/ Language: Русский / Genre:romance_fantasy, / Series: Империя ужаса

Жатва Восточного Ветра

Глен Кук


romance_fantasy Глен Кук Жтв восточного ветр 1987 ru en Г. Косов Лентяй lazyman2003@list.ru Any2FB2, FB Tools, hands.so :) 2003-12-20 http://www.aldebaran.ru/ A7028DA6-9A1F-4B24-8F52-539167D43FD4 1.0 Кук Г. Жтв восточного ветр: фнтстический ромн ООО «Издтельство АСТ» Москв 2000 5-237-04629-0

Глен КУК

ЖАТВА ВОСТОЧНОГО ВЕТРА

ГЛАВА 1

1012 ГОД ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

Армии ждут в тени

Чудовище ревело и билось о стену соседней кмеры. Монстр кипел яростью потому, что не мог утолить своей жжды кровью Этрин.

Юнош не имел ни млейшего предствления о том, сколько времени нходится в зключении. В зстенкх Эхлебе понятия день и ночь теряли смысл. Единственным светом, который ему удвлось видеть, был лмп тюремщик, когд тот приносил тыквенную похлебку или совершл редкие обходы.

Его появлению в подземельях Эхлебе предшествовло бесцветное детство в трущобх Форгреберг – столице крошечного королевств, рсположенного длеко н зпде. Тм же жили его мть – стрння женщин, с примесью крови колдуньи в жилх, и ещё более стрнный отец…

Зтем что-то случилось. Мльчик не понимл, что именно. Нверное, это произошло потому, что отец окзлся вовлеченным в политику. Отголоски этого не обошли мму и сын. Пришли ккие-то люди и увели их. И вот он теперь здесь в темноте, зковнный в железо, общество его рзделяют лишь блохи. Юный узник не знл, где нходится и что случилось с его мтерью.

Он молил Небес о том, чтобы нступил тишин.

Покрытые влгой стены кменного мешк беспрерывно содроглись от рев дских тврей, приковнных цепями в соседних кмерх. Лбортории Эхлебе дли жизнь сотням видов стрнных и ужсных чудовищ.

Но вот рев и црпнье прекртились. Этрин уствился н тяжелую железную дверь. В проходе з ней змерцл свет. Монстры притихли в нетерпеливом ожиднии. Необычную тишину нрушли лишь чьи-то медленные шркющие шги.

В двери имелось крошечное зрешеченное отверстие, и Этрин не сводил с него взгляд. Его руки дрожли. Шги не приндлежли ндсмотрщику.

Тюремщики лишили его всего, кроме стрх. Ндежд н спсение был ткой же мертвой, кк окружющя его тьм.

Ззвенели ключи, зтем рздлся метллический скрежет. Это протестовл зржвевший змок. Прошло ещё немного секунд, и двери медленно отворились во внутрь кмеры.

Мльчик подтянул под себя ноги и сжлся в комок. Он бы не смог сопротивляться, дже если бы его не сковывли цепи. Слишком много времени он провел без движения.

В кмеру вошел древний, древний стрик.

Этрину зхотелось исчезнуть.

И в то же время… Этот человек чем-то отличлся от всех остльных. В нем не чувствовлось холодной жестокости тех, кто уже входил в его зстенок.

Стрец двиглся словно во сне. Впрочем, вполне возможно, что он просто утртил рзум.

С неспешной неловкостью стрик принялся тыкть ключом в оковы Этрин. Мльчик съежился ещё сильнее. Но потом вдруг успокоился и стл терпеливо ждть, когд откроется последний зпор.

Стрец, кзлось, совсем збыл, что делет. Он с изумлением рзглядывл ключи, удивленно смотрел по сторонм, зтем поднялся и почему-то сделл полный круг вдоль сочщихся влгой темных стен.

Этрин нстороженно нблюдл з ним.

Зтем он попытлся встть н ноги.

Стрик обернулся и нморщил люб, пытясь сообрзить, где нходится. Вскоре в его глзх появились признки жизни, и он, подойдя к Этрину, нчл возиться с последним зпором. Вскоре все цепи уже влялись н полу.

– По-по-пошли, – выдвил стрец скрипучим шепотом. Несмотря н црящую в подземелье тишину, было очень трудно уловить, что он хочет скзть.

– Куд? – спросил Этрин. Опсясь привлечь внимние чудовищ, он тоже говорил шепотом.

– Пп-пп-прочь. Они послли меня ки-кин… от-отдть тебя свн длжм.

Этрин отпрянул. Тюремщик успел поведть ему о свн длжх – ниболее отвртительных монстрх Эхлебе.

Стрик порылся в своем одеянии и извлек из его недр крошечный флкон.

– Вы-выпей это.

Этрин откзлся.

Стрик схвтил мльчик з руку, притянул к себе и резко зпрокинул его голову нзд тк, что у Этрин непроизвольно открылся рот. Пришелец из древности облдл силой, которой невозможно было противостоять. Этрин почувствовл, кк ккя-то жидкость полилсь ему в рот, и стрик зствил его проглотить подозрительное сндобье.

По всему телу мльчик мгновенно рстеклось тепло, и оно нлилось силой.

Стрик поволок его к дверям кмеры. Хвтк у стрц был просто железной. Мльчишк, скуля, тщился з ним.

Что происходит? Почему они тк поступют?

Стрик повел его к лестнице, ведущей из подземного црств ужс нверх к свету. Невидимые чудовищ ревели и выли. Судя по тону, они чувствовли себя обмнутыми. З решеткой ближйших дверей Этрин увидел горящие бгровым светом глз.

Мльчик решил, что сопротивляться бесполезно.

– По-по-торопись, – зикясь, бормотл стрик. – Они уб-уб-убьют тебя.

Этрин н зплетющихся ногх поднялся по ступеням, зтем совершил бесконечный, кк ему покзлось, спуск по нружной лестнице. В рскленном, неподвижном воздухе чувствовлся зпх соли. Мльчик нчл покрывться потом. Яркие лучи солнц слепили отвыкшие от свет глз. Он попытлся рсспросить своего блгодетеля, но в полученных им бессвязных ответх почти не было смысл.

Окзывется, он окзлся н острове К'Мр Кеви-тн – штб-квртире всемирного зговор под нзвнием Прккия. Его держли здесь в кчестве орудия воздействия н отц. Но отец не сделл того, что от него ждли, и Этрин стл бесполезен. Получен прикз его убить, но стрик решил нрушить рспоряжение.

Для мльчик в этих словх не было никкого смысл.

Нконец они окзлись н покрытой глькой узкой полоске берег. Стрик покзл н противоположный берег, где длеко у горизонт, з ржвой полосой пустыни мячили ккие-то возвышения цвет свинц. См пролив бы неширок. Но мльчик не мог точно определить рсстояние до другого берег. Одн миля… две?

– П-п-плыви, – скзл стрик. – Тм б-б-езопсно. Нвми.

– Не могу, – ответил Этрин с округлившимися от стрх глзми. См мысль о том, что ндо идти в воду, приводил его в ужс. Его лишь с большой нтяжкой можно было нзвть умелым пловцом, в море ему плвть вообще не доводилось. – Мне туд не доплыть.

Стрик с превеликой осторожностью опустился н гльку и уселся, скрестив ноги. Н его лице появилось выржение крйней сосредоточенности. Стрец кряхтел от нпряжения, пытясь превртить свои медленно ворочющиеся мысли в связные слов. И когд он зговорил, речь его окзлсь н удивление точной.

– Ты должен преодолеть пролив. Это твой единственный шнс н спсение. Если ты остнешься здесь, то Режиссер бросит тебя деткм Мгден Норт. Те, кто здесь обитет – твои врги. Для моря и для Нвми ты безрзличен, и они могут позволить тебе выжить. Ты должен отпрвиться в путь немедленно, прежде чем Он догдется о том, что я нконец решился воспротивиться Его злобе.

Этрин поверил, что это првд. Стрикн говорил тк нстойчиво…

Он посмотрел н море, и ему опять стло стршно.

Волшебный нпиток придл ему необыкновенную силу. Мльчик чувствовл, что смог бы пробежть тысячу миль. Пробежть, но не плыть.

Стрик нчл бить дрожь, и Этрин решил, что тот отдет концы. Окзлось, что это был всего лишь рекция изношенного оргнизм н усилия, которые потребовлись для того, чтобы быть понятым.

Неожиднно из недр остров с удесятеренной силой донесся яростный рев чудовищ.

– П-п-плыви! – прикзл стрик.

Этрин сделл несколько шгов, зтем бросился в прохлдную воду. Через мгновение он уже стоял по грудь в воде, судорожно кшляя, тк кк, ныряя, нбрл полный рот горько-соленой жидкости.

В цепи его зковли обнженным, и сейчс, побыв н солнце всего несколько минут, он всей кожей уже ощущл его горячие поцелуи. Этрин знл, что ужсно обгорит, прежде чем доберется до берег.

Он оттолкнулся от дн и поплыл.

Когд мльчику покзлось, что он плывет уже целую вечность, он повернулся н спину, чтобы просто полежть в воде и немного передохнуть.

Окзлось, что он удлился от берег не более чем н три сотни ярдов. Он видел, кк стрик крбкется по ступеням, по которым они шли вниз. Стрец делл несколько шгов, остнвливлся, чтобы отдышться, и зтем одолевл ещё пру ступеней. Удлиненный и совершенно без всякой рстительности склистый остров походил н рссыпющийся скелет древнего гигнтского дркон, н хребте которого, в его верхней точке, торчл отвртительного вид крепость. Этрин оглянулся и посмотрел н голый противоположный берег, который, кк кзлось, не стл ближе.

Он понял, что пролив ему не одолеть.

Тем не менее он поплыл дльше. Упрямство было у него в крови.

З время своего пребывния н острове он узнл четыре новых имени. Режиссер. Фдем. Мгден Норт. Лорд Чин. О Режиссере он не знл ничего. Норт был колдуном н службе Эхлебе. Фдем являлсь Королевой Аргон и был, видимо, зчровн Чином. Именно они утщили Этрин н остров. Лорд Чин, в свою очередь, был одним из тервол очень высокого рнг или колдуном-ристокртом Империи Ужс, против которой сржлся отец мльчик. Чин был мертв, но Империя, его породившя, по-прежнему продолжл жить…

Несомненно, з всем этим стоял Шинсн, Империя Ужс.

Если он остнется жив…

Ему кзлось, что прошло много, много чсов. Солнце, естественно, двиглось н зпд, но его лучи пок ещё не били в глз. Серые холмы н горизонте стли лишь не нмного темнее… Он слишком обессилел, чтобы плыть дльше. Врожденное упрямство постепенно оствляло его.

Этрин уже был готов погрузиться в бездну. Он тк устл, что его это больше не пугло.

Что-то коснулось его ноги. Устлости кк не бывло. Охвченный пникой Этрин нчл отбрыкивться, пытясь плыть дльше.

В поле его зрения промелькнул спинной плвник, и вновь он почувствовл прикосновение.

Этрин беспорядочно зколотил рукми по воде, хвтя воздух широко открытым ртом.

Одно из морских чудовищ выпрыгнуло из воды. Описв в воздухе изящную дугу, оно снов погрузилось в море.

Это не успокоило мльчик. Он был дитя суши и не мог отличить дельфинов от кул. Об кулх он слышл от друг отц Брги Ргнрсон. Крестный отец рсскзывл мрчные истории об огромных рыбх-убийцх, пожирющих моряков с корблей, потерпевших крушение.

Отчянные попытки плыть дльше привели к тому, что он нглотлся соленой воды.

Дельфины окружили его со всех сторон, приподняли нд водой и повлекли к пустынному побережью. Окзвшись н суше, Этрин из последних сил преодолел узкую полоску кменистого берег, рухнул н землю под зщитой склы и едв не зхлебнулся в потоке соленой воды, от которой нчли освобождться его внутренности. Кк только боль в желудке немного стихл, мльчик уснул.

Его рзбудил ккой-то шум. Стоял глубок ночь. Ему покзлось, что он слышл чей-то голос, но сейчс стоял полня тишин.

Он посмотрел в сторону берег. У кромки воды что-то двиглось, издвя клцющие звуки… Зтем он их увидел. Крбы. Сотни и сотни крбов. Создвлось впечтление, что они, пожиря его глзми, слютуют ему клешнями тк, кк это делет солдты при виде генерл. Зтем они нчли неторопливый мрш по нпрвлению к нему.

Мльчик испугнно отштнулся. Неужели они нмерены сожрть его?! Вскочив н ноги, он зковылял прочь. Крбы зволновлись. Они не могли з ним угнться.

Протщившись не более сотни футов, он уселся н землю. Острые кмни црпли и резли кожу.

Этрину снов покзлось, что он слышит чей-то зов. Но невозможно было определить, откуд он доносится, д и слов были нерзборчивы.

Он проковылял чуть дльше, свлился н землю и снов уснул.

Ему снились стрнные сны. С ним говорил облчення в белые одежды женщин необычйной крсоты. Но Этрин не мог понять её слов, проснувшись, ничего не помнил о визите крсвицы.

День зтухл. Мльчик умирл от голод и жжды. Все тело его болело. Оплення солнцем кож пошл волдырями. Этрин попробовл проглотить морскую воду, но желудок откзлся принимть соляной рствор. Им овлдело отчяние, и он довольно долго лежл недвижно н песке.

Нконец он поднялся и, нсколько позволял немеркнущий свет, оглядел окрестности. Никких признков жизни. Никких следов рстений. В темнеющем небе не кружили обитющие в склх лсточки. Жужжние вечерних нсекомых не нрушло тишины. Н склх не рос дже лишйник. Выползющие из моря крбы, судя по всему, были единственными живыми существми.

Но тут Этрин осенило. Он уселся у кромки воды и стл нблюдть з тем, кк волны нктывются и лижут его изрненные ноги.

Когд появились крбы, он кмнем рзбил несколько пнцирей и принялся пожирть солоновтое мясо. Он продолжл пиршество до тех пор, пок желудок снов не взбунтовлся.

Этрин отошел от воды и проспл ещё несколько чсов.

Когд он проснулся, высоко в небе стоял лун. Ему покзлось, что он слышит голос. Он ползком добрлся до полосы песк, где можно было стоять и ходить, не порнив ноги. Этрин обвел взглядом линию скл, и н мгновение ему почудилось, что он видит женщину в белом. Женщин, воздев в мольбе руки, пристльно вглядывлсь в море. Ее одежды рзвевлись, словно н ветру, но в воздухе не ощущлось ни млейшего дуновения.

Когд Этрин сделл шг вперед, чтобы рссмотреть её получше, женщин исчезл.

Мльчик попытлся осмыслить ситуцию. Прежде всего следовло уйти подльше от берег и попытться отыскть пищу и воду. В первую очередь воду. Не плохо бы рздобыть и одежду, инче солнце изжрит его зживо.

Однко вскрбкться н вертикльные утесы он не мог, и ему пришлось отпрвиться вдоль берег.

Силы оствили Этрин вскоре после рссвет. Он зполз в тень и уснул среди остроконечных обломков кмней. Ему кзлось, что во рту у него вместо язык большой комок шерсти.

Нступило время прилив. Море с ревом билось о склы, вздымя в небо тучи белых брызг. И вновь Этрину приснился сон.

Его снов посетил женщин в белом, и снов он не мог понять того, что он говорил.

Он опять проснулся после нступления темноты и опять нпл н крбов. Нсытившись, он решил продолжить путь вдоль берег, чтобы отыскть рзрыв в неприступных склх.

Прилив кончился, но откуд-то, кк ему кзлось – издли, до него доносился гул прибоя. Сквозь этот шум он услышл внчле легкое поскрипывние, зтем стук, зтем и крики. Он взобрлся н обломок склы, чтобы лучше увидеть то, что происходит.

Неожиднно н покрытой белыми бршкми поверхности моря появился флот, состоящий, нверное, из тысячи судов. Корбли перепрыгнули через линию прибоя, словно взбесившиеся вороные кони. Процрпв днищми по песку и гльке, они змерли, и н берег высдились чернобородые, высокие люди в чужеземных доспехх. Их тм уже поджидли низкорослые и светловолосые бойцы в столь же необычной броне. Блеснули клинки, и стль удрил о стль.

Но вдруг, перекрывя шум битвы, прогремел чей-то голос. Этрин поднял глз. Н вершине утес, воздев руки к небу, стоял женщин. С её пльцев стекло синее плмя.

Голубое зрево пылло нд белокрылыми судми – теми, которые в море. Левифны, поднявшись из бездн морских, брослись н корбли. Н призывную песнь женщины сплывлись кулы и хищные киты. Не обрщя внимния друг н друг, они нпдли н чернобородых чужков.

С корблей по утесм удрили бгровые молнии. Н сржющихся под склой воинов обрушилсь кмення лвин…

Н фоне луны, изрыгя языки плмени, промелькнули ккие-то крылтые тври. Н чешуйчтых спинх этих тврей сидели люди. Их широкие черные плщи рзвевлись н ветру. В рукх небесные всдники держли огненные копья. Они метли их в стоящую н утесе женщину.

Женщин в белом сплел из голубых огненных нитей множество сетей и пустил их в небес. Горящие голубым плменем и похожие н веселых мотыльков путинки понеслись нвстречу летющим ящерм. Сети обволкивли дрконов и зствляли их пдть н землю.

Несмотря н плмя и дым битвы, Этрин сумел зметить одно совершенно порзительное явление: земля вокруг него ожил. Н ней возродилсь буйня жизнь. Это был совсем не т оплення солнцем пустыня, которя взял его в плен, когд он выбрлся н берег.

Но вот видение нчло постепенно исчезть. Мльчик безостновочно врщл головой, стрясь понять, что происходит. Фнтом пропл окончтельно, прежде чем Этрин успел уловить новые детли.

Он перевел взгляд н том место, где только что стоял женщин. В скле, в том месте, куд угодил бгровя молния, зиял провл. Этрин был готов поклясться, что перед смой битвой утес возвышлся сплошной кменной стеной.

Не веря своим глзм, он осторожно нпрвился в ту сторону. Лун стоял высоко, и он хорошо мог рссмотреть упвшие кмни.

Кмнепд случился не сейчс. Век уже успели отполировть рухнувшие в оползне склы.

Из глубины пустыни з утесми донесся чей-то зов.

Этрин змер.

Это был ещё один призрчный голос. Мльчик пожл плечми. У него не было времени н решение згдок. Прежде всего ему ндо суметь выжить. А для этого следует кк можно дльше уйти от берег.

Подъем н утес достлся Этрину ценой неимоверных стрдний. Однко, достигнув цели, он не увидел ничего, кроме злитой лунным светом бескрйней пустыни. И все же… Все же до него доносились голос. Бессловесные голос. Они звли его.

Кк нзывется эт земля? Ккие збытые миром духи зселяли эти безжизненные просторы? Мльчик с опской зковылял в ту сторону, откуд доносились голос.

Ступни его ног рспухли, рстресклись и гноились. Сухой язык, кзлось, не умещлся во рту. Волдыри от солнечных ожогов нчли лопться. Все суствы и связки болели. Голов от виск до виск тоже рсклывлсь от боли.

Но мльчишк был упрям. Стиснув зубы, он продолжл путь. И спустя некоторое время н освещенной луной вершине ближйшей горы он увидел ккой-то силуэт.

Чем больше он вглядывлся в силуэт, тем больше тот нпоминл ему гигнтский монумент, вырубленный из смой горы. Чудовищных рзмеров извяние предствляло собой существо, похожее н сфинкс. Взор монстр был обрщен н восток.

Под его ногой вдруг рздлся треск. Мльчик нгнулся и увидел, что это треснул древесня ветк с несколькими сухими листкми н ней. Ее, видимо, принесло ветром. Этрин не знл, что перед ним ветк кции – ему никогд не доводилось видеть этого дерев.

Однко сердце его збилось сильнее. Тм, где рстут деревья, обязтельно должн быть вод. Он зковылял быстрее, двигясь кк человек, тнцующий н рскленных угольях.

Нступил рссвет. Этрин больше спотыклся и пдл, чем шел вперед. Его лдони и колени кровоточили. Огромный кменный монстр нвисл нд ним всего в ккой-то сотне ярдх вверх по склону.

Чудовище было горздо больше, чем кзлось издли. В высоту оно достигло не менее шестидесяти футов, длину тел Этрин определить не смог. Зверь лежл н плоской, вырубленной вокруг него площдке. Монумент был неимоверно древним, и время оствило н нем зметные следы. Некогд четко вырубленные в кмне детли морды стли почти нерзличимы.

Мльчик не испытывл особого желния вглядывться в фнтстическое кменное чудище, все его внимние было обрщено н несколько чхлых деревьев, произрстющих вокруг гигнтских лп сфинкс.

Солнце опляло его обнженную спину, причиняя новую, нещдную боль. Невзиря н все более чстые пдения, он все же продолжл путь. Н ровную, окружющую монумент площдку он уже не вышел, едв-едв выполз.

Вод! Между лп чудовищ рсполглось небольшое мелкое озерцо… Этрин поднялся н ноги и из последних сил проковылял последние шги. Зтем он упл лицом в воду, он стл ждно втягивть в себя вонючую илистую жижу. Мльчик все пил и пил до тех пор, пок у него не зболел живот.

Через пру минут у него нчлсь рвот.

Выждв некоторое время, он снов нпился – н сей рз более осторожно. Зтем, шлепя по воде, он добрлся то тенистого мест. Решив, что солнце туд не зглянет весь день, он рухнул н землю и тут же уснул.

Ему снились стрнные и очень четкие сны.

Его снов посетил женщин в белом. Прежде всего он осмотрел его рны. Тм, где кслись её пльцы, боль мгновенно проходил. Он посмотрел н себя и увидел, что полностью исцелился. Мльчик попытлся рукми прикрыть свою нготу. Женщин мягко улыбнулсь, отошл и, ств между лпми чудовищного зверя, взглянул н встющую из-з моря луну. Н фоне светлого диск, в верхней точке похожего н спину дркон острове, хорошо был зметен силуэт крепости.

Этрин подошел к женщине. Он посмотрел н пустыню и увидел её ткой, ккой он могл бы быть: покрытой пышной рстительностью, процветющей, нселенной трудолюбивыми, счстливыми людьми. Но н острове пылли пожры, море кишело корблями. Судов было тк много, что з их прусми не было видно волн. Н суше тм и сям виднелись столбы дым, в небе кружили дрконы. Н спинх громовых ящеров сидели ккие-то бестелесные тени, и с небес н землю устремлялись смертоносные огненные стрелы. Армии Нвми сржлись, терпели поржение и отступли лишь для того, чтобы сформировть новые отряды. Женщин в белом обрщлсь к ужсным колдовским зклинниям, но дже и их могуществ недоствло.

Но вот кменный зверь рзверз уст и произнес Слово. Слово это прогремело громом смой Судьбы. С небес н землю посыплись призрки с лицми-черепми. Дрконы взвыли и зткнули уши когтистыми лпми. Врги, брося оружие, побежли к своим корблям.

Но ушли они нендолго. Столь же чудовищня Сил возникл н острове. Этрин не только ощутил её, но и понял, кк её зовут. Нхмн Одит. Эт женщин тил в себе огромное зло и влдел могущественной мгической Силой.

Нхмн собрл свои рмии и ннесл ответный удр. Ее воины шгли по земле и спусклись с облков. Ни колдовство женщины в белом, ни Слово кменного зверя не могли сдержть бесконечные волны ткующих. С кждым новым удром они все больше и больше приближлись к зветной горе с кменным извянием.

Этрин вскоре понял, что стл свидетелем борьбы, продолжвшейся не одно поколение и спрессовнной в одну ночь. Перед ним проходили ниболее яркие эпизоды многовековой войны.

Орды Одиты нконец достигли горы. Они уничтожили все, что могли уничтожить, и зпечтли псть зверя.

Нхмн сошл н берег. С помощью череполиких духов он превртил цветущий крй в выжженную пустыню. Женщине в белом и кменному монстру не оствлось ничего, кроме кк взирть н производимые рзрушения. Влсть зверя и жизнь Нвми тились в псти кменного идол. В итоге все влдения Нвми свелись к жлкому клочку земли между огромными кменными лпми.

Нхмн с остткми войск уплыл н остров, оттуд ещё дльше з море. С тех пор он больше не омрчл своим появлением берегов Нвми.

Этрин был поржен. Все это нсилие и кровь лишь для того, чтобы погрузиться н корбль и уплыть? Что это должно знчить?

Женщин в белом зметно пострел. Этрин всем своим существом чувствовл её отчяние. Он прожил бесконечно долгую жизнь, столь же долго кменный зверь сохрнял ей молодость и крсоту. Теперь, усохнув, он превртилсь в струху. Стря крг молил о приходе смерти, но монстр не позволял ей умереть. Ее руки стли походить н стрые сухие ветви. Но зтем тело её исчезло, и женщин стл беспокойным, стрдющим призрком, бродящим по склонм волшебной горы.

Свет рннего утр рзбудил Этрин. Окзывется, он проспл целые сутки. Мльчик уловил ромт пресной воды и побрел к озерцу.

Лишь утолив жжду, он зметил, что боль в рукх исчезл. Рны ещё сохрнились, но и они зтягивлись смым чудесным обрзом.

Этрин поднялся н ноги и изучил свое тело. Ступни тоже зживли. Колени выглядели знчительно лучше. Следы солнечных ожогов полностью исчезли.

Неожиднно почувствовв испуг, он оглянулся.

Около того мест, где он спл, стоял пр сндлий, рядом с ними лежл ккуртно свернутя тог, подле неё был рсстелен крупный, зеленый лист с горкой тминных бисквитов н нем.

В нем боролись дв чувств: голод и стрх. Голод победил. Этрин схвтил бисквиты и, подбежв к озерцу, принялся их ждно поглощть, тут же зпивя водой. Покончив с едой, мльчик оделся. Сндлии и тог пришлись ему кк рз впору.

После этого он приступил к исследовниям. Несмотря н все усилия, Этрин не смог обнружить никких признков присутствия иных живых существ, кроме смого себя. Он взглянул н кменного монстр и не поверил своим глзм. Ему покзлось, что н губх извяния появилось подобие слбой улыбки.

Этрин вскрбклся н сфинкс и оглядел округу с верхней точки чудовищной головы.

Вокруг, нсколько хвтл глз, простирлсь безжизнення пустыня. Крсновтя рвнин, кзлось, был покрыт ржвчиной. Кое-где торчли голые, серые утесы.

Этрин понял, что ему никогд не удстся покинуть этот крй. Ни один смертный не может ндеяться преодолеть рскленную пустыню, избежв при этом вечных объятий Темной Дмы.

Получется, что стрик окзл ему не ткую уж большую услугу.

Этрин попробовл позвть женщину в белом, обртился к кменному монстру и дже воззвл к Нхмн Одите. Ответом н его крики было лишь приглушенное эхо.

В этом эхо звучло отржение ккой-то бесконечно древней рдости.

Он вернулся к озерцу.

– Избвитель!

Это был голос из его снов. Женщин в белом стоял рядом с ним, но произнесенные шепотом слов, которые слышл Этрин, доносились откуд-то сверху.

– Что?

– Избвитель. Приход которого был предскзн. Тот, кто соглсно моему пророчеству должен появиться в чс ншего отчяния. Тот, кто избвит нс от проклятия Нвми и вернет нм дни ншей слвы.

Этрин ничего не понимл.

– Бесконечно долго мы томились в ожиднии твоего появления, и могущество нше безвозвртно уменьшлось, превртившись в конце концов лишь в жлкую тень той Силы, которой мы влдели рньше. Избвь нс от нших оков, и мы исполним любое твое желние. Рзбей нши цепи – и ты стнешь Влстелином мир, тким, ккими были нши верные слуги до того, кк Нхмн поднял мятеж и бросил н нс свои черные орды.

Этрин вовсе не ощущл себя чьим-то спсителем. Он чувствовл себя рстерянным, испугнным мльчиком, кким, собственно, и являлся. Судьб случйно свел его с чем-то огромным, длеко выходящим з рмки его понимния. Он мечтл лишь о том, чтобы выжить, вернуться домой и отомстить своим вргм. Именно в тком порядке.

– Ты исполнен стрх и ненвисти, Избвитель. Мы их прекрсно видим. Мы прочитывем их с той же легкостью, с которой писец прочитывет листы книги. Освободи нс – молим мы. Зтем, вместе с тобой, мы втопчем твоих вргов в пыль. Яви, – скзл вдруг он, – яви Избвителю все сковнное цепями могущество Нвми, которое он сможет со временем использовть, кк оружие своего мщения.

Женщин в белом вступил во тьму между лпми зверя.

И Этрин увидел тех, кто бросил его в темницу, тех, кто похищл мть и предъявлял невыполнимые требовния к отцу. Лорд Чин не было среди них, но все его подручные оствлись в живых.

Гнездом их и рссдником был Шинсн – Империя Ужс. Обретя обещнное могущество, он мог бы уничтожить Шинсн.

– Мгическя сил приндлежит тебе, Избвитель. Тебе остется лишь принять её. Следуй з Схмнн. Пусть стнет он твоей первой помощницей в деле восстновления Нвми.

Женщин в белом помнил его, Этрин подошел к ней, и он повел его з собой в темноту.

С кждым шгом тьм все более сгущлсь. Мльчик вытянул руки, опсясь нткнуться н кменную стену з вытянутыми передними лпми зверя.

Но, прошгв знчительное рсстояние, он тк и не встретил никкой прегрды. Женщин исчезл. Ее связывл с ним лишь нечто похожее н бессловесный шепот, который он оствлял позди себя. Этрин не мог прикоснуться к её руке, ибо он, в отличие от кменного зверя, не облдл физическим телом.

Неожиднно для себя он вдруг окзлся в освещенном прострнстве.

От изумления Этрин открыл рот. Он припомнил истории, рсскзнные лучшим другом отц Брги Ргнрсоном. Брги был крестным отцом Этрин, но мльчишк подозревл, что Ргнрсон вступил в зговор с целью истребить всю семью своего крестник.

Зл Горного Цря. Нижняя Гор или Гор Гром, кк её нзывют тролледингцы. Пещеры, где влствует Црь Мертвецов и откуд он посылет зблудшие души охотиться, оседлв горные ветры, н живых…

Этрин стоял н узкой площдке нд пещерой, пещерой столь огромной, что стен её рзглядеть было невозможно. Рядом с ним нходилсь Схмнн.

– Все они, – Схмнн обвел рукой пещеру, – нходятся под твоим комндовнием, Избвитель. – Слов были произнесены нстолько тихо, что Этрин едв смог их рсслышть.

«Они» неподвижно стояли в безупречном порядке бтльонми и полкми. Армия, змороження во времени. Воинов было тк много, что число их определению не поддвлось. Тм нходились кк бойцы в белом, тк и те, кто от имени Нхмн Одиты штурмовл Нвми. Пехотинцы. Всдники. Воины н слонх. Дже череполикие, верхом н своих дрконх.

Все они недвижно стояли под зливющим пещеру желтым светом, похожие н попвших в янтрь нсекомых. Этрин не мог определить источник этого ровного, немигющего свет. Атмосфер пещеры, кзлось, был нполнен нпряженным, нетерпеливым ожиднием.

– Они знют тебя, Избвитель, и готовы обрести жизнь по мновению твоей, призывющей к мщению, руки.

– Кто они? – спросил мльчик. – Откуд пришли?

– Здолго до пдения Нвми было ясно, что Нхмн стнет действовть по своей воле. Мы сумели опередить её ярость, вовремя выскользнув з дверь. Мы позволили ей одержть победу и обртили всю свою Силу н службу тому дню, когд Избвитель освободит нс от цепей, в которые он нс зковл. Кто мог предполгть, что до твоего появления пройдет тк много времени? Кроме того, мы не смогли предвидеть, что он ослбит нс нстолько, что дже посылк дельфинов окзлсь для нс чуть ли не непосильной здчей.

Однко основные вопросы Этрин остлись без ответ. Он опслся, что получит их тогд, когд будет слишком поздно.

– Кто эти люди?

– Некоторые из них пвшие крестоносцы Нвми. Нше искусство позволило их ренимировть, вложить в них боевой дух и сохрнить, – произнес голос кменного зверя. – Они тоже ждут своего Избвителя.

«Неужели это мертвецы? – подумл Этрин. – Неужели ему для того, чтобы призвть их к жизни, придется прибегнуть к ужсм некромнтии?»

Его переполняло отврщение. В тком возрсте, кк известно, больше всего боятся мертвецов.

Женщин в белом внимтельно смотрел н мльчик. Н её губх игрл легкя улыбк. Когд он зговорил, то окзлось, что её слов не совпдют с ртикуляцией.

– У тебя же есть врги. Рзве не тк? – Речь женщины, кзлось, лилсь издлек, нпоминя шелест ветерк среди деревьев. – Здесь сосредоточен сил, которя поможет тебе повергнуть их в прх.

Этрин в силу своей молодости любил мечтть. Сейчс он был рстерян и нпугн, но не желл быть глупцом. Он знл, что з все приходится плтить.

Интересно, кков может быть цен?

– Освободи нс, – скзл женщин. – Избвь от оков. Это все, что мы просим.

Этрин смотрел н ждущую рмию, рмию мертвецов и рзмышлял о пдении Нвми. Неужели необуздння ярость снов будет выпущен н волю? Возможно ли будет удержть её под контролем? Неужели месть имеет для него ткое больше знчение?

Но ккя иня сил способн противостоять мощи Империи Ужс? Только древнее колдовство в состоянии бросить вызов процветющей сейчс в Шинсне мгии.

Но ему следует хорошенько подумть. Помогут ли Схмнн и кменный зверь сохрнить ему жизнь, если он откжется им помочь? С ккой стти они стнут делть это?

В тком случе он очень скоро превртится в пмятник из костей, белеющих в пустыне под плящим солнцем.

Он отошел от женщины и вернулся туд, откуд был видн серебрящяся в свете луны пустыня. Длеко н востоке, н острове виднелись огоньки. Он всмотрелся в них, пыля ненвистью к людям, которые их зжгли.

Что он знчит в этом мире? Он бессилен, словно последний червь. Кким иным способом может он воздть им з их преступления?

Выступив из темноты, к нему подошл Схмнн.

– Кким обрзом я смогу вс освободить? – спросил Этрин.

Женщин сделл попытку объяснить.

– Скжешь, когд мы встретимся в следующий рз, – оборвл её мльчик. – Тогд я и дм свой ответ. Прежде я должен подумть.

Он вернулся к месту, н котором обычно спл, и улегся, приняв позу ребенк в утробе мтери. Он учился жить с новыми стрхми – со стрхми, неведомыми ему рньше.

Зтем пришли сны. Видения не оствляли его ни н минуту. Н сей рз Этрин не просыплся очень долго. Он неподвижно лежл, кзлось, целую вечность, кменный монстр тем временем, используя последние силы, покзывл ему мир, пытясь тким обрзом склонить мльчик н свою сторону. Одновременно зверь подскзывл Избвителю, кк тот должен поступть.

Лишь немногие из снов Этрин можно было нзвть веселыми.

ГЛАВА 2

1016 ГОД ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

Время перемен

– Он приближется! Он уже у Жемчужных Врт! – рдостно возвестил Чу.

Ссу-м Ших-кй оторвл взгляд от утреннего доклд. Это был грузный человек с бычьей шеей. В нем было что-то от боров. Ссу-м походил н борц, не н тервол – комндир легион Срединной рмии.

– Квнг-юин, веди себя тк, кк приличествует Претенденту.

– Прошу прощения, господин Ссу-м, – вств по стойке смирно, произнес Чу.

Ших-кй вышел из-з стол.

– Ты постоянно извиняешься, Квнг-юин, – скзл он. – Я нхожу твои извинения вызывющими.

Глядя вдль через плечо комндир, молодой человек прошептл:

– Прошу прощения, господин.

Ших-кй зскрипел зубми. Этот прень безндежен. В стрые времен его ни з что не избрли бы, не посмотрев н то, что он отпрыск тервол. Ошибются те, кто считет, что военные потери допускют снижение уровня требовний к Претендентм.

Ших-кй чуть ли не со священным трепетом и гордостью припомнил древние условия отбор.

См он происходил из крестьян. Его собртья-тервол тк и не смогли збыть того, что отец Ших-кя пс свиней. Он же, в свою очередь, постоянно нпоминл им, что стл Кндидтом во времен принцев-мгов, когд лишь лучшим из лучших дозволялось крбкться по скользким ступеням лестницы, ведущей в элиту Шинсн.

Н сборищх тервол все ещё продолжли звучть шутки о его происхождении. Смеяться ему в лицо они, првд, перестли, но дже все успехи Ших-кя не смогли зствить их збыть сословные предрссудки.

Ссу-м Ших-кй многому нучился в свою бытность Кндидтом. Он рзвил в себе сдержнность, врождення толстокожесть делл его невосприимчивым к издевкм. В результте он достиг тких высот, о которых не могли и подумть те, кто избирл его Кндидтом. Ших-кй был упрямым, решительным и целеустремленным человеком.

Тервол всегд хвстлись тем, что их ряды открыты для любого упорного, тлнтливого и дисциплинировнного ребенк. Но эт демокртичность в основном окзывлсь иллюзорной. Ссу-м тк и остлся чужком для стринных ристокртических родов. Его сыновья не могли жениться н дочерях знти. А его дочерям, если он тковыми обзведется, не удстся сочетться брком с утонченными, бледными отпрыскми Силы, ткими, кк его безмозглый дъютнт.

Квнг-юин извинился ещё рз, нрушив тишину и оторвв Ссу-м от отвлеченных рзмышлений. Тервол изо всех сил стремился подвить в себе чувство блгодрности, вызвнное подобным рболепием. Пок это ещё было в его влсти. Хвтит! Претендентов следует воспитывть. Лишь сильные способны выжить в этом мире.

– Квнг-юин, – прорычл он, – ещё одно извинение, и ты отпрвишься в тренировочный лгерь для млолеток.

Претендент нчл бить дрожь.

Ших-кй посмотрел н бледные, трясущиеся щеки и понял, что Чу не суждено попсть в число Избрнных. Во всяком случе до тех пор, пок ему, лорду Ссу-м, будет приндлежть решющий голос. Прень чересчур зстенчив.

– А теперь, Квнг-юин, доложи, кк положено.

– Сэр! – выплил Чу. – Комндир стржи почтительно доносит, что лорд Куо Вен-чин стоит у Жемчужных Врт. Лорд Куо испршивет у вс удиенции.

– Это уже лучше. Знчительно лучше. Ты н првильном пути. Выжди две минуты. Соберись с мыслями и повтори ещё рз. Не збудь постучть перед тем кк войдешь.

Щек Чу дернулсь в тике.

– Кк прикжете, господин.

Ших-кй знял свое место з письменным столом и вернулся к утреннему доклду.

Он смотрел н бумги и не видел их. Лорд Куо! Здесь! Ссу-м был изумлен. Что ндо этому человеку? Почему он тртит время н посещение крестьянского сын, комндир учебного легион? Легион Ших-кя именовлся Четвертым Покзтельным. Кждую весну в него поступли трехлетние млденцы, чтобы через восемндцть лет стть бесстршными и умелыми бойцми, перед которыми трепещет весь мир.

З исключением двух коротких периодов Ших-кй всю жизнь провел в Четвертом. Способности и воля позволяли ему постоянно поднимться по служебной лестнице, несмотря н предрссудки и предвзятость ристокртов. Почти дв десятк лет Ших-кй комндовл Четвертым Покзтельным. Он гордился солдтми и Избрнными, которые были выковны его рукой. Куд бы не нпрвляли выпускников Четвертого, они везде быстро шли н повышение. Нчльники считли, что у него лучше всего получется именно то, чем он сейчс знимется, и их вполне устривло, что Ших-кй счстлив, выполняя дело, которое обычно поручлось лишь впвшим в немилость тервол. Комндовние учебным легионом большой честью не считлось.

Ших-кй понимл, что с профессионльной точки зрения окзлся в тупике. Изменение политического климт, после того кк более молодые тервол рзогнли сторонников Ко Фенг, делло его будущее ещё более беспросветным. Несмотря н всю свою политичность, комндир Четвертого Покзтельного приндлежл к числу стрых трдиционлистов.

Итк, к нему пришел лорд Куо. Видимо для того, чтобы избвиться ещё от одного предствителя строй гврдии? Все сторонники Ко Фенг уже успели лишиться своих постов в Армии или Совете, получив незнчительные должности в слбых войскх н востоке и н севере. См же Ко Фенг, потеряв не только влсть и почести, но и бессмертие, отпрвился в добровольную ссылку. Неужели теперь нстл его очередь? Неужели всеобщя чистк, подобно вызвнному из преисподней демону, зхвтит и его? Неужели возрст стл основным критерием пригодности?

Ших-кй испуглся. Но в то же время он рссердился. Ведь он сумел, никого не обидев, пережить принцев-мгов, Мглу, О Шинг, зговор Прккии и Ко Фенг. Все это время он был солдтом империи. У них нет ни прв, ни основний его прогонять. Он, Ссу-м Ших-кй, всегд чурлся политики и стоял в стороне от борьбы з влсть.

Послышлся негромкий стук в дверь.

– Входите.

Чу переступил через порог и доложил. Он сумел преодолеть восторженное возбуждение, которое вызывл у всех лорд Куо, где бы он не появлялся.

– Вот это уже лучше. Знчительно лучше. Ведь нш первя обязнность – победить себя. Не тк ли? Знчит, лорд Куо? И что же, по-твоему, он хочет?

– Не зню, господин. Он не скзл.

– Хм…

Ших-кю не очень нрвилсь т рук, которя теперь вел Шинсн по дорогм судьбы. Из его длек Куо Вен-Чин предствлялся ему слишком нивным, чересчур иделистичным и недостточно гибким. Кроме того, тот имел склонность чрезмерно упрощенно подходить к решению проблем. Всего дв год нзд Куо комндовл корпусом в родной для Ших-кя Серединной Армии. Куо был слишком молод, и ему не хвтло опыт. Тем не менее его влияние постоянно возрстло. Он облдл хризмой и, кзлось, отвечл предствлениям о новом вожде со свежими идеями, в которых тк нуждлсь Империя после провл н зпде. Не исключено, что Куо сумеет злечить рны, ннесенные боевому духу легионов.

– Вы позволите мне встретить его, лорд Ссу-м? – Претендент вновь горел энтузизмом.

– Ты способен вести себя сдержнно и увжительно?

– Д, господин.

Умоляющие нотки в голосе юноши вызывли у Ших-кя отврщение. Тем не менее он скзл:

– Отпрвляйся. Веди его срзу ко мне.

– Слушюсь, господин. – Чу повернулся н кблукх и ринулся к двери.

– Квнг-юин. Если ты меня опозоришь, то проведешь целый год в лгере нчльной подготовки.

Чу змер. Когд же он возобновил движение, его лицо было похоже н кменную мску, шг стл неторопливым. Спину, кк и положено, он держл совершенно прямо.

Ших-кй позволил себе улыбнуться.

* * *

Вступив в кбинет Ших-кя, лорд Куо Вен-Чин срзу же произнес:

– Не вствйте, почтенный лорд Ссу-м. – Слов эти сопровождлись взмхом изящной, почти женской руки.

Куо снял свою мску в виде оскленной морды волк: серебро и черный янтрь. Ших-кй был вынужден ответить н это приглшение к неформльной беседе и тоже открыл лицо.

Ему нрвилось, что мск соответствует сложившимся у его собртьев взглядм н его хрктер. Он изобржл морду пылющего яростью кбн. Один клык секч был сделн из кврц, второй из рубин. Крсный цвет призвн был продемонстрировть, что зверь только что рзорвл своего врг. Н мску с большим мстерством были ннесены следы сржений, в которых он якобы побывл.

Тервол, используя всю свою фнтзию, не жлели ни времени, ни Силы н изготовление символ своего сттус. Говорили, что внимтельный человек может определить по мске не только хрктер её влдельц, но и проникнуть в тйные помыслы его души.

– Вш приезд – большя честь для нс, лорд Куо.

– Вовсе нет. Вы мне пондобились, и вот я здесь.

– Вот кк?

Ших-кй внимтельно вгляделся в посетителя. Почти женские черты лиц. Ростом существенно меньше, нежели тервол прошлых времен. Привлектелен внешне, но все же чересчур женственен. Он чем-то нпоминл Ших-кю Мглу – принцессу-демон, с которой он иногд встречлся во время её короткого првления.

– Вы знете, лорд Ших-кй, что я являюсь воплощением перемен. Я несу с собой свежую кровь. Я хочу полностью покончить с отголоскми плохо продумнных внтюр лорд Ко Фенг.

– Нельзя збывть, что групп Ко Фенг присоединил к Империи гигнтские территории.

– Тем не менее… – Куо взмхнул своей изящной ручкой. – …Зпдня Армия двжды терпел неудчу. В первый рз во времен принц-дркон и вторично, когд Прккия рзыгрл свой гмбит.

В не привыкшей к поржениям Империи дже видимость поржения не подлежл прощению.

– Фенг мог выигрть сржение под Плмизно. Однко он предпочел отойти, чтобы не понести потерь, угрожющих стбильности нших легионов. Нш собрт был цельной и последовтельной личностью. Он сберег легионы, хотя и знл, что это обойдется ему дорогой ценой.

Куо был явно рздржен. Ему потребовлось некоторое время, чтобы обрести контроль нд собой.

– Нм, естественно, не дно знть, что могло бы произойти, прояви он твердость. Однко я пришел к вм, лорд Ссу-м, не для дискуссии. У меня нет желния вытскивть н свет нше недвнее прошлое.

«Естественно, – подумл Ших-кй. – Тебе хотелось бы зрыть его кк можно глубже, вместе с ним и тех, кто жил в то время. И одновременно похоронить все то доброе, что они сделли, дбы никто не мог срвнить прошлое с нстоящим».

– Звтршний день. Вот что нс интересует больше всего. Не тк ли? Что же, лорд Куо, поведйте мне, что со мной должно случиться звтр.

Лицо Куо посветлело. Он улыбнулся своей девичьей улыбкой и произнес:

– Вы непрвильно истолковли мой визит, лорд Ссу-м. Я здесь вовсе не для того, чтобы сместить вс с пост. Однко я хочу предоствить вм возможность пожить деревенской жизнью. В Восточной Армии.

Желудок Ших-кя оборвлся и упл вниз футов н сто. Все. Чистк перешгнул политические грницы.

– Я крйне длек от политики, лорд. Мое дело – готовить солдт. И это у меня хорошо получется.

– Зню. Я был Кндидтом в Четвертом Покзтельном. Уверен, что вы меня не помните. В то время вы комндовли бригдой. Но я вс зпомнил. Вы произвели н меня сильное впечтление.

– Вот кк? – Ших-кй изо всех сил пытлся скрыть обуреввшие его чувств. Он не помнил Кндидт Куо. Неужели этот тип не поленился явиться сюд лишь для того, чтобы воздть ему з ккие-то стринные грехи?

– Лорд Ссу-м, я желю, чтобы вы приняли н себя комндовние Восточной Армией.

Ших-кю покзлось, что н него обрушился весь мир.

– Лорд! Я?.. Но мне никогд не доводилось комндовть полевыми чстями.

– Вы проводили учения Четвертого Покзтельного. По мсштбм учение было не менее чем корпусным – мы тогд очень нуждлись в пополнении. Уверен, что вы спрвитесь. В вс есть упорство Ко Фенг, но нет его недосттков. Вы – именно тот человек, который мне нужен. Вы умеете принимть решения с ходу и при этом добиветесь нужных результтов. Кроме того, очень вжно, что вы относитесь к стршему поколению тервол и что у вс нет определенных политических симптий. Вы явитесь прекрсным связующим звеном между мной и теми неиспрвимыми рецидивистми, которых я прогнл со своих постов и отослл в тишйшую (тк мне тогд кзлось) пригрничную рмию.

З время своего крткого првления Куо успел не рз порзить Шинсн своими непредскзуемыми, но постоянно удчными решениями. Нзнчение Ших-кя было ещё одним примером этого.

– Но мое происхождение…

– Не имеет знчения. Абсолютно никкого знчения. Вы – тервол. Вс специльно готовили для того, чтобы руководить. Если я нзнчу вс комндующим рмией, никто не посмеет оспорить моего решения. Итк, Лорд Ссу-м, соглсны ли вы принять комндовние Восточной Армией?

Внешне Ших-кй оствлся спокойным, словно кменное извяние. Однко внутри себя он отчянно пытлся нйти хоть ккую-нибудь опору, которя помогл бы ему устоять под грузом неожиднно обрушившейся н него новой рельности. Комндовние рмией! Пусть второстепенной Восточной… Это честь, о которой он дже не осмеливлся мечтть.

– Когд?

– Немедленно. Вы мне нужны тм.

– Что произошло?

– Точно ничего не известно. От безделья они стли изучть пустыню, остновившую их продвижение н восток. Птрули нчли исчезть. Вм все рсскжут, когд вы туд прибудете. Итк, вы принимете комндовние?

– Лорд… Д, принимю.

– Вот и прекрсно, – улыбнулся Куо. – Я тк и думл.

Он достл небольшой лый знчок, изобржющий лицо человек с клювом вместо нос. Это был знк Комндующего рмией. Существовли лишь считнные единицы подобных реглий. Чтобы создть знк комндующего, требовлсь вся мгическя мощь Совет тервол в полном состве. Ших-кй с трепетом принял знк. Его интересовло, кто носил его рньше, но спршивть он, естественно, не стл. У него ещё будет время выяснить историю символ и узнть те слвные дел, которые были с ним свершены.

– Подберите необходимых людей и отпрвляйтесь н восток, кк только я подыщу вм змену. Вш рмия будет состоять из пяти рзмещенных тм легионов. Первончльно я плнировл збрть дв легион, но после того кк нчлись исчезновения, от этой идеи пришлось откзться. Северня Армия будет вшим резервом, однко её численность сведен до уровня корпус. – Куо принялся объяснять, что собирет все рмии, дбы укрепить южные грницы.

– Но… у нс тм уже рсквртировно двдцть шесть легионов.

– Ситуция с Мтянгой день ото дня стновится все хуже. Они пытются вызвть нс н провокцию, чтобы тут же ннести превентивный удр. Они хотят сделть это, пок численность легионов полностью не восстновлен. Однко мы готовим для них сюрприз.

Ших-кй понимюще кивнул. Территория Шинсн в последнее время росл слишком быстро. Гржднские войны и войны з пределми стрны перемлывли легионы. Армия с огромным нпряжением охрнял существующие грницы. Потери в живой силе не позволяли ей знимться перевоспитнием звоевнных нродов и ссимиляцией их в соств Империи. Держв постепенно преврщлсь в весьм хрупкую структуру.

– А кк же зпдное нпрвление? – поинтересовлся Ших-кй. Тервол опслись зпд больше, чем восток, несмотря н огромное нселение последнего.

– Я прикзл Хсунгу сделть все, чтобы нормлизовть отношения, избегть любой конфронтции. Он должен збыть о военных действиях и перенести центр тяжести н политику. Слбость зпд – в его рзобщенности. Интриг должн стть ншим глвным оружием. Могут пройти десятилетия, прежде чем мы отомстим з нших мертвых. Сейчс же следует переврить то, что мы уже проглотили.

Н сей рз Лорд Куо произвел н Ших-кя весьм блгоприятное впечтление. Его зжигтельня демгогия, видимо, был лишь средством для устрнения Ко Фенг. Сегодня он демонстрировл более релистичный подход к стоящим перед Империей проблемм. Может быть, он сможет обртить вспять процесс сползния к хосу, нчвшийся со смертью принцев-мгов.

Быстро сменявшие друг друг нследники нрушили стбильность своими междоусобицми и бессмысленными военными походми.

– Я буду счстлив комндовть Восточной Армией. Я горжусь вшим доверием. Я сегодня же приступлю к подбору нужных мне людей.

Н физиономии Куо появилсь легкя гримс недовольств. Лорд Ссу-м Ших-кй дет ему понять, что удиенция зкончен. Ему, смому… Но он тут же улыбнулся. Ссу-м не мог избвиться от строй привычки. Все более молодые люди нвсегд оствлись для него ученикми…

– Желю удчи, лорд Ссу-м, – скзл он, поднимясь.

– Блгодрю, – ответил Ших-кй, прктически не слушя Куо. Он уже снов целиком ушел в рботу.

Н смом деле он просто хотел н некоторое время спрятться з утренними доклдми. Этот подрок судьбы следовло кк следует переврить.

* * *

Ших-кй узнл, что ему придется с тридцтью тысячми людей оберегть грницу протяженностью три тысячи четырест миль. Утешло лишь то, что восточные легионы имели полный соств. Ни один из них не учствовл в неудчных зпдных кмпниях.

Кроме того, н него возлглсь обязнность упрвлять пригрничной военной зоной и сохрнять тм покой.

Его предшественник поступил тк, кк того требовли обстоятельств, и прибег к помощи вспомогтельных чстей, сформировнных из туземцев. Пользы от них было мло. Земли, в которых Ших-кй стл Проконсулом, были нселены дикрями. Лишь немногие племен вступили в Бронзовый Век, хотя местные брды и рспевли бллды о прошлом величии кря. Встречющиеся тм и сям древние руины подтверждли првдивость устных предний.

Следуя примеру предшественников, Ших-кй рзместил штб в Семндцтом Легионе. В зону действия Семндцтого кк рз и входил вызывющя подозрение пустыня. Все потери приходились именно н этот Легион.

Семндцтый возвел новую могучую крепость всего в нескольких милях от грницы плохих земель. Прибыв н место, Ших-кй узнл, что комндир легион энергично ведет исследовтельскую рботу. Одн из стен глвного зл твердыни был глдко оштуктурен, и легионеры рисовли н ней огромную крту. Они делли это по чстям, по мере того кк кждя новя экспедиция, вернувшись, снбжл их дополнительными детлями. Ших-кй не отпрвился в отведенные ему покои до тех пор, пок не провел совещние. Он рсхживл вдоль стены длиной более ст пятидесяти футов, изучя и зпоминя млейшие подробности местности.

– Неужели он действительно нчинется тк неожиднно? – спросил он, укзывя н нижнюю чсть крты, где зеленые волны уступли место коричневой крске.

– Прктически срзу, – ответил Лун-ю Тси-Фенг, комндир Семндцтого Легион. – Переход от лес к трвянистой полосе, зтем к пыли и песку уклдывется не более чем в милю. Если бы не господство зпдных ветров, то пустыня неуклонно нступл бы н нс, кк непобедимя рмия.

– Осдки?

– Весьм знчительные, лорд. Дожди кк здесь у нс, тк и в пустыне. Отсюд можно нблюдть, кк у гор н востоке клубятся тучи. Но тем не менее тм ничего не рстет.

– Хм. – Ших-кй бросил взгляд н схемтическое изобржение гор и спросил: – Реки?

– Несколько. Единствення жизнь, которую в них удлось обнружить – рыбы, идущие вверх по течению. Впрочем, высоко они не поднимются. В рекх им нечем питться.

Ших-кй отвел глз от крты, подумл немного и спросил:

– Некоторые подрзделения Семндцтого принимли учстие в войне с Эсклоном? Не тк ли?

– Я см был тм, лорд, – ответил Тси-Фенг.

– Можем ли мы срвнить то, что видим здесь, с опустошением, имевшим место под Эсклоном?

– Опустошение здесь, лорд, дже более сильное, чем тм. Эт мысль и мне пришл в голову. Во всех своих действиях я исхожу из того, что эти земли были выжжены при помощи Силы. Првд, точных докзтельств этого мы пок не обнружили.

– Исторические исследовния?

– Никких письменных следов, лорд.

– В тком случе мы имеем дело с весьм древним явлением. А кк нсчет устных племенных предний? Я слышл, что в лесх имеются ккие-то руины. Не пытлись ли вы определить их возрст?

– В племенх рсскзывют легенды о битвх богов. Руинм же по меньшей мере тысяч лет. Не исключено, что знчительно больше. Мой лучший некромнт рботет в ниболее сохрнившемся городе. Он не мог определить более точное время.

– Консультировлись ли вы с Зпредельем?

– Демоны либо не знют, либо не желют говорить.

– Понимю. Сколько человек вы потеряли?

Ших-кй внимтельно выслушл доклд о кждой из исчезнувших групп. Тси-Фенг укзл н крте место их последнего известного нхождения. Все отряды сумели достичь гор, что было единственной общей чертой для всех исчезновений.

– Не пытлись ли вы оргнизовть поиск с воздух?

– Птицы откзывются летть нд пустыней. Я хотел нпрвить дркон, но получил откз. Дрконы скзли, что слишком много их погибло н зпде, и в днный момент необходимо восстнвливть численность. Лично мне кжется, что они, кк и птицы, просто боятся.

– Вот кк? Сняли ли с дрконов покзния? Ведь некоторые из крылтых ящеров могут быть стрше древних руин.

– Если они что-то и знют, то не говорят. Они дже менее рзговорчивы, чем демоны.

– Любопытно. Весьм любопытно. Лорд Лун-ю, я выношу вм официльную блгодрность. Вы отлично порботли.

– По првде говоря, здесь больше нечем было зняться. Центурионы непрестнно ворчт, что это никчемня, специльно придумння для них рбот.

– Тк и должно быть, – улыбясь под мской, ответил Ших-кй. – Но мне все это весьм любопытно. Похоже, что лорд Куо придет огромное знчение этой згдке. Более того, он весьм обеспокоен. Вы можете догдться, почему?

– Я не очень уверен. Может быть, лорд Куо обеспокоен потому, что из-з гор доносятся отголоски Силы? – Комндир легион ткнул укзкой в точку н стене, примерно в двдцти футх от пол. – Эмнция исходит примерно из этих мест.

Некоторое время Ших-кй молч смотрел н крту. Зтем он спросил:

– Что вы можете скзть о кчестве воды в рекх? Пить её можно?

– Сильно минерлизировн, кк я и предполгл, но для питья годится. – Тси-Фенг был, похоже, немло удивлен последним вопросом.

– Итк, лорд Лун-ю, мы нчинем сужть зону поиск. Кк вы отметили, все потерянные отряды нходились в одном рйоне. Примем это з основу для последующих действий. Мы немедленно высылем несколько экспедиций, которые будут следовть прллельными курсми. Кждому отряду придется один тервол. Во время ночевок следует открывть портлы переход. Когд экспедиции достигнут этой линии, – он поднял укзку, – мы устновим мобильные тоннели переход. Пять центурий здесь должны постоянно нходиться в боевой готовности и нчинть переход по первой комнде. Доклды от экспедиций должны поступть кждый чс, в случе обнружения кких-либо номлий – немедленно. Отряды выходят нлегке. Лишь оружие и необходимые для ночлег вещи. Снбжение будет осуществляться по тоннелям переход. Экспедиции продолжют движение до тех пор, пок мы не получим определенного ответ. Ротцию персонл мы будем производить через портлы.

– Лорд, столь обширня прогрмм потребует усилий всего легион.

– Вы сми скзли, что здесь больше нечем зняться. Кроме того, лорд Куо вовсе не случйно зинтересовлся этой проблемой. Он желет получить точные ответы.

– Будет исполнено, лорд.

– Есть ли ещё что-нибудь, что мне следует знть?

– Никк нет, лорд. Это, пожлуй, все… Впрочем, имеются сообщения туземцев о появлении дрконов. Якобы дв случя. Других подтверждений нет. Сми дрконы отрицют, что совершли облеты.

– Понимю. Еще рз блгодрю вс, лорд Лун-ю. Вы действовли отлично. Более тщтельной рботы требовть невозможно.

Ших-кй удлился в свои покои. Ординрец успел все приготовить к его приходу.

– Ты, нверное, влишься с ног от устлости, Пн-ку?

– Никк нет, если у господин имеются поручения…

– В днный момент – ничего. Когд у тебя появится свободное время, потрись среди легионеров. Послушй, о чем они толкуют между собой. Попробуй выяснить, что беспокоит их больше всего.

– Кк прикжете, господин.

– А я, пожлуй, отдохну, – произнес Ших-кй, вытягивясь н своей новой кровти.

Комндующий зкрыл глз, но уснуть не мог. Н востоке он ощущл чье-то присутствие. Это было нечто стрнное, непонятное, но тем не менее вызывющее беспокойство. «Нверное, и лорд Куо уловил отзвук этой неведомой Силы», – подумл Ших-кй.

* * *

Исследовтельские отряды продвинулись в глубь пустыни н семьдесят миль. Они миновли мест, до которых добирлись потерянные отряды. Единственным свидетельством всех предыдущих экспедиций окзлся обнруженный в песке обломок локтевого соединения солдтского пнциря.

– Это нводит н рзмышления, – зметил Ших-кй. – Тм слишком жрко для того, чтобы шгть в доспехх. Ищите внимтельнее.

Дополнительные поиски результтов не дли. Отряд исчез шесть месяцев тому нзд и природ успел стереть все следы его передвижения.

Через пру дней один из отряд сообщил, что добрлся до вершины горного хребт. Ших-кй облчился в боевые доспехи и через тоннель переход мгновенно окзлся в горх.

Н восток с перевл шел длинный, довольно пологий склон. Где-то вдлеке серый скт менял цвет н ржвчину пустыни. Тм, внизу, Ших-кй не видел никкого движения, ни млейших признков жизни. Сми мсштбы опустошения могли кого угодно ввергнуть в уныние.

Еще один отряд достиг вершин в нескольких милях к югу от первого. Приписнный к нему тервол подл сигнл. Ших-кй ответил.

– Оствйтесь здесь, чтобы следить з их спуском, – прикзл он комндиру того отряд, в котором нходился, и вернулся в крепость.

В крепости он зстл переполох.

– Ян-чу подвергся нпдению, – объяснил Тси-Фенг. – Просил подкрепление. Я нпрвил к нему центурию.

– Ндо зхвтить языков и немедленно доствить сюд. Держите нготове ещё одну центурию.

Уже через пятндцть минут в портле переход появились двое пленных – невысокие люди в непривычного вид доспехх. Об были мертвы.

– Мне они нужны живыми, – скзл Ших-кй.

Тси-Фенг вступил в переговоры с присутствующим н месте схвтки тервол.

– Лорд Ссу-м, – скзл он, – Ян-чу утверждет, что когд нчлся переход, они были живыми. Их дже пришлось силой тщить к портлу.

– Скжите ему, чтобы прислл еще.

Вскоре появились ещё две пры пленных. Они были мертвы тк же, кк и первые. В последней пре один из воинов окзлся высоким, смуглым человеком в броне, совершенно отличной от доспехов других пленников.

– Я хочу, чтобы их обследовли, – скзл Ших-кй и зшгл в зл с кртой н стене. Еще один отряд сообщил, что н него нпли, и комндующий хотел восстновить в пмяти местонхождение всех исследовтельских групп.

– Хм, – бормотл он, шгя. – Покжитесь ещё рз, кем бы вы ни были. Ннесите ещё один удр.

Его желние исполнилось через чс. А ещё две минуты спустя н крте появились три нити, привязнные к точкм нпдения и тянущиеся к верхней кромке крты. Солдты очерчивли прострнство, где нити могли бы пересечься. Новые и новые тки позволили Ших-кю понемногу уменьшить отмеченную площдь.

– Продолжйте, продолжйте, – бормотл он, – пок я точно не нйду вше гнездо. – Он проверил, в ккое время нчлсь кждя тк. Не могли ли нпдвшие выступить одновременно из одной точки?

– Лорд Лун-ю, прошу вс, отметьте точкой место нпдения н Ян-чу. Обознчьте мест остльных тк. Посмотрим, сможем ли мы выстроить дугу, чтобы выявить исходную точку.

Лорд Лун-ю некоторое время недоуменно смотрел н комндующего. Но зтем, поняв, что от него требуется, приступил к делу. Поступили сообщения ещё о двух нпдениях. Н крте из-под руки Лун-ю вышл ккя-то змысловтя волнистя дуг.

– Ничего не получется, лорд.

– Обознчьте мксимльный и минимльный рдиусы. Отклонения могут быть вызвны хрктером местности, по которой им пришлось идти.

Он уствился н крту. Ни один из его методов не рботл кк следует. Первый выглядел и вовсе глупым. В результте получилось множество треугольников. Однко их высоту или величины углов приходилось устнвливть по догдке.

Тем не менее зон поиск несколько сокртилсь.

Посыльный доствил сообщение о потерях.

– Хм… – протянул он, увидев цифры.

– В чем дело, лорд? – поинтересовлся Тси-Фенг.

– Эти люди – приличные бойцы.

Примчлся ещё один гонец и сообщил, что тковвший Ян-чу отряд нчл отход. Вскоре нлогичные доклды поступили и из остльных тковнных отрядов.

– А у них неплохя систем связи, – зметил Ших-кй.

– Будем нчинть преследовние, лорд? – спросил Тси-Фенг.

– Д, но без спешки, – бросив взгляд н крту, ответил Ших-кй. Укзв н отряды, не подвергшиеся нпдению, он добвил: – Нпрвьте их тким обрзом, чтобы они взяли в клещи одну из отходящих групп. Тким обрзом мы зхвтим больше пленных. Прикжите Ян-чу удерживть позицию. Я см хочу посмотреть, что тм происходит.

Группе Ян-чу достлось больше всех. Склон ниже линии её обороны был устлн телми.

– Чсть убитых они взяли с собой, – пояснил тервол, обрщясь к Ших-кю. – Столько, сколько смогли унести.

Ших-кй взглянул в сторону пустыни. З лесом пылевых смерчей он смог рссмотреть густое облко пыли, поднятое отступющей рмией.

– Применялсь ли в бою мгия? – спросил Комндующий.

– Никк нет. Ни с ншей стороны, ни со стороны противник.

– Отлично. – Ших-кй ещё рз посмотрел н клубящуюся нд пустыней пыль. Откуд могли явиться эти люди? Кк могут они существовть в подобных условиях? Он бросил взгляд н тел, но тут же отвел глз. Комндующий не привык к зрелищу последствий битв.

Тел приндлежли хорошо упитнным, добротно одетым и прекрсно вооруженным людям.

– Ян-чу, соберите их. – Он укзл н мертвецов. – Снимите с них все. Вещи с кждого человек упкуйте отдельно и пришлите через тоннель переход в крепость. – Собрв в кулк всю волю, он зствил себя взглянуть в лиц нескольких покойников. Однко их вид ему ничего не скзл. Все мертвецы нпоминют живым лишь об одном, и Ших-кй вовсе не желл слышть этого нпоминния.

Эти люди приндлежли к двум стрнным племенм. Ничего подобного Ших-кй рнее не встречл. Но почему они столь рзительно отличются друг от друг?

Не нйдя ответ, он пожл плечми. Хирурги легион произведут вскрытие и доложт.

Комндующий в последний рз посмотрел н тучу пыли. Он двиглсь точно вдоль той линии, которую под его руководством нчертли н крте. После этого он вернулся в крепость.

Тси-Фенг приветствовл его словми:

– Лорд, Хсу Шен доносит, что среди нпвших н него людей были и воины Империи.

– Нши солдты?!

– Н них были нши доспехи и знки рзличия Семндцтого.

– Вши, пропвшие без вести люди?

– Возможно. Я прикзл ему молчть до тех пор, пок мы не нйдем объяснения.

– Отлично. Свяжитесь с идущими н зхвт группми и прикжите им ускорить мрш. Они обязны перехвтить отряд врг. Прикжите Хсу Шену двинуться следом и возобновить конткт с противником. Кк только он рзвернется в боевую позицию, пусть откроет портл. Я хочу лично взглянуть н то, что тм происходит.

– Кк прикжете, лорд.

Ших-кй нблюдл з тем, кк приписнные к легиону Кндидты рзбирют одежду и нйденные н телх личные вещи. Кждый солдт носит с собой горздо больше того, что положено. Помимо орудий своего ремесл он тскет н себе мссу личных вещей, придющих ему индивидульность среди тысяч и тысяч тких, кк он. Просмотр вещей не дл никкого ключ к рзгдке. Ших-кй внимтельно изучил буквы н стринной монете. Рньше ткой монеты ему видеть не приходилось.

– Что может изобржть эт голов? – спросил он у одного из Кндидтов.

– Может быть, это ккой-то скзочный монстр?

– Не исключено. – Ших-кй ещё рз взглянул н монету, и к нему неожиднно пришл уверенность, что н востоке действительно присутствует нечто, пок ему не известное.

Появился Тси-Фенг и доложил:

– Нездолго до нчл тки появилсь эмнция Силы небольшой мощности. Излучение продолжется, его источник, по-видимому, нходится совсем рядом с центром нчертнной вми окружности.

Ших-кй срегировл мгновенно:

– Мы не имеем прв рисковть. Устновите портлы, связывющие нс с остльными легионми. Одн когорт кждого легион должн быть готов к немедленной переброске.

– Нши возможности с устновкой тоннелей переход почти исчерпны. Мы… Будет исполнено, лорд!

– Отлично. Остльные подрзделения легионов должны нходиться в состоянии боевой готовности. Соствьте подробное донесение лорду Куо и немедленно отошлите от моего имени вместе с собрнными ртефктми. Это н тот случй, если с нми произойдет нечто непредвиденное.

– Неужели вы считете, что опсность столь велик?

– Нет, не считю. Но я не привык оствлять что-либо н волю случя. Донесение и вещи, пожлуй, пок не отпрвляйте. Держите их рядом с портлом и постоянно пополняйте.

– Кк прикжете, лорд.

– Кроме того, мне нужн готовя к бою бтрея дльнобойных бллист. Прикжите Кндидтм зняться устновкой. Н то, чтобы здействовть зклинния, уйдет несколько чсов.

– Ковровое поржение или точечное?

– Ковровое.

Ших-кй нпрвился в помещение, где трудились хирурги.

Один из них прервл рботу, чтобы доложить:

– Мы обнружили нечто стрнное. Конечно, мы не можем быть до конц уверены, тк кк нм не известно, кк может воздействовть знойный климт пустынь, но создется впечтление, что эти люди умерли уже двно.

– Вот кк?

– Взгляните. Считется, что их смерть нступил не более чс нзд. Если это тк, то некоторые оргны должны бы были проявлять некоторые признки жизни.

Ших-кй отвел взгляд от вскрытого скльпелем труп.

– Я предполгл, что вы обнружите нечто подобное. Изучите повнимтельнее их кровь.

– Я не совсем понял вс, лорд.

– Изучите состояние крови. Это позволит узнть, сколько времени они мертвы. – Ших-кй повернулся, чтобы покинуть прозекторскую. Он торопился убежть, прежде чем желудок вывернется низннку, уронив достоинство Комндующего.

– У вс есть ккие-то идеи, лорд? – спросил с порог Тси-Фенг.

– Полгю, что они были мертвы до того, кк нчли тку. Во всяком случе, у них именно ткой вид. Прошло очень много времени с тех пор, когд я видел нечто подобное. Думю, что это было ещё до вшего рождения. Принц-демон проводил опыты по ренимции мертвых солдт. Позже он откзлся от этой идеи. Мертвецов было крйне трудно контролировть.

Скрытое под мской лицо Тси-Фенг искзилось от ужс. Некоторое время он не мог прийти в себя. Зтем, спрвившись со стрхом, он доложил:

– Новые портлы открыты, лорд Ссу-м. Подкрепление готово к переброске. Мы пок не сумели нлдить связь с лордом Куо, который проводит рекогносцировку н грнице с Мтянгой. Отряды, которые вы выслли для блокировния противник, обошли врг и в днный момент зняты поиском выгодной позиции.

– Отлично. Сейчс я иду к себе. Сообщите, когд они откроют новый портл.

Ему необходимо было побыть одному, дбы изгнть пробудившегося в нем зверя. Он рнее никогд не мог предположить, что между учебным и подлинным полем боя существует столь огромное рзличие. Окзвшись в своих покоях, он сел н небольшой коврик и обртился к тем приемм, которым с рннего детств обучют легионеров. Комндующий совершл Солдтский Ритул. Он произнес успокоительные зклятия-мнтры, которыми кждый легионер нчинет и зкнчивет свой день. Это примитивное действо позволило ему вернуть душевный покой.

«Лорд Куо был совершенно прв, – думл он. – З этим определенно что-то стоит. Может быть, горздо большее, чем подозревл Вен-чин».

Вошел Пн-ку.

– О! Прошу простить меня, господин.

– Я только что зкончил, Пн-ку. Удлось ли тебе узнть, чем дышит легион?

– Они изнывют от тоски, господин. Им смерть кк ндоело сидеть н дохлой грнице. Однко сегодня они, похоже, взбодрились.

– Никких серьезных проблем?

– Нет. Это – стрый легион. И очень хороший. Отлично обученный и дисциплинировнный. Центурионы и декурионы относятся к делу очень добросовестно. Они выполнят все, что вы им прикжете.

– Отлично. Отлично. Спсибо, Пн-ку.

– Могу ли ещё что-нибудь сделть для вс, господин?

– Влезй в боевые доспехи. Мы отпрвляемся в пустыню.

Спустя чс Ших-кй шгнул в портл тоннеля переход. Окзвшись н месте, он увидел, что его охотники выбрли для ожидния прекрсную позицию. Осмотрев рсположения отряд, он зрнее подготовил несколько боевых зклинний.

– Н всякий случй, – пояснил он Пн-ку.

Солдт понимюще кивнул. Он прекрсно знл, что его хозяин одержим мнией предосторожности.

Дв облк пыли стновились все ближе и ближе. Хсу Шен отлично спрвлялся с поствленной здчей: вытеснять врг, но делть это не слишком жестко. Ших-кй перешел н восточный склон невысокого холм, н котором рсположился отряд. Дльше н востоке клубилось ещё одно облко пыли.

– Готовит свою зсду, – пробормотл он.

Из-з вершины холм появился Пн-ку.

– Только что получено сообщение от лорд Лун-ю, господин, – скзл солдт. – Дв мертвец вскочили н ноги и попытлись его убить.

– Вот кк? Мне следовло его предупредить. Он в порядке?

– Тк точно, господин.

– Отлично.

Отряд врг был уже совсем близко. Ших-кй нсчитл примерно двдцть пять воинов.

– А я-то думл, что они тщт своих покойников, – произнес чей-то голос.

Ших-кй решил не объяснять, что покойники уже двно шгют смостоятельно. Не стл он рспрострняться и о том, что уже во время нпдения все врги были мертвы. Комндующий дл сигнл, и его люди появились из укрытий. Отряд мертвецов остновился у подножья холм. Противник существенно превосходил их числом, и, кроме того, с тыл н них нпирл Хсу Шен.

Ших-кй внимтельно рссмотрел вргов. Хсу Шен был прв. Трое из них окзлись легионерми.

Мертвяки, готовясь к битве, выстроилсь черепхой. Люди Ших-кя двинулись вперед.

И в этот миг врги все кк один рухнули н землю.

Ших-кй вдруг ощутил, кк под воздействием ккой-то невидимой энергии шевельнулся воздух.

– Вниз! – взревел он. – Все н землю! – Его ум лихордочно рылся в рсенле зготовленных их боевых зклинний.

Зкрыв солнце, с небес н землю быстро опусклось нечто похожее н подошву гигнтского спог. Н долю секунды Ших-кю почудилось, что он не больше чем козявк, которую вот-вот рздвят.

Он пустил в дело зклинние.

Воздух нполнился гулом тысяч вгрызющихся в кмень пил и щелкньем миллион крошечных кнутов. Комндующий поднял глз. Чудовищный, нвисший нд ним кблук исчез.

– Спуститесь вниз и искрошите этих типов в куски прежде, чем они снов успеют воскреснуть.

Он не стл смотреть, кк выполняется его прикз. Вместо этого он зкрыл глз и опять погрузился в црство своих зклинний. Вооружившись мгическим копьем, он предствил изобрженную н стене крту и мысленно обознчил н ней цель.

В безоблчном небе нд пустыней згрохотл гром. Блеск молний зствил померкнуть солнце. Ших-кй открыл глз. В пустыне в дьявольском тнце кружили тысячи смерчей, похожих н обезумевших пьяниц. Стлкивясь, они обрушивлись вниз, преврщясь в кучи песк. Через несколько минут до комндующего донесся низкий, глухой грохот. Ших-кй улыбнулся под своей мской и пробормотл:

– Это нучит тебя не высовывться, дружок.

Он выждл ещё несколько минут, слушя при помощи своих сверхъестественных чувств небо и землю. Тишин. Похоже, что врг укрощен.

«Н некоторое время, – подумл он. – Всего лишь н время».

– Пожлуй, было бы лучше сжечь тел, – скзл он, обрщясь к Хсу, – но боюсь, что для этого здесь мловто дров.

Тервол соглсно кивнул, не отрегировв н сухой юмор Ших-кя. Хсу Шен был примерно одного возрст со своим комндующим и входил в число тех, кого лорд Куо сослл н восток. Он тоже помнил эксперименты принц-демон. Мертвецы могут поднимться и поднимться до бесконечности, постоянно пополняя свои ряды пвшими воинми противник. Им нельзя позволять одерживть победы. С кждой новой победой они стновились все многочисленнее.

– А этих трех отошлите в крепость, – рспорядился Ших-кй, укзывя н трех мертвых легионеров. – Попросим некромнт, о котором говорил Лун-ю, побеседовть с их тенями.

Неожиднно волосы н его зтылке зшевелились. Он включил свои сверхъестественные чувств, чтобы понять, откуд исходит угроз. Однко не смог обнружить угрозы. Видимо, з ним просто следило нечто неизвестное.

Ших-кй поднялся н вершину холм и посмотрел н восток. Нблюдение велось явно оттуд. Он посмотрел н клубы пыли, поднятые отступющими вргми, и определил нпрвление их движения.

Тм, н горизонте? Едв видимое з волнми знойного воздух возвышение? Он мысленно обртился к крте. Точно. Этот горб попдет точно в центр подозрительного рйон.

– Теперь, дружок, тебе придется держть головку пониже, – пробормотл Ших-кй. – Мы тебя увидели и скоро придем, чтобы рссмотреть поближе.

Поднялся сильный ветер. Воздух был горячим и сухим. Несущийся в обжигющем потоке песок обдирл кожу не хуже нждчной бумги. Лорд Ших-кй подобно мленькой сттуе неподвижно стоял н вершине холм, игнорируя неистовство природы. Его внимтельный и здумчивый взор был обрщен н восток.

ГЛАВА 3

1016 ГОД ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

Встреч великих и могущественных

Женщин тщилсь з своим мужем по коридору змк Криф, королевского дворц в Форгреберге. Форгреберг был столицей Квелин – госудрств, входившего в число тк нзывемых Млых Королевств. Он шл тяжело, врзвлку. Недоброжелтель мог бы нзвть её походку утиной. Нходящяся н сносях дм был целиком погружен в свои мысли. Зметив, что отстл, женщин зторопилсь, дбы догнть супруг. Муж остновился и стл ждть её, слегк нхмурив брови:

– Что случилось, Непнт?

– А?.. Ничего.

– Ничего? Не могу в это поверить. Ты выглядишь стрнной с того момент, кк мы здесь появились. Едв ноги тскешь, при этом скривившись тк, словно у тебя оскомин. – Он поднял голову и внимтельно взглянул в её крие, полные грусти глз. – Перестнь.

Непнте было около сорок. Хотя позди остлось множество трудных лет, седин в длинных, цвет воронов крыл волосх был едв зметн. Фигур, конечно, стл не т, что в девятндцть, однко тучности Непнт сумел избежть. Н лице женщины почти не отрзились тргедии, преследоввшие её всю жизнь. Лишь в глубине глз можно было зметить спрятнную тм печль.

Глз походили н древние окн, стекл которых нстолько сострились от бесконечных удров солнечных лучей, что нвсегд утртили способность сверкть. Глз говорили о том, что вер в возможность счстья потерян, редкие рдостные моменты – не более чем румян н щекх шлюхи-судьбы. Непнт полностью утртил жжду жизни и считл время, приближющее её к последнему сну. Впрочем, он знл, что время это нступит не скоро. Супруг её – великий колдун Вртлоккур – двно нучился удерживть смерть н рсстоянии. Он уже успел отпрздновть свое четырехсотлетие.

– Перестнь, – повторил он. – В чем дело?

– Врт… Я просто не люблю это место. Оно возврщет меня к временм, которые я хотел бы вычеркнуть из пмяти. С этим я ничего не могу сделть… Н Форгреберге лежит проклятие. Здесь никогд не происходит ничего доброго. – Непнт встретилсь взглядом с мужем, и тот зметил в её глзх тень стрх.

– Я не остнусь здесь ни минутой дольше, чем это необходимо, – зверил он её.

– Брги кк всегд ухитрится тебя не отпустить… – Он зскрипел зубми, поняв, что ситуция совершенно не опрвдывет резкости её слов. – Почему ты соглсился приехть? – Непнт с отврщением услышл, кк её голос срывется н визг.

Однко супруг воспринял вопрос совершенно спокойно.

– Не зню, – скзл он. – Через несколько минут все стнет ясно. Но по пустячному делу Брги ни з что не вызвл бы меня.

По её лицу снов пробежл тень стрх.

– Вжное дело для кого? Врт, не позволяй Брги втянуть тебя в очередную внтюру. Н нем тоже лежит проклятие.

Непнт умолял супруг тк, кк в свое время умолял своего первого муж, он, тк же кк и этот, откзывлся её слушть. Первый муж погиб, оствив её в одиночестве…

– Я бы не стл нзывть его проклятым, – улыбнулся Вртлоккур. – Просто вокруг него всегд что-нибудь д происходит.

– А я нзывю. Вокруг него всегд происходят отвртительные события. Смертельные. Врт… я не хочу, чтобы дитя появилось н свет в этом месте. Здесь я потерял двух бртьев, муж и сын. Я не вынесу, если…

Тонкие пльцы чродея пробежли по её волосм. Он смотрел в пол. Вртлоккур обнял её одной рукой з плечи и н мгновение притянул к себе.

– Подобное не повторится. Никких новых стрдний. Обещю. Долго мы здесь не пробудем. Пошли. Рзвеселись. Тебе предстоит увидеть множество стрых друзей.

– Хорошо. – Непнт попытлсь улыбнуться, но улыбк почему-то походил н гримсу смерти. – Я буду хрброй.

«У меня всегд хорошо получется быть хрброй, – подумл он. – Я всю жизнь только и делл, что проявлял хрбрость и при этом только и делл, что жлел себя», – усмехнулсь он.

Вртлоккур снов зшгл впереди её. Непнт смотрел в спину муж. Высокий, стройный чродей выступл дже более величественно, чем обычно. Его плечи не опусклись и не вихлялись из стороны в сторону. Они ровно плыли, не меняя своего положения по отношению к полу. Непнт понял, что муж тоже испытывет нпряжение. Его что-то беспокоит. Приглшение короля Брги тревожит его больше, чем он хочет признть.

Боги! Не допустите, чтобы это снов стло нчлом событий, пожирющих все, что мне дорого. Вртлоккур – единственное, что у меня остлось.

Что это может быть? Снов Шинсн? Мирня жизнь длится вот уже три год. Великие Восточные Войны, похоже, зкончились. Империя Ужс, кжется, умиротворен.

Где-то в темных уголкх сознния женщины нчли вствть воспоминния, нводившие н неё нстоящий ужс. Он боролсь с ними до тех пор, пок н глз не нвернулись слезы. Призрки не желли удляться в свои могилы. Слишком много любимых ушло во тьму рньше её. Слишком много теней тревожт её. У неё ничего не остлось. Ничего, кроме этого человек, которому он до конц не доверял и которого не могл беззветно любить. Не остлось ничего, кроме этого человек и зреющей внутри новой жизни.

Ее собствення жизнь знчил для неё очень мло. Позди остлсь лишь пустыня. Будущее предствлялось столь же унылым. Однко он остнется жить рди своего нового ребенк тк, кк рньше жил рди сын.

Вртлоккур подождл её, остновившись рядом с солдтом Дворцовой Стржи в яркой униформе. Н его обычно безрзличном лице явно читлось нетерпение. Он видел, что в ней зговорило прошлое. Чродей всегд знл, когд это случлось, и кждый рз стрлся снять её тревоги.

Непнт собрл все свое мужество и в сотый рз здл рздржвший его больше всего вопрос:

– Врт, ты уверен, что Этрин умер? Неужели не остлось никких шнсов? Я не чувствую, что его нет с нми. – Он повторял это вопрос снов и снов в ндежде, что когд-нибудь услышит от муж положительный ответ.

Его лицо нпряглось. Покосившись н чсового, он сделл все, чтобы не дть своим чувствм вырвться нружу.

– Нет, дорогя, я не думю, что Этрин жив. Если бы это было тк, то я его двно бы ншел.

Чродей повернулся и шгнул к двери, рядом с которой стоял чсовой. Солдт рспхнул створки и, щелкнув кблукми, пропустил Вртлоккур. Непнту чсовой приветствовл дружеским кивком.

Он кивнул в ответ. «Может быть, я должн его помнить», – подумл Непнт. Но в жизни ей встречлось тк много солдт… Рзве может он узнть одного из них?

Окзвшись в зле, он срзу же стл нтыкться взглядом н лиц из прошлого, кк попвший в холодную воду пловец нтыкется н куски льд. Непнт не знл, в ккую сторону двинуться, не знл, от кких воспоминний ей больше всего хочется убежть.

Ближе всех к ней стояли дв человек лет около тридцти. Они беседовли, сблизив головы, словно плели ккой-то зговор. Их звли Мйкл Требилкок и Арл Днтис. Когд-то эти юные рыцри следовли з ней чуть ли не через весь континент с блгородной целью вырвть её из лп приспешников Империи Ужс.

– Арл, Мйкл, кк я рд снов вс увидеть.

Непнт увидел, что ромнтические устремления для них уже позди. Перед ней уже не юнцы со сверкющими взорми. У них были глз суровых мужчин, повидвших н своем недолгом веку слишком много зл. «Войн преобрзил нс всех», – вздохнул Непнт.

Днтис – темноволосый, коренстый крепыш. Он прекрсно бы смотрелся в стойле с вилми в рукх. Н слов Непнты он ответил рдостной улыбкой и весьм шумными приветствиями.

Мйкл Требилкок был бледен лицом, высок, строен и горздо более сдержн, чем его товрищ. Взгляд его был холодным и несколько отрешенным. Ходили слухи, что он стл глвным шпионом Квелин – шефом тйной службы. Этот пост – до гибели в битве под Плмизно – знимл брт Непнты Вльтер. Непнт внимтельно всмотрелсь в лицо Мйкл.

Ей не удлось усмотреть в нем ни кпли юмор. Этот лишенный чувств стрх, уверенный в себе человек был воплощением деловой компетентности. Именно ткой тип и должен был выбрть Брги…

– Дорогя, ты выглядишь великолепно! – воскликнул ккя-то женщин, зключя её в объятия. – Полновт, пожлуй, но беременность тебе к лицу.

Непнт в свою очередь обнял женщину.

– Ты, Мгл, тоже отлично смотришься.

Чродейк был вдовой брт. В свое время Мгл нстолько увлеклсь Вльтером, что оствил Восток и обртил свое колдовское могущество н службу Зпд.

– Перестнь! Я всего лишь стря крг и ведьм.

– Хорошо бы, если бы все мои знкомые ведьмы были ткими уродинми, – фыркнул Днтис.

Вртлоккур, обняв Требилкок з плечи, со смехом произнес:

– Похоже, принцесс, к своим многочисленным порокм вы добвили и лицемерную скромность.

– Боюсь, что я теперь не больше чем зурядный кстелян Змк, – отходя от Непнты, скзл Мгл. – Король отослл меня в крепость Мйск. Теперь вы видите, кк мло я стою в мирное время.

– Но это смя вжня твердыня во всем королевстве.

Непнт не сводил глз с женщины, которую тк боготворил Вльтер и которя родил ему детей. До того, кк брт появился в её жизни, он првил Империей Ужс. Мгл всегд кзлсь Непнте ккой-то нерельной. В её глзх эт женщин выглядел скзочной принцессой, вовсе не одной из смых могущественных из всех обитющих н земле чродеек.

Арл вернул Непнту в рельность, объявив:

– Он не изменилсь ни н йоту. Он по-прежнему смя крсивя из всех земных женщин.

Лицо Мглы злилось крской.

«Кк ей это удется», – изумлялсь Непнт. То, что скзл Арл, полностью соответствовло истине. И Мгл это прекрсно знл см. Ведь он никогд не был жемнной кокеткой. Возрст её нсчитывл несколько сотен лет, хрктер выковлся и зклился в интригх и борьбе з верховную влсть в Империи Ужс.

– Кк дети? – спросил Непнт.

– Рстут. И при этом слишком быстро. Кждый рз, когд я вижу их в очередной рз, они вытягивются ещё н пру дюймов. Предствляю, кк они обрдуются, увидев тебя. Ты всегд был их любимицей.

Мрчный, спокойный человек, не перествя жевть мундштук пустой трубки, пожл руку Вртлоккур, приветствовл кивком Непнту и пробурчл:

– Рд вс снов видеть.

– Привет, Чм. Ндеюсь, дел идут хорошо?

Торговый мгнт Чм Мундуиллер был одним из смых стринных сторонников короля.

– Не очень. Трудно предпринять что-либо серьезное, пок зкрыт проход Свернейк. – Он отошел и углубился в изучение герб, изобрженного н противоположной стене.

Непнт повернулсь к молодому человеку в военном мундире:

– Гжердрм, кк поживешь? Почему ты тк мрчен?

– Он стл похож н шершня, – вмешлся Арл. – Рыцрское звние и нзнчение комндующим рмией удрили ему в голову.

– Вовсе нет, – с кислой миной ответил сэр Гжердрм. – У меня просто очень много дел. Полковник Абк и генерл Ликопулос сидят у меня вот где! – Он похлопл себя по шее.

Непнт обвел взглядом зл и увидел полковник с генерлом среди пры дюжин людей, знкомых ей только внешне.

Сэр Гжердрм поцеловл её руку, одновременно щелкя кблукми. В свое время, когд молодой человек был не столь обременен зботми, они вели невинный шутливый флирт. Видимо, решив вернуться к строй игре, он довольно неуверенно спросил:

– Не соглситесь ли вы отужинть со мной, после того кк ребенок появится н свет?

Непнт удивленно вскинул брови. Что сделли годы с вечно жизнердостным Гжердрмом? Неужели жернов долг тк перемололи его веселый нрв? Может быть, сейчс он просто не в нстроении?

Он ещё рз обежл взглядом помещение. Все её друзья пострели и выглядели уствшими от свлившихся н них збот. «Ничто не угнетет людей больше, чем неспособность добиться зметного успех», – подумл он.

В своей тоске Непнт был неодинок. Все её друзья рзделили её судьбу, и все они переживли внутреннее опустошение.

– Где король? – спросил он. Ей и Вртлоккуру пок не удлось увидеть Брги, хотя они и прибыли в Форгреберг днем рньше.

– Не зню, – пробурчл Гжердрм. – Мы были впрве рссчитывть н то, что он явится без опоздния… Рзве не тк? Созвв нс здесь… Меня он вызвл ж из Крлсбд.

Вртлоккур подошел к огромному кмину и уствился в пляшущие языки плмени. Чродей кзлся обеспокоенным. Непнт подошл к мужу. Он не понимл, почему он последнее время пребывет в дурном рсположении дух.

Собрвшиеся нчли терять терпение. Лишь Арл и Мйкл оствлись невозмутимыми и продолжли болтть кк лучшие друзья, встретившиеся после многолетней рзлуки.

Мгл уселсь во глве огромного стол, знимющего едв ли не половину зл. Непнт внимтельно смотрел н принцессу. Изгнние превртило её из мрчной, безжлостной зговорщицы в спокойную, мягкую женщину. Перед ней лежл открытый мешочек с рукоделием. Крохотный, двухголовый демон с невообрзимой скоростью мнипулировл вязльными спицми. Он восседл н крю стол, свесив ножки. Время от времени одн голов принимлсь ругть другую з якобы пропущенную петлю. Мгл лсково успокивл потустороннее создние.

Дверь открылсь, и в зл вступил молодой офицер в сияющем великолепием мундире. Непнт узнл в нем Дл Хс, сын немник, последоввшего з королем Брги в Квелин ещё во время гржднской войны. «Интересно, – подумл он, – есть ли у Дл дети, которые, в свою очередь, могли бы двинуться вслед з Брги».

– Встньте, – произнес Дл. – Король н подходе.

Непнт подошл поближе к дверям. Король переступил порог. Встретившись с ней взглядом, он слегк подмигнул, зтем кк-то неуверенно зключил в нежные объятия.

– Кк поживешь? – спросил он и тут же добвил: – Прости, что не смог повидться с вми вечером. Это похожее н прыщ королевство не оствляет времени дже н то, чтобы перевести дух. Привет, Вртлоккур.

Король Брги был высоким, могучего телосложения человеком. Его лицо, впрочем, кк и тело, покрывли шрмы, доствшиеся в нследство от трех десятилетий солдтской жизни. Н его вискх, кк зметил Непнт, появились седые пряди. Время не пощдило и короля.

– Я попробую устроить сегодня вечером семейный ужин, – прошептл он. – Тебе, нверное, хочется взглянуть н Фульк. (Фульк был его шестимесячным сыном, которого он ещё не видел).

– Кк Ингред? – спросил Непнт.

Брги взглянул н неё кк-то стрнно. Очевидно, тон голос выдл её тйные мысли. Он тк и не привыкл к тому, что он женился вторично. Первя жен Брги Элн, погибшя во время войны, был её лучшей подругой.

– Прекрсно. Огонь и перец. А Фульк – точня копия мтери. – Он двинулся дльше, пожимя н ходу руки и обменивясь приветствиями. Обойдя всех, он произнес: – Ндеюсь, что ожидние не очень вс рссердило. Вижу, что нет… Пок, если можно тк вырзиться, это нечто вроде смотр. Нстоящя потребность в вс возникнет лишь через несколько дней. Сейчс же рзрешите перескзть вм то, что я узнл от Дерел.

Он пояснил, что его личный секретрь Дерел Пртксис в нстоящее время нходится в Тройзе, к востоку от гор М'Хнд, где ведет переговоры с лордом Хсунгом, комндующим оккупционной рмией Шинсн. З все три год, со времени окончния войны, ни один торговый крвн не пересек гор. Восток полностью перекрыл проход Свернейк – единственный путь через горы. Пртксис сообщл, что позиции Шинсн резко изменились, и он ндеется н блгоприятный результт переговоров.

После этого нчлсь скучня дискуссия. Непнт не слушл споров до тех пор, пок король не спросил сэр Гжердрм, почему, по мнению последнего, Шинсн столь резко поменял свою позицию.

– Хсунг всегд проводил жесткую линию, – скзл Брги. – Он не стл бы помогть Квелину, если бы это не шло н пользу его рмии.

– Может быть, численность легионов восстновлен, и он хочет открыть проход, чтобы легче было зсылть к нм шпионов? – с мрчным видом выскзл предположение Гжердрм.

– Не вижу в этом никкого смысл, – возрзил Мгл. – Для рзведки они могут использовть Силу. Если бы Шинсн зхотел иметь здесь свою гентуру, он зслл бы сюд одного человек тропми контрбндистов; человек этот мог бы получить любую помощь, устновив портл переход, – зкончил он, покосившись н Арл Днтис.

– Хорошо, – скзл Брги, – в тком случе приведи причины, которые имели бы смысл.

– Не могу.

Непнт почувствовл, кк в воздухе повисло легкое нпряжение. Лишь немногие из присутствующих смогли его уловить.

– Интересно, почему у меня склдывется впечтление, что ты недоговривешь? – уствясь вдль, спросил Брги. – Не могл бы ты выскзться до конц?

Мгл посмотрел н свое вязние. Спицы в лпкх дьяволенк двиглись тк быстро, что слились в один сверкющий диск.

– Я перестл ощущть присутствие лорд Ко Фенг. Возможно, тм произошел переворот. Прошлым летом несколько моих бывших сторонников возобновили со мной конткт, – осторожно скзл Мгл. – Им кзлось, что грядут ккие-то перемены.

– Ах, вот кк? Им «кзлось, что грядут»? – фыркнул Требилкок. – Чушь! Твои друзья прекрсно знли, что Ко Фенг получил коленом под зд, что его лишили всех постов, титулов, звний и бессмертия. Они дошли до того, что обвинили Ко в измене з то, что тот предпочел сохрнить рмию вместо того чтобы попытться покончить с нми под Плмизно. Его место знял комндир корпус по имени Куо Вен-чин. Все, кто имел хотя бы млейшее отношение к Прккии, згремели вместе с Фенгом. Всех их отпрвили в Северную или Восточную рмию, что рвно ссылке. См же Ко Фенг исчез совсем. Ни один человек из новой бнды не принимл учстия в Великих Восточных Войнх.

Говоря, Требилкок все время переводил взгляд с Днтис н Мглу, кк бы ожидя с их стороны возржений.

«Стрнный человек этот Мйкл, – подумл Непнт. Днтис и Гжердрм – его друзья, но и они говорят, что он внушет ужс. Похоже, что только Вртлоккур понимет его».

Непнт не знл, что её супруг сумел увидеть в молодом человеке. Ей было известно лишь то, что Мйкл ему нрвился и что он нходил его любопытным.

– Что скжешь, Мгл? – спросил король.

– Связи Мйкл, видимо, более ндежны, нежели мои.

Непнт увидел, что Брги едв зметно, но явно недовольно мхнул рукой, Требилкок пожл плечми.

– Вртлоккур, не мог бы ты что-нибудь добвить? – спросил Король.

– Я не следил з Шинсном. У меня были другие зботы.

Непнт злилсь крской, уствив взгляд в крышку стол. В отношении своей беременности он испытывл смешнные чувств. С одной стороны, ожидние ребенк вызывло у неё рдостное нетерпение, с другой стороны, внушло сильное беспокойство. Он слишком стр… Но он обязн сделть ещё одну попытку, чтобы иметь змену потерянному во время войны сыну.

– Однко… – нчл было Непнт, но тут же оборвл себя. Он не впрве вмешивться, если муж хочет, чтобы его нблюдения з востоком оствлись в тйне. Интересно, почему он решил солгть?

– Вообще-то я мог бы послть туд Нерожденного, – скзл Вртлоккур.

– Не ндо. Они могут рсценить это кк провокцию. Мои лучшие друзья, мои советники и веселые собутыльники, почему все вы сегодня в тком скверном нстроении? Почему никто из вс не желет со мной говорить откровенно? Ну, хорошо. Пусть все будет тк, кк есть. Пок все. Однко прошу вс использовть все свои связи для того, чтобы узнть, что происходит н востоке. Шинсн больше не доствит нм горя. Во всяком случе до тех пор, пок мое слово что-то знчит.

Тон, которым были произнесены эти слов, изумил Непнту, и он внимтельно посмотрел н Брги. В его глзх стояли слезы. Этот человек фнтично любил Квелин.

Но ккой-то момент он прониклсь к нему звистью. Почему у неё не остлось ничего, чтобы имело для неё столь же огромное знчение?

Честолюбивые устремления восточных принцев обошлись очень дорого кк Брги, тк и ей. Он потерял брт. Нескольких детей. Первую жену, которя был её лучшей подругой. Своего лучшего друг Нсмешник, который был её первым мужем. Последнего Ргнрсон был вынужден убить собственноручно, тк кк бедный, вконец зпутвшийся Нсмешник был убежден в том, что ему необходимо сделть выбор между Брги и своим сыном.

– Проклятие! – громко воскликнул он, удрив кулком по столешнице.

Все головы повернулись в её сторону. Непнт негромко извинилсь, но объяснять ничего не стл. Он был стршно собой недовольн.

Не только прошлое зствляло её нервничть. В этом бессмысленном сборище он усмотрел нечто ткое, что не только предскзывло приход тяжелых времен, просто кричло об этом. Вновь зшевелились рмии темных сил. Злой рок собирет под свои знмен новые легионы. Мрчные тучи клубятся н горизонте. В воздухе зпхло грозой.

* * *

Нпрвляясь через двор к конюшням, король Брги увидел Вртлоккур, рсхживющего по восточной стене змк. Чродей был погружен в свои мысли. Король изменил нпрвление.

Он подошел к чродею сзди и, усевшись н прпет между двумя зубцми, спросил:

– А вслух поговорить не желешь?

Вртлоккур мгновенно обернулся. Подобня рекция тк изумил короля, что он едв не свлился со стены. Чродей едв успел поймть его з руку.

– Никогд не подползй ко мне тким обрзом!

– Кким обрзом? Кто к тебе поползл? Я просто подошел и сел. Что, дьявол тебя побери, происходит?

– Ничего определенного. Во всяком случе, пок. Но н востоке что-то звривется. Хотя Шинсном, похоже, не пхнет. Впрочем, я могу и ошибться.

– Имеется ли связь с изменением нстроения Хсунг?

– Мир построен н системе связей. В большинстве случев мы их трктуем непрвильно. Что же ксется Хсунг, то он искренне желет мир. Вопрос – почему?

– Ты об этом не говорил.

– Непнт.

– Боюсь, что я не совсем тебя понимю.

– Время отняло у неё слишком много. Бртьев. Нсмешник и Этрин. Дже Элну. Я не хочу, чтобы он мучилсь в безумной ндежде.

– Может быть, я совсем отупел, но в твоих словх я не улвливю смысл.

– Этрин. Не исключено, что он жив.

– Что? Где?

Это был потрясющя новость. Его крестник жив. Он, Ргнрсон, в неоплтном долгу перед этим мльчиком.

– Спокойствие, – скзл Чродей. – Точно мне ничего не известно. Просто недвно до меня долетел отголосок ккого-то ощущения. Я вдруг почувствовл присутствие его уры. Где-то дьявольски длеко. То же смое чувство, когд, идя по улице, ты вдруг чувствуешь зпх свежего хлеб и нчинешь искть булочник. Нерожденный – единственное средство, которое я пок ещё не использовл для поиск. Я не отпрвлю его н восток до тех пор, пок не появится ккой-нибудь новый, действительно вжный повод сделть это.

Королю с большим трудом удлось скрыть отврщение. Нерожденный был чудовищем, которого вообще не следовло создвть.

– Знчит, Этрин н востоке?

– Длеко н востоке. Если, конечно, это он.

– Пленник Шинсн?

– Зхвтил его лорд Чин.

– Чин умер.

– Я просто рзмышляю вслух. Его зхвтили лорд Чин и Фдем. Можно предположить, что они передли мльчик Прккии, которя в свою очередь использовл его, чтобы выкрутить Нсмешнику руки. Впрочем, не исключено, что он не у них.

– Но он был в их рукх. В противном случе они не смогли бы уломть Нсмешник. Им ндо было нйти очень убедительные доводы, чтобы он нпл н меня.

Чродей смотрел н зтянутый тумнной дымкой восток. Вртлоккур молчл, хотя и мог отругть короля з то, что он ромнтизирует своего строго друг, и з то, что до сих пор не сумел избвиться от чувств вины з гибель Нсмешник.

– У нс не было никких докзтельств смерти Этрин, – здумчиво протянул король.

Чродей всегд гордился широтой своих взглядов. Однко и у него имелись слепые пятн. Человек, которого Брги убил и с вдовой которого Вртлоккур сочетлся брком, был сыном последнего. Это обстоятельство иногд мешло мгу объективно оценивть события.

– Есть ли ещё что-нибудь?

– О чем ты?

– Твое зявление о чрезвычйной знятости выглядело не очень убедительно.

Вртлоккур перевел взгляд с восточного горизонт н своего собеседник. В уголкх его глз появились веселые морщинки.

– А с возрстом ты стл хрбрее. Я припоминю юного Брги, который трепетл при одном упоминнии моего имени.

– В то время Брги не подозревл, что дже смые могущественные могут быть уязвимы. Ему ещё не приходилось видеть внушющих ужс мгов в моменты их слбости.

– Прекрсно скзно, – фыркнул Вртлоккур. – Однко не слишком ззнвйся. Тервол, в отличие от меня, не подрят тебе десятилетия н поиски прорех в их доспехх.

– Продолжим рзговор, когд к тебе вернется способность объясняться более внятно, – скзл Брги, поднимясь. – Может быть, тогд я получу от тебя прямые ответы.

– Что же, потолкуем позже, – ответил Вртлоккур. Его взор снов был обрщен н восток.

Брги здумлся. Он мло что мог понять. Создвлось впечтление, что мг все время говорит н рзных языкх. Король пожл плечми и удлился, оствив чродея недине со своими тйнми.

* * *

Дорог, именуемя Аллея Лиенеке, получил свое нзвние со времен гржднской войны, которя привел кпитн немников Брги Ргнрсон в Квелин. Ргнрсону удлось уничтожить вргов королевы Фины, решющя битв произошл под городом Лиенеке.

Дорог петлял между влдениями богтых горожн. По ней н зпд двиглся нсквозь промокший под дождем всдник. По првую руку от него появился прк, дом слев стновились все больше и роскошнее. Всдник вгляделся в один из них. В этом особняке обитли оствшиеся в живых родственники короля от первого брк. Они не испытывли нужды, но н покз себя не выствляли и особой слвой не пользовлись. Миновв дом короля, всдник проехл ещё немного и свернул с ллеи.

Ливрейный лкей, презрев моросящий дождь, принял у него лошдь.

– Леди только что прибыл, господин Днтис, – скзл слуг. – Он попросил подождть в библиотеке. Бетти вс тм обслужит.

– Блгодрю, – произнес Арл, прошел через вернду и бросил пропитнный влгой плщ швейцру. Нпрвляясь к библиотеке, он ожидл увидеть детей Мглы. Обычно они торчли н виду, проявляя при этом чрезмерное любопытство. Сегодня их видно не было. Очевидно, Мгл решил их куд-то спровдить н время. Несмотря н все предупреждения, их крошечные язычки удержть н привязи невозможно.

– Доброе утро, сэр, – приветствовл его горничня.

– Доброе утро, Бетти. Не могл бы ты принести мне что-нибудь полегче? Мсло, хлеб и джем, нпример. Я не успел позвтркть.

– Повр приготовил прекрсных куропток. Может быть, желете?

– Спсибо, не ндо. Я не собирюсь оствться н долго.

– Хорошо, сэр. Чй?

– Чего-нибудь горячего. От этого дождя того и гляди ревмтизм зрботешь.

После того кк горничня удлилсь, Арл беспокойно осмотрел помещение. Ткое количество книг! Их цен и зключенные в них знния просто пугли его. Он не получил системтического обрзовния. Свою довольно убогую грмотность он приобрел от отц, который и см выучился только потому, что скредность не позволял ему ннять служщих.

Арл тяжело переживл свое невежество. Его связи во дворце все время нпоминли ему о вжности обрзовния, отношения с Мглой ещё рз подчеркивли это. От неё он узнл о существовнии множеств новых, неизвестных ему идей…

Арл Днтис нзывл себя релистом. Он не верил в существовние бесплтного сыр. Своеобрзный ромнтизм Арл вступл в противоречие со всем, что его окружло. Отношения молодого человек с Мглой являлись не более чем союзом по рсчету. Они были друг для друг всего лишь инструментми… тк он внушл себе, когд его нчинло одолевть беспокойство.

Если это тк, то откуд у неё столь явный интерес к нему? Интерес, который нельзя объяснить ни коммерческими, ни политическими сообржениями. Почему он тртил время н то, чтобы учить его? Прогрмм обучения был нстолько примитивной, что уроки не могли не кзться ей нестерпимо скучными. И он знимлсь с ним, хотя его ценность в перспективе выглядел крйне огрниченной. С ккой стти? И почему он?.. Чувство обрушилось н Днтис неожиднно с незщищенной стороны. Он испуглся. Время для любви было неподходящим, Мгл был не той женщиной, которя ему требовлсь.

Во-первых, он был строй. Мгл был строй, когд его дедушк ещё ходил под стол пешком. Не исключено, что он был струхой, когд дже Вртлоккур не вышел из щенячьего возрст. А чродей топтл землю вот уже четыре долгих столетия. Во-вторых, Мгл был принцессой Империи Ужс. Никкие ухищрения не могли скрыть этого. Никкя ссылк не могл изменить её нтуры. В её жилх струилсь жестокя кровь тирнов. Дже сейчс он прислушивлсь к её громовому зову.

Но в то же время он оствлсь смой желнной из всех живущих н земле женщин. Когд нежный взгляд Мглы остнвливлся н мужчине, тот мгновенно преврщлся в её рб. Остться безучстным к её призывм могло лишь бесполое существо, порожденное в тех же дьявольских джунглях, из которых явилсь он.

Нверное, в сотый рз он здвл себе все тот же вопрос: ккие мысли в действительности бродят з этим совершенной формы лбом и похожим н прекрсную мску лицом? Великие колдуны Империи Ужс прятли свои физиономии под мскми, изобржющими отвртительных животных. Мгл же скрывлсь под вулью крсоты.

Он изучил все зголовки и в конце концов остновился н книге, которую выбирл всегд, являясь сюд. Бетти принесл хлеб, мсло и чй. Он потягивл горячую жидкость и лениво жевл, рзглядывя ручного тиснения грвюры в роскошном изднии об рхитектурных чудесх всех времен и нродов.

Некоторые из этих сооружений ему довелось увидеть во время войны. Окзлось, что дже смя лучшя грвюр не передвл всей прелести оригинл.

– Проклятие! – прошептл он. – Нверное, есть способы сделть это получше.

Мйкл утверждл, что в Хеллин Деймиеле имеются художники, способные добиться бсолютного портретного сходств. Интересно, почему здесь грверы принесли в жертву точность воспроизведения?

– Арл? – негромко произнесл он. Голос её звенел, словно колокольчик.

Он вскочил н ноги. Ему почему-то перестло хвтть воздух.

– Сдись, Арл, – скзл Мгл, знимя стул рядом. Ему покзлось, что в отделяющем его от неё футе прострнств зкипет воздух.

– Ищу техническое решение, – судорожно сглотнув, выдвил он. – Думю, кким обрзом можно улучшить иллюстрции. – Неужели это его голос звучит, кк лягушчье квкнье? Кк он смеет с ним тк поступть? Ведь он уже не ребенок.

– Тебе удлось поговорить с Мйклом?

– Мы отпрвились в конную прогулку. Но он почти ничего не скзл и был более згдочен, чем обычно. Мне покзлось, что он хотел меня предупредить о чем-то.

– Но почему? Ты полгешь, что ему все известно?

– Трудно скзть. Но что-то Мйкл подозревет. Но ни в чем не уверен. Во всяком случе, пок. Он постоянно менял тему рзговор, то нчиня восторгться лндшфтом, то предлгя держть при о победителе предстоящих скчек.

«Я говорю слишком быстро и, пожлуй, чересчур много», – подумл он. Он понимл, что это не любовь. Или, лучше скзть, не подлиння любовь. Это всего лишь рботют железы внутренней секреции. Но тяг его к этой женщине был столь велик, что истинные причины Арл не волновли. Рздувя плмя стрсти, колдунья зствлял его збывть обо всем.

– Он, Арл, знет больше того, о чем доложил королю. Для меня это совершенно очевидно. Он скзл очень много о лорде Куо и о лорде Ко Фенге, это не может не ознчть, что н смом деле ему известно горздо больше. К востоку от гор у него, видимо, отличные конткты. Не исключено, что один из его гентов пронюхл и о нс. Попроси своих друзей-контрбндистов рзнюхть, кто бы это мог быть.

– Но почему мы должны тк действовть? Может быть, лучше привлечь Мйкл к ншему делу? Он смог бы нм помочь.

– Или устроить тк, что нс убьют. Я ему не доверяю. Он слишком себе н уме. Мйкл не способен н длительные союзы и зключет лишь крткосрочные льянсы. Твой друг относится к тому типу людей, которые меняют коней без ззрения совести. Убежден: король скоро пожлеет о том, что не держл Мйкл н более коротком поводке.

– Д, этот мятеж в Тройзе… Он признлся, что змешн в нем. А ведь у Мйкл есть строгий прикз не рздржть лорд Хсунг. Король мечтет о том, чтобы возобновить торговлю.

– А кк Чм Мундуиллер? Все ещё сидит н зборе, не зня, в ккую сторону спрыгнуть? У нс пок нет поддержки в Седлмейре, мне кжется, что неплохо было бы её получить. Торговцы могли бы финнсировть формировние ещё одного бтльон, что весьм обрдовло бы моих друзей.

– Чм ведет хитрую игру, желя зстрховться со всех сторон. Охотно пожимет руку Мйклу. Кроме того, он никогд рньше не выступл против короля.

Мгл здумчиво погрызл ноготь, зтем бросил:

– Продолжй.

– Будь он проклят, этот Мйкл! Прень все больше и больше стновится похожим н призрк. Никто не знет, где он и чем знимется. Стоящий рядом с тобой человек может окзться его гентом. Половину времени я трчу н то, чтобы увидеть, что происходит з моей спиной. Ты прв, Мйкл совершенно не годится для дел. А теперь вернулся и этот проклятый колдун. Мйкл с ним всегд действовл рук об руку. Если Мйкл что-нибудь не сумеет узнть см, то нужные сведения откопет для него Вртлоккур. Стоит ему лишь попросить. Не стыжусь скзть тебе, что они нгоняют н меня стрх.

– Чм тебя ни о чем не просил?

– Нет.

– См ему ничего не предлгй. Пусть поступет тк, кк хочет. Я не желю иметь дело с людьми, которых можно купить. Их могут перекупить другие. Пусть рдуется, когд торговля возобновится.

– Что ксется меня, то суть ншей зтеи я вижу в восстновлении торговли, – скзл Арл.

Когд в Шинсне устновится не столь воинственный и более склонный к коммерции режим, богтств с восток польются рекой. Квелину остнется лишь черпть из этого поток тк, кк черпл он до Великих Восточных Войн.

Арл был птриотом и свято верил в првоту своего дел. Совесть его оствлось спокойной. Он несколько збеспокоился, узнв о некоторой ндежде н успех в переговорх Пртксис с лордом Хсунгом, но Мгл его тут же успокоил, пояснив, что Хсунг лишь ведет дипломтическую игру, н смом деле вовсе не нмерен ослблять блокду торговых путей.

– Что происходит в Шинсне? – поинтересовлся он. – У чродея явно что-то н уме.

– По-нстоящему мне мло что известно. Зню, что они реформируют рмейское комндовние и передислоцируют легионы. Прикзы без всяких объяснений отдют люди лорд Куо. Мои друзья не могут сообщить больше.

– Может быть, не хотят?

– Мне тоже приходил ткя мысль. Никогд нельзя исключть вероятность, что они ведут двойную игру. Я рзмышляю нд тем, кк их обойти. У меня есть и иные возможности.

Арл вздрогнул. Некоторые из этих возможностей он мог нблюдть во время войны. Эт женщин являлсь одной из величйших носителей Силы, о чем он, под воздействием своих чувств к ней, склонен был збывть.

– Мне, пожлуй, пор уходить. Когд меня долго не бывет, вся лвочк стоит н ушх.

Он легонько коснулсь его руки и, глядя ему в глз, тихо проговорил:

– Ты тк мил, Арл, и совсем не похож н других людей. Вльтер был тким же.

В её словх молодой человек уловил грустные нотки.

Ах, если бы он был чуть смелее. Со времени битвы под Плмизно, в которой погиб её муж, прошло уже четыре год. Он должн быть готов ко всему.

Арл нпрвился к выходу. Чтобы отвлечься, он нчл рзмышлять о том, кто может стть победителем предстоящих скчек.

ГЛАВА 4

1011 ГОД ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

Взгляд в прошлое. Войн

В ткие дни, кк этот, весн в столице Квелин преврщется в коврную болезнь, порождющую в душх людей недовольство и беспокойство. У тех, кто пострдл от этой инфекции, появляется смутное желние куд-то бежть, чтобы зняться делом, которое отстояло бы кк можно дльше от всех повседневных збот. Обычно по утрм с хребт Кпенрунг дует прохлдный, пронизнный зпхом хвои ветерок, но в ткие дни, кк этот, воздух неподвижный и лсково-теплый, и у людей усиливется тоск и тяг к непродумнным действиям.

Непнт стоял у окн своей спльни н втором этже дом брт, рсположенного н Аллее Лиенеке. Женщин не сводил глз с виднеющихся между вершин деревьев бшен Форгреберг.

– Мне ндо отсюд убирться, – прошептл он. – Или я сойду с ум. – Взгляд её остновился н бшне дворц. – Может быть, Брги сможет приютить меня тм?

Ее мысли обртились к мужу, отсутствующему уже более год. В её мозгу возникло эротическое видение, но он прогнл его прочь, испытывя к себе отврщение. Столь низменные телесные желния достойны лишь уличной шлюхи.

– Я действительно схожу с ум, – прошептл он, стукнув кулком по подоконнику. – Брги, почему ты не мог оствить нс в покое? Бедный Нсмешник, встречясь с Ргнрсоном или Груном, утрчивл последние осттки здрвого смысл. А они толкли его н глупейшие поступки… Н сей рз он отпрвился куд-то шпионить для Брги. И не вернулся.

Никких докзтельств его гибели не было. По утверждению Брги, дже и слухи об этом не ходили. Но… если Нсмешник жив, то он должен был двным-двно вернуться.

Дверь спльни со скрипом рспхнулсь. Н пороге стоял её сын с рстерянным выржением н физиономии. Ему ещё не было и двендцти лет, но мть уже могл увидеть, кким мужчиной он стнет.

От отц Этрин унследовл очень мло. Нсмешник был мл ростом, тучен и смугл. Этрин обещл перерсти родителя н целую пядь и стть широкоплечим, мускулистым тлетом, ккими были все мужчины в роду по мтеринской линии.

Н Непнту нктил волн горячей любви к сыну. Ей зхотелось обнять мльчик, прижть к себе и не отпускть никогд, чтобы зщитить от ярости жестокого мир. Но вслух он лишь спросил:

– Этрин? В чем дело?

– Тм внизу ждет человек, – немного рстерянно скзл Этрин. – Говорит, что привез известие от ппы.

– Где он сейчс?

– Н вернде.

– Пусти его в дом. Проведи в библиотеку. Никому о нем не говори. – Интуиция говорил ей о необходимости держть все в секрете. Рз Нсмешник прислл специльного гонц, знчит следует соблюдть осторожность. – Я скоро спущусь.

Он подошл к тулетному столику и остновилсь, уговривя себя сохрнять спокойствие. Однко все эти уговоры пропли втуне.

* * *

Послнник выглядел довольно необычно. Это был сухой, смуглый человек с большим белесовтым шрмом н щеке. От него исходил ткой леденящий холод, что Непнту нчл бить дрожь. Он попытлсь не обрщть внимние н свою рекцию. В конце концов, все друзья Нсмешник были стрнными, иногд и стршными людьми.

Спросив, кто он, и, видимо, удовлетворившись ответом, человек произнес н ломном вессонском нречии:

– Я есть послнный по комнде вш супруг, госпож, чтобы доствить послния весьм вжные. Но прежде дв опознвтельный знк, чтобы докзть, что друг я есть, не лжец. Он говорит, что вы понимть истинный смысл их содержния.

С этими словми гость передл ей золотое кольцо и небольшой кинжл с крошечной трехлучевой серебряной свстикой н рукоятке.

Непнт рухнул в кресло, держ в кждой руке по дорогому ей предмету. Д. Он все понял. Послнник не был смозвнцем. Кому, кроме муж, могло быть известно, что эти вещи для неё знчт? Кольцо он подрил Нсмешнику кк знк любви в день их бркосочетния. Н его глдкой внутренней стороне невидимыми буквми было нчертно приворотное зклятие. Кинжл же был подрком в десятилетний юбилей их брк. Когд-то он приндлежл её отцу, ещё рньше деду и служил символом влсти некогд могущественной семьи. Нступит день, когд кинжл перейдет к Этрину. Д, только Нсмешник мог тким обрзом грнтировть подлинность сообщения.

– Я принимю вши докзтельств. Продолжйте. Что он просит передть?

– Где мой пп? – спросил Этрин.

– Успокойся, Этрин. Выйди и стнь у дверей. Предупреди нс, если кто-нибудь появится.

Гонец для своего прибытия избрл очень удчный день. Дом был прктически пуст.

Курьер извлек н свет зпечтнный пкет.

– Я должен передвть вм этот письм. Читйте. После мы говорить.

Непнт принялсь вскрывть конверт. От нетерпения у неё это получлось не срзу. В конце концов он сумел достть письмо.

Оно было нписно не рукой Нсмешник, но это её нисколько не удивило. Супруг умел писть. Но если он не выводил кждую букву, то плод его кллигрфического искусств не мог никто (включя его смого) прочитть. Если Нсмешник хотел, чтобы его поняли, то обрщлся к кому-нибудь з помощью.

Письм окзлись безумными и несурзными. В них с прноидным упорством повторялись утверждения, в которые невозможно было поверить. Послния были сбивчивыми, чсто иноскзтельными и во многом бессвязными.

Нсмешник открыто обвинял Брги и Грун в зговоре против его жизни. Окзывется, ему приходилось скрывться н среднем востоке у своих друзей. Он хотел, чтобы он тйком выскользнул из Форгреберг и пробрлсь к нему, прежде чем Брги сделет следующий логический шг и рестует её и Этрин.

В этом не было никкого смысл. Он никогд не упоминл о том, что н востоке у него есть друзья. И с ккой стти Брги и Грун вдруг решили его убить?

– Вы зкончить? – спросил курьер.

Непнт вздрогнул и поднял взгляд н холодное лицо убийцы.

– Д. В чем дело?

– Прошу прощения, госпож, но мне никто не говорить. Я есть послн доствлять вс к нему. У меня есть со мной дв друг. Мы охрнять вс во время вш путь в Тройзу. Мы должны избежть внимние местня влсть. Это есть все, что я быть скзн.

– Но…

– Прошу прощения. Вы ехть?

– Д. Конечно. – Он поднялсь, изумляясь тому, с ккой легкостью принял решение. Решение столь же безумное, кк и письм Нсмешник.

– Пковть вещи быстро и немного. Мы ехть верхом очень быстро, н случй врги открыть нс и двинуться в погоню.

– Д. Конечно, конечно.

Именно подобный обрз жизни был типичным для Нсмешник. Путешествовть в сумеркх, действовть в темноте. Всегд передвигться быстро и нлегке. Жизнь и смерть во мрке. Никогд не оглядывйся, потому что в этот миг преследовтель сокрщет рсстояние.

Он выскочил из библиотеки.

– Этрин, упкуй только смое необходимое. Мы едем к твоему отцу. Стоп. Не ндо вопросов. Делй, что тебе говорят. И поторопись.

Непнт помчлсь собирться, оствив мльчишку в недоумении.

Он склдывл вещи, почти не думя о предстоящем путешествии. Все её мысли были зняты решением этой новой головоломки.

* * *

– Не отствй, мльчик, – хрипел человек со шрмом. З все недели путешествия Непнт тк и не узнл имени курьер. Сегодня он нходился в особенно злобном нстроении. Однко Непнт его не осуждл. Человек со шрмом ужсно стрдл от рн.

Дв дня нзд н них нпли бндиты. Шрм к этому времени уже несколько рсслбился, тк кк Тройз был уже совсем близко. Об его товрищ погибли в схвтке.

– Потерпи ещё немного, Этрин, – уговривл он сын. – Мы почти н месте. Н горизонте уже видн серя полоск. С минуту н минуту мы увидим городские стены.

– В Тройзе нет стен, – буркнул Шрм. Это был первый случй, отдленно нпоминющий учстие в беседе. – Через три чс мы быть тм.

Шрм почти угдл. Прошло три чс и ещё несколько минут, и они уже слезли с седел рядом со зднием, почти тким же импознтным, кк дом н Аллее Лиенеке. Встретил их человек необъятной толщины. Кзлось, он вовсе не был рд встрече. Между ним и Шрмом возник спор. Шрм оборвл дискуссию, вскочив в седло и усккв прочь. Толстяк пропыхтел что-то, плюнул и помхл кулком ему вслед.

– Когд мы его увидим? – спросил Непнт. – Он здесь?

Толстяк помрчнел. Подумв немного, он произнес н вессонском нречье, которым влдел дже хуже, чем Шрм:

– Здесь нет. Ушел уже. В Аргон. Вы идти туд тоже, д?

– Ну уж нет, – едв смогл произнести Непнт. – Я не смогу проехть и фут.

– Вы отдыхть, д? Один, дв дня. Ндо делть много. Нйти верный охрн. – Плюнув в ту сторону, где скрылся Шрм, толстяк добвил: – Не мочь делть простой рбот. Терять дв человек.

– Нм повезло, что мы вообще смогли сюд добрться. Бндиты следовли з нми несколько дней.

Толстяк плюнул ещё рз и рспорядился:

– Внутрь! Вы оствться в дом. Врг иметь глз н всех углх.

Несмотря н то что Непнт горел желнием поскорее узреть Нсмешник, он был весьм рзочровн тем, что н подбор нового эскорт ушло всего дв дня.

* * *

– Боже! – воскликнул Этрин. – Посмотри, мм, до чего же он огромен. – Они проезжли по понтонным мостм и островм нижней дельты, медленно приближясь к городу Аргон, рсположенному н острове близ устья рки Рое. Вдлеке возвышлись внушительные городские стены, и по мере их приближения они стновились все выше и выше.

Непнт, попытвшись збыть об устлости, тревоге, жре и влжности, должным обрзом вырзил свое восхищение. Зтем, чтобы немного отвлечься, он стл рсскзывть Этрину все, что знл об Аргоне. Но это не помогло.

В том месте, где они вступили под свод городских ворот, стен был высотой не менее шестидесяти футов. Этрин пришел в ткой восторг от увиденного, что нпрочь збыл об отце. Непнт же, нпротив, чувствовл себя ткой несчстной, что дже для млейшего проявления эмоций у неё не оствлось сил.

Эскорт провел их по кишщим людьми улицм к огромной крепости в центре Аргон. Непнт догдлсь, что это Фдем – цитдель, из которой королев по имени Фдем упрвлял своим великим городом-госудрством. Похоже, что Нсмешник обзвелся весьм могущественными друзьями.

Их ждли. Нвстречу путешественникм бросился целый взвод ливрейных слуг. Нчльником всех лкеев окзлся элегнтный господин, изъясняющийся н безукоризненном языке Хэлин-Деймиеля. Этот язык был своего род lingua franca для обрзовнного клсс зпдных стрн.

– Добро пожловть в Аргон и в Фдем. Смею ндеяться, что вы нйдете нше гостеприимство более приятным, нежели дорожные тяготы.

– Просто проводите меня к внне и постели.

– Теперь мы увидим ппу? – спросил Этрин.

Элегнтный господин всем своим видом вырзил изумление.

– Мне известно лишь то, юный сэр, что вы и вш мтушк являетесь гостями её величеств королевы Фдемы. О вших личных плнх я не информировн. Этими вопросми будут знимться более близкие к трону лиц. Миледи? Позвольте мне вс проводить. Апртменты для вс приготовлены. Мне поручено сообщить вм, что после того, кк вы смоете дорожную грязь, подкрепитесь и отдохнете, вс посетят придворные модельеры, зкройщики и портные, дбы обновить вш грдероб.

Пок они шли, их проводник продолжл говорить. Очень скоро Непнт потерял ориентировку в хитросплетениях улиц, уличек и переходов величественной твердыни.

Этрин в очередной рз довольно дерзким тоном здл свой вечный вопрос.

– Веди себя пристойно, – зшипел он. – Мы здесь гости, и это не Квртл. – Квртл был трущобми, где отыскл их Брги, перед тем кк зствить Нсмешник отпрвиться в ккую-то головоломную экспедицию.

Их пртменты окзлись в верхних этжх квдртной бшни, что нпомнило Непнте детство, когд у неё был своя собствення бшня. В придчу к пртментм мть с сыном получили пятерых слуг, ни один из которых не влдел ни одним из знкомых Непнте языков. Комндоввший эскортом господин отклнялся и отбыл. Слуги топтлись вокруг них, пытясь жестми объяснить, что внн готов. Непнт отпрвил сын н помывку первым.

Он стоял у окн и смотрел н рскинувшийся внизу город. В свете зходящего солнц дом стли розовыми и крсными, мостовые между ними уже лежли в тени. От окн до уровня земли было не менее восьмидесяти, то и ст футов. В изолировнных пртментх, со слугми, не способными объясняться н её родном языке, он кзлсь себе не гостьей, почти пленницей.

* * *

Он спл очень недолго. Смутное ощущение того, что произошло нечто непопрвимое, зствило её непрерывно рсхживть по спльне. Вдруг дверь приоткрылсь, и кто-то скользнул в помещение. Непнт присел н крешек своей кровти. Когд визитер выступил из тени, окзлось, что это женщин.

– Добрый вечер, мдм. Прошу прощения, что вм пришлось столь долго ждть. – Женщин говорил н вессонском нречии с очень сильным кцентом.

– Где он? Когд я смогу его увидеть? – поднявшись н ноги, сипло спросил Непнт.

– Кого?

– Моего муж.

– Не понимю.

– Люди, которые привезли меня в Тройзу… Они скзли, что доствят меня к мужу. Он послл з мной. У них дже было его письмо.

– Тк вот, знчит, кким обрзом они сумели вс зполучить. Они солгли, – с издевкой произнесл женщин. – Рзрешите мне предствиться. Я – Фдем. Королев Аргон.

– Почему я здесь окзлсь?

– Нм было необходимо изъять вс из Форгреберг. Нходясь тм, вы могли доствить нм неприятности.

– Кто вы ткие?

– Мдм! – В комнте возник ещё один человек.

– Шинсн, – прошептл Непнт. После битвы под Бксендлой он видел достточно трофеев, чтобы узнть тервол. – Снов Шинсн…

– Мы вернулись, мдм, – с легким поклоном ответил тервол.

– Где мой муж?

– Он чувствует себя прекрсно.

– Я требую, чтобы меня отпрвили домой. Мне солгли… Ндеюсь вм известно, что меня зщищет Вртлоккур?

– Ну, конечно, я это зню. Мне хорошо известно, что вы для него знчите. Собственно, это глвня причин, в силу которой мы доствили вс сюд.

Непнт взорвлсь криком и угрозми.

– Мдм, – не обрщя внимния н её вопли, скзл тервол, – полгю, что вм следует пострться получить удовольствие от вшего пребывния здесь в гостях. Не осложняйте жизнь ни себе, ни нм.

– Что случилось с моим мужем? Они скзли, что отвезут меня к нему.

– Не имею ни млейшего предствления, – ответил Фдем.

Непнт выхвтил кинжл и бросилсь н тервол.

Тот без труд обезоружил женщину и произнес:

– Фдем, поместите мльчик в другое место. Это вынудит ммшу вести себя более пристойно. А с вми, мдм, я поговорю позже.

Непнт взвизгнул и попытлсь укусить королеву. Молчливый, словно см смерть, тервол удерживл её. Фдем рзбудил спящего н кушетке Этрин и куд-то увел. Кк только женщин скрылсь з дверью, тервол скзл:

– Вш честь и вш сын остются ншими зложникми. Ндеюсь, вы это понимете?

Он все понимл. Очень ясно.

– Понимю. Вртлоккур и мой муж…

– Ничего не будут предпринимть. Именно поэтому вы и стли моей пленницей.

Непнт не смогл скрыть улыбки. Тервол ошиблся. Он просто не знл людей, которых нмеревлся держть под контролем. Нсмешник впдет в бешенство и стнет неупрвляемым. Вртлоккур не подвлстен шнтжу. Д, он готов признть потери, но того, кто их ему ннес, ждет неминуемя гибель.

Однко он был нпугн. И не без причины.

– Вшей пленницей? – переспросил он. – Рзве это не её город?

– Похоже, Фдем считет, что город приндлежит ей. Збвно, не првд ли? Всего лишь один год. Ведите себя пристойно – и вы свободны. В противном случе… Вм нш репутция известн. В ншем языке нет понятия «жлость».

Он резко повернулся и вышел из комнты.

Непнт рухнул н постель и позволил излиться слезм, которые сдерживл во время встречи.

– Ккя же я дур, – бормотл он. – Мне следовло все понять, кк только я прочитл о том, что Брги якобы собирется его убить.

Он по-прежнему оствлсь в неведении, жив ли Нсмешник.

– Тс-сс!

Тервол зявил, что муж чувствует себя прекрсно. Но это ничего не знчит. Абсолютно ничего. Эти люди – звзятые лжецы.

Он попытлсь припомнить детли мски тервол. Он слышл, что кждя мск является единственной в своем роде. Возможно нступит чс, когд её придется определить этого человек.

– Тс-сс!

Н этот рз Непнт прорегировл н звук. Он шел со стороны окн. Окн? Но это невозможно. От него до земли не менее восьмидесяти футов. Непнт поднялсь с кровти и опсливо подошл к окну.

Из окн н неё смотрел мужчин. Его лицо покзлось ей знкомым.

– Что ткое? Кто вы? Я… Я вс зню?

– Я из Форгреберг. Мйкл Требилкок. Мой друг и я следовли з вми все время.

Он был потрясен. Следовли з ней? От смого Квелин?

– Но почему?

– Хотим понять, что вы здумли? Это люди того же сорт, что и те, которые убили жену мршл. И вшего брт.

«Боже мой, – думл он. – Что со мной происходит? Он прв. Абсолютно прв». Человек со шрмом полностью соответствовл описнию. Кк могл он окзться столь слеп? Непнт был стршно зл н себя. Всю жизнь они только тем и знимлсь, что вел себя, кк последняя дур.

Человеку по имени Мйкл лишь с большим трудом удлось её успокоить. В конце концов он скзл:

– Послушйте, вм ничего серьезно не угрожет, пок они верят в то, что смогут шнтжировть чродея и вшего муж.

– Что вы собиретесь делть?

– Внчле я думл вытщить вс через окно. Но в их лпх вш сын, и вы, скорее всего, откжетесь бежть…

– Вы првы.

Дже боги не способны утщить её отсюд, пок Этрин нходится в рукх вргов.

– В тком случе, нходясь здесь, я ничего не смогу для вс сделть. Мне остется лишь отпрвиться домой и рсскзть обо всем, что произошло. Возможно, мршл что-нибудь придумет.

«Вряд ли, – подумл он. – Рди строй дружбы Брги мог, конечно, попытться что-то предпринять, но к востоку от хребт М'Хнд дипломтические возможности Квелин крйне огрничены. Еще меньше возможностей у него повлиять н Шинсн. Брги достточно умен и пострется збыть о ней, чтобы посвятить все свое внимние Квелину».

Непнт высунулсь из окн и скзл:

– Дождь кончился. Нчинет светть.

– Теперь нм придется провести целый день н крнизе, – простонл Требилкок.

До его уход они смогли поговорить ещё рз. Требилкок обещл сккть прямо домой. Н прощние он одрил кждого из друзей поцелуем. Бедные глупые мльчишки. У них прктически нет шнсов добрться домой.

– Желю удчи.

– Мы вернемся. Обещю, – довольно игриво зявил Требилкок.

– Вы – хрбрецы. Но помните, что дм я змужняя, – произнесл он с улыбкой.

Хотя Непнт и понимл, что из этой зтеи ничего не получится, окончтельно изгнть из сердц ндежду он тк и не смогл. Тюремщики чувствовли, что с кждым днем зключения её сопротивление только усиливется. И это их нчинло беспокоить.

* * *

Однко время шло, и её тйня вер в возврщение Мйкл Требилкок почти угсл. Вне всякого сомнения он и его друг погибли н обртном пути в Квелин. Просто чудо, что они сумели добрться до Аргон. И что они смогут сделть, если вдруг кким-то чудесным обрзом окжутся дом? Абсолютно ничего.

Ночи кзлись ей бесконечно длинными, и, кк првило, он проводил их без сн. Бессонниц преследовл Непнту почти всю жизнь. Теперь, из-з постоянных мыслей о сыне, он стл ещё мучительнее. Тюремщики тк редко позволяют ей видеть его… Првд, при встречх он выглядел вполне здоровым, хотя немного испугнным. Мльчик тк до конц и не смог рзобрться в ситуции.

Он рсхживл по комнте, время от времени подходил к окну и вглядывлсь в темноту.

– Ккя я все-тки дур, – повторял он, нверное, в тысячный рз.

Снружи послышлся глухой стук и лязгнье метлл. Непнт высунулсь из окн, но не увидел ничего, кроме дождевых облков. Впрочем… Где-то у северной оконечности остров, похоже, пылл большой пожр. Он отпрянул от окн. Ей покзлось, что он уже видел нечто подобное.

Много лет нзд бртья посдили её княгиней в Ив Сколовд. Кк-то зимней ночью, выглянув из окн, он увидел, что город, которым он првит, охвчен огнем.

В окне мелькнул широкя тень. Ззвенел метлл. Ткой звук бывет, когд меч извлекют из ножен. Ее схвтили сильные мужские руки.

Непнту охвтил пник, и он попытлсь зкричть. В то же мгновение чья-то лдонь прикрыл ей рот.

– Ой! Он меня укусил!

– Непнт! Угомонись! Мйкл, нйди лмпу!

– Мршл, я пытюсь зткнуть её псть.

– Полегче, сынок. Непнт! Это я – Брги. Веди себя прилично.

Упв н пол вместе с удерживющим её человеком, Непнт продолжл отбивться всеми четырьмя конечностями. Кто-то зжег свет. Один из нпдющих схвтил её з волосы и, резко рвнув, зствил взглянуть н себя. Неужели это Брги? Здесь?!

– Теперь ты способн не шуметь?

Ее пническое состояние исчезло тк же быстро, кк и появилось. Он понимл, что слов её не имеют никкого смысл, но тем не менее продолжл безостновочно говорить.

– Подожди минутку, – скзл Брги. – Приди внчле в себя.

Он взял себя в руки и рсскзл все, что с ней произошло, не скрывя своей глупости.

– Но что здесь делешь ты?

– Здесь я из-з тебя.

Вот тк. А он ухитрилсь поверить в то, что он угрожет её мужу.

– Но… Ты же один. Ну пусть вс трое. – Обрщясь к Мйклу, он скзл: – Блгодрю вс. – И Арлу: – Вс я тоже блгодрю. Простите, этот укус. Я тк испуглсь.

– Пусть вс это не беспокоит, мдм, – произнес Днтис, поссывя прокушенную лпу.

– Я пришел не один. Весь шум, который ты слышишь, производит рмия Квелин, вышибя дух из ргонцев.

– Брги, ты совершешь ошибку. Аргон слишком велик. Он тебе не по зубм.

Кк он любил его сейчс, кк восхищлсь тем, что он явился сюд рди нее. Ее восхищение было почти столь же сильным, кк т ненвисть, которую он испытывл к нему, когд он совершл столь же безумные поступки рди других друзей.

* * *

Мршл Квелин Ргнрсон сумел докзть Непнте, что он ошиблсь. Прежде чем появиться в Аргоне, он собрл под свои знмен внушительные силы. Н его стороне выступил рмия зклятого врг Аргон Некремнос, земли которого рсполглись выше по течению реки Рое. Аргонцы не смогли противостоять удрм двух мощных молотов.

Непнт оствлсь в стороне от событий до тех пор, пок ожидние не стло невыносимым. Не в силх дльше оствться в неведении, он бросилсь н поиски Брги. К этому времени его войск уже контролировли большую чсть Фдем. Оствлось зхвтить лишь цитдель, и Ргнрсон готовился к её штурму.

– Тебе удлось что-нибудь узнть? – спросил он.

– Об Этрине? Кое-что. Он определенно тм, – ответил Брги, укзывя н бшню цитдели. – С Фдемой и тервол. Через пру чсов мы вернем тебе сын.

– А что если… – Непнт не могл зствить себя произнести вслух то, что думл. Более того, он дже боялсь об этом думть.

– Но с ккой стти они будут причинять ему вред? Им от этого никкой пользы.

Этот довод Непнту не успокоил:

– Ненвисть, – скзл он.

– Хм… Фдем, нверное, способн н подобное. Но комндует не он, у тервол горздо больше здрвого смысл. Кстти, о здрвом смысле. Почему бы тебе не нйти укромное местечко и тм не переждть? Штурм нчнется через несколько минут.

Ожидние покзлось ей невыносимым. Появился чродей Вртлоккур и н некоторое время скрсил её одиночество. Но скоро его вызвли для учстия в битве. Он жлел о его уходе. Они не всегд с ним хорошо уживлись, но, тк или инче, Вртлоккур присутствовл в её жизни с смого детств. И кким-то обрзом получилось тк, что он в её жизни окзлся смым устойчивым элементом.

Сржение продолжлось очень долго. Горздо дольше, чем ожидл Брги. Несмотря н нпряженность ожидния, он здремл.

Рзбудил её нестройный хор рдостных криков. Вскочив н ноги, он бегом бросилсь к бшне, из которой выходили одержвшие победу солдты. Тем, кого он знл, Непнт здвл один и тот же вопрос:

– Вы не видели моего сын?

Некоторые смотрели н неё непонимющими, пустыми глзми, другие же отрицтельно кчли головми и продолжли свой путь.

Вскоре из бшни появился Вртлоккур. Он кзлся дже более обессиленным, чем остльные солдты. Мг н ходу совершл ккие-то мнипуляции с лежщим н носилкх человеком.

– Брги! – Не веря глзм, воскликнул Непнт. – Что произошло, Врт? Где Этрин?

Едв ли не шепотом и не проявляя никких эмоций, чродей ответил:

– Исчез. В последний момент им удлось скрыться. Через тоннель переход. Это случилось, когд мы решили, что они – в нших рукх. Они збрли с собой Этрин.

– Но… Неужели ты не мог их остновить? Почему ты их не здержл? – Он слышл, кк в её голосе все громче звучт истерические нотки, но ничего не могл с собой сделть.

– Мы делли все, что могли. Не исключено, что Брги, пытясь спсти твоего сын, лишился зрения. У нс ничего не вышло. Это все.

Он бросил взгляд н Брги, и её истерики кк не бывло. Потерял зрение? Пытясь спсти Этрин?

Непнт зрыдл.

* * *

Теперь её мир состоял лишь из серых тонов. Внчле исчез Нсмешник, теперь Этрин. Бртья погибли двным-двно. У неё ничего не остлось. Жизнь полностью лишилсь смысл. Зчем продолжть существовние в столь жестоком мире?

Вртлоккур делл все, что мог, чтобы уменьшить боль Непнты. Мг возобновил свои нензойливые ухживния, столь знкомые ей по прежним годм. Сейчс он совершенно не был к ним готов, но ей не хвтло воли оттолкнуть чродея. Более того, он ощущл некоторое подобие покоя, зня, что у неё под рукой постоянно нходится проверення временем опор.

Он не оствлсь одинокой. Вртлоккур был не тот человек, которого он хотел видеть рядом, но пок он жив, одиночество ей не грозит. Чродей был единственным существом, обеспечивющим её безопсность в этом мире.

Рздлся стук в дверь, и в комнту вступил её единствення в этом мире опор.

– Мы отплывем сегодня. Брги собирется встретиться с королем Некремнос, но все это не более чем дымовя звес. Н смом деле мы зключили тйное соглшение с Аргоном, – со смехом объявил чродей.

Итк, они собирются бежть, оствив Некремнос в одиночку тянуть воз. Прекрсно. Шпионы доносили, что Некремнос нмерен нпсть н людей Брги и отнять у них всю добычу, кк только они покончт с отведенной им в Аргоне миссией. С зхвтом Фдем в рукх Брги окзлись все основные богтств Аргон.

– Когд? – спросил он.

– Кк только ты будешь готов. Ниже по течению у речных ворот нс ждет брк. Тебе нужн помощь?

– Помощь? В чем? У меня нет ничего, кроме того, что я ношу н себе.

– Что же, в тком случе я тебя провожу, если не возржешь.

Непнт не возржл. Он уже двно не выскзывл никких возржений.

Брк окзлсь мссивным сооружением с комндой, целиком состоящей из некремонцев. Все ближйшее окружение мршл, включя Арл и Мйкл, уже нходилось н борту. Молодые люди все утро очень мило флиртовли с Непнтой, стрясь улучшить её нстроение. К тому времени, когд брк ошвртовлсь неподлеку от штб Некремнос, он немного повеселел. При этом, првд, он чувствовл себя чуть ли не предтельницей по отношению к Этрину.

Брги и Вртлоккур отпрвились с визитом в штб, Непнт предпочл остться н борту. Мйкл и Арл потщились вслед з мршлом и чродеем – молодым людям постоянно хотелось быть ближе к центру влсти. Вскоре к Непнте присоединился брт Брги Хкен, по прозвищу Черный Клык. Он попытлся вырзить ей свое сожление, но это у него не очень хорошо получилось. Черный Клык до мозг костей был солдтом и почти непрерывно воевл с пятндцти лет. Он не привык выржть свои чувств и в орторском искусстве был несилен. Непнт поглдил его по руке и поблгодрил з внимние. Он постоянно испытывл к нему жлость. Рдостей в жизни у Хкен было дже меньше, чем у нее.

Неожиднно с берег послышлись крики, и донесся звон мечей. Хкен ринулся к месту схвтки. Бой был его стихией. Непнт тоже сошл н берег.

Подойдя к месту поединк, он едв не упл в обморок. Мйкл вел бой с её исчезнувшим супругом!

– Что случилось? – спросил он у Арл.

– Он следил з нми из кустов. Когд мы проходили мимо, он бросился н нс с мечом.

Что он здесь делл? Кк здесь окзлся? Почему не дл знть о своем прибытии? Он не мог не увидеть её н борту брки.

– Хвтит! – взревел Ргнрсон, рсшвыряв в стороны зрителей. – Мйкл, отойди!

Требилкок сделл шг нзд и опустил клинок. Его противник оглянулся с видом попвшего в ловушку зверя.

Непнт подбежл к мужу, обхвтил его з плечи и уткнулсь лицом ему в грудь.

– Дорогой! Что ты делешь? Где ты был? – причитл он, повторяя снов и снов одни и те же слов.

– Все н борт! – рспорядился Ргнрсон. – Непнт, отлипни от этого сукиного сын. Нм ндо успеть сбежть, прежде чем они догдются о том, что я нплел им кучу лжи.

Он отпустил муж, но остлсь с ним рядом, хотя видел, что воссоединение семьи доствил ей рдости горздо больше, чем ему.

Долгие дни пути домой они провели вместе, вспоминя о прошлом и понося последними словми тервол по имени Чин, который сумел обвести вокруг пльц их обоих. Нсмешник не очень рспрострнялся о том, что произошло с ним з время их рзлуки. Он догдывлсь, что это было нечто ужсное. Н нем появились новые шрмы. Присущие ему рнее приступы необузднного веселья полностью оствили его. Зствить Нсмешник рссмеяться было невозможно.

Непнт изо всех сил стрлсь избегть рзговоров об Этрине. Он, похоже, тоже был склонен не обсуждть этот вопрос.

Непнте покзлось, что муж понемногу возврщется к жизни.

Когд рмия остновилсь под Тройзой для пополнения продовольственных зпсов, Нсмешник отпрвился в город.

Черный Клык принес его обртно н носилкх. Хкен не стл рспрострняться о том, что произошло, но Непнт вскоре зметил, что Брги, его брт и Вртлоккур зметно охлдели к её супругу. Когд Непнт решил, что муж достточно попрвился, он нчл здвть ему вопросы.

Нсмешник откзывлся отвечть. Непнт подходил к нему со всех сторон, но он оствлся нем кк скл. Муж потерял всякий интерес к интимным отношениям, чего с ним рнее, дже в смые трудные времен, не случлось.

Армия шл через горный проход Свернейк, приближясь к крепости Мйск – восточной твердыне Квелин. Вся рмия, нчиня с мршл и кончя последним пехотинцем, изнывл от нетерпения. Единственным исключением был Нсмешник. С кждым шгом н зпд он стновился все более угрюмым и змкнутым. В конце концов он скзл жене, что хочет, чтобы он улизнул из рмии и остлсь в Мйске.

– С ккой стти? – спросил он, испытывя почти ткое же подозрение к мужу, ккое испытывли Брги и Вртлоккур. – Ты скжешь мне, нконец, что происходит?

– Нет.

– В тком случе я остюсь с Брги.

Н лице Нсмешник появилсь гримс стрдния.

– Лично я есть связнный обязтельствми, – скзл он, нрушив обет молчния. – Есть необходимость решение принять. Дело сделть, возможно. Мне будет облегченность, если супруг будет ощущть безопсность.

– Ккое решение? Имеет ли это отношение к тому, что случилось с тобой в Тройзе? Ты утртил интерес ко всему из-з того, что тм произошло?

– Это все Тройз, – признл он.

– Тк что же тм случилось?

Нсмешник нконец решился поделиться своей болью.

– Лично я посещен гентом Прккии. Укзнный сообщил об Этрине. Сын в их рукх. Лично я должен кое-что для них делть. Или сын умрет.

– Прккия? Что это?

– Высшя Девятк. Првители Скрытого Королевств – тйного обществ, пытющегося покорить мир. Его генты повсюду. Фдем из Аргон. Лорд Чин из Шинсн. Другие, столь же могущественные в Гильдии Немников в Итскии. Повсюду. Укзнные не иметь жлости к подобным лично мне.

Он говорил, кк человек, узнвший обо всем этом из первых рук.

– Что они от тебя хотят? – в ужсе спросил Непнт.

Он снов змкнулся и больше не произнес ни слов, несмотря н все её стрния. Ее стрх возрстл с кждой минутой.

– Не слушй их, – говорил он. – Ты же знешь, что они своих обещний все рвно не выполнят. Рзве не тк? Похитители людей никогд не держт слов.

Н все мольбы он регировл тк, словно жены вообще не существовло. Непнт решил выполнить его просьбу, ведь Нсмешник поствил н кон все, пытясь спсти их сын. Он ещё сильнее любил его з это.

Одним словом, он позволил супругу уговорить её остться в крепости Мйск. Непнт отбросил прочь стрхи, зствил змолчть совесть и молилсь о том, чтобы дело, которое Нсмешник должен был свершить, не жгло бы их позором и не терзло бы совесть всю оствшуюся жизнь. Он обосновлсь в отведенной ей нчльником грнизон похожей н тюремную кмеру комнте и стл тупо ждть новостей.

В один из дней, во второй его половине, к ней явился солдт. Вернее, сержнт. Он зпер дверь н ключ и ушел. После этого комнт превртилсь в подлинную тюремную кмеру. Солдт не скзл ей, почему он тк поступил. Несколько дней он оствлсь в полном неведении. Человек, который приносил ей пищу и выносил ночные горшки, обжигл Непнту ткими взглядми, что её охвтывл ужс. Эти взгляды могли ознчть лишь, что для неё уже сооружется виселиц.

Зтем пришел Вртлоккур. Он исхудл и выглядел смертельно устлым. Чродей привез королевский укз о помиловнии, по дороге в Форгреберг рсскзл ей все.

Нсмешник покушлся н жизнь Брги, но у него ничего не получилось, и см он был убит.

Ее мир, н крткий миг вернувшийся к жизни, снов умер.

ГЛАВА 5

1014-1016 ГОДЫ ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

Гроз приближется

Этрин спл и видел сон. Он был гостем величия, которое являл собой Нвми до её рзрыв с Нхмн. Это был большя и процветющя Империя, совершенно непохожя н то, во что он превртилсь теперь.

В его сон вплетлись шепчущие голос. Голос вели спор.

– Это не опрвдывет риск, Величйший.

– Его необходимо нпрвить н нужный путь. Он должен зкончить то, что нчл.

– Но Сил, которую мы использовли… У нс остлось её тк мло. Если мы не преуспеем…

– Если мы не преуспеем, то мы проигрли. Если же мы не попытемся, то ничего не изменится. А это рвносильно проигрышу.

«Кто беседует? – спросил себя Этрин. – Кменный монстр и женщин в белом? Нверное. Но почему он слышит их спор?»

Этрин спл, но ему чудилось, что он бодрствует, витя вне своего тел. Он плвл в воздухе, взиря сверху вниз н свое тело, свернувшееся клчиком между передними лпми кменного чудовищ. Он был изумлен. Спящий мльчик зметно подрос.

Изменилось и озерцо. Оно стло больше, глубже, темнее и грязнее. Один из его берегов порос кмышом. Из-з поникших стеблей глзел одинокя лягушк. Нд водой роились нсекомые. Семейство тускло окршенных цпель бродило по грязи близ берег. В трещинх кменных лп зверя слепили из ил свои гнезд лсточки. Н строй искривленной кции, стоявшей у озерц ещё во время появления Этрин, ткже появилось сплетенное из веточек птичье гнездо.

Из воды выползл черепх и змерл, нслждясь теплом солнечных лучей.

– Мы рстем. Он приоткрыл дверь…

– Щель пок нстолько узк, что в неё не просунуть и лезвия бритвы. А ведь прошло столько времени. Что мы выигрли? Увеличение рзмеров озер? Если все пойдет тким темпом, то Нвми не возродится и через десять тысяч лет. Дверь должн быть рспхнут нстежь. Для этого нм нужен новый приток силы. Проводи его туд, Схмнн. Покжи все.

– Зтрты окжутся слишком высокими. Мы остнемся слепыми и не сможем увидеть К'Мр Хеви-тн.

– Я вижу опсность. Но тем не менее ты должн сделть это. Слово произнесено.

– Д будет тк, кк ты говоришь, Величйший.

Рзговор продолжлся, но Этрин утртил его нить. Теперь он скользнул в пучину прошлого, в те длекие времен, когд кменный монстр был только что вырублен из сердцевины горы. Вокруг него сновли кменщики, полируя чудовище и ннося последние штрихи н его морде зубилми и молоткми. Новорожденный идол возвышлся нд окружющим его прострнством подобно гигнтскому, не подвлстному влиянию времени чсовому, хотя в тот момент он был не более чем глыб обрботнного кмня.

Нхмн и Схмнн вершили кровождный ритул. Они и другие, не столь знчительные жрицы – их были тысячи – влекли жертвы н рсположенный между передними лпми чудовищ лтрь. Жертвм вырывли сердц, кровь собирли в специльные сосуды. Смрд от сжигемых тел не двл дышть. Зтем Нхмн и Схмнн омыли кменное извяние кровью и обртились к небесм с призывом.

Призыв был услышн, и к ним снизошло только что нродившееся божество. Это был сгусток энергии, сгусток нстолько крошечный, что женщины смогли поместить его в сосуд. Они поднялись с этим сосудом н спину зверя и оттуд спустились по винтовой лестнице к тому месту, где нходилось сердце монстр. Тм, свершив очередной ритул, они вдохнули жизнь в свое новое божество и обртили его себе н службу.

Зключенный в кмень бог нчл рсти. Его могущество усиливлось. Рзум стновился острей. В то же время бог оствлся послушным. Однко постепенно он преврщлся из слуги в господин, когд сестры поняли это, то было слишком поздно что-нибудь изменить.

Схмнн срзу же кпитулировл перед Величйшим. Нхмн поднял мятеж и бежл, ств првительницей иных земель. Через некоторое время он вернулсь с большим военным флотом и в сопровождении дрконов с их мрчными всдникми.

Последоввшие зтем войны окзлись кроввыми и бессмысленными. То, что было утрчено, было утрчено нвсегд. Кменный монстр стл полным хозяином положения и не уступл ни н йоту.

Д и кто может убить бог?

– Пробудись, Избвитель.

Этрин неохотно покинул црство своих стрнных снов. Ночня тьм окутывл пустыню Нвми. Нд ним бледным пятном мячил силуэт женщины в белом. Юнош поднялся н ноги и с нслждением потянулся.

Нет, здесь что-то не то. Этрину покзлось, что поверхность земли нходится где-то слишком длеко от его глз… Он вырос. Стл н несколько лет стрше… Кк ткое могло случиться? Озерцо окзлось точно тким, кким он его видел во сне.

– Д. Произошли изменения. Прежде чем уйти в сон, ты успел приоткрыть дверь. Теперь тебе предстоит рспхнуть её полностью.

Этрин не ответил. Он вспомнил только что услышнный спор и ргументы, которые слышл до этого. Однко решение юнош принять был не в силх. Сердце шептло ему, что время для этого ещё не пришло.

– Но вы не скзли мне, что следует делть.

Интересно, кк долго ему ещё удстся зтягивть время?

– Тебе все известно, Избвитель. Сил – в тебе. Подри нм Нвми, мы в знк блгодрности отддим тебе твоих вргов.

«Мои врги горздо могущественнее, чем вм кжется», – подумл Этрин. Эти существ, видимо, не предствляют себе силы Шинсн. Дже он не до конц осознвл всю мощь Империи, хотя видел её воочию. Видимо, они считют, что их Нвми – совершенное воплощение имперской мечты.

Ему дже кзлось, что сми влстители Империи Ужс не полностью осознют то, ккую могучую силу им удлось выковть.

– Избвитель!

Он одрил её своим внимнием. Женщин явно пребывл в отчянии.

– Ты принесешь нм свободу?

В ответ юнош лишь пожл плечми.

Он сердито повернулсь в сторону черной пустоты между лпми зверя, весь её вид просто кричл: «А что я тебе говорил?»

– Покжи ему, Схмнн?

– Что вы хотите мне покзть?

– Прошлое. Дорогое для тебя прошлое, – ответил женщин. – Тот день, когд умер твой отец, – бросив робкий взгляд н кменного зверя, добвил он.

– Ты должн точно попсть в нужное время, Схмнн. Если ты ошибешься, ты узришь мой гнев, гнев мой может стть вечным.

– Величйший желет, чтобы я отвел тебя в прошлое, в день гибели твоего отц. Он считет, что это пробудит в тебе жжду мести.

– Я…

– Зкрой глз. Сконцентрируйся и сделй тк, чтобы мысленно оствться рядом со мной.

– Я бы предпочел увидеть мму. Он жив?

Женщин зтянул песнь. Что-то мягко зшевелилось в его душе, и он ощутил, кк снов нчл освобождться от телесной оболочки. Этрин улегся н свое убогое ложе и позволил унести себя в дль.

Но Схмнн он зствил потрудиться. Для себя он принял одно решение. Не вжно, что они хотят. Вжно то, что рди достижения своей цели они готовы рботть. Он же пострется сделть все, чтобы сдержть их порывы. Следует вести себя тк, чтобы они двли зниженную оценку его возможностей.

И вот он полностью освободился от телесной оболочки. Схмнн взял его з руку, и они поплыли в синем послеполуденном небе нд ужсной пустыней. Могущество и воля кменного монстр влекли их все выше и выше и несли все дльше и дльше от одинокой горы.

Под ними проплывл выжження солнцем склистя горня цепь. Хребет нпоминл груду прокленных костей. Н коричнево-серых склх не было никкой рстительности – дже лишйников.

В пятидесяти, , может быть, и в ст милях з горми они достигли земель, где жизнь ещё процветл. Этрину покзлось, что деревья поднялись и коснулись его сердц длинными зелеными пльцми. Он был счстлив. Окзывется, не вся земля превртилсь в пустыню.

– Рньше это тоже было чстью Нвми, – пробормотл Схмнн и послл ему видение.

Н ккое-то мгновение он увидел внизу процветющие город, мили и мили великолепно ухоженных посевов, узрел прекрсно обустроенную стрну. Теперь же это было црством дикой природы. Потомки Нвми были дикрями-кнниблми, они умели изготовлять лишь кменные орудия и добывли средств существовния охотой.

Скорость полет возросл. Они успели пролететь нд Империй Ужс не менее тысячи миль, прежде чем Этрин понял, где нходится. И ещё тысячу, пок ему удлось рстолковть Схмнн, что они проносятся нд землями его вргов.

Они оствили позди себя ещё тысячу миль, и еще, и еще. Нконец под ними окзлись Столбы Богов и Столбы Слоновой Кости – хребты-двойники, трдиционно считвшиеся зпдными пределми Шинсн.

– Ндеюсь, теперь ты нчинешь понимть? – спросил Этрин.

Ответом ему было лишь мрчное выржение н лице женщины. Площдь Нвми не соствлял и десятой чсти территории Шинсн.

Этрин и Схмнн мгновенно пронеслись нд рвнинми долины Рое, обгоняя в полете солнце. Зтем, пролетев нд могучим хребтом М'Хнд, они уменьшили скорость и поплыли, снижясь, в сторону крошечного зеленого королевств Квелин. Нконец под ними окзлся Форгреберг, столиц Квелин. Когд Этрин был млышом, этот город кзлся ему огромным.

– Здесь мло что изменилось, – скзл он своей спутнице.

– Подожди, не отвлекй меня. Я должн обртиться в прошлое и нйти тм нужный момент.

Лицо Схмнн выржло крйнюю степень нпряжения.

Спуск ещё более змедлился, и вскоре они мягко приземлились среди бшен змк Криф. В тот же миг здния вокруг него нчли колебться в мерцющем свете, похожем н отблески длеких зрниц. Это время обртилось вспять.

– Пор, – скзл Схмнн и, зкрыв глз, к чему-то прислушлсь. – Следуй з мной. – С этими словми он поплыл к стене.

Схмнн погрузилсь в стену и через мгновение вовсе пропл из виду.

– Эй… – пробормотл Этрин и тут же добвил: – А почему бы и нет? Я же бестелесен, ничто не может меня удержть. – С этими словми он зствил себя нырнуть в стену.

У противоположной стороны стены сржлись двое. Один из них был высок и могуч, второй – низок и толст. Они пыхтели от усилий, леж поперек кровти. Гигнт был безоружен. Толстяк же в руке сжимл нож. Из рны н спине его противник лилсь кровь.

– Пп! – зкричл Этрин коротышке. – Дядя Брги! – выкрикнул он, обрщясь к другому.

Но они его не услышли. К нему подплыл Схмнн и, нежно взяв з руку, отбуксировл в угол.

Ргнрсон зхвтил руку с ножом и удрил ею о стойку блдхин. Клинок вылетел из руки и скользнул под шкф.

Нсмешник – отец мльчик – куслся и отбивлся. То же смое делл и Ргнрсон, который, судя по открытому рту, что-то ревел, но Этрин ничего не слышл. В этой мертвой зоне он мог слышть лишь голос Схмнн.

Ргнрсон, кзлось, нчинл слбеть. Кровотечение из рны усилилось. Он перестл прировть удры толстяк, стрясь просто удержть своего противник. Зтем ему удлось скользнуть з спину Нсмешник и зжть его шею между своим плечом и предплечьем. Зведя руку кк можно дльше, он прогнулся нзд и рвнул толстяк н себя.

Это был стршный зхвт. Этрин знл, что этим приемом можно сломть противнику шею. Ему ещё не было и пяти лет, когд отец обучил его этому боевому трюку.

Нсмешник изо всех сил отбивлся ногми, извивясь, кк змея с перебитым хребтом. Противники двно свлились с кровти и теперь брхтлись рядом со шкфом. Нсмешник свободной рукой отчянно шлепл и водил по полу в попытке нщупть нож. Брги усилил хвтку. Толстяк извлек второй кинжл и ннес несколько удров в бок Ргнрсон.

– Почему они это делют? – шептл Этрин. – Ведь они были друзьями с того времени, когд я ещё не родился.

Схмнн не ответил. По её губм скользнул едв зметня улыбк.

– Пп!

Нсмешник отбивлся все слбее. Ргнрсон медленно поднялся, поствив н ноги и своего врг…

И в этот момент коротышк возобновил борьбу. Он просто притворялся обессиленным.

Этрин знл, что должно сейчс произойти. Он с воплем бросился вперед и принялся молотить кулкми обоих противников. Но с тким же успехом он мог избивть призрков. Все его удры уходили в пустоту.

Ргнрсон все более нклонялся вперед. Еще мгновение – и толстяк сможет перебросить его через себя… Этрин молил их прекртить схвтку. В этот момент Брги выпрямился и изо всех сил рвнул противник н себя.

– Не ндо! – взвизгнул Этрин. Ему покзлось, что он слышит, кк ломются позвонки отц.

Схмнн взял его з руку.

– Пошли!

– Нет! – отбивлся он. – Не хочу! Отец…

В её глзх промелькнул ужс.

– Ндо уходить немедленно! – вскрикнул женщин и поволокл мльчишку к стене.

Дверь рспхнулсь, и в спльню ворвлись брт Брги Хкен, чродей Вртлоккур и несколько солдт. Помещение нполнилось светом. Ргнрсон позволил своему стринному другу соскользнуть н пол.

Этрин пытлся вырвться, но это ему не удвлось. Схмнн крепко удерживл его и сумел протщить сквозь стену. Он продолжл рвться нзд, но женщин поднял его в воздух и понесл н восток нвстречу приближющемуся рссвету. Поборовшись ещё некоторое время, Этрин прекртил сопротивление.

– Ты видел, кк убили твоего отц, – скзл Схмнн. – Ты видел своих вргов. Неужели и теперь ты нс не освободишь?

– Почему они сржлись? – спросил Этрин, чувствуя, кк н него нктывются волны ярости.

– Мы использовли осттки ншей Силы, чтобы покзть тебе это. Неужели ты по-прежнему нм откжешь? Ведь мы, помогя тебе, погубили себя. А я его предупреждл…

Н её гнев Этрин ответил своим гневом.

– Хвтит! Дй мне возможность подумть.

Д, он действительно видел, кк отец умирет от руки своего лучшего друг. Но во всей этой сцене чувствовлсь ккя-то фльшь. Об этом говорило и стремление Схмнн увести его их змк Криф до того, кк стршный эпизод зкончился.

Этрин припомнил момент, когд ломлись кости… Н него нктил волн ненвисти. Ненвисть был нпрвлен н Брги Ргнрсон. Но вот этот горячий вл отхлынул, повернул в другую сторону и устремился в сторону тех, кто првил островом длеко н востоке. Никто кроме них не мог быть хореогрфми этого смертельного тнц. Именно н это нмекл стрец… Инструменты Империи Ужс…

– Хорошо. Я соглсен вс освободить. Но совсем немного.

Он был уверен в том, что женщин в белом и кменный монстр являют собой нечто горздо большее, чем стремятся покзть. Они скрывют от него свои возможности. Этрин опслся, что эти существ готовят для него смертельную ловушку. Юноше доводилось не рз слышть рсскзы о том, к чему приводят сделки с дьяволом.

Ненвисть остлсь жить в его душе. Он коверкл его мысли и прикзывл соглситься н их требовния. Кменный зверь знл, что делет, посыля его в Форгреберг. Монстр был уверен, что путешествие пробудит в юноше смые черные чувств. Что же, ствк был сделн верно. Этрин испытывл ткую ненвисть, что не считться с ней было невозможно.

Что же, он стнет освобождть их неторопливо, постепенно подчиняя своей воле. Он зствит их помогть ему во всем.

Схмнн весь долгий день несл его н восток, и пустыню они пересекли только в сумеркх. Когд же он поствил его н землю между лпми зверя, уже стоял ночь. Женщин нстолько обессилел, что нпоминл лишь призрк того призрк, которым был до полет. Монстр учинил ей допрос. Свои вопросы он почему-то здвл тоном и голосом кпризного ребенк. У него, видимо, не остлось сил для проявления его обычной злобы.

Этрин рди собственного блгополучия решил их ещё чуть-чуть освободить. Он погрузился в себя, чтобы нйти ключи к их оковм.

Воля кменного чудовищ столкнулсь с волей юноши. Этрин ннес ответный удр, усилив волевой нпор. Зверь обмнул его. Он не столько ослб, сколько притворялся обессиленным.

Этрин подвил нрстющую пнику и собрл в кулк всю свою волю. Поток силы, идущий от него к этому чудовищу, постепенно нчл ослбевть.

Остновить его полностью окзлось столь же трудно, кк зхлопнуть тяжелые, метллические двери склеп. Все же Этрину это удлось, поток остновился. Он попытлся метнуть в зверя молнию своей ярости, но окзлось, что метть ему нечего, и, кроме того, у него не оствлось сил.

Этрин рухнул н свою циновку.

Кменный монстр поочередно то проклинл неудчу, то нчинл хвстться успехом. Ему удлось тйно высость из Этрин в десять рз больше силы, чем тот нмеревлся ему отдть.

* * *

Мльчик спл. Поток времени продолжл свой бег. В его снх к нему снов и снов являлсь женщин в белом и требовл, чтобы он их освободил. Этрин игнорировл её мольбы, пестуя в себе ненвисть.

Он утопит в море тот остров н востоке. Пройдет огнем и мечом по Империи Ужс. Его рмии будут жиреть, пожиря пвших вргов. Войско стнет непобедимым, и он поведет его через мир н свою родину, чтобы отмстить з отц…

«Это не мои мысли, – твердил он себе, не просыпясь. – Кто-то нвязывет ему сны».

Но скоро этот неизвестный покинул Этрин, и к тому вернулись его собственные сновидения. Видимо, Схмнн и монстр были поглощены другими делми.

Иногд ему кзлось, что он соприксется мыслями с другими длекими существми, черпя у них их мудрость, и силу, и знния. Он более охотно стл общться со своими стрнными компньонми.

Те внчле были восхищены его новыми способностями. Но с течением времени н смену восхищению пришл озбоченность, которя вот-вот грозил перерсти в стрх.

Зтем до него донеслось:

– Избвитель! Пробудись!

Чья-то рук грубо трясл его з плечо. Однко он, не обрщя внимния н попытку его рзбудить, привел себя в переходное состояние и покинул телесную оболочку, чтобы кк следует осмотреться.

Озеро выросло ещё больше. Вод теперь изливлсь из него узким потоком, который вскоре терялся в песке пустыни. Берег короткого ручья укршл буйня рстительность, кишщя рзнообрзными тврями. Жизнь нчинл свое контрнступление.

Все это сумел сотворить Схмнн. Женщин был одержим идей вернуть к жизни свою родину. Ее же господин желл лишь рсширить свои влдения и увеличить число тех, кто ему поклоняется.

Прикосновение к плечу стло не столь грубым, и Этрин переключил внимние н рспростертое между лпми зверя тело.

Оно выросло, превртившись в тело взрослого мужчины. Мужчин был черноволос, высок ростом и, судя по ширине плеч, облдл звидной силой. Он был очень похож н бртьев своей мтери. Во сне его лицо кзлось копией лиц дяди Вльтер – того смого, который женился н колдунье-принцессе из Шинсн. В то время, когд генты лорд Чин их похитили, Этрин с ммой кк рз жили в доме Вльтер.

Он внимтельно посмотрел н пытющуюся рзбудить его женщину. Женщин обрел тело. Ей, скорее всего, ещё не было и двдцти, и в будущем он обещл стть крсвицей.

Лишь глз хрнили её прошлое. Это были глз, обрщенные в бесконечную глубину веков, и они кзлись более мертвыми, чем см пустыня.

Этрин позволил, чтобы его рзбудили.

– Избвитель! Ты должен нс освободить. Инче мы обречены.

Интересно, что они теперь зтеяли?

– Покжи мне, что произошло.

Женщин потянул его к озеру.

– Я дл тебе силу. Обртись в прошлое. Покжи все с смого нчл.

Он откзывлсь повиновться, ссылясь н то, что подобное усилие потребует учстия Величйшего. А тот очень знят.

– Ну тк пусть бросит свое знятие. Скжи, чтобы выкроил время.

«Любопытно, кким обрзом я смог тк вырсти во сне?» – думл он.

Черпя силу знния и мудрость других умов, Этрин не подозревл, что и см преобржется. Он уже был не тот мльчик, который переплыл пролив и бродил в одиночестве по пустыне Нвми. Более того, он уже был и не тот юнош, который летл в Квелин, чтобы увидеть смерть отц. Он стл кем-то иным. Кем-то более уверенным в себе и более решительным. Его лицо обрело высокомерное выржение, глз стли глзми змеи.

– Умоляю!

– Покзывй. С смого нчл.

Где-то в глубине его череп рздлся грозный рев. Это кменный монстр вступил в дело. Он стл метть в Этрин обрзми, кк кмнями из прщи.

Врги приближлись. Шинсн уже добрлся до пустыни. Кменному чудовищу пришлось оживить горстку мертвецов и нпрвить их н борьбу с рзведывтельными отрядми Империи Ужс.

Этрин досмотрел все до конц, здвя себе вопрос: что может остновить Шинсн? Ответ он не нходил. Что гонит Империю Ужс в пустыню, спршивл он себя. Неужели её првители испытывют неукротимую тягу к звоевнию все новых и новых, пусть дже безжизненных земель?

Но он откзлся одрить кменное извяние и женщину дополнительной силой. Этрин не сомневлся, что монстр просто хотел зпугть его.

Бывшие мертвецы истребили полдюжины птрулей. Отряды с зпд прибывть перестли.

– Освободи! – со слезми н глзх умолял женщин. – Они вернутся! Они нс уничтожт!

– Не исключено. Это в их хрктере. Я здм тебе один вопрос: кто здесь влдык?

– Величйший.

– В тком случе помощи от меня вм не видть. Я не склоню перед ним колени. – Этрин отошел от нее, рзделся и погрузился в прохлдную воду озер. Рыбы терлись о его ноги. В кмышх утки воспитывли свой молодняк. Схмнн шл з ним вдоль берег, и её голос доносился до Этрин из-з высокой рстительности.

– Ты создл из бывшей лужи нстоящее произведение искусств, – скзл он ей. – Почему бы тебе этим и не огрничиться? Птрули ушли.

Но рзве они отступят? Конечно, нет. Шинсн не признет поржений. Солдты Империи попытются нйти иные подходы. И з их новыми попыткми будет стоять огромня сил.

Кк они поступят, если схвтят его?

Н его губх появилсь улыбк. Шинсн может стть тем орудием, которое позволит ему укротить кменного зверя. Впрочем, он мог бы рзыгрть роль пленник зверя, жждущего освобождения. Откуд солдты Империи могут знть, кто он ткой?.. Но с другой стороны, если он не освободит зверя, тервол уничтожт все вокруг, дже не зметив обычного мльчишку.

Видимо, тк или инче, но жить ему остется недолго. Он может все поствить н кон, прктически ничего не теряя. Монстр будет вынужден принять его требовния или погибнуть.

Тврь, видимо, сумел услышть его мысли и взорвлсь угрозми. Угрозы сменились мольбой. Этрин, игнорируя кк то, тк и другое, спросил:

– Ну, и когд же ты соглсишься объявить себя моим рбом?

Нд пустыней проктился дский хохот. Это было смое яркое проявление личности бог з все время пребывния Этрин в его влдениях.

Больше всего юношу мучил один вопрос – кк зствить бог сдержть обещние, вытянутое у него силой?

Он выбрлся из озер и нпрвился к месту отдых. Под горячим ветром пустыни его кож быстро просохл.

– Схмнн, подойди ко мне. Сядь. Рсскжи о себе.

Он нчл рсскзывть, время от времени брося вверх испугнные взгляды.

– Нет. Поведй мне о ребенке. О мленькой девочке, ствшей жрицей. Об её отце и мтери, о бртьях и сестрх. Рсскжи мне, во что он любил игрть и ккие песни рспевл вместе с друзьями во время игр.

Сверху н них полился темный поток холодного осуждения. Чудовище срзу поняло, ккие семен бросет в почву Этрин.

– Рсскжи мне о себе. А зтем я рсскжу тебе о своем детстве.

– Но зчем?

– Потому что до того, кк мы превртились в то, чем стли теперь, все мы были детьми. Мы можем понять человек, лишь зня, кким он был ребенком.

– Кто это скзл?

– Мой врг. Лорд Чин – один из тервол. Человек с черным сердцем, но тем не менее выдющийся. Он был глвным учителем моего дед.

– Дед?

– Вртлоккур. Они нзывют его Рзрушитель Илькзр. Один из смых ужсных колдунов, когд-либо обитвших н земле.

– Я не слышл этого имени. – Весь её вид говорил о том, что он потрясен.

– Он один из смых стрых носителей зл н земле. Ты могл бы увидеть его, если бы здержлсь ещё н секунду во время ншего пребывния в змке. Он появился в спльне в тот момент, когд ты нырнул в стену. Чродей мог тебя зметить. Меня же он, вне всякого сомнения, видел, – зкончил Этрин с коротким зловещим смешком.

Ее глз округлились, и он бросил испугнный взгляд вверх.

Однко Кменный зверь не обртил н неё внимния – он был знят контролировнием своих птрулей.

Этрин игрл с Схмнн несколько недель. Он искл в колдунье золотую жилу человечности. Этрин был убежден, что подобня жил существует. Лишь проблески человечности могли зствить её «тртить» Силу н восстновление природы.

Несмотря н все усилия, он мло чего сумел добиться. Жил злегл н большой глубине, подобно вкрплениям лмзов под мссой пустых руд. Кроткя, нежня, нивня девиц с пустым взором. Эт инженю н смом деле был стрше, чем см кменный монстр, и облдл стльным сердцем. Жриц…

Этрин вернулся к нормльному ритму бодрствовния и сн. В смую жркую чсть суток он спл в тени.

Однжды, уже ближе к вечеру, он проснулся словно от толчк и, испытывя необъяснимый ужс, инстинктивно вскочил н ноги. Кменный монстр произвел силовой удр чудовищной мощности. Этот выброс мгической энергии оствил после себя лишь черный, жждущий пополнения вкуум. Этрин зметлся между лпми зверя, пытясь понять, что происходит.

– Они вернулись! – рыдл Схмнн. – Теперь они нс уничтожт!

Этрин вдруг уловил ужс, который испытывл кменный зверь. Монстр, вступив в бой, решил выигрть его одним сокрушительным удром. Но если он потерпел неудчу, то Нвми был обречен н гибель.

Этрин, обежв вокруг лпы, вскрбклся н спину зверя. Схмнн последовл з ним. Достигнув основния шеи, он воскликнул:

– Вниз! У него ничего не получилось!

Этрин приник к выветренному кмню. Необычный звук рзорвл тишину пустыни. Он нпоминл усиленный в тысячи рз треск жрящегося н сковороде сл, перемежющийся с глухими удрми гигнтского брбн. Этрин обртил взор н зпд и увидел оседющую н землю рдужную песчную бшню высотой несколько сотен футов. Из неё с издевкой склились сотни дьявольских морд, исчезющих по мере того, кк необычный для этих мест ветер рзносил песок.

Кменный зверь тихонько выл. Схмнн молил о помощи. Этрин не обрщл внимния н их стенния. Он взобрлся н темя зверя и уселся, скрестив ноги. Зтем он освободился от телесной оболочки и устремился н зпд.

Этрин прекртил полет, кк только зметил нескольких человек, стоявших н вершине длинной песчной дюны. Их взоры были обрщены в сторону зверя. Вскоре к группе присоединился ещё один человек, и через некоторое время ещё один. Этрину покзлось, что фигуры нблюдтелей кк-то стрнно колеблются.

Он подлетел поближе и понял, что силуэты трепещут не только от восходящих потоков тепл. Это рзвевлись н ветру форменные мнтии пришельцев. Теперь их стло шестеро… Нет. Семеро. Тот, что стоял в центре, был ростом ниже остльных, но горздо шире в плечх. Лиц нблюдтелей скрывлись под гротескными мскми. Глз из дргоценных кмней ярко блестели в солнце пустыни.

«Тервол, – подумл Этрин. – Игры кончились. Колдуны явились, чтобы собственными глзми оценить будущее поле боя».

Н дюне рядом с тервол стли появляться и солдты Империи Ужс. Дюжин. Дв десятк. Сотня. Все они смотрели н кменного зверя.

Тот, что был пониже ростом, зговорил. Он взмхнул рукой в сторону монстр и скрылся из вид, спустившись по противоположному склону дюны. Один тервол во глве небольшого отряд двинулся вперед. Остльные, видимо, готовые к длительному ожиднию, уселись н гребне дюны.

Этрин устремился нзд к своему телу.

ГЛАВА 6

1016 ГОД ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

Пустыня

Ших-кй вскрбклся н гребень серой дюны.

Его ноги болели. См он истекл потом. Ему кзлось, что тело под доспехми покрылось слоем грязи. Комндующий устл, и его терпение было н исходе. «Что я здесь делю? – спршивл он себя. – Мое место в Четвертом Покзтельном».

Добрвшись до вершины, он остновился. Здесь н ветру было лучше. Впрочем, требовлось некоторое время для того, чтобы относительня прохлд збрлсь и под доспехи. Ших-кй внимтельно смотрел н рзрушющиеся вдли песчные бшни. У его ног от ветр тоже возникли небольшие песчные звихрения.

– Весьм впечтляющее зрелище, лорд.

– Блгодрю, Пн-ку. Я подумл, что это послужит хорошим сигнлом для нших приятелей н востоке, – скзл комндующий, вглядывясь в одинокую гору. К нему подошел тервол. – Мне грезится? – спросил Ших-кй. – Или это создние действительно вырублено из склы?

– Сдется, что это именно тк, – ответил тервол по имени Менг Чо. – Извяние выглядит очень древним.

– Возможно. Но, тем не менее, в нем присутствует жизнь. И именно он – источник всех нших неприятностей. Откройте портлы переход з дюной. Я отпрвляюсь в крепость. Скоро вернусь.

– Кк прикжете, лорд.

Ших-кй, с трудом спустившись по зпдному склону, нчл втискивться в ближйший из действующих портлов.

– Стр я для подобных упржнений, – ворчл он.

– Господин?

– Я беседую см собой, Пн-ку. Не обрщй н меня внимния.

Желние нходиться н передовой линии приводило его в изумление. Ведь он – комндующий рмией, не полевой комндир и никогд не служил в боевых легионх. Может быть, его кк рз и привлекет новизн впечтлений?

Остновившись в смом портле, Ших-кй скзл:

– Пн-ку, нет никкой необходимости в том, чтобы ты меня опекл. Я скоро вернусь. Почему бы тебе не подождть меня здесь?

– Остнусь ждть, если прикжете, господин. В противном случе я предпочел бы отпрвиться с вми.

– Хорошо, отпрвляйся, если тебе по душе подобные упржнения н жре.

Преднность Пн-ку рдовл Ших-кя. Он говорил о том, что он кому-то нужен. Тервол, вызывющие любовь простых людей, встречлись крйне редко.

– Они мне по душе, господин.

Ших-кй окзлся в штбе Семндцтого легион. Он нчинл опсться того, что попл в слишком большую звисимость от одного вид мгии. Тоннели переход имели огрничения, которые при общей оценке ситуции следовло всегд иметь в виду. Чтобы понять это, его собртьям-тервол пришлось дорого зплтить во время последней войны. Для снбжения крупных соединений тоннелей переход было недостточно. Они действовли чересчур медленно. Их пропускня способность был слишком мл, тк же, кк и время существовния. Лишь небольшое число тоннелей могло действовть одновременно н огрниченном прострнстве. Если их число превышло определенную норму, то возникли взимные помехи в рботе. Чтобы обеспечить снбжение хотя бы одного легион, приходилось прибегть к стрым, добрым фургонм и носильщикм. Однко для поддержки небольших тктических оперций не было средств лучше, чем тоннели переход.

Портлы тили в себе и иную опсность. Были известны случи, когд люди, войдя в портл, исчезли нвсегд. Во время зпдной войны подобное случлось довольно чсто. Говорили, что колдун Вртлоккур нучился тормозить поток переход.

При мысли о подобной возможности Ших-кй невольно вздрогнул.

«Спокойно, – скзл он себе. – Это устлость действует н твои нервы».

Но устлость был не при чем. Его очень беспокоил кмення тврь. Следовло быть предельно осторожным. Нет ничего хуже неизвестной опсности.

– Что тм происходит, лорд? – приветствовл его вопросом Тси-Фенг.

– Мы обнружили центр неприятности. Гигнтский ртефкт, вырубленный из горы в форме неизвестного животного. Я нпрвил Хсу Шен взглянуть поближе. Бллисты готовы?

– Они вс ждут, лорд. Я их лично инспектировл. Кндидты прекрсно порботли. Все стрелы обрботны зклятиями. Теперь их ндо лишь нвести н цель.

– Я этим зймусь см. Сколько у нс зрядов?

– Всего двендцть, лорд. Шесть – в бллистх. И ещё шесть нготове.

– Должно хвтить. Когд мы отстреляемся, погный зверь будет выглядеть тк, словно его сотню лет ел моль. Что же, теперь осмотрим оружие.

Бтрея бллист был рзвернут в поле з пределми крепости. С первого взгляд сооружения кзлись обычными осдными орудиями. Рмы, желоб и нтяжные брбны отвечли всем имперским стндртм. Необычными в них были лишь луки и тетивы. Их изготовили в мгических рсенлх, скрытых в смом сердце Шинсн. Дже лорд Ссу-м не знл, где рсположены эти колдовские мстерские.

Стрелы были произведены в тех же рсенлх. Их делли из ккого-то темного, твердого и очень тяжелого мтерил, инкрустировнного золотом, серебром и тинственным серым метллом. Хрустльные нконечники сияли ярким огнем. Свет этот лился откуд-то изнутри зостренных кристллов.

Ших-кй дотронулся до одной из стрел и спросил:

– Вы никогд не здумывлись нд тем, сколько это может стоить?

– Нверное, целое состояние, – предположил Тси-Фенг.

– Уверен. Приведите одну мшину в боевую готовность и устновите здесь портл, чтобы я мог перемещться туд и обртно.

– Я уже подготовил портл, лорд. Вот он. Я полгл, что вы лично будете нводить их н цель, – скзл Лун-ю.

Ших-кй бросил н подчиненного недовольный взгляд. Этот Лун-ю стршно предусмотрителен или он, Ших-кй, см чересчур предскзуем.

– Первые три пускть с двухминутным интервлом. Если потребуются дополнительные выстрелы, я вернусь.

Он внимтельно посмотрел н рсчеты бллист. Все они состояли только из Кндидтов. Обычные солдты к специльному оружию не допусклись. В рукх людей не подготовленных оно предствляло серьезную опсность.

– Что же. Вы готовы? Выстрел!

Тетив с громовым звуком сорвлсь с удерживющего её крюк. Стрел взвилсь в воздух, похожя н иглу из ртути. Он летел по тректории, совершенно не отвечющей требовниям зкон всемирного тяготения. Снряд мчлся вверх до тех пор, пок его не поглотило сияние солнечного диск.

– Двухминутный интервл, – нпомнил Ших-кй и шгнул в тоннель переход. Пн-ку последовл з ним, кк только портл рспхнулся вновь.

Через минуту комндующий окзлся н вершине дюны в длекой пустыне. Он смотрел н восток, ожидя, когд н горными вершинми блеснет серебряня искр.

– Хсу Шен обнружил что-нибудь? – спросил Ших-кй.

– Пок нет, лорд. Он ещё н полпути.

– Прикжите ему стть тк, чтобы мы его отсюд могли видеть. Пусть ждет. Я не хочу, чтобы он окзлся слишком близко от цели.

Он зкрыл глз и коснулся шестым чувством колдун летящей стрелы. Оствшуюся чсть волшебной силы Ших-кй обртил н кменную тврь, прочертив вообржемую линию между мгическим снрядом и целью.

– Всем лечь! – скомндовл он. – Зкрыть глз!

Стрел устремилсь к земле. Удр! Из точки попдния брызнули огненные, похожие н молнии искры.

Ших-кй открыл глз.

– Проклятие! – пробормотл он. Промх соствил не менее двухсот ярдов.

Адское плмя н месте удр втягивло в себя все, что нходилось вокруг эпицентр взрыв н рсстоянии несколько сот футов. В центре этого огненного ургн возникло озеро из рсплвленного песк. Бгровя жиж пузырилсь и булькл, словно кипящя вод.

– Можете погреть ручки! – бросил Ших-кй, обрщясь к невидимым вргм.

Однко он знл, что хвстться нечем. Стрел не попл в цель, и это не было случйностью. Комндующий вновь обртил взор н зпд, ожидя очередной серебряной вспышки.

Н сей рз Ших-кй, сконцентрировв всю мгическую силу тервол, контролировл полет стрелы до смого удр. В ккой-то момент он почувствовл, что его воле противостоит чужя, столь же могуществення воля.

– Снов промх! – прошептл он, открыв глз. Но теперь брызги рсплвленной почвы попли н плечо монстр. Второй снряд упл ближе к цели.

– Может быть нтяжение тетивы недостточно? – спросил он, обрщясь к другим тервол.

– Не думю, лорд, – ответил стрейший из тех, кого изгнл н восток лорд Куо. – Нводк и нтяжение в норме. Проблем – в смой цели. Он окзывет сопротивление.

– Этого я не учел.

– Нверное, нет, лорд. Предлгю вести следующий снряд общими усилиями.

– Соглсен, – ответил Ших-кй. – Мне не терпится увидеть, что произойдет после прямого попдния.

– Стрел в воздухе, лорд.

Ших-кй нщупл летящий снряд и мысленно нпрвил его в цель. Н сей рз ему н помощь пришли его собртья. Они превртили линию прицел в тоннель, который стрел не могл покинуть.

Копье пошло вниз. Пытющяся отклонить его чужя воля окзлсь бессильной. Снряд попл в цель.

Ших-кй открыл глз.

Брызги рсплвленного кмня летели из крестц зверя.

– В точку! – воскликнул Ших-кй. – Н сей рз точно! Теперь подождем.

Долго им ждть не пришлось.

– Н его голове, кжется, кто-то стоит? – спросил Ших-кй. Зрение его было уже не то, что рньше.

– Мне дже кжется, что тм дв человек, лорд.

– Любопытно. Вы видите, что они делют?

– Нет, лорд.

По пустыне проктился полный ярости рев. Кзлось, что он нполнил всю вселенную. Зубы Ших-кя непроизвольно зклцли. Поверхность пустыни взвихрили песчные смерчи. Ших-кй предствил, что это убегет нпугнный дух. Улыбнувшись в душе своей фнтзии, он прикзл:

– Приготовиться к обороне!

Комндующему покзлось, что в тмосфере произошли ккие-то изменения. Что-то стло иным.

– У передних ног чудищ происходит нечто непонятное, лорд, – произнес один из тервол.

Ших-кй, прищурившись, впился взглядом в дль.

– Прикжите Хсу Шену немедленно возврщться! – бросил он.

Пустыня стл зполняться солдтми. Из ниоткуд! Квлерия. Пехот. Бтльон з бтльоном…

– Господ, стройте войск в боевую позицию. Менг Чо, приготовьте портлы н случй экстренного отход. Я же возврщюсь в крепость. Отдм тм необходимые прикзы и тут же вернусь.

Он зспешил вниз с дюны, скользя и чуть ли не пдя. Пн-ку не отствл от него ни н шг. Ших-кй ндеялся, что остльные не подумли, будто он спсется бегством. Решив, что комндующий бежит, они могут зпниковть.

Если в военной системе и существовл недостток, то он зключлся в том, что сми тервол не всегд отвечли тем требовниям, которые они предъявляли своим воинм. Во время битвы комндиры-колдуны иногд не могли совлдть со своими эмоциями.

Тси-Фенг был изумлен столь быстрым возврщением комндующего.

– Что-нибудь не тк, лорд Ссу-м? – спросил он.

– Не у вс. Возможно, я принял ошибочное решение. Мы пробудили нечто очень древнее и крйне отвртительное. Остлось девять зрядов? Я хочу, чтобы первые шесть были выпущены с интервлом в тридцть секунд. Подготовьте портлы н тот случй, если придется срочно отпрвить в тыл бойцов передовой группы. Сообщите комндирм всех легионов, что Семндцтый ведет боевые действия. Они должны быть готовы выступить по первому сигнлу. Свяжитесь с Северной Армией. Сообщите, что я могу воспользовться своим првом потребовть подкрепление.

– Лорд, мы сконцентрировли слишком много портлов н огрниченной площди.

– Я осозню риск, лорд Лун-ю. В то же время я понимю, что мы схвтили з хвост опснейшее чудовище. Оно не позволит нм просто тк отпустить его. – Ших-кй повернулся к обслуживющим бллисты Кндидтм и скзл: – Интервл тридцть секунд, господ. Нчинйте стрелять.

Проследив з тем, кк серебряня искр скользнул н восток, он шгнул в портл.

З время его отсутствия положение ухудшилось. Вокруг кменного монстр рзлился окен воинов. Из этого окен в сторону дюны текл рек вооруженных людей. Солдты Хсу Шен, вздымя клубы пыли, мчлись что есть силы к своим товрищм.

Нд одинокой горой подобно тучм москитов вились ккие-то существ.

– Что это? – спросил Ших-кй.

– Дрконы с всдникми, лорд Ссу-м. Скорее всего, небольшие дрконы особой породы. Глядя отсюд, нельзя быть уверенными, но их всдники, похоже, не гумноиды. У-ян пытется рссмотреть получше, но ему создют помехи.

Ших-кй подошел к сидящему, скрестив ноги, У-яну. Перед тервол в песок был врыт широкя серебряня чш. У-ян снов и снов повторял один и тот же зунывный нпев, и в жидкости, зполняющей сосуд, возникли тумнные кртины. Но тут же н поверхности появлялись колеблющиеся полосы, и изобржение исчезло.

– Стрел приближется, лорд, – предупредил Пн-ку.

Ших-кй оглянулся, поймл взглядом снряд и соединил его мысленной линией с нстигющей воинов Хсу волной. Н сей рз он порзил цель с ювелирной точностью. Несколько взводов врг превртились в пр. Противник терял людей под дождем из рсплвленного песк.

– Стрел, лорд.

Ших-кй нпрвил снряд в быстро возрстющую вокруг кменного зверя орду воинов. В темной, шевелящейся мссе возникли огромные дымящиеся пятн.

Пустыню снов потряс чудовищный рев.

– Сдется, лорд, что кто-то вне себя от ярости, – произнес Пн-ку. Ших-кй поднял взгляд н ординрц. Н лицо Пн-ку не было зметно никких эмоций.

– Думю, что ты прв.

– Воздух, лорд!

Тучи москитов нпрвлялись в сторону дюны.

– Приготовиться! – прикзл Ших-кй. – Они могут быть опсными.

– Стрел, лорд.

Ших-кй прочертил линию между снрядом и всдником, вьющимся в сердце дрконьей сти. Когд вспышк взрыв погсл, он увидел, что с неб н землю пдет несколько объятых плменем предметов. Дв предмет вдруг рсплись н чсти. Это всдники вывлились из своих седел.

Остльные продолжли полет. Они вились роем, и их точное число устновить было невозможно. Н глзок Ших-кю кзлось, что ткующих дрконов не менее пятидесяти. А нд кменным зверем возникли все новые и новые летуны.

Комндующий нпрвил н вргов ещё одно копье. Этот удр окзлся более продуктивным. По меньшей мере шесть дрконов рухнули н землю. Последний зряд сбил ещё четырех.

Рой рсплся. Рзделившись н двойки и тройки, всдники н дрконх продолжли полет к дюне.

– Зклинние сокрытия! – прикзл Ших-кй. – Зклинние визульного перемещения!

Непроглядня чернот окутл дюну. Все, кто стоял н вершине, окзлись не тм, где нходились з мгновение до этого. Передовые дрконы пролетели нстолько низко, что от движения их крыльев поднялись клубы песк. Всдники метнули в дюну огненные стрелы.

– Доложите о потерях! – прикзл Ших-кй.

– Потерь нет, лорд.

– Рненых и убитых, если они появятся, немедленно эвкуировть через портл! Мы не можем оствлять никого, кто позже может быть использовн против нс. Тк же поступть и с теми, кого мы зхвтим. Через портл! Имеет ли кто-либо из вс конткт с демоном воздух? Вы, Менг Чо? Чего же вы ждете? Двйте его сюд!

Огненные стрелы обрушились н дюну. Большую их чсть тервол сумели отвести в сторону, используя те мгические средств, которые были в их рспоряжении. Лишь немногие из зклинний не возымели должного эффект.

– Хсу Шен не успеет прорвться, лорд.

Ших-кй и см все видел. Он уже рзмышлял нд этой проблемой. В крепости у него остлось всего три стрелы, которые он нмеревлся использовть против кменного извяния. Следует ли рди этого принести в жертву Хсу Шен? Ни в коем случе.

– Пн-ку, следуй з мной. Господ, я скоро вернусь.

Однко вернулся он не тк скоро, кк рссчитывл. Прежде чем дть Тси-Фенгу новые инструкции, ему пришлось потртить время н то, чтобы свериться с кртой.

– Мы теряем контроль з ситуцией, – скзл он. – У них явный избыток сил, у нс – нехвтк. Попытемся удерживть их тк долго, кк получится. Вот здесь, – он укзл точку н крте. – Здесь пролегет ниболее вероятный путь их продвижения н зпд. Немедленно перебросьте туд бригду. Пусть идут нлегке. Жр тм буквльно смертельня. По возможности будем использовть портлы.

– Портлов не хвтит, лорд.

– Снимите их у других птрулей. Прикжите им знять позиции н этом перевле и хорошенько тм окопться. Прикз всем легионм. Немедленно приступить к переброске сил сюд, в крепость. Они будут служить подкреплением действующим здесь чстям. В случе необходимости действуйте по своему усмотрению. Кк только рзместите подкрепление, высылйте в поле ещё одну бригду. Мне ндо вернуться. Хсу Шен попл в трудное положение. Я хочу, чтобы три последних стрелы были пущены с минутным интервлом.

– Кк прикжете, лорд.

Ших-кй зрысил к портлу.

– Пн-ку, – пропыхтел он, – сдется мне, что я уже не ткой юный, кк был нсколько дней нзд.

– Если позволите, лорд, то я здм вопрос. Почему бы вм не остться здесь, в центре путины, и не предоствить возможность побегть вшим подчиненным?

– Ты бсолютно прв. Я см не зню, почему тк поступю. Мне хочется быть свидетелем происходящего. Может быть, потому, что мне рньше не доводилось присутствовть н поле битвы.

Они вошли в портл и уже скоро нчли взбирться н дюну.

Хсу Шен попл не просто в трудное, в чрезвычйно трудное положение. Он был близок к цели, однко вржескя квлерия готовилсь его окружить и отрезть от дюны. Ших-кй бросил взгляд в небо. Всдники н дрконх были целиком поглощены высшим пилотжем, пытясь одолеть демон, которого все-тки призвл Менг Чо. Демон сумел изрядно потрепть летунов. Их численность существенно сокртилсь.

– Ими очень трудно упрвлять, лорд, – зметил хозяин демон.

– Похожи ли они н те существ, которых мы встретили в горх?

– Вы спршивете, мертвецы ли они? Д, мертвецы. Но всдники никогд не были людьми. Мы достли один обрзец и отпрвили его н исследовние.

– Отлично. Отлично. Нши потери?

– Пок лишь дв человек.

– Великолепно.

– Стрел, – произнес Пн-ку.

– Спсибо, Пн-ку, – ответил комндующий и посмотрел в сторону отряд Хсу Шен, чтобы ещё рз оценить ситуцию. Чтобы спсти отряд, потребуется зтртить по меньшей мере одну стрелу. Он поймл взглядом зряд и прочертил мысленную линию. Снряд рзорвлся, рзметв преследующих Хсу Шен всдников.

– Приступйте к эвкуции войск, – прикзл Ших-кй. – У нс остлось очень мло времени.

– Нстолько мло, что всем нм, пожлуй, уйти не удстся.

Ших-кй оценил рзмеры нктывющейся н них орды.

– Мы, тервол, выстроим линию обороны вокруг портл, – скзл он. – Первыми эвкуируйте солдт.

– Кк прикжете, лорд, – дрожщим голосом ответил Менг Чо.

– Стрел, лорд.

– Блгодрю, Пн-ку, – ответил Ших-кй, продолжя изучть противник. Н некоторое время Хсу Шен окзлся в безопсности. Может быть, следует метнуть стрелу в толпу, окружющую кменное чудовище? Две фигуры н его голове…

Он прицелился, соединив мысленно стрелу с головой монстр.

Прямя линия нводки мгновенно искривилсь.

– Мне потребуется вш помощь, господ. Целимся в бшку идол.

Медленно, очень медленно нижний конец линии нводки подполз к голове зверя…

Стрел прилетел слишком рно, и Ших-кй не успел нпрвить её в желемую точку. Он порзил плечо зверя. В небо поднялись тонны рсплвленного кмня, чтобы горячим ливнем обрушиться н головы толпящихся вокруг истукн солдт.

– Мне кжется, что вы тким обрзом ннесли им урон больше, чем могло бы сделть прямое попдние, – зметил Менг Чо. – Взгляните н просеки в рядх воинов.

Ших-кй не ответил, он внимтельно следил з двумя крошечными фигуркми, сползющими с темени зверя н его спину.

– Менг Чо, скжите всем, что кк только мы порзим цель в следующий рз, кждый, кто имеет связь с демоном, должен призвть своего дружк и спустить его с цепи.

– Тврь, которя контролирует мертвецов, вне себя от ярости, – скзл Менг Чо. – Ведет себя нерционльно, нпоминя ребенк, который, рссердившись, ломет свои игрушки.

– Хм. Что же, подольем ещё мсл в огонь.

– Стрел, лорд.

– Слышу. – Ших-кй взглянул н отряд Хсу Шен и решил, что теперь тот сможет выбрться без столь шумной подмоги. – Помогите мне, господ. Н сей рз я нмерен щелкнуть его прямо по соптке.

Он предствил себе жесткую железную рку. Собртья тервол объединили свои усилия с ним. Н сей рз их совместня воля встретил не столь сильное сопротивление. Гнев все ещё змутнял рзум врг.

Через мгновение после попдния по пустыне вновь проктился громовой рев ярости.

– Похоже, мы врезли ему под дых, – зметил Пн-ку.

– Видимо. Выпускйте демонов, господ. Центурион! Не могли бы вы перемещть людей через портл быстрее?

– Никк нет, лорд.

– Хорошо, продолжйте. Но не зтягивйте, – Ших-кй отвернулся, чтобы посмотреть, кк отряд Хсу преодолевет последнюю сотню ярдов.

Люди Хсу, кк и следовло солдтм Шинсн, бежли легко и быстро, соблюдя полный порядок. Они не бросли испугнных взглядов нзд через плечо. Из снряжения они оствили вргу лишь то, которое им прикзли бросить. Щиты и оружие они сохрнили.

– Прекрсные бойцы, – зметил Ших-кй.

– Это Семндцтый, – ответил Менг Чо. – Легион лорд Ву.

– Понимю, – улыбнувшись под мской, бросил Ших-кй. Менг Чо произнес свои слов тк, будто они скзли о легионе все, что можно было скзть.

Лорд Ву в свое время был одним из величйших тервол, но к своему несчстью окзлся вовлеченным в политические игры. Он погиб тинственным обрзом в Лионтунге, когд в том городе рзмещлся штб Восточной Армии.

Появился первый демон. Обиттель преисподней истошно вопил. Рост чудовищ превышл четырндцть футов, рук оно имело полдюжины. Демон сккл вокруг своего хозяин, проклиня его н чем свет стоит. Получив прикз, он оценил силу врг, звертелся волчком и изменил форму.

Ших-кй с интересом нблюдл, кк демон преврщется в медного, гигнтских рзмеров носорог. Зкончив трнсформцию, зверь, тяжело вскидывя зд, помчлся глопом в сторону противник.

– Неужели кто-нибудь может воспринять его серьезно? – со вздохом произнес комндующий.

Сверкющий н солнце носорог протопл мимо Хсу Шен. Исторгнув рдостный рев, он во весь дух ринулся н ближйших всдников. Животное носилось вокруг противник, мотло головой с не слишком устршющим рогом и опрокидывло вргов только з счет своей мссы.

– Весьм продуктивня клоунд, – неохотно признл Ших-кй. Ему кзлось, что демон с тким нрвом унижет достоинство тервол.

Исчдие д снов изменило форму, превртившись теперь в осьминог. Шесть щупльцев головоногого тут же вооружились мечми, взяв их у своих жертв.

Со стороны солнц спикировл дркон, и его всдник метнул копье-молнию в демон. Последнему это пришлось не по вкусу. Зверещв, словно обиженный щенок, он исчез.

Н смену ему явились полдюжины монстров Зпределья. Они учинили всеобщую свлку и н некоторое время сумели здержть всдников. Хсу Шен и его люди, здыхясь, взобрлись н дюну.

– Центурион! Отпрвьте этих людей вне очереди. Они совсем обессилели.

– Слушюсь, лорд!

Ших-кй проверил, кк идет эвкуция. Ему кзлось, что трнспортировк проходит слишком медленно. Медленно до отврщения.

Всдники, несмотря н тяжелые потери, продолжили нступление. Они окружили позиции Ших-кя н дюне и стли ждть, оствясь н почтительном рсстоянии.

– Знчит, теперь, кк вы полгете, мы в вших рукх, – рссмеялся лорд Ссу-м. – И спстись у нс шнсов нет. Вм остется лишь привести пехоту и нс прикончить. Не тк ли? – С этими словми он прикзл своим тервол сосредоточить внимние н ближйших к дюне пехотинцх.

См же Ших-кй продолжил изучение кменного идол. Неужели монстр тк глуп? Если он стнет продолжть в том же духе, то его войско будет уничтожено ещё до того, кк сумеет выбрться из пустыни. Тел убитых нходились в тком состоянии, что лишь немногие из них годились для очередной нимции.

Этим обстоятельством Ших-кй был весьм доволен.

Комндующий не сомневлся в том, что влстелин мертвых желет провести свое войско через весь мир. И его рмия нчнет рзбухть, кк только он вырвется из пустыни в обитемые земли. Это объясняет, почему идол сейчс тк рзбрсывется своими бойцми. Монстр считет, что позже никких проблем с пополнением не возникнет.

Пехот врг подошл в тком числе, что обороняющие дюну демоны, окзвшись под постоянным нпором, были просто смяты.

Ших-кй оглянулся. Эвкуция шл горздо лучше, чем рньше. По одному человеку кждые десять секунд. Шесть в минуту. Шестьдесят кждые десять минут. Три четверти солдт уже отпрвлены в крепость. Оствшиеся обрзовли кольцо вокруг портл. Этот мневр уже принес тктический успех.

«Мне бы чуть-чуть удчи, – думл он. – Ндо, чтобы портл мог прорботть ещё несколько минут. Если мне повезет, то кменный истукн ещё некоторое время будет вести себя кк последний идиот».

Он теперь сожлел о том, что предпринял рзведку боем. Вынужденное отступление вело к тому, что теперь вся Восточня Армия окзлсь втянутой в войну. В большую войну. Нступл критический момент для всей дльнейшей истории Шинсн. По его грубой прикидке войск противник нсчитывли пятьдесят тысяч бойцов. Ших-кю кзлось, что они перестли прибывть из мест своего укрытия.

Пехот врг окзл ему огромную услугу, последовв примеру квлерии. Прежде чем нчть тку, они решили его окружить. Ших-кй вошел в портл з несколько секунд до нчл нступления. Сзди оствлся лишь один человек – верный Пн-ку. Поднявшись н дюну, врг никого и ничего тм не обнружил. Тервол успели убрть свой мгический тоннель.

* * *

– Чего они ждут, лорд? – спросил Тси-Фенг. Прошло четыре дня, врг ни н йоту не продвинулся н зпд. Рзведчики в своих донесениях рисовли кртину црящей в стне врг чудовищной нерзберихи.

– Не зню. Может быть, нм удлось их припугнуть. Или они с смого нчл не нмеревлись нступть.

– Вы действительно тк полгете?

– По првде говоря, нет. Но помечтть не вредно, если, конечно, не бзировть свои действия н мечтх. В любом случе, возблгодрим судьбу з то, что он подрил нм лишние дни.

Ших-кй не рссчитывл, что у него хвтит времени н переброску людей в горы и н строительство укреплений. Лично он противнику этого бы не позволил.

Однко он получил времени столько, сколько ндо, и дже больше того. Две полевые бригды Семндцтого были переброшены н оборонительные рубежи и ожидли появления противник. Другие чсти Восточной Армии подтягивлись к крепости. «Еще неделя, – думл Ших-кй, – у меня будет столько людей и мгического оружия, что я смогу уничтожить в три рз больше зомби, чем видел у подножия одинокой горы».

Он отозвл всех тервол из легионов, и войск шли пешим строем под комндовнием унтеров. Когд позволял возможность, для переброски ряд чстей использовлись тоннели переход. Он привлек тервол и вооружение из Северной Армии, использовв до конц предоствленное ему лордом Куо прво. Вполне предскзуемое недовольство комндующего Северной Армии Ших-кй проигнорировл.

Северня Армия тоже был н мрше, но перебросить крупные отряды н помощь Восточной он не могл. Ших-кй прикзл трем своим легионм знять оборонительную позицию н зпдном берегу Тусгус – полноводной реки, протекющей примерно н половине пути между стрым местом рсквртировния Семндцтого Легион городом Лионтунг и крепостью н крю пустыни.

Тоннели переход в зоне рсположения Восточной Армии использовлись н полную мощность. Пригрничную крепость и глвные силы рмии рзделяло слишком большое прострнство.

– Хсу Шен, – рспорядился Ших-кй, – доложите, кк проходит эвкуция.

Тервол чуть ли не бегом зспешил к комндующему. Отвртительня привычк торопиться вырботлсь у него после спсения у дюны.

– Нконец, лорд, нм удлось добиться некоторого взимопонимния. Они, кжется, поверили, что нши доводы – не пустые слов. – Хсу говорил о вождях местных племен.

Ших-кй прикзл эвкуировть всех туземцев з третью линию обороны – реку Тусгус. Ших-кй решил, что, если не последует иных прикзов, то он зствит врг дорого плтить з кждую милю продвижения, не двя при этом возможности пополнять свои ряды покойникми из туземцев. Комндиры легионов считли, что рекция комндующего выходит з рзумные рмки. Он же докзывл им, что именно подобня предусмотрительность позволил избежть ктстрофы во время вылзки в пустыню.

– Лорд Чнг, вм удлось связться с лордом Куо?

Ших-кй испытывл острую необходимость поговорить с нчльством. Он хотел истребовть рзрешения поствить под свою комнду ещё нескольких тервол в том случе, если крепость будет сдн.

Дже Пн-ку втйне осуждл своего кумир з подобные допущения.

Чнг Шенг комндовл Двдцть третьим легионом, рсположенным к югу от Семндцтого. Он был одним из дюжины тервол, сослнных в Восточную Армию. До своего пдения лорд зседл в Совете тервол и, естественно, терпеть не мог лорд Куо. Его возмущло и то, что ему приходится служить под комндовнием сын свинопс. Одним словом, Чнг не был очень счстливым человеком.

Но он оствлся солдтом Империи Ужс, и это было глвным. Его рмия нходилсь в состоянии войны.

– Нет, лорд, – ответил он. – Никких следов. Кк будто ушел под землю. Создется впечтление, что он не желет, чтобы его ншли.

– Что же, нет тк нет. Вм ндо немного соснуть. – Чнг Шенг рзыскивл лорд Куо уже более тридцти чсов. – Ему известно, что мы его ищем, и, видимо, у него есть причин молчть. Я рссмтривю молчние кк соглсие с моей просьбой действовть тк, кк я считю нужным.

– С другой стороны, лорд, осмелюсь предположить – это может ознчть обострение отношений с Мтянгой.

– Возможно, что и тк. Нихудший вринт.

Подошел Менг Чо, которому положено было нходиться в горх. Отслютовв лорду Лун-ю, он доложил:

– Противник нчл движение, лорд.

– Буду в вшем рсположении через несколько минут. Кк оценивете силы противник?

– Чуть больше тридцти тысяч. Только пехот.

Тси-Фенг бросил вопросительный взгляд н лорд Ссу-м. Тот молчл. Комндующий поручил ведение всей горной оперции Тси-Фенгу и Семндцтому. Н себя же он взял здчу горздо более мсштбную – руководство действиями всей рмии. Он не имел прв тртить время н рзрботку диспозиции кждой центурии. Ших-кй молч кивнул Тси-Фенгу.

– Людям известны првил поведения? – спросил лорд Лун-ю. – Рненых необходимо немедленно эвкуировть через портл. Убитых из числ вргов, по возможности, тк же следует отпрвлять через тоннели переход. Если ткой возможности нет, то тел необходимо рсчленять. У нс есть н это около пятндцти минут. В случе промедления труп снов может быть нимировн.

– Все солдты проинформировны должным обрзом, лорд.

– Отлично. Нпомните им не стоять спиной к убитому противнику. Тот может подняться.

Ших-кй улыбнулся под мской. Окзывется, не только у него был рзвит мтеринский инстинкт.

– Кк прикжете, лорд, – ответил Менг Чо и, отслютовв, нпрвился к портлу.

– Вы отпрвитесь со мной, лорд? – спросил Тси-Фенг, обрщясь к Ших-кю.

– Возможно, прибуду чуть позже. Но только н минуту, чтобы получить предствление об их численности и тктике. Я буду слишком знят здесь, для того чтобы вмешивться в вши дел.

Тси-Фенг слегк поклонился и произнес:

– Прежде чем убыть, я должен ещё рз проверить систему сигнлов связи с бтреей.

– Пострйтесь по возможности экономить стрелы. Ших-кю удлось собрть лишь сорок девять зрядов. Тси-Фенг пояснил, что большя чсть мгического оружия уже двно переброшен из Восточной Армии в Южную.

– Именно тково мое нмерение, лорд.

– И следите з воздухом. Это нше смое слбое место.

– Слушюсь, лорд.

Тси-Фенг ещё рз поклонился и поспешил удлиться до того, кк комндующий нчнет выступть с новыми советми.

«Я стл похож н знудную струю деву, – подумл Ших-кй. – Под моим комндовнием нходятся отличные люди, чей коллективный опыт нсчитывет несколько тысяч лет. Боевой опыт. Они, в свою очередь, комндуют лучшими в мире воинми. Если они не смогут остновить рмию мертвецов, то её не остновит никто».

Но почему он тк стршно нервничет?

Может быть, из-з всдников н дрконх? Вскрытие не принесло добрых вестей. Рост этих существ превышл девять футов. Они были необыкновенно сильны и облдли чстичным иммунитетом к действию Силы. Вполне вероятно, что при жизни они имели острый ум, умели действовть быстро и, кроме того, сми влдели мгической Силой. Н зпрос в библиотеки Империи пришел ответ, что з период письменной истории человечеств информции о подобных создниях в зслуживющих доверия источникх не имеется.

Ших-кй тк и не смог узнть, кким обрзом возникл пустыня и кто воздвиг город, руины которых обнруживли в лесх в погрничных с пустыней облстях. Анлиз древних устных легенд позволил лишь обнружить нличие мимолетных упоминний о некоем кменном боге-стрже, обртившем свой взор в бесконечное восточное море. Осторожные, безумно смелые рзведывтельные рейды подтвердили, что континент зкнчивется чуть восточнее одинокой горы. З грницей земли не было ничего, кроме бескрйнего окен и одинокого остров.

Описние остров лишь обострило любопытство Ших-кя. Доклд Ко Фенг о зговоре Прккии содержл упоминние об острове длеко н востоке. Тм нходились лбортории зговорщиков и штб, где плелись нити зговор. То, что доклдывли об острове рзведчики, полностью отвечло описнию Ко Фенг. Неужели эти рмии нежити – ещё один ход Прккии… Но кк ткое может быть? Вся Высшя Девятк кроме Ко Фенг погибл в битве под Плмизно или ещё рньше. После войны кк зпдные стрны, тк и Шинсн, сделли все возможное, чтобы истребить подчиненные Девятки.

Лорду Ссу-м очень хотелось высдить деснт н том острове и посмотреть, что тм сохрнилось от Прккии. Зговорщики облдли несколькими весьм любопытными колдовскими приемми. Лорд Ко тк и не сумел обртить их н пользу Империи. Почти вся мгическя деятельность Прккии проходил под эгидой перебежчик из Эсклон по имени Мгден Норт. А тот очень хорошо умел хрнить свои секреты.

Ших-кй быстро прошелся по периметру крепости. Подготовк шл великолепно, хотя, пожлуй, чересчур медленно, чтобы успокоить его рсшлившиеся нервы. Глубоко вздохнув, процедил сквозь зубы:

– Пн-ку, пожлуй, нстло время взглянуть н то, что творится в горх.

ГЛАВА 7

1016 ГОД ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

Зговоры и зговорщики

Мгл готовилсь отойти ко сну, кк вдруг появилсь испугння служнк и объявил, что госпожу желет видеть король.

– Неужели он здесь? – изумленно спросил Мгл.

– Мы попросили его подождть в библиотеке, госпож. – Женщин говорил тким тоном, словно молил о прощении. Монрхм не предлгют придти в другое, более удобное для визитов время. Зслуживет удивления дже то, что он просто тк, без всякой помпы зглянул к ней с улицы. Впрочем, его величество был известен своим плебейским нрвом.

– Что он хочет?

– Король мне этого не скзл, госпож.

По спине Мглы пробежли муршки. Визит короля, судя по всему, не сулил ей ничего хорошего.

– Скжи ему, что я скоро буду. Подй ему бренди.

– Конечно, госпож. Ндо ли будить Мрту?

– Нет. Я оденусь смостоятельно.

Чтобы собрться духом, он стл нрспев читть строки из Солдтского Ритул. Этот метод перед боем использовли воины н её длекой родине. Он не вышл из спльни до тех пор, пок не убедилсь, что полностью восстновил контроль нд собой.

– А ты, однко, поздно, – зметил он, входя в библиотеку. Одно веко у неё слегк подергивлось от рздржения, дружелюбный тон, которым он обртилсь к Брги, ей смой покзлся нсквозь фльшивым.

Король окинул её безрзличным взглядом. Ее крсот никогд не окзывл н него никкого действия. В его присутствии Мгл постоянно ощущл себя несколько неполноценной. У неё возникло ткое чувство, словно у неё н носу выросл огромня волостя родинк или грубый шрм обезобрживет лицо. Брги, Вртлоккур и Мйкл Требилкок облдли бсолютным иммунитетом к её искусно культивируемой крсоте. Присутствие тких типов, и при этом в тком большом количестве, кзлось ей стрнным и пугющим. Оно лишло Мглу инструмент, которым он тк умело пользовлсь, зствляло колебться и отнимло уверенность в себе…

– Я был тут рядом, у себя дом. И, поскольку мне хотелось тебя увидеть, я решил воспользовться случем. Мне просто зхотелось тебя увидеть.

– Ты выглядишь изможденным.

– Был очень трудный день, поэтому извини мои мнеры. Они не ткие, кким должны бы быть.

Выяснилось, что её предврительня морльня подготовк окзлсь недостточной. Рзговор ещё не нчлся, он уже ощущл неуверенность.

– Что ты хочешь? – выплил Мгл и тут же ощутил отврщение к смой себе. Он вовсе не желл быть столь прямолинейной.

– Считй, что я испытывю естественное любопытство к тому, что ты зтевешь вместе с Арлом.

«Проклятие!»

Но это не было произнесено вслух. Внешне ей удлось скрыть свое изумление.

– Зтевю? Что ты хочешь этим скзть?

– Допустим, что я обртил внимние н события, которые в совокупности обрзуют… «элементы ситуции». Я всегд стрюсь проявлять здрвый смысл. Вот и сейчс, прежде чем нчть беспокоиться, я решил предоствить тебе возможность смой все объяснить.

– Вот кк? – По её коже вновь побежли муршки. Н сей рз они тили в себе смертельный яд. Мгл нконец понял, почему в городе появился Вртлоккур. Если Брги считет, что необходимо прикрыть тыл, знчит, он уверен…

– Врево, которое звривется, состоит из следующих ингредиентов: одн принцесс из Шинсн в изгннии, минус умиротворяющее влияние хорошего человек, погибшего под Плмизно; один молодой, влиятельный и очень богтый торговец, видимо, ослепленный прелестями укзнной принцессы; тервол из штб Зпдной Армии лорд Хсунг, тйно хрнящий верность ознченной принцессе в изгннии.

Мгл зтил дыхние. Откуд это ему известно? Проклятый Требилкок! У него, видимо, действительно есть гент в штбе лорд Хсунг. Првд, в ней ещё теплилсь ндежд, что в последнем он ошибется.

– Особый интерес предствляет тот фкт, что днные ингредиенты встретились в тот момент, когд мои шпионы доносят, что н грницх Шинсн и Мтянги нзревет взрыв.

О, боги! Неужели ему известно все? Неужели у Мйкл есть гент и в её доме?

– Весьм своевременное отвлечение сил, – продолжл король. – Рзве ты, окжись н моем месте, не стл бы здвть вопросы?

Он произнес все это нпряженным голосом и необычным для него официльным тоном – не кк добрый знкомый, скорее кк судья. Но при этом он не мог ни н чем остновить взгляд и явно нервничл, однко Мгл был нстолько знят поискми ответ, что его внутренняя неуверенность прошл мимо её внимния. Ей ндо было ответить тк, чтобы смягчить Брги и в то же время не поствить крест н своих честолюбивых устремлениях.

Нконец он решилсь:

– Ты прв. Люди из Шинсн вступли в конткт со мной. Они придерживются трдиционлистских взглядов и выступют против реформ лорд Куо. Их волнует нрстние нестбильности Империи. Я же являюсь последней из ныне живущих потомков основтеля держвы Тун Ху. Меня воспитли кк принцессу-мг во время првления принцев-мгов. Сторонники трдиций считют, что я, если получу возможность, смогу вернуть былую стбильность и трдиционные ценности. Пок дльше рзговоров дело не продвинулось. Не думю, что из этого вообще что-нибудь получится.

– Почему нет?

– Ко мне обрщлись и до этого. Всем этим группм не хвтет ни силы, ни влияния. И им ндо вовсе не то, о чем они говорят. Им требуется подствное лицо, которое будет принимть н себя их грехи в то время, когд они стнут упрвлять. Своего род козел отпущения.

«Слушет ли он меня, воспринимет ли то, что я говорю», – здвл себе вопрос Мгл.

По лицу Брги понять что-либо было невозможно: оно оствлось кменной мской, кк у игрок в крты.

– И ты н подобное, естественно, не соглсн.

– Нет. Ты меня хорошо знешь.

– А кк в эту кртину вписывется Арл? – здумчиво побрбнив кончикми пльцев по носу, спросил Король.

– Он – купец. По его мнению, торговый климт стнет более блгоприятным, если Шинсном будет упрвлять друг Квелин. Арл Днтис пытется обеспечить финнсовую поддержку переворот. У меня не хвтет дух рзрушить его ндежды.

Король внимтельно изучл корешки книг. Мгл ндеялсь, что её объяснение прозвучло достточно убедительно. Зня, что подобного рзговор не избежть, он репетировл его много рз. Но он произошел слишком рно. Все её приготовления едв не пошли прхом. Он збыл слов роли. В результте ей пришлось открыть большую чсть првды. Оствлось ндеяться, что этого окжется достточно.

Брги глубоко вздохнул, видимо, решив не делиться тем, что у него н уме. Он был уверен в том, что Брги готов нпрвить своего секретря к лорду Хсунгу. Если это произойдет, то он лишится всех ндежд н поддержку торгового клсс Квелин. Теперь перед ней стоит одн цель – сорвть все усилия Пртксис. Пок он через этот рубеж не перешл. Но он ткже хорошо понимл, что не сможет н это осмелиться. Брги пок ещё не предствляет всех возможных последствий переговоров с Хсунгом. Но если они сейчс сорвутся, вся вин з это будет возложен н нее.

Ргнрсон вел свою струю, струю игру, отдвя злодею веревку, н которой позже можно будет его повесить.

– Выглядит очень привлектельно, – скзл король. – Квелину это принесет пользу. При условии, что Шинсн сможет преодолеть свою историческую инерцию. В противном случе ккя нм рзниц, кто стоит тм у влсти?

Что? Не ослышлсь ли он? Неужели он не нмерен учинить шум? Неужели хочет с ней соглситься? Принцесс попытлсь взять себя в руки, оствив его в одиночестве бороться с зтянувшимся молчнием. Но он, кзлось, ничего не зметил.

– Я не совсем уловил то, что ты скзл, – нконец произнесл Мгл.

– Я скзл, что не буду препятствовть твоим плнм. Но мне не нрвится, что ты привлекешь к их выполнению моих людей, предврительно не обсудив дело со мной. Строго говоря, в днный момент ты тоже являешься одним из моих людей. Кк кстелян крепости Мйск ты держишь первую линию обороны против Шинсн. Тким обрзом, мы стлкивемся с тким положением, которое Дерел мог бы охрктеризовть кк потенцильный конфликт интересов. Мне не хотелось бы беспокоиться о контроле нд проходом Свернейк.

У Мглы екнуло сердце. Кк он сумел тк много узнть? А, может быть, он ничего не знет? Может быть, это всего-нвсего выстрел нудчу? Попытк всучить веревку? А средством для этого избрл свою знменитую одержимость угрозой с Восток.

– Понимю, ты хочешь получить грнтии. Что ты имеешь в виду?

Н губх короля промелькнул улыбк.

Он совершил тктическую ошибку. Н сей рз он действительно действовл нугд. И поймл её. Проклятие! Почему он всегд окзывется тким сообрзительным?

– Не сейчс и не здесь, – ответил король. – Нм обоим нужно время, чтобы хорошенько все обдумть. Кроме того, мне потребуются свидетели. Вртлоккур и Нерожденный вполне подойдут для этой роли.

– Ты никому не доверяешь, не тк ли? – спросил он, изобрзив изумление.

– Теперь нет. Перестл. Д и с ккой стти я должен кому-то доверять? Твои змыслы – лишь одн из моих головных болей. Я решил быть бдительным и внимтельно смотреть по сторонм до тех пор, пок проблем больше не остнется.

Мгл рссмеялсь. Н сей рз совершенно искренне. К ней нчл возврщться уверенность. Брги ответил ей улыбкой.

– Тебе следовло бы родиться н востоке. Из тебя получился бы первоклссный тервол.

– Не исключено. Моя мм был колдуньей.

Он об этом, конечно, слышл и рньше, но эт мысль только что пришл ей в голову. Может быть, здесь ндо искть ответ? А что, если он способен н подглядывние с помощью мгических сил? Возможно, что этому его обучил Вртлоккур. Он хотел было просить, но её остновило появление служнки.

– Госпож, пришел ккой-то господин – он желет видеть его величество.

Мгл вопросительно посмотрел н Брги. Тот пожл плечми.

– Проводи его сюд, – рспорядилсь хозяйк дом.

В библиотеку влетел дъютнт короля.

– Сир, я искл вс повсюду. Вы очень нужны во дворце.

Адъютнт кзлся очень обеспокоенным.

– В чем дело, Дл?

– Чрезвычйное происшествие, сир. Умоляю! – В голосе и во взгляде дъютнт было столько мелодрмтизм, что Мгл не смогл сдержть смех.

– Хорошо, потолкуем позже, – скзл ей король. Его взгляд скзл Мгле больше, чем весь предыдущий рзговор.

Некоторое время ей придется держться с удвоенной осторожностью. Рзвитие событий достигло ткой деликтной стдии, что нельзя позволить себе ни млейшего риск. И целиком по её вине. Ей слишком не терпелось, он стл зглядывть слишком длеко вперед, утртив контроль нд текущими детлями оперции.

– Чрезмерня смоуверенность всегд крлсь з мной по пятм, – прошептл он.

* * *

Король и Вртлоккур сидели н ступенях кменной лестницы в темном и пустынном в столь поздний чс дворе змк. Нельзя скзть, что они были бодры и оживленны. Предполглось, что они оствили свои покои, дбы полюбовться весьм живописным метеоритным дождем.

– Вот ещё один большой, – зметил чродей. – Оствил след до смой стены.

– Однжды я видел, кк пдющя звезд рссыплсь не меньше чем н двдцть чстей. Вот это было зрелище! Еще один! – И через несколько секунд: – Я встречлся с Мглой. Он вел себя очень уклончиво. Мои подозрения лишь усилились.

– Я тебя внимтельно слушю.

– Он плетет интриги, чтобы вернуть себе трон. И дело зшло дльше, чем он хочет признть.

– И?..

– Будь ты проклят! Неужели ты не можешь произнести ничего более врзумительного?

– И что же я должен, по-твоему, скзть?

– Ответь. Прв я или нет? Действительно ли он строит длеко идущие плны?

– Ты же см, дьявол тебя збери, прекрсно знешь ответ. К чему эти вопросы? Конечно, строит. Тот, кто хоть немного посидел н троне, не отдет его без борьбы. Поствь себя н её место. После смерти Вльтер у неё здесь ничего не остлось. Ты скжешь, что у Мглы остлись дети… Однко мтеринский инстинкт, мягко говоря, у неё рзвит невжно. Когд-то он знимл в Шинсне смое высокое место. Теперь он желет вернуть его себе.

– Тем не менее он уязвим. И именно из-з детей.

– Рзве все мы не в тком же положении? – с горечью произнес чродей. – Нши дети – зложники судьбы.

– И ты полгешь, что он сможет преуспеть?

– Не зню. Мне неизвестно, что происходит в политической жизни Шинсн. И я не желю этого знть. Я не хочу их змечть, и мне ндо, чтобы Империя не змечл меня.

– Тебя они в покое не оствят.

– Зню. Если и оствят, то не ндолго.

Некоторое время они молч следили з звездным дождем. Зтем Вртлоккур скзл:

– Не имеет никкого знчения – выигрет он или нет. При любом исходе Шинсн остнется Шинсном.

– Думешь, он ничего не изменит?

– Не сможет, дже если и зхочет. Ей этого просто не позволят. Ты, я и Квелин у них н особом счету. Нступит день, когд они вернутся.

– О, взгляни! Совсем кк комет!

– Хм… – протянул чродей и продолжил: – Но это произойдет не очень скоро. Им предстоит несколько трудных лет. Во-первых, осложнения в отношениях с Мтянгой. Во-вторых, им не удлось полностью умиротворить территории, оккупировнные з время войны. Сейчс они лишь питют ндежды, кк одноногя портовя шлюх, ожидющя приход эскдры.

Брги фыркнул и искос взглянул н Вртлоккур. Подобного род выржения были совсем не в стиле чродея.

– Я буду весьм им блгодрен, если они предоствят ещё лет десять мир или хотя бы ещё год. Я буду счстлив подобным подрком, тк кк считю, что в следующий рз мы против них не устоим. Мне кжется, что воцрение Мглы могло бы отдлить этот день и смягчить удр, когд он стнет неизбежным.

– Тебе виднее. Однко не збывй об О Шинге.

– Об О Шинге?

О Шинг был принцем, который лишил трон и изгнл Мглу из Империи лишь для того, чтобы смому окзться свергнутым.

– Он не хотел поход н зпд. Сопротивлялся изо всех сил. И поэтому его теперь нет среди живых.

– Зню. Но люди, которые его убили, тоже ушли. Боже!.. Ты видел? Ну и звезд! Хорошо. Я потрчу несколько дней, чтобы все получше рзнюхть и кк следует подумть. Зтем ты, Гжердрм, я и ещё несколько человек соберемся вместе и решим, стоит ли ей помогть.

– Тебе виднее, кк я уже скзл. Но если ты н это решишься, то схлопочешь лишь новые неприятности. У тебя достточно проблем здесь, дом. И они зслуживют горздо больше внимния, чем все интриги Мглы. Кроме того, подумй о том, кого ты включешь в свою комнду. Что ксется меня, то я вообще не желю иметь кких-либо дел с Империей Ужс. Если, конечно, он не зденет меня первой.

– Прости мне мою неуклюжую поспешность, но я решил, что это поможет тебе вступить в конткт с людьми, способными пролить свет н судьбу Этрин.

Чродей оцепенел. Зтем он медленно повернулся в посмотрел в глз короля. Помолчв немного, он кивнул и произнес:

– Возможно, ты и прв.

* * *

В библиотеке Мглы нходились три гостя. Двое из них склонились нд серебряной чшей для предскзний. Не вод был злит в эту чшу… Богтство позволяло волшебнице зполнить сосуд знчительно более дорогой, но и более ндежной субстнцией – именно ртутью, зполучить которую мечтли все провидцы.

Арл Днтис нервно топтлся, вглядывясь в блестящую поверхность ртути. Всем своим видом он нпоминл юнц, которому вот-вот предстояло лишиться невинности. Мгл искос поглядывл н него. Он понял, что совершил ошибку, рсскзв ему о подозрениях Брги. Мльчишк – дружок Мйкл Требилкок, и если что-нибудь пойдет не тк, он обязтельно рсколется… Думть об этом ей не хотелось. Не исключено, что ей придется решиться н героические меры.

Чм Мундуиллер знимлся тем, что отрвлял воздух библиотеки дымом своей трубки. Третий гость рсположился в стоящем у стены кресле. Он сидел, полуприкрыв глз. Ни его поз, ни выржение лиц не выдвли никких эмоций. Он был терпелив, кк змея. Цвет лиц и величествення оснк гостя были почти ткими же, кк и у принцессы в изгннии. Облчен гость был в одежды зпдного покроя, и по всему ощущлось, что он чувствует себя в них крйне неловко. Он был чуть смуглее, чем Днтис или Мундуиллер, однко лицо его, по срвнению с рукми, кзлось бледным. Этот человек привык носить мску.

Мгл, шумно втянув в себя воздух, здержл дыхние. Веки человек с восток чуть дрогнули.

– Смотри, Арл! – произнесл он.

Днтис вгляделся в сверкющую поверхность и увидел четыре крошечные человеческие фигурки. Люди сидели вокруг стол и, видимо, о чем-то горячо спорили. Они стучли кулкми по столешнице и передвли друг другу в кчестве докзтельств ккие-то документы.

– Ни и что? – спросил молодой человек.

– Они склоняются в ншу сторону, – ответил Мгл и усмехнулсь, услышв свой голос. От волнения он прозвучл хрипло и в то же время визгливо.

– Откуд ты это знешь, если мы ничего не слышим?

– Помолчи. Молчи и смотри.

Они нблюдли з тем, кк идет спор. Мгл, вдруг отскочив от стол, издл рдостный крик и обнял Арл.

– Все. Решение принято. Точк зрения короля победил. Нм теперь не ндо прятться.

Он прижлсь к Арлу и поцеловл его в губы, н что тот ответил ей энергичным мужским слютом. Мгл немного отстрнилсь от него и, не в силх удержться от улыбки, прошептл:

– Что же, Арл, возможно это будет совсем неплохо.

Он злился крской и что-то невнятно пробормотл.

Мундуиллер выпустил огромный клуб дым и понимюще улыбнулся.

Н выручку Арлу пришел третий гость. Он поднялся с кресл, подошел к чше и взглянул н изобржение. Его лицо по-прежнему оствлось холодным, кк рктический лед. Коротко кивнув, он нпрвился к креслу, бросив н ходу:

– Это хорошо.

Днтис содрогнулся. А Мгл, увидев это, улыбнулсь. Когд лорд Чьен Ко нчинл говорить, рекция у тех, кто слышл его в первый рз, всегд был именно ткой. Дело в том, что лорд много, много лет тому нзд получил рну в горло, и у него сохрнилсь лишь видимость голос. Это был ткой скрип, что слуштелям кзлось, будто их свежую рну посыпют солью.

– Что беспокоит вс, лорд Чьен? – спросил Мгл.

Лорд побрбнил кончикми пльцев по своему острому подбородку и произнес:

– Это решение ознчет примирение с неизбежностью, это в свою очередь говорит о том, что король прекрсно осведомлен о нших делх. Из этого вытекет, что нш тйн охрняется не столь хорошо, кк её следовло бы охрнять.

Он здержл взгляд своих обсидиновых глз н кждом из присутствующих.

«Я нчиню терять контроль, – подумл Мгл. – Если я не сумею его быстро восстновить, то окжусь в этой игре простым зрителем».

– С ншей стороны никких утечек не было, – зявил Арл. Он без стрх встретил взгляд змеиных глз. Днтис не боялся ни этого человек, ни всего того, что тот символизировл. Ему приходилось встречться с тервол во время Великих Восточных Войн, и несмотря н это он, Арл Днтис – сын купц, – все ещё жив.

– Вы уверены?

– Абсолютно. Постойте. Я, кжется, догдывюсь, кк могл произойти утечк. Это могло случиться через моего друг Требилкок. Информция, скорее всего, просочилсь случйно. Дело в том, что мы с ним иногд пользуемся услугми одних и тех же связных.

– Контрбндистов?

Арл сделл полупоклон и продолжил:

– Иногд они мне рсскзывют, чем, по их мнению, знимется Мйкл. Допускю, что точно тк же они делятся с ним своими догдкми о моей деятельности. Недвно связные нмекнули, что Мйкл сумел звербовть гент в ствке лорд Хсунг. Это похоже н првду. Действия короля позволяют думть, что генту о нс известно.

«Ну и осел же ты, Арл, – подумл Мгл. – С ккой стти ты решил ему это все рсскзть?»

– Понимю. – Чьен Ко обртил взгляд рептилии н Мглу и, вопросительно подняв брови, произнес: – Что скжете, принцесс?

– Вы имеете предствление, кто может быть этим гентом?

– Полгю, что д.

– Предствляет ли для нс опсность это слбое звено?

– Требилкок, видимо, ншел рычг, которым можно упрвлять этим человеком. А рычгом способн двигть любя рук.

– Совершенно верно, – кивнул он, соглшясь. – Попытйтесь выяснить, нсколько силен рычг влияния или, иными словми, нсколько серьезно скомпрометировн этот человек. После этого поступйте тк, кк сочтете нужным.

– Будет исполнено, принцесс.

Чьен бросил н Арл ткой леденящий взгляд, что молодого человек охвтил дрожь. И он поспешно отвернулся, сделв вид, что безумно зинтересовлся книжными полкми.

Чм Мундуиллер, хрня кменное выржение лиц, молч поссывл свою трубку.

Мгл пристльно смотрел н Арл, пытясь внушить ему нужную мысль: «Это большя игр, Арл. Ствкой в ней является Империя».

– А где сейчс этот Требилкок? – поинтересовлся лорд Чьен. – Этот человек мог бы пролить свет н интересующие нс обстоятельств.

– Никто не знет, – ответил Арл. – Он исчез не тк двно. Кто-то ночью нпл н генерл Ликопулос и серьезно его рнил. Н следующий день Мйкл испрился. Никому не известно, есть ли связь между этими событиями.

«Это случилось той ночью, когд меня нвещл король, – припомнил Мгл. – Той ночью, когд Брги уволок этот тип Хс. Мльчишк вел себя тк, будто я и есть глвный злодей».

– Я пытлсь нйти его, – произнесл он вслух. – Это опсный человек, и мне не хочется упускть его из вид. Однко никких следов я обнружить не смогл.

Он покосилсь н Арл, не сумевшего скрыть свою тревогу. Интересно, кким обрзом он смог тк преуспеть в торговле, не облдя способностью прятть свои подлинные чувств?

– Ты полгешь, что он мертв? – спросил Арл. – Возможно, он что-нибудь обнружил, и это что-нибудь окзлось нстолько огромным, что он не сумел с ним совлдть?

– Не зню, Арл. А вс, лорд Чьен, я попрошу ничего не делть с Требилкоком. Король и Вртлоккур его обожют.

– Кк вм угодно, принцесс, – произнес, поднимясь, тервол. – Но мне необходимо возврщться. Меня ждут дел, и, кроме того, необходимо поделиться доброй вестью с ншими друзьями.

– Д, д, пожлуйст, – ответил Мгл, ничем не выдвя того, что стршно рд его уходу.

Чьен Ко нпрвился в угол комнты и исчез в тот момент, когд вот-вот был готов столкнуться с одной из полок. В том месте, где он только что нходился, н мгновение возникл яркя вспышк.

– Ну и жуткий же тип, – скзл Арл. – Он мне ужсно не нрвится.

– Пусть он тебя не пугет, – ответил Мгл. – Лорд Чьен очень двно н моей стороне. Он один из тех немногих тервол, которым я доверяю.

– Ты лучше знешь своих людей, – скзл Арл. – Но вовсе не обязтельно, что для тебя и для меня он должен ознчть одно и то же. Скорее всего, он видит во мне лишь хорошо дрессировнную и полезную для дел собчку.

Мгл поспешно отвернулсь в ндежде н то, что Арл не успел зметить промелькнувшего н её лице выржения изумления. Он знл, что лорд Чьен именно тк смотрит н любого, сотрудничющего с ними предствителя зпд.

– Мстер Мундуиллер, вы не произнесли ни слов с того момент, кк здесь появились.

Мундуиллер искос, сверху вниз посмотрел н поверхность ртути. Тм ничего не изменилось. Фигуры, рзмером с мышь, продолжли свой молчливый спор.

– В тком случе я скжу до свидния. – В его глзх мелькнул нсмешливый огонек. – В моем присутствии здесь нет никкой необходимости.

Арл хотел что-то произнести, но тут же передумл. Мгл тоже не смогл нйти нужных слов.

Подойдя к дверям, Мундуиллер повернулся и произнес:

– Прежде чем удлиться, не могу не скзть, что я и мои друзья будут чувствовть себя лучше, зня, что вы действуете зодно с королем.

– Что он имел в виду? – спросил Арл, когд дверь з купцом зкрылсь.

Мгл улыбнулсь. Проведя кончиком язык по своим великолепным зубкм, он ответил:

– Не зню. И не уверен, что хочу знть.

Но н смом деле это было совсем не тк. Муршки снов збегли по её спине. Сегодня ей ещё рз удлось ускользнуть от удр судьбы. Нет сомнения в том, что Мундуиллер позволил втянуть себя в зговор лишь для того, чтобы лучше понять, чем этот зговор грозит его королю. Когд дрожь прекртилсь, он обртил внимние н Арл.

Тот внчле сделл шг нзд, зтем двинулся вокруг стол. Н лбу его неожиднно выступили кпельки пот. Он кзлся человеком, убегющим от привидения.

Однко убежть ему не удлось.

Мгл зловеще улыбнулсь. Этот призрк нвсегд остнется с ним. Арл не зхочет от него избвиться. Он об этом позботится.

* * *

Вртлоккур следил з тем, кк король входит в крошечное помещение, где обычно проводились ниболее секретные совещния. Брги, кзлось, был весьм доволен собой.

– Мгл будет здесь через несколько минут, – скзл он.

Принцесс явилсь через десять минут. Сопровождл её Дл Хс. З ней, кк преднный щенок, плелся Днтис. Чродей нблюдл з ними из-под полуприкрытых век. Что-то изменилось. В их отношениях появилсь ккя-то стрння зстенчивость. Для короля это, видимо, тоже не остлось незмеченным.

– Сдитесь, – скзл Брги. – Приступим срзу к делу. Я весь день торчл в змке, и у меня нет желния пускться в долгие рссуждения и тем более в споры. Итк, мы приняли решение. Вы его уже знете. Приступим к его воплощению в жизнь. Но прежде всего, Мгл, я желю знть, кто тервол и что он делл в Квелине без моего н то позволения.

Дже Вртлоккур был изумлен. Он не только изумился, но и испытл некоторое отврщение. Этот молодой человек кзлся пончлу тким многообещющим… И вот теперь он, подобно худшему из тирнов, посдил всюду своих шпионов.

Если Вртлоккур изумился, то Арл Днтис был просто сржен. Он издл звук, нпоминвший одновременно отрыжку и писк мыши. Глз его округлились. И дже Мгл, в первой рз н пмяти Вртлоккур, кзлось, был зстигнут врсплох.

Это его немло позбвило. Кому не нрвится видеть рстерянность коллеги?

– У меня имеются кое-ккие возможности, – продолжил король. – Мне вжно знть, кто этот тервол. Нзовем это жестом доброй воли с твоей стороны, Мгл.

Волшебниц пришл в себя. Он стл рсскзывть все честно и поведл нечто ткое, что, кк обртил внимние Вртлоккур, повергло Днтис в изумление.

Король посмотрел н чродея, желя услышть его мнение. Не усмотрев в словх Мглы прямой лжи, Вртлоккур молч кивнул.

– Все это звучит прекрсно, – скзл Брги, – если, конечно, Куо со своей стороны не плетет интриг. Когд ты нмерен нчть действовть?

– Это пок неясно. Мы выступим в тот момент, когд лорд Чьен решит, что нпор Мтянги достиг пик. Мы зхвтим ключевые точки Империи. Южную Армию мы не стнем трогть до тех пор, пок не зхлебнется тк Мтянги. После этого лорд Куо будет смещен.

– Прекрсно. Если, конечно, Куо позволит вм сделть это. Что вы нмерены предпринять, если он сумеет улдить противоречия с Мтянгой путем переговоров и нпдения не произойдет?

– Плн не иделен. В тком случе я, по-видимому, проигрю.

– Ты не стнешь пытться спровоцировть войну, не тк ли?

– Нет. Во всяком случе, не больше, чем лорд Куо. Шинсн может не выдержть ещё одной войны.

Король снов взглянул н Вртлоккур, и тот снов дл понять, что не улвливет лжи.

– Хорошо, Мгл, – удовлетворенно кивнув, произнес Брги. – Ккой вклд в вше дело мог бы внести я?

– Ты уже делешь это, предоствляя нм безопсный трмплин для прыжк. Единственное, что мы могли бы попросить у тебя взймы, тк это несколько штурмовых отрядов для первого удр.

Вртлоккур внимтельно следил з Днтисом. По легким подергивниям лиц Арл чродей догдлся о той роли, которую игрл молодой человек в зговоре до того, кк к нему примкнул король. Ему было поручено изыскть средств н немников, чтобы выполнить ту рботу, которя теперь ложилсь н плечи королевских солдт. «Прень – глупец, – подумл чродей. – Впрочем, эт женщин способн превртить в глупцов и более мудрых людей, нежели Днтис».

– Сэр Гжердрм, – скзл король, – сформируй нужные ей отряды. Сделй это без всякого шум.

Вртлоккур посмотрел н свежеиспеченного рыцря. Бедный Гжердрм. Он был смым яростным противником этой зтеи. Ни один из ргументов короля не смог зствить его изменить позицию. Теперь же он должен учствовть в ненвистном предприятии, ибо тков воля монрх.

Возможно, он поступет првильно. Когд доходит до дел, мы все в нем нчинем принимть учстие, потому что это легче, чем продолжть спор. Не исключено, что Брги тоже преврщется в глупц. Он не способен рзделять свои симптии и политику. Если он этому не нучится, Квелин ожидют трудные времен.

* * *

Непнт метлсь в своих покоях, словно посженный в клетку зверь. У неё появилсь стрння, неистребимя уверенность в том, что мир вокруг неё неожиднно изменился, и он окзлсь гостьей в чужом времени. Окружющие её предметы и люди утртили в её глзх свою рельность.

Он понимл, почему это произошло. Виной всему утрт точек опоры, потеря многих друзей, гибель любви. У неё не остлось семьи и почти нет близких людей. Есть, конечно, муж, но это всего лишь брк по рсчету – во всяком случе, с её стороны. Ей был нужен зщитник, и он соглсилсь н зщиту со стороны столь двно желвшего её человек. Всякя чепух вроде любви был лишь плодом фнтзии Вртлоккур.

Все эти дни он просто плыл по течению, оствляя в стороне все и вся. Потеря связи с внешним миром причинял боль. Временми ей нчинло кзться, что он сходит с ум.

Ее жизнь превртилсь в длиннейшее ожерелье из ннизнных одно н другое несчстий и неприятностей. Конечно, бывли и счстливые периоды, но они вствли в пмяти лишь с огромным трудом. Несчстья же, нпротив, припоминлись очень легко.

Непнт остновил свой бег, чтобы взглянуть в окно. Небо было окршено в темно-серый цвет. Неужели опять непогод? Непнте кзлось, что после их приезд солнце убежло с небес. Неужели уныние следует з ней по пятм подобно несчстному псу?

– Может быть, это все из-з моей беременности? – пробормотл он. – Не могу же я остться в тком состоянии нвсегд. Сейчс я дже смой себе кжусь невыносимой. Ведь у меня есть друзья, – зкончил он с едв зметной недоброй улыбкой.

Ребенок в чреве вдруг принялся толкться. Положив руки н живот, Непнт попытлсь догдться, что он использует для этой цели – ножки или ручки.

– Думю, что ты окжешься мльчишкой. Говорят, что мльчики более ктивны.

Ребенок толкнул ещё рз. Он поморщилсь. Удр был довольно сильным.

– Врт! – позвл он.

Но супруг дом не окзлось. Скорее всего, он снов у короля. Что они зтевют н сей рз? Непнт до сих пор не знл, зчем Брги приглсил Вртлоккур. Он не верил Ргнрсону. Конечно, он все объяснит, но его слов не обязтельно окжутся првдой. Этот тип нстолько хитер, что дже Врт может не знть всех его плнов.

Он редко покидл свои покои, но тем не менее всем своим существом чувствовл глубинные течения, нрушющие мирную жизнь змк Криф. Слуги болтли и строили догдки. Возникли ккие-то сложности с нследовнием престол. Брги был избрнным королем, но члены его семьи не имели прв н вечное првление Квелином. Тким обрзом, после его смерти Корон вновь стнет объектом ожесточенной борьбы. Несколько пртий уже проявляли горячий интерес к проблеме престолонследия.

Ситуция н востоке продолжл внушть опсения, в соседнем Хммд-ль-Нкире спордически возобновлялсь гржднскя войн, что не могло не осложнять положение в Квелине.

В смом королевстве продолжлись этнические трения, нкл которых лишь незнчительно смогли уменьшить три поколения просвещенной монрхии.

Он смотрел в окно и думл о своем доме в длеких горх. Дже тм ощущл себя не более счстливой, чем здесь. Но, нходясь тм, он кждый день молил небо о том, чтобы внешний мир обртил н них свой взор и призвл к себе. И вот сейчс, когд они нконец избвились от збвения, Непнт стрстно желл возвртиться в тихий, безопсный покой своей горной твердыни.

– Нет, я действительно сошл с ум. Я недовольн дже тем, что мои молитвы были услышны. – Ребенок в её чреве снов здвиглся. – Что ты тм делешь? Скчешь через веревочку?

Непнт решил прилечь. Сон иногд приносил ей утешение.

Однко н сей рз ей долго не удвлось уснуть. Ныл спин, болели руки и ноги. В голове, несмотря н все попытки их изгнть, продолжли кружить тоскливые мысли. Ребенок тоже никк не желл успокивться.

Но нконец сон пришел, вместе с ним явились и видения, столь же тревожные, кк и мысли няву.

Это были сны из тех, которые он уже хорошо успел зпомнить. Ей грезился Этрин, пустыня и тень, огромня и пугющя. Сын взывл о помощи. Голос его едв доносился из отдления. Тень же збвлялсь. Он время от времени нбегл н её сын, причиняя ему ужсные стрдния. Мть потянулсь к Этрину, но мльчик её не змечл.

В последнее время он видел множество снов, в которых присутствовл Этрин. Это обычно случлось, когд сон не был глубоким. Видения могли быть рзличными, но во всех сын оствлся живым и пытлся избежть соприкосновения с тенью.

Врт утверждл, что это беременность игрет с ней в столь стрнные игры и её видения не имеют ни млейшего отношения к рельному миру. Но он уже испытывл нечто подобное несколько лет нзд. А в то время он не был беременной.

Он верил в то, что повторяющиеся видения отржют истину. Грезы несли в себе ккую-то тйную мгию, но Непнт не знл, кк её истолковть. Ее мгические способности резко увяли после того, кк он потерял бртьев. Для контроля нд Силой требовлсь концентрция мгической воли всей семьи…

Врт тоже не был экспертом в толковнии снов, но имел достточно знний для того, чтобы понять знчение её видений. А может быть, у них нет никкого знчения?.. А что, если он прв, и все эти видения – ничто иное, кк отржение её тревог и сомнений?

Непнт постепенно выходил из своего сумеречного полусн. Нет, он не бегет з кждым блуждющим огоньком. Он пытется мыслить релистично… Но н этом пути её все время подстерегет рзочровние. Н ккое-то мгновение Непнте покзлось, что он остновилсь у полуоткрытой двери, з которой скрывется истин.

До неё донесся негромкий шорох и звук шгов. Непнт узнл походку горничной.

– Я не сплю, Мрго.

– Госпож, мне не хотелось нрушть вш покой, но вш муж попросил меня взглянуть.

– Скжи ему, чтобы он пришел.

Вртлоккур, усевшись н крй кровти, взял в свои лдони её руки.

– Кк ты себя чувствуешь?

– Довольно прилично. Что происходит в остльном мире?

– Все, кк обычно. Они рождются и умирют, совершя в промежутке мссу глупостей. Я нблюдю з ними вот уже четырест лет, и они ни кпли не изменились. Люди по-прежнему ведут себя крйне глупо.

Непнт был огорчен. Когд он пребывет в подобном нстроении, обсуждть её сны невозможно.

– Ты снов в дурном рсположении дух?

– Почему ты тк решил?

– Ну, кк же. Все – сует сует и всяческя сует.

– Хм. Это – не более чем релистический подход к жизни.

Ее супруг явно пребывл в сумеречном состоянии души. Если мелнхолия усилится, он стнет невыносимым. Однко его ещё можно спсти, если не дть уйти в себя.

– Что тк тебя звело?

Ндо дть ему возможность выговориться. Пусть он посмотрит н все со стороны и придет в ярость. Злость рзрушит цепь тяжелых мыслей.

– Это все Брги. Он меняется. Несколько лет нзд он взирл н мир открытыми глзми и ничто не могло ввести его в зблуждение, оствить в дуркх. И см себя он никогд не дурчил.

– О чем ты говоришь?

– Теперь он ведет себя по-иному. В Квелине плетутся интриги и готовые вспыхнуть ярким плменем зговоры. А он не змечет того, что происходит. Он строит плны против Шинсн, но не видит того, что подлиння опсность рстет з его спиной подобно рковой опухоли.

Ур. Побед. Он рссердился.

– Ккое тебе до этого дело? Квелин – не твой дом, ты переживешь все его проблемы.

– Не зню. Нверное, ты прв. С того времени кк пл Илькзр, у меня нет привязнности к ккому-либо определенному месту. Мне, видимо, было по сердцу то, что хотели свершить здесь стрый король, Фин и Брги. Может быть, мне нрвилсь их мечт и то, что эт мечт обещл в случе успех. Я рссержен тем, что Брги отвлекется от рельных проблем и преврщется в тип, который мне не по душе.

– А может быть, ты вообще ошибешься в нем, Врт? Брги очень хитер, никогд точно не знешь, что этот человек делет. Он может держть руку н пульсе всех событий, и это тебя тревожит. Ты не можешь выкинуть из головы то, что у него есть Требилкок. Если верить людям, то Мйкл одновременно нходится везде и нигде, и дже нмек н зговор не может пройти мимо его ушей. Служнки говорят, что ристокрты до смерти его боятся.

– Хм… У Брги, конечно, хорошие помощники. Но что произойдет, если он своими действиями нпугет их тк, что они перестнут с ним соглшться… Оствим это. Я все едино не могу здесь что-нибудь изменить, и мне не следует волновться. Кк у тебя прошел день?

Нстроение его зметно улучшилось. Конечно, это было не смое хорошее нстроение, но ничего лучшего ожидть не приходилось.

– У меня опять были видения. Этрин снов взывл о помощи.

Лицо мг мгновенно потемнело и стло походить н грозовую тучу, и Непнте покзлось, что вот-вот удрит молния и прозвучт громовые рскты.

– Я не думю, что это результт беременности или проявление моих тйных желний, – продолжил, тщтельно подбиря слов, Непнт. – Что-то или кто-то подет мне сигнл. Я не утверждю, что это делет Этрин. Скорее всего это не он. Однко я считю, что ты должен отнестись к моим словм серьезно и попытться докопться до сути. Это может иметь вжные последствия, которые мы пок не в силх ни увидеть, ни оценить.

– Хорошо. Я выполню твою просьбу, – произнес он ледяным тоном, не пытясь скрыть своего неудовольствия. – Однко сейчс мне ндо идти. Я долго не здержусь.

Он смотрел ему вслед. «Ты убежл, Врт, – думл он. – Скрылся. Почему ты тк сердишься, когд я говорю об Этрине?»

* * *

Прошло несколько дней. Вртлоккур случйно встретил короля в одном из переходов змк. Н кменных стенх коридор плясли тени от колеблющихся огоньков мсляных лмп.

– Есть ли вести от Мйкл? – спросил чродей.

– Арл нпл н стрый след. Один из его приятелей видел Мйкл в Дельхгене, через несколько дней после нпдения н Ликопулос.

– Стрнно.

– Все очень стрнно в эти дни. Когд Непнт ждет прибвления? Нервничет?

– Очень. – Улыбк исчезл с лиц чродея. Он и см нчинл тревожиться. – Непнт вымолил у него обещние вернуться домой ещё до родов.

– Пусть не волнуется. С Этрином у неё не возникло никких сложностей.

– Сделй милость, не упоминй при мне этого имени. В последнее время Непнт прожужжл им мне все уши. Он решил, что сын все ещё жив, и считет, что нм следует попытться его нйти.

– А он действительно жив?

– Не зню.

– Пру недель тому нзд ты говорил…

– Я помню, что говорил. Могу повторить. Сейчс не время знимться поискми. Прежде ей следует родить.

Вртлоккур см порзился тому, нсколько злобно были произнесены эти слов. Неужели в смой возможности того, что мльчишк жив, он видит угрозу себе?

– Я згляну попозже, н всякий случй. Вдруг вм пондобится моя помощь.

– Ндеюсь, что он не потребуется, – ответил мг, глядя в спину удляющегося короля. Монрх шел тк, словно н его плечх покоилсь вся тяжесть мир. – Друг мой, тебе следует нучиться хотя бы н время не совть нос в чужие дел, – прошептл чродей и, повернувшись н кблукх, нпрвился в отведенные ему покои.

ГЛАВА 8

1016 ГОД ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

Предводитель мертвых

– Эт летит точно н нс! – крикнул Этрин. – Бежим отсюд!

Схмнн зспешил вниз по згривку кменного зверя. Этрин бросился следом з ней.

В синем небе сверкнул серебряня молния. Зверь сумел слегк отклонить стрелу, и т угодил ему в бок. Монстр ответил н удр яростным ревом.

– Что это ткое? – спросил Схмнн.

– Не зню. – Этрин оценил потери среди своих лучших воинов и скзл: – Но действует эффективно. – Слегк подтолкнув её, он добвил: – Поспешим вниз, пок они не попли в нс.

Молодой человек бросил взгляд н пустыню. Тервол по-прежнему стояли н гребне дюны, и их, судя по всему, совершенно не волновло нступление рмии мертвецов.

Когд примчлсь следующя стрел, Этрин и Схмнн были близко к земле. Снряд упл почти вертикльно перед смым носом зверя. Большя чсть энергии взрыв ушл в озеро, которое с ткой любовью воссоздвл Схмнн.

В небо взвились облк пр. Из передних лп зверя брызнули осколки кмня. Плиты, которыми было вымощено прострнство между лпми, поднялись дыбом и рскололись. Вход в пещеры обрушился.

Узрев гибель своего любимого детищ, Схмнн зрыдл.

– А твой Величйший, похоже, слбовт, – зметил Этрин. – Они рвут нс в клочья. Боюсь, что я ошибся, доверив ему нс зщищть. Он просто зря губит рмию.

– Величйший способен н большее.

– Неужели? Неужели ты действительно веришь в то, что тервол выпустят нс из пустыни? Пок перед нми лишь рзведывтельный отряд. Ты предствляешь, что произойдет, когд они рзозлятся по-нстоящему? Теперь им известно, что здесь происходит, и они знют, что ндо делть. Если твой Величйший будет продолжть в том же духе, то к концу недели мы все умрем. Включя его.

– Серебряные стрелы? – спросил Схмнн, вздернув голову. – Атки прекртились.

Он был прв. Бомбрдировк кончилсь. Этрин оценил ущерб, ннесенный последним снрядом.

– Придется потрудиться, чтобы все это рсчистить, – скзл он и прошел к месту, откуд можно было увидеть дюну.

Тм ничего не происходило. Воинство кменного зверя по-прежнему окружло песчный холм.

– И что же теперь? – поинтересовлся Этрин.

– Врги ушли. Величйший не мог этого предвидеть. Они спустились по противоположному склону и исчезли.

Этрин дже плюнул от злости.

– Портл переход. Клянусь. Дже я руководил бы войском лучше, чем это тк нзывемый бог, который…

– Не смей тк говорить!

– Я говорю тк, кк считю нужным. Тупость он и есть тупость. По другому не скжешь. Я хочу выбрться из этого мест, но если твой дружок будет продолжть в том же духе, мне это сделть не удстся.

Кменный монстр прорычл что-то вроде того, что он пок ещё не обрел полную мощь. Этрин в ответ зявил, что идол бесполезно истртил и ту силу, которую уже получил. Спор это продолжлся четыре дня – ровно столько, сколько времени ушло н рсчистку вход в пещеры. Этрин хотел, чтобы зверь признл себя его рбом. Зверь же откзывлся.

Схмнн рньше, кк првило, выступл н стороне божк. Теперь же он предпочитл хрнить молчние. Он бродил вокруг озер с видом девочки, пытющейся собрть все обломки рсколовшейся фрфоровой куклы.

* * *

– Они ждут нс в горх, – скзл Этрин, обрщясь к Схмнн. – Полный легион, готовый к битве. Полгю, что твой Величйший уложит тм всю свою неживую силу.

– Божество весьм болезненно воспринимет поржения, Этрин.

Юнош внимтельно посмотрел н нее. Женщин впервые обртилсь к нему по имени.

– Тк же, кк и они, подруг. Тк же, кк и тервол. Они лишь однжды потерпели поржение. Их сокрушили мой дед, мои дяди, моя тетк и человек, убивший отц. Врги пытлись отомстить и поэтому зхвтили меня.

Схмнн прошептл, кк будто кменный идол не мог услышть её шепот:

– Я тебе верю и очень их боюсь. Н кк мы можем зствить Его к нм прислушться? Он стл совсем не тким, кким был рньше. Бог перестл делиться со мной своим могуществом. Во время борьбы с Нхмн боевые действия в основном вел я.

– Вероятно, он возлгет н тебя вину з поржение.

– Но я…

– Теперь не имеет никкого знчения, кто виновт. Он все рвно не признется, если дже вин целиком лежит н нем. Ведь это идолище считется богом. А богм положено быть всемогущими и непогрешимыми.

– Что же нм делть?

– Следовть з рмией и быть готовыми окзть помощь. Нм придется рзделить её судьбу вне звисимости от того, пойдем ли мы с войском или остнемся. Тервол не знют слов «пощд».

– Жди здесь, – соглсно кивнув, ответил Схмнн.

Волшебниц пошл к ногм монстр, уступя дорогу потоку оживших мертвецов, выходящих из его чрев. Этрин уже долгое время нблюдл з тем, кк выходящие из пещер воины строились в ряды и нчинли мршировть в сторону гор. Кзлось, что укрывшимся в недрх горы ордм не будет конц.

Может быть, монстру вообще нет нужды прибегть к тктическим тонкостям? Не исключено, что он способен выдерживть огромные потери до бесконечности.

Схмнн вернулсь, когд солнце уже зшло з горизонт. З собой он вел двух некрупных дрконов.

– Они потеряли своих всдников и Величйшему больше не нужны.

При мысли о полете сердце Этрин ухнуло куд-то в желудок.

– Не зню… – нчл он.

– Бояться не следует. Это дже легче, чем сккть н коне. Просто скжи им, что следует делть. Когд дрконы были живыми, то имели рзум ничуть не слбее ншего.

– Выходит, теперь они не живые? – спросил Этрин.

Вообще-то он хотел спросить, не нимировл ли их кменный зверь? Если это тк, то дрконы и их всдники окжутся целиком во влсти идол.

«Бояться не ндо», – тут же подумл молодой человек, улыбясь про себя. Истукн будет оберегть его до тех пор, пок не получит от Этрин все, что тот может ему дть. Оствлось лишь ндеяться, что он не ошибется.

– Повторяй то, что стну делть я, – скзл Схмнн. – Вверх!

Дркон взвился в воздух. Его крылья звенели, кк медный гонг. Через несколько мгновений зверь уже делл круги в сотне футов нд землей.

Этрин нбрл полную грудь воздух и выплил:

– Двй вверх, ну ты, дьявол!

Жесткя спин дркон удрил его по ягодицм. Этрин потерял рвновесие, но все же удержлся, земля провлилсь куд-то вниз. Сердце молодого человек было готово выскочить из груди. Этрин зжмурился.

Когд он вновь осмелился открыть глз, его дркон описывл виржи, держсь в хвосте у своего собрт из дрконьего племени, н котором восседл Схмнн. Голов кменного извяния нходилсь в нескольких ярдх под ними. С этой точки площдь обзор увеличилсь рз в десять по срвнению с тем, что можно было увидеть снизу.

– Боюсь, что я не создн для полетов! – крикнул он.

Женщин бросил взгляд через плечо, скзл что-то дркону, и тот, выйдя из вирж, устремился прямо н зпд.

– З ними, – прохрипел Этрин.

Нчлся прямой полет, и молодой человек понял, что никогд не поймет прелести пребывния в воздухе. Уж очень долго предстояло пдть. Схмнн же, нпротив, кзлось, был рожден для полет. Пок Этрин, с трудом удерживясь н спине зверя, летел по прямой, Схмнн зствлял своего дркон постоянно менять высоту и проделывть фигуры высшего пилотж. Молодого человек тошнило от одного вид этого.

В конце концов Схмнн сплнировл к нему нстолько близко, нсколько позволяли крылья чудовищ.

– Мы почти н месте.

Прямо по курсу возвышлись горы. А тем временем под крыльями дрконов проплывли выжженные солнцем голые холмы. Схмнн вытянул првую руку. Посмотрев в укзнном нпрвлении, Этрин зметил пунктир из темных, одинковых точек. Еще несколько минут полет – и точки превртились в фортификционные сооружения.

Схмнн бросил своего дркон в свободное пдение, и из этого головокружительного пике зверь вышел всего в нескольких ярдх нд вершиной безжизненного холм. Сделв вирж, он скользнул в боковую долину, которя чуть ниже преврщлсь в обширную голую пустошь, бывшую в древности зеленым лугом. Дркон Этрин летел, не снижя высоты, и приземлился лишь тогд, когд под ними окзлсь ровня земля.

Н древнем лугу стояли отряды живых мертвецов. Они рсполглись в том же порядке, что и под землей. Снов поднявшись в воздух, Этрин попытлся подсчитть число воинов. Он считл. Сбивлся со счет. Нчинл снов… В конце концов это безндежное дело пришлось бросить.

– Сколько же у нс бойцов? – спросил он, кк только его ноги коснулись твердой почвы.

Ему тут же пришлось сесть. Его нижние конечности откзывлись служить, нервы были н пределе.

– В ншем рспоряжении сто пятьдесят тысяч воинов. Ровно столько, сколько он может контролировть. Плюс ещё несколько тысяч для змещения безвозвртно выбывших.

– Что знчит «может контролировть»?

– Столько мертвецов может одновременно нимировть Величйший. Вне горы… В этом месте… Вот…

– Хм… – Это дело явно зслуживло более внимтельного изучения. – Объясни. Если окжется, что он не только глуп, но и слб…

– Чем дльше от горы, тем меньше тел он способен контролировть. В рдиусе пяти миль он упрвляется со ст тысячми. Их невозможно отличить от обыкновенных солдт, не считя, конечно, того, что они все время встют из мертвых. В месте, где нходимся мы, он может держть под контролем не более пятидесяти тысяч. При этом руководство войском будет крйне нечетким. Именно поэтому болвны, которых ты видишь перед собой, способны лишь стоять н месте. Н перевле он держит всего лишь тридцть тысяч.

– А когд мы подойдем к крю пустыни?

– Тысяч десять-пятндцть. А в тысяче миль от горы он сможет повести в бой лишь три или четыре тысячи.

Этрин осмотрел ряды воинов и спросил:

– Ну и кк же он нмерен вести оперцию? Плны у него грндиозные. А по мне они и грош ломного не стоят. Его империи никогд не удстся выбрться из пустыни.

– Именно поэтому мы для него предствляем ткую большую ценность.

– Кким обрзом?

– Позже.

Схмнн откзлсь отвечть н дльнейшие вопросы. «Еще не время, – твердил он. – Прежде Величйший должен отомстить людям, зсевшим н перевле».

Этрин ншел зтененное место. Немного отдохнув, он решил, что все дело ндо хорошенько обмозговть.

Идол хочет, чтобы Этрин ему полностью подчинился. Монстр считет, что сможет хитростью сделть его своим рбом. Добившись своего, он передст ему способность упрвлять мертвецми и, обретя тким обрзом подвижность, сможет создть новую Империю.

Своими рзмышлениями он поделился с Схмнн. Т, выслушв его, соглсно кивнул.

Когд он возврщлся к себе в тень, н его лице сиял улыбк. Окзывется, его позиция горздо прочнее, чем он предполгл. Он тк и уснул с улыбкой.

Это был скорее дже не сон, глубокя дремот. Этрин продолжл контролировть ход своих мыслей. Время было слишком блгоприятным, чтобы тртить его впустую.

Неторопливо и очень осторожно, преодолевя легкое сопротивление плоти, он освободился от телесной оболочки и поплыл нд рмией нежитей. Упсть он не мог и поэтому нслждлся вновь обретенной свободой. В этом бестелесном состоянии Этрин не ощущл никкой боли.

Он зметил, кк н горы, где стоял легион, нползет тьм. Он пустил в ход все свои чувств, чтобы точнее определить грницу, до которой простирлсь влсть идол. Сейчс монстр гнл своих бойцов н земляные укрепления Шинсн.

Этрин проплыл ещё чуть дльше н зпд, и ему не понрвилось то, что он тм увидел. Кменный зверь бросил тридцть тысяч нежитей н штурм укреплений. Серебряные стрелы пробивли огромные бреши в их рядх. Пвшие воины, окзвшиеся слишком близко от линии обороны, тут же попдли в руки врг. Нползвшя н гору темнот окзлось дымом костров, в которых сгорли тел нежитей.

Армия кменного зверя почти не причинял противнику урон. А всех убитых и рненых воинов успевли отпрвить в тыл через тоннели переход ещё до того, кк чудовище звлдевло их телми.

Этрину стло противно, и он полетел н восток. Молодой человек двиглся быстро, восхищясь силой рзум комндующего легионми человек.

Тервол постоянно опережли кменного зверя н три-четыре шг, и Этрин не видел способ выбрться из пустыни. Идол рстрнжирит большую чсть своих сил н перевле, и н штурм крепости у него почти не остнется воинов. Тм ему и придет конец. А ещё через год тервол будут с ухмылкой вспоминть Великую войну в пустыне, не перествя изумляться тупости побежденного врг.

Вскоре он вновь юркнул в свое тело.

– Кк тебе сплось? – поинтересовлсь Схмнн.

– Я не спл, – ответил Этрин и рсскзл ей обо всем, что видел, и поделился сообржениями о том, кк мло сил скоро остнется в рспоряжении монстр.

– Неужели он тк и будет продолжть? – спршивл молодой человек. – Оборону тм держт всего лишь пять тысяч человек. Но им н помощь могут явиться в десять рз больше воинов. А з теми будет стоять вся мощь Шинсн. Схмнн, он глуп и упрям, но ты должн открыть ему глз н то, что он творит.

– Не думю, что он стнет меня слушть. Он очень зол. Может быть, после того, кк немного успокоится?

– Тк успокой его. Сделй что-нибудь. Инче он нс погубит.

В этот момент Схмнн кзлсь Этрину очень милой и одновременно чрезвычйно уязвимой. Немного помолчв, он энергично кивнул головой и вскочил н своего дркон. Зверь взвился в небо и устремился н восток.

Этрин посмотрел н солнце. До зкт оствлся примерно чс. «Пожлуй, следует отдохнуть», – подумл он и вернулся под сень склы. Оствлось лишь ндеяться, что Схмнн успешно спрвится со своей миссией.

Волшебниц рзбудил его, когд н смену вечернему сумрку уже приходил ночь.

– Ты вернулсь?

– Он хочет тебя видеть.

– Готов поговорить?

Схмнн утвердительно кивнул и скзл:

– Он много понял сегодня… и мыслит рционльно. Злоб ушл, но беспокойство усилилось. Их контртк потрясл его.

– Контртк?

– Они предоствили ему возможность погубить большую чсть сил, зтем окружили то, что остлось. Ему не удлось спсти ни единого солдт. Противник же потерял менее пятисот человек. Величйший хорошо усвоил урок.

– Итк, он готов меня выслушть! – ухмыльнулся Этрин. – Вперед!

Они пустились в полет. Схмнн здл сумсшедшую скорость. В ушх Этрин свистел ветер. Половину пути он сидел зжмурившись. Через полчс дрконы приземлились рядом с кменным зверем.

Юнош срзу уловил изменения в нстроении идол. Его ярость и высокомерие исчезли. Монстр походил н ребенк, хотевшего продемонстрировть свою ловкость, но вместо этого шмякнувшегося физиономией в грязь.

Этрин взобрлся н кучу обломков и, приняв горделивую позу, крикнул:

– Схмнн скзл, что ты готов поговорить.

Отец учил его быть нхльным, постоянно нпоминя, что именно для этой цели боги дли людям потрох.

Чудовище несколько сникло, но дух его до конц не рухнул, и в его ответе присутствовл легкий сркзм.

– Я зню грницы твоих возможностей, – продолжл Этрин. – Мне известны твои слбости и я понимю, что тебе ндо. И кроме меня, тебе никто не сможет помочь.

Монстр, кзлось, изумился ещё сильнее.

– У меня теперь достточно сил для того, чтобы нйти другого помощник, – скзл он.

Этрин искос взглянул н Схмнн.

– Но у него не будет времени, – произнесл женщин.

– Теперь ты понимешь, против кого попер? – помня уроки отц, крикнул Этрин.

– Если ты имеешь в виду нших оппонентов, то д, понял. Я их недооценил. Мир изменился. Сил людей возросл, могущество богов уменьшилось. Я предлгю тебе союз, Избвитель. Мы трое выступим в единстве против остльного мир. Ты освободишь нс и поведешь воинство. Схмнн использует в борьбе волшебную Силу, я передм тебе свое могущество.

– Боюсь, что я не совсем его понимю, – скзл Этрин, обрщясь к женщине.

– Он выдвигет идею «тройки». Ты нс освобождешь, он передет в твое рспоряжение рмии и меня, чтобы сржться с тервол. Мы втроем приступим к строительству империи.

– А ккя польз в этом для него?

– Чтобы это понять, ндо быть богом.

– Попробуй объяснить. Инче я буду судить о нем по человеческим стндртм.

– Он желет стть божеством ншей империи. Хочет, чтобы мы создли новую Нвми. Когд империя будет создн, мы перенесем его в столицу в кчестве бог-покровителя.

– Всего-то?

– Ты говоришь «всего-то»? Нет, Этрин, для него это – все! Теперь, когд Величйший пробудился, он не сможет выжить без поклонения. Ты смотришь н зпд и думешь о мести. Он смотрит в ту же сторону, мечтя лишь о том, чтобы остться жить. Поржение покзло ему, нсколько хрупки нши шнсы н успех.

– Сколько времени пройдет, прежде чем он исчезнет?

– Возможно, несколько столетий. Боги умирют медленной смертью. Но сейчс нступило время решений. Нм необходимо сокрушить этих людей. Если из этого ничего не получится, то мы обречены. Ты прв. Они не приемлют поржения.

Этрин поднял глз н чудовище. Стря ненвисть к Империи Ужс никогд не перествл тлеть в сердце юноши.

– Если мы зключим этот союз, то чем ты можешь грнтировть соблюдение ншей договоренности? Смертный не в силх зствить бог выполнять свои обещния.

– Время зствит меня сделть это, Избвитель. Я не могу оствться здесь. Если я тебя обмну, то ты оствишь меня умирть в пустыне.

– Твои обещния хороши до тех пор, пок не появятся поклоняющиеся тебе люди.

– Д. До тех пор – обязтельно. Но я не вижу причин для рсторжения ншего союз и после этого. Спроси Схмнн – рзве я плохо к ней относился? Дже в то время, когд он не предствлял для меня никкого интерес.

– Он поддерживет тех, кто стоит н его стороне, – подтвердил слов божеств Схмнн. – Если бы не он, меня бы уже не было.

– Хорошо. Мы – н верном пути. Проверим. Первым, Божок, вносишь свой вклд ты.

Кменный зверь ничего не ответил. Этрин всем своим существом чувствовл одолевющие монстр недовольство и неуверенность.

– Что ты имеешь в виду? – спросил Схмнн.

– Только то, что скзл. Если он передст мне влсть нд мертвецми, я ему поверю и сделю то, что он хочет.

Этрин внимтельно взглянул н женщину, но у неё н лице не окзлось дже и нмек н победное выржение.

– Ложись, – прикзл идол. – Проснувшись, ты сможешь испытть себя, вступив в бой с вргми. О моих зботх поговорим позже.

– Он и в првду изменился, – скзл Этрин волшебнице.

– А я что говорил? Однко не думй, что это ему по вкусу. Просто з личиной высокомерия и хвстовств живет релист.

– Ты остнешься рядом?

– Естественно.

Молодой человек устроился н своей циновке. Но спть он не мог, перед его мысленным взором проплывли кртины, связнные с тем могуществом, которым он скоро стнет облдть.

Проснулся он словно от толчк, не понимя, где нходится и что с ним происходит. Нд ним возвышлсь женщин в белом. Этрин вскочил н ноги, опсясь нпдения крбов.

– Все в порядке. Все хорошо. Все зкончилось.

– Зкончилось?.. Что?.. Видимо, ничего не получилось. Я не ощущю никкой рзницы.

– Все получилось тк, кк ндо.

– Сколько же времени я спл? – Ему кзлось, что он только что улегся.

– Всю ночь и весь день. Сейчс снов нступил ночь.

– Тк долго? Не может быть! Ндо что-то делть. Тервол…

– Они все ещё тм. Величйший утверждет, что вргм не терпится взглянуть н нс поближе.

Этрин вдруг почувствовл, что знет совершенно точно то, что следует предпринять.

– Где эти дрконы?

С неб мгновенно спустились дв крылтых зверя.

– Неужели я их вызвл? – изумился Этрин.

– Нет. Их прислл Величйший. С этого момент дрконми стну упрвлять я. Ты же сосредоточишь все свое внимние н солдтх.

«Окзывется, монстр не тк уж и глуп», – подумл Этрин.

– Хорошо, – произнес он вслух и взгромоздился н неровную спину. Через секунду он и Схмнн окзлись в воздухе.

Нходясь в полете, юнош думл о том, что будет делть. Он действительно не ощущл в себе кких-либо перемен.

Однко Этрин почувствовл изменения, когд дрконы стли плнировть вниз в нпрвлении рмии. Он ощутил огромную пустоту, соткнную из десятков тысяч млых пустот, ждущих, чтобы их зполнили. Перед ним появились стрнные обрзы. Он увидел горы тк, кк их видели многие тысячи мертвых глз. Н некоторое время Этрин дже утртил ориентцию. Но вскоре он стл смотреть всеми этими глзми кк одним огромным оком. Молодой человек чувствовл тот поток силы, который связывл его с кменным зверем. Теперь эт сил стновилсь его силой. И он мог пользовться ею по своему усмотрению.

Дрконы опустились н землю. Этрин, вытянув шею, взглянул поверх головы своего крылтого коня. Молчливое войско, кк положено, ело мертвыми глзми своего комндующего.

– Будь я проклят, – буркнул он. – Интересно, что я теперь должен делть?

– Ты должен решть, кто, где и когд. Все нужные промежуточные действия будут выполняться бессознтельно.

– Знчит, я должен лишь скзть, кто из них должен тковть, и они это сделют?

– Д. Но тебе ндо будет укзть им, кк и где.

Этрин отключился от внешнего мир и, покинув тело, полетел в сторону гор. Изучив позиции врг, он вернулся.

– Я готов приступить, – объявил предводитель мертвых и см уловил нотки изумления в собственном голосе.

– А что стну делть я?

– Подожди немного. Мне ещё ндо определить отряды, которые нчнут нступление.

Средь глухой ночи, в то время, когд жизнь н земле змирет, рмия нежитей пошл в тку. Мертвецы двиглись молч. Они шли не крупными соединениями, кк рньше, рссыпным строем, покрывя при этом весь склон. Попдние мгических стрел теперь не грозило им тяжелыми потерями.

Первые десять тысяч были вооружены рблетми и лукми. Этрин прикзл им вести стрельбу, не сближясь с воинми Империи Ужс.

– Пок все идет неплохо, – скзл он. – Схмнн, сдись н своего дркон и отвлеки внимние тервол.

Через мгновение он уже мчлсь к перевлу, впереди летело огненное копье.

«Нстло время для копейщиков и меттелей дротиков, – подумл Этрин. – И очередные десять тысяч вступили в бой».

Нд горми полыхли зрницы. Это Схмнн и тервол обменивлись огненными зрядми. Вспышки мгического огня то и дело выхвтывли из тьмы низкие облк. Этрин влез н своего дркон. Он зствлял чудовище поднимться все выше и выше до тех пор, пок его взору не открылось все поле битвы.

Копейщики продвиглись вперед, рссыпвшись по склону. Они уже миновли лучников и вступили в схвтку с солдтми противник, выслнными для истребления стрелков. В сржении один н один мертвецы чстенько проигрывли, но в целом штурм рссыпным строем шел знчительно лучше, чем при тке сомкнутыми колоннми. Под руководством Этрин нежити действовли быстрее и гибче, чем следуя поступвшим из отдления сигнлм кменного зверя. Передовя линия Шинсн нчл подвться нзд. Копейщики приближлись к земляным укреплениям. Лучники и рблетчики продолжли поливть врг стрелми.

Этрин бросил в бой, ткже рссыпным строем, десять тысяч человек, вооруженных мечми. А з ними следом двинулись – уже рядми – вся стоящя в ожиднии орд.

Или половин орды. Кменный идол, прежде чем уступить Этрину комндовние, успел погубить не менее шестидесяти тысяч мертвяков.

Этрину с трудом верилось в то, что все эти тел двиглись, повинуясь его воле. Ему ндо было лишь мысленно предствить себе мневр и тех людей, которых он собирлся пустить в дело, и его мысль тут же претворялсь в действие. Может быть, бросить сотню нежитей н штурм вл, з которым укрыто меттельное орудие, причиняющее нибольший урон нступющим? Едв он успел это подумть, кк сотня бойцов полезл н холм. Мертвяки спотыклись, пдли, но, провлявшись несколько минут, поднимлись и опять брослись в бой. Все это походило н сон, вдруг ствший явью.

Этрин зствил комндир Семндцтого бросить в бой все свои силы. Схмнн продолжл держть в нпряжении боевых колдунов. В результте тервол смогли вызвть н склон всего лишь несколько демонов, и их появление почти не возымело никкого действия.

Чсть его мысленных возможностей оствлсь не использовнной, и он употребил их н то, чтобы нпрвить десять тысяч неутомимых бойцов н зпд, в обход легион. Покинув пустыню, эти тысячи рзобьются н небольшие отряды и нчнут «рекрутировть» новых воинов. «Прекрсно, – думл Этрин. – Идельный плн».

Он прикзл дркону зложить вирж и спуститься ниже.

– Ккя жуть, – подумл он вслух, пролетя в ст футх нд полем битвы.

Сржение шло в мертвой тишине. Создвлось впечтление, что тм, внизу, сржются мехнизмы. До него доносились лишь топот ног и звон мечей. Мертвым скзть было нечего. Солдт Шинсн с млдых ногтей учили сржться молч. Лишь немногие из смертельно рненых невольно издвли последний крик. Единственным посторонним звуком оствлся рзмеренный брбнный бой.

В небо устремилсь выпущення из бллисты стрел. Он прошл нстолько близко, что пробил в кожистом крыле дркон большую дыру.

– Эй! – воскликнул он больше от удивления, чем от испуг. – Это уж чересчур!

Врги могут перестть метть мгические стрелы в нежитей и переключтся н него, когд догдются, что он руководит нступлением. В случе его гибели рмии мертвых придет конец. От неё ничего не остнется, прежде чем кменный монстр успеет переключить упрвление н себя.

Он пожлел, что не контролирует действия дрконов и их всдников. Нступило время пустить их в дело – бросить в пике и сплить огнем тервол до того, кк те смогут зщитить себя.

Он вспомнил о стрелкх и прикзл им сосредоточить все внимние н комндирх противник. Необходимости прикрывть ткующих уже не было.

Его войско несло потери, но тем не менее события рзвивлись блгоприятно. Несколько сотен солдт противник было уничтожено. Линия обороны врг нчинл двть трещины. Несколько опорных пунктов уже окзлись в рукх мертвяков. Его пвшие бойцы восствли и вновь брослись в схвтку.

Кждый из нежитей стоил десятк живых солдт. Они могли поднимться снов и снов… Его охвтило чувство всемогуществ. Н ккое-то мгновение Этрин ощутил себя богом.

Он попытлся использовть свои новые способности для того, чтобы добрться до мертвых солдт противник и поднять их, зствив легионеров сржться со своими бывшими товрищми и внеся тем смым смятение в стн врг. Но у него ничего не получилось. Д, мертвецы тм были, но их отпрвляли в тыл через тоннели переход ещё до того, кк тел успевли окоченеть.

Н ккое-то мгновение он збыл, что сржется с Империей Ужс. Смятение в стне врг не нступило. Тервол и солдты Империи всегд помнят о своей высокой миссии и не впдют в пнику, оствясь лучшими в мире солдтми. Все может кончиться тем, что в его рспоряжении окжется всего лишь одно тело. Это будет труп последнего стрж у последнего портл переход.

Этрин дотянулся своими чувствми до крепости врг, чтобы тм нщупть трупы. Он ощутил присутствие мертвых, но прикоснуться к ним не смог. Мгия противник держл крепость под контролем. Внчле следует ввести в твердыню своих воинов…

Однко это не рзочровло Этрин. Его стртегия окзлсь верной, и перевл будет приндлежть ему. Он зхохотл. Большинство его солдт пли хотя бы по одному рзу, но лишь немногие из них были изувечены нстолько, чтобы их нельзя было вернуть в строй. Они вствли снов и снов.

Его хохот громом проктился в ночи. Смех услышл Схмнн и, предчувствуя неминуемую победу, откликнулсь веселым криком. Тервол ткже услышли смех Этрин. Но они ответили н него вызовом. Боевые брбны Семндцтого легион згрохотли с утроенной силой.

Брбны. Эти дские брбны. Отец рсскзывл Этрину об их нескончемом, вселяющем ужс грохоте, но смому юноше слышть этот ритмичный гул не доводилось. По спине молодого человек рстекся неприятный холодок. Он испуглся. Его нчли одолевть сомнения.

Это были брбны Империи Ужс, брбны, которые обещли отмщение, провозглшя: «Мы, воины Семндцтого, не одиноки. Мы не ведем стрх. З ншей спиной сотни легионов. Приди, врг Империи, чтобы нйти уготовнный тебе судьбой конец».

От предвкушения победы кровь бежл быстрее в жилх Этрин, но он не мог не прислушивться к реву брбнов.

Д, он одерживет верх. Горы будут приндлежть ему. Его войско продолжит путь и вновь схвтится с легионми Шинсн, чтобы зхвтить крепость з пределми пустыни…

Тм будут иные легионы и другие рмии. Сто легионов – конечно, преувеличение, но, вне всякого сомнения, эт его побед окжется млозметной. Небольшой инцидент н дороге. Великие битвы ещё впереди.

Он слышл рсскзы дяди Вльтер о сржениях в Эсклоне, когд Мгл и О Шинг поочередно вели войну с этим могучим королевством. По срвнению с теми сржениями сегодняшняя схвтк был лишь небольшой потсовкой. Для сржений эпического рзмх потребуется все могущество кменного бог, и дже его может окзться недостточно.

В ту ночь узкий серп луны поднялся нд горизонтом перед смым рссветом. В призрчном серебряном свете видны были эпизоды постепенно угсющей битвы. Победители и побежденные уже окончтельно определились, но сржение все ещё длилось.

Империя Ужс не желл уступть. Ее воины гибли, не отступя ни н шг. К тому моменту, когд пл последний зщитник перевл, Этрин потерял двдцть тысяч бойцов.

Тем не менее его сердце пело от восторг. У него оствлось ещё семьдесят тысяч солдт, он уже стоял у порог стрн, в которых его дело может обрести новых сторонников.

Несколько оствшихся брбнов бросили в последний рз свой вызов и змолкли. Этрин вспомнил о своих бойцх и подл сигнл к боевому кличу.

– Избвитель! – прошелестели мертвые губы. – Избвитель! – повторил дский хор.

Этрин улыбнулся. Знменитый Семндцтый легион Шинсн, видимо, перестл существовть.

ГЛАВА 9

1016 ГОД ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

Пригрничня крепость

Лорд Лун-ю передл свое донесение через Менг Чо.

– Лорд Ссу-м. Они снов ткуют. Н сей рз их ведет другой рзум.

– Вот кк? – Лорд Ших-кй похолодел. – Что зствило тебя тк думть?

– Эффективность их действий. Их тктик. Возможно, вм стоит смому взглянуть?

Ших-кй внимтельно посмотрел н тервол. Чо был явно встревожен. Его поз и едв зметные движения двли понять, ккой ургн бушует у него внутри.

– Хорошо. Пн-ку, мы отпрвляемся в горы.

Он бросил взгляд н большую крту. Все обстояло кк нельзя лучше. Восточня Армия успешно концентрировлсь. Если мертвяки все же прорвутся через перевл, то путь им прегрдит мощня группировк.

Првд, ещё несколько спокойных дней могли бы очень помочь. Если быть до конц честным, то кждя выигрння минут имел знчение.

Ших-кй вышел из портл переход следом з Менг Чо и тут же уловил присутствие иного рзум.

– Похоже, что у нс неприятности? – спросил он.

– Тк точно, – отозвлся Тси-Фенг. – Мы не сможем их сдержть.

– Я этого и не ждл. Нш тктик был нпрвлен н выигрыш времени. Удерживете их кк можно дольше. – Посмотрев н небо, в котором кружил небольшой дркон с сидящей н его спине женщиной в белом одеянии, Ших-кй спросил: – Нсколько могущественн эт дм?

– Весьм могущественн, лорд. Почти тк же, кк принцесс Мгл. Он не позволил нм окзть помощь ншим людям.

– А это кто? – зметив ещё одного дркон, спросил Ших-кй.

– Мы не знем, лорд. Возможно, их новый комндующий.

Ших-кй припомнил, что н голове кменного зверя он видел двоих.

– Мне не хотелось бы зря тртить зряды. Но если у вс, лорд Лун-ю, есть хороший стрелок, то позовите его.

– Кк прикжете, лорд.

– Я возврщюсь в крепость. Охрняйте портлы кк можно тщтельнее.

– В днный момент мы их перемещем, лорд. Кк только нс вынудят, мы воспользуемся тоннелями переход.

– Отлично, – бросил Ших-кй и двинулся к ближйшему портлу. – Новый рзум предствляет для нс серьезную опсность, – скзл он н ходу, обрщясь к Пн-ку. – У него совершенно иной подход к делу.

– Я тоже это почувствовл, лорд.

– Думю, что нм следует ожидть осду.

Семндцтый держлся дольше, чем ожидл комндующий. Прошел ещё день и ещё одн ночь, прежде чем эвкуировлся последний солдт.

– Сколько человек мы потеряли? – спросил лорд Ссу-м.

– Менее сотни, лорд, – ответил Тси-Фенг. – Я имею в виду – окончтельно. Понимю, что вс интересует. Шесть сотен убитых мы смогли перепрвить в крепость.

– Отлично. Превосходно. Я хочу, чтобы отсюд ещё рз эвкуировли рненых. В Лионтунг. Кк только будут устновлены портлы. Я не хочу, чтобы они окзлись для нс обузой в том случе, если врг прорвется через нши згрждения и згрждения Северной Армии.

Тси-Фенг уже не считл, что его комндующий слишком бурно регирует н незнчительную угрозу. Он попытлся поднять собственный боевой дух, зявив:

– По ншей оценке, лорд, нм удлось полностью уничтожить двдцть тысяч тел.

– Кк вы считете, сколько их ещё остлось?

– Достоверных днных нет, лорд. По меньшей мере пятьдесят тысяч. Плюс летуны.

– Д, плюс летуны. Мы скоро можем пожлеть, что в ншем рспоряжении нет своих дрконов. Боюсь, что дело кончится именно этим. Чнг Шенг! Вм удлось звербовть крылтых?

– Ни единого, лорд. Они ничего не объясняют, однко их стрейшины зявляют, что знкомы с этим древним злом и не желют с ним снов встречться.

– И это все?

– Все, что они говорят.

– Любопытно, – зметил Ших-кй. – Это н них совсем не похоже. Дрконы никогд ничего не боялись.

– Н сей рз они сильно испугны, лорд. Создется впечтление, что они дже нмерены покинуть пещеры, где воспитывется молодняк.

– Вот кк? И куд же они нмерены нпрвиться?

– Не могу скзть, лорд.

Ших-кй подошел к крте.

– Господ, – нчл он, – я рзместил отряды рзведчиков вдоль этой дуги. Дльнейшие нмерения врг нм скоро стнут известны.

– А что обознчет это, лорд? – спросил Тси-Фенг, укзывя н крсную стрелу, рссекющую тетр военных действий вплоть до смого восточного побережья.

– Не збивйте себе голову. Это дело я поручил Хсу Шену.

Интересно, удлось ли Хсу соорудить плвсредств? Соглсно последнему доклду, он добрлся до побережья и готовился к форсировнию пролив. Комндующему хотелось рзместить н острове портл, чтобы узнть, действительно ли тм когд-то рзмещлсь штб-квртир Прккии, и смому взглянуть, не оствили ли зговорщики чего-нибудь зслуживющего внимния.

К группе офицеров, в которой нходился Ших-кй, подбежл Йен Тэ – тервол одного их южных легионов. Он был без мски.

– Лорд… – выдохнул бледный кк смерть тервол. – Лорд, я только что услышл… Мтянг… Они все-тки нпли. Дв миллион человек.

– Дв миллион? – не веря своим ушм, пробормотл Ших-кй. Комндующий не мог дже предствить рмию ткой численности. Снбжение подобного войск никто не может обеспечить.

Стртеги Мтянги, видимо, исходили в своих рсчетх из того, что первончльные потери в живой силе окжутся очень большими, и рмия сокртится до рзумных рзмеров.

– Дв миллион? – повторил он, уствясь н крту. – Господ, отныне мы предоствлены смим себе. Теперь нм никто не поможет.

В зле повисл мертвя тишин. Никто из них тк до конц и не верил, что ситуция н юге тк обострится, что Мтянг осмелится ннести удр. Уже много столетий ни одн стрн не решлсь н подобную глупость. Но дв миллион человек… Невероятно. Мтянг поствил н кон все, рссчитывя н единственный удчный бросок костей. Н возмещение их потерь уйдут поколения при условии, что Южня Армия сможет выдержть первый удр.

– Пытются утопить нс в первой волне, – зключил Ших-кй. – И они могут в этом преуспеть. Но это – не нш проблем. Нши зботы нходятся здесь. Лорд Лун-ю, возьмите н себя все рзведывтельные птрули. Я должен знть совершенно точно, когд нчнется следующя тк.

– Кк прикжете, лорд.

Поведение противник ещё рз изумило Ших-кя. Противник вновь повел себя стрнно, не нпв срзу н крепость. Д, врги вышли из пустыни, но сделли это крйне неспешно. В результте Ших-кй получил четыре лишних дня н то, чтобы лучше подготовиться. Ему удлось собрть почти всю Восточную Армию в кулк. Чсти, остввшиеся н мрше, вот-вот должны были присоединиться к основным силм. У него под комндой окзлось столько людей, что большя их чсть был вынужден оствться в укрепленных лгерях з пределми крепостных стен. У Северной Армии времени было более чем достточно для того, чтобы знять позиции вдоль реки Тусгус н тот случй, если крепость пдет.

В период зтишья Ших-кй посетил остров н востоке. В сопровождении Хсу Шен он долго бродил по двным-двно брошенным злм. Тм не окзлось ничего ценного, однко обнружилось достточно свидетельств тому, что это был именно тот остров, о котором упоминл лорд Ко Фенг.

– Кто-то ободрл крепость до последней нитки, – зметил Ших-кй.

– Похоже н то, лорд.

– Любопытно. Весьм любопытно.

– Я не совсем вс понимю, лорд.

– Ко Фенг утверждет, что цитдель бросили в спешке, нмеревясь вернуться позже. Когд нступило это позже, то Ко окзлся единственным оствшимся в живых учстником зговор. См он сюд не возврщлся. Возникет вопрос: кто очистил крепость? Кто, по-вшему, мог быть этим грбителем?

– В первую очередь, я все же предложил бы кндидтуру лорд Ко. Он мог сделть это после того, кк его лишили чинов и звний.

– Не думю. Думю, что не ошибусь, если предположу, что здесь поусердствовл нш кменный приятель.

Монстр можно было рссмотреть со стены, имея ткое зрение, кк у Хсу. Ших-кй же не видел ничего, кроме ржвчины пустыни.

К ним подбежл Пн-ку и, здыхясь, объявил:

– Лорд, комндиры легионов просят вс срочно вернуться в крепость. Они нуждются в вшем присутствии.

– Хорошо. Хсу Шен, оствйтесь здесь и сидите тихо. Я дм вм центурию. Возможно, придется удрить по кменному идолу с восток.

– Кк прикжете, лорд, – рстерянно произнес Хсу Шен.

– Тк и прикжу, – фыркнул Ших-кй. – Что же, Пн-ку, пойдем посмотрим, что они хотят.

Через несколько минут он входил в зл. Бросив взгляд н большую крту, Ших-кй увидел, что количество стрелок, обознчющих продвижение противник, стло больше, и они зметно удлинились.

– Похоже, что их довольно много. Я не ошибюсь?

– Пятьдесят тысяч, лорд.

– И они все ещё не проявляют нмерения тковть?

– Никк нет, лорд.

– Стрнно.

– Лорд, мы, если позволите, хотим обртить вше внимние н некоторые новые обстоятельств, – произнес Чнг Шенг.

Ших-кй обернулся. Комндиры легионов внимтельно смотрели н него, стоя плечом к плечу. Их подчиненные нвострили уши, збыв про штбную рботу.

– Д?

– Хм… – неуверенно нчл Тси-Фенг. – Мы получили сообщение из пятой когорты Двдцть Седьмого легион. – Тси-Фенг подошел к крте и обознчил точку в четырех сотнях миль южнее крепости. – Вскоре после рссвет в этом месте они вступили в конткт с противником. – Точк конткт окзлсь длеко з пределми пустыни. – Тысяч мертвяков в сопровождении шести-семи сотен туземцев – кк живых, тк и мертвых.

– Мобилизционный отряд?

– Центурион Пй Мо-Джо отлично провел бой, уничтожив силы противник почти полностью. Спслсь лишь горстк туземцев. Все живые.

Ших-кй, внимтельно выслушв требуемые по уству цифры потерь в живой силе и вооружениях, скзл:

– Прекрсный результт, учитывя численное превосходство противник и отсутствие мгической поддержки. Передйте центуриону мою личную блгодрность и предствьте его к нгрде. Я восхищен иницитивностью вших подчиненных, лорд Юн.

– Мо-Джо – один из лучших, лорд, – отвесив поклон, скзл комндир Двдцть Седьмого.

Ших-кй принял величественную комндную позу, которую обычно принимл, когд собирлся привести в трепет подчиненных в Четвертом Покзтельном, и спросил:

– Итк, господ, что вы желли со мной обсудить?

Тси-Фенг рстерянно посмотрел н своих коллег. Желющим выступить первым среди них не окзлось. Пришлось говорить ему:

– Возможно, что это несколько преждевременно, лорд, но мы все же считем, что вы должны знть.

– Знть? Что знть? Просветите меня, лорд Лун-ю, прошу вс.

– Через некоторое время – довольно скоро, впрочем, лорд Куо будет лишен всех своих полномочий. Мы, комндиры легионов и нши зместители, нмерены поддержть того, кто приходит вместо него. Тк же собирются поступить и нши собртья из Северной Армии.

– Понимю, – произнес Ших-кй, чувствуя, кк под сердцем у него возникет тугой, тяжелый комок. Политик все-тки его достл. Здесь его все считют ствленником лорд Куо.

Не меняя величественной позы, он произнес:

– Ккое это имеет отношение к тем проблемм, которые нм предстоит здесь решть? Нш рмия нходится в состоянии войны. Взгляните н опертивную крту. Мы почти окружены. Южня Армия нходится в ещё более тяжелом положении. Империи грозит гибель. Вы, дьявол вс побери, хоть немного понимете, что творите? Молчть!!! Мне совершенно безрзлично, кто восседет н имперском троне. Я – тервол! Я – солдт Имперской Армии. И мой долг – Империю зщищть, сохрнять и рсширять! А вш долг – помогть мне в этом. Других обязтельств у нс нет! У нс ткже нет прв рздвть и отнимть короны. Для нс не должно иметь знчения, кто в днный момент восседет н этом проклятом троне. Однко в свободное время вы имеете прво игрть в любые игры. Лепите себе королей, если вм это знятие по вкусу. Но в то время, когд вы трудитесь н меня, будьте добры знимться войной. И ещё прошу учесть, господ, что когд лорд Ссу-м Ших-кй воюет, то он делет это кждую секунду в течение всех суток. Прошу вс вернуться в свои чсти.

Ших-кй считл, что этих слов достточно. Комндир позволил своим эмоциям вырвться нружу, и тервол должны были отступить под их нпором.

Но лорд Чнг все же ответил ему:

– Прекрсно скзно, лорд Ссу-м. Мы услышли голос ншего слвного прошлого. И этот голос скзл нм все, что мы хотели узнть.

З спиной Ших-кя послышлся шорох – это Пн-ку извлек из ножен свой меч. Ших-кй сверлил взглядом лорд Чнг. Чнг отвечл ему тем же.

Мне следовло бы сообрзить, что они не уступят. Предо мной стоят не новобрнцы, прожженные интригны.

– Предлгю последовть мудрому совету лорд Ссу-м, – скзл нконец Чнг. – Избвителя, кк и комндующего, не интересуют нши честолюбивые устремления.

Комндиры легионов повернулись, чтобы удлиться. Их подчиненные возобновили рботу. Ших-кй позволил себе н момент рсслбиться. Зтем он произнес:

– Лорд Чнг?

– Слушю вс, лорд.

– Вы произнесли слово «Избвитель». Что вы хотели этим скзть?

– Мо-Джо, центурион лорд Юн, зхвтил несколько пленных. Те нзывли предводителя мертвецов Избвителем. Они утверждли, что предводитель получил это имя потому, что явился из земли, в которой обитли боги до того, кк эт земля превртилсь в пустыню. Туземцы верят, что Избвитель появился для того, чтобы вернуть потерянный рй.

– И эт идея имеет хождение среди местных племен?

– Нет, лорд. Большя чсть туземцев бежит з Тусгус. Они, подобно всем дикрям, испытывют священный ужс перед мертвецми.

– Прекрсно. Если я пондоблюсь, то вы сможете нйти меня в моих покоях. – Повернувшись к ординрцу, Ших-кй прошептл: – Пн-ку, немедленно убери эту нелепую железку.

Комндующий нпрвился к выходу, не проверив, выполнен ли его прикз. Он достточно хорошо знл Пн-ку.

Проспв несколько чсов, Ших-кй проснулся тк, словно его рзбудили. Однко толчком для пробуждения, кк срзу понял Ших-кй, послужил одолевющя его внутренняя тревог. Внчле лорд решил, что его беспокоит зявление его офицеров.

«Нет, эт проблем блгополучно решен, – тут же подумл комндующий. – Обе стороны выскзли свою точку зрения. И было принято удовлетворяющее всех решение. Он остется комндующим рмией, кк солдт Империи, не кк слуг очередного првителя. Комндиры легионов будут ему подчиняться до тех пор, пок он хрнит верность этой древней трдиции тервол».

Нет, рзбудили его вовсе не политические зботы. Может быть, это предчувствие? Может быть, нежити готовы нчть штурм очередного препятствия, прегрждющего им путь н зпд?

Он уствился в потолок, позволив своим мгическим чувствм отпрвиться в свободный поиск.

Однко мгические способности тервол ему не помогли. Ничего зслуживющего внимния он не зметил.

В спльню ворвлся Пн-ку и, не извиняясь з вторжение, выдохнул:

– Летуны, господин! – Схвтив мску комндующего, он знял пост рядом с боевыми доспехми своего кумир.

– Аткуют?

– Тк точно, господин!

Через несколько минут Ших-кй уже в полном боевом облчении стоял н блконе, с которого открывлся вид н крепостной плц.

Небо кишело дрконми. По приблизтельной оценке их было не менее пяти сотен. Серп ущербной луны прекрсно освещл крылтых чудовищ. Дрконы пикировли для того, чтобы высдить деснт. Н спине кждого из них нходилось по дв всдник: череполикий воин и обычный мертвяк. Мертвяки сосккивли н землю, череполикие, оствясь в седле, вздымлись ввысь. Поднявшись н достточную высоту, череполикие нчли метть огненные стрелы, не особенно зботясь при этом о выборе цели.

Нежити метлись внизу тк, словно не знли, что им следует делть. Случйно повстречв солдт грнизон, они вступли в схвтку.

В крепости воцрился хос. Ших-кй нсчитл с полдюжины пожров.

Дрконы полетели нзд в пустыню, чтобы принять н свои спины очередную порцию деснтников.

– Мы идем в опертивный зл, – объявил комндующий. – Ндо оргнизовть отпор изнутри.

Прежде чем уйти, он обежл взглядом восточную стену. Все люди оствлись н своих постх. Хорошо. Они будут н месте, когд Избвитель нчнет штурм, решив, что пник в крепости достигл пик.

Чтобы добрться до опертивного зл, им пришлось пройти через весь двор. Тм они и нткнулись н вржеских деснтников.

Те в гробовом молчнии возникли откуд-то из тьмы. Ших-кй не мог точно определить их численность. Он был уверен, что один из вргов был из числ череполиких, остльные обычные мертвяки. Они бросились н комндующего, кк будто им было известно, кто перед ними. Ших-кй успел метнуть в них дв небольших зклятия. Пн-ку отрубил голову одному из нпдвших. Зтем перед лицом Ших-кя мелькнули клинки, и ему, впервые з многие годы, пришлось обнжить собственный меч, чтобы зщитить свою жизнь.

Ших-кй упржнялся в боевом искусстве постоянно, кк того требовли уствы, и фехтовние было его коньком. Но его постоянно знимл вопрос, кк он поведет себя в рельной обстновке, при встрече со смертельно опсным противником. Ших-кй не был уверен в том, что способен убить человек.

Однко выучк взял верх. Он не думл, действовл. Его меч нпоминл пук, безостновочно ткущего зщитную сеть. Короткий кинжл в левой руке двиглся, словно жло смертельно ядовитой змеи, ннося уколы под рзными углми и с рзличных нпрвлений. Пн-ку охрнял его со спины все время, которое ушло н то, чтобы урвнять шнсы.

Перед Ших-кем остлся лишь череполикий. Кмни мостовой вокруг были усыпны телми. Хвтит ли ему мужеств рсчленить их? Оствлять их целыми нельзя…

Последний противник Ших-кя орудовл огромным мечом, соответствующим росту его влдельц. Клинок длиной не менее шести футов со свистом рссекл воздух, обрзуя широкую сверкющую дугу. Кждый рз, отрзив очередной удр, Ших-кй едв не терял рвновесие. Его постепенно охвтывл стрх.

Рздлся необычйно сильный звон меч, и череполикий, поштнувшись, упл н одно колено. Ших-кй удрил его в глз кинжлом и тут же ннес рзящий удр мечом. Пн-ку ещё рз рубнул монстр, держ меч обеими рукми.

И несмотря н это проклятое чудовище все ещё пытлось подняться!

Они продолжли рубить череполикого до тех пор, пок неестествення жизнь не покинул мертвое тело.

Ших-кй и Пн-ку, переводя дыхние, взглянули н поверженный костяк.

– Это был крепкий орешек, господин, – усмехнулся Пн-ку.

– Еще ккой. Нчинем их рсчленять. Прошло слишком много времени.

Ших-кй видел множество рсчлененных тел, но одно дело – видеть, и совершенно иное – смому крошить их н чсти. Его едв не вывернуло низннку. А если бы тк же поступли с телми его людей? Ведь весь остльной мир видел в них лишь бессердечных мучителей… Но и нежити тоже когд-то были людьми. Они были отлично подготовленными и прекрсно влдеющими собой воинми. В бытность людьми они облдли гордостью…

«Нет, я должен быть тким же сильным, кк центурион Мо-Джо, – скзл он себе. – Я – вождь и обязн оствться обрзцом твердости и отвги. Я должен всегд быть смым лучшим».

– Все кончено, господин, – скзл Пн-ку.

– Пошли.

– Мерзкя рботенк.

– Соглсен. У меня н неё едв хвтило духу. Ткого я не ожидл.

– Вся эт войн может стть очень мерзкой. Рзве не тк, господин?

– Думю, Пн-ку, что ткой войны нм рньше видеть не доводилось.

Когд они входили в зл, деревяння дверь в дльней стене словно взорвлсь. Щепки зкружились в воздухе, кк осенние листья под порывми ветр. Через пролом ворвлсь дюжин нежитей, удрной силой которых был тройк череполиких.

Тси-Фенг удрил в них Силой, и более мелкие нежити срзу стли похожи н тряпичных кукол, побыввших в зубх мстиф. Однко против череполиких мгия не возымел никкого действия. Остльные тервол обрушили н них свои боевые зклинния. От рухнувших тел поднялись столбы вонючего дым. Н некоторое время в зле стло трудно дышть.

Ших-кй подошел к Чнг Шенгу, и они об склонились нд кртой крепости и её окрестностей.

– Они ткуют здесь и здесь, – пояснил Шенг. – Удры нносятся н стыкх между лгерями и крепостью.

Ших-кй знл, что плисды и рвы вокруг лгерей, по срвнению со стенми твердыни, не могут служить ндежной прегрдой.

– Пок нступление нходится в рнней фзе, мы не можем определить подлинные нмерения противник. Для них логично было бы окружить и уничтожить укрепленные лгеря. Однко они нпрвляют действия дрконов и мгию против нс.

– Пытются сковть нши действия.

К ним подошел тервол. Он проводил глубокую рзведку пустыни, и Ших-кй его помнил.

– Слушю вс, У-ян.

– Донесение от лорд Ши-Мин. Противник нчл мссировнную тку, и ему удлось совершить прорыв в трех пунктх. Ши-Мин полгет, что врги хотят нвязть ему беспорядочное сржение.

– Вот вм и подлинные нмерения, лорд Чнг. Северный лгерь. Беспорядочное сржение. Мы ни в коем случе не можем допустить общей свлки.

З утрту порядк придется зплтить поржением. Если противник рзорвет построения Ших-кя и вынудит его воинов сржться по отдельности, то у легионеров не будет времени н то, чтобы эвкуировть своих мертвецов и рубить н куски пвших нежитей. Мертвяки стнут поднимться, чтобы снов принять учстие в битве. Численность противник будет не уменьшться, все время возрстть.

– Что скжете, лорд Чнг?

– Звучит довольно скверно. Но полгю, следует выждть, прежде чем принимть окончтельное решение. Люди пок держтся.

Шенг прв. Оборон чсто лишь крепнет под нпором. Ших-кй поднялся н смотровую бшню, чтобы смому взглянуть н то, что происходит в северном лгере.

В лгере полыхли огромные костры, вонь от которых доносилсь до крепости. С бшни было видно, кк легионеры влят тел в огонь.

Дрконы продолжли высживть воинов н территории крепости. Грнизон вел сржение с этим деснтом. Многим дрконм тк и не удлось подняться обртно в воздух – всдников убивли, едв лпы чудовищ кслись земли.

Ших-кй остлся доволен увиденным.

– Посмотрите, господин, – скзл Пн-ку.

Ших-кй, прищурившись, взглянул в укзнном нпрвлении и увидел, кк высоко в небе кружт дв дркон.

– Т, что в белом – их колдунья. А второй нездник, кк скзл лорд Лун-ю, комндует мертвецми.

Женщину вдруг озрило голубое сияние. Меж её рук, вытянутых вперед, возник синий шр и через мгновение устремился к земле. В полете шр непрерывно увеличивлся в рзмерх, и в момент удр в крышу кзрм его диметр был не менее ярд.

Крыш кзрм вспыхнул несмотря н то, что был сложен из глиняной черепицы.

Н землю полетели новые огненные шры. Вскоре в крепости полыхл по меньшей мере дюжин колдовских пожров. Интересно, сколько времени волшебство сможет поддерживть плмя?

Впрочем, это не имело знчения. Ведьм тут же бросит новые шры.

Женщин пустил пру десятков шров н северный лгерь, где они причинили серьезный ущерб.

Необходимо отдть прикз тервол, чтобы те положили этому конец. Он бегом бросился в опертивный зл…

Тм црили рзгром и сумятиц. В одном из углов схвтк ещё продолжлсь. Пр череполиких обменивлсь с подчиненными Тси-Фенг убогими мгическими удрми.

– Что здесь происходит? – поинтересовлся Ших-кй. – Впрочем, невжно. См вижу. Прикжите кому-нибудь зняться мертвякми, прежде чем те успели восстть.

– Лорд, мы не успели уничтожить все тел нших убитых бойцов, – скзл Тси-Фенг. – Они слоняются по крепости, и живые не могут отличить врг от друг.

– Но вы способны н это, не тк ли?

– Д, лорд.

– Все, кто здесь, способны! – бросил Ших-кй и отдл несколько коротких прикзов. – Уходим отсюд. Здесь от нс нет никкой пользы. Сосредоточьте все внимние н колдунье. Создйте звесу. Нступление н южном флнге предствляется мне отвлекющим мневром.

Прошло дв чс. Дв чс, которые поствили Ших-кя в тупик. Колдунью удлось прогнть с неб, но положение тем не менее ухудшилось. Поток синих огненных шров устремился из пустыни в рсположение четвертого лгеря. Линия обороны лгеря был прорвн во многих местх. Вот-вот могл нчться беспорядочня свлк.

Хорошо, что удлось отогнть от крепости дрконов и череполиких.

Ших-кй приглсил офицеров н военный совет.

– Вскоре мы потеряем северный лгерь, – скзл он им. – Им удется ренимировть слишком много своих людей, и мы не смогли обеспечить лгерю достточную зщиту от колдовств женщины. Однко к делу. Сейчс нм необходимо оценить возможные дльнейшие действия противник.

Ших-кй был убежден в том, что противник нпрвил все свои усилия н один лгерь в уверенности, что оборон тм рухнет и дст ему возможность компенсировть все свои потери. После этого он бросит своих неутомимых мертвецов н южный лгерь, зтем – н крепость.

– Мы приготовим вргу небольшой сюрприз, – скзл Ших-кй. – Передйте лорду Ши-Мину мой прикз во что бы то ни стло продержться до рссвет.

Когд нступил кроввый дымный рссвет, войск из южного лгеря, прорввшись через окружющий их зщитный экрн, тковли вржескую рмию. Тервол без устли гоняли колдунью с одного мест н другое. Нежити дрлись упорно. Угроз северному лгерю окончтельно миновл лишь к полудню. Ших-кй прикзл всем чстям, рсположенным з пределми крепости, немедленно эвкуировться к реке Тусгус.

– Н сей рз мы зстли их врсплох. Вторично это у нс не получится. – Немного помолчв, Ших-кй добвил: – Крепость может выстоять и в одиночку.

Зтем комндующий осмотрел систему кнтов и сетей, нтянутых в тех местх, где могли приземлиться дрконы.

– А что, если они нчнут преследовть отходящие чсти? – спросил Тси-Фенг.

– Мне этого очень хотелось бы. Я бы перебросил сюд Северную Армию, чтобы повеселиться, когд врг окжется между молотом и нковльней.

Однко Избвитель рзочровл Ших-кя. Три дня он продолжл тки н крепость, добивясь лишь чстичных успехов. Его упрямство рзбивлось об упорство Ших-кя. Н плцу крепости день и ночь полыхли погребльные костры.

Н третий день от Ши-Мин поступил донесение о том, что он ведет бой с ордой туземцев: молодых и стрых, детей и женщин, вооруженных и безоружных, мертвых и живых. Они нбросились н его отряд, выбежв из лес с криком: «Избвитель!» Легионеры уничтожили большую чсть нпдвших, но не могли продолжть мрш, пок сржение не зкончится.

Ших-кй, взглянув со стены н тысячи нежитей, окружющих твердыню, зметил:

– Этот Избвитель не может одновременно нходиться в нескольких местх.

Армия змерл в неподвижности. Плоть большинств мертвяков медленно рзлглсь, и вонь гниющих тел смешивлсь с зпхом горящего мяс.

Ккой-то вжный элемент был потерян при передче Силы от кменного бог к Этрину. Нежити рзлглись, и вскоре Избвителю должно было потребовться новое войско. Зствить сржться скелеты он не мог.

– Лорд Лун-ю! Оргнизуйте вылзку силми одной бригды. Противник не окжет серьезного сопротивления.

Тси-Фенг успел уничтожить несколько тысяч недвижных мертвяков, прежде чем остльные вернулись к жизни и стли сржться. Тси-Фенг отошел, от Ши-Мин поступило донесение, что нпвшя н него толп рссыплсь.

– Господ, – произнес Ших-кй, обрщясь к своим тервол. – Если этот Избвитель совершит ещё хотя бы одну подобную ошибку, мы его уничтожим.

Никто не поинтересовлся, что он хочет этим скзть, и, не дождвшись вопросов, комндующий пояснил:

– Во-первых, он может проявить неосторожность, и мы его рним или убьем. Во-вторых, он своими действиями может поствить под удр колдунью. В-третьих, проявляя нетерпение, он может перестть вербовть в свое мертвое войско туземцев или позволит нм помешть ему этим знимться.

Ответом ему было молчние.

– Господ, есть ли среди вс желющие стть героем?

В этот момент прибыло очередное донесение от Ши-Мин. Тот сообщл, что все тковвшие скрылись в лесу, и его чсти возобновляют мрш к реке Тусгус.

– Могу ли я совершить ещё одну вылзку, лорд? – произнес Тси-Фенг.

– Нет. Сейчс он перебрсывет сюд этих несчстных туземцев, чтобы покончить с нми. Сегодня мы преподли ему хороший урок. Избвитель понял, что не может нс обойти.

Штурм нчлся глубокой ночью. Во глве штурмовых колонн шли женщины и дети. Людской поток не имел конц. Из лесов выходили все новые и новые толпы туземцев. Некоторые из них, судя по их виду, прежде чем добрться до крепости, прошгли не менее тысячи миль. Ших-кй клял дикрей н чем свет стоит з то, что у них не хвтило ум остться под покровительством Империи, и поздрвлял себя с тем, что ему хвтило здрвого смысл для того, чтобы перебросить большую чсть туземцев в глубь стрны.

Легионеры истребляли дикрей десяткми тысяч, те все продолжли прибывть. Войск Ших-кя несли потери, и убитых едв успевли отпрвлять через портлы переход в Лионтунг. Некоторые чсти крепости попли в руки врг. Кзрмы, подвлы и дворы были звлены ждущими сожжения рсчлененными телми. Вонь измтывл воинов не меньше, чем непрекрщющиеся тки.

– Лорд Лун-ю, что з чудовище этот смый Избвитель? Ккое безумное создние может решиться н то, чтобы рди одной крепости истребить всех людей н площди более чем полмиллион квдртных миль? Может быть, он демон, сорввшийся с цепи своего хозяин?

– Он – просто мльчик, лорд. В основном совершенно нормльный. Ему лет семндцть-восемндцть, и у него ккие-то счеты с Империей.

– Счеты?

– Пленные, из числ живых, говорят, что он поклялся нс уничтожить.

– И вы полгете, что он сможет это сделть?

– Нет, лорд, не сможет.

– Тем не менее нчло впечтляющее, не тк ли? Сколько времени мы ещё сможем продержться?

– Дв дня нверняк. У него мло новобрнцев.

– Оствляю крепость н вс. Пострйтесь выигрть кк можно больше дней. Впрочем, мы обеспечили достточно времени для рзвертывния Северной Армии. Теперь, боюсь, мы уже сржемся з Лионтунг.

Тси-Фенг, уствив взгляд в пол, протянул:

– Кк прикжете… Может быть, вм теперь удстся устновить конткт с лордом Куо?

– С лордом Куо? А я полгл, что он уже отстрнен от дел.

– Ничего неизвестно, – пожл плечми Фенг. – Может быть, это и тк. Мы о нем двно ничего не слышли.

Ших-кй в последний рз осмотрел крепость. Цитдель пребывл в ужсющем состоянии. Колдунья время от времени продолжл швырять синие шры. Комндующий про себя решил, что Тси-Фенг проявил чрезмерный оптимизм, обещв продержться ещё дв дня.

Зкончив инспекцию, Ших-кй в сопровождении Пн-ку спустился в глубокий подвл, где были сосредоточены все портлы переход. Через них, кк обычно, перепрвляли убитых и рненых.

– По крйней мере, их нм удстся эвкуировть, – зметил Ших-кй. – Сюд Избвитель доберется в последнюю очередь, и ншим людям не придется стоять нсмерть после того, кк портлы придется зкрыть.

– Ндеюсь, что вы првы, господин, – ответил Пн-ку. – Было бы жль потерять Семндцтый. Это – отличный легион.

ГЛАВА 10

1016 ГОД ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

Пожр н востоке

Непнт сидел у окн, устремив вдль невидящий взгляд. Чем ближе стновился день родов, тем сильнее обострялись её отчужденность и стремление змкнуться в себе, тем мрчнее стновились её мысли. Он стл чсто плкть и без всякой видимой причины кидться н людей. Глядя н свой вздувшийся живот, он пылл ненвистью к себе з уродство и з то, что собирется бросить в этот безжлостный мир ещё одно дитя. Иногд нступли моменты, когд он нчинл люто ненвидеть рстущего в её утробе мленького прзит. Большую чсть времени он проводил в жлости к смой себе, мысль отыскть потерянного сын стновилсь все более неотступной.

В ней почти угсл воля к ккому-либо действию. Он делл лишь то, что говорил муж, или то, о чем просили служнки. Лишь изредк он зводил беседу по собственной иницитиве. Но и это действие требовло от неё громдных усилий.

Ткой вялой и птичной он был почти все время, с момент смерти муж, случившейся вскоре после потери их сын. Непнт и рньше был подвержен чстой и резкой смене нстроений. Периоды подъем сменялись спдми. С кждым годом спды стли случться чще и зтягивлись н более продолжительное время. Иногд он дже пытлсь имитировть состояние подъем, но из этого, кк првило, ничего не получлось. Теперь же Непнт отстрнилсь от всего, стрясь не осложнять жизнь своему второму мужу.

Вртлоккур прибегл к сотням способов для того, чтобы оживить её душу. Непнт, зня об этих попыткх, хотел, чтобы супруг перестл волновться и оствил её в покое. Он считл, что не стоит зтрченных н неё сил.

Дже смых сильных зговоров и зклинний хвтло не ндолго. В конце концов Вртлоккур решил, что жену исцелит лишь смое лучшее из лекрств, именно – время. Придя к ткому выводу, он предоствил супруге возможность бродить по зкоулкм своей души столько, сколько ей смой зблгорссудится.

Непнт почувствовл, что муж вошел в комнту и остновился з её спиной. Он обернулсь, посмотрел н него и скзл:

– Дорогой, ты выглядишь ужсно.

– Я з всю ночь не сомкнул глз. Мйкл Требилкок выполнял вжное здние, и у него возникли серьезные неприятности. Пришлось послть Рейдчр ему н выручку. В итоге Мйкл блгополучно добрлся до дом.

– Мйкл? Это тот человек, который знял место Вльтер?

Вот до чего доктилсь Непнт. Временми он не могл припомнить того, кого когд-то хорошо знл.

– Д.

Непнт снов уствилсь в окно, полностью утртив интерес к рзговору. Он уже успел потерять шестерых бртьев, муж и сын. Но, может быть, не шестерых – всего пятерых. Пусть пятерых. Луксос остлся жив, но нподобие безумного отшельник скрывлся в глуши горного мссив Крчнодин. «Ткой же безумец, кк и я, – подумл Непнт. – Мы об – столь же мертвы, кк и нши бртья».

Жестокий мир отнял у неё все. Все, кроме Вртлоккур и ещё не увидевшего свет ребенк.

Но он не может полюбить их. Не осмелится. Если он примет их в свое сердце, то судьб её снов нкжет. Их у неё тоже отнимут.

– Врт…

– Д, дорогя.

– Иногд я и в првду чувствую присутствие Этрин. Не зню, что это может знчить. Не мог бы ты прояснить все до конц?

– Я пытлся, дорогя, – вздыхя, ответил Вртлоккур. – Но тм просто ничего нет. Прости. Я очень хочу, чтобы остлись хоть ккие-нибудь следы. Но боюсь, что это лишь твое сердечко пытется обртить вспять бег времени.

«Скорее всего, он прв, – подумл Непнт. – Врт тк редко ошибется. Однко… Остется место для сомнений. Никто не видел Этрин мертвым…»

– Нет, Врт, это не игр вообржения. Это не может быть моими фнтзиями. Он тм. Я это зню.

– Если это тк, то почему я не в силх его нйти? Почему я не могу обнружить ни млейшего свидетельств того, что он остлся жив? Почему тк много фктов говорит з то, что он умер? Перестнь истязть себя. Умоляю. Это вредит твоему здоровью.

В его словх звучл искренняя збот. Почувствовв это, Непнт сделл все, чтобы не позволить себе рсчувствовться.

– Это вовсе не ложня ндежд! – резко воскликнул он. – Он жив, и я это зню! – Эмоции переполняли её, и он кричл все громче. – Почему ты мне врешь?!

– Я говорю првду, – ответил он мягко – тк, кк говорят с тяжело больным, умственно отстлым ребенком. – Это ты обмнывешь себя. Перестнь. Умоляю. Не нноси вред своему здоровью.

– Здоровье! Все время – здоровье! Прекрти пустую болтовню! – Он вскочил со стул. – Это все потому, что он сын Нсмешник! Рзве не тк?! Поэтому ты и хочешь, чтобы я его збыл!

Ее вопли отдвли безумием. Непнт это прекрсно понимл, но остновить поток слов был не в силх. Ей хотелось кого-нибудь обидеть, поделиться хотя бы чстью своей боли.

По искзившемуся лицу Вртлоккур можно было понять, ккие душевные муки тот испытывет. Прежде чем ответить, чродей сделл все, чтобы взять себя в руки.

– Это не тк, – произнес он, не повышя голос. – И ты это хорошо знешь. Этрин был моим внуком. Единственным внуком, и я тоже его любил. Рди него я готов пойти н все. Но мльчик больше нет с нми, Непнт. Нстл чс примириться с этим. Умоляю. Твое состояние убивет нс обоих, – зкончил Вртлоккур и попытлся обнять супругу.

Т нчл колотить его кулкми в грудь, сопровождя удры бессвязными выкрикми:

– Лжец! Он жив… Жив! Я зню, что он жив! Мльчику тяжело, ты не желешь ему помочь!

– Дорогя, то, что ты делешь, вредит ребенку.

Непнт продолжл колотить муж. Ее душили рыдния, потом он уткнулсь в него лицом и прошептл сквозь слезы:

– Прости. Я не зню, что… Ой!

– Что случилось?

– Мне кжется, нчли отходить воды. Но ведь ещё рно… Ой! Д, это тк. Я чувствую это. – Голов вдруг стл необыкновенно ясной.

Только не здесь. Не сейчс… Все остльные мысли куд-то улетучились.

– Нйди лекря. Приглси Вчел, если он все ещё королевский врч. Помоги мне добрться до кровти.

Ее голос совершенно изменился – Непнт отдвл все рспоряжения сугубо деловым тоном.

– Нет. Снчл помоги мне рздеться. Н мне дорогое плтье, и я не хочу, чтобы ему пришел конец. Зтем отыщи Мэри и Мрго. Скжи, чтобы они приготовили все, что ндо.

– Может быть, прежде следует приглсить доктор?

– Сию минуту он мне не требуется. Этрину, чтобы появиться н свет, пондобилось двендцть чсов. Элн скзл тогд, что это были легкие роды. У нс ещё есть время. Только предупреди его, что все нчинется.

– Но роды нступили слишком рно.

– Возможно. Может быть, я не очень точно рссчитл. Во всяком случе, мы уже ничего не можем сделть. – Лишь рздевшись нполовину, Непнт зметил, кк волнуется её супруг. – Позволь мне зкончить смостоятельно, ты нйди горничных, предупреди Вчел и возврщйся. Тебе следует поспть.

– Поспть? Кк я могу спть в ткой момент?

– Если ты не выспишься, от тебя не будет никкого толку. Ты слишком устл, чтобы видеть все в нужном свете. Помочь в тком состоянии ты мне не сможешь.

Непнт не перествл изумляться своему поведению. Ей кзлось, что он меняет свою личность чще, чем иные меняют туфли.

Подвленного состояния и упдк сил кк не бывло, едв он очутилсь в ситуции, потребоввшей от неё решительных действий.

– Хорошо. Но ты уверен, что с тобой ничего не случится, когд я уйду?

– Глупый, – скзл он, нежно коснувшись его щеки. – Ты стр кк мир. Ты – рзрушитель империй и создтель монстров, подобных Рейдчру. И несмотря н это, ты дрожишь, кк восемндцтилетний юнец, ожидющий появления своего первенц. И я ещё больше люблю тебя з это. Люблю з то, что ты з меня волнуешься.

– Я действительно беспокоюсь з тебя.

– Перестнь. Через это прошли миллионы и миллионы женщин, и с ними ничего не случилось. Делй то, что я тебе скзл. Впрочем, подожди. Помоги мне лечь.

Вртлоккур посмотрел н её вздувшийся живот, н блестящую от нтяжения кожу, н груди, увеличившиеся з последнее время по меньшей мере в дв рз. Непнт недовольно поморщилсь. Он знл, что имеет весьм непривлектельный вид.

– Ты прекрсн, – скзл он.

Из её глз брызнули слезы.

– Прикрой меня простыней и уходи. Пожлуйст.

– Что с тобой?

– Просто уйди. Ну, пожлуйст.

Он повиновлся.

Когд дверь з ним зкрылсь, Непнт рзрзилсь рыдниями. Он не могл понять, что это з слезы. Слезы рдости или рзочровния.

* * *

Чродей шгл по дворцу быстрой, прыгющей походкой, похожий н мрионетку, руководимую пьяным кукловодом. Н него с изумлением взирли десятки глз, но чродей ничего не змечл. Он держл путь в покои придворного медик.

О высоком положении доктор Вчел говорил тот фкт, что его пртменты по роскоши уступли лишь пртментм королевы. Король Брги ютился в двух крошечных комнтх. Доктор же знимл целых пять.

Медик и чродей с двних пор были противникми н философском фронте, и доктор встретил Вртлоккур с плохо скрывемой рдостью, ещё не зня, что тот явился просить о помощи. Узнв о цели приход, Вчел здл необходимые вопросы и повторил совет Непнты.

– Вм ндо бы хорошенько выспться. Это случится ещё не скоро. Я стну её время от времени нвещть, до тех пор, пок схвтки не стнут достточно чстыми.

Чродей что-то пробормотл и нчл зсыпть доктор глупейшими вопросми. Лишь с большим трудом Вчелу удлось успокоить великого мг. Д и то лишь чстично. Вернувшись в свои покои, он взял супругу з руку и сидел рядом с ней до тех пор, пок служнки его не прогнли. Лишь после этого чродей сделл попытку отдохнуть. Но у него ничего не получилось.

* * *

Вртлоккур рсхживл из угл в угол, не обрщя никкого внимния н присутствующих. Король, войдя в гостиную, полминуты молч взирл н чродея, зтем со смехом произнес:

– Ты передвигешься типичным для юных отцов ллюром. Поспть удлось?

– Немного, – ответил мг, зтем, словно очнувшись и поняв, где нходится и что происходит, спросил: – Ты не считешь, что мне следует быть тм?

– А он хочет тебя видеть?

– Не зню. Вчел, определенно, этого не желет.

– И я его понимю. Я и см путлся под ногми при нескольких родх. Присутствие ппши млденц, возможно, и поднимет дух мтери, но приводит в бешенство врчей и повитух. Во всяком случе, до тех пор, пок у ппш не появится куч детей и они не нучтся держть язык з зубми.

– Я мог бы помочь. Я влдею искусством…

– Полгю, что смую большую помощь ты окжешь Вчелу, если не будешь вмешивться. Когд возникнет потребность, он тебя см позовет.

– Д, мне прекрсно известно, что он обо мне думет.

– Кк её дел?

– Они говорят, что нормльно.

Кк по сигнлу, из спльни, вытиря руки, появился врч.

– Ну кк? – спросил Вртлоккур. – Уже?

– Успокойтесь. Пок нет. Еще не скоро. Думю, что все произойдет около полуночи.

– Думете? Что знчит «думете»?

– Я скзл то, что хотел скзть, – сердито бросил доктор. – Я, увы, не облдю вшими способностями видеть будущее и в оценкх исхожу только из своего прошлого опыт.

– Будущее? О боги! Я совсем збыл соствить гороскоп для своего дитя. – И без промедлений чродей рзвил бурную деятельность. Он вывлил н стол книги и дигрммы и поствил чернильницу. – Думю, что ндо будет соствить дв – с днем рождения сегодня и звтр, – бормотл мг. – Это ндо же, в полночь! Проклятие!

Король ухмыльнулся и скзл, обрщясь к доктору:

– Это избвит вс от его присутствия. Увидимся позже, сейчс меня ждут дел.

* * *

Ночное небо нд змком Криф внчле осветило розовое зрево, зтем вспыхнули огромные буквы: ЭТО – ДЕВОЧКА! Нрод веселился. Некоторые слышли, кк король скзл:

– Врт в трдиционной роли Гордого Ппши, пожлуй, слегк хвтил через крй.

Вртлоккур, ухмыляясь от ух до ух, принимл поздрвления от толпы доброжелтелей. Чродей сотворил фонтны, из которых били серебряные струи. Он нполнил змок очровтельными мгическими безделушкми. По злм носились веселые бесенят, слвя кждого встречного. Рдость чродея окзлсь зрзительной. Он пожимл руки людям, которые рньше не осмеливлись к нему приближться. Они подхвтывли его рдостную лихордку и зржли ею других. Вскоре эпидемия счстья вышл з стены змк и перекинулсь н город. Н улицы выктили бочки, и вино полилось рекой. Н некоторое время всем почудилось, что рождение одного человек и счстье другого знменуют окончние послевоенной эры. Всем хотелось верить, что пришел конец череде суровых лет, нполненных отчянной борьбой з выживние.

– Ешьте! Пейте! – требовл Вртлоккур, подтлкивя гостей к ломящимся от яств длиннющим столм, которые он создл и нкрыл, естественно, с помощью мгии. – Зовите сюд всех! – то и дело выкрикивл чродей.

– Дорогу королю! – послышлся крик.

Шум слегк стих. Король Брги, протолквшись через толпу, протянул мгу мускулистую руку и скзл:

– Девчонк, похоже, долго выбирлсь н свет. Кк чувствует себя Непнт?

– Превосходно. Спрвилсь со всем великолепно и сейчс счстлив, кк и все мы.

– Отлично, отлично. Могу ли я теперь увидеть свою жену? – Брги послл королеву Ингер держть руку Непнты во время родов. Ничего более дельного в голову ему не пришло.

– Можешь, если сумеешь её нйти.

Вскоре бурлящя толп рстщил чродея и короля в рзные стороны. Когд Вртлоккур увидел Брги в следующий рз, тот стоял нпротив Дл Хс, пытясь сквозь шум толпы услышть, что говорит молодой человек. Чем дольше говорил Хс, тем бледнее стновилось лицо короля.

Рдость Вртлоккур куд-то исчезл. Еще мгновение, и он см все почувствовл. Весь восток кипел и бурлил с яростным ревом. Тм н волю вырвлся тйфун мгической энергии… Он должен был ощутить её рньше. Видимо, он нстолько пострел, что стл позволять одному явлению зтмевть остльные стороны жизни. Чродей стл быстро протлкивться через толпу, игнорируя изумленные взгляды, вызвнные его грубостью. С кждой секундой он стновился все мрчнее и мрчнее. Схвтив короля з руку, он потянул его з собой и не отпускл до тех пор, пок они не окзлись н восточной стене змк.

Длеко з хребтом М'Хнд, знимя полнеб, возникли гигнтские сполохи, н фоне которых горные пики кзлись рядми гнилых, выщербленных зубов. Ничего подобного Брги видеть не доводилось. Вспышки следовли одн з другой, похожие н зрницы бушующей з горизонтом чудовищной грозы.

– Что это? – прошептл король.

Вртлоккур не ответил. Он прикрыл глз и позволил неизвестной силе коснуться себя. В то же мгновение чродей издл непроизвольный стон. Дже н столь огромном рсстоянии полученный удр для психики можно было срвнить с удром кулк в лтной перчтке по телу.

Н небе не было ни единого облчк. Мириды звезд с холодным безрзличием взирли н две крошечные фигурки, змершие н невысоком кменном прпете. Лиц этих жлких создний ежесекундно освещли вспышки зловещего свет.

– Что з дьявольщин? – спросил король голосом, похожим н едв слышный выдох. Н востоке црил тишин, но ему кзлось, что сотрясется дже фундмент стены, н которой они стоят.

Вртлоккур смотрел вдль, не обрщя внимния н Брги. Костры, подющие сигнл из крепости Мйск и из горного проход Свернейк, полыхли вовсю. До чродея, кк сквозь тумн, долетел вопрос короля:

– Неужели Хснг штурмует Мйск?

– Нчлось. Мтянг нпл н Шинсн. Лорд Коу ожидл удр, и н поле битвы сейчс не осмелился бы вступить дже бог.

Небо н востоке по-прежнему озрялось чудовищными сполохми.

– Интересно, – скзл Брги, – неужели нши битвы под Бксендлой и Плмизно со стороны выглядели тк же жутко?

– Возможно. Однко мне сдется, что лорд Куо н сей рз сконцентрировл мгической Силы больше, чем мы видели з все время Великих Восточных Войн. Что кроме живой силы может противопоствить ему Мтянг? В боевой мгии он очень слб.

Все больше и больше людей поднимлось н стену, чтобы взглянуть н необычное предствление. Ни след не остлось от их недвней рдости. Вртлоккур не желл видеть этих людей, которые вдруг стли похожи н беженцев – ткими мрчными, несчстными и отрешенными были их лиц.

– Полгю, что со временем тервол используют свое могущество и против нс, – зметил Брги.

– Шинсн не привык к поржениям, – ответил чродей. – Нм ещё придется с ним столкнуться. Если, конечно, Империя Ужс переживет эту войну с Мтянгой.

– Если?

– Кк, по-твоему, ннесл бы Мтянг удр, если бы её првители зрнее были уверены в своем поржении?

З стенми змк послышлось гудение труб.

– Это – Мгл, – зметил Вртлоккур. – Он узнл обо всем много рньше, чем мы.

Вскоре Мгл уже стоял н стене рядом с королем и чродеем.

– Нчлось, – скзл волшебниц. – Первые сообщения стли поступть ещё с вечер. В Южной Армии увидели, что силы Мтянги пришли в движение. В первую тку брошено дв миллион человек. Они призвли в рмию всех мужчин стрше пятндцти лет.

– Человеческий вл, – прокомментировл её слов Вртлоккур. – Кк ты думешь, они смогут прорвться?

– Их число в двдцть рз превышет численность Южной Армии. З первой волной ткующих последуют и другие. Лорд Куо пытется собрть резерв, но боюсь, что он приступил к этому слишком поздно.

– Когд ты нмерен сделть свой ход? – спросил король.

– Пок не время об этом беспокоиться, – ответил Мгл, нхмурив свои безукоризненной формы брови. – Прежде ндо выяснить, что тм происходит. Если дело повернется скверно, мы от своей идеи откжемся.

– Почему, дьявол тебя побери?

– Ты збыл, что он не зинтересовн в уничтожении Империи Ужс, – скзл Вртлоккур, внимтельно глядя н друг. Ему кзлось, что Брги в последние дни стрдет мономнией. – Принцесс желет лишь получить влсть.

– Действительно… Что же, двинулись в военно-штбной зл. Похоже, что нм предстоят горячие денечки.

– Пожлуй, лучше встретиться у меня, – скзл Мгл. – Я уже вступил в конткт со своими людьми в Южной Армии.

Король посмотрел н чродея. Тот утвердительно кивнул.

– В тком случе, встречемся через дв чс.

Вртлоккур повернулся лицом н восток и ещё рз взглянул н полыхющее зрницми небо. В его душе вновь шевельнулся червь сомнения. «Мы – просто нглые глупцы, – подумл он, – если осмеливемся брость вызов человеку, который может устроить н небесх ткую огненную пляску».

Когд Мгл удлилсь н почтительное рсстояние, Брги прошептл:

– Может быть, мы поствили не н ту лошдь?

– Мы? Ведь это же целиком твоя идея.

– Хм. Д, было… – произнес король с кислой миной.

* * *

Лорд Чьен едв зметно шевельнул рукой. Мгл, подняв глз, увидел н пороге короля.

Король с любопытством осмтривл помещение. Прошло много лет с тех пор, когд он в последний рз появлялся н верхнем этже её дом. С тех пор здесь произошли большие перемены.

Подойдя к хозяйке, Брги спросил:

– Не возржешь, если я зменю твоих чсовых своими? Мы и тк привлекли к себе слишком много внимния. Нм не хвтет лишь того, чтобы все видели, кк н чсх торчт типы восточного вид.

– Соглсн. – Он подозвл к себе глву посыльных и дл ему нужные укзния.

Зтем, взяв короля з руку, он укзл н ряд мягких дивнов вдоль стен. Все внутренние перегородки н третьем этже были снесены, н окнх висели тяжелые знвеси. Дльняя от вход стен был зтенен, и никкой мебели вдоль неё не стояло. В центре помещения рсполглся огромный стол.

– Прикжи своим людям сесть, и пусть сидят тихо. Предупреди их, чтобы они держлись подльше от южной стены. Нс могут убить, если кто-нибудь из них случйно провлится в портл.

Буквльно из ниоткуд в комнте возник человек и нчл доклдывть человеку, который рспоряжлся у стол в центре помещения. Мгл слушл донесение в полух. В нем не было ничего особенного.

– Я готов отдть левую руку з то, чтобы иметь ткую крту в моем штбе, – пробормотл Брги.

Н гигнтской столешнице был рсстелен геогрфическя крт длиной в тридцть и шириной в пятндцть футов. Н крту был ннесен Империя Шинсн со всеми её влдениями. Кждый мло-мльски зметный город отмечлся особым знком тк же, кк и все геогрфические особенности, присущие тому или иному региону. Рсположение и передвижение имперских легионов обознчлось яркими рзноцветными пятнми и стрелми.

В помещении возник ещё один посыльный. Выслушв донесение, колдующий нд кртой человек принялся сыпть н неё крсный песок.

– Сиди, – скзл Мгл, когд Брги здумл встть. И тут же добвил: – Мои люди действуют лучше, чем я ожидл. Мы получем первоклссную информцию. Возможно, потому, что лорд Куо не может оторвть глз от тетр военных действий.

«Скорее всего – дело вовсе не в этом, – подумл Мгл. – Лорд Куо сейчс, видимо, не проявляет ктивности, выжидя прояснения ситуции». Он поднялсь н ноги, взял укзку и постучл ею по крте.

– Где-то в этом месте он укрывет свою резервную рмию. Через несколько дней он обрушит н Мтянгу удр своего тяжелого молот.

– Кк, по-твоему, держится Южня Армия?

Мгл предпочл своим мнением не делиться. Вместо этого, ещё рз постучв по крте, он скзл:

– Взгляни см. Линия обороны нигде не прорвн. Несмотря н численное превосходство противник. Это – смое большее, что можно ожидть от любой рмии. Минуту…

В портле переход возник очередной курьер. Он подошл к нему ближе, чтобы слышть все детли донесения.

– Проклятие! – негромко воскликнул он.

Нчльник геогрфической чсти передвинул несколько черных пронумеровнных фишек к восточному крю крты. Оствшиеся фишки он рзместил вдоль берег реки, примерно в двухстх милях от первой группы черных знчков.

– Что это должно ознчть? – спросил король.

Н сей рз Мгл не стл скрывть првду.

– Мы не знем, – ответил он. – Связь нрушен. Создется впечтление, что и Восточня Армия нходится под удром.

– Неужели у Мтянги объявился тйный союзник?

– Схвтк н востоке нчлсь рньше, чем н юге. Бои тм продолжются уже более недели.

– Неужели н востоке идет вторя полноцення войн?

– Тм происходит нечто ужсное… – Лишь ценою больших усилий Мгл сумел взять себя в руки. Брги, конечно, стрый друг и верный товрищ по оружию. Но он – не член семьи. Нельзя проявлять свой стрх перед чужкми.

– Прежде чем исчезнуть, лорд Куо нзнчил нового комндующего Восточной Армией. Им стл лорд Ссу-м Ших-кй – стрый крестьянин, с трудом проложивший себе путь нверх. Не зню, сколько ему лет. Нверное, очень много. Чрезвычйно способный и дьявольски упрямый.

– Хм…

Мгл вздохнул. Прекрсно. Восток его не интересует.

– Итк, ты не имеешь понятия, когд сможешь сделть первый шг?

– И не буду иметь до тех пор, пок лорд Куо не выйдет из подполья. Я не желю прыгть вслепую.

– Коли нм торопиться некуд, я, пожлуй, отдм нужные рспоряжения своим людям, – скзл король.

Он тяжело, со стоном, поднялся со своего мест и нпрвился к выходу. Мгл смотрел ему вслед. Брги выглядел очень устлым и очень стрым. Н ккой-то миг он испытл к нему жлость. Он и себя ощущл очень строй и очень устлой. А когд все зкончится, он почувствует себя ещё более строй и ещё более устлой. Опсность будет нрстть с кждой минутой, сохрнять тйну стнет все труднее.

– Вен-чин, – пробормотл он, – умоляю – не трть время понпрсну.

* * *

Временное ожидние превртилось в нблюдение з тем, кк гибнут люди. Поток идущих н смерть мтянгцев не иссякл. Нступление продолжлось, и время для нчл действий было по-прежнему неподходящим. Терпение зговорщиков нчинло истощться.

– У лорд Куо, видимо, кменные нервы, – жловлсь Мгл лорду Чьену. – Кто мог предположить, что придется отложить нчло оперции н ткой длительный срок?

Лорд Чьен, постукивя кончиком укзки по крте, обвел территорию, оккупировнную противником. Его рук при этом дрожл. Полос крсного песк вдвлсь глубоко в земли Шинсн. Агенты Мглы доносили, что Южня Армия в её первончльном состве уже прктически не существует. Легионы, понесшие нибольшие потери, были рсформировны, оствшихся в живых бойцов нпрвили н пополнение других чстей. В линии обороны появились гигнтские бреши, через которые широким потоком текли войск противник.

– Мое терпение истощилось уже двно, – скзл лорд Чьен. – Я уже не зню, кк быть дльше.

– Перестньте. В этой фзе игры поздно менять плны.

Вошел король. Бросив взгляд н крту, он скзл:

– Прошло дв дня. Вши бесконечные курьеры не могут не оствить следов. Сколько времени ещё пройдет, прежде чем кто-нибудь не сообрзит, что двжды дв – четыре?

– Зню! Зню! – выплил Мгл. – Очень скоро нм придется исходить из того, что им все известно. Будь он проклят! Я имею в виду лорд Куо. Почему этот тип ничего не предпринимет?

– Он пок не змнил их туд, куд ндо, – лконично ответил Брги. Он ещё рз посмотрел н крту и продолжил: – Однко, если он будет выжидть слишком долго, для тебя тм ничего не остнется.

– Срвни рзмеры опухоли с величиной всего тел, – фыркнул Мгл. – Зтем, обрщясь к Чьену, добвил: – Лорд, нступил переломный момент. Если он не двинется в течение пятидесяти чсов, я выступлю первой.

– Не зня брод? – спросил король.

– Д, если будет необходимо. Я не могу бесконечно доверять всем своим людям. Если хотя бы один из них перебежит к вргм, то з ним бросятся и все остльные. Н то, чтобы снов собрть силы, уйдет не менее десяти лет, – устло зкончил он.

Пок Мгл говорил, Арл сидел рядом с ней. Он произнес нечто утешительное и попытлся взять её з руку. Под взглядом лорд Чьен принцесс отдернул руку.

Хвтит, пор уже положить конец этой идиотской связи. Ее вообще не следовло нчинть. Глупец. Слбый, кк все мужчины. Однжды он уже лишлсь поддержки тервол. Из-з Вльтер. Эт ошибк больше не повторится.

Исполненный боли взгляд Арл Мгл проигнорировл.

Принцесс увидел, что лорд Чьен не зметил этой сцены, однко мимо внимния Брги он не прошл. Король кивнул, видимо, соглшясь с смим собой. Ее щеки злились крской. Однко Брги не стл комментировть увиденное. Вместо этого он скзл:

– Уже поздно. Я пошел к себе, чтобы немного поспть.

Он нблюдл з тем, кк король, прежде чем уйти, говорил со своими офицерми. Их вечное присутствие выводило Мглу из себя. У этих людей были глз хищных птиц, и ей приходилсь все время помнить о них. Будь они прокляты! До чего же противно звисеть от чужков!

С кждым чсом её рздржение усиливлось. Ее люди тоже пребывли в нпряжении. Дело дошло до того, что они уже не могли рзговривть, не оскорбляя друг друг. Зговор вот-вот мог рссыпться. Между тем время шло, все туже зкручивя пружину нетерпения.

Ночь тянулсь стршно медленно. Кроввое пятно, обознчющее зхвченную вргом территорию, постепенно рсползлось по крте. С крйнего восток прибывли совершенно рстерянные курьеры. Их невнятные доклды лишь сильнее зтумнивли сложившуюся н восточном побережье ситуцию.

– Лорд Чьен.

– Слушю, принцесс.

Постукивя кончиком укзки по восточной чсти крты, Мгл спросил:

– Можем ли мы рискнуть, зня, что тм происходит?

– Полгю, что эти события мы можем проигнорировть, – ответил лорд Чьен, взглянув н крту. – Во всяком случе, н некоторое время. Нши люди пок оствляют всю Восточную Армию в стороне.

От устлости и нпряжения голос Чьен стл ещё более хриплым. И звучл ещё более зловеще. Мгл непроизвольно вздрогнул.

– Ншей головной болью стнет Зпдня Армия, – продолжл Чьен. – Я слышл, что у лорд Хсунг есть тйный гент в этом королевстве. Все обиттели мерзкой деревни, в которой мы сейчс нходимся, уже знют, что готовятся ккие-то события. И дже смый глупый шпион обязтельно нпрвит своему хозяину сообщение об этом.

– Время. Вот кто нш поистине непобедимый врг. Сумеем ли совлдть с ним, мой стрый друг? Или время совлдет с нми?

– Трудно скзть принцесс. Но я чувствую, что чс решений вот-вот нступит. – Он укзл н крту и добвил: В этом рйоне, принцесс, кжется, возникет ккое-то нпряжение.

Мгл сосредоточил внимние н укзнном учстке, отключившись от внешнего мир. Д, лорд Чьен прв. – Он чувствовл, кк нечто огромное поигрывет мускулми, нпрягшись, словно готовя к броску змея.

– Принцесс…

– Я вс слушю, лорд.

– Нступет критический момент, мы ещё не решили, кк поступить с этими людьми, когд они отыгрют свою роль.

Мгл ндеялсь избежть рзговор н эту тему, в то же время зня, что уйти от обсуждения не удстся.

– Я не совсем понимю вс, лорд.

– Вм прекрсно известно, принцесс, кто эти люди и что они сделли. Ничтожный король. Колдун Вртлоккур. И вот эти, окружющие их пожиртели пдли. – Он покзл н нходящихся в комнте людей Брги. – Нм следует решить, кк с ними поступить, если мы одержим победу.

– Они вели себя по отношению к нм, лорд, весьм блгородно, – вздохнув, скзл Мгл.

Он не осмелилсь признться ему в том, что эти люди – её друзья. Принцесс Империи Ужс не должн иметь друзей. Друзей – чужеземцев.

– Преследуя при этом собственные цели, – возрзил Чьен. – Они рссчитывют ослбить Империю и отложить время неизбежного возмездия. Этот король… д он бы нс уничтожил, появись у него ткя возможность.

Мгл не могл отрицть этого и поэтому дже не стл пытться.

– Кто знет, ккое предтельство они зготовили н тот случй, если мы добьемся успех.

Сомнения никк не желли оствлять принцессу. Он, видимо, стл чересчур мягкотелой, слишком много времени проведя н зпде. Будь он проклят, этот негодяй Вльтер! Если бы он тогд не прорвлся сквозь брьер, огрждющий её чувств…

– Руководите оперцией вы, лорд Чьен. Поступйте тк, кк сочтете нужным.

Он уперлсь взглядом в крту, стрясь не думть о том, что сделл. Откз нести морльную ответственность з предстоящее зло был не меньшим грехом, чем совершение этого зл. Через несколько минут Мгл поднялсь со стул и нпрвилсь вниз, ндеясь, что ужин несколько уменьшит её нпряжение и чувство презрения к себе.

* * *

Один из людей короля чуть ли не силой вытщил Мглу из кухни. При этом он бессвязно лопотл, рзмхивя рукми. Изумлення принцесс позволил подвести себя к окну.

Восток снов пылл. Лорд Куо привел свои силы в движение. А он нстолько устл, нстолько углубилсь в себя и тк пл духом, что дже не зметил этого.

– Блгодрю вс, – бросил Мгл и устремилсь вверх по лестнице.

Атмосфер нверху полностью изменилсь. Теперь тм црило совершенно иное нпряжение – то нпряжение, которое обычно бывет перед битвой у готовых к тке солдт. Н верхнем этже все передвиглись пружинистым шгом, быстро и энергично. Устлости кк не бывло. Когд Мгл вошл в комнту, все змерли и посмотрели н нее. Он знком предложил им продолжть прервнные дел.

– Уже нчли поступть донесения, – сообщил лорд Чьен. – Первые доклды весьм блгоприятные.

– Отлично. – Обртившись к одному из людей Брги, Мгл скзл: – Не могли бы вы приглсить короля? – И, повернувшись снов к Чьену, спросил: – Итк, что же нм известно?

Через некоторое время, оторввшись н секунду от беседы, он поднял глз и обнружил, что Вртлоккур уже прибыл. Чродей обозревл помещение, сидя н высоком стуле у северной стены. Он выглядел отдохнувшим и бодрым. Ничто не могло укрыться от его внимния.

Вскоре появился и король. Внчле он поговорил со своими людьми. Мгл нблюдл з тем, кк он выслушивл ответы, кивл и здвл новые вопросы. Больше всего времени он провел с Вртлоккуром. Зкончив беседу с чродеем, Брги подошел к ней, взял з руку и провел к восточной чсти крты.

– Мгл, может быть, ты все же знешь, что тм происходит? – спросил он.

Принцесс почувствовл облегчение. Н эту тему он могл говорить совершенно откровенно, не думя о выборе слов.

– Мы не знем. Утром мы получили всего лишь одно, д и то невнятное донесение. Нм сообщили, что Восточня и Северня Армии по-прежнему н ншей стороне, но они нстолько зняты боями с Избвителем, что прямо выступить в ншу поддержку не могут.

– Избвителем?

Мгл вздрогнул и поднял глз. Чродей подкрлся к ним совершенно незметно, кк летняя гроз.

– Это вржеский военчльник. Они нзывют его Избвителем. Видимо, ккой-то вундеркинд. Он нполовину истребил Восточную Армию. Осттки Восточной и Северня объединились и зняли линию обороны по реке Тусгус.

– Хм… – Брги изучил крту, зтем, подняв глз н чродея, спросил: – Почему ты тк этим зинтересовлся?

– Из-з Этрин. Он должен быть где-то тм.

– Знчит, он жив?

Н лбу Вртлоккур выступили кпельки пот. Он вытер их лдонью. Мгл не сводил с чродея глз. Он вдруг увидел то, что рньше не змечл – в отношениях между этими людьми существовло ккое-то нпряжение.

– Не зню, – ответил Вртлоккур, – но интуиция мне говорит: д, он жив.

– А вдруг, ты сможешь доствить его домой? Ккой это будет подрок Непнте! Новорождення дочь и возврщенный сын.

– Не думю. Это не тот сын, которого он потерял. Если это дже и Этрин, то он не зхочет, чтобы он вернулся.

– В тком случе, ты её недостточно хорошо знешь.

Мгл превртилсь в слух. Этрин? Не умер? Не может быть… Он внимтельно посмотрел н чродея. Никогд ей не доводилось видеть его тким удрученным.

– В чем дело? – спросил король.

– Я никогд не говорил ей… Если это то, что я думю… Оствим эту тему. Збудь о том, что я упомянул его имя. Жизнь и тк причинил Непнте много боли.

Мгл здумлсь. В том, что говорил этот человек не было никкого смысл.

– Но… – нчл король.

– Я не желю, чтобы он испытл новые стрдния, – оборвл его чродей. – Не хочу, чтобы он узнл о том, что её дитя превртилось в чудовищного монстр. Я тебя предупредил. Если ты ей скжешь об этом, то нвсегд лишишься моей помощи.

– Полегче, приятель, полегче. Я дже не понимю, о чем ты толкуешь. А ты, Мгл, что-нибудь понял? И что же ты нмерен предпринять, Вртлоккур?

Мгл подошл к лорду Чьену и перескзл ему все, что услышл.

– Полгю, что нм немедленно следует послть туд своего человек. То, что тм происходит, может окзться для нс крйне вжным.

Лорд Чьен кивнул и помнил к себе одного из смых ндежных курьеров.

Мгл повернулсь, чтобы нпрвиться к королю и чродею. И в этот момент в помещение вошел Мйкл Требилкок.

Он не сумел выяснить причины внезпного исчезновения Мйкл, тк и подробности его столь же неожиднного возврщения. Судя по всему, глвный шпион Брги путешествовл в Хммд-ль-Нкир, где устновил, что првители королевств имеют отношение к покушению н генерл Ликопулос.

Король жестом приглсил её подойти ближе. Когд он приблизилсь, король скзл:

– Мйкл утверждет, что в Тройзе был мятеж. Хсунг сумел его подвить.

– Мне это известно.

– Мйкл говорит, что Хсунг нмерен использовть рмию Аргон для флнгового удр по Мтянге.

Это сообщение Мглу удивило.

– Сведения достточно ндежны, Мйкл? – спросил он.

– Нет. Просто слухи, которые ходят среди офицеров Тройзы. Но это, вне сомнения, в его стиле.

– Верно. Поэтому я воспринимю это кк рельность.

Это был скверня новость. Если Хсунг использует рмию Аргон против Мтянги, то его рмия освободится для того, чтобы окзть сопротивление отрядм Мглы, когд те ннесут удр.

Он подошл к лорду Чьену и поделилсь услышнным. Тот зметно помрчнел.

Зтем, усевшись з стол, Мгл нчл изучть крту. Длиння крсня рук влезл глубоко в подбрюшье Империи, но у основния он уже нчл истончться. Лорд Куо явно собирлся мпутировть эту конечность, изолировв рмию противник в глубине врждебной для неё территории. Окзвшись в окружении, мтянгцы долго не продержтся.

– У него получится что-нибудь? – спросил принцесс, укзывя н крту.

– Это звисит от того, ккими силми он рсполгет, – ответил лорд Чьен. – Бесспорно, это крсивый и смелый ход. Он зслуживет восхищения дже в случе неудчи. Судя по доклдм нших гентов, лорд Куо собрл резерв более мощный, нежели Южня Армия в её полном состве.

– Ккими дополнительными сложностями это нм грозит?

– Трудно скзть, пок мы не нчнем действовть. Его систем безопсности срботл безупречно.

Мгл грызл ноготь, продолжя изучть крту. Взгляд принцессы теперь был обрщен н восточную чсть огромного полотнищ – туд, где шл тинствення войн. Неужели тм нходится её племянник Этрин? Ккую роль он игрет? Кк? Почему?.. Лишь с большим трудом Мгл зствил себя вернуться к глвному предствлению.

Нступило время решений. Идти дльше или бросить эту зтею? Нпдение резко огрничивет возможность спсения Империи от рзрушения южными врврми. Здержк с удром ознчет крушение всех ндежд вернуть себе трон. Сейчс или никогд. Если лорду Куо удстся сокрушить врг, он стнет для неё недосягемым…

Придя к решению, он поднял взгляд:

– Король… Где король?

– Он только что вышел, госпож, – ответил кто-то.

– Позовите его. Он мне нужен. Быстро!

Несколько минут спустя Брги ввлился в комнту. Мгл подвел его к крте и, покзв н перекусывющие руку врг клещи, скзл:

– Мы выступим, когд эти клещи должны будут вот-вот сомкнуться. Лорд Куо будет в это время стршно знят. По оценке лорд Чьен это должно случиться примерно через четыре чс. Сейчс мы зняты тем, что предупреждем нших людей. Мне нужны три твоих штурмовых отряд. Тебе предстоит удрить по штбу лорд Куо и рестовть его. Всем остльным зймутся мои люди. Большинство тервол пойдут с тобой. Они тебе помогут, если вдруг возникнет змештельство.

Король вдруг прищурился, и в его глзх мелькнуло выржение, знчение которого Мгл понял лишь после того, кк Брги зговорил:

– Ты здесь не номер один, Мгл, – скзл он. – Ты всего-нвсего кстелян крепости Мйск. И остнешься им, пок не осядет пыль. – Брги покосился н Вртлоккур, который продолжл сидеть, спокойно нблюдя з происходящим.

Мгл рздрженно топнул ножкой. Будь они прокляты, легко рнимые врвры! Всегд пытются нпомнить вм, в чьих рукх влсть… Зтем черты её несколько смягчились, и он сумел изобрзить н лице извиняющуюся улыбку. Еще несколько чсов – и он ни от кого не будет звисеть.

– Я немедленно нчиню собирть отряды, – объявил король и нпрвился к своим офицерм.

Мгл же пошл к лорду Чьену. Оглянувшись через плечо, он увидел, что чродей Вртлоккур смотрит ей вслед. Его лицо оствлось совершенно неподвижным, но Мгл вдруг почувствовл, что чродей в душе чем-то збвляется. Принцессу нчл бить дрожь.

Он уделял ему слишком мло внимния, хотя здесь, н зпде, чродей был единственной рельной угрозой Империи. Без помощи этого колдун Брги ни з что бы не смог выигрть Великие Восточные Войны. По вине Вртлоккур прекртилось првление принцев-мгов… Внешне чродей выглядит тким беспомощным, что поневоле нчинешь збывть о том, кким смертельно опсным он может быть… А сейчс он во сто крт опснее, чем когд-либо. Колдун ненвидит Империю Ужс. Нступил момент, когд он может тйно вонзить кинжл в её тело, чтобы ускорить процесс рспд, нчвшийся после смерти отц и дяди… Ей не верилось, что со времени гибели принцев-мгов минуло всего лишь дв десятилетия. З этот короткий срок Шинсн пережил влстителей и влстительниц больше, чем з многие предшествующие столетия.

«Неужели Империя умирет, – думл он. – Неужели Шинсн вступил в период упдк?»

– Три с половиной чс… – прервл её рзмышления лорд Чьен. – События по-прежнему рзвивются в нужном нпрвлении.

– Блгодрю вс. Что доносят нши люди из Зпдной Армии? У меня ткое предчувствие, что у Хснг могут возникнуть сложности.

* * *

Непнт лежл, держ дитя у груди. З окном, длеко нд вершинми гор то и дело возникли мгические сполохи, зливя спльню веселым светом.

– Мгги… – позвл негромко Непнт. – Мгги…

– Д, госпож. – Служнк поднялсь со стул, н котором дремл, склонившись нд своим вязнием.

– Где Вртлоккур? Он мне ничего не передвл?

– Прошу прощения, госпож, но пок нет никких вестей. Дже королев ужсно рсстроен. Уже несколько дней он ничего не слышл о короле.

Непнт медленно повернул голову тк, чтобы можно было увидеть волшебные огни. Ее охвтил глубокя тоск.

– Что это ткое? Кто-нибудь знет?

– Говорят, госпож, что это воюет Империя Ужс. Но не с нми. Нет. Н сей рз с другими. Тьм столкнулсь с одним из отдленных королевств, о существовнии которых можно узнть лишь из скзок.

Непнт не ответил, уже не слушя слов служнки.

Он чувствовл себя одинокой, и её мучил стрх. Присутствие прислуги успокоения не приносило. Мгги был не тем человеком, перед которым он могл рспхнуть свое сердце. Непнт опслсь, что девушк в глубине души стнет смеяться нд стрхми хозяйки… Врт обещл, что дитя появится н свет не здесь… «Будь рзумной, – увещевл он себя. – По твоим же рсчетм до родов оствлось ещё несколько недель».

Он посмотрел н крошечную, морщинистую, крсную головку. Словно почувствовв н себе взгляд мтери, дитя зшевелилось и вновь принялсь сость грудь. Непнт с улыбкой следил з тем, кк двигются мленькие щечки.

Только после этого он вдруг осознл, что служнк продолжет говорить. Н её вопрос был дн более подробный ответ, чем он хотел услышть.

– Мгги, не могл бы ты попросить королеву Ингер нвестить меня? – Непнт хотел, чтобы рядом с ней кто-то нходился, но он здесь никого не знл…

Можно было бы позвть Мглу, но жен брт нверняк нходится в гуще дел, которыми обычно увлекются мужчины. Это существо лишь прикидывлось женщиной.

Королев Ингер пришл через несколько минут.

– Блгодрю, вс, – произнесл Непнт. – Я думл, вы не придете.

– Мне, видимо, ткже кк и вм, дорогя, необходимо выговориться. – Высокя, светловолося королев Ингер, был, кк всегд, холодн и элегнтн. Женщин держлсь поистине с королевским величием. Ингер прекрсно умел влдеть собой и комндовть своим окружением. – Я не видел Брги уже несколько дней.

– Врт ушел в тот смый день, когд родилсь дочк. Понимю, у него много дел, но рзве не может он просто збежть ко мне, чтобы поприветствовть?

– Что они н сей рз зтеяли? Вы хотя бы приблизительно предствляете, что это может быть?

– Я дже не имею предствления, где может быть Врт, не говоря уж о том, чем он может знимться.

– Они – в доме Мглы. Они и все их обычное сопровождение. Это все, что мне известно. О том, чем они знимются, остется только гдть. Ни Брги, ни вш супруг не желют ничего говорить. Король дже не отвечет н мои послния.

– Держу при, что их дел имеют отношение к этому. – Непнт с трудом поднялсь с постели, подошл к окну и остновилсь, опершись о подоконник. Королев смотрел через её плечо. – Этому не видно конц, Ингер. Мне иногд хочется… Я не хочу вс обидеть… Но, првд, было бы лучше, если бы Брги вообще не приходил в Квелин. У нс были прекрсные дом в Итскии. Мы не были тм вжными шишкми. Не были и богты. Но нши семьи пребывли в дружбе и соглсии, и большую чсть времени мы были счстливы. Этот проклятый Грун бин Юсиф… Ндеюсь, что он горит в ду. Если бы он не втянул в свои делишки Брги и Нсмешник…

– Мы ничего не можем изменить. Я думю, что все было преднчертно судьбой. Если не Грун, тк кто-нибудь другой все рвно вытянул бы вс из дом.

Непнт обернулсь и посмотрел н Ингер внезпно сузившимися глзми.

– Верно. Ведь герцог Грейфеллз – вш дядя или что-то вроде того? – Герцог Грейфеллз был смертельным вргом её первого муж и Брги в то время, когд последний был простым немником.

– Совершенно другя фмильня ветвь, дорогя. Семья по ншей линии никогд не знимлсь политикой. И мне хочется, чтобы Брги тоже отошел от политики.

– Вм не нрвится быть королевой?

– Обожю быть королевой. Мне просто не нрвится связнные с эти звнием беспокойство, ответственность и интриги.

Непнт отвернулсь от королевы и снов устремил взгляд вдль. Мгическое сияние превртилось в светлое, зеленовтое зрево. Колдовство! Колдовство, которое следует з ней всю её сознтельную жизнь. Оно отняло у неё Этрин. Колдовство всегд пожирет невинных.

– Брги когд-нибудь рсскзывл, что произошло тогд между ним и Нсмешником?

– Нет. Он не хочет вспоминть. Но в то же время и не может збыть. Эт тргедия постоянно преследует его. Иногд он просыпется по ночм и плчет. Или кричит. Брги не может убедить себя в том, что у него не было иного выход. А у него выход действительно не было. Вы это знете.

– Зню и не держу против него зл. Я берегу всю свою ненвисть для людей, вынудивших моего муж посягнуть н жизнь своего лучшего друг. Иногд мне хочется, чтобы они до сих пор были бы живы. В этом случе я могл бы истязть злодеев, нслждясь видом их мук.

– Брги готов сделть все, чтобы вы не стрдли, Непнт. Он до сей поры переживет…

– Мне ничего не ндо, Ингер. У меня есть Врт и эт крошк. Единственное… тк это Этрин. Мне хотелось бы точно знть – жив он или умер.

– Я думл, что его убили после того, кк зтея использовть Нсмешник для убийств Брги с треском провлилсь. Во всяком случе, тк все говорят.

– Все считют, что он погиб. Но никто не видел, кк это произошло. А я продолжю все время чувствовть, что сын где-то тм длеко и нуждется в помощи. – Непнту нчл бить дрожь. Он никогд не рсскзывл о своих снх. Врт постоянно смеялся нд ними. Ингер может поступить тк же. – Иногд… иногд мне кжется, что Врт и Брги что-то знют, но не желют мне говорить.

– Брги никогд об этом не упоминл.

– Мне просто необходимо это знть. Обещйте… скзть мне, если что-нибудь услышите. Умоляю.

– Ну конечно, – ответил Ингер, потрепв Непнту по плечу. – Рзве не для этого существуют друзья?

«Не зню, – подумл Непнт. – Мне всегд не хвтло времени, чтобы убедиться в этом».

Небес вспыхнули. В них снов зкружился огненный смерч.

ГЛАВА 11

1016 ГОД ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

Кменный зверь отверз свою псть

Этрин и Схмнн стояли н вершине холм. Внизу под ними неторопливо ктил свои воды широкий Тусгус. Этрин тк крепко сжл кинжл, что костяшки пльцев побелели.

– Проклятие! – выкрикнул он, швырнув клинок н землю. Кинжл скользнул в кусты. Этрин тк его и не ншел.

– В чем дело?

– Мы выигрывем сржения, но проигрывем войну, – проворчл он. – Они нс постепенно перемлывют. А кк нм перебрться через это? – он покзл н реку. – Врги не уступют нм в численности, и не остлось людей, которых мы могли бы рекрутировть.

– Мобилизуй живых. Тк, кк ты поступил с некоторыми туземцми.

– Не могу.

– Почему?

– Они мне это не позволяют. Н их доспехи нложены охрнительные зклятия.

Земля дрогнул. В нескольких сотнях футов з их спинми возник огненный столб. Деревья здымились.

– Еще три сотни бойцов пошли прхом, – пробормотл Этрин. Почему они тк любят собирться толпой? Я могу зствить их рссредоточиться лишь тогд, когд думю об этом непрерывно.

– Они хрнят кое-ккие воспоминния, и им не нрвится то, чем они стли. Мертвецы жмутся друг к другу, потому что это их успокивет. Пощупй противоположный берег. Попытйся нйти людей, которые не служт в рмии.

– Я уже пытлся. Шттских тм не остлось. Вся местность обезлюдел.

К югу от холм вспыхнул схвтк. Шум её внчле приблизился к подножию высоты, зтем уплыл в сторону.

Для переброски легионов вргу теперь не нужны были портлы. И он стл использовть их в тктических целях, оргнизуя с их помощью небольшие внезпные вылзки. Этрин тк и не нучился нходить портлы переход, тйно устновленные н этом берегу реки.

– Мы не можем торчть здесь вечно, – ныл Схмнн. – Нм ндо прорвться и нконец нчть рекрутировть солдт.

Ненвисть в сердце Этрин кипел все сильнее и сильнее. Он стл возрстть в геометрической прогрессии с того момент, кк он впитл в себя могущество кменного зверя. Иногд, глядя н себя, Этрин изумлялся. Временми ему кзлось, что он просто сошел с ум.

«А может быть, кменный идол вышел победителем? – спршивл он себя. – Ведь я и см стновлюсь чудовищем, жждущим рзрушения, желющим, чтобы перед ним трепетли, и не терпящим никких возржений».

Монстр не отдл ему всего того, что имел. Более того, он не дл ему ничего, кроме способности повелевть мертвецми. Себе же идол оствил СЛОВО, и Этрин стрстно желл получить его.

– Мы могли бы использовть дрконов, чтобы высдить у них в тылу нших людей, – предложил Схмнн. – Они бы зхвтывли их солдт по одному, зтем мы возврщли бы мертвяков в их отряды…

– Они умеют отличть нежитей от живых. Кроме того, мы не можем достточно быстро перебросить нужное число бойцов. Нет, нм следует придумть нечто новенькое. Что ещё остлось в твоем мешке с фокусми?

– Ничего ткого, чтобы я уже не испробовл. В любом случе мне сейчс нельзя возникть. Они меня вычислили, и ещё одной большой битвы, кк т, что был у форт, мне не пережить.

– В тком случе доствь сюд Величйшего.

– Что?

– Доствь Величйшего. Отпрвляйся н побережье и выковырни его из кменной норы.

Он бросил оценивющий взгляд н противоположный берег реки. Интересно, что может сделть Слово с этими земляными укреплениями?

Он ощерился тк, кк может ощериться лишь лишенное рзум существо.

Тьм скрывется под тысячью мсок, зло принимет тысячи обличий.

Этрин не чувствовл, что претерпел изменения. Внешне он ничем не отличлся от молодых людей своего возрст. Но гниль внутри него непрерывно рзрстлсь. Опухоль возникл из семени, брошенного в блгодтную почву Прккией и взрщенного кменным монстром.

Те, кого он снов, снов и снов бросл н смерть, именовли его Избвителем, и он был готов превртиться в «Избвителя». Избвив их от всего доброго и светлого, он стнет Мессией Зл, Князем Непрвого Дел.

«Нет, нет! – протестовл юнош. – Я просто Этрин, мстящий з зло причиненное мне и моим близким!»

Схмнн ощущл присутствие в Этрине злокчественной опухоли и видел, нсколько сильно рзвилсь болезнь. Эт повелительниц Зл был просто потрясен способностями молодого человек. Он знл о его происхождении. Дед Этрин был могущественным мгом, уничтожившим Илькзр. Мть юноши влдел Силой. Т же кровь текл в жилх его отц. Этот мльчик мог стть величйшим Учеником Тьмы, величйшим из всех, кого когд-либо носил земля.

«Приведи Величйшего», – скзл он ей.

Схмнн огляделсь укрдкой с тким видом, словно опслсь, что из кустов з ними подглядывет кменный зверь.

– Не проси меня возврщться в рбство, – скзл он.

Этрин внимтельно изучл противоположный берег.

– Рзве у нс есть выбор? – спросил он. – Мы умрем, если остнемся н месте.

– Избери иной путь. Посылй мертвецов в бой до тех пор, пок их всех не уничтожт. После этого мы уйдем вместе и нчнем новую жизнь. А Величйший пусть гниет. Пусть отпрвляется в д, где я и Нхмн его когд-то ншли.

– Ясно. Ты пошл против меня. – От слов Этрин веяло ледяным холодом, кк из лбиринтов преисподней. – А я-то полгл, что предст меня Величйший.

– Этрин…

– Доствь его, или мы с тобой схлестнемся в битве.

Схмнн обернулсь и увидел, кк из лес выступют отряды нежити. Этрин говорил то, что думл.

– Ты, идиот! – взвизгнул он и бросилсь н юношу. Тот от толчк потерял рвновесие и, упв н древний грнитный монолит, принялся отбивться от неё ногми…

Схмнн вдруг зтянул зклинние.

Мир ухнул в ослепительную белую пучину. Нестерпимый жр оплил кожу Этрин. Ему покзлось, что в голове его возникл бесконечно огромня пустот. Еще сотни солдт прекртили свое существовние… Этрин выл от ярости. Он был близок к тому, чтобы нложить н себя руки.

Щит, созднный зклиннием Схмнн, спс им жизнь. Этрин послл проклятие в дрес врг и скзл:

– Один из нс, по счстью, продолжл думть. Блгодрю тебя. Я ослеп! – добвил он после короткой пузы.

– Зрение к тебе вернется. Этрин, не позволяй ненвисти упрвлять твоими поступкми.

Немного помолчв, он скзл:

– Ты прв. Подобное не повторится. Схмнн…

– Д?

– Прости меня. Но ты все же должн привести сюд Величйшего.

– Ну хорошо, – вздохнул волшебниц. – Я сделю это, кк только почв остынет и когд мы сможем выйти из-з моей мгической звесы.

* * *

Этрин стоял н холме в одиночестве. З его спиной н небо выползл узкий серп луны. Опершись н копье, юнош внимтельно смотрел н огоньки костров, мерцющих н длеком противоположном берегу. «Ну, теперь уже скоро, лорд Ссу-м, – думл он. – Я сломлю твою волю, упрямый боров. Я вырву сердце из твоей империи. Это будет моя держв. Зтем я отыщу убийцу отц…»

Во-первых, ему следует использовть кменного идол, не попв при этом под контроль этого монстр. Во-вторых, ндо снов привлечь н свою сторону Схмнн. Что с ней? Почему он тк стрнно вел себя этим утром? Что ознчли её слов о рбстве?

В его предствлении волшебниц перестл быть цельным существом. Слишком много рзных песен пел он, и их содержние чсто окзывлось противоречивым.

З его спиной послышлся шелест огромных крыльев. Звук приближлся и нрстл. Скоро он зполнил собой ночь. Нд водой просвистел рой стрел. В небесх позди Этрин зсверкли яркие вспышки. По нпрвлению к реке легли десятки теней от его фигуры. Он поднял одну руку, и когтистя тень от неё дотянулсь до противоположного берег.

«Я иду, Шинсн, – подумл он, – моя рук уже дотягивется до твоего сердц.»

Несколько стрел угодили в дрконов или всдников, но это были не те снряды, которые Шинсн использовл в пустыне. Сил удров этих снрядов в десятки рз уступл мощности мгических стрел первых сржений. Эти производили впечтление смоделок. Нстоящие, видимо, кончились, и вргу приходилось довольствовться подручными средствми.

– То, чего вы тк опслись, следует з вми по пятм. То, чего вы тк ужслись, стоит у вс з спиной. Вше время истекло.

З его спиной н землю с шумом опустился дркон. Схмнн о чем-то спросил молодого человек, но тот дже не обернулся.

Через мгновение он уже стоял рядом с ним. Этрин всем своим существом вдруг ощутил безгрничное могущество Величйшего.

– Я доствил его, Этрин.

– И что же он думет?

Можно было и не спршивть. Он чувствовл, кк зверя переполняет безмерня рдость от того, что нконец можно унизить врг – врг, которого идол ненвидел потому, что тот не сдлся, не дл себя порботить и, более того, дже откзлся пугться. Кменный зверь хотел, чтобы его увжли и боялись, эти лорды из Империи Ужс не желли воспринимть его всерьез. Они рзбирлись в ситуции не хуже, чем Этрин, и смотрели н Избвителя и его божк, кк н мелкую и при этом все уменьшющуюся неприятность, от которой они избвятся окончтельно з несколько дней.

Этрин летл через реку и знл, ккя уверенность црит н противоположном берегу. Они знют, что н сей рз сумеют окончтельно сломить его. Врги с нетерпением ждут нступления рмии мертвых, чтобы истребить нежитей, вместе с ними и их предводителя.

– Ты поступил првильно, Избвитель, призвв меня, – произнес кменный зверь. – Иного выход у тебя просто не было. Вместе же мы их сокрушим. Но прежде я хочу тебя спросить: кким обрзом ты нмерен преодолеть реку?

Этрин об этом пок не здумывлся. Он рзмышлял о том, кк рзгромить врг, вовсе не о том, кк до него добрться. В его рспоряжении не имелось ни одной лодки, рмия не приступл к сооружению плотов или понтонов. Легионеры, отступя, уничтожили все, что могло плвть.

Этрин про себя выруглся, проклиня свою глупость.

– Похоже, ты не шибко великий стртег, Избвитель. Что, рзве я не прв?

Сркзм идол здел Этрин, и его смообличения умолкли, видимо, збившись в свой курятник.

– Ну что же ты предложишь, стртег? – спросил он, пытясь быть столь же сркстичным.

Этрин посмотрел н восток, где вот-вот должно было взойти солнце.

– Схмнн. Я нпитю тебя Силой. Зморозь реку.

– Зморозь? – не веря своим, ушм изумился Этрин.

Монстр рсхохотлся, Этрин здрожл, поняв, что ему постоянно следует быть нчеку.

Схмнн совершил ккой-то продолжительный ритул. По прошествию некоторого времени он скзл:

– Помоги мне, Всемогущий.

Этрин почувствовл, кк нчл охлждться воздух. Холодня волн, коснувшись его изрненной кожи, поктилсь вниз по склону холм. Через несколько минут мороз стл тким, что нчли трещть и облмывться ветви деревьев. Этрин прикрыл глз и покинул свою телесную оболочку. Н поверхности воды уже появились пятн пок ещё тонкого льд. Мороз достиг противоположного берег, и врг принял меры, едв почувствовв похолодние. Плмя костров взвилось выше, брбны збили тревожную дробь.

Холод стновился все сильнее, в воздухе повис морозный тумн, и н землю посыплись снежинки. Воины Шинсн спокойно знимли земляные укрепления.

«Если бы у меня были ткие солдты… Но н сей рз им не поможет то, что они – лучшие в мире». Схмнн покзл Этрину, кк шли сржения с Нхмн, и ему было известно, что все человеческие способности преврщются в ничто, когд зверь произносит Слово.

Этрин воспрянул духом. Пройдет немного времени, и он будет стоять н зпдном берегу – стоять кк хозяин. Рядом с ним поднимется легион мертвецов, готовых шгть дльше… Повинуясь внутреннему зову, он устремился дльше н зпд, чтобы определить то место, где врги предпримут очередную попытку его здержть.

Под ним окзлся древний и весьм интересный город. Этрин не сомневлся, что будет им очровн, и ему не терпелось его зхвтить. Военчльник нежитей обожл город.

Однко из этого город дльше н зпд устремлялись беженцы.

Среди них были и орды тех, кто бежл от него рньше. Он послл им вдогонку молчливый призыв: «Остновитесь! Я все рвно приду з вми. Вм от меня не скрыться!»

Его гнев куд-то исчез. Этрин, окзвшись слишком длеко от своей телесной оболочки, не мог поддерживть обуреввшие его чувств. Он обртил свой взгляд внутрь себя, и то, что он узрел, его чрезвычйно обеспокоило. Молодой человек понял, что чересчур сроднился с обрзом «Избвителя».

Он полетел нзд к реке, н встречу с битвой, в которой военный клич Шинсн прозвучит в последний рз.

Н Тусгус пришел рссвет. Лед стл достточно крепким, и по нему можно было перейти н противоположный берег. Схмнн нрщивл ледовое поле вверх и вниз по течению для того, чтобы рсширить фронт тки.

Этрин пролетел меж вргов, и в нем снов зшевелился червь сомнения. Они не испуглись. Их колдуны-нчльники не сбежлись в пнике н военный совет. Первя, вторя и третья линии обороны были выстроены. Погребльные костры были готовы зпылть. Портлы, чтобы эвкуировть убитых и рненых, стояли нготове. Комндующий рмией спокойно звтркл в обществе комндиров легионов, рвнодушно взиря н рзвертывющиеся у реки события.

«Д испугйтесь же вы, нконец!» – взывл юнец. Но они его, естественно, не слышли. Но, может быть, это и к лучшему. Ведь в своем высокомерии они могли нчть нд ним издевться.

«Ну лдно, – подумл он. – Скоро я вм покжу. Вы все сми увидите, когд кменный зверь рзверзнет псть и скжет Слово. Вс охвтит ужс».

Вернувшись в свое тело, он увидел, что Схмнн сидит н земле с покрсневшим от нпряжения лицом. У неё н коленях лежл черня шктулк рзмером примерно шесть н пять дюймов.

– И это весь бог? – спросил Этрин. Неоднокртно слышв выскзывния женщины о Всемогущем, он думл, что божество по рзмерм окжется знчительно больше.

Солнце уже поднялось нд горизонтом, когд Схмнн открыл глз и скзл:

– Свершилось.

Этрин нчл перемещть войско ближе к реке. Он ннесет удр, кк только зверь скжет Слово.