/ Language: Русский / Genre:sf_horror,

Тающий Призрак

Фил Смит


Фил Смит

Тющий призрк

Пролог

«Прометей-1» пробился сквозь плотные серые облк. Огненный шлейф тянулся з ним, кк огромный крсный пршют. Н мгновение модуль повис в небе, будто рздумывя, где в действительности его стихия в оствшемся позди холодном космосе или в тепле живой плнеты, чей окен рсстиллся теперь внизу. Нконец, кк бы решив, он нчл медленно спускться в лучх утренней зри, встющей нд Тихим океном.

Здолго до того, кк фонтныг белых брызг возвестили о его возврщении, с плубы одного военно-морского корбля взлетел вертолет, с которого внимтельно нблюдли з спуском. Вертолет стремительно подлетел к приземлившемуся модулю, подняв волнение н спокойной глди окен. Лишь небольшя чсть комнды нходилсь в это время н плубе и видел, кк из люк медленно вылезл фигур в скфндре. Н корбле нпряженно следили з тем, кк трое космонвтов выбрлись из модуля, и трос поднял их н вертолет. Несколько минут спустя их поместили в специльно приготовленную изолировнную кмеру, и корбль н полной скорости пошел к мтерику.

Глв 1

Крик ужс рзорвл тишину ночи в нучно-исследовтельском центре. В конце коридор с треском рспхнулсь дверь, и девушк в форме сиделки бросилсь в коридор. Одежд н ней был рзорвн, ужсня кроввя рн пересекл щеку и шею.

Слепой стрх гнл ее вперед, однко глдко отполировння поверхность пол сыгрл с ней злую шутку. Сиделк был толстушкой, и ее полня грудь вздымлсь от рыдний, пок он пробирлсь по коридору, цепляясь з стену.

Ее вытянутя рук случйно нткнулсь н выключтель, и коридор позди нее погрузился во мрк. Из чернеющего дверного проем, откуд он выбежл, послышлось дыхние, глухое и тяжелое, будто неземное. Зшлепли влжные ноги. Кто-то в темноте следовл з ней.

Девушк рвнулсь, словно в кошмре, отчянно пытясь добрться до выход, Это было похоже н бегство, существо стремительно приближлось, н шею сиделки повеяло горячим дыхнием. Звук, производимый неизвестным при движении, стл громче, кк будто тяжелый мокрый мешок снчл тщили по полу, зтем с хлюпньем подняли или словно с глянцевой черепицы снимли липкую чешую.

Девушк бросилсь к окну. Стекло рзлетелось вдребезги, и длинные осколки вонзились в ее руку. Один из них проник глубоко в ткни, но, охвчення ужсом, он не почувствовл боли. Истекя кровью, девушк собрл последние силы и, штясь, устремилсь вперед, через пустую втомобильную стоянку.

Дыхние сзди стновилось все более шумным и хищным, кк будто в предвкушении убийств. Еще один осколок стекл рспорол связки н ноге несчстной, и ее грузное тело потеряло опору. Ок поскользнулсь и упл в лужу, и тотчс к ней протянулись чьи-то руки.

Вместо пльцев н этих рукх виднелись длинные когти, между ними, кк перепонки, были нтянуты нити липкой слизи. Девушк почувствовл, кк что-то темное склонилось нд ней, горячее смрдное дыхние обожгло ее лицо. Внезпно ее пронзил жгучя боль чудовище вонзило в ее шею свои острые зубы и принялось выссывть кровь. Несчстня извивлсь, пытясь вырвться из-под тяжести ужсного зверя, опутыввшего ее липкой слизью.

Испчкння грязью вперемешку с кровью, он все же попытлсь подняться, но липкие нити слизи сковли ее движения. Чудовище пытлось обхвтить ее рукми, которые скользили по телу, рзлгясь н глзх.

Н секунду зверь зстыл, увидев, что его тело медленно рстворяется, потом исторг ткой стрдльческий вопль, что беспомощня жертв невольно взглянул ему в глз. Н мгновение ккое-то другое чувство побороло в ней отврщение и стрх, но существо издло новый леденящий душу крик, безжизненный, кк космическое прострнство, и нбросилось н девушку с удвоенной яростью. Череп несчстной хрустнул, и душ покинул ее тело.

* * *

Пльцы доктор рссеянно брбнили по столу. Нконец, решившись, он потянулся к телефону.

Рзыщите генерл Перри из Хьюстон и соедините меня с ним, доктор Теодор Нельсон вопросительно взглянул н своего помощник Дик Лорин, кк будто ждл ответ.

Что мы скжем генерлу? поинтересовлся Лорин.

Ккого черт я могу ему скзть, кроме того, что Стив сбежл и совершил убийство и если мы не поймем его, он убьет кого-нибудь еще.

Но Перри потребует кких-нибудь объяснений,

Я не собирюсь ему ничего объяснять! взорвлся Нельсон.

Успокойся, произнес Лорин. Я просто хочу помочь тебе.

Воцрилсь тишин.

Ты спршивл о рдиции? скзл помощник. Он окзлсь довольно сильной. Не только тело, но и место, где его ншли, было рдиоктивным. Не нстолько, првд, чтобы это предствляло опсность для сотрудников, однко все же в достточной степени.

Внезпно рздлся телефонный звонок, и Нельсон снял трубку. Рук его дрожл, кк будто он нходился в пределх досягемости звонившего.

Алло, генерл? Хорошо, что вы тк быстро позвонили, сэр. Я боюсь, у нс плохие новости. Проблем с Вестом. Он сбежл.

Н другом конце провод послышлся тяжелый вздох.

Господи, кк ему это удлось?

Нельсон сделл попытку опрвдться.

Вест окзлся крепче других, нчл он. Вот почему он протянул тк долго. Я не предствляю, откуд у него взялись силы, чтобы убить девушку, рзложение ткней нблюдлось в последней стдии. Мы совершенно сбиты с толку.

В трубке нступил тишин, кк перед битвой, зтем генерл спросил:

Вы скзли, что он убил девушку?

Нельсон рсскзл о сиделке.

Ккого черт вы не следили з ним? последовл грубый вопрос.

Я отпрвил своих сотрудников н его розыски, однко мы связны по рукм и ногм службми безопсности. Если мы привлечем еще кого-нибудь и об этом узнет пресс, поднимется пник. Я использовл кк можно меньше людей, чтобы здержть его.

Снов повисл тишин. Зтем генерл отрывисто произнес:

Я приеду. У нс двдцть четыре чс н выяснение происходящего. Ничто не должно помешть следующему этпу прогрммы. Ясно? Он бросил трубку, прежде чем доктор успел что-либо ответить.

Нельсон отшвырнул ручку, которую нервно крутил в рукх н протяжении всего телефонного рзговор.

Проклятя прогрмм! воскликнул он. Я тк и предполгл, это единствення вещь, которя его действительно интересует. Кк это хрктерно для Пентгон! Результт целой экспедиции для них ничего не знчит, когд появляется возможность продемонстрировть военную мощь в космических мсштбх. Все нпряжение последних чсов, кзлось, вырвлось нружу. Им нплевть, что человек мечется в гонии и это мой друг! Нельсон попытлся обуздть свое вообржение, рисоввшее ему, что могло случиться со Стивом, пок тот нходился в госпитле. И они рссчитывют, что я поддержу их нелепые попытки игрть с нукой в прятки? добвил он желчно.

Лорин тихо положил руки ему н плечи.

Может, он и не знет всего, что у нс происходит? успокивюще скзл он.

Нельсон не слушл его.

Я боюсь увидеть рекцию Джуди. Он был без ум от Стив. Ткое потрясение может опять все испортить.

Дик Лорин ничего не понял.

Моя жен снов беременн. Это нш третья попытк. Об предыдущих рз у нее были выкидыши примерно в эти же сроки около четырндцти недель.

Они погрузились в молчние. Лучи утреннего солнц лились в окно лбортории, особенно ярко освещя покрытое простыней тело, которое лежло н столе возле стены. Н белоснежной поверхности, кк мки, лели крсные пятн зпекшейся крови.

Господи, только бы они поймли его, выдохнул Нельсон, сцепив костяшки пльцев и всмтривясь в сторону деревьев з втомобильной стоянкой, где один из сотрудников со счетчиком Гейгер в рукх безуспешно пытлся отыскть след их пциент.

Лорин внимтельно посмотрел н тело под простыней.

Ты думешь, Стив попытется совершить еще убийство? спросил он.

Доктор тряхнул головой.

Понятия не имею. По моим предположениям, он сейчс в ужсном состоянии и не в силх двигться. Эффект, который двли обезболивющие препрты, должен пройти. Опыты покзывют, что его мозг и внутренние оргны рзлгются тк же быстро, кк и кожные покровы. Его способность действовть рзумно угсл. Это единственное объяснение тому, что он сделл с сиделкой. Нельсон потер рукой лоб, кк будто пытясь отогнть неприятные мысли, которые нчли овлдевть им. Ведь не было никких поводов, чтобы предполгть грессивность его нтуры, продолжл доктор, мучительно пытясь нйти ключ к рзгдке ткого ужсного изменения в поведении своего пциент.

Истин, по всей вероятности, зключлсь в том, что Стив был очень чувствительным человеком. Нельсон стл понимть это совсем недвно, когд их дружб окрепл. Н подготовительных тренировкх перед полетми подобные вещи игнорируются, Нельсон признвл это с горечью. Нблюдя состояние группы во время полет, доктор отдвл себе отчет: Стив был мозговым центром, идейным вдохновителем экспедиции, он принимл полет очень близко к сердцу.

Глз Нельсон подернулись печлью, он был полон сострдния к другу.

Его шнс выкрбкться прктически нулевой, особенно если учитывть, что двое его товрищей погибли. Кк внезпно все это произошло! Доктор покзл н безжизненное тело у стены. До сих пор он отвергл всякую мысль о виновности Стив. Что-то должно было случиться, нстивл он. Это не только послужило причиной нрушения клеточной структуры, но и вызвло совершенно чуждую грессивную мнеру поведения. У него рзвились все повдки диких животных: способность кусться, црпться. Он остновился, пытясь подвить внезпный приступ отврщения. И кнниблизм.

Дже дикие звери обычно не нпдют н человек, если для этого нет основтельных причин, мягко попрвил его Лорин.

Вот это мы и должны выяснить, воскликнул Нельсон, сбрсывя оцепенение. Я хочу досконльно осмотреть тело. Необходимо определить, что это з слизь и откуд он взялсь. Он должн содержть следы кких-нибудь микробов, нм нужно нйти их. Только тк мы узнем, ккя сил звлдел Стивом. Он бросил внимтельный взгляд з окно. Одновременно я свяжусь с группой поиск. Если только мы сможем узнть, где он нходится, и поговорить с Вестом, у нс будет шнс спсти его.

И других, добвил Лорин.

Нельсон сурово кивнул.

И других, если эти безумцы из Хьюстон не перестнут гнуть свою линию.

Глв 2

Лсковое утреннее солнце рябило н поверхности реки, рзбивясь н тысячи мленьких брызг. Голубое небо отржлось в воде. Волны обмнчиво лсково плескли, не предвещя бурного водопд, рсположенного ниже по течению.

Вод был будто живя, отржения облков кчлись в ткт ее колебниям. Кругом стоял тишин, лить зливчтя трель жворонк лилсь с сияющей вышины неб, сливясь с плеском реки и рстворяясь з горизонтом. Вдлеке н метллической крыше нучно-исследовтельского центр плясли солнечные зйчики.

Берег реки густо зрос деревьями. Под ними сидел рыбк, щурясь н солнце и внимтельно вглядывясь в зыбкую глубину, где тилсь его добыч.

Он был поглощен своим знятием. Бережно держ мленький крючок в одной руке, другой он ккуртно нсживл розового червяк, пок тот прочно не зсел н острие. Человек нтянул извивющееся мягкое тело поглубже, и червяк змер. Кпельк крови выступил н большом пльце рыбк.

Он поднял удочку, н секунду зсмотревшись н нживку, и с рзмху зкинул ее длеко от берег. Рыбк проверил, нсколько отмотн леск, и поствил ее н огрничитель. Полуприкрыв глз, он устроился поудобнее, нблюдя з игрой свет и тени н поверхности подвижной воды.

Ему не пришлось долго ждть. Поплвок резко дернулся, и рыбк рвнул удочку. Он почувствовл, что леск нтянулсь, кк струн, будто сильня рыб боролсь, пытясь вырвться н свободу н другом ее конце. Ктушк н удочке нчл щелкть, будто бы он укрдкой смтывл ее.

Рыб мелькл в воде, рзбрсывя вокруг серебро брызг, кк будто солнце рзбилось н множество осколков, и все крепче нсживлсь н крючок. Рыбк продолжл смтывть леску осторожно и не торопясь, пок рыб не покзлсь у смой поверхности воды. Тогд он ловко подвел под нее счок и вытщил ее.

Безгубый рот был открыт в немом судорожном вздохе, плоские круглые глз ничего не выржли. Рыбк осторожно взял свою добычу и попытлся вынуть крючок из мягкой ткни, продвигя его обртно, но он крепко зсел, и рыбк услышл, кк крючок выдирется с мясом. Рыбк покрылся исприной, мокря чешуя скользил в рукх. Он ненвидел эту чсть рботы. Прикрыв глз, он рвнул посильнее и выдрл злосчстный крючок вместе с обрывкми рыбьего рт.

Он положил полуживую рыбу в сеть, опущенную в воду. Он покчивлсь в ткт течению реки. Струйк крови сочилсь изо рт рыбы. Рыбк нклонился, чтобы вымыть скользкие, липкие руки, в голове зшумело, и он не рсслышл приглушенного треск где-то позди себя.

Сполоснув руки, рыбк не стл тут же нсживть новую нживку, нчл рыться в своей корзине. С смого рссвет он был н ногх, и сейчс у него уже сосло под ложечкой. Он ншел коричневый бумжный пкет и достл оттуд сндвич. Посмотрев н нчинку, он одобрительно хмыкнул и, вонзив зубы в мягкий белый хлеб, принялся жевть. Куч листьев позди него зшевелилсь.

Рыбк оглянулся, змерев н секунду, и прислушлся. Может быть, это крыс или птиц? Он был большим любителем животных и сейчс, повернувшись спиной к реке, тихонько уселся, ндеясь хоть мельком увидеть зверьк.

Не было слышно ни звук, и он вытщил второй сндвич. Едв откусив кусочек, он снов услышл шорох, н этот рз громче.

Зтем послышлось тяжелое дыхние.

Рыбк вскочил н ноги.

Кто здесь? хрипло крикнул он.

Ответ не последовло. Рыбк нхмурился, ккуртно положил сндвич н бумгу и нпрвился к кустм возле деревьев посмотреть, кто тм спрятлся.

Звук дыхния усилился, оно было жркое и прерывистое.

Рыбк остновился и поднял с земли плку.

Кто здесь?! зкричл он, и нотки стрх послышлись в его голосе. Выходи, хвтит игрть со мной в прятки.

Сзди него рздлся быстрый шорох. Резко обернувшись, рыбк увидел, кк мленькя змейк зскользил прочь от него, отливя н солнце блестящей зеленой чешуей.

Он улыбнулся с облегчением, отбросил плку и уже собирлся вернуться к своим сндвичм, кк вдруг огромня мокря рук нкрыл его лицо.

Рыбк сдвленно зкричл, его нос и рот были злеплены слизью. Зпх отвртительной гнили обжег легкие, и он почувствовл приступ тошноты. Он пытлся сопротивляться, но скользкя рук обхвтил его з шею и сдвил горло. Зверь тянул его к себе. Острый коготь вонзился в лицо рыбк, пытясь рзорвть его. Кровь брызнул из рн, смешивясь со слизью и совершенно зстиля ему глз. Когд чудовище резким рывком приблизило человек к себе, он увидел сквозь дымку рсплывчтое неясное лицо с зкрытыми глзми. Оно было бгрового цвет, из пор сочилсь липкя слизь, бешеня ярость перекосил его черты. Зтем нступил темнот, и сознние рыбк потонуло в шуме хлынувшей крови и рвущихся связок.

* * *

Оглядев лужу крови, существо отползло. В его рсстроенном вообржении появилсь крсня поверхность приближющейся плнеты. Отделившийся от «Прометея» модуль, медленно снижясь, осторожно нщупывл свой путь в тонкой тмосфере. Уже можно было пересчитть воронки небольших кртеров, зиявших н поверхности крсно-орнжевой пустыни. Сквозь розовто-лиловую дымку н длеком горизонте виднелись отложения белого углекислого гз, злегвшего в полярных облстях и охвтывющего плнету по окружности огромными ледяными обручми. Кривой и щербтый спутник Мрс Фобос скользил кк бледный призрк по темно-синему небу, плывущему им нвстречу.

Черня пустот космос, сопровождвшя их во время долгого полет, сменилсь крсной пустыней Мрс. Недели нпролет з ними нблюдли немигющие глз звезд, следивших з их подвигом. Теперь недремлющее око исчезло. Погруження в тишину плнет спл под своим покрывлом из крсной пыли и не подозревл о непрошеных гостях. По крйней мере, тк кзлось н первый взгляд.

Вдруг длеко внизу среди безжизненной пустыни что-то зшевелилось. Тм, где виднелся ряд острых холмов, песок словно подернулся рябыо. Крсный тумн скрывл детли, сглживл продолговтые контуры кртеров и стелился по поверхности плнеты. Словно живое существо, подбиря кря, он протянулся нвстречу гостям, крсня тень метнулсь через блестящую, освещенную солнцем поверхность и зстыл в точке их приземления, словно был тенью модуля. Астронвты почувствовли приближение неотвртимой опсности. З мгновение до того, кк модуль коснулся твердой поверхности, нвстречу ему протянулись щупльц, чтобы схвтить его, и все вокруг исчезло в водовороте крсной пыли.

* * *

В слепом стрхе существо отшвырнуло остнки истекющей кровью жертвы в реку и принялось тереть рукми глз, пытясь прогнть рсплывчтое видение. Но внутри него рзгорлся крсный жр, кк приливы жгучей кислоты, и требовтельные чужие клетки нстойчиво просили пищи. Они подвили его и без того рздвленную волю и устроили кроввый пир. Существо нклонилось, чтобы выплюнуть еще теплые кости.

Длеко отсюд, в холодной пустыне, что-то зшевелилось и выросло. По мере того кк тоненькя ниточк связи с Мрсом крепл, ледяные судороги смерти все чще пробегли по лицу чудовищ, злитому кровью.

Глв 3

Тэд Нельсон отодвинул свой тбурет от лборторного стол и, потянувшись, зложил руки з голову,

Что у тебя получется, Дик? строго спросил он у своего помощник.

Лорин оторвлся от стекол с препртми, которые он готовил, и приник к микроскопу.

Мне кжется, это выглядит кк простейшя клеточня структур, ответил он здумчиво. Н смом деле очень простя, только... он оторвлся от микроскоп, и нотк сомнения послышлсь в его голосе.

Ну? быстро спросил Нельсон.

Д это зродыш, очень большой. Где были эти клетки?

Спроси лучше, где их не было, попрвил его доктор. Они сплошь злепили рны сиделки. Это слизь, которую... он зпнулся, не в силх нзвть своего друг по имени, которую он оствил н своей жертве. Нельсон остновился, бросив взгляд н чсы: Сколько времени тебе нужно, чтобы подготовить препрты, полученные при вскрытии?

Они прктически готовы. Я зкнчивю последнюю серию.

О'кей. Пришли мне несколько штук, когд зкончишь. И отпрвь пртию для проверки н электронном микроскопе. Скжи тм, чтобы внимтельно посмотрели этот зродыш, они смогут нйти его.

Нельсон положил одно из свежеприготовленных стекол под микроскоп.

Если я не ошибюсь, продолжл он, я думю, ты тоже увидишь, что нш мленький монстр поглощет все съедобное вокруг себя. Доктор помедлил, изучя препрт, пок не ншел то, что искл. Вот, объявил он, посмотри внимтельно сюд.

В трелке было пятнышко крови, Среди мленьких клеток плвл большя бесцветня клетк с увеличивющимся ядром.

Лорин присвистнул:

Кк, черт возьми, это попло сюд?

Вот именно, здумчиво протянул Нельсон. Что это тебе нпоминет? спросил он.

Лорин зколеблся, чувствуя неловкость от простоты ответ,

Н мой взгляд, скзл он нконец, они похожи н мебы.

Доктор кивнул.

Вот именно, он выглядел сурово, Я проверил все обрзцы ткней Стив, которые мы взяли с труп сиделки. Они здесь в большом количестве. Ткни не рзлгются, кк мы это себе предствляли, то есть не гниют. Они дегенерируют в простейшую структуру. Это ккой-то вринт клеточного твизм, вроде эволюции ноборот, когд клетки теряют свои специльные функции и возврщются к основной простейшей форме. Но, он остновился, рздумывя нд невероятным выводом, увеличение клеток нводит н мысль, что процесс еще не звершен и клетки зкономерно упрощются для того, чтобы построить новую структуру. Инче откуд у нс ткя мсс клеточного мтерил?

Но кк, черт побери, упрвляются эти трнсформы? порзился Лорин. Мы не ншли никких следов вирус, рзрушения ткней, рковых обрзовний ничего, что объясняло бы их рдиоктивность. Он остновился, порженный внезпной мыслью. Вест ведь погибнет, рзве не тк? Я имею в виду, он не сможет жить из-з этой смой реоргнизции клеток. Это выглядит невероятно, но он должен превртиться в желе.

Нельсон почувствовл прилив тошноты, когд предствил себе друг после ткого ужсного преврщения. Лорин облдл отвртительной привычкой видеть людей кк совокупность простых физиологических процессов.

Отнеси эту трелку вниз, н электронный микроскоп, лдно? попросил он устло. Я схожу домой н полчс, приготовлюсь к визиту генерл Перри. Позвони мне срзу же, если будут ккие-нибудь известия от поисковой группы.

Нельсон вышел из лбортории и пошел по коридору. Злитые кровью стены и пол были чисто вымыты, и рбочий уже вствлял новое стекло взмен рзбитого. Все вокруг выглядело чудесно и излучло покой, когд он появился н злитой солнцем втомобильной стоянке. Тем не менее он не смог спокойно пройти мимо зловещей кучи песк, когд нпрвлялся к своей квртире в дльнем конце комплекс.

Хорошо, что он ничего не слышл: у него был крепкий сон. Кровь зстучл у Нельсон в вискх, когд он предствил, что Джуди могл из окн нблюдть ночное происшествие. Одного известия об этом достточно, чтобы ей стло плохо. Но жене придется узнть плохие новости, ведь они должны принимть генерл Перри. Джуди говорил, что чувствует зпх крыс, когд приезжет генерл. Во всяком случе, Нельсон очень нуждлся сейчс в ее поддержке.

Он вошел в квртиру. Джуди отдыхл нверху. Стрясь не нрушить ее покой, он сврил себе кофе и сел в глубокое кресло отдохнуть и подумть. Солнце лилось в окно, и головня боль, с утр сдвившя его виски, понемногу утихл.

Тэд до конц отодвинул знвеску и пристльно посмотрел в сторону лбортории, мысленно следуя з поисковой группой. Куд, черт возьми, мог отпрвиться Стив? Что помутило его рссудок? Нельсон боролся со стршным впечтлением, которое произвели н него клетки-мутнты. Для чего они преднзнчлись, кроме питния и воспроизведения себе подобных? Чтобы достичь ткого устршющего рзмер, этим хищникм нужно было жрть непрерывно. И они делли это, постоянно перевривя чстички человеческих ткней.

Усилием воли Тэд вытеснил из своего вообржения ужсный обрз изувеченной сиделки. «Боже мой, подумл он. После первого убийств Стив нверняк пойдет по домм это его единственный источник пищи днем».

Его охвтил стрх з свою жену. Что, если Стив сейчс тм, нверху! Вот почему поисковый отряд не может нйти его тк долго.

Нельсон вскочил, опрокинув н ковер кофе. Пулей взлетев нверх, он рспхнул дверь в спльню. Солнце, пробивясь сквозь знвески, мягко освещло спокойное лицо его жены. Он зшевелилсь, просыпясь, открыл глз и подрил ему очровтельную счстливую улыбку.

Привет, дорогой! Что случилось? Ты кк-то стрнно смотришь н меня.

Все стрхи Тэд рстяли, кк дым, когд он увидел умиротворенное лицо жены. Он чудесно выглядит и хорошо себя чувствует. Он был уверен, что н этот рз у них родится ребенок, которого они тк двно хотели. Если только...

В этот момент он решил скрыть от нее новость о Стиве. Он один должен нести груз переживний и ответственности з случившееся.

Ничего, любимя, улыбнулся Тэд. Небольшя сумтох в лбортории, и все, К нм приезжет служебня шишк из Хьюстон, и я должен нписть несколько отчетов одновременно.

Облчко пробежло по лицу Джуди.

А кк Стив? спросил он.

Без перемен. Я боюсь... Нельсон пустился н хитрость и нхмурился, будто ему что-то пришло н ум. Дорогя, скзл он мягко, ищ ее теплую руку, не покзывй генерлу Перри, что ты знешь что-либо о Стиве. Я не должен был рсскзывть тебе, что он здесь. Ты же понимешь это совершенно секретно.

Генерл Перри? воскликнул Джуди. Он приезжет? Ведь он отвечет з всю вшу рботу? Рди бог, Тэд, что случилось?

Перри формльно возглвляет нши исследовния, Нельсон продолжл врть, стрясь держться кк можно спокойнее. Дел идут прекрсно и без него. Но время от времени он приезжет с проверкой.

Телефонный звонок прервл их рзговор, и лицо Тэд мгновенно приняло тревожное выржение. Он помчлся вниз.

Алло, Нельсон? рздлся отрывистый рздрженный голос генерл. Его уже ншли?

Нет, сэр. Но мы делем все возможное.

Я н это ндеюсь! взорвлся генерл. Если вы не нйдете его в ближйшее время, это будет стоить вм рбочего мест. Я больше ни цент не дм н вшу лборторию, если хоть что-нибудь стнет известно журнлистм. Понятно? он швырнул трубку, оствив н другом конце провод обессиленного Нельсон.

Джуди уже спустилсь вниз и теперь стоял рядом, внимтельно глядя н муж.

Может быть, тебе стнет лучше, если ты рсскжешь мне все? мягко спросил он, прильнув к нему и лсково попрвляя ему свесившуюся н лоб прядь волос. Ну же! он легонько подтолкнул муж к дивну. Ты непоколебим? Джуди покчл головой. Сегодня утром ты вскочил в ткой спешке. Что случилось?

Нельсон рстял от близости ее полного, нежного тел. Н секунду он почувствовл себя беззщитным, кк ребенок. Ему зхотелось свернуться клчиком в ее уютной утробе, где был сейчс их ребенок. Он положил руку н ее живот, проверяя, рстет ли млыш. Чудесный островок тепл и мир!

Джуди ощутил тяжесть его руки, и ее живот нпрягся в ответ.

Дорогой, что же все-тки произошло? продолжл допытывться он.

Мрчные мысли снов вернулись к Нельсону. Он подумл о чудовищном бремени Стив. Ккя ужсня рзрушительня сил поселилсь в нем? Доктор ненвидел безжлостную логику Лорин, но тот прв: у подобной мутции должн быть причин. Амеб ест, чтобы рзмножться. Ккой сверхъестественный плод вырстет из тел несчстного, который был его другом?

Прости, миля, очнулся Тэд, видя встревоженное лицо жены. Со Стивом плохо. Горздо хуже, чем мы думли.

Это зрзное?

Что-то вроде того. Но тебе не стоит волновться, Нельсон поднялся, чтобы снов отпрвиться в лборторию. Джуди, миля, мне пор идти. Я и тк рсскзл тебе больше, чем нужно. Обещй никому не проговориться.

* * *

Стоял рскленный полдень. Прохлдный поток реки, кк шелк, струился к крутому обрыву, зтем пдл отвесно, рзбивясь внизу н тысячи мельчйших брызг.

Дв мльчик, восьми или девяти лет, сидели н берегу у подножья водопд, спрятвшись от посторонних глз в тени нвисющих кустов. Один из них неумело зтягивлся сигретой, другой пожирл его глзми.

Ну двй же, Билли, я тоже хочу попробовть.

Билли увлеченно продолжл свое знятие, пок не зшелся в кшле. Второй мльчик, видя неудчу друг, вырвл сигрету из его трясущихся рук.

Я говорил тебе, здохнешься. Смотри! торжествующе зкричл Питер.

Он ждно зтягивлся, пок кончик сигреты не рзгорелся ярким огоньком, зтем с шумом сильно выдохнул.

Зтягивлся по-нстоящему! зкричл Билли.

Шум водопд зглушил приближющиеся шги. Н плечо Питер легл рук.

А-, Питер Брйтвил, пропищл тоненький голосок. Я рсскжу все мме.

Питер резко обернулся и увидел свою млдшую сестру.

Только попробуй получишь по шее, пригрозил он.

Угроз возымел действие, и девочк сделл вид, будто не видит сигрету.

Мм скзл, что мы должны игрть вместе. Он хочет, чтобы ты з мной присмтривл, девчушк посмотрел н брт с видом победителя.

Питер еще больше нхмурился, небрежно зтянулся и медленно выпустил струю дым, кк яд, в сторону сестры.

Убирйся отсюд, прикрикнул он.

Девочк не испуглсь, он решительно уселсь позди брт н берегу реки, нблюдя водопд. Ее большие голубые глз были широко рскрыты.

Првд, крсиво? мечттельно вздохнул он.

Питер презрительно усмехнулся, отвернулся от нее и великодушно протянул сигрету другу. Билли тк же великодушно от нее откзлся.

Двйте поигрем! предложил девочк спустя ккое-то время. Предложение было встречено гробовым молчнием. Но девочк упорно продолжл: Почему бы нм не поигрть в прятки? Он оглядел покрытый лесом берег. Прекрсное место для того, чтобы прятться.

Мстительный огонек згорелся в глзх ее брт.

Хорошо, скзл он, неохотно вствя. Двй, Билли, подмигнул Питер другу. Двй поигрем с Кэрол в прятки.

Они пошли в лес, выбрли тм большую сосну и остновились.

Хорошо, Кэрол, ты водишь, уверенно скзл Питер.

У Кэрол вытянулось лицо.

Я не хочу водить. Двй водить будешь ты, мы с Билли спрячемся.

Питер решительно покчл головой.

Если ты не хочешь водить, я не буду игрть.

Кэрол неохотно уступил и подошл к дереву. Он обнял ствол и спрятл лицо, кк вдруг ее рук нщупл что-то скользкое. Он с криком отдернул руку, липкя нить нтянулсь у нее между пльцми.

Что это ткое? зкричл девочк в испуге.

Ничего, успокоил ее брт. Ну и трусих же ты. Вытри руки о трву. Готов?

Д. Кэрол брезгливо вытянул руку, с отврщением скривив губы, и энергично вытерл пльцы о пучок трвы у подножья дерев. Он был очень нпугн.

Ну вот и хорошо, отозвлся брт. Зкрой глз и считй до пятидесяти.

До пятидесяти? зпротестовл он. Но это слишком много!

До пятидесяти, брт был неумолим. Инче мы не будем игрть.

Кэрол недовольно отвернулсь обртно к стволу и зкрыл глз. В своем мленьком голубом плтьице он кзлсь гномом рядом с огромным толстым деревом. Вздохнув, он принялсь считть.

Мльчики не спеш отпрвились вниз по дорожке. Едв они прошли несколько ярдов, кк Питер схвтил Билли з руку и потщил его к опушке лес. Они бросились бежть и вскоре скрылись из виду. Кэрол продолжл считть, збыв об обычном вероломстве брт и его приятеля. У нее были некоторые трудности со счетом, особенно когд дело доходило до больших чисел, и пок он добрлсь до пятидесяти, прошло немло времени. Ее тоненький дрожщий голосок, стртельно произносивший слов, был единственным звуком, нрушвшим тишину лес. Нконец он зкончил, открыл глз и отвернулсь от сосны. Улыбк осветил ее лицо, зрт игры охвтил ее.

Я иду искть! крикнул он, однко голос ее утонул в тяжелом молчнии лес.

Снчл девочк тихонько обошл вокруг дерев, вытягивя тоненькую шею в ндежде услышть шорох, прежде чем мльчики отзовутся. Лес безмолвствовл.

В его глубине, з деревьями, был видн еще одн толстя сосн. «Вот удобное место, чтобы спрятться», подумл Кэрол и нпрвилсь к дереву, изо всех сил стрясь не шуршть опвшими листьями. Ее дыхние змирло от волнения, он зствлял себя двигться кк можно тише. З сосной никого не окзлось, и он рзочровнно вздохнул. Лес был густой, деревья росли плотной стеной, одно к другому. Девочк огляделсь с рстущим беспокойством. Он видел мссу отличных мест, где можно было спрятться, и не знл, где искть. Пок он стоял тк в полной тишине, ей стновилось стршно.

Внезпно девочк услышл легкий треск где-то в трве. Стрх ее рссеялся, и он снов рдостно улыбнулсь. Треск послышлся из-з дерев с блестящей корой, стоявшего немного в стороне. Он решительно нпрвилсь туд, зтем н секунду остновилсь, прислушивясь.

Кэрол был уверен, что слышл дыхние. Он зколеблсь, к ней вернулся стрх.

Выходите, я слышу вс, позвл он. Питер, Билли!

Ответом опять было молчние. Теперь он не слышл ничего, кроме отчянного биения собственного сердц.

Ну двйте же! зкричл девочк испугнно. Я вс ншл!

Ответ опять не последовло, и Кэрол осторожно подошл к дереву. Зтем он глубоко вздохнул и, вложив в прыжок весь свой стрх и тревогу, ринулсь вперед с воинственным кличем, стрясь себя подбодрить.

З деревом никого не было.

Ее рзочровние превртилось в ужс, когд он услышл шорох листьев сзди. Послышлось отчетливое дыхние, тяжелое и болезненное. Кэрол отпрянул от ствол, ее пльцы коснулись чего-то липкого, и он рзрзилсь истерическим плчем.

Зверь медленно поднялся с земли, где он притился, и посмотрел н нее.

* * *

Девочк стоял, окменев от ужс, зверь тоже зстыл перед ней. С него свисли испчкнные кровью лохмотья, нпоминвшие больничный хлт, из которого торчли бледные руки и ноги. Кож н них был кк у труп, долгое время пролежвшего в воде. Чудовище протянуло к ней руки, то ли ищ что-то, то ли умоляя о помощи. Лицо его выглядело кк оплвившийся сыр, н бровях, щекх и челюстях нчинли проступть кости. Глз горели голодным блеском и дико врщлись в крсных кровоточщих орбитх.

Зверь потянулся к лицу девчушки, кпля слизи упл н ее голубое плтье. Внезпно пльцы его здрожли, и безобрзное лицо искзилось, словно под влиянием ккого-то длекого, отрывочного воспоминния. Вплые губы зшевелились, и в промежутке между тяжелыми вздохми можно было рсслышть некоторые слов. Он выдохнул что-то, похожее н «девочк». Кэрол зжмурилсь и со всех ног бросилсь бежть, увертывясь от встречных веток. Н бегу он открыл глз, ужсное видение отступило. Пронзительно крич и зовя мму, он бежл прочь из лес.

Чудовище медленно, почти печльно повернулось, провожя ее взглядом. Зтем крсня ярость опять рзгорелсь внутри него. Жр поднимлся волнми, пок глз зверя вновь не згорелись дикой жждой убийств. Он рвнулся вслед з девочкой, продирясь через зросли, прегрждвшие ему путь. Что-то толкло его вперед, нполняя уствшие клетки новыми силми. Пробившись через подлесок, зверь вырвлся н ослепительный солнечный свет. Его помутившийся рзум погрузился в обрывки воспоминний.

* * *

Компьютер бросил их модуль вниз, в смый центр пыльной бури. Это было еще полбеды, потом окзлось, что у них сломно рдио. Связь с центром упрвления полетом прервлсь. Боковые кмеры ничего не покзывли, в окн были видны только клубящиеся вихри крсной пыли. Все, что оствлось стронвтм, это терпеливо дожидться конц шторм. Кпитн полет отдл прикз всем отдохнуть перед предстоящими исследовниями, и они попытлись вздремнуть, хотя сделть это окзлось нелегко.

Сознние кпитн было переполнено яркими впечтлениями от путешествия. Модуль провел долгие недели в космосе, среди однообрзного мерцния звезд. Члены экипж видели осколки светящихся шров, летящих в ослепительно белых облкх от одной звезды к другой. Тм встречлось много стршного и в то же время збвного. Это было похоже н прощние со своей цивилизцией, оствшейся длеко позди; стронвты вскоре почувствовли себя чужими ей. В открытом космосе они встретились с относительностью, пользовлись мсштбми световых лет, нблюдли тихую чистую дль Вселенной. Здесь было некуд спрятться, чтобы скрыть свою ничтожность; глктик неотрывно глядел в их иллюминторы. Рньше, н Земле, стронвты облдли точным чувством времени. Теперь они стли збывть о днях и ночх в этой бесконечной темноте. Они неслись по огромному временному кольцу, где конец соединялся с нчлом; человеческя цивилизция остлсь в другом мире. Астронвты не чувствовли больше присутствия высшей силы, им кзлось, что неумолимя логик физических зконов приводит в движение колесо Судьбы, той неумолимой Судьбы, которя стлкивл между собой звезды и зствлял мужчин стремиться к неизвестным плнетм. Сейчс Судьб бросил их в смое жерло крсного шторм.

Сон кпитн был чутким и прерывистым. Звывние песчных вихрей вокруг корбля врывлось в его сознние. Звук нпоминл црпнье мленьких когтей, пытющихся нйти доступ к пришельцм из космос. Потом црпнье стло более нстойчивым, кк бы приглшющим их выйти нружу.

Кпитну покзлось, что товрищи рзбудили его через несколько секунд после того, кк звук стих.

Н плнете стоял мрсинский полдень. Медня пустыня блестел под тусклым сморщенным солнцем. Темно-лиловое небо рскинулось нд простирвшимися до горизонт рвнинми. В его глубине виднелись тонкие пучки светло-голубых полос рзреженной тмосферы, сквозь которую пдл слбый свет пристльно глядящих н них звезд.

Полное опсности путешествие звершилось, и теперь их окружл спокойня пустот, молчливой стеной вствшя вокруг них. Астронвты почувствовли себя ктерми в бсолютно пустом тетре, где некому плодировть их беспримерному героическому подвигу, Только оглядев немую крсную пустыню и увидев нд собой неподвижные звезды, они ощутили, что целый космос смотрит н них в эту минуту и поржется их отвге.

Кроме прервнной рдиосвязи у них возникл еще одн проблем. Уровень рдиции ктстрофически рос. Он был еще не очень опсным, но это вызывло тревогу. Кзлось, герметичный люк пропускет излучение. Астронвты решили отложить выход, пок не выяснят причину рдиоктивности. Во время полет или в течение их тяжелой посдки у них могло пробить рдиционный щит. Излучение, вероятно, исходило от почвы. Пробы, сделнные с помощью приборов во время непилотируемых полетов, не покзывли ничего подобного, но никто не сдился н Мрс в бурю.

Стив поднес счетчик Гейгер к люку, и прибор зстучл. Скфндры лежли в тмбуре, и он не мог добрться до них, чтобы кк-то обезопсить себя. Ничего, подумл он, уровень достточно низкий. Он отвинтил люк и рспхнул дверь. В тмбуре счетчик зстучл еще сильнее. Стив снов зхлопнул дверь. Проклятье! Стоило пролететь сорок миллионов миль, чтобы зстрять перед стеной рдиоктивности, не дввшей прикоснуться к неизведнной земле.

Стив решил, что должен рискнуть. Крткое действие рдиции не должно повлечь з собой серьезных последствий, подумл он. К тому же он был убежден, что доз невелик. Он рспхнул дверь и н этот рз осторожно выбрлся в тмбур. Порвнявшись с костюмми, Стив увидел н внутренней стенке корпус, кк рз тм, где н шрнирх крепился люк, крсное пятнышко. Н его глзх оно рстеклось, медленно, кк кровь. Дотронувшись, он почувствовл, что незнкомое вещество теплое и липкое. Его охвтил тревог, и он отдернул руку.

* * *

Зверь стоял н опушке лес, освещенной ярким солнцем. Стрх искзил его обезобрженное лицо, он упл н землю и стл тереться рзлгющимися изуродовнными рукми о мягкую лсковую трву. Руки скользили, оствляя н трве блестящие следы слизи. Войдя в рж, он, кзлось, збыл о девочке, которя, кк мленькя голубя куколк, бежл через поле.

Глв 4

Его тело просто кишит ккими-то микробми, это фкт. И я содрогюсь при мысли о том, ккими именно.

Тэд Нельсон пододвинул снимок Лорину.

Я обследовл эти чужеродные клетки, продолжл он. Остльные препрты детльно демонстрируют их структуру. Это звучит невероятно, но по всем признкм это эмбрионы.

Лорин присвистнул.

Ты хочешь скзть, его тело было нпичкно этой икрой?

В общем д, доктор в змештельстве покчл головой. Длеко в космосе его тело было инфицировно или оплодотворено если тебе не покжется отвртительной эт мысль, и клетки нчли рзмножться. Причем рзмножться тким чудовищным способом, что Вест см окзлся питтельной средой, источником протоплзменного сырья для рзвития монстр.

Ккого монстр? порзился Лорин. Рди бог, объясни, что это ткое.

Доктор протянул ему другой снимок.

Вот синьк с фото, он покзл н детли ядр при большом увеличении. Посмотри-к сюд внимтельно.

Лорин был ошеломлен.

Но хромосом все-тки присутствует, он тяжело вздохнул. Првд, очень большя, рз в десять больше человеческой. Что же это? рстерянно повторил он.

Нельсон глубоко здумлся.

Я бы с удовольствием скзл, что эт громдин в десять рз сложнее нс, но боюсь ошибиться. Скорее, это ккя-то физиологическя фнтзия н тему прзитов, рзвиввшихся по своему пути. По-видимому, Стив не собирется умирть, пок эти клетки рзвивются в нем.

Если только он будет продолжть убийств, резко добвил Лорин.

Телефонный звонок рзорвл нступившую тревожную тишину. Ни у кого из них не возникло ни млейшего желния ответить. Нконец Лорин взял трубку. Пок он слушл, лицо его все больше хмурилось.

Плохо дело, мрчно скзл он, договорив по телефону. Они ншли стршно изуродовнное тело рыбк. Похоже, это опять рбот Вест,

Нельсон уствился н снимок перед собой; он выглядел совершенно рзбитым.

Генерл Перри будет недоволен. Рыбк ншл не поисковя групп, двое ребятишек. Они пошли прямо в полицию. Тм уже знли, что в рйоне рботет нш отряд, и хотели подключиться к ним. Лейтеннт н дежурном пункте дожидется тебя.

Это все, что требовлось, тяжело вздохнул Нельсон. Пойдем, посмотрим н худшее. Ндеюсь, что хуже действительно не будет, добвил он себе под нос, когд они выходили из лбортории.

* * *

Труп рыбк выглядел ужсно. Дже Лорин зтошнило при виде его рсколотого череп и истерзнной до лопток шеи. От одежды остлись лохмотья, и открытые рны зияли. Глубокие укусы н теле блестели от слизи.

Откуд у него столько сил, если его ткни уже нчли рзлгться? прошептл Лорин.

Нельсон не ответил своему помощнику. Он отвел лейтеннт в сторону и предложил ему ниболее првдоподобную версию: у них в лбортории до сих пор нблюдлся один психически неурвновешенный пциент. Теперь он взбесился и сбежл, прихвтив с собой кое-ккие хирургические инструменты.

Ткое объяснение мло походило н првду, и Тэд ясно увидел это по лицу лейтеннт. Тем не менее тот окзлся великодушным и соглсился хрнить в тйне эту историю, чтобы не нводить пнику н местных жителей. К счстью, поблизости окзлось всего несколько домов, и было совсем несложным делом предупредить людей, чтобы они держли свои двери зпертыми. В помощь поисковому отряду выделили экстренный нряд полиции.

Нельсон поблгодрил лейтеннт и нпрвился к группе своих сотрудников из поискового отряд, которые только что вернулись. Он был вне себя от гнев.

Чем, черт побери, вы тм зниметесь? взорвлся он. Этого бы не случилось, если бы вы шевелились. Почему вы до сих пор не поймли его?

Его подчиненные попытлись опрвдться тем, что поиски в густом лесу предствляют большую сложность. Кроме того, у беглец есть преимущество перед ними. Нельсон знл, что они првы, но ему ндо было сорвть н ком-нибудь свой стрх и неуверенность в блгополучном исходе дел. Генерл Перри появится здесь в течение чс. К этому времени они должны достть Стив из-под земли.

Где вы искли? жестко спросил он.

Нчльник группы покзл в сторону лес:

Тм много рдиоктивных пятен.

Нельсон решительно схвтил счетчик Гейгер.

Хорошо, что же мы ждем? Когд дойдем до опушки, рзвернемся и прочешем лес по всей длине.

* * *

Стновилось очень жрко. Рскленный воздух поднимлся от покрытой гудроном взлетной полосы, искжя линию горизонт.

Нельсон мшинльно посмотрел н чсы и, нбычившись, устремился к лесу. Он должен проверить см, нет ли здесь Стив, в лесу было много очгов рдиоктивности.

Он будет искть его до изнурения, хоть до смерти. Мысли доктор зциклились н рыбке, перед глзми мячил изуродовнный труп. Сил Стив превышет теперь человеческую. Никто из людей не в состоянии открутить другому голову.

Нельсон передернуло. Кк только он вошел в лес, рзгоряченное тело срзу остыло. Ближйший к нему человек из поисковой группы, шедший н рсстоянии около ст ярдов, исчез з деревьями. Нельсон включил счетчик и водил им перед собой, осторожно двигясь вперед. Густые зросли мешли, и он снов вспотел от усилия держть н весу руку с прибором.

Минут десять прошли в бесплодных поискх, и счетчик не подвл сигнлов, когд Тэд остновился у толстого ствол дерев. Чего рди он сорвлся и побежл в лес со счетчиком Гейгер в рукх? Чтобы спсти друг? Он нчинл думть о Стиве, кк об утерянном подопытном экземпляре, збывя о том, что тот был его коллегой и они прорботли вместе пять лет, готовясь к экспедиции. Пять лет он был его врчом и консультнтом-психитром. Он знл о Стиве бсолютно все. Нельсон провел месяцы, нблюдя и зписывя его рекции н рзличных тренжерх, фиксировл млейшие отклонения, которые могли повлиять н ход полет. Они вместе рботли нд созднием биотехнических ппртов для экспериментов. Перед полетом они постоянно обсуждли возможные сложности этой оперции. Стив принимл смое живое учстие во всем, что его кслось.

Конечно, их отношения не были безоблчными. Тэд привык думть о Стиве кк о человеке-мшине, которя должн безоткзно рботть в полете. Все стронвты рссмтривлись именно тк, и доктор не собирлся делть рзличий между ними. Нельсон обмнывл себя, когд говорил, что знет о Стиве все. Глубинное сознние Стив, изменчивое, рнимое и грешное, в общем, то, что люди обычно нзывют душой, оствлось скрыто от доктор. Тэд подсознтельно стрлся не допускть чувств в свою рботу. Это мешло деловым отношениям, которые он стремился поддерживть в группе. Для осуществления опсной миссии требовлись дисциплинировнные исполнители, и он должен был их нтренировть. Теперь стло ясно, нсколько он ошиблся. Ведь сознние Стив, огромное поле, где црили сейчс хос и рзорение, было для него темной комнтой. Оно окзлось тким же непостижимым, кк и порзившя беднягу в космосе стршня зрз.

Нельсон почувствовл себя рзбитым и устлым от стрх и постоянного чувств вины з руководителя экспедиции, своего воспитнник. Можно ли что-нибудь сделть с рсколотым вдребезги созннием Стив? Это был мозг, нтренировнный по смым современным методм, готовый к любым неожиднностям во время полет к поломке ркеты, к откзу системы поддержки, буквльно ко всему. Но к этому! Примитивные импульсы хищного животного предтельски вторглись в его сознние, зпрогрммировли его мозг желниями чужих клеток убийцы-динозвр. Этого они не могли предвидеть.

Нельсон горько корил себя з случившееся. Ведь можно было подготовить их... В первую очередь ученые должны видеть в стронвтх живых людей, уже потом исполнителей военно-нучной миссии. Тогд они стнут менее уязвимыми. Может, ндо было больше любить их?

Сердце доктор больно сжлось, и он подвил в себе нхлынувшие чувств. Снов включив счетчик, он углубился в лес. Уровень рдиции стновился выше, счетчик отмечл это чстым щелкньем. Нельсон осторожно двиглся в тени густых деревьев, и по мере того, кк лес стновился все темнее, его охвтывл стрх. Может случиться, что Стив не узнет его и произойдет новое убийство. Ведь Стив знл свою сиделку еще до полет, он охотно подшучивл нд ее пухлыми формми. И это не остновило его. Нельсон згнл стрх поглубже внутрь. Стив сейчс отчянно нуждется в друге, и он не дст ему пропсть.

Прибор щелкл все сильнее, рдиция исходил из подлеск, зжтого между стволми больших сосен. Стрые деревья тянулись высоко вверх, зкрывя солнечный свет. Тэд остновился и выключил счетчик, чтобы лучше слышть. Вокруг нступил тишин.

Нпряженно вслушивясь, он уловил только шум крови в ушх. Нд его головой зшуршл ветк. Тэд вскинул голову и увидел пушистый хвост белки, рсположившейся в глубине листвы.

Он медленно подошел к темной чще. Включенный счетчик зтрещл, предупреждя об опсности. Он опять остновился в нерешительности.

Стив, позвл он. Стив, это я, Тэд Нельсон. Тишин поглотил его слов. Стив, голос его дрожл. Я пришел помочь тебе.

Ответ не было. Нельсон шгнул вбок к рскинувшимся веткм, схвтил одну из них, и в его руку впилсь остря колючк. Он вздрогнул, но продолжл держть ветку. В густой темноте что-то блестело.

Стив? выдохнул он и отпрянул. Н поверхности гниющих остроконечных листьев лежл рук. Пльцы ее рстеклись, кк желе.

* * *

Из толщи опвших листьев еле слышно доносились глухие рыдния. Стив лежл кк перезревший плод, его гниющую плоть бурвили клетки-хищницы. В плодородную почву кпли его зрженные слезы. Бесконечное, рздирющее душу отчяние охвтило стронвт. Н Земле не было мест, где он мог бы спрятться ото всех, у него не оствлось иных желний. Хищное чудовище пустило в нем свои корни, и он бесконечно стрдл. Его миссия зловещим обрзом обернулсь против него: стронвты принесли жизнь н мертвую плнету и вернулись н живую со смертью. Если бы они могли предвидеть это, они нвсегд остлись бы н Мрсе и не вернулись сюд, где у всех н глзх происходит ужсня метморфоз с его когд-то здоровым и сильным телом.

Стив поднял оплывющее лицо, к которому прилипли опвшие листья. Обрубком руки он попытлся смхнуть их. Гниющее мясо издвло ужсный смрд, ткнь опять зтрещл, выплевывя из тел новые семен. Волн жгучего отврщения поднялсь изнутри, и его вырвло едкой жидкостью.

Боже, где ему укрыться?

Голос Нельсон нпоминл мелодию. У Стив вспыхнуло отчянное желние ответить, довериться рукм врч. Но было слишком поздно. Больше всего они нуждлись в ткой поддержке н крсной плнете, хотя именно тм у них этой поддержки не окзлось. Единственной тоненькой ниточкой, связыввшей их с человечеством, оствлсь рдиосвязь. Пок стронвты нходились в полете и у них не возникло острых проблем, рдиосвязь был в готовности и ждл сигнлов. Если бы только они могли связться с Землей после посдки!

Шестое чувство подскзывло Стиву, что с этой бурей что-то нелдно. Но его учили не доверять инстинктм. Н тренировкх пилоты усвоили, что во время бури они должны сидеть в модуле и продолжть рботу, дожидясь, пок стихия утихнет. Никто не учил Стив, что делть, когд стрх берет верх нд тренировнным до втомтизм созннием и стновится тким же рельным и ощутимым, кк и поломк ркеты.

Поэтому он не принял песчную бурю кк предупреждение, которым их встретил плнет. Он прошел мимо пятнышк н двери, мокрого и теплого, кк кровь. Дже рдиция, стршный врг всего живого, не остновил их: групп ндел скфндры и последовл з ним. Астронвты, кк мтросы Колумб, оствили первые следы н плнете, покрытой пеплом.

Стив чувствовл свою вину з все случившееся. Помимо воли он окзлся лидером группы, В этой оперции чистя нук шл рук об руку с коммерческим интересом и военным престижем. Ложные кумиры убеждли его поступть вопреки здрвому смыслу, призывли отдть здоровье и жизнь во имя стртегических целей. Теперь з эту спесь и мбиции должно рсплчивться все человечество.

Он не ответил Тэду Нельсону. Пок обрывки сознния еще живы в нем, он будет прятться. А потом крсные хищницы возьмут его з горло и подтолкнут к новым преступлениям.

Блуждющим взглядом Стив посмотрел н свои рспухшие руки. Н когтях зсохл чужя кровь.

Он горько вздохнул, и тяжесть вины снов пригнул его к земле. Прохлдня почв освежл горящее лицо. Природ цвел повсюду, в густых кронх деревьев рспевли птицы, все зеленело. Его же рзлгющееся тело было нчинено смертью. Нд ним роились мухи, приссывясь к рнм, бесчувственным от нполнявшего их яд. Он и см был Вельзевул, король мух, дьявол, прилетевший сеять н Земле ужсную смерть.

Перед его мысленным взором появилсь мленькя девочк в голубом плтье. Нверное, то, что он увидел, порзило ее детское вообржение до конц дней. Стив не мог предствить, кк выглядит сейчс его лицо, но в огромных невинных голубых, кк цветы, глзх отрзился смертельный ужс. Их выржение скзло ему, что нечего рссчитывть н помощь, кк бы ему ни хотелось этого. Он был дьяволом, нводящим ужс н все живое. Его вид не мог бы вынести ни один человек.

Теперь у него был только один путь. Он чувствовл себя дже не дьяволом, Иудой. Мысль о несчстье, которое он принес человечеству, преследовл его. Он бесконечно стрдл от сознния своей чудовищной вины. Хищные клетки притихли перед тем, кк снов потребовть пищи. Он должен воспользовться своей временной свободой и убить себя.

Стив поднялся и зковылял вперед, здыхясь от злепивших рот листьев. Немного успокоенный своей целью, которую диктовл ему оствшяся в нем крупиц человеческой незвисимости, он нпрвился к реке. Он бросится в прохлдную реку и искупит свою вину. Тм, в глубине, лежит его спсение.

Вдруг он услышл чей-то беззботный смех. Он звучл между деревьями, кк серебряный колокольчик. Это был песня крсоты, юности и счстья, и клетки-хищницы внутри несчстного тоже услышли ее.

Они нпряглись под гниющей кожей и зтрещли от голодной стрсти, Дргоцення крупиц рссудк рзбилсь вдребезги.

Прислушивясь, Стив пополз, кк зверь, прижимясь к земле. Его дыхние стло чстым, болезненным, пузыри слюны лоплись в уголкх рт. В костюме из опвших листьев он был прктически невидим.

В поле его зрения попл девушк, весело носившяся между деревьями. Он был чудесн и нслждлсь жизнью, В ее движениях не проглядывло кокетств, он словно воплощл невинность, Девушк ншл небольшую полянку, злитую солнцем, и бегл по ней кругми. Юбк ее рздувлсь, кк цветня крусель, длинные темные волосы рзлетлись в стороны, отливя н солнце. Зтем он присел н поросший мхом пень и стл глдить мягкую трву. Ее зеленые глз светились счстьем.

Притворно нетерпеливый мужской голос звл ее из лес.

Сндр, где ты?

Послышлся взрыв серебряного смех, девушк зпрокинул голову.

Где был, тм не ищи!

Появившийся из лес мужчин выглядел устло и, видимо, нходился в плохом нстроении. Н его шее висел фотоппрт. Он был одет в спецовку из грубой ткни, широкя рубшк открывл шею, н которой переплелись несколько серебряных цепочек. Н обоих зпястьях тоже виднелись цепочки. Он носил дымчтые очки, свисющие усы были немного темнее волос, в которых проглядывли седые пряди. Он выглядел лет н сорок, хотя н смом деле мог окзться моложе. Лицо его не было отмечено печтью интеллект. Рсктистый голос звучл неприятно резко в тишине лес.

Ну, куколк, хвтит носиться, двй-к сделем пробные снимки.

В его присутствии девушк взял себя в руки, ее мнеры стли более принужденными. Он грциозно изогнулсь, подствляя солнцу лицо.

Ну рзве здесь не чудесно? воскликнул он, прикрывя глз. Если чуть-чуть зжмуриться, мир кжется совсем зеленым!

Мужчин притворно нхмурился.

Конечно, моя слдкя, он рстягивл слов. Прекрти дурчиться. Мне хотелось бы сделть снимки в более серьезной мнере.

Девушк широко рспхнул глз и посмотрел н него уже без улыбки. Ей было от силы лет восемндцть.

Рзве я недостточно серьезн, Шрль? удивленно спросил он.

Шрль изменил тктику.

Конечно, серьезн, моя слдкя, льстиво протянул он. Именно поэтому я и приглсил тебя сюд снимться.

Девушк просиял.

Вот и чудесно, улыбнулсь он. Тогд нчнем. Может, мне сесть здесь?

Шрль н секунду нхмурился, зтем принял прежний слщвый вид.

Хорошо, скзл он фльшиво и сделл вид, что фотогрфирует ее. Девушк принял это з чистую монету.

А теперь немного по-другому, он вплотную приблизился к ней. Злые нпряженные глз блестели из-под очков. Подними-к свою юбочку повыше, вкрдчиво пропел он.

Девушк испугнно посмотрел н него.

Чем вм не нрвится моя юбк? решительно спросил он.

С твоей юбкой все в порядке, утешил он. Я просто хочу, чтобы ты покзл твои прекрсные ножки.

Н нее не произвел впечтления его льстивый тон.

Вы же говорили, что вм нрвится моя внешность. Я думл, вы снимете фото для тех чудесных клендрей, где видно одно лицо.

Шрль рстянул тонкие губы в улыбке.

Для клендрей мы снимем девушек целиком, потом решем, что оствить. Если твои ножки тк же хороши, кк твое лицо, почему бы не оствить и то и другое? Договорились?

Ну лдно, неохотно соглсилсь Сндр и поднял юбку почти до колен.

Можно посмотреть н твои коленочки? пропел Шрль. Это ведь тебе не Новя Англия прошлого век.

Девушк зсмеялсь, чувствуя неловкость.

Послушй, куколк, недовольно нхмурился он. Я знятой человек. Н свете мсс других девушек, которые будут счстливы снимться для ншего журнл.

Журнл? вскинулсь Сндр. Вы говорили о клендре.

Шрль пожл плечми, ззвенев своими цепочкми.

Журнлы, клендри ккя рзниц?

Вы хотите скзть, для одного из «этких» журнлов? воскликнул он кк громом порження.

Боже мой, для чего же еще? зорл Шрль, сбрсывя мску притворств. Для конфетных коробок?

Он угрожюще придвинулся к ней.

И рз уж ты соглсилсь, прорычл он, можешь освободиться от своей блузки. Я хочу посмотреть н тебя всю, не только н твою смзливую мордшку.

Он рвнул пуговицы н ее блузке, и девушк издл отчянный вопль, вырывясь кк рненый зверь, пок он пытлся овлдеть ею.

Чудовище выросло из кустов, привлекемое громкими звукми и зпхом стрх. В провлившихся крсных глзх светились голод и злоб. Оно встло, рздиремое противоречивыми чувствми. Жжд крови билсь в нем, толкя н безжлостное убийство. Чужие клетки возбудились, почуяв теплую плоть. Но дже в припдке ярости в обломкх его сознния теплилсь искорк человеческих чувств. Жлость к чудесной девушке остновил прожорливых хищниц, и его ненвисть обртилсь н мужчину-фотогрф, ткого же рзрушителя невинности, крсоты и жизни, кк и он см.

Несколько мгновений Стив колеблся. Вспомнив голубые глз той мленькой девочки и зстывший в них ужс, он дрогнул, не желя демонстрировть девушке свое уродство. Крсот и невинность лились в его душу, и т крошечня чсть, которя еще уцелел от рспд, откликлись н них и сдерживли жжду убийств.

Этого промедления окзлось достточно, чтобы Сндр был спсен. Вокруг послышлись перекликющиеся голос. Поисковя групп услышл крики девушки и поспешил к месту происшествия.

Шрль воровто оглянулся, когд человек в белом хлте появился из-з кустов. Девушк зпхнул блузку, сгоря от стыд, и умоляюще посмотрел н своего спсителя. Удивление человек сменилось бешенством, когд он понял, в чем дело. Поспешно к ним подтянулсь остльня групп.

Вм зпрещется быть здесь, зорл н фотогрф один из членов поискового отряд. Это чстня собственность.

К фотогрфу уже вернулось смооблдние, и он вступил в спор. Никем не змеченный, зверь отполз в лес. Покинув пределы слышимости, он пустился бежть быстро и неуклюже, продирясь сквозь густые ветки. Кусты црпли его кожу, н них оствлись липкие ниточки, с виду похожие н путинки. Черное облко мух преследовло его, ждно жужж нд головой. Чем дльше он бежл, тем труднее стновилось ему дышть, между хриплыми вздохми вырывлись стоны отчяния. Он плкл о девушке. Перед глзми стояло ее чудесное лицо, и ее крсот терзл его бедную душу больше, чем собственное уродство и рстущя боль.

Зверь рвлся в просвет между деревьями, откуд слышлось хлопнье крыльев стя диких уток собрлсь тм н мленьком пруду, где колыхлись большие зеленые листья водяных лилий. Утки, кк стрелы, поднимлись нверх, к свету, оствляя круги и рябь н воде. Он подполз к крю и посмотрел в мутную воду. Когд рябь утихл, он увидел свое отржение.

Вопль, полный стрдния, вырвлся из груди Стив, он протянул изуродовнную руку и рзбил свое отржение н множество мелких брызг. Он колотил по воде снов и снов, словно пытясь утопить безобрзное лицо в крсновтом иле н дне пруд. В отчянии он бросился вниз, стремясь потушить огонь внутри себя. Он беспомощно брхтлся, но здесь было недостточно глубоко. Вод рзрывл его легкие, и желудок сводили приступы рвоты.

Когд он выбрлся п берег, вод грязными ручьями стекл с него, листья облепили все тело. Смерть презрительно отвергл его, и ждный огонь вновь рзгорлся, подогревемый обидой. Стив отряхнулся, кк зверь, и отпрвился н поиски пищи.

Глв 5

Приезд генерл здерживлся. Длинные тени уже поползли от корпусов нучно-исследовтельского центр, когд его смолет приземлился н рскленное з день взлетное поле. Н верхушкх деревьев рядом с полосой горели посдочные огни.

Нельсон, нервничя, ходил по крю поля. Издли он увидел, кк рспхнулсь дверь смолет. Помощник ретировлся, пропускя вперед внушительную фигуру в военной форме. Звезды н генерльских эполетх зловеще отсвечивли, н груди громоздились плнки с медлями. Когд генерл спусклся по трпу, Нельсон с удивлением зметил, ккие у него короткие ног. Сейчс он нпоминл доктору бык перед корридой.

Последовло ледяное приветствие, после чего вжня шишк водрузился н зднее сиденье ожидвшей его мшины, и они поехли через эродром к нучно-исследовтельскому центру. До лбортории было смехотворно близко, они зпросто дошли бы пешком, но генерл зкзл мшину, и у Тэд не возникло ни млейшего желния спорить. З пять лет, в течение которых центр нходился в ведомстве Перри, они не смогли прийти к соглсию. Нельсон и его подчиненные были учеными и иногд збывли о военной мхине Пентгон, что висел нд ними. Выржение лиц Перри говорило о том, что генерл собирется освежить их пмять.

Когд они припрковлись рядом с лборторией, Перри не стл дожидться, пок его приглсят в кбинет доктор, и решительно двинулся вперед. Его кблуки тяжело зтопли по кфельному полу. Он не проронил ни слов с тех пор, кк они поздоровлись у смолет, и у Тэд уже пробегл по спине неприятный холодок. Только когд з ними зкрылсь дверь кбинет, генерл резко повернулся к нему.

Ну! рявкнул он. Где он?

К сожлению, сэр, мы до сих пор не ншли его, неуверенно ответил доктор. По крйней мере, целиком, горько добвил он.

Что вы хотите этим скзть? круто обрубил генерл.

Доктор неопределенно рзвел рукми.

Где вы искли его? спросил Перри.

Всего чс нзд в лесу з эродромом. Мы кругми прочесли весь лес.

Генерл, кзлось, немного успокоился.

Он должен нконец умереть. Хвтит с ним возиться, зметил он холодно.

Нельсон с отврщением посмотрел н него, кк н живое ископемое.

У него сейчс линяют руки, скзл он. Его клетки, вероятно, вырбтывют новый покров. Может быть, в следующий рз поиски будут более удчными.

В голосе генерл появилсь издевк.

Клетки, прорычл он. Ккие клетки? Что вы имеете в виду, Нельсон?

Доктор Лорин и я считем, что тело Стив Вест инфицировно чуждой землянм формой жизни. Это покзли эксперименты, которые мы проводили с культурми рзных ткней в поискх првильных условий рзмножения. В то время мы могли контролировть его поведение. Сейчс Вест убивет свои жертвы, потому что ему нужен мтерил для рзвития и рост этой новой формы.

Продолжет убивть? зорл генерл. Вы хотите скзть, он убил еще кого-нибудь?

При других обстоятельствх Тэд обрдовлся бы тому, что последнее сообщение мгновенно сбило спесь с этого твердолобого солдфон, воплощенной криктуры н мерикнскую военную мощь. Итк, генерл недвусмысленно дл понять, что смерть Стив неизбежн.

Сколько людей вы посылли н поиски? энергично спросил генерл после того, кк выслушл ужсный рсскз о рстерзнном рыбке. Тэд ответил, что все пригодные к этому мужчины были мобилизовны в поисковую группу, к ним присоединилсь полиция. Перри взглянул н чсы, потом сердито посмотрел в окно.

Нужно рспорядиться, чтобы смолетом немедленно прислли еще людей. Военных. И кк можно больше прожекторов, Через дв чс здесь будет темно. Время истекет.

Время? изумленно переспросил Нельсон, Вы хотите отпрвить следующую группу в космос?

Приземистя фигур генерл словно окменел. Тяжелые бесцветные глз ничего не выржли.

Оперция утвержден. Ничто не должно помешть ее нчлу.

Нельсон был поржен.

Подождите хотя бы, пок мы сделем зщитную сыворотку. Мы не имеем прв посылть людей, пок не можем грнтировть их иммунной безопсности. Теперь, когд мы узнли о существовнии врждебных нм микробов, эти существ готовы н все,

Откуд вы знете? пролял генерл. Все, что вы мне тут излгли, это вши догдки, не более того. У вс рзыгрлсь фнтзия. Мы отпрвляли пять непилотируемых стнций н Мрс и точно выяснили, что плнет безжизненн, кк кмень. А вы выдвигете смехотворную теорию о кких-то внеземных формх жизни. Учтите, мы ищем в экспедициях не мрсинские минерлы. Междунродный престиж, триллионы доллров, в которые оценивются незнятые территории, вот что знчит эт прогрмм. Не говоря уже о военных здчх, он ткнул в воздух коротким пльцем. А вы твердите мне об отсрочке зпуск «Прометея-2» только из-з того, что у ккого-то стронвт от нескольких месяцев, проведенных в космосе, поехл крыш.

А двое других скончлись, сухо консттировл доктор. Я нблюдл их.

Д, возрзил генерл. А вы устновили причину смерти? Только в том случе, если вы предоствите хоть сколько-нибудь удовлетворительное объяснение их гибели, можете выступть с вшими предложениями. Но не рссчитывйте, что я доложу президенту о прекрщении экспедиций из-з бредовой идеи ккого-то умник, будто мленькие зеленые человечки ствят эксперименты н нших космонвтх.

Он поднял толстую руку, предупреждя протест доктор.

Итк, Нельсон, я ндеюсь, мы договорились нсчет поимки этого тип? он недовольно осмотрел комнту. Здесь рзместится штб оперции. Скжите вшему персонлу, что я буду руководить отсюд. Перед уходом рспорядитесь прислть мне крту местности. Необходимо устновить полевую телефонную связь. Кто руководит поисковым отрядом в лесу?

Нельсон нзвл имя одного из своих стрших помощников.

Хорошо, скзл генерл. Нйдите ему змену, его пришлите ко мне. Можете идти в свою лборторию. Перри взялся з телефон и принялся рздвть инструкции персонлу. Нучно-исследовтельский центр перешел н военное положение.

* * *

Предствителю поисковой группы, который зшел в лборторию чс спустя, крепко достлось от генерл. Горизонт н зпде полыхл от зходящего солнц.

Мы упустили этого сукиного сын, горько выруглся он. Бог знет кк, но он выскользнул из нших сетей. Подчиненный Нельсон мрчно посмотрел в окно. Если мы не нйдем его в ближйшее время, нм придется туго. Он взглянул через плечо Нельсон н предметные стекл, с которыми тот возился. Кк успехи, док?

Нельсон покчл головой:

Пок ничего, но есть ндежд. Н руке, которую ншли в лесу, полно живых клеток, Лорин сейчс готовит питтельные культуры. Мы н верном пути и скоро узнем, что з холер порзил Вест.

Рздлся телефонный звонок, и генерл схвтил трубку. Вдруг он изменил тон и зговорил слдким голосом. Нконец он передл трубку Нельсону.

Это вш жен, доктор Нельсон, скзл он примиряюще.

Джуди звонил, чтобы узнть, когд они приедут обедть. И не збыл ли Нельсон, что придут ее мть с Хрольдом?

У Тэд это, рзумеется, вылетело из головы, и теперь он тяжело вздохнул, предствив ткую перспективу. Он устл кк собк, и ко всем сегодняшним зботм ему не хвтло только прочки пожилых влюбленных. Ему достточно одного генерл.

Будет ли генерл к обеду? поинтересовлсь Джуди. Нельсон передл ему предложение и тяжко вздохнул про себя, когд увидел, с ккой готовностью оно было принято.

Перед тем кк повесить трубку, Джуди еще рз вспомнил о мтери. Он уже нчинл беспокоиться з них. Они опздывли, это было совершенно н них не похоже. Может быть, с ними что-то случилось? они поехли в своем стром дрндулете.

Тэд по возможности пострлся ее успокоить. Нверняк их здержло что-то серьезное, убеждл он жену, и нечего волновться.

Он положил трубку, и головня боль, кк тиски, снов сдвил голову. Можно подумть, ему мло нервотрепки из-з Стив. Не хвтет еще переживть из-з этих стриков.

* * *

Пылющий солнечный диск нконец опустился з горизонт, окрсив небо в бгровые тон. Мертвенно-бледный свет рзливлся повсюду и тускло освещл сумерки. Н темно-синем небосводе уже появились звезды, нпоминющие мленькие блестящие дырочки.

Где-то длеко отсюд крсня плнет тоже ловил лучи зходящего солнц.

В мерцющем свете неслышно пролетел сов, нчвшя ночную охоту. Невидимые птицы носились в воздухе и перекликлись, пок не устроились ночевть н лимонных деревьях. Где-то тревожно злял собк, лй перешел в грозное рычние.

По крю неб медленно ползл бледня лун, тйный свидетель ночных происшествий. Пр глз внимтельно следил з светлым диском. Они горели смертельной болью, вызвнной неутолимой жждой, которя рвлсь изнутри.

Приступы удушья сотрясли тело, кря рт были обуглены.

Веки Стив опустились, лицо стло неподвижным и безжизненным. Обрывочные воспоминния с трудом шевелились в его рзрушенном мозгу.

* * *

Перед ними простирлсь безжизнення крсня пустыня, н розовто-лиловом горизонте виднелся обмнчиво близкий Млечный Путь. Он был теперь кк бы собственностью этих детей неб.

Астронвты зспорили, кому первому выходить, хотя, кзлось, можно было не делть из этого проблемы: рдиосвязь прервлсь, и с Земли никто не мог их контролировть. Приятно было снов почувствовть силу притяжения, ощутить под ногми твердую почву. Слишком долго они болтлись в невесомости, кк желе. Их окружл хоть скупой и рзряженный, но безгрничный воздух, и они ждно глотли его. Они нконец почувствовли себя венцми творения, не подопытными кроликми, зпертыми в бнке.

Земляне прыгли и резвились, кк дети, нсколько это позволяли их неудобные скфндры, крепко сжимя друг друг в объятиях и поздрвляя с блгополучной посдкой. И только когд они утомились от столь бурной рзминки, они остновились и в тишине долго смотрели н мленькую голубую звездочку, где был их дом.

Следуя прогрмме полет, они нчли собирть обрзцы кмней и минерлов. Со всех сторон их окружл тишин, холодня, мрсинскя, и когд стрх или одиночество подступли к горлу, они перекликлись друг с другом. В небе висел спутник Демос, слбо поблескивя, кк голов ккого-то диковинного существ.

Вскоре земляне сделли невероятное открытие. Стрнное крсное вещество, которое они приняли з пыль, окзлось дремлющей формой жизни. Когд они открыли люк и мрсинский воздух ворвлся в отсек, он покзлся им кким-то жестким и кристллизовлся н поверхности предметов, кк крсный лишйник. Один из пилотов выскзл невероятное предположение, что он только и ждет подходящих условий для рзвития. Когд рдиоктивность снизилсь и н нружной стенке корпус появились оформившиеся кристллы, их подозрения переросли в уверенность. Стив собрл кристллы и поместил их в вкуумную колбу.

Прервння рдиосвязь довершил тргедию. Дтчики были рзбиты при посдке, и никто не сообщил им об опсности. Н коротких волнх рботл только рция, и они получли рдиосигнлы со спутник, врщвшегося по орбите. Связь с центром упрвления экспедицией прервлсь. Они кк бы перестли существовть для Земли. Мир должен был ждть, пок они привезут свое открытие вместе с собой.

В первую же ночь шторм повторился. Астронвты лежли в подвесных койкх и слушли, кк песок црпет корпус корбля. Этот звук действовл н нервы. Днем плнет был спокойн, бескрйняя однообрзня поверхность оживлялсь только отдельными выступми горных пород. Теперь же невесть откуд подул ветер, поднимя клубы пыли, будто бы н них ндвиглсь рмия злых гномов с мленькими острыми коготкми. Армия нстойчиво тковл корбль и притихших в нем исследовтелей. Все это нгнетло нпряжение и рождло дурные предчувствия.

Стиву приснилось, что он проснулся от жжды. Он попл в бурю и не мог укрыться от песк, злепившего нос и рот. Добрвшись до фляжки с водой, он приник к ней пересохшими губми и, к своему ужсу, почувствовл, что вместе с водой глотет мленькие крсные крупинки. Буквльно з несколько секунд липкя слизь злепил его гортнь, и его прлизовло. Жидкость обожгл его внутренности, кк концентрировння кислот, и он зкричл. Тело его нчло медленно тять.

В лимонной роще в судорогх билось существо. Выпученные глз дико врщлись, в ужсе следя з Луной, плывущей по небу. Рспухшей рукой оно рсцрпывло себе глотку, пытясь подвить обжигющую сухость, обрубком другой руки судорожно рзмхивло перед собой, стрясь отогнть ужсное видение. В темноте среди горьких плодов пронзительно вопили от голод клетки-мутнты.

* * *

Ну двй же, лсково уговривл пожилой женский голос, никто нс не увидит.

Это был идея Хелен, и он попросил Хрольд остновить у обочины стрый «бьюик».

Мы перелезем через изгородь и возьмем только пру штук. Джуди сделет чудесный лимонный пирог. Он тк ей нрвится!

Хрольд с неохотой подъехл к обочине и остновился в темноте. Есть рзниц, сделет это ребенок или семидесятилетний стрик. Можно себе предствить, что скжет судья, если их поймют.

Если тебе хочется сделть ей подрок, мы можем купить несколько шоколдок в лвочке по дороге, предложил он. Некоторые еще рботют.

Джуди нельзя есть шоколд, пок он беременн, возрзил Хелен. А лимон кк рз то, что ей нужно. Он легонько подтолкнул своего друг и нежно пожл ему руку. А воровнные лимоны еще вкуснее. Зпретный плод слдок.

Они рсхохотлись, объединенные общей тйной. Хрольд поддлся н уговоры, они вышли из мшины и пошли к изгороди.

А куд мы их положим? прошептл Хрольд.

Хелен проворно поднял подол юбки, сделв подобие мешк.

Вот сюд, довольня собой, ответил он.

Хрольд притянул ее к себе и поцеловл.

Не сейчс, стрый прокзник, он уклонилсь не без кокетств. Потом, когд нберем лимонов.

Стрик глнтно придержл проволоку изгороди, пок Хелен перебирлсь н огороженную территорию, и см последовл з ней. Когд он поднимлся после прыжк, послышлся громкий треск. У них, кк у школьников, зтряслись колени.

Ш-ш, прошептл Хелен. Кто-то подслушивет нс.

Они нпрвились по дорожке, исчезющей среди деревьев. Молодя лун, кзлось, улыблсь им. Хелен положил руку н плечо друг, и они шли, збыв обо всем н свете.

Хрольд здумчиво взглянул н Луну.

Муж твоей Джуди должен кое-что сделть, скзл он нконец.

Ты это нсчет чего? спросил Хелен.

Нсчет полетов н Луну.

Хелен что-то тихонько мурлыкл себе под нос.

Лучше бы люди никогд не летли туд, с сожлением зметил Хрольд.

Почему же? спросил Хелен, удивляясь, что это пришло ему в голову в ткой чудесный вечер.

Люди рзрушют все очровние, объяснил он. Лун создн для счстливых влюбленных, тких, кк мы с тобой.

Хелен тихонько прижлсь к нему.

Ну уж и влюбленные, проворчл он, не прочь послушть еще. Скжешь тоже! Мы просто дв чудк, гуляем тут под луной. Для нс эти штучки уже в прошлом.

Хрольд нежно обнял ее з тлию.

Для кого это в прошлом? он нежно поцеловл ее в щеку. Я еще чувствую в себе силы.

Хелен улыбнулсь, и они пошли дльше. Из-з деревьев послышлся ккой-то шорох. Хрольд остновился.

Что это? прошептл он.

Они прислушлись.

Я ничего не слышу, зявил Хелен, возврщя его руку к себе н тлию. Рсскжи мне еще о Луне.

Хрольд нервничл, однко поддлся бодрому нстроению своей подруги.

Мне кжется, не стоило бы посылть людей н Луну, повторил он. Приятно предствлять ее совершенно пустой, тинственной. Люди подчиняют себе природу и портят ее. Мы и тк достточно нвредили здесь, н Земле. Незчем выходить в космос, чтобы тоже осквернять его.

Хелен рздумывл.

Вряд ли Тэд может повлиять н подобные вещи, он помолчл. Джуди говорил, что он добросовестный человек и думет о своей рботе днем и ночью. Вот для последней экспедиции...

Ш-ш, прервл ее Хрольд. Слышишь, опять?

Они змерли, прислушивясь к темноте. Кусты снов зшевелились.

Это просто ветер шумит, Хелен прижлсь к другу. И чего это ты тк нервничешь? зхихикл он. Это потому, что мы с тобой остлись вдвоем.

Но Хрольд нпряженно вслушивлся. В тишине рздвлось тяжелое дыхние. Теперь и Хелен рзличил его.

Двй-к двинем отсюд, зторопился он. Ндо скорее убирться.

Он схвтил Хелен з руку и подтолкнул ее вперед. В этот момент из кустов появилсь тень, и они услышли леденящий душу вопль.

В ужсе они бросились бежть, продирясь сквозь деревья. Их преследовтель, кзлось, скользил по земле, кк невидимк, и только тяжелое дыхние нрушло тишину. Они неслись со всех ног, сердц их бешено колотились.

Хрольд перебросил Хелен через изгородь и последовл з ней. В тот момент, когд он нгнулся, чтобы пролезть под проволокой, тень вынырнул из темноты и бросилсь н него. Бесформення фигур удрилсь об изгородь, и Хрольд почувствовл зловонное горячее дыхние н своем лице. Он чудом увернулся и услышл клцнье зубов. Ему покзлось, что тень зпутлсь в проволоке.

Хелен держл дверцу мшины открытой, и стрик плюхнулся н переднее сиденье рядом с ней, Когд он зхлопнул дверцу, из проволоки выпутлсь собк и бросилсь к стеклу. Он осклил зубы и злял. Хрольд звел мшину, и он с ревом рвнулсь вперед. Собк пробежл з мшиной несколько ярдов, но не смогл догнть их. Рзвернувшись обртно, он обнюхл место, где был припрковн мшин, и рзочровнно вернулсь в сд.

Хрольд с подругой не могли успокоиться, их одолевл нервный смех.

Ничего себе сторож, с облегчением вздохнул Хрольд. Я предствляю, что бы эт псин оствил от нс, если бы догнл. Своими клыкми он бы дочист обглодл нши косточки.

Это ксется скорее тебя, всхлипывл от смех Хелен, Ты немного отстл. Если бы я не придержл дверь, тебя рзорвли бы н куски.

Хрольд сдвленно зсмеялся и посмотрел в зеркло зднего вид, чтобы убедиться, что собк отстл.

Дв выпученных крсных глз смотрели н него, не мигя, с зднего сиденья мшины.

Глв 6

Рздлся хруст суств, з ним треск рзрывемых сухожилий. Струя горячего сок брызнул из-под кожицы, обнжя белое мясо.

Хотите ножку, генерл? предложил Джуди, держ нд трелкой цыпленк.

Генерл кивнул. Долго пробыв н свежем воздухе, он прожорливо поглощл все, что было н столе. После рзгон, который он устроил доктору в кбинете, его нстроение зметно улучшилось.

Кк жлко, говорил он с нбитым ртом, что нельзя собирться вот тк кждый день в чудесной компнии. Может быть, нм оствить стол нкрытым, чтобы продолжить звтр? Он смодовольно ухмыльнулся. Коричневый соус злил трелку, и он принялся подбирть его.

Тэд ел без ппетит, Джуди дже не притронулсь к своей трелке. Доктор слишком устл з день, Джуди волновлсь из-з двух пустующих мест з столом. Куд зпропстились мм и Хрольд? В голову лезли мысли одн ужснее другой. Может, они попли в врию?

Хрольд уже слишком стр, чтобы водить ткую громоздкую мшину, это очень рисковнно.

Он извинилсь и пошл позвонить. Телефон у родителей по-прежнему молчл,

Джуди вернулсь обртно, погруження в свои мысли. Тэд ншел под столом ее руку и нежно сжл. Он слбо улыбнулсь ему в ответ.

Это восхитительно, миссис Нельсон. Могу я нзывть вс Джуди? похвлил генерл, не перествя жевть. Губы его лоснились от жир.

Джуди вежливо улыбнулсь и предложил ему еще порцию цыпленк. Он с готовностью соглсился. Зтем последовл кукуруз с соусом. Тэд зтошнило при виде того, кк ждно генерл рспрвлялся с едой.

Смооблдние покинуло Джуди. Он встл из-з стол, зкрыв рукми лицо. В ту же секунду Тэд вскочил.

Что с тобой, рдость моя? спросил он.

Джуди до боли сжл пльцы, тк что побелели суствы, и в отчянии уткнулсь в лдони.

Извините, рди Бог, всхлипнул он. Просто я... Снчл Стив, потом мм, я уже не зню, что и думть.

Генерл Перри отложил нож и вилку. Струйк жир потекл у него по щеке.

Что вы скзли про Стив, миссис Нельсон? проревел он.

Тэд хотел возрзить, но генерл не дл ему говорить.

Доктор Нельсон, пропыхтел он, с трудом поднимя с пол упвшую слфетку. От вс требуется беспрекословное подчинение. Кжется, я объяснял вм, что оперция эт зсекречен и информция не должн никуд просчивться.

Тэд пришел в ярость.

Не збудьте, это моя жен!

Мой прикз относится и к вшей жене!

К черту вши прикзы!

Генерл побгровел. Кпельк жир дрожл н его подбородке.

Вы ответите з свои слов, Нельсон.

Джуди, близкя к истерике, со стрхом нблюдл з их переплкой.

Внезпно в дверь позвонили. Джуди бросилсь открывть, еле сдерживя нетерпение. Но, увидев перед собой человек в форме, резко отпрянул.

О нет, он сжл руки.

Боюсь, вы должны приготовиться к дурным известиям, скзл вошедший офицер.

Тэд успел вовремя подхвтить свою жену, когд он упл без чувств.

Нельсон отнес жену нверх и, дождвшись, пок он уснул, последовл з генерлом в полицейскую мшину. Когд они выехли н шоссе, он увидел свет в окнх лбортории. Тм рботл Лорин. Нельсон молил Бог, чтобы опыты дли ккие-нибудь результты. До стрт «Прометея-2» оствлось менее одинндцти чсов, и ндо же было сейчс случиться беде.

* * *

Автомобиль проехл от центр меньше мили, когд они увидели мигющие огни птрульных мшин и свернули с дороги. «Бьюик» Хрольд лежл в кювете, фры бессмысленно горели.

Полиция ничего не трогл. Чудовище оствило после себя многочисленные следы кроввого пир. Н дороге влялся огрызок руки, из него торчл кость. Нельсон узнл чудесный брслет, который он тк чсто видел н зпястье Хелен.

Повсюду, кк н скотобойне, были рзбросны внутренности. Внутри мшины все покрывл кровь, крсные ручейки стекли по стеклм. Мухи уже учуяли зпх и кружились в воздухе. Рстерзнные трупы двух пожилых влюбленных были збросны кускми сидений и блестели, будто по ним прополз огромный слизняк. Приторный зпх свежей крови смешивлся с исприной стрх,

Нельсон отошел к изгороди з обочиной, пытясь подвить приступ рвоты, Стив все еще оствлся его другом, и он мысленно продолжл рзговривть с ним. Ведь если бы у них тогд родился ребенок, Стив был бы крестным отцом. Они с Джуди собирлись просить его об этом, когд стронвты вернутся.

Нд рощей лимонных деревьев поднялсь лун. Нельсон рссеянно посмотрел н бледный диск. Что же могло приключиться со Стивом? Кк его лучший друг превртился в дикого зверя?

В древней мифологии Мрс был богом войны и, сопровождемый спутникми Деймосом и Фобосом, чьи греческие имен ознчли Ужс и Стрх, облдл рзрушительной силой. Интересно, что предчувствовли древние строномы, когд нзывли тк эти космические тел? Перед полетом Нельсон чсми рссмтривл пробы, доствленные с непилотируемых стнций, пытясь предупредить возможные опсности, но он не видел в них ничего особенного. Мрс предствлялся ему мертвой крсной пустыней. Он подумл об огромных зродышх, которых они ншли н рнх сиделки. Где-то в холодной глубине плнеты эти хищницы поджидли экспедицию, Только Стив мог рсскзть, что случилось с ними, пок молчл рдиосвязь.

Но эт возможность с кждой минутой стновилсь все призрчнее. Оттлкивющий вид двух изуродовнных тел крсноречиво говорил о том, нсколько ухудшилось состояние их пциент. Нельсон никогд не испытывл к Хелен особенно теплых чувств, по рзным поводм у них возникли рзноглсия. Но в последнее время, когд тещ встретил Хрольд, он сильно изменилсь к лучшему. Он будто ншл счстье, которое потерял еще в молодости, Хелен тк рдовлсь их будущему ребенку. Джуди иногд уже нзывл ее ббушкой.

Тэд тяжело вздохнул, вспомнив о жене. Бедня Джуди! Он не могл бы предствить себе ткого жуткого происшествия, никогд! И ей еще предстоит узнть, что это сделл Стив. Они не смогут долго скрывть от нее првду.

Кто-то похлопл его по плечу.

Это был шериф Блейк, бледный и мрчный.

Плохо дело, док, скзл он. Мне очень жль. Блейк подошел ближе. Послушйте, док, он понизил голос. Будет лучше, если вы объясните, что происходит, пок в городе еще остлись живые люди.

Нельсон, нервничя, посмотрел через плечо н мшину и фигуру генерл возле нее.

Я не могу этого сделть, ответил он. Это госудрствення тйн.

Лицо шериф потемнело.

В ншем округе при чудовищных обстоятельствх погибют люди, вы продолжете знимть официльную позицию. Кк это понимть, доктор Нельсон? он вложил всю свою язвительность в слово «доктор», и Тэд поморщился.

Послушйте, Нейл, возрзил он. Вы видите, у меня связны руки.

Вм бы нручники н них ндеть, прошипел шериф.

З что? порзился Нельсон.

З укрывтельство преступник.

Здесь нет преступник.

Тогд кто же, черт вс возьми, сотворил все это? взорвлся шериф.

Генерл услышл сердитый голос Блейк и бросил в их сторону подозрительный взгляд.

Нельсон вдруг почувствовл смертельную устлость. Зчем ему поддерживть эту нелепую, дурцкую игру? Люди должны нконец узнть првду: экспедиция потерпел фиско. Все это время стронвты нходились в нучно-исследовтельском центре с фиктивными медицинскими пспортми. Фкты о том, что двое из них погибли, тщтельно скрывлись. А эт идиотскя уверенность, что полет «Прометея-2» будет удчным! Он не хочет стновиться соучстником преступления, он устл вешть всем лпшу н уши о том, что мерикнскя космическя прогрмм непогрешим и не знет себе рвных. Он только выгорживет безмозглых кретинов, вроде Перри, которые пойдут н любые жертвы во имя своих мбиций. Нет, с него хвтит. Пусть Перри отдувется вместо него.

Хорошо, шериф, решительно скзл Нельсон, стрясь, чтобы его голос донесся до генерл. Если вы хотите более подробных объяснений, я думю, вм лучше будет поговорить с генерлом.

Блейк был нстолько ошеломлен последними событиями в его родном городе, что без особого трепет подошел к грозно выглядящему Перри.

Что это происходит здесь у вс перед зпуском новой стнции? резко спросил он.

Боюсь, это не подлежит рзглшению прогрмм зсекречен, спокойно ответил Перри.

А это тоже зсекречено? в бешенстве спросил Блейк, покзывя н дв труп в мшине. Он не двл себе труд сдерживть ярость.

Генерл н секунду потерял смоуверенность.

Можно скзть, д, он змялся.

Поскольку я отвечю з безопсность всех жителей этого город, и этих двух грждн тоже, будьте любезны объяснить, ккое отношение имеют вши секреты к случившимся убийствм?

Блейк был н добрых пятндцть снтиметров выше Перри и, несмотря н худобу, угрожюще возвышлся нд генерлом.

Перри окзлся меж двух огней. Пок из Хейл не прибыло подкрепление, он не мог устновить в городе военное положение и нуждлся в поддержке шериф. Он уничтожюще взглянул н Нельсон и отвел шериф в сторону. Нельсон рсслышл несколько фрз о том, что необходимо общими усилиями контролировть ситуцию, пок слухи не нчли рсползться.

Тэд не мог оторвть взгляд от мшины, пок до него долетли обрывки их рзговор. В своем невежестве Перри ндеялся, что его мбициозность обезопсит все оборудовние и инструменты, глвное, избвит новую экспедицию от судьбы, которя постигл «Прометей-1». Не признвя медицинских тестов, военные чиновники откзывлись признть стршную опсность, которя дожидлсь стронвтов в мертвой пустыне. Столько внимния безжизненной плнете и ни кпли плнете живой. Это было чудовищно.

Сигнл коротковолнового передтчик прервл горькие рздумья доктор. Это звонил Дик Лорин. Он просил Нельсон приехть кк можно скорее есть н что посмотреть.

Тэд предупредил генерл и попросил одного из полицейских отвезти его в центр. К тому же он беспокоился о Джуди и хотел быть поближе к ней. После всего, что случилось, не стоило оствлять ее одну.

* * *

Трнквилизторы были щдящими, и вскоре Джуди проснулсь в пустом доме. Он еще не совсем очнулсь после тблеток и в полудреме спустилсь вниз.

Он уселсь в кресло и невидящим взглядом уствилсь в окно. Знвески были отдернуты, жлюзи чуть приоткрыты, и тоненькие полоски свет пдли в сд. Джуди рссеянно глядел н эти полоски, но он не видел сд. Он думл о Стиве.

Почему-то он кзлся ей центром тргедии. Он вспомнил о мтери. Джуди понял, что с ней случилось что-то ужсное, но не могл сосредоточиться н этом. Стив совершенно зполнил ее мысли. О нем он тоже толком ничего не знл, кроме того, что он серьезно болен и это поствило под угрозу будущее космической прогрммы,

Джуди хотел бы нвестить Стив, лежщего в одиночестве в изоляторе, где з его жизнь борются врчи. Для них всех он был чем-то вроде подопытного кролик, дже для ее муж: Тэд не мог вести себя инче, это был его рбот. Но он знл, что Стив нуждется в том, что не могут ему дть лучшие врчи-мужчины. Он пытлсь помочь ему еще до их экспедиции, когд погибл его жен: угощл домшней едой, чинил одежду, выслушивл его, когд нпряжение н рботе выплескивлось через крй, в общем, делл несложные вещи, которые умеют делть женщины. А теперь он нходится во влсти кретинов вроде генерл Перри, опутнный их секретностью. Бедный Стив!

Бедный Стив стоял в сду нпротив окн, пристльно глядя н нее.

* * *

Н Мрсе было почти кк н Земле. Стив смотрел н мленькую звездочку с ее бледным спутником. Тм остлся его дом. Он почувствовл себя отрезнным от всего мир. Огромня пропсть между стронвтми и Землей будто бы говорил об их отречении от человечеств. Стив хрнил в тйне свои впечтления, и это отдляло его от товрищей. Вдли от комндиров полет он стл нрушть првил и поощрял это в других. Все больше стремясь к одиночеству, он змыклся в своем личном мире. Им овлдевл мния величия. Никто не предупреждл его об этом, никто к этому не готовил. Стив словно перешгнул вечность и прострнство. Он чувствовл эйфорию, кзлся себе венцом творения, без пяти минут Создтелем.

В однообрзном лндшфте пустыни не н чем было здержть взгляд. Но в темно-синем мерцющем небе блестели, кк чудесные жемчужины, мириды звезд. Вот что знимло все его внимние.

Мечты и помыслы Стив были обрщены в космические дли. Ему предствлялось, что он стоит н побережье и видит остров, которого должен достичь. А когд достигнет, покжется следующий остров и тк вперед, до смых длеких глубин глктики.

Он уже не помнил о Земле из-з опьяняющей жжды покорения новых плнет. Ему кзлось, что он и его товрищи, достигшие Мрс, это новый вид человек. Он чувствовл в себе пробуждение новых, доселе незнкомых ему свойств души.

Тк вот и случилсь стршня бед. Однжды утром стронвты покинули свой модуль, чтобы знимться исследовниями. Стив зрзил их своим безрзличием к зплнировнному грфику рботы. Если бы не прервлсь тоненькя ниточк рдиосвязи, соединявшя их с Землей, все могло быть инче. Но они остлись недине со своими мыслями и впечтлениями и поддлись ккой-то птии. Инструментми и снряжением они почти перестли пользовться.

Стив поднялся н один из горных мссивов, возвышвшихся среди пустыни. Подъем соствлял менее километр, но он почувствовл себя ближе к полюбившимся длям и погрузился в их созерцние. Он не знл, сколько чсов он просидел тким обрзом. Это не имело знчения. В ккой-то момент он увидел, кк метеор пробил тонкую тмосферу и скрылся з горизонтом, оствив огненный шлейф. Стив проводил его взглядом с видом хозяин здешней природы и вскоре увидел н горизонте ккое-то движение. Снчл он подумл, что зрение обмнывет его. Пок он всмтривлся, у него дже зслезились глз. Но движение росло и ширилось, пустыня стл покрывться огромным ковром.

Это был песчня буря, ндвигвшяся с сумсшедшей скоростью.

Стив зметлся в отчянии, вспомнив, с кким стрхом они пережидли шторм в первый день приземления, когд чьи-то когти зло црплись к ним. Гигнтскими шгми он помчлся вниз, пользуясь уменьшенной силой притяжения. Он цеплялся з острые кменные выступы, рзрывя зщитный костюм. Модуля он не видел, шторм в жуткой тишине стремительно приближлся к нему. От нпряжения шлем изнутри зпотел, и Стив потерял ориентцию. Он бросил отчянный взгляд н небо, и его мир, его вселення покрылсь сплошным крсным облком. Ждные крсные щупльц проникли под его костюм, но он уже ничего не чувствовл.

* * *

Джуди неожиднно зметил з окном ккое-то движение. Тм словно бы шл борьб, что-то метлось и црплось, будто отржя нпдение. Это, вероятно, Тэд пытется привлечь ее внимние он збыл ключи. Пок он искл ключи, шум з окном стновился все более ожесточенным.

Джуди нконец открыл дверь и увидел генерл. Но он не смотрел н нее, с ужсом всмтривлся в темноту з дверью. Стршный вздох долетел до нее. Он шгнул вперед посмотреть, что происходит, но генерл резко оттолкнул ее.

Бог рди, зпритесь покрепче, крикнул он.

Дверь зхлопнулсь, и он услышл стршный крик генерл. Рядом с ним выросл огромня черня тень, и стршня рспухшя рук повисл нд его головой. Рук обрушилсь н генерл и бил, кк молот, пок крики не нчли стихть.

Джуди бросилсь к телефону. Пльцы ее тряслись, и он с трудом нбрл номер. Тэд взял трубку.

Здесь что-то снружи. Оно убивет генерл. По-моему, это...

Тэд не дл ей зкончить.

Зпрись в внной. Я уже еду.

Когд он поднялсь н несколько ступенек, борьб н улице стихл, Зтем рздлось стрнное булькнье, прерывемое жуткими больными вздохми. Джуди побежл нверх, чувствуя ужсную резь в животе.

* * *

Когд зверь утолил свою дикую жжду, в сумеркх крсной плнеты поднялсь новя буря. В ее центре что-то выросло, торжествуя от прилив свежих сил.

Глв 7

Клетки плвли в рстворе с сумсшедшей скоростью. Усики цитоплзмы тянулись вверх в поискх пищи. Кзлось, они инстинктивно чувствовли эритроциты, и когд усик кслся крсной клеточки, клетк-хищниц молниеносно охвтывл ее со всех сторон и пожирл. Н глзх у двух врчей, нблюдвших это, эритроцит будто рстял. Огромный зродыш извивлся в судорогх, кк бы перевривя новую порцию цитоплзмы. Он зметно вырос и устремился н поиски новой пищи с утроенной силой.

Боже прведный! Нельсон в ужсе откинулся, когд Лорин зкончил покзывть только что отснятый фильм. Ты уверен, что поствил н ппртуре првильную скорость?

Лорин кивнул,

Абсолютно уверен, спокойно ответил он.

Но это фнтстик, продолжл Нельсон. Я никогд не встречл ткой прожорливости. Это выглядит ужсно. Ты говоришь, клетки взяты с его руки, которую мы ншли в лесу?

Лорин кивнул, потянувшись з фотогрфиями.

Здесь есть нечто, еще более змечтельное, скзл он. Я не смог пок отснять фильм об этом, хотя уже пытлся и попробую еще. Вот, посмотри дв снимк, он протянул фото коллеге. Что ты об этом думешь?

Это был фотогрфия одной из клеток, сделння под электронным микроскопом. От ядр клетки к крям протянулись тонкие лучи, глубоко проступющие н фоне остльных детлей.

Доктор внимтельно рссмтривл их. Лорин был достточно опытным ученым, чтобы делть снимки препртов, не допускя инородных примесей. Единственно возможным объяснением увиденного могло быть плохое кчество снимк. Он спросил об этом своего помощник.

Это результт прямого действия гмм-лучей, вероятность которого один к миллиону... нчл Лорин, но доктор прервл его.

Рдиция? воскликнул он. Ты думешь, его остнки рдиоктивны и излучение исходит прямо из ядер этих чужих клеток? Он был потрясен.

Кким-то обрзом клетки излучют н очень коротких волнх, консттировл Лорин. Что это з излучение, я не зню. Ткой же снимок отпрвлен в Лборторию физики высоких энергий в Овертоне н проверку. Тм сейчс рботют нд этим, и через несколько чсов мы должны получить результты.

Но действие рдиции обычно состоит в рзрушении живых клеток, возрзил Нельсон. Ядро, излучющее рдицию, это нонсенс!

Я тоже думл тк, пок не увидел своими глзми. Это совершенно исключительный случй. Посмотри н мссивное хромосомное обрзовние. Ткое впечтление, что здесь зложен информция, которой хвтило бы н целый биологический вид.

Они змолчли, пытясь осмыслить скзнное. Только монотонное тикнье чсов нрушло тишину лбортории.

Меня нсторживет еще одн вещь, нконец вымолвил Лорин, я проверил сотни этих клеток, ни одн из них не собирется делиться. Может быть, они еще недостточно выросли или условия не подходят для их рзмножения.

Может, поэтому Стив потерял руку, прервл его Нельсон.

Я думю, д, соглсился Лорин. И мы должны создть этому монстру подходящие условия.

Помощник сделл вид, что не зметил выржения ужс, промелькнувшего н устлом лице доктор.

Это единственный путь понять, что происходит со Стивом, нстивл Лорин. Я предлгю приготовить вринты питтельной среды и культивировть в них клетки, взятые с руки. Используя рзные ткни, мы узнем, что произошло со Стивом и во что он превртился после того, что сделл с Перри.

Лицо доктор искзил гримс. Он пытлся прогнть ужсное видение гибели генерл. Он не любил этого ублюдк, но смому худшему из своих вргов не пожелл бы ткой смерти. Ему дже стло плохо в мшине «скорой» никогд в своей жизни он не видел ничего подобного. Тело убитого было рздвлено, кк спелый томт, внутренности рзбросны снружи. Его покрывл кокон из блестящей слизи. Смерть рзглдил гримсу невырзимого ужс, искзившую лицо генерл.

Состояние Джуди после всего этого сильно беспокоило Нельсон. Выводя ее из дом, он хотел зкрыть ее лицо, но зпх выдл его. Теперь жен лежл здесь в одной из плт. Тэд ндеялся, что им удстся сохрнить ребенк, Он уже сомневлся, что они смогут попробовть еще рз.

Лорин прервл его невеселые рзмышления.

Я хотел кое-что попробовть с твоего рзрешения. Если этот монстр прибыл к нм из космос, мы должны отпрвить его обртно. Другими словми, поместить чсть клеток в кмеры и имитировть тм условия космос. Мы сможем посмотреть, кк они вели себя в мрсинской тмосфере и в космосе. О'кей?

Это был здрвя идея, и Нельсон одобрил ее. Дик Лорин был его добрым гением. Он пришел сейчс н помощь доктору, который чувствовл себя совершенно рзбитым. Нельсону было необходимо поспть хотя бы чс, он просто влился с ног. После смерти Перри руководство поискми ложилось н него до тех пор, пок из Хейл не прибудет змен, Нельсон обвинял себя в том, что упустил Стив. Он совершенно потерял голову после звонк Джуди и не успел никому позвонить. Они упустили дргоценное время, когд Стив можно было поймть рядом с домом, теперь он рстворился в ночном мрке. З все последующие жертвы доктор лично несет ответственность.

Нельсон оствил Лорин готовить питтельную среду для клеток, см зглянул в плту Джуди. Его жен спокойно спл, и сиделк обндеживюще кивнул. Джуди еще ничего не знл о своей мтери. Тэд повернулся и вышел. По дороге в кбинет его пронзил ужсня мысль. Они ведь бсолютно беззщитны. Это был просто преступня хлтность после всего, что произошло. Он не поствил ни единого солдт или полицейского охрнять центр, и Стив уже мог спрятться где-то внутри. Он должен обезопсить людей и себя в том числе.

Доктор связлся с военным ведомством. Их сотрудник рзговривл в той же высокомерной мнере, что и Перри. К сожлению, скзл он, они не могут сейчс прислть людей, но если доктор Нельсон тк волнуется, почему бы ему не позвонить в полицию и не попросить их выделить полицейского?

Нельсон в холодной ярости бросил трубку. Пробиться через щит субординции, окружвшей военное ведомство, кзлось невозможно. Последний звонок генерл в Хьюстон был спокойным и дже жизнердостным. Небольшя зминк, но он не помешет зпуску «Прометея-2», вот о чем рпортовл этот осел.

Доктор не верил своим ушм. Эти смоуверенные болвны не допускли ни млейшего сомнения в своей првоте. Дже смерть генерл они восприняли кк несчстный случй, не влияющий н ход событий. См Цицерон не смог бы убедить их, если они посчитли смерть шишки ткой величины, кк Перри, досдной случйностью.

Тэд прогнл мысли об отдыхе и проглотил пригоршню тонизирующих тблеток. Через пру минут он вместе с Лорином зкрылся в лбортории.

Его помощник зкнчивл следующий фильм о жизни хищных клеток. Нельсону не пришлось долго ждть, и вскоре они смотрели пленку, не веря собственным глзм.

Одн из клеток выделялсь н фоне других огромными рзмерми, и кмер Лорин пытлсь з ней уследить. Это было нелегко хищниц перемещлсь с большой скоростью и вскоре исчезл из поля зрения. Промелькнуло несколько кдров, и он появилсь снов. Об ученых вскрикнули одновременно.

Смотри! зкричл Лорин.

Клетк остновилсь н месте, кря ее вытянулись, и он принял совершенно круглую форму. Зтем экрн прорезл черня полос, з ней последовли нерезкие кдры. Пленк зкнчивлсь тем, что клетк лопнул, оствив н мтрице несколько бесформенных пятен протоплзмы.

Повтори все снчл, потребовл Нельсон.

Они опять увидели предсмертные секунды клетки. Н этот рз они остновили просмотр, когд кдр пересекл черня полос.

Это рдиоктивное излучение, пояснил Лорин. А теперь смотри, он прокрутил несколько кдров. Это сигнл клетки к смоуничтожению. Посмотри н ее хркири. Я готов поклясться, он собирлсь делиться! воскликнул Лорин. Все кзлось готовым для этой эмиссии, А зтем он лопнул.

Кк будто он получил сигнл, зметил Нельсон. Что-то все-тки не подходит для ее репродукции.

Между тем они нблюдли ткую комбинцию химической и электрической энергии, которую Нельсон считл до сих пор невозможной для живых оргнизмов. В его лбортории долгое время изучли мехнизмы межклеточного обмен, но то, что они сейчс нблюдли, не подходило ни под ккие рмки. С чем, черт возьми, они имеют дело? Чтобы ответить н этот вопрос, необходимо было добиться успех с питтельными культурми.

Нельсон и Лорин принялись з рботу, пробуя рзличные вринты. Нужно было поддержть жизнь клеток-хищниц, пок они не нйдут способ бороться с ними. От этого звисел жизнь трех стронвтов, готовых к стрту. Четвертого, похоже, уже не предствлялось возможным спсти.

* * *

Последние полночные звуки повисли в тишине. Где-то ухл филин. Н ферме злял собк. Потом нступило молчние, все уснуло.

Нд шпилем церкви, где н фоне неб выделялся блестящий крест, светилось облко. Тоненький серп месяц едв рссеивл покров темноты. По погосту медленно проплывли тени. Нд черной землей возвышлись ндгробия: кресты, обелиски, одинокий нгел со сломнным крылом. Летучя мышь описывл круги нд клдбищем.

Лун спрятлсь з облк, покинув свой пост. Тишину рзорвл болезненный вздох. Штющийся зверь неверной походкой пробирлся среди могильных плит. Он увидел рзбитого нгел и приник к нему. Его тело сотрясли рыдния.

Прислонившись к кменному боку нгел, он уствился н церковный шпиль. Будто бы по его сигнлу облк рссеялись. Вдли, з крестми, хороводом выстривлись созвездия, и это бередило больную душу.

Безгубый рот рскрылся, и выпученные глз неотрывно следили з движениями светил. Жгучее желние рздирло зверя. Он опять поднял свой коготь, кк ребенок, пытясь достть звезды, будто бы это были белые цветы в поле.

Из его пересохшей глотки вырвлся еле слышный хрип: «Мо... Мои».

Но зверь недолго созерцл свое сокровище. Нбежвшие облк зкрыли звезды. Крсный тумн зстилл ему глз, его окутывл кроввя дымк. Стрх рзрывл его грудь, внутри истошно кричли голодные клетки, овлдевшие им. Зверь ринулся н фигуру нгел, бешено колотя по ней чем попло, пок из обрубк руки не хлынул кровь, его собствення кровь.

Чудовище рухнуло н землю, сжимя в рукх черную мрморную голову рзбитого нгел, и долго билось в судорогх, пок совершенно не обессилело.

* * *

Пыльня буря кипел вокруг, кк ншествие срнчи. Длекое солнце превртилось в крсный шр, потом исчезло совсем. Вокруг Стив сомкнулсь крсня пустыня, ждно поглотив его в своей пучине, Он зкрыл голову рукми, чтобы кк-то ослбить оглушительную дробь тысяч мленьких когтей, исследоввших своего стрнного гостя. В нглухо зкрытом костюме стронвт нчл ощущть клустрофобию. У него было ощущение, что пыль проникет в легкие и вместо воздух он вдыхет горячий мрсинский песок.

Стив попытлся снять винты и стщить шлем. Обнружив, что их зклинило, он потянул себя з голову, кк Мюнхгузен. Он здыхлся и колотил рукми и ногми, будто тонул. С трудом пробившийся сквозь стрх голос рзум подскзывл Стиву, что следует успокоиться и не поддвться пнике. Невероятным усилием он зствил рсслбиться нпряженные мышцы и попытлся восстновить дыхние. Постепенно ему удлось унять стрх.

Шторм, кзлось, утих, но когд Стив попытлся открыть глз, он обнружил, что ничего не видит. Огромное крсное пятно зстилло все кругом.

Он почувствовл, кк стрх опять поднимется где-то внутри, и попытлся взять себя в руки. Песок злепил ему рот и нос, и от недосттк воздух он нчл здыхться. Кровоизлияние в сетчтку глз было тким болезненным, что Стив потерял сознние.

Когд он пришел в себя, его прошиб холодный пот. Что-то прилипло к мске его скфндр и рзглядывло его. Человек попытлся сопротивляться, но руки не слушлись его.

Изо всех сил он пытлся рзглядеть то, что было снружи.

Оно нходилось слишком близко к глзм, и он не мог сфокусировть взгляд. Это нпоминло движение чстиц в рстворе или живое желе. Пок он силился рзличить эти чстицы, в мозгу его внезпно стли мелькть яркие кртины.

Стив увидел розовто-лиловый небосклон и Луну, сопровождвшую мленькую голубую звездочку. Но рсположение небесных тел было совсем иным, чем то, что он совсем недвно нблюдл. Фобос тоже был виден н горизонте, бледный и изможденный.

Через все небо тянулись облк, просвечивемые лучми и от этого очень похожие н земные. Под ними вместо крсной пустыни рсстиллись зеленые луг и лес с огромными деревьями. Поле пересекл серебряня рек, ее берег пестрели цветми. Блгоухющий воздух был полон пением птиц.

Зтем из лес покзлся огромный зверь. Его глдкие лоснящиеся бок блестели, кк отполировнный метлл, крсные глз горели холодным огнем. Он поднялся н здние лпы, зпрокинул мссивную бшку и ждно потянул воздух носом. Черные влжные ноздри рсширились и зтрепетли. Зтем они нпряглись. Он почувствовл зпх теплого тел.

Челюсти рзверзлись, и торжествующий рев вырвлся из липкой гортни. Псущийся н полях скот зметлся в пнике, услышв этот звук. Некоторые из животных пустились бежть, но толстые короткие ноги не позволили им рзвить большую скорость. Остльные сгрудились вместе, не пытясь обороняться, мленькие сердечки бешено колотились. Они в ужсе ждли смерти, кк жертвенные коровы.

Огромный хищник впл в экстз и колотил во все стороны лпми со смертельными когтями, рзбрсывя по полю дымящиеся куски мяс. Это было убийство рди убийств, нстоящя вкхнлия. Когд он убил последнее животное, измзв все вокруг своей слюной, он уселся посреди поля и стл неторопливо лкть рзлитую теплую кровь. Глз его дико врщлись от удовольствия.

Время рзворчивло свое полотно, и вот перед Стивом возникл новя сцен: чудовище снов было здесь, црпя небо у кря лес. К нему подползли люди, укршенные ттуировкми. В поднятых рукх они держли блестящие дротики. Они приближлись со всех сторон к зверю, который возвышлся нд ними, кк глиняный болвн.

Полетевшие по комнде дротики пронзили бронировнное чудовище, из него потекли реки крови, и оно упло н колени, сотряся все вокруг стршным ревом и конвульсивно дергясь. Один из людей збежл спереди и вонзил копье в горло зверя. Хлынувшя оттуд горячя кровь с головой нкрыл охотник. Остльные, ликуя, последовли з ним, купясь в потоке горячей крови.

Время сменилось опять, и созвездия толчкми зметлись по небу, кк в стрых фильмх. Н месте зеленых полей виднелось море крсной грязи. Кк коричневые личинки, в нем копошились люди. Из земли угрожюще торчли стволы орудий. Небо рзорвли взрывы снрядов, люди смешлись с землей и грязью. Их снующие шеренги сбились в одну кучу и были поглощены огнем и черным дымом. Когд дым рссеялся, все исчезло, крсное месиво стло еще крснее.

Снов произошл перемен. Вокруг, сколько хвтло глз, рскинулсь ровня чистя поверхность. Н ней стли громоздиться геометрические фигуры: высокие прямоугольники с зубчтыми крями и острыми, кк лезвия бритвы, грнями, гигнтские сферы, продырявленные восьмиугольными окнми, из которых лился желтый свет. Решетк из метллических прутьев сверлил цилиндры, кк челноки, снующие от здния к зднию. Ндо всем этим в орнжевом зреве тяли сверкющие огни.

В высоте бесшумно и плвно проплывл серебристый корбль. Н мгновение он звис нд центром геометрического город, зтем выпустил блестящий метллический предмет и с невероятной скоростью скрылся з горизонтом.

Предмет словно зстыл в воздухе, сверкя н солнце, зтем безжлостно рухнул вниз. Когд он удрился о землю, город превртился в рсплвленный шр. Огромный столб поднялся до смого неб, и через этот тоннель город будто высосло в открытый космос. Рздлся жуткий вопль оствшихся в живых, и из космос хлынул смертельня пыль, зполняя обрзоввшуюся пустоту. Жизнь был истреблен, и только крсное облко курилось н месте город.

Постепенно зрение Стив прояснилось, и перед ним опять предстл холодня мрсинскя пустыня. Солнце уже сдилось, длинные тени легли н усеянную кмнями землю и зубстые рты кртеров. Он снов мог пошевелить рукой и протянул ее к глзм, чтобы проверить, цел ли перчтк. К серебристому костюму, кк лишйник, прилипли крсные крупицы ломкого веществ.

Стив поднялся и обнружил, что совершенно не чувствует одну ногу. Он нклонился посмотреть, что случилось, и увидел, что несколько слоев его зщитного костюм порвны. В этом месте икр онемел от холод. Он, нервничя, посмотрел н зходящее солнце. Темпертур уже, должно быть, опустилсь ниже нуля. Если он в ближйшее время не нйдет модуль, то совсем отморозит ногу.

Стив помссировл ногу, пытясь вызвть прилив крови. Конечно, он порвл костюм, пок прыгл по склм. Он бы уже змерз до смерти, если бы их костюмы не состояли из нескольких изолировнных оболочек. Астронвт с облегчением вздохнул, чувствуя, кк нчинет пульсировть кровь. Он снов поднялся и попрыгл н месте, оглядывясь. Пыльня буря не оствил после себя никких следов. Он вдруг вспомнил о товрищх. Где могл зстть их буря? Кк он трнсформировл их зрение? Было ли то, что он видел, н смом деле, или это окзлся просто плод его вообржения?

Может быть, он просто испуглся и у него нчлись гллюцинции?

Ног Стив стршно болел, Кзлось, ледяные иглы вонзются в его плоть и выссывют живое тепло. Астронвт торопился, кк только мог, но поскольку он ничего не ел целый день, несмотря н уменьшенную грвитцию, движение двлось ему с трудом.

Стив шел прогулочным шгом, не быстрее, чем н Земле. Ног его горел, ему кзлось, он обуглилсь и потрескивл, кк головешк н костре. Если он отморожен, ее придется мпутировть, не дожидясь возврщения н Землю, инче он погибнет от гнгрены.

Он мучительно перебирл в уме, ккие инструменты можно использовть для оперции, кк вдруг зметил солнечный зйчик. Метллический корпус их модуля отржл зходящее солнце. Это придло стронвту сил, и он пустился бегом. Двое его товрищей стояли чуть поодль, высмтривя Стив, и, когд увидели, бросились бежть ему нвстречу.

Они помогли ему збрться н борт и в тмбуре сняли с него костюм. Перебрвшись в жилой отсек, Мйк, который исполнял в полете обязнности доктор, осмотрел его ногу.

Всего лишь небольшое кровотечение, зключил он.

Когд снимли костюм, с ноги Стив упл н пол ккой-то крсный комок. Стив мшинльно дотронулся до него и с отврщением отдернул руку. Комок был липким и совершенно не похожим н кровь.

Скорее соберите это и выбросьте, испугнно зкричл Стив. Он врстет в меня.

* * *

Сдвленный стон пронесся по клдбищу. В припдке гнев зверь зпустил мрморной головой, которую до сих пор держл в рукх, в чернеющий н шпиле крест. Послышлся звон рзбитого стекл, и голов упл прямо перед лтрем. Ярость глухими волнми билсь у зверя внутри, и он побежл прочь от церкви.

Жжд поживиться теплой кровью влекл его в сторону длеких огней н другом конце поля. Зрение его ухудшлось, но взмен появилось новое чувство. Теперь он нучился чуять еду, теплокровные человеческие существ. Зверь остнвливлся н бегу, рспрвлял сгорбленные плечи и с зстывшим лицом ждно вдыхл ночной воздух. Рсширенные ноздри н мгновение зтрепетли, зтем он поймл зпх, плечи опять ссутулились, тело подобрлось, и он побежл дльше. Грязные лохмотья больничной одежды рзвевлись н нем.

Стив уже нучился ходить бесшумно, кк животное. У одной изгороди он остновился и прислушлся. Было тихо. Толкнув клитку, зверь неуловимой тенью скользнул к дому. До окн он дополз н четырех лпх, тяжело и с усилием дыш.

Около окн он встл и, прижимясь к стеклу и оствляя следы слизи, зглянул в комнту, но никого не увидел. Из дом донеслись голос. Повернув ручку, он открыл дверь. Из дверного проем хлынул свет, и длиння тень зверя упл в сд. Он испустил воинственный клич и бросился внутрь. Ворввшись в комнту, из которой доносились голос, он издл вопль рзочровния и остновился кк вкопнный, рзмхивя обрубком руки. В комнте рботло рдио.

Чудовище с рычнием отшвырнуло стул, и он вдребезги рзбился о стену. Кухня тоже окзлсь пуст. Проклятия рзъяренного зверя рзносились по дому. Он спустился обртно н первый этж, полный злобы и рзочровния. Дом был пуст.

Хитрый зверь выключил свет и спрятлся в темной комнте, дожидясь возврщения хозяев.

Глв 8

Ничего-то не происходит в этом Богом збытом зхолустье, ворчл Фред Зимвел. Првя ног его зтекл, и он пытлся высвободить ее из-под другой, лежщей н столе, рзгребя при этом кучу стрых гзетных номеров. Груды бумги были рзбросны по всему его кбинету.

Проклятье, возмущение Зимвел достигло погея. Что нм поместить в звтршнем номере? Гзет опять будет состоять из мешнины млознчщих событий, и никкой сттьи, действительно зслуживющей внимния, в ней не нйдется! Рзве нчинющий журнлист сделет себе имя в этом болоте? «Трептм Глобо» [Globo круглый, обозрение.], цинично усмехнулся он. Вот уж действительно, я круглый дурк! Обо всем, что здесь происходит, можно нписть н рулончике тулетной бумги.

Он взялся з телефон в последней отчянной ндежде услышть ккую-нибудь новость для гзеты, в которой он рботл. Может, звякнуть очередной рз в отделение полиции? Господи, хоть бы кто-нибудь попл в врию или н них обрушилсь эпидемия холеры. Хоть что-нибудь!

Устлый женский голос ответил ему. Когд телефонистк узнл, кто звонит, он рссердилсь.

Это опять ты! воскликнул он. Тебе все не спится, д?

Фред был см любезность.

Ну, Дорис, слдкя моя, что с тобой случилось? Никто не говорил тебе, кк ты похорошел в последнее время?

Послушй, не отнимй у меня время, рздрженно бросил Дорис. Мы очень зняты.

Фред прямо подпрыгнул.

Это же чудесно. А что произошло? Убийство? Ну дй же мне хоть ниточку, пожлуйст!

Последовл тревожня пуз, зтем Дорис понизил голос.

Аврия по дороге н Квинстон. Пожиля пр. Больше никких подробностей, он повесил трубку.

Черт возьми, подумл он. Тоже мне событие!

Конечно, это было лучше, чем ничего. Он решил позвонить пожрникм: если врия окзлсь серьезной, они рсскжут ему больше, чем врчи «скорой помощи».

Но у пожрников все было спокойно, кк и в тихой дремотной темноте з окном. Трептм есть Трептм тишин, кк н клдбище.

Зимвел уже собирлся поехть и см поискть свеженькую информцию, кк вдруг дверь с треском рспхнулсь и в комнту ввлился, н все лды рспекя своего подчиненного, ночной редктор.

«Бог мой! подумл Фред. Что же ткое могло случиться, если шеф оторвлся от своей обычной ночной пьянки?»

Зимвел, орл редктор. Подними со стул свою здницу, у меня есть для тебя рбот!

Молодой человек вскочил н ноги и с готовностью швырнул еще одну кипу бумг н пол. Редктор сгорл от нетерпения.

Мне только что сообщили по личным кнлм, что в нучно-исследовтельский центр приехли военные, веско произнес он. Причем большя шишк генерл или ккой-то тм чин из Хьюстон. Это будет хорошей зтрвкой н звтр. Я хочу, чтобы ты поговорил с директором: доктор Нельсон тк вроде его зовут. Может, он и не зхочет ничего рсскзть. Но попробуй вытянуть из него хоть что-нибудь.

Зимвел был уже у дверей, когд редктор окликнул его.

И будь осторожен, предупредил он. Говорят, у них тм сбежл ккой-то тип. Он нпдет н людей. Тк что смотри в об.

Пок репортер ехл к нучно-исследовтельскому центру, он в первый рз з время своей рботы в «Глобо» чувствовл, кк повышется дренлин в его крови. Мньяк н свободе, и рмия приехл ловить его! Может, они вооружены кким-нибудь новым сверхсекретным оружием! У молодого человек рзыгрлось вообржение. Он уже предствлял себе зголовок сенсционной сттьи и свое имя рядом с ним. Когд он подъехл к центру, ему пришлось рзочровться: тм было темно и безлюдно. Только в одном крыле комплекс горел свет.

Дльше его ждло еще большее рзочровние.

Если вы репортер из гзеты, скзл дежурный офицер службы безопсности, я не имею прв впустить вс. Тков прикз и всего хорошего.

Зимвелу стоило больших трудов уговорить офицер посмотреть, нет ли его в особых спискх. Ответ был резко отрицтельным.

Потерпевший фиско репортер сел обртно в мшину и медленно поехл вдоль охрняемой огрды центр. Где-то здесь рсполглись войск, и в них не могло не встретиться солдт, которому хотелось бы выпить или помешли бы несколько доллров. Он объехл вокруг центр, но не зметил дже одного военного. Вероятно, они уже ищут мньяк в лесу южнее шоссе. Это было единственно возможное объяснение.

Проезжя мимо церкви, Фред посмотрел н бшенные чсы. Четверть первого. Совершенно неподходящее время, чтобы в ткой темноте искть ккого-то псих. Вдруг он увидел свет, горевший в фермерском доме з полем, и резко зтормозил. Если кто-нибудь и слышл о том, что здесь происходит, тк это, нверное, люди, которые живут рядом. Военные могли проходить по этим местм.

Репортер рзвернулся и вырулил н дорогу, которя, огибя сзди церковь, шл прямо к ферме. Лун скрылсь, и желтый свет его фр резко выхвтывл из темноты придорожные деревья. З его мшиной снов смыклсь плотня чернот.

Мшин остновилсь у клитки, фры погсли. Зимвел вышел и осмотрелся.

Это было уединенное местечко очень подходящее для встречи с буйным сумсшедшим. Полиция, вероятно, предупредил местных жителей, и он не дл бы ломного грош з то, что его пустят в дом. Однко эти люди не опустили знвесок и оствили горящим свет видть, не робкого десятк. Репортер протянул руку и толкнул клитку. Пльцы почувствовли что-то липкое. Черт, подумл он, нверное, окршено. Доств носовой плток, он вытер пльцы. Его охвтил нервня дрожь. Нсвистывя для бодрости, он прошел через сдик. Пок он шел, свет в доме потух.

Это придло ему решимости. Он не дст подняться им в спльню, пок они не ответят ему н пру вопросов. Фред поспешил к входной двери и постучл.

В доме было тихо. Вдруг стло ясно слышно, нсколько беззвучно все вокруг поля, кзлось, притились и следили з кждым его движением. Он снов постучл, погромче.

Опять тишин. Ккой же он осел! Конечно, они не хотят отзывться. Их предупредили о сбежвшем мньяке.

Он окликнул:

Эй, кто-нибудь есть дом? Не могли бы вы мне помочь? Я из «Глобо».

Темнот поглотил его слов.

Фред почувствовл всю глубину своей глупости и смондеянности. Эти сельские жители, вероятно, никогд в своей жизни не слышли про «Глобо». А если дже слышли, вряд ли зпомнили. Может быть, они вообще негрмотные. Он обртился явно не по дресу.

Тут перед глзми молодого человек снов встло собственное имя, крупными буквми нбрнное в центрльных гзетх, и это придло ему хрбрости. Он потрогл ручку. Господи! Он тоже был окршен, но дверь со скрипом подлсь внутрь.

Репортер просунул голову и позвл еще рз. Ответ не последовло. Прислушвшись, он рзличил звук тяжелого дыхния, который доносился из комнты в центре дом. Это было похоже н собку.

Он снов зсомневлся. Пожлуй, дльше двери лучше не совться. Можно зхлопнуть ее перед носом пс, если тот вздумет нпсть. Ему совершенно не хотелось быть рзорвнным н кусочки, д еще н репортерском зднии.

Зимвел попытлся позвть собку дружеским свистом, лсково приговривя при этом. Он збыл, что ткие нотки больше всего выдют испуг и бесят животных.

Двй-к, приятель, ворковл он. Двй, покжись.

Тяжелое дыхние усилилось. Фред почувствовл что-то нелдное. Пес не лял. К тому же, в доме не было жрко, чтобы собк тк тяжело дышл. По срвнению с улицей тм црил прохлд.

Должно быть, тм прятлся человек! Хозяев, видимо, не хотели покзывться Фреду. Они услышли шум зтормозившей мшины и выключили свет, потому что испуглись. Он опять понес что-то про «Глобо».

Хорошо, нконец скзл он в нступившей тишине. Если хотите, вы можете посмотреть мое удостоверение.

Стрнное хлюпнье, ккого Зимвел никогд в жизни не слышл, послышлось из комнты. Кому-то явно было худо. Может, он нпугл ккую-нибудь струю леди и он теперь бьется в истерике?

Фред зшел в холл и н цыпочкх подошел к двери. Створк был приоткрыт, и он прислушлся.

Он содрогнулся от стрнного клокочущего скрежет, будто бешеный зверь зхлебывлся своей слюной. Это лишило беднягу хрбрости, и его кк ветром сдуло. Он рзвернулся и бросился бежть прочь из ужсного дом, зхлопнув з собой дверь. Репортер буквльно перелетел через сдик, перемхнул через клитку и Перевел дыхние только когд очутился в мшине.

Неудивительно, что они дже не удосужились зпереть дверь, подумл он, еле дыш. Судя по звуку, тм, внутри, мог окзться дже волк, и уж во всяком случе не собк.

Зимвел и в лучшие времен не жловл собк, сейчс проклинл себя з глупую внтюру. У него явно помутился рссудок. Скверня история.

Пок он выезжл обртно н дорогу, крупные кпли пот выступили у него н лбу. Когд репортер попытлся вытереть лоб, он обнружил, что пльцы его прочно прилипли к рулю.

До шоссе уже оствлось несколько сот ярдов, когд он, вглядевшись сквозь деревья, рзличил сигнльные огни, горящие рядом с дорогой, ведущей в город. Подъехв поближе к перекрестку, Фред остновился, чтобы пропустить грузовик для трнспортировки мшин. Вероятно, он нпрвлялся н место врии, чтобы збрть мшину. Зимвел решил поехть з этим грузовиком. Рз уж он ничего не узнл про военных, тк хотя бы вернется не с пустыми рукми. А потом он сумеет рзукрсить это происшествие. В Трептме не приходится выбирть сюжеты, их остется выдумывть.

Фред уже нпрвлялся з грузовиком, когд увидел в зеркльце свет фр. Кто-то ехл сзди. Это был предел мечтний. Он нконец увидит военных. Зимвел весь подтянулся, чтобы произвести хорошее впечтление, но, к его огромному рзочровнию, прямо перед церковью они свернули с дороги и исчезли в нпрвлении фермерской усдьбы.

Жители полей возврщются к своему ненглядному вмпиру, сркстически подумл он и последовл з грузовиком.

* * *

Фреду не пришлось долго ехть. Грузовик съехл с дороги и стл медленно подруливть к строму «бьюику» в кювете. Полицейский покзывл ему дорогу. Возле мшины толпились еще фигуры людей, но в тусклом свете фр он не мог рзличить их.

Что тут происходит, лейтеннт? живо спросил он у полицейского, подошедшего к мшине. Зимвел узнл его лицо лейтеннт был из их полицейского учстк.

Хм, это из «Глобо»? подозрительно проворчл офицер. Что, рссчитывете и тут поживиться?

У нс в округе особо не поживишься, оглядывясь, ответил Зимвел.

Может быть, и тк, неопределенно рзвел рукми офицер. Но подобные происшествия длеко не укршют жизнь.

Репортер взглянул н «бьюик». Н мшине не было видно ни единой црпины.

Что же тут все-тки случилось? спросил он более нстойчиво.

Боюсь, это не подлежит оглске, полицейский покзл н фигуры вокруг мшины. Теперь Зимвел зметил, что с «бьюиком» возятся ребят из спецподрзделения.

Может, ддите хоть нмек? вкрдчиво спросил репортер.

Офицер придвинулся поближе.

Смотри, Зимвел, произнес он свистящим шепотом. И сними свою шляпу. Здесь произошло ужсное, зверское убийство. Теперь этим знимются военные. Это все, что я могу тебе скзть.

А куд собирются отвезти мшину? Зимвел покзл н «бьюик»,

Прежде чем ответить, лейтеннт обернулся, взглянув через плечо н солдт.

В нучно-исследовтельский центр, н специльную судебно-медицинскую экспертизу. Это все, что я зню. Он выпрямился. А теперь поезжйте мимо, очистите дорогу, он мхнул жезлом.

Зимвел тронулся с мест и медленно проехл мимо «бьюик». Мшин был бсолютно целой. Но что это тм н окнх? Стекл выглядели чем-то измзнными изнутри. Он во что бы то ни стло должен узнть, в чем тут дело.

Зимвел проехл несколько сот ярдов по дороге, пок не стло совсем темно. Тогд он остновился н обочине, выключил фры и зглушил мотор. Он подождет грузовик и поедет з ним в нучно-исследовтельский центр. Он должен встретиться с доктором Нельсоном и здть ему пру вопросов.

Внезпно репортер озрил генильня идея. Он не будет дожидться грузовик он обгонит его, припркуется где-нибудь рядом с КПП и попробует проскользнуть вместе с солдтми.

Это было чертовски рисковнно, но подобня сенсция сделл бы его знменитым. Шестое чувство говорило ему об этом.

* * *

Смотри-к, скзл Мэт, остнвливя «пикп» возле клитки. Мне кзлось, я оствлял в доме свет,

Оствлял, откликнулсь Нел, но ты возврщлся посмотреть, когд нчинется фильм, и, вероятно, мшинльно выключил его.

Мэт посмотрел н нее с сомнением, но его молодя жен мягкой лдонью рзглдил морщинку нд его удивленно поднятыми бровями. Нежно сжв его лицо, он притянул к себе его голову и легонько поцеловл.

Ты стновишься збывчивым стреешь, смеясь, скзл он.

В тридцть лет все еще впереди, обиженно зпротестовл он. И я н смом деле только нчиню нслждться жизнью. Ведь теперь у нс с тобой есть собственный чудесный утолок.

Мэт обнял жену з тлию, и он положил голову ему н плечо. Збыв обо всем н свете, они любовлись своим гнездышком.

Облк рзошлись, и мягкий лунный свет пдл н крышу. Клемтисы, вьющиеся нд дверью, протянули свои плети им нвстречу, бледные кисти цветов тихонько покчивлись.

Рзве не чудесное место? вздохнул Нэл, Ткое лсковое и приветливое.

Мэт высвободил руку и поцеловл ее.

Мне кжется, я зню местечко получше, где можно кое-чем зняться. Кк ты думешь?

Нэл зсмеялсь, кокетливо отстрняясь, будто не догдывлсь, о чем речь. Они вылезли из фургон и нпрвились к дому.

Мэт дотронулся до ручки двери и быстро отдернул лдонь.

Что это, черт возьми? воскликнул он, поднося руку к лицу, чтобы рзглядеть, во что он вляплся. Ох! он с отврщением сплюнул, когд увидел, кк между пльцев нтянулись нити липкой слизи.

Что случилось, дорогой? с тревогой спросил Нэл. Что это ткое?

Я не зню, отвечл Мэт, вытиря лдонь о кменную клдку. Он нклонился и внимтельно посмотрел н ручку. Он покрыт ккой-то дрянью, произнес он с тревогой, потом сорвл пру листьев и прижл их к ручке, чтобы можно было открыть дверь, не ксясь противной слизи. Другой рукой Мэт сжимл ключи, но в них не было необходимости. Когд он тронул дверь, он поддлсь. Мужчин резко зхлопнул ее обртно.

Не зперто, выдохнул он с усилием.

Вероятно, ты збыл зкрыть ее, донесся из темноты взволновнный голос жены. Почему ты не зходишь?

Мэт стоял в нерешительности, брезгливо вытиря руки о штны.

Все это мне не нрвится. Тут что-то нелдно. Подожди здесь, я пойду посмотрю.

Он медленно повернул ручку и толкнул дверь. Стоя н пороге, хозяин прислушивлся к звукм своего жилищ. Нэл видел, кк он бесшумно вошел в дом. Н середине холл он остновился и повернулся в одну сторону, кк будто что-то услышл, но не мог понять, что именно. Зтем он решительно нпрвился в одну из комнт. В ту же секунду рздлся глухой удр, от которого здрожли стены, и дверь комнты резко зхлопнулсь.

Сердце Нэл подпрыгнуло.

Мэт, зкричл он. Мэт!

Ответом был тишин, которя окутл их дом, кк путин. Зтем из зкрытой комнты донесся стрнный звук, кк будто огромня кошк что-то лкл.

Собрвшись с духом, Нэл вошл в дом и приблизилсь к комнте. Только смертельный стрх з муж двигл ею. Из-з дверного проем слышлось сухое прерывистое дыхние, прерывемое хлюпньем.

Нэл дрожщей рукой нжл ручку и открыл дверь. Прозрчня полоск лунного свет лежл н полу. Проникя в комнту, свет слбо освещл рзбитую мебель и сгорбленную фигуру в углу комнты.

Лкющий звук прекртился, и фигур повернулсь к женщине. Нэл прервл ее стршную трпезу. По морде зверя стекл кровь, оствляя ручейки н бесформенном рте. Из его пригоршни свисли теплые внутренности, дымящиеся в холодной комнте. Он неуклюже зшевелился, пытясь скрыть свое знятие. Глз его збегли, стрясь не встретиться с ее рсширенными от ужс глзми.

Нэл с содрогнием рзглядел, в ккое блюдце зверь опускл свою слюнявую морду, это было рскинувшееся тело ее несчстного муж с вывернутыми нружу внутренностями. Нэл издл жуткий нечеловеческий вопль.

Крсный огонь згорелся в глзх зверя, и он поднялся н ноги. Нэл внезпно очнулсь от своего столбняк. Он метнулсь н кухню, зхлопнув з собой дверь. В кухне не было змк, и он отчянно придумывл, чем бы припереть дверь. Тяжелое смертоносное дыхние преследовло ее по коридору. Зтем оно сменилось шлепньем мокрых ног. Зверь остновился перед кухонной дверью.

Нечеловеческим усилием Нэл придвинул к двери кухонный буфет. Пок он толкл его, ручк двери уже нчл дергться. Он из последних сил збррикдировлсь, и зверь пришел в ярость. Ей не хвтло сил удерживть буфет у двери, ноги скользили по полировнным клеткм пол.

Зтем двление вдруг прекртилось, и нчинющя уже открывться дверь резко зхлопнулсь. Он услышл удляющиеся шги. Зверь оствил ее. Сердце бедной женщины бешено колотилось. Нэл схвтилсь з телефон и целую вечность ждл, пок дежурный возьмет трубку. Глз ее были приковны к двери, тело бил крупня дрожь, когд он предствлял, что хищник может вернуться. Прошло, кзлось, полвек, пок дежурный снял трубку.

Пришлите помощь н ферму, в истерике зкричл он. Муж убили!

Последовл длиння пуз.

Кто говорит? подозрительно спросили в трубке.

Это Нэл Уиншерс с фермы. Помогите! Н нс нпло чудовище!

Женщин не могл продолжть. В ушх стоял звук кпющей крови, он предствил рстерзнного муж, и комок подступил к ее горлу. Нэл повесил трубку. Он выдвинул кухонный ящик и вооружилсь теском, острым, кк бритв. Никогд рньше он бы не решилсь взять его в руки. Мэт использовл его, когд они резли скот. Мэт!

Горячие слезы ослепили ее. Стрх и отчянье отступили перед жгучей болью потери. Всего ккие-то пять минут отняли у нее любовь и счстье, смысл ее жизни. Пять минут, и сумсшедший мньяк укрл у нее все, рди чего он жил, отнял их с Мэтом еще не рожденных детей.

Ярость зкипл у нее в крови. Он должн отомстить. Нэл попытлсь отодвинуть буфет от двери, но последние силы оствили ее. Он попробовл еще и еще, потом слезы отчяния хлынули из ее глз. Он без сил упл н стул рядом с окном, и теск повис в ее руке. Нэл оцепенел.

Послышлся звон рзбитого стекл, и н бедную обессилевшую женщину посыплись острые осколки. Что-то влжное обвилось вокруг ее шеи, кк скользкя веревк, и потщило ее кверху. Ее оплило горячее зловоние. Нэл извернулсь и увидел отвртительные гниющие глзницы своего врг, Черные рспухшие зрчки безостновочно плвли в крсном желе, кровоточщие лохмотья мяс свисли с выступющего череп, кк плесень. Зверь нгнулся, и несчстня увидел обугленные кря рт с выступющими окроввленными зубми. Зловоние стло нестерпимым, и зверь плотоядно зурчл.

Нэл отчянно билсь, пытясь вырвться из стршных объятий. Ее слбеющие пльцы все еще сжимли ручку теск, и он, с силой рзмхнувшись, опустил грозное оружие н сжимвшую ее скользкую руку. Теск вошел в руку, кк в мсло, и кисть упл к ногм Нэл. Пльцы скрючились, зскребли пол и окоченели нвсегд. Нэл с ужсом смотрел, кк вытекющя из обрубк кровь зстывет н воздухе, кк сургуч.

Зверь зревел от боли и спрыгнул с окн. Громко хныч и тяжело дыш, он рстворился в темноте.

Нэл пытлсь вытереть слизь, которя пристл к шее, но т прилипл, кк рсплвлення плстмсс. В прическе тоже блестели кпли, бившие в нос зловонием гниющего мяс трудно было с чем-то перепутть этот зпх. Нэл рвл н себе волосы и совершенно обезумел, пок нконец в изнеможении не повлилсь н пол.

Только слбое помргивние ее глз, в невырзимом ужсе уствившихся н отрубленную руку, свидетельствовло о том, что он еще жив.

Глв 9

Ученые предпринимли отчянные попытки зствить клетки рсти. Хищницы были прожорливы, но легко уязвимы. Без блгоприятной питтельной среды они быстро обрзовывли оболочку и собирлись в колонии, которые приобретли крсный оттенок. Питтельной среды нужного соств не хвтло.

Снчл Лорин предложил использовть лборторных крыс. Ученые ввели клетки и стли ждть результт. Животные оствлись бсолютно здоровыми. Когд нконец вскрыли одну из крыс, они увидели осттки клеток, поглощемых лейкоцитми. Никкого вред крысм клетки не причинили.

Боюсь, опыт удстся только н человеческих ткнях, зключил Лорин после тщтельного осмотр крысы. Эти хищницы достточно рзборчивы и лучше не ддут потомств и погибнут, если не получт то, что им ндо,

Не в первый рз Нельсон смотрел н Лорин со смешнным чувством горечи и отврщения. Дику нплевть, что случилось со Стивом, Он с головой погрузился в новые опыты. Способность помощник воспринимть происходящее бстрктно двил н Нельсон он был совершенно одинок в своих попыткх спсти друг.

Мы используем Перри,

Слов Лорин резко прервли рзмышления доктор.

Повтори! неприязненно попросил он.

Можно использовть Перри, повторил Лорин. У него в избытке всяких ткней. Почему бы не покормить ими нших прожорливых приверед?

Нельсон почувствовл себя смертельно уствшим. Он поднял невидящий взгляд н помощник.

Ты предлгешь поствить опыты н одном из смых крупных чинуш Пентгон рньше, чем общественность узнет о его гибели? спросил он, не веря своим ушм,

Нм же не придется рскроить его вдоль и поперек, мягко зметил Лорин. Учитывя его состояние, можно по-другому взглянуть н некоторые вещи. Никто не узнет, что у генерл чего-то не хвтет.

Это было черным юмором, но события последних чсов нстроили Нельсон отнюдь не н шутливый лд.

Медицинскя этик для тебя пустой звук? жестко спросил он.

Но Лорин был полон энергии.

Нет, сэр, ответил он, Эти военные ведут себя тк, будто бы со Стивом произошл досдня случйность, недостойня внимния, А ведь в него вселилось бог знет что. И если в ближйшие шесть чсов мы с этим не рзберемся, трое других стронвтов пойдут по тому же пути.

Нельсон признл првоту Дик и поблгодрил судьбу, которя в столь тяжелое время послл ему предприимчивого помощник. Он дружески положил руку н плечо Лорин.

Ну двй, доктор Фрнкенштейн, горько усмехнулся он. Пойдем посмотрим, что мы можем извлечь из генерл Перри.

Он нпрвился к моргу.

* * *

В тот момент, когд они принялись осторожно вырезть у генерл тонкие полоски ткней, всего в четверти мили от них Фред Зимвел из «Трептм Глобо» нходился н пороге смого незбывемого эпизод своей короткой крьеры.

Грузовик, отвозивший «бьюик», остновился около пост, водитель с бумгми выпрыгнул из кбины и нпрвился к дежурному офицеру службы безопсности.

От обочины дороги отделилсь темня фигур и, согнувшись, перебежл к здней стенке грузовик. Н секунду Зимвел зсомневлся он увидел, что подъемник плотно подходит к стенке и спрятться негде. В этот момент шофер получил рзрешение н въезд, вернулся и звел мотор, Зимвелу не оствлось ничего другого, кроме кк упсть н зднее сиденье «бьюик», когд грузовик тронулся в сторону центр.

Молодому репортеру пришлось призвть н помощь все смооблдние, чтобы не выдть себя: все, чего бы он ни кслся, было в липкой слизи. Кк только ему удвлось отлепить руку от одного мест, он тут же прилипл к другому. Он ничего не видел и когд попытлся встть н скользком полу, грузовик нкренился, и его отбросило головой вперед н зднее сиденье. Он не успел зкрыть лицо и, пок проезжл по обшивке, почувствовл н губх противную соленую мссу. Он злепил и обожгл его глз. Когд он попытлся вытереть лицо, слизь н рукх прилипл к щекм. Зимвел чувствовл себя кк мух н липкой бумге. Легкие его рзрывлись от дикой вони ему кзлось, что в мшине полгод пролежл гниющий труп.

К концу пути Зимвел лежл под сиденьем в луже своей рвоты.

Водитель вышел из кбины и дл репортеру шнс выскользнуть и, поштывясь, укрыться в тени здния. Живот снов скрутило, его опять вырвло. Он сжлся в комок и кк можно тише сплюнул. Шум мотор зглушил его спзмы, и он остлся незмеченным.

Зимвел зтился и подождл, пок грузовик отъедет. Им влдело единственное жгучее желние вырвться из липкого кокон, в котором он окзлся. Н свежем воздухе ему стло немного лучше, и он уже строил плны збрться в первый попвшийся тулет и вымыться,

Приключение, которое привело его в столь некомфортное состояние, зствило Зимвел збыть о том, кк он рисковл, збирясь в зсекреченное здние.

Он быстро пошел к полоске освещенных окон. Его внимние привлекли две одетые в хлты фигуры, склонившиеся нд чем-то, лежщим н длинном столе. Н рсстоянии это выглядело кк бесформення груд рзноцветных лохмотьев. Только с нескольких шгов он смог рзличить, что свисло со стол. Это был безжизненно повисшя человеческя рук.

Зимвел подкрлся к окну и, подтянувшись, зглянул в него. Тошнот снов подступил к горлу. Один из мужчин коплся в ужсюще искореженном трупе. Зимвел видел обрубок ноги и кпющую из него кровь, груду рзбитых костей и вывернутых внутренностей. Тело было изуродовно до неузнвемости. Но лицо! Лицо он узнл срзу. Это был генерл Джеймс Перри, руководитель космических нучных экспедиций из Хьюстон.

Зимвел спрыгнул вниз. Что, черт возьми, он рскопл?

* * *

Лорин ловко рботл скльпелем и отпреприровл уже множество глубоких слоев ткни. Он быстро перепрвлял срезы в приготовленный физрствор, и они с Нельсоном прикидывли, ккие еще препрты могут пондобиться им в лбортории.

Лорин создвл клеткм-хищницм новые условия жизни, он стрлся обеспечить в колбх стерильные условия. Смым вжным было в ближйшее время определить, кк делятся клетки. Осттки ткней они поместили в имитционный ппрт, чтобы исключить побочный источник родительских клеток.

Когд с приготовлением препртов было покончено, ученым остлось только ждть результтов. Рядом с кждой колбой стоял счетчик Гейгер. Они погсили свет и вышли из лбортории.

Лорин пошел перекусить, доктор нпрвился в кбинет узнть новости от поискового отряд. Молодой, чисто выбритый офицер, зменивший генерл Перри, выглядел очень довольным. Когд Нельсон вошел, он только что положил телефонную трубку.

Вы ншли его? быстро спросил Нельсон, увидев сияющее лицо офицер.

Кпитн Джерльд Шрн покчл головой, смодовольной улыбкой являя полную противоположность хмурой озбоченной физиономии доктор.

Нет, но мы приближемся, протянул кпитн. Скоро он будет в нших рукх. Не волнуйтесь.

Нельсон почувствовл, что с удовольствием дл бы ему по морде. Он проникся к кпитну отврщением, еще когд услышл по телефону спокойный голос, рстягивющий слов, Этот болвн был преисполнен созннием знчительности своего дел, и перед вжностью вторитетов, которые он предствлял, здешние проблемы отступли н здний плн.

Конечно, у кпитн Шрн были все основния рдовться, Будто по мновению волшебной плочки, он знял один из смых вжных постов мерикнской рмии. Это был неслыхння честь, и ткое нзнчение сулило быструю крьеру и блестящее будущее. Он, конечно, игнорировл то, что случйно нходился н дежурстве, когд потребовлось прислть человек вместо Перри, остльня бз не принимл учстие в оперции, потому что это были просто поиски сумсшедшего убийцы. Он считл, что судьб улыбнулсь ему.

Особенно приятно было по телефону послть сейчс подльше нзойливого шериф. Это он, Шрн, комндует здесь солдтми и отдет прикзы, и ему нплевть н суету полицейских вокруг истерички с ккой-то фермы. У него есть рзмх и достточно подчиненных, чтобы успешно провести оперцию. Сети уже рскинуты, и скоро птичк попдется в них. Это только вопрос времени.

Больше не было сообщений об убийствх? с опской спросил Нельсон, отвлекя кпитн от приятных рзмышлений.

Кпитн живо поднялся и бодро прошелся вдоль стены, н которой висел крт. Поигрывя полицейской дубинкой, он принялся рзглгольствовть о своей военной стртегии. Это будет клссический зхвт в клещи, вещл он, втыкя покрепче в крту булвку, которя уже собирлсь сорвться и порзить мужское достоинство кпитн.

Доктор пропустил лекцию мимо ушей.

Ккие сообщения поступили из полиции? нетерпеливо спросил он. Вы получили отчеты? Нельсон был уверен, что им не придется долго ждть следующего нпдения. Хищные клетки жждли новой пищи.

Кпитн оскорбленно посмотрел н доктор, прерввшего его нполеоновские рссуждения.

Я только что говорил с шерифом, скзл он рздрженно. Ничего особенного. Что-то тм случилось н ферме, но неизвестно точно, что именно. Тк вот, мои люди... он повернулся к крте. Доктор схвтил его з руку.

Что н ферме? резко спросил он.

Кпитн небрежно передл Нельсону рсскз шериф о телефонном звонке. Доктор с ужсом вспомнил недвнее происшествие с Джуди.

Быстро собирйтесь, прикзл Нельсон. Мы едем туд. Вместо вшей игры в солдтики вм полезно будет посмотреть, с чем мы имеем дело.

Когд они прибыли н ферму, подтвердились худшие опсения Нельсон. Счетчик Гейгер зстучл уже у клитки, дльше уровень рдиции был еще выше. Нельсон прикзл группе остновиться.

Кжется, он все еще здесь, скзл док, понижя свой голос до шепот, и, повернувшись к кпитну, добвил: Рспорядитесь прислть подкрепление. Мы должны окружить это место.

Кпитн с презрением выпятил нижнюю губу, но Нельсон повернулся к нему, потемнев от гнев.

Еще людей, кпитн, прошипел он. Немедленно. Мы должны поймть его прямо сейчс.

Доктор прикзл всем оствться з клиткой. Пок Шрн связывлся по коротковолновой стнции с военными, Нельсон объяснил двум солдтм, кк устновить прожектор, чтобы обыскть лучми весь сд. Когд они не ншли в сду никких признков жизни, Нельсон прикзл им осветить дверь.

Я пойду посмотрю, нет ли его внутри, объявил он.

Не могу позволить вм, доктор, скзл Шрн. Это слишком рисковнно. Я пойду с вми. он повернулся к солдтм: Прикройте нс оружием. По моему прикзу стреляйте.

Доктор помрчнел.

Ндеюсь, это не пондобится, кпитн, скзл он, еле сдерживя рздржение. Нсколько нм известно, он все еще человек. Хотя и очень больной.

Вместо ответ кпитн рспрвил плечи и толкнул клитку. Держ руку н рукоятке пистолет, он нпрвился по дорожке свет, пдющего от прожектор. Нельсон шел рядом. Лучи осветили блестящие следы слизи н ногх кпитн.

Что это з дрянь? брезгливо спросил он.

Его мнер говорить бесил Нельсон.

Это оствил человек, которого мы ищем, язвительно зметил он.

Кпитн остновился.

Что вы скзли?

Это чсти кожного покров Стив Вест, холодно ответил доктор. Они преврщются в бесформенное желе. Если не считть других мутций, добвил он мрчно.

Но кк, черт возьми? с рстерянным видом спросил кпитн. Я не предствляю...

Есть еще мсс вещей, которые вы себе не предствляете, прервл его Нельсон. Если вы не перестнете игрть в игрушки и нконец не поймете, что нши жизни в горздо большей опсности, чем нм кжется... он не зкончил, боясь выдть рстущий стрх.

Дверь в дом был полуоткрыт, и Нельсон тихонько толкнул ее, чтобы луч свет проник в холл. У него екнуло сердце, когд он увидел через дверной проем следы стршного погром. Повсюду блестели осттки слизи.

Стив, тихо позвл доктор. Ты здесь?

Его слов эхом отозвлись в глубине дом, зтем нступил тишин. Он переступил порог, и огромня тень вытянулсь от его ног по коридору. Из дльней комнты донесся слбый стон.

Нельсон рвнулся вперед, обгоняя свою тень. Дверь, из-з которой доносился стон, не открывлсь. Косяк был злеплен слизью.

Быстро сюд! позвл он кпитн. Помогите мне открыть.

Когд они попытлись вышибить дверь, стон превртился в крик ужс.

Он тм, зорл Нельсон. Нвливйтесь же, мы должны ее спсти.

Вскоре дверь поддлсь, послышлся скрип отодвигемой мебели. Нельсон проскользнул в щель и выствил фонрик.

Стив, не ндо! зкричл он, но в комнте не было признков жизни. Только в углу внезпно послышлся сдвленный стон.

Нэл Уиншерс зкрыл лицо рукми И ничего не слышл от обуявшего ее ужс. Пок Нельсон пытлся ее успокоить, кпитн вдруг издл стршный крик!

Посмотрите, что здесь!

Н полу лежл бесформенный обрубок руки Стив. Мясо рзлглось, и кости флнг торчли, кк когти. В полумрке неосвещенной кухни слизистое мясо фосфоресцировло, брося вокруг крсновтый отсвет.

Не трогйте! прикзл Нельсон.

Кпитн отштнулся.

Почему? Что это?

Это его рук, мрчно ответил Нельсон. Он рдиоктивн и опсн. Помогите мне вывести женщину.

Они проводили Нэл в ожидвшую ее мшину. Нельсон вернулся со счетчиком Гейгер. Треск прибор подтвердил его худшие опсения: уровень рдиции повышется и хищные клетки стремительно рзвивются. Стив неуклонно приближлся к своему ужсному концу.

Остнки Мэт Уиншерс порзили кпитн до глубины души. Тело несчстного было выпотрошено и внутренности рзбросны в углу комнты. Мэт погиб от единственного удр, который рсколол ему череп, кк яичную скорлупу. Смерть зстл его врсплох, и н лице зстыли изумление и ужс. Слизистый кокон делл его похожим н куколку ббочки.

Шрн подвил приступ рвоты и отпрвился к военным. Теперь он будет возглвлять поисковый отряд. Он перестл игрть в солдтики.

* * *

Фред Зимвел с ужсом уствился н свое изобржение в зеркле. Его лицо было перепчкно кровью, слизь зсохл и морщинкми стянул кожу. Он выглядел кк после неудвшейся плстической оперции. Кошмрня вонь исходил от него.

Он почувствовл себя н вершине удчи, когд ншел нконец рковину и, с нслждением погрузив руки в теплую воду, нчл отмывться вкусно пхнущим мылом. Ему покзлось, что он вырвлся из псти дьявол.

Когд репортер почистил одежду и причеслся, прилив творческой энергии вернулся к нему. Он стоял н пути к слве, и ее сияющя вершин стоил, н его взгляд, дискомфорт, который ему пришлось пережить. Зимвел высунул голову из внной комнты и оглядел коридор. Снчл он должен нйти труп Перри и убедиться, что глз его не обмнули. До этого он один рз видел генерл, когд Перри только что был нзнчен возглвлять космические исследовния. Он посетил центр с коротким визитом, и Зимвел послли брть у него интервью. Генерл появился перед смым отъездом в сопровождении двух мблов. Фотогрфия его после этого появилсь в гзетх, и репортер н девяносто девять процентов был уверен, что не ошибся. Но он хотел убедиться нверняк. Господи! Если бы у него был с собой фотоппрт!

Прокрвшись в коридор и стрясь не делть шум, Зимвел нпрвился к моргу. Это был средняя комнт в крыле здния, и ему не соствило труд нйти ее. Когд он толкнул дверь и окзлся в кромешной тьме. холодок пробежл у него по спине. Пришлось включить свет. Кк только он огляделся, его озрил идея. Н стене висели белые хлты сотрудников центр. Если он нденет один из них, его будет трудно отличить от персонл.

Нтянув хлт, он подошел к трупу и приоткрыл простыню. Это окзлся генерл собственной персоной, его дже снбдили тбличкой с именем. Но, боже прведный, в кком он был виде! Ошлев от неожиднности, Зимвел принялся рссуждть. Он помнил много втомобильных ктстроф, видел, кк врчи уносили с мест происшествий тел погибших. Однко после врии тел были смяты или рздвлены, этого млого, похоже, пробовли н вкус: везде виднелись следы зубов и длинные борозды, оствленные острыми когтями. Тело было слегк вымыто. В глубоких рнх поблескивли лужицы прозрчной жидкости. Зимвел потрогл ее пльцми и с отврщением убедился, что он липкя и тянется, кк клей. Вот зчем к месту врии вызывли грузовик в «бьюике» было полно ткой же слизи.

Может, н него нпл медведь? Но с кких пор медведи рзъезжют в «бьюикх»? И совершенно непонятно, ккую кртину он увидел, когд через окно зглянул в морг. Зчем двое врчей брли обрзцы ткней, если человек погиб при ясных обстоятельствх? Возникл естественный вопрос: что врчи будут делть с этими срезми?

Зимвел ккуртно нкрыл генерл и вышел из морг. Следующя по коридору дверь был зперт, нпротив нее тоже. Третья дверь, в которую он попытлся зглянуть, имел тбличку «Птология» и был открыт.

Он вошел, и вдруг вдлеке послышлись шги. Кто-то вышел из комнты в другом конце коридор и нпрвлялся сюд. Зимвел быстро зкрыл изнутри дверь и встл з ней, прислушивясь. Шги приблизились и остновились. После секундного колебния они нчли удляться.

Зимвел вздохнул с облегчением. Незнкомец убедился, что из-под двери не выбивлся свет. Это знчит, что Фреду не стоит сейчс рисковть и зжигть его. Лучше просто подождть, пок глз привыкнут к темноте.

Судя по рвномерному жужжнию, комнт был полн электрического оборудовния. Прислушивясь к однообрзному гудению, он рзличил н его фоне отдельный нстойчивый звук. Он доносился от стол в центре комнты, нд которым поднимлось ккое-то стрнное свечение. Когд его глз привыкли к темноте, он подошел поближе. Под стеклянной крышкой клубилсь ккя-то мсс, издвя крсновтый фосфоресцирующий свет.

Содержимое колбы под стеклом проявляло ктивность крсное желе кипело и бурлило. Оно не имело признков живого существ ни тепл, ни определенной формы, просто пульсирующий комок н кончике узкой полоски мяс. По крям этой полоски блестел ткя же бесцветня жидкость, кк и н рнх генерл. Репортер пронзил стршня догдк. Это были срезы с труп Перри. Они взяли пробы, чтобы вырщивть ккие-то штммы суперктивных бктерий. Они использовли Перри кк биологический мтерил. Вот тк история!

Нстойчивый стук счетчик прервл рзмышления молодого репортер. Зимвел не знл, что это з прибор, но видел, что его стрелк уже нклонилсь з крсную черту. Но было еще что-то мерзкое, что зствило его подойти поближе к колбе. Он был готов поклясться, что желе выросло, подобно злокчественной опухоли. Оно сердито бурлило и вспыхивло, кк гниющя рн. Можно было дже рзличить чстички, которые делли мссу ткой подвижной и искрящейся, по ней бегли мленькие крсные точки. Зимвелу покзлось, что они почувствовли его и ждно потянулись ему нвстречу. Они были голодны.

Репортер пододвинулся поближе, чтобы рзглядеть их. Чстицы н мгновение зтихли, зтем бросились к нему. Он в ужсе отпрянул. Крсное желе удрилось о покровное стекло и повисло, дрож, зтем медленно плюхнулось обртно под собственной тяжестью. Оно тут же снов зкипело и нкинулось н мясо.

Стрелку прибор зшклило.

З дверью послышлись шги. Зимвел зметлся по комнте, ищ, где бы спрятться. В комнту уже просочилсь полоск свет, репортер нырнул под лборторный стол у стены и зтил дыхние.

Дверь рспхнулсь, и в дверях появился Лорин. Он прислушлся.

Боже мой! зкричл он. Что тут делется!

Зимвел похолодел. Нверное, они обнружили его. Но шги пробежли мимо к столу в центре комнты, зтем вошел еще кто-то.

Посмотри н счетчик, скзл Лорин. Стрелку зшкливет.

Я предполгл, что тк и будет, ответил Нельсон. Помнишь, я рсскзывл тебе о руке? Нступил пуз, пок он изучл содержимое колбы. И ткое же фосфоресцировние. Стив не продержится долго.

Ты уверен, что клетки Стив не достигли еще ткого уровня рдиции? спросил Лорин.

Пок нет, но конец Стив близок, горестно ответил доктор. Его оргнизм некоторое время окзывл естественное сопротивление, и это змедлило процесс. Он покзл н бурлящую колбу. А без сопротивления эт дрянь рзвивется с фнтстической скоростью.

Что будем делть?

Поместим колбу в изолировнную кмеру, чтобы не облучиться, скзл доктор, дотргивясь до стекл.

Кк только его рук приблизилсь к колбе, желе бросилось н него.

Ты видел? в стрхе зкричл Нельсон, отдергивя руку.

Попробуй еще рз, проворчл Лорин.

Доктор осторожно протянул лдонь вперед. Когд его пльцы легли н стекло, желе нпряглось, кк рзъяренный пук, и яростно бросилось н тонкую стенку с ткой силой, что сдвинуло крышку.

Оно видит тебя, зключил Лорин. Если это не связно с чем-то иным. Может быть, оно использует коротковолновое излучение для локции предметов, кк летучя мышь... Нельсон не стл продолжть и возбужденно посмотрел н помощник. Зтем он поднял длинный осколок стекл и несколько рз коснулся колбы. Желе оствлось неподвижным.

Есть рзниц, консттировл Лорин. Оно сообржет, по крйней мере нстолько, чтобы отличить съедобное от несъедобного. У него мелькнул ккя-то мысль, Ну-к попробуем.

Он быстро вернулся с лборторной крысой и ккуртно посдил ее н крышку колбы. Крыс вытягивл мордочку и нюхл воздух, но желе не регировло. Только когд он протянул руку, чтобы взять животное, оно опять бросилось н стекло, и н этот рз удр был еще сильнее. Оно стновилось все более голодным. Крсное мясо в колбе превртилось в прозрчную жидкость.

Оно, к тому же, отличет человек от животных, зключил Лорин.

Нельсон погрузился в рзмышления.

Когд мы получим результты опытов из Овертон? резко спросил он. Необходимо узнть подробно, что это з излучение, Мне кжется, в этом кроется рзгдк природы прожорливых клеток.

По сведениям Лорин, результты вот-вот должны были привезти.

Ты ведь собирлся пок поместить колбу в кмеру, скзл он.

Усиливющяся дробь счетчик Гейгер, кзлось, предупреждл их об опсности. Нельсон плотно прижл крышку и поднял колбу. Желе метлось, теперь нпоминя пургу, где снежня круп был крсного цвет.

Может, лучше нкормить его снчл? попытлся улыбнуться Лорин. Кк бы оно с голод не съело кого-нибудь из нс.

Пожлуй, неохотно соглсился Нельсон. Скорее бы оно оформилось в ккую-нибудь структуру, чтобы мы нконец поняли, г чем имеем дело.

Уже ясно, что это будет людоед, скзл Лорин, быстро отдергивя пльцы от встрепенувшихся клеток, протянувшихся з куском мяс, который он бросил в блюдце. Ну-к, брысь н место, скзл он нервно, снов зкрывя стекло.

Ученые увидели, кк крсня мсс нбросилсь н мясо, ждно облизывя его со всех сторон.

Агрессия в чистейшем виде, зключил Нельсон, н глзх которого мясо быстро преврщлось в прозрчную слизь. Исключительня жжд жизни. Подобное могло бы потрясти дрвинистов, привыкших нблюдть более цивилизовнные формы борьбы з существовние, но это квинтэссенция жизни, не музык Бетховен, не мерикнскя Конституция и не рс небожителей. Человечеству нечего мечтть о крсоте, цивилизции и мире, если оно встретится с тким проглотом.

Доктор покзл н колбу. В пылу рссуждений он не зметил, кк близко поднес к ней руку. Желе бросилось к нему, удрившись о стекло.

Посмотри, Дик, скзл он с отврщением. Вот тк мы и живем, погруженные в ежедневные зботы и не предствляя грядущей опсности. А в один прекрсный день это первобытное болото сожрет нс. Вот что привезли Стив и его товрищи с Мрс. Это бсолютно врждебно человечеству, и, если мы ддим ему хоть крошечный шнс, оно рзрушит ншу цивилизцию.

Он с силой удрил по столу.

Мы боремся с монстром, и у нс меньше пяти чсов, чтобы убедить вояк из Хьюстон в опсности новой экспедиции.

Он убрл колбы в герметичную кмеру, висящую н стене, и брбння дробь счетчик поутихл.

Свяжись еще рз с Овертоном, попросил он Лорин. Скжи, чтобы они поторопились. Нм не нужен детльный нлиз, достточно общего вывод. Нельсон резко повернулся к двери. Я дм им последнюю возможность выслушть меня и предотвртить конец свет. Инче они будут иметь дело с чудовищем.

Глв 10

Орнжевые всполохи проносились в ночном небе, усеянном звездми. Тяжелые клубы облков поднимлись из гигнтских отверстий труб к мрчной луне. Нступил смя глухя чсть ночи, когд Земля внимл черным холодным глубинм космос и трепетл от их прикосновений, томясь в ожиднии солнечного дня. В это время Земля вспоминл древние глухие эпохи, когд все живое умело охотилось, добывя себе пищу и пожиря друг друг.

Искусственные облк плыли нд зводом, светясь нтриевым светом в орнжевом тумне, прорезя темноту и преврщя ее в мир рзноцветного фейерверк. Они выхвтывли из. мглы притихшие стрелы подъемных крнов, все в клубх дым. Звод выглядел кк огромный неуемный корбль, плывущий в неизвестность по черному окену ночи.

Тишину прорезл чей-то рев. Откуд-то возник нрстющий с кждой секундой грохот, пр огромных белых глз смотрел сквозь тьму, тело покчивлось и извивлось, рсшвыривя снег по чернеющей земле. Поезд летел сквозь орнжевый тумн и отбивл дробь, кк пулеметные очереди. Он пронесся сквозь прк и с торжествующим ревом исчез в темноте. Нступившя после этого тишин уже не кзлсь ткой безмятежной, кк рньше.

Прижвшись к влжной земле, зверь тихонько скулил. Он медленно поднял глз к небу, и ему снов стло стршно.

Он чувствовл сзди себя близкую добычу. Неподлеку горели прожектор и были слышны мужские голос, отдющие комнды. Он знл, что стл теперь хищником. Сын Кин. Отверженный.

Но душу Стив леденил жуткий стрх. Орнжевя мгл поднялсь ему нвстречу, и сердце его опять сжлось в комок. Зверь бросился в тумн теперь это был его верный спутник, его сообщник. Человеческя суть исчезл, рстворилсь в рстерзнной плоти и крови убиенных им. Прерывистое рыдние потрясло его, и он пролил горячие слезы по своей утерянной душе, по дргоценной звезде, которя покинул его, оствив ему злобную хищную пыль горячей пустыни.

Зверь поднял культи рук к слепнувшим глзм, и слезы с новой силой хлынули из провлившихся глзниц. Он уже не мог дотронуться до мягких лсковых цветов, ему оствлось лишь смиренно любовться ими. Но хищницы внутри него не были рсположены к тким думм, они скреблись и црплись, зовя его н зпх теплой плоти, в жжде совсем других нслждений. Он зплкл, кк Колумб, вдруг увидевший в безбрежном окене миллионы солнц и потерявший ориентиры. Стив был ослеплен жждой крови и рзрушительной силой непрошеных гостей и дегрдировл со стршной скоростью. Он плкл о любви, которя когд-то жил в его сердце и превртилсь в голодную стрсть.

Он протяжно звыл, неотрывно глядя в небо, где в него впервые вселилось дское семя.

Кое-кто слышл этот крик и поджидл его.

* * *

В кнве н обочине дороги двое бродяг рзвели огонь. Плмя дрожло, и крсные отсветы плясли н рспухших небритых лицх. Три пустые бутылки из-под спирт влялись рядом, четвертую один из бродяг держл в дрожщей руке, трщ невидящие глз н отблески огня. Второй делл слбые попытки приготовить ккую-нибудь зкуску. Н костре неустойчиво громоздилсь зкопчення кстрюля, языки плмени неохотно облизывли ее. В ночном воздухе рсплывлся горячий ромт бобов с сосискми, соус переливлся через крй.

Тот, кто следил з пищей, упл н колени и потянулся к неясной фигуре в сумеркх, приглшя незнкомц рзделить их компнию. Фигур не пошевелилсь, и бродяг с трудом сел.

Кк хотите, пробормотл он, еле ворочя языком. А мы чертовски рды гостям.

Он потянулся з бутылкой к своему компньону, но тот дже бровью не повел. Громко икя, бродяг встл н четвереньки и снов попытлся дотянуться до вожделенного сосуд, но попл н горячие угли и, хрипло ругясь от боли, отктился обртно. Леж н земле, он потирл ноги и мрчно смотрел н небо.

Все вокруг зтихло, только доски в костре время от времени шипели и потрескивли.

Кк ты думешь, что это люди ищут тм, , Джонни? зплетющимся языком выговорил бродяг, уствившись н звезды.

Джонни не слышл его, он уже отключился.

А я тебя спршивю, сукин ты сын, что они тм ищут? продолжл бродяг, не змечя молчния своего приятеля. Ч-черт лысого они тм ищут, что еще тм можно нйти? Он с усилием ткнул нетвердой рукой в небо. Они, мть их, только пускют н ветер сумсшедшие деньги. Потому что ничего тм не нйдешь. Ничего, черт возьми. Мы единственные божие тври во всей Вселенной. Бродяг с огромным усилием поднялся н непослушные ноги. И пьем з это! выкрикнул он и повлился н землю.

Из окружвшей их темноты послышлся шорох, похожий н тяжелое дыхние стмтик. Бродяг прислушлся и сел.

Эй, крикнул он в темноту. Ты, верно, услышл про выпивку? Я зню, почему ты зшел н огонек. Твой нос ее з версту чует, он хрипло зхохотл, довольный своей проництельностью. Ну двй, позвл он. Подходи поближе. У нс и пожрть нйдется.

Но сумерки не отозвлись н его приглшение, и бродяг потянулся помешть веткой еду. Он опрокинул кстрюлю, и половин бобов упл в костер, шипя н углях,

И кк ты думешь, что стнет с теми, другими? тинственно спросил он.

Вопрос повис в ночном воздухе, бродяг потянулся и ухвтил бутылку из рук своего компньон. Он ждно приник к ней и пополз вокруг костр, пок не очутился н той стороне, откуд слышлся шорох. Он протянул бутылку.

Не прячься, скзл он, со свистом выдыхя спиртные пры. Мы знем, что ты здесь. Он поболтл осттки содержимого в бутылке. Двй, это согреет тебя.

Незнкомец по-прежнему молчл, только дыхние стло громче и тяжелее.

Бродяге не терпелось.

Не бойся, звл он. У нс тут ничего стршного. Он повернулся к костру, оствив бесплодные попытки. Пожлуйст, если не хочешь, можешь оствться тм, в холоде, где нечего есть. Рз тебе это больше нрвится.

Он упл рядом с приятелем и, сделв ждный глоток, предложил ему бутылку. Тот не ответил.

Из темноты снов приближлся поезд. Бродяг уствился в его сторону, звороженный мелькющими огнями. Когд поезд прошел, темнот нпротив сгустилсь и рядом с костром уселсь ккя-то тень. Бродяг, не глядя н гостя, принялся снов мешть бобы.

Ну что, созрел? спросил он.

Огонь угсл, и бобы не грелись. Кпли уже не шипели н углях, и последние мерцющие огоньки вспыхивли между головешек. Незнкомец пристльно посмотрел н крсные искорки и издл стршный вздох.

Бродяг с усилием поднял голову, но в темноте невозможно было понять, кто пожловл к их огоньку.

В-вот, еле ворочл языком гостеприимный хозяин. Хлебни, если змерз.

Тень протянул обрубок руки и вышибл у пьяного бутылку. Спирт пролился н огонь и ярко вспыхнул. Пьяный тупо поднял глз и увидел по другую сторону костр чудовище с полурзвлившимся черепом. Алкоголь моментльно выветрился у него из жил.

Мть родня! Он неловко дернулся и упл лицом в костер. Угли обожгли его небритую физиономию, он взвыл от боли и, брхтясь, попытлся вскочить. К чумзому лицу прилипли жреные бобы и злепили ему глз. Пок он пытлся отряхнуть горячую золу, его обожгло зловонное дыхние, Сокрушительный удр сзди свлил его с ног, он упл обртно в костер, пронзительно крич от боли.

Этот крик пробудил от дурмн второго бродягу. Он вскочил н ноги и пустился в пляс вокруг костр, кк вождь фрикнского племени, вернувшийся с удчной охоты. Незнкомец одним удром прихлопнул его кк муху.

Мимо прогрохотл еще один поезд, рзметя орнжевый тумн, клубящийся нд зводом. Колес простучли н стыкх рельсов, с упоением исполняя свой дорожный гимн, и исчезли в темноте.

Когд вдли зтихли звуки, вокруг костр снов воцрилсь тишин, нрушемя только шумным лкнием и шипением крови н горячих углях.

Кровь не утолил дикой жжды. Чем больше жертв убивл зверь, тем ненсытнее стновились клетки-хищницы. Нступл момент, когд изможденное тело не могло уже больше служить непрошеным гостям. Вспышки дикого зверств уже не успокивли его. Он столкнулся с принципом нтижизни, не знющим компромиссов, и понял это.

* * *

Астронвты сильно волновлись в последнюю ночь, которую им предстояло провести в модуле. Эксперты отнесли это н счет переживний по поводу успешного подъем и стыковки. Но специлисты в земной физиологии ошиблись. Тут все было по-другому, и сознние быстро приобретло новые нвыки.

Других стронвтов шторм миновл, и они беспокоились з жизнь Стив. Когд изредк кто-то из них зговривл, другие поворчивлись к нему в ожиднии, боясь упустить что-то, что они хотели бы знть, но не были удостоены ответом. Чутьем они понимли, что нходятся в чьей-то влсти, но не могли рзгдть, что овлдело ими.

Рзгдк близилсь. В один из дней они сидели в модуле, глядя в иллюминторы н зходящее солнце. Темно-синие тени протянулись к ним по пыльной поверхности плнеты. Ночь бросил свой полог н небо, где в тонкой мрсинской тмосфере медленно умирло длекое солнце. Это был смерть без горя, и никто не оплкивл ее.

Когд бледный солнечный диск зктился з зубчтую кромку горизонт, плнет вздрогнул. Неизвестно откуд нлетел ветер, морозный, кк острый нож, и, не нйдя ничего живого, довольствовлся тем, что поднимл вихри и швырял в пустое небо тысячелетние песчинки. Вековя пыль покрывл эту землю, и стронвты чувствовли, кк невидимя рук рзрывет могилу, хрнящую секрет плнеты.

Они пребывли в нетерпеливом ожиднии.

Неизвестный знл, что они здесь. Издлек, из безжизненного холод он чувствовл их теплые тел, слышл биение их сердец, вдыхл зпх их стрх. И, будто собк, почуявшя з дверью волк, трое исследовтелей с трудом передвиглись по модулю.

В рспоряжении незнкомц был вся плнет, миллионы гектров земли, но он рзличл взволновнную возню трех мленьких съежившихся комочков и кружил нд ними, кк хищня птиц, зстиля небо крсными крыльями и сжимя свои жертвы кольцми стрх.

Црпнье по обшивке корбля предвещло первый шквл песк, кк мягко лижущий язык, пробующий н вкус, предупреждет о том, что з ним последуют зубы. З первым нлетели новые шквлы, сильнее и нстойчивее црпя обшивку модуля, будто пытясь преодолеть сопротивление метлл. Зтем снружи зстучли когти, кк бы нщупывя слбое место модуля.

Через иллюминторы стронвты видели, кк рстущие н глзх облк зстилют белое сияние звезд крсным мрком. Песок яростно нбрсывлся н плотно пригннные стекл, оседя в углх, кк сугробы в пургу. Стив зчровнно нблюдл з происходящим. Песок отсвечивл в лучх освещенной кбины, и он вдруг уловил осмысленность этой круговерти чстички струились поперек стекл, исследуя его поверхность. Это не было хотичное движение.

Стив зметил, что песчинки подтянулись от крев к центру, обрзуя круглое крсное пятно. Зтем оттуд стли вытягивться щупльц. Стив нсчитл их пять штук будто огромня рук ощупывл стекло, и ее движение стновилось все более неистовым по мере того, кк росло ее рзочровние. Зтем неизвестный отнял руку от стекл и нбросился н них всей своей мссой тк, что стекло здрожло под удрми. Рз з рзом они ужесточлись, словно росл его крсня злоб.

Со всех сторон слышлсь дскя дробь. Чудовище тковло их отовсюду, и корпус корбля с трудом зщищл трех пленников.

Они в стрхе сгрудились в центре модуля. Счетчик Гейгер н приборной доске словно сошел с ум. Астронвты были в осде и не могли ничего сделть для своего спсения. Им оствлось только молиться, чтобы хрупкя конструкция выдержл тку.

Хрктер удров изменился. В рссеянном шуме появился ритм, координирующий усилия, бьющийся, кк тяжелый пульс, со всех сторон. Корбль здрожл.

Астронвты не знли, от удров или от чего-то другого, но обрзцы минерлов, которые они собирли, с грохотом зтряслись. Внутри больше ничего не изменилось. Астронвты лежли в подвесных койкх около стены. Стив кк зчровнный проводил взглядом фляжку, которя подъехл от вибрции к крю стол и опрокинулсь н пол. Крышк отскочил, и н пол вылилось крсное вещество. Но оно не рстеклось, обрзовло комок и стло пульсировть в ритме движений з бортом корбля.

Стив перепуглся.

Это ндо скорее выкинуть, крикнул он. Оно рстет.

Желе, кзлось, почуяло его стрх, и стло более ктивным. Мягкя крсня лп шгнул в его нпрвлении. Зтем он поднялсь и протянулсь следующя. Желе явно нпрвлялось к Стиву.

Мйк отрегировл первым. Он схвтил совок, который они использовли для сбор обрзцов минерлов, и подствил его под желе.

Откройте люк! крикнул он. Но было поздно. Желе выпрыгнуло из совк н незщищенную кожу тыльной стороны его руки.

Боже мой! Оно жжется! зкричл он. Дверь!

Мк Мнус пытлся открыть змок. Когд он рспхнул дверь, Мйк протиснулся в отсек, отчянно тряся рукой и пытясь сбросить желе. Оно освободилось и шлепнулось н пол. В одну секунду желе обрзовло щупльц и приняло оборонительную позу.

Смотри! зорл Стив. Через шов внешнего люк просочилось довольно большое количество ткого же крсного веществ.

Они зхлопнули дверь отсек и тщтельно зперли ее. Н руке Мйк не остлось след, но он жловлся, что он горит, кк от ожог кислотой. Стив нложил нтисептическую повязку.

Брбння дробь утихл, кк будто хозяин плнеты нблюдл з событиями в модуле. Зтишье длилось несколько минут.

Потом пол ушел у них из-под ног, незнкомец снов тковл иллюминторы, и поперек стекол протянулись длинные линии. Щупльц стновились все плотнее. Где-то н крыше рздлся глухой удр, кк будто лопнул обшивк. Их нчло сжимть в модуле, кк горошины в стручке.

Ндо принести костюмы, скомндовл Мк Мнус. Это чудовище обжигет кожу.

Они снов попытлись открыть дверь. Внешний люк теперь уже был облеплен, и н крыше перектывлись волны брбнной дроби. Стив схвтил костюмы и уже возврщлся в кбину, когд с крыши ему н голову упл крсный пук. Он швырнул в дверь костюмы и схвтился з волосы. Они зщитили голову от ожог, но когд он дотронулся до лепешки рукми, ему пришлось отдернуть пльцы. Н голове его был будто огромня рсклення кпля клея.

Стив стрлся избвиться от него, превозмогя боль, отдирл его рукми, но комок продвливлся сквозь пльцы. Нконец он швырнул его о стену, комок рзвлился, и Стив с ужсом увидел, что кждя из отдельных чстей нчинет жить собственной жизнью.

Его передернуло. Вернувшись в кбину, он без сил привлился к дверце люк, пытясь восстновить дыхние. Стив чувствовл, что его руки облеплены путиной.

Что мы будем делть? выдохнул он в отчянии,

Готовиться к взлету! прокричл Мк Мнус, беря н себя комндовние. Но в первую очередь нденьте костюмы.

Пок они говорили, снружи снов рздлся стршный треск, будто корбль стягивли ремнями. Они с трудом збрлись в костюмы в тесной кбине. Готовиться к стрту в костюмх было тяжело. Подготовк требовл свободы движений для тщтельной проверки оборудовния. Но у них оствлся единственный шнс.

Стртовый отсчет секунд, кзлось, длился вечность. Но они обязны были все проверить. Одн ошибк и они нвсегд остнутся в мрсинской пыли.

Мйк отсчитывл покзния приборов н своей пнели. Стив смотрел н дверцу люк. Рукоятк змк медленно поворчивлсь. Стив сполз с сиденья, взял один из обрзцов кмней, которые они собирли, и зклинил стльную рукоятку. Вернувшись н место, он увидел, что усилие продолжет действовть, но крепление держится. Н пнели отозвлсь серия глухих удров, кк будто кто-то брослся н дверь. Слышно было, кк в тмбуре уже неистовствует крсное желе.

Все было готово к отлету, им оствлось знять свои мест. Желе еще не проникло з глвную переборку, двление в кбине было нормльным. Опсность был в том, что шквлы шторм могли погнуть стыковочные узлы. Тогд они нпрсно тртили время. Дже если модуль выйдет н орбиту, они не попдут обртно н глвный корбль.

Три, дв, один, ноль!

Мк Мнус нжл кнопку стрт, и моторы взревели. Вместо того чтобы подняться, модуль стршно здрожл.

Мы попли в дскую переделку! зкричл стронвт в ужсе. Это чудовище не отпускет нс.

Стив повернулся, чтобы взглянуть в соседний иллюминтор. Снопы огня, вырыввшиеся из ркет, вязли в кроввой мгле, поднимя вихри блестящего песк. Сквозь хос мрчно мерцли крсные глз, рзглядывя сквозь иллюминторы свою добычу. Сквозь шум моторов стронвты слышли бешеные удры, со всех сторон сотрясвшие корпус. Нити, идущие поперек окон и удерживющие корбль, н глзх стновились толще.

Открой все клпны, скомндовл Стив. К черту компьютер, переходи н ручное упрвление.

Ркеты взревели, и их толчком отбросило от поверхности, но потом зцепило снов, и модуль принялся вибрировть.

Нм конец! в ужсе зкричл Мк Мнус.

Но Стив видел борьбу, происходящую внизу,

Горючее до откз, прикзл он. Еще!

Тм, где крсные щупльц тянулись к невидимому основнию модуля, поднимлось плмя. Когд огонь обжигл крсных грессоров, они зтвердевли и пдли н землю ярко-крсными хлопьями. Оковы постепенно рссыплись, кк стрые гнилые кнты.

Одн сторон модуля освободилсь, и он с угрожющей скоростью нчл крениться нбок. Спсл только великолепня рекция Мк Мнус. Он выключил ркеты н свободной стороне. Модуль потерял рвновесие и кчнулся обртно. Тк рз з рзом он все больше рскчивлся, кк мятник. С помощью серии искусных мневров Мк Мнус пытлся выровнять корбль, пок рботющие н мксимуме моторы боролись с липкой сетью.

В ккой-то момент модуль тряхнуло тк сильно, что Стиву покзлось, будто им приходит конец, но буквльно чудом Мк Мнус выровнял его опять. Они нконец высвободились и почувствовли нпряжение моторов, уносящих их вверх. Сквозь рев моторов пробивлся звук рздиремой ткни, это был последняя отчяння попытк хозяин плнеты удержть корбль. Стив вскочил, ожидя увидеть открывющиеся просторы и рскинувшиеся звезды. С метллическим скрежетом они прошли через огромные облк, и в иллюминторе в последний рз покзлись огромные, дрожщие от злобы крсные языки оствшегося внизу тющего желе.

Они поднялись, чтобы снов встретиться с солнцем. Когд модуль оторвлся от поверхности Мрс, им вновь стл виден его небольшой белый диск. Свет пдл н дльнюю чсть плнеты, и длинные тени от зубчтых гор свидетельствовли о нступющей ночи. Модуль нчл ложиться н орбиту, и взглядм стронвтов предстло поле сржения. Они с содрогнием увидели огромное крсное пятно, зстывшее в ожиднии посреди неподвижной пустыни.

Вскоре возникл новя опсность. Крсня лмпочк н пнели сигнлизировл о том, что горючее н исходе. Уровень приближлся к критическому, и было неизвестно, хвтит ли его, чтобы долететь до глвного корбля и провести стыковку. Полный форсж, который они использовли, чтобы вырвться из плен и взлететь, стоил им потери топлив. Кроме того, они несли избыточный вес корпус модуля был облеплен обгоревшими хлопьями крсной мссы. Астронвты не могли определить его объем боковые кмеры не рботли. Должно быть, желе зцепило линзы, и н всех дисплеях был видн одн и т же бессмыслення крсня круговерть.

Все трое с невероятным облегчением вздохнули, когд увидели н орбите глвный корбль. Его глдкий серебристый корпус блестел н фоне бездонного черного космос. Кошмрное сржение н крсной плнете еще было живо в их пмяти, но чистый пустой мир длеких звезд уже ждл впереди.

Встреч окзлсь нелегкой. Они доверились компьютеру, который изменил орбиту глвного корбля. Было бы слишком рисковнно делть это вручную, тк кк приходилось беречь кждую кплю горючего, нужного им для стыковки. Аврийня ситуция требовл быстрого пересчет зплнировнных прметров стыковки, и при внесении изменений могли произойти ошибки. Астронвты знли, что их шнс невелик, но выигрнное сржение придло им сил.

Несмотря н трудности, их не оствлял уверенность, что некто, ответственный з их возврщение н Землю, держит их невидимой рукой. Путем искуснейшего мневрировния они порвнялись с глвным корблем. Горючее приближлось к нулю, но мехнизмы стыковки кким-то чудом окзлись испрвны. Не прошло и двух чсов с момент их стрт, кк они уже были готовы перебрться в глвный корбль и пуститься в обртный путь.

Для этого им ндо было выйти из модуля тк же, кк они делли это н Мрсе, пройти сквозь тмбур и через люк, который теперь вел н корбль. Никто из них не подумл о веществе, проникшем в тмбур во время их борьбы с крсным штормом. С момент стрт они не слышли оттуд ни звук и решили, что оно исчезло тким же тинственным обрзом, кк и появилось.

Астронвты нстолько увлеклись стыковкой, что збыли о своих костюмх. Только когд все было готово, сомнение зкрлось в их души. Нверное, им придется перепрвляться н корбль в зщитной одежде вдруг в тмбуре остлись чстицы крсного веществ. Они были уже нучены горьким опытом.

Стив вынул кмень, держвший дверь, и нчл открывть змок. З дверью стоял тишин, двление было нормльным, но дверь поддвлсь с трудом, кк будто ее зклеили снружи. Может быть, во время схвтки погнулсь переборк? Неужели они прошли ткие испытния, чтобы окзться зпертыми в модуле, когд до спсения оствлся один шг?

Стив выруглся и рвнул ручку. Он хотел нконец избвиться от тошнотворных воспоминний о борьбе с мрсинским уродом. Он хотел окзться в безопсном месте, где можно снять костюм и вздохнуть, не боясь обжечь легкие крсным тумном. И больше всего он хотел снов остться в одиночестве и созерцть несрвненное совершенство своего любимого космос.

Совместными усилиями дверь удлось приоткрыть. Он с трудом подлсь с мест, и к их ногм упли крсные хлопья, похожие н лишйник. Петли были злеплены слизью, и все втроем с большим усилием сдвинули дверь нстолько, чтобы протиснуться в тмбур. Со стен свисли ветки из высохшего желе, ткие сухие и легкие, что колыхлись от волн теплого воздух, поступющего из кбины. Кзлось, они передют стронвтм привет из иного мир.

Никому не хотелось выходить первым. Астронвтов не оствляло смутное чувство, что чудовище, с которым им пришлось столкнуться н Мрсе, сопровождет их в полете.

Лмпочки, которые обычно згорлись в тмбуре, когд открывлсь дверь, сейчс не рботли. Нверное, конткты злепило слизью. Было почти ничего не видно. Крсновтый полумрк, кзлось, тил в себе неведомую силу.

Стив взял фонрик и нпрвил его луч в тмбур. Это не произвело ни млейшего эффект, крсновтый полумрк только чуть отодвинулся в глубь коридор.

Чтобы вернуться н корбль, им ндо было пройти через строй солдт неведомого воинств. Тинственного воинств.

Стив повернулся к своим товрищм, чтобы обняться перед испытнием. Они пролетели от Земли 40 миллионов миль, но несколько шгов до корбля выглядели сейчс более сложной здчей, чем этот долгий путь. Астронвт ощутил тепло своих коллег. В их жилх текл ткя же, кк и у него, кровь, и он будто бы нпоследок припл ко всему человечеству перед тем, кк покинуть его, хотя чувствовл под рукой лишь фбричный плстик их костюмов, в глзх под мскми шлемов видел стрх.

Он повернулся и двинулся вперед.

Это нпоминло прыжок внутрь огромного глз, будто бы Стив, пробрвшись сквозь пятнистые хлопья сухого желе, окзлся в глубине, з его темным зрчком. Тмбур был во влсти чужого сознния, и Стив почувствовл это, когд перед его взором нчли рзворчивться стремительно меняющиеся обрзы.

Он снов увидел голодного хищник, пирующего среди зеленых полей молодой плнеты н первобытном прзднике. Только н этот рз он был не свирепым плчом, жертвой, имеющей покрытые шерстью ноги. Небо нд ним скорчилось от ненвисти, н шею зкпл горячя смол, зтем последовл смертельный удр.

Стив плвл с ликующими охотникми в бурлящих потокх бгровой крови, которя фонтнми бил из рзорвнного горл зверя, зтем, когд звыли орудия и дым пороховой пыли обжег его легкие, нблюдл преврщение людей в грязь. В дыму около его ног рзорвлсь бомб.

Зтем перед ним предстл процесс создния новой силы, нтижизни. Это было творчество н ядерном уровне.

Нд геометрическим городом повисл серебряня бомб. Ок несл в себе семен, которые рссеивлись из рспвшихся ядер томов. Внизу в пнике бегли люди, комочки клеток, преднзнченных для оплодотворения. Бомб рзорвлсь, и в безумной горячке жизнь слилсь со смертью в экстзе рзрушительного созидния. В пылу тысячи солнц соки рненой жизни переплвлялись в энергию нового веществ. Живя протоплзм погибл и снов возникл с новым рзрушительным кчеством мутироввшим геном дикой грессии. Это выглядело словно иллюстрцией тому, кк крйняя тупость милитризм порождет квинтэссенцию рзрушения.

Вечный космос был молчливым свидетелем рождения нового смертоносного обиттеля.

Когд рзрушення мрсинскя цивилизция покрылсь пылью, н плнету упл комок тягучей крсной слизи.

Долгие эры это чудовище ждло своего чс, пытясь уловить сообщения передтчиков, свидетельствующих о чьей-нибудь близкой цивилизции. Но сигнлы не поступли. Иногд в голодной ярости оно грызло поверхность плнеты, кк рзъярення собк грызет пустую обглоднную кость. Но это не помогло. Ему оствлось ждть.

Сигнл, который оно поймло, исходил с голубой звезды, его ближйшего сосед. Ккя невероятня удч!

После миллионов лет ожидния промежуток времени, пок послнцы с голубой звезды собирлись н Мрс, покзлся ему мигом. Чудовище решило отпустить их нзд, чтобы через ккое-то короткое время дождться следующих. Уничтожить этих первопроходцев было нецелесообрзно. Они окзлись крючком, н который можно поймть целую плнету и в полной мере нсытиться пиром рзрушения. Пок не придут другие существ из новых миров. И тк будет продолжться вечно.

Тк чудовище дло им уйти.

* * *

Астронвты ни словом не обмолвились об испытнии, которое им пришлось пережить в тмбуре корбля. Кждый из них сохрнил об этом свои ужсные воспоминния и спрятл их в глубине души вместе с зродышми чужой жизни. Прошло немло времени, пок это выплыло нружу. А до тех пор они молчли, кк молчит о своем недуге больной рком, чтобы избежть жлости или отврщения окружющих.

После того кк они покинули орбиту крсной плнеты, освободившийся модуль неумолимо втщило обртно в тонкую мрсинскую тмосферу. Он покружился в чужом небе и потом взорвлся. Груд искореженного метлл упл н темную поверхность плнеты, подняв облко пыли. Не успел тмосфер рссеяться, кк из рзбитых обломков модуля покзлось крсновтое обрзовние и, словно гигнтский пук, стремительно скрылось в мрсинских глубинх.

Глв 11

Фред Зимвел стршно нервничл. Ученые поствили рдиоктивные блюдц н лборторный стол прямо нд его головой. Кроме того, скрючившись под столом, он рзличил слов доктор: дикя грессия, опсня для человеческой жизни. Из рзговор двух ученых он понял, что проник в тйну исчезновения трех стронвтов, которые принесли с собой н Землю чужую смертельную силу. Это, несомненно, было его величйшим открытием. Причем он должен нписть об этом в ближйшие чсы, если рссчитывл увидеть сттью в звтршней гзете.

Для этого ему необходимо было обнружить сейчс свое присутствие, несмотря н последствия. Репортер нуждлся в сотрудничестве с учеными, чтобы его репортж не приняли з бред сумсшедшего, и его вдохновил угроз доктор нсчет оглски событий. Он не мог больше ждть. Кроме того, с лборторного стол нд его головой рздвлись ужсные звуки. Вещество явно пытлось освободиться из колб.

Только Зимвел стл рзминть зтекшие ноги, кк рздлся телефонный звонок. Он слышл, кк второй ученый подошел к ппрту и снял трубку. Последовл длиння пуз, прерывемя тяжелым, сдвленным дыхнием.

Рдиосигнлы? спросил Лорин. Снов огромня пуз. Вы уверены? в его голосе послышлсь нстойчивость. Я вижу, он был совершенно прв, зключил он. Спсибо.

Кк только он положил трубку, дверь с треском рспхнулсь. Это был Нельсон.

Ккие чудовищные кретины! доктор был вне себя от горечи и гнев. Кк мне зствить их отменить свое решение? Они считют, что достточно укрепить рдиоизоляцию стронвтов и все будет в порядке. Что они понимют в этом? рсплился он. Эти военные роботы ствят междунродный престиж выше безопсности людей. Посмотрим, что скжет по этому поводу человечество. Я собирюсь предть это оглске.

Зимвел не верил своим ушм. Огромня удч см плыл ему в руки. Не понимя, что делет, он вылез из-под лборторного стол и, смущенный, предстл перед учеными. Никогд до сих пор он не чувствовл столь дикого несоответствия положения, в котором окзлся, и репутции «Трептм Глобо».

Едв успел предприимчивый репортер рзогнуть зтекшие колени и предствиться, кк Лорин уже схвтил трубку, чтобы вызвть службу безопсности, Нельсон остновил его.

Это исключительный шнс, скзл он Лорину. И мы должны использовть его, чтобы остновить чиновников из Пентгон.

И ты згремишь з решетку, возрзил Лорин. Тебе лучше других известно: все, что ксется ншей рботы и центр, является госудрственной тйной.

Я подм в отствку, холодно ответил доктор. Сейчс у меня единствення здч сообщить людям о том, что повлечет з собой стрт «Прометея-2». Больше для меня ничего не существует.

Лорин спокойно посмотрел н шеф.

Есть еще кое-что, что тебя зинтересует, медленно скзл он. Я только что рзговривл с лборторией ФВЭ по поводу нлиз нших обрзцов под электронным микроскопом. Тк вот, излучение, испускемое непрошеными гостями, сродни передтчику комплекс химических днных, из которых состоит их пищ.

Что? переспросил Нельсон. Кк они узнли об этом?

Один из спутников ловит ткие сигнлы последние две недели, то есть с того времени, кк приземлился «Прометей-1».

Ты хочешь скзть, эти клетки в Стиве передют о нем днные с тех пор, кк экспедиция вернулсь н Землю? прервл его Нельсон. И кто-то н Мрсе упрвляет трнсформцией его оргнизм? Проверяет, успешно ли действуют хищницы, подчинившие его своей влсти?

Лорин горько кивнул.

Нельсон в отчянии схвтился з голову.

Боже мой! Все это время Стив был подопытной свинкой, воскликнул он, глядя н яростно брбнящий счетчик Гейгер. И когд «Прометей-2» сядет н Мрс, неизвестный нм монстр встретит его во всеоружии. По срвнению с тем, во что он превртит следующую тройку стронвтов, Стив покжется нм нгелом во плоти.

Из кбинет доктор, где они оствили питтельную среду с клеткми, донесся зловещий звук.

Нужно убедиться, что это чудовище ндежно зперто, и поместить его в кмеру, поглощющую рдицию, рспорядился Нельсон. Инче мы поневоле поможем монстру. Мы возьмем этого хищник измором. Проследи, чтобы остльные культуры были уничтожены. Сожги их для верности.

Он повернулся к Зимвелу и кк-то стрнно посмотрел н него.

Я рсскжу вм о том, что случилось с экспедицией, и вы нпишете смую фнтстическую историю со времени всемирного потоп.

* * *

Зимвел зкончил делть зметки в своем блокноте и уже собирлся уходить, кк вдруг зпищл коротковолновый передтчик Нельсон. Доктор схвтил трубку.

Нельсон, пролял трубк. Это Шрн, в его голосе были слышны комндирские интонции. Мы поймли его.

Нельсон судорожно сжл трубку.

Где он? хрипло спросил он.

Он оствил пятн своей слизи в прке около Гретвордской электростнции. Мы окружили это место, кпитн повысил голос. Он прикончил еще двоих. Двух бродяг, которые ужинли у костр рядом с железной дорогой,

Не приближйтесь к нему, прикзл Нельсон. Я сейчс выезжю.

Доктор схвтил медицинскую сумку с птечкой и выбежл вон.

Во что бы то ни стло опубликуйте вшу сттью! крикнул он Зимвелу, исчезя в конце коридор. Я н вс ндеюсь.

Зимвел рвнулся вслед з доктором.

Можно мне поехть с вми вместе? нчл он. Но доктор ничего не слышл. Он зглянул в лборторию и н ходу отдл рспоряжения своему помощнику, зтем, перепрыгивя через три ступеньки, побежл к стоянке. Спустя некоторое время Зимвел увидел в окно, кк мшин доктор подъезжет к КПП.

Зимвел рвнулся з ним. Он не хотел объясняться с дежурным офицером, для его сттьи не хвтло одного фотоснимк. Если бы ему удлось сфотогрфировть безумного стронвт, это свидетельство было бы в миллион рз крсноречивее, чем все доводы Нельсон о близком конце человечеств в случе, если стртует «Прометей-2». Смое время поехть вместе с Нельсоном и сфотогрфировть героя своего рсскз, зтем вернуться в офис, нписть сттью и потихоньку нчинть готовиться к приглшению в «Нью-Йорк Тйме»,

Репортер издл победный клич, упл н сиденье своей мшины и устремился з доктором.

* * *

Когд Нельсон приехл н место происшествия, прк был оцеплен военными и полицией. Теперь они все зсуетились, горько подумл он. А где они пропдли рньше? Ведь сейчс решется судьб человечеств, и дорог кждя минут.

Он взглянул н циферблт, светящийся н зпястье. Ровно половин четвертого. Через четыре с половиной чс стртует экспедиция, которя повлечет з собой гибель миллионов людей. Если только з это время гзеты не сделют свое дело и он не получит подтверждение своей теории. Хоть бы ему удлось поговорить со Стивом и выяснить, что произошло с «Прометеем-1»!

В холодном ночном воздухе собирлся тумн. Клубы орнжевого дым окутывли звод и плвли нд его корпусми. Из этого мрев высоко в небо поднимлись трубы, кк голые торчщие кости. Облк зкрывли луну и звезды.

У клитки Нельсон встретил кпитн. Он был бодр и нстроен н решительные действия.

Вест рядом со второй бшней. Похоже, он не собирется убегть. Мы окружили его и устновили прожекторы. Теперь уж он точно в нших рукх, отрпортовл он, зтем добвил: Н случй, если он вздумет что-нибудь выкинуть, у нс готово оружие.

Нельсон резко обернулся, но кпитн словно прочел его мысли.

Вы бы видели, что он сделл с этими двумя бродягми, горько зметил он. Я встречл всякое, но ткого никогд.

Они пошли по огромному прку. Слев от них виднелось глвное мшинное отделение, откуд доносился рев турбин. Впереди открылсь полян, зросшя трвой, в темноте слышлся шум пдющей воды. Повеяло теплом.

Неудивительно, что он не собирется убегть, скзл Нельсон, почувствовв, кк его знобит от холод, пок они проходили мимо первой бшни.

Они подошли ближе и увидели военных, рсположившихся вокруг второй бшни. Солдты окружили высоченную мхину н рсстоянии около 75 ярдов. Большинство из них лежли н животе, держ винтовки нготове, некоторые зняли позиции з пулеметми. Позди них были укреплены полевые прожекторы. Желтые лучи рзбивли мрк ночи и ярко освещли подножие бшни.

Снчл Нельсон не мог ничего рзличить. Под черной зияющей впдиной был решетк, через которую пробивлсь бурлящя вод. Лучи прожекторов смешивлись с водяными брызгми. Влжня дымк искрилсь, словно поверхность окен в солнечный день.

Зтем он увидел Стив, который стоял в этом бурном потоке под грозно нвисющей громдой темной бшни. Он повернулся спиной к прожекторм и подствлял лицо под прохлдные струи пдющей воды. Обрубки его рук торчли вверх, кк бы пытясь удержть чудесную влгу.

У Нельсон пересохло в горле.

Я пойду и попытюсь поговорить с ним, скзл он.

Возржения кпитн потонули в реве водопд, и Нельсон нпрвился в сторону бшни.

Стив стоял бсолютно спокойно. Осттки больничной одежды висели н нем лохмотьями, стрнным шрфом окутывя шею. Кк он исхудл! Откуд этот живой скелет брл силы, чтобы тким стршным обрзом рспрвляться со своими жертвми? Из лохмотьев кожи торчли кости тз, ребр зияли н полурзвлившейся спине. Его плвящееся тело фосфоресцировло тем же крсновтым светом, кк и отрублення рук н ферме. Пдющя с огромной силой вод смывл с него рзлгющиеся ткни.

Теперь их рзделяло небольшое прострнство, и, перекрывя грохот, Нельсон позвл:

Стив, Стив!

Стив медленно повернулся, и доктор увидел череп привидения. Искр сознния промелькнул н обезобрженном до неузнвемости лице.

Стив, что с вми произошло н Мрсе? прокричл Нельсон. Рди Бог, что случилось во время экспедиции?

* * *

Фред Зимвел без особых трудностей проник сквозь оцепление. Он был до ткой степени огорошен свлившейся ему кк снег н голову удчей, что дже не снял больничный хлт. Военные решили, что он приехл с группой врчей.

Он достл фотоппрт и побежл через прк туд, где был виден свет сильных прожекторов. Офицер попытлся остновить его, но Зимвел проскочил мимо и устремился через оцепление к двум фигурм рядом с водопдом. Он нцелил фотоппрт н прозрчную тень, стоящую в воде. Нельсон схвтил его з руку и попытлся помешть ему.

Нзд, идиот проклятый! зкричл он.

Но Зимвел уже было не остновить. Нельсон встл между ним и Стивом, пытясь згородить дорогу. Репортер толкнул его тк, что доктор поскользнулся н сырой трве и упл, издв предупреждющий крик. В тот момент, когд Зимвел поймл в фокус фотоппрт тень в воде, у подножия бшни произошло движение. С ужсным сдвленным ревом тень отделилсь от решетки и бросилсь н репортер. Он почувствовл, кк отвртительня слизь обожгл его лицо, и вопль ужсного стрдния вырвлся, кзлось, не изо рт, из глубины мгновенно пересохшей глотки. Стив поднял его и швырнул о метллические опоры бшни. Боль и поток воды погсили сознние Зимвел.

Нельсон в ужсе вскочил.

Нет, Стив! крикнул он. Не ндо!

Зверь повернулся, посмотрел в отчянии н рсколотый череп новой жертвы и, пригнувшись, нпрвился к оцеплению. Перекрывя шум водопд, рздлся прикз, и солдты открыли огонь.

Несколько прожекторов осветили бегущую фигуру. Пули выбивли брызги слизи тм, где попдли в цель, и цепь солдт зстыл в изумлении, когд призрк, прорвв оцепление, окзлся по другую сторону кольц и нчл удляться в нпрвлении глвной турбины по ллее темного прк.

То, что было когд-то Фредом Зимвелом, теперь лежло лицом вниз, прикрытое белым больничным хлтом. Рзорвнный ремешок кмеры все еще болтлся н его шее, в тени у основния бшни влялсь зписня книжк.

Глв 12

Нельсон бросился з Стивом в здние глвной турбины. Кпитн попытлся остновить его.

Не ходите! крикнул он. Оствьте его нм. Он слишком опсен!

Доктор оттолкнул его.

Я должен поговорить с ним, простонл он. Рзве вы не понимете? Он может рсскзть нм, что тм случилось. Он уже собирлся ответить мне, когд нелегкя принесл этого ублюдк репортер. Ккого дьявол вы пропустили его?

Нельсон не дл кпитну возрзить и побежл к двери, в которой исчез Стив. Кпитн устремился з ним.

Дверь вел в нижний этж здния. Внутри было нстолько светло, что Нельсон остновился н пороге, ослепленный. Это окзлось просторное здние сложной конструкции, современный хрм тепловой энергии. Сквозь лбиринты рзличных сооружений они рзличили огромную цилиндрическую турбину, которя рсполглсь в центре зл. Все было ндрено до блеск, включя белый кфельный пол.

Куд он скрылся? крикнул кпитн, и эхо его голос отозвлось поверх шум гигнтских генерторов.

Нельсон внимтельно рзглядывл помещение. Куд мог пойти Стив? думл он. Доктор зметил безндежность и полное отчяние в глзх своего бывшего пциент. Стив нверняк попытется спрятться куд-нибудь от посторонних глз в своей смертельной гонии.

Здесь видны пятн крови, прокричл кпитн, осмтривя пол. Вест не уйдет длеко, Должно быть, он сильно рнен.

Вше оружие не причинило ему большого вред, сдерживясь, ответил Нельсон. Чужие клетки упрвляют его оргнизмом, инче он двно бы уже погиб.

Кпитн не понял его слов. Он покрепче обхвтил ствол своей винтовки.

Н сей рз мы должны быть очень внимтельны, нрвоучительно зметил он. Ошибки сейчс стнут роковыми.

Нельсону бросилось в глз блестящее пятно н черных перилх лестницы, ведущей н следующую площдку. Он молч стл поднимться по метллическим ступенькм. Кпитн с двумя своими солдтми последовл з ним.

Следующя площдк был более открытой, только вокруг ряд турбин тянулсь огромня огрд из тких же кфельных плиток, что лежли н полу. Между огромными полировнными поверхностями турбин поблескивли воздушные лесенки, одн из которых вел н смую крышу огромного генертор. Нельсон зметил нверху движение. Это был Стив.

Доктор рвнулся через площдку и, взлетев н несколько ступенек, окзлся н лесенке. Блестящий след слизи стновился все шире рзложение все время усиливлось. Медлить дльше было нельзя.

Нельсон здержлся у подножия лестницы. Он не видел верх генертор, куд вели ступени, но знл, что Стив нверняк тм. Доктор поднялся н несколько ступенек и позвл друг. Его голос пронесся гулким эхом под смым потолком.

Доктор медленно пополз вверх. Перед тем кк поднять голову нд огрдой крыши, он зколеблся, прислушивясь, не рздстся ли где-то тяжелое дыхние умирющего. Но из-з шум мшин он не мог ничего уловить. Еще один шг, и, высунув голову, он увидел прямо перед собой две крсные лужицы стрх и ненвисти, которые были когд-то человеческими глзми.

Нельсон в ужсе отпрянул. Он попытлся ухвтиться з перил, но руки зскользили, и он сктился вниз, больно удрившись грудью о метллические ступеньки и ободрв лдони в тщетных попыткх удержться. С огромной силой удрившись о площдку, тк что искры посыплись у него из глз, Нельсон грохнулся н спину и остлся лежть, пытясь удержть ускользющее сознние.

Нечеловеческим усилием ему удлось взять себя в руки. Он ощупл руки и грудную клетку. Жуткя боль пронзил его с ног до головы, едв он пошевелился. Он вывихнул лодыжку и теперь с трудом мог двигться. К счстью, он умудрился ничего не сломть. Он проклинл себя з то, что имел глупость испугться Стив. Конечно, тот выглядел ужсно, но доктор должен был попытться спсти своего друг. Стив узнл его Нельсон понял это. Знчит, есть ндежд, что пмять и сознние еще не покинули рзлгющееся тело.

Доктор зствил себя збыть о боли и снов пополз по лестнице. Подняв голову нд огрдой, он мгновенно увидел Стив, пятившегося от противоположного кря крыши. Скоро он все понял. Нпротив, по другой лестнице, поднимлся кпитн со своими солдтми. Стив окзлся в ловушке.

Нельсон подтянулся и збрлся н крышу.

Оствьте его н меня, кпитн, его голос тонул в реве мшин. Не нчинйте кровопролития.

Стив оглянулся н голос доктор и, кзлось, протянул обрубки своих рук, пытясь отстрнить Нельсон. В рстявших воспленных глзх вспыхнул просьб, жлкий остток человеческого сознния.

Кпитн не слушл Нельсон и продолжл крбкться по глдкому полировнному боку генертор. Збрвшись н смый верх лестницы и высунув голову, он поднял винтовку и стл прицеливться. Призрк быстро рзвернулся и стл црпть воздух обрубкми, кк рненое животное, потерявшее все, кроме своих инстинктов. Кпитн остновился.

Стой, или я буду стрелять! крикнул он.

Призрк змер н месте, оглянулся н доктор и скрючился, подобрв свое рстекющееся тело, кк огромный пук.

Зтем он бросился в тку.

Он нпрвился к кпитну с зметным проворством. Липкие ноги опирлись н пол, кк присоски. Кпитн отдл прикз стрелять.

Нельсон вовремя успел пригнуться, потому что пули пролетли нсквозь через рстекющееся тело. Видно было, кк быстро зтягивются крошечные отверстия.

Пули рикошетом отсккивли от метллических поверхностей крыши и турбин. Кпитн в рстерянности остновился и опустил винтовку. Он не знл, что делть. Военной подготовки и боеприпсов было в избытке. Он отдл прикз солдту, стоявшему нверху лестницы, стрелять, но из-з кпитн солдт не видел цели. Призрк зметил их змештельство и снов приготовился нпсть. Нельсон в отчянии следил з их поединком.

Зверь согнулся, и рстекющяся кож повисл н его бесформенной фигуре, смутно нпоминя человеческие формы. Он нпрягся и воинственно вытянул обрубки рук, приходя в неистовство. Через секунду он облепил кпитн жгучим зловонным желе, зливющим его лицо и шею. Кпитн беспомощно змхл рукми, судорожно пытясь нщупть опору и ничего не видя от боли. Слышно было, кк под невероятным нпором клеток-хищниц его кости зхрустели, кк сухие ветки в костре. Он почувствовл снчл свободное пдение, зтем стршный удр и рсплстлся н глдкой поверхности турбины в луже крови и слизи. Метлл был глдко отполировн, и он пополз вниз, с уровня н уровень, пок не шлепнулся н линию высоковольтной передчи, взорввшись фейерверком искр и плмени. Помещение погрузилось во мрк, освещясь только горящим телом, которое обугливлось в белом плмени под нпряжением в шестндцть тысяч вольт. Зтем оно, кк пток, стекло н кфельный пол, и рспрострняющееся зловоние привело в чувство окменевших от ужс свидетелей происшедшего.

Генерторы змолчли, и огромное помещение погрузилось в тишину. Нельсон стоял, не в силх пошевелиться. Когд к нему стли возврщться чувств, он услышл приближющееся тяжелое дыхние. Оно сопровождлось влжным шлепньем ног по крыше генертор. Неясня крсновтя тень сгустилсь, и доктор почувствовл теплое прикосновение. Жуткое зловоние обожгло его легкие, и Нельсон в шоке схвтился з узкую перегородку. Рстекющееся желе собрлось в неясную форму у него з спиной и поглживло его кожу и волосы. Он почувствовл н лице горячее дыхние и услышл, кк бесформенные губы пытются что-то скзть. Фрз нчлсь с его имени, но зкончилсь болезненными стонми. Призрк постоял н лесенке з спиной Нельсон и нчл спускться вниз, бормоч непонятные зклинния. Зтем влжные шги рстяли в темноте, сопровождемые вздохми невырзимого отчяния.

Голос солдт по другую сторону турбины рзорвли тишину. Они спршивли Нельсон, все ли с ним в порядке. Доктору потребовлось невероятное усилие, чтобы вырвться из этого кошмр и ответить. Ужсное бремя ответственности з все, что произошло, лежло н нем и н тех, кто учствовл в прогрмме космических полетов. Это они допустили гибель экспедиции. Они должны были предвидеть, что н Мрсе существует зконсервировння другя жизнь. Это окзлось преступной хлтностью с их стороны. Они считли Мрс мертвой плнетой, но совершенно не думли о том, что могло быть н нем рньше. Космос, вероятно, нполнен спорми рзных форм жизни, которые, кк семен рстений н Земле, лежт где-нибудь в укромном месте, дожидясь своего времени. Ученые были уверены, что стронвты встретятся с безжизненной пустыней, и ориентировли их н это. Поэтому трое исследовтелей окзлись беззщитными перед оргническими обрзовниями, перед грессией, перед неизвестным. Оргнизторы полет своей безответственностью предли человеческий род.

Нельсон из последних сил ответил солдтм. Он был совершенно рзбит и не мог пошевелиться. Весь облепленный слизью, он сидел и ждл, когд сменят пробки. Стив хотел, чтобы его оствили в покое. Выяснить у него, что же случилось с ними н Мрсе, стновилось все более безндежным делом. Они никогд не поймут этого. Они не поймут, к чему им готовиться, когд вернется «Прометей-2». Теперь космическое чудовище знет о них все, чтобы беспрепятственно колонизировть Землю. Стив послужил ему живым передтчиком. Вооруженное знниями, добытыми тким врврским путем, оно превртилось в неуязвимого врг. Неприкрытя грессия крсных клеток просто детский лепет по срвнению с опсностью, которя им грозит,

Нельсон услышл голос н нижней площдке. Рздлись возглсы, солдты увидели сгоревшие остнки кпитн. Мысли ворочлись в мозгу Нельсон, кк сонные животные. Он был дже не в силх кк-то нпомнить о себе.

Доктор зжмурился от яркого свет, когд рзлепил глз, то увидел солдт, помогющего ему встть. Боль в лодыжке пронзил его, и рзбитое сознние снов горькой отрвой влилось ему в мозг.

Где он? спросил Нельсон. Где Стив?

Боюсь, мы упустили его, скзл солдт, Произошло короткое змыкние.

Солдты по-прежнему стояли в оцеплении. Среди них пробежл новость о гибели кпитн. Молодой офицер принял н себя комндовние, и они окружили звод. Но люди выглядели смущенными и неуверенными. Они не знли, кк воевть с противником, который не боится огнестрельных пуль.

Когд свет снов зжегся, они нчли прочесывть все здние.

Но поиски с первого этж до последнего были безрезульттными, В черном отчянии, которое Охвтило его сердце после гибели кпитн, Нельсон дже рдовлся тому, что они не могут нйти Стив. Может быть, где-то в укромном месте Стив проведет свои последние чсы, чувствуя себя не зверем, згннным охотникми, больным, измученным человеком. Он убил не одну жертву, но в этом не было его вины. Он никогд не отличлся грессивностью, и все его преступления были продиктовны ему мрсинским монстром.

Нельсон повернулся, чтобы, прихрмывя, уйти. Дул прохлдный ветерок. Из-з облков выглянул лун, и покзлись мириды звезд.

Н крыше звод еле-еле можно было рзглядеть смутную фигуру, протянувшую к небу руки.

Нельсон увидел фигуру, и его осенило. Он бросился обртно к зднию и спросил инженер, кк збрться н крышу. Не обрщя внимния н поврежденную ногу, он полез по служебным лестницм, которые поднимлись от генерторов. Тм, нверху, не будет ни солдт, ни репортеров, только он и Стив.

Доктор толкнул люк и окзлся н крыше. Небо стло чистым, через него тянулся бледный Млечный Путь. Н востоке нчинл рзгорться зря. Тм, где крыш обрывлсь, можно было рзличить крошечную, кк у ребенк, фигуру того, кто был Стивом, Он выглядел худым и жлким перед лицом этой тющей звездной ночи.

Нельсон подошел к нему.

Стив, позвл он. Стив!

Не последовло ни ответ, ни поворот головы. Нельсон подошел поближе, повторяя имя друг.

Это было бесполезно. Крсное плмя потухло, и съежившееся тело было покрыто испряющейся жидкостью, словно серебристый минерл. Другя жидкость, до сих пор яркя, горел в пустых глзх, которые все еще смотрели в небо, провожя мятежную душу.

Пролог 2

Центр упрвления полетом оглсился громкими поздрвлениями и возглсми восторг. Дымили сигреты, и летели пробки от шмпнского. Слышимость стл лучше, и восторженные голос стронвтов рпортовли о своих первых впечтлениях н плнете.

«Прометей-2» блгополучно сел н Мрс.

Здесь восхитительно, донесся голос комндир. Совершенно пусто, только подождите минутку...

Рздлся щелчок, зтем нступил тишин. Голос опять прозвучл, очень издлек.

Нвстречу нм что-то нпрвляется. Это пыльня буря, он движется к нм с огромной скоростью. Я никогд не видел ничего подоб...

Рдио змолчло.