/ Language: Русский / Genre:romance_fantasy, / Series: Империя ужаса

Наступление Тьмы

Глен Кук

Падают, как было предсказано, великие королевства, и на руинах возникают королевства новые… Гибнут могучие воины в жестоких сражениях, и на смену героям павшим приходят герои иные… Идет Великая Война. Война, в которой находят друзей в чертогах самой Смерти. Война, в которой обретают любовь на кровавых полях битвы. Война, в которой бьются магическими мечами. Война, что открывает самые страшные тайны великих волшебников. Война, которой несть конца, ибо конец – это только начало…

1980 ru en Г. Косов Лентяй lazyman2003@list.ru Any2FB2, FB Tools, hands.so :) 2003-12-20 http://www.fenzin.org/ В.Х, Виктор Грязнов 2A7F0AC3-3E4F-425D-963F-ABD3B27835B9 1.0 Кук Г. Нступление тьмы: фнтстический ромн ООО «Издтельство АСТ» Москв 1999 5-237-02454-8

Глен КУК

НАСТУПЛЕНИЕ ТЬМЫ

Глв 1

980-989 годы от основния Империи Илькзр

О ШИНГ, ЭХЕЛЕБЕ

Женщин вскрикивл с кждой схвткой. Демон снружи, звывя, црпл стены. Он ревел словно рненый слон и бился в дверь. Дерево стонло. Лекрь с лицом мертвец, истекя потом, трясся, кк угодивший в кпкн кролик.

– Приступй! – рявкнул отец ребенк.

– Но, Повелитель…

– Живо!

Демонскя осд, по-видимому, никк не действовл н Ну Ли Хси. Он откзывлся признть дже млейшую возможность стрх у себя или у тех, кто служил ему. Будущий повелитель всего Шинсн не смеет позволить себе поступков, которые тервол могли бы принять з проявление слбости.

Но лекрь все тянул время. Он знл, что попл в ловушку и победить не может. Демон продолжл сотрясть колдовской щит, зщищющий оперционную. В смой же плте его влстелин пребывл в ярости: мть никк не могл рзродиться. Ребенок был слишком велик. Лекрь был дружен с этой женщиной. Он боялся, что оперцию ей не пережить. Помогть при оперции позволено только его дочери. Ни один четырндцтилетний ребенок не в силх перенести подобное.

И что хуже всего, в комнте нходились свидетели. Дв тервол стояли, прислонившись к стене. Эти чродеи-военчльники, комндующие рмиями Шинсн – ристокртия стрны, – с нетерпением ждли результт экспериментов принц-дркон.

Цель эксперимент – получить ребенк, способного вырсти в супермогучего, суперумелого воин, прекрсно сообржющего, но не способного стть смостоятельной личностью. И не подвлстного мгии, с помощью которой врги получют контроль нд солдтми противник.

– Нчинй резть, – негромко произнес Ну Ли Хси, и в его тоне прозвучло недоговоренное « не то…». Вслух же он зкончил: – …пок мой бртец не придумл чего-нибудь новенького.

Вот уже тысячу лет Ну Ли Хси и его брт-близнец Ио Хси вели борьбу з влсть нд Шинсном. Борьб нчлсь в тот смый момент, когд они убили своего отц Тун Хо – основтеля Шинсн.

– Скльпель! – еле слышно произнес лекрь. Он еще рз осмотрел тесное помещение. Тервол, в мскх и мнтиях, походили н извяния. У Ну Ли Хси двиглись только зрчки. Н нем мски не было. Принцм-мгм нет необходимости скрывть лиц. Лекрь видел, что повелитель все еще кипит от гнев. Он понял, что принц-дркон опсется провл. Это был одинндцтя попытк принц использовть свое собственное семя, и ей предшествовли десять неудч. Неудчи бросли тень н его детородные способности… Лекрь вскрыл женщине живот.

Полчс спустя он уже держл в рукх ребенк. Этот по крйней мере остлся жив и дже окзлся мльчиком. Ну Ли Хси подошел ближе.

– Его рук. Он не сформировлсь. И ступня…

Теперь им овлдел гнев иного род, горздо более опсный. Гнев, вызвнный очередным провлом. Что толку от супервоин без руки, способной нести щит, и с культей вместо ступни?

Снружи снов рздлся рев рненого слон. Стены здния дрогнули. Посыплсь пыль. Плмя свечей и фкелов зколеблось. Стены вот-вот могли рухнуть. Дверь стонл под удрми. Щепки летели во все стороны.

Н лице Ну Ли Хси впервые промелькнул тень озбоченности.

– А зверь, однко, нстойчив, – скзл он и, обрщясь к тервол, спросил: – Нкормлен?

Те утвердительно кивнули.

Тервол, по могуществу уступющие лишь принцм, редко вмешивлись в семейные свры сопрвителей Шинсн. Однко, если монстр прорвется через мгические брьеры, он не стнет рзбирть, кто з принц-дркон, кто – з принц-демон, кто – нейтрлен. Но Хси придется зплтить оствшимся в живых тервол и принести извинения з то, что их коллеги случйно окзлись в гуще схвтки.

Принц-дркон обнжил золотой кинжл. По всей его длине были инкрустировны руны из черного янтря. Тервол взяли женщину з руки и з ноги, Ну Ли Хси вонзил кинжл ей в грудь и одним движением вырезл кусок плоти. Зпустив руку в рну, он привычным движением вырвл еще трепещущее сердце. Кровь текл по поднятой руке, зливя одежду.

Крики дочери лекря зменили вопль жертвы.

Снружи неожиднно нступил мертвя тишин. Чудовище было умиротворено.

Те, кто не нходился в помещении, не догдлись бы, что оно вообще здесь присутствовло. Щит, огрждющий стены, не был брьером для релий этого мир и скрывл от посторонних глз лишь проявления Внешнего Прострнств.

– Что ж, – с отрешенным вздохом произнес Ну Ли Хси, – будем пытться снов и снов. Н бумге всё получется… – добвил он, нпрвляясь к выходу.

– Повелитель! – воскликнул лекрь.

– Что?

– Что делть с ними? – Он укзл н женщину и ребенк. Это был первый случй, когд млденец остлся жив.

– Избвься от них.

– Но он – вш сын… – Слов потонули в ярости Влстителя.

Лекрь увидел глз принц-дркон. Это был безжлостный взгляд змеи.

– Хорошо, – пролепетл врч, – я все сделю…

– Смотри не збудь.

Кк только принц-дркон вышел, дочь лекря прошептл:

– Отец, ты не можешь…

– Я должен. Ты же слышл его.

– Но…

– У тебя есть иной вринт?

Вринт у неё был. Он см был ребенком Империи Ужс, но ей едв исполнилось четырндцть, и он стрдл всеми недостткми юности. По првде говоря, он уже совершил одну глупость. Дело в том, что он был беременн.

И этой ночью он совершил вторую ошибку. И ошибк эт окжется куд ужснее. её последствия ощутят н себе многие поколения.

Ночью он бежл вместе с новорожденным.

* * *

В течение чс шесть человек один з другим спустились в комнту, скрытую внизу под трктиром «Желтоглзый дркон». В верхнем помещении никому не было известно, кто эти люди. Они являлись в смой обычной одежде, с открытыми лицми. Черные мнтии и укршенные дргоценными кмнями мски животных пришельцы ндевли лишь у нчл лестницы, ведущей в подвл.

Дже Лин Фенгу, влдельцу «Дркон», не было известно, кто проводит встречу в его зведении. Он знл лишь одно: ему хорошо зплтили. И еще: он должен обеспечить кждому гостю десять минут одиночеств, прежде чем очередной учстник встречи войдет в промежуточную комнту.

Шенг подозревл, что имеет дело с ккими-то зговорщикми. Если бы ему вдруг скзли, что это тервол, он тут же шлепнулся бы в обморок. Если не считть смих принцев-тумтургов, тервол были смыми могущественными и смыми жестокими существми во всем Шинсне. Им повиновлись дже смые злобные демоны д…

Очнувшись от обморок, Фенг скорее всего см нложил бы н себя руки. Ведь эти тервол не инче кк змышляли зло против принцев. А ему уготовн роль крысы, угодившей в когти ужсной судьбы.

Но, к счстью, Фенг ничего не подозревл и игрл свою роль без всякого трепет.

Первым пришел человек, ндевший золотую мску животного, нпоминвшего помесь кошки и горгульи. Мску укршли тонкие черные линии, вместо глз и клыков сияли рубины. Он внимтельно осмотрел комнту, выбрнную для встречи, чтобы убедиться в отсутствии ненужных свидетелей. Пок подходили другие и остнвливлись в молчнии, человек в золотой мске творил зклинние, призвнное зщитить помещение от смого изощренного мгического подслушивния. Когд он зкончил, комнт стл невидимой дже для глз смих принцев-мгов.

Нконец прибыл шестой, и человек в мске горгульи произнес:

– Остльных сегодня с нми не будет.

Его сотоврищи не ответили. Они молч ждли, когд им объяснят причину вызов.

Девятк встречлсь редко. Соглядти и шпионы принцев и не посвященных в тйну тервол были повсюду.

– Нм предстоит принять решение.

Говорящий нзывл себя Чином, хотя слуштели вовсе не были уверены в том, что это тот смый Чин, которого они знют во внешнем мире. Только ему были известны их подлинные имен. Эти люди приняли все меры предосторожности для своей безопсности.

И снов остльные промолчли. Если они не будут говорить, то не смогут и узнть друг друг по голосу.

– Я устновил местонхождение женщины. Ребенок все еще с ней. Здю вопрос: будем ли мы действовть в соответствии с ншими плнми? Мне известно мнение тех, кого сегодня нет с нми. Двое из них – з, один – против. Поднимите руки, если вы по-прежнему соглсны.

Поднялось четыре руки.

– Семеро – «з». Следовтельно, мы продолжем.

Глз Чин блестели з рубиновыми линзми, кк лед под ярким солнцем. Они уствились н того единственного, кто не соглшлся.

Одно звено в цепи ослбло. Чин явно ошибся в оценке человек в мске вепря. Причину отрицтельного голосовния отсутствующего он понял и принял. Тем человеком руководило не чувство стрх. Но Вепрь… он просто в ужсе и может сломться.

Ствки слишком высоки, чтобы увеличивть элемент риск. Чин подл незметный знк, преднзнчвшийся лишь для одного человек.

Он собрл Девятку не для голосовния. Он хотел лишь испытть Вепря. И теперь он узнл достточно. Решение было принято.

– Рсходимся. Процедур обычня.

Никто не стл здвть вопросов, хотя ткя короткя встреч кзлсь совершенно не нужной и вдобвок очень опсной. Все рсходились, кк и собирлись, но только в обртном порядке. Когд четверо удлились, в комнте остлись лишь Чин и человек, которому он подвл сигнл.

– Ко Фенг, нш друг Вепрь стновится опсным, – скзл Чин. – У него сдют нервы. Очень скоро он побежит к одному из принцев.

Ко Фенг, скрывющийся з мской медведя, рнее уже выскзывл подобные сообржения.

– Излечение? – спросил он.

– Действуй. Д свершится то, чему должно свершиться. Тонкие губы под мской медведя изогнулись в жестокую улыбку.

– Это Шн из Двендцтого легион. Я пошел. Ндо действовть быстро. Он может выплеснуть свой ужс в любой момент.

Отвесив легкий и где-то дже издевтельский поклон, Медведь вышел.

Чин здумчиво смотрел ему вслед. Медведь тоже стновится опсным. Этот человек – вторя ошибк. Возможно, и его придется устрнить. Он – смый честолюбивый и смый безжлостный не только в Девятке, но и среди всех тервол. Рно или поздно он стнет помехой. Но сейчс он нм нужен.

Чин рзмышлял, кем можно зменить Вепря.

Зговор Девяти уходил корнями в длекое прошлое. Долго, очень долго ждли зговорщики подходящего момент. В течение столетий кждый из них тщтельно подбирл себе восьмерых сподвижников, остнвливясь н людях, способных н любую крйность рди достижения поствленной цели и готовых с тким же стрнием сколчивть собственную Девятку.

Первя Девятк Чин существовл уже три сотни лет. И з все это время оргнизция рспрострнилсь по вертикли вниз всего до четвертого уровня, который н смом деле был пятым. Существовл Девятк высшего порядк, о чем было известно только Чину. Ткое же неведение было хрктерно для всех нижестоящих Девяток,

Вскоре после уход Медведя Чин повернулся к другой двери, скрытой столь тщтельно, что остльные учстники собрния её не видели.

Дверь отворилсь, и из неё выступил стрик. Он был мл ростом и сгорблен, однко глз его светились молодостью, луквством и весельем. Этот древний конспиртор чувствовл себя в подвле трктир кк дом.

– Змечтельно, друг мой. Просто змечтельно. Однко действуй осторожнее с Ну Ли Хси. Ему следует кое-что сообщить, чтобы он был нм полезен. Но это ндо сделть тк, чтобы он не зподозрил, что им мнипулируют. Время выйти н поверхность для Девяти еще не нступило.

Чин, зня стрц лишь кк руководителя Головной Девятки, именуемой Прккия, сейчс жлел, что слишком много уделял внимния своей Девятке и слишком мло – стрику. Способы определить нстоящее имя стрц существовли, их ндо было только поискть.

– А кк быть с ребенком?

– Его время еще не пришло. Он остнется под зщитой Тйного Королевств.

Еще один секрет Прккии – кружок, млдшим членом которого был Чин Эхелебе. Скрытое Королевство. Влсть, стоящя з любой влстью. Прккия уже сейчс тйно контролирует десятую чсть мир. В один прекрсный день, когд Шинсн стнет её послушным орудием, Прккия и Эхелебе обретут господство нд всем миром.

– Он будет достойно подготовлен к нужному времени.

– Это хорошо, – скзл Чин, опустив взгляд, хотя кристллы рубин ндежно скрывли глз.

Подобно Медведю, он был честолюбив и тоже выншивл собственные плны. Оствлось ндеяться, что он сумел скрыть их лучше, нежели Ко Фенг.

– В тком случе прощй, – произнес сгорбленный стрец и с нсмешливой улыбкой вышел через потйную дверь. Через несколько мгновений из-з «Желтоглзого дркон» в воздух поднялся крылтый конь. Он пересек диск луны и умчлся в тйну ночи.

* * *

– Лнг! Тм! – позвл он. – Пор обедть!

Мльчишки оторвли взгляд от глиняных шриков, которыми игрли, посмотрели в сторону грубо сколоченной хижины и уствились друг н друг. Зтем Лнг сделл еще один бросок.

– Лнг! Тм! Тк вы идете или нет? Немедленно сюд!

Ребятишки вздохнули и, пожв плечми, принялись собирть шрики. Это был одн из мировых згдок. Почему все мтери с нчл времен не могут понять, нсколько вжно для детей зкончить игру?

Здесь, в лесу Ян-лин Куо, рсположенном по обе стороны восточной грницы Шинсн, её нзывли Лесной Ведьмой, хотя ей не исполнилось еще и двдцти. Среди лесорубов и углежогов он промышлял смым древним ремеслом, для их жен и дочерей немного приколдовывл и творил слбенькие зклятия. Для вершения простых мгических действий он облдл достточной Силой. Чуть-чуть мгии и секс – это все, чем он влдел.

Сыновья вошли в хижину. Тм зметно прихрмывл н исклеченную ногу.

Ед был смой что ни н есть убогой. Отврня кпуст без всякого мяс. Но это лучшее из того, что могли позволить себе и смые состоятельные лесные люди. В Ян-лин Куо н бедность смотрели через желудок.

– Есть кто-нибудь дом?

– Трн! – Н лице женщины появилсь счстливя улыбк. В хижину ввлился юнош лет пятндцти, в его левой руке болтлся кролик. Он обхвтил её првой рукой, притянул к себе и поцеловл в щеку.

– А кк дел у вс, прни?

Лнг и Тм ухмылялись во весь рот.

Трн не приндлежл к нционльному большинству Шинсн. Лесной нрод, попвший под влсть Империи Ужс срвнительно недвно, имел темную кожу, хотя в рсовом отношении был близок белым людям с Зпд. В культурном отношении они н столетия отстли от своих собртьев, вступив в Железный Век только в результте меновой торговли. В своей простоте они были тк же жестоки, кк и их првители.

Из всех этих людей Трн был единственным, к кому женщин испытывл ккие-то чувств. И он отвечл ей взимностью. Между ними существовло молчливое соглшение – когд-нибудь они поженятся.

Трн был охотником и следопытом. Он постоянно доствлял Ведьме пропитние, не требуя ничего взмен. И в результте получл от неё больше, чем те, кто плтил.

Мльчишкм было не много лет, но о мужчинх и женщинх им все уже было известно. Покончив с кпустой, они быстренько убежли из хижины.

Мльчики возобновили игру. Ни один из них не добился большого преимуществ.

Н игровой круг упл тень. Тм поднял глз.

Нд Лнгом возвышлось чудовище из ночного кошмр. По форме оно нпоминло человек. Действительно, под черной броней мог укрыться человек. Или дьявол. Видимых докзтельств любого из этих предположений не имелось.

Существо было огромным. Дюймов н шесть выше Трн, Трн был смым высоким из всех, кого знли мльчики. Д и по сложению монстр был горздо мощнее.

Несколько секунд он смотрел н Тм, Зтем подл сигнл.

– Смотри! – прошептл Лнг.

Н поляну вышли еще четыре гигнт. Они двиглись бесшумно, кк смерть в ночи. Неужели это люди? Дже их лиц скрывлись под мскми, вместо глз сверкли дргоценные кристллы.

Лнг безмолвно смотрел н чудовищ.

Все четверо держли в рукх длинные черные мечи с острыми кк бритв лезвиями и остриями, горящими крсным огнем, словно рскленное железо.

– М! – звопил Лнг и бросился к хижине.

– Чудовищ! – крикнул Тм и кинулся вслед з Лнгом. С изуродовнной ногой и всего лишь половиной руки, он был никудышным бегуном, и первое чудовище схвтило его без труд.

Ведьм и Трн выскочили из хижины. Лнг подбежл к ним и припл головой к бедру мтери, одновременно вцепившись в ногу охотник.

Тм визжл и отбивлся кк мог. Один из гигнтов усмирил его, остльные просто не обртили н визги внимния.

– О Боги, – простонл женщин. – Они ншли меня.

Трн, по-видимому, понял, что он имел в виду, и вытянул из кучи дров тяжеленную дубину.

Существо, схвтившее Тм, передло мльчишку одному из своих сообщников и обнжило меч. Всем покзлось, что по клинку зструилось мсло цвет индиго с пурпуром. Создвлось полное впечтление, что меч извивется, и вовсе это не меч, изготовившяся к удру кобр.

– Нет, Трн, нет! Тебе их не остновить. Спсйся.

Трн шгнул нвстречу гигнту.

– Трн, умоляю! Посмотри н их знчки. Они – из Имперторского Штндрт. Их послл Дркон.

Постепенно к юному Трпу нчл возврщться здрвый смысл. У него не было никких шнсов победить дже смого рспоследнего солдт Шинсн. И мло кто из смертных мог противостоять воинм Легион Имперторского Штндрт. Из них нчинли ковть бойцов уже с третьего год жизни. Битв был их жизнью, их религией. Их отбирли из числ смых крепких и здоровых детей. Они были умны и нчисто лишены чувств стрх. И бсолютно убеждены в своей непобедимости.

Трн добился бы лишь одного – чтобы его убили.

– Прошу, Трн. Все кончено. Ты ничего не сможешь сделть. Я мертв.

У охотник, выросшего в лесу, был отличня рекция. Он принял решение.

Кто-то, возможно, нзвл бы его трусом. Но нрод Трн привык мыслить релистично. Он никому не принесет пользы, болтясь с выпущенными кишкми н крюке, вогннном в основние череп, и уствя пустые глзницы н вляющиеся перед ним н земле отрубленные руки-ноги.

Он схвтил Лнг и побежл.

Никто не стл его преследовть.

Скрывшись в лесу, он остновился и стл смотреть.

Солдты сняли свои доспехи.

Они должны были точно следовть прикзу. Они не нсиловли и не грбили, кк чужеземные врвры. Они делли то, и только то, что им велели сделть. И смо дело было для них достточной нгрдой.

Послеполуденную тишину лес рзорвл женский вопль.

Они не убили Тм.

Они всего-нвсего зствили его смотреть.

В кждом явлении обязтельно есть нечто, не поддющееся учету, неопределенное и непредскзуемое. Дже в смом тщтельно продумнном плне невозможно предусмотреть все мельчйшие детли. Смый великий некромнт не в силх предугдть предстоящие события, пок события эти не будут предопределены свыше. В кждом человеческом нчиннии кк те, кто его здумывл, тк и ясновидцы имеют дело с предметми, которые им известны. Они интерпретируют только то, что знют. И, кк првило, интерпретируют неверно.

Но что из того? Дже богм свойственно ошибться. Если не тк, то рзве создли бы они человек?

Некоторые люди величют кждое проявление неопределенности Судьбой.

И те пятеро, что явились в хижину Ведьмы, пли жертвой непредскзуемости.

Тм хныкл в их рукх, вспоминя теплоту мтеринских объятий, когд волчий вой рзорвл тишину ночи, неожиднный порыв ледяного ветр зствил зплясть плмя свечей. Он что-то вспомнил и зрыдл. А вспомнил он имя. Ну Ли Хси.

Лес простирлся по обе стороны грницы с Хн Шином, который скорее был племенной территорией, нежели нстоящим госудрством. Хн Шин, кк првило, стрлся не привлекть к себе внимния, но время от времени сдержнность ему изменял.

Отряд всдников, тковвших пятерку, нсчитывл в своих рядх сто человек. Сорок трем из них никогд больше не придется увидеть свой дом. Именно поэтому мир трепетл перед солдтми Шинсн. Выжившие зхвтили Тм с собой, полгя, что з ребенк, столь нужного легионерм, можно получить хорошие деньги.

Однко никких предложений о выкупе не последовло.

Люди Хн Шин нучили мльчик бояться. Они превртили его в рб и игрушку, когд им хотелось послушть стоны и вопли, его нчинли мучить.

Они не знли, кто он. Но мльчишк был из Шинсн, и к тому же беспомощен. Этого было достточно.

* * *

Среди учстников встречи был один новичок, но знл об этом лишь Чин д еще Ко Фенг. Тк чсто бывет с Девяткми: кто-то появлялся, кто-то исчезл. Только немногие змечли изменения.

См зговор был бессмертен.

– Возникл непредвидення трудность, – скзл Чин, обрщясь к слуштелям. – Ншего кндидт зхвтил Хн Шин. Ситуция н Зпде очень нпряжен. Это ствит перед Девятью новые проблемы.

Чин точно следовл полученной инструкции.

– Принцы-мги преследовли и будут преследовть Вртлоккур до тех пор, пок его попытки спстись не восплменят весь зпдный мир. Я предлгю, чтобы мы поддерживли этот плн кк собственный, подстрекя их до тех пор, пок плн, обернувшись против них смих, не избвит нс от принцев. Приблизьтесь. Стньте кругом. Я хочу повторить зклинние.

Он рботл с уверенностью, которя дется только многовековой прктикой. Мленькие облчк, поднимясь с жровни, кипели, колыхлись и сливлись в одно облко побольше. Ни одн чстиц не отошл и не уплыл в сторону. Из облк нчли бить зигзги молний.

– Трел стри! Сен ме стри! – выкрикивл Чин. – Аззри ин влл ин влли стри!

Облко зшептло что-то н том же языке. Теперь Чин дл комнду н общепонятном нречии:

– Еще рз! Кков судьб мльчик?

В облке змелькли кртины прошлого, оно покзло им уже известную историю Вртлоккур и продемонстрировло будущее кк чродея, тк и мльчик, нходящегося в лпх Хн. Шин. Все кртинки были неопределенно рсплывчтыми. То, что стояло з облком, не могло или не хотело дть точное изобржение.

Это и было то смое нечто, не поддющееся учету, непредвиденное и непредскзуемое.

Сортники Чин все кк один вздохнули.

– Вопрос стоит тк: сумеем ли мы сконцентрировть все нши усилия, чтобы обернуть эти преднчертния в свою пользу? Некоторое время все нше внимние будет обрщено н зпд. Что мы выигрем? Отвечю. Мы достигнем своих целей, зплтив лишь одну десятую от предполгемой цены.

Голосовние было единоглсным.

Прежде чем Девятк рзошлсь, Чин подл условный знк.

Н сей рз здержлся другой человек.

– Лорд Ву, вы – нш брт н Востоке. Мльчик поручется вшим зботм. Приготовьте его к восхождению н трон отц.

Ву отвесил поклон.

Кк только Ву удлился, открылсь потйня дверь.

– Прекрсно, – скзл согбенный стрик. – Все идет просто великолепно. Для Прккии ты просто бесценное сокровище. Мы скоро призовем тебя для встречи с остльными.

Скрытые з дргоценными кристллми глз Чин сузились. Его мск член Девятки вызывюще передрзнивл его, мску тервол. Чин издевлся нд всеми…

И снов стрик удлился с нсмешливой и почти незметной улыбкой.

Когд Тму было девять лет, Шинсн вторгся в Хн Шин. Войн был небольшой, короткой, но кроввой. Горстк учеников чродеев вел легионеров к местм, где укрывлись туземцы, и те быстро гибли.

* * *

Человек, живший в лесу, ничего не понимл.

Вот уже четыре год Трн выжидл и нблюдл. Теперь пришло время действовть. Он схвтил Тм и бежл в пещеру, где обитл вместе с Лнгом.

Солдты появились следующим утром.

Трн зрыдл.

– Это неспрведливо, – шептл он. – Это просто неспрведливо.

Он приготовился погибнуть, сржясь.

Тощий человек в черной мнтии и в золотой мске, изобржющей голову срнчи, вступил в кольцо солдт и спросил, укзывя н Тм:

– Этот?

– Д, лорд Ву.

Ву, обртившись к Тму, опустился н колени.

– Приветствую тебя, Повелитель.

Вообще-то он использовл обрщение «О Шинг», что ознчло «Влститель Влстителей» и которому еще предстояло стть официльным титулом.

– Мой принц, – добвил Ву.

Трн, Тм и Лнг с изумлением взирли н это явное проявление безумия.

– Кто остльные? – поднимясь с колен, спросил Ву.

– Ребенок той женщины, Господин. Они считют себя бртьями. Третий зовется Трном. Один из лесных людей, любовник той женщины. Последние четыре год он делл всё что мог для зщиты мльчик. Добрый и верный человек.

– Воздйте ему честь, оствьте рядом с О Шингом. Опять этот «Влститель Влстителей». Все тк стрнно и неожиднно.

Трн не позволял себе рсслбиться.

– Ты меня знешь? – спросил его Ву.

– Нет.

– Меня зовут Ву, и я один из тервол. Влдетель Лионтунг и Ян-лин Куо, отныне и Хн Шин. Под моим нчлом Семндцтый легион. Совет нпрвил меня сюд, чтобы вернуть сын принц-дркон.

Трн молчл. Он не мог поверить своим ушм. Тм переводил взгляд с тервол н Трн.

– Поклеченный мльчик – сын Ну Ли Хси. Т женщин укрл ребенк срзу после рождения. Те, кто появлялся рнее… Это были послнцы его отц.

Трн ничего не скзл, хотя рнее слышл все это из уст женщины.

Это ослиное упрямство вывело Ву из себя.

– Рзоружите его и прихвтите с собой, – рспорядился он. Солдты мгновенно выполнили прикз и зтем повезли трех пленников в Цитдель Ву, рсположенную в Лионтунге.

Глв 2

Весн, 1010 год от основния Империи Илькзр

НАСМЕШНИК

Ткие дел иногд нчинются совсем незметно. Для Нсмешник они нчлись с того момент, когд его мечт стл явью.

Еще до конц недели мечте этой было суждено превртиться в кошмр.

Он получил приглшение в змок Криф. Он. Нсмешник. Мленький смуглый толстяк, семья которого прозябет в презренной нищете в трущобх Форгреберг, см он выцрпывет медяки чуть ли не незконными способми. Приглшение нстолько восхитило Нсмешник, что он, поступившись гордостью, позволил своему другу мршлу ссудить себя деньгми.

Он появился у ворот дворц с улыбкой от одного смуглого ух до другого, держ в одной руке приглшение, в другой – жену.

– Лично я убежден, что у строго друг Медведя произошло рзжижение мозгов, – скзл он Непнте. – Приглшет худшего из худших, лично меня, знчит. И жену его того же пошиб. Эй! Может быть, н вершинх ему одиноко, мирня жизнь кк рковя опухоль незметно пожирет мужество? Вот и призывет строго друг из прошлых времен, чтобы омолодить дух.

Он болтл не перествя с момент получения приглшения. Хотя однжды н ккое-то время и пл духом. Мршл всего Квелин приглшет тип вроде него н прздновние Дня Победы? Не инче, здесь кроется ккое-то издевтельство. Ккя-то зля шутк…

– Перестнь нести чепуху и прыгть, – негромко произнесл его супруг. – Хочешь, чтобы тебя приняли з уличного збулдыгу?

– Рдость Сердц! Глзки Оленихи! Ты прв. Абсолютно. Но я тот, что был рньше, и об этом кричт мои рны. Шрмы. Если нчть их считть…

Непнт рссмеялсь и подумл, что обнимет Брги тк крепко, что у того треснут ребр.

Кзлось, прошли век с того времени, когд они последний рз были тк счстливы, и вот уже целую вечность её не рзбирл ткой рдостный смех.

Судьб был к ним неблгосклонн. Все, что зтевл Нсмешник, зкнчивлось провлом. А когд что-то нчинло склдывться, он в припдкх оптимизм ствил все н кон («Будь уверен, н сей рз я сорву большой куш!») – и терпел крх. Но у них оствлсь любовь. Они не потеряли её, дже когд отвернулсь удч. Мленький треугольный мирок, состоящий из них и сын, по-прежнему сохрнил свое совершенство. А вот время окзлось к Непнте блгосклонным. Ей было уже з сорок, но выглядел он тк, словно только что шгнул з свое тридцтилетие. Нищет скзлсь не столько н внешности, сколько н состоянии дух.

С Нсмешником все обстояло по-иному. В его душе шрмов не остлось, все они были н теле и являлись результтом действия кулков и ножей вргов. Он по-прежнему продолжл свято верить в свое высокое преднзнчение.

Ворот дворц охрнял солдт новой нционльной рмии. Мршл знимлся её оргнизцией со времени победы под Бксендлой. Чсовой был вежливым молодым человеком из вессонов, но сейчс он хотел увериться в том, что эти люди не пытются незконно прорвться н прием.

– А где вш экипж? – спросил он. – Сюд все прибывют в экипжх.

– Не кждый может позволить себе иметь крету. Но мой муж был одним из героев войны. – В тех случях, когд требовлсь ясность, вместо Нсмешник всегд выступл Непнт. – Рзве это приглшение недействительно?

– Д, конечно. Все в порядке. Вы можете пройти. Но кто вы? – Женщин перед ним держлсь холодно и уверенно, почти по-королевски.

Непнт н этот вечер собрл все осттки ристокртизм, которым облдл до того, кк влюбилсь в этого безумц и сочетлсь с ним брком… Сейчс кзлось, что это произошло сотни лет нзд.

– Его жен. Я же скзл, что он мой муж.

Солдт, стрдя всеми этническими предрссудкми Квелин, не мог скрыть своего изумления.

– Может быть, покзть нш брчный сертификт? Или, может, вы позволите ему пройти и привести мршл, чтобы тот подтвердил нши личности?

Её полный сркзм голос рзил кк кинжл. Непнт умел преврщть слов в смертельное оружие.

Ухмыляющийся Нсмешник нетерпеливо топтлся рядом.

Мршл действительно выбирл себе стрнных приятелей. Солдт уже достточно долго нходился н службе, и ему доводилось видеть друзей военчльник дже еще почуднее этих. Чсовому не оствлось ничего, кроме кк кпитулировть. Ведь он в конце концов простой пехотинец, и ему не плтят ни грош з то, чтобы он думл. Если они окжутся н приеме не по прву, во дворце нйдётся кому их вышвырнуть.

А если говорить по совести, то эти двое нрвились солдту больше, чем многие из тех, кто приехл недвно в экипжх. Некоторым из них он с нслждением перерезл бы глотки. Что стоят те двое из Хммд-ль-Нкир… послы стрны, готовой с рдостью сожрть его мленькую родину.

Нсмешник и Непнт встретились с новыми трудностями у дверей дворц, но мршл, окзывется, это предвидел. Появился дъютнт и обеспечил проход гостям.

Это немного рздржло, но Непнт свой язычок придержл.

В своё время, хотя и н крткий срок, он был хозяйкой королевств, где весь Квелин мог бы быть скромной провинцией.

Что же ксется Нсмешник, то он ничего не зметил.

– Грудк Голубки, ты только предствь. Мы внутри королевского дворц. И меня лично приглсили пожловть. В прошлые времен был не один рз притскивем сюд и зковн, или тйно влзивл или влезл – не зню, кк првильно, – с целью огрбливния, или дже призывлся через здний проход, дбы обсудить тйные делишки сомнительного свойств. Приглшен! Подумть только! Кк почетный гость. Никогд.

Адъютнт мршл Гжердрм Инредсон рссмеялся, хлопнув Нсмешник по плечу.

– Вы совсем не изменились, не тк ли? Прошло шесть-семь лет. Вы немного поседели и, может быть, стли чуть грузнее, но в душе все тот же.

Он посмотрел н Непнту. Это был короткий взгляд, но он понял, что Гжердрм сумел высоко оценить то, что увидел.

– Но вы, Гжердрм, изменились, и очень, – скзл он, и тембр голос подскзл, что его внимние змечено. – Куд делся восемндцтилетний мльчик?

Взгляд Гжердрм метнулся к восхищвшемуся окружющей роскошью Нсмешнику, зтем обежл её прекрсное тело и нконец остновился н её глзх. Адъютнт мршл мшинльно облизл губы и, покрснев, пробормотл:

– Нверное, он вырос…

Непнт не могл противостоять искушению подрзнить молодого человек и слегк пофлиртовть. Пок Гжердрм вел их к большому злу, он лукво интересовлсь его семейным положением и спршивл, кто из придворных дм его возлюблення. Когд они пришли, супруг Нсмешник сумел основтельно вскружить голову молодому дъютнту.

И вот они в большом зле. Непнт стршилсь этого момент. Внчле он дже хотел откзться от приглшения. Но теперь он трепетл от рдостного возбуждения. Кк хорошо, что он все-тки пришл. Непнт перебросил длинную прядь черных волос вперед тк, чтобы т легл н обнженное тело, подчеркивя прекрсную форму груди.

Н ккой-то момент он снов ощутил себя девятндцтилетней.

Первой, кого он увидел, был супруг мршл Элн, которя встречл гостей у дверей. Непнт н мгновение испуглсь. Эт женщин когд-то был её лучшей подругой. Но доствит ли ей удовольствие эт встреч?

– Непнт!

Рыжеволося женщин обнял гостью, срзу же уничтожив все опсения.

Отпустив Непнту, Элн повторил процедуру с Нсмешником.

– Бог мой, Непнт, до чего же хорошо ты выглядишь. Кк ты поживешь? Ты не пострел ни н чс.

– А все это лично я, искусный художник, известный мг, влдеющий секретом вечной крсоты женщин пвшего Эсклон, смых крсивых в мире, до того кк их отечество погибло, сохрнявших двдцтилетие длеко з пятьдесят. Превосходный нпиток против действия времени, – торжественно объявил Нсмешник и рзрзился хохотом. Толстяк обнял Элну и, кк бы невзнчй возложив лдонь ей чуть ниже спины, зкрутил её в кком-то сумсшедшем тнце.

– Теперь я не сомневюсь, что это – он, – зметил Элн. – Внчле я его не узнл. Потому что он молчл. Пошли скорее. Пошли. Брги будет стршно рд вс снов увидеть.

Время и к Элне отнеслось снисходительно. В её медного цвет волосх почти не было седины, фигур, несмотря н порядочное число детей, оствлсь срвнительно изящной. Непнт не преминул это отметить.

– Вот это и есть нстоящее искусство художник, – признлсь Элн. – Никкой вшей мгической бркдбры. Весь секрет в одеянии. Оно прибыло прямиком из Скуэску вместе с королевой. Одежды подбирл для меня её отец, возлгя большие ндежды н свой следующий приезд сюд. – Он подмигнул. – Одежд создет выпуклость здесь, убирет тм, прикрывет склдки. В обнженном виде все это довольно ужсно. – В голосе Элны, несмотря н все попытки скрыть это, прозвучл горечь.

– Время – нш супостт. Смя большя злобность. Пожирет крсоту. Уничтожет ндежды. – В словх Нсмешник тоже можно было услышть немло горечи. – Это – Поедтель. Подстерегющий Нс Зверь. Всеобщий Рзрушитель, – произнес он в своем знменитом стиле.

Вокруг них толпились люди – ристокрты Квелин, полковники из Армии и из Гильдии нёмников, послы соседних королевств. В зле црило веселье. Люди, бывшие весь год смертельными вргми, веселились бок о бок, словно зкдычные друзья. Это был общий прздник, тк кк в этот день много лет нзд нд ними веял крылми смерть, когд они, отбросив свои противоречия, объединились, чтобы выступить общими силми против Империи Ужс. В тот день они рзгромили непобедимых.

В зле были и женщины удивительной крсоты. Тких прелестниц Нсмешник видел рнее только во сне. Крсвицы были для него смым веским свидетельством могуществ и богтств собрвшихся в змке Криф гостей.

– Скндл, – объявил он. – Полный. Опустение нрвов. Упдок везде. Сибритизм црит. О Грех, имя твое есть Женщин… Лично я хрбро выстою, но опсность зржения мысли невозможно избегнуть. Может возникнуть вопрос оскупения… нет, оскопления. Ккое ужсное ссмблейство!

Он уствился н стройную блондинку с длинными волосми, которя одним своим существовнием превртил его в желе. Повернувшись к супруге, он, широко улыбясь, произнес:

– Помнишь тот пссж в «Чродеях Илькзр», где говорится о грехе? Хороший фундмент моей речи. Нет?

Непнт покчл головой и с улыбкой ответил:

– Мне кжется, ты выбрл не смое подходящее место. И время. Они могут подумть, что ты говоришь серьезно.

– Здесь деньги. Посмотри. Лично я, будучи рзговорщиком первого рзряд, тку путину слов. В тком большом ссмблействе зкон средних чисел требует нхождение одного со слбым мозгом. А может, и двдцти трех. Эй! Дже больше. Почему нет? Думй вширь. Лично я, являясь прим-учеником пучеств, тк думю. Зпутинивю медленно очень, не тк, кк пук, и выссывю неторопливо, тоже не кк он.

Теперь покчл головой Элн:

– Ни н йоту не изменился. Все тот же. Непнт, ты должн мне обо всем рсскзть. Кк идут дел? Кк Этрин? Ты не предствляешь, кк трудно было тебя отыскть. Вльтер пустил в дело половину своих шпионов. Прикзл искть повсюду. А вы, окзывется, все время были здесь, в квртле силуро. Почему ты не попытлсь связться со мной?

В этот момент их зметил мршл – Брги Ргнрсон. Он избвил Непнту от необходимости отвечть.

– Нсмешник! – згремел мршл, зствив умолкнуть половину зл. Оствив лордов, с которыми вел беседу, он подошел к ним. – Аг! Жирня Здниц. – Он выбросил вперед кулк, но толстяк нырнул под руку и удром ноги по пяткм зствил мршл сесть н пол.

В зле мгновенно воцрилсь мертвя тишин. Почти три тысячи человек плюс слуги и женщины в безмолвном ужсе следили з происходящим.

Нсмешник протянул руку и помог мршлу подняться.

– Лично я должен признться в одном изумлении. Мленьком тком. Но упорственном. И все время пищщим. Кк комр.

– Что это з комр? – спросил Ргнрсон, нвиснув всеми своими шестью футми и пятью дюймми нд толстяком.

– Одно мленькое недоуменство. Друг Медведь, нстолько неуклюжий, что не способен зщитить себя от однорукого трехлетнего ребенк или толстяк, избрн зщищть всех от вргов могучей компетенции. Вопрос. Что это? Колдовство? Лично мой рзум не имеет ответ.

– Возможно. Но ты должен признть, что мне всегд везло.

– Истин произнесен, – горько скзл Нсмешник и не стл рзвивть тему дльше. Рок, кк считл Нсмешник, постоянно преследовл его. Судьб, эт злобня свинья, возненвидел его с момент рождения… Но его день грядет. Фортун готовится повернуться к нему лицом. И кк только это свершится…

Однко, по првде говоря, в его несчстьях был виновт не столько рок, сколько собствення неукротимя тяг к зртным игрм и откз зрбтывть средств к существовнию обычными способми.

Сквозь пльцы этого толстого коротышки из трущоб протекло богтств больше, чем видели з всю свою жизнь многие из присутствующих здесь лордов. А однжды он чуть было не згрбстл легендрные сокровищ Илькзр.

Нсмешник не пускл деньги в оборот. Ктегорически откзывлся вклдывть их куд-либо. Он твердо знл: нступит день, и игрльные кости выпдут тк кк ндо.

Стрый друг, с которым толстяк пережил приключения, способные нгнть ужс н большинство присутствующих, провел его к подиуму в глубине зл. Нсмешник здрожл. Клоунд внизу и тк был достточно постыдной. Но теперь, когд его тщт н глз ткого множеств…

Он почти не змечл людей, уже стоявших н возвышении, хотя один из них трщился н него тк, кк смотрят н появление строго приятеля после десятилетней рзлуки.

– Тихо! – зкричл Ргнрсон. – Прошу тишины!

Пок под удивленные и негодующие возглсы устнвливлсь тишин, Нсмешник изучл одеяние своего друг. Ткое богтое. Обшитя мехом шпк. Шелковый кмзол. Рейтузы, которые стоили больше денег, чем он, Нсмешник, видел з месяц… А ведь было время, когд этот человек одевлся лишь в медвежьи шкуры.

Когд воцрилсь тишин, Ргнрсон объявил:

– Дмы и господ, я хочу вм кое-кого предствить. Этого человек я рзыскивл долгое время, не жлея времени и денег, потому что без него нше прзднество лишилось бы вжного момент. Это один из тех незримых героев, кто привел нс н Бксендлу, один из тех, чьи стрдния и подвиги сделли возможной ншу победу. – Ргнрсон высоко поднял руку Нсмешник. – А теперь, дмы и господ, я предоствляю слово величйшему специлисту обитемых земель.

Посол Альтеи, будучи не в силх скрыть изумление, спросил:

– Специлист в чем?

– Во всем, – ухмыльнулся Ргнрсон, помхв рукой Нсмешник.

Нсмешник был не из тех, кто долго смущется. И тем более в присутствии большой удитории. Толстяк всегд был способен взбодрить себя. Но сейчс он все еще не был уверен, не нсмешк ли это, и поэтому вопросительно взглянул н мршл.

Несмотря н годы рзлуки, Ргнрсон понял невыскзнный вопрос и негромко ответил:

– Нет. Я притщил тебя сюд не для этого. Я привел тебя домой. Сейчс твой дебют. Эт твоя удитория. Покори их.

Н лице толстяк появилсь хитровтя улыбк, и он повернулся лицом к злу. Теперь Нсмешник никого не боялся. Они стнут его игрушкми. Смелым, если не нглым, взглядом он окинул лиц ближйших к подиуму гостей. В его глзх светилось ткое веселье, что те, кто видел их, готовы были смеяться, прежде чем он произнес первое слово.

Он построил свою речь н отрывке из эпос и говорил с тким весельем, с тким смехом в голосе, что удитория не чувствовл себя оскорбленной, хотя и подверглсь нсмешкм.

Однко годы не прошли бесследно и кое-чему его нучили. Нсмешник стл более сдержнным и перестл лезть в чужие дел. Хотя его речь лилсь вдохновенно и безудержно, кнделябры дрожли от взрывов хохот, вызвнных его шуткми, он достточно строго контролировл свою болтовню и, обвиняя присутствующих во всех известных под солнцем грехх, ни единого рз не обвинил никого в том, что могло бы быть првдой.

В квртле силуро, где он обитл и где жили незметные люди, несущие госудрственную службу и знимющиеся торговлей, знли прктически все секреты сильных мир сего.

Свою речь Нсмешник зкончил пророчеством, достойным пер поэт. Ритм, огонь и язвительность.

Зключительня строф поэмы звучл тк: «Выбор ясен. Покйтесь. Предйте збвению роскошное прозябние. Покончите с сибритством. И пусть грех пошлого роскошествовния ляжет н того, кто в одиночку способен нести н себе это ужсное проклятие. – Он сделл пузу и обвел удиторию взглядом, двжды здержвшись н стройной блондинке. Зтем негромко и очень серьезно зкончил: – И лично я готов взвлить н свои плечи это бремя».

Брги хлопнул его по спине. Те, кто помнил Нсмешник по военным дням, подходили, чтобы поприветствовть его и обменяться прой врк о стрых добрых денечкх. Многие, включя изящную блондинку, пожелли поздрвить Нсмешник с прекрсным выступлением.

Блондинк Нсмешник ужсно огорчил. В её взоре он уловил легкую нсмешку, но предпринять что-либо для испрвления положения не мог.

– Ах, х, – пробормотл он, – эт проклятя тучность, до конц дней ты будешь…

Но, по првде говоря, Нсмешник вовсе не рсстроился. Это был один из его смых счстливых вечеров з последнее десятилетие. Он куплся в счстье, поглощя его огромными глоткми.

Но при этом Нсмешник не збывл и нблюдть з окружющими… Через некоторое время он пришел к выводу, что и в Рю водятся вонючки. Золотой век, увы, еще не нступил.

З подиумом в тени стояли трое в боевых кожных одеждх. Нсмешник знл их тк же хорошо, кк и Ргнрсон. Хкен Черный Клык – молочный брт Брги, человек-медведь, ростом превзошедший своего брт, воин, встреч с которым ознчл верную смерть. Еще один реликт стринных дней – Рескирд Дрконоборец, бесстршный боец, готовый по прикзу Брги подобно волку вцепиться в горло врг. Рядом с ним Рольф Прешк, родом из Ив Сколовды, – человек со стльным взглядом и столь же твердой рукой. Окзться его вргом ознчло обречь себя н гибель. Его беззветня любовь к жене Брги могл бы стть смертельной опсностью для последнего, не люби его Рольф тк же сильно, кк и Элну.

Нсмешник увидел и других стрых товрищей по оружию. Они не смешивлись с толпой гостей, стоя в тени ниш, н блконх и у дверей. Туррн из Вороньего Гря, брт Непнты. С седой головой, но от этого не менее грозный. Их брт Вльтер – человек с неудержимым мечом, горячим сердцем и умом, изощренным кк у бог. Ярл Аринг. Дл Хс. Том Альтенкирк. Здесь были все, кто выжил. Холодные кк лед и в то же время яростные кк плмя – подлинные герои гржднской войны. Среди них Нсмешник встретил и несколько новых лиц. Он не знл этих людей, но не сомневлся, что они, кк и ветерны, бесконечно предны своему вождю. В противном случе сейчс они тнцевли бы в зле вместе с остльными пвлинми.

Выходит, здесь всё не тк хорошо, кк кжется.

Следовло догдться об этом, кк только он поднялся н подиум. Дв кресл среди почетных гостей знимли послы из Хммд-ль-Нкир – доверенные люди их смого стринного недруг Эль Мюрид. Послнцы гигнтской стрны з хребтом Кпенрунг к югу от Квелин. Сейчс мло кто помнил о кроввых событиях двдцтилетней двности, получивших нзвние войн Эль Мюрид, когд лишь совместные усилия дюжины королевств смогли сдержть экспнсию этого фнтично-религиозного госудрств.

Эти двое пережили истребительный рейд, совершенный по их землям Нсмешником, Брги и людьми со стльным взором, стоящими в тени среди общего веселья. Эт прочк всё помнил и знл, что стрый спор еще не решен.

Один из них, окзывется, помнил прошлое лучше, чем остльные гости. Он помнил горздо больше, чем этот упоенный смим собой смуглый толстый коротышк.

Послнник помнил тот длекий день, когд они встретились в последний рз.

Он не збыл того, кто явился в Пустыню Смерти с север и при помощи дешёвых трюков сумел выдть себя з могущественного чродея, чтобы ннести удр в смое сердце влстелин Эль Мюрид. В смое сердце Ученик. Посол в то время был всего лишь юным воином в рьергрде Непобедимых под комндовнием генерл Нссеф, Но он все помнил.

Толстый молодой человек со смуглым лицом явился, чтобы рзвлекть охрну семьи Эль Мюрид своими побсенкми и фокусми. И вот однжды ночью, прикончив полдюжины чсовых, этот молодой толстяк бежл, прихвтив с собой смую большую ценность Ученик, его Бесценную, то единственное, что Эль Мюрид ствил выше миссии, для которой преднзнчил его Бог. Юный толстяк похитил невинную дочь Эль Мюрид. С тех пор её никто не видел.

Это несчстье вконец сломило Эль Мюрид, по крйней мере н срок, вполне достточный для того, чтобы позволить неверным изгнть всдников пустыни из своих земель.

И он, Хбибулл, тогд встретил толстяк грудью и сржлся кк дьявол. Однко коврный удр уложил его с рспоротым брюхом. Он лежл и рыдл, но не от боли или ожидния неминуемой смерти, оттого, что не смог опрвдть доверия своего влдыки, оттого, что было невыносимо видеть стрдния Эль Мюрид.

И вот теперь он сидел во дворце неверных и молчливо нблюдл з ними из-под опущенного кпюшон. Улучив момент, когд его никто не мог слышть, Хбибулл шепнул своему компньону:

– Ахмед, Бог милостив. Бог спрведлив. Бог передет своих вргов в руки првоверных.

Ахмед не знл, о чем идет речь, но понял, что их миссия к этим врврм нконец принесл плоды. А если судить по рекции Хбибуллы, то эти плоды были неожиднными, но тем не менее сочными и приятными.

– Посмотри н этого болтун-шрлтн, – прошептл Хбибулл. – Мы еще с ним встретимся.

Их бесед прошл незмеченной.

Все взоры обртились к зтененной чсти зл з подиумом. Нсмешник успел обернуться и увидеть момент появления королевы Фины Меликр Срдиги, в супружестве Криф. Он не видел королеву уже много лет, несмотря н её привычку бродить по улицм Форгреберг и общться с простыми людьми. Время обошлось с ней жестоко. Несмотря н то, что Фине не было и тридцти, он выглядел нстолько строй, что по виду вполне могл быть ммшей стройной блондинки.

И дело дже не в том, что её оствил крсот. Нпротив, он сохрнилсь, ств более зрелой и пышной по срвнению с той девичьей привлектельностью, которую помнил Нсмешник. Королев выглядел совершенно обессиленной, создвлось впечтление, что он держится н ногх только из чувств долг перед своей стрной и преднности её нроду.

Похоже, что её появления никто не ждл.

Фин подошл прямо к Брги, и в её глзх промелькнуло нечто ткое, что проливло новый свет н горькое змечние Элны.

В квртлх силуро до него доходили некоторые слухи.

Впрочем, это никого не трогло, пок сердечные дел королевы не мешли делм госудрственным.

Нсмешник внимтельно посмотрел н Рольф Прешку. Т боль, которя отрзилсь н лице этого железного человек, подтвердил его предположения.

– Вше величество, – произнес Брги с ткой виртуозностью, что Нсмешник хихикнул про себя, припомнив прошлые мнеры этого тип. – Ккя неожидння честь.

Гости, в звисимости от обычев своих стрн, поклонились или приклонили колени. Дже послы Хммд-ль-Нкир приветствовли леди, низко склонив голову. Только Нсмешник остлся стоять кк столб, глядя в глз королевы через плечо Брги.

От рдостного изумления лицо Фины помолодело лет н пять.

– Ах вот в чем дело. Теперь я понимю, почему весь этот шум. И где же они тебя откопли?

– Вше величество, мы ншли его в месте, где никто не догдлся посмотреть, – ответил Ргнрсон. – А мне следовло бы сообрзить, ведь я его зню лучше всех. Все это время он оствлся в городе.

– Добро пожловть домой, стрый друг, – произнесл Фин и совершил один из своих поступков, которые возмущли ристокртов и приводили в восторг простой нрод.

Он крепко обнял Нсмешник и зтем, рзвернув его лицом к блгородному собрнию, встл рядом с ним, обхвтив рукой з плечи.

Он, сияя от счстья, поймл взгляд Непнты, и жен ответил ему тем же счстливым сиянием. Нсмешник без труд прочитл её мысли. «Я же тебе говорил», – думл он в этот момент. А все из-з его упрямой гордости, опсения окзться нищим просителем перед лицом более преуспевющих сотоврищей.

Нсмешник ухмыльнулся, приложил укзтельный плец к носу и зклеймил обрз жизни королевы тк же, кк только что обличл излишеств других.

Фин хохотл ничуть не меньше остльных.

Через некоторое время, совлдв с собой, он поднялсь н цыпочки и что-то шепнул н ухо Ргнрсону. Брги кивнул. Когд Нсмешник зкончил обличения, Фин знял пустующее кресло, рнее лишь символизирующее её присутствие. Обртившись к гостям, он попросил продолжить веселье.

Охрипший Нсмешник уселся, скрестив ноги, у подножия трон и принялся вместе с остльными обиттелями подиум нблюдть з прзднеством. Один рз королев тихо скзл:

– Это лучший День Победы из всех, что мы прздновли когд-либо.

А через некоторое время добвил шепотом:

– Я думю, не нзнчить ли тебя моим предствителем в Совете. Им иногд будет полезно рсслбиться.

Нсмешник кивнул с тким видом, словно предложение было сделно серьезно, но тут же рссмешил королеву, выдвинув чудовищные условия своего соглсия, не збыв при этом сообщить, ккими средствми он стнет зпугивть Совет.

Тем временем Брги спустился с возвышения, чтобы протнцевть со своей женой и поговорить с Непнтой. Последнюю он подвел к бртьям, которых он не видел уже много лет.

У Нсмешник было хорошо рзвито чувство смешного. Он знл, что смешное бывет збвным, но бывет и вызывющим жлость. Его тнец с супругой н несколько дюймов выше его вызвл бы смех жлости. А ему следовло блюсти свое достоинство.

Глв 3

Весн, 1010 год от основния Империи Илькзр

СТАРЫЕ ДРУЗЬЯ

Нступил следующий день, Нсмешник остлся в змке Криф. Общее веселье прекртилось, и только он продолжл испытывть рдостное возбуждение. Все возврщлись к делм, и Брги взял его с собой н совещние для того, кк он объяснял, чтобы Нсмешник лучше понял, что происходит и почему стрые друзья не предвлись веселью, оствлись в тени, ндев боевые одежды.

– Лично я, – рзглгольствовл Нсмешник, когд они шли н совещние, – должен признться в грндиозной смообмнчивости. Я думл, что до конц познл моего большого друг Медведя з столько лет знкомств. Больше лет, чем лично я могу сосчитть. – Он поднял руки и уствился н свои пльцы. В те редкие моменты, когд Нсмешник не выдвл себя з смого великого специлист, он прикидывлся несмышленым млденцем.

Ргнрсон взял Нсмешник с собой не потому, что тот был невежественен или глуп. Толстяк уже нчл подозревть, что его, кк вырзилсь королев, «откопли» не потому, что он приндлежл к когорте стрых друзей и должен был получить свою долю слвы. И дже не потому, что Брги хотел дть ему возможность рзыгрть мленький спекткль, предствив тким обрзом потенцильным «клиентм».

Брги верил в его интуицию и мудрость и хотел получить совет или дже соглсие н прямое учстие в ккой-нибудь глупейшей зтее.

В своих предположениях Нсмешник окзлся прв по обоим пунктм.

В штбной комнте Ргнрсон собрл всех, кто стоял в тени прошлым вечером. Кроме них, тм присутствовли Фин и послы Алтеи и Тмерис. Обе стрны были трдиционными союзникми Квелин, их послы – стрыми друзьями Брги.

– Нсмешник, – нчл Ргнрсон после того, кк были зкрыты двери и выствлены чсовые. – Я позвл тебя потому, что ты являешься единственным специлистом в вопросе чрезвычйной вжности. Экспертом, мнению которого я полностью доверяю.

– В тком случе ответь н мой вопрос.

– Хм. Ккой вопрос?

– Д тот, что я нчл вопрошть в коридоре. Пльцы? Смообмнчивость?

– Хорошо. Продолжй.

– Лично я зню друг Медведя долгие веки. Знл до прошлого вечер. Никогд не видел ознченного Медведя бритым. Объясни. Почему?

Эт несурзиц поствил Ргнрсон в тупик. Но он тут же улыбнулся, вспомнив, нсколько силен Нсмешник в подобных шуткх.

– Все тк, кк ты думешь. Эти изнеженные и рзврщенные южне превртили меня в безбородую ббу.

– Хорошо, я удовлетворен и отвечю н твой вопрос о Груне.

У Ргнрсон отвисл челюсть. А его дъютнт Гжердрм спросил:

– Откуд вы…

– Лично я, могучий колдун…

Его прервл королев:

– Нсмешник получил достточно информции, Гжердрм. Кто, кроме него, может нзывть своими друзьями и бин Юсиф, и мршл?

Нсмешник ухмыльнулся и подмигнул. Фин изумил его, подмигнув в ответ.

– Эт женщин дьявольски умн, – прошептл он тетрльным шепотом, обрщясь к Брги.

– Ты прв. А вообще-то он – ведьм. Но двй по делу.

– Смя дилеммистя из дилемм. Определить нмерения укзнного Грун.

У Нсмешник были большие уши и прекрсный слух. Он жил в квртлх, чстенько посещемых беженцми из Хммд-ль-Нкир, которые повсюду следовли з двним вргом Эль Мюрид бин Юсифом – Королем-без-Трон. Получя от них информцию, он был осведомлен о делх Грун лишь немногим хуже тех, кого бин Юсиф лично посвящл в свои плны. Нсмешник хорошо помнил Грун прошлых лет. В течение нескольких лет после войн Эль Мюрид, еще до того, кк им овлдел идея восстновить в Хммд-ль-Нкире королевское првление, бин Юсиф учствовл во многих внтюрх бок о бок с Нсмешником и Брги.

– Нш стринный друг Песчня Крыс опять никуд не годится, не тк ли? Это в хрктере животных. Пожирет мленького бурундук. Рычит, отдыхет и кк лев пожирет гзель. Стновится доволен. Отдыхет кк лев. Хвтет ягненк. Спит с ягненком в брюхе. Нверное. Брньи котлеты. Котлеты из брнины! Эй! Прошли век с тех пор, когд губы умирющего от голод, лично меня, кслись брньих отбивных!

Брги ткнул Нсмешник ножнми кинжл в пузо.

– Если ты избвишь нс от своих гстрономических излияний, я объясню ситуцию.

– Мир! Мир! Лично я очень нежен животом, несчстное создние…

Брги ткнул его ножнми еще рз и нчл:

– Суть дел тков. В течение многих лет Грун совершл нбеги н Хммд-ль-Нкир со своих бз в горх Кпенрунг из Квелин и Тмерис, получя деньги и оружие из Алтеи и Итскии. Я всегд скромно отворчивлся, когд он вербовл себе бойцов из нших северных лгерей для беженцев.

– Ну и что?

– Бин Юсиф постепенно стновился для всех бельмом в глзу. Зтем он неожиднно смягчился и зтих. А сейчс сидит в горх, подобрв под себя ноги. Посылет время от времени людей, чтобы позлить Эль Мюрид, но не причиняет ему рельного вред.

– А Эль Мюрид тем временем стновится все древнее, и крыш у него все больше и больше нбекрень. Ты видел его послов?

– Видел. Змеи в трве или в песке. Злегли, нточив ядовитые клыки, чтобы…

– Теперь они больше не скрывются. Предъявили не менее дюжины ультимтумов. Или мы уймем Грун, или они это сделют з нс. Пок они этого не сделли, но вполне могут. Им ничего не грозит. Рзгром лгерей Грун вызовет большую вонь, но никто не бросится его спсть. Никто ничего не стнет предпринимть, если Эль Мюрид не попытется снов обртить нс в истинную веру. Это дже поможет чстично решить проблему беженцев для тех городов, где их скопилось великое множество. Когд Грун перестнет их зводить, они осядут и смешются с остльным нселением. Грун получет помощь от Рейтеля только потому, что отвлекет н себя всякий сброд из Алтеи.

Посол Алтеи кивнул, выржя соглсие. Принц Рейтель недвно умер, но политическя линия стрны сохрнилсь.

– Итк, одного строго друг, недвно извлеченного из безопсной обстновки – лично меня, знчит, – спршивют, не может ли этот стрый друг, мирнейший из всех мирных существ, отпрвить другого строго друг в мир вечного счстья?

– Нет. Нет. Я всего лишь хочу узнть, что у него н уме и почему он притих в последние несколько лет. Кое-что мне известно. Нпример, я зню, что он изучет колдовское искусство. Звершет обрзовние, нчтое в юные годы. Если это все – прекрсно. Но не в его духе просто вляться н трве и плевть в небо. Эль Мюрид – меч, висящий нд Квелином н тонкой нити. Не здумл ли Грун перерезть эту нить? Ты его знешь. И тебе легче проникнуть в его плны.

Нсмешник перевел взгляд н брт своей жены Вльтер. Поговривли, что Вльтер – один из серых првителей Форгреберг, зпрвляющий всеми тйными гентми Брги – рыцрями плщ и кинжл.

– Это все, что нм известно, – пожимя плечми, скзл Вльтер. – У нс тм нет своих людей.

– Ого! Перед несчстным, невиннейшим из девственников, лично мною, обнжют отвртительную тйну. Ккя изврщення Истин! Изыдите прочь! – И, повернувшись к Брги, дл смый простой и короткий ответ в своей жизни: – Нет!

– Я тебе ничего не предлгл.

– Лично я – величйший из всех живущих некромнтов. Непревзойденный ясновидец и чтец мыслей. Мне открыты смые черные тйны в сердце того, кого лично я в свои рнние годы нзывл другом. Но лично я – не тот, кого можно использовть.

– Но Квелин нуждется в вс, – вмешлся Гжердрм.

Обрщение к птриотическим чувствм? Трудно было вообрзить промх сильнее этого.

Толстяк рсхохотлся в лицо Гжердрм:

– Что для меня Квелин? Глупец. Взгляни см. Рзве лично я – блгородный голубоглзый нордмен? Вессон? – Он посмотрел в сторону Брги и, покчв головой, ткнул большим пльцем в нпрвлении Инредсон.

Брги хорошо знл Нсмешник. Нсмешник ужсно рсстривлся, когд ему приходилось выступть тк ясно, без обычного шутовств. Ргнрсону был ткже известен способ рзвеселить толстяк.

Он достл из крмн большую золотую монету и притворился, будто изучет её в потоке свет, льющегося из узкого окн-бойницы.

– Кк поживет Этрин? – спросил он. – Кк тм мой крестник?

Бросив монету н стол неподлеку от Нсмешник, он достл вторую и стл её внимтельно рссмтривть.

Толстяк нчл потеть. Он смотрел н деньги тк, кк смотрит н выпивку лкоголик после длительного период вынужденного воздержния. Это были двойные квелинские нобли, специльно отчекненные для восточной торговли. Превосходные золотые монеты с рельефным двуглвым орлом с одной стороны и профилем Фины – с другой. Они преднзнчлись не для обычных плтежей, для оплты крупных сделок в торговых бнкх Форгреберг. Золот в одной монете было больше, чем обычный ремесленник мог зрботть з год.

Нсмешник знвл тяжелые времен. Он произвел в уме подсчеты, переведя золото в более привычное серебро. Н эти деньги он сможет много сделть для Непнты и Этрин, если…

Ргнрсон положил одну монету н другую, тщтельно выровняв их кря, и достл третью.

Нсмешник немного смягчился, и Ргнрсон это срзу зметил. Он положил третью монету н первые две и скрестил руки н груди.

– Горе мне, о горе! – вдруг вскричл Нсмешник, зствив всех вздрогнуть. – Лично я, нищий, стрый толстый кретин, слвящийся по всему миру своим млодушием и трусостью, ничего для себя не лчу. Только одного лчу я – чтобы оствили меня в покое и дли провести немногие оствшиеся мне годы с преднной супругой, воспитывя в мире сын!

– Я видел, в ккой дыре ты держишь мою сестру, – бросил Туррн, пожлуй, несколько резче, чем рссчитывл.

Брги предостерегюще поднял руку,

– Эй! Лично я никому не…

– Это просто шутк, – скзл Брги. – Мы все тебя хорошо знем, И сейчс просто говорим о цене.

Нсмешник посмотрел н три золотые монеты, зтем обвел взглядом комнту. Головы присутствующих были повернуты в его сторону, кк у собк, готовых сорвться с цепи.

Ему все это крйне не нрвилось. Ну ни кпли. Но золото! Тк много золот! Сколько можно будет сделть для жены и сын.

Он пострел, рзмяк, его стло беспокоить блгосостояние близких. Вот кк может изуродовть мужчину збот о семье!

Резко вздернув левую руку, толстяк приготовился говорить, предврительно еще рз оглядевшись по сторонм. Кк много прищуренных глз. Некоторых из собрвшихся здесь он не знл. Ему было что скзть Брги, но только не здесь, не сейчс и не в присутствии ткого количеств слуштелей.

– Определите здчу, – прикзл он, – Но не потому, что лично я несчстный, стрый и толстый бедняк, пребывющий н грни стрости, и почти клек, соглшюсь н это предприятие. Причин, по которой укзнное несчстное существо (лично я, знчит) соглсно выслушть упомянутое предложение, зключется в любви к спрведливости. Пусть будут выскзны здчи, перед тем кк нисемейнейший из семьянинов пошлет всех вс в мест, где никогд не сияет лун.

– Все очень просто. Нвести Грун. Узнй его плны и донеси их до меня.

Нсмешник рзрзился сркстическим смехом.

– Лично я призню, что перед вми смый знменитый тупиц. По срвнению с его рзумом тускля свеч то же смое, что солнце рядом с луной. Он иногд збывет вернуться домой, когд льет дождь. Но он пок жив. Видите? Рн здесь, рн тм, рны повсюду, и то только потому, что слушл друзей в прошлые времен. Но я – любимец Богов. Рожден под счстливой звездой. Пок не отошел в мир иной. И еще я понимю, что люди говорят. «Все очень просто», говорит стринный друг. Но н смом деле здч грозит кроввой погибелью…

– Вовсе нет! – зпротестовл Ргнрсон. – Если бы я знл, где Грун, я см бы к нему отпрвился. Но ты его знешь. Сегодня он здесь, звтр где-то еще, в итоге все слухи окзывются ложными. Н смом деле он может окзться в другом конце мир. Я не могу позволить себе тртить столько времени.

– Мой стрый друг – бедный клек с ртритом кк у шестидесятилетнего. – По првде говоря, Нсмешник знл, что Брги говорил сущую првду. Тем не менее он поднялся н ноги и продолжил: – Лично я получил удовольствие от схвтки умов со стрым полоумным другом. Лично мой двно отошедший в иной мир ппеньк любил говривть: «Никогд не нпдй н того, кто безоружен». Должен идти. Мир вм. – И он с змечтельным мстерством изобрзил священник, блгословляющего свою пству.

Чсовой с внутренней стороны дверей кзлся слепым и глухим. Он монументом высился н пути Нсмешник.

– О горе мне, о горе! И вот я уже узник. Горе. Дурнейший из дурков – лично я, знчит, – твердил себе оствться подльше от дворцов – этих прибежищ чудовищного…

– Ну что ты, дружище, – скзл Брги, – Перестнь. Сдись. Я не тк молод, кк рньше, и у меня почти не остлось терпения. Не думешь ли ты, что пор покончить со всяким дерьмом и зняться делом?

Нсмешник вернулся и сел, всем своим видом покзывя, что его вынудили сделть это силой и что он готов упереться рогми. Ни силы Небес, ни силы Ад не могли сдвинуть Нсмешник с мест, когд он принимл позу оскорбленного упрямц.

Ргнрсон вполне понимл нежелние строго приятеля ввязывться в новое дело. Непнт стоял нсмерть, не позволяя мужу учствовть в чем-либо дже отдленно нпоминющем внтюру. Он целиком звисел от супруг и совершенно не переносил одиночеств.

– Туррн, не смог бы ты убедить Непнту?

– Я сделю это, – вмешлся Вльтер. Он и Непнт всегд были близки. – Он меня послушет. Но ей это будет не по вкусу.

Нсмешник нервно зерзл в кресле. Прилюдно обсуждются его семейные дел…

Брги потер виски. Он регулярно не высыплся. Количество знимемых им постов нчинло уже скзывться. Ргнрсон подумывл подть в отствку с должности консул от нрод. Рботы в этом кчестве было немного, но тем не менее он отнимл время, которое с большей пользой можно было бы употребить н посту мршл и прктически действующего короля.

– Почему бы тебе не зписть свои возржения, чтобы мы могли их рссмотреть кк положено. Внимтельно и по порядку.

Нсмешник был потрясен.

– Конец, – скзл он. – Погибель. Абсолютня смерть друг, зкутвшегося в кокон времени, чтобы вылупиться из него полным бюрокртом, нетерпеливым и безрзличным ко всему. А может быть, это смозвнец, принявший форму истинного джентльмен прошлых времен? О вы, служители влсти и зконов, восствшие из Окен Вечных Мук, я здесь не для того, чтобы выслушивть вс, Чудовищ Порядк! Достточно. Лично я, любимое дитя хос, удляюсь. У меня есть свои дел. В другом месте. Открой дверь!

Ргнрсону все это ндоело, и он был готов извиниться, если бы знл з что.

– Пропусти его, Лютер, Скжи Млвину, чтобы тот провел гостя в его комнту, – рспорядился он и по одной неторопливо сложил монеты в лдонь.

Мйкл Требилкок – один из тех, кого Нсмешник не знл, – спросил:

– Что теперь?

Ргнрсон знком призвл к молчнию.

Нсмешник тк и не прошел мимо Лютер. Кк только чсовой отступил в сторону, толстяк оглянулся и здумчиво спросил:

– А кк нсчет пяти двойных ноблов? – И, ухмыльнувшись, добвил: – Ткя сумм может успокоить совесть и поддержть бренное существовние ншей супруги и сын после неминуемой смерти кретин, пустившегося н поиски тени друг прошедших лет.

Зтем Нсмешник минут пять рссуждл о превртностях Рок, кляня присутствующих з то, что они згнли его в угол, откуд нет иного выход, кроме смоубийств.

Это был спекткль. Поручение, кк понимли и Брги, и Нсмешник, не сулило опсностей.

Они договорились, что Нсмешник покинет Форгреберг н следующее утро. Все постепенно рзбрелись по домм, и в комнте остлись лишь Брги и Фин.

Они смотрели друг н друг, стоя рядом, но со стороны могло покзться, что между ними мили и мили.

После продолжительного молчния он спросил:

– Я нчл тебя утомлять?

Он отрицтельно покчл головой.

– Тогд в чем дело?

Он снов энергично потер лдонями лицо и ответил:

– Груз дел. Я все чще нервничю из-з чепухи, з которую рньше и ломного грош не дл бы.

– И из-з Элны тоже? Ты думешь, он знет?

– Он знет, и скорее всего с смого нчл.

– Это многое объясняет, – кивнул здумчиво Фин.

– Что именно? – мрчно спросил Брги.

– Пустяки. Не вжно. В тебе зговорил совесть?

– Может быть. Может быть.

Фин зперл дверь и обнял его. Он не сопротивлялся, но и не поощрял ее. Королев, уткнувшись носом в его ухо, прошептл:

– Я всегд мечтл зняться этим здесь. Н столе, з которым принимются смые вжные решения и подписывются судьбоносные договоры.

Н некоторые просьбы Ргнрсон не мог ответить откзом. Нпример, он никогд не мог скзть «нет» жждущей любви женщине.

Чуть позже он встретился с полковником гильдии. Блфуром, комндиром полк немников, рсквртировнного в Квелине до тех пор, пок королевство не создст собственную ндежную рмию. По мере приближения момент неизбежного вывод полк Высокий Крэг нчинл вести себя все зносчивее и грубее, нстивя н продлении срок пребывния своих солдт в Квелине.

В мире существовли немники и Немники. Последние приндлежли к гильдии, штб которой нходился в Высоком Крэге н зпдном побережье, к северу от Дунно-Скуттри. См гильдия являлсь бртством свободных воинов – чуть ли не моншеским орденом, нсчитывющим в своих рядх примерно десять тысяч бойцов, рзброснных по всему миру от Ипопотм до Ив Сколовды и от горного хребт М'Хнд до Фрейленд. Ргнрсон и многие его друзья нчли взрослую жизнь в рядх гильдии и формльно до сей поры приндлежли к ордену. Но связи слбели, несмотря н то, что Высокий Крэг ккуртно, по прошествии нужного числ лет, присвивл им очередные звния. Цитдель, не признвя рзрыв, по-прежнему продолжл требовть полного повиновения.

Солдты гильдии были обязны хрнить верность только смой гильдии, не подчиняясь никому другому – ни королям, ни госудрствм, ни религиозным конфессиям. Между тем это были смые обученные воины во всем Зпдном мире. Соглсие или откз Высокого Крэг выступить н чьей-либо стороне чсто приводили к рзрешению конфликт без единой схвтки.

Госудри многих стрн подозревли, что Цитдель – сердце Высокого Крэг, где зпрвляли отствные генерлы, – пытется лепить мировой порядок соглсно собственным предствлениям.

Ргнрсон рзделял эти подозрения, которые усилились ужесточением требовний Крэг оствить полк в Квелине.

Брги несколько рз пытлся убедить вождей гильдии, что его крошечное госудрство просто не в силх содержть подобную зщиту. Квелин после гржднской войны еще никк не мог вылезти из долгов. Брги докзывл, что только зймы под низкий процент и безвозмездня помощь со стороны Итскии удерживют королевство н плву. Если Эль Мюрид умрет или будет свергнут, помощь немедленно прекртится. Итскии больше не потребуется буфер между ней и Хммд-ль-Нкиром.

После горячего спор с Блфуром Брги обртился в Совет и кк глвнокомндующий сосредоточил все внимние н вопросх финнсировния войск.

В итоге был принят зкон о дльнейшей оплте полк гильдии. Совет пошел н это еще более неохотно, чем см Ргнрсон.

Эти дел и семейные проблемы поглотили все его внимние н несколько месяцев, и он дже не зметил отсутствия строго друг, которому он, впрочем, см посоветовл исчезнуть.

Нсмешник решил, что первым делом ему следует нпрвиться в Седлмейр – второй по величине город Квелин, рсположенный между отрогми Кпенрунг всего в нескольких днях пути от основных бз Грун. Он нчнет нводить тм спрвки, чтобы генты бин Юсиф узнли о его присутствии. От их рекции будут звисеть дльнейшие действия.

Тм в рдиусе пятидесяти миль нсчитывлось около дюжины подвижных лгерей. В крйнем случе он будет ездить от одного к другому до тех пор, пок не нткнется н Грун.

Крыши домов Форгреберг едв успели скрыться з горизонтом, когд Нсмешник услышл топот копыт. Он оглянулся и увидел догоняющего его одинокого всдник.

Толстяк попридержл коня, чтобы позволить попутчику скорее порвняться с собой.

– Приветствую тебя, добрый человек, н моей тропе.

Всдник улыбнулся, ответил приветствием, и длее они двинулись бок о бок, облегчя приятной беседой тяготы пути. Попутчик предствился сэром Кереном из Синсик – рыцрем из нордменов, путешествующим н юг по личному делу.

Это случилось во второй половине первого дня пути. Нсмешник потерял бдительность. Чересчур уверовв в слов Брги о полной безопсности этого дел, он не почувствовл приближения опсности до того момент, кк из лес появилсь четверк всдников.

Рыцрь вышиб его из седл удром сзди, после того кк Нсмешник быстрым кк молния удром меч уложил второго нпдющего. Пок врги связывли Нсмешник, тот, пребывя в полубессознтельном состоянии, бормотл:

– О горе мне, о горе. О слбость ум. Доверился незнкомцу. И ккой же ты, Нсмешник, дурень н грни идиотизм! Зслужил то, что произошло. Никких сомнений!

Оствшиеся в живых рзбойники безжлостно его измолотили, не збывя при этом нносить и словесные оскорбления. Особенно усердствовл коротышк с черной повязкой н глзу. Нсмешник пострлся его зпомнить, чтобы подвергнуть смым изощренным пыткм после того, кк ситуция изменится.

А в том, что Фортун повернется к нему лицом, толстяк не сомневлся. В прошлом он попдл и не в ткие переделки, однко все зкнчивлось нилучшим обрзом.

С нступлением темноты злодеи, пользуясь лесными тропми и зброшенными дорогми, вывезли его в провинцию Улмнсик. Они были нстолько уверены в себе, что ничего не скрывли от пленник.

– Нс послл мой друг посол Хбибулл, – скзл рыцрь.

– Это шрд. Лично я объявляю о своем полном непонимнии. Встретил укзнного посл лишь дв дня нзд и беседовл с упомянутым однжды. Лично я удивлен, что посол Хбибулл без всякого н то основния посылет второсортных негодяев, прикидывющихся рыцрями, зхвтить меня кк беглого рб.

– Но вы же встречлись рньше, – рссмеялся сэр Ке-рен. – Много лет тому нзд. Вы вспороли ему брюхо и оствили вляться, приняв з покойник, когд похищли дочь Эль Мюрид,

Это обстоятельство серьезно осложняло дело, и Нсмешник снов испуглся, и н этот рз уже всерьез. Теперь он знл, куд его везут.

Они устроят ему шумную и весьм болезненную встречу в Аль-Ремише.

Но судьбе было угодно лишить его сомнительного удовольствия посетить Нисвященнейшие Хрмы Мрзким. Когд все произошло, путники нходились где-то в Улмнсике, но уже в горх Кпенрунг.

Выехв из-з поворот, они увидели двух всдников, прегрждющих путь. Одним из них окзлся полковник гильдии Блфур, вторым – зкленный в боях и покрытый шрмми комндир бтльон Немников. Нсмешник зпомнил обоих с прздновния Дня победы.

– Эй! – зкричл он, тк кк сэр Керен совершил одну-единственную ошибку, зсунув ему в рот кляп, – Спсите! Стрый толстый дурень, окзывется, не збыт…

Коротышк с повязкой вместо глз ткнул его кулком в зубы.

Бндиты сэр Керен окзлись крепкими бойцми. Невзиря н свое положение, Нсмешник не мог не восхищться их профессионлизмом. Они рзвернулись и повели нступление три против двух. Ни о кких переговорх не было и речи.

События принимли и вовсе интригующий оборот.

Кк только сэр Керен нчл тку, одноглзый сделл выпд, и острие его меч вонзилось в голову рыцря чуть ниже кря шлем. Сортник Блфур погиб в тот же момент, срженный вторым подручным сэр Керен. Блфур выжил только потому, что одноглзый успел свлить своего сотоврищ удром сзди.

Первончльный восторг Нсмешник вскоре сменился подозрением, что его спсение – совсем не то, чем предствляется. Скорее всего, это было вовсе не спсение. И он воспользовлся предоствленным шнсом.

Нсмешник, двно освободившийся от своих уз, рзвернул лошдь и посккл прочь.

Им, видимо, неизвестно его прошлое, думл толстяк, проносясь по лесу. В противном случе они приняли бы меры предосторожности. Ему были известны многие трюки, и он чстенько зрбтывл себе н хлеб, публично освобождясь от цепей.

Он успел удлиться н добрую пру сотен ярдов, когд оствшяся в живых пр зметил его побег и нчл погоню.

Погоня окзлсь короткой.

Троп делл поворот. И вот н выходе из поворот лошдь Нсмешник резко остновилсь, зтем попятилсь нзд и дико зржл.

Н тропе, прегрждя путь, стоял высокий худощвый человек в черном. Н лице у него был золотя мск, изобржвшя помесь кошки и горгульи с глзми и клыкми из дргоценных кмней. И если мску можно было описть словми, то ужс и отврщение, которые он внушл, никкому описнию не поддвлись.

Нсмешник удрил кблукми в бок лошди в тщетной попытке нпрвить её н черного человек.

Вместо того чтобы прыгнуть вперед, лошдь снов попятилсь и зржл еще отчяннее. Нсмешник выпл из седл и, почти теряя сознние, поктился по толстому слою сосновый игл, бормоч;

– О горе мне, о горе! Обычное проклятие моей несчстнейшей жизни. Ну почему з углом меня всегд ждет новое зло, дже более худшее, чем первое?

Он корчился, симулируя ужсную боль, и скреб пльцми в сосновых иглх, ндеясь отыскть тм хоть что-то похожее н оружие.

В этот момент появились Блфур и одноглзый. Последний соскочил с седл, пнул Нсмешник спогом и крепко связл.

– Вы чуть не провлили дело, – тоном обвинителя произнес человек в мске.

Блфур не проявил ни стрх, ни смущения.

– Они окзлись отличными бойцми, его вы получили. Только это имеет знчение. Зплтите Рико. Он нм очень помог и зслужил хорошее отношение. Я же возврщюсь в Форгреберг.

– Нет.

– Мой клинок быстрее вшего! – произнес Блфур, вытщив меч из ножен примерно н фуг. – Если мы не будем честны друг с другом, то провл ншему делу обеспечен.

– Прекрсно скзно, – с легким поклоном ответил человек в черном. – Я просто хотел скзть, что возврщение предствляется мне не совсем мудрым шгом. Мы произвели здесь слишком много шум. Нс видели. Люди лес – Мрен Димур – нблюдют з нми. Всех свидетелей мы выследить не сможем. Все будет горздо проще, если вы скроетесь.

Блфур обнжил меч еще н фут. Рико, не совсем понимя, что происходит, знял удобную позицию для тки с флнг.

Худощвый незнкомец очень медленно поднял руки и произнес: .

– Нет, нет. Кк вы првильно зметили, мы должны полностью доверять друг другу. Должны увжть друг друг. В противном случе кк мы сможем обрщть в ншу веру других?

Блфур соглсно кивнул, но при этом не рсслбился.

Нсмешник слушл и из-под полуприкрытых век нблюдл – з происходящим. Сердце его бешено колотилось. Ккой новый ужс обрушился н него? И почему?

– Рико, возьми это. Здесь золото, – скзл незнкомец, протягивя одноглзому мешочек.

Тот посмотрел в сторону Блфур, взял кошель, зглянул внутрь и проговорил:

– Он не врет. Нверное, тридцть монет. Итскийских и из Ив Сколовды.

– Этого должно хвтить до той поры, когд нчнутся действия и ты сможешь вернуться, – зметил человек в мске.

– Хорошо, – произнес Блфур, вгоняя меч в ножны, – я зню местечко, где нс никто не отыщет. Им и в голову не придет тм искть. Вм потребуется помощь, чтобы с ним спрвиться? – спросил полковник, ткнув Нсмешник носком спог.

Толстяк почувствовл, кк з стршной мской в нсмешливой улыбке искривились губы.

– С этим-то? С этой толстой жбой? Нет. Отпрвляйтесь, пок его друзья ничего не услышли.

– Рико, в путь!

Когд полковник и Рико уехли, высокий человек в здумчивости встл нд пленником.

Нсмешник не был бы Нсмешником, если бы не сделл попытки бежть, дже зня, что это безндежно.

Он попробовл ннести удр ногой.

Высокий человек, увернувшись, в свою очередь, с звидной легкостью знес ногу для удр и…

Вся вселення Нсмешник сжлсь до одной огненной точки, которя, ослепительно вспыхнув, тут же погсл. Нсмешник погрузился во тьму, и ход времени для него остновился.

Глв 4

Весн, 1011 год от основния Империи Илькзр

ДОВЕРИТЕЛЬНЫЕ БЕСЕДЫ

Ргнрсон соскочил с седл, бросил поводья н нижнюю ветвь дерев и сел, привлившись спиной к дубу.

– Присоединяйтесь-к, ребят, ко мне, – скзл он, устривясь поудобнее. – Здесь тк спокойно.

Прохлдный ветерок шелестел листьями в лесу Гудбрндсдл – Королевском Зкзнике, рсположенном у зпдной грницы столичного округ Форгреберг.

Туррн, Вльтер, Черный Клык, Дрконоборец и секретрь Ргнрсон, ученый муж из Хэлин-Деймиеля по имени Дерел Пртксис, слезли со своих лошдей. Вльтер улегся н молодую трву и зхвтил зубми зеленый стебелек. Молочный брт Ргнрсон Черный Клык зхрпел уже через несколько секунд.

Все нчлось кк охот н вепря. Згонщики отпрвились в лес, чтобы поднять зверя. Другие отряды охотников рсположились в нескольких сотнях ярдов по обе стороны от людей Ргнрсон. Брги, по првде говоря, н охоту было нплевть. Он выехл из город просто для того, чтобы немного отдохнуть, и все его понимли.

– Иногд мне кжется, – здумчиво произнес Брги несколько минут спустя, – что мы жили лучше, когд все нши зботы сводились к тому, кк рздобыть хлеб нсущный н следующий день.

Дрконоборец, худой, свитый из жил брюнет, кивнул.

– Д, в том времени было много слвного. Нпример, нм не ндо было зботиться ни о ком, кроме себя.

Ргнрсон сделл рукой неопределенный жест, выдввший его внутреннее беспокойство.

– Кк здесь мирно. Ничто не отвлекет от отдых.

Дрконоборец вытянул ноги, ненроком зцепив Черного Клык.

– А? Что происходит?

– Хороший вопрос, хоть и со сн, – ответил Брги. – Что-то действительно происходит.

Мир в Квелине црил тк долго, что первое появление легкой зыби н поверхности спокойной жизни очень встревожило и нсторожило Ргнрсон. Его сортники тоже змечли перемены.

– Не могу уловить, в чем дело, – ворчливо пробормотл Вльтер.

Прктически кждый день в Форгреберге нчли происходить мелкие неприятности и недорзумения. Все, от обиттелей дворц до звсегдтев трущоб, ощущли ккую-то нпряженность.

Одну причину своего беспокойств Брги мог определить. Речь шл о состоянии королевы. Но он ни с кем не делился сведениями, ему известными. Дже со своим молочным бртом.

– Что-то происходит, – повторил Ргнрсон.

Пртксис посмотрел в его сторону, слегк кивнул и вернулся к своим зписям.

Ученые из Хэлин-Деймиеля рссмтривли невысокие посты секретрей кк средство сбор первичного мтерил для своих змечтельных диссертций. Пртксис был специлистом по истории Млых Королевств. Он подробно фиксировл все происходящие вокруг него события, чтобы когд-нибудь, вернувшись домой, нписть подробнейшую историю Квелин времен првления Ргнрсон.

– Что-то копится, – продолжл Брги. – Подспудно. Незметно. Подождите! – Он поднял руку, призывя к тишине.

Все остльные один з другим поняли почему. Отвжный бурундучок пришел, чтобы взглянуть н них. Чувствуя, что ему ничего не грозит, крошечный нхл подбирлся все ближе и ближе.

Эти зкленные мужи, ветерны, н чьих клинкх оствили отметины смые стршные и кроввые битвы последних лет, с веселым изумлением смотрели н зверюшку. А Пртксис, в свою очередь, нблюдл з ними. Его перо неторопливо двиглось. Он зписывл, что этим суровым воинм не чужды крсоты природы и что они получют удовольствие от общения с другими её творениями. Эт сторон их личности никогд не проявлялсь в стенх Дворц. Дворец был жестоким тетром, где ктерм не дозволялось отступть от своей роли.

Бурундук, которому в конце концов их компния ндоел, сбежл.

– Если существует переселение душ, я не возржл бы прожить следующую жизнь бурундуком, – зметил Туррн. – Жль только, что в мире есть совы, лисы, ястребы и им подобные тври.

– Д, хищники всегд сыщутся, – глубокомысленно зметил Черный Клык. – Что ксется меня, то я вполне доволен, нходясь н вершине этой кучи млы. Мы двуногие – первые 153 первых! Никто не может сжевть нс. Кроме нс смих, рзумеется.

– Хкен, с кких это пор ты нчл философствовть? – спросил Брги. Его молочный брт был молчливым гигнтом, основной чертой которого был бсолютня ндежность во всем.

– Философствовть? Вовсе не ндо быть гением, чтобы зявить, что, будучи человеком, ты нходишься н вершине пирмиды. Ты всегд можешь собрть комнду, чтобы приструнить любую тврь, которя склит н тебя зубы. Вы зметили, что в этих крях не остлось ни волков, ни львов. Они все смылись в Ипопотм. Может быть, н время? Не зню.

– Мой друг, вы обглодли вопрос до костей, но проблем тем не менее не перестл быть философской, – зметил Пртксис.

Черный Клык, не будучи уверенным, что нд ним не издевются, прищурившись, посмотрел н ученого. Хкен всю жизнь типично по-солдтски презирл всякие интеллектульные штучки и стршно этим гордился.

– Мы не можем уйти от проблем, – скзл Ргнрсон. – Но покой помогет нм думть. Итк, вопрос для обсуждения: что происходит?

Вльтер выплюнул изжевнную трвинку. Подбиря себе другую, он ответил;

– Люди нчинют нервничть, И я зню совершенно точно лишь то, что их беспокоит отшельничество Фины в Крк Штрбгере. Если он умрет…

– Зню. Новя гржднскя войн.

– Не мог бы ты попытться убедить её вернуться?

– Нет, пок он не выздоровеет, – ответил Брги, вглядывясь в лиц друзей. Неужели они что-то подозревют?

Ему хотелось, чтобы этот проклятый ребенок появился н свет кк можно скорее и вся эт ктвсия зкончилсь.

Мысли Брги вернулись к той ночи, когд Фин все ему рсскзл.

Они лежли н кушетке в его кбинете, и это был один из тех редких случев, когд они могли побыть вместе. Легонько поглживя её обычно плоский живот, он спросил:

– Неужели ты переел бклвы? По-моему, ты немного попрвилсь…

Он никогд не считл себя тктичным собеседником и поэтому вовсе не удивился, когд Фин злилсь слезми. Немного успокоившись, он прошептл:

– Это не жир. Дорогой… я беременн.

– Дьявольщин! Только этого нм не хвтло! – выплил он, и в голове его встревоженным пчелиным роем згудели мысли: что ему теперь делть? Что скжет Элн? Он и без этого почти не скрывет подозрений… – Я думл… Вернее, доктор Вчел скзл, что у тебя больше не может быть детей. После Кролн ты должн был стть бесплодной.

– Вчел ошибся. Прости меня… – Он прижлсь к нему, словно пытлсь в нем рствориться.

– Но… Хорошо… Почему ты мне не скзл рньше? Дело уже зшло длеко, и только искусно сшитые плтья скрывли предтельскую полноту.

– Внчле я см не поверил. Думл, что это нечто иное. А позже не хотел тебя огорчть.

Что ж, хорошо, что он хоть н время избвил его от лишних волнений. Узнв о предстоящем ребенке, он уже ничего не мог делть, кроме кк беспокоиться.

Слишком много людей могли пострдть от этого. Элн, он см, их дети, Фин, не говоря о Квелине, если его семейный скндл стнет всеобщим достоянием. Брги проводил долгие чсы, проклиня себя з собственную глупость. Однко при этом где-то в глубине души мршл признвл, что это событие может помочь ему в достижении своей глвной цели. Если удстся отделться и н сей рз млой ценой, то его связь с Финой может окзться вполне опрвднной.

Прежде чем её состояние стло зметным для всех и могло вызвть пересуды, Фин, зхвтив с собой доверенных слуг и жердрм, отъехл в Крк Штрбгер у Бксендлы, где Ргнрсон одержл победу, которую до сих пор прзднуют в Квелине. Отъезд свой королев объяснил устлостью, и в это все поверили, тк кк првление Фины пришлось н тяжелое время и он прктически не знл отдых.

Рев труб вернул его к действительности.

– Згонщики подняли дичь, – зметил Дрконоборец, вствя.

– Действуйте, – скзл Брги. – А я, пожлуй, остнусь здесь, чтобы еще немного понежиться.

Хкен, Рескирд, Туррн и Вльтер были людьми действия: с рдостью отбыли. Н охоте они смогут отдохнуть по-нстоящему.

– А вы, Дерел?

– Вы, нверное, шутите? Стрый толстый лентяй вроде меня? Кроме того, я не вижу никкого смысл гоняться по лесу з животным, рискуя при этом сломть шею.

– Но зто охот дет вм ощущение всемогуществ, позволяет н некоторое время почувствовть себя богом. Првд, иногд бывет, что вы стновитесь жертвой свиньи, если ей удстся свлить вс н землю или прижть к дереву, – смеясь произнес Брги. – Ужсно трудно сохрнить достоинство, болтясь н ветке и стрясь не позволить вепрю ткнуть тебя клыком в зд. Это зствляет сомневться в спрведливости змечния Хкен о нс кк о венце творения.

– Сможете ли вы сохрнить тйну еще дв месяц?

– Мои рсчеты говорят, что ребенок появится н свет в следующем месяце. И ей потребуется еще месяц, чтобы окончтельно прийти в себя.

Взгляд Ргнрсон стл твердым и холодным.

– Кроме того, – продолжил Пртксис, который не испытывл стрх, поскольку в Хэлин-Деймиеле ученым дозволялось безнкзнно нести все что угодно, – существует опсность, хотя и очень мля, что он может скончться при родх. Думли ли вы о возможных политических последствиях? Предприняли ли упреждющие шги? Квелин может потерять все, что создли вы и он.

– Дерел, ты ступешь по тонкому льду. Остерегись.

– Зню. Но я ткже зню и вс. Говорю я только потому, что дело зслуживет смого пристльного внимния и прорботки всех возможных вринтов. Млые Королевств з последнее время уже понесли урон от нескольких смертей. В прошлом году ушел принц Рейтель. Но он был стр, и все ожидли печльного конц. Но зимой умер король Шнйт из Анстокин, и обстоятельств его кончины до сих пор вызывют вопросы. И вот только что умер бездетным король Волстокин Джострнд, оствив брзды првления королеве-мтери.

– Ты хочешь скзть, что з всеми этими смертями что-то стоит? Что Фин может окзться следующей? Боже мой! Джострнд был смертельно пьян, когд свлился с лошди.

– Нет. Просто хочу точнее объяснить свою мысль. Черня Дм бродит по првящим домм Млых Королевств. А Фин крйне уязвим. Этой беременности допускть не следовло. Выншивя дитя Шинсн, он рзрушил свой оргнизм. Ведь у неё есть проблемы со здоровьем, не тк ли?

Для того чтобы терпеливо выслушивть прямые до цинизм рссуждения ученых Хэлин-Деймиеля, требовлось особое воспитние. Брги всегд гордился своей терпимостью и широтой взглядов, но сейчс он с трудом выносил Пртксис. Этот человек говорил о вещх, которые ни при кких обстоятельствх не обсуждются открыто.

– Д, есть. И это нс очень беспокоило. – Говоря о «нс», он имел в виду себя, Гжердрм и доктор Вчел – королевского врч. Фин был до смерти нпугн и твердил, что обязтельно умрет.

Но Брги игнорировл эти стрхи. Элн родил девятерых, двое из которых умерли, и при очередной беременности он уверял, что н сей рз уж точно не переживет ее.

– Чтобы сменить тему беседы, хочу вс спросить, что вы думете о полковнике Орионе?

– Об этой высокомерной мленькой гдине? Иногд мне хочется его выдрть кнутом или дже отпрвить домой с головой под мышкой.

Он терпеть не мог человек, прибывшего н смену Блфуру. Недвняя угроз со стороны Высокого Крэг потребовть от Квелин выплту военных долгов не делл этого тип более сносным. И Брги жлел, что поднял тк много шум по поводу исчезновения Блфур.

Ргнрсон очень интересовло, не связно ли это исчезновение с угрозми Высокого Крэг. Являясь генерлом гильдии, Брги дв последних десятилетия был очень длек от неё. Он подозревл, что Крэг повышет его в чинх только для того, чтобы сохрнить хотя бы слбую связь между ним и Цитделью и всячески эту связь использовть. В свои же дел вожди гильдии генерл Ргнрсон не посвящли.

– Вообще-то я думю, что они хотят от нс то, что уже получили от некоторых прибрежных госудрств, именно: кое-ккие земли и несколько титулов с пенсионом для своих стрцев. Это их обычня мнер поведения.

– Не исключено. Однко ндо помнить, что они создют свою экономическую бзу вот уже целый век.

– Не может быть.

– Один мой стринный приятель изучл кк политику, тк и прктические дел гильдии. Получется исключительно интересня кртин, если проследить движение их денег и структуру договоров о помощи. Проблем в том, что пок недостточно мтерил для выявления их истинных целей.

– Кк вы полгете, не подрить ли им одно-дв бронетств? Из тех, не подлежщих нследовнию, что мы создли после войны.

– Конечно. Тем более что вы сможете их збрть позже, когд появится возможность отослть стрцев подльше с головми под мышкой.

– Если мы им зплтим, у нс прктически не остнется резервных средств для непредвиденных обстоятельств.

– Продление контркт н их пребывние почти грнтировно. Хотя Совету это крйне не по вкусу.

– Тк же, кк и мне. – Ргнрсон злюбовлся тем, кк солнце сверкет между листьями. – Очень трудно убедить себя в том, что они нм необходимы после семи лет мирной жизни. Но рмия пок ни к чему серьезному не готов.

Смой большой потерей в войне окзлось прктически полное уничтожение трдиционной военной силы Квелин – ристокртов нордменов. Сотни их пли во время мятеж против Фины. Сотни были отпрвлены в изгнние и еще тысячи бежли из королевств. У людей, которых Брги с тех пор нбрл в рмию, было достточно воли и мужеств, но совершенно отсутствовли комндные нвыки. С помощью пришедших вместе с Ргнрсоном в Квелин ветернов удлось сформировть несколько приличных пехотных полков, но воення сил стрны по-прежнему держлсь н войскх гильдии. Один полк Немников вызывл больше увжения, чем семь, сформировнных из местных жителей.

Квелин окружли лчные соседи, нмерения которых после смены првителей в трех Млых Королевствх были неясны.

– Если бы мне удлось провести «Декрет о вооружениях»…

Вскоре после окончния войны Фин издл декрет, соглсно которому кждый свободный мужчин в стрне должен был обзвестись мечом. Ргнрсон подскзл ей эту идею. Но он не учел стоимость оперции. Дже смое просто оружие стоило дорого. У большинств крестьян денег просто не было. Рздч трофейного оружия помогл очень мло и проблемы не решил.

И вот уже в течение нескольких лет он пробивл зкон, позволявший военному министерству снбжть свободных грждн Квелин оружием.

Этот зкон нужен был в первую очередь для того, чтобы отпрвить домой Немников. Прлмент же хотел внчле избвиться от Немников, зтем одобрить зкон. Дело зшло в тупик.

Политик для Брги, кк и прежде, оствлсь знозой в зднице.

Первыми вернулись Рескирд и Хкен. Вслед з ними появились Туррн и Вльтер. Все пришли с пустыми рукми.

– Этот мльчишк Требилкок и Рольф успели первыми, – пояснил Рескирд. – Ну и пусть их. Об этого строго хряк только зубы обломешь.

– Зелен виногрд? – фыркнул Брги. – Вльтер, ты ничего не слышл от Нсмешник? Или о нем?

После того кк толстяк отпрвился н Юг, прошло знчительно больше полугод. А от него с тех пор ни слуху ни духу.

– Я нчиню серьезно беспокоиться, – признлся Вльтер – Дв месяц нзд я услышл, что Грун оствил свои бзы, и сейчс только этим и знимюсь. Никто не знет, куд он двинулся и почему.

– А кк нсчет Нсмешник?

– Ничего. Я прочесл всю стрну вплоть до Седлмейр. Туд он тк и не добрлся. Ходит слух, что его видели в Улмнсике.

– Оттуд до Седлмейр путь не млый…

– Зню. И он был не один…

– С кем же?

– Мы не знем. Смое детльное описние одного из спутников говорит лишь, что он – одноглзый.

– Это тебя беспокоит?

– Имеется один одноглзый тип по имени Вилис Нортен, он же Рико. В моих спискх прень числится уже много лет. Мы считем, что он рботет н Эль Мюрид.

– И?..

– Нортен исчез примерно одновременно с Нсмешником.

– О… Ты полгешь, его зхвтил Эль Мюрид? Нсколько это вероятно?

– Не зню. Это скорее предчувствие.

– Тк. Двй рскинем мозгми. Нсмешник отпрвляется н встречу с Груном. Агенты Эль Мюрид его перехвтывют. Возникет вопрос: кк они узнли?

– Ты попл в точку. Это беспокоит меня дже больше, чем исчезновение Нсмешник. Мы можем потерять все. Я прорботл все возможные вринты, но не обнружил источник утечки информции. Я сообщил якобы секретные сведения кждому, кто присутствовл, когд мы уговривли Нсмешник. Никкой утечки. Результт ноль.

Ргнрсон покчл головой. Он знл этих людей и без колебния был готов доверить им свою жизнь.

Но тем не менее тйну сохрнить не удлось.

Может быть, Нсмешник см проболтлся?

Кк рботет ум человек, искушенного в интригх? По его мнению, обязтельно должен существовть зговор. Случйности он исключет. Хбибулл не имел никкого предствления о хрктере миссии Нсмешник. Он просто послл своих гентов зхвтить человек, который нпрвлялся в Седлмейр. Последнее секретом не являлось, тк кк Нсмешник см рспрострнил эту новость в квртлх силуро. У человек в черном были и другие источники информции.

– Не оствляй этого дел. И обязтельно попробуй связться с людьми Грун.

– Кк это?

– У Грун здесь есть свои генты. Кк ты рботешь, я не зню, хотя см в прошлом подобными делми знимлся. Тк что не вляй дурк. Ты их знешь, и они знют тебя. Попроси их нвести спрвки. Попробуй действовть и через нших друзей в Алтее. Поспршивй Мрен Димур. Они знют, что происходит в лесх и в горх.

– От них я и услышл об Улмнсике.

Мрен Димур были коренными жителями Квелин, обитвшими здесь еще до потоков мигрции времен Империи Илькзр. В результте появились три другие этнические группы; силуро, вессоны и нордмены. Мрен Димур вели полукочевой обрз жизни, нселяя лесные и горные рйоны королевств. Гордые и чрезвычйно незвисимые Мрен Димур откзывлись признть Фину зконной королевой Квелин, хотя и поддерживли её во время гржднской войны. Столетия прошли после Переселения, но они продолжли считть всех остльных зхвтчикми… При этом Мрен Димур не предпринимли никких нтипрвительственных действий. Их чувство мести удовлетворялось кржми кур и овец.

Был рнняя весн. Солнце ктилось к зпду. Вечерний ветерок крепчл, и стло зметно прохлднее. Дрож от холод, Брги объявил:

– Я отпрвляюсь в город. Кк только стемнеет, будет дьявольски холодно.

Пртксис и Вльтер присоединились к нему. Их еще ожидл рбот.

– Тебе ндо кк-нибудь выкроить время и повидться с женой, – скзл Ргнрсон, обрщясь к Вльтеру. – Если бы у меня был жен с ткой внешностью, я бы по лесм не шлялся.

– Элн тоже не плох, – ответил Вльтер, искос поглядывя н Брги, – ты постоянно оствляешь её в одиночестве.

Ргнрсон почувствовл себя виновтым. Вльтер был прв. Его высокое положение в Квелине привело к семейному отчуждению. Он уделял мло внимния не только жене, но и детям. Они росли для него чужими. Он перестл пилить Вльтер, брк которого окзлся дже более счстливым, чем у Нсмешник.

– Д, д. Ты совершенно прв. Я отдохну пру дней, кк только прояснится дело с вооружением. Может быть, дже оствлю ребятишек Непнте, Элну куд-нибудь увезу. Рядом с озером Турнтин есть превосходные мест.

– Звучит прекрсно. И Непнт был бы счстлив с ними повозиться. Он сходит с ум, оствшись одн с Этрином.

Непнт остлсь жить во дворце, и во всем змке Криф не было ни одного мльчишки в возрсте её сын.

– А может быть, ей вообще переехть из дворц и поселиться у нс?

Семейство Ргнрсон знимло дом бывшего мятежник лорд Линдведел, которому отрубили голову во время войны. Дом был тким огромным, что его не смогл зполнить орв детей Брги, его слуги и Хкен, когд остнвливлся у Ргнрсонов.

– Возможно, – пробормотл Вльтер, – у меня он будет чувствовть себя лучше.

Его дом стоял неподлеку от жилищ Ргнрсон. Глв рзведывтельной службы не всегд доклдывл своему нчльнику все, что ему было известно.

Глв 5

Весн, 1011 год от основния Империи Илькзр

ПУТНИК В ЧЕРНОМ

К северу от хребт Крчнодин, у вход н Срединный перевл со стороны Тролледингии нходился постоялый двор, которым влдел Фрит Толврсон. Зведение приндлежло семейству еще со времен Ян Железной Руки. Рядом, извивясь серпнтином по горм, проходил глвный торговый путь, связывющий Тондерхофн и внутренние рйоны Тролледингии с югом. Для путешественников постоялый двор был либо первым, либо последним озисом комфорт, в звисимости от того, с ккой стороны они двиглись. Других мест, где можно было бы приклонить голову, в рдиусе нескольких дней пути просто не имелось.

Фрит, пожилой человек и добря душ, почти кждый год своей супружеской жизни получл по ребенку. От клиентов он не требовл ничего, кроме умеренной плты, приличного поведения и вечернего рсскз для рзвлечения.

Первые весенние исктели приключений готовились к штурму перевл с юг. Спускющяся с вершин троп после вчершнего снегопд стл почти непроходимой. Добрвшись до знесенного снегом торфяного болот, глубину которого в свете низкостоящей Волчьей Луны невозможно было определить, троп нчинл вилять зигзгми, постоянно меняя свой цвет. Ледяной рктический ветер звывл в ветвях нескольких оголенных деревьев. Эти стрые искривленные дубы, кзлось, грозили небу своими узловтыми, скрюченными подгрой пльцми.

У северной стены постоялого двор ветер ншел огромный сугроб, и зведение с этой стороны кзлось зстрявшей в снегу повозкой. Однко с противоположной стороны путник ждли гостеприимные двери.

Один из тких путников кк рз и пересекл болото. Дрожщий черный силуэт н фоне злитых лунным светом гор. Стрнник плотно звернулся в большой черный плщ и низко опустил кпюшон, зщищя лицо от секущего ветр. Он шгл, склонив голову и глядя себе под ноги слезящимися глзми. Щеки путник были обожжены морозом, и он уже отчялся добрться до постоялого двор, хотя видел его и чувствовл зпх дым. Переход через горы окзлся просто ужсным, и, кроме того, путник не был привычен к подобной погоде.

Фрит поднял глз, когд клуб ледяного пр ворвлся в общий зл постоялого двор.

– Эй! – проворчл один из посетителей. – Зкрой эту проклятую дверь. Мы здесь не ледяные гигнты.

Пришелец обвел взглядом помещение. В нем нходились всего лишь три гостя.

Супруг Фрит попросил муж перестть глзеть, зняться делом и предложить гостю что-нибудь выпить. Фрит в свою очередь кивнул стршей дочери. Алов соскользнул с тбурет и отпрвилсь в кухню з подогретым вином с пряностями. Проходя мимо одного из посетителей, он бросил:

– Нет.

Фрит хихикнул. Он знл, кк говорят «д», дже произнося «нет».

Пришелец взял вино и присел около очг.

– Скоро будет готово мясо, – скзл ему Алов. – Вы позволите взять вш плщ?

Светлые локоны призывно трепетли, когд он сдувл их со щеки.

– Нет, – ответил гость, вручя ей монету.

Девушк внимтельно осмотрел метллический кружочек, нсупилсь и бросил его отцу. В свою очередь Фрит изучил монету. Он был очень необычной, и ему редко доводилось видеть подобные. Вместо профиля монрх н ней был выбит корон и ндпись сложным шрифтом. Однко серебро окзлось нстоящим.

Алов снов попросил незнкомц отдть плщ.

– Нет, – ответил он, и, сев з стол, положил голову н руки, кк бы собирясь уснуть.

Ндо ждть неприятностей, подумл Фрит. Девчонк не успокоится, пок не проникнет в тйну. Пройдя вслед з дочерью н кухню, отец скзл:

– Алов, веди себя пристойно. Кждый имеет прво н уединение.

– А может быть, он и есть тот смый.

– Тот смый кто?

– Д тот, кого ждет Нблюдтель. Фрит пожл плечми и скзл:

– Сомневюсь. Послушй меня, девочк. Оствь его в покое. Это не простой человек.

Он сумел рзглядеть лицо незнкомц, когд тот отходил от очг. Лет сорок, обветренный, худой, с темными глзми, крючковтым носом и суровыми морщинми у губ. Когд гость двиглся, был слышен звон метлл. Потертя рукоятк меч высовывлсь из-под плщ.

– Мы имеем дело не с купцом, торопящимся первым зкупить мех.

Когд Фрит вернулся в общий зл, тм нвисл тишин.

Горстк гостей ждл, что пришелец рсскжет им о себе и о своих делх. Фрит с нетерпением ждл этого. Неужели он не откинет кпюшон? Неужели его физиономия нстолько ужсн?

Время проходило в молчнии. Появление мрчного тип испортило црившее здесь веселье с песнями, шуткми, смехом и добродушным соперничеством з внимние Аловы. Незнкомец молч жевл под своим кпюшоном. Алов уже чувствовл себя не зинтриговнной, оскорбленной. Он еще не встречл мужчину столь рвнодушного к её прелестям.

Фрит решил, что нступил чс рсскзов. Гостям ничего не оствлось, кроме кк пить, для того чтобы убить время. Нпряжение нрстло. Следовло что-то предпринять, прежде чем лкоголь приведет к неприятностям.

– Бригитт, приведи детей.

Кивнув, жен оторвлсь от рукоделия, рстолкл нчинющих подремывть млдших детишек и привел более стрших из кухни. Фрит строгим взглядом остновил млышню, зтеявшую возню с собкой одного из гостей,

– Нстло время рсскзов! – объявил он.

З столом нходились всего семь человек, включя его смого, жену и Алову.

– Тково првило зведения, – продолжил он. – Оно не обязтельно. Но тот, чья повесть будет признн смой интересной, ночует бесплтно.

Его взгляд остновился н мленьком одноглзом и очень нервном типе, которого они между собой прозвли Нблюдтель. Он прибыл н постоялый двор примерно год нзд в компнии состоятельного н вид и держвшегося кк беглец человек. Человек этот оствил Нблюдтеля, см зторопился н север с ткой поспешностью, словно з ним гнлся см Рок. Однко с той поры н постоялом дворе ничего знчительного не произошло.

Фрит недолюбливл Нблюдтеля, который кзлся хозяину хрчевни всего лишь крошечным, злобным и вдобвок узколобым знудой. Его единственным достоинством был лишь толстя мошн. Дже Алов зствлял его плтить з те услуги, которыми он по доброте своей одривл других посетителей бесплтно. Иногд он дже нмекл отцу, что у Нблюдтеля довольно необычные пристрстия. Один из гостей скзл:

– Я из Итскии, где в свое время служил н торговых судх…

После этого вступления он со множеством подробностей поведл о жестоких морских битвх с корсрми с островов. Фрит слушл его вполух. Борьб корбельных мгнтов Итскии с Крсным Бртством являлсь неотъемлемой чстью всей новейшей истории.

Второй гость нчл свое повествовние фрзой:

– В свое время я учствовл в экспедиции к черному лесу, и довелось услышть тм ткой рсскз…

Последовл збвня история о беззубом дрконе, который испытывл огромные трудности в поискх деликтной пищи. Меньшим из выводк детей Фриты история ужсно понрвилсь.

Однко см Фрит её уже слышл, и ему ужсно не хотелось объявлять победившим столь зтертый рсскз.

К его нескзнному изумлению, Нблюдтель тоже решил выступить с повествовнием. З все эти месяцы он ни рзу не сделл ничего подобного.

– Двным-двно з тридевять земель, – в духе скзочник нчл Нблюдтель, – в те времен, когд эльфы еще рсхживли по земле, жил-был Король эльфов. Микл гилд было его имя, глвной его стрстью был зхвт новых земель. Он был могучим витязем, несокрушимым в битвх и рыцрских турнирх. Микл гилд и его двендцть плдинов оствлись зщитникми спрведливости н земле, пок не произошли события, о которых я нмерен вм поведть.

Фрит с удовольствием откинулся н спинку стул. Рсскз был для него в новинку, жль только, что рсскзчик не силен в искусстве повествовния.

– Однжды у врт змк Короля эльфов появился незнкомый рыцрь. Н щите его был изобржен неизвестный герб, сккун рзмерми в дв рз превосходил обычного боевого коня, и был он чернее угля. Стрж откзлсь впустить необычного всдник. Рыцрь рсхохотлся, и врт рухнули.

Д, подумл Фрит, в устх более опытного рсскзчик все это могло превртиться в потрясющую историю.

Длее Нблюдтель поведл о схвтке с незнкомцем. Првд, до этого Тот-Кто-Смеется успел срзить всю дюжину плдинов Микл-гилд. Зтем он вступил в бой с смим королем, который одолел незнкомц хитростью, но убить не смог блгодря непробивемым доспехм противник.

Фриту покзлось, что он догдывется, куд клонит рсскзчик. Он нслушлся столько историй, что рзвязк кждой из них стновилсь предскзуемой. Морль этого рсскз будет состоять в том, что бесполезно пытться избежть неизбежного.

Король эльфов бросил своего недруг со стены змк в кучу нвоз, обретясь в котором Тот-Кто-Смеется пообещл королю новую, еще более ужсную встречу. И когд Король эльфов отпрвился в очередной поход, он, смо собой, среди вргов повстречл рыцря в черном.

Рсскзывя, Нблюдтель нервно поигрывл небольшой золотой монетой. Это продолжлось долго, и Фрит перестл змечть движение руки. Однко незнкомец, кзлось, был згипнотизировн постоянным поблескивнием метлл.

Рсскз зкончился тем, что черный рыцрь выбил Короля эльфов из седл и блгополучно прикончил.

Бывший моряк из Итскии скзл:

– Что-то я не понял. Почему король его боялся, если не боялся никого другого?

И тут впервые незнкомец произнес более чем один слог:

– Рыцрь, мой друг, здесь лишь метфор. Тот-Кто-Смется – одно из имен мужского воплощения Смерти, воплощения в виде воин или охотник. Он нпрвляет чсть смого себя н охоту з теми, кто стрется её избежть. Предполглось, что эльфы бессмертны. Соль рсскз в том, что король стл нстолько ндменен в своем бессмертии, что осмелился бросить вызов смой Черной Дме, другое имя которой – Неизбежность. А это – не что иное, кк высшя форм глупости. Ведь и в нше время некоторые продолжют верить в то, что им удстся скрыться от неизбежного.

– О…

Теперь все взгляды были обрщены н незнкомц. И в первую очередь единственное око Нблюдтеля. Змечние о неизбежном, кзлось, выпустило н волю его тйные опсения.

– Что ж, – произнес хозяин постоялого двор, – ккой рсскз победил? О пиртх? О дрконе? Или притч о Короле эльфов?

– Подожди, – скзл незнкомец, и тон его голос зствил всех мгновенно умолкнуть. – Теперь моя очередь.

– С превеликим ншим удовольствием, – поспешно проговорил Фрит, стрясь ублжить нчинвшего внушть стрх незнкомц. В то же время он был удивлен. Хозяин не ожидл, что этот унылый, жутковтого вид чужеземец внесет свою лепту в вечернее рзвлечение.

– Это подлиння история. Именно ткие, кк првило, ниболее интересны. Он нчлсь около год нзд и пок еще не пришл к своему звершению. Жил один человек, не очень богтый и не знимвший вжного пост в обычном понимнии этого слов, несчстье которого зключлось в том, что он окзлся другом нескольких весьм могущественных лиц. И врги этих могущественнейших людей решили, что смогут ннести удр по ним через этого человек. И вот однжды они подстерегли несчстного, когд тот неторопливо ехл…

Из-под своего кпюшон незнкомец неотрывно в упор смотрел н Нблюдтеля, который продолжл подбрсывть поблескивющую монету.

– … ехл по лесу к югу от Форгреберг,

Последнюю фрзу незнкомец произнес нстолько тихо, что он донеслсь только до Нблюдтеля.

Услышв эти слов, Нблюдтель вскочил, с хриплым криком обнжил кинжл и бросился н человек в черном плще.

Незнкомец проронил единственное слово, из широкого рукв возник один плец. Из груди Нблюдтеля вырвлся клуб дым, смого его с силой отбросило нзд, и он врезлся спиной в стену. Женщины и дети звизжли. Мужчины нырнули под стол.

Незнкомец неторопливо поднялся, звернулся плотнее в свой плщ и исчез в холодной ночи.

Фрит выглянул из-под стол и объявил:

– Он уже ушел.

Все поспешили собрться вокруг тел.

– Это был колдун, – пробормотл моряк.

– Тк, знчит, это был тот смый человек, появления которого он ждл? – спросил Алов. Он был в восторге от пережитого приключения.

– Полгю, что тк. Д. Думю, что именно тк, – скзл Фрит, рсстегивя рубшку н груди мертвец.

– Тк кто же он все-тки? – не унимлся моряк.

– Думю, что мы имели дело с местной рзновидностью Того-Кто-Смеется, – ответил Фрит. – Я срзу догдлся, куд он гнет.

– Взгляните-к н это, – скзл один из гостей, покзывя монету, которую Нблюдтель бросил, схвтившись з кинжл. – Ткие встречются очень редко. Деньги из Хммд-ль-Нкир.

– Хм-м, – промычл Фрит. Серебряня монет, получення им от незнкомц, имел то же смое происхождение, хотя и был отчекнен несколько рньше.

Н обнженной груди мертвец прктически не окзлось никких следов. Лишь в облсти сердц был ттуировк в виде крошечной короны.

– Постойте, – произнес экс-моряк, – я уже видел ткие… Они имеют ккое-то отношение к беглецм из Хммд-ль-Нкир. Рзве не тк?

– Д, . – ответил Фрит. – А мы сегодня рзделили трпезу с королем.

– Неужели? – прошептл Алов. – А ведь я к нему прикоснулсь…

– Ндеюсь только, что больше никогд его не увижу, – дрож, выдвил моряк. – Если он тот, кого вы имеете в виду. Он проклят. Где бы он ни появлялся, з ним следуют войн и смерть…

– Ты прв, – соглсился Фрит. – Интересно только, ккя зля сил привел его в Тролледингию?

Глв 6

Весн, 1011 год от основния Империи Илькзр

НАПАДЕНИЕ

В тени прк зтились трое. Это были фнтичные приверженцы культ Хриш, рспрострненного в Хммд-ль-Нкире. Смуглые люди с ястребиными носми и безжлостными глзми нблюдли. Вот уже несколько чсов они внимтельно изучли особняк, стоящий н дльнем конце ллеи. Время от времени один из них уходил, чтобы, тясь ото всех, совершить обход дом. Все трое привыкли охотиться, и терпения им было не знимть.

– Время, – пробормотл нконец предводитель.

Хлопнув по плечу одного из своих людей, он укзл н дом. Человек пересек ллею, производя шум не больше, чем приход полуночи. З живой изгородью послышлся вопросительный рык собки.

Человек вернулся через пять минут и кивнул.

Все трое нпрвились к особняку.

Они вели нблюдение уже несколько дней и знли, что в этот чс около дом никого не бывет. Почти нверняк никких помех быть не должно.

Н лужйке перед домом неподвижно лежли четыре мстиф. Отрвленные дротики зствили псов змолчть нвсегд. Троиц отволокл тел собк в кусты.

Предводитель несколько минут изучл дверь, пытясь устновить, не нложены ли н неё охрнительные зклинния. Зтем он нжл н щеколду.

Дверь отворилсь.

Все шло чересчур легко. Они опслись ловушки. Мршл должны охрнять чсовые, зклинния, змки и зсовы.

Эти люди не знли, что ткое Квелин. И они не могли бы понять политику крошечного королевств дже в том случе, если бы ею зинтересовлись. В этой стрне политические дел уже много лет не решлись удрми кинжл во тьме.

Внимтельно обыскв первый этж, они ншли и здушили горничную, дворецкого и их ребенк. Убийцы получили прикз никого не оствлять в живых.

Первя спльня н втором этже приндлежл Ингер – четырехлетней дочурке Ргнрсон. Они тм немного здержлись, использовв н сей рз для своих целей подушку.

Предводитель без тени жлости бросил взгляд н конвульсии крошечного тельц. Он поглживл пльцми рукоятку спрятнного под одеждой кинжл, борясь с искушением ннести смертельный удр. Но сделть этого не мог, тк кк клинок преднзнчлся определенному человеку. Соглсно культу Хриш, кинжл убийцы являлся предметом скрльным и посвящлся душе человек, приговоренного к смерти. Осквернение лезвия иной кровью считлось святоттством. Все убийств, связнные со смертью Преднзнченного, должны были осуществляться иными средствми и предпочтительно без пролития крови, путем удвления, утопления, отрвления, сожжения или пдения с высоты.

Убив после Ингер еще и мльчик, трое подошли к двери, из-под которой пробивлся свет. Из комнты доносились голос. Голос взрослых людей. Видимо, это и есть хозяйскя спльня. Убийцы решили оствить эту комнту нпоследок. Прежде чем покончить с смим мршлом, следовло рзобрться с ночеввшим н третьем этже бртом Ргнрсон.

Кк люди, тк и мыши обычно строят свои плны без учет прокз четырндцтилетних мльчишек, ведущих постоянную борьбу со своими млдшими бртьями.

Кждый вечер Ргнр сооружл у своих дверей ловушку в ндежде, что Гундр снов попытется проскользнуть в спльню, чтобы стянуть волшебные ксессуры…

Полилсь вод. Ведро упло и с грохотом поктилось по дубовому полу. Из хозяйской спльни послышлся недовольный женский крик:

– Ргнр, дьявол тебя побери! Что ты опять зтеял?

З криком последовл спор, сопровождемый шумом. Из-з двери послышлся произнесенный сонным голосом вопрос:

– Что? – И тут же испугнный вопль: – М!..

Ргнр не узнл стоящего в дверном проеме человек. Незнкомец протирл злитые водой глз. Его сообщники бросились к спльне хозяев дом. Дверь был зперт, но змок окзлся хилым, и они, без труд сорвв его, ворвлись внутрь. Ккой-то мужчин отчянно пытлся нтянуть брюки, обнження женщин кутлсь в мех, прикрывя свою нготу.

– Кто, дьявол вс?.. – спросил мужчин.

Убийц метнул в него шелковый шрф. Шрф обернулся вокруг горл хозяин дом, и через секунду шея окзлсь сломнной. Второй убийц кинулся н женщину.

Эти люди были весьм искусны. Подлинные профессионлы. Убийство, быстрое и безмолвное, было их ремеслом.

Нствники потртили много лет, чтобы обучить их мгновенно регировть н неожиднные ситуции. Но некоторые вринты учителя не предусмотрели.

Они не предвидели, нпример, что женщин может окзть вооруженное сопротивление.

Элн метнулсь к комоду, схвтил лежщий н нем кинжл и сделл выпд, метя в убийцу. Тот в изумлении змер.

Женщин умело передвиглсь, отвлекя его внимние своей нготой. Увидев, что противник вооружен всего лишь шрфом, он пошл в нступление. Убийц взмхнул шрфом, и шрф опутл горло Элны. Он удрил снизу верх, и клинок прошелся по ребрм противник.

Здыхясь, Элн удрил вторично, и н сей рз ей удлось вспороть брюхо душителя.

Ргнр нконец осознл, что н него смотрит смерть. Юнош кинулся в темной угол, где было свлено оружие, пользовться которым учил его Хкен. Оно окзлось тм по чистой случйности. Ргнру было просто лень отнести его в оружейную комнту после окончния знятий, Хкен збыл проконтролировть мльчик.

Сын Ргнрсон бросился н убийцу, прежде чем тот успел окончтельно протереть глз. Это был бешеня тк. Ргнр нносил яростные удры, но лишь немногие из них достигли цели. Мльчишк был слишком нпугн для того, чтобы вести борьбу продумнно и с холодным рсчетом.

Тем не менее убийц окзлся не готов к этому и не был достточно хорошо вооружен. Он отступл, уклоняясь от удров клинк, но все же не сумел избежть небольших резных рн. Увидев безумные глз мльчишки, убийц воззвл о помощи. Но помощь не явилсь. Через открытую дверь спльни он увидел, что один из его товрищей вляется н полу, второй ведет смертельную схвтку с женщиной…

Однко тот, кто был приговорен к смерти, умер. Он лежл н полпути между кровтью и дверью. Шелковый шрф туго стягивл его горло.

Ночня миссия почти удлсь. Глвня цель достигнут.

Предводитель бежл.

Преследующий его Ргнр, лишь достигнув входных дверей, вспомнил, что нверху мть сржется з свою жизнь. Он помчлся нзд, вверх по ступеням, вопя:

– М! М!

В доме уже стоял невообрзимый гвлт. Млышня выл в зле, Хкен ревел с третьего этж:

– Эй! Что здесь происходит?!

Последнего убийцу Ргнр повстречл у дверей спльни. Глз у приверженц культ Хриш округлились, рот был широко открыт.

Ргнр срубил его одним удром, когд врг рухнул, он с удивлением увидел, что из спины упвшего торчит кинжл.

После секундного змештельств он ворвлся в родительскую спльню.

– М! Пп! Вы в порядке?!

Нет.

Внчле он увидел мертвого мужчину со штнми, приспущенными до колен.

И это был не его отец.

Зтем он увидел мть и убийцу со вспоротым животом.

– М!

Это был безумный вой молодого волк, вой, полный ярости и боли…

Когд Хкен вбежл в комнту, он увидел, кк Ргнр рубит убийцу, которому Элн выпустил кишки. Труп превртился в огромный кусок изрубленного мяс. Черный Клык осмотрел помещение, понял все, что здесь произошло, и, несмотря н боль и ярость, сделл то, что должен был сделть.

Во-первых, он плотно зкрыл дверь, чтобы другие дети не увидели позор мтери. Зтем обезоружил Ргнр.

Это окзлось нелегким делом. Мльчик был готов нпсть н все, что двиглось. Но Хкен учил Ргнр фехтовнию и знл его слбые мест. Отбив меч в сторону, он с силой выбросил кулк.

Однко удр не успокоил прня.

– Знчит, ты вроде своего дед? – спросил Хкен и удрил Ргнр еще рз, зтем еще и еще. Лишь после четвертого удр сын Ргнрсон рухнул н пол. Дедушк был знменит тем, что усилием воли мог зствить себя впсть в боевую ярость, преобржясь в берсерк, он стновился непобедимым.

Печльно кчя головой, Хкен прикрыл тело Элны.

– Бедный Брги, – прошептл он. – Ему только этого не хвтло.

Черный Клык высунул голову в коридор. Оствшиеся в живых дети и слуги пребывли в пнике.

– Гундр! – зревел он. – Иди сюд! Слушй внимтельно!

Десятилетний мльчишк не мог оторвть взгляд от вляющегося н полу мертвец.

– Беги в кзрмы гврдии королевы, – продолжл Хкен. – Скжешь полковнику Арингу, чтобы он привел твоего отц. Немедленно!

Зтем Черный Клык зкрыл дверь и принялся рсхживть по спльне, причитя:

– Что я ему скжу? Что я ему скжу?

Он дже подумл, не припрятть ли труп мужчины, но тут же прогнл эту мысль прочь.

– Нет. Пусть он лучше все узнет рзом. Ему нужны все докзтельств… Кто-то дорого з это зплтит, – Он внимтельно осмотрел порубленное тело и зкончил: – Эль Мюрид злез в большие долги.

Лпы Хриш дотягивлись до Форгреберг и рнее. Больше в спльне Хкен сделть ничего не мог. Он вышел в коридор и уселся н пол, оперевшись о дверь. Положив н колени обнженный меч, Черный Клык стл ждть приход брт.

Огонек мсляной лмпы дрожл н рбочем столе Ргнрсон. Низко склонившись к свету, он читл смую свежую ноту протест, поступившую из посольств Эль Мюрид. Эти мерзвцы действительно готовы поднять шум из-з любого дерьм.

Что опять зтевет этот проклятый Грун?

Брги вовсе не сердился н него. Грун это Грун, и поступет он всегд тк, кк нходит нужным. Дже если его поступки осложняют жизнь всем. Но должен же бин Юсиф когд-нибудь перестть следовть своим прихотям…

Вот уже год, кк не было серьезных протестов. Вльтер утверждет, что Грун не совершл нбегов несколько лет. Через Квелин двно не проходили отряды роялистов, чтобы влиться в лгеря бин Юсиф. Тможня не доклдывл о зхвте контрбнды, преднзнченной для пртизн Грун.

Этот покой пугл.

Ргнрсону было не по вкусу, когд у людей неожиднно и необъяснимо менялись хрктер и линия поведения.

– Дерел, из Крк Штрбгер вести есть?

– Нет, сэр.

– Тм что-то не тк. Лучше, если я…

– Гжердрм спрвится см, сэр.

– Зню, зню. – Првя рук Ргнрсон нервно здвиглсь. – Мне просто хочется, чтобы он почще писл,

– Я привык слышть эти слов от его мтери, когд мы были еще студентми университет.

– Есть опсность, что письм могут попсть в недружественные руки.

Состояние королевы должно оствться тйной. Н пользу госудрств и н его, Ргнрсон, пользу – если, конечно, он не хочет, чтобы жен перерезл ему глотку.

Брги не предствлял, кк решить проблему, но то, что от Элны следует все держть в тйне, он знл точно.

По улицм уже нчли ходить слухи, которые были тревожно близки к истине.

Он потер лоб и рзмял веки кончикми пльцев.

– Кк нсчет возможных поступлений из Брейденбх? У вс есть цифры?

– Есть, и выглядят они неплохо. Мы сможем увеличить доходы, но это рисковнно.

– Проклятие. Ведь должен же быть честный путь увеличения госудрственных доходов.

В прошлом, когд Брги еще не упрвлял стрной, он знимлся тем, что вытряхивл деньги из првительств и считл нлоги всего лишь крупным рэкетом, – плтой з предоствление нселению своего род военной «крыши». Плти, или у твоих дверей окжутся чужие солдты.

– Д, это можно сделть, увеличив товрооборот.

Экономик никогд не был сильной стороной Ргнрсон, но все же он не удержлся и спросил:

– Это кк?

– Снизив нлог з трнзит, – ухмыльнулся Пртксис.

– Идите к дьяволу! Чем больше вы говорите, тем гуще тумн у меня в голове. Если бы меня окружли нстоящие мужчины, я бы решил все в духе Троллединрии – послл бы их огрбить ближйшего сосед, не способного постоять з себя.

Едв Пртксис собрлся дть достойный ответ, кк рздлся стук в дверь.

– Войдите, – прорычл Ргнрсон.

В комнту с отрешенным видом вошел Ярл Аринг. Ргнрсоном овлдело нехорошее предчувствие.

– В чем дело? Что случилось, Ярл?

Прежде чем скзть нечто членорздельное, Аринг сделл несколько неудчных попыток выдвить из себя хотя бы слово. Нконец он пробормотл:

– В твоем доме… Кто-то… убийцы.

– Что?.. Кто?..

Он ничего не понимл. Убийцы? Откуд? Может быть, грбители? Брги не знл людей, у которых имелись бы причины нпдть н его дом.

– Твой сын… Гундр… Прибежл в истерике в кзрмы. Скзл, что все умерли. Зтем скзл, что Хкен велел мне привезти тебя. Я послл туд двдцть человек и явился з тобой.

– Ты проверил, что случилось?

– Нет, помчлся срзу сюд,

– Пошли.

– Я зхвтил для тебя лошдь.

– Отлично.

Ргнрсон нцепил постоянно нходившийся под рукой меч и побежл вслед з Арингом. Он погнл коня бешеным глопом по пустынным улицм город.

Примерно в четверти мили от дом Ргнрсон зкричл:

– Подожди!

Что-то белое в темноте прк привлекло его внимние.

Человек умирл, но все же узнл мршл, и дже гония не смогл скрыть удивления. Он попытлся взмхнуть кинжлом.

Брги спокойно взял кинжл из ослбевшей руки и внимтельно рссмотрел умирющего. Человек издл последний вздох.

– Умер от потери крови. Кто-то крепко его порезл, – зключил Брги, передвя кинжл Арингу.

– Кинжл убийц культ Хриш.

– Д. Поехли.

Весть о нпдении рспрострнилсь мгновенно. К дому Ргнрсонов уже прибыл тощий, болезненный Мйкл Требилкок, одновременно с Брги появились Вльтер и его супруг Мгл. Дом Ргнрсонов стоял в конце ллеи, и сейчс его двор был зполнен соседями. Солдты Аринг отгоняли их подльше от вход.

Брги взял кинжл у Аринг и передл жене Вльтер со словми:

– Он посвящен.

Высокя необыкновенной крсоты женщин зкрыл свои миндлевидные глз. Неожиднно зстонв, он отбросил оружие в сторону, и его подобрл ккой-то солдт.

Двжды глубоко вздохнув, Мгл произнесл:

– Д. Н нем твое имя. Но нчертно оно не в Аль-Ремише.

– Вот кк? – изумился Ргнрсон. – Если не тм, то где же?

– Это подлинный кинжл Хриш. Но под твоим есть еще одно имя. И оно не требует крови.

– Похищенный клинок. Я тк и подумл.

– Что теперь? – спросил Аринг.

– Тм есть другие? – спросил Ргнрсон, зня, что убийцы Хриш действуют комндми. И они никогд не оствляют рненых.

– Д, сэр, – ответил солдт. – Нверху.

– Пошли, – скзл Ргнрсон, обрщясь к Арингу, Вльтеру и Мгле. – И ты, Мйкл, тоже.

Требилкок был весьм стрнным молодым человеком. Он появился из Ребсмен вместе с Гжердрмом, когд теперешний дъютнт Ргнрсон вернулся, окончив университет. Его отец Уоллис Требилкок из Дом Брейденов, что в Чешине, умер нездолго до этого, оствив сыну огромное состояние.

К богтству, впрочем, кк и ко всему остльному, юнош был совершенно рвнодушен, его стрстью было пребывние рядом с людьми, которые првят миром и творят историю.

Ргнрсон с первой встречи проявил к нему отеческое учстие, и юнош попл в круг сильных мир сего через черный ход.

Брги, дже оствясь в неведении о подлинных мсштбх ктстрофы, впл в ккой-то трнс. Это был зщитня рекция психики н избыток эмоций, рекция, впервые испытння им в пятндцть лет. В то время, ощущя отчяние и горе, он впервые понял, что рзить может не только меч.

Он испытл эту рекцию вскоре после того, кк увидел умирющего отц со вспоротым удром боевой секиры животом…

После этого умирли друзья и бртья по оружию, и он учился снов, снов и снов держть свои чувств в узде до тех пор, пок дым не рссеется, пыль не осядет, врг не будет истреблен.

Ств н одно колено рядом с трупом в коридоре, Брги рспхнул н груди одеяние покойник и постучл укзтельным пльцем в рйоне его сердц.

– Здесь, – скзл он.

– Что? – спросил Вльтер. – Ттуировк? Тк они все ттуировны.

– Взгляни-к поближе.

Вльтер внимтельно вгляделся в трехцветный рисунок – три изящно переплетенные буквы, обознчвшие: «Любимец Бог». Имеющему подобную ттуировку человеку было уготовно место н Небесх.

– Ну и что?

– Ты видел?

– Естественно.

– Но почему?

Вльтер не ответил.

– Он мертв, Вльтер. Эти люди уходят с рдостью.

– О д.

Подлинные убийцы из культ Хриш умирли без стрх, видимо, будучи уверенными в вознесении своей души. Првд, некоторые циники утверждли, что они просто предпочитют смерть позору неудчи.

– Кто-то хорошо все продумл, – зметил Брги. – Но ткя инсценировк могл и не срботть.

Но, с другой стороны, почему бы и нет? Немногие из непосвященных знли все тйны культ Хриш. Большинство же из тех, кто знл, были приближенными Грун бин Юсиф.

Тинственный друг Ргнрсон много лет изучл культ Хриш. Это было естественно, тк кк он почти всю жизнь был мишенью для убийц культ Хриш.

И он все еще оствлся в живых.

– Здесь ккя-то ловушк, – скзл Ргнрсон.

– Что теперь? – спросил Вльтер.

– Нм постоянно ндо об этом помнить. А что, если это чсть более сложного плн? Допустим, что у них ничего не получилось, мы решили, что виновен в покушении – не Эль Мюрид… Что тогд? Кого мы стнем подозревть?

– Учитывя их внешний вид…

– Естественно, Грун. Есть и другие нродности, похожие н них, но бин Юсиф всегд что-то змышляет.

– Двойня подствк?

– Несколько уровней. Все время мы имеем несколько уровней. Прямое нпдение – это слишком грубо…

– Неужели что-то нчинет звривться?

– Что-то уже зврилось. И мы пребывем в этой зврухе довольно двно. Произошло слишком много невероятных событий.

Брги поднялся, ткнул труп ногой и прорычл:

– Выбросьте эту пдль из моего дом! – Зтем, опустившись н колени рядом с Хкеном, он обнял молочного брт з плечи и что есть силы прижл к груди.

– Хкен, Хкен, это был поистине злой день, когд мы решили отпрвиться н юг.

По щекм Хкен все еще лились слезы, исчезя в его черной всклокоченной бороде.

Всхлипнув, Черный Клык произнес:

– Нм следовло остться и погибнуть. – Всхлипнув еще рз, он обеими рукми обхвтил Брги. – Брги, позволь мне збрть детей, и я с ними отпрвлюсь домой. Пропди здесь все пропдом. Збудь все это. Мы будем все вместе – ты, я, Рескирд и детишки, предоствив этих проклятых южн их собственной судьбе.

– Хкен…

– Брги, все отвртительно. Безмерня жестокость. Умоляю, двй уедем. Пусть они здесь подвятся моим добром. Отпусти меня домой. Не могу больше всего этого вынести.

– Хкен… – Брги встл н ноги.

– Не входи в спльню, Брги. Прошу.

– Хкен, я должен…

В его глзх тоже стояли слезы. Теперь он кое-что понял. Элн. Эт потеря более тяжеля, чем дже смерть отц. Безумный Ргнр предпочел погибнуть. Но Элн… Он стл жертвой профессии своего муж.

Черный Клык не сдвинулся с мест. И теперь млдшие детишки теребили его, спршивя, где мм и что случилось с Ингер и Сорен.

Ргнрсон бросил н него вопросительный взгляд, и Хкен утвердительно кивнул.

– Мои дети? Нет. Не может быть!

Черный Клык кивнул еще рз.

Слезы мгновенно просохли. Ргнрсон медленно обернулся и обвел взглядом всех, кто толпился вокруг. Все отводили глз, будучи не в силх выдержть сверкющего в его взгляде плмени. Если описть этот огонь, то «ненвисть» был бы слишком мягким словом.

– Подвинься, Хкен,

– Брги…

– Двигйся!

– Ты вождь, – скзл Черный Клык, освобождя дверь. – Я пойду з тобой туд, куд прикжешь.

Ргнрсон прикоснулся к плечу брт и произнес:

– Вполне возможно, что мы с тобой уже покойники, Хкен. Но кто-то понесет впереди нс фкелы, чтобы осветить нм дорогу в д. – Некоторое время он молчл, порженный собственной речью. Их отец произнес эти слов перед своей смертью. – Вльтер! Узнй, кто это сделл!

– Брги…

– Узнй! – бросил он, входя в. спльню.

Вльтер двинулся следом, но Мгл схвтил его з руку.

Когд-то эт женщин был принцессой Империи Ужс. Он влдел Силой, и ей было ведомо, что нходится з дверью.

Ргнрсон еще рз сумел обуздть свои эмоции. Он не снимл руку с эфес меч, чтобы помнить о том, что нходится н поле битвы… Эти люди пли в бою.

– О…

Хкен попытлся вытщить его з дверь.

– Нет. Вльтер, зйди сюд.

Человек со спущенными до колен штнми был бртом Вльтер Туррном.

Их взгляды скрестились нд телом. Ни одного слов не было произнесено. И их нельзя было произнести без того, чтобы здесь снов не пролилсь кровь.

– Позботься о нем, – бросил Брги и, обойдя вокруг постели, подошел к телу жены. Внчле он опустился н одно колено, зтем сел н пол. Он держл её з руку и вспоминл. Двдцть лет и шестндцть из них в брке. В счстье и горести, в битвх и любви.

Это очень долгий срок. Почти половин его жизни. Воспоминний было бесконечно много.

Позди его Вльтер рыдл н груди брт.

Прошло не менее чс, прежде чем Брги поднял глз.

Рольф Прешк, кпитн дворцовой стржи, сидел н крю кровти. Он горевл не меньше Ргнрсон.

Брги точно не знл, но Рольф присоединился к нему одновременно с Элной. А до этого они были пртнерми… Но с того времени Брги не претерпел от него никкого бесчестья. Он был уверен в блгородстве Прешки.

Стрдния Рольф говорили о том, что и он сделет все, чтобы виновтые зплтили своей кровью.

Но сил у Рольф н мщение не было. Во время войны он потерял легкое, но умирть откзлся. Здоровье, првд, восстновить тк и не удлось. Именно поэтому он и знял необременительный пост кпитн дворцовой стржи.

Чуть позже появилсь Непнт и немножко поплкл, после чего, собрв вместе с Мглой детишек, отпрвилсь в дом Вльтер.

– Ты стнешь моей рукой, которя будет рзить из могилы, – скзл Брги Ргнру и поведл сыну все, что знл и что чувствовл. Он поделился тем, что прень должен был знть н тот случй, если следующя бнд убийц добьется успех.

Мльчишке придется быстро взрослеть.

Мйкл Требилкок всю ночь молч нблюдл з событиями. Требилкок оствлся згдкой, кк губк впитывя боль или рдость других и не выдвя при этом своих чувств.

Првд, один рз в течение ночи он подошел к Брги и дружески положил лдонь ему н плечо. Для Требилкок это было очень много.

Еще до рссвет в доме собрлись все стрые товрищи Брги. Не было лишь Рескирд, чей полк был н мневрх у озер Турнтин.

Перед смым восходом солнц нд горми прогремел гром, безоблчное небо прорезл молния.

Это было Знмение.

Глв 7

Весн, 1011 год от основния Империи Илькзр

СТАРЫЙ КОШМАР ВОЗВРАЩАЕТСЯ

В диких и суровых горх, именуемых Дрконьи Зубы, беспрестнно звывл и стонл ветер. Злобные порывы црпли ледяными когтями стринные стены змк Клы-кодред. Эт твердыня был единственным свидетельством того, что человек осмелился пробрться в стршные горы. Кзлось, что злобствующий ветер стремится уничтожить и этот последний оплот.

Это был одинокя крепость, возведення вдли от обитемых мест. Только дв человек нходились в ней, из этих двух лишь одного можно было считть по-нстоящему живым.

Он был стр, этот человек. Стр, и в то же время молод. З его плечми лежло четыре столетия, но выглядел он лишь н одну десятую этой бесконечно долгой череды лет. Одинокий, слонялся он по пустым пыльным злм змк. Он ждл.

Вртлоккур.

Тково его имя. Кошмр Зпд.

Вртлоккур – Молчливый-в-тоске-Бродящий. У него было и иное имя – Рзрушитель Илькзр.

Этот человек был чродеем, способным стереть с лиц земли держву с ткой же легкостью, кк школяр стирет слово с грифельной доски.

По крйней мере тк думли о нем люди. Он был очень могущественен и н смом деле здумл и осуществил пдение Илькзр. Но чродей оствлся человеком, и его возможности имели свои грницы.

Вртлоккур был высок и худ, у него было землистое лицо и глубоко посженные глз цвет черного дерев.

Чродей ждл. Он ждл женщину.

Вртлоккур не желл иметь ничего общего с внешним миром.

Но иногд мир см обрушивлся н него, и чродею приходилось отвечть, чтобы зщитить свое место под солнцем и обезопсить свое будущее.

Второй человек восседл н кменном троне перед зерклом в зле, рсположенном н верхнем этже бшни. Единственную дверь помещения охрняло зклятие, и зклятие это было выше понимния смого Вртлоккур. Человек н троне не был мертв. Но он не был и живым. Он тоже ждл.

Нехорошее предчувствие мучило Вртлоккур. Зло, снов обретя свободу, бродило вокруг. Это было не простое повседневное зло. Н волю вырвлось Зло, облдющее нечеловеческим терпением и выжидющее нужный момент, чтобы ннести удр.

Подобное случлось и прежде, но тогд Зло удвлось усмирить.

Теперь оно снов восстло в гневе, и его пылющие глз выискивли новую жертву.

Вртлоккур творил зклинния. Призвв знкомых демонов, он нпрвил их н крыльях кошмрных видений во все концы свет. Вртлоккур обрщлся к мрчным песнопениям некромнтов, дбы вызвть мертвых и выведть у них секреты будущего.

И ужс внушло не то, что они скзли, то, что не смогли или не зхотели скзть.

Происходило нечто зловещее.

И з этой неизвестностью стоял Шинсн. Империя Ужс пок только готовилсь в очередной рз выполнить свое преднзнчение. Но и это еще не все.

Н некоторое время Вртлоккур обртил свой взор н зпд и обнружил тм новые ростки Зл. К югу от него, неподлеку от Бксендлы, тм, где был обрщен вспять предыдущя тк Империи Ужс… Если попытться охрктеризовть Вртлоккур одним словом, то тким словом стло бы «стрдлец». Чродеи Илькзр сожгли его мть. Приемные родители отошли в иной мир, когд ему еще не было и десяти лет. Одержимый идеей мести з мть, он зключил союз с дьяволом – союз с Шинсном, и с тех пор тысячи рз проклинл тот день, когд решился н это. Принцы-мги обучили его, зтем использовли, чтобы потрясти до основния политические устои Империи.

И что потом? Четыре век одиночеств в мире, с одной стороны, дрожщим перед ним, и с другой – постоянно желющим воспользовться его услугми. Четыре столетия стрдний, бесплодного ожидния момент, когд к нему явится счстье в виде женщины, способной рзделить с ним судьбу и любовь.

И в этом ожиднии его подстерегл боль и печль. Т единствення, которя был ему нужн, избрл другого муж – его собственного сын от брк по рсчету. Внчле он не подозревл о своем отцовстве, но потом узнл, что у него есть отпрыск по имени Нсмешник…

Эти слепые ведьмы Норны издевются нд ним, сплетя нити судьбы в причудливом противоестественном узоре.

Но он посмеялся нд ними. В конечном итоге он и Непнт поймут друг друг. Для этого у него есть мгия.

Н женщину он нложил те же смые чры, что сделли его смого прктически бессмертным. Через некоторое время Нсмешник исчезнет, и тогд Непнт рзделит жизнь Вртлоккур.

И он ждл в своей длекой твердыне долгие годы, пребывя в печли, пок стринное Зло, вновь вырввшись н волю, не пробудило его сознние и не зствило беспокоиться.

Вртлоккур творил зклинния, но предскзния оствлись тумнными, невнятными, меняющимися, но в то же время имеющими постоянное нпрвление. Что-то ужсное поднимлось во весь рост.

И свой первый удр монстр ннесет в подбрюшье крошечного королевств, рсположенного н стыке хребт Кпенрунг и гор М'Хнд. В подбрюшье Квелин.

Последний сенс некромнтии покзл, что ему ндо отпрвиться туд, – и кк можно быстрее.

Он нчл готовить зклинние перенос, способное доствить его куд угодно з считнные мгновения.

Нд острыми кк острие кинжлов вершинми Кпенрунг с утр грохотл гром.

В доме н ллее Лиенеке опечленные и рзъяренные люди змерли, чтобы тут же, дрож, спросить друг у друг, что происходит,

Неожиднно в спльне, где уже прошелестел шепот Смерти, возник крошечный сгусток тьмы. Первым его зметил Рольф Прешк,

– Брги! – выплил он, укзывя н пятнышко.

Оно висело в воздухе н уровне сердц н полпути между дверью и кровтью.

Ргнрсон вгляделся в темную точку. И вот он нчл рсти, превртившись в небольшое черное облчко, которое по мере рсширения стновилось все более тумнным и рзреженным. Внутри него неторопливо слев нпрво врщлся диск, остввшийся двухмерным, с ккой бы точки Брги н него ни смотрел.

– Аринг! Нпрвь сюд людей.

Через несколько мгновений рстущую тень окружили двдцть человек. Они дрожли, но были готовы ко всему. Их лиц были бледны, но эти ветерны уже встречлись с колдовством под Бксендлой.

Диск ускорил врщение. Сгусток тьмы стл больше, приняв форму колонны. А колонн постепенно нчл обретть очертния человек. Тьм пульсировл словно бьющееся сердце. Еще через мгновение Брги рзглядел в кпители колонны человеческое лицо.

– Готовьтесь, – прорычл Ргнрсон, – оно вылупляется!

Голос, который, кзлось, шел из глубины холодной пещеры, проворчл:

– Осторожнее. Прикройте глз.

Этому рспоряжению не подчиниться было невозможно, и Ргнрсон втомтически н него отрегировл.

Удр гром потряс дом. Сверкнул молния, и искры удрили в стены, в потолок, в пол. Зпхло озоном.

– Вртлоккур! – выдохнул Ргнрсон, отведя лдони от глз.

В комнте рздлся вздох ужс. Солдты от стрх окменели, двое – ниболее впечтлительные – потеряли сознние.

Брги тоже чувствовл себя не совсем уверенно. Он и Вртлоккур – стринные знкомые, но не всегд они были союзникми.

Мйкл Требилкок испуглся меньше всех и окзлся единственным, кто сохрнил присутствие дух. Он неторопливо нтянул тетиву рблет и нпрвил оружие н чродея.

Ргнрсон удивился, что эт идея пришл не ему, и высоко оценил действия бледного юноши. Кзлось, что Требилкоку вообще неведомо чувство стрх, он просто не знл, что это ткое. Это может окзться серьезным недосттком, особенно когд имеешь дело с чродеем. В тких случях следует проявлять осторожность и постоянно следить з левой рукой мг, когд он приветствует вс првой. Не опсться колдун и быть чрезмерно смондеянным ознчет попсть в лпы врг. Вртлоккур неторопливо поднял вверх обе руки.

– Я пришел с миром, – скзл он и без пузы продолжил. – Мршл, в Квелине что-то происходит. Нечто очень злое. Я явился лишь для того, чтобы устновить истину и предотвртить зло, если удстся.

Ргнрсон облегченно вздохнул. Вртлоккур, кк првило, предпочитл прямой рзговор, если когд-то и искжл истину, то скорее по ошибке, чем по злой воле.

– Ты опоздл. Злые силы уже ннесли удр. – Гнев, н время вытесненный стрхом, вернулся, и Ргнрсон прорычл: – Они убили мою жену. Убили детей.

– И Туррн, – произнес Вльтер, стоя в дверях. – Брги, ты уже был внизу?

– Нет. Здесь нверху все достточно скверно. Мне не хочется видеть ни Дилл, ни Молли, ни Тмр. Унесите их. Это я виновт в их смерти.

– Дело не в этом. Я хочу скзть, что они не только всех перебили, но и обыскли кждую комнту. Впрочем, довольно поверхностно, кк будто собирлись вернуться, если не нйдут нужное с первого рз.

– Но это бессмысленно. Мы имеем дело не с грбителями.

– Нет, они явились не только для убийств. Они что-то искли.

Вртлоккур слушл с нпряженным лицом, но не вмешивлся.

– Но здесь нет ничего ценного. Дже денег.

– Нет, – вмешлся Вртлоккур, – в доме что-то нходилось. Или должно было нходиться. Похоже, тйн охрнялсь дже лучше, чем я предполгл.

– А? Ты решил, что нстло время говорить згдкми?

Брги был уверен, что чродеи постоянно стремятся выржться тумнно, чтобы впоследствии их не обвинили в ошибке.

– Вовсе нет. Выслушйте предысторию. Вльтер, Туррн и их брт Брок во время войны с Шинсном служили Нствнику Эсклон. В критический момент Нствник использовл Туррн для того, чтобы перепрвить н Зпд весьм могущественный мулет – Слезу Мимизн. Туррн переслл Слезу Элне с торговой почтой, и мулет хрнился у неё без млого пятндцть лет. Я думл, что ты о нем знешь.

Ргнрсон в смущении присел н крй кровти.

– У неё было много секретов, – скзл он.

– Может быть, кто-нибудь нм что-нибудь скжет? – произнес Вртлоккур, обводя присутствующих внимтельным взглядом.

– Я видел его однжды, – скзл Рольф Прешк. – Тогд я был рнен, и мы скрывлись н Лзурном Побережье. Предмет похож н рубиновую слезу, и он хрнил его в лрце из тикового дерев,

– Тик? – переспросил Брги. – У Элны не было тиковых лрцов, Рольф. Один был, но только из эбенового дерев. Укршенный серебряными рунми. Он двно влялся в доме, и я никогд в него не зглядывл. Дже не знл, зперт он или нет. Считл, что Элн хрнит тм свои дргоценные безделушки.

– Вот-вот, – снов вмешлся Прешк. – Я и хотел скзть – эбеновый. Дргоценный кмень, првд… довольно жутковтый. Внутри него пылл огонь.

– Это он. Слез Мимизн, – скзл Вртлоккур. – Одно из смых любопытных её свойств – способность оствться незмеченной. И исчезть из пмяти. Амулет н удивление неуловим.

– Тогд он должен быть где-то здесь, – зявил Ргнрсон. – Кжется, я его н днях видел. Либо в том грдеробе, либо н комоде. Элн вел себя тк, будто шктулк не имеет никкой ценности.

– Прекрсный способ сокрытия, – зметил Вртлоккур. – Но я не думю, что мулет здесь. Я не ощущю его присутствия.

– Мйкл, Ярл, поищите шктулку, – рспорядился Ргнрсон и зкрыл лицо лдонями.

Творится что-то невообрзимое. Удры сыплются со всех сторон, стоящих перед ним проблем с избытком хвтит н троих.

Брги чувствовл, что не будет времени, чтобы в одиночестве предвться горю, привести в порядок мысли и нметить новые пути.

Поиски ни к чему не привели. У убийцы в прке ничего с собой не было, д и Ргнр скзл, что тот дже не входил в хозяйскую спльню.

– Ярл, где Ргнр?

– Мгл збрл его к себе.

– Пошли кого-нибудь з ним. Смое время покзть ему, что ткое взросля жизнь.

«Возможно, мои дни сочтены, – думл Брги. – Придут новые убийцы, и если я погибну, то пусть Ргнр стнет моим мечом, рзящим из могилы».

– Ярл, – скзл Ргнрсон, когд Аринг вернулся. – Приведи сюд звтр побольше людей. Нйдем этот мулет, тлисмн или кк его тм. Вльтер, кк ты считешь, не могл бы Мгл некоторое время позботиться о детях? Я буду стршно знят, пок не осядет пыль.

– С помощью Непнты он вполне спрвится.

Ргнрсон посмотрел н Вльтер. Нпряженность еще сохрнялсь. Вльтер нверняк знл. Д что уж тм… Снявши голову, по волосм не плчут.

И что мог сделть Вльтер? Не доносить же н Туррн.

Кто еще мог знть? Кто им помогл? Хкен? Хкен жил в его доме… Нет. Он хорошо знл своего брт, тот, если бы это знл, перегрыз бы горло.

Ргнрсон нчл рзмышлять. Он был явно вовлечен в цепь кких-то тинственных событий.

Вртлоккур помнил его з собой в угол комнты.

– Я появился в весьм нпряженный момент, – прошептл чродей. – Но сюд меня привело не вше несчстье. То, из-з чего я прибыл, еще не произошло. И это еще можно предотвртить, если мы стнем действовть быстро.

– Вот кк? Что еще может произойти? Что еще они могут мне сделть?

– Не тебе. Квелину. Все, что происходит, вовсе не нпрвлено против одной личности. Хотя и ты от этого можешь пострдть.

– Не понимю.

– Я говорю о твоей другой женщине.

Ргнрсон нпрягся.

– О Фине? Хм… о королеве?

– Мое внимние привлек ребенок.

– Но еще не время…

– Время приближется. Это случится через дв-три дня. Откровения тумнны, но все они сходятся в одном. Дитя, которого коснулось стринное зло, зтившееся в чреве Фины, способно потрясти основы мир. Если остнется в живых. Но оно может и не выжить. В действие приведены весьм могущественные силы…

– Силы! Если бы я мог, то очистил бы мир от всех тебе подобных.

– В этом случе мир бы стл очень унылым местом, сэр. Но сейчс для нс смое вжное – твоя королев. И ребенок.

– О боги, кк же я устл. Устл от всего. Десять лет нзд, когд у меня были земли в Итскии, я стонл потому, что жизнь мне кзлсь пресной. Теперь я отдл бы все, чтобы повернуть время вспять. Моя жен остлсь бы жив. И дети…

– Ты ошибешься. Я зню.

Ргнрсон посмотрел ему в глз. Д, Вртлоккур знл точно. Вот уже почти век он см испытывл ткие же мучения.

– Крк Штрбгер… Бксендл. Это почти пятьдесят миль. Успеем ли?

– Не зню. Быстрые лошди…

– Мы огрбим почтовую службу.

Это было одно из нововведений Ргнрсон, которое предложил Дерел. Почтовя систем, позволяющя быстро известить об опсности. В ниболее крупных постоялых дворх по всей стрне рзмещлись стнции. Все влдельцы дворов получли деньги н содержние подствных лошдей для курьеров.

Новя систем стоил дороже, чем трдиционня, когд корреспонденция передвлсь с путникми, следующими в нужном нпрвлении. Почт, прежде чем попсть к дресту, долго переходил из рук в руки. Новя систем был более ндежной. Ргнрсон лелеял ндежду, что со временем сумеет убедить торговых людей пользовться только ею и превртит почтовую службу в один из источников пополнения госудрственной кзны.

– Ярл, прикжи оседлть лошдей и привести к дому. Пусть их будет… три. Я, чродей и Ргнр. Глвным здесь остется Хкен. Его слово – зкон. Ясно?

Аринг ответил кивком.

– Вльтер?

– Я все понял.

Он смотрел н Брги с кменным выржением лиц.

Брги понимл, что его поездк к королеве дст новую почву для слухов. Но он ничего не стл говорить по этому поводу. Его друзья должны решть сми, держть ли им рот н змке, или нет.

Мршл внимтельно оглядел присутствующих, и его взгляд здержлся н Мйкле Требилкоке. Смертельно бледный юнош все еще держл рблет нцеленным н Вртлоккур. «Не человек, мшин», – подумл Ргнрсон.

– Прости, – скзл он мгу и, обрщясь к молодому человеку, произнес: – Мйкл, пойдем со мной, нм ндо поговорить.

Ргнрсон повел Мйкл вниз, и они вышли в сд. Утренняя зря нчинл окршивть горизонт у Кпенрунг. Где-то тм стрдл Фин, их ребенок пытлся выбрться из чрев мтери рньше нзнченного срок.

– Мйкл.

– Сэр?

– Я все еще не очень хорошо тебя зню. Прошло столько лет, ты все еще держишься чужком.

– Сэр?

– Ты мне не безрзличен. Я тебя люблю и тебе доверяю. Но прв ли я, поступя тким обрзом?

В сду црил покой. С тыльной стороны дом Ргнрсон выглядел тк же мирно, кк и соседние здния.

– Не уверен, что полностью понимю вс, сэр.

– Мне не известно, кто ты, Мйкл, и что собой предствляешь. Для окружющих ты змкнут. Я зню о тебе только со слов Гжердрм. См же ты о себе не проронил ни слов и остешься згдкой. Конечно, это твое прво. Но ты теперь входишь в комнду, хотя я и не зметил, кк это произошло. Ты очень незметное создние. Ты многое слышишь и многое змечешь. Ты знешь всех. У меня создлось впечтление, что склд ум позволяет тебе приходить к првильным выводм, минуя промежуточные рссуждения. Я не ошибся?

Требилкок кивнул. В предрссветных сумеркх он выглядел кким-то нерельным и походил н ожившую мумию.

– Я все время здю себе вопрос: можно ли тебе доверять? – Ргнрсон змолчл, ожидя ответ, но Мйкл не отвечл, и он продолжил: – Ты действительно н моей стороне? Или мне придется тебя когд-нибудь убить?

Требилкок никк не прорегировл н эти слов. Ргнрсону снов покзлось, что юноше просто не знкомо чувство стрх.

– Вм не придется убивть меня, сэр, – нконец ответил Требилкок. – Я нхожусь здесь с тех пор, кк окончил университет. Теперь это и моя стрн. Вы – мой нрод. Но я тков, кков есть. Мне очень жль, что вы этого не видите. И я понимю, что, не змечя этого, вы просто не можете не сомневться.

Ргнрсон взглянул в светлые, очень светлые глз юноши и почему-то поверил ему.

– Отлично, – скзл он. – В тком случе у меня есть для тебя дело.

– Сэр?

В первый рз з все время знкомств с Мйклом Брги уловил в голосе молодого человек признки эмоций. И ему покзлось, что он нконец понял юношу. Мйкл был сыном очень богтого человек, и его угнетло, что з всю свою жизнь он ничего не сделл ни для себя, ни для других.

– Здние очень простое. Продолжй делть то, что делешь, Смотри и слушй. Будь среди людей, только еще больше, чем сейчс. Гжердрм говорит, что ты и без того много рыскешь по городу. – Ргнрсон взглянул в сторону рссвет и добвил: – Мйкл, я сейчс никому не могу доверять. Мне ненвистно это…

Подошел Аринг.

– Лошди готовы. Я собрл для тебя кое-ккие вещи.

– Блгодрю, Ярл. Мйкл?

– Сэр?

– Желю удчи.

Ргнрсон отошел, оствив бледного молодого человек в глубоком рздумье.

– Ярл, – скзл он, – я передумл. Ты знешь, что происходит между мною и королевой, не тк ли?

– Во всяком случе, слышл достточно много.

– Ясно. Знчит, тк. Сейчс нет большого смысл скрывть это. Однко н меня не ссылйся. Ясно?

– Конечно.

– Породит ли это для нс новые проблемы?

– Тысячи. Больше всего меня пугет возможность, что он может этого не перенести. Твой колдун говорил тк, что… Толкуют, что у неё были сложности и с первым ребенком.

– Д. Теперь слушй. Я хочу, чтобы все войск, рсположенные в городе – кроме дворцовой охрны и личной гврдии королевы, – нчиня с звтршнего дня оствлись в кзрмх. А сейчс скжи полковнику Ориону, чтобы он явился ко мне, готовый к путешествию. Пусть хоть одн змея будет сидеть у меня в крмне, нок я отсутствую. И еще. Предупреди провинции. Стрж должн нходиться в состоянии готовности. Погрничня охрн тоже. Вльтер может рспрострнить слух, что готовится переворот. Это прекртит вопросы, почему войск нходятся в кзрмх. Понял?

– Все будет сделно.

Солнце уже двно встло, когд трое мужчин и мльчик посккли н восток.

Глв 8

Зим-весн, 1011 год от основния Империи Илькзр

УЗНИК

Ему кзлось, что боль никогд не прекртится. Негромкое злое ншептывние продолжлось, продолжлось, продолжлось…

Однко он был упрям. Нстолько упрям, что мысль о кпитуляции рди спсения дже не приходил ему в голову.

Он не знл, где нходится. Тк же, кк не имел предствления о том, кто его зхвтил. Он не ведл – почему. Его познния огрничивлись болью. Единственным ключом ко всему был человек в чёрном, человек в мске. Они ему ничего не говорят. Только здют вопросы. Кк только открывют рот.

Внчле они спршивли о Брги и Груне. Он не скзл им ничего. Он и не мог сделть этого, тк кк ничего не знл. Он рсстлся с Брги и Груном слишком двно. Он пришел в себя. Звуки… Человек в мске возвртился,

– О горе! – пробормотл Нсмешник, стрясь кк можно глубже вжться в пол и стену. Н сей рз ему достнется крепко. Ведь они оствили его в покое н несколько недель.

Однко сейчс их было всего четверо. И он поблгодрил небес з этот мленький др.

Кждый из них нес фкел. Нсмешник следил из-под полуприкрытых век, кк помощники человек в мске воткнули фкелы в кольц – по одному н кждой стене. При всем желнии он не мог до них дотянуться. Человек в мске зкрепил свой фкел нд дверью.

Мск зкрыл дверь. Ну конечно. Это было сделно не потому, что Нсмешник мог бежть. Человек не прикзл зпереть дверь снружи. Дверь был зкрыт только для того, чтобы узник не вспомнил, что з этим куском желез, з пределми его темницы, лежит другой мир.

В днный момент же вся вселення Нсмешник имел рзмеры двендцть н двендцть футов и целиком состоял из темного кмня. Единственной мебелью в этой вселенной были его оковы.

Никких гигиенических устройств его мир не имел.

По мнению тюремщиков, существовние среди собственных экскрементов должно было пойти узнику н пользу.

Но более всего угнетло постоянное молчние Мски. Кждый рз он, подобно извянию, стоял у двери, в то время кк его помощники демонстрировли свое мстерство мучителей.

Нсмешник взорвлся.

Сбив ногой ближйшего из пришельцев, он вцепился скрюченными пльцми ему в горло и сжл что есть силы кдык. Хрящ хрустнул. Нсмешник рвнул из последних сил.

Один мертв. Но оствлось еще трое.

Узник ндеялся, что они рзъярятся и тут же прикончт его.

Смерть был бы единственным спсением от мук.

Поднявшись н ноги, он подпрыгнул и попытлся пнуть ногой в пх человек в мске.

Но дв других не позволили ему это сделть. Эт прочк отнюдь не дилетнты. Они бросили Нсмешник н кменный пол и рзобрли н чсти.

Его мучили тк двно и тк чсто, что ему все стло безрзлично. Боли было столько, что он двно перестл её стршиться. Нсмешник был одержим двумя идеями. Причинить им боль и зствить убить себя.

Но они никогд не впдли в ярость. Вот и сейчс они не рссердились, хотя н сей рз он доствил им довольно серьезную неприятность. Дело для них было прежде всего.

Хорошенько измолотив строптивц, мучители перектили его н живот, зломили руки з спину и, крепко связв зпястья, свели локти вместе. Нсмешник взвыл от боли, извернулся и вцепился зубми в обнженную лодыжку одного из изуверов. Вкус крови во рту доствил ему нескзнное удовольствие. Но он тут же узнл вкус собственной крови, когд чей-то бшмк врезлся ему в губы. Ему следовло двно понять, что сопротивление ознчет дополнительную боль.

Привязв веревку к его локтям, они вознесли его ввысь. Это был очень стря пытк – примитивня и не требующя больших зтрт энергии со стороны плчей. Когд Нсмешник доствили в темницу, его вес превосходил норму н пятьдесят фунтов. Сил тяжести выворчивл плечевые кости из суствов.

Когд, покричв немного, он терял сознние, кто-то приводил его в чувство только для того, чтобы вздернуть снов.

В то время ночных шепотов не было, был всего лишь боль и бесконечные попытки сломить его волю.

Почему?

Для чьей пользы?

Интересно, кков прогрмм н сегодня? Пять-десять дней н крюке? Или они для рзнообрзия срзу перейдут к делу?

Ясно одно. Некоторое время кормить его не будут. Кормили его только в целях выздоровления.

В периоды кормления меню огрничивлось тыквенной похлебкой. Две миски в день.

Првд, одну неделю ему двли кпустный суп. Но дже и столь крошечного рзнообрзия окзлось достточно, чтобы укрепить его дух. После этого вернулсь тыкв. Итк, тыквення бурд или ничего.

Осттки последней еды вылились н пол. Рот нполнился желчью, и он сплюнул.

– Придет день, – обещл он шепотом, – и зкон мирового рвновесия проявит себя. Мятник кчнется в другую сторону. Нступит полня перемен судеб. Мы поменяемся местми.

Мучители нчли его врщть. Быстрее и быстрее. Они врщли до тех пор, пок у него не помутилось в голове. Зтем, подтянув Нсмешник к потолку, плчи опустили его вниз серией коротких толчков. Нсмешник снов потянуло н рвоту, но желудок был уже пуст.

Один из мучителей вытер ему рот.

«Это что-то новенькое, – подумл он. – Рдикльное изменение».

Ндо быть внимтельным.

Человек в мске двинулся к нему.

Он посмотрел в глз узник, приподняв ему веки, кк это делют врчи. В прорезях мски, из которых были вынуты дргоценные кмни, Нсмешник увидел глз почти ткие же темные, кк и у него смого. Впрочем, стоп. Эт был не т мск, которя здесь появлялсь рнее. Н этой вместо черного орнмент н золотом фоне был золотой орнмент н черном поле. Другой человек? Вряд ли. Ощущения узник оствлись прежними.

В этих глзх не было и тени милосердия, В них вообще отсутствовли ккие-либо эмоции. Это были утомленные глз крестьянин после трудного дня в рзгр сельской стрды.

Но, с другой стороны, эт мск… Изменения были незнчительными, однко… Он нчл копться в пмяти. Мск, черня мнтия, руки, нвеки скрытые в ковных метллических перчткх тончйшей рботы, – все это было ему знкомо…

Тервол. Шинсн. Он знл их очень хорошо и теперь был уверен, что перед ним не нстоящий тервол.

Хитрость, к которой он см мог бы прибегнуть, если бы роли вдруг поменялись.

Пленник вспомнил и эту мску… Он видел её под Бксендлой. Он остлсь н поле битвы, после того кк О Шинг нчл отступление. Золотые линии н черном фоне, рубиновые клыки, морд кошки и горгульи. Мск, которя, кк утверждл Мгл, приндлежл человеку по имени Чин – одному из вождей тервол.

Тогд они решили, что Чин погиб.

Может быть, это и не тк, но глз-кристллы из мски вынуты…

– Чин. Стрый друг является н выручку, – выдвив сркстическую улыбку, прошептл Нсмешник.

Единственной рекцией человек в чёрном н эти слов был лишь короткя пуз, после которой он произнес:

– Тебе будет еще больнее, толстяк. И боль будет вечной. Я могу ждть. А ты должен слушть и извлекть уроки.

– Лично я – одно большое ухо. Ухо с головы до пят.

– Отлично. Время грубых приемов миновло. Теперь ты нчнешь слушть и отвечть.

Двое помощников подктили столик н колесх. Нсмешник зрнее стиснул зубы, хотя и не рзобрл, что лежит н столе.

Человек в мске дл ему понять, что это – инструменты колдун.

Боль был сильнее, чем т, что ему пришлось испытывть рнее. Эти пытки по последнему слову колдовской нуки преследовли одну-единственную цель – свести его с ум.

Нсмешник никогд не отличлся особой стойкостью, и чтобы окончтельно сломть его, потребовлось дв дня.

После этого они позволили ему болтть целую неделю.

З это время что-то происходило. Новя боль. Зпх горелой плоти, но, по счстью, не его. Крики, но вылетющие не из его горл. Сржющиеся люди. Еще один крик, н сей рз его – после того, кк он упл с высоты н кменный пол узилищ… И темнот. Мирня, успокивющя темнот.

Зтем к нему вернулись ночные шепоты. Но и они изменились, ств нежными, лсковыми и дже веселыми, кк шелестящий шепот нимф н берегу ручья. Теперь они успокивли. Возврщли здоровье.

Зтем появились нежные женские руки и отдленные голос мужчин. Но долго, очень долго он оствлся связнным и с повязкой н глзх. В голове у него все перепутлось, воспоминния были отрывочными. Человек в мске… Люди Эль Мюрид, офицеры-немники…

Его держли под воздействием нркотиков, и Нсмешник это знл. Иногд он приходил в себя н время, достточное для того, чтобы уловить обрывки рзговоров.

Один из голосов, видимо, приндлежл новой сиделке.

– О боги! Что с ним? – спросил он с ужсом.

– Его мучили, – ответил мужчин. – Жгли огнем. Я пок не все понимю. Кк он говорит, ему подстроили ловушку люди, которых он считл своими друзьями. Никто не знет, почему они это сделли. Спс его лорд Чин.

Что он слышит? Неужели в его голове все сместилось? Рзве Чин не был одним из мучителей?

– Интриг был очень сложной. Кто-то из псевдодрузей, видимо, известил гентов Эль Мюрид, и те его зхвтили. Зтем все тот же человек посылет немников, которые, рзыгрв сцену освобождения, передют его Груну, нцепившему мску, потерянную лордом во время поход н Зпд.

– Вы хотите скзть…

– Между мской и её подлинным влдельцем существует нерушимя связь. Лорд утртил мску, но он по-прежнему знет, что происходит, когд кто-то её ндевет… Постой. Кжется, он приходит в себя. Дй-к ему еще одну понюшку. Ему, прежде чем можно будет проснуться, требуется длительное исцеление.

Прошел еще один день, может быть, еще одн неделя. Беседу вели другой мужчин и другя женщин.

– … говорит, что лорд Чин срзу бросил его в зстенок. По ккой-то причине бин Юсиф в тот день нцепил трофейную мску вместо копии, которую сделл для себя. Лорд Чин все понял в ту же секунду, кк Грун её ндел. Грун вынул глз-кристллы, очевидно, полгя, что тким обрзом рзорвет связь с нстоящим влдельцем.

– Готов поспорить, что лорд произвел большое волнение.

– Они до сих пор не могут опрвиться от потрясения, – со смехом произнес женский голос. – Думют, что Шинсн снов нступет. Но они гоняются з собственным хвостом. Им ничего не известно ни о том, что здесь новый порядок, ни о появлении Эхелебе.

– Что же происходит?

– Тот, кого зовут Грун, скрылся. Лорд Чин нкзл остльных.

– Бин Юсиф мог бежть. Он – скользкя змея.

– Бин Юсиф не сможет скрывться вечно. Эхелебе здесь. Никто не сможет уйти от суд Прккии.

Дже нходясь в более чем полуобморочном состоянии, Нсмешник решил, что последнее зявление является, мягко говоря, преувеличением. Видимо, говорящя был новообрщенной фнтичкой.

– Что они собирются сделть?

– Лорд Чин считет, что его хотят использовть в кчестве оружия против Шинсн. Человек по имени Ргнрсон одержим в этом отношении прноидльной идеей… Возьми вту и вон тот флкон. Он приходит в себя.

Вокруг Нсмешник нчлось движение, и он уловил очень приятный зпх.

– Сколько же потребуется времени?

– Возможно, месяц. Лорд говорит…

Он припоминл и другие столь же короткие эпизоды, зкнчивющиеся острыми взглядми докторов и сиделок.

И вот нступил день, когд они не стли отпрвлять его нзд в беспмятство,

– Вы меня слышите?

– Д, – прошептл он.

Его горло пересохло и болело тк, словно он продолжл зходиться в крике.

– Не открывйте глз. Мы собиремся снять повязку. Минг, здерни шторы. Он не видел свет несколько месяцев.

По лицу Нсмешник пробежли чьи-то пльцы. Холодный тупой конец скльпеля ндвил н щеку.

– Не шевелитесь. Мне ндо здесь срезть. Повязк соскользнул.

– Все. Открывйте глз. Делйте это очень медленно. Некоторое время он не рзличл ничего, кроме темных и светлых пятен. Зтем пятн нчли обретть форму и нконец превртились в нечто отдленно нпоминющее лиц. Его ложе окружли трое мужчин и пять женщин. Все они кзлись взволновнными. Рот одного из мужчин вдруг превртился в черную дыру, и Нсмешник услышл:

– Вы что-нибудь видите?

– Д.

Перед ним возникл рук.

– Сколько пльцев?

– Три.

Одн из женщин рдостно пискнул.

– Отлично. Сообщите лорду Чину. Всё получилось кк ндо.

Они провели еще несколько простеньких тестов и зтем освободили его от ремней. Один из присутствующих, видимо, глвный, произнес:

– Вы провели без движения много времени. Не пытйтесь смостоятельно вствть. Чуть позже мы приступим к тренировкм.

Все мгновенно умолкли, когд в помещение вошел тервол – человек в черной мнтии и мске кошки и горгульи. Черный орнмент н золотом фоне и рубины.

Нсмешник вжлся в постель.

Из-под мски послышлся негромкий смех. Тервол присел рядом с ним н кровть, придержв одеяло, чтобы оно не соскользнуло.

– Отлично. Ожоги зжили великолепно. Шрмов остнется очень немного.

Нсмешник не отрывясь смотрел н мску. Н ней в отличие от той, другой, дргоценные кмни были н месте.

– Но кк?..

– Это моя вин, и я приношу извинения. Я просчитлся. Вш врг облдл большим могуществом, чем я мог предположить. Спрвиться с ним было трудно. К сожлению, в ходе схвтки вы не смогли избежть ожогов. З что я еще рз приношу глубочйшие извинения. Год пыток. Изумительно. Вы н редкость твердый человек. Немногие из моих коллег смогли бы выдержть подобное.

– Лично я, стрдя провлми пмяти и пребывя в сознтельности лишь крткий срок, позволяю себе вырзить интерес и спросить, кто есть лично вы?

– Эхелебе.

Человек изучил глз Нсмешник, приподняв веки, кк это делют врчи. При этом он действовл левой рукой. Тот человек в мске делл это првой. Грун тоже был првш.

– Что з создние? Не слыхл о тковом. Где оно?

– Эхелебе не пребывет где-либо. Эхелебе – состояние ум. Я не пытюсь нпустить тумн, но это – стрн без территории, и её грждне рзбросны повсюду. Мы нзывем себя Скрытое Королевство. Тм, где нс много, имеются тйные мест, где мы собиремся, укрывемся или ищем покоя. И вы сейчс нходитесь в тком месте.

– Доносилось до моего слух, что подобня систем именовлсь культом Метрегул.

Метрегул был демоном-божеством королевств Гундгчктил, скрытом глубоко в джунглях. У демон был небольшя тйня групп весьм злобных поклонников. Культ Метрегул нходился под зпретом во всех зпдных королевствх. И его злитые кровью лтри были хорошо укрыты. Теперь культ умирл, хотя в годы юности Нсмешник был рспрострнен довольно широко.

– Д, структуры похожи. Но цели рзличны, кк день и ночь. Нш цель – очистить мир от тьмы.

К Нсмешнику быстро возврщлсь живость ум.

– И вот лично я нчиню с удивлением здвть себе вопрос. Тервол зявляет, что его высшее призвние искоренять зло? Сущее безумие! – Он уже вовсю веселился.

– Возможно. Но кто лучше нс сможет изменить устремления Шинсн? Вы изумитесь, узнв, кто входит в нши ряды. Иногд дже я бывю потрясен, когд деятельность сводит меня с рнее неизвестными мне бртьями.

Нсмешник хотел спросить, почему он рнее ничего не слышл об оргнизции. Однко по строй привычке решил ничего не спршивть. Ндо ждть и нблюдть. Ему нужны точные днные, с точными днными, н которых можно строить првильные выводы, никто добровольно не рсстется.

– Вы выздорвливете н удивление быстро. В этом помогют млые дозы мгии и беспредельня збот вот этих добрых людей. – Он укзл н стоящих вокруг лож, – Вы все увидите сми, кк только сможете подойти к зерклу. Им удлось устрнить большую чсть повреждений. Кости и мышечня ткнь в полном порядке. Н теле остлось несколько шрмов, но они будут скрыты под одеждой. Сейчс нс беспокоит только это. – Он постучл кончиком пльцев по черепу Нсмешник.

– Почему?

– Простите, не понимю вопрос.

– Лично я не уствю повторять себе, что добро спсло меня от зл. Я не отличюсь неблгодрностью. Но много личностей пребывют в многотрудстве столько времени, чтобы возместить мою ущербность… ущерб мне, ннесенный безумной жестокостью моих тюремщиков. И вот я интересуюсь.

– Я вс понял. Вс интересуют мои мотивы. Нет, нет. Их нельзя считть совсем бескорыстными. Я просто ндеюсь убедить вс обртить свои многочисленные тлнты н пользу ншего дел.

– Тлнты? – презрительно фыркнул Нсмешник. – Лично у меня? У попрошйки с пыльных улиц, не способного содержть супругу и дитя? Существ, нрвственность которого лишь н толщину волос лучше, чем у тервол? Человек, которого болезненное пристрстие к зртным игрм привело н грнь тбели?

– Именно. Вы – человек. Люди же слбы. Эхелебе збирет у них слбость, одривя взмен силой для служения людям.

Нсмешник очень жлел, что не может видеть лиц этого человек. Тон его голос и искренность обезоруживли. Он нчл продумывть весь ход событий, нчиня с того момент, когд получил приглшение Брги н прздновние Победы.

Нсмешник похолодел, вспомнив о Непнте. Что он сделл? Откзлсь от него? Что с ней стлось, если Брги и Грун действительно вступили против него в зговор?

– Нет. Лично я в стрые дни по уши нсытился политикой. А год в зстенке с плчом вместо любимой окончтельно убедили меня в опсности этого знятия.

– Поспите пок. Мы продолжим лечение, когд вы проснетесь, – скзл Чин и вышел, уведя всех с собой.

Нсмешник попытлся уснуть, но сон не приходил, и он пребывл в ккой-то полудреме. Через несколько чсов негромкий звук зствил его нсторожиться.

Он чуть-чуть приоткрыл один глз.

Окзывется, его нвестил согбенный мленький стрикшк.

Стрый, сующий нос в чужие дел ндоед – собственной персоной.

Легенды о Звездном Всднике были ткими же древними кк мир, древнее дже, чем легенды о Горном Стрце, который, кк подозревл Нсмешник, был всего лишь мрионеткой в рукх Звездного Всдник. Никто не знл, кем является этот человек и чем руководствуется в своих действиях. Звездный Всдник всегд шел своим путем, исходя из собственных сообржений, и был более могущественен, нежели влдыки Шинсн или Вртлоккур. Брги утверждл, что именно он сделл невозможным использовние мгии в битве при Бксендле. Звездный Всдник вмешивлся в дел людей, всегд оствясь в тени и не объясняя мотивов. В великом Ребсменовском университете Хэлин-Деймиеля имелсь целя библиотек, посвящення только его деяниям. Он стл почти ткой же тйной, кк тйн смой жизни.

Ккого дьявол ему здесь ндо?

Один рз – случйность. Дв – совпдение. Тройное повторение говорит о том, что что-то происходит.

Это был третья встреч Нсмешник со Звездным Всдником.

Он продолжл притворяться спящим.

Сгорбленный стрикн пробыл в комнте всего несколько секунд. Он внимтельно посмотрел н Нсмешник и ушел.

Интересно, явился ли Всдник тйно и см по себе, или он змешн в это дельце с Эхелебе? В прошлом, нсколько знл Нсмешник, Звездный Всдник всегд выступл н стороне людей, которых см Нсмешник считл «хорошими»…

Звездный Всдник уже двжды появлялся в его жизни, и кждый рз встреч шл Нсмешнику н пользу. Это сообржение говорило в пользу лорд Чин, если, конечно, стрикн явился не для того, чтобы помешть Чину в его плнх.

Несколько недель спустя, когд Нсмешник нчл ходить и получил возможность шпионить, он подслушл, кк кто-то сообщл Чину о том, что Брги бросил Непнту и Этрин в подземные темницы змк Криф.

Вернувшись в свое жилье, он здумлся. Звездный Всдник спс ему жизнь много лет нзд. Вртлоккур скзл, что стрик не удрил бы пльцем о плец, если бы не отводил ему, Нсмешнику, мест в своих плнх н будущее. Неужели нступил чс плтеж?

Нсмешник терзли сомнения. Точно он знл только одно: н сей рз грязные делишки Грун и Брги тк просто им с рук не сойдут.

Глв 9

Весн, 1011 год от основния Империи Илькзр

КОРОТКОЕ ПУТЕШЕСТВИЕ

– Эти проклятые седл стли кк кменные, – ворчл Орион. Он Брги, Ргнр и чродей только что подъехли к постоялому двору «Арблет и колокол».

– Меняем коней, – бросил Ргнрсон хозяину постоялого двор и демонстрируя выписнную им смому себе подорожную. – Збирем лошдей Королевской почты. – Повернувшись к Ориону, он продолжил: – Мы проделли половину пути, полковник. Остлось двдцть миль. Боюсь, что до нступления темноты нм не успеть… Мы не опоздем? – спросил он у Вртлоккур.

– Вы нконец соблговолите поделиться со мной, что происходит? – возмутился Орион.

– Доверьтесь мне, полковник, – ответил Ргнрсон.

Орион был невысокий, коренстый человек с нрвом бык.

Брги впервые встретил его еще во время войн Эль Мюрид. Тогд Орион ему не понрвился, д и теперь Ргнрсон был к полковнику не очень рсположен. Однко коротышк был волевым и умелым солдтом, прослвившимся жестоким упорством в битвх. Он всегд тковл врг прямо в лоб и ни рзу не отступил без прикз. Орион мог стть очень опсным вргом. Несмотря н свой облик и ослиное упрямство, дурком он не был. Тупицы не стновятся полковникми гильдии. Он прекрсно понимл, что рзрзился неведомый ему кризис и Ргнрсон просто вынужден отделить его от подчиненных. Но что происходит?

– Дй нм поесть, хозяин. Нет. Эля не ндо. Во всяком случе, не с моими почкми. Нм еще сегодня ндо успеть в Бксендлу.

– Пп, неужели это тк необходимо? – спросил Ргнр. – Я умирю.

– Ты устнешь еще сильнее, Ргнр.

– Мд--… – протянул Вртлоккур. – Вы знете, когд я последний рз сидел в седле?

– Пять минут нзд, сэр, – пробормотл хозяин.

Только Орион смог немедленно сесть. Несмотря н нытье по поводу твердости седел, он был единственным, кто по-нстоящему привык к верховой езде. Орион чстенько любил нпоминть всем о том, что он не кбинетный, боевой комндир. Вртлоккур взял в руки мленькую солонку и произнес:

– А хозяин нм очень доверяет.

Соль в восточном Квелине ценилсь н вес золот.

Вртлоккур щелкнул пльцми, и солонк исчезл.

Это был фокус, который без всякого труд мог сотворить дже Нсмешник. Что из того? Дже высокя мгия чстично вершится при помощи лжи.

Ргнрсон подозревл, что чродей тким обрзом хочет что-то скзть, но не понимл что именно.

Ргнр же восторженно проговорил:

– Здорово сделно, сэр Стрец: Вы можете меня нучить?

– Хорошо, млыш, – тонко улыбнувшись, ответил чродей.

Он сделл рукой неопределенный жест, произнес несколько бессмысленных слов, и солонк вновь появилсь.

– Это не тк просто, кк кжется, – скзл мг. – Тебе следует рзвить гибкость пльцев.

– У него не хвтит терпения, – зметил Брги. – Он всегд хочет усвоить все з один урок. Я уже дрил ему мгический нбор.

– Теперь я сделю все медленно, млыш. Смотри внимтельно.

Повторив фокус снчл, Вртлоккур скзл:

– Вот тк. И кк, по-твоему, я это сделл?

Ргнр подумл, нморщив лоб, зтем сделл обиженную гримсу и ответил;

– Я опять не зметил.

– Он у вс в другой руке, – вмешлся Орион.

– Вот кк? – произнес Вртлоккур, открывя лдонь. – Но здесь ничего нет, кроме стринной золотой монеты. Интересно, откуд он взялсь?

Орион внимтельно изучил монету и, внезпно побледнев, поднял глз н Вртлоккур.

– Вообще-то, если, пробрвшись через коросту, покопться з ухом молодого человек… – Вртлоккур протянул руку. – Что это? Совсем не то, что нм требуется.

Мг бросил н стол кусок гт. Зтем он извлек из-з ух Ргнр довольно длинную бечевку, ржвый подковный гвоздь, несколько медных монет и только после всего этого – солонку.

– Ну и помойк! Скжи, ты когд-нибудь голову моешь? Ргнр с восторгом и стрхом ощупл у себя н поясе сумку и звопил:

– Кк вы все это сделли?!

– Колдовство, юнош. Чистое колдовство. О, нш хозяин рботет быстро. Сэр, я порекомендую вс всем моим друзьям.

– Большое спсибо, сэр. Мы делем все, чтобы доствить, удовольствие гостям.

Ргнрсон фыркнул. Орион мрчно ухмыльнулся.

– В чем дело, господ?

– Вы не знете его друзей, – скзл Орион, и Брги увидел, кк он пытется прогнть со своего обветренного и морщинистого лиц выржение озбоченности или, скорее, ужс.

Хозяин принес змечтельную еду, и путники смогли поесть первый рз после отъезд из Форгреберг.

Когд первый голод был утолен, Ргнрсон, желя предотвртить будущие недорзумения, произнес, обрщясь к Ориону:

– Полковник, мы могли бы поговорить откровенно и без обмн? Я открою вм все, если вы, в свою очередь, поделитесь со мной своей информцией.

– Не понимю вс, мршл.

– А я не понимю вс. Именно поэтому и спршивю,

– Тогд скжите, что происходит. Почему вы поволокли меня с собой в Бксендлу? Повидться с королевой?

– Я взял вс с собой, потому что хотел увести от вших солдт н тот случй, если королев умрет во время моего пребывния в Бксендле. Мне не известно, кк бы вы поступили, узнв о событии до моего возврщения в Форгреберг. В последнее время я не имел никких основний доверять гильдии.

– Вы полгете, что я мог бы поднять мятеж?

– Не исключено. Ведь должн же быть ккя-то причин для того, чтобы Высокий Крэг тк стремился удержть полк в Квелине? Им прекрсно известно, что мы не можем позволить себе ткие рсходы. Не исключено, что стрцы из Цитдели нмерены вмешться, кк только корон окжется свободной. Мне известно, что у вс имеются рспоряжения, лишь ждущие своего чс. Держу при, что они предусмтривют, кк поступть в случе смерти королевы.

– Верно, – ответил Орион.

Он не выдвл никкой тйны. Не требовлось генильности, чтобы об этом догдться.

– Вы нмерены мне поведть, ккие действия в этом случе предполгются?

– Нет. И вм это хорошо известно. Вы сми входите в гильдию или по крйней мере входили.

– Д. Но теперь я мршл Квелин. У меня – контркт, и я его выполняю. Гильдия, кк првило, тоже считет делом чести выполнение контркт. Именно поэтому я и стрюсь понять… Д, кстти, рньше я вм этого не говорил, но думю, сейчс смое подходящее время. Вш контркт возобновлен не будет и вм придется выводить все чсти срзу после Дня Победы.

– У вс могут возникнуть трения с Высоким Крэгом. Они считют, что вложили в Квелин слишком много.

– Что ж, в тком случе я их выведу н чистую воду. Н мою сторону встнут все короли и принцы Зпд. В последнее время Высокий Крэг многим отдвил ноги.

– Но с ккой стти? Юридически все совершенно ясно – откз с вшей стороны выполнять контркт.

– Кк это понимть?

– Квелин должен Высокому Крэгу почти пятндцть тысяч ноблов. Цитдель не прощет долгов.

– Д, вы уже говорили об этом в ходе нших переговоров. Они хотят выплт немедленно? Что ж, они все сполн получт, – скзл Брги, громко рсхохотвшись. – Примерно четыре год нзд Пртксис творчески подошел к бухглтерии в чсти внутренних нлогов и произвел кое-ккие усовершенствовния в монетном дворе в Брейденбхе. Мы нчли отклдывть ноблы и теперь готовы с вми рсплтиться полностью, вплоть до последнего вонючего фртинг, – Улыбк неожиднно исчезл с лиц Брги, и он продолжил: – Вы получите свои деньги, ддите рсписку и уберетесь к дьяволу из моей стрны. Н следующий день после прздник Победы.

– Мршл… Мршл, мне кжется, что вы регируете чересчур бурно. – Толстые губы Орион искривились в нпряженной улыбке. – Нм не следует сшибться лбми. Мои люди еще могут потребовться Квелину.

– Не исключено. Особенно сейчс. Но у нс нет средств, и, кроме того, мы вм не доверяем.

– Вы продолжете дуть в одну и ту же дуду. Что же я, по вшему мнению, должен вм поведть?

– Првду.

– Вы были полковником гильдии. И кк нши вожди делились с вми своими плнми?

– Никк.

– Неужели вы действительно верите, что мне говорят больше? Время от времени я получю письм. Кк првило, это директивы для переговоров. Иногд в них здется вопрос: что происходит в Квелине. Мршл, я – солдт и делю то, что мне прикзывют.

– Что же, я прикзывю вм уходить. Для Квелин нступют трудные времен. И у меня не будет времени следить з вми или з кем-то другим.

– Вы зблуждетесь, но тем не менее я вс понимю.

Пок они спорили, Вртлоккур продолжл покзывть Ргнру фокусы, время от времени искос поглядывя н Орион. Полковник кждый рз вздргивл, ловя н себе взгляд чродея.

– Возможно, вм действительно не нужен мой полк, – пробормотл Орион, глядя н Вртлоккур.

– Вы имеете в виду его? Нет, ему я тоже не доверяю. Просто случилось тк, что сейчс мы с ним попутчики. Хозяин, и сколько же дерут с гостей в вшем зведении?

– Только не с вс, мршл. Это огромня честь для нс.

– Знчит, вы меня рскусили?

– Я шгл под вшими знменми, сэр. Во время войны. Прошел весь путь от озер Берберич до последней битвы. Под Бксендлой стоял в первой линии. Взгляните. – Он рсстегнул рубшку. – Один из черных дьяволов сделл это, сэр. Но я жив, он поджривется в Аду. Все тк, кк и должно быть.

Ргнрсон, конечно, не помнил этого человек. В то время множество крестьян-вессонов встли под его знмен. Они были хоть и не очень искусными, но упорными бойцми.

– Кк идут у тебя дел? Я всегд рдуюсь, если мои стрые боевые друзья процветют.

Брги чсто приходилось окзывться в подобном положении, и кждый рз он чувствовл себя несколько смущенно.

– Процветет вся стрн, сэр. Десять лет мир. Десять лет спокойной торговли. Десять лет, кк нордмены не суют нос в чужие дел и не сводят бесконечные счеты между собой, вытптывя конями урожй и сжигя чужие дом. Мршл, все говорят – нстло время, чтобы вы стли королем.

– Сэр, з кого мы тогд сржлись?

– Д, мршл, мы сржлись з королеву. Я не подстрекю к мятежу. Мы любим её величество и скорбим только потому, что он не подрил нм нследник. А теперь, когд здесь по ночм туд-сюд скчут ккие-то люди и когд ходят рзные слухи… Люди, мршл, нчинют беспокоиться. Они не понимют.

– Простите, – скзл Ргнрсон, обрщясь к своим сотрпезникм. Иногд в кухне… – С этими словми он обнял хозяин постоялого двор з плечи и увлек его в кухню.

– Приготовь что-нибудь. Взбей им ккой-нибудь десерт. Тем временем скжи мне, что вы не понимете. Поделись со мной слухми. И об этих всдникх, скчущих в обе стороны.

– А тем, другим, тоже скзть?

– Некоторым из них нельзя доверять. С мльчишкой все в порядке – это мой сын. Немного упрям и чрезмерно горлст. Получил эти кчеств в нследство от дед. Тк что двй. Нчинй со слухов.

– Понимете, нет ничего ткого, во что можно было бы ткнуть пльцем. Дже слухи ккие-то неопределенные. У всех возникет ощущение, что что-то не тк, Я ндеялся, что вы сможете снять тяжесть с моей души. Или скзть – дело идет к дрке, тк что будь готов.

– Пусть мои слов остнутся между нми. По првде говоря, я тоже мло что зню. И кк ты, не могу точно укзть н что-то конкретное. Эти всдники в обе стороны… Что ты о них знешь?

– Не много. Они у меня не остнвливются.

– Кто они?

– Я их нзывю – «люди, путешествующие по ночм». Они скчут от проход Свернейк. Или в сторону проход. Сейчс их меньше, чем рньше. Одн-две группы в месяц. Кждя из двух-трех человек.

– Днем ты их видел?

– Нет. Но думю, что ездят они не к добру. Хороший человек не будет сккть по ночм, минуя единственный пристойный постоялый двор н двдцть миль в любую сторону.

– Они проезжют кждый месяц в одну и ту же ночь?

Брги нпряженно сообржл… он дже немного воспрянул духом – похоже, он нконец-то нпл н след врг.

– Нет. Вроде бы они ездят кк придется.

– И сколько времени это продолжется?

– Добрых дв год. И это все, что я могу вм скзть. Лишь добвлю, что несколько человек проехли этим утром. Солнце, кжется, уже взошло. Мчлись тк, будто з ними гнлись все демоны д. Если они не укрли где-нибудь свежих лошдей, то сейчс уже топют пешком.

– Но ты скзл…

– Что не видел их днем? Д, и я не соврл. И у этих я успел увидеть удляющиеся здницы. Их было трое, и думю, что они из тех, кто путешествует ночью, тк кк тоже просккли мимо.

– Ну и что из того?

– Здесь, мршл, остнвливются все. Я приметил это местечко, когд мы тщились нзд, згнв О Шинг в его нсквозь пропеченные солнцем земли длеко н востоке. Если посмотреть со всех сторон, мой постоялый двор стоит в смой что ни н есть середке. Здесь есть вод и хорошее пстбище… Не зню, кк вы это нзывете? Экономик, что ли? Одним словом, люди здесь всегд остнвливются. Это отличное место для отдых. Вот и вы тоже здержлись, хотя по всему видно, что спешите тк же, кк и люди, проскквшие утром. Ко мне зглядывют дже те, кому здерживться не положено. Солдты, нпример. Недвно здесь был взвод, нпрвлявшийся в Мйск. Они остновились, и я не слышл, чтобы сержнт кричл «нет». Остнвливются все, кроме тех, кто скчет ночью.

– Спсибо. Ты мне очень помог. Я не збуду этого. Но ты можешь сделть для меня еще кое-что.

– Все, что скжете, мршл. Только блгодря вм человек вроде меня может влдеть тким зведением в тком месте…

– Хорошо, хорошо. Ты вгоняешь меня в крску. Вообще-то я хочу попросить тебя о двух вещх. Во-первых, когд мы выйдем в зл, ты будешь восхвлять меня з то, ккой хороший десерт я выбрл.

– И это все?

– Нет. Смое глвное нчнется после того, кк мы уедем. Ты нс никогд не видел и никого не знешь.

– Тк и есть, сэр. Я никого не зню, кроме вс.

– Збудь и меня тоже.

– Секретня миссия, знчит?

– Точно.

– Считйте, что я все збыл. Второй прикз, сэр?

– Не спорь, когд я буду плтить з еду. Если попробуешь, то я оборву твои большие уши.

– Знете, сэр, – ухмыляясь от ух до ух, проговорил ветерн, – вы дьявольски хороший человек. Нстоящий человек.

Ргнрсон чувствовл себя виновтым. Что скзл бы стрый солдт, узнв об Элне и королеве.

– Поэтому мы тогд и пошли з вми. Инче мы не встли бы под вши знмен, это точно. Вы без труд можете определить нши первончльные резоны в ту пору. Грбеж и ндежд хоть н время освободиться от звисимости. Но мы к вм присохли. И все помнят о вс. Горцы тоже вс вспоминют. Некоторые из них спускются к нм и говорят то же смое. Если когд-нибудь у вс будет трудное время, вм ндо будет лишь подняться н стену в Форгреберге и громко крикнуть, что вм нужны добрые воины. Еще не успеет взойти солнце, кк под стеной соберутся тысячи и тысячи ндежных людей.

Ргнрсону оствлось ндеяться, что тк и произойдет.

– Попомните мои слов, сэр. Есть люди, которые не учствовли в ншем походе и не дрлись под Бксендлой, но и они придут к вм. У них может не быть мечей, которые вы велели иметь, – мечи стоят дорого. У них будут только смодельные щиты из дуб, ткие, что делли в стрые времен, н них не будет брони, но они придут. Они принесут свои косы, цепы и ножи, они скуют для себя тяжелые молоты и топоры…

Ргнрсон громко шмыгнул носом и смхнул несуществующую слезу. Но он н смом деле был бесконечно тронут. Брги не верил и половине услышнного, но существовние дже одного человек, тк ему преднного, зтргивло глубинные струны души.

– Горцы тоже, сэр. И все потому, что вы сделли в этой стрне то, что не мог сделть стрый Криф, будь он блгословенен, мы очень любили его. Дже см Инред Трлсон не смог бы сотворить то, что сотворили вы. А ведь Инред был не только првой рукой Криф, но и вессоном.

Вы дли нм возможность почувствовть себя мужчинми. Вдохнули силу. Подрили ндежду. Блгодря вм из животных, вспхивющих поля, рботющих в рудникх и кующих железо для пьяниц-нордменов, мы превртились в людей. Может быть, это и не было вшей целью. Не зню. Однко нм хочется думть, что вы желли этого с смого нчл. Вы явились из Форгреберг-город, мы же видели тогд лишь то, что вокруг. Ну и здли мы жру этим нордменм! Рзве не тк, сэр? Лиенеке. Я был тм н холме, в пятидесяти футх от вс, сэр.

– Хвтит. Хвтит.

– Сэр? Неужто я вс обидел?

– Нет. Нет. – Брги отвернулся, чтобы скрыть н сей рз нстоящие слезы. – Именно этого хотел я. Именно это делл её величество королев. Ты получил то, что зслужил. Из Форгреберг видно длеко не все. Я иногд збывю, что город лишь крохотня чсть Квелин – пусть дже и его сердце. Однко нм ндо идти. И не збудь, что я скзл.

– Будьте покойны, сэр. Для меня что вы, что человек с луны – все едино. Я вытряхну из вс всю плту до последнего пенни.

– Вот и отлично, – скзл Ргнрсон, вновь обнимя хозяин з плечи. – И держи глз открытыми. Боюсь, что эти всдники несут нм большие неприятности.

– Глз и уши, сэр. В этом доме есть мечи. Мой и моих сыновей. Нд дверью, кк и скзно в зконе. Мы будем слушть и, если что, кликнем вс.

– Будь я проклят! – пробормотл Ргнрсон, вытиря слезы.

– Сэр?

Но мршл уже вышел в общий зл.

– Ну, что скжете? – спросил он, обрщясь к сотрпезникм. – Фрукты со взбитыми сливкми. Взбивл я см. Этому меня нучил мтушк, когд я был еще несмышленышем. – Обртившись к Ориону, он произнес: – Теперь, полковник, я опсюсь Высокого Крэг дже меньше, чем рнее.

– Я вс не понимю.

– Пок мы готовили десерт, я кое-что вспомнил. Вы знкомы с моим стринным другом Груном?

– Бин Юсифом? Лично нет.

– Лет пять-шесть нзд он при помощи одного из колледжей в Хэлин-Деймиеле опубликовл книгу. Вм следует её прочитть. Тм вы нйдете все ответы.

– Я её уже читл. Нзывется «О необычной войне». Подзголовок звучит тк: «Использовние пртизнских отрядов… для достижения тктических и стртегических целей». Я не ошибся? Прекрсное исследовние. Но его личные успехи ствят под сомнение выводы книги.

– Если соглситься с тем, что он потерпел неудчу, преследуя свои истинные цели. Но мы его подлинных целей не знем. Только Груну известно, что делет Грун. Но ответы в книге есть. Счет, хозяин! Нм ндо ехть.

Теперь будущее кзлось ему почему-то более светлым.

Глв 10

989-1004 годы от основния Империи Илькзр

ВЛАСТИТЕЛЬ ВЛАСТИТЕЛЕЙ

– Это совсем новый для нс мир, Тм, – произнес Трн. Лесной обиттель не мог скрыть своего восхищения Лионтунгом.

– Что это? – спросил Тм у сопровождющего их строго центурион по имени Ло.

Тм и Лнг были потрясены не менее Трн.

– Тинг Ю. Хрм Бртств. Он стоял здесь еще до приход Шинсн.

Ло был их хрнителем и проводником. Месяц, проведенный в его обществе, окзлся им не в тягость. Ло, доверенное лицо лорд Ву и стрший по звнию унтер-офицер Семндцтого легион, стл для мльчик и его товрищей приятной неожиднностью. Сняв доспехи, он окзлся очень приличным человеком.

– А где ты живешь, Ло? – спросил Тм. – Ведь когд мы были в кзрмх, ты скзл, что у тебя есть дом.

Центурион никогд не был жент н не имел детей. Он был знком только с теми детьми, которые готовились стть воинми.

– Неподлеку отсюд, господин, – ответил он с некоторым смущением. – Может быть, вш милость соглсится посетить мое жилище? – З смущением можно было уловить зстенчивую гордость.

Трн не торопясь пил чй, в то время кк Ло демонстрировл им свой крошечный сдик.

– А что это? – спросил Лнг, держ укзтельный плец почти у смой воды.

Ло нклонился нд прудом и ответил:

– Золотой вулехвост. К сожлению, не смый лучший обрзец, – добвил он с грустью. – Видите черные полосы вон н том плвнике?

– Ой! – воскликнул Тм, когд еще одн любопытня золотя рыбк поднялсь н поверхность, выскочив из-под листьев водяной лилии. – Ты только посмотри н эту, Лнг!

– Перед вми влстелин пруд. Его зовут Ву Милосердный, – горделиво пояснил Ло. – Он – смо совершенство. Вы только взгляните, господин. – Доств из метллической коробочки хлебные крошки, он высыпл их н влжные кончики пльцев Тм. – Опустите вши пльчики в воду. Только очень медленно.

Тм хихикнул, когд рыбк принялсь снимть крошки с его пльцев.

Трн изучл экзотические рстения, окружющие пруд. В сдик вложили много любви, мссу времени и денег. И это несмотря н то что Ло был ветерном, отдвшим тридцть лет Семндцтому легиону, Если бы не его преднность лорду Ву, он двно бы мог стть центурионом в Легионе Имперторского Штндрт – преторинской гврдии Шинсн.

Почему Ло рзводит золотых рыбок и сжет цветочки? Видимо, у солдт Шинсн были и иные, не ведомые людям стороны.

Трн был недоволен собой, тк кк не мог точно определить свое отношение к увлечениям Ло. Солдты должны оствться солдтми, и не к лицу им приобретть человеческий облик…

Лионтунг был соткн из прдоксов и контрстов. Когд-то город был столицей одного из Млых Королевств. Сто лет нзд сюд явился лорд Ву со своим Семндцтым легионом, и Лионтунг, превртившись в форпост, в чсового империи, стл целиком звисеть от рмии. Когд ктивность противник снизилсь, сюд нчли приходить колонисты, но тем не менее военное присутствие сохрнялось.

Тервол с их бесконечно длинными жизнями были терпеливыми зхвтчикми. Они воплощли свои плны в жизнь, сколько бы времени н это ни потребовлось – неделя или век. Тервол были уверены в том, что переживут своих вргов. Тем более что ни один из их недругов не влдел Силой тк, кк влдели они.

Хн Чин прекртил свое существовние, и грницы влдений Ву продвинулись нстолько длеко н восток, что Семндцтому легиону предстоял скоря передислокция. После этого Лионтунг изменится нвсегд, переств быть пригрничной крепостью.

Лорд Ву оствлся для всех згдкой. Он мог без жлости и колебний истребить целый нрод, однко подднные величли его Ву Милосердный.

Трн поинтересовлся причиной этого.

– По првде говоря, потому, – ответил Ло, – что он зботится о них тк, кк крестьянин зботится о своих волх. А зботится он по той же смой причине. Вспомни крестьян.

Теперь Трн все понял. Вол был смой большой ценностью бедняк. Он пхл землю и носил тяжести.

Однжды, когд Лнг, бродя по улицм, слишком близко подошел к городским воротм, Ло твердо скзл «нет!» и лсково проводил его к сердцу поселения – цитдели, возведенной н вершине бзльтовой склы. До приход шинснцев сооружение служило монстырем.

Ло окзлся первоклссным тюремщиком, сумев сделть стенки клетки невидимыми. Ндо скзть, что у Тм для прогулок времени не оствлось. По прикзнию лорд Ву его нчли готовить к принятию сн тервол, чтобы впоследствии мльчик мог зявить о своих првх н Трон Дркон. Ло постоянно нходился поблизости, но влсть употреблял крйне редко.

Глвными нствникми Тм были Квнг Избрнный и Чнг Кндидт, которым в более или менее скором будущем предстояло стть тервол и присоединиться к ристокртии Шинсн. Об учителя – уже достточно могущественные чродеи – были знчительно стрше Ло. Квнгу, чтобы стть тервол, оствлось ждть совсем немного лет, и его судьб уже был определен. Будущее Чнг было в тумне, до тех пор, пок Совет тервол не соблговолит присоединить к его имени титул Избрнный.

У Чнг были прекрсные шнсы стть тервол – ведь лорд Ву очень могущественный покровитель.

Тервол восточных легионов и см лорд Ву вносили свой вклд в обучение Тм. С этим ребенком были связны их тйные ндежды.

Претендентов обычно выбирли из сыновей тервол, учитывя степень их прирожденной способности влдеть Силой, Постепенно в ходе подготовки этот контроль стновился все более совершенным.

Тм изумлял своих нствников.

Он интуитивно усвивл з неделю то, н что другим претендентм требовлся не один год.

Его первый трюк – создние огненных шров – потряс Лнг и Трм.

– Его отец был принцем-мгом, – скзл Ло, н которого детские шлости Тм не произвели никкого впечтления.

Время шло, и мгия Тм перестл быть игрой или простыми фокусми. И несмотря н успехи мльчик, его учителя испытывли все большее нетерпение, кк будто неуклонно приближлись к ккой-то незримой роковой черте.

– Конечно, они нмерены тебя использовть, – ответил Трн н нивный вопрос млдшего друг. – Они никогд этого не скрывли. Но не позволяй превртить себя в мрионетку.

– Я не могу им противостоять, – скзл Тм; Квнт и Чнг сумели продемонстрировть огрниченность его возможностей.

– Соглсен. Не збывйся и будь поклдистым. В противном случе тебя ждет судьб, уготовння ими для твоего отц.

Кровь Тм все сильнее и сильнее зствлял его стремиться к господству.

– Лорд Ву, – зпротестовл однжды мльчик, когд знятия вел тервол, – почему мне не позволяют никуд ходить? Вот уже много месяцев я не покидл Цитдели.

– О Шинг обречен н одиночество, Влститель, – ответил Ву. Сняв мску срнчи и отложив её в сторону, он взял Тм з руку. – Все делется рди твоей безопсности. Кк только генты принцев узнют, где ты, твоя смерть неминуем.

Несмотря н эти слов, Тм не успокоился.

В основе недовольств мльчик лежло отношение к нему мелких чиновников. Они подчеркнуто издевтельски выкзывли знки почтения к нему кк к Шингу только в присутствии лорд Ву, в остльное время смеялись нд ним и третировли, словно он был сиротой с улицы. Тк продолжлось до тех пор, пок Трн не проломил несколько черепов. После этого издевтельств приобрели более тонкий хрктер. Когд Тм был провозглшен Кндидтом, чиновники попытлись отдлить его от брт и Трн. Но Тм покзл зубы, врезв при помощи стршого друг своему глвному мучителю по имени Тенг и откзвшись продолжть обучение.

В конфликт пришлось вмешться смому лорду Ву. Во-первых, он позволил Тму остться в компнии своих друзей и, во-вторых, побеседовл со всеми, кто окружл мльчик. Многие уходили после беседы с посеревшими лицми. После этого он вызвл Тм.

– В следующий рз я вмешивться не стну, – сердито скзл лорд Ву. – Тебе ндо учиться уживться со всякого род тенгми, Помни, дже принцы-мги и те вынуждены были терпеть чиновников. Нсколько я смог зметить, в чиновники почему-то идут только язвительные люди.

В лорде Ву было нечто ткое, чего Тм не видел в других людях. Мльчик не знл, что это. Зрелость? Внутренний мир? Уверенность в себе? Нверное, все это вместе взятое и чуть больше. Кроме того, он искренне преклонялся перед Тмом, кк никто другой.

Смое скверное время нчлось после того, кк Тму исполнилось четырндцть.

Предтельство рспрвило крылья. Все строили козни против всех. Ккой-то чродей по имени Вртлоккур уничтожил отц Тм и его дядю Ио Хси.

Эту новость принес Ло.

– Пкуйте вещички. – Ткими словми зкончил свой рсскз ветерн.

– Это почему? – спросил Лнг.

– У принц-демон есть дочь. Он зхвтил трон, и это ознчет гржднскую войну.

– Не понимю, – скзл Тм, собиря небогтые пожитки.

– Ты и ты, собирйтесь живее, – скомндовл Ло Лнгу и Трну, зтем, обрщясь к Тму, продолжил: – Трон всего Шинсн открыт для схвтки з него, Влститель. Борьб рзвернется между вми и Мглой. Он, увы, знчительно сильнее нс, тк кк з ней стоят все зпдные тервол. Н нш успех я бы не поствил и поддельного бриллинт, – зкончил Ло негромко.

– Неужели он нстолько ужсн?

– Нет. Он просто прекрсн. Однжды мне довелось её увидеть. Мужчины рди неё пойдут н все. В мире еще не было тких женщин, кк он. Но одновременно Мгл и ужсн, если зглянуть под мску её крсоты. Лорд Ву уверен, что он учствовл в зговоре, в результте которого погибли принцы-мги.

– Но зчем вовлекть в схвтку меня?

Глупый вопрос. Это и был тот роковой момент, к которому тк торопились успеть Квнг и Чнг.

– Вы – сын Ну Ли Хси. Поспешим. Мы должны вс ндежно укрыть. Он знет о вс.

Все случилось нстолько неожиднно, что Тм перестл вообще что-либо понимть. Он только знл, что бежит от неизвестной ему женщины, покоряясь чужой прихоти.

По мнению Ву, О Шинг потенцильно мог стть смым могущественным влстелином Силы – из всех, кто жил н земле. Но мльчику пок не хвтло воли, н которую следовло опереться, и умения, чтобы полностью использовть свой природный др. Его следовло оберегть от опсности до той поры, пок он не подрстет и не приобретет необходимые нвыки.

– О боги, – вздохнул Тм, когд они уже нходились в трех милях от Лионтунг.

В отряд беглецов, помимо него, Трн и Лнг, входили Ло, Чнг, Квнг и тервол по имени Ко Фенг.

Нд Лионтунгом поднимлся столб черного дым, рзрывемого вспышкми молний. При их свете в мрчных клубх можно было увидеть зловещие лики.

– Он действует быстро! – воскликнул Ко Фенг. – Поторопитесь! Быстрее!

Тервол побежл, и остльные без особого нпряжения последовли з ним. Физическое совершенство было естественным для Шинсн. Однко Тм…

– Проклятый клек! – проскрежетл Фенг и схвтил мльчик з руку, вторую руку взял Ло.

Черный столб дым издл жлобный вой.

– Лорд Ву сейчс ей здст, – пророчествовл Квнг.

– Не исключено, – проворчл Фенг. – Он готовился к встрече.

По мнению Тм, большинство тервол были вполне сносными создниями, лорд Ву он просто любил. Но строго и желчного Фенг Тм терпеть не мог. Стрик не прикидывлся ни другом, ни слугой. Он откровенно нмеревлся использовть Тм и ожидл, что тот во всем пойдет ему нвстречу. Фенг нзывл это союзом без иллюзий.

Когд беглецы добрлись до монстыря в Шнтунге, Фенг их оствил и нпрвился в свой легион. А все это время принцесс-демон повсюду громил сторонников принц-дркон.

Впрочем, об О Шинге он тоже не збывл и преследовл его целый месяц. Тм всегд первым чувствовл угрозу. Под влиянием обстоятельств его влсть нд Силон знчительно возросл.

– Трн, пор уходить, – кк-то скзл он. – Я чувствую. Скжи Ло.

– Куд, Влстелин? – спросил стрый центурион, не ствя под сомнение решение мльчик и суровым взглядом обрывя протест Квнг Избрнного.

Это ясно говорило о том, кого Ву поствил во глве отряд. О Шинг почти не знл стрны, о прве н влдение которой зявляли от его имени.

– Ты см решй, Ло. Но только быстро. Он приближется. Квнг и Чнг постоянно порывлись вступить в конткт с Ву или Фенгом.

– Никких контктов, – говорил О Шинг. – Никкой мгии. Это только поможет ей отыскть нс.

Они не спорили. Может быть, Ву пользовлся своей хеджирой, чтобы ускорить обучение мльчишки?

Когд был ннесен удр, они успели удлиться лишь н пру миль. Н сей рз действовли смые обычные войск, ведомые, кк определил Чнг, лордом Чином – столь же могущественным тервол, кк и лорд Ву.

– Трн, – скзл Тм, нблюдя з тем, кк солдты окружют монстырь, – принимй комнду н себя. Ты – из лесных людей. Выводи нс отсюд. А вы все слушйте: с этого момент вы беспрекословно подчиняетесь этому человеку.

Послышлись протесты. Трн дже не гржднин… Жесткий взгляд Ло зствил всех змолчть.

Чин шел з ними по пятм шесть недель. Отряд сокртился до шести человек по мере того кк преследовтели зхвтывли то одного, то другого. Чнг откзлся бежть и погиб в короткой схвтке с Чином. Ткой исход можно было предскзть зрнее, хотя Чнг смело принял бой и сржлся отчянно.

Героическя гибель Чнг позволил остльным скрыться.

В конце концов в живых остлись Тм, Лнг, Трн, Ло, Квнг и еще один ветерн из Семндцтого легион. Они укрылись в пещерх Верхнего Мхй и оствлись тм в течение год.

Постепенно вокруг О Шинг в пещерх Мхй стл собирться рмия. Первыми появились солдты легионов, рспвшихся в результте того, что их офицеры окзлись в рзличных стнх. Зтем появились горожне и крестьяне, бросившие то, что остлось от их жилищ после нпдения принцессы-демон.

Лорд Ву, хотя и знчительно уступл Мгле в умении влдеть Силой, тем не менее приобрел репутцию дьявол. Глвный тервол Мглы Чин сумел победить Ву, но уничтожить окзлся бессилен.

О Шинг отдвл всех рекрутов под комнду Трн.

Трн же вел пртизнские действия. Его тктик – совершенно нетрдиционня – окзлсь весьм эффективной, и вржескя кровь обгрил склистые склоны Мхй.

Тм нучился совершть неожиднные мневры, чтобы окзывться тм, где врг его меньше всего ожидл. Он овлдел искусством комндовть. Он обрел уверенность в себе и рзвил волю. Теперь Тм доверял целиком своей интуиции, военным суждениям Трн и умению Лнг увидеть сущность любого человек.

И что смое глвное, пройдя через горнило испытний, он нучился контролировть и использовть свое врожденное умение влдеть Силой.

Тм прошел школу выживния во врждебном мире.

Он стл подлинным О Шингом.

Тем временем Мгл уже не тк отчянно стрлсь поймть и уничтожить его. Он был совершенно уверен в полноте своей влсти нд Шинсном и полгл, что пдение восточных провинций – всего лишь дело времени. Мгл и её тервол удрились в зрубежные внтюры, и её лчные сторонники пожирли крошечные госудрств, грничщие с Шинсном.

Теперь это уже был иной Шинсн – Шинсн, лишенный сдерживющего блнс сил принцев-мгов. Все события ускорились. Терпение и нстойчивость уступили место поспешности и ждности. Трдиционный обрз мышления, поступков и ценностей рухнул.

З ккой-то год шесть человек превртились в тридцть тысяч. Это было знчительно больше, чем мог вместить негостеприимный хребет Мхй. Бывшие городские обывтели и крестьяне превртились в отличных солдт.

– Время менять позиции, – объявил Тм однжды утром. Он выглядел довольно комично, комндуя военчльникми, стрше себя буквльно н век. – Мы переходим в лес Миенминг. Они больше подходят для боевого стиля Трн.

Лорд Чин приспособился к горной войне. Он использовл рзличные примнки, чтобы вымнить н себя бойцов Трн и уничтожить их. Еду еще можно было нйти, но убежищ уже не было.

Стрые колдуны вернулись в свои легионы и нчли готовиться к тысячемильному мршу. Никто не посмел оспорить мудрость О Шинг.

Войск Мглы встретили их у подножия Мхй, и схвтки продолжлись непрерывно во все время долгого поход. Треть рмии О Шинг погибл в ходе форсировния Тофу под Ян Чи в холмх Циюнг. Битв продолжлсь три дня. Боевое колдовство испепелило холмы, и уже многим стло кзться, что О Шинг проигрл.

Но Тм вызвл из Преисподней ткие силы, обрщться к которым смели лишь очень немногие из тервол.

Войск Мглы рзбежлись.

Когд эт весть рзнеслсь по стрне, сотни умудренных опытом тервол удивленно вскинули брови под своими ужсющими мскми. Чин побежден? Ребенком и лесным человеком, не искушенными в искусстве войны? Шесть легионов повержены ккими-то недоучкми-крестьянми, подкрепленными дезертирми из рспвшихся легионов?

Дочь Ио Хси не вызывл восхищения у тервол. Им не нрвилось, что ими првит женщин. И в Миенминг потекли небольшие группы тйных послнцев. То один, то другой тервол выржли готовность порвть узы вынужденного льянс, если он, О Шинг, ннесет Мгле еще один удр.

Зхвт влсти не был целью жизни Тм. Пок что он всего-нвсего пытлся спсти свою жизнь. Выживние оствлось его глвной здчей, Чин был безжлостным и упорным противником.

О Шинг пок еще не мог избвиться от линии поведения преследуемого зверя. Но в это время в его жизни вновь появился лорд Ву.

Верные Мгле тервол уговорили её нпсть н Эсклон, который вовсе не был беспомощным буферным госудрством. Тервол, придерживющиеся нейтрлитет – тких было большинство, – устроив между собой совет, решили присоединиться к этой внтюре. Экспнсия был трдиционной политикой Шинсн.

Но тервол не нрвилось, кк принцесс-демон ведет военные действия. Эсклон окзлся сильным и стойким противником. Мгл же не облдл дром стртегического мышления, и её лобовые удры только перемлывли легионы.

В Шинсне в отличие от многих других госудрств солдты не считлись кормом для пожиртелей пдли. Тервол относились к гибели своих людей кк скупец относится к рстрте состояния. Н то, чтобы подготовить нстоящего солдт, уходило двдцть лет. Этот временной брьер не позволял нходить погибшим рвноценную змену.

Предвидя будущие трудности, они згодя нчли обучть рсширенный контингент, но для того чтобы звершить тренировку, требовлось еще одно десятилетие.

Их могущество и сил бесполезно рстрчивлись.

В среде тервол постепенно нрстл дух мятеж.

Ву и Фенг решили воспользовться этими нстроениями.

– Нет! – протестовл Тм. – Я пок еще не готов.

– Мы не готовы, – ворчл Трн. – Вы потеряете то немногое, что нм удлось создть.

– Теперь или никогд! – вопил Фенг.

Лорд Ву, нпротив, прибег к методу убеждения. О Шинг уступил, подвленный возрстом Ву и его многовековой мудростью.

Трну предоствили прво выбрть нужный момент.

Большя чсть Эсклоп и десятя чсть территории Шинсн лежли в руинх, жители этих мест содроглись от ужс, нблюдя з схвткой Нствник и Мглы и попыткми принцессы-демон овлдеть Ттрьяном – столицей Эсклоп. Ло провел лучших солдт Трн через туннель переход…

Через несколько минут з ними последовл О Шинг. Мгл бежл, и Тм помимо своей воли унследовл её войну. Легионы пребывли в полном рзброде, тервол требовли укзний, и у него не оствлось времени, чтобы подумть. С помощью Трв ему кое-кк удлось свести битву с Нствником к ничейному результту.

Когд нступило зтишье, Трн проворчл;

– Мы ничего не добились, Тм. Просто превртились в глвную мишень для этих двоих.

С этими словми он укзл н Ву и Фенг, которые прздновли победу нд Мглой з бочонком эсклонского вин.

– Пей, – нстивл Фенг, протягивя Трну кубок. Звзятый брюзг н сей рз светился рдостью. – Говорят, что это вино – лучшее в мире.

– Прошу прощения, но мне что-то не хочется, – бормотл Трн, впервые увидевший Фенг без мски. Тервол был ужсен, кк исчдие д. Когд-то плмя сплило половину его лиц, но чродей не стл приводить физиономию в порядок. Тм считл, что внешность этого человек кк нельзя лучше передет его внутреннюю сущность.

– Для прздновния еще не время, – ворчл Трн, – и кому-то следует оствться трезвым.

Првление О Шинг продержлось месяц.

Мгл поступил тк, кк поступл обычно: её удрные отряды были переброшены через туннели переход в решющий момент битвы,

Трн сидел в грязи, поддерживя голову Ло. Центурион умирл.

– Кков цен нших жизней? – шипел Тм, Ву, без мски, стоял н коленях рядом с умирющим и, не скрывя слез, смотрел н своего единственного нстоящего друг. – Неужели они стоят одного месяц првления?

Ву, не отвечя, сжл руку Ло.

Центурион дрлся, кк угодивший в кпкн тигр. Его отчяння ярость позволил спстись О Шингу, Ву, Фенгу и некоторым другим.

– Хвтит, Ву, – произнес Тм соответствующим его титулу тоном. – Мне приходилось видеть детей, которые вели себя с большей ответственностью. И это, зметь, были дети лесных людей, которых ты тк презирешь.

С этими словми он укзл н Трн, сидевшего в стороне с опущенной головой. З все это время он и Ло очень сблизились.

– Что может тебя удовлетворить? – продолжл О Шинг. – Гибель всех нс? Н этот рз мы потеряли Ло и Квнг. Кто следующий? Трн? Мой брт? Если ты не успокоишься, лорд, то обещю умереть последним. После тебя.

Ву скрестил было с Влстелином взгляд, но тут же поспешно отвел глз.

Видимо, ни он, ни Чин не были способны извлекть уроки из прошлого и продолжли непрерывно дрться, пок Чин не взял верх и не згнл их всех обртно в лес Миенминг. И вот теперь, окзвшись в лесу, Тм не скрывл своего недовольств действиями тервол.

Мгл тем временем звершил свою внтюру в Эсклоне. Успех укрепил её позиции, хотя и не до конц. Большое число жертв и потеря Слезы Мимизн висели н ней тяжелым грузом. И ей по-прежнему не могли простить, что он женщин.

Тм впервые услышл о Слезе Мимизн от Ву. Тервол не знл точно, что это ткое, хотя и был уверен в её исключительном знчении. Именно этот тлисмн позволил Нствнику тк долго удерживть Ттрьян.

– Это один из Полюсов Силы, – выскзл предположение Фенг.

– Чушь! – возрзил Ву. – Пропгндистский трюк Нствник. Этому нет никких докзтельств.

О Полюсх в среде мгов ходили легенды. Одним из них, кк утверждли, влдел Звездный Всдник, второй был утрчен много веков нзд. Дже чродеи высшего рнг почти збыли о нем. Во время последней войны Нствник неоднокртно нмекл, что Слез и есть тот смый утрченный Полюс.

Любой из мгов без колебний отдл бы душу з прво влдения Полюсом. Человек, нучившийся с ним обрщться, стл бы влстелином мир.

Вовремя зметив недовольство тервол, Мгл, чтобы отвлечь их внимние, стл придумывть новую внтюру. Принцесс-демон решил релизовть плны, которые унследовл от отц и которые тйно лелеял с первого дня восшествия н престол.

О Шинг все больше и больше времени проводил в одиночестве или в обществе Трп и Лнг. Только эти двое по-прежнему относились к нему кк к Тму. И в отличие от всех остльных они не считли его всего лишь средством достижения кких-то целей.

Смерть Ло обернулсь для Ву потерей увжения и любви со стороны О Шинг.

Ву сильно изменился, и его уже никто не нзывл «Милосердный». В его душу тоже зкрлсь лчность и желние удовлетворить её кк можно быстрее.

Менялся и О Шинг. Утрчивя иллюзии детств, он стновился все более и более циничным.

Человек в мске кошки-горгульи первый рз держл слово перед Прккией и поэтому ужсно волновлся.

– Теперь Мгл плнирует вторгнуться н Зпд. Он подчинил себе Кптл Свернейк. Крепость Мйск, контролирующя проход Свернейк, будет приндлежть Шинсну. Эхелебев-Шинсне может взять н себя контроль з оперцией, кк только того пожелет Прккия. Мы постепенно и осторожно приближемся к тому, чтобы знять ключевые позиции в обеих врждующих группировкх. Я стл глвным тервол у Мглы. Члены моей Девятки близки с принцем-дрконом. Мы по-прежнему нстивем н том, чтобы брзды првления были номинльно вручены последнему. О Шинг продолжет оствться легко упрвляемой личностью.

После этого он детльно изложил плн свержения Мглы и преврщения О Шинг в мрионетку Прккии.

– Твой плн – нстоящее совершенство, – произнес тот, кто знимл в Прккии первое место. – Делй все, чтобы подтолкнуть Мглу к вторжению. Длее он см позботится о релизции нших целей.

О Шинг, Лнг и Трн следили з тем, кк один з другим в туннеле переход исчезли воины. О Шинг все еще не мог унять дрожь, после того кк зкончил творить зклинния. Мгл и Кптл, вне сомнения, будут повержены.

– Зчем мы здесь, Трн? – прошептл он.

– Преднчертние судьбы, Тм, – ответил Трн. – У пс нет выход, и мы должны оствться теми, кто мы есть. Рзве в мире много людей, подобных нм? Об этом знют дже лесные охотники.

О Шинг встретился взглядом с Ву. Лорд Ву снял мску. У него был вид устлого и нпугнного человек.

– Друг Ву боится, – прошептл Лнг, получя огромное удовольствие от унижения сильных и великих. Возможно, он рдовлся потому, что это сближло их с ним – незнчительным человечком. – Эт штук, которую ты призвл… Он этого не ожидл.

– Ты имеешь в виду Госик из Абучон? Д я хотел просто порисовться.

– Он чуть не выскочил из штнов от ужс, – скзл Трн. – Теперь стрик стнет смотреть н нс другими глзми.

Ву действительно был нпугн. Дже принцы-мги в рсцвете своих сил не осмеливлись вызывть это чудовище из д. И хотя О Шинг тоже не вызывл его, но он открыл врт, через которые монстр сумел бросить н мир свою тень. А ведь он мог и вырвться, не зхлопни О Шинг створки вовремя. И не нйдется Силы, способной укротить ярость этого исчдия Преисподней.

Ву не знл точно, переоценил ли свои возможности О Шинг, или мльчишк действительно был способен контролировть дьявол. Но тервол понимл, что любой вринт тит в себе опсность. Если Госик вырвется н свободу, то весь мир превртится в его игровую площдку. Если же О Шинг действительно может контролировть, то принц-дркон более могущественен, чем можно было предположить. Это ознчло, в свою очередь, что он тйно и упорно рзвивл свой др влдения Силой. Те, кто хочет его использовть, могут с изумлением обнружить, что в рельности все происходит совсем ноборот.

Хуже всего то, что мльчишк нходит сторонников вне сообществ тервол. Его обожют Претенденты, и сознние своего могуществ может побудить О Шинг зменить опытных тервол н молодежь, которой он доверяет.

Но плны менять нельзя. Время упущено. Все уточнения могут подождть, пок Мгл не будет уничтожен.

Ву чувствовл себя кк человек, который нгнулся, чтобы схвтить уж, и увидел перед собой кобру.

Постепенно стли поступть новости. Мглу удлось зстть врсплох. С ней окзлсь лишь горстк сторонников, в основном люди Зпд. Войск Трн скоро зхвтят Мйск, и эт женщин окжется в их рукх.

Спустя дв дня продолжли поступть все те же зверения. Тервол продолжли погибнуть, те, кто выжил, твердили одно: «Скоро».

– Это никогд не кончится, – скзл Тм Лнгу, когд они ожидли своей очереди у туннеля переход. – Он сумеет скрыться. Точно тк, кк скрывлись мы, И этому нверняк есть ккя-то причин.

Трн сидел молч, погруженный в собственные мысли.

– Можно я выскжу предположение? – скзл он, вступя в рзговор.

– Выскзывй.

– Мне кжется, что одновременно существует несколько зговоров. Если внимтельно слушть, то можно услышть мссу интересного. Тм слово… Здесь словечко…

– Ты думешь, они просто позволят ей скрыться?

– Возможно. Я не уверен. Он умн и сильн. Тем не менее я убежден – что-то происходит. Нм ндо почще оглядывться.

О Шинг вспомнил эти слов позже, в тот момент, когд Ву привел к нему лорд Чин, чтобы тот принес клятву верности.

Тм припомнил, кк он см и его друзья смым непостижимым обрзом ухитрялись ускользть из рук сторонников Мглы. Он милостиво принял клятву Чин и здумлся. Трн был прв.

О Шинг прикзл Трну и Лнгу удвоить внимние. Никкой зговор не может существовть, не оствляя следов.

Битв под Бксендлой смешл все крты.

Первончльно схвтк рзвивлсь блгоприятно. Чин, принявший н себя опертивное комндовние, быстро оттеснил зпдные войск н оборонительные позиции. После этого у него не остлось никкого выбор, кроме лобовой тки. Отряды Зпд состояли из предствителей полудюжины не всегд дружественных стрн, и ими комндовл человек, не имевший опыт проведения крупных боевых оперций. У легионов Шинсн уже был возможность покзть свое преимущество пред ними. О Шинг не сомневлся, что и сейчс они в конце концов сомнут противник.

Битв, кк принято в Шинсне, нчлсь со схвтки чродеев. О Шннг, вдохновленный недвней рекцией Ву, призвл смого Госик…

Но в небе, высоко нд полем битвы, согбенный стрикшк пришел в ярость. Никкие Госики в его плн не входили, и он предпринял необходимые шги, хотя и понимл, что отдляет тким обрзом достижение своей цели.

Но О Шинг стновился опсен. Он был не подконтролен Эхелебе – в Шинсне…

И стрик, прибегнув к Полюсу Силы, положил конец всем проявлениям мгии нд полем сржения.

Прекрщение действия Силы обескуржило О Шинг, его тервол были просто потрясены. Никогд рнее, им не приходилось встречться с бессилием своих боевых зклинний.

– Преимущество все рвно остется з нми, – докзывл Чин. – Они слбы, и у них нет единств. Мы их истребим. – Он бсолютно не сомневлся в победе.

Предскзния Чин, судя по всему, были не лишены основний. Солдты Зпд сржлись упорно, но все же они не чет легионм Шинсн.

И все-тки Тм не покидло предчувствие ктстрофы. Трн рзделял его опсения. И не только рзделял, но и действовл, прикзв телохрнителям О Шинг быть нготове. И зтем произошло то, чего они тк боялись. С флнг, рнее удерживемого местными союзникми Шинсн, появилсь рыцрскя конниц. Рыцри удрили по резервному легиону, прежде чем кто-либо успел сообрзить, что это – врг.

Солдтм Шинсн рнее никогд не приходилось встречться с рыцрями. Они стойко бились и молч умирли, тк кк их учили, но н сей рз все было бесполезно.

Чин зпниковл и обртился з укзниями к О. Шингу.

– Стоять, стоять! – умолял Трн. – Потери будут огромными, но мы удержимся. Они не прорвутся.

Однко его никто не слушл, включя мльчишку, который поклялся прислушивться к советм друг в первую очередь.

Рыцрскя конниц, рзвернувшись, удрил по легионм. Чин и Ву объявили о поржении.

Вмешлся Трн и угрозми сумел остновить повльное бегство.

Ближе к вечеру О Шинг прикзл отходить.

– Что? – изумился Трн. – Куд?

– В Мйск. Тким обрзом мы удержим проход, зтем перебросим подкрепление и возобновим нступление. – Тм кк попугй повторял слов Чин. – Имперторский Штндрт остнется здесь, – зкончил он сквозь зубы.

Это был огромня жертв, и О Шинг себя ненвидел. Он обрекет н гибель лучший легион, если подкрепление не успеет.

– Ндо стоять здесь! – не сдвлся Трн.

– Мы рзбиты.

Трну ничего не оствлось, кроме кк повиновться. Если О Шинг не желет слушть, ккой смысл попусту сотрясть воздух?

Мйск, вместо того чтобы приветствовть своего влстелин победным гимном, встретил их ливнем стрел.

Король-без-Трон успел туд рньше их.

Чин вышел из себя. Еще никогд солдтм Шинсн не приходилось испытывть подобного унижения.

– Вперед! – визжл он. – Н штурм! Убейте их всех!

О Шинг снов проигнорировл советы Трн.

Попытк штурм унесл столько жизней, что Чин, стоящий среди тервол, понял: после этого позор они не будут слушть его много лет, что бы он ни говорил.

Кроме того, тервол здвли вопрос: почему О Шинг прислушивлся к глупым советм Чин, когд дже этот врвр Трн мог предвидеть исход.

После второго поржения О Шинг вернул свое доверие Трну, и лесной житель с огромным трудом сумел вывести горными тропми оствшихся в живых. До Шинсн добрлись две тысячи человек. В поход же уходили двдцть пять тысяч.

Эт внтюр, нчинвшяся тк успешно, морльно потрясл О Шинг. Бегство нпомнило ему прежние времен, и чувство стрх снов стло овлдевть им. Вот уже в третий рз он испытывл ужс преследуемого зверя – внчле с Хн Чином, зтем – спсясь от Мглы и вот теперь убегя от людей Зпд.

Этого было более чем достточно, и очередного повторения он не желл.

И с этого момент вся политик О Шинг кк влстелин Шинсн определялсь никогд не оствляющим его чувством стрх.

Трон он все же сохрнил. Мгл был рзбит и теперь жил среди вргов, делясь с ними своими познниями.

О Шинг стл убежденным изоляционистом. Однко тервол, к сожлению, думли инче.

Глв 11

Весн, 1011 год от основния Империи Илькзр

МАРШАЛ И КОРОЛЕВА

Отряд Ргнрсон досккл до Крк Штрбгер только к полуночи. Брги ворчл по поводу зпущенного состояния змк. Его не ремонтировли со времен гржднской войны. Что-то ндо было делть. Бксендл игрл ключевую роль в обороне Квелин.

Укрепления нпоминли женщину, которой перевлило з тридцть. Чтобы окончтельно не рзвлиться, они требовли постоянного уход.

Передв поводья коня одному из солдт крошечного грнизон, он взглянул н Вртлоккур.

– Время еще не пришло, – скзл чродей. – Он отдыхет. У нс есть еще один день.

– Я пойду взгляну н неё – всего н минуту. Ргнр, остнься с мистером Элдредом. Дежурный кпрл подыщет тебе место для сн.

– Это кк рз то, что мне сейчс нужно, – ответил Ргнр, и по его лицу пробежл тень.

– Я вернусь через минуту, – повторил Ргнрсон и обнял сын. Они понесли невосполнимые потери, и им было что вспоминть во время скчки.

Ргнрсон никогд не выствлял нпокз свои чувств, и объятия отц удивили Ргнр, но в то же время доствили ему удовольствие.

– Отпрвляйся, – скзл отец. – И веди себя прилично. Любой солдт имеет прво отполировть твою здницу, если нчнешь что-нибудь вытворять.

Это был очень долгий подъем. Гжердрм и доктор Вчел хотели поместить Фину в недоступное место.

Он был одн, если не считть спвшей в кресле служнки. Помещение освещл единствення свеч, стоящя рядом с кровтью.

Брги склонился нд Финой, с горечью отметив, что боль поглотил её крсоту. Но сейчс женщин спл совершенно спокойно. Ему не следует её беспокоить после того, что ей, по словм Вртлоккур, пришлось пережить.

Время полностью смыло черты эльф, которые придвли Фине столько прелести в те длекие годы, когд они впервые увидели друг друг. Но тогд ей было всего двдцть, и мучли её лишь обязнности, связнные с титулом королевы,

– О, сэр!

Это проснулсь служнк.

– Ш-ш-ш…

Девушк подошл ближе к мршлу.

– Кк он?

– Сегодня вечером лучше. Но прошлой ночью… Мы боялись… Кк хорошо, что вы здесь. Это пойдет ей н пользу. Он тк стрдл. Вы сможете остться?

– Д. Теперь нет причин скрывться. Голубые глз девушки от ужс округлились.

– Неужели мои слов звучт нстолько горько? – спросил он, и морщины боли н лице Фины снов поглотили все его внимние. – Бедняжк, – прошептл он.

– Рзбудите её. Я ухожу.

– Этого делть нельзя. Ей нужен покой.

– Вы ей нужны горздо больше. Доброй ночи, сэр.

Он сел н крй кровти и глубоко здумлся, неотрывно глядя н любимую. «Хороший человек», – скзл влделец постоялого двор. И этот «хороший человек» довел Фину до столь плчевного состояния.

Брги всегд нрвилось считть, что он приндлежит к ктегории хороших людей. Он не только хотел тк думть, но, по првде говоря, дже нуждлся в ткой смооценке. Может быть, тк и было в действительности, во всяком случе, для своего времени. Но почему всем женщинм, связвшим с ним свою жизнь, он приносил только стрдния? Рзве принес он счстье Фине? Или Элне? Ему вообще не следовло вступть в брк. Удовлетворение вполне можно было получить в случйных встречх или в домх рдости. Элне было бы горздо лучше с Рольфом Прешкой. Этот человек из Ив Сколовды сделл бы для неё всё…

Он взял Фину з руку. Слишком крепко, её ресницы зтрепетли, и Брги прочитл во взгляде любимой рдостное удивление.

– Ты пришел, – прошептл он.

Он вспомнил об Элне, и по его щеке проктилсь слез.

– Что случилось?

– Ничего. Во всяком случе, ничего ткого, что стоило бы твоего беспокойств. Спи.

– Что? Почему? Ты выглядишь просто ужсно.

– Я не успел умыться.

– Мне безрзлично. Глвное – ты со мной.

Он поглдил её волосы, рзметвшиеся н голубой подушке. Бледное личико Фины покоилось н синем фоне в прекрсном обрмлении. Служнк хорошо зботилсь о волосх хозяйки. Хорошя девочк. Он знл, кк поддержть у слбеющей женщины бодрость дух.

– Ты выглядишь измученным. У тебя было много дел?

– Нет, не очень. Просто не спл пру суток.

– Неприятности? Ты приехл из-з них?

– Нет. Пусть тебя это не беспокоит. Пострйся уснуть. Мы поговорим утром.

Он чуть рсслбилсь. её живот вздымлся непрвдоподобно огромным холмом. У Элны подобного никогд не было.

– Приляг рядом со мной. Вот сюд.

– Я не могу.

– Прошу тебя. Пожлуйст. Ты ни рзу не оствлся со мной н всю ночь. Сделй это сейчс.

– Со мной сын. Я скзл ему, что скоро вернусь.

– Ну пожлуйст…

Он прикусил губу.

– Может быть, мы встречемся в последний рз, – её лицо искзил гримс стрх. – Я боюсь. Мне не перенести этого. Всё тк плохо…

– Подожди, не ндо. Для стрх нет основний. Все будет в полном порядке.

Збвно. Женщины постоянно тк этого боятся и зтем вполне хорошо переносят. Элн…

Он не обиделсь.

– Нет. Это не тк, кк рньше. Прошлый рз было больно только когд появлялось дитя.

Её глз увлжнились. Её дочурк, не по годм рзвитое очровтельное светловолосое создние, тк похожее н милого эльф, тинственным обрзом умерл срзу после гржднской войны. Это было одно из смых горьких событий её жизни. Другим тким событием явилсь смерть короля, её супруг, смерть, которя, собственно, и рзвязл гржднскую войну.

– Прошу тебя. Остнься.

Он был не в силх ей откзть. Её взгляд…

– А теперь, – произнесл он, когд он улегся рядом, – скжи мне, что случилось.

– Ничего. Не волнуйся.

Но он не отступл, ему особого нжим и не требовлось. Брги было просто необходимо поделиться с кем-нибудь своим горем.

Фин рыдл вместе с ним. Зтем они уснули.

Никто их не беспокоил. Все стрлись проявлять мксимльную деликтность.

Когд Ргнрсон проснулся, был уже полдень. Фин тут же спросил:

– Думешь, что это опять Шинсн?

– А кто же еще? Мне тк хочется ответить удром н удр. Если бы не ты и не Квелин, я бы немедленно двинулся н юг и успокоился бы, лишь пронзив сердце О Шинг своим мечом.

«Когд-нибудь это произойдет, – думл он. – Не исключено, что с помощью Вртлоккур. У чродея свои счеты с Шинсном».

О Вртлоккуре он ей ничего не скзл, Фин и без того достточно обеспокоен его рсскзом. Однко это волнение пошло ей н пользу. Мысли о судьбе Квелин несколько отвлекли королеву от тревоги з себя, Узнв, что чродей покинул свое убежище, опсясь з её состояние, Фин может полностью утртить контроль нд собой.

– Дорогя, я должен спуститься вниз. Ргнр решит, что я его бросил. Кроме того, я боюсь, что Вчел от нетерпения уже тнцует у твоих дверей, не в силх решить, может ли он сунуть сюд нос или нет.

– Зню. Но ты возвртишься. Хорошо? Кк можно быстрее.

– Обязтельно.

И он действительно вернулся, но уже в сопровождении Вртлоккур и Вчел. Вртлоккур зхвтил с собой приндлежности чродея, привезенные им из Клыкодред, нпугв до полусмерти половину обиттелей Крк Штрбгер. Интересно, ккие нелепые слухи поползли по Бксендле?

Вернувшись, Ргнрсон сдержл свое обещние, но королеве этого не дно было узнть. Он содроглсь под удрми нечеловеческой боли. Фин непрерывно кричл, в то время кк Брги и доктор стрлись удержть ее, чтобы он не исклечил себя.

– Похоже, что н сей рз дело дже хуже, чем обычно, – скзл Вчел.

Этот добрейшей души человек вздргивл при кждой схвтке несчстной женщины. Он был придворным лекрем еще до рождения Фины и одним из немногих квелинцев, от кого Ргнрсон не слышл ни одного дурного слов в чей-либо дрес. Ему, кк и Мйклу Требилкоку, чувство стрх было чуждо. Дже Вртлоккур произвел н него впечтление лишь своими медицинскими познниями.

Вчел знл о прошлом чродея. Вртлоккур освивл целебную мгию под руководством смого Горного Стрц, считвшегося в этой облсти непревзойденным мстером.

– Держите крепче! – прикзл Вртлоккур. – Мне ндо её осмотреть.

Брги прижл к постели плечи Фины. Он же пытлсь его укусить. Вчел сржлся с её ногми. Чродей возложил лдонь н её живот.

– Никогд не видел подобной беременности. Вы уверены, что он н восьмом месяце?

– Д, это и меня очень беспокоит, – понимюще кивя, ответил Вчел. У него был очень устлый вид. – Можно подумть, что он собирется рзрешиться жеребенком.

– По-моему, все сроки прошли. Вы уверены?.. – Он еще рз прикоснулся к её животу, и н его лице появилось выржение недоверия. – Вчел, у вс нйдется что-нибудь, чтобы её успокоить?

– Мне не хочется ей двть ничего ткого, о чем позже я могу пожлеть.

– Дйте. Ей без этого не обойтись, тк кк нм придется резть. Ни одн женщин не в силх родить это.

Вчел молч взглянул н него и отпустил лодыжки Фины. Чродей знял его место.

– Более двдцти фунтов, – пробормотл Вртлоккур.

– Невозможно!

– Вы это знете. И я зню. Но это существо в её чреве… Мршл?

– Д.

– Не зню, кк скзть… Не уверен, что см все понимю. Но это не твой ребенок.

Удр дубиной не мог потрясти Ргнрсон сильнее, чем потрясли слов чродея.

– Но… Но ткое невозможно. Он…

– Помолчи! Это кк рз то, что очень трудно объяснить.

– Попытйся. Мне ндо хоть что-то услышть.

– Помнишь ту интригу, которую плели Кптл Свернейк и Ио Хси? О ней рсскзл Кптл, прежде чем ты отрубил ему голову.

Кптл был одним из глврей мятежников во время гржднской войны. З ним стоял принц-демон. Чтобы помочь своему союзнику, Шинсн прислл легионы, которые Ргнрсон позже рзгромил под Бксендлой. Зговор нчлся с искусственного оплодотворения Фины во время сн с целью получения нследник престол, полностью подчиненного воле Шинсн. Чтобы осложнить ситуцию и вызвть споры о престолонследии, зговорщики подменили новорожденного другим ребенком.

Однко Ио Хси совершил одну роковую ошибку. Фин родил девочку.

И это осложнило дело буквльно для всех.

Вскоре после этого Ио Хси и Ну Ли Хси были уничтожены в змке Клыкодред, и зговор рухнул. Но рухнул не окончтельно, его плодми решил воспользовться Мгл – дочь Ио Хси.

После окончтельного рзгром мятежников девочк вернулсь в дом мтери, но уже зимой он умерл от укус пук.

– Помню. Ближе к делу.

– В то время должен был родиться именно этот ребенок.

– Что? Полня чушь! Я, конечно, не лекрь и тем более не мг, но я зню, что с тех пор прошло пятндцть лет…

– Должен признться, что я и см пребывю в недоумении. Если это отпрыск Ио Хси, то, следовтельно, Кролн был твоей дочерью.

Фин немного успокоилсь, лекрство Вчел нчинло действовть.

– Послушй, чродей, я готов поверить прктически во все, – скзл Ргнрсон. – Но ничто не может зствить меня поверить в то, что женщин способн родить моего ребенк з пять лет до моего с ней знкомств.

– Совершенно не вжно, во что ты веришь. Ты убедишься см, когд мы извлечем плод. Доктор, вы соглсны, что нм придется резть?

– Д. Я весь последний месяц этого опслся, но все время отклдывл решение в пустой ндежде… Уже двно следовло сделть борт.

– Я вм помогу, Но прежде мне ндо убедить мршл.

– В чем? – спросил Ргнрсон.

– Отдть мне ребенк, – ответил чродей.

Глз мршл сузились, что сулило немлую опсность.

– Я зню, что ты мне не доверяешь, – продолжил Вртлоккур. – Неизвестно почему, но это тк. Двй поступим следующим обрзом. Мы извлекем ребенк. Если ты признешь его своим, то пусть он остется с тобой. Если нет, то его збирю я. По-моему, тк будет спрведливо.

«Зчем Вртлоккуру лгть?» – думл Брги. Чродей мудр… Он…

– Д делйте же, дьявол вс возьми! Кончйте!

– Нм потребуются некоторые…

– Я присутствовл при родх. Девять рз! (Трое детей Элны умерли, едв появившись н свет). Вчел, достнь все что требуется и зтем объясни, почему ты не подготовился зрнее.

– Все двно готово, сэр.

Вчел был в ярости, никто не смел ствить под сомнение его умение или преднность делу.

– Отлично. Приступйте, – скзл Ргнрсон, устривюсь рядом с комодом. – Муж остнется следить з родми, – он поглдил эфес меч, – и ему не понрвится, если что-нибудь пойдет не тк кк ндо.

– Милорд, я ничего не могу грнтировть. И вм это прекрсно известно. Мтери очень редко выживют при подобных оперциях…

– Доктор, я вм полностью доверяю. И резть должны вы.

– Я тк и плнирую. Высоко ценя познния коллеги, я не призню его руку.

Вчел приступил к оперции, и, несмотря н прием болеутоляющего лекрств, Фин зкричл. Они привязли её к кровти и вызвли солдт, чтобы те держли королеву, но несчстня женщин дерглсь и непрерывно кричл…

Вчел с Вртлоккуром делли все, что было в их силх, и Ргнрсон при всем желнии не мог отрицть этого.

Ничего не помогло.

Ргнрсон держл её руку и рыдл.

Но и слезы ничего не изменили.

Тк же, кк и смые могущественные целебные зклинния Вртлоккур.

– Никто не может бороться с Роком.

– Роком? Д будь он проклят, этот вш Рок! Сохрните её!

– Вы, сэр, может быть, и мршл, – зорл Вчел, – и можете меня убить, но это моё дело, дьявол вс побери! Сядьте, зткнитесь и не путйтесь под ногми! Мы делем все, что можно. Пытемся спсти ребенк.

Терпение Вчел имело свои грницы, и солдты, ндо скзть, его хорошо понимли.

Адъютнт Ргнрсон Гжердрм и дв воин встли между мршлом и врчом.

Пок Вчел оперировл, Вртлоккур произвел несколько мгических действий. Он и доктор зкончили одновременно. Дитя, появившееся из утробы мертвой женщины, восприло нд постелью в прозрчной сфере, сотворенной чродеем.

Глз новорожденного были открыты. Ребенок взирл н них жестоким, всепонимющим взглядом.

– Это не мой сын, – прорычл Ргнрсон.

– Я тебе это говорил, – коротко бросил Вртлоккур.

– Убей его!

– Нет. Ты обещл…

Гжердрм переводил взгляд с одного н другого. Вчел кивнул, подтверждя прв Вртлоккур.

– Дитя зл. Убийц. Я уничтожу тебя! – взревел Брги, поднимя меч.

Существо бесстршно взирло н него из своего пузыря. Вртлоккур обошел вокруг кровти и скзл:

– Поверь мне, друг. Пусть оно существует, это дитя Шинсн… Ему не известно, что оно собой предствляет. Тех, кто его создл, больше нет. Отдй его мне, и оно стнет ншим оружием. Это моя сфер деятельности. У тебя же много дел. У Квелин нет королевы.

Квелин. Квелин. Квелин. Четверть своей жизни он отдл стрне, которя дже не его родин. Квелин. Стрн… чья? Женщин, которые его любили? Но Элн был из Итскии. Фину привезли из Октилии – ребенк-невесту для престрелого короля, отчянно пытвшегося избвить свою стрну от борьбы з престолонследие. Ккое ему дело до этого зхолустья? Земля печли. Земля, которя сожрл всех, кого он любил. Земля, которя отнимл все его силы, время и душу тк долго, что он потерял любовь женщины, бывшей когд-то половиной его души. Ккие еще жертвы должен он принести этой земле, чтобы удовлетворить её лчность? Может быть, эт земля – безжлостный, голодный зверь, который рвет клыкми все им любимое и столь ему дорогое?

Брги поднял меч, который дл ему его отец еще в то время, когд они с Хкеном были безбородыми юнцми. Он не рсствлся с этим оружием вот уже четверть век. Этот клинок служил ему и во время недостойных внтюр, и в блгородных делх. Меч был верен ему дже в те длекие дни, когд его влделец был ничуть не лучше людей, убивших недвно его Детей. Меч этот являлся продолжением его души, он был неотъемлемой чстью человек по имени Брги Ргнрсон.

Брги поднял меч и стл врщть клинок нд головой тк, кк это делл его отец – Безумный Ргнр. Все присутствующие попятились нзд, Брги тковл ложе, н котором ушл с иной мир королев, где он утешл любимую, леж рядом в последнюю ночь её пребывния н земле. Подобно взбесившемуся зверю, он рубил столбы блдхин и см блдхин, крошил рму из редкого дерев, и никто не смел остновить его.

– Квелин! – гремел мршл. – Ты – прыщ н зднице мир! Что ты от меня хочешь?

И в этот момент перед его мысленным взором предстло лицо. Лицо простого человек, влдельц постоялого двор, который в свое время встл под знмен чужеземц с Север в ндежде обрести свободу. З этим лицом он увидел лиц сотен, тысяч, десятков тысяч людей, нсмерть стоявших рядом с ним под Бксендлой. Крестьянские прни и горцы, чьи руки еще год нзд не были знкомы с рукоятями мечей, грудью встречли яростный нтиск Шинсн. Не всем тк повезло, кк хозяину постоялого двор. Большинство их легло в землю у подножия холм, н котором стоит Крк Штрбгер. Тких тысячи и тысячи. Они умерли потому, что поверили в него, потому что он и вот эт уже холодеющя женщин вселили в них ндежду н лучшее будущее.

Чего хотел Квелин от них?

– О боги! – воскликнул он и удрил своим верным мечом о кмень с ткой силой, что клинок рзлетелся тысячью осколков. – Боги! – повторил он, зкрыв лицо лдонями. И в этот момент ему покзлось, что н искженном гонией мертвом лице промелькнул легкя улыбк и нчинющие синеть губы прошептли:

– Дорогой, ты должен продолжть. Зкнчивй то, что мы нчли вместе.

Он приник лицом к мертвому телу и прошептл, двясь слезми:

– Фин, не оствляй меня одного. Молю тебя.

Элн ушл. Ушл и Фин. Что же у него остлось? Остлось только одно, ншептывл ему внутренний голос. У тебя остлось это мерзкое божество, этот шумный, вечно недовольный ребенок, которого ты полюбил больше, чем смую любимую женщину. У тебя остлся Квелин.

Квелин. Квелин. Квелин. Этот проклятый Квелин.

По щекм Брги ктились слезы.

Квелин.

И никкя женщин не сможет стть ему ближе, чем Квелин…

Село солнце, Брги еще долго стоял н коленях, положив голову н грудь Фины. Когд он нконец поднялся с потемневшим взглядом уже сухих глз, рядом остлись только Гжердрм и Ргнр.

Они приблизились к нему и обняли сочувственно и с полным понимнием.

Гжердрм любил свою королеву больше всего н свете, больше жизни, но вовсе не тк, кк мужчин любит женщину. Это был любовь рыцря к своей королеве и Короне – чувство, неоднокртно воспетое в стринных ромнх.

А Ргнр подрил Брги любовью прощющего все сын.

– Дйте мне силу, – скзл Ргнрсон. – Помогите мне. Они отняли у меня все. Все, кроме вс. И кроме ненвисти. Встнь рядом со мной, Ргнр. И не позволь чувству ненвисти сожрть меня. Не позволь мне уничтожить смого себя.

Он должен жить и при этом оствться сильным. Квелин целиком звисит от него. Квелин. Проклятый Квелин.

– Я все сделю, отец. Все.

Глв 12

Весн, 1011 год от основния Империи Илькзр

ЧУЖАК В ХАММЕРФЕСТЕ

Хммерфест был городом из скзки, стоявшим н скзочной земле и в котором обитли милые скзочные персонжи. По его зснеженным улицм рсхживли пышнотелые белокурые девицы с лентми в косх, розовыми щечкми и веселыми улыбкми. Высокие молодые люди перебегли от мстерской к мстерской и от лвки к лвке по своим ученическим делм, но при всей знятости у них всегд нходилось время поприветствовть путник. Смеющиеся детишки ктлись н слзкх с полозьями из бочрных обручей. Они мчлись вниз по глвной улице, з ними с рдостным лем неслись собки.

Худой смуглый человек в черном плще некоторое время нблюдл з этими сценми городской жизни. Он не обрщл внимния н холод, которого никогд не бывет в его родных крях. Тк или инче, этот холод был ничто по срвнению с тем, что ему пришлось пережить з несколько последних месяцев.

Дом с крутыми сктми крыш нлезли друг н друг, чстенько выпиря из ряд вдоль кривых, взбирющихся в гору улочек, но человек в плще не чувствовл себя в змкнутом перенселенном прострнстве. Город был нполнен тким теплым дружелюбием, что создвлось впечтление, будто дом тесно сгрудились не по необходимости, только из дружеских чувств друг к другу.

Его взор здержлся н дымке, поднимющемся из высокой кменной трубы с укрепленным нд ней колесом. Н колесе летом, видимо, гнездились исты. Он смотрел, кк клубы дым, поднимясь все выше, зкрыли крошечный змок н вершине горы. Вот уже несколько поколений жителей город нслждлись мирной жизнью. Жестокя действительность политической жизни Тролледингии обошл Хммерфест стороной.

Мимо него пронеслись сни с визжщими мльчишкми. Смуглый человек, чтобы не быть сбитым с ног, в последний момент успел отпрыгнуть в сторону, но поскользнулся и все же упл. Его щеку ожег холодный снежный поцелуй.

– Они еще мло что понимют, и я приношу з них извинения.

В поле зрения упвшего появилсь пр довольно потрепнных спог, нтянутых н колоннообрзные ноги. Огромный седеющий человек протягивл ему руку, которую он принял.

– Блгодрю вс. Я не пострдл. – Он отлично говорил н местном нречии. – Дети есть дети. Пусть рдуются жизни, пок могут.

– Д, конечно. Мы все вырстем слишком быстро. Но рзве не спрведливо будет скзть, что мы все должны оствться смими собой?

Человек в темном плще с любопытством посмотрел н своего собеседник, тот пояснил:

– Я хочу скзть, что все мы должны поступть в соответствии со своим возрстом, полом, положением и кругом знкомых.

– Нверное… – Философ из пивной? Здесь? Вслух же худой человек, поежившись от порыв холодного ветр, произнес: – Куд вы клоните?

– Никуд. Не обрщйте внимния. Все говорят, что я чересчур много рзмышляю, и не стесняются выскзывть это во весь голос. Слишком много для констебля. А вм следует одеться потеплее, Андер Сигурдсон мог бы подобрть для вс подходящее плтье. Это все, в чем вы пришли к нм н север?

Пришелец кивнул. Не человек, фонтн вопросов – констебль не огрничивлся простым «рд вс видеть», кк все остльные.

– А не выпить ли нм эля? Ведь вы совсем окоченели, и вм ндо принять что-нибудь согревющее. Д и подкрепиться, если судить по вшему виду. – Он слегк отступил, пропускя несущиеся сверху снки.

Пришелец обртил внимние н рекцию великн. Этот человек может быть опсным. Он быстр и силен.

– Меня зовут Боре Олгсон, и я – здешний констебль. Скучнейшее знятие в месте, где ничего не происходит.

– А я принял вс з кузнец, – произнес незнкомец.

– Неужели? Единственный молот, которым мне приходилось мхть, был боевой молот. Д и то это случилось в длекой юности. В то время мы кждое лето повдились хживть в Тондерхофн. Из-з военного опыт меня и выбрли н этот пост. Но это теперь скорее не рбот, хобби. Они мне ничего не плтят. Вообще-то я хозяин гостиницы, с пивным злом, естественно. Купил зведение н нгрбленное в походх.

Они миновли несколько домов и лвок, когд последовл очередной вопрос:

– А вы кем будете?

– Ршер. Элфис Ршер. Торговый гент Дрнлин, входящего в Лигу Беделин. Нши сундики рссчитывют н новые прибыли в торговле мехом, если им удстся обсккть конкурентов из Ив Сколовды. Но я нчиню сомневться в нших возможностях. Я плохо подготовился, и дже вы зметили это, только взглянув н мою одежду.

– И вы пришли в одиночку, без всякого бгж, кроме этого свертк?

– Д. И кк видите, ухитрился выжить. Скжите, горы Крчнодин и остльня Тролледингия тк же гостеприимны, кк Хммерфест?

– Конечно. Однко все было горздо хуже до того, кк к влсти вернулся Стрый Дом. Вот мы и н месте, – Открыв тяжелую высокую дверь, он прокричл: – Гуро! Смую большую кружку для ншего гостя! Ребятишки только что уронили его в сугроб. Д, сэр. Это были мои щенки, – с ухмылкой зкончил он.

Пришелец обозрел трктир – ткой же уютный и приветливый, кк и весь Хммерфест.

Вернулся Боре с кружкми и объявил:

– Я восхищен вми, Ршер. Вы – один из тех, кто может выжить в любой обстновке. Неужели вы всю свою жизнь были торговцем?

Вопросы нчинли рздржть чужестрнц. Однко, не выкзывя недовольств, он ответил:

– Я родом из Хэлин-Деймиеля, учствовл в войнх Эль Мюрид. Д и сейчс я служу не клерком-счетоводом, крвнщиком.

– Я тк и подумл. Человек действия. Мне смому иногд этого не хвтет… до тех пор, пок я не припомню, кково приходилось в Дрккре с тяжеленным веслом в рукх и кишкми, вылезющими из здницы от нпряжения.

Незнкомец попытлся сменить тему беседы:

– Мне скзли, что Хммерфест удерживет ключевые позиции в торговле мехми. Скзли, что я смогу нйти здесь людей, готовых зключить с нми более выгодную сделку, чем с купцми из Ив Сколовды.

– Возможно. Эти типы из Сколовды – бнд скупердяев. Мне не нрвится, когд они остнвливются у меня. Знимют все комнты и больше не тртят ни грош.

– Когд они обычно прибывют?

– Вы их обогнли, если вс интересует именно это. Они чересчур мягкотелы, чтобы проходить через перевлы до нступления лет. Они не появятся здесь еще месяц-другой. Но имейте в виду – они принесут с собой товры для обмен. Вы же свои, видимо, потеряли.

– Ничего серьезного. Один быстрый всдник может испрвить положение, если я нйду человек, который зинтересуется моими предложениями. Следовтельно, сейчс я единственный чужеземец в городе?

Глз констебля сузились, губы поджлись. Гигнт был не очень силен в сокрытии своих мыслей.

– Д, – ответил он.

«Интересно, почему этот тип лжет? – подумл пришелец. – Неужели нужный мне человек – здесь, в городе? Но кк нйти его, не поствив при этом все поселение н голову».

Лучше всего – придерживться избрнной легенды и не поддвться искушению торопиться.

В конце концов, дело ждло целый год и еще день-другой может подождть.

– С кем вы мне посоветуете встретиться? Если я смогу договориться, то доствлю товры сюд рньше купцов из Ив Сколовды. Мы руководим всеми оперциями с нших склдов в Итскии.

– Внчле вм следует изгнть мороз из своих конечностей.

– Вы првы. Но я потерял людей и товры. И мне ндо кк можно быстрее возместить убытки. Стрикны, оствшиеся дом подсчитывть прибыли и потери, покроют все потери из моего крмн, прибыли сложт в свои.

– Ого. Следовтельно, это своего род спекулятивное предприятие.

– Скорее джентльменскя внтюр, – с тонкой улыбкой ответил незнкомец. – Беделинскя Лиг предоствляет конторские помещения и рекомендтельные письм, вы вклдывете средств и ннимете людей. Прибыль делится пополм. Я человек Лиги. Нпрвлен кк внгрд и должен получить свои проценты. И все еще ндеюсь, что получу их. Если нйду нужных людей и успею вовремя вернуться в Итскию.

– Ах вы, южне. И вечно вы торопитесь.

Чужеземец порылся где-то в недрх плщ, извлек оттуд монету, взглянул н неё и вернул обртно. Вторую монету он ншел н ощупь – и он не могл вызвть излишнего любопытств. Это был итскийскя полукрон, подтверждющя его легенду.

– Не зню, н ккое время я здесь остнусь, но думю, что этого должно мне хвтить н неделю…

– Шесть итскийских пенсов в день.

– Что? Грбитель…

Хозяин был счстлив. Он почувствовл себя полностью в своей трелке. Чужк улыблся про себя.

Когд они полдили н четырех пенсх в день, появилсь жен Борс с очередными кружкми эля и жреным поросенком. Свинин! Это был трудный момент. Но незнкомец привык ко многим обычям и сумел скрыть свое отврщение.

– Когд вы будете делть обход, не могли бы попросить мстер Андер зглянуть сюд:

– Его лвк совсем рядом, н этой улице.

– Без нужды я теперь и нос не высуну. Позди меня пр месяцев снег и льд.

– Но это же теплый весенний день!

– Допустим, это тк. Но теплый или холодный – понятия относительные.

– Я провожу вс туд, когд вы устроитесь в комнте.

– Мне еще кое-что потребуется. Думю, что принесу процветние экономике Хммерфест.

– Хм. – Борсу, очевидно, пришл в голову т же смя мысль.

В мстерской портного чужк здл несколько осторожных вопросов. Д, он определил точно. Никто ему ничего не скжет… Ндо проявить изобреттельность.

В гостиницу он возврщлся один, тк кк Боре отпрвился в обход по вверенной ему территории. Н крутой улице незнкомц вновь сбили снки, которыми упрвлял шестилетний млыш. Прнишк стршно испуглся, увидев, что нехл н чужеземц. Пострдвший его успокоил ровно нстолько, чтобы получить нужный ответ.

– А где другой чужк, – спросил он, – тот, что провел здесь всю зиму?

– Человек с черными глзми? Который не умеет рзговривть?

Тролледингскя идиом «не уметь рзговривть» ознчл – «не знть местный язык».

– Он тм, в бшне. – Мльчишк укзл н вершину холм.

Смуглый человек поднял глз. Змок был довольно убогим. Его окружли невысокие стены, и эти кртины больше нпоминли прилипшую к грнитной скле выщербленную рковину. Оборон лишь немногим более ндежня, чем ров и простой вл.

– Спсибо, сынок.

– Тк вы никому не скжете?

– Не скжу, если ты этого не хочешь.

Чужк продолжл смотреть н вершину холм. Вниз спусклся человек, похожий н Борс. Человек в плще слегк улыбнулся.

Когд констебль вернулся, чужк сидел в общем зле, потягивя горячее вино.

– Все тихо и мирно? – спросил он его.

– Ничего не изменилось, – ответил Боре. – В последний рз неприятность произошл здесь дв год нзд. Ккой-то итскиец повздорил с прнем из Двр. Из-з девчонки. Все удлось улдить еще до того, кк дело дошло до кулков.

– Змечтельно. Это ознчет, что я могу спть спокойно.

– Больше всего мы ценим мир, сэр. Возможно, вм не известно о том, что кждый мужчин Хммерфест дл клятву умереть сржясь, если городу будет угрожть опсность извне. Мир нм необходим. Где еще в этой стрне вы сыщете мстерские и лвки, подобные ншим? Люди в необжитых местх дже не обрбтывют землю, о ремесле я и не говорю. Првд, они умеют делть мулеты, которые хоронят вместе со своими мертвецми, чтобы умиротворить Древних богов. Ужсно глупо. Если дже Новые боги не способны провести человек в безопсности через жизнь до Зл Героев, то ккя им после этого цен?

– Я не очень силен в религиозных вопросх…

– Вы не одиноки. Большинство людей слбо в этом рзбирются. Они плтят своим священникм в основном з то, что-бы те не вмешивлись в их дел. Д, кстти. Я потолковл с прой торговцев мехми. Похоже, они зинтересовлись. Хотят поговорить. Звтр зглянут сюд.

Чужеземец пересел поближе к очгу.

– Хорошо, – скзл он, – это знчит, что я не долго буду пользовться вшим гостеприимством.

– О, думю, что вше пребывние будет коротким. Кк я смог зметить, они очень зинтересовны.

Тон его зметно изменился.

Чужк повернулся, и его плщ снов зпхнулся. Боре ни рзу не видел своего гостя без плщ, но сейчс он успел зметить простой и изрядно потертый эфес меч. Констебль впервые по-нстоящему обртил внимние н холодные жестокие глз и тонкий горбтый нос. Н губх незнкомц игрл зловещя улыбк.

– Блгодрю вс, – произнес он. – Вы проявили большую зботу, свернув сегодня с обычного мршрут. Но сейчс я должен вс покинуть. Первя тепля постель з много недель,

– Понимю. Все понимю.

Поднимясь по ступеням, человек в плще зметил, что н лице великн появилось выржение неуверенности.

Поствив н дверь охрнительное зклинние, он отпрвился в постель.

Они появились рньше, чем можно было ожидть, д он, по првде говоря, не был уверен, придут ли они вообще. Зклинние предупредило его. Чужк неслышно выскользнул из постели, взял меч и зтился.

Их было трое. Борс он узнл срзу по комплекции. Кждый из двух остльных был ниже и тоньше, чем человек, которого он рзыскивл.

Он ннес Борсу стршный режущий удр в горло и успел зткнуть рот второму, прежде чем тот успел вскрикнуть. Третий тоже ничего не смог сделть. Смуглый пришелец приствил острие меч к его горлу и, убедившись еще рз, что перед ним не тот, кого он рзыскивет, зколол.

Совершив это, чужк пожл плечми. Все-тки ему придется ннести визит в змок.

Но сперв он зжег лмпу и осмотрел мертвецов.

Ничего особенного.

Почему эти люди решили совершить убийство, хотя он никкого повод им не двл?

Смуглый человек нтянул свои новые зимние споги, влез в теплое одеяние и, нкинув поверх него свой широкий плщ, вложил меч в ножны, не збыв предврительно очистить его от крови.

Жен Борс ждл в общем зле.

Темные глз незнкомц, в которых никто не мог бы увидеть жлости, поймли её взгляд.

– Мне придется уехть рньше, – скзл он, – и хотелось бы получить чсть плты обртно.

От ужс лицо женщины перекосилось. Трясущимися рукми он нчл отсчитывть деньги.

– Слишком много, – произнес незнкомец, отбрсывя обртно две монеты.

Его голос был лишен кких-либо эмоций. Однко он не смог избежть несколько тетрльного жест.

– А это н покрытие причиненного мною ущерб, – сркстически произнес он, выудив из сумки золотую монету.

Чужеземец нпрвился к дверям, женщин посмотрел н золотой кружок. Н одной его стороне был выбит корон, н другой – нчертны слов н языке, которого он не знл.

Когд хлопнул дверь, женщин, зливясь слезми, поспешил н второй этж.

Они были уложены очень ккуртно, бок о бок. И н лбу у кждого все еще дымилось выжженное клеймо в форме короны.

Женщин не знл, что это знчит, но в Хммерфесте были люди, которых весьм интересовли вести с юг. Ей предстояло скоро узнть нечто потрясющее.

Их гостем был король.

Глв 13

Весн, 1011 год от основния Империи Илькзр

РЕГЕНТСТВО

Полковник Орион не имел ни млейшего предствления о том, что произошло в Крк Штрбгере. Он просто знл, что скчет рядом с одержимым. Его спутник – озлобленный человек с окменевшим лицом и плотно сжтыми губми – был совсем не тем Ргнрсоном, в обществе которого он отпрвился н восток. Этот новый Ргнрсон был мстителем, послнцем смерти. В своем спутнике полковник увидел воплощение рок и угдывл его особое преднзнчение.

Орион видел, кк Ргнрсон нхлестывет своего коня, и это его пугло.

Если этот человек не смягчится, он сможет поджечь континенты.

Брги не ощущл боли, ему не нужны были ни покой, ни отдых. Он гнл коня до тех пор, пок Орион, гордящийся своей выносливостью, уже не мог оствться в седле. Но и после этого мршл продолжил путь, бросив своих попутчиков н кком-то постоялом дворе в десяти милях от Форгреберг.

– Дерел! – згремел он н весь дворец, шгя к своему кбинету. – Пртксис, ленивый бездельник с южного побережья! Я хочу немедленно увидеть твою никчемную здницу!

Перед ним возник полурздетый Пртксис.

– Сэр?

– Совет. Собрть! Немедленно!

– Сэр… Посреди ночи…

– Плевть я хотел! Собери этих сукиных сынов внизу через дв чс. Или им придется припомнить стрые добрые дни. Мы не выбросили орудия пыток из подземных зстенков. А если ты не сделешь этого, то окжешься первым в очереди к плчу.

– Что-то случилось, сэр?

– Д, что-то случилось, – слегк смягчившись, ответил Ргнрсон. – И мне ндо что-то предпринять, прежде чем этот проклятый крточный домик рухнет, похоронив нс под своими обломкми. Действуй. Быстро! Быстро! Быстро! – Он змхл рукой, кк делет пекрь, посыля своих подручных н улицу со свежим хлебом. – Я все объясню позже. – Гнев его куд-то улетучился.

Он сумел опередить новость, И остнется впереди, если Орион ничего не пронюхет или Ргнр не откроет свой большой рот. Ргнр, првд, поклялся не говорить никому, включя дже дух покойной мтери. Остльных же Гжердрм и Вчел не выпустят из Крк Штрбгер.

– Прежде чем уйти, – скзл Пртксис, – я должен сообщить, что в городе появилсь ккя-то женщин, и он вс рзыскивет. Дм появилсь н следующий день после вшего отъезд.

– Женщин? Кто он?

– Ничего не желет говорить. Првд, дет понять, что состоял в весьм дружеских отношениях с бин Юсифом.

– С Груном? Смое время получить вести от этого… Впрочем, нет. Кжется, я теперь его понимю. Ступй. Я встречусь с ней после того, кк потолкую с Советом. Кстти, сколько этих недоумков сейчс в городе? Большинство?

– Приближется День Победы и время дебтов по ссигновнию гильдии. Они не хотят пропустить зседние.

– Проблем снят. Я скзл Ориону, чтобы он нчл пковть свой бгж. Мы рсплчивемся с ними, Дерел. Блгодря тебе. Ты будешь вознгржден.

– Моя нгрд – служение вм, сэр.

– Не неси чушь. Две сотни смых больших шишек университет пдут перед тобой ниц, после того кк ты опубликуешь свой труд, который сейчс обдумывешь. Когд ты говоришь о книге, у тебя вид жулик, которому везде мерещится золото.

– Вм виднее, милорд.

– Убирйся! Впрочем, постой. Прежде чем уйдешь из змк, пришли сюд Аринг, Черного Клык и Вльтер.

– Королев, сэр? Он…

– Дерел! Не смей дже думть о ней. Если будут спршивть, скжи, что мне нужны их голос в поддержку решения о приведении рмии в боевую готовность.

Черный Клык и Вльтер прибыли вместе.

– Кк чувствуют себя детишки, Хкен? – спросил Брги.

– Подвлены. Тебе ндо их повидть.

– Повидю, кк только смогу. Вльтер, ты узнл что-нибудь?

– Ни слов, ни шепот. Но появилсь женщин…

– Дерел мне уже скзл. Кто он?

– Не говорит. Похоже, он хочет, чтобы мы считли её женой бин Юсиф.

– Женой? У Грун никогд не было… Во всяком случе, он этого не признвл. Но Нсмешник считл, что ткое возможно. Это было бы в его стиле. В Хммд-ль-Нкире они держт своих женщин под змком. Кроме того, Грун не хотел бы, чтобы об этом узнл Эль Мюрид. Особенно после того, кк см убил его сын, поклечил жену и оргнизовл похищение дочери. Д. У него могл быть жен. Но не думю, что он появилсь бы здесь.

– Я постоянно слежу з ней, – скзл Вльтер. – Поместил ндежную девицу в гостиницу, где он остновилсь. Женщин говорит, что ждет тебя.

– Хкен, нпрвь курьеров к Дрконоборцу и Альтенкирку. Я хочу, чтобы они перебросили сюд свои удрные бтльоны.

– Фин?..

– Д. Дерел уже собирет Совет. Кк только нчнется зседние, я хочу объявить военное положение. Войск гильдии должны оствться в кзрмх. Ты, Ярл, все понял? – спросил он появившегося позже других яринг.

– Хм. Оперция «Волчья охот»?

«Волчья охот» был всеобъемлющим плном действий н случй чрезвычйного положения, рзрботнным несколько лет нзд по укзнию Фины.

– Д. Вльтер, у тебя еще одн здч. В Форбеке я повстречл хозяин постоялого двор, утверждющего, что люди, похожие н нших убийц, постоянно ездят туд-сюд через Свернейк. Групп просккл нездолго до моего тм появления. Зхвти прочку.

– Кк быть с Мйском?

– Пошли туд кого-нибудь.

Проход Свернейк являлся единственным путем н Восток. К северу и югу от него н сотни миль горы были непроходимы. Тким обрзом, Свернейк контролировл всю торговлю между Зпдом и Востоком. Поскольку проход приндлежл Квелину, королевство и зщищющя Свернейк крепость Мйск постоянно были центром интриг и зговоров. Глубинной причиной гржднской войны были попытки Шинсн зхвтить проход.

– Ты зствляешь меня рспылять силы, – пожловлся Вльтер.

– Пострюсь больше н тебя ничего не нвешивть. Жль, что нет Нсмешник. Это его рбот… Кстти, слышно о нем что-нибудь?

– Я встречлся с одним Мрен Димур, который видел его в Улмнсике в окружении трех человек,

– и?..

– Эти трое мертвы.

– Мои люди попросили Мрен Димур дть их описние. Вместо этого он покзл их могилы. Мрен Димур зовут Тендрик. Он – хороший человек. Помог их выкопть.

– Что дльше?

– Один из них – сэр Керен из Синсин, рыцрь-нордмен, сумевший вовремя от нс скрыться. Второй – Бел Джоки, комндир бтльон, исчезнувший одновременно с Блфуром. Судя по рзмерм третьего труп и списку друзей сэр Керен, исчезнувших из ншего поля зрения, третьим был скоре всего Терние Лейзен. Он был рендтором сэр Керен и при этом имел серьезные связи в преступном мире. Он и сэр Керен приторговывли своими мечми. Эт троиц ехл вместе с одноглзым Рико, который иногд рботл н людей Эль Мюрид.

– Остлись ли следы этого Рико? Или Нсмешник? Или Блфур?

– Нет. Мрен Димур, живущие в тех крях, не очень дружелюбны. Тендрик полгет, что события рзвивлись примерно тк: Керен, Лейзен и Рико везли Нсмешник в Аль-Ремиш. Джоки и Блфур н них нпли. Рико окзлся человеком Блфур. В схвтке они убили Керен и Лейзен, сми, потеряв Джоки, зхвтили Нсмешник.

– И это все?

– По-видимому, д. После этого никких следов. Я обртился к остткм ншей гентурной сети среди торговцев, но ничего не узнл. Гильдия, со своей стороны, тоже хочет узнть, что случилось с Блфуром, но и ей повезло не больше моего.

– Если они, конечно, не темнят.

– Люди гильдии слишком прямолинейны для этого. Они могут действовть только кк грубые ростовщики, пытющиеся оттяпть з долги твои нследственные земли.

– Посмотрим. Кстти, я скзл Ориону, что мы готовы рсплтиться.

– Н это есть деньги?

– Блгодря Пртксису. Ярл, не своди глз с Кзнчейств. А ты, Хкен, с монетного двор. И если кто-то попытется…

– Однко ты стновишься прноиком.

– Только потому, что мне со всех сторон угрожют. Ты был той ночью в моем доме.

– Хорошо, хорошо.

– Ярл, я хочу увидеть Орион, кк только тот возвртится. Скжу о Джоки и взгляну н его рекцию. Теперь время зняться Советом.

Под здние Совет был приспособлен стрый пкгуз. Советники неустнно требовли себе новое прлментское здние, но Фин отбивл все их нскоки. Квелин со времен гржднской войны никк не мог рсплтиться с долгми.

Ргнрсон ждл нчл зседния в помещении, выделенном для Нродного Консул. У дверей стоял чсовой дворцовой стржи. Еще один гврдеец оствлся в зле зседний. Он должен был сообщить Арингу, когд соберется кворум.

Оперция «Волчья охот» предусмтривл ликвидцию Совет. Лояльность некоторых прлментриев, в первую очередь нордменов, вызывл серьезные подозрения. Эти люди ждли только повод, чтобы нчть новую гржднскую свру.

– Нордмены, лишенные своих феодльных привилегий з учстие в мятеже, позже были прощены. Они приняли помиловние только потому, что льтернтивой ему были смерть или изгнние из стрны.

Никто не верил в то, что ристокрты сдержт слово, хотя Ргнрсон и Фин ндеялись н длительное првление, во время которого смые стрые и ниболее упорные противники уйдут и им н смену появится молодое поколение, более привычное к новым порядкм.

В дверь постучл солдт.

– Большинство в сборе, сэр. Полковник Аринг сообщет, что готов.

– Очень хорошо. Ты не видел сэр Пртксис?

– Он идет к вм, сэр.

Появился Пртксис.

– Кк все прошло, Дерел? Ккие у тебя впечтления?

– Достточно спокойно. В городе окзлись все, кроме троих. Они что-то подозревют, и ни один не откзлся прийти.

– Ты провел их в зл?

– Д. Они нервничют и группируются по пртиям.

– Хорошо. Теперь я хочу отпрвить тебя с сообщением к Арингу. Рсскжу тебе позже, кк все было.

У Пртксис был несчстный вид. Ведь предстоящее зседние Совет должно стть поворотным в истории Квелин.

– Вот возьми. Это пропуск в зл, когд ты вернешься.

– Змечтельно. Только не торопитесь. Я бегом.

– Любопытно было бы взглянуть, – фыркнул Ргнрсон. Он знл, что Пртксис – не клек и не толстяк – был совершенно чужд физическим упржнениям любого род.

Брги не спеш отпрвился вниз. Арингу нужно дть время. Рядом с мршлом шгл телохрнитель. Солдт стршно нервничл, зня, что н них будут смотреть десятки врждебно нстроенных опытных бойцов. Кроме того, он не рз был свидетелем того, кк бурные дебты зкнчивлись звоном мечей.

В зле было нстоящее столпотворение. По крйней мере семьдесят из восьмидесяти одного, рзбившись н кучки, отчянно спорили или громоглсно выскзывли догдки, рзмхивя при этом рукми. Ргнрсон не стл требовть тишины. Он нступил см собой, когд по злу прополз слух о его появлении. К этому времени солдты Аринг нчли выстривться вдоль стен.

– Господ, – нчл Ргнрсон, – я приглсил вс сюд, чтобы решить судьбу госудрств. Это будет судьбоносное решение, и вы примете его до того, кк покинете этот зл. Господ, королев мертв!

Поднявшийся после этих слов шум был способен зглушить смую громкую трктирную дрку. Кое-где вспыхнули потсовки. Ткое чстенько случлось во время зседний зконодтелей. Они еще не освоили искусств решть вопросы в спокойной, цивилизовнной, прлментской мнере.

Шум стл дже громче, когд собрвшиеся увидели, что рмия перекрыл все выходы. Брги дождлся, когд все немного успокоились, и скзл:

– Когд вы перестнете влять дурк, мы сможем поговорить.

Все рсселись по своим местм, и мршл продолжил:

– Господ, её величество покинул нс сорок чсов нзд. Я при этом присутствовл. Её лечил доктор Вчел, но спсти не смог. – Брги дл волю чувствм. Никто не посмеет обвинить, его в том, что он не оплкивл потерю. – Было сделно все, чтобы предотвртить печльный исход. Мы дже приглсили чродея – специлист в целительной мгии.

Он поведл, что королев был обречен с момент рождения первого ребенк. В то время её коснулось отрвленное дыхние Шинсн. Яд произвел свое действие.

Из зл послышлось негромкое и нестройное бормотние.

– Помолчите! Я желю говорить об этой женщине. Некоторые из вс делли все, чтобы отрвить её существовние и сделть првление невыносимым для неё бременем. Он же тем не менее постоянно одривл вс своим прощением. И вот теперь он отдл жизнь рди того, чтобы Квелин стл местом, где можно было бы нормльно жить. Королев мертв, все мы окзлись н перекрестке. Если кто-то из вс думет, что появился шнс что-то зтеять, то знйте – я никого прощть не стну. Я – это рмия. Я служу Короне. Я зщищю Корону. И пок кто-то не возложит её н себя, я буду рспрвляться с мятежникми без всякой жлости. Если потребуется, то ветви всех деревьев Квелин прогнутся под тяжелыми и вонючими плодми. Теперь к делу.

Пртксис пробирлся по злу, отягощенный бумгой и пишущими приндлежностями. Он, бедняг, должно быть, действительно бежл. Хорошо. Аринг и Черный Клык сейчс перекрывют городские квртлы, чтобы никто без особого то рзрешения не мог скрыться.

– Мой секретрь зпишет, кто кк голосовл, и публично оглсит результты, когд мы будем извещть нселение.

Он ухмыльнулся про себя. Эти слов принесут ему десяток лишних голосов тех, кто пок еще сидит н зборе и не знет, в ккую сторону соскочить. Ему ндо обеспечить себе большинство.

– Выбор у нс огрничен. Нследник трон нет. Ученые мужи из Хэлин-Деймиеля предлгют, чтобы мы вообще откзлись от монрхии и устновили республикнское првление н мнер некоторых членов Беделинской Лиги. Лично я не склонен рисковть блгополучием госудрств рди подобного эксперимент.

Мы могли бы пойти по пути других городов Лиги и выбрть н огрниченный срок Тирн. Это ускорит переходный период и сделет его более глдким. Недосттки этого пути видны невооруженным глзом.

В-третьих, мы могли бы сохрнить монрхию, подыскв себе короля среди првящих домов сопредельных стрн. Я предпочитю именно этот путь. Но его релизция потребует времени, и нм потребуется регент, который будет упрвлять стрной до коронции нового монрх.

У меня все. Можно нчинть обсуждение. Стрйтесь вести себя пристойно. Место председтеля я попрошу знять господин Пртксис.

Кто-то зорл:

– Вы збыли еще одну возможность. Мы могли бы избрть короля из своих рядов!

– Слушйте! Слушйте! – хором зкричли нордмены.

– Молчние! – взревел Пртксис, и Ргнрсон порзился мощи его голос.

– Позволь мне ответить н это, Дерел.

– Слово имеет мршл!

– Вот вы, нордмены, кричите: «Слушйте! Слушйте!» Но все вы одновременно королями стть не можете. Посмотрите по сторонм. Вы видите здесь кого-нибудь, кто мог бы стть вшим королем?

Аргумент окзлся точным. Кждый из присутствующих нордменов считл себя единственным достойным кндидтом. Квелинскя знть никогд не стрдл избытком скромности.

– Хорошо. Продолжй, Дерел.

– Слово имеет депутт нрод от Дельхген.

– Господ, я хочу скзть, что броны упустили одну весьм достойную кндидтуру. Я имею в виду мршл.

Это выскзывние привело к еще одной, достойной любой тверны сцене. Ргнрсон взирл н свлку без всякого интерес. Брги совершенно искренне не был зинтересовн в короне, все свои подвиги для усмирения мятежных бронов он совершл только рди Фины.

Ргнрсон прекрсно понимл мотивы предложившего его кндидтуру депутт. Между мршлом, провинцией Дельхген и рсположенным тм свободным городом Седлмейр устновились особые отношения. Дельхген и Седлмейр существовли в состве королевств Квелин почти кк втономные республики в соответствии со специльной хртией, дровнной Финой под прямым двлением Ргнрсон. В знк признтельности эти квзиреспублики стли ярыми сторонникми монрхии во время гржднской войны. Седлмейр, кк и получившие подобные же свободы Брейденбх и Фриг, носили прозвище «комнтные собчки мршл».

Ргнрсон мягко улыблся. Очень хорошо, что внесено ткое предложение, теперь у него появилсь возможность постепенно уступить. Можно предположить, что некоторые из противников, пмятуя о првиле меньшего зл, предложт мршлу огрничиться регентством.

Н это можно соглситься. По првде говоря, он уже стл регентом с того момент, кк Фин отошл от дел, С этой рботой он спрвится, и, кроме того, регент всегд имеет возможность оствить пост.

Когд-то, много лет нзд, Грун пытлся искушть его королевским троном. В то время корон кзлсь Брги более привлектельным головным убором, чем сейчс. Но тогд он мячил лишь в отдленной перспективе, д и он по молодости лет видел лишь светлые стороны монрхии.

Через несколько минут он уже крепко спл в своем кресле. Это будет длинное зседние, и ничего вжного в ближйшие несколько чсов они не скжут.

Квелинцы недром слыли упрямцми. Спор продолжлся четыре дня. Устлость и существовние впроголодь нконец вынудили всех прийти к компромиссу. Совет знчительным большинством голосов провозглсил Ргнрсон регентом. Првд, сделно это было лишь после того, кк обсуждение всех иных вринтов зкончилось тупиком.

Ргнрсон покинул зл в знчительно лучшей физической форме, чем вошел в него. Он хорошо отдохнул, вступя в дело лишь тогд, когд депутты зтевли дрку.

Весь Форгреберг с нетерпением ожидл окончния зседния, не сомневясь в том, что новости будут отвртительными.

Когд все решилось, Дрконоборец и Альтенкирк окзлись уже в городе. Форгреберг был ндежно зщищен. Верные войск, рзместившись в сердце королевств, были готовы подвить любой мятеж, где бы он ни случился.

Глв 14

Весн, 1011 год от основния Империи Илькзр

ЖЕНЩИНА ИЗ ТАЙНЫ

– Впусти его, – скзл Ргнрсои. Он поднялся со своего мест, сделл шг к дверям и, протягивя руку, продолжил: – Прошу вс, полковник. Простите з то, что мне пришлось провести тк много времени н зседнии Совет.

– Понимю, – ответил Орион. – Примите мои поздрвления.

– Придержите их н год. Не исключено, что мне еще придется пожлеть о своем соглсии. Сейчс мне хотелось бы поговорить с вми о Блфуре. Мои люди кое-что узнли.

– Вот кк?

Ргнрсон ндеялся, что по рекции Орион догдется о плнх гильдий. Поэтому он перескзл все, что услышл от Вльтер, зкончив повествовние вопросом:

– Вы желете получить тело кпитн Джоки?

– Мне необходимо зпросить Высокий Крэг. Ккого дьявол пондобилось Блфуру в Ульмнсике? Соглсно доклду, он отпрвился н неделю поохотиться в окрестностях озер Берберич. Д, здесь что-то происходит, и мне это не по вкусу.

– Я уже двно твержу вм об этом. Вы не можете предположить, кто мог похитить моего друг?

– Нет. Этот тип Рико… Нет, все это ствит меня в тупик. Но я, конечно, зпрошу Высокий Крэг.

– Тем не менее я не продлю вшего пребывния у нс.

– Очень хочется понять, почему вы нс тк опсетесь, – покчв головой, произнес Орион. – Может быть, если бы я знл, мне удлось бы вс переубедить.

– Мне смому это хочется понять. Просто интуиция, кк мне кжется. А День Победы, между прочим, приближется.

– Мой штб рзрбтывет плн вывод войск. Мы двинемся с восходом солнц после Дня Победы и ожидем, что покинем пределы Квелин через пять дней. Из-з того, что вы держите нс в кзрмх, я не успел уведомить Высокий Крэг и договориться о прве проход с соседними стрнми. Впрочем, сомневюсь, что возникнут ккие-либо проблемы.

– Меня это устривет. Мы нмерены оргнизовть прощльный вечер для всех вших ребят.

– Не смею возржть.

– Ндеюсь, что вы не зтите против меня зл.

– Извещйте меня обо всем, что узнете о Блфуре, после того кк мы уйдем – моего гент.

– Хорошо.

Ргнрсон выбрл один листок из горы петиций, нкопившихся н его рбочем столе. Н него вдруг обрушились все дел, которые во время болезни королевы оствлись в подвешенном состоянии. Кждый, кто мог, пытлся привлечь внимние регент.

– Эй, Дерел, добудь для меня большую коробку,

– Сэр?

– Для того чтобы я мог збросить туд бумги, «требующие дльнейшего рссмотрения». Вроде этой. Ккой-то тип просит меня «почтить своим присутствием» открытие своего питейного зведения.

– Сэр? Вы позволите дть вм совет? Выполните эту просьбу. Отклдывйте те, в которых нордмены просят вс рзрешить осуществлять местные поборы. Двть послбления знти и их ствленникм ознчет згнть себя в смертельную ловушку. Основой Вшей влсти являются вессоны, вроде того достойного человек, который когд-то был солдтом, зтем стл влдельцем постоялого двор. Держите их рядом с собой. Теперь я нмерен доствить сюд ту женщину. Через полчс вс устроит?

Он вернулся через десять минут. Окзывется, он услышл, что регент освободился, и ждл внизу.

– Мршл! Вот эт дм.

– Блгодрю, Дерел.

Ргнрсон встл с кресл и внимтельно посмотрел н гостью. Н ней был трдиционный нряд жительницы пустыни. Сквозь вуль смотрели темные миндлевидные глз, уголкх которых был зметн сеть морщинок. Дм явно стрше, чем ей хотелось бы быть.

– Мдм, прошу вс, сдитесь. Может быть, желете кф? Уверен, что Дерел сможет нм его приготовить.

– Нет. Прошу вс не беспокоиться. – Он говорил с зметным кцентом н итскийском, хрктерным для рйон Нижнего Сильвербинд.

– Что я могу для вс сделть? Мой секретрь скзл, что вы нмекете н вши отношения с Груном бин Юсифом?

Вуль слегк зколыхлсь от негромкого печльного смех.

– Простите, что я тк н вс смотрю. Прошло столько времени… Ах, д. Грун. Грун – мой муж.

Ргнрсон опустился в кресло со словми:

– Мне никогд не доводилось слышть о его женх.

– Это – одн из печльных тйн ншей с ним жизни. Но это првд. Двдцть три год… Похожих н вечность. Большую чсть этих лет я был женой лишь по нзвнию. Иногд я не видел его годми.

Ргнрсон не скрывл своего скептицизм. Он ответил н его сомнения, откинув вуль. Этот жест считлся необыкновенно смелым для её стрны. Змужние женщины Хммд-ль-Нкир предпочли бы публично появиться обнженными, но только не открыть лицо.

Ргнрсон был поржен. Видимо, ему все же не придется просить Дерел выкинуть её вон.

– Вы по-прежнему меня не узнете?

– А рзве я должен вс узнть? Мне в жизни не приходилось встречть женщин, объявляющих себя женми Грун.

– Время меняет нс всех. Я збыл, что я уже двно не тот ребенок, которого вы когд-то видели. Той девочке было четырндцть. Жизнь сложилсь нелегко. Мой муж со своими людьми вечно нходился в бегх, з исключением тех периодов, когд они вторглись в пустыню, чтобы убивть людей моего отц.

Ргнрсон по-прежнему ничего не мог понять.

– Но вы должны помнить. Помните тот день, когд толстяк привез меня в вш лгерь в Алтее? Я поднял ткой шум, что вы здрли мне подол и отшлепли. Зтем появился Грун, и я тк испуглсь, что не произнесл больше ни слов.

Почему женщины не способны изложить все четко и ясно. Теперь он припомнил Нсмешник, притщившего в лгерь молоденькую девчонку в кчестве своего военного трофея.

– О боги! Тк, знчит, вы – Ясмид? Дочь Эль Мюрид? Змужем з Груном? – Он рзрзился хохотом. – И вы хотите, чтобы я этому поверил?

– Ах вот кк! Вы смеете нзывть меня лгуньей? Вы тогд здрли мне юбку и видели это,

Он поднял юбку и нклонилсь.

Ргнрсон срзу вспомнил это бгровое родимое пятно в форме шестиплой детской лдошки,

– И это! – Он сердито обнжил небольшую слегк отвислую грудь. Под ней н уровне сердц был ттуировк Хриш, которую в Эль Мюриде носили лишь немногие избрнные.

– Хорошо, хорошо. Вы – Ясмид.

Невероятно. В его доме появилсь дочь Эль Мюрид, исчезнувшя двдцть лет нзд. Появилсь в кчестве жены Грун.

Этим брком Грун вонзил тысячи ножей в сердце своего зклятого врг. Почему он не рструбил о бркосочетнии н весь мир?

– Я понимл, что мне не удстся вс срзу убедить. И я зхвтил с собой вот это.

Он протянул дргоценности, которые могл получить только от Грун, и несколько писем. Прочитть их Брги не мог, тк кк послния были н языке Хммд-ль-Нкир. Но зто н кждом из них имелсь личня печть Короля-без-Трон.

– Я вм верю. Скжите теперь, что привело вс сюд?

Он решил обсудить все с Вльтером. Люди пустыни не позволяют своим женм бродить без сопровождения. В лучшем случе столь свободное поведение вызвло бы грндиозный переполох.

– Мой муж исчез.

– Зню и пытюсь устновить с ним связь.

– Он поклялся убить моего отц.

– Ну, это, прямо скжем, не смя свежя новость ншего столетия.

– Нет. Но послушйте. Прошу вс. После того кк он вернулся… после войны в вшей стрне… после того кк хотел нпсть н отц, вместо этого сржлся с вшими вргми… Он очень стрдл тогд. Аль-Ремиш был в его рукх. Но дружб зствил его изменить плны. Он пожертвовл своей мечтой, чтобы помочь вм.

Тогд Грун с тысячей всдников, явившись из ниоткуд, погнл О Шинг через проход Свернейк и по рвнинм к востоку от гор М'Хнд. Брги тогд, кк, впрочем, и сейчс, не понимл действий Грун. Дружб? Чепух. Грун рди политической выгоды готов зрезть родную мть.

– Итк?

– Когд он годом позже вернулся домой, он выглядел тким устлым и стрым… Ему все стло безрзлично. Я зствил его поклясться, что он оствит моего отц в покое, если отец см не стнет нпдть н него.

– Тк вот почему он ушел в подполье! О нем двно ничего не слышно. Лишь редкие схвтки, – чтобы его люди не рзбежлись.

– Д. В этом моя вин.

– Но теперь он передумл?

– Д. Грун повелел Белулу и Рхмну готовиться к решющему нступлению. Он нпрвил Эль Синусси и Эль Мехдури в прибрежные стрны добывть средств и вербовть бойцов среди беженцев. Он прикзл повсеместно истреблять гентов моего отц. Прольется много крови.

– Это продолжется уже много лет. И будет продолжться до тех пор, пок не умрет либо Грун, либо вш отец.

– Или дже дольше. У нс есть сын. Мегелин. Мльчик переполнен ненвистью.

– Не понимю, чего вы хотите. Тк же кк, не вижу причин, почему Грун изменил своей клятве. Обычно он держит слово.

– Грун считет, что отец нрушил перемирие. Люди отц, Хбибулл и Ахмед, похитили вшего толстого друг.

– Нсмешник! Тк вот что с ним случилось после того, кк я год нзд послл его нйти Грун… Он почти срзу исчез.

Ргнрсон решил не рзвивть тему до тех пор, пок не услышит её версию случившегося.

– Я не зню точно, кк это произошло. Может быть, Груну известно больше. Мрен Димур рсскзывли ему, что случилось. В то время, когд Нсмешник меня похитил, Хбибулл был одним из моих телохрнителей. Они нзывли это похищением, хотя я ушл добровольно. В то время я не очень хорошо сообржл, язык у толстяк был подвешен что ндо. Одним словом, я решил, что смогу помочь им устновить мир. Тк или инче, но вш друг той ночью едв не убил Хбибуллу. Мне кжется, что тот все время мечтл о мести.

– Дерел! – позвл Ргнрсон и, обрщясь к Ясмид, спросил: – Вы готовы сейчс встретиться с Хбибуллой?

– Но с ккой целью? Это может привести к новым неприятностям. Сейчс они все обо мне збыли… Но если бы все знли… то…

– Сэр? – Пртксис был тут кк тут.

– Узнй, может Хбибулл Кк-его-тм прийти сюд.

– Прямо сейчс?

– Кк можно быстрее.

– Я не думю… – нчл Ясмид, но Пртксис уже исчез.

– Я згонял этого прня чуть не до смерти, – пробормотл Брги. – Жль, что под рукой нет Гжердрм.

Пртксис был прислугой з все, устривя любые дел, нчиня от удиенций для послов и кончя посредничеством в контктх с торговыми крвнми.

– Прошу меня извинить, – произнес Ргнрсон, – но вы можете ему не открывть тйну своей личности. Итк, вы считете, что Хбибулл похитил Нсмешник потому, что тот когд-то ннес оскорбление вшему отцу, Грун, приняв это похищение з нрушение перемирия, решил возобновить военные действия?

– Решющя оперция, которую он плнировл много лет. Все или ничего. Грун ндеется, что его поддержт многие племен.

– Д. Возможно. Но у Эль Мюрид Нсмешник нет, и Грун должен это знть. У него тм полным-полно шпионов.

– Я говорю лишь то, что зню, Ккие-то люди убили людей Хбибуллы, толстяк передли неизвестному человеку в черном. Грун считет, что убийцы скрылись где-то н севере.

– Подождите. Человек в черном… рсскжите мне о нем.

– Мрен Димур скзли, что он был высоким и худым. И еще он носил мску.

– Мску?

– Метллическую мску. Может быть, дже золотую. С смоцветми. Кк у тех создний, которые изобржены н стенх хрмов в джунглях. Убийцы дрожли от стрх перед ним.

Ргнрсон спрятл лицо в лдони.

– Грун исчез, и я боюсь, что он попытется убить моего отц, когд он нпдет н Хммд-ль-Нкир, нчнется пник. Я пришл сюд в ндежде н то, что вы сможете что-то сделть.

– Что именно?

– Остновить его!

– Не понимю.

– Я люблю отц. Он был мне добрым отцом. Он – хороший человек. Он не тит зл…

– Войны унесли жизни почти миллион людей.

– Отец не делл этого. Он этого не хотел. Во всем были виновты люди вроде Нссеф. Его военчльники были рзбойникми.

Ргнрсон не стл спорить, тк кк в её словх был доля истины. Но в то же время именно отец этой женщины отдл прикз обртить Зпд в свою веру и убивть всех, кто её не приемлет.

– Но что я могу сделть? Мне неизвестно местонхождение Грун. З последние десять лет мы встречлись только рз.

– Кк жесток Рок, – зрыдв, произнесл Ясмид. – И почему люди, которых я люблю, тртят все силы н то, чтобы уничтожить один другого? Мне не следовло приходить, я должн был понять, что это ни к чему не приведет. Все, что я пережил, плнируя побег, все мучения в пути… Все, все идет прхом.

– Не исключено, что вы проделли это не нпрсно. Есть вринт… И он связн со стринным присловьем «врг моих вргов»…

– Простите, но я не понимю.

– Имеется еще один горздо более серьезный противник. Зня об этом, вш муж и вш отец могут соглситься, что он горздо более опсен для них обоих, чем они друг для друг.

– Вы говорите згдкми.

– Я не решюсь нзывть вещи своими именми. Мне приходилось рньше встречть людей в черном. Я дрлся с ними. Они нзывют себя тервол.

Крск отлил от лиц Ясмид.

– Шинсн! – воскликнул он. – Только не это!

– А кто мог решиться н то, чтобы выдвть себя з тервол?

Но с другой стороны, с ккой стти Шинсну похищть Нсмешник? Есть ли ккя-нибудь связь между Блфуром и Шинсном? Неужели Империи удлось проникнуть в гильдию? А этот Вилис Нортен, использоввший имя Мрен Димур, окзлся вессоном из Квелин. Неужели генты Империи сумели проникнуть и в Квелин?

– Дерел!

Но Пртксис уже ушел. Ргнрсон зписл имен. Орион. Вльтер. Мгл, Требилкок. Нстло время выяснить, сумел ли Мйкл узнть хоть что-нибудь.

– Кому-нибудь известно, куд ушел Грун?

– Нет. Он просто скрылся, ничего не скзв дже Белулу и Рхмну. Грун иногд тк поступет. Все жлуются. Он обещет не повторять подобного, но тут же снов тк делет. Я думю, что он пытется добрться до моего отц.

– Если бы я ншел способ с ним связться, войну можно было бы предотвртить. А кк вш отец? Он прислушется к вшим словм?

– Д.

Почему он тк уверен после стольких лет?

– Но он изменился. Он теперь жирный стрик и к тому же, кк говорят, свихнувшийся.

– Зню. К Груну из пустыни приходят люди и говорят, что отец предл свои иделы, что он зхвтил Трон Пвлин для… Типы, подобные Нссефу изменили его.

– Нссеф двным-двно умер. Я см убил его.

– Чудовище по имени Нссеф погибло. Но есть и иные Нссефы. Они изолировли моего отц от остльного мир и взяли брзды првления в свои руки.

– Но он еще способен поднять голос. Првоверные последуют з ним, если он к ним обртится публично. Ведь приближется Дишрхун, не тк ли?

Дишрхун был Днями Высшей Святости и прздновлся в Хммд-ль-Нкире целую неделю. В Аль-Ремиш стеклись пломники, чтобы послушть речи Эль Мюрид.

Ргнрсон беспокоил лишь судьб Квелин. Если Грун, вторгнувшись в Хммд-ль-Нкир с территории Квелин и Тмерис, проигрет, у Эль Мюрид появится зконное основние ннести ответный удр. Это может нчть новую серию войн.

– Мне и без этого хвтет проблем, – пробормотл он. – Грун, Грун, может, было бы лучше, если б я перерезл тебе глотку много лет нзд.

Он по-прежнему считл Грун другом, но, кк ни стрнно это звучит, этот человек всегд ему не очень нрвился. Вот ткой прдокс.

Грун был постоянно погружен в свои собственные плны…

– Мршл?

– А, Дерел, подожди немного, – скзл Брги и, обрщясь к Ясмид, спросил: – Вы будете нзывть себя?

– Решу после того, кк его увижу, – ответил он, опускя вуль.

Брги подошел к дверям.

– Приветствую вс, посол. Очень рд, что вы смогли прийти.

– Мне тоже необходимо побеседовть с вми, мршл. Нш рзведк…

– Простите меня. Дерел, пошли з Вльтером, его женой и полковником Орионом.

– Он только что…

– Зню. Возникли новые обстоятельств. В связи с Блфуром. И мне снов ндо его увидеть. Интересно, знет ли кто-нибудь, где обретется Требилкок?

– Я пошел, – ответил Пртксис.

Ученый был стршно недоволен, тк кк его собствення рбот стрдл все больше и больше, пок он змещл Гжердрм.

– Блгодрю з терпение, посол. Прошу вс, входите.

Хбибулл бросил подозрительный взгляд н женщину.

– Итк, этот бндит бин Юсиф…

– Я зню, тк же кк и вы, почему он тк поступил, не тк ли?

– Простите, но я не понимю.

– По городу ходит весьм любопытня история. О человеке, оплтившем похищение одного моего друг, который по чистой случйности окзлся и другом только что упомянутого вми бндит.

Хбибулл никк не регировл н слов Брги.

– Не исключено, что вы сми слышли эти рсскзы. И они могли покзться вм интересными, особенно в той чсти, где похитители окзывются неспособными доствить товр. – И Ргнрсон перескзл то, что услышл от Ясмид.

– И где же вы слышли это скзку?

– Во многих местх. Сегодня я её услышл еще рз вот от этой дмы.

Хбибулл, покосившись н женщину, спросил:

– Но зчем Шинсну похищть этого толстого фкир?

– Хороший вопрос. Но меня, по првде говоря, знимло и то, зчем гентм Эль Мюрид пондобилось его похищть?

Хбибулл принялся приносить извинения.

– Д, д. Я все зню, – остновил его Ргнрсон. – Но сейчс, в дни, когд мы прикидывемся все збывшими и всепрощющими… Рзве Эль Мюрид не учит, что прощение является ктом божественным?

– То, что совершил толстяк, было преступлением против смого Бог…

– Нет, Хбибулл. Это не тк.

Посол повернулся н голос.

– Ты ненвидишь его, потому что он одурчил тебя, – скзл Ясмид и, обрщясь к Ргнрсону, продолжил: – Мужчины моего племени могут простить все – рну, оскорбление и дже убийство. И Хбибулл простил это. Но он не может простить того, что его выствили дурчком в глзх друзей из числ Непобедимых. Нет, Хбибулл, не спорь, ты должен это признть. Он рсскзывл тебе бйки и демонстрировл фокусы, зствив поверить, что он твой друг. Ты зступлся з него предо мной. Вот почему ты зхвтил его дже с риском рзвязть новую войну.

– Кто вы? Мршл, кто это?

Ргнрсон посмеивлся, облизывя губы.

– Господин Хбибулл, мне кжется, что вы уже догдыветесь.

Ясмид сбросил с лиц покрывло.

Хбибулл вперил в неё изумленный взгляд. Но его порзил вовсе не этот отчянный жест женщины.

– Нет, этого не может быть. Это – колдовство, мршл. Неужели вы вступили в союз с демонми Преисподней? Вы вызывете мертвых, чтобы поиздевться ндо мной!

– Мне кжется, что Хбибулл был в меня влюблен. В то время я этого не понимл. Думю, что большинство из них поклонялись мне.

– Госпож!

Ргнрсон с изумлением нблюдл з тем, кк Хбибулл упл н колени и, склонив голову, вытянул перед собой скрещенные в зпястьях руки.

Теперь у Брги не оствлось никких сомнений в подлинности посетительницы.

– Поднимись, Хбибулл. – Он опустил н лицо покрывло.

– Что моя госпож желет?

– Рсскжи все честно мршлу.

– Я уже узнл от него все, что ндо. З исключением одного: может ли он эскортировть леди к её отцу? И при этом с большим успехом, чем моего друг.

Хбибулл, вновь превртившийся в посл Эль Мюрид, спросил:

– С ккой целью?

– От вшего хозяин мне нет никкого толку, и я не выдвлю ни слезинки, если кто-нибудь воткнет кинжл ему в брюхо. Мир от этого стнет только лучше. Именно поэтому меня не очень волнует, будет ли бин Юсиф соблюдть условия перемирия с Хммд-ль-Нкиром. Мир мне сейчс нужен только потому, что Шинсн снов сует нос в Квелин, и я цепляюсь з соломинку. Мне ндо, чтобы мои флнги были свободны. Ясмид утверждет, что может устновить мир между своим мужем и своим отцом.

– Мужем?

– Д, бин Юсифом. А вы рзве не знли? – Н сей рз, кжется, посл удлось достть.

– Это првд, – вмешлсь Ясмид. – Тков был мой выбор, Хбибулл.

Зтем он объяснил, кк перед этим сумел добиться мир.

– В отличие от мршл Шинсн меня совершенно не зботит. Но я включюсь в эти игры рди того, чтобы не позволить моим любимым мужчинм убить друг друг.

– У вс есть дети? – спросил Хбибулл, – Он оплкивет отсутствие у него внуков. Войны лишили его всех ндежд.

– Сын. Мегелин Мик бин Грун. Он будет счстлив и польщен.

До того кк Всевышний дровл ему новое имя, Эль Мюрид звли Мик ль Рми.

– Может быть, было уместнее послть вшего сын, – зметил Ргнрсон. – В этом случе кждый получит в зложники ребенк противник.

– Нет. Мегелин убьет дед.

– Риск для обеих сторон следует урвновесить.

– Я принял решение, мршл. И я принимю весь риск н себя.

– Посол?

– Слушю вс.

– Тк вы проводите её? Или вы взяли обязтельство сделть войну неизбежной?

– Кинжл Хриш я по этому поводу не целовл. По првде говоря, я совершенно не ожидл, что последствия окжутся столь тяжелыми. Толстяк. Трущобное ничтожество. Кто зметит его исчезновение? Кому он нужен?

– А я не понимю, почему он тк вм пондобился по прошествии стольких лет.

– Я все сделю для госпожи Ясмид.

– Отлично. Двйте мне знть, кк идут дел. И еще одно. Не могли бы вы окзть мне личную услугу. Когд в следующий рз решите что-то зтеять смостоятельно, посоветуйтесь прежде с Аль-Ремишем. Хорошо?

Хбибулл в ответ улыбнулся.

– Госпож, – скзл он, подвя ей руку. – Есть ли у вс иные пожелния?

– Нет, – ответил, поднимясь, Ясмид.

– В тком случе мы нпрвляемся в посольство. Отпрвимся в путь, кк только сумеем собрть эскорт.

Ргнрсон смотрел им вслед. Подходя к дверям, они уже вовсю игрли в известную игру: «А ты помнишь?»

Ргнрсон принялся ждть появления Орион, Вльтер и Мглы. Ему следовло просмотреть столько бумг… Но вместо этого Брги смежил веки.

Стрнно, ккие извилистые пути выбирет порой Судьб. Итк, у Грун есть жен. Потрясюще.

Глв 15

Весн, 1011 год от основния Империи Илькзр

ВСТРЕЧИ В ХАММЕРФЕСТЕ

Они нпли, едв он вышел из гостиницы. Их снов было трое, и н сей рз он не успел подготовиться. Но эти люди не были профессионлми. А он тковым являлся.

Меч с простой рукояткой с присвистом вылетел из ножен. Один из них успел удрить его ногой по руке. И это было все. Бойцми они окзлись никудышными. Мир црил в Хммерфесте слишком долго. Он успел их убить з двдцть секунд, еще до того кк они успели вскрикнуть или позвть н помощь.

После этого незнкомец вернулся в гостиницу.

– Гуро, – позвл он.

Говорил чужк негромко, но звук его голос зствил женщину мчться вниз что есть мочи. Он взглянул н него, и её лицо превртилось в мску ужс.

– Еще трое. Н улице. – Он бросил ей монету.

– Вы… Вы…

– Первым, Гуро, клинок обнжил не я. Я прибыл сюд, чтобы встретиться с одним человеком. И я с ним встречусь. Но почему они тк хотят умереть? Неужели мне придется перебить всех мужчин Хммерфест? Если потребуется, я это сделю. Тк им и скжите. А теперь я вс покидю с ндеждой, что мне не придется оплчивть и другие похороны.

Он осторожно переступил через ккуртно уложенные в ряд тел. Н лбу кждого труп стояло клеймо в виде крошечной короны.

Чужк брел вверх по холму, меч снов покоился в ножнх. Он не верил в то, что сыщется еще один хрбрец, готовый нпсть н него. Он и тк уже убил лучших бойцов город.

Миновв последнее здние, стрнник оглянулся. Город из скзки. Скзочные дом, в которых обитют скзочные персонжи – но только до того момент, кк сядет солнце.

Когд все узнют, что здесь произошло, Хммерфест нвсегд утртит свой скзочный облик.

Его этой ночью посетили силы Ад.

Незнкомец поднял глз н крошечный ветшющий змок.

Человек, который ему нужен, нходится тм.

Человек нстороже и ждет. В этом не может быть сомнений. См он н его месте поступил бы только тк. Он ждл бы сообщения об успехе или провле. Или ждл, когд жертв неудвшегося покушения придет, чтобы здть вопросы.

Жестокя улыбк искривил его тонкие губы.

Это был холодня, леденящя прогулк. Оглядывясь, он кждый рз видел, что в новых и новых окнх город згорется свет. Гуро времени не терял.

Интересно, хвтит ли им мужеств нпсть? Чтобы спсти человек, уже послвшего н смерть шестерых из них. Приблизившись к невысоким стенм змк н рсстояние полет стрелы, незнкомец остновился, чтобы лучше почувствовть, не готовится ли новя зсд. Для этого он употребил не только все чувств, вырботвшиеся з годы пртизнской войны, но и силы, недоступные простым людям. Во дворе змк он не усмотрел для себя никкой опсности, уловив в то же время присутствие в Цитдели трех человек.

Только трое? Дже это жлкое подобие змк зслуживло более крупного грнизон, особенно в свете того, что одно из нходящихся тм существ являлось женщиной.

Он в здумчивости выжидл. Похоже, возникют ккие-то числовые зкономерности… Три убийцы в его комнте. Трое з порогом гостиницы. И еще трое здесь.

Женщин или не женщин, но он был чстью зговор.

Но почему? В Тролледингии женщины крйне редко ндевют мечи.

Есть только один ответ. Колдунья!

В тком случе им известно, что он приближется.

Хотя чужеземец знл, что его ждут, он вел себя кк человек, проявляющий крйнюю осторожность. Д, им известно, что охотник приближется, но о том, кто именно этот охотник, троиц оствлсь в неведении.

Чужк сделл все, чтобы кк можно лучше подготовить к встрече с колдуньей свои смые могущественные и ндежные зклинния. Конечно, репутция у диких тролледингских ведьм невысок, но он вряд ли бы выжил, если бы не принимл мер предосторожности, тридцть лет нходясь в постоянной опсности.

Он еще рз вслушлся. Все трое пок в одной комнте. И полное отсутствие следов мгии в других местх.

Знчит, то, что случится, случится именно тм.

Они не знют – кто он. Им известно лишь то, что он пришел с юг. Прежде чем убить, они попытются устновить, кто он и зчем явился.

Что же. Их ждет сюрприз.

Он подошел к дверям комнты, держ првую руку н эфесе меч, левую вытянув вперед. Местонхождение женщины было четко зфиксировно в его мозгу.

Время!

В укзтельном пльце левой руки возникло ткое ощущение, словно он сунул его в огонь.

Женщин издл дикий вопль.

Незнкомец вошел в комнту с жестокой улыбкой н тонких губх. Одним движением он откинул нзд кпюшон плщ.

Женщин продолжл кричть. Колдунья окзлсь сильнее, чем можно было предположить. Первый удр он сумел пережить.

Остльные в стрхе смотрели н пришельц. Один из них – толстый стрик с гривой седых волос, очевидно, был Тном Хммерфест.

– Бин Юсиф! – выдохнул второй.

– Полковник Блфур. Похоже, что вы удивлены! – Он скинул плщ, – Но тот человек был моим другом.

Блфур ничего не ответил.

– У него есть еще друзья, – продолжил Грун. – Просто мне выпл честь прибыть первым. – Его укзтельный плец левой руки опять почувствовл жр, женщин перестл кричть, н лице бин Юсиф появилсь жестокя улыбк. – А вы, стрик, слушйте. Вм хочется увидеть рссвет?

Толстяк утвердительно кивнул. Он был слишком нпугн и потрясен, чтобы говорить.

– В тком случе тихо выходите из комнты, зтем из змк и нпрвляйтесь в гостиницу Борс. Им нужен человек, который мог бы скзть, что делть дльше. И не оглядывйтесь.

Тн вышел из помещения кк побитя собк.

– К нему еще вернется мужество, – предупредил Блфур.

– Не исключено. Хрбрость возрстет, когд з тобой толп. Но перейдем к делу. Вы будете говорить?

– Нчинйте вы.

– У вс есть единствення возможность уйти отсюд живым, Блфур. И возможность весьм слбя. Для этого потребуется, чтобы леопрд смыл свои пятн. Иными словми, вы должны скзть всю првду, несмотря н полученную дрессировку. Если стнете упрямиться, то эту ночь вм не пережить. А то, что мне требуется, я все рвно от вс узню.

– Ты сдохнешь здесь от голод, прежде чем сможешь сломть меня!

– Не исключено. Если огрничусь физическим воздействием.

Грун перешел н древний язык Империи Илькзр, который использовлся в Хммд-ль-Нкире только в литургических целях и который применяли чродеи Зпд. Он обртил левую лдонь к потолку и сделл рукой ткой жест, словно поднимл тяжесть.

Мертвя женщин встл с пол.

Пльцы Грун здвиглись.

Ведьм сделл первый неуклюжий шг.

– Видите? Теперь я влдею Силой. Король Хммд-ль-Нкир одновременно является глвным шгном своего нрод,

Шгны входили в квзирелигиозное бртство колдунов. Они служили в военных отрядх, являлись жрецми и выступли в роли советников вождей. Шгны редко отличлись большим могуществом.

Грун родился четвертым сыном, его отец Влигейт не обрщл н него внимния, и поскольку мльчишке было очень длеко до Трон Пвлин, он нчл готовить себя к тому, чтобы стть глвным шгном одной из провинций во влдениях отц.

Однко время и умелые действия подослнных Эль Мюридом убийц сделли Грун глвным претендентом н Трон Пвлин. Он окзлся достточно умным, достточно быстрым, достточно жестоким, чтобы выжить и стть основным претендентом н корону. После более чем двдцтилетнего перерыв он вновь стл учиться мгическому искусству и теперь вовсю использовл Силу, чтобы бороться с узурптором.

Блфур не отвечл.

– Вы видите?

Полковник продолжл хрнить молчние.

Грун вновь зговорил н языке имперторов.

Вокруг головы ведьмы возник темный ореол, и он зговорил.

Однко скзть покойниц могл немного. Женщин всего-нвсего являлсь млдшим членом Девятки, лидером которой – был человек, явившийся н север, чтобы укрыться от вргов.

Грун сжл пльцы в кулк, и женщин рухнул н пол, приняв позу покоящегося в утробе зродыш.

– Что скжете, полковник? Неужели я должен продолжть?

Несмотря н то, что в этой строй рзвлюхе дул холодный сквозняк, Блфур покрылся потом. Но он был волевым человеком и зкленным бойцом. Он нпл первым. Но Грун этого ждл.

Тм, внизу, н улицу высыпли все жители. Их фкелы рзрисовли скзочные стены волшебного городк мрчными колеблющимися тенями. Они не отводили глз от змк и кждый рз, услыхв очередной ужсющий вопль, дружно вздргивли. Эти крики исторгло тело, которое уже было не в силх повиновться воле его облдтеля.

Блфур окзлся упорным противником. В течение нескольких чсов он сопротивлялся жестоким усилиям Грун. Но муки, к которым прибегл бин Юсиф, не были мучениями тел – телесные стрдния волевой человек может зствить себя игнорировть, – это были муки рзум, муки души. Грун бин Юсиф нтрвил н солдт демонов. Они пробрлись ему в мозг, в душу, зхвтили контроль нд речью, зствляя выблтывть првду и ложь одновременно. Грун повторял свои вопросы вновь и вновь. В конце концов, решив, что узнл все необходимое и секретов у полковник не остлось, он использовл свой меч.

Зтем он улегся спть между трупов, чтобы те отгоняли дурные сны.

Грун бин Юсиф прожил ткую жизнь, что покойники двным-двно перестли его тревожить.

Он проснулся нездолго до зход солнц, зкончил то, что необходимо было зкончить, и нчл спускться с холм.

Испугнные хммерфестсцы не покидли улицы. Во глве толпы стоял трясущийся толстяк.

Грун отбросил кпюшон плщ и скзл:

– Можете возврщться в свой змок, Тн. Мне он больше не нужен. – Бросив монету, он добвил: – Похороните их.

И вновь тонкие губы чужеземц искривил жестокя улыбк.

Перед Груном стояли дв десятк мужчин. Но все они рсступились, открывя дорогу. Его нескрывемя уверенность в себе ясно говорил, что у них нет иного выбор. Этот стршный человек зплтит и з их похороны, если они встнут н его пути.

– Тн.

– Д?

– Збудьте вши игры в Девятки. Инче они приведут вс в лпы демонов.

– Я тк и поступлю, сэр.

– Я верю вшу мудрость.

Грун, улыбясь, дошел до гостиницы Борс и знял тм комнту. Он рсплтился со всеми долгми тк, кк рсплчивлся всегд – серебром или смертями.

Он уснул, рзмышляя о том, что эт Девятк был лишь крошечной, незнчительной чстью зговор и должн был предоствлять укрытие людям, которым слишком опсно пребывть в иных местх. Но существовли другие Девятки, и некоторые из них были способны сотрясть горы.

Н следующее утро чужк купил лошдь и двинулся н юг. Он, кк всегд, пустился в стрнствие в одиночестве.

Он просто не мог инче. Дже нходясь в толпе, этот стршный, смертельно опсный человек оствлся в одиночестве.

Глв 16

Весн, 1011 год от основния Империи Илькзр

СМЕРТЬ И ИСЧЕЗНОВЕНИЕ

Ргнрсон проснулся кк от толчк.

– Д?

– Прибыл полковник Орион, мршл.

– Блгодрю тебя, Дерел.

Брги только что видел мрчный сон. Ему пригрезилось, что он змкнут внутри врщющейся сферы, и вокруг него в погоне друг з другом носятся силы добр и зл. При этом зщитники добр выглядят ткими же злобными, кк и сторонники зл. И борьб эт н его глзх поглотил все, что он любил.

Фин. Элн. Двое детей. Нсмешник. Все они уже ушли от него. Теперь чья очередь?

Рольф? Что случилось с Рольфом? После возврщения из Крк Штрбгер Брги его еще не видел. Комндовние дворцовой гврдией не очень обременительное знятие, но оно все же требовло выполнения кое-кких обязнностей.

Может быть, скоро нстнет очередь Хкен? Или придет черед Рескирд, который является его другом вот уже двдцть лет? А может, это будет Грун?

Грун, которого он знл и любил, был иделизировнный обрз того Грун, с которым он пережил столько приключений. Сегодняшнего Грун он не знл. Сегодняшний Грун стл совсем другим человеком.

Кто еще? Его дети? В первую очередь Ргнр, которому он вручил свое бессмертие. Аринг. Альтенкирк. Гжердрм… Тоже друзья, но они не тк звлдели его душой, кк другие. Может быть, потому, что встретил их позже, уже после того, кк жизнь зклил его сердце. В то время, когд он повстречл Вльтер и Мглу. И Непнту… Впрочем, к Непнте Брги испытывл слбость, тк же кк и к Этрину – своему крестнику.

Его душой ткже влдел Квелин. Он впился в Брги железными клещми. И Ргнрсон не мог понять причину своей любви к этому крошечному королевству.

– Мршл, вы хотели меня видеть?

– Д, и я прошу прощения. – Волосы Брги топорщились во все стороны, и он усиленно протирл глз. – Берите стул. Дерел, принеси нм что-нибудь выпить.

– Вш секретрь скзл, что у вс есть новости о Блфуре.

– Д. Но подождите немного. Мне хотелось, чтобы при рзговоре присутствовл еще пр людей.

Вльтер и Мгл появились очень не скоро. Почти н чс позже, чем ожидл Бргн. Он пытлся знять Орион легкой беседой, вспоминя об Эль-Мюридских войнх, о гржднской войне, о своей первончльной военной подготовке в Высоком Крэге. Полковник терпеливо слушл, но было зметно, что он нервничет. Ему ндо было готовиться к выводу войск.

– Дерел, что их держит?

– Не зню, сэр. Мне скзли, что они прибудут кк только освободятся.

– Возможно, семейня проблем, – выскзл предположение Ргнрсон. – У них очень болезненные дети. Дерел, ты двно видел кпитн Прешку?

– Двно, сэр. И дже хотел обртить н это вше внимние. Он дже не явился з плтой. Кпитн был очень плох н прошлой неделе.

– Мне ндо будет поговорить с ним.

– А вот и Вльтер, сэр.

Вльтер и Мгл вошли в помещение. Плечи Вльтер поникли, см он был стршно бледен.

– Что произошло? См Смерть выглядит лучше, чем ты.

– Возникли серьезные сложности. Непнт и Этрин исчезли.

– Не может быть! Кким обрзом?

– Не зню. Гундр был единственным, кто все видел. То, что он рсскзывет, не имеет большого смысл. Скзл, что появился ккой-то, человек, и Непнт ушл вместе с ним. Упковл вещи свои и Этрин и ушл. Гундру покзлось, будто человек скзл, что отвезет её к Нсмешнику, который скрывется, тк кк якобы ты и Грун хотят его убить.

– Хорошо, я поговорю с Гундром позже. Тм должно быть еще что-то. Дерел, рспрострни известие об их исчезновении. И когд же они ушли?

– Еще утром. У них перед нми преимущество по крйней мере в четыре чс.

– Еще один ход против нс?

– Видимо. Кжется, дело принимет серьезный оборот?

– Д. Я тоже обнружил кое-что новенькое. Поэтому я и послл з вми. Итк, у меня был гостья. Срзу после того, кк вы ушли, полковник. Жен бин Юсиф.

Прежде чем продолжить, Брги дл возможность гостям усесться. Когд все зняли свои мест, он продолжил:

– Кроме того, он – дочь Эль Мюрид. Но это не столь вжно по срвнению с её рсскзом. А скзл он, почему Грун был столь миролюбив, и сообщил кое-что о Нсмешнике и Блфуре.

Он перескзл им все, что слышл от Ясмид, своим повествовнием вызвв у них лвину вопросов.

– Послушйте. У меня нет ответов. Вльтер, вствь эти осколки в свою мозику. Мгл, кто этот человек в черном? Тервол?

– Скорее всего. Но мск мне незнком. По описнию он похож н мску Чин, но черное с золотом не подходит… Мы можем проверить. Ведь мы, кжется, зхвтили мску Чин под Бксендлой?

– Был тм ккя-то мск. Не зню только чья.

– Чин. Я помню точно. Доствьте её мне, и я скжу, точно, был ли это Чин.

– Дерел, посмотри, можно ли откопть эту штуку? Он – в подвлх Кзнчейств. Мы выствим её н всеобщее обозрение, когд рмия рзбогтеет нстолько, что сможет открыть свой музей.

Пртксис отклнялся и исчез. Предметы, приготовленные им для ведения исторических зписей, остлись издевтельски вляться н столе.

– Я стновлюсь проклятием этого человек, – зметил Брги. – Если Гжердрм не вернется в ближйшее время, Дерел подст в отствку. А мне без него с делми не спрвиться. Полковник, только вы пок молчите.

– Не зню, что скзть. Мне все это крйне не нрвится. Неужели нши люди могли вступить в сговор с Шинсном? Если это стнет известно, доверие к гильдии рухнет в одночсье.

– Следовтельно, вы не отметете подобной возможности. Почему?

Три пры глз уствились н Орион.

– Потому, что мне кое-что сообщил мой дъютнт. У нс состоялся сегодня довольно длинный рзговор.

– И?..

– Он не понимет, что это ознчет, но однжды ему в руки попл депеш Блфуру из Высокого Крэг. Письмо было почти полностью сожжено в кмине. Адъютнт нрушил все существующие првил и взял послние. Првд, прочитть он сумел лишь подпись. – «Девятк». До меня доходили слухи, что Блфур мог быть членом Девятки.

– Что это ткое? Никогд не слыхивл подобного.

– Немногие слышли об этом дже в избрнных кругх Высокого Крэг. Но слухи ходят вот уже несколько лет. Если им верить, то существует групп высших офицеров, стремящихся зхвтить контроль нд гильдией. Когд кто-то из стричков умирет, неизбежно слышится шепот, что его убрл Девятк.

Слухи эти, кжется, впервые появились три год нзд. Жн Прэдер утверждл, что его приглшли присоединиться к зговору, чтобы зместить одного из учстников, который недвно умер. Он скзл, что посмотрит и подумет. То, что он увидел, ему не понрвилось, и Жн откзлся. Он не успел ничего скзть, тк кк получил нпрвление в Симблвейн, н место полковник Тердоксс – кк рз того офицер, который умер. В смерти Тердоксс не было никкой згдки. Его убили, когд он вступил в схвтку с бндитми. Полковник переколотил почти всех, но все-тки его прикончили. Однко смерть Прэдер породил мссу вопросов. По официльной версии его отрвил ревнивый муж через две недели после прибытия полковник н место.

– Серьезное косвенное докзтельство зговор, – зметил Ргнрсон.

– Д. Но это еще не все. После смерти Прэдер в Цитдели умерли еще одинндцть человек. Это слишком много дже для стриков. Кроме того, стрцы прокопчены до смого нутр. Хоквинду з восемьдесят. Лудеру почти столько же. А они по-прежнему ткие же крутые мерзвцы, что и в молодые годы. Эти стрикны держтся тк, словно облдют секретом бессмертия. Остльные мло чем от них отличются.

Нзвние «Девятк», думю, возникло потому, что девять кк рз соствляют большинство в Совете. Чтобы зхвтить контроль, необходимо иметь девять зговорщиков – членов Совет. Блфур попл в число подозревемых потому, что, несмотря н молодость, был близок к верхушке гильдии, и потому, что он стршно отрицтельно относился ко всем трдиционным порядкм и тинственным обрядм.

– Последнее я могу понять, – скзл Ргнрсон. – Эти порядки выводили меня из себя. Но меня ввели лишь в Третий Круг. Может быть, позже и повысили, не зню. Ведь я теперь кк-никк генерл. Нверное, стоит нвести спрвки.

– Нет. Дльнейшее продвижение нчинется с того Круг, в котором вы покинули Крэг. Семь Ступеней миновть невозможно. Вш чин в гильдии не связн с продвижением в Ордене.

– Почему же нет? Зчем им в тком случе повышть меня в звнии?

– Д по той же причине, по которой вы сми не до конц рсстлись с ними. Вы полгете, что это зствляет людей считть, что з вми стоит гильдия. А они хотят, чтобы вши успехи сверкли и в Высоком Крэге. Я тоже никогд не проникну в Цитдель – Тинств Шестого Круг мне не осилить. Те же, кто тм зпрвляет, – нстоящие тяжеловесы.

– Вльтер? Мгл? Что вы н это скжете?

Вльтер пожл плечми.

Однко его супруг ответил:

– Похоже, что полковник Орион говорит првду! Не исключено, что он нм дже сочувствует. Мне кжется, ему пришлось немного переступить через свои предубеждения.

Он улыбнулсь, и эт улыбк был способн рсплвить сердце, отлитое из бронзы. Орион просто не мог не ответить н ткую улыбку.

Перед ним был, бесспорно, смя крсивя женщин мир. Прежде чем утртить влсть в Шинсне, Мгл посвятил несколько веков совершенствовнию своей внешности.

– И что вы нмерены предпринять, полковник? – спросил Ргнрсон,

– Пок не зню. Если я предупрежу Высокий Крэг, то это либо усилит слухи, либо нсторожит зговорщиков – в звисимости от того, в чьи руки попдет моя депеш. Вернувшись, я смог бы провести собственное рсследовние.

– Что ж, Я сделл все что мог. Жль, что не удлось зхвтить Блфур. Вльтер, я дл тебе целый список поручений. Есть ккие-нибудь результты?

– Нет. Прежде чем прийти сюд, я послл пру человек в ту гостиницу. Прикзл им зхвтить следующую группу всдников.

– Мгл! Мне нужн твоя помощь. Во-первых, определи: местонхождение Непнты. Во-вторых, посмотри, можно ли призвть Визигодред, Зиндджиру и зствить Вртлоккур порботть.

Дже холодня крсот Мглы не смогл скрыть её негодовния.

– Ты не доверяешь женщине? Полгешь, что я не смогу…

– Вовсе нет. Просто ты см много рз говорил, что не желешь больше вмешивться в подобные дел. Кроме того, я считю, что одним мгом нм не обойтись. Одной дже очень могущественной чродейки будет недостточно, когд мы схлестнемся с Шинсном… А, это ты, Дерел? Кк дел?

– Её тм нет.

– Но он должн тм нходиться.

– Тогд сми и ищите. Я перерыл тм все.

– Эй, перестнь! Я тебе верю. Мгл?

– Кто-то её взял.

Ргнрсон фыркнул. Чтобы прийти к подобному выводу, мгом быть вовсе не обязтельно.

– Вот и еще рботенк для тебя, Вльтер.

– См догдлся. «Узнй, кто это сделл». Интересно, когд мне удстся хоть немного поспть?

– В любое время, когд я сплю, ты можешь дрыхнуть сколько угодно. Меня тогд не будет здесь, чтобы поднять шум. Мгл тебе поможет. Ты ведь ему поможешь, не тк ли? Ндо по меньшей мере выяснить, где мск нходится сейчс.

– Хорошо.

– Итк, Дерел, у меня для тебя есть еще дв дел. После этого обещю оствить тебя в покое. Одно из дел, думю, тебе понрвится. Во-первых, нпугй Хкен. Скжи ему, что я хочу встретиться с ним н клдбище. Нстло время посмотреть, что он сделл для Элны. – Последние слов он неожиднно для смого себя произнес с нпряжением, – Во-вторых, нпиши Гжердрму, чтобы он перестл портить воздух тм и доствил свою здницу сюд кк можно быстрее. – С этими словми он подписл чистый листок. – Ну кк, это тебе по вкусу?

– Превосходно, сэр. Я тк и нпишу, – ответил Пртксис, зловеще улыбясь. – Просто великолепно. Д, кстти. Я тк и не смог нйти Требилкок.

– Нверное, удрился по девкм. У него довольно стрння компния. Объявится.

Но н смом деле Ргнрсон беспокоился. Слишком много людей выпло из поля зрения. Не исключено, что Мйкл что-то обнружил, и его зствили змолкнуть.

– Зодно я взгляну, где он, – зметил Мгл.

– Если ты действительно хочешь кого-нибудь для меня нйти – отыщи Грун, – скзл Ргнрсон и добвил: – Полгю, Вльтер, что сегодня домой ты вернешься поздно?

– Еще кк.

– Хорошо. Я посмотрю, кк дел в моем жилье, после потолкую с Гундром. И еще…

– Что?

– Я просил тебя рзнести дом по бревнышку, но нйти эту смую Слезу Мимизн. Рзве не тк? – произнес Брги.

– Просил.

– Ну?..

– Просто не успел. Все мои люди н оперциях.

– Хм-м… – Вльтеру следовло бы проявлять больше иницитивы. – Возьми людей у Аринг. Или у Хкен.

– Хорошо.

– Дом рзрушть не ндо, – вмешлсь Мгл. – Если Слез тм, я её нйду. Мне эт вещь хорошо известн… – её взгляд зтумнился – он припомнил времен, когд был влдычицей Шинсн и вел войну с Нствником Эсклон,

«Мгл стновится беспокойной, – подумл Ргнрсон. – Вряд ли он когд-нибудь мечтл о судьбе домшней хозяйки… З ней, видимо, тоже стоит присмтривть».

Это нчинет вызывть серьезное беспокойство. Люди, которых он знл и которым доверял, постепенно исчезли. А тем же, кто мог стть его помощником, он верить не осмеливлся. Чродеи. Колдуны. Немники. Все эти люди в основном хрнили верность только смим себе.

Кроме того, кто-то очень хочет увидеть его мертвым. Брги ни н йоту не сомневлся, что нпдение фльшивых приверженцев культ Хриш было нпрвлено против него.

– Достточно. Есть тысячи вопросов, которые нм следует обсудить. Но не сейчс. Я отпрвляюсь н клдбище. Дерел?

– Лошдь уже под седлом, сэр.

– В свое время ты будешь щедро вознгржден.

– Блгодрю вс, сэр.

Обрщясь к присутствующим, Брги произнес:

– Прошу меня простить з то, что я н вс все время нседю. Я просто впл в отчяние, пытясь понять, что происходит. Мне кжется, что я – мух, угодившя в путину, но не имеющя предствления, где нходится пук.

Он зкрепил перевязь своего нового меч и нкинул тяжелый плщ. Н дворе было довольно прохлдно.

Клдбище рсполглось н холме к северу от Форгреберг и нчинлось примерно в миле от городских ворот. Оно было огромным и служило городу с момент его основния. Все мертвые Форгреберг нходили тм свое упокоение. Богтые и бедные, увжемые и презиремые лежли в одной и той же земле. Клдбище, конечно, делилось н учстки. Тм были мест, отведенные для семейных зхоронений, для рзличных этнических групп и религий, тк же кк и для нищих, которых клли в землю з счет городской кзны. Одним словом, н этом холме мертвых рсполглись десятки тысяч могил, большинство из которых были обознчены простыми деревянными знкми. Однко здесь можно было увидеть и огромные, богто укршенные мвзолеи, кк, нпример, мвзолей семейств Криф – првящей динстии Квелин. Именно тм предстояло обрести покой Фине.

Солнце стояло у горизонт. Поднялся холодный ветер. Ргнрсон прошел через открытые ворот, Время и погод весьм подходили для посещения клдбищ.

– Горздо больше, чем я предствлял, – пробормотл Брги.

Он збыл спросить о месте зхоронения Элны и теперь, зметив могильщиков, усердно копющих яму для ккого-то нищего бродяги, поинтересовлся у них, где лежит его жен.

Могил был почти н вершине холм. Хкен сделл все кк ндо.

Три свежие могилы брослись в глз, хотя н них еще не было никких пмятников. Ргнрсон решил, что зхоронение остнется очень простым. Элне и при жизни совершенно не шли роскошные финтифлюшки.

Брги внчле споткнулся о чьи-то ноги и только потом их увидел. Регент Квелин нгнулся, чтобы рссмотреть тело.

Окзывется, он ншел исчезнувшего комндир дворцовой охрны.

Прешк был мертв уже несколько чсов. По меньшей мере с утр. Ргнрсон выпрямился. Ярость его не поддвлсь описнию.

Под телом Рольф окзлся букет полевых цветов, тех, что тк любил Элн. Чтобы собрть их, он, нверное, потртил много чсов – ведь весн только-только нчлсь… Кто-то убил Рольф в тот момент, когд он шел поклониться мертвым.

Ргнрсон снов споткнулся.

Еще одно тело.

Этого мертвец он не знл.

Брги в нступивших уже сумеркх продолжил поиски, ползя среди декортивных кустов и пмятников.

– Что ты делешь? – рздлся голос Хкен. Ргнрсон вскочил, бросив лдонь н рукоятку меч. Он не услышл шгов.

– Подсчитывю покойников, – ответил Брги, узнв брт.

– Что?

– Кто-то нпл н Рольф прошлой ночью или рно утром. Но он их крепко потрепл, прежде чем его прикончили. Я уже ншел троих.

Хкен было присоединился к поискм, но через минуту их прекртил, зявив:

– Все. Больше мы ничего не нйдем.

– Почему?

– Он умер в тот момент, когд полз к могиле Элны. Ему бы этого не позволили, если бы хоть один из убийц остлся в живых.

– Меня очень интересует одно, – скзл Брги.

– И что же именно?

– Что зкончится рньше? Убийцы? Или все мы?… Что ж… похороним его н том месте, где он умер.

Хкен все понял, но все же счел своим долгом скзть:

– Это вызовет пересуды.

– Мне плевть. Кроме того, я не буду похоронен рядом с ней. Я погибну н поле битвы. Элн это всегд знл, и ей следовло бы нйти себе кого-нибудь другого… Он был ей более верен, чем я.

– Д, прень с хрктером что ндо, – произнес Хкен. – Прожил н десяток лет больше, чем имел н то прво. И будучи клекой, утщил с собой еще троих.

– Н его родине о нем будут слгть сги. А мне будет его очень не хвтть.

– По тебе не скжешь, что ты очень рсстроен.

– Я почти что ожидл этого. Он все время искл смерти. Ну лдно. У нс и без этого слишком много неприятностей. Сегодня утром они похитили Непнту и Этрин.

– Что?!

– Кто-то сумел убедить её бежть из Форгреберг. Гундр этих людей видел, и я отсюд еду прямо к нему. Почему бы тебе не присоединиться? Нм есть о чем подумть вместе.

– Хорошо.

– В тком случе подожди чуть ниже по склону.

Хкен немного отошел.

Ргнрсон дл волю слезм. Он оплкивл жену и детей. Он оплкивл Рольф. Прешк был верным другом и преднным сортником. Принести жертву больше, чем он, было просто невозможно. И Ргнрсон вновь повторил клятву отомстить з всех, кто умер.

После этого он присоединился к Хкену.

– Во-первых, – скзл он, – мне требуется плн чстичной мобилизции. Нчть следует, кк только Орион пересечет грницу с Алтеей, и не остнется никого, кто мог бы против неё возржть.

Хкен комндовл гврдией Форгреберг – полком тяжелой пехоты, созднным из тех чстей, которые вел лично Брги во время гржднской войны. Кроме того, Хкен был у Ргнрсон нчльником штб.

Ярл Аринг комндовл конной гврдией королевы, состоящей из одного отряд тяжелой квлерии и двух – легкой. Кроме того, рмия, которую строил Ргнрсон, включл в себя еще пять регулярных полков, нсчитывющих от шестисот до семисот пятидесяти бойцов и рзбитых н три бтльон. Кждый солдт регулярного полк готовил двух добровольцев, которые в случе мобилизции должны были стть под знмен днного полк. Волонтеры, в свою очередь, отвечли з подготовку своих соседей. Учитывя нордменов и их всслов, рзведчиков из числ Мрен Димур и отряды горцев, грнизоны городов и погрничную стржу, Квелин з одну ночь мог собрть рмию из двендцти тысяч пятисот человек с уверенностью, что н змену убитым и рненым встнут новые, хотя и не столь тщтельно подготовленные бойцы.

– Кковы мсштбы мобилизции? – спросил Хкен.

– Во-первых, следует предупредить всех, кто подготовлен. Но с мест их не срывй. Людям ндо дть возможность зкончить сев. Во-вторых, необходимо усилить боевую подготовку.

– Тк ты до смерти нпугешь всех нших соседей.

– Только в том случе, если у них неспокойн совесть… Нет. Нш врг – Шинсн. Пусть эт весть просочится, когд ты стнешь издвть прикзы. Никких отпусков. Нчиня с этого момент – подготовк, подготовк и подготовк. Укрепи Мйск и Крк Штрбгер. Нм необходимо удержть проход Свернейк. Я же беру н себя все, что требуется в облсти дипломтии. В ншем рспоряжении первоклссный полномочный посол.

– Кто же это?

– Вртлоккур. Если они не прислушются к его словм, знчит, они вообще никого не стнут слушть.

– Однко может случиться тк, что от соседей поддержки ты не получишь. Я-то верю твоим словм, что Шинсн вновь зшевелился, но для других требуется подыскть более веские докзтельств.

– Я их прорботю. Д, и еще тысячи других вещей… Ты, кстти, помнишь, кк Грун хотел, чтобы я стл королем Квелин? Негодяй свихнулся. Посмотри, королем чего в то же время хочет стть он см. Хммд-ль-Нкир в сотни рз больше, чем Квелин.

– Хммд-ль-Нкир упрвляется см по себе. Тм совсем иные трдиции.

– Возможно, возможно…

– Ккие новости? – спросил Ргнрсон, когд они приехли в дом Вльтер.

– Прктически никких, Непнт, Этрин, Грун, Рольф… Мгл не обнружил ни след. Они или укрыты мгическим щитом, или…

– Или?

– Мертвы.

– Что ксется Рольф, то он совершенно определенно мертв. Мы ншли его н клдбище. Он сумел прикончить троих.

– Кто эти трое?

– Похожи н тех, кто побывл в моем доме.

– Хриш?

– Н сей рз они не прикидывлись поклонникми культ. Но породу я узню. Кк нсчет Слезы?

– Её здесь нет.

– Куд же он могл подевться?

– Мгл не знет.

– События громоздятся одно н другое, и это все, что мы точно знем. Неужели никому ничего не известно? Но я в конце концов узню все и доберусь до них, если они рньше не доберутся до меня.

– Ну это смо собой рзумеется, – не скрывя сркзм, зметил Хкен.

– А?..

– Они это знли, прежде чем нчть. Поэтому и пытлись прикончить тебя первым.

– О… Вот ты о чем… Где Гундр? Послушем, что скжет он.

Гундр не сообщил им ничего нового. Описние человек, посетившего Непнту, совпдло с описнием шестерки уничтоженных убийц.

– Боюсь, что мы можем скзть ей «прощй», – прошептл Хкен.

– Молчи! – оборвл его Брги. – Возможно, это зствит Вльтер шевелиться. Ствки рстут.

Он всем своим существом чувствовл, что Вльтер волынит. Но почему? Похищен муж его сестры. Убит брт. Достточные мотивы, чтобы рыть землю… «Если и исчезновение Непнты его не тронет, – думл Ргнрсон, – для шпионов придется подыскивть нового нчльник».

В своей прнойе он доктился до того, что нчл подозревть всех и вся. Кждый, кто не трудился тк же отчянно, кк и он – не имело знчения, что тот мог ндрывться от рботы, когд он его не видел, – кзлся Брги предтелем.

И это тоже могло быть чстью вржеского плн. Умный противник действует в нескольких нпрвлениях.

Глв 17

Весн-лето, 1011 год от основния Империи Илькзр

ПРИКЛЮЧЕНИЯ МАЙКЛА

Мйкл Требилкок, подобно подкруливющей жертву кошке, лежл тихо и терпеливо, не сводя глз с дом н противоположной стороне ллеи Лиенке.

Он нткнулся н инострнцев, нвещя своего приятеля Арл, ппш которого в юные годы знл его отц. Родитель Арл тогд снряжл крвны, но с нступлением трудных времен рзорился. Он вновь нжил состояние н рмейских зкзх, которые получл потому, что его семейство во время мятеж остлось верным Короне.

Трое мужчин вышли из гостиницы в конце квртл. Они были нстолько похожи н убийц, тел которых он видел в доме Ргнрсон, что Мйкл почувствовл себя просто обязнным проследить з незнкомцми.

Все его рсследовния до этого момент удчными нзвть было трудно. Дже с помощью Арл он не сумел узнть ничего интересного.

Все в Форгреберге чувствовли, что что-то происходит, но те, кто что-то знл по-нстоящему, хрнили молчние. Во всем подспудно присутствовл ккой-то стрх. В лунном свете сверкли ножи, и в сточных кнвх, нполненных дождевой водой, по утрм нходили тел. И среди обиттелей Форгреберг очень мло нходилось тких, кто не опслся бы преждевременного визит Черной Дмы.

– Арл! – позвл он, и приятели, знявшись слежкой, проследовли з незнкомцми до этого мест.

Один из подозрительных типов вошел в дом, остльные где-то попрятлись.

Арл Днтис был широкоплечим коротышкой, слывшим крутым прнем, получившим зклку н улицх Форгреберг в те годы, когд его отец переживл тяжелые времен. Его физиономия не был озрен светом высокого рзум, зто покрывющие её шрмы со всей определенностью говорили о бесстршии прня. Но смым большим его недосттком было полное отсутствие выдержки. Если бы Арл хотя бы немного умел влдеть собой, шрмов н его роже было бы вполовину меньше.

– Двй зхвтим их, – прошептл Днтис. – Если они из той же бнды…

– Полегче, прень. Двй прежде выясним, что они зтевют.

– Думешь, они порядочные? Чего время зря терять?

«Арл всегд прям кк плк, – подумл Требилкок. – Все его слов и действия легко предскзуемы».

Мйкл, честно говоря, не понимл этой дружбы. У них не было ничего общего, если не считть любопытств, непоседливости и стринной дружбы их ппш. Более того, прктически во всем они были полной противоположностью.

Но Требилкок в рвной степени не понимл и смого себя. Он был человеком без руля и без ветрил. Он дже не знл, зчем приперся в Квелин. Дружб с Гжердрмом? Обычня тяг к стрнствиям? Или же горячее желние отыскть предлог, чтобы не взвливть н себя дело отц? Тк и не ведя, чего хочет, Мйкл переложил весь бизнес н плечи упрвляющих и бухглтеров и отпрвился вместе с Гжердрмом в крошечное королевство, окзвшееся в центре сложнейших политических интриг.

Однко, к его великому рзочровнию, приключении, которых он ожидл, почти не было. Жизнь в Форгреберге окзлсь достточно унылой. Но вот нконец… Нчлось ккое-то шевеление, и его кровь зигрл.

Арл нчл поднимться н ноги.

– Эй! Успокойся, – зшипел Мйкл.

– Один из них ушел.

Мйкл вгляделся в дом. Тот, кто входил внутрь, сейчс стоял н ступенях у вход, внимтельно оглядывя ллею, один из его подручных бежл в сторону город.

– Хорошо. Проследи з ним. Но не вздумй трогть. Пусть делет то, что хочет. Я же прилипну к этому.

– Где мы встретимся?

– Они снов объединятся, знчит, объединимся и мы. Если же они не встретятся, то нм лучше всего увидеться у тебя.

– Точно, – скзл Днтис и двинулся вдоль живой изгороди. Он был ткого мленького рост, что без труд мог укрыться з изгородью и его не было видно со стороны ллеи.

К человеку н ступенях присоединились ккя-то женщин и мльчик.

«Жен толстяк, – подумл Мйкл. – А мльчишк, нверное, их сын».

Женщин что-то произнесл. Судя по её виду, он сильно нервничл. Мужчин кивнул, и он, скрывшись в доме, вскоре вернулсь с кким-то свертком. После этого все трое торопливо зшгли по ллее.

Требилкок осторожно крлся з ними, ожидя, что предпримет третий незнкомец. Непнт кзлсь стршно подвленной, хотя, видимо, все-тки последовл з пришельцем по доброй воле. Он тйно покидл город и опслсь, что кто-нибудь её увидит.

– Этот смуглый прень, нверное, очень крсноречив, если сумел её уговорить, – пробормотл Мйкл.

Непнт и её сопровождющие окзлись тм, где ллея поворчивет, з ними двинулся третий зговорщик. Дождвшись, когд и этот третий скрылся з поворотом, Мйкл выскочил н дорогу. Он шел, низко нклонив голову: не хотел, чтобы его узнли. Путь его лежл мимо дом мршл. Около него всегд крутится с полдюжины солдт, и они могут…

– Эй! Мйкл!

– Чтоб ты сдох! – прошептл Требилкок. Он столкнулся нос к носу с гврдейцем и первый рз в жизни пожлел, что обзвелся тким количеством друзей. Вслух же Мйкл произнес:

– Привет, Тй. Кк дел?

– Отлично. Если не считть того, что нчльство ночей не спит, чтобы придумть для нс знятие. Сейчс приводим в порядок дом мршл. Для этого дел у него имеется жен, горничня, дворецкий. Думю, что неспрведливо взвливть…

«Следовтельно, весть о нпдении не рспрострнилсь», – подумл Мйкл, и скзл:

– Позор. Но по крйней мере ты не мокнешь под дождем в чщобх Гудбрндсдл.

– Ты попл в точку. Сержнту я жловться не нмерен. Он обязтельно отпрвит меня в ккую-нибудь дыру.

– Мне жутко хочется побыть с тобой, Тй. Но у меня дело.

– Дело? У тебя?

– Д. Ничего особенного. Служу гонцом у секретря мршл. И он ожидет, что я стну шевелить ногми.

– Вот кк. Ну двй двигй. Встретимся позже. Почему бы тебе не зскочить вечерком в «Солдтский котелок»? Зхвтим девочек с улицы Арсен… Только не притскивй с собой этого недомерк. Кк его тм? Днтис, что ли? Прошлый рз он рзгромил зведение.

– Хорошо. Посмотрим. Если Пртксис опять не превртит меня в скороход.

– Скжи, Мйкл, что, у этого прня с головой все в порядке?

Требилкок нетерпеливо поглядывл н ллею. Кк длеко они сумели оторвться?

– У Арл? Не обрщй внимния, Тй. Он не тк плох, если узнть его получше. Ну, будь здоров. Мне ндо бежть.

– Вляй. Увидимся вечером.

Требилкок быстро зшгл, но кк только приятель потерял его из виду, перешел н рысь. Н бегу он внимтельно осмтривл боковые улицы, чтобы убедиться, что интересующие его люди не свернули в сторону.

Мйкл ндеялся, что они нпрвились прямиком в гостиницу. В той чсти город, где обитл Арл, следить з ними стнет знчительно проще.

Н сей рз ему сопутствовл удч. Он угдл нпрвление их движения и зметил рьергрд группы н улице Зпдного рынк, кишевшей покуптелями.

Мйкл обнружил Арл, прохлждющимся около зведения своего ппши. Превртности судьбы привели приятеля именно в это место.

– Что случилось?

– Д ничего. Этот тип вернулся в гостиницу. Остльные только что появились.

– Н что они нцелились?

– Откуд мне это знть Мйкл?! Это ты изобржешь из себя шпион. Постой! Похоже, что первый снов возник.

Смуглый человек появился у ворот гостиницы, ведя в поводу с полдюжины лошдей.

– Ого, – пробормотл Требилкок. – И что же теперь прикжете делть?

– Откуд мне-то знть? Это ты у нс бшковитый.

– Арл, они уезжют из город. Я о ткой возможности не подумл… Ну д лдно. Вот получи. – Мйкл сунул золотую монету в лдонь Днтис. – Достнь пру лошдей. Немного еды и минимум брхл для путешествия. А я собирюсь поговорить с твоим отцом.

– Ты – псих!

– Именно. Двй действуй.

– Все ясно. Ты – сумсшедший. Договривйся со стриком см.

– Лдно. Договорюсь. А ты поспеши, инче мы их потеряем.

– Бегу.

Требилкок вломился в контору стршего Днтис и ззвонил, едв не срывя колокольчик и истошно вопя:

– Господин Днтис! Господин Днтис!

Стрый Днтис возник из крошечного кбинетик, где сверял счет.

– Привет, Мйкл! Кк поживешь?

– Господин Днтис, мне нужны деньги. Все, что вы можете мне дть. – Схвтив листок бумги и перо, он продолжил: – Я дм вм вексельную рсписку. Вы можете предъявить её «Бртьям Плеску», которые ведут все мои финнсовые дел здесь, в Форгреберге,

– Мйкл, мльчик мой, успокойся. Что случилось?

– Господин Днтис! Умоляю, поторопитесь!. – Мйкл подбежл к дверям и бросил взгляд н улицу. Непнт, Этрин и смуглые мужчины сдились в седл. – У меня нет времени. Они уезжют. Я выполняю здние мршл, и мне нужны деньги. Я покидю город.

– Но…

– Или вы не верите в мою кредитоспособность?

– Он у тебя более чем достточн, но… – Стрик поскреб зтылок. – Но я не совсем понимю…

– Все объясню, кк только вернусь. Дйте мне все нличные, которые у вс под рукой.

Он поспешно нцрпл рсписку, оствив свободное место, чтобы вписть необходимую сумму.

Продолжя пребывть в недоумении, купец все же хотел окзть помощь другу сын – он считл Мйкл несколько стрнновтым, но, безусловно, дружб с тким достойным юношей из хорошей семьи его сыну только н пользу… Итк, Днтис достл из укромного мест денежный ящик.

– Мйкл, сегодня у меня очень немного нличности. Около пятндцти ноблов и кое-ккя мелочь.

– Отлично. Двйте все, что есть. Мы будем отсутствовть пру дней. Н пропитние хвтит. – Он снов бросился к двери и, выглянув н улицу, зкричл: – Поторопитесь! Они почти уехли. Арл, где ты?

– Вот, Мйкл, двендцть ноблов и семь серебряных. Это все, что могу тебе дть. Кое-что я должен оствить н тот случй, если…

– Хорошо, хорошо. Десяти будет достточно. Если я не смогу… – Он вписл в вексель «десять ноблов» быстрее, чем стрик успел их отсчитть. – Спсибо, господин Днтис! Вы – просто золото! – Он рсцеловл стрик в обе щеки.

– Мйкл!

– Увидимся через несколько дней! – крикнул Требилкок, высккивя н улицу.

В тот же момент появился и Арл с лошдьми.

– Это все, что остлось у Трего.

– Позже мы их сменим. Ты зметил, куд они нпрвились?

– Прямо по улице. Если они уезжют из город, то ворот им не миновть. В Зпдные они не попрутся. Остются Восточные или Южные. Рзве не тк?

– Но ккие из двух? Впрочем, не бед. Посмотрим, не сможем ли мы их догнть?

Они явно не приобрели себе новых друзей, проклдывя себе дорогу по людным улицм; они действовли вполне в стиле нордменов былых времен. Непнту и её спутников они нстигли в тот момент, когд те сворчивли н Дворцовую дорогу, ведущую точно к Восточным воротм.

– Теперь им не уйти, – скзл Требилкок. – Мы можем их объехть боковыми улицми и двинуться впереди.

– Почему бы просто не обогнть?

– Женщин меня знет.

– Кк прикжешь. Хозяин – ты. И что вещл стрик, когд ты ему все объяснил?

– О дьявол! Я совершенно збыл об этом, Арл.

– Ты ему не скзл?

– Я был слишком знят, добывя деньги.

– Лдно. Он кк-нибудь переживет. Ппш привык к тому, что я исчезю н пру дней, когд у меня появляется новя девк.

Но приключение зняло горздо больше времени, чем они предполгли.

Снчл они ехли все время н восток через провинции Форбек и Свернейк – и чстенько по зброшенным дорогм. Отряд, з которым они следили, избегл всяких контктов с людьми, и преследовтелям, чтобы остться незмеченными, приходилось проявлять чудес изобреттельности.

– И куд они спешт, – ворчл Арл н третье утро путешествия. Он пок не жловлся, но боль в зднице просто убивл его. Прень не привык проводить целый день в седле.

– Ерунд, они поедут медленнее. Не ной – ты все же покрепче будешь, чем женщин и мльчишк. Или я ошибюсь?

Мйкл сумел нйти првильный тон. Ничто в мире не зствило бы Арл признть, что его хоть в чем-то могут превзойти ребенок и сороклетняя бб.

До Мйкл дошло, в ккую внтюру они влипли, когд отряд миновл Бксендлу и приблизился к Мйску – последнему оплоту Квелин высоко в горх в проходе Свернейк.

В этом месте между Бксендлой и Мйском было воздвигнуто несколько монументов в пмять о гржднской войне. Ходили слухи, что дже и сейчс в тех местх в земле можно нйти сломнный меч или полуистлевшие кости.

Через две недели после того, кк они проскользнули мимо Мйск, Мйкл и Арл достигли мест, откуд открывлся вид н восточные рвнины.

– О Боги! Ты только взгляни, Мйк. Д тм же ничего нет. Одн трв.

Требилкок нчинл беспокоиться. И кк только люди нходят путь н этой рвнине? Это же просто зеленый окен. И тем не менее крвны проходили в обе стороны…

Кждый день им встречлись крвны. Торговцы торопились н Зпд, чтобы, окзвшись в числе первых, сорвть крупный куш. Иногд преследовтели обгоняли движущийся н Восток отряд, изредк дже встречли знкомых. Друзья ехли, не обрщя особого внимния н то, где в днный момент нходится Непнт и её окружение. Однко позже, добрвшись до рзвлин Гог-Алн, им пришлось держться ближе к Непнте и смуглым всдникм. Отряд мог нпрвиться и к Некремносу, и к Тройесу, или к любому другому городу в окрестностях. И кто знет, куд они двинутся оттуд?

В дороге друзья пытлись поменять своих лошдей н более резвых, покупли еду и кое-ккое оружие, однко при кждой сделке их здорово обсчитывли. Требилкок, нчисто лишенный торговой жилки, в конце концов передл все квртирмейстерские обязнности Арлу, который одним видом нгонял стрх н всех, с кем имел дело.

Однко, когд возникл действительно опсня ситуция, в дело вступл Мйкл. Дже смые сильные мужчины отступли. Только взглянув ему в глз.

Мйкл не понимл, в чем дело, но чстенько этим пользовлся. Он чувствовл, что это – его смое сильное оружие. Конечно, он учился влдеть мечом, кк и все студенты Ребсмен, однко не считл себя сильным фехтовльщиком. По првде говоря, он не считл себя сильным ни в кком деле, пок не овлдевл им в совершенстве и не нчинл превосходить всех окружющих.

Итк, они добрлись до Гог-Алн. Арл ншел человек, окзвшегося другом его отц. С помощью Мйкл он нцрпл послние стршему Днтису и состряпл вексель от имени Дом Днтис, который Мйкл, в свою очередь, обязывлся погсить. Здесь они узнли, что отряд Непнты нпрвился в сторону Тройес.

В ту ночь ничто не могло удержть Арл от удовлетворения телесных потребностей. Стрый Гот-Алн лежл в руинх, пв четырьмя столетиями рнее жертвой могуществ Илькзр. Но по соседству с рзвлинми вырос новый торговый город, где процветли все виды порочных нслждений. Арлу было просто необходимо дть выход своей энергии.

Н это дело у него ушло две ночи. Смирившись с неизбежным, Мйкл стрлся не отствть от приятеля. В конце концов они снов пустились в путь, едв держсь в седлх.

Беглецы, окзвшись в местх, куд не могл дотянуться рук мршл Квелин, стли передвигться без прежней торопливости.

Друзья нстигли их через неделю, примерно в сотне миль от Тройес.

– Теперь мы поскчем впереди, – скзл Мйкл. – Объедем их стороной подльше, чтобы нс не смогли узнть.

Вообще-то здесь тк обычно и поступли: дв всдник не рискнули бы встретиться с пусть дже и небольшим вооруженным отрядом. Н этих диких рвнинх никто друг другу не доверял.

Город Тройес был ткой огромный, что Форгреберг по срвнению с ним кзлся обыкновенной деревней. Большя чсть город не охрнялсь стенми, и его обиттелям было безрзлично, кто их посетил или покинул.

Здесь первый рз в жизни они ощутили себя инострнцми. Их окружли чужие, в лучшем случе безрзличные к ним люди. Арл вел себя очень прилично.

Прошло четыре дня, отряд Непнты все не покзывлся. Днтис уже нчинл дергться.

Мйкл подумывл о возврщении, когд Арл объявил:

– А вот и они. Ну нконец!

В отряде остлся лишь один мужчин, д и тот был рнен. Непнт с сыном пребывли в полном здрвии, хотя и кзлись несколько нпугнными.

– Бндиты, – предположил Требилкок. – Теперь мы будем держться неподлеку, н тот случй, если придется спсть дму.

– Эй, Мйкл, я готов приступить к спсению немедленно. Двй нчнем. Мой стрик нверняк уже из штнов от злости вылез. Ты знешь, сколько времени мы уже в пути?

– Зню. И считю, что нм следует продолжть, пок не стнет ясно, что все это знчит.

– Другого ткого момент нм больше не предствится. Этот прень серьезно рнен.

– Нет. Посмотрим, куд они нпрвляются.

Рненый подошел к дому в одном из смых богтых квртлов город, где и передл женщину и мльчик другому мужчине, который, судя по тону, не был этим осчстливлен. Ни Мйкл, ни Арл по причине незнния язык не поняли, что было скзно, и причин недовольств устновить не могли.

– Что теперь? – спросил Арл.

– Посмотрим, что дльше будет.

И они принялись нблюдть. Арл дже злез в сд через стену и послушл под окнми. Однко ничего вжного не услышл.

Двумя днями позже женщин и мльчик пустились в путь, но уже с новым эскортом.

– Ну уж нет! – зстонл Арл. – Снов в седло? Неужто мы будем следовть з ними до кря мир?

– Почему бы и нет?

– Послушй, Мйкл, я н ткое не подряжлся.

– А я тебя и не тяну. Можешь возврщться. Только оствь мне половину денег.

– Что? Д уже звтр к вечеру ты очутишься в долговой яме. Кроме того, кк я поеду, если мне в дороге и поговорить будет не с кем.

– Тогд тебе лучше остться со мной.

– Лдно. Они длеко отсюд не уедут. Дорог кончется в Аргоне.

– Откуд ты знешь?

– Они нпрвляются к Аргонским воротм. Если бы они двиглись н Восток, то их путь лежл бы в Некремнос через другие ворот.

– Откуд ты знешь, куд они нпрвляются?

– Ты же знешь моего стрик.

– Зню. Что из этого?

– Его роскзни слышл?

– Их-то? По меньшей мере сотню рз.

Стрший Днтис без конц хвстл своими приключениями в молодые годы еще до войн Эль Мюрид, в то время, когд он сколотил состояние н торговле с Востоком. Арл, слушвший эти рсскзы всю жизнь, довольно прилично предствлял, где он и его спутник сейчс нходятся.

До Аргон они добрлись через две недели.

Аргон летом походил н преддверие Ад. Город лежл в дельте реки Рен. Огромня рек дробилсь здесь н десятки руквов, пробивющих себе путь через бесконечные болот.

См же город, в дв рз превосходящий по рзмерм Тройес, стоял н островх дельты, соеди