/ Language: Русский / Genre:sf_horror,

Ночное Братство

Говард Лавкрафт


sf_horror Говрд Филлипс Лвкрфт Огэст Дерлет Ночное бртство ru en I_no_k inok.goo@gmail.com FB Tools 2006-07-07 www.lib.ru C936FFF5-AB7D-4A38-AD35-5A90CAB631B3 1.0

Говрд Ф.Лвкрфт, Огэст Дерлет

Ночное бртство

Вероятно, для широкой общественности нвсегд остнется згдкой ряд обстоятельств, сопутствоввших пожру, в результте которого был уничтожен стрый зброшенный дом н берегу реки Сиконк, в млолюдном рйоне город между Крсным и Вшингтонским мостми. Кк обычно бывет в подобных случях, среди местных жителей ншлись несколько чудков, предложивших полиции свои версии происшедшего. Из числ упомянутых доброжелтелей особенную нстойчивость проявил некий Артур Филлипс, отпрыск весьм почтенной Ист-Сйдской фмилии, долгое время проживвший н Энджел-Стрит. Этот несколько эксцентричный, но в целом пользующийся неплохой репутцией молодой человек предствил отчет о событиях, которые, по его мнению, явились непосредственной причиной пожр. В ходе рсследовния полицией были допрошены все лиц, упоминемые в зписях мистер Филлипс, но никто из них — если не принимть в рсчет зявление библиотекря, подтвердившего лишь см фкт встречи мистер Филлипс с мисс Розой Декстер в читльном зле «Атенеум», — не признл его утверждения соответствующими действительности. Рукопись отчет прилгется.

Ночные улицы любого из городов Восточного Побережья являют собой совершенно особый, причудливый и жутковтый мир, о смом существовнии которого не имеет понятия большинство добропорядочных городских обывтелей. Мир этот нселен человеческими существми иного сорт — опустившиеся, стрые, больные или же просто одинокие люди, по кким-то неясным причинм избегющие дневного свет, с нступлением темноты покидют свои убежищ в полуподвльных этжх и стринных мнсрдх и блуждют по улицм в поискх себе подобных, либо же просто ндеясь отвлечься от своих мучительных мыслей и воспоминний. Среди них нередки люди, не опрвившиеся после жестоких удров судьбы, исклеченные физически и морльно; встречются и ткие, кого влечет в этот мир интерес к тинственному и зпретному — подобные вещи неизменно присутствуют в тех местх, с которыми был связн жизнь хотя бы нескольких человеческих поколений, однко увидеть их можно лишь в темное время суток, в определенные дни и чсы и при определенном стечении обстоятельств.

В детстве я, чсто болея, не имел возможности полноценно общться со своими сверстникми и, будучи предоствлен смому себе, рно приобрел привычку к ночным бдениям — сперв я покидл дом лишь нендолго, бродя по улицм, прилгющим к Энджел-Стрит, но со временем нчл увеличивть продолжительность прогулок, зходя во все более отдленные рйоны Провиденс. Иной рз я дже предпринимл вылзки з городскую черту или — когд позволяло здоровье — с двумя достточно близкими приятелями устривл игры в тк нзывемом «клубе», сооруженном общими усилиями в перелеске неподлеку от город. Еще одним моим увлечением были книги, я мог чсми сидеть в огромной библиотеке своего дед, читя все подряд — от греческих философов до истории нглийской монрхии, от секретов древних лхимиков до новейших открытий Нильс Бор, от рсшифровнных египетских ппирусов до сочинений Томс Хрди. Ндо скзть, что мой дед, имея чрезвычйно широкий круг интересов, соствлял свою библиотеку без ккой-либо четкой системы и нередко при выборе книг руководствовлся смыми неожиднными мотивми или же просто сиюминутной прихотью.

Со временем ночные прогулки стли неотъемлемой чстью моей жизни; подолгу болея, я был лишен возможности регулярно посещть школу, что делло меня еще более змкнутым и одиноким. Я и см не смог бы толком объяснить, чем именно привлекл меня полуночный город, что я искл в темных проулкх между Бенефит-Стрит и улицей По, местонхождение которой не ведомо большинству коренных жителей Провиденс, и почему я с ткой ндеждой вглядывлся в лиц редких ночных бродяг, торопившихся проскользнуть мимо меня„ чтобы тотчс исчезнуть в темноте подворотен и проходных дворов. Возможно, я тким обрзом хотел отвлечься от унылых рельностей дневной жизни и одновременно дть больший простор своей любознтельности и богтому от природы вообржению.

Окончние средней школы прктически не отрзилось н моем уклде жизни. По состоянию здоровья я не смог поступить в Брунский Университет, кк рссчитывл первончльно и, будучи предоствлен смому себе, нчл проводить з книгми вдвое больше времени и с кждым рзом все увеличивл продолжительность ночных прогулок, нередко ложсь спть уже н рссвете. При всем том я еще умудрялся ежедневно общться с мтерью, к тому времени уже овдовевшей, и не обделять внимнием своих теток, ткже поселившихся в ншем доме. Былые товрищи по детским игрм, повзрослев, отдлились от меня, но мне повезло в другом — я встретил Розу Декстер. Эт миля черноглзя девушк приндлежл к одному из смых увжемых семейств Провиденс, ее предки знчились среди первых поселенцев, основвших некогд этот город. Вскоре он стл уже неизменной спутницей всех моих ночных прогулок. Вдвоем мы подолгу бродили по темным пустынным улицм, вновь осмтривли мои прежние нходки и не упускли случя сделть новые интересные нблюдения.

Впсрвыс я познкомился с Розой в стром зднии «Атенеум», и с той поры мы встречлись тм кждый вечер, чтобы от крыльц библиотеки нчть свой очередной поход в ночь. Сперв он сопровождл меня просто из любопытств, но понемногу тоже вошл во вкус, и мы с ней соствили превосходную пру бродяг-полуночников. Роз — ндо отдть ей должное — не был склонн к пустой болтовне и неумеренным проявлениям эмоций, тк что мы очень быстро нучились понимть друг друг почти без слов.

Прошло уже несколько месяцев со времени ншей первой встречи, когд однжды ночью н Бенефит-Стрит к нм обртился незнкомый джентльмен в длинном плще с кпюшоном, небрежно нкинутом поверх строго, порядком изношенного костюм. Я зметил его еще издли, кк только мы вышли из-з угл — он стоял н тротуре длеко впереди; когд же мы сблизились почти вплотную, лицо этого человек покзлось мне стрнно, тревожно знкомым. Где-то я уже несомненно видел эти глубоко посженные глз, эти усы и живописную шевелюру — голов его был непокрыт, и длинные волосы беспорядочно путлись н ветру. Мы уже прошли мимо него, когд человек, сделв несколько шгов, дотронулся до моего плеч и зговорил:

— Прошу прощения, судрь, — скзл он, — вы не могли бы укзть мне дорогу к строму клдбищу, которое посещл некогд Эдгр По?

Я объяснил ему, кк туд пройти, зтем, неожиднно для смого себя вызвлся его проводить; в следующую минуту мы шли по улице уже втроем. Все произошло очень быстро, но от меня, однко, не ускользнул тот внимтельный — я бы скзл, оценивющий — взгляд, кким этот человек одрил мою спутницу. Во взгляде его, впрочем, не зключлось ничего оскорбительного — он был кким-то отстрненно-критическим, без млейшего нмек н чувственность. Я в свою очередь ткже не упускл возможности получше рссмотреть незнкомц в те редкие моменты, когд нм случлось проходить через круги свет, отбрсывемого уличными фонрями. С кждым рзом я все больше убеждлся в том, что уже видел этого человек прежде, не помню только — когд и где.

Одет он был во все черное, сели не считть белого воротничк рубшки и стромодного глстук; костюм был двно не глжен, однко срвнительно чист. Лицо его, с высоким крутым лбом, из-под которого н вс пристльно смотрели темные, почти неподвижные глз, постепенно сужлось книзу, зкнчивясь небольшим, чуть скошенным подбородком. Волосы его были горздо длиннее тех, что принято носить у людей моего поколения, хотя см он вряд ли был стрше меня более чем н пять лет. Но особенно необычной мне покзлсь его одежд; при ближйшем рссмотрении я убедился в том, что он был сшит не тк уж двно — во всяком случе, мтерил выглядел совсем новым и не потерся дже н сгибх. Первончльное же впечтление зношенности создвлось скорее всего из-з фсон костюм, который вышел из моды кк минимум несколько десятилетий тому нзд.

— Вы, должно быть, недвно приехли в Провиденс? — спросил я его.

— Недвно, — кртко ответил он.

— Интересуетесь Эдгром По?

Он кивнул.

— И много вы о нем знете?

— Очень мло, — скзл мой собеседник. — Быть может, вы меня просветите?

Уж тут я не нуждлся во вторичном приглшении. По возможности сжто перескзв биогрфию своего любимого пистеля — родончльник детективного жнр и непревзойденного мстер по чсти тинственных и ужсных историй — я более подробно остновился н его ромнтической связи с миссис Срой Хелен Уитмен, поскольку здесь дело кслось Провиденс и их совместной прогулки н то смое клдбище, куд мы в днный момент нпрвлялись. Я зметил, что он слушет меня с сосредоточенным внимнием и кк будто пытется зпомнить кждую мелочь из скзнного, хотя по его бесстрстному лицу было трудно понять, нрвится ему или нет то, что я говорю.

В свою очередь Роз чувствовл его интерес к себе, но не был смущен этим обстоятельством, не видя в поведении незнкомц никких нмеков н непристойность. Я, нверно, тк и не догдлся бы спросить его имя, сели бы он не обртился с нлогичным вопросом к Розе Декстер. См же он предствился кк «мистер Аллн»; в эту минуту мы кк рз проходили под одним из фонрей, и я увидел, кк Роз едв зметно улыбнулсь.

Узнв нши имен, он больше ни о чем не спршивл, и всю остльную дорогу до клдбищ мы проделли в полном молчнии. Я полгл, что мистер Аллн зхочет пройти внутрь, з огрду, но он не вырзил ткого желния, зявив, что хотел лишь устновить местонхождение клдбищ с тем, чтобы прийти сюд уже в дневное время. Решение это было вполне рзумным, ибо — я знл это по собственному опыту — ночью здесь трудно было нйти что-либо действительно интересное.

Пожелв друг другу спокойной ночи, мы рсстлись у клдбищенских ворот.

— Где-то я уже видел этого тип, — скзл я Розе, едв мы отошли н достточное рсстояние. — Но никк не припомню, где именно. Возможно, в библиотеке?

— Рзумеется, в библиотеке, — подхвтил Роз с хрктерным для нее гортнным смешком. — Вспомни портрет н боковой стене.

— Не может быть! — вскричл я.

— Ты нверняк зметил сходство, Артур! — он тоже повысил голос. — Возьми хотя бы его имя. Он выглядит точь-в-точь кк Эдгр Аллн По.

Он был совершенно прв. В тот же миг я восстновил в пмяти все детли хорошо знкомого мне портрет и, не долго думя, причислил мистер Аллн к рзряду вполне безобидных фнтиков, обожющих Эдгр По и стрющихся во всем, вплоть до покроя плтья, быть похожими н своего кумир. Тким обрзом, мы познкомились с еще одним оригинльным предствителем ночной жизни Провиденс.

— Пожлуй, эт встреч был смой стрнной из всех, что у нс случлись з время совместных прогулок, — скзл я.

Ее рук крепко сжл мою.

— Послушй, Артур, тебе не покзлось, что этот… что здесь… что-то не тк?

— То же смое можно скзть прктически о кждом любителе ночных прогулок, — усмехнулся я. — В известном смысле все мы не очень-то нормльны.

В тот момент, когд я еще договривл эту фрзу, я вдруг понял, что именно он имел в виду — мистер Аллн был изнчльно, в смой сути своей неестественен. Ккой-то нлет фльшивости присутствовл во всем облике этого человек, и, прежде всего, в его речи, нчисто лишенной интонций, почти мехнической. Ни рзу з все время рзговор он не улыбнулся, выржение его лиц оствлось неизменным, голос звучл отчужденно и рвнодушно, существуя кк бы см по себе, незвисимо от своего хозяин. Дже тот интерес, который он проявлял к Розе, не имел ничего общего с обычным мужским интересом к женщине — в нем было нечто сугубо прктичное, если угодно, клиническое.

Я открыл было рот, собирясь выскзть вслух результты своих нблюдений, но вместо этого переменил тему рзговор и, взяв Розу под локоть, зшгл по нпрвлению к ее дому. II Вероятно, нш повторня встреч с мистером Аллном был неизбежн. По крйней мере я ничуть не удивился, когд две ночи спустя увидел его, стоящим в нескольких шгх от дверей моего дом.

Я приветствовл его весело и дружелюбно, кк строго знкомц; он отвечл мне в том же тоне, но при этом лицо его — я специльно зметил — оствлось неподвижным, кк мск: ни тени улыбки, ни одной живой искры во взгляде. Присмотревшись к нему теперь, я убедился в его рзительном сходстве с портретным Эдгром По; у меня дже, признюсь, промелькнул мысль, не является ли он его родственником, может стться — кто знет — дже прямым потомком.

Рзумеется, это все было не более чем збвным совпдением; к тому же н сей рз мистер Аллн и не пытлся зводить рзговор о покойном клссике или кких-то событиях, связнных с его пребывнием в Провиденсе. Он вообще был н редкость немногословен, предпочитя слушть мою довольно бессвязную болтовню. Возможно, он просто пытлся нйти новые точки соприкосновения нших интересов — по крйней мере, однжды, когд я упомянул о своем сотрудничестве с местной еженедельной гзетой, где я вел колонку строномических нблюдений, он зметно оживился и нш рзговор, носивший до сих пор хрктер монолог, быстро превртился в дилог.

Кк я срзу же убедился, мистер Аллн не был новичком в строномии. Внимтельно следя з ходом моих рссуждений, он то и дело дополнял их своими, порой крйне оригинльными репликми. Мимоходом, кк совершенно очевидную и не требующую докзтельств, он выскзл мысль о возможности космических путешествий и о том, что некоторые плнеты ншей Солнечной системы, ткже бесчисленное множество миров в других звездных системх, нселены живыми существми.

— Человеческими существми? — переспросил я не без скептической усмешки.

— Рзве это тк обязтельно? — в свою очередь спросил он. — Уникльн см жизнь в целом, но уж никк не человек, являющийся всего лишь одной из ее форм, которых, кстти, н одной только этой плнете можно нйти предостточно.

Я поинтересовлся, не приходилось ли ему читть труды Чрльз Форт.

Окзлось, что нет. Он вообще ни рзу не слышл об этом ученом, и я по его просьбе вкртце перескзл некоторые из теорий Форт, упомянув ткже фктические сведения, которыми тот оперировл в кчестве докзтельств своей првоты. Неоднокртно по ходу рсскз я змечл, кк мой собеседник слегк кивет головой, словно соглшясь; при этом лицо его оствлось бсолютно бесстрстным. Только один рз он, не удержвшись, вствил короткое змечние:

— Д, верно. Этот человек знет, что говорит.

В тот момент речь шл о неопозннных летющих объектх, змеченных нд морем у берегов Японии во второй половине прошлого век.

— Кк вы можете утверждть это с ткой уверенностью! — вскричл я.

В ответ он рзрзился прострнной фрзой, суть которой сводилсь к тому, что, мол, всякий ученый, достточно глубоко проникший в тйны строномии, не может не понимть того фкт, что нличие жизни н Земле отнюдь не является чем-то исключительным; если же допустить, что н некоторых плнетх существуют хотя бы примитивные формы жизни, то почему не пойти дльше и не признть, что н кких-то иных, возможно, более отдленных плнетх, могут существовть формы жизни, нмного превосходящие по уровню рзвития земные, и что они могут, освоив межплнетные полеты, устновить постоянное нблюдение з живыми существми н Земле или в иных обитемых мирх.

— Но с ккой целью? — спросил я. — Чтобы нс звоевть?

— Высокорзвитым цивилизциям нет нужды прибегть к столь простым и грубым формм вмештельств, — скзл он. — Они нблюдют з нми точно тк же, кк мы нблюдем поверхность Луны или пытемся уловить рдиосигнлы из космос. Отличие состоит только в том, что мсштбы и уровень их исследовний нмного превосходят нши.

— Вы говорите об этом тк, будто знете все из первых рук.

— Просто я не сомневюсь в своей првоте. Уверен, что когд-нибудь и вы придете к сходным зключениям.

— Может быть, — скзл я.

— Вы, судя по всему, считете себя человеком без предрссудков?..

Не понимя, куд он клонит, я н всякий случй кивнул.

— …и сможете отнестись серьезно к некоторым докзтельствм, если они будут вм предъявлены?

— Смо собой рзумеется, — скзл я, но уже с ноткой недоверия, которя вряд ли ускользнул от его внимния.

— Отлично, — скзл он тем не менее. — В тком случе, если вы позволите мне и моим бртьям посетить вш дом н Энджел-Стрит, мы беремся убедить вс в существовнии космической жизни — рзумеется, отличющейся от человек по своему внешнему облику и многокртно превосходящей его интеллектульно.

Уверенность, с которой он говорил, порядком меня позбвил, но я ничем не выдл своих чувств. Мистер Аллн, кк и всякий человек, одержимый ккой-либо бредовой идеей, безусловно, должен был стремиться обртить иных людей в свою веру — тков уж психология всех этих чудков, которых я немло повидл з время ночных стрнствий по городу.

— Зходите, когд вм будет угодно, — скзл я. — Хотя нет, лучше попозже, когд моя мть уже будет в постели. Я не хотел бы ее пугть рзного род экспериментми.

— Ночь с понедельник н вторник вс устроит?

— Договорились.

После этого мой спутник вновь змолчл, предоствив мне говорить все, что взбредет в голову — вероятно, ничего особенно интересного мистер Аллн больше не услышл, ибо через три квртл он, коротко рспрощвшись, свернул в боковую ллею и вскоре исчез в темноте.

«Неплохо было бы узнть, где он живет», — подумл я и, ускорив шг, обогнул квртл и укрылся в тени домов, откуд хорошо был виден выход из ллеи.

Не успел я перевести дух, кк появился мистер Аллн. Вопреки моим ожидниям, он не проследовл дльше по ллее, свернув, нпрвился вниз по улице в сторону реки. Я пошел з ним, держсь н приличном рсстоянии, что впрочем, было не столь уж необходимым, ибо он ни рзу не оглянулся — время двно уже перевлило з полночь, и я не сомневлся, что он возврщется к себе домой.

Еще в детстве я чсто бывл в этом рйоне город и сейчс без труд ориентировлся в переплетениях узких улочек. Немного не доходя нбережной Сиконк, мистер Аллн поднялся н вершину пологого холм и исчез в дверях стоявшего н отшибе двным-двно зброшенного дом. Я подождл еще несколько минут в ндежде увидеть свет в одном из окон, но тщетно — видимо, мой ночной приятель улегся в постель, не утруждя себя возней с керосиновой лмпой.

Последнее предположение, кк вскоре выяснилось, было ошибочным. — по счстью, я все это время стоял в тени, инче не избежть бы мне столкновения нос к носу с мистером Аллном, который, по всей вероятности, воспользовлся черным ходом и, успев обойти вокруг квртл, вновь приблизился к дому с той же стороны, что и нкнуне. Он прошел мимо, не зметив меня, и скрылся в доме; окн тк и остлись неосвещенными.

Простояв в своем укрытии еще минут пять, я решил, что ждть здесь больше нечего, и зшгл по нпрвлению к Энджел-Стрит, чувствуя себя вполне удовлетворенным, поскольку был уверен, что мистер Аллн в прошлый рз точно тк же выслеживл меня до дверей моего дом и нш нынешняя встреч не был случйной. Теперь я отплтил ему той же монетой.

Предствьте себе мое удивление, когд уже н подходе к Бенефит-Стрит увидел идущего мне нвстречу — кого бы вы думли? — все того же вездесущего мистер Аллн! Пок я стоял в полном остолбенении, силясь сообрзить, кким обрзом сей джентльмен умудрился, сделв немлый крюк, окзться н этой улице рньше меня, он преспокойно проследовл мимо, дже не покзв виду, что узнет меня.

И все же это был он, я не мог ошибиться — то же лицо и тот же нелепый стромодный нряд, тщтельно скопировнный с портрет Эдгр По. Я уже готов был его окликнуть, но сдержлся и долго молч нблюдл, кк он удляется вниз по улице, не поворчивя головы, ровным спокойным шгом — дже походк его, вне всяких сомнений, был той же смой. Превосходно зня все здешние улицы и проходные дворы, я вновь и вновь прокручивл в голове возможные вринты его мршрут и с кждым рзом все больше убеждлся в том, что он мог меня опередить только проделв весь путь бегом; но вот вопрос — зчем он это сделл? Рди того только, чтобы, повстречвшись, рзойтись со мной без единого слов или хотя бы кивк головы? Все это выходило з рмки моего понимния.

Кк бы я ни был зинтриговн событиями этой ночи, но еще больший сюрприз ждл меня сутки спустя в «Атенеуме», куд я отпрвился н очередное свидние с Розой. Он пришл рньше обычного, и, едв я покзлся в дверях, поспешил нвстречу.

— Ты нынче виделся с мистером Аллном? — были первые ее слов.

— Д, прошлой ночью, — скзл я и только было собрлся продолжить, но он меня опередил.

— Я тоже, предствь себе! Он проводил меня от библиотеки до смого дом.

Тут я решил повременить со своим рсскзом и сперв послушть ее. Дело обстояло следующим обрзом: когд поздно вечером он вышл из «Атенеум», мистер Аллн стоял н ступенях крыльц. Он вежливо поздоровлся и, удостоверившись, что меня нет поблизости, предложил ей свои услуги в кчестве провожтого. В течение чс они вместе гуляли по улицм, почти не рзговривя, если не считть нескольких поверхностных змечний об рхитектуре некоторых стринных здний и о прочих вещх, тк или инче связнных с историей Провиденс. Рсстлись они у смых дверей ее дом. Выходит, мы с Розой в одно и то же время общлись с этим человеком в двух удленных друг от друг рйонх город — и никто из нс ни н секунду не усомнился в том, что имеет дело с подлинным мистером Аллном.

— Я видел его после полуночи, — скзл я. Это был только чсть всей првды, но я не хотел вдвться в подробности, поскольку Роз и без того кзлсь чересчур взволновнной.

Несомненно, у этого прдоксльного совпдения был ккя-то логически обосновння рзгдк. Я вспомнил, кк мистер Аллн мельком упомянул о своих «бртьях» — следовтельно, у него вполне мог быть близнец. Но вот зчем им пондобилось зтевть столь хитроумный розыгрыш? В любом случе кто-то из этой прочки был не тем мистером Аллном, с которым мы беседовли в первый рз. Но кто именно? Если говорить о моем спутнике, то он не дл мне ни млейшего повод для сомнений.

Небрежно, кк бы между прочим, я вновь звел рзговор о мистере Аллне, ндеясь, что по ходу его Роз упомянет ккую-нибудь незнчительную н первый взгляд подробность, уцепившись з которую, я смогу изобличить в ее провожтом ловкого притворщик. Однко здесь меня ждло рзочровние — Роз был искренне убежден в том, что об рз встречлсь и беседовл с одним и тем же человеком, который, вдобвок, без конц ссыллся н свои впечтления от предыдущей прогулки. Впрочем, у нее и не было особых причин сомневться, поскольку я ни словом не обмолвился о своих подозрениях. Несомненно, у бртьев в отношении нс были ккие-то особые, пок неясные нмерения, не имевшие ничего общего с любовью к ночным прогулкм и интересом к тем сторонм городской жизни, которые стновятся зметны лишь с нступлением темноты и бесследно исчезют н рссвете.

Мой спутник, однко, договорился со мной о следующей встрече, тогд кк человек, сопровождвший Розу, ничего подобного ей не предлгл. Кков же был его цель? Внезпно до меня дошло, что ни один из «мистеров Аллнов», виденных мною в ту ночь, не мог быть спутником Розы — достточно было сопоствить время нших встреч и рсстояние оттуд до ее дом. Мне стло кк-то не по себе. Выходит, бртьев было трое — или, может быть, четверо? — и все н одно лицо. Нет, четверо — это уж слишком. Без сомнения, второй мистер Аллн являлся одновременно и первым; что же ксется третьего, то здесь вероятность повторной встречи все с тем же человеком был уже чисто теоретической.

Итк, несмотря н все стрния, мне не удлось сколько-нибудь существенно приблизиться к рзгдке. Оствлось ждть еще двое суток — до ночи с понедельник н вторник, когд у меня дом должн был состояться нзнчення мистером Аллном встреч. III В течение этих двух дней я неоднокртно возврщлся мыслями к волноввшей меня проблеме, но, когд пришло время, окзлся плохо готов к визиту бртьев. Они появились в пятндцть минут одинндцтого; моя мть только что ушл в свою спльню. Я предполгл увидеть мксимум троих, но крупно просчитлся — их было семеро, и все похожи друг н друг, кк горошины из одного стручк. Я тк и не смог определить среди них того мистер Аллн, с которым двжды гулял по ночным улицм Провиденс, и, в конце концов, вполне произвольно выбрл н эту роль смого ктивного и рзговорчивого из бртьев.

Они всей гурьбой прошли в гостиную и, рсствив стулья полукругом, рсположились в ее центре. М-р Аллн пробормотл что-то о «сущности эксперимент», но я все еще не опрвился от потрясения при виде семи бсолютно идентичных людей, кждый из которых, к тому же, был вылитым Эдгром Аллном По, и поэтому не смог должным обрзом воспринять скзнное. Присмотревшись к гостям при свете гзовой лмпы, я отмстил еще несколько интересных особенностей. Тк, лиц всех семерых имели тот бледный восковой оттенок, ккой бывет хрктерен для людей, стрдющих определенными зболевниями — млокровием или чем-нибудь в этом роде. Зтем я обртил внимние н их глз — очень темные и совершенно неподвижные, они были лишены всякого выржения и кзлись незрячими, однко никто из пришельцев не испытывл кких-либо зтруднений с ориентцией в незнкомой им обстновке. Чувство, которое я испытл в первые минуты общения, нельзя было в полной мере нзвть стрхом; скорее здесь следует говорить о любопытстве с большой примесью недоумения, ибо я имел дело с чем-то несовместимым не только с моим прежним жизненным опытом, но и — тут нет преувеличения — с смой сутью человеческой природы вообще.

Все эти мысли промелькнули в моей голове з то время, пок гости знимли мест по периметру полукруг, в центре которого, лицом к себе, они поместили восьмой стул.

— Не присядете ли здесь, мистер Филлипс? — предложил мне тот, кого я отметил з глвного.

Последовв его совету, я немедленно окзлся в фокусе четырндцти глз

— именно в фокусе, не в поле зрения, поскольку все они были нпрвлены не н меня, в ккую-то одну точку, нходившуюся внутри моего тел.

— Мы собрлись здесь, — скзл мистер Аллн, — для того, чтобы предъявить вм определенные докзтельств существовния внеземной жизни. Пострйтесь рсслбиться и следите внимтельно з всем, что сейчс будет происходить.

— Я готов, — скзл я.

Признться, я ожидл, что они попросят притушить свет, кк это обычно делется во время спиритических сенсов, но ничего подобного не произошло. Несколько минут мы сидели в полной. тишине — если не считть тикнья стенных чсов и последних слбых шумов зсыпющего з окнми город, — зтем послышлось то, что я с некоторой нтяжкой мог бы нзвть пением. Это был низкий однообрзный гул, постепенно нбирющий силу и перемежемый членорздельными сочетниями звуков, которые нпоминли слов ккого-то незнкомого мне язык. И см песня, и мнер исполнения — в минорном ключе, с тонльными интервлми, нлогов которым я не встречл ни в одной из известных мне мелодических систем — были явно чужеродными, хотя порой в них смутно угдывлось нечто экзотически-восточное.

Еще не успев кк следует вслушться в звуки неведомой музыки, я вдруг ощутил сильнейшее головокружение и слбость во всем теле, лиц сидевших нпротив людей поплыли; перед моими глзми и слились в одну огромную неподвижную мску. По всей вероятности, я был подвергнут своеобрзному гипнотическому воздействию, что, впрочем, не тк уж сильно меня встревожило; в целом мои ощущения нельзя было нзвть неприятными, хотя в них постоянно присутствовл ккой-то диссонирующий элемент — словно прострнство, лежвшее з пределми видимых мною объектов, тило в себе нечто иное, холодное и неумолимо врждебное. Понемногу стены комнты, горящя лмп и все прочие знкомые детли обстновки рсплывлись и исчезли, и хотя я по-прежнему сознвл, что нхожусь у себя дом н Энджел-Стрит, одновременно перед моим мысленным взором все явственнее проступли контуры чужого длекого мир, отделенного от меня чудовищной бездной прострнств и времени. Нконец, нстл момент, когд я кк бы блнсировл н грни — кзлось, еще немного, и фнтстические обрзы возьмут верх нд рельностью, после чего мое обртное перемещение н Землю стнет уже невозможным. Я скзл «н Землю», потому что открывшийся мне пейзж был явно не земного происхождения. Зрелище было воистину величественным, однко оно не вызывло восторг; из всех испытывемых мною чувств преоблдющими являлись стрх и инстинктивное, оргническое отврщение.

В смом центре открывшейся мне гигнтской прострнственной перспективы рсполглсь групп однообрзных кубической формы сооружений, рстянувшихся по крю глубокой пропсти, н дне которой медленно врщлсь светящяся фиолетовя мсс. Между этими сооружениями сновли фигуры более чем стрнных живых существ — их громдные, переливвшиеся всеми цветми рдуги конусообрзные тел достигли высоты десяти футов при столь же широком основнии конус, толстя склдчтя кож был покрыт подобием чешуи, из верхушки конус выступли четыре гибких отростк, кждый толщиною в фут, имевших ту же склдчтую структуру, что и сми тел. Отростки эти могли сжимться почти до минимум и вытягивться, достигя десятифутовой длины. Дв из них имели н концх нечто вроде огромных клешней, третий окнчивлся четырьмя ярко-крсными рструбми, последний нес желтовтый шр диметром примерно в дв фут, по центрльной окружности которого рсполглись три громдных, темно-опловых глз. Когд я получил возможность поближе рссмотреть этих существ, которые, судя по всему, выполняли ккие-то рботы по обслуживнию кубических сооружений, я зметил н их головх тонкие серые стебельки с утолщениями, нпоминвшими по виду цветочные бутоны, чуть пониже их — восемь гибких бледно-зеленых щупльцев. Эти последние нходились в непрестнном движении, изгибясь, вытягивясь и сжимясь — причем, функционировли кк бы сми по себе, вне всякой видимой связи с деятельностью остльных оргнов и чстей тел конусообрзных монстров. Вся эт более чем стрння кртин был освещен тусклым крсновтым светом угсющей звезды, которя по яркости зметно проигрывл фиолетовому излучению, исходившему из глубины тинственного провл.

Скзть, что я был глубоко потрясен открывшимся мне видением, знчило бы не скзть ничего — у меня возникло ощущение моего личного присутствия в ином временном и прострнственном измерении, в чужим умирющем мире, перед обиттелями которого — я осознл это совершенно отчетливо — стоял выбор: либо покинуть плнету, либо обречь свою цивилизцию н полное исчезновение. В этот миг я кк будто нчл понимть истинный смысл той угрозы, что доселе присутствовл где-то в глубине моего сознния и вот теперь стл стремительно выдвигться н первый плн. Последним усилием воли я все же успел вырвться из объятий гипноз, и, преодолев оцепенение, с диким протестующим воплем вскочил н ноги. Позди меня с грохотом опрокинулся стул.

Все фнтстические видения рссеялись, кк дым; я вновь нходился в своей комнте, передо мной молч и неподвижно сидел семерк гостей — вылитых Эдгров Аллнов По.

Понемногу я приходил в себя, пульс успокивлся, дыхние стло ровнее.

— Только что вы нблюдли кртину жизни иной плнеты, — скзл мистер Аллн. — Он рсположен очень длеко отсюд — в другой вселенной. Вс это не убедило?

— Я видел вполне достточно, — слов пок еще двлись мне с трудом.

Лиц гостей не выржли ни удовольствия, ни рзочровния — никких чувств вообще. Они рзом поднялись со стульев.

— Тогд, если вы не возржете, мы удлимся, — промолвил, слегк кивнув головой, мистер Аллн.

Молч, один з другим, они перешгнули порог и исчезли в ночной темноте.

Признться, я был совершенно сбит с толку — безусловно, все увиденное мной являлось лишь гллюцинцией; но с ккой целью был устроен столь необычный сенс гипноз? Я рзмышлял нд этим, мшинльно приводя в порядок гостиную, и не нходил ответ. Нечто сверхъестественное было уже в смом появлении передо мной семи бсолютно идентичных людей. Пять близнецов, хотя и крйне редко, но все же встречются в природе, однко о семи близнецх мне слышть не приходилось. И уж совсем невозможным кзлось нличие семи бртьев, родившихся в рзное время — пусть дже с минимльно допустимым интервлом, поскольку н вид все они были одного возрст — и облдющих идельным внешним сходством.

Много непонятного было связно и с хрктером моих гллюцинций. Кким-то обрзом мне стло известно, что кубические сооружения н деле являлись живыми существми, для которых фиолетовя рдиция создвл необходимую среду обитния, конусообрзные монстры игрли роль охрны или прислуги — в чем конкретно зключлись их функции, я тк и не успел рзобрться. Вполне допускя, что подобня кртин могл быть порожден высокооргнизовнным созннием и зтем передн мне телептическим путем, я никк не мог уяснить рельный смысл эксперимент. Нельзя же было и впрямь считть видения, возникшие под действием гипноз, докзтельством существовния внеземных цивилизций.

Осознвя всю нелепость происшедшего, я в то же время не мог отделться от ккого-то тревожного чувств; этой ночью сон мой был беспокоен и очень недолог. IV Кк ни стрнно, утро не принесло облегчения — я буквльно не нходил себе мест. Кзлось бы, привычк к рзного род стрнным знкомствм, кких у меня случлось немло во время ночных прогулок по Провиденсу, должн был скзться и н моем теперешнем состоянии, однко мистер Аллн и его бртья целиком звлдели моими мыслями, не двя сосредоточиться ни н чем другом.

В конце концов я отложил все свои дел и решительно нпрвился к дому н прибрежном холме, собирясь нпрямик поговорить с его обиттелями. Уже издли мне бросились в глз приметы зпустения; некоторые из окон были зкрыты ствнями, в других виднелись выцветшие полуистлевшие шторы. Я постучл в дверь и стл ждть.

Никкого ответ. Я постучл снов, н сей рз громче.

Из глубины дом не донеслось ни звук.

Я попробовл ручку, дверь легко подлсь под нжимом. Прежде чем войти, я огляделся по сторонм — вокруг не было видно ни души, соседние дом кзлись необитемыми; если дже з мной и велось нблюдение, то никких его признков я не обнружил.

Войдя в дом, я несколько мгновений стоял неподвижно, ожидя, когд глз привыкнут к полумрку, зтем осторожно миновл вестибюль и окзлся в небольшой комнте, по углм которой скромно ютилось то, что еще пру десятилетий тому нзд можно было бы нзвть мебелью. Судя по всему, в этом помещении двно уже никто не жил, однко люди здесь, несомненно, бывли — я зметил дорожку следов, пересеквшую пыльный пол комнты и, двигясь по ней, прошел через гостиную прямо н кухню. Здесь ткже нблюдлось полное зпустение — никких съестных припсов, многолетний слой пыли н кухонном столе — но зто н полу и н ступенях ведущей нверх лестницы я увидел множество следов ног.

Смые же удивительные открытия поджидли меня н здней половине дом, где нходилсь только одн большя комнт — впрочем, некогд их явно было три, но перегородки между ними были рзобрны, остлись лишь отметины в местх стык со внешней стеной. Мельком оглядев комнту, я срзу устремился к тому, что нходилось в ее центре и являлось источником рзливвшегося вокруг мягкого фиолетового свечения. Это был длинный стеклянный ящик, который вместе с другим точно тким же, но несветящимся, ящиком стоял в окружении приборов и мехнизмов смого невероятного, прямо-тки фнтстического вид.

Я стрлся двигться кк можно тише, опсясь, что мое непрошеное вторжение будет вот-вот рскрыто, однко в комнте никого не окзлось. Подойдя к светящемуся стеклянному ящику, я прежде всего обртил внимние н большой, в нтурльную величину, снимок человек, лежвший н его дне — снимок Эдгр Аллн По, озренный, кк и все вокруг, пульсирующим фиолетовым светом, источник которого я тк и не сумел обнружить. Только рссмотрев хорошенько портрет, я перевел взгляд н то, что, собственно, и соствляло содержимое ящик. В тот же миг вопль изумления и ужс едв не сорвлся с моих губ — тм, поверх Эдгр По, стоял уменьшення копия одного из конусообрзных чудовищ, пригрезившихся мне нкнуне во время гипнотического сенс! И волнообрзные движения щупльцев н его голове — или кк тм он нзывлсь — совершенно недвусмысленно укзывли н то, что существо это было живым!

Я попятился прочь, успев только крем глз взглянуть н второй ящик, соединенный с первым множеством метллических трубок; этот второй ящик был пуст. Зтив дыхние, я проскочил в обртном порядке череду комнт, отделявших меня от входной двери — после всего увиденного здесь у меня почему-то пропло желние встречться с бртьями, которые, видимо, отдыхли где-нибудь н втором этже. Никто меня не окликнул и не попытлся здержть; уже удляясь от дом, я оглянулся и зметил, кк что-то похожее н портретный облик По н миг покзлось в одном из верхних окон и тут же исчезло з шторой. Ни рзу не остновившись, я бегом пересек весь рйон город, лежщий между рекми Сиконк и Провиденс, и змедлил шги уже н многолюдных центрльных улицх, не желя привлекть к себе внимние прохожих.

Н ходу я попытлся привести в порядок свои мысли. Интуитивно я чувствовл, что тйн, с которой мне довелось соприкоснуться, несет в себе ккую-то стршную угрозу; однко суть ее был темн и недоступн для моего понимния. По склду мышления я не был человеком нуки; облдя кое-ккими познниями в строномии и химии, я в то же время не мог хотя бы приблизительно предствить себе нзнчение сложных приборов и мехнизмов, нходившихся в той комнте. Мне дже не по силм было описть чисто внешние детли их устройств; единственное — д и то н редкость неудчное — срвнение, которое мне пришло в голову, было срвнение с динмо-мшиной, однжды виденной мною н местной электростнции. С определенной долей уверенности я мог утверждть только то, что все эти стрнные ппрты были подсоединены к стеклянным — если, конечно, это вещество было стеклом — ящикм или контейнерм, один из которых был пуст, в другом под лучми фиолетовой рдиции шевелилось покрытое морщинми коническое тело невиднного н Земле существ.

В любом случе члены этого ночного бртств, появляясь н улицх Провиденс в обличии Эдгр Аллн По, руководствовлись совершенно иными мотивми; нежели те, что побуждли меня покидть свой дом с нступлением темноты. Не думю, чтобы их тк уж интересовли особенности ночной жизни город; скорее всего, темнот просто был для них более привычной средой, нежели дневной свет. Нмерения их были неясными, но определенно зловещими. Что же ксется моих дльнейших действий, то здесь я пребывл в полной рстерянности. Что я мог предпринять?

Дойдя до ближйшего перекрестк, я повернул в сторону библиотеки — мне пришл в голову мысль поискть ключ к рзгдке этой тйны н ее полкх. Но и тут меня постигл неудч. Я просидел в читльном зле до вечер, пересмотрел году литертуры, включя дже все сведения о посещении Эдгром По ншего город, и не обнружил ничего — ни млейшей зцепки, ни одного достойного внимния нмек.

В тот же вечер я вновь кк бы случйно повстречлся с мистером Аллном. Я не был уверен, знл ли он что-нибудь о моем дневном визите в его дом — ведь лицо в окне нверху вполне могло померещиться мне с перепугу — и поэтому нервничл еще больше. Однко, в его отношении ко мне, по крйней мере, внешне, не произошло никких изменений. Лицо его, кк обычно, было лишено всяческого выржения — ни нсмешки, ни гнев, ни недовольств нельзя было обнружить в этих зстывших, кк мск, чертх.

— Ндеюсь, вы уже опрвились после ншего эксперимент, мистер Филлипс, — скзл он после дежурного обмен любезностями.

— Д, я в полном порядке, — скзл я, погрешив против истины, и добвил что-то о внезпном приступе головокружения, столь некстти помешвшем проведению сенс.

— Вы видели лишь один из внеземных миров, — продолжил мой собеседник.

— Обитемых плнет очень много, десятки и сотни тысяч. Рзум, вложенный в телесную оболочку человек, отнюдь не является исключительной привилегией Земли. Жизнь н других плнетх порой принимет формы, которые людям покзлись бы просто невероятными. Точно тк же обиттели этих миров воспринимют предствителей человечеств.

Н сей рз мистер Аллн был н удивление рзговорчив; мне лишь изредк удвлось вствить слово в сплошной поток его речи. Чувствовлось, что он искренне убежден в существовнии других обитемых миров; особенно подробно он остновился н тех формх жизни, которые, нходясь в непрерывном поиске новых плнет с подходящими для их проживния природными условиями, нучились изменять свой внешний вид и принимть облик, привычный для жителей этих плнет.

— Т звезд, которую вы мне покзли, — вмешлся я, выждв, нконец, пузу, — был умирющей звездой.

— Д, — ответил он односложно.

— Вы тоже ее видели?

— Я тоже видел ее, мистер Филлипс.

Я почувствовл некоторое облегчение. Не допускя и мысли о том, что человек может в действительности нблюдть жизнь, происходящую н иных плнетх, я в то же время не исключл возможности групповой гллюцинции, возникющей одновременно у нескольких людей во время сенс гипноз. Хотя днное объяснение покзлось мне слишком уж простым и поверхностным, з неимением лучшего я решил пок остновиться н нем.

Вежливо попрощвшись с мистером Аллном, я срзу поспешил в «Атенеум», ндеясь зстть Розу Декстер; однко ее тм не окзлось. Подойдя к стоявшему в холле телефонному ппрту, я нбрл ее домшний номер.

Трубку поднял см Роз, что, должен сознться, очень меня обрдовло.

— Ты видел сегодня мистер Аллн? — спросил я.

— Д, — послышлось в трубке, — но только мимоходом, по дороге в библиотеку.

— И я тоже.

— От приглсил меня кк-нибудь вечером зйти к нему домой, чтобы принять учстие в эксперименте, — продолжл он.

— Ты не должн туд ходить, — быстро скзл я.

Пуз н другом конце провод зтянулсь.

— Почему бы и нет? — услышл я нконец; в голосе ее прозвучли вызывющие нотки.

— Не ходи в этот дом, тк будет лучше, — повторил я нстойчиво.

— А вм не кжется, мистер Филлипс, что в некоторых случях я могу обойтись и без вших советов?

Я нчл сбивчиво опрвдывться, уверяя, что я вовсе не собирлся огрничивть ее свободу действий, но что учстие в этих экспериментх может окзться длеко не безопсным.

— Почему?

— Это будет трудно объяснить по телефону, — скзл я, прекрсно понимя всю неубедительность ткого ргумент.

Но не мог же я, в смом деле, говорить сейчс о вещх столь необычных и фнтстических, что в них все рвно не поверил бы ни один здрвомыслящий человек.

— Хорошо, я об этом подумю, — скзл Роз почти безрзлично.

— Когд мы увидимся, я попробую тебе все объяснить, — пообещл я.

Он отрывисто попрощлсь и повесил трубку, оствив меня недине с моими опсениями и недобрыми предчувствиями. V Не без колебний приступю я к изложению финльной чсти этой удивительной истории, предвидя почти неизбежные обвинения в пустом фнтзерстве, то и прозрчные нмеки н мое якобы душевное нездоровье. И, тем не менее, я продолжю утверждть, что события, свидетелем и непосредственным учстником которых я являлся, могут в будущем роковым обрзом повлиять н рзвитие всей человеческой цивилизции.

Н другой день после своего не слишком удчного телефонного рзговор с Розой Декстер я попытлся было зняться рботой, но в конце концов не выдержл и ближе к вечеру отпрвился в библиотеку, где обычно происходили нши встречи. Устроившись з столом нпротив вход в читльный зл, я прождл ее более чс, после чего решил, что он сегодня может вообще не прийти, и вновь нпрвился к телефону. Мне было необходимо с ней увидеться и поговорить обо всем этом деле нчистоту.

Однко н сей рз трубку снял жен ее стршего брт и сообщил, что Роз недвно ушл.

— Перед тем к ней зходил ккой-то джентльмен, — добвил он.

— Вы не знете, кто это был? — спросил я.

— Нет, мистер Филлипс.

— И не слышли, кк Роз нзывл его по имени?

Нет, он этого не слышл. В сущности он лишь мельком видел гостя, когд он открывл ему дверь, но после моих нстойчивых рсспросов припомнил-тки, что у этого человек «кжется, были усы».

Мистер Аллн! Теперь я в этом не сомневлся.

Повесив трубку, я минуту-другую простоял в нерешительности. Возможно, Роз и мистер Аллн просто отпрвились н вечернюю прогулку по Бенефит-Стрит. Но с тким же успехом они могли быть сейчс в том смом тинственном и зловещем доме. Одн только мысль об этом привел меня в сильнейшее волнение.

Выбежв из библиотеки, я что было сил помчлся по нпрвлению к Энджел-Стрит. Около десяти чсов я достиг дверей своего дом; по счстью, мть уже отошл к сну, и мне удлось незметно пробрться в отцовский кбинет и звлдеть его стрым револьвером. Теперь путь мой лежл к холму н берегу реки; одинокие ночные прохожие шрхлись в стороны, звидев бегущего по улице явно невменяемого человек, но сейчс меня мло зботили их удивленные взгляды — я сознвл стршную опсность, нвисшую нд Розой, д и, пожлуй, не только нд ней одной.

Когд я приблизился к дому, угрюмя темнот и безжизненность его фсд несколько охлдили мой пыл. Я остновился в тени, чтобы перевести дух и немного успокоиться, зтем крдучись двинулся в обход дом к его здней стене. Здесь ткже не было видно ни млейшего проблеск свет, но зто до моих ушей донесся низкий вибрирующий звук, нпоминвший гудение нтянутых проводов во время сильного ветр. Вскоре у смого дльнего конц стены я зметил слбое свечение, однко это был не обычный желтовтый свет лмпы, ккое-то бледно-лиловое излучение, исходившее, кзлось, от смой поверхности стенной клдки.

В пмяти моей вновь ожил кртин, увидення нкнуне внутри этого здния. Но теперь уже я не собирлся огрничивть себя ролью пссивного нблюдтеля. Возможно, Роз кк рз сейчс нходилсь в большой комнте, где стояли дв стеклянных ящик, окруженных неведомой мне ппртурой.

Быстро вернувшись к глвному входу в здние, я поднялся по ступеням крыльц и толкнул дверь. Кк и в прошлый рз, он был не зперт. С револьвером в руке я шгнул в вестибюль и здесь здержлся, прислушивясь к отдленному гулу; теперь я рзличил н его фоне знкомые звуки песни — той смой, под которую нчинлся гипнотический сенс в моем доме.

Все это могло ознчть одно — мистер Аллн и его бртья проводили очередной эксперимент, и н сей рз объектом его был Роз!

Не теряя более ни секунды, я устремился вперед и, ворввшись в комнту, зстл кртину, которя отныне уже никогд не изглдится из моей пмяти. М-р Аллн и все его двойники, рсположившись прямо н полу вокруг стеклянных ящиков, стртельно выпевли свое стнинское зклинние. Позди них к стене был прислонен огромный портрет Эдгр По, который я прежде видел лежщим под стеклом. Однко причиной испытнного мной в этот миг ужсного нервного потрясения были отнюдь не эти многокртно повторяющиеся устые лиц — горздо стршнее было то, что я увидел внутри стеклянных ящиков!

В одном из них, озрявшем комнту яростно пульсирующим фиолетовым излучением, лежл Роз, полностью одетя и бсолютно неподвижня — он явно нходилсь под воздействием гипноз. Н груди ее, ктивно мнипулируя всеми своими конечностями, восседло омерзительное конусообрзное существо — то, что в прошлый рз сидело поверх снимк Эдгр По. А рядом, в другом стеклянном ящике — дже сейчс я не могу вспоминть об этом без содрогния — в той же позе лежл точня копия, стопроцентный двойник Розы Декстер!

Дльнейшие события я помню довольно смутно. Потеряв контроль нд собой, я рзрядил револьвер в стеклянную поверхность и, видимо, ннес повреждения одному или обоим ящикм. Во всяком случе, фиолетовое сияние погсло и комнт погрузилсь в кромешную темноту, из которой доносились испугнные и тревожные крики мистер Аллн и компнии. Зтем последовл серия взрывов в ппртуре, среди которых я нощупь добрлся до ящик и, схвтив тело Розы Декстер, выбежл с ним н улицу.

Оглянувшись, я увидел з окнми дом яркие языки плмени, после чего его северня стен рскололсь, и некий объект — я не смог определить, что это было ткое — вырвлся из горящего здния и стремительно исчез в вышине. С Розой н рукх я бросился бежть вниз по улице, подльше от проклятого холм.

Придя в себя, Роз нчл биться в истерике, но вскоре мне удлось ее успокоить, и он, зтихнув, больше не проронил ни слов. Я доствил ее домой и, хорошо предствляя, ккие стрхи ей довелось пережить, решил отложить объяснения до того времени, когд он окончтельно опрвится. В течение следующей недели я несколько рз ходил к дому н холме, пытясь выяснить что-либо о судьбе его обиттелей. Однко выдвинутое против меня обвинение в поджоге — основной уликой при этом был револьвер, брошенный мною во время бегств из дом — зслонило в глзх полиции все остльные, куд более вжные вопросы. Нпрсно я умолял их подождть, пок Роз Декстер выздоровеет и сможет подтвердить првоту моих слов. Эти полицейские чины попросту не принимли меня всерьез.

Они утверждли, что обгоревшие остнки, нйденные н пепелище — по крйней мере, большя их чсть, — не могли быть остнкми человеческих тел. Но что они ожидли увидеть? Семь трупов Эдгр Аллн По? Я объяснял им, что существ, нселявшие этот дом, были пришельцми из другого мир, с длекой умирющей плнеты, обиттели которой стремятся зхвтить ншу Землю, принимя с этой целью облик смых обычных людей. Безусловно, только по чистой случйности первой моделью для них послужил портрет Эдгр По — они ведь не могли знть, что этот весьм хрктерный обрз плохо подходит для конспирции. То, что полиция обнружил под рзвлинми дом, не было телми людей именно потому, что мтерилом для этих дубликтов послужил живя плоть уродливой иноплнетной тври, которя все это время обитл в излучющем фиолетовый свет прозрчном контейнере. По словм полицейских, они не смогли идентифицировть нходившийся внутри дом ппрт или комплекс ппртов, поскольку от них после взрыв уцелели лишь отдельные рзрозненные детли. Не думю, что они преуспели бы в этом больше, остнься устройство неповрежденным — ведь нзнчением его было не что иное, кк трнсформция живой мтерии конусообрзного существ в телесную оболочку человек!

«Мистер Аллн» см дл мне ключ к рзгдке, хотя в тот вечер я еще не мог до конц понять, что он имел в виду, когд н мой вопрос, не собирются ли иноплнетяне звоевть. Землю, ответил: «Высокорзвитым цивилизциям нет нужды прибегть к столь простым и грубым формм вмештельств». Рзве эти слов недостточно проясняют цель появления «бртьев» в зброшенном доме н берегу Сиконк? Теперь я уже не сомневюсь в том, что стрнные видения, посещвшие меня во время эксперимент, предствляли собой рельную кртину жизни длекой плнеты — родной плнеты моих ночных гостей.

И, нконец, последнее — я понял, зчем им нужн был Роз Декстер. Воспроизводя себя в обрзе обычных мужчин и женщин, они смогут медленно и незметно — в течение десятилетий, то и веков — смешивться с жителями Земли, подготвливя почву для мссового переселения этих существ еще до того, кк их стрый мир окончтельно прекртит свое существовние.

Бог знет, сколько их уже теперь нходится здесь, среди нс!

Р.S. З все время, прошедшее с той жуткой ночи, я еще ни рзу не имел возможности поговорить с Розой. Вот и сейчс я сижу перед телефоном и не решюсь нбрть ее номер. Меня терзют стршные, мучительные сомнения. Вновь и вновь я восстнвливю в пмяти обстновку той комнты, фиолетовый свет, неподвижные лиц «ночных бртьев», зтем выстрелы моего револьвер, хос и кромешный мрк. Я пытюсь и не могу нйти ответ н один стршный вопрос: где грнтия того, что в те безумные минуты я вынес из объятого плменем дом нстоящую Розу Декстер? Сегодня вечером все должно решиться. Если я тогд допустил роковую ошибку — д смилостивится Господь нд моим городом и нд всем ншим несчстным миром!

Нижеследующя зметк был опубликовн в номере «Провиденс Джорнел» з 17 июля того же год: Девушк дет отпор нсильнику.

Роз Декстер, дочь мистер и миссис Элйдж Декстер, проживющя в доме # 127 по Беневолент-Стрит, вчер ночью, обороняясь от нпдения, убил молодого человек, который, по ее словм, внезпно нбросился н нее посреди безлюдной улицы. Когд мисс Декстер был здержн н площди перед собором св. Ионн, он нходилсь в состоянии близком к истерике. Нпдение произошло неподлеку от примыкющего к собору строго клдбищ. Нпдвший был опознн, им окзлся знкомый девушки, некто Артур Филлипс…