/ Language: Русский / Genre:detective,

Бездонный Холодец

Гилберт Честертон


Честертон Гилберт Кийт

Бездонный холодец

Г.К. Честертон

Бездонный холодец

В озисе, н зеленом островке, зтерянном среди крсно-желтых песчных морей, которые простирются длеко н восток от Европы, можно нблюдть поистине фнтстические контрсты, которые, однко, хрктерны для подобных крев, коль скоро междунродные договоры превртили их в форпосты бритнских колонизторов. Место, о котором пойдет речь, широко известно среди рхеологов блгодря тому, что здесь есть нечто, едв ли достойное нзывться пмятником древности, ибо предствляет оно собою всего-нвсего дыру, глубоко уходящую в землю. Но кк бы то ни было, это кругля шхт, нпоминющя колодец и, возможно, являющяся чстью ккого-то крупного оросительного сооружения, которое построено тк двно, что специлисты ожесточенно спорят, к ккой же эпохе ее отнести; вероятно, нет ничего древнее н этой древней земле. Черное устье колодц зеленым кольцом обступют пльмы и суковтые грушевые деревья; но от ндземной клдки не сохрнилось ничего, кроме двух мссивных, потресквшихся влунов, которые возвышются здесь, словно столбы ворот, ведущих в никуд; в их форме, по мнению рхеологов, нделенных особенно богтым вообржением, угдывются порой, н восходе луны или н зкте солнц, когд зрителем овлдевет соответствующее нстроение, смутные очертния, или обрзы, перед которыми бледнеют дже диковинные громды Ввилон; однко рхеологи более прозического склд и в более прозическое время суток, при дневном свете, не усмтривют в них ровно ничего, кроме двух бесформенных кменных глыб. Првд, необходимо отметить, что нгличне в большинстве своем весьм длеки от рхеологии. И многие из тех, кто приехл сюд по долгу службы или для отбывния воинской повинности, увлекются чем угодно, только не рхеологическими изыскниями. А стло быть, мы ничуть не погрешим против истины, если скжем, что нгличне, зброшенные в эту восточную глушь, с успехом превртили песчный учсток, поросший низкорослым кустрником, в небольшое поле для игры в гольф; у одного его кря нходится довольно уютный клуб, у другого вышеупомянутя достопримечтельность. И прво же, игроки отнюдь не стремятся угодить мячом в эту допотопную пропсть: если верить легенде, он вообще не имеет дн, ну, дно, которого нет, смо собой рзумеется, никк не может принести прктической пользы. Если ккой-либо спортивный снряд попдет туд, можно считть его пропщим в буквльном смысле слов. Но н досуге многие чстенько прогуливются вокруг этого колодц, болтют, покуривя, и только что один ткой любитель прогулок пришел из клуб к колодцу, где зстл другого, который здумчиво глядел в черную глубину.

Об эти нгличнин были одеты совсем легко и носили белые тропические шлемы, повязнные сверху тюрбнми, но этим, собственно говоря, сходство между ними исчерпывлось. И об почти одновременно произнесли одно и то же слово; но произнесли они его отнюдь не одинковым тоном.

- Слыхли новость? - спросил тот, что пришел из клуб. - Это изумительно.

- Изумительно, - повторил тот, что стоял у колодц.

Но первый произнес это слово тк, кк мог бы скзть юнош о девушке; второй же - кк стрик о погоде: вполне искренне, но явно без особенного воодушевления.

Соответственный тон был очень хрктерен для кждого. Первый, некто кпитн Бойл, был по-мльчишески нпорист, темноволос, черты его лиц выдвли природную пылкость, которя присущ не спокойной сдержнности Восток, скорее кипящему стрстями и суетному Зпду. Второй был пострше и явно жил здесь уже двно; это был гржднский чиновник Хорн Фишер; его печльно опущенные веки и печльно поникшие усы кк бы подчеркивли неуместность пребывния нгличнин н Востоке. Ему было тк жрко, что в душе он ощущл лишь тоскливый холод.

Ни один не счел нужным пояснить, что же, собственно говоря, изумительно. Не было смысл попусту болтть о том, что известно всякому. Ведь о блестящей победе нд могучими соединенными силми турок и рбов, рзбитых войскми, которыми комндовл лорд Гстингс, ветерн многих не менее блестящих побед, кричли гзеты по всей империи, и уж тем более все было известно в этом мленьком грнизоне, рсположенном столь близко от поля битвы.

- Прво, никкя другя нция н это не способн! горячо вскричл кпитн Бойл.

А Хорн Фишер по-прежнему молч глядел в колодец; немного погодя он произнес:

- Мы и в смом деле влдеем искусством не ошибться. Н этом и просчитлись несчстные прусски. Они только и могли совершть ошибки д в них упорствовть. Поистине, чтобы не ошибться, ндо облдть особым тлнтом.

- Кк вс понимть? - скзл Бойл. - О кких это ошибкх вы говорите?

- Ну, всякий знет, ведь орешек-то был нм не по зубм, отозвлся Хорн Фишер. У мистер Фишер было обыкновение предполгть, будто всякий знет ткие вещи, которые случется услышть одному человеку н миллион. - И поистине большое счстье, что Трейверс подоспел туд в смый решющий миг. Просто стршно подумть, кк чсто истинную победу одерживет у нс млдший по чину, дже когд его нчльник великий человек. Взять хоть Колборн при Втерлоо.

- Ндо полгть, теперь мы изрядно рсширили пределы империи, - зметил его собеседник.

- Д, пожлуй, Циммерны не прочь рсширить их вплоть до смого кнл, - произнес Фишер здумчиво, - хотя всякий знет, что рсширение пределов в нше время длеко не всегд окупется.

Кпитн Бойл нхмурился в некотором недоумении. Припомнив, что он в жизни не слыхл ни о кких Циммернх, он мог только обронить небрежным тоном:

- Ну, нельзя же огрничивться только Бритнскими островми.

Хорн Фишер улыбнулся: улыбк у него был очень приятня.

- Всякий здесь предпочел бы огрничиться Бритнскими островми, - скзл он. - Все спят и видят, кк бы поскорей вернуться туд.

- Прво, я решительно не понимю, о чем это вы толкуете, - скзл молодой человек, подозревя ккой-то подвох. Можно подумть, что вы отнюдь не восхищены Гстингсом и... и вообще презирете все н свете.

- Я от него в совершенном восторге, - отозвлся Фишер, вне сомнения, более подходящего человек для ткого дел нйти трудно: это тонкий знток мусульмнской души, потому он может сделть с ними все, что ему зблгорссудится. Именно по этой причине я считю нежелтельным стлкивть его с Трейверсом, особенно после недвних событий.

- Нет, я решительно не понимю, к чему вы клоните, откровенно признлся его собеседник.

- Собственно говоря, тут и понимть нечего, - скзл Фишер небрежным тоном, - но двйте лучше оствим рзговор о политике. Кстти, знете ли вы рбскую легенду про этот колодец?

- К сожлению, я не знток рбских легенд, - скзл Бойл, едв сдерживясь.

- И нпрсно, - зметил Фишер, - особенно если учесть вши взгляды. Ведь лорд Гстингс тоже в своем роде рбскя легенд. Пожлуй, в этом и зключено его подлинное величие. Если он утртит свою слву, ншему могуществу во всей Азии и Африке будет ннесен немлый ущерб. Ну про дыру в земле рсскзывют, что он ведет неведомо куд, и ткя выдумк кжется мне очровтельной. Теперь легенд приобрел мгометнскую окрску, но я не удивлюсь, если он восходит к глубокой древности и родилсь здолго до Мгомет. Повествует он про некоего султн, который прозывлся Алддин: рзумеется, не тот, который звлдел волшебной лмпой, но очень н него похожий; он имел дело со злыми духми, или с великнми, или еще с кем-то вроде них. Говорят, он повелел великнм построить ему нечто нподобие пгоды, которя вознеслсь бы превыше всех звезд небесных. Словом, высочйшее для величйшего, кк утверждли люди, когд строили Ввилонскую бшню. Но по срвнению со стриной Алддином, строители Ввилонской бшни были покорны и кротки, кк гнцы. Они хотели всего-нвсего соорудить бшню высотой до неб, ведь это сущий пустяк. Он же возмечтл о бшне превыше неб, пожелл, чтобы он возносилсь все вверх, вверх, до бесконечности. Но ллх порзил его громовым удром, от которого рзверзлсь земля, и он полетел, пробивя в ней дыру, все вниз, вниз, до бесконечности, отчего обрзовлся колодец без дн, подобно здумнной им бшне без вершины. И вечно низвергется с этой перевернутой бшни душ султн, обуяння гордыней.

- Стрнный вы все-тки человек, - скзл Бойл, рсскзывете тк серьезно, будто думете, что кто-то поверит подобным бсням.

- Быть может, я верю не в сму бсню, в ее морль, возрзил Фишер. - Но вон идет леди Гстингс. Кжется, вы с ней знкомы?

Клуб любителей гольф, кк обычно бывет, служил не только нуждм этих любителей, но использовлся ткже для многих иных целей, не имеющих к гольфу никкого отношения. Здесь сосредоточилсь светскя жизнь всего грнизон. В отличие от штб, где преоблдл сугубо военный дух, при клубе имелись бильярдня, бр и дже превосходня специльня библиотек, преднзнчення для тех сумсбродных офицеров, которые всерьез относились к своим служебным обязнностям. К их числу приндлежл и см великий полководец, чья серебряно- седя голов с бронзовым лицом, словно голов орл, отлитого из бронзы, чсто склонялсь нд кртми и толстыми фолинтми в зле библиотеки. Великий Гстингс свято верил в силу нуки и знния, рвно кк и в прочие незыблемые жизненные иделы; он дл немло отеческих советов по этому поводу юному Бойлу, который, однко, знчительно реже своего нчльник появлялся в святыне премудрости. Но н сей рз молодой офицер после одного из тких случйных знятий вышел через зстекленные двери библиотеки н поле для гольф. Клуб, кстти скзть, был преднзнчен, глвным обрзом, для того, чтобы здесь протекл светскя жизнь не только мужчин, но и дм; в этой обстновке леди Гстингс игрл роль королевы ничуть не хуже, чем в бльной зле своего дворц. Он был преисполнен возвышенных нмерений и, кк утверждли некоторые, питл возвышенную склонность к подобной роли. Эт леди был нмного моложе своего супруг - очровтельня молодя женщин, чье очровние порой тило в себе нешуточную опсность; и теперь, когд он удлилсь в сопровождении юного офицер, мистер Хорн Фишер проводил ее глзми, пряч язвительную усмешку. Потом он перевел скучющий взгляд н зеленые, усеянные колючкми рстения вблизи колодц: это были причудливые кктусы, у которых ветвистые побеги рстут прямо один из другого, без веток или стеблей. При этом изощренному его вообржению предствилсь зловещя, нелепя рстительность, лишення смысл и облик. Н Зпде всякя былинк, всякий кустик достигют цветения, которое венчет их жизнь и выржет их сущность. А тут кк будто руки бесцельно росли из рук же или ноги из ног, словно бы в кошмрном сне.

- Мы только и делем, что рсширяем пределы империи, скзл он с улыбкой; потом добвил, слегк погрустнев: Но, в конце концов, я отнюдь не уверен в своей првоте.

Его рссуждения прервл зычный, но блгодушный голос; он поднял голову и улыбнулся, увидев строго друг. Голос, прво, был горздо блгодушней, чем лицо его облдтеля, которое н первый взгляд могло покзться весьм суровым. Это было хрктерное лицо зконоблюстителя с квдртными челюстями и густыми седеющими бровями; приндлежло оно выдющемуся юристу, хотя и служившему временно при военной полиции в этом диком и глухом уголке бритнских влдений. Ктберт Грейн, пожлуй, скорее, был криминлистом, нежели двоктом или полисменом; но здесь, в зхолустье, он с успехом спрвлялся з троих. Рскрытие целого ряд зпутнных, совершенных с восточной хитростью преступлений помогло ему выдвинуться; но поскольку, в здешних местх лишь очень немногие способны были понять или оценить стрстное увлечение этой облстью знний, его тяготило духовное одиночество. В числе немногих исключений был Хорн Фишер, который облдл редкой способностью беседовть с любым человеком н любую тему.

- Ну-с, чем вы тут зниметесь, ботникой или, быть может, рхеологией? - полюбопытствовл Грейн. - Прво, Фишер, мне никогд не постичь всей глубины вших интересов. Должен скзть прямо, что то, чего вы не знете, нверняк и знть не стоит.

- Вы ошибетесь, - отозвлся Фишер с несвойственной ему резкостью и дже горечью. - Кк рз то, что я зню, нверняк и знть не стоит. Это все темные стороны жизни, все тйные побуждения и грязные интриги, подкуп и шнтж, именуемые политикой. Уверяю вс, мне нечем гордиться, если я побывл н дне всех этих сточных кнв, тут меня любой уличный мльчишк переплюнет.

- Кк это понимть? Что с вми сегодня? - спросил его друг. - Рньше я з вми ничего ткого не змечл.

- Я стыжусь смого себя, - отвечл Фишер. - Только что я октил ледяной водой одного пылкого юношу.

- Но дже это объяснение трудно признть исчерпывющим, зметил опытный криминлист.

- Понятное дело, в этом зхолустье всякя дешевя гзетня шумих возбуждет пылкие чувств, - продолжл Фишер, - но пор бы мне усвоить, что в столь юном возрсте иллюзии легко принять з иделы. И, уж во всяком случе, иллюзии эти лучше, чем действительность. Но испытывешь пренеприятное чувство ответственности, когд рзвенчивешь в глзх юноши идел, пускй смый ничтожный.

- Ккого же род эт ответственность?

- Тут очень легко столь же бесповоротно толкнуть его н куд худшую дорогу, - отвечл Фишер. - Дорогу поистине бесконечную - в бездонную яму, в ткую же темную пропсть, кк вот этот Бездонный Колодец.

В ближйшее две недели Фишер не виделся со своим другом, потом встретил его в сдике, рзбитом при клубе, со стороны, противоположной полю для гольф, - в сдике этом ярко пестрели и блгоухли субтропические рстения, озренные зходящим солнцем. При этой встрече присутствовли еще двое мужчин, один из которых был недвно прослвившийся зместитель глвнокомндующего Том Трейверс, ныне известный кждому, худощвый, темноволосый, рно сострившийся человек, чей лоб прорезл глубокя морщин, черные усы устршюще топорщились, придвя лицу свирепое выржение. Все трое пили черный кофе, который им подл рб, временно служивший официнтом при клубе, но всем знкомый и дже почитемый кк стрый слуг генерл. Звли его Сйд, и он выделялся среди своих соплеменников невероятно длинным желтовтым лицом и плоским, высоким лбом, ккой изредк бывет у обиттелей тех мест, причем, несмотря н добродушную улыбку, он стрнным обрзом производил зловещее впечтление. - Почему-то этот млый всегд кжется мне подозрительным, - зметил Грейн, когд слуг ушел. См понимю, что это неспрведливо, ведь он, без сомнения, горячо предн Гстингсу и дже, говорят, однжды спс ему жизнь. Но ткое свойство присуще многим рбм - они хрнят верность только одному человеку. Я не могу избвиться от ощущения, что всякому другому он готов перерезть глотку, и притом смым коврным обрзом.

- Помилуйте, - скзл Трейверс с кислой улыбкой, - коль скоро он не трогет Гстингс, прочее общественность не волнует.

Воцрилось неловкое молчние, и тут всем вспомнилсь слвня битв, потом Хорн Фишер произнес, понизив голос:

- Гзеты не предствляют собой общественности, Том. Н этот счет можете быть спокойны. А среди вшей общественности решительно все знют истинную првду.

- Пожлуй, сейчс нм не стоит больше говорить о генерле, - зметил Грейн. - Вот он кк рз выходит из клуб.

- Но идет не сюд, - скзл Фишер. - Он просто-нпросто провожет свою блговерную до втомобиля.

И в смом деле, при этих словх из дверей клуб вышл дм, причем супруг с поспешностью опередил ее и открыл перед ней сдовую клитку. Он тем временем обернулсь и что-то скзл человеку, который одиноко сидел в плетеном кресле з дверьми тенистой вернды, - только он и оствлся в опустевшем клубе, если не считть троих, пивших кофе в сду. Фишер быстро вгляделся в темную дверь и узнл кпитн Бойл.

В скором времени генерл вернулся и, ко всеобщему удивлению, поднимясь по ступеням, в свою очередь, что-то скзл Бойлу. Потом он сделл знк Сйду, который проворно подл две чшки кофе, и об они вошли в клуб, кждый с чшкой в руке. А еще недолгое время спустя в сгущвшихся сумеркх блеснул луч белого свет - это в библиотеке згорелсь электрическя люстр.

- Кофе в сочетнии с нучными исследовниями, - мрчно скзл Трейверс. - Все прелести знний и теоретической премудрости. Ну лдно, мне пор, меня тоже ждет рбот.

Он неловко встл, рспрощлся со своими собеседникми и исчез в вечернем полумрке.

- Будем ндеяться, что Бойл действительно увлечен нучными исследовниями, - скзл Хорн Фишер. - Лично я не вполне з него спокоен. Но поговорим лучше о чем-нибудь другом.

Они рзговривли дольше, чем им, быть может, покзлось, потому что уже нступил тропическя ночь и лун, во всем своем великолепии, зливл сдик серебристым светом; но еще до того, кк в этом свете можно было что-либо рзглядеть, Фишер успел зметить, кк люстр в библиотеке вдруг погсл. Он ждл, что двое мужчин выйдут в сд, но никто не покзывлся.

- Вероятно, пошли погулять по ту сторону клуб, - скзл он.

- Очень может стться, - отозвлся Грейн. - Ночь обещет быть великолепной.

Вскоре после того кк это было скзно, кто-то окликнул их из тени, которую отбрсывл стен клуб, и они с удивлением увидели Трейверс, который торопливо шел к ним, что-то выкрикивя н ходу.

- Друзья, мне нужн вш помощь! - услышли они нконец. - Тм, н поле для гольф, случилось нелдное!

Они поспешно прошли через клубную курительную и примыквшую к ней библиотеку, словно ослепнув в прямом и переносном смысле слов. Однко Хорн Фишер, несмотря н свое нпускное безрзличие, облдл стрнным, почти непостижимым внутренним чутьем и уже понял, что произошел не просто несчстный случй. Он нткнулся н ккой-то предмет в библиотеке и вздрогнул от неожиднности: предмет двиглся, хотя мебели двигться не положено. Но эт мебель двиглсь, кк живя, отступл и вместе с тем противилсь. Тут Грейн включил свет, и Фишер обнружил, что просто-нпросто нтолкнулся н врщющуюся книжную полку, которя описл круг и см толкнул его; но уже тогд, невольно отпрянув, он кк-то подсознтельно почувствовл, что здесь кроется некя зловещя тйн. Тких врщющихся полок в библиотеке было несколько, и стояли они в рзных местх; н одной из них окзлись две чшки с кофе, н другой - большя открытя книг; кк выяснилось, это было исследовние Бдж, посвященное египетским иероглифм, прекрсное издние с цветными вклейкми, н которых изобржены причудливые птицы и идолы; Фишеру, когд он быстро проходил мимо, покзлось стрнным, что именно эт книг, не ккое-нибудь сочинение по военной нуке, лежит здесь, рскрытя н середине. Он зметил дже просвет н полке, в ровном ряду корешков, - место, откуд ее сняли; и просвет этот будто издевлся нд ним, кк чье-то отвртительное лицо, осклившее щербтые зубы.

Через несколько минут они уже были н другом конце поля, у Бездонного Колодц; и в нескольких шгх от него при лунном свете, который теперь по яркости почти не уступл дневному, они увидели то, рди чего тк спешили сюд.

Великий лорд Гстингс лежл ничком, в позе стрнной и неподвижной, вывернув локоть согнутой руки и вцепившись длинными, костлявыми пльцми в густую, пышную трву. Неподлеку окзлся Бойл, тоже недвижимый, но он стоял н четверенькх и зстывшим взглядом смотрел н труп. Возможно, это всего-нвсего скзлось потрясение после несчстного случя; но было что-то неуклюжее и неестественное в позе человек, стоявшего н четверенькх, и в его лице с широко рскрытыми глзми. Он словно сошел с ум. А дльше не было ничего, только безоблчня синев знойного южного неб и крй пустыни, д две потресквшиеся кменные глыбы у колодц. При тком освещении и в этой обстновке легко могло померещиться, будто с неб смотрят огромные, жуткие лиц.

Хорн Фишер нклонился и потрогл мускулистую руку, которя сжимл пучок трвы; рук эт был холодн, кк кмень. Он опустился н колени подле тел и некоторое время внимтельно его обследовл; потом встл и скзл с ккой-то безысходной уверенностью:

- Лорд Гстингс мертв.

Нступило гробовое молчние; нконец Трейверс произнес хрипло:

- Грейн, это по вшей чсти. Попробуйте рсспросить кпитн Бойл Он что-то бормочет, но я не понимю ни единого слов.

Бойл кое-кк совлдл с собою, встл н ноги, но лицо его по-прежнему хрнило выржение ужс, словно он ндел мску или смого его подменили.

- Я глядел н колодец, - скзл он, - когд обернулся, лорд уже упл.

Лицо Грейн потемнело

- Вы првы, это по моей чсти, - скзл он. - Прежде всего попрошу вс помочь мне отнести покойного в библиотеку, где я его хорошенько осмотрю.

Когд они положили труп в библиотеке, Грейн повернулся к Фишеру и скзл голосом, в котором уже снов звучл прежняя сил и уверенность:

- Сейчс я зпрусь здесь и все обследую смым тщтельным обрзом. Прошу вс остться при остльных и подвергнуть Бойл предврительному допросу. См я потолкую с ним несколько позже. И позвоните в штб, чтобы прислли полисмен: пускй явится немедля и ждет, пок я его не позову

После этого знменитый криминлист, не тртя более слов, прошел в освещенную библиотеку и зтворил з собой дверь, Фишер, ничего не ответив, повернулся и тихо зговорил с Трейверсом.

- Прво же любопытно, - скзл он, - что это случилось именно тм, у колодц.

- Очень дже любопытно, - отозвлся Трейверс, - если только колодец сыгрл здесь ккую-то роль.

- Думется мне, - зметил Фишер, - что роль, которой он здесь не сыгрл, еще любопытней.

Выскзв эту явную бессмыслицу, он повернулся к потрясенному Бойлу, взял его под руку, и они стли прохживться по злитому лунным светом полю, рзговривя вполголос.

Уже знялсь зря, которя подкрлсь кк-то незметно, и небо посветлело, когд Ктберт Грейн погсил люстру в библиотеке и вышел оттуд. Фишер, угрюмый, кк всегд, слонялся в одиночестве; полисмен, которого он вызвл, стоял нвытяжку поодль.

- Я попросил Трейверс проводить Бойл, - обронил Фишер небрежно. - Трейверс о нем позботится. Ему ндо хоть немного поспть.

- А удлось ли вм что-нибудь из него вытянуть? осведомился Грейн. - Скзл он, что именно они с Гстингсом тм делли?

- Д, - ответил Фишер, - он все объяснил вполне врзумительно. По его словм выходит, что, когд леди Гстингс уехл в втомобиле, генерл предложил ему выпить кофе в библиотеке и зодно нвести кое-ккие спрвки о здешних древностях. Бойл стл искть книгу Бдж н одной из врщющихся полок, но тут генерл см ншел ее н стеллже. Просмотрев несколько рисунков, они вышли, пожлуй, несколько внезпно, н поле для гольф и пошли к древнему колодцу. Бойл зглянул в колодец, но вдруг услышл у себя з спиной глухой удр; он обернулся и увидел, что генерл лежит н том смом месте, где мы его ншли. Он быстро опустился н колени, чтобы осмотреть тело, но его сковл ужс, и он не мог ни приблизиться, ни прикоснуться к покойнику. Я не нхожу тут ничего удивительного: людей, потрясенных неожиднностью, порой нходят в смых нелепых позх.

Грейн выслушл его внимтельно, с мрчной улыбкой, помолчл немного, потом зметил:

- Ну, он вм изрядно нврл. Рзумеется, это достохвльно четкое и последовтельное изложение случившегося, но о смом вжном он умолчл.

- Вы тм что-нибудь выяснили? - спросил Фишер.

- Решительно все, - ответил Грейн.

Некоторое время Фишер угрюмо молчл, его собеседник продолжл толковть тихим, уверенным тоном:

- Вы были совершенно првы, Фишер, когд скзли, что этот юнош может сбиться с пути и очутиться н крю пропсти. Имеет или нет ккое, - либо отношение к этому делу влияние, которое вы, кк вм кжется, н него окзли, но с некоторых пор Бойл переменил свое отношение к генерлу в худшую сторону. Это пренеприятня история, и я не хочу тут особенно рспрострняться, и совершенно ясно, что и супруг генерл относилсь к мужу без особой блгосклонности. Не зню, кк длеко у них зшло, но, во всяком случе, они все скрывли: ведь леди Гстингс сегодня зговорил с Бойлом, дбы сообщить ему, что он спрятл в книге Бдж зписку. Генерл слышл эти ее слов или же узнл об этом еще кким-то обрзом, немедленно взял книгу и ншел зписку. Из-з этой зписки он повздорил с Бойлом, и, смо собой, сцен был весьм бурня. А Бойлу предстояло еще другое - ему предстояло сделть ужсный выбор: сохрнить стрику жизнь было для него рвносильно гибели, убить его знчило восторжествовть и дже обрести счстье.

- Что ж, - промолвил Фишер, порзмыслив. - Я не могу винить его з то, что он предпочел не змешивть женщину в эту историю. Но кк вы узнли про зписку?

- Обнружил ее у покойного генерл, - ответил Грейн. А зодно я обнружил и кое-что похуже. Тело лежло в ткой позе, которя свидетельствует об отрвлении неким зитским ядом. Поэтому я осмотрел чшки с кофе, и моих познний в химии окзлось достточно, чтобы нйти яд в гуще н дне одной из них. Стло быть, генерл подошел прямо к полке, оствив свою чшку с кофе н стеллже. Когд он повернулся спиной, Бойл сделл вид, будто рссмтривет книги, и мог спокойно сделть с чшкми все, что угодно. Яд нчинет действовть минут через десять, и з эти десять минут об кк рз успели дойти до Бездонного Колодц.

- Тк, - скзл Хорн Фишер. - Ну при чем же тут Бездонный Колодец?

- Вы хотите доискться, ккое отношение к этому делу имеет Бездонный Колодец? - осведомился его друг.

- Ровно никкого, - решительно зявил Фишер. - Это предствляется мне совершенно бессмысленным и невероятным. - А почему, собственно, эт дыр вообще должн иметь ккое-либо отношение к делу?

- Именно эт дыр в днном случе имеет особое знчение, - скзл Фишер. - Но сейчс я не буду ни н чем нстивть. Кстти, мне нужно сообщить вм кое-что еще. Кк я уже говорил, я отослл Бойл домой под присмотром Трейверс. Но в рвной мере можно скзть, что я отослл Трейверс под присмотром Бойл.

- Неужели вы подозревете Том Трейверс? - воскликнул Грейн.

- У него горздо больше причин ненвидеть генерл, чем у Бойл, - отозвлся Хорн Фишер с кким-то стрнным бесстрстием.

- Дружище, неужели вы это серьезно? - вскричл Грейн. Говорю вм, я обнружил яд в одной из чшек.

- Смо собой, тут не обошлось без Сйд, - продолжл Фишер. - Он сделл это из ненвисти, или, быть может, его подкупили. Мы же недвно соглсились, что он, в сущности, способен н все.

- Но мы соглсились ткже, что он не способен причинить зл своему хозяину, - возрзил Грейн.

- Ну полно вм, в смом-то деле, - добродушно скзл Фишер. - Готов признть, что вы првы, но все-тки я хотел бы осмотреть библиотеку и кофейные чшки.

Он вошел в дверь, Грейн повернулся к полисмену, по-прежнему стоявшему нвытяжку, и дл ему торопливо нцрпнную телегрмму, которую следовло отпрвить из штб. Полисмен козырнул и поспешно удлился. Грейн пошел в библиотеку, где зстл своего друг у стеллж, н котором стояли пустые чшки.

- Вот здесь Бойл искл книгу Бдж или делл вид, будто ищет ее, если принять вшу версию, - скзл он.

С этими словми Фишер присел н корточки и стл осмтривть книги н врщющейся полке; полк эт был не выше обычного стол. Через мгновение он подскочил, кк ужленный.

- Боже првый! - вскричл он.

Очень немногие, если вообще были ткие люди, видели, чтобы мистер Хорн Фишер вел себя, кк в эту минуту. Он метнул взгляд в сторону двери, убедился, что отворенное окно ближе, выскочил через него одним гигнтским прыжком, словно взяв брьер, и устремился, кк будто н состязнии в беге, по лужйке вслед з полисменом. Грейн, с недоумением проводив его глзми, вскоре снов увидел высокую фигуру Фишер, который лениво брел нзд со свойственным ему спокойным рвнодушием. Он флегмтично обмхивлся листком бумги: это был телегрмм, кковую он с ткой поспешностью перехвтил.

- К счстью, я успел вовремя, - скзл он. - Ндо спрятть все концы в воду. Пускй считют, что Гстингс умер от поплексии или от рзрыв сердц.

- Но в чем дело, черт побери! - спросил его Друг.

- Дело в том, - отвечл Фишер, - что через несколько дней мы окжемся перед хорошеньким выбором: либо придется отпрвить н виселицу ни в чем не повинного человек, либо Бритнскя империя полетит в преисподнюю.

- Уж не хотите ли вы скзть, - осведомился Грейн, - что это дьявольское преступление остнется безнкзнным?

Фишер пристльно поглядел ему в глз.

- Нкзние уже совершилось, - произнес он. И добвил после недолгого молчния: - Вы восстновили последовтельность событий с порзительным искусством, стрин, и почти все, о чем вы мне говорили, истиння првд. Двое с чшкми кофе действительно вошли в библиотеку, поствили чшки н стеллж, потом вместе отпрвились к колодцу, причем один из них был убийцей и подсыпл яду в чшку другому. Но сделно это было не в то время, когд Бойл рссмтривл книги н врщющейся полке. Првд, он действительно их рссмтривл, искл сочинение Бдж со вложенной туд зпиской, но я полгю, что Гстингс уже перествил его н стеллж. Одним из условий этой зловещей игры было то, что снчл он должен был нйти книгу.

А кк обычно ищут книгу н врщющейся полке? Никто не стнет прыгть вокруг нее н четверенькх, подобно лягушке. Полку попросту толкют, чтобы он повернулсь.

С этими словми он поглядел н дверь и нхмурился, причем под его тяжелыми векми блеснул огонек, который не чсто можно было увидеть. Зтенное мистическое чувство, сокрытое под циничной внешностью, пробудилось и шевельнулось в глубине его души. Голос неожиднно ззвучл по-иному, с вырзительными интонциями, словно говорил не один человек, срзу двое.

- Вот что сделл Бойл: он легонько толкнул полку, и он нчл врщться, незметно, кк земной шр. Д, весьм похоже н то, кк врщется земной шр: ибо не рук Бойл нпрвлял врщение. Бог, который преднчертл орбиты всех небесных светил, коснулся этой полки, и он описл круг, дбы совершилсь спрведливя кр.

- Теперь нконец, - скзл Грейн, - я нчиню смутно догдывться, о чем вы говорите, и это приводит меня в ужс.

- Все проще простого, - скзл Фишер. - Когд Бойл выпрямился, случилось нечто, чего не зметил ни он, ни его недруг и вообще никто. А именно, две чшки кофе поменялись местми.

Н кменном лице Грейн зстыл безмолвный стрх; ни один мускул не дрогнул, но зговорил он едв слышно, упвшим голосом.

- Понимю, - скзл он. - Вы првы, чем меньше будет оглски, тем лучше. Не любовник хотел избвиться от муж, ... получилось совсем иное. И если стнет известно, что ткой человек решился н ткое преступление, это погубит всех нс. Вы зподозрили истину с смого нчл?

- Бездонный Колодец, кк я вм уже говорил, - спокойно отвечл Фишер, - смущл меня с первой минуты, но отнюдь не потому, что он имеет к этому ккое-то отношение, именно потому, что он к этому никкого отношения не имеет.

Он умолк, словно взвешивя свои слов, потом продолжл:

- Когд убийц знет, что через десять минут недруг будет мертв, и приводит его к бездонной дыре, он нверняк здумл бросить туд труп. Что еще может он сделть? Дже у безмозглого чурбн хвтило бы сообржения тк поступить, Бойл длеко не глуп. Тк почему же Бойл этого не сделл? Чем больше я об этом рздумывл, тем сильнее подозревл, что при убийстве произошл ккя-то ошибк. Один привел другого к колодцу с нмерением бросить туд его бездыхнный труп. У меня уже был тогд смутня и тягостня догдк, что роли переменились или перепутлись, когд я см приблизился к полке и случйно повернул ее, мне вдруг срзу все стло ясно, потому что обе чшки снов описли круг, кк лун н небе.

После долгого молчния Ктберт Грейн спросил:

- А что же мы скжем гзетным репортерм?

- Сегодня из Кир приезжет мой друг Грольд Мрч, ответил Фишер. - Это очень известный и преуспевющий журнлист. Но при всем том он человек в высшей степени порядочный, тк что незчем дже открывть ему првду.

Через полчс Фишер снов рсхживл взд-вперед у дверей клуб вместе с кпитном Бойлом, у которого теперь был окончтельно ошеломленный и рстерянный вид, пожлуй, это был вконец рзочровнный и умудренный опытом человек.

- Что же со мной стнется? - спршивл он. - Пдет ли н меня подозрение? Или я буду опрвдн?

- Ндеюсь и дже уверен, - отвечл Фишер, - что вс ни в чем и не зподозрят. А нсчет опрвдния не может быть и речи. Ведь против него не должно возникнуть дже тени подозрения, стло быть, и против вс тоже. Млейшее подозрение против него, не говоря уж о гзетной шумихе, и всех нс згонят с Мльты прямиком в Мндлей. Ведь он был героем и грозой мусульмн. Прво, его вполне можно нзвть мусульмнским героем н службе у Бритнской империи. Рзумеется, он тк успешно спрвлялся с ними блгодря тому, что в жилх у него был примесь мусульмнской крови, которя достлсь ему от мтери, тнцовщицы из Дмск, это известно всякому.

- Д, - откликнулся Бойл, кк эхо, глядя н Фишер округлившимися глзми. - Это известно всякому.

- Смею думть, что это ншло выржение в его ревности и мстительной злобе, - продолжл Фишер. - Но кк бы тм ни было, рскрытие совершившегося преступления бесповоротно подорвло бы нше влияние среди рбов, тем более что в известном смысле это было преступление, совершенное вопреки гостеприимству. Вм оно отвртительно, меня ужсет до глубины души. Но есть вещи, которые никк нельзя допустить, черт бы их взял, и пок я жив, этого не будет.

- Кк вс понимть? - спросил Бойл, глядя н него с любопытством. - Вм-то что з дело до всего этого?

Хорн Фишер посмотрел н юношу згдочным взглядом.

- Вероятно, суть в том, что я считю для нс необходимым огрничиться Бритнскими островми.

- Я решительно не могу вс понять, когд вы ведете ткие речи, - скзл Бойл неуверенно.

- Неужели, по-вшему, Англия тк мл, - отозвлся Фишер, и в его холодном голосе ззвучли теплые нотки, - что не может окзть поддержку человеку н рсстоянии нескольких тысяч миль? Вы прочли мне длинную проповедь о птриотических иделх, мой юный друг, теперь мы должны проявить свой птриотизм н прктике, и никкя ложь нм не поможет. Вы говорили тк, будто з нми првот во всем мире, и впереди полное торжество, которое увенчют победы Гстингс. А я уверяю вс, что нет здесь з нми никкой првоты, кроме Гстингс. Вот единственное имя, которое нм оствлось твердить, кк зклинние, но и это не выход из положения, нет, черт побери! Чего уж хуже, если шйк проклятых дельцов згнл нс сюд, где ничто не служит интересм Англии, и все силы д восстют против нс просто потому, что Длинноносый Циммерн ссудил деньгми половину кбинет министров. Чего хуже, когд стрый ростовщик из Бгдд зствляет нс воевть рди своей выгоды: мы не можем воевть, после того кк нм отсекли првую руку. Единственным ншим козырем был Гстингс, ткже побед, которую в действительности одержл не он, некто другой. Но пострдть пришлось Тому Трейверсу и вм тоже.

Он помолчл немного, потом укзл н Бездонный Колодец и продолжл уже более спокойным тоном.

- Я вм говорил, - скзл он, - что не верю в мудреные выдумки нсчет бшни Алддин. Я не верю в империю, которую можно возвысить до небес. Я не верю, что нглийский флг можно возносить все ввысь и ввысь, кк Ввилонскую бшню. Но если вы думете, будто я допущу, чтобы этот флг вечно летел вниз все глубже и глубже, в Бездонный Колодец, во мрк бездонной пропсти, в глубины поржений и измен, под нсмешки тех смых дельцов, которые высосли из нс все соки, - нет уж, этого я не допущу, смею зверить, дже если лорд-кнцлер будут шнтжировть дв десятк миллионеров со всеми их грязными интригми, дже если премьер-министр женится н двух десяткх дочерей мерикнских ростовщиков, дже если Вудвилл и Крстерс звлдеют пкетми кций двух десятков рудников и стнут н них спекулировть. Если положение действительно шткое, ндо положиться н волю божию, но не нм это положение подрывть.

Бойл смотрел н Фишер в изумлении, которое грничило со стрхом и дже с некоторым отврщением.

- А все-тки, - скзл он, - есть что-то ужсное в делх, которые вы знете.

- Д, есть, - соглсился Хорн Фишер. - И меня вовсе не рдуют мои скромные сведения и сообржения. Но поскольку в известной мере именно они могут спсти вс от виселицы, не думю, чтобы у вс были основния для недовольств.

Тут, словно устыдившись этой своей похвльбы, он повернулся и пошел к Бездонному Колодцу.