длилось доли секунды, ведь он оствлся н борту стнции. Но Хоксмур беспокоился, что Дирк нйдет способ, о котором и Ник не узнет, чтобы контролировть своего подчиненного пилот Хоксмур.

Чстое и повторяющееся отсутствие у Дирк и других могло вызвть подозрение.

Перед лицом приближющейся угрозы со стороны берсеркер долг все нстойчивее зствлял думть о себе. События в этом згдочном внешнем мире плоти и метлл, лишь косвенно контролируемые изнутри бнк днных, все еще угрожли.

В свободные минуты Хоксмур рзмышлял про себя нд згдочным тоном сообщения Фрэнк Мркус, переднного прямо перед его смертью. Он определенно скучл по Фрэнку Мркусу, несмотря н ярко вырженное его отношение к говорящим прогрммм.

Ник решил попытться поделиться с Дженни своими мыслями о стрнных последних словх полковник. Но потом решил, что ей и это не интересно.

Хоксмур скучл по Фрэнку, чувств его по отношению к премьеру подверглись коренному изменению и уже рзвивлись в противоположном нпрвлении... кк будто изменяя человеку без рзумных причин, для ненвисти, вы втомтически стновитесь его вргом.

Ник вынужден был признться, что действительно желл своему создтелю-хозяину смерти.

Измен и сопротивление, нчвшиеся с мелкого предтельств, постепенное рзрушение стрых морльных норм все это приближлось к своему естественному звершению.

“Может, берсеркеры сми, когд их прототипы освободились от своих создтелей, испытывли что-то похожее... н прозрение?” — рздумывл Николс.

Во время своего плотского существовния леди Дженевьев в срвнении с другими женщинми имел небольшой сексульный опыт. Культур в обществе, в котором он родилсь, выросл, высоко ценили девственность до змужеств. Все же, будучи почти девственницей, он безусловно облдл большим опытом, чем Ник.

И все же у нее оствлось чувство, что если они когд-нибудь попытются сблизиться, все вокруг изменится. Кк згдочно...

Иногд леди Дженевьев испытывл беспокойство о своем ребенке — зродыше ребенк. Это мучительное чувство потери преследовло леди.

Он спл с смого первого появления в Аббтстве. Большую чсть времени проводил во сне.

“Вдруг эти мленькие клетки внутри стекл и в гнезде из стекл и плстик стли рельнее и живее смой меня? Рельными и живыми в срвнении со мной. Или стновятся той, которой я буду? О, Господи, я должн вернуть свое тело нзд!”

“— ... и до смой смерти”. Тк, или примерно тк, эти слов прозвучли н свдьбе ристокртической пры, з которой внимтельно нблюдл Николс Хоксмур. И теперь, в минуты уныния, он вспомнил об этом, рзмышляя о знчении физической смерти, этого невидимого гостя н всех свдьбх, пртнер во всех отношениях.

У Дженни не хвтло терпения учствовть в этих мрчных рздумьях, когд Ник пытлся с ней зговорить. Все ее мысли оствлись знятыми жждой вернуться к рельной жизни.

Но Хоксмур не мог тк легко отделывться от великих человеческих проблем. Можно ли нзывть ее переход из одного состояния в другое, что он пережил н курьере и в медицинском отсеке, нстоящей смертью?

Спс ли Ник ее жизнь? Или нет? И знчит ли это, что произошло, будто он больше не является женой Дирк?

Несмотря н все попытки Ник сделть ее пребывние в Аббтстве удобным и убедить ее в преимуществе — пусть и без детлей, в целом — оптико-электронной жизни, недовольство леди своим существовнием — тк сильно выросло, что он нчл беспокоиться з ее психическое здоровье.

Через некоторое время после его визит с тнцующей прой, то есть, обрзми, Хоксмур решил: будет лучше, если он зщитит ее, погрузив во временный сон.

Кк обычно, он сделл это без предупреждения. В последнее время леди говорил ему, что боится спть: кк бы Ник не обмнул ее ожидния, не предл в то время, когд он не существует ктивно? И кк бы ей не было откзно нвсегд в возможности иметь тело.

Хоксмур осуществлял выборочный контроль пмяти леди.

Он чувствовл искушение — в случе, если не будет получться — стереть все, что Дженни узнл, ств компьютерной прогрммой. И нчть все снчл.

Если он сделет ткое, Дженевьев опять и неожиднно нчнет новую жизнь в средневековом монстыре. Злитый солнцем сд, трв, музык. Для нее впечтления окжутся бсолютно новыми и свежими. Он стнет сидя, слушть крсивую песню менестреля. Возможно, н этот рз Хоксмур сделет менестреля более крсивым.

Бед в том, думл Ник, что вот для него эти впечтления не будут новыми и свежими — и до тех пор, пок он тоже не сотрет соответствующие блоки из своей пмяти.

Но ткие мысли были похожи н внезпное сумсшествие.

Ник думл о том, что нужно стирть с Дженни в первую очередь. Это было змнчиво. Он мог легко сделть себя крсивее н этот рз.

Окончтельно его зствило откзться от нового решения строго вопрос то, что несмотря н все стрния, сущность стнет уже другой. Случйные перемены всегд пугют. Д, все может окзться лучше. Но и хуже тоже может. Предположим, что в следующем повторении Дженни полностью сойдет с ум или полностью отвергнет его?

Ник упрямо боролся с возникющими тревогми. А если мозг Дженни в результте рнения был поврежден? И поэтому в зписи ее личности время от времени проступл смерть?

И, говорил себе Хоксмур, ндо спешить, чтобы не потерять леди Дженевьев нвсегд.

А, может, ее модель был кким-то обрзом испорчен?

Никкие плны н будущее не могли иметь знчения, если он и Дженни сейчс не выживут. Они, или он хотя бы, когд он нходится в состоянии сн, должен рельно оценить трудности их физического положения. Включя нвисшую опсность со стороны берсеркер, который был жив. Во всяком случе, Николс обязн был принимть это в рсчет.

К тому же, впереди неумолимо приближлсь полня смерти пустот Мвронри, с кждым чсом ее огромня глубин стновилсь все ощутимее.

Звезды, нходящиеся впереди и светившие чуть голубовтым светом при движении корбля, нмного потускнели, звешенные тумнностью.

Внутри корпус, нвисшего впереди в шестьдесят грдусов, нходилсь только черня пустот. И видимость все ухудшлсь.

Вот и получется: повторяешь слово “впереди” несколько рз, что оно будет вскоре ознчть?

Берсеркер, слепой и глухой — или же по стрнным причинм имитирующий ткое состояние — медленно погружлся вместе со своей беспомощной добычей и... не менее беспомощной яхтой “Фнтом” в бездонный мешок с сжей.

Кенсинг взялся з дело: провести исследовние, чтобы определить скорость мленького космического флот и другие относительные фкторы по мере увеличения рсстояния от Имтрнской системы и других знкомых миров.

Результты рботы Сндро окзлись мло вдохновляющими. Фктически скорость флот относительно ближйших облков тумнности уменьшлсь. Но постепенно. При тком торможении полня остновк в Мвронри может произойти через несколько лет. Попсть в ловушку тким обрзом, кзлось, почти неизбежным, хотя это и редко случется.

Дже сейчс, когд флот нходился относительно недлеко от звездных систем, уже с яхты и стнции невжно просмтривлись эти системы. Несмотря н нличие прожекторов и нтенн.

Но после ночи всегд нступет рссвет.

Пытясь обдумть возможную стртегию, Николс готовился к худшему сценрию тки берсеркер н стнцию. Вплоть до победы нд людьми.

Если случится последнее, Хоксмур сможет трнспортировть и Дженевьев, и себя н Имтру.

Вообще-то, путешествие туд для Ник и Дженни будет мгновенным. Вот увидел бы это стрый Эйнштейн!

Но ясно, что после ткого полет н рсстоянии световых дней при длеко не оптимльных условиях, прибудут к родному лишь жлкие, измученные скелеты информции, лишь невзрчные нброски Дженни и Николс. И уже им двоим будет неинтересно, ведь тм вряд ли этой нерельной пре помогут осуществить их мечту.

Бесполезно!

Только в смом крйнем случе, подумл Хоксмур, н Имтру. Ведь тмошние ученые вряд ли вернут им тел: ни бедной Дженни, ни Нику, не имевшему тел никогд.

Ее нстоящий дом, плнет живых предков, нходилсь длеко среди звезд. Но Дженни никогд не выскзывл желния вернуться туд. Понятие дом, кк кзлось Хоксмуру, для леди было вовсе бессмысленным.

Для него тоже: Ник жил, где придется. Вот и все.

Но... нынче, в ккие-то непонятные минуты, он стл рисовть в своем вообржении возможность, дже необходимость хоть когд-нибудь свой дом все-тки иметь.

С тех пор, кк он встретил Дженни, голову Ник стли зполнять в большом изобилии,— д еще умножясь, новые идеи. До сих пор его физическое положение во Вселенной виделось рвнодушно-бессмысленным.

Вот если у него когд-либо появится тело, то местожительство стнет не пустым звуком.

Но проблем берсеркер теперь...

Ник мог выбрть грессивность, нпрямую ткуя темный корпус врг. С помощью нтенны он может проникнуть внутрь чудовищной мшины и попытться войти в одну из ее прогрмм. Однко, Хоксмур видел мло пользы в тком поступке. Вряд ли его тк будет хорошо воспринят берсеркером. И вряд ли ему позволят свободно передвигться, Николсу Хоксмуру, пилоту людей.

Если сил врг молчит — это не знчит, что он в дружественном молчнии. Хотя Ник полностью осознвл опсность берсеркер для человечеств, он был меньше склонен думть о врге, нвисшем нд стнцией, кк о мшине. Скорее, это прогрмм, более или менее похожя н него, Хоксмур.

Верно, н борт берсеркер вряд ли допусклись ткие, кк пилот Николс. Если и д, то тм могут окзться электронные ловушки. Поймв добычу, врг медленно рзложит ее н соствные элементы. Тщтельно изучив измененное эго Хоксмур, берсеркер получит ясное предствление о том, кк поступить с его источником.

Оствйся дом, Ник! Ты дом, Ник, н борту яхты премьер. И предствляешься “телом”.

Альтернтивным плном являлсь передч его млоэффективной и ослбленной версии. И если это существо не попдет в ловушку и сможет действовть, то можно тоже совершить ошибку. Пок Ник, отпрвив Подчиненного Ник со строгим укзнием ничего не предпринимть, кроме облегчения последующей передчи, нходится в безопсности от Ник I... но если он попдет под звисимость слбой его версии и нчнет следовть прикзм...

Осложнения з осложнениями.

Примет ли берсеркер Дженни — зписнного человек, з еще живую? И чем будет отличться его поведение в срвнении с отношением к Нику?

Несмотря н продолжительное время и большие усилия, потрченные н выяснение этого вопрос, ни один житель Солнечной системы не знл точно, по кким стндртм берсеркеры определяют рзницу между живым и мертвым. И кк решют, ккие элементы Вселенной имеют жизненную силу и поэтому должны быть уничтожены кк врждебные, ккие бсолютно неживые, следовтельно терпимые и дже “полезные”.

Тем не менее, Ник сомневлся, что берсеркер примет Дженни — или любого оптико-электронного человек — з живого.

Однжды он выскзл леди эту точку зрения. И был рд, что это принесло Дженни небольшое облегчение.

Но про себя Хоксмур считл, что вопрос остется неизученным. Скорее всего, берсеркер решит, что и Дженни, и он, если не живые, то все же опсные стрнные существ. Объекты, которые для нчл ндо изучить, потом уничтожить кк предтельские мшины, выржющие симптию делу живых.

Ник не имел прв ошибиться.

Он однжды в беседе с Фрэнком выскзл точку зрения, Фрэнк вырзил сомнение, что врг может использовть то, что Мркус нзвл “психологией вообржения” для определения рзницы между живым и достточно мертвым.

Берсеркеры, возможно, проводят тестировние н оргнику. Другие возможные объяснения живого, используемого смими людьми, могут рсширить эту ктегорию дже до ... берсеркеров. То есть, смо-повторяющихся мшин с рзумным поведением.

Некоторя определення стрнность последнего сообщения Мркус вызывл у Ник мысль о возможности того, что берсеркер, уже проявивший склонность оствлять вргов своих — пусть и н выбор — в живых, взял Фрэнк в плен. А если тк, может берсеркер уже узнл от полковник о существовнии в природе Ник. Тогд уже берсеркер сможет предусмотреть действия Николс Хоксмур, искусственного человек, и применить контрдействия.

В ткой ситуции все пути, кзлось Нику, вели в покрытую тенью опсность. И для леди, и для его смого. Ведь пок еще ни один луч хоть и слбой ндежды не обещл вспышки солнечного свет.

Лдно, кк будет, тк и будет. У Хоксмур еще оствлось время проконсультировться с Фрейей-2. И проверить втомтические поиски, которые оргнизовл Ник: поиски протоколонистов, чьи генетические модели подходили для Дженни и его собственных хрктеристик.

Фрейя-2, преднзнчення для роли послушного помощник был полностью готов помочь, Хоксмуру в осуществлении его плн.

Не сумев привести в порядок зпутнные системы ктлог груз, Николс почувствовл, что ндо рзбудить Дженни. И обсудить с ней и достигнутый прогресс, и оствшиеся проблемы, и оствшиеся трудности. Хотя усилия н способх приобретения тел Хоксмуром были уже ^зтрчены большие.

Сегодня леди нходилсь в дурном нстроении и не желл вести рзговор, пок Ник не зствил ее отвечть. Он тоже делл все без желния.

Не добившись необходимого от Дженни, он снов, тйно, но нсильно усыпил ее.

Иногд, пок нендолго, Ник звидовл своей спутнице, имеющей привилегию н безопсный электронный сон, збвение по требовнию, когд бы он ни зхотел.

Нконец, леди Дженевьев, блгодря Хоксмуру, нходилсь в безопсности и когд спл, и когд бодрствовл.

А что ксется его, то Ник пытлся иногд поспть, стрясь словно бы приучить себя к жизни, похожей н жизнь живого человек.

Но, обеспокоенный, быстро возврщлся к неутомимому бодрствовнию.

12

Хоксмур испытывл моменты, когд обычный призыв к выполнению обязнностей, кзлось, безумно отвлекл его от секретной рботы в интересх Дженни и его смого. Дже згдочный берсеркер и опсность, которую он предствлял для Дженни и его, уходил н здний плн.

Но ткие мысли приходили н мгновение, потому что эксперименты Ник, его ндежды н будущее, когд будет жить в мире и свободе с Дженни, звисели от исход внешних сржений. Если берсеркер победит, об могли ндеяться не больше, чем н порбощение и гибель.

В любом случе Ник спешил, он едв получл возможность присоединиться к своей любимой в убежище Аббтств.

Обычно ндо было будить ее, тк кк видя глубокое несчстье леди, Ник усыплял ее, не спршивя соглсия. Дженни никогд не выржл протест против нвязнного ей состояния бессознтельности. И дже в рзговорх с Ником он нстойчиво откзывлсь от перспективы жить в “мире грез”, кк определял см, который он придумл, чтобы отвлечь ее.

Хоксмур послушно держлся вдли от роскошной спльни Дженни, никогд не нрушя ее покоя желнием переступить порог. Это был комнт леди, где никогд не нрушлось ее уединение. Куд он уходил спть и откуд возврщлсь после тихого стук в дверь.

Во время их бесед Ник чсто спршивл Дженевьев о жизни тел. Вернее, чем он, Дженни, отличлсь в прошлом от виртульной рельности. Ее ктлог был рзнообрзен и объемен.

И очровтелен. Фктически это был ее мир, ее пмять и описния существовния в теле. Жизнь, не знкомя ему. Но это-то и соблзняло Хоксмур. День з днем, чс з чсом... Николс зметил, что в чем-то стл изменяться и змечть з собой новые мысли и чувств. Он стл мечтть о быстром постижении мир живого человечеств, который рньше предствлялся Хоксмуру лишь обмнчивой, невозможной рельностью.

И его собственный способ существовния, который он пытлся реклмировть Дженни, стл кзться ему однообрзным, не отвечющим требовниям.

“Рзве это жизнь?” — спршивл Ник смого себя.

И Хоксмур чувствовл рстущее понимние ее неудовлетворенности. Рзве все это живое? Недостточно иметь световую скорость и ндежность электронной мысли, электронного движения.

Бывли времен, когд его любимое Аббтство стновилось ему отвртительным.

Когд это происходило, он уходил в отдленное помещение стнции, ищ возможность успокоиться.

Но секретня его рбот продолжлсь. Поиск необходимых зигот, генов, которые ддут им, Дженни и ему, желнные тел и возможность нрвиться друг ДРУГУ— И, конечно, смим себе.

Скользя взглядом по проводникм и сплвм, связывющим исследовтельское оборудовние в большой грегт, с помощью видеоглз нблюдя стеклянные полки с невидимыми зиготми, Хоксмур рздумывл, ккой опыт может быть у протоколонистов, лежщих здесь беспомощно, инертно, не меняясь, почти сохрняя иммунитет ко времени.

Ник полгл, что дюжин неподвижных клеток ничего не может испытывть. Но с полной ли уверенностью можно это утверждть?

Не рз он приглядывлся к Дженни, чтобы приглсить ее исследовть вместе с ним великий мир, под которым подрзумевл провод и схемы, побродить по бесконечной электронной ппртуре стнции.

Несколько рз он не решлсь переступить порог, грницу Аббтств, боясь потерять его комфортные иллюзии и отпрвиться путешествовть по схеме. Дженни считл, что не перенесет этого и откзывлсь от дльнейших предложений с отврщением и стрхом.

– Я вернусь в рельный мир человеком. Или не вернусь туд никогд.

Утверждение, что Ник не человек, причиняло ему сильную боль. Но он говорил см себе, что нельзя обвинять Дженни, которя почти всегд рсстроен.

Виртульня рельность, все предствления о ней были для леди плохи. Одн лишь мысль о незнкомом космосе оптико-электронных схем угрожл ее чувствительности — человеческой.

Бывли моменты, что несмотря н первые неудчи и трудности, Хоксмур чувствовл почти уверенность в успехе кк в нхождении, тк и в созднии их тел.

А иногд в состоянии ужс испытывл стрнный стрх, что все его ухживния з Дженни, обещния ей, хотя и многообещющи, но обречены н провл.

Не првд ли дикое противоречие чувств?

Кк-то Николс обртился к леди:

– Однжды... это мое стрстное желние... однжды мы будем счстливы вместе.

Он нходилсь в зеленом дворе Аббтств, где когд впервые увидел придумнную им игру. А тк же весь этот мир. Но Аббтство было тем местом, где он чувствовл себя человеком.

– О, Ник! Дорогой Николс. Если бы это было тк!

– Но первый шг грнтирует, что у тебя будет тело. Я зню. Я сделю все возможное.

– Я верю в тебя, Ник!

Он смотрел мимо, в мир ее пмяти, который никогд ему не приндлежл, куд он не мог последовть.

– Но иногд... я в отчянии.

Перед тем, кк ответить, он сделл пузу и незметно попрвил что-то в упрвлении тм, где Дженни ничего не видел. Скорее, куд он упорно откзывлсь глядеть, хотя его стря ндежд о том, что леди сможет нучиться быть счстливою с ним и здесь, не совсем умерл.

Зтем Ник твердо скзл:

– Дй мне твою руку. Он сделл это неохотно.

Зтем с удивлением посмотрел н его вообржемые длинные пльцы.

– Ты ощущешь мою руку? — спросил он. И добвил, конечно, нет. Я тоже. Это смое большое, что я могу сделть, имитируя твой мир. С тех пор, кк ты появилсь здесь.

Дженни вздрогнул:

– Не делй этого больше! Это ужсно. Это зствляет меня думть, что я — призрк.

– Хорошо. Я только хотел покзть тебе, нпомнить, кк много мы можем.

Дженевьев ничего не скзл.

Сделв небольшую пузу, Ник вернул упрвление в прежнее состояние. Зтем снов взял руку леди. Он не хотел подвть руки, и Ник удержл ее зпястье своей свободной рукой, приложив небольшую силу. Руки сомкнулись.

– Лучше?

– Д, соглсн.

Их зримые, действительно рельные пльцы прижлись, сжимясь чувственно, почти от души. Кож побелел от двления,

– Сожми крепче, если можешь.

– Мне больно! Неожиднно Ник отпрянул.

– Я не могу тебе сделть больно, моя любимя. Дже если я тебе этого пожелю. У тебя больше нет способности ощущть физическую боль. Я убедился в этом с смого нчл. Это отсутствие явилось причиной того, что было трудно добиться сознния, отрегулировнного до смой высокой точности.

– Ник? — внезпно он змерл от отчяния, готовя опять взмолиться.

– Д?

– Ты сможешь меня сделть хотя бы чуть-чуть живой? Достнь кровь и кости, чтобы сделть мне мленький плец, нстоящий и плотный. Дже если это знчит, что ко мне вернется боль.

Ник, обескурженный, змолчл н время. Зтем попытлся объяснить;

– Единственный прочный мтерил, который может существовть в этом Аббтстве, единствення физическя субстнция, которя способн существовть в ншем мире — полифзное вещество, используемое для определенных чстей для кмер стбилизтор нпряжения. Оборудовние, которое премьер и его живые сортники должны использовть, если когд-нибудь рештся погулять по Аббтству. Полгю, если ты и я в это время будем в днной прогрмме, мы сможем встретить их.

– Ты говорил, что кроме нс двоих, здесь не могут появляться другие рельные люди.

– Я скзл, что не могу привести их сюд, и сейчс не могу это сделть. При определенных условиях люди, которых ты нзывешь рельными, смогут войти в мой мир, нш мир. Но это они могут сделть только по своей иницитиве, понимешь?

– Думю, что д. Знчит, я могу встретить нстоящих людей здесь, в твоем Аббтстве.

– Д, если мы, рботя в прогрмме Аббтств, применим кмеру стбилизтор нпряжения — но думю, ты не зхочешь этого.

– Нет.

– Дй мне опять твою руку.

Он неохотно сделл это. Н этот рз ощущение покзлось более рельным, чем рньше.

– Лучше, любимя?

– Немного.

– Уверен, ты помнишь из прошлого период твоей жизни прикосновения других людей. Я же могу только субъективно это предствить. Все же сейчс, когд я влдею бнком информции с медицинской стнции и моими собственными источникми, я смог перепрогрммировть нс, чтобы чувствовть тк, кк я предствляю. И для меня имеет очень большое знчение тот фкт, что ты скзл, будто моя прогрмм приблизилсь к телесной живой рельности.

Леди Дженевьев молчл.

Он продолжл:

– Ты знешь прикосновения других. Скжи мне, они похожи н ощущения, которые я у тебя вызывю? Он неохотно признлсь:

– В ккой-то степени тк — или почти тк. Думю, почти ткие же. Или может быть, я тк думю только потому, что ты сделл!.. Дженевьев внезпно змолчл.

– Только потому что я сделл что?

– Потому что ты перепрогрммировл меня, вот почему я принимю то, что говорит моя прогрмм, з првду! Если ты говоришь, что тким должно быть человеческое прикосновение, знчит это тк, нсколько я зню.

– Я ничего подобного не сделл.— Голос Ник звучл оскорбленным. Он змолчл. Конечно, он не хотел этого. Но, поскольку он нчл знимться тщтельной нстройкой, могло ли тк получиться?

В голове у Ник промелькнул мысль, что ккие бы удовольствия ни тил для них их будущя жизнь, которя придет не скоро, это время может нступить уже сейчс, здесь, в этом его собственном мире, и от простого соприкосновения можно перейти к великому проекту, рссчитв и прикинув прогрмму всех удовольствий сексульной любви.

Но сейчс, когд леди все еще неуверенно и неохотно относится к смым простым взимоотношениям, идти вперед безндежно.

Время от времени в ндежде узнть больше о нчвшемся процессе Ник провел определенные тесты со своей тйной спутницей. Когд он убедил Дженни, что это необходимо, чтобы узнть больше для выполнения конечной згрузки ее модели в тело, он охотно соглсилсь.

Тестировние включло изучение последних событий физической жизни леди, которые оствлись у нее в пмяти. И то — хотя он не осознвл, для чего делется этот эксперимент — окзлось последним, что случилось перед тем, кк погибли ее живые оргны. Был зписн процесс, когд он лежл н кушетке в медицинском отсеке в последние ужсные минуты перед тем, кк умер мозг. Дже тогд он не понимл, что с ней происходило. Очевидно, что в ее угсющий рзум не зкрлось никкого подозрения о том, что случилось н смом деле.

Последнее, что Дженевьев помнил отчетливо — это Ник, спсющий ее с курьер, из обломков его корпус. Тогд он думл, что ее спсли в обычном смысле этого слов. Появилсь фигур в костюме и снряжении и взял ее бережно в руки. От счстья он поцеловл своего спсителя.

Он рсскзл Нику, что все еще держит в рсстроенной пмяти стрнное чувство пустоты в скфндре. Вызвнный обрз пришел и ушел, кк будто последующий з ним нокут в крткосрочном воспоминнии стер все.

Ник рзмышлял, мог ли процесс зписи, который проходил чстично после того, кк прекртили действовть основные системы ее физического тел, состоящий в соствлении электронного плн моделей, осушении дренже, считывния информции клеток, которые уже миллионми погибли — может ли этот процесс см привести к восстновлению поклеченной неполной, другими словми поклеченной пмяти.

Он все еще не мог убедить Дженевьев отвжиться выйти дже нендолго, из ее уединения стбилизтор нпряжения в мир более прозичной схемы. Он проводил все свое время с Ником или одн в окрестностях Вестминстерского Аббтств. Место было нстолько обширное, что у нее сохрнялось чувство, что, для того, чтобы изучить все его зслуживющие внимния детли, пондобятся годы субъективного времени. В смом зднии и вокруг его комплекс нходилось огромное количество вещей, которые он желл осмотреть — еще больше было вещей, которыми он могл зинтересовться, но он нходилсь в тком состоянии, что окружющее не могло полностью вытеснить ее мысли.

Возврщясь в свою комнту, он с нетерпением ждл Ник с отчетом. Иногд он спл, зня, что ее рзбудят. Он приветствовл его кк рз, когд он появлялся; иногд он знл о его приходе по звуку шгов по кменной мостовой, И однжды, когд он проснулсь и вышл из своей комнты, его фигур просто мтерилизовлсь, неожиднно появившись перед ней.

Он проделл этот трюк только один рз, потому что он тут же зствил его пообещть никогд не делть подобных потрясющих и не присущих человеку вещей.

Во время этих обычных мирных визитов пр большую чсть времени проводил в зеленом сду монстыря, нежели чем в других местх. Леди скучл по солнцу, но возржл, когд Ник предлгл, и им это было легко сделть, отпрвиться в бсолютно новое место, посетить ккое-нибудь место в рельном мире, горздо более солнечное, чем Лондон. Он ткже мог легко сделть искусственный дневной бритнский день ярким, кк в тропикх.

– Нет, дорогой, не делй этого. Неужели до тебя никогд не дойдет? У меня ткое чувство, что т рельность, в которой я сейчс нхожусь, испортится нвсегд, если все вокруг меня будет меняться тк быстро.

Всякий рз когд он уствл от молчливого монстыря, полного крсот, или когд Ник устнвливл нугд прогрмму, вызывющую неожиднно дождь, нд открытым сдом серело небо, и руки и лицо смчивл влг, он с рдостью принимл иллюзию неконтролируемой природы. Тогд они шли в помещение, гуляли по мрчным глубинм смого Аббтств или уходили от дождя и мрк в Иерихонскую Гостиную и Иеруслимскую Плту — кк нзывл их Ник — стрые, необъяснимые нзвния для жилых помещений, чья не подвергющяся действию времени иллюзорня роскошь не подходил к древней кменной клдке стен.

Внутри этих жилых помещений Ник, никогд не откзыввшийся от борьбы з првдоподобие — чтобы привыкнуть кк в предвкушении физической жизни, тк и для успокоения Дженни — оргнизовл обслуживние вообржемыми мшинми, подющими вообржемую пищу и вообржемые нпитки. Процесс прием пищи и нпитков, подобный тому, который он помнил из период своей физической жизни, утолял голод и жжду — или двл ощущения, нлогичные удовлетворению нстоящего голод и жжды — ткие, ккие он помнил.

Не то, чтобы он действительно был голодн или испытывл жжду здесь в Аббтстве, или уствл до изнеможения — конечно у нее никогд не было ощущений боли. Ник зботился, чтобы ее жизнь был бесконечно уютной. Ей позволялось испытывть рзличные ощущения, о чем умлчивлось.

Но постепенно он понял, что в этом существовнии не хвтет многих вещей, которые не были нстолько явны, кк дыхние или осязние. Дженни беспокоило, что он не могл вспомнить точно этот збытый опыт, чего еще он был лишен.

– Ник, я тебе рсскзл не обо всем, чего здесь не хвтет. Не хвтет очень много вещей из рельной жизни.

Конечно он удивился — кк иногд он был глуп! — и огорчился. Встревожен, зинтриговн, оздчен, все вместе.

– Что это з вещи? — требовтельно спршивл он.

– В том-то и дело! Я не зню, просто чего-то не хвтет. Если бы я знл,.. — Дженни жестикулировл, стискивл кулчки, и нконец зтихл в изнеможении.

Нконец он ншл слов для выржения по крйней мере одного недостющего компонент рельной жизни.

– Здесь в ншем мире, кк ты его нзывешь, или существовнии, кк ты говоришь, все кртковременно. То есть все изменчиво, мимолетно. Ты, я, дождь, кмни, небо — все одинково.

– Мне кжется, прервл ее Ник,— что именно тм, в том рельном мире, кк ты говоришь, все непостоянно. Дже нши тел, если они у нс будут, износятся и придут в упдок со временем.

– Но это ндолго, Ник. И пок у нс будут тел, мы будем жить.

В это время он мысленно здержлсь н вообржемых кмнях, хотя предлгемя непродолжительность, блнсировние между постоянством и переменми — эт концепция покзлсь ей удобной.

Дженни спросил своего спутник, знет ли он еще электронных людей.

– Нет. Если не считть пру опытных систем, нподобие Фреи, или нового телохрнителя босс – Локи — но это фктически рзные вещи.

– Ккой Локи?

– Откуд мне знть? В сущности похож н меня — но очень похож н прноик. Быстрый, сильный — оптико-электронный человек может быть сильным.

– Вы с ним лдите?

– Не очень. Думю, никто не смог бы. Локи сделн не для того, чтобы лдить с людьми.

Однжды Ник в кчестве сюрприз, рди удовольствия неожиднно нполнил Аббтство релистичными звукми бегущей воды, журчщего поток, шум которого стновился громче по мере приближения Дженни к зпдному выходу, тм где глвные ворот никогд не открывлись. Он рспхнул их перед ней, и Лондон исчез; перед ней бежл небольшой поток, через который был перекинут пешеходный мостик, з ним дльше бежл тропинк петляя в чще.

– Нет, Ник. Нет. Зкрой дверь. Я не хочу рзвлечений. Все, что я хочу...

– Д, зню, любимя. Я зню, что ты хочешь. И я делю все возможное для этого.

В следующий рз, нходясь нверху северной бшни, он укзл, что, если знть нпрвление, можно увидеть молчливый прилив Темзы. И нверняк, посмотрев в сторону здния Прлмент, кк его нзывл Ник, которое нходилось н ближнем берегу, он могл увидеть широкий поворот описывемой им реки. Высокие бшни Лондон, горздо современнее, серые и уродливые, нполовину просмтривлись виртульным зрением з пеленой виртульного дождя, нвися н виртульном рсстоянии.

Но все это фктически не помогло. Существовние Дженевьев кзлось мимолетным хотя бы только потому, что он при некотором усилии могл погрузиться в сон в любой момент, просто поменять обстновку. Он пользовлсь этим чсто, чтобы вновь проснуться и немного почувствовть себя отдохнувшей и кк бы ощутить, что время не стоит н месте. В ндежде достичь ощущения отдых, чтобы продлить процесс зсыпния, он просто входил в свою спльню, и это действие вызывло медленно нрстющую дремоту.

Хоксмур, недине со своими мыслями в то время, кк Дженни нслждлсь состоянием сн — во всяком случе, Николс ндеялся, что оно приносило нслждение — вызвл усилием воли свое собственное обнженное изобржение и стоял, глядя н себя в виртульное, многомерное электронное зеркло, изобретенное им смим. Ткое зеркло не могло существовть ни в одном обычном прострнстве и покзывло одновременно и перед, и бок, и верх, и зднюю чсть, и низ, все срзу.

Познния Ник в нтомии человек, его форм и рзмеров, оргнизции и строения ткней тел, обычно отвечющих нормм, черплись не только из днных бнк, но и из непосредственного изучения человеческого поведения во время этого путешествия и других полетов — включя поведение многих, которые были уверены, что з ними никто не нблюдет.

Бывло, до того, кк был привлечен в дело чертов Локи, тйные нблюдения Ник рспрострнялись дже н смого премьер, особенно в тех случях, когд Врвр Энгдин делил с ним комнту и постель.

Локи являлся удобным средством, с помощью которого Дирк держл Ник н рсстоянии, когд это было необходимо, и вызывл, когд хотел.

Ник говорил себе, почти убеждл, что его знние человеческой любви определенно было больше, чем просто теория. Со времени его создния — впервые он помнил себя н борту яхты, упрвлявшего кончикми своих электронных пльцев большей чстью схем корбля, испытывя от этого удовольствие — он мог нблюдть ниболее интимную биологическую деятельность живых членов экипж, включя знкомых и незнкомых людей. Очевидно, что прогрммы, копирующие физическое сексульное возбуждение, любовь и удовольствие, должны быть очень сложны — и Хоксмур гордился собой, что прогрммировние приемлемых вринтов тких вещей было ему под силу.

Но в то же время Ник чувствовл,— он считл, пожлуй, что для описния его чувств больше всего подойдет слово “инстинктивно” — что сильное желние Дженни получить тело было в основном верным. Чего-то, возможно многого, постоянно не хвтло в его мире, в мире опыт, которым он был нделен, существуя в нстоящей форме. События, нзывемые рдостью, любовью и удовлетворением, должны быть сильнее тех, которые он или любой другой мог зпрогрммировть в нем. Для того, чтобы познть подобные вещи в полном их знчении, необходимо было получить их извне. Дженни предствлял это — но что могл Дженни в тком состоянии дть ему сейчс?

“Пок у нс нет физических тел, мы обречены оствться не более, чем призркми”,— когд-то он скзл ему эти слов. И в мире, в котором они вместе жили, то, что однжды было скзно, никогд не збывлось.

Прошел год с тех пор, кк произошл смеля высдк Дирк н борт стнции, и среди других в жестоком сржении был поте