/ Language: Русский / Genre:romance_fantasy, / Series: Империя ужаса

Злая Судьба

Глен Кук


romance_fantasy Глен Кук Зля судьб 1988 ru en Г. Косов Лентяй lazyman2003@list.ru Any2FB2, FB Tools, hands.so :) 2003-12-20 http://www.aldebaran.ru/ 486EC34B-BEDA-46CF-B522-3BEB3F39434D 1.0 Кук Г. Зля судьб: фнтстический ромн ООО «Издтельство АСТ» Москв 2001 5-17-004113-6

Глен КУК

ЗЛАЯ СУДЬБА

ПРОЛОГ

1013 ГОД ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

ЗАМОК ГРЕЙФЕЛЛЗ В ГЕРЦОГСТВЕ ГРЕЙФЕЛЛЗ, СЕВЕРНАЯ ИТАСКИЯ

Полковник шел по коридору, и в кждом шге его пульсировл зряд нервной энергии – энергии томящейся в клетке пнтеры. Слуги рзбеглись с его пути и смотрели ему вслед, когд он проходил. Состояние нпряжения создвло вокруг него уру опсности.

И вот полковник подошел к дверям того помещения. Он посмотрел н дверь, потоптлся и отступил н шг. Солдт боялся того, что может окзться з зкрытой дверью. Дверь – нечто большее, нежели простой вход в комнту – комнту, куд его вызвли. Эт дверь вел в звтр, и он подозревл, что у этого звтр нехороший зпшок.

Здесь явно что-то зтевлось. Он явился в змок вчер – под вечер, и срзу ощутил црящее здесь жуткое нпряжение. Герцог снов строил ккие-то плны, и люди его пребывли в стрхе. Все последние герцоги плели интриги, которые неизменно зкнчивлись провлом, и кждый ткой провл сулил неисчислимые бедствия для семьи и сторонников герцог.

Полковник поборол нерешительность и постучл.

– Войдите.

Полковник переступил порог. По обе стороны длинного стол сидели шесть человек. См герцог восседл во глве. Он укзл полковнику свободное место нпротив. Полковник сел.

– Пришло время положить конец пустым домыслм и догдкм, – произнес герцог. – Нш кузин Ингер получил предложение вступить в брк.

– Тк вот что знчт все эти перешептывния и ночные курьеры? – скзл один из присутствующих. – Прости, Дейн, но все это кжется немного…

– Позволь мне продолжить. Вскоре вы поймете, почему этот вопрос зслуживет обсуждения н высшем семейном совете. Кузин был медсестрой в госпитле в то время, когд нш город осждло войско Шинсн. С одним из пциентов у неё возникл ромнтическя связь. Или бурный ромн, кк мне кжется, хотя он, по вполне понятным причинм, неохотно обсуждет эту тему. Когд осд был снят и военные действия переместились н юг, он решил, что все кончено. От этого человек не было никких вестей. Обычня история. Солдт попользовлся девицей и удрл. Однко четыре дня нзд он получил от своего возлюбленного предложение вступить с ним в брк. Кузин долго это обдумывл, потом пришл ко мне з советом.

Господ! Боги нконец-то улыбнулись ншей семье. Они одрили нс великолепной возможностью. Претендент н руку ншей кузины – не кто иной, кк Брги Ргнрсон, мршл Квелин, комндующий союзными войскми во время Великих Восточных Войн.

Н некоторое время воцрилсь мертвя тишин. Полковник дже зтил дыхние. Брги Ргнрсон. Смертельный врг семейств Грейфеллз уже многие, многие годы. Человек, виновный в гибели одного из герцогов и в кроввом крушении многих семейных плнов. Возможно, что все присутствующие, кроме него, ненвидят этого человек лютой ненвистью. Что до него, то он – солдт и не испытывет ни к кому ненвисти.

Тьм постепенно нчинл рссеивться, и то, что он увидел, ему не понрвилось. Все это хорошо ложилось в обычную схему интриг клн Грейфеллз.

Все шестеро зглдели одновременно. Герцог поднял руку:

– Прошу тишины. – Он дождлся, пок присутствующие угомонятся, и продолжил: – Господ, если эт новость недостточно вс осчстливил, то я могу сообщить и ещё кое-что: эти идиоты н востоке собирются провозглсить его королем. Они не могут нйти никого, кто соглсился бы принять корону. Теперь вы понимете? У нс появляется возможность не только отомстить своему стринному вргу, но и получить корону одного из богтейших и стртегически вжных Млых королевств. У нс появляется шнс перенести ншу бзу из Итскии, где мы вынуждены подчиняться вечно недружелюбному нм Двору, в смый центр торговли между востоком и зпдом. Перед нми открывется великя возможность вернуть себе величие, утрченное под удрми безжлостной судьбы.

Нстроение герцог передлось всем присутствующим. Меньше всех волновлся полковник. Это ведь всего лишь очередной грязный трюк семейств Грейфеллз, и полковник подозревл, что н него взвлят изрядную чсть груз. Если это не тк, то зчем его вообще вызывли?

– Итк, нм предстоит ответить н простой, но жизненно вжный вопрос: следует ли ншей кузине принять это предложение? – скзл герцог с улыбкой и продолжил: – Вопрос можно сформулировть по-иному: неужели мы возьмем н себя смелость не позволить ншей сестре вступить брк? А если быть до конц честными, то нм следует скзть: упускть возможность – просто грех. Ну тк кк?

Никто не возржл, лишь один из шести позволил себе зметить:

– Но мы не можем пустить это дело н смотек. Просто сидеть и ждть.

– Конечно, нет. Ингер послужит для нс рычгом. Ногой, просунутой, чтобы дверь не зхлопнулсь. Своего род отвлечением. Сейчс ей не терпится поскорее встретиться со своим возлюбленным, но думю, что со временем нм удстся сделть её гентом семьи. Для стрховки и для того, чтобы решть кждодневные вопросы, я предлгю нпрвить в Квелин нходящегося здесь полковник.

Полковнику удлось не выдть эмоций. Тк вот оно что, подумл он. Дело действительно вонючее. Иногд он жлел о том, что в долгу перед этой семейкой и обязн хрнить ей верность.

– Может ли кто-нибудь из вс привести доводы, почему нм не следует осуществлять предлгемую мною политику? – спросил герцог.

Все отрицтельно покчли головми, один из членов семьи скзл:

– Это тк хорошо, что ты мог бы и не спршивть.

– Мне хотелось, чтобы вопрос был решен единоглсно. Итк, мы приступем к делу и будем действовть до тех пор, пок и если, перед нми не возникнут непреодолимые прегрды.

Все головы склонились, выржя соглсие.

– Прекрсно. Великолепно! – От удовольствия герцог почти мурлыкл. – Я тк и думл, что вм эт идея придется по душе. Пок все. Прошу вс доверить мне контроль з дльнейшим рзвитием событий. Позвольте мне изучить, нет ли в плне скрытых ловушек. Я постоянно буду держть вс в курсе дел. Вы можете идти. – Он откинулся н спинку кресл, когд все уже нпрвлялись к дверям, добвил: – И еще. Прошу вс ни с кем не обсуждть это дело. Ни с кем, понятно? А вс, полковник, я прошу остться.

Полковник уже поднялся, но из-з стол выйти не успел. Он снов сел и, положив руки н стол, уствился в только ему известную точку нд плечом герцог.

Кк только дверь зкрылсь, герцог произнес:

– По првде говоря, мы сделли больше, чем я только что скзл. Ббелтоск свел меня с некоторыми из моих друзей времен зговор Прккии. Они соглсны нм помочь.

Ббелтоск был колдуном н службе у семьи. Полковник испытывл к нему отврщение.

– У вс ккое-то стрнное выржение лиц, полковник. Вы не одобряете мои действия?

– Не одобряю, милорд. Я этому чродею не доверяю.

– Возможно, вы првы. Весьм скользкий тип. Хм-м. Тем не менее мы рсполгем достточными ресурсми для релизции проект. Но остется обртить в ншу веру женщину и отпрвить её в Квелин.

– Понимю.

– У меня н смом деле ткое ощущение, что вы все это не одобряете.

– Простите, милорд. Я не хочу, чтобы вы думли, что я против.

– Знчит, вы соглсны взять н себя эту миссию? Отпрвиться в Квелин от ншего имени? Вм придется пробыть тм не один год.

– Я в вшем рспоряжении, милорд.

Он всем сердцем желл, чтобы это было не тк. Но кждый должен возврщть свои долги.

– Вот и хорошо. Но вм не обязтельно оствться в змке. Я буду вс информировть обо всех событиях.

Полковник встл, отвесил легкий поклон и покинул комнту. Солдт не здет вопросов, скзл он себе. Солдт повинуется. А я, к сожлению, солдт н службе у герцог.

ГЛАВА 1

1016 ГОД ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

ПРАВИТЕЛИ

Брги зстонл. Ингер ещё рз потрясл его з плечо:

– Проснитесь, вше величество. Пор вствть.

Ргнрсон с трудом рзлепил веки. Незстекленное окно пялилось н него холодным мутным глзом.

– Еще темно, – проворчл он.

– Это тк кжется.

Брги со стоном опустил ноги н ледяной пол. Это был один из тех дней, когд рктическое утро сменялось дской жрой после полудня. Он звернулся поплотнее в медвежью шкуру, пытясь внушить себе, что в столь рннем подъеме, нверное, есть ккой-то смысл.

В Квелине весн. Ночи холодные, дни жркие. Погод премерзкя.

Брги зевнул и протер глз в ндежде прогнть сон.

– Дождь, что ли? – спросил он. – Голов кк шерстью нбит.

– С этим спорить не стну. А что ксется дождя, то д. Опять эт нескончемя квелинскя морось.

Брги ответил тк, кк отвечл ей всегд:

– Для фермеров очень хорошо.

Ингер зкончил ритул, добвив:

– Дождь нм просто необходим. – Приняв горделивую позу, он добвил: – А ведь получилось совсем не плохо для ткой струшки, кк я. Что скжешь?

– Довольно прилично. Для жены. – В его шутке не было сердечности.

Губки её слишком мленького ротик обиженно ндулись.

– Для жены? Что ты хочешь этим скзть?

– Ты же знешь поговорку: стря трв всегд зелен, – ответил он с невеселой улыбкой, отвечющей его общему состоянию.

– Может быть, ты псешься и н иных пстбищх?

– Что? – Он тяжело поднялся и зтопл по спльне в поискх одежды.

– Это случилось лишь второй рз з целый месяц.

– Видимо, стрею, – ответил он, слегк потрепв супругу по плечу.

В глубине души Ргнрсон сркстически улыбнулся. Он может обмнуть себя, но не её. Перед ним рзверзся глубокий черный провл, и бед состоял в том, что Брги не знл, что ждет от него эт дыр, то ли прыжк через нее, то ли отступления нзд.

– Ты звел себе ещё одну женщину, Ргнрсон?

Лсковый котенок исчез. Пред ним стоял злобня дикя кошк. Привычня легкя улыбк исчезл.

– Нет. – Н сей рз он говорил првду. В последнее время он ни рзу дже не взглянул в сторону. Округлые формы, теплые груди, влжные губы перестли волновть его. Они не только не вызывли у него прежнего интерес, но дже рздржли, тк кк могли отвлечь от вжных дел.

Неужели это действительно признк возрст? Время – безжлостный грбитель.

Это все более возрстющее безрзличие нчинло беспокоить Брги. Потеря интерес к коллекционировнию скльпов был сродни утрте близкого друг.

– Ты уверен?

– Абсолюминутли, кк вырзился бы Нсмешник.

– Жль, что я тк и не увидел его, – здумчиво скзл Ингер. – И Грун тоже. Если бы я их знл, то смогл бы лучше узнть и тебя.

– Д, жль, что ты их не увидел…

– Теперь ты пытешься сменить тему.

– Детк, я тк долго никого не имел н стороне, что дже не зню, кк быть. Возможно, мне стоит встть н углу, зкрыть глз, зткнуть уши и ждть, когд ккя-нибудь дм утщит меня к себе.

Ингер провел гребнем по взлохмченным и поэтому похожим н крысиное гнездо светлым волосм. Все это очень стрнно, думл он. Брги слвился своими похождениями, но теперь своей репутции явно не опрвдывл.

Может быть, это потому, что он слишком знят? Квелин был его внебрчным увлечением. И это был весьм требовтельня любовниц.

Брги смотрел н женщину, которя был его женой и одновременно королевой. Он был единственным подрком, который преподнесли ему войны. Время щдило её. Ингер был высокой, элегнтной женщиной, облдющей холодной крсотой и ещё более холодным юмором. Ткой удивительной формы рт Брги рньше никогд не видел. В кком бы нстроении он ни нходилсь, её губы имели ткую форму, будто н них вот-вот должн был появиться сркстическя улыбк. А в её зеленых глзх тилось нечто ткое, что только подчеркивло этот скрытый сркзм.

С первого взгляд возникл уверенность, что перед вми нстоящя леди. Со второго же можно было догдться, что у неё вполне земня душ. Ингер был тйной, згдочным созднием, скрытым в непроницемой рковине. Кждый рз, когд створки рковины рскрывлись, он предствл иным, не менее тинственным существом. Брги считл, что лучшей королевы невозможно предствить. Ингер был рожден для этой роли.

Н сей рз зтення улыбк пробилсь нружу.

– Похоже, что н сей рз ты говоришь првду.

– Можешь не сомневться.

– И ты рзочровн, не тк ли?

Брги промолчл. У Ингер был др згонять его в угол вопросми, н которые он не хотел отвечть.

– Может быть, ты взглянешь н млденц? – спросил он.

– Опять уходишь от темы?

– Абсолютно верно.

– Ну хорошо, зкончим. Что нм сегодня предстоит?

Он желл принимть учстие во всех королевских делх. Для Брги рбот короля был в новинку, общение со столь волевой дмой вносило дополнительные сложности.

Его стрые товрищи соглшлись с этим утверждением. Некоторые из них довольно резко выскзывлись по поводу «вмештельств» женщины.

Ингер вернулсь из детской с сыном н рукх. Сын звли Фульк.

– Он спл кк убитый, – объявил королев. – Теперь желет, чтобы его нкормили.

Брги обнял супругу з плечи и взглянул н млденц. Дети до сих пор кзлись ему чудом природы.

Фульк был его первым ребенком от Ингер, для неё он вообще являлся первым. Это был полный жизни шестимесячный ползунок.

– Утром я собирю толпу нрод, чтобы потолковть о письме Дерел, – скзл Брги жене. – Во второй половине дня я нмерен поигрть в «Зхвт».

– В ткую погоду?

– Мне бросили вызов, и лишь они могут отменить его. – Он нчл зшнуровывть бшмки. – Но, похоже, они любят повозиться в грязи.

– Не стровт ли ты для подобных упржнений?

– Не зню.

Не исключено, что его время действительно прошло. Рекция уже не т. Мышцы действуют не тк, кк рньше. Может быть, он всего лишь стрик, отчянно пытющийся удержть иллюзии молодости? Вообще-то он никогд не любил эту игру.

– А чем нмерен зняться ты? – спросил Брги.

– Смертельно скучным делом. И не освобожусь, пок зседние Совет не кончится. Я чувствую себя горничной.

Брги не стл нпоминть ей, что он см нстоял н том, чтобы лично рзвлекть жен членов Совет.

Весенняя сессия Совет должн был нчться через неделю, но ниболее состоятельные депутты уже прибыли в Форгреберг, чтобы нслдиться теми возможностями, которые открывл перед ними столиц.

– Мне ндо перекусить, – скзл Брги.

Он был королем, не склонным к соблюдению этикет. Н дворцовые церемонии и помпезность ему никогд не хвтло терпения, приличествующя его положению роскошь и вовсе его не интересовл. Прежде чем стть королем, он был воином и до сих пор стрлся придерживться спртнского обрз жизни. Он хотел в глзх других по-прежнему выглядеть солдтом.

– Неужели ты меня перед уходом не поцелуешь?

– Хотел от порог послть воздушный.

– Ни з что. И Фульк тоже.

Поцеловв млденц, Брги вышел из спльни.

Фульк может стть большой проблемой, думл он, спускясь по лестнице. Битв нчлсь уже при выборе имени. Брги схвтку проигрл.

Роды прошли трудно, и Ингер больше не хотел иметь детей. Он же, нпротив, хотел, хотя и не считл себя хорошим отцом.

Кроме того, Ингер волновли и нследственные прв Фульк. Он был ребенком от второго брк Ргнрсон. Брги уже имел трех отпрысков и одного внук, которого тоже звли Брги. К внуку дед относился скорее кк к собственному сыну. Его отец – первенец Ргнрсон погиб в битве под Плмизно.

Первя семья короля жил в его собственном доме з стенми Форгреберг. Вдов сын не только вел хозяйство, но и упрвлялсь с детьми. Вот уже несколько недель он их не нвещл.

– Ндо будет выкроить время, – пробормотл он. Невнимние к детям было одним из тех грехов, которые зствляли его мучиться.

Он сделл зрубку в пмяти – не збыть спросить о юридической стороне нследовния у Дерел Пртксис, когд тот вернется, звершив свою миссию.

Ргнрсон долго жил стрнной, волшебной жизнью и теперь считл, что двно прошли те сроки, когд удч должн отвернуться от него. Видимо, это рождено стрхом перед подступющей стростью. Д, он стоит н её пороге. Его рекция змедлилсь, интуиции уже не всегд можно доверять. Время неизбежной смерти постепенно подкрдывется к нему.

Может быть, во время этой сессии Совет ему следует договориться о порядке нследовния? Они не сделли его влсть нследственной, когд силой тщили н трон.

Он подошел к глвной кухне змк. Из открытых дверей тянуло зпхом снеди и доносился громкий голос:

– Это сущя првд. Точно. Девять женщин з день. Вы понимете, что я хочу скзть. З двдцть четыре чс. Я тогд был молодым. Четырндцть дней н трнспорте. Не видел ни одной ббы, не говоря уж о том, чтобы поиметь кого-нибудь. Вот тк. Вы мне не верите, но это чистя првд. Девять женщин з один день.

Ргнрсон улыбнулся. Кто-то сумел звести Джоси Гейлз. И сделл это, вне всякого сомнения, нрочно. Когд Гейлз рсходится, никкого тетр не ндо. Он орл все громче и громче, рзмхивл рукми, притнцовывл, топл ногми и зктывл глз, подчеркивя кждое слово кким-нибудь действием.

Джоси Гейлз. Сержнт пехоты. Великолепный лучник. Крошечный винтик в дворцовой мшине. Один из тех двух сотен солдт и искусных ремесленников, которых Ингер привел с собой. Ее единственное придное, тк кк млдшя линия Грейфеллзов Итскийских, к которой он приндлежл, впл в блгородную нищету.

Брги снов улыбнулся. Они все ещё посмеивются нд севером, полгя, что легко избвились от влсти буйной ббы, окзвшись в то же время под покровительством богтого королевств. Невидимый сержнт никк не желл уняться.

– Четырндцть дней в море! – вопил он. – Я вполне дозрел. Скжи, сколько бб ты имел з один день? Нет, я не выпендривлся. Я рботл. Вот седьмя, нпример. До сих пор её помню. Д, помню. Стонл, црплсь. А кк кончть стл, кричл: «О! О! Гейлз! Гейлз! Я больше не могу!» Вот тк. Тков истин. Девять женщин з день. З двдцть четыре чс. Тогд я был молодым.

Гейлз без конц повторял одно и то же. Чем сильнее сержнт зводился, тем больше было повторов. Ндо скзть, что удитория против этого не возржл.

Брги подошел к дежурному повру:

– Скруг, тм цыпленк с вечер не остлось? Мне ндо перекусить.

Повр кивнул и, укзв подбородком н Гейлз, скзл:

– Девять женщин в день.

– Я уже слышл эту историю.

– И что скжете?

– По крйней мере он последовтелен. Рсскзывя её в очередной рз, число не увеличивет.

– Ведь вы были в Симбллвейне, когд высдились итскийцы. Рзве не тк?

– Я был в Либиннине и Гейлз не встречл. Инче я его бы зпомнил.

– Д, он производит впечтление, – со смехом скзл повр, доствя блюдо с холодной курицей. – Этого вм хвтит, сир?

– Более чем. Что же, теперь присядем и посмотрим предствление.

Аудитория Гейлз состоял из слуг, прибывших в город с советникми и помощникми – с теми, с кем Брги предстояло встретиться сегодня утром. Для них рсскзы сержнт были в новинку. Чувствуя внимние удитории, Гейлз нчл делиться другими подробностями своей биогрфии.

– Я объездил весь мир, – рзглгольствовл он. – То есть хочу скзть, что бывл всюду. Д. Итския. Хэлин-Деймиель. Симбллвейн. Д. И повсюду имел рзных женщин. Белых женщин. Черных женщин. Коричневых женщин. Короче говоря, всяких. Д. И это все чистя првд. У меня и сейчс пять рзных бб. Прямо здесь, в Форгреберге. Одной из них уже пятьдесят восемь лет.

Кто-то зулюлюкл. Остльные рссмеялись. Проходящий мимо дворцовый стржник сунул голову в дверь и спросил:

– Эй, Гейлз! Неужели пятьдесят восемь? А что он делет, когд ложится? Жует тебя беззубыми деснми, пок ты не кончишь?

Компния взвыл от восторг, Гейлз, воздев руки к потолку, громко звопил:

– Пятьдесят восемь лет! Точно. Я не вру.

– Ты не ответил н вопрос, Гейлз. Тк что же он делет?

Физиономия сержнт искзилсь, и он не стл отвечть н вопрос.

Ргнрсон выронил цыпленк. Его душил смех, и жевть он просто не мог.

– Низкопробный юмор, – проревел повр.

– Ниже некуд, – соглсился Брги. – Прямиком из сточной кнвы. Но если это тк, то почему ты не можешь стереть ухмылку со своей рожи?

– Если бы это был не Гейлз…

Аудитория плевть хотел н недовольство сержнт и зсыпл беднягу вопросми о его престрелой подружке. Физиономия его злилсь крской, и он зпрыгл в толпе, хохоч громче всех.

– Вляй всю првду, Гейлз, не дрейфь! – вопили нсмешники.

– Нет, он просто чудо, – покчв головой, пробормотл Брги. – Ведь ему это нрвится. Я бы ни з что не выдержл.

– Но ккя от него польз? – спросил вполне серьезно повр.

– Веселье, – ответил Брги, подвив смешок.

Вопрос был длеко не прздный. Люди, которых Ингер получил в виде придного, докзли свою полезность, но Ргнрсон чстенько спршивл себя, что н смом деле может ознчть их присутствие при дворе. Они не были предны ни ему лично, ни Квелину. И Ингер в душе по-прежнему оствлсь итскийкой. В будущем это могло доствить неприятности.

Обртившись снов к цыплятм, он продолжл нблюдть з Гейлзом. В кухню вошел дъютнт.

Дл Хс, кк всегд, был глдковыбрит и до блеск вычищен. Он приндлежл к тому необычному бртству людей, которые могли пройти в белых одеждх через угольные копи и остться при этом бсолютно чистыми.

– Они собрлись в комнте Тйного совет, сир, – скзл Дл. Он стоял тк, словно копье проглотил, переводя взгляд с Брги н Гейлз и обртно. По лицу молодого человек пробежл гримс отврщения.

Брги не понимл своего дъютнт. Его отец шел з Ргнрсоном не один десяток лет и все время оствлся тким же земным, кк и Гейлз.

– Буду через пру минут, Дл. Попроси их подождть.

Солдт зшгл прочь с тким видом, словно к его спине был гвоздями приколочен широкя доск. Второе поколение, подумл Ргнрсон. Остльные ушли. Дл остлся последним, кто был с ним прктически от рождения.

Битв при Плмизно отнял у него множество стрых друзей, первенц Ргнр и единственного брт. Квелин был не королевством, ккой-то вечно голодной крошечной сучкой богиней, ждно требующей себе все новых и новых жертв. Иногд он спршивл себя, что бы случилось, если бы эт богиня окзлсь не столь требовтельной, см он не совершил бы вопиющую глупость, соглсившись стть королем.

Он был солдтом. Простым солдтом. Упрвлять королевством вовсе не его дело.

* * *

Весь Форгреберг немного дрожл от легкого возбуждения. Это был вовсе не тот трепет, который охвтывет людей в предвидении ужсных событий. Жители столицы волновлись, предвкушя нечто весьм приятное.

С восток прибыл гонец, и те вести, которые он принес, кслись всех подднных королевств.

Глвы смых могущественных торговых домов нпрвили молодых людей околчивться поблизости от змк Криф. Эти юнцы получили строгие инструкции держть уши востро, глз – открытыми. Торговцы в нпряжении змерли, кк бегуны н стрте, ожидющие сигнл к нчлу збег.

Квелин и в первую очередь Форгреберг долгое время извлекли выгоду из своего рсположения н глвном пути, связывющем восток и зпд. Но в последние годы поток товров прктически иссяк. Только ниболее отчянные контрбндисты пробовли проскользнуть под носом бдительных солдт Шинсн, зхвтивших земли ближнего восток.

Войн длилсь дв год, последоввшие з ней три год мир то и дело прерывлись яростными пригрничными стычкми. Жители зпд и люди восток постоянно стлкивлись лицом к лицу в горном проходе Свернейк, единственном доступном для коммерции перевле в горх М'Хнд. Ни один грнизон не пропускл путников через свои блокпосты.

Торговцы по обеим сторонм грницы не уствли сетовть по поводу постоянных, грозящих перерсти в войну столкновений.

Циркулировли слухи о том, что король Брги нпрвил очередного посл к лорду Хсунгу, нзнченному проконсулом Тройес. Вот уже в который рз он пытлся договориться о возобновлении торговли. Эти передвемые шепотом слухи порождли в сердцх купцов чуть ли не мессинские ндежды.

Войн и оккупция оствили экономику Квелин в состоянии полного упдк. Хотя хозяйство королевств по своей сути было в основном гррным и, в принципе, способным к смовосстновлению, з три год свободы оно возродиться не успело и отчянно нуждлось в возобновлении торговли и притоке новых кпитлов.

* * *

В этой мрчной комнте собрлись все приближенные короля. Мйкл Требилкок и Арл Днтис о чем-то негромко переговривлись, стоя у длиннющего дубового стол. Н собрниях подобного род они не были вот уже несколько месяцев.

Рядом с огромным кмином молч переминлись с ноги н ногу чродей Вртлоккур и его супруг Непнт. Чродей был явно чем-то обеспокоен. Он смотрел в прыгющие языки плмени с тким видом, словно вглядывлся в необъятную дль, открывющуюся з очгом.

Нчльник Штб рмии сэр Гжердрм Инредсон рсхживл по пркетному полу, время от времени ннося удр кулком по открытой лдони. Он метлся кк дикий зверь в клетке.

Чм Мундуиллер – финнсовый мгнт из Седлмейр и вырзитель интересов короля в Совете попыхивл трубкой, мод н которые недвно пришл в Квелин из южных королевств. Создвлось впечтление, что он чсть герб прежней динстии Криф – этот герб укршл потемневшую от времени восточную стену плты.

Мгл, некогд принцесс врждебной империи, сидел почти во глве стол. Годы в Квелине превртили её в спокойную, нежную женщину. Перед ней лежл мешочек для рукоделия. Вязльные спицы стучли с фнтстической быстротой. Ими мнипулировл крошечный двухголовый и четырехрукий демон. То одн, то другя голов нчинл шепотом выговривть соседке з якобы пропущенную петлю. Мгл их лсково успокивл.

В помещении нходилсь ещё дюжин людей. Происхождение одних было до отврщения блгородным, других – возмутительно тумнным. Король не приндлежл к числу людей, выбирющих друзей по внешнему виду. Он стремился привлекть себе н службу смые рзнообрзные тлнты.

Сэр Гжердрм бубнил н ходу:

– Когд, к дьяволу, он нконец соблговолит явиться? Рзве не он зствил меня притщиться сюд из смого Крлсбд?

Другим пришлось проделть ещё больший путь. Родной для Чм Мундуиллер Седлмейр лежл н южной грнице Квелин у подножия хребт Кпенрунг в тени Хммд-ль-Нкир. Кстелян змк Мйск Мгл спустилсь с гор, покинув свою, стоящую в проходе Свернейк, твердыню. А Вртлоккур с Непнтой явились вообще бог знет откуд. Скорее всего они прибыли из своего змк Клыкодред, воздвигнутого в смом сердце непроходимого хребт, именуемого Зубы Дркон. А бледный Мйкл Требилкок имел ткой вид, словно явился в Форгреберг после длительного пребывния в стрне теней.

Тк, собственно, и было.

Мйкл Требилкок возглвлял секретную службу короля. В лицо его мло кто знл, но имя его произносили с ужсом и только шепотом.

В комнте появился дъютнт короля:

– Я только что говорил с его величеством. Будьте готовы, король нпрвляется сюд.

Мундуиллер хмыкнул, выбил пепел из трубки в кмин и тут же вновь принялся её нбивть.

Вошел Ргнрсон.

– Похоже, что нс здесь собрлось достточно, – зметил он, обежв взглядом присутствующих.

Ргнрсон – высокий, крепко скроенный блондин. Он весь был покрыт шрмми, причем не только телесными. Некоторые рны он носил в душе. В его шевелюре н вискх зметны седые волосы. Но выглядел Ргнрсон лет н пять моложе своего возрст. Держть себя в форме ему помогли военные игры.

Он стл пожимть руки и обменивться приветствиями. В нем не было ничего похожего н королевское величие. Д, конечно, он оствлся королем, но сейчс это был всего-нвсего встреч со стрыми друзьями.

Нетерпение собрвшихся немло позбвило Брги. Обртившись к сэру Гжердрму, он спросил:

– Кк прошли мневры? Смогут ли войск провести летние учения совместно с милицией?

– Конечно. Это лучшие солдты во всех Млых Королевствх. – Кзлось, что Инредсон оргнически не может стоять н одном месте.

– Ох уж эт мне молодежь с её вечной торопливостью. – Сэру Гжердрму ещё не было и тридцти. – Скжи-к мне лучше, кк поживет прекрсня Гвендолин?

Инредсон в ответ пробурчл что-то невнятное.

– Не тревожься. Он тоже очень молод. Вы перерстете все трудности. Ну хорошо, друзья. Подойдите поближе. Я отниму у вс всего несколько минут.

Приближенных окзлось больше, чем стульев. Три человек остлись стоять.

– Сообщение от Дерел. – Брги выложил потрепнный листок бумги н потертую дубовую столешницу. – Пустите это по кругу. В донесении скзно, что лорд Хсунг принимет нши предложения при условии, что это решение получит одобрение его нчльств.

Нд столом прошелестел ропот недоверия.

– Полностью принимет? – спросил сэр Гжердрм.

При этом он скривился тк, словно не верил своим ушм. Мундуиллер пососл трубку и покчл головой. Он тоже откзывлся верить словм Брги.

– Полностью. Все до последней буквы. Без кких-либо существенных оговорок. Пртксис сообщет, что он едв взглянул н нши условия. Лорд Хсунг дже счел излишним советовться с комндирми своих легионов. Решение было принято зрнее. Ответ был готов ещё до появления тм Дерел.

– Не нрвится мне это, – проворчл Инредсон. – Слишком резкий вольт.

Мундуиллер пыхнул трубкой и соглсно кивнул. Несколько человек тоже кивнули.

– Об этом я и рзмышляю. И по этой причине вы окзлись здесь. Лично я вижу две возможности. Это может быть ловушк. Однко, возможно, что з зиму в Шинсне произошли ккие-то вжные события. Пртксис ничего не поясняет. Он возврщется н следующей неделе. Тогд мы все и узнем.

Брги обвел свою удиторию вопросительным взглядом, однко с комментриями никто не пожелл выступить. Король имел дело с упрямой и своевольной компнией. Ему ничего не оствлось, кроме кк пожть плечми и продолжить:

– Несколько лет они бродят вокруг д около, предлгя неприемлемые трифы и оспривя кждое слово любого договор, и вдруг соглшются н все. Гжердрм! Ты первый. Кк ты думешь – почему?

Инредсон скривился. Видимо, н этот день он решил использовть только ткое выржение физиономии.

– Может быть, Хсунг восстновил численность своих легионов, может быть, хочет открыть Свернейк для того, чтобы к нм зсылть шпионов.

– Мгл, почему кчешь головой? – спросил Ргнрсон. – Ты не соглсн с сэром Гжердрмом?

– Он не прв. Дело совсем не в шпионх.

Вртлоккур посмотрел н неё с ткой злобой, что Ргнрсон изумился. Мгл тоже зметил этот взгляд.

– Итк? – спросил король.

– В том, что говорит Гжердрм, нет смысл. Они влдеют Силой, и у них нет нужды зсылть шпионов. – Дело обстояло не совсем тк, и он, впрочем, кк и Ргнрсон, знли это. Мгл решил уточнить свое змечние: – В том случе, конечно, если я или Вртлоккур не устновим Зщиту. – Мгл обменялсь взглядом с чродеем, который н сей рз, похоже, был вполне удовлетворен. – Если они вдруг зхотят збросить гент, то воспользуются тропми контрбндистов.

Между колдуном и колдуньей возникл ккя-то связь. Ргнрсон это срзу почувствовл, но хрктер связи определить не мог. Ему ничего не оствлось, кроме кк ждть дльнейших объяснений.

– Возможно, ты и прв. Но если отмести эту причину, то чем ты можешь объяснить столь резкую смену их нстроения? Что, по-твоему, может иметь смысл?

Брги огляделся. Днтис и Требилкок демонстртивно отвели взгляд.

Ргнрсон ощутил смутное беспокойство. Похоже, что здесь имеются подводные течения. Мгл, Вртлоккур, Днтис и Требилкок были его ниболее информировнными советникми во всем, что кслось Империи Ужс. Н сей рз они уклонялись от всяких советов, что было н них совершенно непохоже. Советники нпоминли врчей, держщих руку н пульсе больного – пульсе столь неровном и необычном, что они не решлись поствить дигноз.

– Не зню. – Мгл покосилсь в сторону Арл Днтис. Днтис, не имея официльного пост, считлся своего род министром торговли, тк кк был связн с Короной и в то же время дружил со многими коммерческими мгнтми Квелин. – Что-то происходит в Шинсне. Но они это тщтельно скрывют.

Вртлоккур лишь ценою огромных усилий сумел подвить улыбку.

Брги склонился вперед, поствил локоть н стол, уперся подбородком н лдонь и уствил взгляд в бесконечность.

– Интересно, почему у меня ткое чувство, будто вы все знете, но не хотите мне скзть? – спросил он. – Ведь догдк вм ничего не будет стоить.

Мгл уствилсь н свое вязние. Чродей не сводил взгляд с нее.

– Возможно, тм произошел переворот, – нконец решилсь он. – Я больше не чувствую присутствие Ко Фенг. – Зтем перейдя после короткой пузы н более осторожный тон, Мгл продолжил: – Прошлым летом я вступл в конткт с кое-кем из своих бывших сторонников и понял, что тм в воздухе что-то витет. Уточнить, что именно, они откзлись.

– Тервол, вне сомнения! – фыркнул Требилкок. – Чродеи уточнять не любят. Им, видите ли, не нрвится, когд их згоняют в угол. Доклдывю вм, сир: прошлой осенью Ко Фенг был смещен со всех постов, обесчещен и лишен бессмертия. Его прктически обвинили в измене з то, что он не покончил с нми под Плмизно. Место Ко знял человек по имени Куо Вен-чин, который до этого комндовл Третьим корпусом Центрльной рмии. Всех, кто кким-либо обрзом был связн с Прккией или Фенгом, перевели н безопсные, третьестепенные посты в Северной или Восточной рмии. См Ко Фенг исчез. Куо Вен-чин и его подручные приндлежт к молодому поколению тервол или вообще пок являются Претендентми. Они не принимли учстия в Великих Восточных Войнх.

Требилкок поднес руки к бледному лицу, потер лдони и обртил взор н Мглу с тким видом, будто спршивл: «Ну что н это скжешь?» Зтем Мйкл обртил все свое внимние н Арл. Он чувствовл себя не в своей трелке. Требилкок ненвидел подобные сборищ и терпеть не мог выступть публично. Боязнь удитории был единственной брешью в броне его отвги.

Мйкл Требилкок вообще был типом несколько стрнным. Дже его смым лучшим друзьям он кзлся личностью змкнутой и немного пугющей.

– Что скжешь, Мгл? – спросил Брги.

– Видимо, мои знкомцы не столь информировны, кк генты Мйкл, – пожл плечми он. – И кроме того, они хотят меня збыть кк можно скорее.

Ргнрсон перевел взгляд н Требилкок. Тот ответил королю едв зметным пожтием плеч.

– Вртлоккур, что думешь ты?

– В последнее время я не нблюдл з Шинсном. У меня был мсс домшних дел.

Непнт злилсь крской, уствившись н стол. Он нходилсь н восьмом месяце беременности.

– Если ты считешь все это действительно вжным, я мог бы послть туд Нерожденного, – предложил Вртлоккур.

– Не стоит рисковть. Не ндо их провоцировть. Чм! А ты почему молчишь? Ккие-нибудь идеи имеются?

Мундуиллер извлек изо рт трубку и, пыхнув голубым облком дым, произнес:

– Я не могу скзть, кким обрзом я узнл о том, что тм происходит. Змечу лишь, что время от времени слухи, которые привозят с собой контрбндисты, долетют и до моих ушей. Тк вот, если им верить, то в Тройесе случился мятеж. Хсунг, возможно, хочет сменить точку нжим, с целью предотвртить общее восстние против своих мрионеток.

Король снов покосился н Требилкок. Мйкл никк н это не прорегировл. Ргнрсон проинструктировл Мйкл, чтобы он в кчестве жест доброй воли перестл поддерживть пртизн Тройес и прекртил все сношения с их вождями. Неужели Мйкл посмел ослушться прикз?

Мйкл Требилкок был тлнтливым и энергичным человеком, но удержть его в узде не мог никто. Прктически вся шпионскя служб стл его единоличным доменом. Но в своем деле он был просто великолепен и очень полезен. Мйкл имел особый др обзводиться везде друзьями, которые держли его в курсе всех событий. С помощью Днтис для сбор дополнительной информции он пользовлся услугми чуть ли не всех торговцев Квелин.

– Вы все сегодня, похоже, не в духе, – зметил король, обведя взглядом своих советников. – Что же. Пусть будет тк. Если вы не рсположены со мной беседовть, до возврщения Дерел нм делть нечего. Прошу вс пок порзмышлять о том, что тм происходит. Обртитесь к своим контктм. Нм предстоит вырботть политику. Гжердрм! Если ты действительно считешь, что должен следить з Креденс Абкой, отпрвляйся в Крлсбд. Но будь здесь, когд вернется Пртксис. Хорошо? Генерл Ликопулос…

Генерл являлся постоянным предствителем гильдии немников в Квелине и помогл совершенствовть вооруженные силы королевств.

– У меня сообщение не по повестке ншего собрния, сир, но оно зслуживет внимния. У меня скверные вести из Высокого Крэг. Сэр Тури умирет.

– Новость действительно печльня. Но… Он был очень немолод ещё во время Войн Эль Мюрид. Я впервые встретил его в ту ночь, когд мы прорывлись из Симбллвейн, – произнес здумчиво Брги. – Мне тогд было всего шестндцть.

Король целиком ушел в воспоминния. Шестндцть лет. Бегство из Тролледингии, где жестокя войн з нследовние уничтожил его семью. Ему с бртом некуд было подться, они вступили в Гильдию и почти срзу же окзлись в кипящем котле Эль Мюридских войн. В то время Брги и его брт Хкен были всего-нвсего несмышлеными мльчишкми, но со временем сумели прослвиться. Точно тк же, кк и их друзья: Рискерд Дрконоборец, Грун и мленький смешной толстяк по имени Нсмешник.

Брги повернулся спиной к присутствующим, н его глзх выступили слезы. Они уже ушли. Все четверо. И ещё тк много друзей вместе с ними. Рискерд и брт пли под Плмизно. Грун исчез где-то н востоке. Нсмешник… Брги был вынужден своими рукми убить лучшего друг.

Прккия зхвтил сын Нсмешник, чтобы превртить отц зложник в убийцу.

«Лишь я смог выжить, – думл Брги. – Сумел пройти через все это. Я из ничего поднялся до смых вершин. Мне удлось добиться эры покоя, и жители этой крошечной бородвки н крте мир избрли меня своим королем».

Но ккой ценой! Ккой проклятой ценой!

Не только брт и друзей – он потерял жену и нескольких детей.

Всем, кто нходится сейчс в этой комнте, пришлось пережить потери. И потери эти – чсть связующих уз. Брги смхнул слезу. Он дже рссердился н свою излишнюю сентиментльность.

– Вы можете идти, – скзл король. – Держите меня в курсе событий. Мйкл, остнься н минуту.

Все потянулись к выходу. Брги здержл ткже генерл Ликопулос и спросил:

– Должен ли я послть своего предствителя н похороны?

– Это был бы знк увжения. Сэр Тури был вшим сторонником в Цитдели.

– В тком случе я это сделю. Он был великим полководцем. Я перед ним в долгу.

– Сэр Тури испытывл смые теплые чувств кк лично к вм, тк и к Квелину.

Брги следил з тем, кк его приближенные покидют комнту. Большя чсть их тк и промолчл, обменявшись лишь приветствиями. Не является ли это опсным предзнменовнием?

В нем где-то глубоко-глубоко зсело весьм неприятное чувство. Он не мог избвиться от ощущения, что ндвигется время больших перемен. Злой рок нбирет силы. Где-то длеко з горизонтом нчинют клубиться черные тучи.

ГЛАВА 2

1016 ГОД ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

РАЗГОВОРЫ

– Похоже, что перед нми может встть проблем, проблем серьезня и долгосрочня, – зметил Мйкл Требилкок. – Но у вс ещё есть время н то, чтобы предотвртить её появление.

– Что именно?

– Это «что именно» минуту нзд нходилось здесь. Сколько их было? Двдцть? Весь внутренний круг руководителей Квелин. Поднимите руку и посчитйте н пльцх, сколько из них являются уроженцми королевств. Гжердрм. Мундуиллер. Арл. Брон Хрдл. И это все. Кто отсутствовл? Королев. Пртксис. И ещё один туземец Креденс Абк – единственный предствитель Мрен Димур.

– Что ты пытешься мне скзть?

– Неопрвднное зсилье инострнцев. Пок это никого не волнует, у всех н уме Шинсн. Предположим, соглшение состоится и мы зживем в мире и соглсии с Империей Ужс. Торговля приведет к рзвитию экономики. Что остнется, когд нрод перестнет думть о хлебе нсущном, Шинсн уже не будет пуглом? Остнемся мы. Они не утртили своего нционльного сознния. Вы можете окзться дже в большей дыре, чем последний король динстии Криф.

– Большой ты у нс ученый, – проворчл Брги, однко понимя, что в словх Мйкл что-то есть.

Этнический соств Квелин среди всех Млых королевств был ниболее рзношерстным. Состоял он из четырех ярко вырженных групп. Мрен Димур были потомкми древних туземных племен. Силуро вели свое происхождение от гржднских чиновников тех дней, когд Квелин был чстью Империи Илькзр. Вессоны были потомкми тех итскийцев, которых Империя переселил в Квелин. И нконец, Нордмены вели свой род от тех людей, которые сокрушили Империю. Трения между этими этническими группми не прекрщлись вот уже много столетий.

– Возможно, ты прв, Мйкл. Прв. Я обдумю твои слов.

– С ккой целью вы меня здержли?

– Сегодня во второй половине дня мы игрем в «Зхвт». Я игрю спрв и хочу видеть тебя рядом с собой.

Требилкок дже фыркнул от отврщения. Он не выносил никких игр и ненвидел физические упржнения более утомительные, нежели утренние верховые прогулки в обществе друзей. «Зхвт» требовл серьезных зтрт энергии и мог продолжться бесконечно, если силы комнд окзывлись примерно рвными.

– Против кого игрете?

– Против «Пнтер из Чргин-Холл».

– Комнд торговых кругов? Я слышл, что они очень хороши. З ними стоят большие деньги.

– Они молоды, выносливы, сильны. Но тонкости мышления им не хвтет.

– Рз уж речь зшл о молодости, то не стры ли вы для игры в «Зхвт»? Сми понимете, что я не хочу вс обидеть.

«Зхвт» был придумн двным-двно племенми Мрен Димур, местом для игры служили бесконечные лес древнего Квелин. При помощи игры они решли возниквшие между поселениями споры, однко в результте неопределенности првил игры в лесх чстенько оствлось несколько трупов.

В городском вринте игр велсь н более огрниченном прострнстве. «Поле» Форгреберг знимло всего лишь одну квдртную милю к северу от клдбищ. Кждя комнд нсчитывл по сорок игроков, првил позволяли сделть игру очень веселой.

Все пытлись обжулить противник.

«Зхвт» нпоминл известную игру «Укрди знмя». Игроки пытлись зхвтить у своих оппонентов шры и перенести их в свой «змок», зщищя всеми силми свои шры. Кждя комнд нчинл игру с пятью шрми, рзмером примерно с голову бык. Можно было попытться вернуть и те шры, которые уже были зхвчены. Игр имел дв вринт. В первом, коротком, побеждл комнд, собрвшя все шры противник. Во втором, более продолжительном, победителем считлся тот, кто ухитрялся доствить в свой «змок» все шры до единого. Долгя игр могл тянуться неделями. В Форгреберге предпочитли рзыгрывть короткую версию.

– Дыхния мне иногд действительно не хвтет, – признлся Брги. – Д и ноги стли уствть быстрее. Но это единственное рзвлечение, которое у меня ещё остлось. Кроме того, нходясь во время игры в одиночестве, я могу подумть. Никто меня не отвлекет.

– И никто не услышит, если вм вдруг вздумется поговорить по душм с нходящимся рядом игроком.

– Здесь, Мйкл, дже и стены имеют уши.

Требилкок зстонл. Ему тк не хотелось тртить вторую половину дня н беготню по лесу… Но ему – глвному шпиону Квелин – пришл в голову чудня мысль, и он ухмыльнулся. Он может нрушить првил тк, что его выведут из игры. Если противник уличит его в жульничестве перед лицом рефери, то он не сможет вернуться к игре.

В этом и был вся згвоздк. Жульничество считлось жульничеством, если свидетелем ему являлся судья. Всякий творческий обмн в игре вообще-то поощрялся.

– Тм и встретимся. Мы держим зпдный «змок». Пострйся успеть к полудню, – с улыбкой скзл Брги, зня отношение Мйкл к игрм. – И ндень ккое-нибудь стрье.

– Вше желние – прикз для меня, – объявил Требилкок. – А теперь я могу удлиться?

– Вляй. Тм поговорим.

Мйкл, сутулясь, побрел прочь, Брги смотрел ему вслед. Высокий, тощий, глв шпионской службы походил н криктуру. Его кож был ткой бледной, словно никогд не видел солнц. Кзлось, что этот человек нстолько слб, что едв держится н ногх.

Но внешний вид был обмнчив. Требилкок был жилист и являл собой обрзец выносливости. Во время Великих Восточных Войн он выполнил несколько опсных и изнурительных здний. Успехи принесли ему слву супергент. Некоторые политики из внутреннего круг опслись его больше, чем те врги, которых он рзоблчл и з которыми охотился.

– Мйкл, – пробормотл Брги себе под нос, – ты и есть одн из тех проблем, что встретятся мне н моем дльнейшем жизненном пути.

Требилкок был одним из ниболее достойных сортников Ргнрсон, и Брги питл к нему чуть ли не отцовскую нежность. Но Мйкл имел склонность к излишне смостоятельным шгм в своем сумеречном мире шпионж, чем иногд ствил короля в неловкое положение.

Ргнрсон сел з стол и воссоздл в пмяти те моменты жизни, которые привели его н это место и к этому положению. Припомнил он и потери, понесенные им в пути… Чтобы избвиться от воспоминний, он потряс головой тк, кк делет выбрвшяся из воды собк. Хвтит! Можно свихнуться, если постоянно думть о том, кк следовло бы поступть в прошлом в той или иной ситуции.

– Ндо вечером повидться с детишкми, – пробормотл он. – Если, конечно, к тому времени ещё буду волочить ноги.

* * *

Мйкл все-тки сумел уговорить свою лошдь выехть из ворот змк. См он ежился, сидя в седле. Промокшие под мелким дождичком волосы липли ко лбу.

Чсовые отслютовли, не выходя из будки.

– Ну и стршен же он, – едв слышно пробормотл один из солдт.

– У него ткой вид, будто он опоздл н собственные похороны, – зметил второй. – А кто это?

– Один из людей короля, – пожимя плечми, ответил первый. – В последнее время его здесь редко можно увидеть.

Если бы они услышли имя, то срзу бы поняли, кто проехл мимо их. Плмя его слвы освещло дже смые темные углы обществ. Люди с нечистой совестью все время косились н Требилкок. Он был близок с Вртлоккуром, создвшим Нерожденного – чудовище, способное проникть в мысли человек. Тем, кто змышлял крупные преступления или плел зговоры, не ускользнуть от внимния Мйкл, н их головы неизбежно опусклся безжлостный молот.

Требилкок почти всю жизнь неустнно трудился нд созднием своего устршющего обрз.

Арл Днтис встретил приятеля н мощенной булыжником дороге, связывющей змок с городом. Друзья нпрвили лошдей в дворцовый прк. Вишня и слив были в полном цвету.

– Сегодня мы выехли поздновто, – зметил Мйкл. Вот уже много лет они использовли кждую возможность, чтобы поктться в прке. Обычно они сккли по конным тропм вместе с другими обиттелями змк. Этим утром из-з моросящего дождя они окзлись в одиночестве.

– С утр погод был ещё хуже, – ответил Днтис.

Друзья уже потолковли о стрых временх и обсудили слухи н сегодняшний день. Теперь они ехли молч.

Арл – крепкий, почти квдртный молодой человек лет двдцти пяти-двдцти шести, и выглядел он не кк известный, преуспевющий торговец, кк уличный хулигн. До того кк умер его отец, он действительно скорее был вторым, нежели первым. Он сумел сменить нпрвление деятельности отцовской фирмы и вместо бесперспективного крвнного дел стл знимться снбжением рмии конской упряжью и лошдьми. К этому времени Арл успел превртиться в основного поствщик Королевской рмии.

– Я бы все это переплнировл, – скзл Требилкок, обводя рукой прк. – В университете Ребсмен у меня был учитель, который увлеклся лндшфтной рхитектурой. У того, кто все это создвл, нчисто отсутствовло вообржение. Перед нми – всего-нвсего зурядный фруктовый сд.

Арл, ожидя продолжения, вопросительно посмотрел н друг.

– Во-первых, я убрл бы все фруктовые деревья. Во-вторых, выкопл бы озеро – создл бы отржющую поверхность. По обеим сторонм посдил бы тюльпновые деревья, чтобы они обрмляли змок. Может быть, стоило бы посдить кустрник и рзбить цветник, чтобы улучшить цветовую гмму весной и осенью. Теперь понимешь, что я имею в виду?

– Интересно было бы взглянуть н то, что ты здесь сотворил бы, – с улыбкой скзл Арл. – Однко было бы лучше, если бы ты снес бшню Фины или воздвиг бы другую слев. Это придло бы рхитектуре змк большую сблнсировнность.

– Сблнсировнность? – Требилкок, кзлось, был изумлен. – Что ты понимешь в рхитектурном блнсе?

– Что я понимю, Мйкл? Д ничего. Просто ндо иногд пускть в дело здрвый смысл. Что он от тебя хотел?

– Кто хотел что?

– Д король же. Почему он попросил тебя остться?

– Ты не поверишь, но я пок не зню. Он возжелл, чтобы я выступил вместе с ним з комнду «Гврдия» в сегодняшней игре.

Арл внимтельно посмотрел н приятеля, недоверчиво прищурив один глз.

– Неужели? – выдержв пузу, рссмеялся он. – Точно. Сегодня «Пнтеры» встречются с «Гврдией». Битв непобедимых. Стрый лис желет собрть смых лучших игроков. – Днтис нклонился, чтобы ущипнуть Мйкл з бицепс. – Сделй ствку н «Пнтер», Мйкл. Чргин-Холл собрл всех лучших игроков, которых можно купить з деньги. Вот уже много лет у них никто не может выигрть.

– Ккие ствки н рзрыв в счете?

– Ствк пять к одному для глупцов, которые верят, что рзрыв будет всего в дв очк в пользу «Пнтер», и десять к одному для идиотов, кто ствит н победу «Гврдии».

Они проехли ещё полсотни ярдов, прежде чем Требилкок здумчиво протянул:

– Думю, что мои бнкиры могли бы подкинуть пру сотен ноблов. Н «Гврдию».

Днтис и Требилкок повернули в сторону змк. Днтис всегд считл, что Мйкл обрщется с деньгми кк последний дурк.

– Но ккого дьявол? Конечно, это твои деньги, и у тебя их столько, что всех не выбросить. Но с ккой стти ты их тртишь зря?

– Твой клссовый подход тк и прет нружу, Арл. «Гврдия» тоже не терпел поржений. Прежде чем делть ствку, вспомни, кто собирется игрть з эту комнду. Король не верит в поржение.

Мйкл почувствовл н себе внимтельный взгляд Арл. Он знл, что друг тянет спросить, не знет ли глвный шпион нечто более вжное, чем то, что говорит.

– Мйкл…

– Д?

– Ты все ещё якшешься с этими прнями из Тройес? У меня ткое ощущение, что он пытлся тебя н этом зцепить.

– Не исключено. Контктов с ними я не терял. У меня нет нмерения сжигть все мосты. Обстновк меняется, и уже в следующем году нм может потребовться их помощь. А чем ты знимешься, Арл?

– Я? Д ничем, кроме своих мркитнтских дел. Я не зню, с ккой стти он меня вдруг приглсил.

Требилкок понимюще кивнул. Это двно уже превртилось в дуэль, где в кчестве оружия служили полупрвд или уклончивые ответы.

– Может быть, он хотел, чтобы ты рсскзл своим друзьям об истинном положении дел? О том, что проход Свернейк может скоро открыться. Тким обрзом будет положен конец ниболее безумным слухм.

– Д, это единственное, до чего я см смог додумться. Сколько времени ты нмерен провести в городе? Я думл о том, не звлиться ли нм кк-нибудь вечерком по строй пмяти н улицу Арсен. Помнишь зведение «У толстяк»? Они провели тм рестврцию. Шикрное местечко. Привезли девиц с побережья. Мы могли бы тм погудеть, кк в строе доброе время.

– Боюсь, что н подобные подвиги, Арл, у меня уже не остлось энергии.

– Брось! Ты все рвно не будешь жить вечно. Веселись, пок можешь. Кроме того, тебе время от времени следует выползть из тени.

– Я пробуду здесь, пок не вернется Пртксис. И дм тебе знть в случе чего. – Они уже сделли полукольцо вокруг змк, когд Мйкл скзл: – По всем првилм следовло бы создть четыре озер – по одному с кждой стороны. В форме крест.

Днтис иногд мог быть прктичным до отврщения.

– А что ты нмерен делть с водой? – спросил он. – Тебе придется делть озер проточными. Инче вод протухнет или твои лужи просто высохнут.

– Будь ты проклят! Д я же просто мечтю вслух, Арл. Ты же хочешь ткнуть меня носом в прктические проблемы и вот-вот зявишь, что рбочим придется плтить тебе.

– Эй! Д я же просто пошутил.

– Зню, зню. Просто я легкорнимое существо. Мои родители мне это беспрестнно твердили. Я вне себя потому, что не желю здесь торчть, ткже потому, что король мобилизовл меня н игру. Я ненвижу этот «Зхвт».

– Почему же ты не умолил его не мучить тебя?

Мйкл, вместо того чтобы ответить, лишь посмотрел н Днтис. Ему и в голову не приходило просить короля. Монрх не приглсил бы его н игру, если бы в этом не было нстоятельной необходимости.

– Что слышно из Хммд-ль-Нкир, Мйкл? У тебя остлись тм ндежные источники?

Вопрос прозвучл слишком небрежно, кк бы между прочим.

– Почему это тебя интересует? – спросил приятеля в лоб Требилкок.

– А ты действительно легкорним. Д потому, что у меня долгосрочный контркт с Мегелином н ремонт его квлерийских чстей. Потому что ходят слухи о возможном возврщении Эль Мюрид. Говорят, что у Мегелин дел пошли не очень и день ото дня его популярность пдет.

– В тком случе твои источники информции лучше моих. Я слышл, что медовый месяц продолжется. А сейчс мне пор. Ндо успеть сделть ствки, перед тем кк отпрвиться в лес. Я буду жить во дворце. Утром отпрвлюсь н прогулку. Если хочешь, чтобы я тебя подождл, шли гонц.

– Не збудь о «Толстяке», – улыбнулся Арл. – Сдется мне, что ты будешь приятно удивлен.

Мйкл стер кпли дождя со лб. Он ненвидел всякого род головные уборы. Что же, з причуды иногд приходится плтить.

– Подумю, – скзл Требилкок.

* * *

Ргнрсон шел через двор в нпрвлении конюшни. Зметив н стене змк Вртлоккур, он сменил курс.

Чродей неотрывно смотрел н восток с тким видом, словно ждл, что оттуд вот-вот кто-то явится, чтобы его укусить. Он и до этого вел себя несколько стрнно.

– Может быть, ты видишь тм нечто ткое, о чем стоит потолковть?

– Что? Нет. Ничего конкретного. Н востоке явно что-то происходит. Но пхнет тм не только Шинсном.

– Ты ничего не скзл об этом утром.

– Из-з Непнты. Он слишком многое потерял. Я не хотел доствлять ей новые стрдния, зронив в душу необосновнную ндежду.

– Вот кк?

– Д, это – Этрин. Возможно, он ещё жив.

Этрин был сыном Непнты от первого брк, бесследно исчезнувший во время Великих Восточных Войн.

– Не может быть! Где же он? – Ргнрсон был у своего крестник в неоплтном долгу. Злой рок вынудил его убить отц мльчик.

– У меня ткое чувство, что я к чему-то прикоснулся. К чему именно – проследить не могу.

Ргнрсон зсыпл мг вопросми, но тот не отвечл. Он считл, что Брги чересчур ромнтизирует Нсмешник и излишне дрмтизирует события, связнные с его смертью. Он должен был его убить, если не хотел быть убитым.

– У нс не было никких докзтельств смерти Этрин, – здумчиво произнес Брги. – Еще что-нибудь?

– О чем ты?

– О том, что ты не хотел говорить утром. Создется впечтление, что все друг от друг что-то скрывют. Твои слов о знятости звучли не слишком убедительно.

Вртлоккур чуть повернулся и обртил взор н стоящего перед ним человек. В уголкх его глз появились веселые морщинки, и он произнес:

– Однко ты осмелел. Я помню юного Брги, который трепетл при одном упоминнии моего имени.

– Тогд я ещё не знл, что дже смые могущественные уязвимы.

– Прекрсно скзно. Но я бы н твоем месте рисковть все же не стл.

– Ну лдно, – ухмыльнулся Брги. – Потолкуем в другое время, когд ты будешь пребывть не в столь чродейском рсположении дух. Когд будешь готов отвечть н вопросы. – Король едв зметно кивнул и оствил мг предвться рзмышлениям.

* * *

Джоси Гейлз был несчстным человеком. Он никк не мог вырвть королеву из орды окружющих её придворных мтрон. Дже зня, что ему ндо с ней поговорить, её величество не имел возможности оствить фрейлин.

Нконец желнный момент нступил. Ингер, помнив пльцем Джоси, вошл в скрытую з грдинми глубокую нишу в стене. Н её губх игрл обычня чуть нсмешливя и ткя мучительня для него улыбк. Гейлз скользнул следом з своей повелительницей.

– О чем они говорили, Джоси? – Никто, кроме нее, не нзывл его Джоси.

– Прктически ни о чем.

– Но что-то они все же скзли, не тк ли?

– Скзли. Но все их слов, миледи, не стоили того, чтобы рди них дышть пылью в лбиринте потйных ходов. Сплошные: «Привет, кк поживешь, двно тебя не видел». Иногд: «Кк получилось, что Пртксис в этом году ухитрился что-то сделть?» И изредк: «Интересно, что происходит в Шинсне?» Потом его величество отпрвил их всех знимться делми. Скзл, что все соберутся опять, кк только вернется Пртксис. Я дже стл здумывться, уж не подозревет ли он что-нибудь.

– Он всегд что-нибудь подозревет, Джоси. И для этого у него есть все основния.

– Я хочу скзть, что н сей рз это может быть больше чем обычные подозрения. Я исхожу из того, что он скзл.

– Что же именно?

– Он попросил Требилкок подождть, когд все уйдут. А зтем скзл, чтобы тот пришел игрть в «Зхвт» вместе с ним. И после этого он смое глвное и скзл.

– Что скзл, Джоси? Не тяни.

– Что здесь дже у стен есть уши.

Улыбк исчезл с лиц Ингер.

– Хм-м. Это нводит н рзмышления. Спсибо, Джоси.

– Вш покорный рб, леди.

Королев вышл из ниши, слегк нхмурившись. Похоже, что фрейлинм предстояло увидеть не столь доброжелтельную госпожу, ккой он был всего несколько минут тому нзд.

Гейлз прикусил нижнюю губу. Не вел ли он себя чересчур нгло? Не нболтл ли лишнего?

Джоси Гейлз был жертвой любви. Любви совершенно безндежной. Н большую интимность, чем т, которя был сейчс в нише, никких шнсов не имелось.

Умом Джоси понимл огрниченность своих возможностей, и осознл он это ещё до того, кк в жизнь Ингер вошел Брги. Однко сердце его откзывлось верить в то, что между ним, средних лет пехотинцем, и дмой из высшего обществ непреодолимя пропсть.

Джоси дл волю своему вообржению, и безумня фнтзия попытлсь внушить ему, что он сейчс вел себя с ней недостточно смело.

ГЛАВА 3

1016 ГОД ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

«ЗАХВАТ»

Король Квелин сделл остновку н клдбище Форгреберг. Он выехл из город чуть рньше, чтобы получить немного свободного времени до нчл игры.

Первым делом он нвестил мвзолей динстии Криф. Это семейство првило Квелином до него. Брги склонился нд зстекленным сркофгом своей предшественницы и возлюбленной. Блгодря тонкому искусству Вртлоккур, тлен совершенно не коснулся тел королевы Фины.

– Спящя крсвиц, – прошептл он, обрщясь к холодной недвижной форме, – вообржение Ргнрсон рзыгрлось, и ему вдруг стло кзться, что грудь Фины медленно вздымется от дыхния. Сердце хотело верить в это, ум ктегорически откзывлся следовть зову сердц.

Брги любил королеву, и т подрил ему дочь, которую он прктически не знл. Мленькя Кролн покоится здесь же рядом с мтерью. Ревнивое королевство потребовло в жертву их жизни…

Любовь их был похож н плмя. Ткое полное слияние физического и духовного возможно лишь рз в жизни. Их желния и потребности всегд совпдли, создвя из Брги и Фины совершенную пру. Он нстолько хорошо помнил жр былой стрсти, что иногд дже сомневлся в своей привязнности к Ингер. Брги опслся дть себе с ней волю, боялся полностью приндлежть своей последней женщине. Стрх этот отчсти объяснялся тем, что злой рок обрушивл гнев н всех тех, кого он по-нстоящему когд-нибудь любил.

Брги поцеловл стекло нд губми мертвой королевы. Н мгновение ему дже почудилось, что Фин улыбнулсь.

– Не сердись н меня, Фин. Прояви снисходительность. Я делю все, что в моих силх. – Помолчв немного, он продолжил: – Грядет время великих испытний. Они считют, что я ничего не подозревю. Считют, что я витю в облкх. Но они меня недооценивют. Тк же кк недооценивли тебя. И я позволяю им думть, что они имеют дело с тупоголовым солдтом, до тех пор пок они не рухнут в яму, которую я для них вырою.

Брги покзлось, что Фин понимюще ему кивнул.

В Форгреберге его поведение порождло беспокойство. Н клдбище он появлялся редко, но их безмерно поржло то, что он вообще сюд приходит. Особенно стрнными им предствлялись его беседы с мертвыми.

Пусть думют, что хотят. Это было одно из тех уединенных мест, где он мог предться рздумьям, когд хотел побыть один.

Брги отошел в сторону и уселся н мокрую трву рядом со свежей могилой. Дождь прекртился. Некоторое время он сидел, ничего не деля и лишь пытясь рзобрть полустертые ндписи н ближних к нему мокрых гробовых кмнях. Зтем он нчл подводить кое-ккие итоги. Всего он ещё не знл, но до него нчли доходить стрнные слухи, он стл слышть невнятный шепоток, из-з гор долетли обрывки стрнных новостей… З всем этим стояло нечто очень серьезное.

Еще мльчишкми он и брт учствовли вместе с отцом в одном из пиртских нбегов. Они отплыли из Тондерхофн, когд в зливе ещё плвл лед, и их дрккр чуть ли не первым прошел через рхипелг «Языки огня». Спустя несколько дней, нходясь уже в окене, они попли в мертвый штиль. Поверхность воды стл похожей н зеленый полировнный нефрит. Сдиться н весл нстроения у комнды не было, и их отец Безумный Ргнр получил возможность поделиться с сыновьями своей философией.

– Оглядитесь вокруг, прни, – произнес человек, которого звли кк Безумным Ргнром, тк и Волком Друкенбринг. – Что вы видите? Крсоту окен? Его покой? Его прелесть?

Не зня, чего ожидть дльше, Брги кивнул. Его брт Хкен зходить столь длеко не решился.

– Предствьте, что окен – жизнь, – скзл Ргнр.

Он взял кусок кишщей белыми червями свинины – то, что остлось от свиньи, которую принесли в жертву, прежде чем пройти через предтельские течения рхипелг, – и нколол протухшее мясо н дротик. Зтем, нклонившись через плншир, Ргнр опустил дротик тк, что между мясом и похожей н зеркло поверхностью воды оствлось несколько дюймов.

Очень скоро Брги зметил в мссе зеленого стекл ккое-то движение. Еще одно существо проплыло под днищем дрккр. В пятидесяти футх от судн поверхность воды прорезл острый плвник.

Зтем окен словно взорвлся. Нечто стршное вырвлось из воды, зхвтило мясо, дротик и чуть было не утщило Ргнр, едв сумевшего устоять н ногх – нстолько резким и сильным был рывок. Вод вскипел, но тут же снов успокоилсь. Брги тк и не понял до конц, кто или что утщило рзложившуюся плоть.

– Итк, вы все видели, – скзл Ргнр. – Тм всегд кто-то нходится. И следить ндо особенно внимтельно, когд кругом все тихо. Именно в ткую пору н охоту выходит смый крупный зверь. – Он покзл н воду.

Под днищем дрккр проплыло нечто огромное и темное. Существо нходилось слишком глубоко и поэтому кзлось лишь мрчной тенью в густой зелени.

– В ткую пору н охоту выходят смые крупные хищники, – повторил Ргнр и принялся с проклятиями пинть ногми спящих людей. В итоге комнд решил, что горздо приятнее сидеть н веслх, чем слушть рев своего предводителя и терпеть от него оскорбления.

Брги щелчком послл комочек земли в сухое прошлогоднее рстение. Ему повезло. Удр окзлся точным, и былинк нклонилсь.

– Время, когд н охоту выходят смые крупные хищники, – скзл он.

Поднявшись н ноги, Ргнрсон побрел по склону холм.

Теперь Брги шел вдоль ряд могил, в которых покоились его первя жен и дети – те, кого он потерял в Квелине.

Элн был необыкновенной женщиной. Святя, следоввшя з ним в то время, когд он сржлся ещё немником, приносившя ему кждый год по ребенку и не скндлившя, когд он косился н сторону или увлеклся другой женщиной. Он всегд вел себя кк леди, несмотря н то что был дочерью ккой-то итскийской шлюхи. Элн нвсегд остлсь жить в душе Брги, и её ему не хвтло – особенно тогд, когд нступли трудные времен.

Все тот же невидимый брьер в его сердце не позволял Брги относиться к Ингер тк, кк он относился в свое время к Элне.

Фин был воплощением стрсти и символом преднности великим иделм. Элн же являлсь простым, ндежным убежищем, был его домом, олицетворяя собой смые глвные ценности и смые тесные человеческие узы.

Кк стрнно, думл он, глядя н линию ндгробных кмней, что я ни одной женщине не могу отдть себя целиком. Что же ксется Ингер, то он не двл ей ничего из того, чем одривл двух любимых, уже лежщих в могиле. Интересно, ккими возможностями может облдть один человек?

Брги вообще не знл, что он дет своей жене-королеве. Что-то нверняк дет. Большую чсть времени он кзлсь вполне довольной.

Он ещё долго простоял у могилы, думя об Элне и друзьях. Был у тех двних дней особый, ни с чем не срвнимый ромт.

Все это двно ушло. Сейчс же тянулись серые, унылые, однообрзные, бесконечно длинные дни, которые не могли скрсить все его теперешние знкомств.

Может быть, он стреет? Может быть, с возрстом ниболее яркие крски нчинют выцветть, когд мир стновится цвет овсяной кши, человеку ничего другого не остется, кроме кк лечь и умереть.

Брги взглянул н солнце. Пок он истязл себя н дыбе своих воспоминний, прошло много времени. Хвтит влять дурк, подумл он. Королю не пристло опздывть к нчлу игры в «Зхвт».

По дороге к лесу он встретил «Пнтер». Если бы он не был монрхом, нглецы вдостль поиздевлись бы нд ним и выскзли все, что думют о шнсх «Гврдейцев» н победу. «Пнтеры» были молодыми, энергичными и шли от победы к победе. Их обожли все молодые девицы, которые мечтют об объятьях победителей и бегут от побежденных. Они верили в то, что эти прни остнутся лучшими ещё много-много лет.

Во всяком случе, смый смелый из них произнес это вслух.

– Тебя, мльчик, ждут большие сюрпризы, – ухмыльнулся Ргнрсон. – Стрым псм известны кое-ккие трюки.

Молодежь воспринял зявление короля со свойственной её возрсту презрительностью.

Неужели когд-то я вел себя столь же смоуверенно, не сомневлся в своей првоте и имел н все готовые ответы, думл Брги. Во всяком случе, себя он тким не помнил.

Вскоре они рсстлись и рзъехлись по своим «змкм».

В первые минуты игры првил соблюдлись весьм строго. Судьи выстроили комнды, пересчитли игроков по головм и проверили имен. Когд комнды были готовы, ззвучли горны. Второй трубный звук дл нчло игре.

Нрушение првил нчинлось, когд комнды рссеивлись для тки или обороны.

Комнд Брги нчл жульничть горздо рньше, применив в игре некоторые свойственные првительству трюки. В стн врг был зрнее отпрвлен проворный и хитрый шпион.

Брги опоздл. Он нзвл судьям свое имя и присоединился к Мйклу, стрющемуся держться н крю толпы. У нчльник шпионской службы королевств вид был жлкий. Остльные толпились вокруг вернувшегося от врг рзведчик.

– Они хотят взять н силу. Хотят пробиться через центр всей орвой, – говорил шпион, который по совместительству являлся и кпитном комнды (друзья нзывли его Слгбейтом или просто Слгом). – Линию обороны они созддут из шести человек и оствят её в глубине, всего в двухст ярдх от своего змк. Остльные нмерены здвить нс мссой, збрть шры и вернуться с ними в свой змок. Говорят, что подвергнут нс уни… уни… уничижению, тк кк мы есть стя стрых, полудохлых ворон, неспособных устоять перед их нпором. У нс имеется дв пути. Смый лучший – нпсть н них скопом и вовсе не оборонять свой змок. Если мы все туд бросимся, то сомнем их зщиту и зхвтим шры. Зтем пять прней возьмут шры и уйдут с ними лесом по флнгм, мы же нпдем н «Пнтер», когд те двинутся нзд. Нвлимся гмузом и отнимем нши шры. Эй, Снейкмн, чего ты дергешься?

– Д они, Слг, срзу допрут, что их обобрли, кк только никого не увидят в ншем змке. Поэтому получится тк, что мы просто поменяемся сторонми. Они нпрут, мы не выдержим – и прости-прощй игр.

– Слг – н верном пути, – вмешлся Ргнрсон. – Но и Снейк кое в чем прв. В том, что мы просто поменяемся сторонми. Вот я и думю, не использовть ли нм стрый трюк, к которому прибегли Мрен Димур, с целью повысить свои шнсы. Если мы зхвтим их зщитников, то оттщим их к судье в змке и выведем из игры. У них срзу стнет н шесть игроков меньше. Зтем мы отнесем трофейные шры в лес и зроем. Этим освободим руки пяти нших людей. После этого стнем изо всех сил оборонять змок противник, что приведет их в змештельство. Если кому-то из них удстся прорвться, здняя линия ншей обороны стнет их зхвтывть и выводить из игры. После того кк мы выведем из игры достточное число бойцов, мы сможем выделить несколько человек следить з ншими шрми.

– Вш плн предусмтривет слишком много беготни, – пробормотл Мйкл. – Я после этого целую неделю не смогу вылезти из постели.

– Ты моложе меня.

Игрокм предложение Ргнрсон пришлось по душе. Этот совершенно новый подход мог вывести «Пнтер» из рвновесия.

– Вы что, ребят, весь день нмерены здесь топтться? – поинтересовлся судья. – Может быть, все-тки сыгрем в «Зхвт»? К вечеру хотелось бы все зкончить.

– Вляйте, дуйте в свои горны, – скзл Слгбейт. – Будем действовть по плну короля, – объявил он своей комнде.

Мйкл зстонл.

– Мне тоже это не нрвится, – скзл Брги. – Я пончлу рссчитывл н то, что удстся отсидеться.

Горны згудели и зсипели словно тонущие гуси.

– Рссыпться по флнгм! – рспорядился кпитн комнды. – Нельзя, чтобы они нс увидели!

Спустя полчс Ргнрсон и Требилкок уже нходились в обороне спиной к змку «Пнтер».

– Думю, что они немного поостыли, – здыхясь, произнес Брги.

Легкие его буквльно рзрывлись. «Гврдейцм» пришлось порботть кк следует. Оборон «Пнтер» зщищлсь отчянно, не позволяя вывести себя из игры.

– Оствили десять, не шесть, – пропыхтел король.

– Они нс ндуют, – с кислой миной произнес Требилкок. – Догдются о шпионе, пошлют в вш змок пятерых, остльных посдят н склы и деревья, чтобы узнть, куд мы припрячем их шры. Они их выкопют и перепрячут.

Ргнрсон не смог сдержть улыбки.

– Ты, Мйкл, тк бы и поступил. Но перед нми же дети. Они считют, что у них нет нужды прибегть к хитростям. – Оглядевшись по сторонм и убедившись в том, что поблизости нет чужих глз и ушей, король продолжил: – Теперь доклдывй все, что тебе известно. И не думй огрничиться общими местми.

Физиономия Требилкок принял ещё более кислое выржение.

– Мйкл, ты прекрсный человек – один из смых лучших моих людей. Но тк дльше продолжться не может. Я не могу отпрвляться к Хсунгу и двть обещния, если моим людям неизвестно, что я хочу н смом деле. И я не могу строить плны, если ты не скжешь мне, что з чертовщин творится. Я поручил тебе эту рботу не для того, чтобы ты игрл со мной в прятки. Ты будешь игрть в комнде, если не хочешь из неё вылететь.

Требилкок внимтельно посмотрел н Ргнрсон. Молодой человек, кзлось, был изумлен.

– Я говорю это вполне серьезно. Нчнем с того, что ты поведешь мне о плнх Хсунг. Ты знешь, что происходит н востоке. Кроме того, ты мне скжешь, откуд тебе все это известно.

– Откуд известно?

– Д. Я хочу оценить не только информцию, Мйкл, но и её источники.

Требилкок вздохнул, он выглядел ужсно несчстным.

– Соглсно договору с этим человеком, я обязуюсь не открывть его имя. Он – из штб Хсунг и имеет доступ к секретным совещниям и документм.

– Подднный Шинсн или житель Тройес?

– Имеет ли это ккое-нибудь знчение?

– Имеет. И при этом огромное. Я не доверяю никому, кто обитет по ту сторону Небесных Столпов.

– Шинснец. Но доверия зслуживет.

– Почему? Шинснцы, кк известно, не грешт предтельством.

– По отношению к Империи. Однко охотно предют вождей, которые им не по вкусу. Мы предъявили ему докзтельств того, что он пытется вернуть н престол Мглу. Если бы мы передли сведения Хсунгу, этот человек не прожил бы и минуты. Хсунг – в родстве с Куо.

– Шнтж, знчит? Их родство мло что знчит. Ну Ли Хси и Йо Хси были бртьями и потртили четыре сотни лет н то, чтобы убить один другого. Ты уверен, что этот человек снбжет тебя добротной информцией?

– Он постоянно окзывется прв.

– Ндеюсь, у тебя есть возможность его перепроверить?

– Нет, – ответил Мйкл, глядя себе под ноги н зсыпнную листвой землю, словно провинившийся школьник.

– Сообщл ли он тебе что-нибудь действительно вжное? Что-нибудь ткое, что мы не могли бы узнть по другим кнлм? Ты способен рспознть большую ложь, если он вдруг решит тебя ею нкормить?

– Д-д-… Он скзл мне, почему они дют Пртксису то, что он просит.

– Ну и почему же?

– Шинсн ожидет этим летом большой войны с Мтянгой. Мтянг готовилсь к ней со времени пдения Эсклон. Сильнее, чем сейчс, он быть не сможет, легионы Шинсн по-прежнему ослблены. Мтянгцы считют, что дрться тк или инче придется – тк почему же не ннести упреждющий удр? Это беспокоит тервол. Они хотят избвиться от возможных неприятностей в других регионх, и поэтому Хсунг в ближйшее время стнет вшим лучшим другом з пределми Квелин. Ему придется передть свои резервные легионы в Южную рмию. Куо обирет всю проклятую Империю, чтобы укрепить южные грницы. Не трогет он только Восточную рмию. Никто не может понять – почему. Н востоке от Шинсн, кк известно, ничего нет.

– Вот это больше похоже н то, что я хочу от тебя услышть, Мйкл. Почему ты не мог рсскзть мне все это рньше? Почему, чтобы узнть что-то, я прежде должен тебя кк следует рзозлить?

Требилкок не ответил.

– До кких пределов мы можем двить н Хсунг?

– У него есть прикз идти н соглшение, но прикз этот имеет мссу оговорок вроде: «если», «при условии» и «но». Особенно двить н него не стоит. Он всего лишь проконсул и не может вторгнуться в Квелин без одобрения Куо.

– А это знчит, что он способен причинять нм неприятности, если не стнет пользовться собственными войскми. Я прв?

– Совершенно верно.

– Похоже, что твой друг посылет нм сигнл: «Оствьте нс в покое, и мы оствим в покое вс».

– Можно посмотреть н это и тк.

– А ты продолжешь провоцировть н действие повстнцев Тройес.

– Ничего подобного. Я всего лишь поддерживю конткты. Эти люди ещё могут нм пондобиться. Они снбжют меня информцией, поскольку ндеются н ншу поддержку. Они зсылют для меня гентуру. Все остльное повстнцы делют н свой стрх и риск.

Ргнрсону покзлось, что голос Требилкок слегк дрожит. Это – не злость, подумл он, Мйкл продолжет что-то скрывть.

Брги решил сменить тему и спросил:

– Что можешь скзть о Мгле?

Требилкок почувствовл, что король спросил о бывшей принцессе вовсе не из прздного любопытств.

– Ничего особенного, – ответил он. – Все, что сейчс происходит, творится в той или иной форме со времени её появления здесь. В Шинсне всегд нходятся клики, которые хотели бы видеть её н троне в кчестве формльного првителя.

– Хотеть и получить – не совсем одно и то же. Он соглсится лишь н полную имперторскую влсть. А что ты думешь о ншем чродее? Не кжется ли тебе, что он ведет себя несколько стрнно?

– А когд он ведет себя не стрнно? – ответил вопросом н вопрос Требилкок.

– Н сей рз стрнности кк-то выпдют из его хрктер. Сердито кривится. Зпугивет, словно хочет скзть, что если ты не зткнешься, то он выльет н тебя ушт несчстий, с которыми ты будешь рзбирться всю оствшуюся жизнь.

– Вм следует прямо его спросить об этом. Мне кжется, что между ним и Мглой что-то происходит.

– Я с ним говорил. Ему нечего мне скзть.

Мйкл в ответ лишь пожл плечми.

– Есть основния полгть, что это вовсе не политическя проблем. В ткие игры Вртлоккур не игрет. Здесь явно что-то личное. А у него все личное сводится к Непнте – величйшей стрсти его жизни.

Много столетий тому нзд ребенок, которому в будущем предстояло стть Вртлоккуром, стл свидетелем того, кк его мть по прикзу чродеев Илькзр сожгли н костре. Мльчик бежл в Империю Ужс, где обучлся искусству колдовств, сидя н коленях у смих тирнов Шинсн Йо Хси и Ну Ли Хси. Одержимый жждой мщения, он вернулся и уничтожил Империю Илькзр. Покончив с Илькзром, могущественный чродей вдруг понял, что жизнь утртил смысл. У него не остлось ничего, кроме предскзния о том, что когд-нибудь н свет появится женщин, которую он полюбит. Если он её дождется.

Ее рождение принесло Вртлоккуру новые стрдния, ибо, ств взрослой, он полюбил другого человек. Этот человек по злой нсмешке судьбы окзлся сыном чродея от его первого, неудчного, лишенного всякой любви брк.

Женщин эт был Непнтой, её мужем стл Нсмешник, который позже умер от руки Ргнрсон. У пры родился единственный сын, Этрин. Во время Великих Восточных Войн Этрин попл в руки вргов, и с тех пор о нем никто не слышл. Првд, был период, когд Прккия пытлсь, угрожя убить мльчик, шнтжировть Нсмешник, чтобы тот уничтожил своего друг Ргнрсон.

Этрин. Имя это несло в себе проклятие.

Отцом чродея был человек по имени Этрин, и он окзлся последним Импертором Илькзр. Мть нрекл сын тем же именем, но тот, окзвшись в Империи Ужс, стл именовться по-иному. Вртлоккур в свою очередь нзвл своего новорожденного сын Этрином, но того укрли у родителей ещё млденцем. Сын чродея узнл свое подлинное имя знчительно позже, когд уже привык считть себя Нсмешником. Менять привычное имя он не счел нужным…

Мечт Вртлоккур стл явью после смерти Нсмешник и исчезновения четвертого Этрин. Четыре столетия терпеливого ожидния были вознгрждены. Он был одержим этой женщиной и трепетл при одной мысли о том, что может потерять то, что достлось ему столь дорогой ценой.

А кк же Непнт? Возможно, он тоже любил его. Но жен мг был стрнной, змкнутой, он кзлсь одинокой дже в кругу смых близких друзей. Это объяснялось тем, что ургн судьбы рзметл и уничтожил всех, кого он любил. Последний из её многочисленных бртьев и муж Мглы Вльтер пл под Плмизно. Войн унесл её единственного сын. Теперь он носил в себе второго ребенк, и ум её был постоянно отрвлен мыслью о том, ккую ужсную цену может потребовть з него Рок…

– Имеются стрнные нмеки н ккие-то неясные слухи, – очень тихо произнес Мйкл Требилкок. – Мой источник в Тройесе сообщет лишь о делх, которые ксются его лично – великие стрдния Шинсн ему безрзличны. Но н дльнем востоке что-то происходит. Нечто ткое, что повергло всех тервол в ужс и что они откзывются обсуждть дже друг с другом. Создется впечтление, что они боятся событий н востоке дже больше, чем войны с Мтянгой. Единственное свидетельство, которое мне удлось откопть, видимо, является именем или титулом. «Избвитель». Не спршивйте! Я не зню, что это ознчет.

– Нш чродей это, нверное, и унюхл. Кк ты думешь?

– Не зню. Но сильно подозревю.

– Он и Мгл знют горздо больше, чем говорят.

– Мы все знем больше, чем говорим, – произнес Требилкок с крйне редкой для него ухмылкой. – О чем бы то ни было. Это ксется и вс.

Брги думл о том, кк рзвить тему дльше и кк вытянуть из Мйкл сведения, о существовнии которых у себя тот и не подозревл. Однко примерно в четверти миле от них рздлся боевой клич, и времени н рзмышление не остлось. Шум постепенно перемещлся к змку «Гврдейцев».

– Проклятие! – прошипел Брги. – Знешь, что они сделли? Они решили придерживться своего плн. Пошли! – бросил он и помчлся между деревьями. Мйкл бросился следом. Через пру минут Ргнрсон уже пыхтел, словно рненый бык.

Вскоре они присоединились к чсти своих товрищей по комнде, нблюдвших со склон холм з общей схвткой внизу. Двдцть пять «Пнтер» стояли кругом, охрняя трофейные шры. Примерно дюжин «Гврдейцев» пытлсь прорвть их строй и спсти шры. Схвтк постепенно передвиглсь к склону холм.

– Всем лежть! – скомндовл Брги полудюжине окружющих его игроков. Идиоты из последней линии обороны оствили свои позиции. – И не дышть. Мы удрим, кк только они нчнут поднимться н холм.

Король рухнул н трву. В глзх Брги роились черные мушки. Дышть глубоко и чсто сил у него не было.

Шум схвтки стл ближе. Ргнрсон приподнял голову. Еще немного. Его комнд пополнилсь несколькими бойцми.

– Ждите до тех пор, пок я не двинусь. Дйте мне пройти пру шгов и ткуйте следом.

«Пнтеры» тем временем выстроились клином. «Гврдейцы» с воем брослись н противник. Они были похожи н щенков, повстречвших стдо коров.

Еще несколько футов. Время! Брги поктился вниз по склону под ноги передовых «Пнтер». Ему удлось срзу звлить шестерых противников.

Брги слышл, кк с воем бросился вперед Мйкл. Бледный, худой, жилистый, он с ходу врезлся в стю вргов. Некоторые из «Пнтер» нчли рзбегться.

Брги, ругясь и кляня все н свете, извивлся кк червяк. Кто-то выкручивл ему руку. Чья-то ног в грубом споге окзлось у него под щекой. Гор влящихся н него тел стновилсь все выше.

Откуд-то издли до него долетел рдостный вопль Слгбейт:

– Ур!! Один шр у меня!

Общя свлк нчл рспдться н чсти. Одн групп бойцов стл перемещться от холм к лесу. «Пнтеры» огрызлись, кк згннные в угол волкодвы, двое из них вырвлись из толпы и помчлись к своему змку, прижв к животу по трофейному шру. Место битвы постепенно нчло смещться в сторону лес.

Брги выполз из-под кучи тел и грудью остновил ещё одного, несущего трофей противник, Мйкл сумел вырвть шр из его рук.

Шум схвтки постепенно стих. Обе комнды рстворились в лесу. Горны «Пнтер», несмотря н ощутимые потери в живой силе, двжды издли победный рев. Змок «Гврдейцев» молчл, если не считть унылого звук трубы, возвещвшего о том, что один из шров ншел путь домой. Со стороны «Пнтер» до слух Брги доносились нсмешки. Это веселились выбывшие из игры учстники комнды противник. З тем, чтобы они жульническим обрзом не вернулись в игру, внимтельно следили судьи.

Ргнрсон и Требилкок вернулись н свою первончльную позицию.

– Вш стртегия больше подходит для длинной игры, – скзл Мйкл.

– Похоже, что ты прв. Ткой вринт в свое время предложил Креденс Абк. Првд, он рсскзывл, что во время игры Мрен Димур зтыкют зхвченным противникм рот и подвешивют высоко н деревьях, чтобы никто не мог их нйти. Абк, смеясь, говорил, что обе стороны иногд нстолько увлеклись этим делом, что нчисто збывли о шрх. В результте в игре остется тк мло людей, что шры просто некому носить.

– Думю, что он привирл. Если это тк, то о людях н деревьях некому было позботиться и они тм помирли от голод.

– Итк, в кком положении мы нходимся?

– Дв-ноль. В пользу «Пнтер». И с двумя сотнями ноблов, поствленных мною н «Гврдейцев».

– Двумя сотнями? О боги! – Ргнрсон збыл все свои вопросы. – Что с тобой? Ты совсем поглупел?

– Я ндеялся, что вы придумете ккой-нибудь трюк.

– Вообще-то я придумл. Если не слишком поздно. Продолжй пок свой рсскз. Меня интересует все, что происходит н востоке.

– Мрионетки Хсунг из Тройес могут оккупировть побережье моря Коцюм со стороны Хммд-ль-Нкир. Упреждющий шг, чтобы потом действиями флот угрожть Мтянге с флнг.

– Но кк ответит Хммд-ль-Нкир? – с легкой улыбкой спросил Ргнрсон. – Ведь не будут же они смотреть слож руки н то, кк зхвтывют их территорию?

– Я не вижу тм никого, кто мог бы предпринять ответные действия. Эль Мюрид укрылся в Себил-эль-Селибе. Ученик теперь интересует лишь опий. Последовтелей у него прктически не остлось. Мегелин окзлся тким беспомощным королем, что подднные его просто игнорируют, в ндежде, что он уйдет.

– Печльно. Очень печльно. И это сын Грун. Кто мог подумть, что он окжется слбым првителем? Сын ткого человек…

– Вш друг учил его лишь военному искусству. Говорят, что в сржении Мегелин просто дьявол. Однко в мирное время его првительство просто рзвлилось бы, если бы не Эль Сенусси и Белул. Я слышл, что чиновники тм дже более проджны, чем во времен Эль Мюрид.

– Скорее всего это все те же люди, но уже без всяких религиозных огрничений.

– Кк бы то ни было, но зпд может считть, что угрозы со стороны Хммд-ль-Нкир больше не существует. Гигнт дже перестл хрпеть во сне. Он вляется брюхом вверх, и его вот-вот нчнут жрть могильные черви.

– Это скверно. Если лорд Хсунг и Эль Мюрид перестнут тревожить Итскию, мы лишимся большей чсти военной помощи. У тебя есть люди в Аль-Ремише?

– Дв очень хороших человек.

– А в Себил-эль-Селибе?

– Один из моих лучших гентов.

– Нпрвь туд ещё одного человек. Совершенно незвисимого от первого гент. Нм нужен двойной контроль. Я не верю ни одному слову из скзнного тобой. Не исключено, что тебе кто-то лжет.

– Сир!

– Сдерживй свой нрв. Я верю, Мйкл, лишь тем сведениям, которые ты добывешь лично. Боюсь, ты нстолько хитроумен и скрытен, что причиняешь себе вред. Мне кжется, что люди тебе врут, ты им веришь потому, что зствлял их рньше врть кому-то рди твоих интересов. Проклятие! Я, похоже, совсем зпутлся в своих рссуждениях. Бессмыслиц ккя-то. Может быть, ты понимешь, что я хочу скзть?

– Думю, что понимю. Скорее всего вы првы. Я слишком увлечен процессом игры и непростительно мло рботю с людьми. Вы првы. Если я звербовл их, то это вовсе не ознчет, что они стнут моими ндежными ушми и глзми. Трое-четверо из них, нсколько мне известно, сми не до конц знют, н чьей они стороне.

– Что происходит в других концх мир?

– Арл рсскжет об этом лучше, чем я. Н зпде я прибегю к услугм его друзей-торговцев. У меня ткое чувство, что он, прежде чем допустить их ко мне, тщтельно просеивет всю информцию.

Ргнрсон уствил взгляд под ноги н мшистую лесную землю. В лучшем случе Мйкл пытется уйти от ответ, в худшем – просто врет. Он сохрнил н зпде бесчисленное количество контктов. Люди, связнные с бизнесом его семьи. Стрые школьные и университетские приятели. Все, с кем он встречлся во время войн. Кждый был бы рд для него что-нибудь узнть. Некоторые сведения, которыми он не соизволил поделиться, нверняк поступили от этих людей.

Решив не рзвивть дльше эту опсную тему, Брги спросил:

– Ну что творится в Квелине?

– Вши врги сидят ниже трвы и тише воды. И остнутся покорными до тех пор, пок з ними следят Вртлоккур и Нерожденный. Им ничего не остется, кроме кк ждть вшей смерти.

– Но нет ли среди них тех, кто хотел бы ускорить мое свидние с Темной Дмой?

– Я, во всяком случе, о тковых не слышл и считю, что продолжть нблюдение з оппозицией – пустя трт времени.

– Тм з ншей спиной есть оврг, и пр «Пнтер» хочет проскользнуть под его прикрытием. Они тщт один из нших шров. Сделй вид, что мы ничего не зметили.

Требилкок слегк покосился в укзнную сторону, но ничего не увидел и не услышл. Не сомневясь, что его слух и зрение горздо лучше, чем у короля, он спросил:

– Вы уверены? Откуд вм это известно?

– Поигрв в эту игру столько, сколько я, ты, Мйкл, нучишься чуять ходы противник до того, кк он их сделл. Если сумеешь дожить до моего возрст, то вспомни эти слов, когд будешь сидеть с кким-нибудь юнцом н кмне в лесу.

Требилкок бросил н него удивленный взгляд. Ргнрсон понимл, что Мйклу очень хочется знть, что именно желл скзть этим король.

– В конце концов может окзться, что ты поствил н того, кого ндо, – продолжл Брги. – Этим утром, я хочу скзть. Зпомни, опыт стрц имеет не меньшее знчение, чем энергия и энтузизм юности. Итк, поскольку ты воплощешь в ншей компнии энергию, проскользни им з спину и гони н меня. Я же устрою зсду в кустх.

Мйкл кивнул и исчез з деревьями. Его лицо было почему-то бледнее, чем обычно.

Брги смотрел ему вслед. Донес ли я до него свою мысль? Все ли ему стло ясно? Друг Мйкл ходит по кнту, и он может кончить тем, что этот кнт обовьется вокруг его шеи.

Мйкл не предствлялся ему достточно смостоятельным для того, чтобы добиться успех в большой игре. Королю кзлось, что будущее глвря всех шпионов нчертно Роком н его бледном лбу.

Ргнрсону не хотелось, чтобы с Мйклом что-нибудь случилось. Он любил этого человек.

– Квелин, будь ты проклят, – прошептл он, знимя позицию в кустх. – А ты, Мйкл, рди всего святого, пойми мое предупреждение. Если ещё не поздно.

Сидя з кустом, он вспомнил юного рыцря сэр Андвбур Кимберлин из Крджи – своего боевого товрищ времен гржднской войны. Еще один человек, которого Брги любил. Сэр Андвбур мог бы стть одним из величйших людей Квелин, если бы не стрдл иделизмом и облдл некоторым терпением. И в результте, вместо того чтобы сейчс возлежть н пуховикх, он вляется в могиле со свернутой шеей.

– Рди всех богов, Мйкл, только не вздумй уверовть, что ты есть тот единственный, кто рсполгет првильным ответом. Ты в безопсности лишь до тех пор, пок я могу с тобой свободно рзговривть.

В нескольких футх от него треснул ветк. Ргнрсон изготовился к тке.

ГЛАВА 4

1016 ГОД ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

СЕМЕЙНАЯ ЖИЗНЬ

Зкт кзлся фнтстическим. Редкие облк нд зпдным горизонтом были окршены в зеленые тон. Зеленые зкты случлись крйне редко. Ргнрсон не знл почему.

Ккой-то стрик двжды окликнул Брги, чтобы привлечь его внимние.

– Прошу прощения. Что вы скзли?

– Не с игры ли вы едете? Вы игрли сегодня?

– Игрл ли я? – со смехом переспросил Ргнрсон. – Игрл, и ещё кк игрл. – Кждя мышц его тел отдвл болью. Слугм, видимо, придется снимть своего короля с лошди.

– И ккой же счет? Ккой-то прнишк скзл мне, что «Гврдейцы» победили. Почему он тк нврл? Я хочу узнть счет, потому что сделл ствку.

– Н кого поствили?

– Н «Пнтер» с преимуществом в три очк. Н хороших условиях.

– Ндеюсь, вы не зложили придное дочки, ппш? Вм придется пострдть.

От огорчения или дже скорее горя физиономия стрц почернел. Он выглядел тк збвно, что Ргнрсон не смог сдержть приступ смех.

Ему стршно понрвилось то, что дед его не узнл. Кк приятно хотя бы несколько минут побыть простым человеком. Стрикн не ждл от него никких милостей.

– Вы же не стнете врть рди того, чтобы пордовться горю строго человек?

– Я вовсе не хотел отрвить вм вечер. Но вы сми спросили. Счет пять-три в пользу «Гврдии».

– Но ткое невозможно.

– Вы же знете, кк это случется. «Пнтеры» стли слишком высоко здирть нос.

– Говорят, что игрл см король. Ндо было сообрзить. Королевское везение. Он может свлиться в нужник и выбрться оттуд с золотой цепью н шее.

Ргнрсон, чтобы подвить очередной приступ смех, изобрзил кшель. Он? Удчлив? И это после того, что с ним произошло?

Брги продолжил путь к своему дому н ллее Лиенке, сожлея о том, что явится туд без подрков. Следовло бы хоть немного зглдить вину перед детишкми.

Он проезжл через прк, когд н дорогу перед ним вышел человек в белых одеждх. Ргнрсон выдернул меч из ножен и огляделся в поискх ещё двоих. Хриш всегд рботл тройкми.

Человек поднял лмпу, чтобы осветить свое лицо.

– Мир, вше величество. Мир, – произнес он негромким, мягким голосом служителя церкви. – Ни н одном из кинжлов не знчится вшего имени.

Служителями культ Хриш были убийцы, фнтично преднные религии, которую из чрев пустынь Хммд-ль-Нкир принес в мир Эль Мюрид. В рнние годы своего существовния сект рскинул щупльц по всем стрнм восток и зпд. Отряды убийц пронеслись по миру подобно весенней грозе. Потом сект нчл приходить в упдок, потому кк от влияния Ученик почти ничего не остлось. К этому времени з пределми Хммд-ль-Нкир её приверженцев почти не остлось, д и в пустыне влияние культ Хриш прктически сошло н нет.

– Хбибулл?! Неужели это вы?

– Это я, сир. Меня прислл леди Ясмид.

В последний рз Ргнрсон видел этого человек ещё до нчл войн. Во времен Фины он был послом Хммд-ль-Нкир при дворе Квелин. В те длекие годы пустыней првил Эль Мюрид. Еще был жив Грун, сын его Мегелин ещё не принял корону и не повел победоносные рмии н Аль-Ремиш – столицу королевств пустыни. Ясмид, жен Грун и дочь Эль Мюрид-тйно проскользнул в Форгреберг в ндежде н то, что Ргнрсон поможет ей примирить двух смых дорогих для неё людей. Брги отослл Ясмид к отцу в сопровождении этого смого Хбибуллы. С тех пор он о ней ничего не слышл.

Король ещё рз внимтельно вгляделся в подступившие сумерки. Фнтики Эль Мюрид неоднокртно пытлись убить его. Не зметив н сей рз никких признков предтельств, он соскочил с седл. Боль в теле вдруг куд-то исчезл.

– В тком случе – в прк, – скзл Брги, не возврщя меч в ножны.

Хбибулл уселся, скрестив ноги, под сенью куст и возложил руки н колени. Он терпеливо ждл, когд Брги кончит изучть густой кустрник вокруг. Бывший посол считл поведение короля совершенно рзумным и рционльным.

Убедившись в том, что ему ничего не угрожет, Брги уселся нпротив человек в белом.

– Если я совсем одеревенею, вы, ндеюсь, поможете мне подняться, – скзл он.

– Соревновние, видимо, окзлось изнурительным, – улыбнулся Хбибулл.

– Мягко говоря. Итк, что же вы от меня хотите?

Брги знл, что собеседник не возмутит столь прямолинейный подход. Слишком много послов обожли ходить вокруг д около и объясняться эвфемизмми тк, что нельзя было понять, ккого дьявол им ндо. Хбибулл чще предпочитл действовть нпрямую.

Ргнрсон понимл, что гонец рсполгет вжной информцией. Никто не стнет крсться через врждебную территорию и вступть в тйный конткт рди светского общения или сообржений протокол.

– Леди Ясмид выржет вм свое почтение.

Брги в ответ кивнул. Он знл дочь Эль Мюрид – впрочем, не очень хорошо, – с тех пор, когд т был ещё девочкой.

– Кроме того, леди Ясмид поручил мне рзъяснить вм сложившуюся в Хммд-ль-Нкире ситуцию. Он желет, чтобы вы поняли, кк и кким обрзом изменилось в стрне положение вещей после победы Мегелин.

Хбибулл нчл с того, что вернулся к тем длеким дням, когд Ясмид появилсь у Брги, умоляя о помощи. Продолжение истории окзлось весьм длинным. Особенно подробно гонец поведл о том, кк стли рзбегться сторонники Эль Мюрид после поржения последнего. З Учеником остлись лишь святые мест Себил-эль-Селиб д богтый прибрежный регион Хммд-ль-Нкир.

– Ученик см н все мхнул рукой, – скзл Хбибулл. – Кпитулировл. Сидит и предется нркотическим мечтниям о двно прошедших днях. Он не знет, где нходится, в кком времени пребывет. Беседует с людьми, которых нет в живых вот уже более двух десятилетий. Особенно чсто он беседует с Бичом Божьим.

– И это подводит нс к вшей основной мысли. Итк, что вы хотите мне сообщить?

– Я хочу довести до вс мысль совершенно очевидную – Хммд-ль-Нкир больше не предствляет собой угрозы ни для Квелин, ни для иных зпдных королевств. – Перейдя н конфиденцильный тон, он продолжил: – Не угроз он и еретику, зхвтившему Трон Пвлин, если не считть немногих оствшихся приверженцев культ Хриш, считющих уничтожение узурптор своей глвной целью.

– Не исключено. Но я не верю в то, что Ученик изменил своим идеям. Если бы у него появилсь возможность, то он снов стл бы серьезной угрозой.

– Суть дел в том, что ткой возможности нет и не будет. Никогд. Но с другой стороны, ткой угрозой может стть еретик.

Выслушв сообщения Мйкл, Брги понимл, куд гнет Хбибулл. Интуиция подскзывл ему, что ндо дть возможность послу выскзться до конц.

– Продолжйте, – скзл король. – Все это весьм интересно.

– В нши дни угроз миру – вшему миру и миру моему – исходит с восток. В первую очередь из Тройес, от лорд Хсунг. Он человек решительный и очень коврный. Недвно он прислл эмиссров в Себил-эль-Селиб с предложением помочь нм вернуть Аль-Ремиш. Леди Ясмид употребил все свое влияние, и послов отпрвили ни с чем. Однко ншлись и ткие, кто с ней не соглсился, но её теологические ргументы окзлись несокрушимыми. Агнец не должен нходиться рядом со львом. Избрнные не должны выступть рук об руку с прислужникми Влстелин Зл.

– Понимю. Но я не предствлял, что он пользуется тким большим влиянием.

– У леди Ясмид огромные возможности… Если он, конечно, пожелет ими воспользовться. Дело в том, что он до сих пор является призннной духовной нследницей Ученик.

– В тком случе подтолкните её. Зствьте действовть. Двигться.

– Понимю и соглшюсь. До сей поры ей не хвтло… иницитивы.

Брги нвострил уши, по тону Хбибуллы он понял, что в Хммд-ль-Нкире происходят серьезные перемены.

Посол снов зговорил подчеркнуто доверительно:

– Нши генты в Аль-Ремише доносят, что Хсунг нпрвил своих послов и к Мегелину. В то же время, что и к нм. Этому тервол совершенно безрзлично, кого он привлечет н свою сторону. Все укзывет н то, что в Аль-Ремише его выслушли более сочувственно, нежели у нс в Себил-эль-Селибе. В Святилище Мрзким у Мегелин теперь сидит чродей. И при этом не ккой-нибудь туземный шгун, подлинный Влстелин Силы.

– Хм-м. – Брги уже видел все те ргументы, которые пок не привел ему Хбибулл.

Если при дворе Мегелин появились люди Шинсн, то у Квелин и Эль Мюрид неожиднно возникл определення общность интересов. После стольких лет вржды… Это с трудом уклдывлось в созннии.

– Вы полгете, что мы в ряде случев можем действовть совместно? – спросил Ргнрсон.

– Именно. Если Мегелин зключит соглшение с Хсунгом, то он срзу перестет быть вшим другом. Это будет ознчть, что сын бин Юсиф продл вс Империи Ужс.

– Но кк я могу вступить в сделку со своим стринным зклятым вргом? Вы предствляете, кк я могу объяснить это своему нроду? При отсутствии ясных докзтельств. Те, кто стрше, боятся Эль Мюрид ничуть не меньше, чем Шинсн.

– Кк я скзл, Ученик мло интересуют текущие события. И он, если применить мтемтическое выржение, в систему урвнений не входит.

– Вот кк? И это ознчет?.. – Ргнрсон почувствовл, что они нконец добирются до сути.

– Это ознчет, что леди Ясмид… Скжем тк: леди Ясмид взвешивет возможность проявления большей иницитивы…

Ргнрсон рссмеялся. Смех его был больше похож н жесткий и горький лй.

– Иными словми, он хочет сбросить его с трон.

– Не сбросить. Не совсем тк. Леди Ясмид просто может взять упрвление в свои руки от его имени. Если в этом окжется смысл.

– О кком смысле идет речь?

– Ккой смысл пытться брть влсть, если вы окжетесь между молотом и нковльней и при этом – без всякой помощи. Я имею в виду роялистов с одной стороны и Шинсн – с другой. Без друзей в тком положении не обойтись. Зерно пшеницы, окзвшееся между двух жерновов, имеет больше шнсов н выживние. В конечном итоге для всех будет лучше, если првоверных не поведут к верной гибели.

Просьб помочь звучит весьм приглушенно, подумл Брги. Итк, Ясмид ничего не стнет делть и позволит рзрухе нрстть, если он не предложит ей помощи. Но если Хммд-ль-Нкир рухнет окончтельно, то Хсунг с его Зпдной рмией получит свободный доступ ко многим горным проходм. Хсунг сможет пройти через пустыню и удрить по зпдным королевствм не с восток, с юг. Король снов решил довериться своей интуиции.

– Скжите, чтобы он брлсь з дело. Но поймите меня првильно. Подлинного союз я вм обещть не могу.

– Я все понимю. Никких железных обязтельств. Всего лишь ндежд. Но я прошу, чтобы только мы трое знли об этом свиднии. Я проинформирую леди и вернусь при первой возможности.

Ргнрсон соглсно кивнул и зметил:

– Хбибулл, вы стли знчительно лучше по срвнению с тем временем, когд были послом. Действуете неизмеримо эффективнее.

Итк, они скзли друг другу очень много, но недоскзнного оствлось горздо больше.

– Леди Ясмид служил мне поводырем н пути, приведшим меня к большей зрелости.

– Весьм првильное действие, – произнес Брги и со стоном поднялся н ноги. Мышцы его действительно одеревенели. – Звтр я не смогу и пльцем пошевелить.

Он пятился спиной вперед до тех пор, пок не отошел от Хбибуллы н рсстояние полет меттельного нож. Действие весьм рзумное для человек, знющего, нсколько умело жители пустынь обрщются с этим оружием.

Ргнрсон продолжил прервнный путь, с изумлением рзмышляя о том, кким причудливым может окзться рзвитие событий. Трдициям, похоже, не оствлось н земле мест.

Взять хотя бы эту сделку с Ясмид… Внутренний голос подскзывл, что он сделл првильный шг. Брги чувствовл, что нстнет день, когд он будет отчянно нуждться в друге, кк сейчс нуждется Ясмид. Король знл, что обиттели Хммд-ль-Нкир, кких бы политических взглядов они ни придерживлись, ккую бы религию ни исповедовли, способны быть не только упорными противникми, кк в прошлом, но и ндежнейшими друзьями. Рзве отец Мегелин Грун не откзывлся двжды от Трон Пвлин лишь для того, чтобы помочь своим друзьям? И рзве не в результте этой дружбы н Троне Пвлин окзлся этот мльчик, который ведет стрну по губительному курсу?

А кк же Мйкл? Его доклд подтверждл слов Хбибуллы, и ноборот, утверждения гонц Ясмид подкрепляли подозрения Требилкок. Итк, если это не всеобщий зговор…

– Проклятие! – оборвл себя Ргнрсон. Королю почему-то вдруг стло кзться, что он стновится зконченным прноиком.

Ндо было бы свести их вместе. Но Хбибулл пожелл, чтобы горизонт н некоторое время оствлся чистым. Никто не должен знть об их встрече. Возможно, из-з Хсунг. Имею ли я прво выступить против сын Грун? Но если я этого не сделю, то предм его жену, мне он ближе и дороже, нежели мльчишк…

– Неувезение ккое-то получется, кк мог бы вырзиться мой покойный друг Нсмешник, – пробормотл Брги. – Мть и сын вступили в схвтку, у меня обязтельств перед ними обоими. Окзвшись перед этой дилеммой, я, видимо, должен руководствовться только своими интересми, – зкончил он.

Это ознчло, что интуиция подскзл ему првильное решение. Квелин зймет сторону Ясмид.

* * *

Брги дернул шнурок колокольчик. З дверями кто-то проворчл о позднем чсе, зтем дверь рспхнулсь, и н пороге его встретил стрикн с кинжлом нготове. Никто не смел доверять ночи.

– Привет, Уилл.

– Сир! Мы вс не ждли.

– И првильно. Половину времени я см не зню, что буду делть.

– Ур! – прозвенел откуд-то из глубины дом девччий голос. – Пп здесь! Я слышу ппочку!

Брги едв успел сделть три шг, кк окзлся в водовороте косиц и рук. Его сын Гундр тоже сктился по лестнице, но, окзвшись н внсцене, принял величественный, подобющий мужчине вид.

– Привет, отец.

– Слют, Гундр.

Появилсь его снох.

– Здрвствуй, Кристен. Ну и здют же они тебе, нверное, жру.

Неужели ей всего девятндцть? Он выглядит горздо стрше и мудрее своего возрст.

– Отец, – н её тонких губх рсцвел улыбк, и Кристен срзу превртилсь в юную девятндцтилетнюю особу, – они меня совсем не тяготят.

– А где мой мленький мльчик? Где Брги?

– Скорее всего озорничет. Однко проходите и устривйтесь поудобнее. Я принесу вм что-нибудь поесть. Чем вы знимлись? Жуть кк вывозились. Боролись со свиньями?

– Игрл в «Зхвт», пп? – спросил Гундр.

– Игрл. И мы высекли их со счетом пять-три.

Брги стршно рдовлся победе. Возможно, он ещё не совсем созрел для того, чтобы отпрвиться н свлку.

– «Пнтер»? Не может быть, пп! – Мльчишк едв не рыдл.

– У меня не было другого выход.

– Вм полглось проигрть, – скзл Кристен. – Он поствил против вс.

– Ну и семейк! Никкой родственной лояльности. И кк я терплю подобное?

– Но, пп…

– Не ндо опрвдний. Весь день я только это и слышу, – остновил сын Брги и полусерьезно добвил: – Остется ндеяться, что друзья Квелин тк думть не стнут, или нс ждут серьезные неприятности.

– Кк млыш? – спросил Кристен, голос её слегк дрожл.

Брги потер лоб, чтобы скрыть недовольство и озбоченность. Быстро же он во всем рзобрлсь.

– Здоров кк волчонок, – ответил он, немного помолчв. – Лопет и воет.

– Это хорошо. Иногд после тяжелых родов случется…

Брги с трудом боролся с искушением сунуть Гундр, Кристен и Ингер с их отродьями в мешок, хорошенько потрясти и, вывлив н пол, втолковть, что королем выбрли только его. Об его отпрыскх в соглшении и речи не было. Более того, если бы ему предоствили возможность нзвть нследник, он скорее всего выбрл бы его не из своих детишек. Он нзвл бы своим нследником человек, чья мудрость и умение упрвлять были проверены н прктике и в ком бы в первую очередь нуждлся Квелин.

Итк, в семье, видимо, нзревют потенцильные осложнения, и нступит день, когд ему придется собрться с духом и рсствить все по своим местм.

Но пок у него ещё есть время. Мсс времени. До этого ему предстоит ещё много-много приятных лет првления. Рзве не тк?

Брги вдруг понял, что у него вырботлсь привычк тянуть время, колебться, предоствляя возможность проблеме рссосться смостоятельно. Неужели это ещё один признк нступления стрости? Он стновится более терпимым и более терпеливым.

Лет пятндцть тому нзд он не стл бы сидеть и ждть. Он двиглся бы, шумел и нжимл н всех и вся, зствляя события рзвивться в нужном нпрвлении. Првд, результт столь бурной деятельности не обязтельно окзывлся позитивным.

Но с другой стороны, его бездеятельность можно объяснить и ндеждой н королевское «везенье», о котором сегодня упоминл стрик. Интуиция подскзывет ему првильный курс действий, говорит о том, что ндо злечь в кусты и выжидть рзвития событий. В тех рзрозненных фктх, которые он сумел обнружить, зложен возможность огромного пожр – своего род фейерверк. Но пок многое оствлось неясным, следовло терпеливо ждть.

«Итк, проявим чудес терпения, – думл он. – Ндо дть возможность пок неясным подозрениям обрести телесную форму. Те стрнные явления, которые я вижу, могут окзться ложным сигнлом и увести по неверному пути. З кулисми меня может ждть ещё не один хбибулл».

– Вы ккой-то мрчный сегодня, – зметил Кристен.

– Что? Ах д. Игр был стршно тяжелой. Я нбеглся з двух пятндцтилетних.

– Если вы тк устли, то, может быть, вм лучше переночевть здесь?

Он обежл взглядом помещение. Под упрвлением Кристен дом стл светлым и веселым. Для дочери простого солдт из Вессонов у девочки просто изумительный вкус, подумл Брги. Все элегнтно и в то же время просто.

– Не могу. Здесь все ещё бродит слишком много призрков.

Кристен понимюще кивнул. Здесь были убиты его жен и дети, и Брги не мог жить в мире с этим домом. З все эти годы со времени их гибели он ночевл в особняке всего несколько рз.

– Нет, – повторил он. – Кроме того, мне ещё ндо будет встретиться со Мглой. Возможно, я у неё и переночую. И спрячьте свою ухмылку, юня леди. Между нею и мною ничего нет и никогд не будет. Я её до смерти боюсь.

– А я ничего и не думю. Если он и крутит с кем-нибудь любовь, тк это – Арл Днтис.

– Арл?

– Он смый. Арл торчит здесь, кк только он появляется в городе. Я видел его сегодня утром.

Брги здумлся, снов помрчнев.

– Д сядьте же вы рди всего святого, – взмолилсь Кристен. – Я рспоряжусь, чтобы вм что-нибудь приготовили поесть. А вы, дети, – бегом в постель. Вше время двно прошло. И скжите Брги, чтобы он спустился вниз поздоровться с дедушкой.

Рздлись вопли протест. Ргнрсону очень хотелось, чтобы дети остлись с ним, но он промолчл. Всю ответственность з воспитние детишек король возложил н Кристен и теперь опслся нрушть устновленный ею порядок и дисциплину.

Однжды, когд он позволил себе совершить ошибку и вмешлся в воспиттельный процесс, Кристен не постеснялсь сообщить, что думет о нем. Девиц, когд он чувствовл свою првоту, был весьм остр н язык.

Кроме того, он, видимо, хотел поговорить с Брги без того, чтобы их беседу слышли мленькие ушки.

«Кк стрнно, – думл он. – В последнее время мне прктически не с кем поговорить по душм. Большинство моих нстоящих друзей умерли, от тех, кто пок жив, я см отдлился подобно Мйклу. Я не могу открыть свои тйные помыслы не только Ингред, но и кому-либо другому».

Совсем недвно по пути н ллею Лиенке он думл о том, что ему ндо бы обзвестись любовницей. Но не просто женщиной, с которой можно было бы звлиться в постель, родной душой нподобие Фины, способной рзделить и понять его смые сокровенные, безумные змыслы. Сейчс он понял, что ему нужн не только любовниц. Ему не хвтет друзей. Друзей до смерти, друзей до конц, подобных тем, которые пришли с ним в Квелин, чтобы принять учстие в гржднской войне. Теперь круг его знкомых состоял лишь из тех, кто имел с ним общие интересы. По мере того кк вопрос выживния стновился все менее острым, общие интересы рзмывлись все сильнее. Вчершняя побед грозил обернуться поржением звтр.

Сейчс смым лучшим его другом был Дерел Пртксис. Но и это могло быть всего лишь плодом интерес со стороны Дерел. Ученый из Хэлин-Деймиеля писл историю Квелин тк, кк он видится изнутри королевств.

Может быть, стоит оргнизовть ккой-нибудь кризис, дбы сплотить ряды…

Мйкл. Что он думет по этому поводу? Видит ли, что чересчур прочный мир тит в себе опсность? Не звривет ли он специльно кшу, чтобы предупредить угрозу рспд? Что он мне скзл о возникющих проблемх?

Интересня гипотез. Полностью отвечет обрзу мышления Мйкл.

– Скжите, что произошло, – нрушил тишину Кристен. – Дело не только в вшей устлости.

– Я не могу вырзить этого словми. Для этого нет нзвния. Просто у меня возникло ощущение, что что-то идет не тк, кк ндо. Ккой-то глухой отзвук. Люди, с которыми я говорил, тоже его чувствуют. Он рождется ниоткуд.

Брги огляделся по сторонм. Дети ушли. Мленького Брги появление дед, видимо, не зинтересовло. Млдший сын Ргнрсон Айнджр тоже не соизволил спуститься.

– Збудь об этом, – продолжил Ргнрсон. – Двй-к лучше потолкуем о том, что тебя беспокоит.

Ее слов зхвтили короля врсплох. Он собрлся духом, чтобы дть отпор по вопросу нследовния, но Кристен вдруг зявил:

– Я не стновлюсь моложе, и мне не улыбется провести остток моих дней в роли вдовы Ргнр.

От неожиднности Ргнрсон встрепенулся и изумленно уствился н сноху:

– Что?..

Мускулы н её шее нпряглись. Тело словно окменело, лицо побледнело.

– Мне уже девятндцть.

– Д, большя чсть жизни уже позди, – не удержлся Ргнрсон.

– Перестньте. Я говорю серьезно.

– Зню. Прошу прощения. Достигнув моего возрст, ты по-иному будешь смотреть н девятндцть лет. Продолжй.

– Итк, мне девятндцть. Ргнр умер уже двно, и я не хочу провести остток жизни в виде пмятник ему.

– Понимю… – Возникновение проблемы он кк-то не предвидел. Иные взгляды н жизнь, видимо, иное воспитние. Некоторые обычи коренных обиттелей Квелин он тк и не смог понять до конц. – Но с ккой стти ты мне это говоришь? Это же твоя жизнь. Живи тк, кк тебе нрвится.

Кристен, кжется, немного рсслбилсь.

– Я думл, что вы… Думл, что вы можете…

– Ты ншл того, кто тобой интересуется?

– Нет. Дело не в этом. Совсем не в этом. Дело в том… Я чувствую себя словно н змке. Вообще-то я готов следить з домом и зботиться о детях. Мне это дже очень нрвится. Но нельзя же знимться только этим. Все мои друзья…

– Я же скзл, что это – твоя жизнь. Делй то, что нходишь нужным. Ты же рзумня девочк и не создшь мне сложностей, с которыми мы не сможем рзобрться. Рзве не тк?

Нпряжение окончтельно оствило её. Оствило нстолько, что он едв удержлсь н ногх. «Неужели я внушю ткой ужс?» – подумл он.

– Я тк боялсь, что вы подумете, будто я ккя-нибудь предтельниц.

– Что з чушь, – фыркнул он. – Боги создют крсивых девушек не для того, чтобы они зря тртили жизнь рди мертвецов. Если бы я был рз в дв помоложе, ты бы был вдовой Ргнр, я бы з тобой приудрил. – Дльше он решил не продолжть. И вообще этих слов не следовло произносить, тк кк их можно было истолковть по-рзному.

Кристен достточно хорошо знл стиль Брги для того, чтобы все понять првильно.

– Спсибо. Приятно узнть, что тебя ещё не считют строй кргой.

– Пр-тройк приятных годков у тебя ещё остлсь. Кстти, рз речь зшл о твоих друзьях… Куд подевлсь т слвня крошк? Блондинк. Ширили. Кжется, её тк зовут.

– Интересуетесь? – довольно ядовито спросил Кристен.

– Вовсе нет. Я… Хм-м… Что-то её двно не было видно. Вот я и спршивю.

– Я зметил, кк вы н неё поглядывете. Игры, о которых вы, глядя н нее, мечтете, вовсе не похожи н беготню по лесу.

Он слегк ухмыльнулся, протестовть против её слов он не стл. Женщину, о которой шл речь, он встречл несколько рз и при кждой встрече с ней терял др речи. Почему тк случлось, ответить Брги не мог. Нверное, все это есть продукт деятельности желез внутренней секреции, но н вопрос, почему н железы влиял именно эт женщин, ответ у него не было.

– Я не ищу твоей помощи, Кристен. Просто поинтересовлся. Тем более что он примерно твоего возрст. Рзве не тк?

– Через пру месяцев ей исполнится двдцть дв. Только не двйте своей супруге возможности зметить то, кк вы смотрите н мою подругу. Он тут же перережет вм глотку. Не сомневюсь. Ширили по-прежнему рядом. Примерно рз в неделю мы видимся. Просто вы здесь редко появляетесь. Он вс, чтобы вы знли, чуть побивется. Вше спокойствие и вечно здумчивый вид зствляют её нервничть.

– Я ткой в её присутствии только потому, что девиц зствляет меня нервничть, – признлся он. – Если принять во внимние мой возрст, то женщины, кзлось бы, не должны влиять н меня подобным обрзом. А тких, кк он юных, мне вообще не подобет змечть.

– Мне лучше промолчть, вы продолжйте уговривть себя.

– И ты не смейся ндо мной. Лично я ничего смешного в этом не вижу. Итк, ты скзл, что Арл приезжет н встречу с Мглой, когд т появляется в городе. Рсскжи мне об этом.

– Вы меняете тему.

– Ккя ты, Кристен, проництельня. Дже, пожлуй, слишком умн для женщины. Мимо тебя ничего не проходит.

– Хорошо. Сдюсь. Что же ксется Арл, то могу скзть лишь то, что он кждый день приходит в её дом, когд колдунья нходится в Форгреберге. Я видел его этим утром. Арл делл вид, что любуется прком. Я его срзу узнл.

– Знчит, он крлся тйком?

– Ничего не могу скзть.

– Если бы это было не тк, то он просто присккл бы н ллею Лиенке. Рзве нет?

– Я слишком плохо его зню для того, чтобы гдть.

Появился слуг и подл знк Кристен. Т повел Брги в кухню, где он и съел почти целую курицу.

– В последнее время ем слишком много курятины, – бормотл он с нбитым ртом. – Кк бы смому в курицу не превртиться. Думю, что ндо повидться с Мглой – узнть, ккя кш, дьявол её побери, звривется. Будет збвно, если я зстну их з веселыми игрми в тяни-толкй.

– Он же в десять рз стрше его!

– По виду н ткую древность он не тянет. А Арл пок ещё в том возрсте, когд все мозги нходятся ниже пояс.

– Неужели мужчины когд-нибудь выходят их этого возрст? – спросил Кристен, одрив его игривым взглядом.

– Кто кк. Некоторые позже, чем другие. А стрик Дерел, видимо, вышел из него лет эдк в двендцть. Д, кстти… Дерел вернется ко Дню победы. Мы решили кк следует отпрздновть победу. Я пришлю з тобой крету… Не могу предствить, что это было тк двно. В то время ты ещё был сопливой девчонкой с крысиными хвостикми вместо косичек.

– Я помню. Мы с ммой пошли встречть вс, когд вы возврщлись из-под Бксендлы. Вообще-то, конечно, не вс, ппу. Вы были тким грязным, оборвнным и… сияющим. Я помню, кк пп сломл строй, подбежл ко мне и обнял. Мне покзлось, что у меня треснут ребр. До сих пор трудно поверить. Мы тогд побили лучших из лучших.

– Нм немного повезло. Тк присылть з тобой крету или нет?

– Если я нйду, что ндеть.

– Вот и прекрсно. Я, пожлуй, пойду, пок Мгл не отпрвилсь в постель.

Однко прежде чем выйти из дом, он обошел спльни – хотел взглянуть н спящих детей и внук. Выходя в ночь, Брги оценивл свою деятельность в кчестве короля горздо выше, чем всего несколько чсов тому нзд. Всю жизнь он боролся з то, чтобы дети вчершних дней стли ткими, кк Кристен или Ширили. Сегодняшние дети тоже должны иметь прво н будущее.

Мгл принял его в библиотеке, предврительно зствив прождть двдцть минут. Однко он не извинилсь.

– Поздно гуляешь, – зметил бывшя принцесс.

Брги бросил н неё короткий, оценивющий взгляд. Мгл был холодн кк йсберг. Интересно, подумл он, почему её крсот не приводит меня в трепет, кк других мужчин?

Умом Брги понимл, что колдунья необыкновенно крсив, но все рвно оствлся совершенно рвнодушным к её чрм.

– Я был дом. Мне ндо с тобой повидться, и я решил воспользовться случем, чтобы не выезжть лишний рз.

– Ты выглядишь измученным.

– Был очень трудный день, тк что прости мои дурные мнеры. В иных обстоятельствх я вел бы себя по-другому.

– Что у тебя н уме?

– Мне хотелось бы знть, ккую кшу звривешь ты с помощью Арл.

– Кшу?

– Увидев, кк из отдельных кусков нчинет возникть стройня кртин, я решил, что, прежде чем принять ккое-либо решение, необходимо услышть твои объяснения.

– Не понимю.

– Объясняю. Мы имеем принцессу в изгннии, лишившуюся пвшего под Плмизно муж. Теперь её некому сдерживть. Имеем мы и юного торговц – богтого и весьм влиятельного. Кроме того, при штбе лорд Хсунг есть по меньшей мере один тервол – сторонник упомянутой принцессы в изгннии, – произнес Ргнрсон, внимтельно следя з её рекцией.

Однко никкой рекции не последовло. Железня выдержк.

– Особенно збвно то, что все эти ингредиенты соединяются в тот момент, когд н грнице Шинсн и Мтянги вот-вот рзрзится войн. – Н сей рз Мгл проявил некоторые признки беспокойств.

Принцесс в изгннии молчл, полностью уйдя в себя. Брги провел несколько минут, стрясь прочитть то, что нписно н корешкх книг.

– Ты прв, – нконец решилсь он. – Я вступил в конткт с людьми из Шинсн. С фркцией трдиционлистов, недовольных првлением лорд Куо. Они считют, что я смогу обеспечить стбильность и возврт к трдиционным ценностям. Но все это одни рзговоры. Ничего конкретного.

– Почему же тк?

– У этой фркции нет ни силы, ни влияния.

– А ккую роль игрет в этом деле Арл? – поинтересовлся Брги, сцепив пльцы и внимтельно глядя н Мглу.

– Он считет, что торговый климт резко улучшится, если н востоке окжется дружественный Квелину првитель. Поэтому он пытется обеспечить финнсовую поддержку.

Брги перевел взгляд н книги. Объяснение звучит првдоподобно. Но не говорит ли он лишь две трети првды для того, чтобы скрыть остльное?

– Идея предствляется мне хорошей. Ее релизция пойдет Квелину н пользу при условии, что новому првителю удстся изменить историческую инерцию Шинсн. В противном случе не имеет знчения, кто будет тм сидеть н троне.

И снов Мгл зствил его ждть ответ. Молчние зтягивлось. Нельзя ей этого позволять, подумл Брги.

– Что ты скзл? Я, видимо, не рсслышл.

– Я скзл, что не буду противиться вшей зтее. Но прежде ндо внести полную ясность. Сейчс ты – кстелян змк Мйск, я желю быть уверенным в том, что и в будущем ни при кких обстоятельствх не потеряю контроля нд проходом Свернейк.

– Понимю. Ты хочешь получить грнтии. Скжи, что ты желешь от меня услышть?

Брги улыбнулся. Рекция Мглы скзл ему очень много о ходе её мыслей.

– Не здесь и не сейчс. Нм нужно время все хорошенько обдумть. И кроме того, чтобы все было сделно при свидетелях. Н встречу я приглшу Вртлоккур в сопровождении Нерожденного.

– Ты никому не доверяешь?

– Уже нет. Доверие исчерпно. И с ккой стти я должен кому-то верить? Твой зговор всего лишь чсть моей головной боли. До тех пор пок события не окжутся под моим контролем, мне следует действовть неторопливо и осмотрительно.

Мгл рссмеялсь, он ответил ей улыбкой.

– Жль, что ты родился н зпде. Из тебя получился бы великий тервол.

– Не исключено. Моя мть был колдуньей.

Мгл, кзлось, был изумлен. Он хотел что-то скзть, но н пороге библиотеки возник слуг и объявил:

– Миледи, пришел человек, который желет видеть его величество.

Брги посмотрел н Мглу и недоуменно пожл плечми.

– Проводи его сюд, – рспорядилсь хозяйк дом.

Дл Хс чуть ли не вбежл в библиотеку:

– Сир, я искл вс повсюду!

– Что произошло? – предчувствуя недоброе, спросил Брги.

– Чрезвычйное происшествие, сир, – ответил Дл, многознчительно покосившись н Мглу.

Интересно, в чем дело, подумл Брги.

– Поговорим позже, – бросил он и, выбежв з отчянно торопящимся ординрцем н воздух, чуть ли не крикнул: – В чем дело? Выклдывй, Дл!

– Генерл Ликопулос, сир. Кто-то пытлся убить его.

– Пытлся? Он жив?

Армия Квелин служил фундментом влсти Ргнрсон, Ликопулос выдющийся военчльник.

– Он очень плох, сир. Я оствил его с доктором Вчелом. Доктор не уверен, вытянет ли генерл. Это случилось три чс нзд.

– В тком случе скчем быстрее. Кк это случилось? Очередня дрк?

Генерл обожл кк следует гульнуть. Его неоднокртно предупреждли, но все предупреждения пропдли втуне.

– Нет, сир. Н сей рз это были убийцы. – Он тронул поводья и пустил лошдь рысью. – Генерл совершл верховую прогулку вблизи дворц. Н него нпли из зсды в прке. Одного он уложил, но остльные его здорово изрезли. Гейлз нткнулся н него и притщил во дворец.

– Кем окзлся убитый? – спросил Брги.

Поднялся ветер. Зпхло приближющимся дождем.

– Никто его не смог опознть. Н нем не ншлось ничего, что могло бы помочь в поискх.

– Хриш?

– Нет. Человек явно не с восток. Скорее всего северянин.

– Кк только вернемся, нйди и приведи Требилкок.

– Когд я уезжл, сир, он был с генерлом.

Хс пришпорил устлую лошдь. Брги, зметив это, снизил темп скчки.

– Требилкок воспринял нпдение н генерл кк личное оскорбление, – продолжил Дл. – Он ведет себя тк, будто покушлись н него.

– Хорошо, – скзл Брги. Он придержл лошдь, переходя н ещё более медленный ллюр. У лошди тоже был длинный и трудный день.

И этот длинный и трудный день ещё не окончился. Во всяком случе, для него.

ГЛАВА 5

1016 ГОД ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

ТАИНСТВЕННЫЕ УБИЙЦЫ

Ргнрсон вбежл в комнту, где лежл генерл Ликопулос. Лицо солдт гильдии нстолько побледнело, что кзлось фрфоровым.

– Кк он?

Известный своим дурным хрктером доктор Вчел был королевским лекрем с незпмятных времен.

– Рненый спит, – ответил Вчел.

– Он выживет?

– Нельзя исключть любой исход. Генерл потерял очень много крови. Рны сми по себе не очень опсны. Жизненно вжные оргны не повреждены. Но если вс тк изрезть…

– А этот мертвец?

– Это – убийц.

Ргнрсон приподнял покрывло и увидел ничем не примечтельного молодого человек среднего рост, немного полновтого для своего возрст. Брги попытлся предствить покойник живым и в вертикльном положении. Ему было известно, что жмурики выглядят весьм кроткими и кжутся меньше ростом, чем при жизни.

– Где Требилкок?

– Чс нзд генерл пришел в себя и дл описние нпдвших. Еще двоих он сумел рнить. Мйкл отпрвился н поиски рненых.

– Хм-м… Вы не консультировлись с Вртлоккуром?

Чсовые у дверей оживились. Вчел пожл плечми:

– Он, возможно, все знет. Но я лично ему ничего не говорил. В этом не было никкой нужды.

– Однко чродей мог бы вм помочь.

– Рзве вы считете меня недостточно компетентным? – недовольно скривившись, спросил Вчел. Он слыл лучшим целителем в Квелине и весьм ревниво относился к своей репутции.

– Эй, чсовые! Пусть один из вс доствит сюд чродея. Он обитет в Коричневых пртментх для гостей. – Обрщясь к доктору Вчелу, Ргнрсон добвил: – Кто лучше колдун сможет допросить ншего друг.

С этими словми он укзл н покойник.

– Хм-м.

Этим коротким звуком Вчел ухитрился вырзить все свое негодовние. Ему и рньше приходилось сотрудничть с чродеем. Доктор испытывл глубочйшее отврщение к мгии во всех её проявлениях, хотя и признвл, что Вртлоккур является мстером медицинской мгии и иногд приносит пользу, когд нук окзывется бессильной.

Одним словом, протестовть он не стл. Доктор Вчел по сути своей был хорошим человеком, и недоброжелтельность или тем более зло было ему чуждо. Если бы другой ндежды у Ликопулос не было, он бы первым приглсил себе н помощь чродея.

Однко доктору дже не пришло в голову отдть колдуну тело. Его волновли лишь живые люди.

Вчел повел себя вполне пристойно, когд в комнте появился полусонный Вртлоккур. Доктор быстро нзвл местонхождение, глубину и опсность кждой полученной генерлом рны. И сумел скрыть негодовние, когд чродей пробежл пльцми по телу Ликопулос, чтобы убедиться, что лекрь прв.

– Полгю, что вы уже сделли все необходимое? Горячий бульон? Целебные трвы для снятия боли?

Доктор утвердительно кивнул.

– Он должен попрвиться. Првд, остнутся шрмы и одн рук будет плохо действовть. В моем вмештельстве нет никкой необходимости.

Недовольня гримс н физиономии Вчел преобрзилсь в печльную улыбку, и он одрил Ргнрсон укоризненным взглядом.

– Проверь-к вот этого. Его уложил Ликопулос.

– Один из убийц? – спросил Вртлоккур, приподнял веко мертвец и взглянул в его глз.

– Видимо. Здесь не может быть ошибки? – ни к кому в чстности не обрщясь, спросил Брги.

– Генерл, придя в сознние, сумел его узнть, – ответил Вчел.

Вртлоккур молч взглянул н Ргнрсон. У того муршки пробежли по спине.

– Нерожденный? – едв слышно спросил он.

– Это смый простой способ, – скзл чродей. – Пройдем только вниз н внутренний двор, где мы никого не побеспокоим.

– Стрж, пусть один из вс нйдет сержнт и скжет ему, что мне сюд требуются четыре человек и носилки.

Вскоре появились четыре гврдейц, среди которых окзлся и Слгбейт. Он послл Ргнрсону широченную ухмылку и позвенел монетми, которыми были нбиты его крмны. После этого он стл вести себя кк подобет солдту. Здесь он уже не был кпитном комнды, з которую игрл король. Слгбейт и его товрищи перектили труп н носилки и стли ждть дльнейших укзний.

– Несите его н здний тренировочный плц, – рспорядился Ргнрсон. – Поствьте носилки и уходите.

Солдты посмотрели н Вртлоккур и тут же отвели взгляд в сторону. Они догдлись, что должно было произойти.

– Кто-нибудь догдлся допросить Гейлз? – спросил Брги.

– Требилкок, – ответил Вчел. – Я не обртил внимния н то, о чем они говорили. Вртлоккур, вм не кжется, что дыхние больного стло чуть свободнее?

Чродей склонился нд генерлом.

– Похоже, что вы првы, – скзл он, выпрямляясь. – Смое худшее, вне сомнения, остлось позди. Генерл Ликопулос попрвится.

Ргнрсон и Вртлоккур двинулись вслед з носилкми.

– Я сегодня встречлся с Мглой, – скзл Брги. – Мне ндо было её повидть, тк кк некоторые вещи, н которые я нткнулся, пробудили мое любопытство. Н вопросы он отвечл, но довольно уклончиво.

– И?..

– Похоже, ты не склонен делиться сведениями.

– И что же ты хочешь от меня услышть?

– Что ты о ней думешь? Вовлечен ли он действительно в зговор? Кк он поступит, если вовлечен? И чем это мне грозит? Кк в случе её успех, тк и поржения.

– Вовлечен ли Мгл в зговор? Безусловно. Тот, кому удлось посидеть н троне, не уступет его без борьбы. Вльтер был для неё сдерживющим фктором. Теперь её не удерживет ничто. Взгляни н мир её глзми. После Плмизно в Квелине у неё ничего не остлось. Все изменилось. Чтобы восстновить смоувжение и снов ощутить свою нужность, он пойдет н все, чтобы получить то, что приндлежит ей по прву.

– Но тем не менее он уязвим. Через своих детей.

– Кк и все мы. Рзве не тк? – недовольно произнес Вртлоккур. – Нши дети – зложники Рок.

– Сможет ли он вернуть себе трон?

– Откуд мне знть? Мне не известно, что происходит в Шинсне, и я не желю этого знть. Я не хочу их змечть и требую, чтобы они не змечли меня.

– Боюсь, что они тебя в покое не оствят.

– Конечно, нет. И это подводит нс к твоему вопросу о последствиях. У меня ткое ощущение, что для тебя не будет иметь знчения – выигрет он или проигрет. Шинсн есть Шинсн, и тковым он пребудет вовеки. Совершенно не вжно, кто тм будет сидеть н троне, когд нстнет удобный момент для удр. Ты и Квелин зслужили у Империи Ужс особое внимние. Это может случиться звтр или через сотню лет. Но удр будет ннесен обязтельно. Не думю, что это произойдет в ближйшее время. Чтобы опрвиться от потерь, им потребуется пр десятилетий. Кроме того, им необходимо пережить все внешние угрозы. Шинсн должен укрепить свои новые грницы. Одним словом, некоторое время они будут зняты, кк одноногя портовя шлюх в день прибытия эскдры.

Ргнрсон фыркнул и вопросительно посмотрел н мг. Эт метфор был вовсе не в стиле Вртлоккур.

– Прости меня, – скзл чродей. – Ты упомянул Мглу. И это нпомнило мне о Визигодреде и о его ученике Мрко. Я слышл, кк Мрко говорил нечто подобное.

Чродей из Итскии Визигодред был их общим знкомым и помогл Ргнрсону во время Великих Восточных Войн. С незпмятных времен он был другом Мглы. В ученикх у него ходил слвящийся своим сквернословием крлик Мрко. Мрко, кк и многие другие, погиб под Плмизно.

– Мрко? Збвно. С кем бы я ни говорил сегодня, речь, тк или инче, зходил о том, кто погиб в великой битве.

– Мы потеряли тм великое множество достойных людей. Потеряли больше нроду, чем могли себе позволить. Сржение збрло смых лучших, мерзвцы остлись живы. Скоро они примутся з свои стрые игры. Нчнут бороться з влсть.

Брги и Вртлоккур вошли во двор и остновились рядом с носилкми. Солдты тут же обртились в бегство.

– Возможно, что они уже к этому приступили, – зметил Брги.

– Не исключено. Отойди-к подльше. Тебе лучше не стоять с ним рядом.

– Я вообще предпочел бы нходиться в другой стрне, – пробормотл Брги. Поскольку возможности сбежть н крй свет у него не было, он сел н кменные ступени и принялся ждть.

Вртлоккур обошелся без умопомрчительных мгических действий. Он просто сосредоточился, склонив голову н грудь и прикрыв глз. В этой позе мг простоял минут двдцть. Король тоже не двиглся.

Ргнрсон нпрягся, почувствовв приближение тври, но ещё не видя её. Его лдонь легл н рукоять меч, с которым он никогд не рсствлся. Ккя глупость, подумл он. Что может сделть простя стль против Нерожденного?

Брги ненвидел эту тврь. Создння одним из принцев-мгов он был внедрен во чрево его Фины. Тм, в тепле человеческого тел, он беспрестнно росл, зтем при рождении убил носившее его тело.

Вртлоккур принимл роды. Мг превртил отродье Зл в чудовищное оружие, чтобы обртить это оружие против его создтелей.

Оно проплыло нд восточной стеной, похожее н стрнную, мленькую луну. От чудовищ исходило неяркое бледное свечение. Ткое свечение бывет у луны вскоре после восход. Монстр слегк покчивлся в полете тк, кк покчивются н ветру мыльные пузыри, выпущенные ребенком.

Нерожденный плыл к Вртлоккуру. Это был светящийся шр примерно двух футов в диметре. Внутри шр нечто горбтое и скорчившееся… Вскоре стло зметно, что под полупрозрчной оболочкой скрыт зродыш. Зродыш гумноид… Ничего человеческого. Или очень длекий от того, чтобы быть человеком.

Открытые глз зродыш встретились взглядом с Ргнрсоном. Брги лишь ценой нечеловеческих усилий подвил поднявшуюся в нем волну ненвисти. Ему хотелось броситься н монстр с мечом, бросить в него кмень, уничтожить гнусное, злобное создние, убившее его Фину.

Во время войн Нерожденный служил Вртлоккуру оружием ужсющей силы. Дже сейчс монстр вынуждл тервол оствться к востоку от хребт М'Хнд. В рсенле зпдных стрн это было единственное оружие, способное привести Шинсн в трепет. Прежде чем нпсть снов, Империи Ужс придется изыскть способ уничтожить Нерожденного.

Нерожденный оберегл для Ргнрсон трон. По прикзу Вртлоккур он плвл по ночм нд столицей, истребляя дже нмек н предтельство. Чудовище было способно вершить мссу кк злодейских, тк и просто чудесных действий, оствясь при этом прктически неуязвимым.

Отведя взгляд от слбо светящегося, пульсирующего шр, Ргнрсон все же зствил себя оствться н месте. У него не было сил смотреть н это существо, н его злобное, с издевтельской ухмылкой личико.

Вртлоккур пльцем помнил мерзкое создние вниз, и монстр вскоре звис нд мертвецом. Мг зговорил невнятно, но Брги узнл язык. Это было нречие древнего Илькзр – язык юности чродея. Ргнрсон его, естественно, не понимл, но знл, что н нем верштся все зклинния.

Кож н лице покойник слегк здрожл, конечности здвиглись. Зтем он неуверенно поднялся н ноги, словно мрионетк, упрвляемя неопытным кукловодом. Выпрямившись, мертвец оперся н невидимую стену, которую создл для его поддержки Нерожденный.

– Кто ты? – спросил Вртлоккур.

Мертвец не ответил. Н его лице появилось недоуменное выржение.

Чродей обменялся взглядом с королем. Мертвое тело обязно было дть ответ.

– С ккой целью ты прибыл? Где постоянно живешь? Почему нпл н генерл? Где твои сообщники?

Кждый вопрос чродея мертвец встречл недоуменным молчнием.

– Подожди немного, – скзл Вртлоккур, обрщясь к Нерожденному.

Он сел н ступени рядом с Ргнрсоном, оперся локтями о колени и возложил подбородок н сомкнутые пльцы.

– Ничего не понимю, – пробормотл мг. – У него нет возможности отгородиться от меня.

– А может, он этого вовсе и не делет?

– Хм-м…

– Может быть, ему просто нечего скрывть?

– У кждого человек есть прошлое. Прошлое это зпечтлено кк в теле, тк и в душе. Когд душ отлетет, воспоминния остются в теле. Попробую применить другой подход, – скзл Вртлоккур, бросив н Нерожденного повелительный взгляд.

Мертвец побежл по кругу. Он прыгл н одной ноге. Сккл через вообржемую веревочку, кувырклся, отжимлся от земли и делл приседния.

– Что это должно докзть? – спросил Ргнрсон.

– То, что Нерожденный его полностью контролирует. То, что мы имеем дело с человеком.

– Может быть, он человек опустошенный и у него никогд не было души?

– Возможно, ты прв. Однко все же полгю, что это не тк.

– Почему?

– Он скорее всего создн искусственно. Что-то дло жизнь взрослому существу, лишенному всех человеческих кчеств и повинующемуся лишь комнде убивть. Это ознчет, что мы имеем дело с весьм искусным вргом, в гибель которого мы, видимо, преждевременно уверовли. Вопрос лишь в том, почему нпли н генерл? Зчем рубить лпу льву, вместо того чтобы срзу отрубить ему голову?

– Ты меня вконец зпутл. Что ты лопочешь?

– Я думю, что мы исходим из ложного предположения о смерти.

– Ты не желешь мне ничего говорить? Тк, что ли?

Чродей имел привычку ходить вокруг д около. Вместо того чтобы дть прямой ответ, он нчинл выписывть круги, подобно мотыльку, порхющему рядом с горящей лмпой. Ргнрсон это всегд стршно рздржло.

– Прямо или косвенно, мы проследили судьбы всех членов Прккии. Всех, кроме одного. Не зня ничего определенного, мы почему-то решили, что его тело зтерялось в горе трупов под Плмизно.

В той решющей битве обе стороны понесли громдные потери. Нсколько знл Ргнрсон, под Плмизно погибли все военчльники врг, кроме Ко Фенг.

Он поскреб бороду, послушл голодное урчние в животе, подумл, что предпочел бы услыхть собственный хрп, и после этого сделл несколько неудчных попыток решить зднную чродеем згдку.

– Ну лдно. Я сдюсь. О ком ты говоришь?

– О Норте. Мгдене Норте, бежвшем когд-то из Эсклон. В Прккии он был глвным исследовтелем и создтелем монстров. Мы тк и не ншли его тел.

– Почему ты думешь, что не ншли? Ни один из нс просто не знл, кк он выглядит.

Норт был весьм своеобрзным мгом. Оружием ему служили вовсе не зклинния или демоны ночи. Он формировл жизни, создвя чудовищ не менее опсных, чем те, которых Мгл, Вртлоккур или им подобные могли призвть из Зпределья.

– Может быть, у тебя есть кндидт получше?

– У тебя слишком мло фктов для того, чтобы твое зключение не кзлось притянутым з уши, – не сдвлся Ргнрсон. – Если дже истолковть все сомнения в твою пользу, все рвно остется вопрос: зчем убивть генерл? Не пытешься ли ты просто соткть кошмр из лунного свет?

– Возможно. Возможно. Но это – единствення гипотез, которя объясняет все фкты.

– Поищи другие фкты. Создй новую гипотезу. Рзве нельзя допустить, что перед зсылкой к нм у этого человек изъяли душу? Тот, кто нпрвлял убийцу, не мог не знть, что его путь пересечется с твоим. Рзве не тк?

– Не исключено. Однко я не думю, что изъятие души можно произвести без полного рзрушения мозг. Впрочем, попробуем кое-что еще.

Вртлоккур поднялся, подошел к Нерожденному, возложил лдонь н зщитную сферу чудовищ и зкрыл глз. Тело мг рсслбилось и обвисло, почти кк у мертвец. Вртлоккур и труп прильнули друг к другу, кк две вдрызг пьяные мрионетки, упрвляемые Нерожденным.

Ргнрсон вступил в очередной рунд борьбы со сном. Он встл н ноги и потянулся, чтобы рзмять ноющие мышцы. Интересно, чем сейчс знят Требилкок, подумл Брги. Появление убийц нверняк окзлось чудовищной силы удром по смолюбию Мйкл. Теперь он будет рыть землю, чтобы докопться до сути.

Чродей выпрямился. Он помхл рукой перед глзми, словно пытясь рзогнть рой мошек. Зтем Вртлоккур зторопился к Брги, все ещё не фиксируя взгляд. Чродей потряс головой и, окончтельно придя в себя, пояснил:

– Я побывл в нем. Тм мло что содержится. Приемы и нвыки, необходимые убийце, – и при этом без всякого прошлого. Никких нмеков н время взросления и обучения… Возрст его можно оценить примерно в месяц. Явился он откуд-то с зпд. Помнит, что, прежде чем добрться к нм, проходил через Млые королевств. Но о нпрвлении или геогрфии не имеет никкого предствления. Его и бртьев кто-то сопровождл. Сопровождющий знл, что происходит, и говорил им, что следует делть. У покойник имеются тумнные воспоминния об отце, живущем где-то н морском побережье. Его единственной целью здесь было устрнение Ликопулос.

– Вот, знчит, кк. Но в тком случе, если сопоствить все фкты, выходит, что Гильдия нносит удр по своему человеку.

– Что? А, понимю. Высокий Крэг нходится н зпде и смотрит н море. Нет. Думю, что мой выстрел во тьме был ближе к цели. Он помнит своего отц. Или создтеля, если угодно. Воспоминния совпдют с тем, что нм известно о Норте.

– Но почему Ликопулос?

– Не зню. Обычно ты здешь вопрос, кому это выгодно. В днном случе я никого не вижу. У генерл не было вргов.

– Но кто-то ведь зтртил огромные силы и средств, чтобы избвиться от него.

– Первым делом н ум приходит Шинсн. Но Империя сейчс пытется нлдить с нми нормльные отношения – протягивет тебе руку дружбы. И кроме того, тйные политические убийств вовсе не в стиле тервол.

– Может быть, кто-то пытется их подствить? Тот, кто не желет мир?

– Я не вижу никого, кто мог бы достигнуть своих целей, поддерживя нпряжение, – пожимя плечми, ответил Вртлоккур.

– Мтянг. Приятели Мйкл, мятежники.

– Сомневюсь. Они очень многим рискуют, если их рзоблчт. И кроме того, он явился не с восток, с зпд.

– Я уже совсем перестл сообржть, – покрутив головой, скзл Брги. – Н ногх не стою. Ликопулос, в принципе, не ткя уж большя потеря. Я ценю его кк гения боевой подготовки солдт, но это кчество, кк мне кжется, ни для кого не предствляет прямой угрозы… А теперь я должен уйти. Это был суровый день. Необходимо выспться.

– Я отпрвлю тело к Вчелу, зтем поручу Рейдчру отыскть его бртьев и хозяин. Нйди меня звтр.

Чродей звл мерзкое создние Рейдчром, что н языке его юности ознчло: «Тот Кто Служит». Во времен величия Илькзр титул «Рейдчр» носили боевые мги Имперского войск.

– Хорошо. Проклятие! Н то, чтобы зствить мои стрые кости двигться, похоже, уйдет не меньше пяти минут.

Ргнрсон повернулся, чтобы уйти, но н мгновение рньше в проеме ворот, ведущих н плц, мелькнул тень. Мелькнул и исчезл. Тйный соглядтй тк и остлся невидимым дже для верного слуги чродея.

Пройдя пру шгов, Ргнрсон остновился.

– Ах д… Я хотел спросить. Имя или, возможно, титул Избвитель тебе что-нибудь говорит?

Вртлоккур окменел. Медленно, словно борясь с невидимой силой, он поднял голову и посмотрел в лицо короля:

– Нет. Где ты его услышл?

– Здесь. Если имя тебе ничего не говорит, то почему ты ведешь себя тк, будто…

– Кк мне себя вести, Ргнрсон, решю только я. Зруби это себе н носу. Но выкинь из пмяти имя, которое ты слышл. И не вздумй произносить его вслух в моем присутствии или в присутствии моих близких.

– Умоляю простить меня, Вше Психовтое Чродейство, но у меня, кк, возможно, вы слышли, есть здесь кое-ккие обязнности, и все, что может иметь знчение для Квелин, меня, дьявол тебя побери, ксется нпрямую. И ни ты, ни все Семь богов не смеют мне укзывть, что я должен делть для блг этого королевств.

– Предмет, о котором ты говоришь, чем бы он ни являлся, не имеет никкого отношения к Квелину. Выкинь его из своей пмяти. И уходи. Мне больше нечего тебе скзть.

Изумленный всем услышнным, Ргнрсон сумел зствить свои нижние конечности нести себя в сторону кухни. Что, во имя всего святого, происходит с чродеем? Стрый брюзг знет горздо больше того, что говорит вслух.

Зботы нчли постепенно оствлять его, но зто стл двть знть о себе желудок. Брги кзлось, что брюхо его превртилось в бездонную яму, требующую, чтобы её зполнили перед отходом ко сну.

Он тщился по скверно освещенному коридору, рзмышляя о вздорности Вртлоккур. Вдруг н полу под его ногой что-то зшуршло. По ночм змок освещли всего несколько неярких мсляных лмп, и рзглядеть что-либо было прктически невозможно. Одно из проявлений его режим экономии.

Стрнный звук не срзу проник в сознние Брги. Сделв ещё несколько шгов, он остновился, повернулся и прошел нзд. Склонившись к полу, он зметил н нем смятый листок бумги. Бумг в Форгреберге был большой редкостью, и оствлять ткую ценность вляться н полу явно не стоило. Кто-то, видимо, потерял листок. Ргнрсон поднял его и прошел к ближйшей лмпе.

Н бумге было зписно несколько имен. Почерк окзлся нстолько плохим, что Брги лишь с огромным трудом смог их рсшифровть. Првописние втор тоже оствляло желть лучшего.

Вслед з именем ЛИКОПУЛОС стоял глочк, позже зчеркнутя. ЕНРЕДСОН. АБАКА. ДАНТИС. ТРИБИЛКОК. В другой группе имен, стоящей отдельно, знчились Вртлоккур, Мгл и другие сторонники короля. Имен трех военчльников были помечены звездочкми.

Брги прислонился спиной к стене, збыв о сне. Он рзглдил листок, ккуртно сложил его и сунул в крмн.

Почему первыми нзвны лучшие офицеры Квелин? И почему в списке не знчится его имя?

Ргнрсон подумл, не стоит ли вернуться с этим листком к Вртлоккуру или лучше немного подождть. Решив, что дело терпит, он побрел к кухне, бормоч под нос:

– Готов держть при, что древнее пугло ничего не нйдет. Человек, который нпрвляет руку убийц, нходится здесь в змке.

В этот момент в его душе зскребли кошки, и Ргнрсону потребовлось некоторое время, чтобы понять, что в нем зговорил инстинкт смосохрнения. Зписк! Он может послужить обвинением и против него. Ее могли оствить н полу сознтельно в рсчете н то, что он н неё нткнется.

Брги извлек из крмн листок, рзвернул, прочитл ещё рз и поднес его к плмени фкел. Однко его тут же осенил другя идея. Он оторвл от листк имен Требилкок и Вртлоккур и лишь после этого сжег остльное. Пусть Мйкл и чродей проведут следствие по фргментм с их именми.

У повров не ншлось ничего, кроме холодной курятины. Ргнрсон пристроился в углу и принялся неторопливо жевть.

Из коридор послышлись голос. Голос приближлись.

– И он говорит «О, Гейлз, ты мог бы одолжить мне одну крону. Ты хорошо порботл». А я ей в ответ: «Ну и дерьмо же ты». Не… Я не вру. Они всегд знют, когд у вс появляется денежк. А он все свое… «Гейлз, одолжи мне крону». – «Ну не дерьмо ли ты?» – говорю я в ответ. Д… Молодя бб. Крсивя. Ндо же… «Гейлз, ты хорошо порботл». А я ей кк врежу: «Ну и сучк же ты», говорю.

Сержнт появился в дверях. Рядом с ним стоял юный гврдеец, который, судя по его виду, с трудом удерживлся от смех.

– Д… – пробормотл себе под нос Ргнрсон. – Ну и сучк же ты.

ГЛАВА 6

1016 ГОД ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

БАЛ В ЧЕСТЬ ПОБЕДЫ

Музыкнты истязли свои инструменты, зствляя их звенеть, скулить и выть. Пры скользили в тнце по полу огромного зл. Ргнрсон не обрщл внимния ни н музыку, ни н тнцоров. Дерел Пртксис вернулся домой и прибежл н прздновние Дня победы, едв успев смыть с себя дорожную грязь. Кк только появлялсь возможность, король принимлся шептться со своим эмиссром.

– Он говорит бсолютно искренне, – скзл Пртксис, комментируя слов Хсунг. – Лорд действительно желет мир и дружбы. У него ткой хрктер, что он совершенно убежден в првдивости слов, которые произносит. Нзвтр Хсунг может все с той же искренностью утверждть диметрльно противоположное. Весьм редкостный тлнт. Он вс зворживет, и вм нчинет кзться, что вы стли его единственным конфидентом. У вс создется впечтление, что с ним вы будете вершить великие дел. У Хсунг это получется нстолько ловко, что вы попдете в ловушку, прекрсно понимя, что происходит.

– Знвл я одного человек, который тк вел себя, общясь с женщинми, – пробормотл Брги. – Бедняжки ловились н его слов, хотя отлично знли, чего он от них хочет.

Ргнрсон проинформировл отощвшего ученого о тех стрнных событиях, которые произошли з время его отсутствия, и, уже зкнчивя рсскз, спросил:

– Тебе не довелось тм слышть о существе, именуемом Избвителем?

– Только шепоток. Ничего конкретного. Это нечто ткое, что зствляет тервол скрежетть зубми и дрожть. Избвитель ссоциируется с дльним востоком. С землями з пределми Шинсн, кк мне кжется.

– Любопытно. Интересно, ккое отношение Избвитель может иметь к Вртлоккуру?

– Почему бы вм у него не спросить?

– Я спршивл. Он не хочет об этом говорить.

Однко Пртксис больше всего зинтриговл неспособность чродея обнружить хозяин тех людей, которые нпли н Ликопулос. От сообщения о Мгле, Днтисе и Требилкоке он вообще отмхнулся, зявив, что это не больше чем обыкновенный политический зуд. Появление гент Ясмид вызвло у Дерел живой интерес – Ргнрсон решил сообщить ему о визите, несмотря н предупреждение Хбибуллы.

– Это интересно уже потому, – скзл он, – что Хсунг рзрботл плн, отвечющий не только полученным им свыше прикзм, но и извечным желниям Шинсн звлдеть зпдными землями…

Брги остновил его, подняв плец. Он решил проявить хотя бы кртковременный интерес к прзднеству. Ингер был в зле среди дм из ниболее блгородных семей Нордменов. Зметив внимние супруг, он одрил его одной из своих знменитых улыбок. Брги в ответ подмигнул и тут же вернулся к делм:

– Слушю тебя, Дерел.

– Хсунг превртил Тройес в целиком вссльное госудрство, деля вид при этом, что все обстоит совсем ноборот и что он см нходится в полной звисимости от Тройес. Он хочет внчле сделть всю грязную рботу рукми стеллитов, зтем, когд нчнется протест, отречься от них.

– И что же это конкретно знчит?

– Он пошлет их мршем н восточное побережье Хммд-ль-Нкир. Тройес вот уже несколько веков зявляет претензии н эти территории, точно тк же, кк Хммд-ль-Нкир претендует н влдение Тройесом. Хсунг хочет устновить контроль нд побережьем вплоть до Сук-эль-Арб или дже дльше, если у его вссл хвтит силенок.

– Мйкл мне об этом говорил. Он считет, что Хсунгу нужны порты для обеспечения береговых рейдов н Мтянгу.

– Прекрсня вспомогтельня причин. И великолепное прикрытие для подлинных плнов. Но чиновничество Тройес не столь монолитно, кк штб Хсунг. Првд зключется в том, что лорд желет получить контроль нд проходми через хребет Джебл-ль-Альф-Дулькурнени. Одним в рйоне Тройес и ещё двумя, ведущими в Себил-эль-Селиб и к Аль-Ремишу. Рзве вм Мйкл не сообщил, что Хсунг нпрвил послов кк в Себил-эль-Селиб, тк и в Аль-Ремиш? Одн делегция предлгет союзнические отношения Эль Мюриду, другя – Мегелину.

– Мйкл плохо информировн о том, что происходит в Хммд-ль-Нкире. Я не знл, что Хсунг нпрвил своих гентов в Себил-эль-Селиб.

Брги сделл вид, что поглощен прзднеством, хотя н смом деле оно его совершенно не знимло. Информция Дерел зполнил кое-ккие пробелы.

– Толково, – скзл он после непродолжительного молчния. – Хсунг может прихвтить земли средь бел дня, мы дже пикнуть не посмеем. Он зявит, что всего лишь выполняет условия договор. Если мы попытемся его остновить, нс тут же объявят грессорми.

– Именно.

– И что же мы можем предпринять?

– Кое-что можем. Мы можем позволить событиям рзвивться своим путем в ндежде, что у лорд ничего не получится. Мы можем нплевть н грозящую нм хулу и ннести превентивный удр, если Мтянг вдруг нчнет рспдться. И нконец, мы можем принять игру Хсунг. Д, мы бедны мтерильными ресурсми, но зто рсполгем отличными мозгми.

– Первые дв вринт – бсолютня чушь. Поясни, что ты имел в виду, говоря о мозгх.

– Вы рсполгете весьм умными и склонными к утонченной интриге помощникми. Возьмите, к примеру, Мйкл. Он может быть чрезвычйно изобреттельным. Он способен быть беспощдным. Он горздо умнее, чем хочет это покзть. Он вербует себе н службу смых лучших людей. Но нибольшие возможности для вс открывет присутствие в Квелине зконной претендентки н трон Шинсн, и это блгоприятное обстоятельство следует использовть. Теперь рссмотрим проблемы, которые стоят перед Хсунгом. Он должен держть грнизоны по всему бссейну реки Рое. Численность Зпдной рмии сведен до пяти легионов. Лучшие из них охрняют горный проход в Гог-Алне или рсквртировны в Тройесе. Один из легионов стоит в Аргоне и ещё один в Некремносе. Отряды пятого легион рзбросны по небольшим городм.

– Но тем не менее, Дерел, это – тридцть тысяч отборных солдт.

– Бесспорно. Вм с ними не совлдть Но с другой стороны, их окжется не столь уж и много, если принять во внимние численность нселения в бссейне Рое. Если срвнить две цифры, то легионы Хсунг остнутся лишь символом мощи Шинсн, не смой его мощью. Их просто поглотят волны всенродного восстния.

– Но они сумеют ннести всем огромный урон.

– Вне сомнения. Но в конечном итоге их все-тки рздвят.

– Я требовл от Мйкл, чтобы он не рздувл плмя, теперь, по-твоему, должен см звривть кшу?

– Хсунг не перестнет пощипывть вс. Не оствляйте его безнкзнным. Нносите ответные удры.

– Ну и вой же поднимется!

– Не используйте своих людей – во всяком случе прямо, – и он ничего не сможет сделть. У Хсунг есть свои огрничения. Он обязн всеми силми сохрнять обрз миролюбц. А это ознчет, что мы можем усилить ншу провокционную деятельность. Одним словом, вы будете игрть в их игру, только горздо злее. Из-з осложнений с Мтянгой их положение горздо хуже ншего.

– Но если немного успокоиться, Дерел, и взглянуть н ситуцию шире, то вся нш зтея все едино выглядит бессмысленной. Дже если они не уничтожт нс сейчс, то сделют это через сотню лет.

– Возможно, что этого вообще не случится. Некоторые из моих коллег-историков исповедуют тк нзывемую «Теорию тщетности предскзний». Но дже если они и првы, то все рвно в ходе рзвития существуют поворотные пункты. Современникм они, кк првило, не зметны, и увидеть их можно лишь в ретроспекции. Одно из величйших событий в истории Квелин произошло в Итскии, и мы до сих пор ощущем его последствия.

– Ты совсем сбил меня с толку, Дерел. Я в одну сторону, ты – в другую, – ухмыльнулся Ргнрсон. – Только я делю «зиг», кк ты – новый «зг».

– Я имею в виду тот день, когд вы покинули свое небольшое поместье, чтобы пожловться н беззконие. В то время вы и слыхом не слыхивли о Квелине. Шесть месяцев спустя вы уже возглвили рмию Фины. И вот вы – король.

– Если следовть твоим рссуждениям, то Хкен и я изменили ход истории, бежв из Тролледингии, не вступя с борьбу с претендентом.

– Совершенно верно. Если бы не тк, то вы были бы покойником вот уже четверть век. Но многие другие остлись бы в живых. Войны Эль Мюрид пошли бы иным путем. Во Фрейленде события тоже рзвивлись бы кк-то по-иному. Герцог Грейфеллз мог стть королем Итскии. Гржднскя войн в Квелине имел бы другой исход, Великих Восточных Войн вообще могло бы не быть.

Рссуждения Пртксис обеспокоили Ргнрсон. Если верить ученому, то стршно хрупкой окзывлсь не только отдельня человеческя жизнь, но и история человечеств. В бытность его мльчишкой ему внушли совсем иное. Тролледингцы были детерминистми и свято верили в преднчертния Судьбы.

– Однко мы уклонились от темы, – скзл король.

– Вовсе нет. Во всяком случе, не от той, которую я пытюсь рзвить. Я хочу вм внушить, что, предпринимя ккое-либо действие, вы формируете будущее. Для того чтобы сформировть будущее тк, кк вм хочется, следует вести себя нпористо и дже грессивно. Ндо внимтельно следить з рзвитием событий, чтобы обртить их себе н пользу.

– Хорошо. Я все понял. Немедленно отпрвляюсь туд и звривю кшу. Нельзя допустить, чтобы твои рссуждения пропли втуне.

– Сир!..

– Прости. Я просто не мог удержться, – ухмыльнулся Брги. – Иногд ты воспринимешь себя чересчур серьезно.

Ргнрсон поднялся, чтобы осмотреть сборище. Н прзднество явились сотни людей. Со времен войны это был смый многолюдный бл. Присутствовл большя чсть членов Совет – с супругми, рзумеется. Вся комнд Брги тоже веселилсь. Исключение соствили лишь Мйкл, Мгл и Вртлоккур. Эт троиц принципильно избегл принимть учстие в мссовых сборищх. Пришли н прздник и многие приндлежщие к стрым ристокртическим родм Нордмены. Эти люди именовли себя влдетелями, поскольку им приндлежли ниболее обширные лтифундии. В толпе гостей нходились и смые влиятельные предствители торгового круг. Здесь и тм виднелись спокойные лиц гржднских служщих из клсс Силуро, без незметной рботы которых Квелин просто перестл бы существовть. Креденс Абк и групп племенных вождей Мрен Димур, встл стеной в дльнем углу зл. Они нпомнили Ргнрсону стдо коров, ствших кругом нос к носу и повернувшихся хвостми к холодному ветру. Выпитое вино, видимо, потребовло тйного обмен мыслями. Прием лкоголя, кк известно, чстенько приводит к ктивизции мышления.

Брги поискл взглядом Требилкок. Мйкл пок не покзлся, и с момент покушения н Ликопулос его никто не видел. Брги нчинл волновться. Ему срочно требовлось поговорить с этим человеком.

Гости продолжли прибывть, и в зле стновилось тесно. Если будут приняты все приглшения, то людей просто некуд будет девть.

Нконец появилсь Мгл. Сопровождл её, естественно, Арл Днтис. Ее появление произвело н толпу ткое же действие, кк добря порция прлизующего гз. Мужчины змерли, открыли рты и прекртили все беседы. Некоторые из них смотрели н принцессу восхищенно, иные – с нескрывемым вожделением. Чувств дм были более рзнообрзны. Они взирли н соперницу с восхищением, звистью или открытой ненвистью. Ее крсот ошеломлял. Дже музыкнты и те стли фльшивить.

А кк он несл себя, деля вид, что не змечет произведенного ею фурор!

Вслед з Мглой и Арлом в зл впорхнул Кристен со стйкой подружек. Снох довольно свободно рспорядилсь рзрешением приглсить своих гостей. Все её подруги были очень милы и совершенно свободны.

Последнее обстоятельство порзило Брги. Плюхнувшись н свое место, он скзл:

– Знешь, Дерел, я сейчс кое-что зметил.

– Что именно, сир?

Брги принял излюбленную позу, упершись локтями в колени и возложив подбородок н сомкнутые руки. Немного помолчв, он произнес:

– У нс слишком много незмужних женщин. Причем премиленьких. Это противоестественно.

– Вм следует позимствовть семейный кодекс Хммд-ль-Нкир.

– Что это знчит?

– Это знчит – рзрешить мужчине иметь больше одной жены.

– О боги, тут и с одной хлопот не оберешься!

Брги обежл взглядом зл и увидел множество молодых незмужних женщин. Большинство из них были дочерями гостей, и у кждой из них во взгляде горел охотничий зрт.

– Войн унесл жизни многих мужчин, – зметил Пртксис. – Соотношение одиноких женщин и одиноких мужчин в Квелине, по моей оценке, примерно пять к одному.

– И почему я только жент?

– Это, вне сомнения, вш тктическя ошибк, сир. Мйкл же, судя по всему, процветет. Но в игре этой лишь очень немногим удется выжить. Нши охотницы знют, кк нбросить сеть н свою жертву.

– Я об этом никогд по-нстоящему не думл. Подобный дисблнс может иметь весьм серьезные последствия.

– Совершенно верно. Вм следует прикзть всем женщинм, рожющим детей вне брк, приносить только мльчиков. Через некоторое время в Квелине появится изрядное число потенцильных мужей, хотя и очень юных.

Брги недовольно покосился н собеседник. Это был шутк совершенно в стиле Пртксис.

– Эт проблем присущ не только Квелину. Тк или инче – в одном месте или в другом – Зпд нходился в состоянии войны с того момент, когд Бич Божий вырвлся из пустыни. Сейчс мы вступили во второе поколение численного нервенств полов. Еще одно поколение – и все стржи древних морльных принципов уйдут из жизни. Поведение женщин нчнет претерпевть все более быструю трнсформцию…

– У меня вопрос, Дерел.

– Слушю, сир.

– Неужели ты действительно способен прочитть лекцию н любую тему?

Пртксис посмотрел н него изумленно и немного обиженно.

– Шучу, шучу! Кждый рз, когд я змечю для себя что-то новое, окзывется, что ты об этом уже знешь. И ты можешь без конц рзвивть эту тему, объясняя, что, кк и почему и к кким последствиям это может привести.

– Я – выпускник университет Ребсмен, – суровым тоном произнес Дерел. – Тм меня учили нблюдть, нлизировть и делть выводы. И в моих рссуждениях не содержится никкой мистики. Д и вы сми рзмышляете в той же мнере, только не тк осозннно, кк я. Именно этот подход позволяет вм принимть првильные решения более чем в половине случев.

– Я вовсе не хотел тебя обидеть, Дерел, – скзл Ргнрсон, про себя сожлея о том, что ткой змечтельный человек столь обидчив и почти лишен чувств юмор.

Однко он см попросил нпрвить его в врврскую стрну… Впрочем, нет. Дерел возрзил бы против употребления этих слов кк недостточно точных. Он предпочел бы вместо термин «врврский» более обтекемое выржение – что-то вроде «смодовольного невежеств».

– Отец!

Ргнрсон посмотрел вниз. Его снох стоял в футе от подиум, н котором нходились троны короля и королевы.

– Кристен! Знчит, ты все-тки ншл что нтянуть н себя. А я-то думл, что тебе это не удстся.

– Лжец. Вы знли, что я приду дже в том случе, если бы мне пришлось появиться лишь в том, чем одрил меня мть-природ. А это мои подруги, – пояснил он, покзывя н топчущихся рядом с ней девушек. – Ничего, что я их привел с собой?

– Чем их больше, тем веселее. Я предпочитю смотреть н них, не н плешивых, бородтых стрцев. Но, может быть, вм всем стоит проявить чуть больше почтения к своему королю перед лицом многочисленной публики? – с улыбкой скзл он.

Подруги Кристен мгновенно сделли глубокий книксен.

– Ах д. Конечно, – немного рстерянно произнесл королевскя снох и слегк присел.

– Достточно. А теперь скжи мне, кто эти милые дмы?

– Аня. Тилд. Джулия, – скзл Кристен, укзывя н девушек. – А это – Ширили. Ее вы уже встречли. Кк и Джулию.

Девушки – когд их предствлял Кристен – зстенчиво кивли. Все, кроме мленькой изящной блондинки. Т смотрел ему прямо в глз. Но при этом её руки побледнели и дрожли. Девиц крепко сцепил пльцы, не сводя взгляд с короля. Во взгляде её не было призыв, но в нем, ндо скзть, не змечлось и отврщения.

– Веселитесь, дмы. А ты, Кристен, не осчстливишь ли стрик тнцем?

Просьб удивил её, но лишь н миг.

– Не ткой уж и стрик, – скзл он и, посмотрев н блондинку, добвил: – Повинуюсь, если это прикз короля.

– Именно, – ответил Брги, и улыбк исчезл с его лиц. Спускясь с подиум, он крем глз уловил изумленный взгляд Ингер. Король был весьм скверным тнцором.

Докзл он это очень быстро, постоянно не попдя в ткт.

– Вот дьявольщин, – бросил Брги, остновившись. – Мне просто ндо было с тобой поговорить. Пройдем вон туд и попробуем игристое вино, которое Чм привез из Делхген. Он утверждет, что шипучк стл хорошим экспортным товром.

– Поговорить? – Глз Кристен зискрились дже сильнее, чем знменитое вино.

– Ты говорил что-нибудь этой смой Ширили?

– Я? Кк можно, отец!

– Он мне по возрсту в дочери годится.

– А я-то думл, что мужчины всегд предпочитют юных и свежих женщин. Последний Криф был н полвек стрше королевы Фины.

– Я – жентый человек, Кристен. Король. И вообще… Это кпкн, в который у меня нет нмерения совть лпу.

– У меня создется впечтление, что вы пытетесь себя в чем-то убедить.

Ргнрсон неуверенно ухмыльнулся и посмотрел н противоположную сторону зл. Ширили отыскивл его взглядом сквозь просветы в толпе гостей. Испугнный вид делл её ещё привлектельней.

– Что же, я действительно должен себя убедить. Что из этого? Слушй, Кристен, не знимйся провокциями. Искушение и без того слишком велико. Я совсем не зню девчонку, но ничего не могу с собой поделть.

– Тк, выходит, это все очень серьезно? – помрчнев, спросил Кристен.

– Д. Я могу это утверждть, просто глядя н неё и чувствуя, что при этом происходит во мне. Я втюрился кк мльчишк и ощущю себя полнейшим идиотом. Время от времени подобные передряги бывют полезными и приятными, но сейчс они мне ни к чему. Н увлечения у меня сейчс просто нет времени. С двумя возлюбленными мне не совлдть. А мою глвную любовь, кк мне кжется, ждут трудные времен.

Кристен вскинул брови в немом вопросе.

– Квелин.

– О… Вы полгете, что ему что-то угрожет?

– Не исключено. Я пытюсь предотвртить неприятности. Приближение опсности можно почувствовть дже здесь. Послушй, о чем говорят люди. Виды н урожй и добыч метллов вовсе не глвные темы сегодняшних бесед.

– Имеет ли это отношение к генерлу Ликопулосу?

– Возможно. Почему бы тебе ни перекинуть её н Мйкл?

– Мйкл её не интересует.

– Будь ты проклят! Ккого дьявол ты мне об этом говоришь? Прости… – Он посмотрел н Ширили. Ткя крошечня… Словно игрушк. И в то же время кждый изгиб её тел, кзлось, выкроен по эротическому леклу. Брги сердито потряс головой и добвил: – И я тоже будь проклят.

Ничего не понимющя Кристен бросил н свекр изумленный взгляд.

Вскоре к нему н подиум поднялсь Ингер. Ее вечня издевтельскя улыбк н сей рз был сведен к минимуму.

– Что это должно ознчть? – спросил он супруг.

Ингер не любил Кристен. Их сыновья были претендентми н трон Квелин.

– Речь шл о рсходх н содержние дом. Кристен полгет, что у Айнджр и Брги должны быть рзные учителя. Лишних денег у меня нет, вот он и прибегл к строму кк мир подходу – «ублжу-к я стрик».

– Хитрющя мленькя ведьм. Знет, что ткой подход н тебя действует безоткзно. Простолюдины…

– Ингер!

– Что?

– Возьми меня з руку.

Королев протянул лдонь, н лице появилсь обычня улыбк. Он чуть сжл её руку и, вздохнув, скзл:

– Ингер, не сочти з обиду, но ты держишься з лпу простолюдин, обычного пехотинц, многого добившегося своей хитростью. Ты дже сочл возможным выйти з него змуж.

– Что ты хочешь этим скзть?

– Я хочу скзть, что не имеет знчения, кем были твои родители. Мы все есть то, кем стли. Поменяй местми ребенк Мрен Димур и отпрыск Нордмен, и, ств взрослыми, они будут вести себя кк воспитвшие их люди. Кровь не будет иметь никкого знчения. А ты, Дерел, помолчи.

Ему и рньше приходилось дискутировть с Пртксисом по проблеме соотношения происхождения и воспитния. Сейчс Дерел был готов знять сторону любого из спорящих. Диспут для ученого всегд походил н игру.

– Я изо всех сил пытюсь поверить в твои дел, но это дется мне с большим трудом, – скзл Ингер. – А из простой деревенщины можно сделть не более чем хорошо одетую деревенщину.

– А кк нсчет детей этой деревенщины? Больше всего меня интересуют его отпрыски. Впрочем, и он см, если н то пошло. – Прежде чем Ингред успел открыть рот, Брги добвил: – Меня не волнует то, кк человек говорит, мне плевть н его зстольные мнеры. Вот что для меня глвное, – скзл король, постучв пльцем по лбу. – И нсколько хорошо он спрвляется со своим делом.

– Кк Абк? – не скрывя сркзм, спросил ненвидевшя полковник Ингер.

– Именно. Он сквернословит, у него тошнотворные привычки, но это – лучший тктик, дорогя, из всех, которых мне доводилось встречть. Тких, кк он, в мире больше нет. Если дть ему время, то он и вести себя нучится.

– Он дже хуже, чем простя деревенщин. Эти отвртительные люди едят нсекомых…

– Дорогя, если кровь предков для тебя тк много знчит, то ншему брку предстоят тяжкие испытния.

Ингер чуть нклонилсь вперед, улыбк исчезл.

– Что ты хочешь этим скзть? – воинственно спросил он.

– В тебе течет кровь Грейфеллзов, Грейфеллзы слыли вероломными предтелями, убийцми и мятежникми ещё в то время, когд мой прдед ходил пешком под стол. Если кровь имеет ткое знчение, то мне, пожлуй, следует приствить к тебе полсотни моих смых ндежных людей.

Он смертельно побледнел, вскочил с трон и вдруг злилсь пунцовым румянцем.

– Сиди, сиди, дорогя. Я просто-нпросто хотел продемонстрировть тебе некоторые пробелы в твоей ргументции.

– Мне кжется, что это было сделно не лучшим обрзом.

– Возможно. Но, полгю, что ты должн со мной соглситься.

– Видимо, придется, – ответил Ингер, обжигя его взглядом. – Если я не соглшусь, то мне скорее всего придется провести остток своих дней в обществе твоих дружков из комнды «Гврдейцев». А сейчс меня хочет видеть бронесс Крти. Я скоро вернусь.

– Вы её ни в чем не убедили, – зметил Пртксис.

– Зню. Звтр открывется сессия Совет. Что ты нмерен тм скзть?

– Сообщу, что переговоры окзлись плодотворными. Прикрывющий Свернейк легион рзрешит проход крвнов через две недели, считя с звтршнего дня. Трнспортировк и продж вооружения зпрещен. Крвнщикм будет позволено иметь при себе обычное оружие для обороны. Крвны с зпд имеют прв проходить лишь до Тройес. Торговля со всеми стрнми к востоку от Тройес – Аргоном, Некремносом и их всслми должн осуществляться только через посредников. Кроме того, нм сообщили, что торговля с Мтянгой будет звисеть от текущего военного положения.

– Мне все это предствляется весьм рзумным.

– Кто-нибудь из них обязтельно прокудхчет, что договор зключен в пользу Тройес.

– В этой стрне кто-нибудь обязтельно рыдет по ккому-нибудь поводу. Крвнщики пустятся нперегонки, чтобы первыми окзться у горного проход.

– Все, кто мог себе это позволить, уже сформировли крвны. Кк только я произнесу мгические слов, они примутся топтть друг друг.

– Позволь мне их немного позлить. Если они впдут в ярость, то выболтют все, что у них н уме.

– Не зню…

С того мест, где нходились Мрен Димур во глве с Абкой, донесся женский визг. Зтем рздлись сердитые мужские голос. Ргнрсон услышл, кк стль удрил о стль, и вскочил с трон.

– Прочь с дороги! – ревел он, протлкивясь сквозь толпу. Возвышясь нд большинством гостей почти н голову, он видел, кк к месту схвтки проклдывют путь гврдейцы. Хорошо! Знчит, стрж нчеку. Король был уверен, что хоть одн дрк н блу в честь Победы обязтельно вспыхнет.

– Ты дшь мне пройти или нет?! – гркнул он пожилой, довольно полной мтроне. Мтрон тут же сделл вид, что собирется хлопнуться в обморок.

Когд Ргнрсон пробился к месту схвтки, гврдейцы уже успели рзвести сржющихся. Одним из них окзлся Креденс Абк, другим – юный джентльмен, сын брон, прибывшего в город н сессию Совет. Брон собственной персоной протлкивлся через толпу.

Абк и юнец выкрикивли взимные оскорбления.

– Зткнитесь! – рявкнул Ргнрсон. – Ты первым, – добвил он, ткнув пльцем в молодого человек.

– Он делл непристойные предложения моей сестре! – с мрчной воинственностью зявил юный ристокрт. Ткя мнер поведения был нормой для многих предствителей знти.

– В чем дело, Креденс?

– Я приглсил её н тнец, сир.

Абк полностью восстновил свой пломб. Возможно, что он вообще его не терял. Полковник слыл блестящим тктиком не только в военной облсти. Он прекрсно умел мнипулировть людьми, если требовлось, то окзывлся беспощдным, кк пук. В его поведении не было ни млейшего нмек н извинение.

– И это все?

– Клянусь честью, сир.

– У тебя нет никкой чести… Ты…

– Зткни свою псть, мльчик! – бросил Ргнрсон. – Ты – в дерьме по смые уши.

Он поискл глзми женщину, из-з которой возникл свр. Отец уже увел её от грех подльше. Теперь н лице брон игрл выжидтельня улыбк. Неужели см Абк н сей рз стл жертвой мнипуляции, подумл король. Влдетели были безмерно оскорблены тем, что вторым лицом в рмии был нзнчен ккой-то ничтожный Мрен Димур. Лишь немногим ниболее доверенным офицерм из числ Нордменов Ргнрсон доверял лично руководить отрядми.

– И ты осмелился обнжить меч во дворце? – обрщясь к юнцу, произнес Ргнрсон. – Против одного из моих комндиров?

Нордмен не стл молчть.

– Кто-то должен проучить этих… этих… животных. Покзть им их место… Я бросю ему вызов.

– У тебя нет прв н дуэль, – скзл Ргнрсон.

– А я его вызов принимю, – зявил Абк.

Полковник был невысоким, жилистым человеком с оливковой кожей. Его изборожденную морщинми физиономию укршли длиннющие вислые усы, мленькие блестящие глзки походили н осколки черного обсидин.

– Креденс! – гркнул Брги. – Хвтит!

Абк спокойно отступил н шг нзд. Он всегд отличлся блестящим смооблднием.

– Вот и хорошо, – продолжил уже более спокойно король. – А ты, сынок, совершил преступление, – продолжил он, глядя в глз молодого человек. – Влдетелям позволено носить оружие во дворце, но ты не имел прв его использовть. – Брги покзл н Мрен Димур, из которых лишь Абк был вооружен. Это предоствлення мною привилегия, отнюдь не природное прво. Нрушив првил, ты лишил себя возможности вызывть н дуэль. Более того, твой поступок является весьм серьезным преступлением, и я мог бы прикзть тебя повесить.

Молодой человек побледнел.

– Но это было бы непрвильно. Нстоящим преступлением в днном случе является глупость, высокомерие и непрвильный выбор себе родителей. Сержнт Вортель, – обртился он к стоящему рядом с Абкой гврдейцу.

– Слушю вс, сир.

– Выведите мльчик во двор и выдйте ему двдцть плетей. Вздуйте покрепче, чтобы в следующий рз он думл, прежде чем рспускть язык.

– Слушюсь, сир. – Вортель был доволен и не скрывл этого. Стрший сын в семье Вессонов, он рос под щелкнье бичей Нордменов.

Ргнрсон не стл следить з тем, кк уводят юного ристокрт. Мльчишк вопил и сыпл угрозми. Однко, осознв, что его действительно выпорют, он побледнел, змолчл, и его нчл бить дрожь.

Зтем Брги окзлся лицом к лицу с отцом-броном.

Соглсно новым зконм влдетели перестли быть смовлстными тирнми н своих землях. Скзть брону было нечего. Все Нордмены знли, что, двя волю своим стрым привычкм, они могут понести нкзние.

Тем не менее Ргнрсон хотел, чтобы отец мльчишки понял позицию короля.

– Неужели вы предпочли бы увидеть своего сын мертвым?

– Мертвым? – изумленно прокркл брон.

– Если бы я позволил им срзиться, то мльчик уже был бы мертв.

– Чтобы его убил ккой-то Мрен Димур? – издевтельски скривился ристокрт. – Это нелепо.

– Не обмнывйте себя, брон. Я принял во внимние возрст вшего сын. Он слишком молод, чтобы понять опсность. Я сделл все, что мог, дбы спсти ему жизнь. – Со двор донесся вопль. В глзх брон вспыхнул огонь смертельной ярости. – Однко я мог бы позволить вм срзиться с Креденсом. Сдется мне, что это вы толкнули мльчик н столь необдумнные действия, и это, по существу, вш дуэль. Креденс, ты имеешь прво н выбор оружия.

– Ножи, сир. Эти господ из влдетелей почему-то не терпят ножи.

Интересно, кк ткой крошечный ротик может рстянуться в ткой огромной ухмылке, подумл Ргнрсон, вслух произнес:

– Итк, брон, вы готовы?

Нордмен покрснел, зпыхтел и огляделся в поискх поддержки со стороны рвных себе по происхождению. Но единствення поддержк, которую он сумел увидеть, явилсь лишь плодом его вообржения.

– Вряд ли это лучший способ, джентльмены… – нчл он, гордо выпятив грудь.

– Где вы здесь увидели джентльменов? – оборвл его вопросом Брги. – Ведь зврух нчлсь только из-з того, что вы не пожелли признть в полковнике Абк джентльмен. Неужели он успел з эти несколько минут тк измениться? – Опсясь перебор, Ргнрсон несколько смягчил тон и добвил: – Дело в том, брон, что нм всем приходится стлкивться с последствиями своих поступков. Прво крови ныне не грнтирует вм никкого иммунитет. Оно дет вм лишь некоторые привилегии, в ответ н которые вы обязуетесь охрнять людей, живущих в вшем домене, и зботиться о них. Все это оговорено в торжественной клятве вссльной верности, которя восходит ещё к временм Жн Железной Руки. Вы лично двли эту клятву трижды. Первый рз строму королю. Второй – Фине. И третий рз – уже мне. И я требую от влдетелей лишь того, чтобы их милости соблговолили свято блюсти все свои обязтельств.

Брон виновто понурил голову, и Ргнрсон решил, что вопрос исчерпн.

– Н этом нм сейчс лучше зкончить, верно? Отпрвляйтесь вместе с семьей в свои покои и ждите тм сын. Я попрошу доктор Вчел позботиться о мльчике. А ты, Креденс, отпрвляйся в кзрму и не смей высовывть нос до утр. Позже я с тобой ещё потолкую. Дерел, не пор несколько оживить нше прзднество?

Отойдя в сторону, чтобы брон не мог их услышть, Брги спросил:

– Ну и кк я, по-твоему?

– Не плохо, совсем не плохо, – ответил Пртксис. У ученого имелся собственный способ зпугивть людей. Дерел постоянно зписывл кждое произнесенное слово, и Нордмены испытывли чуть ли не блгоговейный ужс, когд он мгическим обрзом нчинл позже дословно воспроизводить их речи. – Нсколько хорошо вы его знете? Не зтит ли он н вс злобу?

– Не думю. Он просто немного импульсивен. Брон сумел пережить гржднскую войну, и я его с того времени не повесил. Большего от влдетеля ожидть не приходится. Сделй-к пру зметок. Во-первых, ндо вывесить н всеобщее обозрение струю петлю, в которой ншли свое упокоение лорд Линдвелл, сэр Андвбур и Кптл. И, во-вторых, попроси Вртлоккур сделть тк, чтобы Нерожденный покзлся н людях. Этого пок достточно.

Ргнрсон сделл пузу, чтобы рздобыть вин для Пртксис и пив для себя.

– Иногд все это действует н меня стршно угнетюще, – продолжил он. – Я – третий монрх кряду, который не жлеет своей здницы для того, чтобы сделть эту стрну пригодной для достойного существовния. И если я пок не получил стрелы в грудь откуд-то из подворотни, то все едино окзлся по уши в том же смом иррционльном дерьме, в котором сидел стрый Криф с момент своей коронции.

– Мы имеем дело с феодльным обществом, сир. Жесткость конструкции есть одн из типичных черт подобного род обрзовний. И это позитивня, создющя устойчивость черт, если принять во внимние те силы, которые формируют феодльные обществ. В этой структуре предусмтривется фиксировнное место для кждого человек, ответственность и привилегии которого четко определены. Недосттком ткого обществ является его плохя восприимчивость к любым новым идеям. В течение жизни одного поколения феодльную лодку Квелин рскчивло слишком много новых, смых новых идей, нчиня с появления Бич Божьего. Д и тот возник не н пустом месте. Теперь Квелин стл похож н черепху, которя втягивет голову под пнцирь, ожидя, когд минует смое стршное время. Однко ургн все не кончется, ретрогрды нносят ответный удр, и в обществе нчинются конфликты.

– Что ты хочешь мне этим скзть?

– В королевствх, подобных Квелину, изменения происходят медленно и мучительно. Нельзя нжимть слишком сильно. Обязтельно последует рекция, похожя н откт волны. Однжды вы породили ткую рекцию, выигрв гржднскую войну. Теперь идет вторя волн.

– Я ничем не могу её остновить?

– Если обртиться к медицинской нлогии, то вы должны постоянно использовть припрки, дбы уменьшить опухоль и двть микстуры, чтобы ослбить боль.

– Дй рецепт ккой-нибудь припрки.

– В случе с броном, нпример, могл бы окзться полезной личня примирительня зписк. Пусть он не думет, что вы унизили его сознтельно. Нжимйте н спсение жизни его сын и соглситесь с его предрссудкми, хотя и не прямо. Эти невежды испытывют невероятное почтение к мгии чтения и письм. Брон будет потрясен тем, что вы потртили время н то, чтобы нписть ему личное послние.

– Вообще-то я нмеревлся оскорбить его и унизить, – едв слышно присвистнув, произнес Ргнрсон. – Конечной моей целью было вывесить его сушиться в петле. Эти влдетели иногд зствляют меня рыдть кк ребенк. Ну хорошо. Состряпй для меня одну из твоих клссических коротких зписок. Я перепишу её своей рукой и попрошу Дл якобы тйком передть её брону.

Брги повернулся, чтобы отойти, и тут же н кого-то нлетел. Причем сильно. Вино брызнуло ему н одежду. Он посмотрел вниз.

Снизу вверх н него смотрел подруг снохи. Девушк сделл короткий книксен и пискнул:

– Умоляю простить меня, вше величество. Я очень неловкя.

Произнесено это было высоким, срывющимся голосом. Обычно он говорил совсем не тк, Ргнрсон слышл Ширили, когд т приходил в дом н ллее Лиенеке. Сейчс он явно нервничл, в глзх её читлся стрх.

– Приношу свои извинения, миля. Это я виновт. Не смотрел, куд иду, – скзл Брги и продолжил путь. «Неужели он меня боится, – думл Брги н ходу. – А может быть, девиц просто блгоговеет перед Короной? Или опсется смой себя? Будь ты проклят, Кристен, у тебя слишком большой рот».

Дерел уже опять о чем-то болтл. Король прикзл себе сосредоточиться. Кк только Пртксис подошел к нему, он скзл:

– Передй Мйклу, чтобы он меня ншел. Мне обязтельно ндо с ним поговорить.

ГЛАВА 7

1016 ГОД ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

РЕШЕНИЯ

Ргнрсон сидел, зкинув одну ногу н крышку небольшого квдртного стол. Он смежил веки и предвлся мечтм.

Слев от него восседл Вртлоккур. Из угл рт чродея высовывлся кончик язык. Мг медленно водил гусиным пером по листку бумги, пытясь изобрзить н нем ккой-то рисунок.

– Помню-то я все преотлично, – пропыхтел он сидящему нпротив Пртксису, – но я же не художник.

Рисунок подтверждл слов чродея. То, что вышло из-под пер Вртлоккур, нпоминло человеческое лицо. Но персонифицировть это лицо возможности не было.

– Может быть, попробовть рисовть углем, который можно стирть? – предложил Пртксис.

– Лучше всего нйти художник, который бы рисовл по словесному описнию, – проворчл чродей.

Прочк рзвлеклсь с иллюстрировнным изднием истории Пдения Империи. Вртлоккур остлся единственным живым свидетелем этого события. Глвный пмятник того период эпос «Чродеи Илькзр» являл собой пример яростной нтиимперской пропгнды. Ревнитель подлинной истории Пртксис в кждой встрече с мгом пытлся вытянуть из него воспоминния, чтобы знести их н бумгу. Пдение явилось переломным моментом в истории Зпд. Дерел считл, что увековечение лжи, нкопившейся н этом перекрестке истории, является для ученого смертным грехом.

Последний король Илькзр убил мть Вртлоккур, и будущий колдун поклялся уничтожить Империю.

– Я не могу передть рельный облик этого человек, – ворчл чродей. – Жль, что я не способен передть мысленный обрз прямо н бумгу.

Ргнрсон зпыхтел, кк рзбуженный свинрем стрый боров, и пробормотл:

– Почему нет? Мне доводилось слышть, что приличные чродеи способны вызвть любой обрз в своих Чшх прозрения. Тк что призови своих древних мгов и королей н поверхность ртути, и пусть художник срисовывет их сколько влезет.

Он шумно втянул носом воздух, чихнул и принялся рыться в крмне в поискх плтк. Днем состоялся мтч-ревнш с «Пнтерми». Сржение было долгим, погод слякотной, и Ргнрсон стршно простудился. «Пнтеры» н сей рз выигрли пять-четыре, хотя последний победный шр был спорным. Судьи до сих пор продолжли дискутировть.

Вртлоккур и Дерел обменялись взглядми.

– Кк вы думете, из этого может что-нибудь получиться? – спросил Пртксис.

– Возможно, – произнес Вртлоккур и посмотрел н Брги тк, кк смотрит профессионльный повр н любителя, подскзывющего, с ккого конц следует рзбивть яйцо.

Рспхнулсь дверь, и в комнту вошел Дл Хс. Вств по стойке «смирно», он объявил:

– Сэр Гжердрм Инредсон, вше величество.

Молодой человек бросил взгляд н здрнную ногу короля, явно не одобряя неэлегнтную позу своего монрх.

– Гони его сюд, Дл, – рспорядился Брги.

Появился сэр Гжердрм и с недоуменным видом знял единственный оствшийся свободным стул.

Ргнрсон снял ногу со стол и сел прямо.

– Это все, Дл. Побудь в коридоре и проследи, чтобы под дверью не околчивлись нежелтельные слуштели.

Хс удлился, явно обиженный тем, что ему не позволили остться в столь изыскнном обществе.

– В чем дело? – спросил Инредсон.

Ргнрсон принялся обрезть ногти мленьким перочинным ножом. Дерел, зметив это, недовольно поморщился.

– Нчинют происходить стрнные вещи, и я решил, что нм следует что-то предпринять, – скзл Ргнрсон.

Инредсон провел лдонью по волосм. В помещении стоял ужсня жр.

– Короче говоря, я порзмыслил кк следует и решил, что вы – те, единственные, кому я могу полностью доверять, – продолжл Брги. – Поэтому двйте попыхтим вместе и решим, куд мы ктимся. Вот тк. Теперь вопросы, – зкончил он и вытер лезвие нож о штнину.

– Ккие ещё проблемы? – изумленно спросил Гжердрм. – Я-то полгл, что мы пребывем в превосходной форме.

Сэр Гжердрм стоял очень длеко от политики.

– Перечень всех проблем зймет очень много времени, Гжердрм. Я свел их в три группы в звисимости от числ людей, которых они зтргивют. Итк, первя групп – это Мгл, Арл Днтис и их комнд. Судя по всему, они плетут зговор, чтобы вернуть Мглу н трон. Если они в этом деле преуспеют, то вторя групп проблем может рссосться см собой.

Длее. В Хммд-ль-Нкире происходят стрнные вещи. В основном в результте мхинций Хсунг. Создется впечтление, что он хочет окружить нс с флнг, сделв сидящего н Троне Пвлин своим всслом.

Третья групп проблем связн с престолонследием. Пок он не предствляется очень вжной. Я чувствую себя вполне здоровым. Но меня могут пырнуть ножом, кк Ликопулос. Что в этом случе произойдет? Новя гржднскя войн? Гжердрм, если я сегодня ночью згнусь, кк поведет себя рмия?

– Кто знет? Нс эт проблем кк-то не волновл. Думю, что поддержит того, кого изберет Совет.

– А что, если это будет кто-то из числ влдетелей? Предствитель строй школы? Соглситесь ли вы с этим? Соглсится ли Креденс? Позицию Мрен Димур следует принимть во внимние.

– Не зню, кк поведу себя я, но Креденс точно сбежит в лес. И срзу нчнет дрку.

– По логике вещей один из твоих сыновей мог бы стть приемлемым кндидтом, хотя и не по зкону, – зметил Вртлоккур.

– Но у меня – три сын и внук. Кто из них может стть претендентом? Внук – первенец моего стршего сын, если вы придерживетесь ткой линии нследовния. Гундр первый по стршинству из оствшихся в живых сыновей, Фульк произвел н свет королев. Элн же был всего-нвсего женой солдт. Айнджр можно сбросить со счетов, тк кк он дльше всех стоит от престол.

– Все они ещё очень молоды, и речь, следовтельно, идет о регентстве, – зметил Пртксис.

– Зню. И это ознчет дополнительные осложнения, связнные с проблемой доверия. Проблем доверия должн знимть нс прежде всего. Кк быть с толпящимися вокруг Ингер итскийцми? Не окжутся ли они пятой колонной? Кк поведет себя Мйкл? Есть Абк со своими Мрен Димур. Есть влдетели. Что будут делть Мундуиллер, Днтис и им подобные? Имеются люди, нпвшие н Ликопулос и подбросившие мне список. Нм не известно, н кого или н что ствят эти типы. Мне хотелось бы нметить общие принципы решения этих проблем, чтобы в случе моего уход оствлись вехи, которыми можно было бы руководствовться.

– Похоже, что нм придется здесь проторчть довольно долго, – буркнул Инредсон.

– Если ндо, знчит, ндо. Дерел и я уже пытлись решть эти здчи. У тебя тоже будет время подумть.

– Все проблемы взимосвязны – решение одной из них ослбляет действие остльных.

– Зню. Двйте вычленим одну здчу и попробуем выковть внятный ответ.

– В тком случе следует нчть с вопрос престолонследия, – скзл Пртксис. – Зтеи Хсунг не требуют срочных действий. Это скорее отвлекющий мневр. У Шинсн сейчс совсем другие зботы. Хсунг огрничится лишь шумовыми эффектми. Ему необходимо держть руки свободными для того, чтобы помочь Куо, если дел с Мтянгой пойдут не тк, кк ндо. А Мгл от нс никуд не денется.

– Более удчного времени, Дерел, для нс не будет. Кк только они обрушт удр н Мтянгу, Куо волей-неволей оголит свой зд, и я смогу по этому зду хорошенько шлепнуть.

– Вы – король, вм и решть, – пожл плечми Пртксис. – Но если мы учредим зконную линию нследовния и договоримся о регенте, для Квелин будет больше пользы.

– Что скжешь, Гжердрм?

– Я бы чувствовл себя более спокойно, если бы зрнее знл, кто взойдет н трон. Что же ксется Хммд-ль-Нкир… то это скорее зботы Мйкл.

– А кк поступить с Мглой? – Ргнрсон уже принял решение, советники его очень рзочровли. Они не хотят видеть, нсколько вжно для Квелин ослбить Шинсн. Дже Дерел, призыввший его совсем недвно игрть в игры Хсунг, не змечл этого.

– А что он способн изменить? – презрительно бросил Гжердрм и тут же продолжил: – Прошу прощения, сир, я зпмятовл, что кстелян Мйск – вш друг. Но у нс нет основний верить в то, что, ств првительницей, эт дм сможет изменить исторические импертивы Империи Ужс.

– Исторические импертивы? Большой ты ученый, Гжердрм. А ты что н это скжешь, Вртлоккур?

– Я не люблю Шинсн, – произнес чродей, изучя кончики своих пльцев. – Лорд Куо для нс – згдк. Его сподвижники нм неизвестны. Мглу же мы по крйней мере хорошо знем.

Пртксис нчл протестовть.

– Не мог бы ты пок помолчть? – остновил его Вртлоккур. – Мне кжется, что я говорю с большим зннием дел, нежели ты.

Пртксис подчинился, Ргнрсон выпрямился н стуле.

– После того кк я не смог определить человек, оргнизоввшего нпдение н генерл, я стл ежедневно зглядывть в будущее. У меня н это уходит тк много времени, что супруг обвинил меня в том, что я перестл уделять ей внимние. Я пытюсь сделть для вс все, что смогу. Однко время родов приближется, и скоро я буду не в силх вм помогть.

– Скжите, почему вопрос престолонследия вс не волнует? – спросил Пртксис.

– Рзве я говорил, что он меня не волнует? По-моему, это совсем не тк.

– Мы и не ждем, что ты стнешь обходить Непнту своим внимнием, – вмешлся Брги. – Что ты только что толковл о предскзниях?

Вртлоккур мрчно взглянул н короля. Н лице его появилсь одн из клссических гримс, обычно приводящих людей в ужс. Любой, увидев её, шлепнулся бы в обморок. Брги же лишь ухмыльнулся, хотя и у него слегк зсосло под ложечкой.

– Предскзния… Эти проклятые предскзния, кк всегд, нендежны. Н этой неделе я извел н них сто чсов… Ну, может быть, не сто, но уж двдцть пять – тридцть точно. Ничего существенного я не узнл, однко могу вс зверить, что король через пять лет ещё будет жив. Это было мгновенное свидетельство, но весьм ндежное.

– Вы уверены? – вскинув брови, спросил Дерел.

– Рзве ты не слышл мои слов?

– Полегче, вы об, – остновил готовую нчться свру Ргнрсон. – Что-то все здесь стли чересчур легкорнимыми. Итк, через пять лет я все ещё буду жить. Приятно слышть.

– Однко это не ознчют, что пятилетие окжется для тебя счстливым. Предскзние просто говорит, что ты з это время не умрешь.

– Знчит ли это, что мне предстоят трудные годы?

– Не зню. Я увидел тебя летним днем. Ты стоишь с мечом в руке. С клинк кпет кровь. У ног твоих куч мертвых тел. Н твоей физиономии волчий оскл – тот, который у тебя появляется во время битвы. Шлем твой помят и сбит нбок. Из-под шлем свисют длинные седые птлы. Происходит это ровно через пять лет.

– Из этого предскзния мне пок ясно лишь то, что поседею я по вине здесь присутствующих. Скжи, Дерел, ты удовлетворен?

– Жль, что у нс нет художник, способного зпечтлеть героическую сцену, – ответил Пртксис, потиря подбородок. – Однко если мы нчнем войну, то…

– О боги, избвьте меня от очередной…

– …в изобржении боя могут быть детли, которые позволили бы нм лучше подготовиться…

– Дерел! Ответь просто: д или нет. Ты поможешь мне восстновить н престоле Мглу, зня, что я ещё пяток лет побуду в твоем обществе?

Пртксис долго откшливлся и мычл нечто невнятное. Зтем, сделв нд собой усилие, он произнес:

– Д, сир.

– Вот и хорошо. Ведь это окзлось не тк уж и трудно, не тк ли? Вижу, вижу. Не отвечй. Жди своей очереди. Теперь я хочу спросить у Гжердрм. Итк, Гжердрм?

– Меня беспокоит то, сир, что предскзния грешт неопределенностью. Во время Великой войны все лихордочно искли тк нзывемое Копье Одессы Хомер, которое то и дело возникло в предскзниях. В итоге это проклятое копье окзлось древком штндрт, которое воткнул в Бдлмен ккой-то юнец из Ив Сколовды. У прня просто не окзлось другого оружия.

Ргнрсон удрил кулком по столу. Стоящя перед Вртлоккуром чернильниц опрокинулсь, и её содержимое потекло по дубовой столешнице. Руки короля и чродея столкнулись в воздухе нд упвшей чернильницей, темня луж н столе стновилсь все больше.

– Почему, дьявол вс всех побери, никто не желет отвечть прямо?! – прорычл Ргнрсон. – Мне известны все вши проклятые доводы, вся т чушь, которя мешет нм действовть. Нстло время, покончив с общими рссуждениями, принять решения и немедленно приступить к делу. Гжердрм, и от тебя я хочу услышть – д или нет. Ты меня понял? Выступем ли мы против Шинсн? Могу ли я полгться н рмию?

– Можете, – вздохнул Гжердрм. – Но прежде…

– Двй без всяких «но». Во всяком случе, сейчс. Это пок все, что я хотел от тебя услышть. А теперь мне ндо отыскть Дл. Пок я буду отсутствовть, вы можете вдоволь поигрть с рзного род «если», «но» и «однко». Н рзрботку плн мы нвлимся, когд я вернусь. – Он поднялся со стул, покосился н черную лужу и добвил: – Я пошлю кого-нибудь з чернилми и бумгой. – Пртксису удлось спсти свои зписи, но вся чистя бумг безвозвртно погибл. – С рзрботкой плн нм ндо покончить кк можно скорее, – зкончил король.

– Дл! – выйдя в коридор, позвл Брги. – Куд, дьявол его побери, подевлся этот мльчишк? Что случилось с Хсом? – спросил он у чсового.

– Всего минуту нзд был здесь, сир. Не мог уйти длеко. А вот и он.

– Сир? Вы пожелли меня увидеть?

– Д, – ответил Брги и скзл Длу, что тому предстояло сделть.

Пок он говорил, рспхнулсь дверь, из неё вышел Джоси Гейлз и с деловым видом зшгл по коридору.

– Что здесь делет Гейлз? – спросил Ргнрсон у чсового. – Рзве он сейчс в круле?

– Не зню, что он делет, сир, но он точно не в круле. Сейчс охрной комндует сержнт Вортель. Н этой неделе Гейлз дежурит с шести вечер до полуночи.

– Любопытно. Двй, Дл, приступй, – скзл Брги.

Отослв чсового з бумгой и чернилми, Ргнрсон осмотрел помещение, из которого только что вышел Гейлз. Ничего подозрительного он тм не обнружил.

* * *

Ноги Кристен нещдно ныли от продолжительного ожидния в скрюченном положении з живой изгородью. И долго ещё это будет продолжться? Ширили торчит тм уже добрый чс. Вся их зтея перествл быть збвной.

Нконец из кустов изгороди, окружющей влдения Мглы, появилось девичье личико. Девушк оглядел ллею Лиенеке и, убедившись, что тм никого нет, перебежл к Кристен.

– Тм у них ккой-то тервол! – здыхясь, прошептл он. – Голос у него, Крис, кк у дьявол. Звук ткой, будто злой ветер шуршит сухими опвшими листьями. Кжется, что это и не живой человек вовсе.

– О чем они говорили?

– Не зню. В их словх для меня не было никкого смысл. Что-то о том, кк король собирется им помочь… Ой!

Кристен резко пригнул вниз голову подруги.

– Оттуд кто-то выезжет.

Из-з угл дом появился экипж. Вскоре н улице появился пожилой, хорошо одетый человек довольно плотного телосложения. Прежде чем подняться в крету, человек, попыхивя трубкой, лениво оглядел ллею.

– Кто это был? – прошептл Ширили.

– Чм Мундуиллер.

– Мундуиллер из Седлмейр? Тот, который помогл королю во время гржднской войны?

– Он смый.

– Но почему этот достойный человек тк изменился?

– С людьми иногд ткое случется, – со смехом ответил Кристен. – Я тоже, помнится, знвл одну девицу, которя был без ум от прня по имени Хнсо. Теперь же он по уши втюрилсь в жентого мужчину.

– Кристен! Я ни в кого не втюривлсь!

– Кк скжешь, любовь моя. Бежим в дом. Гундр зпишет все, что ты зпомнил, и один из слуг отнесет зпись во дворец.

Примерно через десять шгов Ширили неуверенно произнесл:

– Знешь, я, пожлуй, см могл бы отнести зписку.

– Кк ни стрнно, но я тоже об этом подумл, – скзл Кристен, обнимя подругу з плечи.

* * *

Гейлз шумно шгл по переходм дворц, бормоч себе под нос:

– Итк, Гейлз, ты когд-нибудь стнешь богчом. Д, богчом. И тогд ты сможешь бросить свое дурцкое знятие. Д, Гейлз, когд будешь богт. А пок ты, Гейлз, – круглый дурк.

Со стороны кзлось, что он смотрит н пол в трех шгх впереди себя, но н смом деле взгляд его метлся из стороны в сторону. Звернув з угол, сержнт зтопл к солдту, стоящему н чсх у покоев королевы.

– Имею письмо для её величеств, Тоби, – объявил он чсовому. – Только что доствлено с север. – В подтверждение своих слов он извлек из кожной сумки зпечтнный воском пкет.

– Хорошо. Только подождите минутку, сержнт.

Тоби постучл в дверь, дверь открылсь, и из неё выглянул ккя-то женщин. Чсовой и женщин обменялись несколькими словми, после чего дверь снов зкрылсь. Солдт, кзлось, был немло этим удивлен.

– В чем дело? – поинтересовлся Гейлз.

– Не зню. Вместо того чтобы взять пкет, скзл, что сообщит о нем королеве.

Гейлз поднял руки, кк бы сдвясь.

– Женщины, – произнес он. – Скжи, Тоби, доводилось ли тебе видеть других похожих н них существ? Мужчин должен быть полным идиотом, для того чтобы иметь с ними дело. Д. Полным идиотом. А знешь, Тоби, мне они нрвятся. Д. Ну не смех ли это? Человек изо всех сил хочет быть идиотом.

– Должен скзть, сержнт, что вы выбрли смый приятный путь к идиотизму, – ухмыльнулся Тоби. – Я тоже его предпочитю.

– Ты похож н меня, – ответил солдту ухмылкой н ухмылку Гейлз. – Будем дурнями. У меня сейчс шесть бб. Не вру. Шестеро.

Дверь отворилсь, Тоби обернулся слишком быстро для того, чтобы зметить, кк изменилось выржение лиц Гейлз. Чсовой пошептлся с женщиной и, кзлось, изумился дже больше, чем в первый рз.

– Королев желет, чтобы вы вручили ей пкет сми, – объявил он.

– Вот и делй после этого доброе дело, – прошептл Гейлз достточно громко, чтобы его слов услышл солдт. – Особенно перед тем, кк зступть н ночное дежурство. Ну д лдно.

Тоби отступил в сторону, Гейлз вошел в дверь и нпрвился вслед з женщиной к комнте, где его ждл королев. Облчення в темно-зеленый пеньюр Ингер сидел з небольшим секретером. Гейлз подумл, что этот цвет очень идет королеве.

– Вше величество… – произнес он с поклоном.

– Ты можешь идти, Тельм, – скзл Ингер горничной.

– Миледи?.. – не веря своим ушм, скзл женщин. От изумления её глз стли просто огромными.

– Оствь нс.

– Но…

– Ты слышл, что я скзл. Убирйся. Сержнт, мне сообщили, что у вс есть для меня письмо.

Когд горничня зкрыл з собой дверь, Гейлз спросил:

– Нсколько это рзумно?

– Его двно не интересует то, чем я знимюсь. Он дже не зметит, если я вообще уеду домой отсюд, – скзл Ингер, брося зпечтнный пустой конверт в ящик секретер.

– Я целиком приндлежу вм, вше величество, но думю, что вы не совсем верно оценивете его величество.

– Прости, Гейлз, – скзл Ингер, одрив сержнт одной из своих плвящих мужские сердц улыбок. – Что тебе удлось выяснить?

– Я не все смог уловить, но создется впечтление, будто король нмерен выступить против Шинсн.

– Кким обрзом?

– Он стнет помогть Мгле вернуть трон.

– И это все? Почему в тком случе он столь тйно провел встречу?

– Тм зшл речь и о престолонследии, но потом чродей сообщил о предскзнии, соглсно которому его величество пробудет с нми ещё много лет. Зтем они потолковли о Хммд-ль-Нкире и выскзли предположения о том, где мог бы нходиться Мйкл Требилкок.

– Меня это тоже очень интересует, Джоси. Требилкок – крйне опсный человек, и с него нельзя спускть глз.

– Хорошо. Я стну з ним следить, кк только мы узнем, где он.

– Теперь о восточных проблемх. Нсколько сильно, по твоему мнению, конфликт с Шинсном осложнит нши здчи? И осложнит ли он их вообще?

– Некоторые осложнения могут возникнуть. События н востоке сплотят их ряды. Возможно, в этом и состоит существо плн его величеств.

– В тком случе нм ндо следить з ходом дел н востоке более внимтельно. Мы уже совершили несколько серьезных ошибок, однко нм пок везло. Не будем их повторять, дбы не згнть себя в ловушку.

– Мы уже не можем ничего остновить. Слишком поздно…

– Зню. Нм придется смириться с неизбежным риском.

Гейлз слегк поклонился и с явной неохотой стл пятиться к дверям.

Н губх Ингер зигрл улыбк.

– Тебе ещё есть что скзть, Джоси? – спросил он.

Неужели королев хочет, чтобы он выглядел дурнем?

– Хм-м… – «Лучше быть мелким дурком, чем окзться круглым идиотом», – подумл сержнт и произнес: – Когд мы беседовли в последний рз, вы обвинили короля в том, что у него есть любовниц. Это не тк. Я все проверил.

– Блгодрю тебя, Джоси, – рссмеялсь Ингер. – Огромное тебе спсибо. Тебе цены нет. Но я имел в виду не то, о чем ты подумл. Его возлюбленной является не шлюх из тверны, эт нелепя крошечня стрн. Теперь тебе лучше уйти, чтобы не дть Тельме повод для сплетен. И не збудь о Требилкоке.

– Кк можно, миледи?

Когд Джоси Гейлз говорил тким тоном, у собеседник не оствлось сомнений в том, что сержнт сделет все кк ндо.

ГЛАВА 8

1016 ГОД ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

ПУТЕШЕСТВИЕ МАЙКЛА

Осмотрев мертвого убийцу и допросив рненого генерл, Мйкл вышел подышть воздухом в дворцовый прк. Сделв дв круг, он успел подумть обо всем, что знл точно, о том, в чем не был до конц уверен, тк-же и о том, о чем лишь подозревл. Мйкл облдл почти бсолютной пмятью, и ему очень редко приходилось обрщться з помощью к небольшому штту сотрудников, которых он держл для ведения документции.

Он видел укзующий перст. Перст этот был кким-то призрчным и укзывл в стрнном нпрвлении. Никкими фктми Мйкл не рсполгл и руководствовлся лишь интуицией. Со столь легковесными сообржениями к королю являться нельзя.

Вообще-то у него были достточно обосновнные мысли о том, где можно будет собрть необходимые улики. Если тковые существуют.

В змок Мйкл тк и не вернулся, решив, что для него сейчс лучше всего исчезнуть. С этим делом он должен рзбирться лично. Здч слишком деликтн, чтобы поручть её решение другим. Больше того, никто ничего не должен знть до тех пор, пок он не добудет конкретных сведений.

Он прошел в город – в тот дом, которым весьм редко пользовлся. Влделец жилья обитл тм же. Он был ветерном многих войн и весьм ндежным человеком. О его тйной связи с Требилкоком никто не знл. Он соберет все, что необходимо путнику. Путешествие он нчнет из этого дом.

Требилкок решил отпрвиться в путь после того, кк допросил генерл Ликопулос. Искть убийц с помощью гентуры было бессмысленно. Если бы его генты хотя бы рз пересеклись с подозрительными людьми, он был бы предупрежден зрнее.

Мйкл никогд не сомневлся в эффективности своей оргнизции.

Двумя днями позже под видом почтового курьер он пересек грницу Тмерис. А ещё через дв дня он уже стучлся в дверь См Чордин – купц, знкомого ему со времен войны. С тех пор они чсто обменивлись услугми.

Рбот оргнизции Мйкл строилсь н системе взимных услуг и н его необычйной способности убедить людей в том, что все его поступки являются необходимыми и единственно првильными.

Несмотря н глубокую ночь, Чордин нкрыл стол. Он ничего не спршивл до тех пор, пок Мйкл не нсытился, д и после этого он огрничился вопросом:

– Когд мы с тобой первый рз встретились?

– Прости, – ответил Мйкл, сыто рыгнув. – А познкомились мы с тобой срзу после Плмизно.

– Нет. Это было чуть позже. Я впервые увидел тебя в горном проходе Свернейк.

– Ну тогд нверняк в Квелине.

– Точно. Теперь я вспомнил. Это произошло н коронции короля Брги.

– Не буди воспоминний, – ухмыльнулся Мйкл. – Воспоминния зствляют меня стрдть. Я до сих пор пытюсь выяснить, что же я нтворил тем вечером.

– Я тоже окзлся слегк не в себе после прзднеств. Помню только, кк ты и твой коренстый дружок – Крл, кжется, – пытлись утщить меня в притон, именуемый «У толстяк».

– Арл. Арл Днтис. Ты тк и не пошел, король позже прислл Дерел, чтобы тот нс выкупил. – Мйкл фыркнул. – Если ты не видел того, кк может вырзить свое презрение выпускник Ребсмен, ты не видел ничего.

– Что привело тебя в нши кря?

– Мне очень хотелось бы нзвть мой приезд просто дружеским визитом, но это было бы ложью. А ты, похоже, потолстел н пяток фунтов. Я не ошибюсь?

– Больше, чем следовло бы. Почти никких физических нгрузок. Дел идут прекрсно, и я могу себе позволить лопть все, что хочу. Этим я в основном и знимюсь. Итк, что тебе ндо?

– Из твоих знкомых, случйно, никто не нпрвляется в Хммд-ль-Нкир? Точнее – в Аль-Ремиш?

– Рз в неделю через Столпы проходит нш крвн. Предметы роскоши. Ты хочешь перепрвить что-нибудь туд или вывезти кое-что оттуд?

– Не что-то, кого-то. Меня.

– Хм-м… – Чордин зкрыл свои свинячьи глзки и пожевл толстыми губми.

Мйкл терпеливо ждл. После довольно продолжительного молчния См скзл:

– Могу ли я спросить, с ккой целью?

– Спросить ты можешь. Но ответ я тебе грнтировть не могу.

– Вот тк, знчит? Ну д лдно. Посмотрим, что можно сделть. Время от времени я ннимю людей со стороны. Люди Мегелин особого внимния н нши крвны не обрщют.

– Я высоко ценю твою помощь, См.

– Ты мне ещё зплтишь з это. Стрый См ещё явится к тебе, чтобы получить должок.

– А не кжется ли тебе, что ты уже успел мне здолжть?

– Кк тебе не стыдно, если ты имеешь в виду мою интрижку с той дмой? Не идет ни в ккое срвнение с тем, что я делю для тебя.

– Ты и предствить не можешь, нсколько трудно было убедить её уехть н зпд, вместо того чтобы отпрвиться к твоей супруге и все ей рсскзть. Мой человек едв не зкончил свою жизнь в петле. О рсходх я уж и не говорю.

– Получется, что мне приходится плтить по стрым векселям, Мйкл, – ухмыльнулся Чордин. – Я до сих пор тебе блгодрен. Полгю, что мы будем квиты, если я тебе помогу.

– До тех пор, пок очередня девчонк не стнет нрушть покой твоей семейной жизни.

Чордин порылся в остткх яств, рзыскивя съедобные куски, которые он и гость проглядели с первого зход.

– Ндеюсь, что ты в хорошей форме, мльчик. Здесь и для тебя кое-что ншлось, – скзл он и без всякого переход добвил: – Кроме того, ты должен вернуться с тем же крвном.

Мйкл хитровто подмигнул.

– Сердце твое, См, черно, кк дские врт, – скзл он.

– У меня черное сердце? Что ты хочешь этим скзть?! – в шутливом изумлении воскликнул Чордин.

– Ты для меня – открытя книг, См. Сейчс ты думешь о том, сколько денег тебе удлось н мне сэкономить. Кк только я уйду, ты примешься потирть от восторг руки.

– Кроме того, Мйкл, я спущусь в подвлы и преклоню колени перед хрнящимися тм мешкми с золотом, – весело посмеивясь, ответил Чордин. – Тков жизнь, друг Мйкл. Тков жизнь. Я зплыл жиром не только в буквльном смысле. А теперь, с твоего позволения, я хочу ещё рз покзть тебе твою комнту. Что ты ещё желешь? У меня есть кухоння девочк, которую ты можешь нйти премиленькой. Не очень умня, конечно, но кого это волнует. Он с рдостью поможет тебе скоротть ночь.

– Посмотрим, См. Не ндо присылть её ко мне. Устрой тк, чтобы нши пути случйно пересеклись. Будет видно, ккой курс изберет мть-природ.

– Ты, Мйкл, рзбивешь мое сердце. Д, рзбивешь сердце. Объясни, почему я окзлся идиотом и погубил себя женитьбой. Здрвый смысл подскзывл мне держться подльше от этого проклятого лтря, но рзве стл я его слушть? Нет, будь я проклят. Должен был взять эту девку. Првд, иного выход у меня и не было. Он же вел себя тк, словно оседлл золотую жилу. Вот с тех пор я и плчу проценты золотом з тот кмень-пирит, которым окзлсь эт бб. Если бы я был молод, кк ты, то, клянусь твоей тощей здницей…

– Кк поживют твои детки? – К концу войны у Чордин их было семеро, включя две пры близняшек. Все – девочки.

– Ах, Мйкл, они – источник моего стрдния и, вне сомнения, явятся причиной моего безвременного конц. У человек одинндцть дочерей, и стршие из них цветут нстолько пышно, что все хулигны в округе тысячи миль мжут ему дверь дегтем. Куд ктится нш мир? Неужели молодежь ни о чем другом думть не может? Дело дошло до того, что для охрны ожерелья из моих мленьких жемчужин мне пришлось ннимть охрну. И знешь, что получилось в итоге? Мне пришлось гнть взшей этих охрнников!

– Тебе следовло бы ннять мзонок.

– Именно, – ухмыльнулся Чордин. – Пухленькие цветочки ростом в пять футов. Рыжие и похотливые.

– Пожлуй, пор идти, См, – улыбнулся Мйкл. – Будем решть твои семейные проблемы звтр.

Мйкл любил Чордин – но только в млых дозх. Ожидние крвн могло бы покзться ему утомительным, если бы не мленькя девиц с кухни. Стршие дочери торговц отнюдь не облегчли ожидния. Они унследовли всю сексульную неуемность ппеньки и были всем, чем угодно, но только не скромницми.

Мйкл ощутил облегчение, лишь присоединившись к отпрвляющемуся н юг крвну.

По его просьбе крвн шел быстрее, чем обычно, что было не очень хорошо для животных, тщивших н своих спинх мехи с дорогим вином. В стрне, где религиозные зконы зпрещли употребление лкоголя, торговля вином приносил дополнительные прибыли.

Выпивк преднзнчлсь для окружения Мегелин. Чордин сумел провести товр через тможню, зплтив номинльный «нлог н контрбнду», поступвший в кошельки инспекторов. В итоге крвн пришел в Аль-Ремиш н день рньше нмеченного срок, и Мйкл получил целых три дня н то, чтобы лучше рзузнть, что творится в столице.

Ему рньше приходилось бывть в пустыне, но в Аль-Ремиш он никогд не попдл. С первого взгляд город его порзил.

Столиц Хммд-ль-Нкир лежл н дне похожей н кртер чши, окруженной со всех сторон голыми, спленными солнцем землями. После бесконечной, ровной кк стол пустыни покрытые зеленью холмы внизу кзлись чудом.

Город, кк тковой, рсполглся н острове посреди неглубокого озер. С берегом Священный город связывл единственный кменный мост. Внутренний склон чши укршли рощи оливковых и пельсиновых деревьев, зеленые пстбищ и бесконечное число крошечных овощеводческих ферм. Оросительный кнл, беря нчло в высшей точке склон, зтем сбегл пологой, ленивой спирлью к озеру. Н своем пути он совершл по внутренней стороне чши три полных оборот.

Мйкл змер, открыв рот. Он вытер пот с лиц, поморщившись от боли. У Требилкок был слишком бледня кож, и жгучее солнце пустыни зствляло его стрдть больше, чем других.

– Двй шевелись, – прорычл глвный крвнщик. – Когд спустимся вниз, можешь глзеть сколько хочешь.

– Откуд поступет вод? – поинтересовлся Мйкл.

– От хребт Кпенрунг идет кведук. Его соорудил Эль Мюрид. Во времен моего отц здесь тоже был пустыня. Мегелин хотел сломть кведук. Прень возжелл смести с лиц земли все, что было сделно Эль Мюридом. Однко жрецы зявили, что нложт н него Проклятие. А военчльники скзли, что дезертируют. – Покзв н группу пмятников, возвышющихся н дльнем крю чши, крвнщик продолжил: – Он нчл ломть Стелы Бессмертных, но Белул и Эль Сенусси его остновили.

С того мест, где нходился Мйкл, монументы были едв рзличимы.

– Что они собой предствляют?

– Обелиски. Н них выгрвировны имен тех, кто погиб в борьбе з дело Эль Мюрид. Обелиски окружют могилы его жены и сын. Говорят, что ткой же пмятник имеется и в Себил-эль-Селибе. Только тм он нзывется Стелой Мучеников.

– Хм-м… – Мйкл двинул вперед своего коня. Большую чсть из того, что рсскзл ему крвнщик, он уже знл, но читть или слышть о пмятникх истории совсем не то, что смотреть н них своими глзми. Во время длинного спуск по склону он стрлся держться рядом с нчльником крвн. – Что бы вы могли мне посоветовть? – спросил Мйкл.

– Мло что, сынок. Ведь я не зню, зчем ты сюд приехл. Могу скзть одно – не высовывйся. И следи з языком. Поосторожнее с выржениями. Здешние жители терпимостью не отличются. Мегелин нпугн. Он лишился нродной поддержки и поэтому обрушивется н всех тех, кто осмеливется его критиковть. Стрйся следовть зконм. Незнние обычев смягчющим вину обстоятельством здесь не считется. Думю, что ткой подход сохрнился со времен Эль Мюрид. Стрикн был крепким орешком.

Мйкл припомнил, что король рсскзывл о войнх Эль Мюрид. Он восхищлся тем иделистом, которым был Эль Мюрид четверть век тому нзд. См Мйкл был слишком молод, чтобы ясно помнить те дни.

– Кк жль, что ткой человек потерял рзум.

– Эль Мюрид? – вскинул брови крвнщик. – Д он всегд был слегк тронутым. Жль, что он тк увлекся опиумом. Тк будет првильнее. Опиум сгубил его. Ученик был неплохим человеком – во всяком случе для пустыни. Плохо лишь то, что он хотел обртить в свою веру весь мир.

Нконец они достигли мост. Н острове тм и тут сохрнились искусственные зливчики. Н воде было множество белых лилий, к смому берегу подступли небольшие, некогд весьм живописные сды. Теперь сды дичли в зпустении и почти уже превртились в зросли сорняков. Вдоль берег свободно рсполглись величественные дом – удивительня смесь зпдных, восточных и имперских рхитектурных стилей. Мйкл решил, что эти дворцы когд-то приндлежли смым верным последовтелям Ученик и попли в руки людей Мегелин, после того кк Эль Мюрид изгнли из Священного город.

– Вм приходится бывть здесь довольно чсто, – скзл Мйкл. – Кк вы оценивете шнсы Мегелин н выживние? Что с ним стнет через несколько лет?

– Сынок, – с легкой улыбкой произнес крвнщик, – пру последних дней ты в рзной форме здешь мне один и тот же вопрос. Почему бы тебе не отступить немного нзд, подумть и не спросить меня о том, что ты действительно хочешь узнть. Я не могу грнтировть, что смогу ответить, но пострюсь сделть все возможное. Хождение вокруг д около нс никуд не приведет. Пок могу скзть одно: общясь с ними, будь предельно осторожен. И знй, я н твоей стороне.

Мйкл рзмышлял все время, пок крвн шел по мосту. Окончтельное решение он принял, лишь окзвшись н узких кривых улочкх город.

– Ну хорошо. Я прибыл сюд, чтобы кое-что выяснить. Большую чсть сведений я могу получить, просто нблюдя з происходящим. Но кроме того – и это смое глвное, – я обязтельно должен узнть о тинственном чродее, живущем под крылом Мегелин. Не исключено, что его зовут лорд Норт.

Крвнщик медленно повернулся в седле, посмотрел, прищурившись, н Мйкл и переспросил:

– Лорд Норт?

– Мой друг кк-то мимоходом о нем упоминл. Очень испугнно, месяц три тому нзд. После этого ничего. И вот я хочу остудить его не в меру рзыгрвшееся вообржение.

– Понимю.

Мйкл похолодел. Крвнщик неожиднно изменился. Тон его голос стл ледяным и отчужденным.

«Неужели я совершил непопрвимую ошибку?» – подумл Требилкок.

Крвнщик долго молчл, зтем скзл:

– Сынок, никогд не произноси вслух этого имени. Я ткого человек не зню. И никто его не знет. Кк ты зметил, несколько месяцев нзд ходили ккие-то слухи. Зтем они вдруг прекртились. Бм! Люди, которые упоминли это имя, стли почему-то исчезть. Может быть, ткого человек вообще не существует. Но если он дже и есть в природе, то лучше притвориться, что его нет.

– Понимю, – с некоторым облегчением скзл Мйкл, и его рук н целый дюйм отодвинулсь от рукояти меч. – В то время когд ходили слухи, не упоминл ли кто-нибудь о месте, где это создние вело свое несуществовние?

– Ты быстро все схвтывешь, – улыбнулся крвнщик. – Но лучше об этом типе вообще не говорить. Но поскольку ты уже упомянул имя, тебе не стоит появляться по ночм н улицх. Люди исчезют преимущественно тм.

– Если тк, то здесь вообще не должно быть никкой ночной жизни.

– Этого я не утверждл. Есть мсс людей, которые не произносили вслух зклятого имени и которым плевть н то, кто восседет н Троне Пвлин. Те же, кто возвышет голос против Мегелин, тоже исчезют.

– Здорово придумно. Скжи, не ощущешь ли ты здесь, в Аль-Ремише, зпх колдовств?

– Я? Конечно, нет. Я не могу сморозить подобную глупость. Если бы я допустил, что мгия здесь существует, то её возмездие могло бы обрушиться н меня.

Мйкл улыбнулся. Он узнл почти все то, что хотел узнть. Более того, все можно было выяснить ещё в Тмерисе, если бы у него хвтило ум тм поспршивть!

Теперь оствлось выяснить лишь то, что в другом месте узнть было невозможно. А именно: ккя связь существовл между Аль-Ремишем и покушением н Ликопулос. Окзлось, что процесс познния тил в себе больше опсностей, чем мог ожидть Мйкл.

– Зпирется ли помещение, которое приндлежит здесь Сму? – спросил Мйкл. – Я слышл, что те, кто приходят с крвном, ночуют в своего род кзрмх.

– Д, это тк. А нсчет зпоров вы можете спросить брт господин Чордин. Комндует здесь он.

Крвн свернул в боковую улицу и вскоре вступил н обширную, огороженную площдку. Площдк нпоминл небольшую крепость. Ее окружл стен высотой в двендцть футов с единственными воротми. С внутренней стороны стены нходились стойл, в смом центре огороженного прострнств возвышлось несколько трехэтжных здний. Дом стояли тесно прижвшись один к другому, тк встют спин к спине бойцы, чтобы встретить приближение врг. Мйкл вошел в один из домов и вручил рекомендтельное письмо брту См Чордин.

* * *

Прошло три дня, Мйкл прктически тк ничего и не узнл. Обиттели Аль-Ремиш окзлись людьми нерзговорчивыми и мрчными. Друг с другом они говорили дже меньше, чем с инострнцми. При этом они изо всех сил делли вид, что короля в их стрне вовсе не существует.

Д и Мйкл тоже не змечл присутствия Мегелин, если не считть постоянного стрх в глзх его подднных. Птрулей н улицх было очень мло, и создвлось впечтление, что в них вообще нет ндобности. Большя чсть войск Мегелин знимлсь тем, что выжигл кленым железом оствшихся последовтелей Эль Мюрид. Из того немногого, что сумел услышть Мйкл, следовло, что удч королю не улыбется. Хммд-ль-Нкир был стрной весьм обширной, и в нем имелось множество мест, где могли скрывться пртизны. Много лет тому нзд, когд Эль Мюрид боролся з влсть, это сумел докзть военчльник повстнцев Нссеф, получивший позже титул Бич Божий.

Нступил ночь. Мйкл лежл н соломенном тюфяке, пялясь в потолок и рзмышляя о том, кк лучше пробиться сквозь тумн, окутывющий Мгден Норт. Одинокя свеч едв-едв освещл комнту. Мйклу вдруг покзлось, что зскрипели ступени, ведущие н сторожевую бшню. Бесшумно поднявшись н ноги, он проверил мссивный дубовый брус, служивший зпором. Взломть дверь можно было лишь при помощи штурмового трн.

Убедившись, что с дверями все в порядке, Мйкл обртился к зкрытым тяжелыми ствнями окнм и сделл тк, чтобы в случе поспешного бегств ствни можно было быстро рспхнуть. Со стороны окон ему тоже ничего не грозило, и можно было возврщться н тюфяк.

Снов скрипнули ступени. Мйкл протянул руку, нщупл меч и положил его себе н грудь.

Мйкл Требилкок постоянно изумлял всех друзей полным отсутствием у него чувств стрх. Он лишь весьм отдленно понимл, что чувствуют другие, испытывя ужс, д и то только потому, что не любил пребывния н публике и побивлся публичных выступлений. Когд его просили выступить перед группой слуштелей, он нчинл зикться. Это, кстти, и объясняло его тягу к секретности. Мйкл чстенько скрывлся ото всех, всеми силми стрясь избегть неприятных моментов.

Но больше всего он не любил вдвться в подробности.

Теперь скрипнул дверь. Мйкл продолжл лежть неподвижно. Кто-то стл возиться с нружной щеколдой. Мйкл усмехнулся. Никкой пользы гостю это не принесет. Дверь можно было открыть лишь изнутри.

Возня со щеколдой прекртилсь, и дверь зтрещл под сильнейшим нжимом. Глз Мйкл слегк округлились от изумления. Что з дьявольщин? В дереве появились трещины, с дверной рмы посыплсь штуктурк. Создвлось впечтление, что дверь вместе с рмой вот-вот вылетит из стены. Мйкл встл, подошел к окну, рспхнул ствни и выглянул в темноту.

Животные в стойлх вдоль южной стены вели себя беспокойно, погонщики с фкелми и лмпми в рукх пытлись их усмирить. Во всем остльном н площдке было все тихо, кк н клдбище.

У Мйкл возникли мрчные подозрения, и он подошел к двери. Нжим н неё прекртился. Мйкл потянул носом воздух и ощутил зпх ккого-то животного.

Его бледные губы рстянулись в улыбке, которя, впрочем, тут же исчезл. Лорд Норт или, вернее, Мгден Норт был здесь. Бежвший из Эсклон мг сумел пережить битву под Плмизно.

Мйкл Требилкок уловил зпх побоищ под Плмизно и ещё десятк других сржений. Это был вонь свн делж – ночного чудовищ, созднного Нортом в лборториях Эхлебе. Уничтожить свирепого и могущественного монстр было прктически невозможно.

Мйкл отступил от двери, лихордочно рзмышляя, кк поступить. Эту новость необходимо донести до короля. Он поможет пролить свет н те тинственные события, которые происходят в Квелине. Мегелин нходится под злыми чрми эсклонц. Только Мгден Норт способен сотворить людей, нпвших н Ликопулос.

Но с ккой целью, спршивл его внутренний голос. Ответ н этот вопрос Мйкл пок не имел. Между генерлом и колдуном не было ничего ткого, что могло бы опрвдть убийство. Мегелин тоже никогд не ссорился с Ликопулосом.

У Мйкл были н этот счет кое-ккие сообржения, но произносить их вслух он не осмеливлся. Его друзья откзлись бы выслушивть подобные подозрения, подозревемые попытлись бы убить, если бы почувствовли, что он слишком много знет.

Но кк бы то ни было, короля ндо предупредить о появившихся в Аль-Ремише слугх тьмы.

Крвн уйдет из священного город только через неделю. Кого-то его присутствие в столице явно выводит из себя. Сможет ли он, преследуемый свн делжми, пережить это время? Сомнительно. Ндо придумть нечто новое.

Мйкл снов оглядел двор. Крвнщики успокоили лошдей и теперь, собрвшись тесной группой и почесывя зтылки, что-то горячо обсуждли.

Рздлся громовой удр, дубовя дверь вместе с рмой рухнул в комнту, и в проеме возникл черня мсс. Мйкл удрил мечом и почувствовл, кк клинок погрузился во что-то мягкое. Не теряя ни секунды, он отскочил нзд и прыгнул прямо через подоконник во тьму.

Пдя, он услышл визг, похожий н вопль дикого кот рзмером с тигр. Ему дже покзлось, что от этого шум здрожли стены дом. Требилкок сумел сгруппировться в полете и блгодря этому приземлился н обе ноги и одну руку. При приземлении он вывихнул лодыжку, но, к счстью, не сильно.

– Фкелы! – выкрикнул он, ковыляя к остолбеневшим погонщикм. – Выше фкелы! Они не терпят свет!

Мйкл услышл, кк сзди него с глухим звуком н землю плюхнулось огромное тело. Оглядывться он не стл. Не оглянулся он и тогд, когд услышл скрежет когтей догоняющего монстр. Выхвтив из рук крвнщик мсляную лмпу, он швырнул её в ндвигющуюся из тьмы черноту.

Свн делж чуть уклонился в сторону, и лмп угодил не в морду, в плечо монстр. Мйкл схвтил фкел.

Все погонщики рзбежлись кто куд – все, кроме одного. Тот просто прирос к земле от ужс.

Требилкок бросился вперед и ткнул фкелом в чудовище.

Выплеснувшееся из лмпы мсло вспыхнуло. Плмя нчло быстро рстекться по лоснящемуся боку монстр. Свн делж взвыл от боли. Лошди в стойлх дико зржли и взвились н дыбы.

Свн делж перестл думть о своей миссии. Примерно треть его длиннющего тел был охвчен плменем. Чудовище пересекло двор, одним огромным прыжком взлетело н крышу конюшен и исчезло з изгородью.

Мйкл, тяжело дыш, уселся н землю и похлопл рукми вокруг себя, пытясь нщупть меч. Голов его упл н грудь.

– Что же, мой мльчик, первый их удр ты пережил, – прошептл он с едв зметной улыбкой.

Крвнщики сгрудились вокруг него.

– Что это з дьявольщин? – спросил один из них.

Мйкл посмотрел вверх и увидел округлившиеся от ужс глз и серые, ствшие похожими н воск лиц.

– Где вы были во время войн? – спросил он.

И вдруг кто-то прошептл:

– Свн делж… Здесь?

Мйкл поднял левую руку, и один из крвнщиков помог ему подняться.

– Успокойте лошдей. Оно ушло и этой ночью уже не вернется.

О свн делжх теперь можно не беспокоиться, подумл он. В другой рз Норт попробует нечто иное. Смым логичным предствляется простой рест.

Н полученный сигнл ндо регировть кк можно быстрее, и для этого имелся единственный способ. Следует вступить в конткт с местным гентом – человеком, которому доверять больше нельзя. Норт, очевидно, ншел его, перевербовл и прикзл нпрвлять успокоительные донесения в Форгреберг. Агент ндо ещё рз перевербовть, хотя бы н одну минуту.

В Аль-Ремише ещё было темно, когд Мйкл поднял с постели бывшего гент. Рссвет едв знимлся, когд он, убив предтеля, вышел н улицу в ндежде переплыть озеро и зтеряться в пустыне, прежде чем Норт нпдет н его след.

Н то, чтобы выжить, ндежды мло, думл Мйкл, входя в холодную воду. Его жизнь звисел от того, достигнет ли его сообщение Квелин и хвтит ли ему времени н то, чтобы друзья успели вызволить его из беды.

Несмотря н рннее утро, воздух уже успел прогреться. Требилкок понимл, что ему предстоит прожить ужсный день в рскленной пустыне. Он выпил столько воды, сколько смог вместить его желудок, и нполнил мехи, которые, уходя, позимствовл у отпрвленного в отствку гент. Переплыв озеро и уже поднимясь вверх по склону, Мйкл нрвл спелых фруктов. При кждом шге ноги в спогх скользили. Если дже его не убьют, подумл глвный шпион Квелин, то он все едино умрет от кроввых мозолей.

ГЛАВА 9

1016 ГОД ПОСЛЕ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

ШТОРМ ГРЯДЕТ

Ргнрсон, Пртксис, Инредсон и Вртлоккур спорили целых дв чс, ожидя, когд Дл Хс доствит к ним кстелян крепости Мйск принцессу Мглу. Ргнрсон один рз выходил из комнты, чтобы прикзть принести ещё кресл. Минут з двдцть пять до предполгемого времени прибытия Мглы н пороге появился Слгбейт. Ргнрсон вышел вместе с ним в коридор.

– В чем дело, Слг?

– Тм у ворот стоит женщин. Говорит, что ей ндо вс увидеть. Обычно мы их гоним прочь, но с этой вм, возможно, стоит встретиться.

– Кто ткя? И почему ты тк решил?

– Я встречл девицу здесь. Говорит, что её зовут Ширили.

– Что ей ндо? – окменев, спросил Ргнрсон.

– Не зню. Он лопочет что-то невнятное. Вы же знете, кк ведут себя женщины, когд нпугны.

– Нпугны?

– Эт просто потрясен. Сумел выдвить о кком-то событии н ллее Лиенеке.

– Пошли, – бросил Ргнрсон и поспешно шгнул в комнту, где оствил свой меч. Слгбейт произнес мгические слов. Ргнрсон весьм редко демонстрировл это, но дети были для него дороже, чем Квелин и корон. Если с ними что-то случилось… Они – единственное, что у него остлось.

Когд они добежли до ворот, Слг едв дышл.

– Отведи её в кордегрдию, – рспорядился король. – Я с ней рзберусь. Спсибо, Слг. Ты рссудил верно, я этого не збуду.

– Блгодрю вс, сир. Я выполнял свой долг.

– Верно. Продолжй в том же духе, и ты стнешь сержнтом. Двй её сюд.

Девушк был чуть ли не в истерике. Брги легонько обнял её и потрепл по плечу. Довольно скоро он понял, что её истерик по меньшей мере нполовину был нигрнной. Мло-помлу он сумел её рзговорить. Окзлось, что Ширили и Кристен увидели, кк ко Мгле явился Арл и ещё ккой-то тип. Девицы принялись поддрзнивть друг друг и ловить «н слбо». Не успел Ширили опомниться, кк окзлсь рядом с домом принцессы н противоположной стороне ллеи Лиенеке. Он притилсь под окном, зкрытым с внутренней стороны книжными полкми.

– Но почему все-тки вы? – спросил Ргнрсон.

– Я меньше ростом, и меня никто не мог увидеть из-з живой изгороди. Одним словом, в комнте окзлись четыре человек. Они знимлись кким-то колдовством. Через некоторое время я понял, что они шпионят з вми. С их слов. Потом они рзволновлись, и вдруг зговорил тот, который до этого молчл. Мы не видели, кк он входил в дом или выходил из него. Но он кким-то обрзом ушел, потому что они тк скзли. Все трое поговорили об этом человеке, и тут я догдлсь, что он – тервол.

Ширили снов зревел.

– Тервол, знчит? – переспросил Ргнрсон. Это известие удивило его не очень сильно.

– Д! Здесь в Форгреберге. Вы ведь мне верите, првд?

Ргнрсон здумчиво вздохнул, взял Ширили з руку и провел к креслу.

– Пок посидите, мне необходимо подумть, – скзл он и уселся нпротив, не отпускя её руки.

Девушк в немом восхищении взирл н их сплетенные пльцы. Через несколько минут он снов вздохнул и поднялся н ноги, потянув Ширили з собой.

– Сейчс во дворец прибудет Мгл. Укройтесь н то время, пок он остется здесь. Нельзя допустить, чтобы принцесс вс увидел и догдлсь об источнике моих сведений. Думю, что Слг будет стршно рд побыть с вми.

– Я тк боюсь, – прошептл девушк, снов пускя слезу.

Ширили прижлсь к Ргнрсону, обняв его з тлию. Брги чувствовл, кк дрожит млышк. Ее стрх был вполне рельным. Под вопросом оствлсь лишь его подлиння причин.

Король вздохнул и подумл о том, что ему доводилось видеть много двендцтилетних девочек, горздо более крупных, чем взросля Ширили. Он зкрыл глз и с очередным фтлистическим вздохом обнял девушку з её узенькие плечи и отстрнил от себя.

– Я тоже боюсь, млышк, – скзл он, глядя в обрщенные н него глз. – Но пугет меня вовсе не тервол. Ты ищешь себе неприятностей и, боюсь, нйдешь их столько, что мы об не сможем их одолеть.

Ее подбородок здрожл. Девушк чуть приоткрыл ротик, отведя глз в сторону. Зтем усилием воли он зствил себя снов взглянуть н Брги.

Тот поспешно сменил тему.

– Я требую, чтобы Кристен и ты прекртили игрть в шпионов. Это вовсе не игр, – скзл он и зтем неожиднно для смого себя спросил: – Ты хотя бы понимешь, куд мы ктимся?

Вместо ответ он лишь громко зсопел.

Ее щек все ещё покоилсь н его лдони. Ргнрсон привлек девушку к себе. Подбородок Ширили зтрясся ещё сильнее, блестящие глз сузились, губки приоткрылись. Он вся потянулсь к Брги, чтобы встретить его поцелуй.

О боги, подумл он. Все тело его было охвчено невидимым плменем. Ргнрсон ощущл именно то блженство, которое рисовлось ему в его мечтх.

Он нежно отстрнил её от себя. Девушк некоторое время цеплялсь з него, но потом отодвинулсь и змерл с зкрытыми глзми.

– Я хочу, чтобы ты обо всем ещё рз хорошенько подумл, – прошептл Брги. – Прошу тебя.

Ширили зкусил нижнюю губку и кивнул, кк получивший нхлобучку ребенок.

– Все против этого… – нчл он и тут же себя оборвл. Хвтит, подумл он и продолжил совсем другим тоном: – Кк только здесь появится Мгл, отпрвляйся к Кристен. И вы обе перестньте игрть в шпионов.

С этими словми он резко повернулся, вышел н воздух и, чтобы успокоиться, поднялся по ступеням н бшню. Оттуд он увидел, кк н ведущую в змковый прк дорогу повернул экипж.

– Мгл, – скзл он себе.

Скчущие рядом с кретой всдники, по-видимому, – Дл и Арл.

Ргнрсон быстро сбежл вниз, чтобы до появления Мглы познкомить остльных с сообщением Ширили.

Мгл появилсь через десять минут. Сопровождл её Днтис.

– Сдитесь, – приглсил Ргнрсон, внимтельно рзглядывя прочку. Ему покзлось, что между принцессой и купцом возникл ккя-то зстенчивя теплот. Проклятие! Неужели это зрзно?

– Я торчу здесь целый день, – продолжил король, – и у меня нет нстроения знимться никчемными игрми. Мы приняли решение, и вы о нем знете. Двйте думть о том, чем я могу вм помочь. Но прежде я хочу знть, кто этот тервол и кк он объявился в Квелине без моего н то соглсия?

Арл Днтис издл звук, нпоминющий одновременно икоту и мышиный писк. Глз его стли круглыми словно плошки. И дже Мглу слов короля зстли врсплох, что н его пмяти случлось крйне редко.

– У меня, кк вы видите, тоже имеются кое-ккие возможности. Появление тервол мне предствляется опсным. Но я молчу, и пусть это будет жестом доброй воли с моей стороны. Я не хочу, чтобы вы у меня з спиной игрли в свои игры. В Квелине я этого не допущу. У меня достточно проблем с вргми для того, чтобы терпеть неприятности ещё и от друзей.

К этому моменту к Мгле вернулся весь её пломб, и он довольно многословно рсскзл все, что произошло.

Решив, что принцесс изложил все достточно откровенно, Ргнрсон скзл:

– Звучит прекрсно. Если поверить в то, что см Куо не внес свою лепту в вш плн. Кк вы рссчитли все по времени?

– Это ещё одн чсть плн, которя звисит от многих условий. Мы выступим тогд, когд лорд Чьен решит, что нжим Мтянги достиг высшей точки и лорд Куо будет целиком поглощен отржением тки. В этот момент мы зхвтим жизненные центры Империи. Южную рмию мы оствим в покое до тех пор, пок не зхлебнется нступление Мтянги. После этого мы освободим от всех постов смого лорд Куо.

– Очень првильно, – вствил Ргнрсон. – Если он, конечно, позволит вм это сделть. – Король смотрел поверх головы волшебницы и видел девичье личико в нимбе светлых волос… Проклятие, это ндо выбросить из головы! – А что произойдет, если Мтянг воздержится от нпдения? Я слышл о том, что люди лорд Куо землю роют, чтобы отговорить их от нпдения. Это тк?

– Нш плн не лишен недосттков. Если он убедит их не нпдть, то мы проигрли.

– А рзве вы не хотите попытться спровоцировть войну?

– Нет! Не больше, чем см лорд Куо. Но почему не использовть в своих целях неизбежные события? Рекрутируя новых сторонников, мы твердим, что в последнее время Шинсн вел чересчур много войн. Новых битв Империя просто не выдержит. Это нш основной ргумент.

– Иногд мне кжется… Впрочем, хвтит. Итк, ккой конкретный вклд мы можем внести?

– Вы уже вносите, предоствляя нм убежище, где мы можем безопсно строить плны. Кроме того, нм могли бы окзть помощь штурмовые отряды для удр по смому лорду Куо.

– Обсуди все детли с сэром Гжердрмом.

* * *

Дверь, ведущя в коридор, открылсь, и из неё вышел Джоси Гейлз и чуть ли не бегом нпрвился в свое жилье, чтобы прихвтить тм ещё один пкет. Двумя минутми позже он уже говорил с сержнтом Вортелем, которого ему предстояло сменить:

– Джек, я хочу, чтобы ты меня прикрыл. Мне ндо оттщить это нверх.

– Жен ждет гостей, Гейлз, – скзл Вортел, покосившись н песочные чсы.

– Прости, Джек. Но у меня нет выход. Я вовсе не хочу ехть н твоей шее. Првд. Это много времени не зймет. Я отдм долг. Ты же знешь, что з Гейлзом долги не пропдют. Нет, првд. Я не вру.

– Ну хорошо, – вздохнул Вортел. – Но только не трть зря время.

– Опять вы, сержнт? – спросил Тоби, который все ещё стоял н чсх у покоев королевы.

Гейлз выруглся про себя. Кк он мог збыть о том, что следовло подождть смены крул?

– Д, я. Ну не дерьмо это? Еще одно письмо, Тоби. А мне пор в крул. Просто гнусность ккя-то.

Тоби постучл в дверь. Гейлз, не перествя бормотть, переминлся с ноги н ногу. Второй его визит королеве явно не понрвится. Еще меньше ей придется по душе то, что он от него услышит.

* * *

Ргнрсон был готов поклясться, что уже нтер н зднице здоровенную мозоль. Кроме того, он не мог выбросить из головы девчонку. Для того чтобы н время збыть о ней, имелось лишь одно лекрство.

– Я ухожу, Дерел. Покжи Мгле проект договор, который мы свргнили позвчер.

Он вышел в коридор, рзмышляя о том, кк воспримет Ингер столь неожиднный прилив нежности с его стороны. Когд ткое случлось в последний рз? Пожлуй, минуло больше двух лет с тех пор, когд он днем, бросив все дел, мчлся к супруге.

Чсовой у вход в зл отступил в сторону и змер по стойке «смирно». Это был ккой-то новенький. Ргнрсон его не знл.

– Сколько сейчс времени, солдт? – спросил он.

– Почти семь чсов, сир, – ответил гврдеец.

– Блгодрю, – бросил Ргнрсон и зшгл по коридору. Перед его мысленным взором мячило личико Ширили, которое вдруг иногд змещл обрз супруги. «Я непрвильно вел себя с девчонкой, – думл он. – Мне следовло проявить больше сдержнности. Теперь он будет везде тскться з мной… Если, конечно, мне не пригрезилсь моя собствення неотрзимость».

Король ощутил некоторую ностльгию по тем временм, когд бегл по девкм и менял возлюбленных по три рз в неделю, не думя о тех, н чьих судьбх это могло скзться. Вот это были деньки! Он, Нсмешник и Грун были тогд ткими молодыми, политик был игрушкой стрых вонючек, двно утртивших стремление к подлинным прелестям жизни…

Брги отштнулся от этих мыслей тк, кк испугнный конь отпрыгивет от внезпно вспыхнувшего плмени. Он собственными рукми убил своего лучшего друг. Второй его друг – Грун отпрвился в Империю Ужс, и о нем с тех пор ничего не слышно. Д, он не во всем соглшлся с Груном, но кк ему сейчс не хвтет этого человек! Если бы Грун был рядом, то с Хммд-ль-Нкиром не было бы никких проблем. Если бы королем был не сын, отец, то лорд Хсунг сто рз подумл бы, прежде чем нчть отгрызть куски от лежщих рядом с пустыней госудрств. У Грун был нрв мящегося желудком ястреб и не хвтло здрвого смысл н то, чтобы иногд не отвечть удром н удр.

Брги внчле змер, зтем мгновенно шгнул в тень колонны. Он нходился примерно в сотне футов от дверей в покои Ингер.

Из этих дверей кто-то выходил в коридор. И, узнв выходящего, король весьм удивился, ибо это человек уже целый чс должен был нходиться н дежурстве.

– Гейлз, будь я проклят, если не зймусь тобой кк следует, – пробормотл Брги.

Горячее желние повидться с супругой у короля исчезло. Однко, выждв пятндцть минут, он все же отпрвился к ней, кк по политическим мотивм, тк и из-з не угсющей стрсти к Ширили.

* * *

Мир нчл ворочться и потягивться, кк приковнный к постели больной великн, постепенно возврщющийся к жизни. Через дв дня после свидния короля с Мглой один из контрбндистов Днтис принес весть о яростных схвткх между Тройесом и Хммд-ль-Нкиром. Богтейшие прибрежные рйоны Хммд-ль-Нкир все ещё оствлись под контролем Эль Мюрид. Нейтрльные нблюдтели выскзывли мнение, что Мегелин востребует эти территории, кк только внутренние регионы будут полностью усмирены. Ученик все считли потерявшим зубы тигром, не имеющим сил противостоять нпору роялистов.

Тк думл почти весь мир.

Кк только првители Тройес спровоцировли пригрничный инцидент, нд пустыней снов проктился боевой клич Непобедимых. Кзлось, что облченные в белые блхоны бойцы вернулись к жизни из двно ушедших времен. Подобно лвине они обрушились н потенцильных грессоров. Военчльники Тройес удрились в пнику и бросили в бой стоявшие рядом войск, создв тем смым подлинный кзус белли. То, что должно было остться почти обычным и поэтому простительным инцидентом, стло полноценной войной. По пустыне проктился призыв «Священня земля в опсности!», и когд осел пыль, выяснилось, что Тройес потерял тысячу своих бойцов, те, кто остлся жив, бежли с поля боя.

Узнв об этом, Ргнрсон рзвеселился.

– Теперь тм у многих рожи покрснеют, – зметил Брги. – Держу при, что Хсунг зктит им тот ещё скндл.

Мгл совсем не рзделял его веселья.

– Они все извртят. Объявят, что первым кшу зврил Эль Мюрид, и нчнут вторжение. Думю, что мы слышли последнее «Ур» Непобедимых.

Ргнрсон перестл смеяться.

– Возможно, ты и прв. Весьм печльно, если это тк. У Ученик мло что остлось.

– Следует учесть проявления нционлизм. Обиттели побережья не в восторге кк от Эль Мюрид, тк и от Мегелин. Но они встнут н сторону любого, кто встнет н пути Тройес. Им известн цен уступок.

– Я не шибко огорчусь, если и Хсунг тм зстрянет, – зметил Брги.

Н следующий день новости принес уже Креденс Абк. Мленький жилистый Мрен Димур явился к Ргнрсону, когд тот, обсуждя бюджет, яростно спорил с членми Совет.

Члены финнсового комитет успели довести короля до исступления. Поэтому, увидев н пороге полковник, он рявкнул:

– В чем дело, Креденс?!

Абк терпеть не мог формльностей и без всяких извинений или предисловий зявил:

– Трое пытлись убить меня. В прке. Думю, что вш шмн-доктор зхочет получить их тел. Они той же породы, что и те, которые хотели убить генерл Ликопулос.

Ргнрсон негромко выруглся. Через двдцть минут он уже был в окружющей тел толпе. Впервые з все время своего првления король вышел в город в сопровождении телохрнителей.

– Ты прв, Креденс. Они той же породы.

Брги нпрвил курьер к Вртлоккуру с сообщением о том, что вскоре тот получит три мертвых тел. Он был уверен, что узнть ничего не удстся, но попытться все же стоило.

– И ты уложил всех троих?

– Они были не очень проворны, – ответил Абк.

– Итк, снов трое, – пробормотл Ргнрсон. – Д, это в духе Прккии. Девятк, рзбитя н три тройки. В тком случе не исключен ещё одн попытк. Скжи сэру Гжердрму, что я прикзывю ему ходить с охрной до тех пор, пок я лично этого прикз не отменю.

– Будет исполнено, сир, – ответил Абк и зтрусил во дворец.

Ргнрсон последовл з ним и вскоре присоединился к Вртлоккуру. Кк и следовло ожидть, чродей ничего нового от жмуриков не узнл.

– У меня по-прежнему из головы не выходит Мгден Норт, – скзл мг.

– Но, может быть, у него были ученики.

– Возможно. Но мловероятно. Это противоречит нрву колдун. Он все хрнил в тйне.

– Что мы можем скзть об этом нпдении?

– Только то, что твой список соответствует действительности.

– Но кто соствил его? Во всяком случе, не Норт. Он никогд не встречлся ни с одним из моих офицеров.

– Знчит, его просто нняли.

– Кто? – с внезпно окменевшим лицом спросил Ргнрсон.

Чродей нчл было что-то говорить, но зтем передумл и после короткой пузы зметил:

– У нс всех имеются недруги. И число их возрстет по мере нших успехов. Это похоже н бросок кмня к небу. Он возносится все выше и выше, постепенно змедляя движение, и в конечном итоге остнвливется.

– Чтобы упсть.

– Верно. Очень печльно, но это именно тк.

– Неужели я слышу речь оркул?

– Нет. Это всего-нвсего не очень удчня метфор. Тем не менее я бы предложил обеспечить охрной всех тех, кто внесен в список. Особенно Гжердрм. Нсколько я помню, он следующий.

– Уже сделно. А кк нсчет тебя?

– О себе я см могу позботиться.

– Ликопулос, видимо, тоже тк считл. Впрочем, оствим это. Если ты не желешь иметь телохрнителей, ты их не получишь. К сожлению, мне придется отменить мтч-ревнш с «Пнтерми» и получить порцию проклятий з прикз о дополнительных дежурствх. Тебе удлось нйти Мйкл?

Ргнрсон нчинл беспокоиться. Мйклу и рньше случлось исчезть. Но в критические моменты, подобные этому, он никогд не пропдл и всегд нходился в Форгреберге.

– Арл нпл н его след. Кто-то из его приятелей видел Мйкл в Делхгене через несколько дней после нпдения н Ликопулос.

– Стрнно.

– В эти дни все выглядит довольно стрнным.

– Сколько времени ещё остлось у Непнты?

– Две недели. Смое большее – три.

– Психуешь?

– Еще кк, – слбо улыбнулся чродей.

– Не волнуйся. С Этрином у неё никких осложнений не возникло.

У чродея нпряглись плечи.

– Никогд не произноси этого имени, – скзл он.

Ргнрсону крйне не понрвился тон, кким были произнесены эти слов.

– Ты, похоже, снов взвивешься не по делу. Почему, дьявол тебя побери, ты тк относишься к Этрину?

У Вртлоккур был ткой вид, словно он про себя считет до десяти.

– Ккя-то пчелк, видимо, ужлил Непнту в головку. Не зню почему, но моя супруг решил, что Этрин все ещё жив. Полгет, что нм следует нчть его поиски.

– А что известно тебе? Может быть, он действительно жив?

– Не зню.

Если Этрин жив, то это объясняет стрнное поведение чродея в последнее время, подумл Брги. Может быть, между Этрином и Избвителем есть связь? Тогд стновится понятным, почему Вртлоккур откзывется говорить о последнем.

– Пру недель тому нзд ты мне скзл…

– Зню. – Губы чродея побелели от нпряжения, было зметно, что он едв сдерживет себя. – Сейчс не время ломть голову нд всем этим. Нм предстоит рождение млденц.

– А мне кжется, что ты от чего-то пытешься спрятться, хотя тебе лучше других ясно, что от судьбы не укрыться. Неужели ты дже не желешь взглянуть? Может быть, ты ндеешься, что он обо всем збудет?

– Ргнрсон!

– Ты не можешь сложить дв и дв! См создешь себе трудности. Лдно, пок оствим тему. Я згляну позже, чтобы узнть, пришел ли ты в себя, чтобы здумться кк следует и попробовть выяснить…

– Тм нечего выяснять!

Ргнрсон резко повернулся и вышел. Теперь он не сомневлся в том, что Вртлоккур луквит и н востоке есть нечто ткое, о чем следует знть больше. Возможно, будет полезно слегк выкрутить руки Мгле. Он по меньшей мере может догдывться о том, почему Вртлоккур ведет себя столь пугюще.

* * *

В тот же вечер Ргнрсон получил зписку, нцрпнную корявым почерком Гундр. Стрший сын приглшл отц прибыть н прздновние дня рождения млдшего брт Айнджр, которое должно было состояться через пру дней.

Перед мысленным взором Брги промелькнул обрз Ширили. Девчонк нверняк нйдет повод появиться н прзднике. Он отослл зписку нзд, ндписв н ней, что пострется быть н торжестве.

Н следующий день в рзгр обсуждения бюджет в зл зседний ворвлся один из помощников Мйкл.

– Сир, – здыхясь, выплил он. – Известие от кпитн Требилкок.

Ргнрсон стрелой вылетел из-з стол. Делегты смотрели н него округлившимися от стрх глзми. Вокруг исчезновения шеф королевских шпионов ходили смые дикие слухи. Некоторые дже утверждли, что король лично рспрвился с этим ужсным типом.

– Что? Ккое известие? – спросил н ходу Брги.

– Почтовый голубь, сир. – Помощник в одной руке держл изрядно помятую птицу, в другой – письмо.

– Голубь? А я и не знл, что он ими пользуется, – скзл Ргнрсон, выхвтывя из руки офицер листок.

– У нс их очень мло. Используем лишь для смых отдленных точек. Они з чс покрывют большее рсстояние, чем всдник з день.

– Сомнительно, – протянул король, который мло что смыслил в голубиной почте. – Однко колдовство нверняк ещё быстрее, – добвил он и, прежде чем приступить к чтению, потеребил письмо в пльцх. – Будь я проклят! – воскликнул Брги, пробежв глзми послние. – Чродей прв. Эй, стрж! Нйдите Вртлоккур. Скжите ему, чтобы вызвл Нерожденного. Скжите, что все ндо делть срочно… Ситуция чрезвычйня! – крикнул он вслед убегющему чсовому и принялся нетерпеливо ждть.

Появился Вртлоккур, и Брги покзл ему послние Мйкл:

– Что будем делть?

– Теперь нм остется только ждть, – ответил чродей. – Если у тебя есть ндежные божеств, призывй их немедленно.

– Если бы я знл богов, н которых можно положиться, – фыркнул Брги, известный всяким отсутствием религиозности, – то они уже двно упрвляли бы вместо меня Квелином. Я зствил бы их метть молнии во всех, кто мне здесь мешет. А одного из них я держл бы кк шпион в спльне Хсунг.

Рздлся стук в дверь, в помещение вошел дъютнт и испугнно покосился н Вртлоккур:

– Рзрешите, сир?

– В чем дело?

– Послние от мистер Днтис, сир. Он говорит, что это крйне вжно.

– Покжи его мне. Двй быстрее. Чродей не кусется.

Адъютнт зскользил через комнту к Ргнрсону, не сводя глз с Вртлоккур. Лишь нетерпеливый жест короля зствил его перейти н рысь. Н лице мг можно было зметить стрдние. Ткое продолжлось вот уже много столетий.

Брги прочитл зписку и передл её чродею, тот, познкомившись с её содержнием, весело фыркнул и зметил:

– Похоже, что Непобедимые произвели н лорд Хсунг неизглдимое впечтление.

От одного из своих дружков-контрбндистов Днтис услышл, что войск кк Хсунг, тк и его мрионеток изрядно потрепны. Военчльников Тройес рзжловли, рядовых солдт кзнили з трусость. Хсунгу пришлось откзться от дльнейшего продвижения н юг. Появления Непобедимых никто не ждл. Их сбор остлся не змеченным для рзведчиков Хсунг – людей с кчествми тервол, способных прибегнуть к мгическим средствм сбор информции. Ходили слухи о том, что штбу Зпдной рмии грозят серьезные перетряски. Хсунг стл подозревть, что в его ближйшем окружении окоплся предтель.

– Ты не считешь, что это может доствить нм серьезные неприятности? – спросил Ргнрсон. – Один из его людей рботет н Мглу.

– Уж они-то себя кк-нибудь прикроют.

– А кк быть с Нортом?

– Хм-м…

– Мы не понимем «почему», но нм известно «кто», и мы знем, где этот сукин сын нходится.

– Двй будем рзбирться последовтельно. У нс одновременно зкипет слишком много кстрюль. Кроме того, нм совсем не нужн войн с Мегелином.

– Кто говорит о Мегелине? Я имею в виду лишь Норт.

– А что, если он контролирует все действия Мегелин? Первя нш попытк может зкончиться неудчей. Он же первоклссный чродей. Если бы это было не тк, ему ни з что не удлось бы пережить уничтожение Прккии.

– Мегелин не стнет объявлять нм войну. Мы считемся его друзьями.

– Считемся… Они скжут, что король сошел с ум. И мы теперь знем почему.

– Он не сделет этого. Эль Мюрид мгновенно вцепится ему в здницу.

– Оствим Норт в покое. Мы сейчс звязны н зговоре Мглы. Кроме того, я жду появления ребенк. Ты же не стнешь связывться с Нортом, если рядом не будет меня? А я – если мне придется выбирть между помощью тебе и пребывнием рядом с женой – выберу жену.

– И чего я вдруг зтеял этот спор? Ндеюсь, что когд семейные проблемы рештся, твой хрктер улучшится. А я пок буду рзбирться с Советом. Если я дм им поблжку, они лишт меня средств и мне придется кусть локти не один год.

– Пусть этим зймется Пртксис.

– Чушь. Он никогд их не сможет зпугть тк, кк я. Вся нш систем упрвления, будь я проклят, никуд не годится. А придумл её Дерел Пртксис.

– Но он отлично рботет.

– Превосходно, если ты можешь потртить н решение вопрос пру месяцев. Чтобы от них чего-нибудь добиться, я кждый рз должен обвешивть этих сукиных сынов-делегтов медлями.

– Я кк-то не зметил, что тебе не удется добивться своего.

– Д, конечно. Но эксперименты Дерел с этой вшивой демокртией – для меня кк гиря н ногх.

– Это кк посмотреть. Но не пор ли нм, однко, перекусить? Можно и пив выпить. Ожидние нм предстоит долгое.

А той же ночью в Тройесе комндующий Зпдной рмией получил неофицильное известие от своего друг, нходящегося в столице Квелин. В этот момент Хсунг был без мски. Подчиненные считли Лорд лишенным чувств юмор сухрем. Но н сей рз, читя сообщение из Форгреберг, Хсунг весело смеялся. Он сохрнял хорошее нстроение до тех пор, пок не узнл, что утрчен всякя связь с лордом Куо.

ГЛАВА 10

1016 ГОД ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

ВОЗВРАЩЕНИЕ ДОМОЙ И ПРАЗДНЕСТВО

Мйкл внимтельно следил з тем, кк последний отряд преследовтелей исчезет вдли. Они зтртили много сил н его поиски. Это он здл им жру, проделв путь, который по зконм логики был не по силм одинокому беглецу. По првде говоря, его смого изумляло пройденное им рсстояние.

Укрдення лошдь окзлсь просто превосходной. Он гнл её до тех пор, пок животное не пло. К этому времени, по его рсчетм, он проделл не менее полусотни миль. Смую отвртительную чсть пустыни к северу от Аль-Ремиш он уже преодолел и сейчс нходился в сухом южном предгорье хребт Кпенрунг. У Мйкл появились небольшие шнсы н то, что ему удстся спстись вне звисимости от того, долетел голубь до цели или нет.

Беглец обртил взгляд н зпд. До нступления темноты по меньшей мере дв чс или ещё восемь миль для пешеход. Свн делжи не нчнут охоты з ним до тех пор, пок не опустится ночь.

Сколько времени им потребуется, чтобы догнть его? Жль, что он тк мло знет об этих чудовищх. Может быть, стоит нбрться хрбрости и продолжить движение в темноте?

Нет. Слишком рисковнно. Лучше потртить оствшееся до нступления ночи время н создние укрепленного редут и сбор достточного количеств топлив.

Склоны необитемых холмов были покрыты кривой порослью, в которой имелось множество сушняк. С топливом проблемы не будет. Горздо труднее отыскть место, где свн делжи смогут подступиться к нему только с одной стороны и где этот единственный подход можно будет перекрыть огненным брьером.

Мйкл потртил целый чс н то, чтобы нйти в русле пересохшей реки более или менее подходящую рсщелину. Возможно, что в древние времен он был промыт не существующим ныне потоком. Когд-то её уже использовли для убежищ. Н стенх из мягкого песчник были выцрпны ккие-то фигуры и имелись письмен, отдленно нпоминющие рунические. Мйкл решил, что грффити оствили первобытные тролледингцы, которых во времен Пдения приводил в эти кря см Ян Железня Рук.

Он собирл хворост и сучья до тех пор, пок в щели для него смого почти не остлось мест. После этого беглец рзжег мленький костер, чтобы от него зплить большое плмя, кк только появятся охотники.

– Смый трудный фокус в том, дружище Мйкл, – скзл он, – чтобы не уснуть.

Он рзвлекл себя интеллектульными игрми, в которые не игрл со времен Ребсмен. Он сочинял непристойные вирши. Он пытлся вспомнить всех женщин, которых когд-либо любил. Список окзлся горздо короче, чем думли его друзья. Когд список зкончился, взошл лун, и он стл мысленно рисовть рзные лиц н её бледной поверхности. Зтем Мйкл принялся соствлять ктлог видимых созвездий…

Проснулся он срзу, словно от толчк. Сн кк не бывло. Не теряя ни секунды, он бросил ветку в оствшиеся от зпльного костр янтрные угли и принялся лихордочно рздувть плмя. Стук когтей по кмням стновился все слышнее.

Лун стоял высоко, и, вглядевшись в сухое русло, Мйкл увидел, кк вдоль него скользят черные тени.

Он проспл не менее трех чсов.

Сухой хворост нконец знялся, Мйкл поспешно рзбросл его, чтобы плмя рспрострнялось кк можно быстрее.

– Проклятие!

Жр был просто невыносимым. Тепло от огня, отржясь от здней стены рсщелины, обдвло его со всех сторон. Мйкл лег н живот з грудой топлив, ндеясь, что не зжрится зживо.

Кк только вспыхнул огонь, из ночи донеслось недовольное ворчние. Требилкок решил, что н него охотятся по меньшей мере четыре тври. Когти монстров скребли по кмням, сквозь рзрывы в плмени Мйкл мог видеть рубиновые огоньки их злобных глз.

– Ндеюсь, ребят, у вс хвтит терпения, – пробормотл он.

Терпения им хвтило. Во всяком случе, до того момент, когд нчл знимться рссвет. Почувствовв, что конец ночи близок, чудовищ зволновлись. Интересно, подумл Требилкок, нсколько рзвит у них рзум. Неужели они нчинют понимть, что он может поддерживть огонь вплоть до нступления дня?

Теперь чудовищ издвли звуки, которые рньше ему слышть не приходилось. Это был вырывющийся из глубины груди рев ярости. Он мысленно нрисовл себе обрз четырех черных, постепенно теряющих терпение тигров. Впрочем, кк он хорошо знл, тври эти к кошчьей породе не имели ни млейшего отношения.

Пр глз приблизилсь к огню. Хотя чудовище стояло близко от плмени, Мйкл не смог определить ни его рзмер, ни формы. Норт создл монстров тьмы, и они полностью рстворялись в ночи.

То, что могло быть лпой, с быстротой молнии пробило стену огня, и огромный коготь рссек воздух н рсстоянии пльц от нос Мйкл. У него возникло искушение подрзнить чудовище, брося в него кмни тк, кк это делют обезьяны, издевясь нд леопрдом. Однко он от этой идеи откзлся, припомнив, что леопрдм иногд удется жестоко поквитться с обидчикми.

Другое чудовище протянуло лпу сквозь огонь. Н этот рз Мйкл успел вонзить в устршющую конечность свой меч. Монстр взревел, но Требилкок знл, что повреждение не серьезно. Рнения этих тврей мло беспокоили. Во время Великих Восточных Войн для истребления свн делжей удлось нйти единственное ндежное средство. Их следовло зкопть в землю нстолько глубоко, чтобы они не смогли вылезти.

Монстры топтлись перед стеной огня и рычли друг н друг.

– Мйкл, стрый дружище, боюсь, что ты просчитлся. Тебе следовло продолжть путь. До рссвет они тебя не догнли бы. А сейчс они готовятся к тому, чтобы н тебя прыгнуть.

Он подбросил топлив в огонь, понимя, что и это грозит ему гибелью.

Смерти Мйкл не боялся, его выводило из себя лишь то, что придется погибнуть тк бездрно. Требилкок всегд льстил себя ндеждой, что его кончин принесет пользу любимым людям.

В вое и шипении чудовищ вдруг послышлись ккие-то новые нотки. Видимо, они были готовы к подвигу. Мйкл поднял меч, чтобы пронзить первого монстр, который проскочит сквозь плмя.

Тонльность кошчьего концерт снов изменилсь. Через стену огня Мйкл ничего не видел, но он был готов поклясться, что вой одной из ночных тврей исчезет в отдлении.

Остльные чудовищ, судя по их реву, были чем-то недовольны.

Но вот вдли исчез вой ещё одного свн делж. Зтем ещё одного. Но один зверь оствлся, и Мйкл прочитл его мысли по низкому, полному ярости горловому реву. Чудовище было готово к прыжку.

Мйкл зрылся в кучу хворост и стл ждть.

Тврь взревел что есть силы. Когти удрили о кмень, и Мйкл с рсширившимися от ужс глзми увидел, кк из яркого плмени вырвлся комок тьмы. Требилкок удрил мечом, вложив в удр все свои силы. В днных обстоятельствх он с тем же успехом мог ткнуть в монстр зубочисткой.

Однко чудовище до него не допрыгнуло. Оно звисло в воздухе в верхней точке прыжк, и удр меч вообще пришелся в воздух. С отпвшей от изумления челюстью, Мйкл нблюдл з тем, кк ночня тврь, извивясь и визж, поплыл нзд, чтобы исчезнуть з стеной огня.

– Что з дьявол? – пробормотл он. – Что это з дьявольщин?

По кмням снов зскребли когти. Мйкл пригнулся. Еще один свн делж готовился к тке.

Но нпдение не состоялось. Вместо него послышлся обиженный рев.

Обиженный рев рздлся трижды. После этого нд пустыней повисл мертвя тишин. Мйкл Требилкок уселся, скрестив ноги и уствившись в плмя. Меч лежл у него н коленях, лоб бороздили морщины. Глвный шпион Млого королевств Квелин предвлся рзмышлениям.

Огонь неожиднно погс, и Мйкл произнес:

– Ах, это ты. Ну, конечно. Мне следовло бы догдться.

* * *

Ргнрсон и Вртлоккур дремли по очереди. Брги проснулся, когд солнечный луч, вырввшись из-з восточной стены, коснулся его лиц. Чуть отодвинувшись впрво, король приоткрыл один глз.

Чродей уже не спл, но и его рзум тоже пребывл в помутненном состоянии.

– Может быть, нм пор с этим кончть? – спросил Брги. – Боюсь, что спсть его слишком поздно.

– Вовсе не обязтельно, – возрзил Вртлоккур. – Рейдчр все ещё может его доствить.

– По чстям, что ли?

– Возможно, и по чстям, если дело дошло до этого.

– Этот голубь возродил у меня ндежду. Я не хочу терять Мйкл, после того кк он объявился. Это будет вопиющя неспрведливость. Рзве не тк?

– Может быть, нм лучше помолчть? – брюзгливо произнес чродей. – Я немного стровт для ткого род бдений. Дй мне передохнуть.

– Двй отдыхй, – скзл Ргнрсон, откидывясь нзд и зкрывя глз. Ему тоже хотелось вздремнуть.

Боги, до чего же неудобно спть н кменных ступенях!

Брги пришел в себя оттого, что кто-то тряс его з плечо. Следуя двно укоренившемуся инстинкту, он первым делом схвтился з меч.

– Спокойно, – произнес Мйкл. – Здесь собрлись только друзья.

Ргнрсон огляделся. Судя по солнцу, чс был уже не рнний. Не менее десяти. Вртлоккур тоже пытлся проснуться.

– Мйкл, не мог бы ты рзмять мне шею? Похоже, что я её вывихнул, опирясь н эту проклятую стену.

Требилкок возложил одну лдонь н висок чродея, другую н челюсть, принялся врщть его голову нстолько энергично, что рздлся громкий треск позвонков.

– Эй! Ты мне шею сломешь!

– Не шумите, сэр чродей. Что-то вы здесь очень сильно рзволновлись. Может быть, мне лучше вернуться нзд и возобновить пешеходную прогулку? Это дст вм возможность подготовиться к торжественной встрече. Дже прд по случю моего возврщения можно будет устроить.

– Стршно рд тебя видеть, Мйкл, – пробормотл Ргнрсон. – Рд, что ты жив остлся. Куд, к дьяволу, ты зпропстился? Мы прождли тебя всю ночь.

– Нерожденный ншел меня перед смым рссветом. Зтем ему вздумлось зтеять игру с свн делжми. До чего же приятно летть, если бы вы знли! Ндо будет ещё рз попробовть. Сверху видно полмир. Когд смотришь вниз, кжется, что перед тобой открывется совершеннейшя крт.

– Когд ты в следующий рз услышишь тинственный зов, – потиря шею, произнес Вртлоккур, – будь тк добр, извести нс. Тким обрзом ты избвишь своих друзей от волнений и печли.

– Я хочу кк следует потолковть с тобой, Мйкл, – прорычл Ргнрсон. – Попробую ещё рз вколотить в твое сознние одну простую мысль. Брось свою треклятую секретность. Н сей рз тебе повезло. Твой голубь вопреки всему долетел до цели. Но если бы он этого не сумел сделть? Вся твоя контор померл бы вместе с тобой. Никто, кроме тебя, не знет, из кого он состоит и что в ней происходит.

Мйкл вздохнул и, повернувшись к Нерожденному, спросил:

– Кк нсчет того, чтобы отвезти меня обртно? Двй повторим это торжественное возврщение звтр.

– Что ты имел в виду, говоря об игрх с свн делжми? – спросил Вртлоккур.

– Он отгонял их от меня вплоть до восход солнц. Когд рссвело, он посдил меня н вершину кменного столб, зтем выковырнул одного монстр из укрытия, отлетел миль н десять и вернулся с ткой скоростью, что я бы его не зметил, если бы он не мчлся н меня. Мне пришлось лечь рожей вниз, чтобы ветер не сдул меня со столб, когд он пролетл ндо мной. Чуть не долетев до меня, он бросил свн делж. Тврь удрилсь о склу с ткой силой, что я попрощлся с жизнью – мне покзлось, что кменный столб рухнет. А зтем…

– И что же? – спросил Вртлоккур.

– Эти тври ужсно прочные, но все же не достточно прочные для того, чтобы выдержть ткой удр. Чудовище не сдохло. Оно рзбилось в лепешку, но все же пытлось уползти в тень.

– Норт одривет своих монстров большой жизненной силой. Тврь опрвится и через несколько месяцев снов приступит к делу. Однко прими мои поздрвления, Рейдчр. Ты изобрел весьм эффективный метод. Горздо лучше всех тех, что мы применяли во время войны.

Брги со стоном поднялся н ноги.

– Что скжете, если я предложу вм позвтркть? – спросил он. – Может быть, нбив брюхо, мы с большим энтузизмом будем приветствовть твое возврщение. А ты тем временем поведешь нм обо всем с смого нчл. То есть с того момент, кк и от кого ты узнл, что Аль-Ремиш является именно тем местом, где следует копть.

Требилкок отрегировл н слов монрх кислой миной. Судя по физиономии шеф шпионов, можно было подумть, что он готов немедленно и с рдостью вернуться в пустыню.

* * *

Ргнрсон проспл шесть чсов кряду. Спл он крепко и снов не видел. Чувствовл он себя прекрсно и поэтому весьм слбо обругл Дл, когд тот явился, чтобы поднять монрх с постели.

– А ты уверен, что Непнт уже рожет? – проворчл он. – Тебе не кжется, что все нчлось слишком рно?

– Не зню, сир, – пожл плечми Хс. – Но я слышл, будто они ждли родов недели через две.

– Рзниц небольшя. Элн всегд рожл чуть рньше срок. Тк бывет с крупными млденцми, мои все были громдинми. Д, кстти, сегодня у Айнджр день рождения, и в честь его сегодня же вечером устривют прзднество. Не мог бы ты подыскть для него что-нибудь подходящее. То, что ему может понрвиться. Пок не зню, смогу ли я тм быть. Если прийти не смогу, то мы пошлем ему подрок.

– Хорошо, сир. Я нйду подходящую вещь.

– Только не ндо одежды. Детишки не любят получть её в подрок. Двным-двно, когд мы все вместе жили ещё в Итскии, Элн подрил Ргнру комплект одежды. Прекрсный синий нряд. Дьявольски дорогой. Сшитый в городе по специльному зкзу. И знешь, что он скзл?

– Это были по-нстоящему счстливые дни. Рзве не тк? – грустно протянул Дл и тут же добвил: – О, простите меня, сир… Нет, я не зню. И что же он скзл?

– Но, мм, у меня уже есть одни штны! – с громким смехом произнес Ргнрсон. – Предствляешь? У него уже есть штны! Вообще-то со своей точки зрения он был прв. Если бы мть не зствлял его менять портки, он не снимл их до тех пор, пок они бы н нем не рзвлились.

– Вм их очень не хвтет, сир?

– Д, Дл, – срзу ств серьезным, ответил Ргнрсон. – Мне очень не хвтет их всех. Включя твоих мму и ппу.

– Ведь от нс тех почти никого не остлось.

– Д. Но теперь идет новя жизнь. Я постоянно пытюсь внушить себе это. Поэтому нм с тобой повезло и мы живем две жизни. Кк ты относишься к прошлому, Дл?

– Стрюсь кк можно реже вспоминть, сир.

– Тебе приходилось встречть мою сноху, Дл?

– Я знком с ней, сир. Но это лишь шпочное знкомство.

– Не хочешь пойти со мной, если я туд отпрвлюсь? Посмотришь н неё поближе.

Ему вдруг пришл в голову збвня мысль. В то время кк Квелин стрдет от недосттк холостых мужчин, вокруг короля трется множество звидных женихов. Дл. Гжердрм. Арл Днтис. Мйкл. И дже Дерел. Из всей компнии только у Гжердрм был постояння связь, д и т тоже дышл н лдн.

– Не зню, стоит ли, сир. Мне кжется, что это будет недостойно по отношению к…

– Недостойно? – оборвл Дл Брги. – Д он же живя женщин… Ты, Дл, меня иногд просто ствишь в тупик.

– Весьм сожлею, что огорчил вс, сир.

– Что з дерьмо?! Огорчил, будь ты проклят… Впрочем, збудь. Иди скжи королеве, что я скоро у неё буду, чтобы попросить об одной милости.

Дл слегк поклонился и н прямых ногх отпрвился к выходу.

– Похоже, я его немного зцепил, – пробормотл Брги. – Сдется мне, что в сердце у него кто-то крепко зсел.

Десять минут спустя он уже стоял у дверей, ведущих в покои Ингер.

– Привет, Тоби. Не хочешь скзть им, что я явился?

– Слушюсь, сир. – Чсовой постучл, обменялся несколькими словми с женщиной и, обрщясь к королю, скзл: – Просят минуточку подождть, сир.

– Кк жизнь, Тоби? Не очень тебя колотит?

– Жизнь вполне приличня, сир. Хм-м… Неужели мы откжемся от прв н ревнш, пропустив очередной мтч?

Тоби числился в зпсе комнды «Гврдейцев».

– Мне ещё предстоит рзговор с коллегией судей. Может быть, они ддут соглсие н перенос встречи. Ты соглсен, что мы рди мтч не можем позволить того, чтобы кого-нибудь из нс убили?

Н лице Тоби появилось сомнение. «Зхвт» в его жизни игрл большую роль. «Гврдейцы» до сих пор потерпели лишь одно поржение, д и то пытлись опротестовть результт.

– Но если мы откжемся от прв н ревнш, общий счет будет в их пользу н одно очко. Эти нглецы будут смеяться нд нми.

– Тков жизнь, Тоби. Иногд нм приходится делть очень трудный выбор.

Дверь открылсь, и Ргнрсон, минуя чсового, переступил через порог. Еще через секунду он уже шел через комнту нвстречу Ингер, чтобы пожть протянутые к нему руки. Н лице королевы сиял одн из её смых обольстительных улыбок.

– Видимо, я веду себя очень хорошо, – скзл он. – Ты нвещешь меня з эту неделю вторично. И приходишь кждый рз среди дня.

Он рсцеловл её в щеки, зтем изумил, влепив смчный поцелуй в губы.

– Мне очень нрвится тот зеленый цвет, который ты в последнее время предпочитешь. Сюд меня тянет именно он, вовсе не похоть. Впрочем, я могу и пересмотреть свои позиции.

– Тельм, оствь нс, инче ты сможешь узнть о том, сколько людских слбостей остется у монрхов. Итк, умоляю, скжи, что же привело тебя ко мне? – спросил Ингер, збвно вскинув брови.

– У Непнты сошли воды. Мне кжется, что роженице будет приятно, если ты предложишь ей свою помощь.

Ингер срзу помрчнел. Ей крйне не нрвился процесс деторождения.

– Но что я могу сделть?

– Морльно поддержть. Это для неё будет очень много знчить.

– Понимю. Очередной взнос в уплту твоего долг.

– Возможно, – недовольно скривившись, ответил он. – А может быть, потому, что я хочу видеть вс подругми.

– А ты у меня в большом порядке. Тебе это известно? – В её глзх снов зжглись луквые огоньки.

– Кто мог скзть тебе ткое?

– Человек, с которым я спл в госпитле в Итскии.

– Кк же, кк же. Помню. Рненый солдт. Он был в горячке, что, возможно, и повлияло н его суждения.

– Я могу всегд докзть спрведливость его слов.

– По-моему, женщин, вы ствите себя в весьм опсное положение, – скзл Брги, зкрывя дверь н щеколду.

– А вот и нет. Это тебе, стричок, грозят неприятности.

– Стричок, говоришь?

Брги сделл выпд, и Ингер взвизгнул, когд он збросил её себе н плечо.

* * *

После ужин Ргнрсон присоединился к Вртлоккуру, который мерил шгми гостиную в своих покоях.

– Ты являешь собой клссический обрзец нервного ппши, – скзл Брги.

– Может быть, мне лучше быть с ней?

– Он хочет этого?

– Не зню. Но Вчел ктегорически против.

– Я его понимю. Кк идут дел?

– Говорят, что нормльно.

Из дверей спльни появился доктор Вчел, и следом з ним – Ингер.

– Ну и кк? – спросил Вртлоккур.

– Еще не скоро. Роды, кк я предполгю, примерно в полночь.

– Все не тк стршно, кк мне кзлось, – скзл Ингер, обнимя муж з плечи. – Он горздо хрбрее, чем я.

– Ты действовл отлично.

– Ничего подобного. Я вел себя кк испорченный ребенок. Мне до сих пор стыдно, когд я вспоминю то, что тогд говорил.

– Иногд женщины тк поступют, – пожл плечми Брги. – Но серьезно их слов воспринимть не ндо. Если бы они выполняли клятвы, которые дют при родх, то человеческий род двно вымер бы. У всех женщин было бы только по одному ребенку.

– Он очень изменилсь. Вылезл из своей скорлупы и срзу стл очень интересной личностью.

– Все мои друзья – личности весьм интересные. Может быть, не всегд приятные или глнтные, но очень неординрные. Но мне пор. Сегодня день рождения Айнджр, и я обещл быть н прздновнии.

– Передй ему мои поздрвления.

– Обязтельно. Взгляни-к н ншего друг.

Вртлоккур рзвил бешеную деятельность.

– Я збыл соствить гороскоп для своего дитя, – бормотл он, брося н стол книги и дигрммы, перья и чернильницы. – Полночь. Проклятие!

– По крйней мере он теперь не будет болтться под ногми, – ухмыльнулся Ргнрсон. – До свидния, любовь моя.

– Веди себя хорошо, – ответил Ингер, сжимя его лдонь.

Ргнрсон шгл в конюшню, пытясь понять, что происходит между ним и супругой. В их отношения вернулсь ккя-то освежющя теплот.

Появившись в доме н ллее Лиенеке, Брги тк и не сумел пересчитть резвящихся тм детишек. Ни один из них не стоял н месте. Похоже, что они игрли в «Зхвт», превртив в рену схвтки весь первый этж здния. Гундр кк смый стрший выступл в роли величественного рефери.

– Привет, пп! – выкрикнули, проносясь мимо отц, Айнджр и его сестр.

Сидящя н ступенях Кристен поднял н него в немой мольбе глз и скзл:

– Нше жилище зхвтили врвры.

– И эти врвры – нши дети. Ты говоришь почти кк Пртксис. Неужели тебе никто не помогет?

– Только Мгл. Сейчс он покзывет повру, кк следует готовить пунш. Хотел прийти Джулия, но её млдший приболел.

– И это все?

Н губх Кристен промелькнул понимющя улыбк.

– А вы ещё кого-нибудь ждли?

– Нет. Почему ты спршивешь?

– Я слышл, что вы лично приняли сообщение, которое я посылл вм позвчер.

– О… – протянул он и продолжил, больше для себя, чем для Кристин: – Дже смый горячий поцелуй не способен зкрыть ротик женщины.

– Поцелуй? О боги! А я об этом ничего не зню. Рсскжите мне все.

– Это всего лишь что-то вроде метфоры. А ты впредь тких фокусов не устривй. В следующий рз твои шпионские выходки могут привести к плчевному результту. Тебя могут схвтить.

– Чепух. Я уже большя девочк.

– Мы живем в мире, полном ловушек. Не суй в них свои пльчики.

– Впредь буду вести себя осторожнее.

– Обещешь?

– Обещю. Что вы подрили Айнджру?

Сверток лежл н ступеньке рядом с ним.

– Не зню. Я поручил Длу выбрть подрок. Весь день в бегх. У Непнты нчлись роды. Это всех выбило из колеи.

– В тком случе подрок явится сюрпризом для вс обоих. Мне, конечно, не следует вс дрзнить, но… Ширили скзл, что не придет, потому что не готов.

– Что?

– Он рзмышляет нд вшими словми.

Его сердце збилось чще, провлившись куд-то в облсть желудк. Рзочровние, которое он испытл, узнв, что Ширили не будет, изумляло его смого. Уствив взор в прострнство, Брги спросил:

– Скжи, Кристен, но только честно, что бы ты подумл, узнв, что между нми что-то произошло? Учитывя то, что я жентый человек, он – свободн. И то, что я в дв рз стрше её.

– Ни о вс, ни о ней я хуже бы думть не стл. Единственное, что… Вы женты. А он не змужем. И вши отношения могли бы принести стрдния вм обоим. Свидетельницей вшего горя я быть не хочу.

– Именно поэтому я и выскзл ей все. Похоже, что я сильно рзмяк. Лет пятндцть тому нзд мне было бы бсолютно плевть н последствия.

– А мне кжется, что вше зботливое отношение ещё сильнее повлекло её к вм. Он уже имел дело с мерзвцем, которому «бсолютно плевть н последствия». Првд, есть ещё и типы, говорящие: «пропди ты пропдом», кк только дело доходит до последствий.

– Иногд, Кристен, ты меня просто пугешь. Создется впечтление, что з милым, юным личиком скрывется умудрення жизнью струшк.

– Продолжйте, продолжйте. Меня рдуют комплименты, где бы я их ни получл. Дже н ступенях лестницы.

Появилсь Мгл. Ргнрсон изумился. Н принцессе был фртук, , усмиряя беснующуюся орду млолеток, он держлсь просто по-мтерински. Он светилсь рдостью. В тком состоянии Брги не видел волшебницу со времени смерти Вльтер.

– Сдется мне, что Арл сумел нйти лекрство от всех её болезней, – зметил Ргнрсон.

– Глядя, кк он приходит к ней и уходит, можно подумть, что Арл и Мгл впервые влюбившиеся юнцы.

– Для мгии любви возрст не существует. Особенно в тех случях, когд между состоянием влюбленности лежит несколько лет пустоты.

Кристен вдруг почему-то приуныл. Немного помолчв, он спросил:

– Вм удлось решить хотя бы одну из згдок?

– Мне известно, кто пытлся убить Ликопулос и Абку. Это был Мгден Норт. Колдун. Но причину покушения я не зню. Вртлоккур считет, что это сделно по чьему-то зкзу. У смого Норт нет основний держть обиду н Форгреберг.

– Но рзве возможно поствить себе н службу чродея?

– Все имеет свою цену. Кто-то предложил ему нечто ткое, в чем он очень нуждется.

К лестнице подошел привртник и доложил:

– Сир, прибыл офицер, который говорит, что ему необходимо с вми поговорить. Кпитн Хс, сир.

– Присылйте его сюд.

– Кпитн говорит, что не хочет вторгться в семейное торжество.

– Никуд он не вторгнется. Он и см прктически чсть семьи. Двйте его сюд.

Мть Хс до смой своей смерти был домопрвительницей в семействе Брги.

Дл вошел в дом и змер у подножия лестницы.

– Сообщение из Тройес, сир, – доложил он. – Через людей кпитн Требилкок. Доствлено, нсколько я понял, голубиной почтой. Последнее, кк предполгют, донесение гент. Нш информтор утверждет, что лорд Хсунг получил послние из змк Криф. Содержние послния узнть не удлось, но лорд Хсунг был весьм им доволен. Агент утверждет, что в Форгреберге имеется гент, ценность которого для Империи огромн.

– Я допускю, что тковой гент имеет место быть, – ответил Брги, передрзнивя стиль речи молодого человек. – Я был бы весьм изумлен, если бы нши недруги не имели в столице своих людей. Но я удивлен тем, что см лорд Хсунг звербовл здесь кого-то. Мне не хочется спускть с цепи Нерожденного… Это плохо действует н морльный дух моих подднных. Но, видимо, нстл чс отделить зерн от плевел. Может быть, Мйкл сумеет сделть это. Что слышно о супруге чродея?

– Пок в трудх, сир. Говорят, что все произойдет ближе к полуночи.

– Нцеди себе пуншу, Дл, и присоединяйся к обществу.

– У меня ещё остлись дел во дворце, – пряч глз, объявил Хс. Молодой человек всеми силми стрлся не встретиться взглядом с Кристен.

– У меня – тоже. К дьяволу рботу. Возьмем себе отпуск н ночь. Рбот от нс никуд не уйдет. Я дже могу прикзть тебе остться, если это снимет груз с твоей души.

– В этом нет необходимости, сир, – осмелившись н жлкую улыбку, произнес Хс.

– Никогд бы не подумл, что Дл Хс может быть тким зстенчивым, – пробормотл король, глядя в спину дъютнт.

ГЛАВА 11

1016 ГОД ОТ ПАДЕНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

ИНТЕРЛЮДИЯ

С юг прибыл очередной курьер. Все советники герцог собрлись в змке. Герцог созвл их для того, чтобы выслушть отчет гонц о рзвитии событий з последний месяц.

– …нш человек в Квелине остется вне подозрений. Они чувствуют, что вокруг них что-то происходит. Норт выполняет свою чсть соглшения. Нши люди двжды использовли отпущенный им товр, вызвв тем смым большой переполох. Мы приобрели полезных друзей – прежде всего в Совете. События рзвивются в нужном для нс нпрвлении.

– Но удручюще медленно.

Герцог покосился н человек, бросившего реплику. Стрый Крмин. Хочет увидеть результт прежде, чем умрет.

– Нмечется некоторое ускорение.

– Судя по письменному отчету, – скзл ещё кто-то, – нм следует подыскть учителя для полковник. Его почерк и грммтик вызывют отврщение.

– Он солдт, – ответил герцог, – и со своей рботой спрвляется отлично, если не считть нпдения н подручных Ргнрсон. Но и здесь скорее вин Норт, не полковник.

– Что-то было сделно не тк? – поинтересовлся стрый Крмин.

– Покушения н Ликопулос и Абку не удлись. В обоих случях жертвы сумели перебороть убийц. Ликопулос, несмотря н рнение, убил одного из нпдвших, двух оствшихся отделл тк, что их пришлось уничтожить. Абк прикончил всех трех, не получив при этом ни црпины.

– Может быть, Норт прислл нм злежлый товр? Убийц второго сорт? Не стоит ли нм предъявить жлобу?

– Я уже сделл это. Через голову Норт. Мне скзли, что в провле его вины нет. Убийц он творил без особой фнтзии, тк кк мы не сообщили, что их потенцильные жертвы являются первоклссными бойцми.

– Но это ознчет, что мы впустую рстртили две трети своих ресурсов. Кк мы можем изолировть Ргнрсон, не устрнив его приближенных?

– Я ткже поднял этот вопрос и получил зверения в том, что нм будет окзн необходимя поддержк. Првд, при условии, что мы со своей стороны сможем продемонстрировть некоторые успехи. В определенных кругх это предприятие считется весьм рисковнным. Потенцильные выгоды не компенсируют опсности, связнной с преждевременным рзоблчением. Если мы действительно хотим получить помощь, то нши люди, нходящиеся в гуще событий, должны продемонстрировть яркие, зметные для всех достижения.

Герцог поднялся из-з стол, пересек зл и открыл боковую дверь. Из неё вышел невысокий, толстый и лысый человек в черной, подпояснной веревкой рясе. Н веревке болтлось множество минитюрных черепов. Лицо человек имело нездоровый желтый цвет, когд человек улыбнулся, то стли видны его гнилые зубы.

– Я попросил Ббелтоск посетить нше собрние, – скзл герцог. – Его нблюдения предствляют для нс определенный интерес. Присживйтесь, Ббелтоск. У вс есть что добвить?

Чродей поглдил череп, очень похожий н детский, и нчл:

– Знчит, тк. Нчнем с женщины. Создется впечтление, что он действует не очень охотно. – Голос чродея был тким скрипучим, что у всех, кто его слышл, волосы вствли дыбом. – У полковник есть свои недосттки, но он не допускет того, чтобы они мешли его деятельности. Вопреки вшему мнению, Дейн, Ргнрсон, Вртлоккур и Требилкок исполнены подозрений. Они не знют, где тится опсность, и поэтому чсто совещются друг с другом. Если они суммируют свои знния, то может выясниться, что им уже известно больше, чем следует.

Герцог недовольно фыркнул и, обведя взглядом советников, спросил:

– Что скжете н это, господ?

Ответ не последовло.

– Что еще, Ббелтоск?

– Ккой-то человек в Форгреберге нходится в конткте с комндующим Зпдной рмией Шинсн.

– Кто именно?

– Не зню. Вокруг змк Криф возведен внушительня мгическя зщит. Но я рсполгю кое-ккими относящимися к делу рзведывтельными днными. Ргнрсон нмерен поддержть попытку Мглы свергнуть Куо Вен-чин.

– Вжня новость. Кк вы считете?.. Полковник не сообщет об этом, впрочем, тк же кк и о существовнии гент с восток. Вполне вероятно, что просто не знет.

– Для доствки сюд донесения из Форгреберг, Дейн, требуется время. Полковник может сообщить лишь о том, что ему было известно к моменту отпрвления курьер.

Герцог недовольно пожевл губми – Ббелтоск, похоже, стл себе слишком много позволять.

– Не ндо ли нм предупредить лорд Куо? Не должен ли полковник действовть жестче, пок Ргнрсон знят плнми Мглы?

– Нет, – ответил герцогу Ббелтоск. – Нпдение н Ликопулос и Абку зствили их внимтельнее смотреть по сторонм в поискх опсности. Необходимо прекртить все попытки покушения. Нм приходится иметь дело с смим Вртлоккуром и его Нерожденным. Один неверный шг может погубить все. Прикжите ему быть ниже трвы и тише воды, если, конечно, он не чувствует возможности скорого и большого успех.

Скрипучий голос Ббелтоск нстолько выводил всех из себя, что герцог решил прикончить чродея, кк только осядет пыль.

– И не вступйте в конткт с Куо. Пусть крты лягут тк, кк преднзнчено Роком. В конечном итоге все интриги в Шинсне для нс не имеют большого знчения. Ведь не хотите же вы создть союз, который позже зствит вс мучиться и от которого будет не просто избвиться?

– Хвтит, Ббелтоск, – скзл герцог. – Возврщйтесь к своей рботе. – В глубине души он был соглсен с чродеем. Семейство уже зключило много сомнительных союзов.

Ббелтоск ушел, но его походк говорил о том, что он оскорблен этим изгннием.

Д, от него ндо определенно избвляться, подумл герцог. Колдун слишком мбициозен, и это сулит неприятности.

– Он нчл о себе слишком много мнить, Дейн, – скзл кто-то. – Не спускй с него глз.

– Смо собой. И еще. Нши люди сообщют из столицы, что король нми зинтересовлся. Дело в том, что мы ведем себя слишком тихо. Мортин, ты тм бывешь чще других. Осчстливь монрх, сотвори ккую-нибудь пкость. Н сегодня, господ, все.

Все цепочкой потянулись к выходу, герцог остлся сидеть з столом. Все шло примерно тк, кк ндо. И это вызывло у него беспокойство. Он не привык к тому, чтобы его семейству сопутствовл удч. Герцогу кзлось, что Рок, усыпляя его бдительность, втйне готовит стршный удр.

ГЛАВА 12

1016 ГОД ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

ВСЕ ПРИХОДИТ В ДВИЖЕНИЕ

Ргнрсон спокойно прогуливлся в прке змк Криф, кк вдруг небес взорвлись ослепительным розовым фейерверком. Яркие искры тут же сложились в буквы, буквы – в слов. Еще мгновение – и небес возвестили: ЭТО ДЕВОЧКА!

Брги рсхохотлся и веселился до тех пор, пок у него не зболели ребр.

– Колдун, пожлуй, слегк перебрл с обрзом счстливого отц, – пробормотл он.

Однко Ргнрсон хорошо понимл Вртлоккур. Рождение ребенк явилось пофеозом любви – той любви, которой чродей ждл несколько столетий.

Устлый Брги притщился в покои Вртлоккур. Ухмыляющийся от ух до ух мг принимл поздрвления от всех и всякого. Он пожимл руки людям, которые в иное время дже не посмели бы приблизиться к нему.

– Дорогу королю! – рздлся чей-то голос.

Брги протянул руку.

– Это зняло много времени, – скзл он. – Кк Непнт?

– Превосходно. Счстлив, кк любя н её месте.

– Вот и хорошо, – бросил Брги и подошел к Ингер.

Королев стоял прислонившись к стене. От устлости он дже ссутулилсь, что н неё было совсем не похоже.

– Почему бы тебе не отпрвиться к себе и не вздремнуть, любовь моя? – спросил он.

– Через несколько минут. А пок я хочу подумть о том, нсколько все её поведение при родх отличлось от моего, когд я рожл сын.

– Перестнь себя мучить. Иди спть. Утром ты н все взглянешь по-иному.

– Судя по твоему виду, тебе тоже не мешло бы уснуть.

– По меньшей мере н неделю. И приступлю я к этому через пять минут.

– А вот и нет.

– Это почему же?

Ингер покзл куд-то в сторону. По нпрвлению к ним пробивлся через толпу Дл Хс. Н нем, несмотря н поздний чс, был безукоризнення униформ, однко лицо выдвло волнение.

– В чем дело, Дл?

– Чтобы понять это, вм следует смому взглянуть, сир. Не изволите ли вы последовть з мной?

Мертвенно-бледный Вртлоккур схвтил Ргнрсон з руку:

– Пошли! Живо!

– Что случилось?

– Пошли. См увидишь, – бросил чродей и зспешил к восточной стене.

Где-то длеко з хребтом М'Хнд вспыхивли чудовищные зрницы, от чего пики гор стновились похожими н зубья ржвой пилы.

– О боги, – прошептл Брги. – Никогд не видывл ничего подобного.

Вспышки не прекрщлись. Н грозу это было не похоже. Н небе ни облчк, и звезды смотрели вниз с холодным безрзличием.

– Что это? – шепотом спросил Ргнрсон.

Вртлоккур не ответил.

– Дл, ты можешь прочитть сигнлы? – обртился король к дъютнту, покзывя н пылющие сигнльные костры. – Неужели Хсунг штурмует Мйск?

– Штурм нет, сир.

– Нчлось, – прошептл Вртлоккур. – Мтянг нпл н Шинсн. Дже боги не осмелились бы окзться сейчс н поле битвы.

– Интересно, – скзл Брги, – неужели Бксендл и Плмизно издли выглядели тк же ужсно?

– Возможно. Но н ккие блгоприятные фкторы рссчитывют мтянгцы? Ведь они исторически бсолютно не предрсположены к мгическим отпрвлениям.

– Н кком языке он говорит? – пробормотл себе под нос Хс. – Н вессонском?

Все больше и больше людей появлялось н стене, чтобы взглянуть н грндиозное предствление. Брги внимтельно посмотрел н своих подднных. Ткими подвленными ему приходилось видеть их крйне редко.

У ворот змк згремели трубы, по булыжникм мостовой зцокли копыт.

– Это, должно быть, Мгл, – скзл Вртлоккур. – Ее известили обо всем рньше, чем нс.

– Дл, срочно нйди полковник Абку, сэр Гжердрм и генерл Ликопулос. Пусть соберутся в зле. Все чсти н всякий случй должны быть приведены в боевую готовность. Не збудь нйти кпитн Требилкок и нпрвь кого-нибудь з Арлом Днтисом. Отыщи и брон Хрдл. Я не хочу, чтобы влдетели чувствовли себя обойденными.

– Слушюсь, сир! – произнес Дл и бегом бросился выполнять прикз.

Несколько минут спустя к ним присоединилсь Мгл.

– Нчлось, – скзл он. – Донесения стли поступть срзу после того, кк мы отпрздновли день рождения. Мтянгцы поствили под знмен всех мужчин, нчиня с пятндцтилетнего возрст. Тем, кому не достлось оружия, прикзно брть его у убитых.

– Смогут ли они прорвться? – спросил Вртлоккур.

– Не зню.

– Когд вы выступете? – поинтересовлся Брги.

– Время принимть решение ещё не пришло. Прежде ндо посмотреть, кк будут рзвивться события.

– Я уже прикзл Длу, чтобы он собрл всех в зле.

– Лучше поехть ко мне. У меня нлжен конткт с людьми в Шинсне и все готово для нлиз обстновки.

И кроме того, подумл Брги, здесь, в змке, кто-то сочиняет любовные письм лорду Хсунгу. Вслух же он произнес:

– Жди нс через дв чс. – Взглянув ещё рз н игру огня у восточного горизонт, он покчл головой и спросил: – Вртлоккур, тебе не кжется, что мы поствили не н ту лошдь?

– Д… Похоже, что мы испытывем судьбу.

– Вот что я двно хотел тебе скзть. Здесь, в змке, есть предтель. И вовсе не из тех мльков, которые шпионят для влдетелей. Мы имеем дело с нстоящей кулой. Рботет н Хсунг.

Чродей присвистнул сквозь зубы.

– Именно. Пок только четверым известно о том, что мы поддерживем Мглу. С этой стороны нм, пожлуй, ничего не грозит. Но мы не знем, ккие ещё сведения могли просочиться…

– Пожлуй, нстло время для того, чтобы Рейдчр побеседовл с людьми, – скзл Вртлоккур. – Думю, что нм чще следует проводить чистки.

– И почему они решются выступть против меня, зня, что у них нет никких шнсов остться безнкзнными? – вздохнул Брги.

– Д потому, что они считют себя иными. Верят, что могут преуспеть вопреки теории вероятности. Одним словом, причины те же, что и у нс, когд мы делем рисковнные ствки. Ожидние крупного выигрыш. Тебя должно интересовть не это. Ты должен выяснить их тйные мотивы.

– Не понимю.

– Хочешь услышть првду? Тк вот, большинство людей не верят в то, что ты делешь. И среди этих неверующих много тех, кто больше всех выигрл от твоих реформ.

Они вошли в зл ситуционного нлиз. Ликопулос, Абк и Гжердрм уже были тм. В помещении окзлся и Дерел Пртксис, хотя Брги збыл его приглсить. Секретрь одрил короля укоризненным взглядом, но его величество проигнорировл недовольство подднного. Через несколько секунд появился Требилкок, следом з ним и Дл Хс.

– Я отпрвляюсь з Арлом Днтисом, – объявил Дл.

– Прежде нйди брон. Мы перебиремся в дом Мглы. Ты поедешь с нми.

Городской дом брон нходился недлеко от жилищ Мглы.

– Однко прежде чем отпрвиться, – скзл Ргнрсон офицерм, – приведите все регулярные чсти в состояние полной боевой готовности. Перебросьте Бреденбхцев в Бксендлу. Скорее всего Хсунг предпринимть ничего не стнет, но не будем искушть судьбу. Соберите и другие полки. Дерел, договорись с Советом, чтобы они тм зрезервировли для меня чс. Возможно, я зхочу перед ними выступить.

– Вы нмерены говорить спокойно и холодно?

– Ничего подобного. Буду лупить по ним молотом. Но после того, кк мы ввяжемся в дело. Генерл, вы можете ехть верхом?

– Я почти совсем опрвился, сир, – ответил Ликопулос, кивя.

– Отлично. Креденс, ты что рожу кривишь?

– Почему я ничего не зню о том, что происходит?

– Я все тебе объясню, когд мы приедем к Мгле.

Абк пробормотл, что ни кпли не доверяет этой шинснской ведьме.

– А теперь в путь, – скзл Ргнрсон.

Выйдя из зл, он увидел толпу телохрнителей, восторженно внимвших бйкм сержнт Гейлз.

– Гейлз!

– Слушю, сир.

– Нйди сержнт Вортел и скжи ему, что я прикзл ему встть н дежурство вместо тебя. – Он оглядел гврдейцев и, увидев среди них ещё одного итскийц, добвил: – И збери с собой Хунсикер.

– Слушюсь, сир, – скзл Гейлз с видом получившего пинок щенк.

– В чем дело? – прошептл Пртксис, когд Гейлз удлился.

– Меня нчинет интересовть этот сержнт, – ответил Ргнрсон. – Он с кждым днем ведет себя все более стрнно.

– У прня едв хвтет мозгов н то, чтобы отличить дождливую погоду от солнечной.

– Возможно. Но с тех пор, кк мой лучший друг попытлся меня убить, я стл похож н пугную ворону. Может быть, только поэтому я до сих пор ещё жив. «Првитель никому не должен доверять. И меньше всего тем, кто зслуживет нибольшего доверия».

– Цитируете Рдетик? В то время подобные сентенции были опрвднны. Впрочем, все идеи в его «Советх првителю» доведены до крйности. Я и не знл, что вы его читли.

– Я всегд стрюсь всех удивить, Дерел. Эй! Есть здесь кто-нибудь, кто может пойти в конюшню, чтобы рспорядиться нсчет лошдей?

Мимо них стйкми носились курьеры.

Вдруг прктически из ниоткуд мтерилизовлся Хс и объявил:

– Лошди под седлом ждут нс в конюшне, сир!

– Дл, иногд ты меня просто потрясешь своей рсторопностью. Пошли.

Они сформировли довольно внушительный конный отряд. Зрево н востоке рно рзбудило город, и люди толклись н улицх, интересуясь друг у друг, что происходит.

З живой изгородью, окружющей дом Мглы, рсположились чсовые. Н них не было униформы, но опытный глз мог срзу узнть воинов Империи Ужс.

– Сосккивйте с седел, и чтобы ни одного слов. Понятно?

Люди Мглы приняли у прибывших лошдей и отвели в рсположенные з домом конюшни.

Поспешно войдя в помещение, Ргнрсон скзл:

– Мгл, будет горздо лучше, если ты зменишь своих солдт моими телохрнителями. Мы и без этого прд восточных войск привлекем к себе слишком много внимния.

– Я прослежу, чтобы это было сделно, – тотчс соглсилсь с ним Мгл.

– Дл, прорботй все детли охрнения. Никто не должен ни входить, ни выходить без моего н то рзрешения. Если тебе потребуется подкрепление, пошли Вортел в кзрмы личной гврдии короля.

– Мы рсположились н третьем этже. Пошли, – скзл Мгл.

– Ты чем-то обеспокоен? – зметил Брги, поднимясь рядом с ней по ступеням.

– Д. Ты через минуту см все увидишь.

Ргнрсон был просто потрясен. Вот уже много лет ему не доводилось бывть н третьем этже этого дом. Тм все крдинльно изменилось. Перегородки исчезли. Окн скрывлись з тяжелыми, плотными знвесями. Вдоль боковых стен были сооружены невысокие подиумы, н которых рядми рсполглись кресл. Чсть кресел был знят, и Ргнрсон успел перехвтить обрщенный н него змеиный взгляд ккого-то тервол. Мски н госте из Империи Ужс не было.

Дльняя от дверей стен был свободн и почти целиком скрывлсь в тени. Через мгновение из тени или, скорее, прямо из воздух выступил человек и скзл что-то типу, колдоввшему нд внушительным, знимющим всю центрльную чсть зл столом.

– Я готов отдть руку з то, чтобы иметь в моем ситуционном зле ткую крту, – пробормотл Брги.

Н крте был изобржен Шинсн и все его стеллиты. Крсное пятно покзывло продвижение мтянгцев. Пятно было слишком првильной формы для того, чтобы отржть рельность. Однко цифры пройденных рсстояний и номер учствующих в боях чстей несколько снижли искусственность композиции.

– Проходи сюд и присживйся, – скзл Мгл.

В воздухе из ниоткуд появился ещё один курьер. Рботющий з столом человек рсширил покрытую крсным песком площдь.

– Мои люди рботют горздо лучше, чем можно было ожидть, – скзл Мгл. – Они доствляют первоклссную информцию.

Ргнрсон внимтельно посмотрел н крту, зтем перевел взгляд н своих военчльников. Н тех штбня рбот шинснцев произвел сильное впечтление. Им не верилось, что они смогли добиться победы в Великих Восточных Войнх, сржясь против ткой оргнизции и дисциплины.

– Кк идут дел в Южной рмии? – спросил Брги.

– Ты см все видишь н крте. Удерживет фронт. Не позволяет прорвть свои линии. Большего в днных обстоятельствх от неё ждть не приходится.

Появился очередной курьер. Мгл вытянул шею, чтобы лучше рсслышть его доклд. Человек з кртой нчл передвигть фишки с номерми чстей, рсквртировнных н восточных грницх Империи Ужс.

– Что это знчит? – спросил Брги.

– Восточня рмия нходится под удром.

– У Мтянги неожиднно появились союзники?

– Это нчлось не сегодня.

– Отдельня полноцення войн?

– Д. Не очень знчительня, но… Тм происходит нечто ужсное.

Ргнрсон взглянул н крту, ещё рз оценил положение н южном тетре и поднялся с кресл.

– Понимю. Пройди со мной.

Мгл одрил его суровым взглядом, который, впрочем, тут же сменился чуть ли не льстивой улыбкой. После недолгого колебния принцесс вышл вслед з королем в коридор. Вртлоккур нпряженно следил з ними. Отойдя от дверей н почтительное рсстояние, чтобы никто не мог услышть, Мгл спросил:

– В чем дело?

– Кк ты можешь догдться, я зню тебя и Вртлоккур достточно хорошо. Учитывя все те годы, которые я провел, следя з вми. Кроме того, я ткже способен оценить и понять обрз мышления любого тервол. Ты соглсн?

– Еще бы. Это помогло тебе вознестись к влсти.

– А если тк, то до кких пор ты будешь ускользть от ответ, вилять или менять тему, кк только у нс зходит речь о положении н восточных грницх Шинсн?

– О чем ты?..

– Слушй! Ты ни з что не рискнул бы приступить к смертельно опсной оперции, не имея предствления о ситуции в во всех провинциях Империи Ужс. Тк же, впрочем, кк и твои союзники. Я отлично зню тебя и хорошо понимю тервол. Возможны дв вринт. Соглсно первому, события н грнице не имеют серьезного знчения и ты, осуществляя переворот, можешь их просто игнорировть. Однко по второму вринту войн н востоке нстолько серьезн, что ты решил ею воспользовться в своих целях, пок твои противники ведут смертельную борьбу и н восточных грницх Империи. Я зню, что тервол будут до конц зщищть грницу Империи и не оствят своих постов в момент опсности рди того, чтобы зняться политическими игрми. Что скжешь?

Мгл в ответ лишь пожл плечми.

– Возможно, с твоей точки зрения я – невежд. Но, поверь, Мгл, я – не дурк и способен сложить дв и дв. Н дльнем востоке Империи происходит нечто серьезное и очень ужсное. Тм появился некто, именуемый Избвителем. Ни ты, ни Вртлоккур не желете ничего об этом говорить, хотя вм известно, что происходит. Вртлоккур не желет дже слышть имени сын Непнты, о том, чтобы попытться выяснить, что же с ним произошло, и речи быть не может. Непнт одержим мыслью нйти своего ребенк, в ней течет кровь волшебников. Все это мне говорит, что Этрин жив, что бы с ним тм ни случилось. Непнт ощущет его присутствие, Вртлоккур понимет, что тм происходит, и по не ясным для меня причинм всеми силми пытется зщитить жену. Кроме того, он выкрутил тебе руки, чтобы ты тоже не открывл рт. Но стршится, что ккие-то сведения просочтся к Непнте. Зня Вртлоккур, я понимю – чродей опсется того, что эти сведения рзобьют сердце Непнты и он её может потерять. После стольких веков ожидния Вртлоккур пойдет н все, чтобы удержть её рядом с собой. Что скжешь н это?

– Ничего.

– И ты ждешь, что я, очертя голову и зкрыв глз, кинусь в сомнительное предприятие? Ты же понимешь – ничто не вынуждет меня тк поступить. Ты избрл плохую тктику, Мгл. Очень плохую. В ншей компнии – я мльчишк, у которого мячик. Збирю свои игрушки и ухожу, оствляя тебя корчиться н ветру. У тебя прктически уже нет пути нзд. Я же ничем не связн. Уход мне ничего стоить не будет.

Мгл по-прежнему молчл.

– Я не собирюсь носиться по улицм Форгреберг и вопить о твоих тйнх. Для меня они не имеют знчения. Ты, кк мне кжется, думешь, что я блефую. Мой стрик постоянно вдлбливл мне, что лучший способ блефовть – говорить првду. Позволь мне пожелть тебе удчи. Если плны твои рухнут, возврщйся. Мне всегд будет нужен ндежный зщитник Мйск.

Брги стл обходить её, чтобы вернуться в зл.

Мгл внимтельно посмотрел н него и, решив, что король не блефует, скзл:

– Постой.

Ргнрсон остновился и, выждв ещё несколько секунд, произнес:

– Итк?

– Он будет в ярости и, возможно, нбросится н меня. Но чему быть, того не миновть. В основном ты прв. Я имею в виду ситуцию н востоке. Он очень нпряженн и крйне опсн. С нчлом войны н юге положение стло ещё хуже. К сожлению, я зню не очень много – горздо меньше того, что следовло бы знть. Видимо, никому ничего толком не известно. Все знет лишь комндующий Восточной рмией. Но у него нет времени болтть языком. Я зню, что ншим рмиям противостоят могущественные силы колдунов-некромнтов. Н Империю нпли мертвецы. Покойники сржются яростно, безостновочно и очень близки к победе. Ведет их существо, которое нзывет себя «Избвителем». Что это должно ознчть, никто по-нстоящему не знет. Но нм удлось устновить, что Избвитель когд-то был сыном Непнты и твоего друг Нсмешник.

– Когд-то был?

– С того времени, когд его похитили генты Прккии, Этрин претерпел чудовищные изменения. Н ншем восточном побережье он появился уже не Этрином. Возможно, что Избвитель дже не помнит о существовнии того мльчик. Сейчс он является инструментом рзрушения. Мы имеем дело с созднием, по срвнению с которым дже столь презиремые тобой тервол покжутся тебе нгелми. Избвитель – творение бсолютной тьмы. И я считю, что Вртлоккур прв. Если Непнт увидит Этрин в его теперешнем виде, её брк с чродеем получит – и это кк смое млое – сильнейший удр. Он обвинит муж в том, что тот не попытлся вырвть её дитя из лп тьмы.

Брги здумлся, опершись н дверную рму. Лишь через полминуты он скзл:

– Думю, что вы недооценивете Непнту. Ты и Вртлоккур. Впрочем, я могу и ошибться. Однко пор вернуться к делм.

– Ты удовлетворен?

– Н днный момент – д. Ндеюсь, что позже мы сможем обсудить все поподробнее.

– Теперь ты знешь ровно столько, сколько и я.

– Сомневюсь, – ответил Ргнрсон, открывя дверь.

Вртлоккур с кменным выржением лиц следил з тем, кк король идет от дверей к столу. Брги предпочел не зметить суровый взгляд чродея. Мгл вместе с ним подошл к крте, и они об принялись изучть рзвитие событий н южном тетре военных действий.

– Ты нметил время выступления? – спросил Брги и оглядел своих сортников. Тут уже все все знли, и Абк, судя по его виду, был готов взорвться от негодовния. – Мйкл, ты можешь срочно доствить сообщение в Тройес?

– Могу, если это необходимо.

– Посоветуй своим друзьям, чтобы те кк можно сильнее испортили нстроение лорду Хсунгу.

– Неужели вы думете, что им нужно это советовть? – со смехом спросил Требилкок. – Вы хотите, чтобы я учил свою ббушку, с ккого конц ндо колоть яйц? Д им же не терпелось нчть. Полгю, что к этому времени весь средний восток уже охвчен плменем восстния.

– А Хсунг, возможно, этого ожидл.

– Он не дурк.

– Мйкл считет, что Хсунг попл в трудное положение, – скзл Брги, вернувшись к своему креслу.

Мгл улыбнулсь короткой, сухой и недоброй улыбкой. Эт улыбк приндлежл импертрице, вовсе не той женщине, которя совсем недвно готовил пунш в его доме.

– Д, тм были кое-ккие волнения. Все они подвлены, з исключением мятеж в Тройесе. Д и тот прекртится, кк только его глври будут рспяты н кресте.

– Рспяты? – переспросил с гримсой отврщения Ргнрсон.

– Лорд Хсунг не может допустить мягкотелости, – скзл Мгл и, немного помолчв, добвил: – Нм следует воспринимть его со всей серьезностью. Политикой он не интересуется, но…

– Я слышл, что он жент н сестре лорд Куо.

– Это не имеет никкого знчения. Хсунг всегд стоит н стороне влсти до тех пор, пок Совет тервол не одобрит изменений. Его лояльность звисит от результтов голосовния. Лорд Хсунг – серьезный противник. Возможно, что против него нм придется использовть твоих людей.

– Где ещё потребуется нш помощь?

– У нс везде достточно сил.

– Зчем же в тком случе ты привлекл Днтис и Мундуиллер?

– Мы думли, что нм придется прибегнуть к услугм немников. Кто-то должен нбрть людей, купцы используют их постоянно. Ни у кого не возникнет подозрений, если синдики Делхген вдруг решт сформировть большой крвн. Особенно теперь, после того кк открыт проход Свернейк.

Ргнрсон посмотрел н крту. Никких зметных событий н фронте не произошло. Шинснцы, ответственные з обновление кртины, время от времени подсыпли крсный песок.

– Мне, пожлуй, следует обсудить диспозицию с моими людьми, – скзл король. – Они остновятся в моем доме. А ты, Мйкл, смотри в об, – добвил он, обрщясь у Требилкоку. – Я не хочу, чтобы Хсунг получл отсюд письм.

– Я должен помочь Хсу, – соглсно кивя, скзл Мйкл. – Здесь мне делть нечего.

– Хорошо, – ответил Ргнрсон. Он подозвл к себе Абку, Ликопулос и сэр Гжердрм и рспорядился: – Следите поочередно з изменениями н крте. Возможно, вм удстся зметить то, что они пропустят.

– Могу ли я здть вм вопрос, сир? – прошептл Абк.

– Вляй.

– Неужели вы доверяете этой ббе?

– А кк ты думешь? – фыркнул Ргнрсон.

Абк ухмыльнулся. Ответ его вполне удовлетворил.

В помещение ввлился Хрдл. Судя по его виду, брон был безмерно изумлен.

– Что з дьявольщин? – пророкотл он.

– Мы нмерены слегк кстрировть Шинсн, – скзл Брги, обнимя брон з плечи. – Собиремся сбросить Куо. Кстелян ншей твердыни Мйск отпрвляется домой.

– А это не очень рисковнно, сир? – спросил Хрдл. От изумления у него теперь слегк отвисл челюсть.

– Риск очень большой. Но подумйте о ствкх! Если нм улыбнется удч, половины збот Квелин кк не бывло. Прошу извинить меня з то, что пришлось держть вс в неведении. Этого нельзя было избежть. В ншем дворце окоплся шпион Хсунг. Пусть сэр Гжердрм обо всем вс подробно проинформирует. Мне очень пондобится вш помощь.

– Но… Сир! Кто будет держть в узде Совет?

– Ничего, выдержт. Пусть поругются немного. Ндеюсь, что з неделю мы упрвимся. Дерел, ты идешь с нми или остешься?

– Остюсь, сир. Эти люди меня зинтриговли. З пределми Хэлин-Деймиеля редко можно встретить столь высокий уровень политической изощренности.

– Не сомневюсь, – бормотл Брги, спускясь по ступенькм. – Кк-нибудь я покжу тебе, выпускник университет, ткой «Хэлин-Деймиель», что ты долго не придешь в себя от изумления.

Около дом уже толпились зевки. Дл держл их н противоположной стороне ллеи Лиенеке. Ргнрсон выбрл себе пру телохрнителей и пошел к дому. У вход его встретил Кристен.

– Что случилось? – спросил он.

– Не могу скзть, – ответил Брги. – Но мы несколько дней будем очень зняты. Кк ты думешь, тебе удстся прокормить толпу солдт?

– В звисимости от количеств.

– Я, Мйкл, Дл Хс, Ликопулос, Дерел, брон Хрдл, сэр Гжердрм и, возможно, несколько телохрнителей. Не придумывй ничего особенного. Только нкорми и обеспечь место для сн.

– Мне ндо будет пополнить зпсы и позвть кого-нибудь н подмогу.

– Обртись к комиссру и отпрвляйся в кзрмы личной гврдии короля. Тщтельно выбирй себе помощников. Это должны быть люди, которые не стнут здвть вопросы, не будут отвечть н вопросы и збудут все, что им случйно удстся услышть.

– Я точно зню, кого позову, – улыбнулсь Кристен.

– Догдывюсь. Ты соберешь только холостяков. Что скзл Айнджр о полученном рблете?

– Я отобрл его у мльчишки. Он принялся стрелять из окон. Теперь Айнджр меня ненвидит до конц дней.

Брги улыбнулся. Айнджр всегд кого-нибудь ненвидел, либо до конц дней, либо н десять минут – в звисимости от того, ккой срок нступл первым.

– Ты видел небо сегодня утром?

– Д. Что это было?

– Мтянг схвтилсь с Шинсном.

– О… Я не думл, что это произойдет… Не верил, что у кого-нибудь хвтит н это духу. Кроме вс, возможно. Имеет ли отношение к войне то, что происходит в доме Мглы?

– В некотором роде.

– Я способн понять нмек. Когд вы нмерены отпрвиться в постель?

– Я и Вртлоккур довольно скоро. В последнее время нм довелось спть очень мло.

– И что же тм получилось?

– Что «что получилось»?

– Я о ребенке говорю. Ккого пол дитя?

– А ты рзве не видел фейерверк? Нет? Девочк. Чродей от счстья свихнулся. Млденец и ммочк чувствуют себя прекрсно.

– Они уже выбрли ей имя?

– Пок нет. Хотят выждть пру дней.

– Кк все это смешно… – здумчиво произнесл Кристен.

– Что именно?

– Жизнь… Тм люди убивют друг друг, меня интересует, кк Непнт и Вртлоккур собирются нзвть своего ребенк. Не кжется ли вм, что с морльной стороны это выглядит просто ужсно?

– Тков жизнь, девочк. Тех людей мы не знем, и они для нс вообще кк бы не существуют. Хотя это утверждение может окзться ложным. Если бы все желющие могли отпрвиться н войну, чтобы взглянуть н то, кк люди убивют друг друг, боги впли бы в пнику, тк кк им не удлось бы построить мфитетр достточно большой для того, чтобы вместить всех зевк.

– Вы сегодня ведете себя кк-то стрнно, мой дорогой свекор.

– Возможно. Это все потому, что я провел слишком много времени в компнии стрнных типов. В основном недине с собой, – зкончил он со смехом.

В его смешке не было уверенности, иногд Брги и см удивлялся своему поведению.

Нцрпв зписку квртирмейстеру своей личной гврдии, король вернулся в дом Мглы. Судя по крте, никких изменений н тетре военных действий не произошло.

ГЛАВА 13

1016 ГОД ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

НАГОТОВЕ

Ожидние превртилось в бесконечное нблюдение з пляской смерти. Армии Мтянги волн з волной нктывлись н Шинсн, Мгл продолжл твердить, что нужное время ещё не нстло. По улицм Форгреберг гуляли тысячи смых диких слухов, которые, просочившись в провинцию, стновились ещё более нелепыми.

– Сколько времени ещё должно пройти для того, чтобы гент Хсунг сумел сообрзить, что здесь происходит? – спросил Ргнрсон у Мглы.

– Зню. Зню. Очень скоро мы должны будем учитывть то, что генту Хсунг все известно. Будь он проклят! – взорвлсь он и уже более спокойно пояснил: – Я говорю о Куо. Почему он не предпринимет никких действий?

Язык крсного песк глубоко врезлся н территорию Империи. Мгл получил сообщение о том, что Южня рмия прктически перестл существовть. В линии фронт зиял широкя прорех.

Ргнрсон испытывл огромное искушение выйти из игры. С ккой стти он должен рисковть своими людьми, если Мтянг сумеет рзделться с вргом Квелин и решить тким обрзом его проблемы?

Брон что-то скзл. Брги выруглся и тут же принес извинение. Всем, включя короля, хотелось вырвться н свободу, но првил есть првил. Нельзя допускть дже млейшего риск утечки информции.

Ингер прислл ему по меньшей мере уже десяток зписок. Брги не ответил. Тон последнего послния супруги окзлся весьм суровым.

– Еще пятьдесят чсов, – скзл Мгл. – Если лорд Куо не выступит, то выступю я.

– В потемкх?

– Пусть дже в потемкх. Я уже почти не в силх держть под контролем своих людей. Если хоть один из них дезертирует, все остльные немедленно рзбегутся. Потребуется по меньшей мере десять лет, чтобы собрть их зново.

Днтис с трудом скрывл свою душевную боль.

– Чс поздний, – скзл Ргнрсон. – Я нмерен немного поспть.

Когд он был уже в дверях, Дл Хс скзл:

– Сир, не могли бы вы нпомнить кпитну Требилкоку, что он должен был сменить меня полтор чс нзд?

– Хорошо. И скжу сэру Гжердрму, что тот уже двно должен был явиться н смену генерлу Ликопулосу.

Он переходил через ллею, сердито ворч себе под нос. Кристен притщил в дом своих подружек, после чего Гжердрм, Мйкл и Дл стли мнкировть своими обязнностями.

Плюнув н пыльную дорогу, Брги пробормотл:

– А мне уж точно Ингер не хвтет.

Интересно, почему у него не было тких нстроений, когд они рзошлись по рзным покоям во дворце?

Противоречивость человеческой нтуры, решил Ргнрсон. Всего месяц нзд он стрдл от того, что его перестли интересовть женщины, теперь же сходит с ум при одной мысли об Ингер и Ширили.

Он поддел ногой гльку. Т удрилсь о булыжник, взвилсь вверх, и Брги поймл её н лету.

– Отличня рекция, стрикн, – скзл он.

Ргнрсон очень серьезно зциклился н Ширили и столь же серьезно пытлся уговорить себя выкинуть девчонку из головы. Кристен вот уже целую неделю не имел никких вестей от своей подруги.

Увидев довольно длеко от себя дерево, он прицелился и бросил в него кмень. Снряд удрился о землю, не долетев до цели.

– Можно было бы бросить и поточнее, – проворчл он. Нбрл пригоршню кмешков и вскоре обнружил, что рук его совсем не т, что был лет двдцть нзд. Поняв это, он пригорюнился, припомнив все возможности, упущенные з эти годы.

Перечень его побед окзлся довольно длинным, но он, естественно, не включл тех женщин, которых ему было просто лень тщить в постель. В последнее время он стл все чще и чще мучиться, вспоминя об упущенных возможностях.

Дерел зявил, что это всего лишь проявление очередного возрстного цикл. Большинство мужчин испытывют подобные переживния, скзл он. А Вртлоккур утверждл, что период этот никогд не кончется. З четыре сотни лет своей жизни он тысячу рз клялся, что очередную возможность ни з что не упустит, и тут же збывл о своей клятве. Проблем состоит в том, что мужчин редко способен оценить открывющуюся перед ним перспективу до того, кк он успеет исчезнуть.

В локтевом сустве что-то щелкнуло, и Ргнрсон ощутил тупую боль. Очередной кмень полетел в никуд.

– Будь я проклят! – рявкнул он, поднял ещё одну гльку и, тщтельно прицелившись, метнул не только рукой, но и движением всего тел. В то же мгновение ему покзлось, что рук полетел вслед з кмнем.

И все-тки он попл в это проклятое дерево. Скользящий удр. Н восемь футов выше точки, в которую метил… Но все же попл.

– Кк это ни печльно, но приходится признть, что прошлого не вернуть. Жль, что нм отпущено тк мло времени. – Он удрил ногой по очередному кмешку, и тот отлетел н десять футов в сторону. – Кк хорошо было бы прожить четыре или пять жизней, строя их кждый рз по-новому.

Не слишком ли сильно знимют его проблемы жизни и смерти? Ему предстоит ещё много лет интересной жизни, и ндо думть не о прожитом времени, о том, кк с нибольшей пользой провести предстоящие годы.

– Нытьем, Ргнрсон, ты свое прошлое не вернешь.

Мйкл сидел рядом с Джулией н ступенькх у вход. Молодые люди очень потешно, с точки зрения Брги, пялились друг н друг.

– Требилкок! – рявкнул Ргнрсон. – Приди в себя! Ты уже опоздл н дежурство.

Мйкл вскочил н ноги с видом ребенк, которого зстли з неблговидным знятием.

– Прошу прощения, сир. Ткое больше не повторится.

Дверь ему открыл Кристен.

– Увидел, что вы идете, – скзл он. – Мне кжется, что вы немного сердиты. Я не ошибюсь?

– Нет. Я нчиню беспокоиться.

– Никкого продвижения?

– Ни н шг. Где Гжердрм? Он тоже опоздл.

– В буфетной. Он тм вместе с Тилде.

– Я примерно все себе тк и предствлял. Ты выбрл себе отличных подруг. Они умеют збросить крючок, не тк ли?

– Похоже н то, – осмелившись н улыбку, ответил Кристен. – Я тоже могл бы приудрить з Дерелом. – Из глз её вдруг полились слезы, и он зкрыл лицо лдонями.

– Эй! В чем дело?

– Вечня подружк невесты, но не невест…

– Неужели одн из них увел у тебя прня, н которого ты положил глз?

– Нет… Првд нет. Они все – не мой тип. Меня просто огорчет общее положение. Мои подруги обзводятся друзьями, я все выступю в роли зрительницы.

– Ничего. Немного терпения, и твой день тоже придет.

– Только этим я себя и утешю. Вы будете ужинть?

– Вообще-то я не против того, чтобы перекусить. Но прежде всего мне хочется выспться.

– Поднимйтесь к себе. Я пришлю вм ужин.

– Я мог бы поесть и н кухне.

– Тм полным-полно гврдейцев. Судя по вшему виду, их общество вм удовольствия не доствит.

– Ты прв. Теперь посмотрим, хвтит ли мне силенок влезть н третий этж.

– Не желете ли носилки?

– Болтушк!

Брги поселился в комнте, которя когд-то приндлежл его брту Хкену. Кристен внчле хотел поместить его в бывшую семейную спльню. Он откзлся и огрничился лишь тем, что посмотрел н комнту с порог. С того времени, когд здесь ншл свою смерть Элн, помещение совершенно изменилось.

Во всем доме лишь комнт Хкен остлсь единственной, в которой не бродили призрки. Брт очень редко, от случя к случю нвещл её. Хкен комндовл Форгребергским полком и считл своим домом городские кзрмы.

Это был крошечня комнтушк семь н десять футов. Узкя койк приютилсь под окном, у стены стоял небольшой стол и рядом с ним стул. Хкен использовл стол и для еды и для рботы. Сейчс н столе нходилось несколько предметов, нпоминвших о прошлом. Среди этих предметов смым дорогим для них был шктулк, которую дл им мм перед их бегством из Тролледингии. Брги открыл шктулку. Тм до сих пор хрнился локон мтеринских волос. Где сейчс Хельг? Нверное, двным-двно умерл. Брги вдруг почувствовл себя немного виновтым. З все эти годы ему следовло хотя бы рзок побывть дом, чтобы посмотреть, кк тм обстоят дел.

Ргнрсон зхлопнул шктулку, рухнул н постель и стл вспоминть. Вспомнить ему было о чем – ведь прошло тк много лет.

Чуть ли не в полусне он припомнил о трудных временх, нступивших после войн Эль Мюрид. Он, Нсмешник и Грун прозклдывли бы в то время свои души з сотую долю того, чем он влдеет сейчс. Они тогд едв их – эти души – не продли дже з меньшую сумму. Если бы кто-то из богов в то время поведл Брги, что тот стнет королем, он бы умер от смех. Смех этот, првд, был бы очень печльным.

Однко сейчс он менее счстлив, чем тогд. Ну рзве это не смешно?

Послышлся робкий, неуверенный стук в дверь.

– Вносите, – пробормотл Брги. Зскрипели петли, дверь открылсь и тут же зкрылсь вновь. – Поствьте еду н стол.

Рздлся звук шгов. Тук-тук.

Он, Нсмешник и Грун. Непобедимя троиц. Хрбрецы, способные н любую глупость. Нерзлучные товрищи, доверявшие друг другу не больше, чем крлик, стоящий у ноги рссерженного слон, доверяет этому гигнту. У них были счстливые моменты, и они не испытывли сомнений, убивя стоящих н их пути.

«Кжется, я нконец понял, чего мне не хвтет, – подумл он. – Отсутствия серьезных збот. Свободы от всякого род ответственности».

Звук удляющихся шгов он не услышл…

Брги повернулся в кровти быстро, кк кошк. В руке короля появился кинжл. Он сжлся, чтобы мгновенно выпрыгнуть из постели и ннести удр…

Ширили пятилсь к двери, прижв лдошку к губм.

– Х! – бросил он. – Ткие фокусы, девочк, плохо действуют н психику мужчин.

Брги взял кинжл з кончик лезвия и с силой метнул. Клинок вонзился в дверную рму.

– Что ты здесь делешь?

– Я принесл вм ужин. Крис скзл, что вы проголодлись.

Девушк стл белее мел, и её бил неукротимя дрожь.

– Прости. Я вовсе не хотел тебя испугть. Сдись. Что ты мне принесл?

– Курицу, – пискнул Ширили, голоском тким же тонким, кк и он см.

– Мог и см догдться. Куриц. Похоже, что во всем этом погрязшем в невежестве королевстве не водится ни свиней, ни быков. А все овцы, видимо, вымерли зимой. Я з этот месяц слопл столько кур, что ими можно было бы зселить четыре хороших курятник.

– Я могу принести что-нибудь другое, – скзл Ширили, н мгновение встретившись с ним взглядом.

– Нет, не можешь. Одного путешествия по этим ступеням более чем достточно. Мы не видели тебя целую неделю.

Он удивленно посмотрел н свои руки и, только сейчс поняв, что ломет пльцы.

– Я не могл прийти. У меня были дел.

– Но сейчс ты здесь.

Ширили снов посмотрел ему в глз, нервно улыбнулсь и зкусил нижнюю губу. Зтем он молч кивнул. Возникшее между ними нпряжение, которое внчле было рзмером с мотыльк, уже достигло рзмеров большой хищной птицы.

Лишь одн тем покзлсь Брги достточно безопсной.

– Ты не голодн? – спросил он. – Я мог бы с тобой поделиться.

Бесед о погоде предствлялсь ему уже верхом идиотизм.

– Что? Нет, не голодн, – ответил девушк и снял с поднос покрывло.

Под трелкми с яствми и многочисленными бутылкми смого поднос видно не было.

– Ужин собирл Крис. Я не видел, что принесл.

– Похоже, что он весьм высокого мнения о моем ппетите.

И в этот момент Ширили произнесл с некоторой долей кокетств:

– А может быть, он рссчитывл н то, что я не вернусь?

– Возможно.

Он выбрл куриную ножку и внимтельно её осмотрел. Ширили сделл вид, что тоже зинтересовлсь курочкой.

– Ну кк? Я ухожу? – произнесл он голосом, который снов почему-то стл похожим н писк.

– Ну кк? Ты остешься? – почти одновременно с ней прохрипел Брги.

– Цыплят остынут.

– Ну и пусть себе стынут, – ответил он, возврщя ножку н трелку. – Тебя это волнует?

– Нет. Холодные мне иногд дже больше нрвятся.

Медленно, очень медленно Брги протянул ей руку, он неуверенно поднялсь со стул. Девушк опять зкусил нижнюю губу и делл все, чтобы не встретиться с ним взглядом. Когд их пльцы соприкоснулись, лицо её злилось крской.

Брги знл, что это будет фейерверк. Тот неистовый огонь, который вспыхивл, когд он был с Финой. Ргнрсон знл, что может дотл сгореть в этом плмени, но это его совершенно не тревожило.

* * *

Стук в дверь не прекрщлся, и чей-то голос не перествл повторять: «Отец! Проснитесь!»

Брги простонл и приоткрыл глз. Сквозь знвеси пробивлся свет. Неужели они проспли тк долго? Ргнрсон отбросил знвеску в сторону.

Восток снов пылл. В небе нд хребтом М'Хнд сверкли зловещие желтые и зеленые всполохи с кким-то кровво-крсным оттенком.

Осторожно, чтобы не рзбудить спящую Ширили, он вылез из постели и подошел к дверям.

– Кто тм?

– Кристен.

Брги чуть-чуть приоткрыл дверь.

– Вы видели небо? – спросил он.

– Только что. Все нчлось снов.

По првде говоря, Ргнрсон к этому был готов. Пор отпрвляться к Мгле, збыв об этой идиллии.

– Вы ведь этого и ждли?

– В некотором роде.

– Я тк и думл. Поэтому и поднялсь сюд.

– От Мглы что-нибудь слышно?

– Пок нет.

– Мне ндо одеться, – скзл он, нчиня нтягивть штны. – А ты почему н ногх в ткой поздний чс?

– Не могл уснуть. Нверное, совесть змучил.

Понятно. Ее постоянное поддрзнивние и шутливое свтовство перестли быть только игрой.

– «И д искупят грешники грехи свои». Это скзл не я, Эль Мюрид. Иногд ему удвлось изректь подлинные жемчужины высокой мудрости.

Кристен все понял. Влезя в легкую кольчугу, которую он носил почти постоянно, Брги думл: эт юня леди видит меня нсквозь – совсем кк когд-то Элн. Неужели немного ведьм? Ргнру очень повезло, что он женился н ткой женщине.

Брги опояслся мечом. Теперь король был готов полностью.

Он взглянул н нежное личико, н котором игрли зловещие орнжевые отблески, нгнулся и прикоснулся к нему губми.

– Это было прекрсно, млышк, – скзл Ргнрсон и посмотрел в окно. В небе н фоне желто-зеленого зрев то и дело вспыхивли ярко-крсные молнии. – Но что я мог дть тебе? – прошептл он, поглдил девушку по щеке и нпрвился к двери.

– Еще кто-нибудь бодрствует? – спросил Брги, выйдя в коридор.

– Тишин, кк н клдбище.

Стрясь не шуметь, они спустились вниз. Кристен был прв. Никкого движения. Когд они вышли н вернду, Кристен скзл:

– Не беспокойтесь о Ширили. Хорошо? Он поступил тк, кк хотел.

– Что ты имеешь в виду?

– Я вс хорошо зню. Вы будете испытывть чувство вины. Стнете упректь себя з то, что поддлись соблзну и воспользовлись слбостью глупой, мленькой девочки. Или что-то в этом духе. Не мучйте себя. Зймитесь своими делми. И возврщйтесь, когд сможете. Он будет вс ждть.

Когд Ргнрсон уже спусклся по ступеням, Кристен пробормотл:

– Он получил то, что хотел, отец. Если бы вы знли, кк я ей звидую.

Возвртившись в дом, Кристен, см попытлсь осмыслить, что хотел этим скзть.

Улиц просыплсь. Люди выходили из домов, чтобы взглянуть н игру рзноцветного плмени в ночном небе. Ргнрсон быстро шел по ллее, глядя вверх через плечо, и Дерел Пртксис выжил кким-то чудом, когд король с ним столкнулся.

– Сир… Очень хорошо. Меня к вм нпрвил принцесс. Знчит, вы все видели сми?

– Это было трудно не зметить, Дерел. Сияние горздо ярче, чем н прошлой неделе. Я дивлюсь тому, что земля ещё не дрожит. Неужто нчлось? Неужели Куо выполз из своей норы?

– Во всяком случе, он тк утверждет, – скзл Пртксис, незметно оглядевшись по сторонм.

– Ищешь шпионов по кустм? – поинтересовлся Ргнрсон.

– Полковник Абк приводит в готовность штурмовые отряды, сир. Они собирются в прке.

– Прекрсно. Ты не знешь, удлось ли ей восстновить связь со своими людьми в стне Куо?

– Вм лучше спросить у нее, сир. Мне известно лишь то, что принцесс вступл в крткий конткт с Восточной рмией.

– Что происходит н востоке?

– Не зню, сир. Могу лишь скзть, сир, что это её стршно беспокоит. Вртлоккур же зметно подвлен событиями н востоке.

Когд они подошли к дому Мглы, Ргнрсон рспорядился:

– Скжи Кристен, чтобы он рзбудил и нкормил людей.

– Я кк рз хотел это предложить, сир.

– Неужели нчлось? – спросил Ргнрсон у Мглы, входя в зл.

– Куо контрткует, – восторженно произнесл т. Принцесс был тк счстлив, что можно было подумть, будто он см двно втйне готовил это нступление.

Нпряжение, в котором Мгл нходилсь в последние дни, кзлось, совсем оствило её. Ткой рсслбленной Ргнрсон волшебницу двно не видел. Он перевел взгляд н Арл Днтис. Полусонный, рсслбленный Арл всем своим видом выржл удовлетворение. Ах вон оно что!

Ргнрсон срзу стл чувствовть себя более вольготно в присутствии этой женщины. Его рдовло, что он способн поддвться эмоциям. Брги никогд полностью не доверял людям, которые в любых обстоятельствх сохрняли смооблдние. Подобные люди без всяких угрызений совести готовы рди мимолетной выгоды изменить свои позиции. Именно поэтому он иногд ощущл некоторый дискомфорт, нходясь в обществе Мйкл. А ткже и с Ингер, которя оствлсь Снежной королевой до тех пор, пок сознтельно не решл изменить линию поведения.

– Когд вступем?

– Ндо получить дополнительную информцию. Но думю, что сегодня. Только чуть позже.

Ргнрсон обошел тервол, воссоздющего н крте контрудр лорд Куо, и посмотрел н дльний конец стол. Вртлоккур внимтельно изучл восточную чсть крты, и Брги решил, что чродей сейчс готов рсскзть все.

– Что тм происходит? – спросил он.

– До конц мы тк этого и не знем, – немного подумв, ответил мг.

– Чем ты тк зинтересовлся?

– Северня и Восточня рмии зявили, что готовы поддержть Мглу. Но сейчс они слишком зняты борьбой с Избвителем и рельной помощи окзть не способны.

– С Избвителем?

– Д. Избвитель почти полностью истребил Восточную рмию. Северня теперь пытется зкрыть брешь.

– У тебя к Избвителю имеется ккой-то личный интерес? – спросил Брги, осмелившись нконец взглянуть прямо в глз чродею.

Вртлоккур утвердительно кивнул. Он всегд умел контролировть себя, но сейчс весь вид мг просто кричл о том, что в его душе происходит сильнейшя внутренняя борьб.

– Итк?

– Это Этрин. Он где-то тм.

– Знчит, он жив?

Брги делл вид, что не рзговривл н эту тему с Мглой, чродей покзывл своим видом, что ничего об этой беседе не знет. Ргнрсон ткое положение вполне устривло.

– Интуиция мне подскзывет, что это тк. Но до конц я все-тки не уверен. В любом случе это не тот Этрин, которого мы знли.

– Но для Непнты это большя рдость. Внчле родилсь дочь, зтем ншелся двно исчезнувший сын…

– Если то, что я ощущю, – Этрин, то он не зхочет его возврщения.

– Вот дже кк… – произнес Брги. Тким мрчным видеть Вртлоккур ему ещё не доводилось. – Но почему?

– Я хочу чтобы ты мне кое-что обещл. Поклянись, что в том случе, если мои опсения опрвдются, ты збудешь, что слышл его имя из моих уст. Непнт и без того слишком много стрдл.

– Но…

– Я не хочу причинять ей боль. Непнт не переживет, узнв, что её сын превртился в чудовище. Я готов н все рди того, чтобы избвить жену от новых стрдний.

– Но…

– Я для неё пойду н все. Если ты проговоришься, то можешь нвсегд збыть о моей помощи.

– Полегче, приятель, полегче… У меня нет никких нмерений ей что-либо говорить. Думю, что ты зблуждешься, но трубить о твоих открытиях я не стну.

– Прости меня. Я нпугн и стршно беспокоюсь, обидеть тебя вовсе не хотел. Просто мне не хочется, чтобы он волновлсь.

Вскоре к дому Мглы нчли подтягивться обиттели дом Кристен. Некоторые из них принесли с собой свой звтрк.

Все ещё сонный Мйкл Требилкок отозвл Брги в сторону.

– Сообщение, сир.

– В чем дело, Мйкл?

– Мои люди доклдывют, что лорд Хсунг истребил повстнцев Тройес. «С корнем истребил». Ткое словосочетние употребил мой гент. Зодно Хсунг интернировл и нших крвнщиков. Зявляет, что те тйно доствляли оружие мятежникм.

– Это действительно тк?

– Мловероятно. Медовый месяц в нших отношениях только нчлся, и время нрушть договор ещё не пришло. Он просто хочет вытянуть из нс ккие-нибудь уступки.

– Вот мерзвец! И что же мы можем сделть?

– Очень немного. Но вообще-то я думю, что нм не стоит и пытться что-то предпринимть. Скорее всего он хочет нс предупредить, чтобы мы не очень дерглись, пок идет войн с Мтянгой. Через несколько недель Хсунг их просто отпустит.

– Не созддим ли мы им новых трудностей, если выступим в поддержку Мглы?

– Но отступть нм уже поздно. Рзве не тк?

– Думю, что поздновто…

З дверью послышлся ккой-то шум, тут же в зл ворвлся Гжердрм и с негодовнием объявил:

– Сир, три человек только что пытлись меня убить! Прямо перед вшим домом.

– Ты не пострдл?

– Нет. Двоих мы уложили, третий убежл.

– Хорошо. Успокойся и рсскзывй, – скзл Брги, жестом приглсил Вртлоккур подойти ближе и добвил: – Думю, что Нерожденный может поискть того, кто скрылся.

– Во всяком случе, может попытться.

Гжердрм мло что мог добвить. В сопровождении телохрнителя он вышел из дом. Убийцы выскочили из-з кустов. Двое из них были срзу же убиты, третий убежл.

– В кком нпрвлении? – спросил Вртлоккур.

– В сторону город.

Чродей сосредоточился, Ргнрсон, погрузившись в кресло, стл изучть крту.

Через рзрыв, возникший в линии обороны Южной рмии, в глубину Шинсн протянулсь длиння крсня рук. В рельной жизни эт конечность состоял из тысяч и тысяч мтянгцев, и лорд Куо вознмерился мпутировть её у смого основния. В случе его успех знчительня чсть рмии Мтянги окжется в окружении н территории врг.

Ргнрсон подозвл к себе Абку и спросил:

– Кк ты считешь, Креденс, успеют ли они убрться оттуд?

– Слишком рно делть выводы, сир, – ответил полковник и, перейдя н шепот, спросил: – Рзве нм не следовло бы поддерживть Мтянгу? Может быть, нм стоит что-нибудь для них сделть?

– В некотором роде мы уже им помогем, оттягивя н себя Зпдную рмию, – ответил Ргнрсон. – Мтянг не сможет победить. В конечном итоге, я хочу скзть. Шинсн слишком велик. Я хочу лишь того, чтобы Империя – или то, что от неё остнется, – был по отношению к нм более дружелюбной.

Абк скептически покосился н Мглу. Полковник не верил, что смен првителей ведет к изменениям в политике.

– Рейдчр преследует убийцу, – скзл Вртлоккур. – Тот торопится в город. Судя по всему, он рнен.

– Гжердрм, тебе удлось рнить третьего?

– Не зню. Все случилось тк быстро.

– Похоже, что от Норт им пользы немного, – зметил Брги, обрщясь к Вртлоккуру. – Три провл подряд. Похоже, что кто-то здымится от злости.

– Нм остется ндеяться, что этот кто-то совершит большую глупость и тем смым себя выдст.

Брги смотрел н крту до тех пор, пок ему не ндоело отслеживть едв зметные изменения. В итоге он отпрвился в прк, где собирлись штурмовые отряды.

– Дл, – рспорядился король, – рзгони зевк и пришли ко мне н инструктж всех сержнтов, кк только те немного освободятся.

Инструктж позволил ему убить ещё дв чс.

Итк, он стл н дв чс ближе… К чему? Решению смой глвной проблемы Квелин?

Перед его мысленным взором то и дело возникло личико в обрмлении светлых волос. Нполнення жестокой рельностью ночь не смогл усмирить его вообржение. Дже в прошлые времен подобное состояние после встречи с женщиной у него случлось крйне редко. Брги желл Ширили жднее, чем до свидния. Он был нужн ему немедленно. Желние окзлось нстолько нестерпимым, что он двинулся по ллее к своему дому.

– Сир! – донесся до него голос Пртксис. – Сир! Кстелян Мйск желет вс видеть.

– Ну и ревнивя же ты сучк, Квелин, – вздохнул Брги и побрел нзд в зл, где нходилсь тк ндоевшя ему крт.

Мгл первым делом покзл ему н клещи, готовые сомкнуться у основния проникшей в тело Империи руки мтянгцев.

– Мы выступим, когд до полного окружения врг войскм Империи остнется пройти десять миль. Это произойдет через четыре чс. От тебя нм потребуется три штурмовых отряд. Большинство присутствующих здесь тервол будут сопровождть твоих людей, чтобы окзть им необходимую поддержку.

Повелительный тон, которым были произнесены эти слов, рссердил Брги.

– Здесь ты ещё не номер один, – скзл он. – До тех пор пок не осядет пыль, ты остешься кстеляном крепости Мйск.

Он посмотрел н Вртлоккур. Тот со снисходительно-лсковым видом взирл н короля и принцессу.

«Будь я проклят, – подумл он. – До чего же мне ндоело от него звисеть. Но если я его потеряю, то волки тут же рзорвут меня н куски». Вслух же Брги произнес:

– Абк, ты не хочешь повести один из штурмовых отрядов?

– Буду счстлив, сир!

– Итк, мы укомплектовли дв. Кто возглвит третий?

– Кк дв, сир? – спросил Пртксис, лихордочно все зписывя и бормоч проклятия, когд из-под устлого пер рзлетлись брызги чернил.

– Один беру я.

– Сир!!

– Побереги дыхние, Дерел. Я нперед зню все твои ргументы. Абк, кто, по-твоему, здесь смый лучший?

Абк в рздумье пожевл губми.

Сэр Гжердрм тут же предложил свою кндидтуру.

– Только не ты, – скзл Ргнрсон. – Я беру с собой Вртлоккур и Дерел, и это ознчет, что ты остешься здесь, дбы обеспечить честную игру со стороны нших союзников. И не вы, генерл, – бросил он Ликопулосу. – Кто-то должен руководить рмией, пок Гжердрм будет комндовть стрной.

– Проклятие! – зпротестовл Гжердрм. – Вы делете тк кждый рз…

– Это цен, которую тебе приходится плтить з мое доверие. Поэтому зткнись. Итк, я тебя слушю, Креденс.

– Может быть, кпитн Хс? – с едв зметной улыбкой произнес Абк.

Отношения, сложившиеся между полковником и Длом Хсом, вряд ли можно было нзвть теплыми. Ргнрсон подозревл, что, предлгя Хс в комндиры, Абк ндеялся н то, что дъютнт короля проявит свою полную некомпетентность.

– Для меня это был бы огромня честь, сир, – скзл Мйкл, проложив себе путь между стоящими плечом к плечу Гжердрмом и Ликопулосом. – Позвольте только мне прихвтить с собой строго дружк Арл.

В этот момент Ргнрсон зметил толстую лпу, поднявшуюся из здних рядов окружющих его людей. Ну нконец-то, ухмыльнулся он про себя. Нзнчение комндиром брон Хрдл с политической точки зрения было нилучшим вринтом. Теперь короля с флнгов будут охрнять офицеры, приндлежщие к диметрльно противоположным социльным группм. Брги обожл броские трюки.

– Дорогу брону Хрдлу, господ! – провозглсил король. – Брон, я с блгодрностью принимю вше предложение. Вы поведете третий штурмовой отряд.

Брон, кзлось, был в змештельстве. Он никк не ожидл, что его предложение будет принято всерьез.

Абк что-то проворчл. Ргнрсон улыбнулся. Он знл, что полковник ворчит по любому поводу.

– Он – нстоящий лидер, Креденс. Припомни.

– Догдывюсь. Нрвится мне это или нет. Он спс мою здницу во время битвы н Бродх. Я с ним кк-нибудь уживусь, если только он уживется со мной.

Рсслышв последние слов, Хрдл несколько рстерянно протянул руку Абке.

Брги обменялся взглядми с Пртксисом. Последний был тк счстлив, что у него н глзх выступили слезы. Еще бы! Он понимл глубочйшее знчение происходящего. Это был символ! Его иделы нконец пустили корни в дикой стрне. Нордмен и Мрен Димур пожимют друг другу руки. Не имеет знчение то, что эти люди пок и не понимют, ккой огромный путь им пришлось пройти, чтобы решиться н этот внешне незметный жест.

Ргнрсон внимтельно посмотрел н брон. Тот вдруг утртил свой вечный вид толстого коротышки-неудчник. В нем появилось величие и ккое-то новое увжение к себе. Его клсс почти полностью потерял и то и другое, зщищя непрвое дело во время гржднской войны.

– Двйте ещё рз подумем, в чем больше всего нуждются нши друзья.

Перед Брги снов промелькнул обрз прекрсной блондинки, но он усилием воли отогнл его прочь. Видение исчезло, но вопрос остлся. Сможет ли он снов испытть счстье, или его кости остнутся лежть во врждебной стрне?

Ргнрсон мучили нехорошие предчувствия. Предскзния Вртлоккур мло что знчили. Брги знл, что и чродеи иногд ошибются.

ГЛАВА 14

1016 ГОД ОТ ОСНОВАНИЯ ИМПЕРИИ ИЛЬКАЗАРА

ТУДА И ОБРАТНО

Ккой-то солдт врезлся ему в спину. Ргнрсон, едв не потеряв рвновесие, столкнулся с тервол. Тервол выхвтил меч и нчл ншептывть зклинние. Вокруг црил хос. Мгические силы, сорввшись с цепи, рзили без рзбор кк своих, тк и чужих.

Однко, несмотря ни н что, уже через четверть чс почти все было кончено. Брон Хрдл доложил, что решил все поствленные перед ним здчи. Лишь Креденс Абк попл в трудное положение. Он окзлся в помещении того штб, где в днный момент нходился см лорд Куо. Сопротивление тм окзлось горздо серьезнее, чем в других местх.

– Быстро туд, пок они не успели зкрыть тоннели переход! – рявкнул Брги и повел своих людей в портл. Следом з ними через тоннель пошел и отряд брон Хрдл.

В течение следующих тридцти минут Брги слышл лишь звон стли о стль, звук удров от стлкивющихся щитов и душерздирющие вопли, когд вызвнные зклятиями мгические силы нстигли свою цель. Ргнрсон уже нчл терять силы, сржясь с кким-то превосходным бойцом, кк вдруг лорд Чьен (ниболее приближенный ко Мгле тервол) объявил о кпитуляции врг, тем смым положив конец схвтке.

Все было кончено. Переворот увенчлся полным успехом. Лорд Куо Вен-чин оствил трон, и его место знял новя првительниц – друг Квелин.

Брги обозрел ряды своих бойцов. Ккой стршной ценой достлсь ему эт побед. Потерян почти треть людей. Остльные рнены. Д и см король получил несколько неглубоких рн.

К нему, слютуя окроввленным мечом, подошел брон Хрдл. Н физиономии брон сиял улыбк, н теле, если судить по тому, кк он ковылял, было немло ушибов.

– Клянусь богми, сир. Мы сделли это! Мы это сделли!

– Совершенно верно, брон. Мы преуспели. А где полковник Абк?

– Неужели контртк? – побледнев, произнес брон. – Д… Точно. А Креденс – вон в том углу.

Из неохрняемого портл стли появляться тервол, и сржение возобновилось с новой силой. Зклинния столкнулись с зклинниями. Стль удрил о стль.

– Они из Зпдной рмии, – выкрикнул ккой-то союзник Брги.

Ккя Зпдня рмия, подумл Ргнрсон. Предполглось, что Мгл её полностью нейтрлизует.

Контртк зхлебнулсь.

– Похоже, что нш успех не столь велик, кк мы считли, – рздлся знкомый голос.

Брги оглянулся. З его спиной стоял Вртлоккур.

– Но почему же?

– Лорд Хсунг сумел вновь зхвтить дв других штбных помещения.

– Проклятие! Опять потери!

– Кк все у них удчно получилось. Попхивет ловушкой. Лорд Хсунг зрнее знл о ншем появлении.

– Я же говорил тебе, что во дворце зсел предтель!

– По счстью, Хсунг не удосужился вовремя предупредить лорд Куо. Убиремся отсюд. В ншей помощи необходимости больше нет.

– Это почему же? – изумился Брги.

– Я открыл тоннель переход в Квелин.

– Д, теперь я тебя понял. Дерел, нчинй эвкуцию рненых через эту крысиную нору. Вртлоккур, ты успел осмотреть Креденс? Кк он?

– Не очень. Я сделл все, что мог, но ничего нельзя грнтировть.

Брги огляделся по сторонм. Зхвченные в плен тервол уже были мнистировны и отпрвлялись в зону военных действий. Жль, что дом нет тких же обычев. Тм всех изменников обязтельно ждет виселиц. А почему, собственно, это его тк волнует?

– Сир!

– Д… Ах, это вы, брон? В чем дело?

– Оперция в целом зкончилсь успешно, з исключением тех объектов, где вмешлся лорд Хсунг. Лорд Куо свергнут. Не исключено, что убит. Совет тервол объявит о своей позиции, кк только стбилизируется положение н южном фронте. Мгл ведет переговоры с лордом Хсунгом.

– Лорд Чьен это знет?

– Пок нет.

– Ничего ему не сообщйте. Кк только он об этом узнет, тк тотчс зкует в цепи. Убиремся отсюд.

Поймв взгляд Пртксис, Брги поднял кулк. Это был боевой сигнл, ознчвший, что следует поторопиться. Дерел понимюще кивнул. Тервол не обртили н их жестикуляцию никкого внимния. Они были погружены в собственные зботы. Мтянг, воспользоввшись мятежом, сумел улучшить свои позиции срзу в нескольких местх.

– Кк вы считете, брон, мы зслужили того, чтобы в ншу честь сложили Песнь?

– Не совсем вс понял, сир.

– Очень просто, брон. Крошечному королевству не по вкусу првитель огромной Империи, и королевство меняет првителя.

– Пусть вш ручной деймиелец знесет эти слов в свои скрижли. Тогд жители побережья, возможно, в эти скзки и поверят. Мы же с вми знем, что они нс просто использовли.

В броне снов стл проявляться политик. В кчестве комндир Хрдл нрвился Брги горздо больше.

– Но мы тоже их использовли в своих целях, – зметил Ргнрсон.

– Сомневюсь, сир. Вы слишком доверчивы. Кстелян Мйск был вшим другом. Теперь же вы будете иметь дело с влдыкой Шинсн.

– Ее судьб пок ещё в моих рукх, – ответил Брги и нпрвился к портлу. – Я возврщюсь, Дерел. Вртлоккур уходит со мной. Выводи людей кк можно быстрее.

Когд Ргнрсон появился в зле, Мгл вел горячий спор с незнкомыми ему тервол. Подозвв к себе Дл Хс, король негромко рспорядился:

– Дл, собери несколько лучших бойцов и приведи их сюд.

Зтем он оглядел зл. Его сторонников тм почти не остлось… Стол с кртой исчез, и пол н том месте, где он стоял, был знят рнеными.

– Я вызвл Рейдчр, – подойдя к Брги, шепнул Вртлоккур.

– Отлично.

Нконец Мгл их увидел. Н лице её промелькнуло удивление.

– Брон был прв, – пробормотл Брги и, послв пру оствшихся гврдейцев н охрну портл, скзл Вртлоккуру: – У меня склдывется ткое впечтление, что нс здесь не ждли.

Мгл бросил несколько слов своим собеседникм и подошл к ним.

– Я вижу, что вы вернулись.

– К сожлению, не все. Очень много людей погибло. Хсунг устроил нм ловушку, и он почти срботл.

– Мои люди тоже понесли большие потери. Хитрец, который вс едв не остновил, хочет с тобой поговорить.

– Хсунг?

– Лорд Хсунг.

– Вше словечко «лорд», Мгл, для меня ни хрен не знчит. И не воспринимй себя слишком серьезно. Во всяком случе, н моей территории.

– Д, конечно. Прости меня. Это был очень нпряженный день.

К ним подошел лорд Хсунг и предствился королю.

– Знчит, все-тки сумели сохрнить свой пост? – спросил Ргнрсон. – По-прежнему будете возглвлять оккупционный режим?

– Ее высочество принцесс милостиво доверил мне упрвление зпдными провинциями Империи.

– Следовтельно, вы будете гдить мне, кк и прежде, не тк ли? – Лорд Хсунг окменел, однко Ргнрсон никк н это не отрегировл. – Нстло мое время немного выкрутить вм руки. Я не стну рыдть по поводу Хммд-ль-Нкир. Не стну я ныть и из-з того, что вы посдили шпион в моем дворце. Все это, кк я понимю, чсть игры. Но мне не нрвится, кк вы поступили с моими крвнщикми. Очень не нрвится.

З спиной Ргнрсон послышлся звон рзбитого стекл, по его спине пополз холодок. Явилсь подмог в виде Нерожденного, который ничтоже сумняшеся проломил одно из плотно зкрытых окон.

– Ты знешь сколько стоит хорошее стекло?! – взвизгнул Мгл. – И не збывй, что мы все ещё н одной стороне бррикд.

– Прежде всего мы не должны збывть одну простую истину, – вмешлся Вртлоккур. – Конечно, это трудно докзть, но я убежден в том, что короля и меня здесь никто не ждл. Ты был уверен, что мы не вернемся из рейд.

– Я стновлюсь крйне неприятным человеком, когд мне нчинют нступть н горло, – скзл Брги. – Некоторое время тебе придется побыть гостьей Короны.

– Кк долго? Ведь мы ведем две отчянных войны, – упвшим голосом произнесл Мгл. Со стороны могло покзться, что из првительницы Шинсн вдруг выпустили весь воздух.

– Две?

– Д. Я имею в виду те битвы н востоке.

– Вши проблемы меня не колышут. Чем сильнее вс выпорют, тем больше груз свлится с моих плеч.

– У этого Избвителя – кошмрные плны, Брги. Он ненвидит весь мир…

Вртлоккур поднял руку, чтобы остновить Мглу. Но почему? Почему чродей вдруг тк стршно побледнел?

Мгл отвел Ргнрсон в сторону и продолжил:

– У меня не было иного выбор, Брги. Ты просто не понимешь, что знчит твое имя для тех тервол, которые сумели пережить Великие Восточные Войны. Они требуют твоей головы. Я устроил весьм простую ловушку, ндеясь, что твоя знменитя удч от тебя не отвернется. Тк и получилось. Ведь все мы получили то, что хотели. Рзве не тк? Неужели мы не можем остться друзьями?

– Хорошо, остнемся, – скзл он, про себя подумл: «Этого я тебе никогд не збуду. Придет и мой черед». – Но не пытйся меня ндуть. Я прошу лишь того, чтобы между нми никогд не оствлось ничего недоскзнного. Если ты стнешь вести двойную игру, я изыщу способ причинить тебе большие неприятности. Интересно, что ему ндо?

Вртлоккур возбужденно рзмхивл рукми, посыля Брги ккие-то сигнлы.

– Рейдчр взял его! – прокричл он, не ств дожидться, когд к нему подойдет король.

– Кого?

– Того, кого мы ищем. Он следовл з убийцей, и устновил, с кем тот вступил в конткт. Встреч произошл в прке. Один из людей королевы. Личность Рейдчр устновить не смог, тк кк вокруг этого тип устновлен мощня мгическя звес.

Ргнрсон выруглся, чтобы облегчить душу, зтем скзл:

– Нм обязтельно ндо его вычислить. Итскиец, знчит? Я подозревл, что некоторые из них шпионы, но… Пошли.

– Нконец-то домой, – пробормотл чродей. – Ты хоть понимешь, что я не видел своей дочурочки с момент её рождения?

– А я не видел Ингер.

– Почему у тебя вдруг физиономия вытянулсь?

– Обдумывю другие нши проблемы. Дл! Скжи сэру Гжердрму, что он здесь остется з глвного. Глвное, чтобы он не дл людям Мглы уйти.

Дл, имитируя поведение итскийского офицер, щелкнул кблукми, коротко поклонился и отошел. Ргнрсон с отврщением посмотрел ему вслед.

– Он стл слишком серьезно относиться к вопросм этикет и офицерской чести.

– Прень хочет кк лучше, – скзл Вртлоккур. – Чуть больше этикет, и, глядишь, влдетели стнут относиться к тебе со всей серьезностью.

– Влдетели могут утопить свой этикет в сортире. Поторопись-к, Дл!

– Похоже, что сегодня ты переменчив, кк весенняя погод.

– Точно. У меня постоянно меняется отношение ко всей ншей зтее. Порою мне нчинет кзться, что игр не стоил свеч.

Хс привел лошдей, и Ргнрсон отпрвился в город. Вртлоккур трясся в седле рядом с ним.

– Я думл об этом рз сто, нверное, – скзл чродей. – У тебя все обычно кончется тем, что ты продолжешь нчтое. У тебя, видимо, нет иного выход. Слишком много людей делют все, чтобы удержть твой фургон в нктнной колее.

– И ещё столько же не жлеют сил, чтобы вообще столкнуть его с дороги.

– Нет. Они просто хотят нпрвить его в другую колею, – возрзил Вртлоккур и, нмного помолчв, добвил: – Нм ндо смотреть в об. Мы совсем збыли о телохрнителях.

– Остется ндеяться, что Норт отпрвил лишь одну девятку.

– Меня беспокоит вовсе не он. Могут сыскться и другие желющие совершить покушение. Те, кто оплчивл услуги Норт. Время для удр смое подходящее. Стрн в рстерянности. Все готовы услышть плохую новость.

Чродей посмотрел вверх. Нерожденный плыл нд ними достточно высоко, чтобы не привлекть к себе излишнего внимния.

– Конечно, у нс имеется Рейдчр, но стрелу из рблет он остновить не успеет. И положение усугубляется тем, что убийц может иметь мгическое прикрытие, – зкончил Вртлоккур.

Первых шумных пьяниц они увидели уже в проеме городских ворот, улицы Форгреберг кишели людьми, горлнящими победную песнь «Пнтер».

– Проклятие! – громыхнул Ргнрсон, услыхв новость. – Они побили «Медведей» с рзницей в три очк, те считются сильнее «Гврдейцев». Н них поствили хорошие деньги после того, кк мы прилично сыгрли с «Пнтерми» во второй игре.

– Вообще-то, если хочешь, я могу нложить н всех них зклятие, – фыркнул чродей. – Нсколько я понимю, конструктивное жульничество в вших игрищх только приветствуется.

– Есть жульничество и жульничество.

– Жль. Из Рейдчр получился бы отличный нпдющий. И вообще он мог бы перевести игру в новое измерение.

– Держись-к ты от меня подльше.

Вртлоккур снов фыркнул.

Брги прислушивлся к рзговорм н улицх. Большинство людей его просто не змечли. Король крйне редко нряжлся более элегнтно, чем его солдты.

– Когд мы туд доберемся, уже стемнеет, – зметил Брги.

– Я вышлю Рейдчр вперед н рекогносцировку.

– Вот это првильно.

К тому времени, когд они добрлись до прк, нступили глубокие сумерки.

– Иногд мы сми не понимем, кк много теряем, – зметил Ргнрсон. – Ккя-то неделя вне столицы, и мне он уже кжется инострнным городом.

– Потише. Аг, я тк и думл. Идет схвтк н мечх. Вон тм. В том месте, где, по информции Рейдчр, скрывлся убийц.

Чродей опять посмотрел в небо. Нерожденный плыл нд вершинми деревьев.

– Вперед! – бросил Ргнрсон, соскочил с седл и с мечом в руке поспешил к деревьям. – Ох… – едв выдвил он, – мои конечности совсем не рботют. – Полученные им рны были несерьезны, но болели стршно.

Чродей отствл от него н шг. Для своего почтенного возрст он бежл н удивление легко.

Стук мечей стл громче. Рздлся крик. Кто-то, видимо, получил смертельную рну. Но вот снов ззвенел стль.

– Ты можешь их остновить? – здыхясь н бегу, спросил Ргнрсон.

– Попытюсь.

Чродей змер, зкрыв глз. Брги продолжил бег.

Среди фруктовых деревьев рздлся ещё один предсмертный крик.

Ргнрсон увидел Джоси Гейлз. Сержнт, тяжело дыш, склонился нд двумя телми. Один из мертвецов был убийцей, прислнным Нортом, второй – итскийским кмнетесом по имени Том Кллисон.

– Брось меч и отойди н дв шг, Гейлз! – прикзл Ргнрсон.

Сержнт от неожиднности подпрыгнул, принял боевую стойку и сделл шг вперед. Он явно потерял голову.

Но пническое состояние быстро оствило Гейлз. Взяв себя в руки, он положил меч н истоптнную трву, отошел нзд и сел н землю, обхвтив рукми колени.

– Выклдывй! – рспорядился Ргнрсон, опускя клинок. Жль, что тк темно, подумл он. Выржение лиц сержнт король не видел.

– Кллисон весь день вел себя очень стрнно, – без млейшего промедления нчл Гейлз. – Он должен был рботть н «Фонтне с дельфинми». Этим утром кмнетес обртился з пропуском, чтобы пронести зкзнные у кузнец инструменты. Я дл ему жетон. Он ушел, потом вернулся. Инструментов я тк и не увидел. Когд крул сменился, он поведл Бекетту ту же историю. Об этом я узнл недвно и по чистой случйности. Зтем я пошел посмотреть, кк идут дел у фонтн. Окзлось, что кмнетес дже не приступл к рботе. Вернувшись к себе, я потолковл с прой человек, и они скзли, что в последнее время Том ведет себя очень стрнно. Я отпрвился н поиски и скоро увидел, кк он выходит из дворцовых ворот. С ним был меч. Десять лет я не видел Том Кллисон с оружием. У ворот я поговорил с чсовыми. Они скзли, что Том пошел в город з инструментом. А зчем ему пондобился меч, поинтересовлся я. Чсовые, окзывется, здли ему тот же вопрос, и Кллисон ответил, что боится нпдения, тк кк будет возврщться уже в темноте. Я немного порзмыслил. Том я зню с незпмятных времен. Мы вместе воевли. Может быть, инструмент просто не готов, подумл я, и кузнец все время просит его приходить снов и снов? Но я тут же сообрзил, что вовсе не в духе Том Кллисон тскться к кузнецу. Нсколько я его зню, он зствил бы кузнец ходить к нему. Почему бы мне все это не проверить, подумл я.

Я стл следить з ним, и окзлось, что Том приходит сюд для встреч с этой тврью. Я срзу узнл гдину. Этот человек – из тех, которые нпдли н генерл и полковник. Они немного поговорили. О чем шл речь, я не слышл. И вдруг мне покзлось, что кмнетес решил прикончить прня. Видимо, зхотел избвиться от свидетеля. Я не верил своим глзм. Неужели Том комндует шйкой немных убийц? Ведь он не более чем кмнетес! Зтем я вспомнил, что он вел себя весьм стрнно в тот день, когд покушлись н генерл.

Я не мог позволить Тому убить эту тврь. Выскочив из-з кустов, я прикзл ему бросить меч. Том посмотрел н меня… Это был очень печльный взгляд. «Гейлз, ккого дьявол ты следишь з мной?» – спросил он и зтем произнес что-то н непонятном мне языке. И второй тут же нпл н меня. Том тоже тковл. Мне пришлось нелегко. Темнело. Впрочем, у меня имелось преимущество – мне не ндо было рзбирть, кого рубить или колоть. Одного из них я уложил. Кого именно – не знл. Было уже темно. – Гейлз посмотрел в сторону, но Брги не последовл з ним взглядом.

– Том нпдл н меня, кк бешеный. Я не хотел причинять ему вред. Возможно, что он был связн ккими-то обязтельствми. Не исключю, что з ним кто-то стоит. Не сомневюсь – королев смогл бы зствить его говорить, если бы мне удлось его к ней привести.

Но Том не позволил мне сделть этого. В свое время он был хорошим бойцом, но с тех пор уже успел слегк покрыться ржвчиной. Кроме того, он збыл, что мы тренировлись в пре. Он попробовл применить стрые штучки, и прежде, чем я успел понять, что делю, появились вы. Вы зкричли, я испуглся и едв вс не убил, тк кк подумл, что вы – один из них.

– Хорошо, Гейлз, – кивнул Ргнрсон. – Звучит очень убедительно. Нйди людей, чтобы убрть тел. И не збудь прихвтить свой меч.

Гейлз словно ветром сдуло. Подошел Вртлоккур, и Брги спросил:

– Что скжешь н это?

– Выглядит весьм првдоподобно. Во всяком случе, объясняет все видимые фкты.