/ Language: Русский / Genre:det_irony, / Series: Шоу-детектив

Невеста Из Коробки

Галина Куликова

Несчастья Милы начались, когда она явилась в редакцию журнала, где работал ее друг детства Алик. Он вдруг в припадке страсти вытащил ее на балкон и поцеловал. В этот миг Мила увидела мужика в черных колготках на морде. Он дважды выстрелил в нее, но промазал. Алик ничего не заметил — ведь пистолет был с глушителем! Вернувшись домой, в подъезде Мила познакомилась с Константином Глубоковым, назвавшимся частным сыщиком. Дед братьев Глубоковых изобрел наркотик-"невидимку", продал кому-то его состав, и тут деда хватил удар. Клиент оставил ему телефон для контактов, по нему братья вышли на Милу и сняли квартиру прямо над ней. Братья в курсе всех событий в ее жизни, но, как и она, не понимают, чем и кому она мешает. Мила с упорством маньяка начинает расследование и… приходит к выводу, что все мужики — поганки…

ru ru Black Jack FB Tools 2004-12-04 OCR Carot, вычитка LitPotal E1773D28-77FA-4869-88A3-0A01AC8BFEA0 1.0 Куликова Г. Невеста из коробки ЭКСМО М. 2003 5-699-04201-6

Галина КУЛИКОВА

НЕВЕСТА ИЗ КОРОБКИ

Глава 1

— Ну, что там с дедом? — с порога спросил Константин Глубоков, стряхивая с зонта прилипшие капли.

Встречавшие его брат и сестра хмуро переглянулись.

— С дедушкой случился удар, — произнесла Верочка дрожащим голосом.

— Я знаю. Нужно чем-то помочь?

— Нет, мы тебя не из-за этого вызывали.

— Из-за чего же?

— Кажется, дед совершил нечто ужасное, — сообщил Борис, первым входя в комнату и падая на диван.

— Мы, конечно, не можем утверждать, но… — Верочка яростно накручивала на палец локон, пряча голубые глаза от старшего брата.

— Перестаньте меня готовить, — рассердился Константин. — Давайте по существу.

Он тоже был голубоглаз. Намокшая темная челка топорщилась, придавая ему взъерошенный вид.

— Наш химический гений что-то изобрел, — мрачно сказал Борис. — Какую-то гадость.

Борис уступал старшему брату ростом и в отличие от него обладал внешностью простачка, хотя был весьма неглуп и удачлив.

— В каком смысле гадость? — опешил Константин.

— В самом прямом.

Константин некоторое время медлил, разглядывая расстроенные физиономии родственников, потом осторожно поинтересовался:

— И где же эта гадость сейчас?

Борис двинул бровями и заявил:

— Дед отдал ее неизвестному.

— Вот как? — пробормотал Константин, не понимая, из-за чего, собственно, столько переживаний. — Я что-то не совсем…

Тогда Верочка набрала полные легкие воздуха и выпалила:

— Мы полагаем, дед придумал новый синтетический наркотик.

Константин рассмеялся:

— Наш ученый дед? Вы что? Да его монографии издаются на пяти языках! Как лауреат… — Он оборвал себя на полуслове и мрачно уставился на собеседников. — С чего это вы взяли?

— В последнее время дед вел себя странно, — едва не плача принялась рассказывать Верочка. — Сначала злился. Говорил, что ученый не должен быть бедным. Сутками пропадал в лаборатории. И вот в один прекрасный день он переменился. Стал постоянно посмеиваться, потирать руки. Когда мы его спрашивали, в чем дело, он бил себя в грудь и хохотал. Говорил: «Я — Крез, Я — граф Монте-Кристо, я — Билл Гейтс». Говорил, что мы все скоро заживем по-другому. Это началось уже после того, как приходил тот человек.

— Тот человек? — эхом откликнулся Константин.

— Он приходил несколько раз. Тайно. В последний раз я решила подслушать. — Верочка искусала нижнюю губу до красноты. — Я слышала, как в разговоре с ним дед называл свое творение «невидимкой». А тот человек… Он сказал, что сделать то, что сделал дедушка, — это все равно, что открыть нефтяное месторождение…

— Может быть, он изобрел лекарство от СПИДа? — высказал догадку Константин.

— Ну конечно! — Борис достал сигарету и принялся ее жевать. — Любое лекарство сто лет тестировать будут. На нем быстро не разбогатеешь.

— Я слышала, как он говорил тому человеку: «Честные граждане меня, конечно, не одобрят…» — пискнула Верочка.

— На чем сегодня можно быстро сделать большие деньги? — вопросил Борис и сам же ответил:

— На оружий и наркотиках. Ты же не маленький.

— Может быть, поспрашивать его коллег в лаборатории? — задумчиво пробормотал Константин.

— Даже не вздумай! — ахнула Верочка. — Так мы только опозорим фамилию.

— Но все это исключительно ваши домыслы, — немного подумав, заявил Константин.

— Если не считать чемоданчика с долларами, то да, — грустно подтвердила Верочка.

— Чемоданчика? Ничего себе тара! И много там денег? — мертвым голосом спросил Константин.

— Мы даже побоялись считать. Слишком много. Тысячи долларов. И они настоящие, Борис проверил несколько купюр. Мы не знаем, что делать с этими деньгами.

— Только этого нам не хватало!

— Если «невидимка» — действительно наркотик и дед передал кому-то технологию его изготовления или, допустим, пробную партию, мы оказываемся в ужасной ситуации, — подытожил Борис. — Когда этих деловичков накроют, рано или поздно выйдут на деда. Вся его заслуженная жизнь полетит коту под хвост! Бабушка этого не переживет.

— А что говорят врачи? Граф Монте-Кристо выкарабкается после удара? — с сумеречной физиономией спросил Константин. — Ведь чай не мальчик уже.

— Если это и случится, то не сей секунд.

— И что вы надумали? — Константин пытливо взглянул на брата и сестру по очереди. — Обратиться к органам?

— Да ты что?! — взвился Борис. — У меня бизнес, у тебя репутация. На всю жизнь засветимся! Нет-нет, тут придется действовать самим.

— Надо точно узнать, что такое «невидимка», — поддержала Бориса Верочка. — Как он выглядит, как действует, в чьи руки попал. А потом уже думать, что делать дальше. Может быть, придется даже выкрасть его!

— У вас есть какая-нибудь зацепка? — спросил Константин, потирая подбородок. — Имя покупателя, например?

— Имени нет, — сокрушенно покачала головой Верочка. — Но зато я услышала номер телефона, который тот тип дал деду. Он сказал, это контактный телефон. Я его сразу запомнила, потому что в нем полно пятерок.

— Телефон, разумеется, принадлежит какой-нибудь старушке, — пробормотал Константин.

— Боюсь, ты недалек от истины, — кивнула Верочка. — Незнакомец сказал, надо передать для него информацию женщине, которая ответит на звонок.

— Пока что мы выяснили только адрес той квартиры, где установлен телефон, — сообщил Борис. — Там прописана всего одна дама. Некая Людмила Николаевна Лютикова.

— Что ж, — сказал Константин, хлопнув себя ладонями по коленям. — Действовать нужно быстро, пока дело не приобрело опасный размах. И раз уж у нас нет ничего более конкретного, займемся Людмилой Николаевной Лютиковой.

Глава 2

Мила Лютикова неторопливо вошла в подъезд представительного офисного здания и важно кивнула охраннику. Путь ее лежал на второй этаж, в редакцию журнала «Возраст женщины», конкретно — в кабинет главного редактора Алика Цимжанова. «Возраст женщины» был толстым иллюстрированным изданием, большую и лучшую половину которого составляла реклама духов, пудры и колготок. Мила писала для журнала маленькие рассказы, взятые, как нагло сообщалось читателям, прямо из жизни. На самом деле они были высосаны из пальца, и именно поэтому шли хорошо, как крупные семечки на базаре.

Мила относилась к своему творчеству весьма цинично и держалась за сотрудничество двумя руками только ради небольшого, но постоянного заработка. Алик Цимжанов был ее другом детства. Мила полагала, что он давно и безнадежно в нее влюблен. Пожалуй, это объясняло тот факт, что за три года сотрудничества ни один из ее опусов не завернули. Кроме того, никто не решался эти опусы править, поэтому в руки домохозяек попадала авторская отсебятина в чистом виде.

— Добрый день! — бодро поздоровалась она с секретаршей главного, Любочкой Крупенниковой, распахивая дверь в приемную.

Любочка была бы очень хорошенькой, не носи она на людях злое лицо с художественно выщипанными бровями. Брови неподвижно стояли над вредными глазами двумя коромыслами. Любочка терпеть не могла Милу Лютикову и всегда старалась ей напакостить, насколько позволяли, разумеется, ее секретарские полномочия.

— Главный у себя? — спросила Мила, замедляя шаг, но не останавливаясь.

— У себя, но безумно занят, — подскочила Крупенникова.

— Говорите так всем, кто появится после меня! — бросила ей Мила. — И с таким же зверским выражением лица.

Она ударила в дверь костяшками пальцев и вошла, не дожидаясь ответа. Алик Цимжанов сидел за столом, сдвинув очки на затылок, и увлеченно грыз попку шариковой ручки, нависнув над бумагами. Ему, как и Миле, недавно исполнилось тридцать восемь, он мог гордиться хорошим ростом, приятным смуглым лицом и густыми черными волосами. Алик всегда старался производить впечатление человека открытого, конструктивного и добродушного. На самом же деле он был скрытен и коварен.

— Милочка! — вскинулся он, когда его подруга и по совместительству авторша вошла в кабинет. — Ты сегодня потрясающе выглядишь!

— Ловлю тебя на лести, — ответила та. — Вчера вечером у моего родственника был день рождения, я напилась пьяная и сегодня утром сестрица едва отскребла меня от постели.

— Ночевала не дома?

— Не дома, но без удовольствия.

— Кофе хочешь?

— Буду очень тебе признательна. А то моим языком сейчас можно зашкуривать деревяшки.

Алик связался с секретаршей и потребовал у нее кофе.

— Ну, давай свой опус, — сказал он и протянул руку, в которую Мила послушно вложила пластиковую палку.

— Может, сразу посмотришь? — спросила она.

— Нет, потом. Хотел с тобой поговорить… О личном.

Алик заметно смутился, залез двумя руками в волосы и пошевелил там пальцами. Очки шлепнулись на стол.

— Черт! — выругался он и, выйдя из-за стола, предложил:

— Сними пальто, здесь жарко.

— Ладно, только под ним у меня вчерашнее вечернее платье. Немного не к месту.

Мила сбросила пальто и платок на руки Алика, и он, окинув ее быстрым взором, неожиданно схватил за запястья.

— Милочка! — сказал он вкрадчиво.

«Или хочет признаться в любви, или отказать от места», — расстроилась она. В этот момент секретарша принесла кофе. Алик отдернул руки и нервно принял у Любочки поднос. Проводив ее неприветливым взором, дождался, пока дверь закроется.

— Милочка! — снова начал он, поддав пыла.

В дверь постучали.

— Какого черта?! — прошипел Алик, но тут же опомнился и раздраженно крикнул:

— Да?

Милины руки, которые он до этого ласково тискал, снова оказались в ее полном распоряжении. Поэтому она ловко сняла с подноса чашечку кофе и уничтожила ее в два глотка. В двери тем временем приоткрылась щелка, и секретарша задушенным голосом сообщила, показав главному хитрое личико:

— Альберт Николаевич, приехали поляки.

— Чудесно! — иронически воскликнул тот и приказал:

— Отведите их в кафе на первый этаж и напоите кофе. Я на вас рассчитываю.

Любочка молча захлопнула дверь, едва не прищемив себе нос. В ту же секунду на столе у Алика зазвонил телефон.

— Ну их всех к черту! — рассердился тот и потянул Милу к балконной двери. — Выйдем на воздух, там нам никто не помешает.

Балкон был узким и опоясывал весь этаж особняка. Повсюду возле перил стояли одинаковые одноногие пепельницы. Алик глубоко вздохнул и снова схватил Милу за руки.

— Милочка! — в третий раз начал он заготовленную речь и прижал ее ладошки к своей груди. В сравнении с прохладным сентябрьским воздухом грудь была горяча, что чувствовалось даже сквозь рубашку. — Так больше продолжаться не может!

Одинокий желтый лист пролетел мимо его головы и приземлился на перила. «Пожалуй, от места не откажет», — тут же решила практичная Мила. Она никогда не флиртовала с Аликом и не очень хорошо понимала, чем спровоцировано сегодняшнее объяснение. То, что это будет объяснение, сомнений у нее уже не вызывало. Темные цимжановские глаза пылали, словно уголья.

— Моя жена Софья с ума сходит от ревности! — выпалил Алик, притягивая Милу еще ближе к себе. — Она видит меня насквозь. Так неужели ты до сих пор так ничего и не поняла?

Кто-то черный высунулся на балкон из дальней двери за спиной Цимжанова и тут же исчез. Мила ошалело моргнула. Видение выглядело до того странным, что она даже толком не доняла, что это было. Ей снова пришлось перевести глаза на Алика, который возжелал полностью завладеть ее вниманием.

— Мне очень обидно, Милочка, — жарко прошептал тот, с нежной решительностью приподнимая ее подбородок указательным пальцем, — что я столько лет терплю сцены ревности понапрасну.

«Типично мужская логика, — мрачно подумала Мила. — Жена его ко мне ревнует, и ему надоело зря страдать. Он решил добиться взаимности, чтобы хоть как-то покрыть нервные затраты. Практично, ничего не скажешь».

— Скажи «да», дорогая! — потребовал Алик, который, словно обогреватель, вырабатывал устойчивое тепло. — Скажи, что ты станешь моей!

В тот же миг черный человек появился снова. Судя по всему, он выглядывал из кабинета, находящегося дальше по коридору. Теперь Мила рассмотрела его как следует. На нем была черная водолазка и черная кожаная куртка. Но не это ее так потрясло. На голову неизвестного были натянуты черные колготки. «Ноги», завязанные на макушке бантиком, свисали по обеим сторонам головы, словно заячьи уши.

Когда Алик начал приближать жаждущие любви губы к лицу Милы, черный человек поднял пистолет и, вытянув обе руки вперед, нажал на курок. Раздался сухой щелчок, и Мила почувствовала, что мимо ее уха что-то пролетело. «Неужели пуля? — ошарашенно подумала она. — И стреляют — в меня?!» Алик, конечно, не обратил на звук никакого внимания. Внизу раскинулся оживленный проспект, троллейбусы щелкали усами, дребезжали чем-то дорожные рабочие, фырчали грузовики. Так что вместо того, чтобы обернуться, Алик прижался к ее губам трепетным ртом и закрыл весь обзор.

Когда Мила дернулась в его руках, он ее отпустил. Она тут же выглянула из-за его плеча и вскрикнула. Черный человек по-прежнему держал пистолет на изготовку. Едва Мила появилась в поле его зрения, он послал в ее сторону вторую пулю, но она тоже пролетела мимо. Быстро опустив оружие, незнакомец нырнул в балконную дверь и Скрылся. От испуга и от неожиданности Мила застыла, словно деревянная, вытаращив глаза. Цимжанов принял ее состояние на свой счет.

— Понимаю, ты потрясена, — покровительственно сказал он. — Может быть, мне следовало сделать это в иной обстановке. Кстати, что ты скажешь по поводу совместного ужина? М-м-м… Допустим, в пятницу?

— Ка-ка-ка… — закаркала Мила.

Она хотела сказать: «Кажется, меня хотели убить», но фраза не шла с языка. Совершенно очарованный ее замешательством, Цимжанов неожиданно проявил подлинную страсть. Быстро обняв Милу, он поцеловал ее снова — коротко, но очень жарко.

— Дорогая, я тебе позвоню. А сейчас извини, у меня поляки.

Он осторожно провел ее в кабинет, помог надеть пальто и еще раз поцеловал, перед тем как распахнуть дверь. Морда у него была довольной. Судя по всему, он пребывал в уверенности, что крепость пала.

Мила тем временем на не слушающихся ее ногах вышла в приемную. Поляки, устремившиеся в кабинет, по пути кидали на нее любопытные взоры. Еще бы! Бесплатное развлечение: встрепанная дамочка в длинном распахнутом пальто, бледная и не слишком молодая, с совершенно дикими зелеными глазами.

— Привет, поляки! — мертвым голосом произнесла она, отшатнувшись от юноши в черной кожаной куртке.

Юноша в ответ «запшекал» по-польски, и Мила поспешила ретироваться. Очутившись в коридоре, она, вместо того, чтобы свернуть к лифту, направилась в другую сторону, заглядывая во все кабинеты по очереди. В первом сидел важный мужчина, который даже не поднял глаз, когда она пробормотала свои извинения. Мужчина был толстым и, судя по всему, коротким. Совсем не таким, как человек в черном. Второй кабинет был закрыт.

В третьем по счету — а, по рассуждениям Милы, это был именно тот кабинет, в котором прятался убийца, — шел ремонт. И в нем никого не оказалось. Пахло мокрой штукатуркой и клеем, по полу были расстелены влажные газеты, стояли ведра, валялись мохнатые тряпки. В углу скучали рабочие башмаки, покрытые белыми кляксами. Трепеща, Мила вошла внутрь и стала искать следы присутствия убийцы. Минут пятнадцать спустя, ничего не обнаружив, она на ватных ногах покинула здание и двинулась восвояси.

«Спина Алика, — рассуждала она по дороге, — была отличной крупной мишенью. Но человек в черном проигнорировал ее. Значит, покушение было организовано именно на меня!» Мила до сих пор не могла отделаться от зрелища стоявшего перед глазами дула, в которое она несколько секунд неотрывно смотрела. Что, если тип с пистолетом поджидает ее где-нибудь на улице? Впрочем, интуиция подсказывала ей, что этого просто не может быть. Убийца-неудачник наверняка скрылся. Ведь она должна была поднять крик на всю редакцию.

«Кстати, почему я не стала кричать? Почему не рассказала обо всем Алику? Надо было схватить его за плечи и развернуть лицом к человеку в черном. Или заорать что есть мочи. Упасть на пол, в конце концов! Реакция подвела», — огорченно подумала Мила. Она всегда столбенела, когда случалось что-нибудь непредвиденное. Домой ехать было страшно. Вдруг мужик с колготками на голове затаился в подъезде? Поймав такси, Мила велела везти себя в родительский дом, где накануне целый полк родственников отмечал день рождения свежеиспеченного мужа ее сестры Ольги и откуда, собственно, она явилась в редакцию.

Ольга была на несколько лет старше Милы и вела активную брачную жизнь. Николай Михеев стоял в ее списке четвертым. Это был скользкий тип с прилизанными волосами и вкрадчивыми манерами. Красавец черной масти, мужчина с классической злодейской внешностью и идеальным пробором.

Когда Мила позвонила в дверь, именно Николай первым появился на пороге.

— А, дорогая свояченица! — врастяжку сказал он.

Ольга убедила мужа, что именно так его голос звучит особенно сексуально. — Рад, что ты вернулась. Вчера я не успел поблагодарить тебя за подарок. Ну-ка, дай я тебя поцелую!

Мила, изо всех сил скрывая отвращение, подставила вчерашнему имениннику щеку. Лобзая ее, в зеркало возле вешалки тот увидел, как она сморщила нос, и ехидно спросил:

— От меня что, пахнет чем-то неподобающим?

— Жидкостью для полоскания рта, — пробормотала та.

— А ты, конечно, считаешь, что мужчина должен пахнуть конюшней?

— Хотя бы табаком.

— Достаточно того, что табаком пахнет моя жена, — ухмыльнулся Николай.

В тот же миг, словно по заказу, его жена возникла в коридоре. Она была длиннее Милы на полголовы, имела высокие скулы кинодивы и божественный рот, который большую часть суток портила зажатая в нем сигарета. Кроме того, у нее была качественная фигура с широкими плечами, маленькой грудью и плоским животом. Более короткая и круглая Мила исступленно ей завидовала.

— Ольга! — воскликнула она, скидывая туфли. — У меня приключение! Ужасное!

— Встретила кого-то из своих старых любовников? — Ольга пыхнула сигаретой, втянув щеки, и стала похожа на Марлен Дитрих.

Мила увлекла сестру на кухню и усадила за стол.

— Я поехала в редакцию. Когда мы с Аликом вышли на балкон, кто-то пальнул в меня из пистолета!

— Ты, конечно, шутишь, — ровным голосом откликнулась та.

— Черта с два! В меня стреляли. Дважды. У этого типа на голове были колготки. Теперь я не знаю, как мне жить дальше.

— Вопрос поставлен некорректно. Как жить, ты знаешь. Ты не знаешь, что сделать, чтобы не умереть.

— Издеваешься, да? Не веришь мне?

— Верю, просто никак не могу прийти в себя, — сообщила Ольга. Потом вдруг набросилась на сестру:

— Ты чего же сразу милицию не вызвала? Надо было поднять шум до небес. А ты?!

— Я растерялась, — коротко пояснила Мила.

— Знаю я тебя. Разинешь рот и стоишь, как светофор. С детства ненавижу эту твою манеру.

— Это не манера, а своеобразная реакция организма на испуг, — оскорбилась Мила. — Я попала в ужасную ситуацию. Звонить в милицию уже поздно. Алик, который был со мной на балконе, ничего не видел. И не подтвердит. Идти домой мне страшно. Можно, конечно, спрятаться здесь, в родительском доме. Но не до бесконечности же мне прятаться!

— Давай посоветуемся с Николаем, — предложила Ольга.

— Да ну его к черту! Прости за откровенность, но он ведь глуп, как пробка!

— Ну, тут уж, милая моя, или красота, или извилины. Профессор у меня уже был, и ты в курсе, чем все закончилось.

— Ты еще не знаешь, чем у тебя закончится с Николаем, — резонно заметила Мила.

— С Николаем я никогда не разведусь! — горячо заявила Ольга. — Четвертый муж — все равно что поздний ребенок.

— Я вставлю эту сентенцию в свой очередной рассказ. Все тетки просто умрут от восторга.

— Давай хряпнем по рюмочке для храбрости, — предложила Ольга и достала какую-то пузатую маленькую бутылку.

— Если я напьюсь, меня можно будет брать голыми руками. Ты же знаешь, до чего я пьяная беззащитная.

— Ты и трезвая беззащитная. — Ольга принялась пить одна.

На пороге кухне появился Николай. Опершись о косяк, он скрестил руки на груди и заметил:

— Если я не ошибаюсь, наша Мила не так давно посещала спортивную секцию, где ее учили приемам самообороны.

— Ты что, подслушивал? — возмутилась Ольга.

— Да нет, просто до меня долетела твоя последняя фраза по поводу беззащитности.

— Инструктор, когда увидел Милку в трико, сразу растерял все свои навыки, — хихикнула Ольга.

— Надо отдать ему должное, он не взял с меня денег, — пробормотала та. — Даже за ущерб.

— Что же за ущерб ты ему нанесла? — лениво поинтересовался Николай.

— Сломала ему руку.

— Ого!

— Он уронил меня на мат. А я терпеть не могу заигрываний. В общем, получилось недопонимание.

— Как ты думаешь, Николай, — рисуясь, спросила слегка захмелевшая Ольга. — Сколько стоит нанять телохранителя?

— Твой папа потянет, — шевельнул бровью тот.

— Слышь, — толкнула Ольга сестрицу в бок. — Наш папа потянет.

— Николай! — Мила твердо посмотрела на Ольгиного мужа. — Не мог бы ты на некоторое время испариться?

Николай фыркнул и удалился, шаркая тапочками.

— Боже мой, какой противный тип! — воскликнула Мила.

— Как ты можешь писать свои карамельные рассказы и до такой степени презирать мужчин?

— А что, прикажешь ими восхищаться?

— У тебя ведь двадцатилетний сын! — всплеснула руками Ольга.

— Это святое. Надеюсь, он будет не таким козлом, как все остальные.

— Итак, что ты решила? Попросишь у папы денег на телохранителя?

— Смеешься ты, что ли? Можешь себе представить, что начнется? Папа побежит к маме, мама упадет в обморок. Тут же последует серия телефонных переговоров с друзьями и знакомыми. Забурлит вея Москва, меня посадят под замок, и я неизвестно на какой срок лишусь свободы.

— Может быть, это все же лучше, чем быть пристреленной?

— Пожалуй, я забаррикадируюсь в собственной квартире. Там мне всегда найдется дело. Почитаю книжки, послушаю музыку. Пока все не прояснится.

— А кто будет все это прояснять? — привязалась Ольга. И тут же высказала свежую идею:

— Надо нанять частного детектива.

— Не думаю, что в настоящий момент у меня хватит средств и на частного детектива.

— Ну, ты даешь! — открыла рот Ольга. Сигарета выпала у нее изо рта и запрыгала по линолеуму. — Имея такого мужа, как Орехов… — Она догнала ее тапочкой и безжалостно придавила.

— Мы не живем вместе уже несколько месяцев, — напомнила Мила. — Мы в состоянии развода.

— Ну и что! Вы же все еще не развелись. И ему не может быть безразлична твоя судьба. Ведь ты мать его единственного сына!

— Ты рассуждаешь как дура.

— Но Орехов никогда не казался мне корыстным!

— Он бескорыстен. Если небо над его головой безоблачно. Если же у него что-то не ладится, он захлопнет передо мной дверь.

— А как у него сейчас? Безоблачно?

— Да не знаю я. С тех пор, как он услал Лешку в Берлин, мы почти не общались. Так, постольку-поскольку.

— Хорошо, давай напряженно думать, — предложила Ольга. — Может быть, нам удастся без милиции и частного детектива выяснить, почему в тебя стреляли. В первую очередь необходимо отыскать мотив. Кто стрелял — это дело десятое. Может быть, ничего не имеющий лично против тебя исполнитель. А вот кто заказал? Кому выгодно?

— Никому, — тотчас же ответила Мила. — Думаешь, я не задала себе сразу же этот вопрос? Я на секундочку представила, что обратилась в милицию. Не нужно быть семи пядей во лбу, чтобы понять, что заинтересует следователей в первую очередь. С кем я путаюсь — раз, и кому материально может быть выгодна моя смерть — два.

— Ну, — сказала Ольга. — А теперь отвечай на оба вопроса. Хотя я и сама могу ответить. Путаешься ты с Гуркиным, который моложе тебя на десять лет. Но зачем ему тебя убивать — непонятно. Он аспирант, интеллигент, материально в твоей смерти не заинтересован.

Чтобы сестра не заметила, как она краснеет, Мила подперла щеки руками. О ее подлинных отношениях с Андреем Гуркиным не знал никто, и Ольга в том числе. Молодой, статный, жутко умный, но плохо обеспеченный Гуркин был нанят Милой на службу — за полторы тысячи рублей в месяц он изображал на людях ее любовника. Гуркин сопровождал Милу в театры, рестораны, на мероприятия, устраиваемые родственниками и друзьями. Кроме того, для правдоподобия, раз в неделю он приходил к ней домой и проводил здесь полдня, читая газеты в маленькой комнате. В настоящее время Гуркин учился в университетской аспирантуре и искренне считал, что нашел потрясающий способ подработать. Милу он просто боготворил и не уставал благословлять тот час, когда они повстречались.

«Да, уж кому-кому, а Гуркину моя смерть точно невыгодна», — подумала Мила.

После разъезда с Ильей Ореховым и в ожидании предстоящего развода Мила чувствовала себя ранимой и незащищенной. Усугублялось это тем, что Орехов нашел ей потрясающую замену. Он появлялся на людях с очаровательной девицей. У нее были ноги такой фантастической длины, будто бы их нарисовали на студии «Союзмультфильм» и присобачили к живому человеку. Милу все это, конечно, задевало. Чтобы не ударить в грязь лицом, она и прикормила Гуркина. Он мог бы смело посрамить теорию ее сестры Ольги о том, что стоящие мозги не обитают в красивом теле. Лицо у него, правда, было умеренно приятным, но все остальное — просто как на заказ.

— Со вторым вопросом полный пролет, — продолжала между тем Ольга. — Из материальных ценностей у тебя — только квартира. Если, конечно, ты от меня ничего не скрываешь.

— Не скрываю, — уверила ее Мила. — Продолжай.

— Квартира по наследству перейдет к сыну. Сына мы оставим в стороне. Алименты Орехов после развода тебе платить не будет, так что… Слушай! — внезапно оживилась она. — А может, Орехов боится, что ты при разводе оттяпаешь у него часть собственности?

— Не мели чепухи. Мы с ним уже обо всем договорились.

— Ну? — с жадной настойчивостью спросила Ольга. — И что он тебе оставит?

— Приятные воспоминания о себе! — сделав красивый пас руками, ответила Мила. — Ничего он мне не оставит, так что расслабься. И я дала ему слово, что не буду с ним бодаться. '

— Да… Если ты дала слово… Твое слово — кремень. Орехов знает об этом лучше других. Значит, у него мотива нет.

— Да ни у кого нет! — с досадой сказала Мила. — Неужели ты и в самом деле могла подумать на Орехова?

— Мало ли… — туманно возвестила Ольга. — Таинственность убийствам как раз придает скрытый мотив. Что, если за годы супружества он тебя так возненавидел, что не может спокойно спать? Хочет стереть тебя с лица земли — и баста!

Ольга наклонилась вперед и сделала страшные глаза. Очередная сигарета смердела в ее руке, отсылая к потолку сизые струи дыма.

— Судя по выражению лица, тебе подобное желание хорошо знакомо, — иронически заметила Мила. — И который по счету муж возбудил в тебе такие чувства?

— Третий. — Ольга откинулась назад и сделала очередную длинную затяжку.

— Бедный Николай, конечно, не знает, до чего ты бываешь кровожадной.

— Зачем ему знать? — пожала плечами Ольга. — Ему-то уж точно ничего не грозит. Четвертый муж, дорогая, — это настоящее лекарство от прежних разочарований.

— Подожди, я запишу.

— Ты все смеешься? Тебя едва не пристрелили на балконе редакции, а ты смеешься!

— Слушай, а что, если все это организовал Алик Цимжанов?! — внезапно воскликнула Мила. — Или его ревнивая жена Софья?

— Думаешь, Софья так достала Алика ревностью, что он решил тебя пристукнуть? Чтобы ей не к кому было ревновать?

— Да, глупо, — согласилась Мила. — Обычно в таких случаях убивают жен, а не…

— Ну, договаривай, договаривай! — предложила Ольга, щурясь от дыма. — А не… Ты хотела сказать: а не любовниц, не так ли? Значит, у тебя с Аликом наконец-то роман? После стольких лет любезной обходительности и близкой дружбы?

— У меня ведь есть Гуркин, — возразила Мила. — Хотя именно сегодня Алик заговорил насчет того, что неплохо было бы наплевать на обходительность и сблизиться окончательно. Он даже поцеловал меня.

— И как? — заинтересовалась Ольга.

— Перед этим в меня как раз выстрелили в первый раз. Поэтому я ничего не почувствовала.

— Значит, Алик не для тебя, — с сожалением сказала Мила. — Будь у тебя к нему склонность, ты бы на пулю даже внимания не обратила. У меня так с Николаем.

— Уж этот твой Николай! Неужели ты не видишь, какая это крыса? — не удержалась Мила. — Мужик нигде не работает, живет за твой счет. Отлично устроился, ничего не скажешь!

— У него проекты! — кинулась защищать Ольга своего четвертого. — Он делает все, что может! Скоро будет отдача.

— Да-да, жди больше! Да он просто лодырь, твой Николай!

— Ты твердишь это всякий раз, как его увидишь. И напрасно. Николай озабочен завтрашним днем.

— Конечно. Его отоспавшаяся физиономия, исполненная тревоги о завтрашнем дне…

— Тс-с! Что, если он услышит?

— Да хрен с ним.

— Зачем ты чернишь его в моих глазах? — рассердилась Ольга.

— Затем, что мне надоело скрывать свои истинные чувства. Первых трех твоих мужей я терпела молча. Сейчас мое терпение иссякло. Считай, что Николаю не повезло.

Ольга прикончила сигарету, делая короткие отрывистые затяжки. Вся ее поза демонстрировала обиду. Потом ее мысли снова переключились с мужа на сестру.

— Так что ты решила? — спросила она. — По поводу покушения?

— Сегодня переночую здесь, потом проберусь в свою квартиру и все как следует обдумаю.

— Только ты думай, а не выдумывай. Я знаю, какая ты фантазерка.

— Ты меня с кем-то путаешь. Я пожилая приземленная женщина без единой иллюзии. Интересно, кому понадобилась моя шкура?

Глава 3

Тем временем братья Глубоковы, изучая окрестности дома, в котором была прописана Людмила Лютикова, усердно искали применение своим способностям, деньгам и обаянию. Три эти составляющие помогли им, во-первых, выяснить, что в подъезде прямо над Лютиковой, на третьем этаже, сдается квартира. И, во-вторых, эту квартиру по-быстрому снять. Правда, заплатить пришлось за два месяца вперед, но это денежных братьев не смутило.

Осматривая поспешно арендованную жилплощадь, оба первым делом вышли на балкон.

— Потрясающе удобно! — восхитился Борис, опершись животом о перила. — При желании в сумерках стоит только спрыгнуть вниз — и подсматривай себе в окно на здоровье. Высоковато, конечно, но можно добыть веревку или лестницу.

Дом был старым, каменным, внизу располагался магазин «Подарки», навес над которым служил общим просторным балконом для жильцов второго этажа. Так что Борис был совершенно прав — как соглядатаям им несказанно повезло: Поскольку Людмила Лютикова проживала на втором этаже, ее балконная дверь сейчас находилась прямо под ними.

Весь вечер братья улаживали собственные дела — Борис решал текущие вопросы по телефону, а Константин пытался выпросить у начальства срочный отпуск. Про саму Лютикову они до сих пор ничего не знали. Даже сколько ей лет. Поэтому не могли строить конкретных планов.

— Если ей семьдесят, это одно дело. И совсем другое, если ей двадцать пять, — рассуждал Борис, открывая припасенную банку пива.

— У нас нет времени присматриваться, — разрубил Константин воздух ребром ладони. — Мы должны срочно втереться к ней в доверие. Ты сам понимаешь, что с балкона много не высмотришь. Если она действительно просто связная на телефоне, слежка как таковая вообще теряет смысл. Нужен более тесный контакт.

— Хорошо, давай договоримся так, — предложил Борис. — Если Лютикова уже получила пенсионное удостоверение, я ее беру на абордаж. Нос у меня картошкой, лицо, безусловно, располагает к доверию, пожилые дамы от меня тащатся, скажу без ложной скромности. Если же возраст Лютиковой предполагает хоть какой-то сердечный интерес к мужчинам, в дело пустим тебя. Ты высок, красив, как шейх, у тебя утонченные вкусы. Ставлю сто к одному, что ты в состоянии задурить голову любой финтифлюшке старше пятнадцати.

— Не думаю, что она столь молода, — пробормотал Константин. — Впрочем, согласен, действуем по-твоему.

Константин был действительно таким, каким описал его брат. Не мог он отрицать и того факта, что женщины выделяют его среди прочих мужчин. Он привык к этому и чаще всего даже наслаждался собственным особым положением.

— И учти, братец, мы просто обязаны быть готовы к чему угодно, — продолжал Борис. — Импровизировать на ходу, лгать, изворачиваться и хитрить. — И напомнил:

— Цель у нас благородная.

— Когда дед очнется, я его убью, — пробормотал Константин.

— Знакомство должно быть естественным, — разливался Борис, дирижируя банкой с пивом. — Что может быть обычнее соседа, спустившегося вниз за щепоткой соли?

— А если она не из тех, кто открывает двери соседям? Тем более нас с тобой она никогда не видела. — Константин явно не испытывал оптимизма. Опыт учил его, что ни с одной женщиной нельзя загадывать наперед.

— Тогда… тогда… Знакомство должно стать неотвратимым! — сообщил Борис. — Испортим ей замок на входной двери, и когда, она не сможет повернуть ключ, появимся мы — ты или я, в зависимости от обстоятельств, — и быстро все починим! Благодарная Лютикова пригласит меня или тебя — в зависимости от тех же обстоятельств — в квартиру на чашку чаю. Ну а дальше придется полагаться исключительно на мозги и собственный шарм.

— Замечательно. А…

— Хочешь спросить, как мы испортим замок? — весело спросил Борис.

— Нет. Хочу спросить, как мы его починим. Сломать, знаешь, задачка для дурака.

— Да мы засунем туда что-нибудь незатейливое. А потом вытащим!

— Позволь выказать тебе свое робкое восхищение.

— Вот увидишь, какой бы ни была эта Лютикова, ей от нас не отвертеться! — пообещал Борис и широко, крупнозубо улыбнулся.

Глава 4

Наутро Ольга, навязавшаяся сестре в провожатые, вызвала по телефону такси. Трусливо приседая, она пробежала несколько метров, отделявшие дверцу машины от двери подъезда. Мила, которая второе утро подряд напяливала на себя вечернее платье, была больше раздосадована, чем испугана. Несмотря на спиртное, принятое в качестве снотворного, спала она несладко.

Каждый шорох казался ей исполненным значения, и она с тревогой вслушивалась в ночь, то и дело отрывая голову от подушки.

Когда такси доставило пассажирок по назначению, Миле пришлось тащить защитницу за шиворот плаща, иначе она не желала вылезать из машины.

— Скажи шоферу, пусть проводит нас до квартиры! За десятку, — прошипела Ольга в ухо сестре, против воли оказавшись на улице.

— Как я ему это объясню?

— Дай ему понести сумку.

— С твоим носовым платком?

Невзирая на причитания Ольги, Мила отпустила машину и решительно двинулась к подъезду.

— Если ты хоть чуть-чуть интересуешься преступлениями, — сказала она ей, — то должна знать простую истину. Если кто-то задумал меня убить, он обязательно это сделает. Я могу нанять десять телохранителей, это ничего не даст. Рано или поздно…

— Замолчи! — взвизгнула Ольга, повиснув у нее на руке. — Не желаю слушать!

Они вошли в подъезд и, задирая головы, поднялись на второй этаж.

— Конечно, есть шанс обнаружить врага раньше, чем он успеет выполнить задуманное, — продолжала Мила.

Она достала из кармана ключ и принялась совать его в замочную скважину. Братья Глубоковы замерли наверху, исступленно прислушиваясь. Заметив из окна двух женщин, входящих в подъезд, оба успели выскочить на лестничную площадку и теперь переминались с ноги на ногу, одержимые жаждой действия.

— Господи, замок сломался! — воскликнула Мила и топнула ногой. — Что теперь делать?

— Кажется, она не старая, — шепотом сказал Борис прямо в ухо Константину. — Так что идти тебе!

С этими словами младший брат толкнул старшего в спину, и тот, потеряв равновесие, поскакал вниз по лестнице, производя изрядный шум. Завернув вниз, Константин несколько секунд спустя увидел на площадке второго этажа двух насмерть перепуганных женщин. Одна из них, повыше и потоньше, вжалась в стену и втянула голову в плечи. Вторая, блондинка с воинственно взъерошенным хохолком на затылке, держала перед собой сумку, словно щит, и смотрела на Глубокова глазами, полными ужаса и тоски.

«Ничего не может быть естественнее соседа, спустившегося сверху!» — мысленно передразнил Константин брата и, чтобы разрядить ситуацию, весело сказал:

— Привет!

Поскольку ни одна из женщин его радости разделить не захотела, он посчитал нужным добавить:

— Я просто иду мимо. У вас что-то случилось?

— У нас ничего не случилось, — напряженным голосом ответила блондинка.

Красивый незнакомец не двинулся с места. «Ах, до чего ж хорош! — подумала тем временем любвеобильная Ольга. — Правда, глаза у него хоть и голубые, но какие-то уж чересчур блестящие». Константин между тем лихорадочно придумывал, что делать дальше. Помощи у него просить явно никто не собирался.

— И все-таки мне кажется, у вас какие-то проблемы, — привязался он, не желая уходить посрамленным.

— Нет у нас никаких проблем! — рассердилась женщина, державшая в руках ключ. Ее привлекательное лицо портили губы, сжатые крепко-накрепко.

«Наверное, это и есть Лютикова, — решил Константин. — Ничего себе штучка. Номер с щепоткой соли с такой явно не прошел бы».

— Может быть, дверь не открывается? — не отставал он, стараясь придать себе добродушный и просветленный вид. Такой он напускал на себя только в те минуты, когда счастливые родственники совали ему в руки своих младенцев.

— Мы справимся, — пообещала Лютикова, продолжая напряженно смотреть на него.

— Я ваш сосед сверху, — пояснил Константин, махнув рукой у себя над макушкой. И добавил:

— Новый. Снял квартиру. Так что будем видеться часто.

Мысль о том, что Борис слушает и оценивает его слова, мешала Константину вести себя естественно.

— Вы куда-то шли? — спросила непримиримая Лютикова.

Это был прямой намек на то, чтобы он убирался. Константину не хотелось уходить ни с чем, поэтому он предпринял еще одну попытку.

— Может быть, ключ не вставляется в замок? — спросил он как бы между прочим и добавил:

— Мой папа был слесарем, так что…

— Да, да! — воскликнула Ольга, которой казалось опасным так долго стоять в подъезде. — Ключ действительно не лезет в дурацкую прорезь!

Константин тут же воодушевился.

— Так-так… — пробормотал он. — Сейчас посмотрим.

Достав из кармана припасенную лупу и тонкий пинцет, он кинулся вперед и принялся ожесточенно ковыряться в замке.

— Дайте ключ! — потребовал он через некоторое время.

Мила неохотно протянула ключ, и Константин два раза победно щелкнул язычком замка.

— Пожалуйста! — сказал он, гордясь собой до безобразия.

— Ой! — сложила ручки перед собой Ольга. — Как вы нам помогли! Спасибо!

— Спасибо, — неохотно присоединилась к ее восторгам сестра.

— Может быть, вам еще что-нибудь нужно? — с надеждой спросил Константин. — Например, кран починить?

— Ваш папа разве был не слесарь? — с подозрением спросила Мила.

— Он был слесарь-водопроводчик. Двойная выгода.

— Да? Ну, все равно прощайте.

Константину ничего не оставалось делать, как шевелить ногами. Он спустился на первый этаж и остановился перед дверью на улицу, вслушиваясь в диалог, который затеяли сестры. Судя по всему, они боялись заходить в квартиру. Почему — интересно?

— Дай же мне пройти! — кипятилась Мила, пытаясь вырвать из пальцев сестры рукав своего пальто.

— Нет, это опасно. Замок был сломан. Может быть, внутри засада!

— Я сейчас войду и посмотрю. А ты оставайся здесь.

— Но я боюсь одна!

— Зачем ты вообще со мной поехала?

— Чтобы не дать тебе совершить глупость! Мила, слушай, я поняла: тебе срочно нужен частный детектив. Я займу у папы денег, скажу ему, что хочу сделать пластическую операцию. У меня молодой муж, папа все поймет правильно.

«Частный детектив? — подумал изумленный Константин. — Интересно, зачем он им сдался?» Он вспомнил, что Борис призывал его быть изобретательным и напористым и, вздохнув, снова отправился вверх по лестнице. Дамы все еще препирались возле приоткрытой двери в квартиру. Константин легко взбегал с одной ступеньки на другую. Заслышав его шаги, сестры замолчали и снова страшно напряглись. Едва Константин открыл рот, чтобы произнести что-нибудь, подобающее случаю, как наверху громко кашлянули, и Борис Глубоков в три прыжка очутился в поле общего зрения. Зачем-то он поднял воротник куртки и спрятал в него нос.

— Это вы частный детектив? — спросил он у Константина из-под воротника. — Мне вас рекомендовали как первоклассного специалиста. Лучше вас, говорят, в Москве вообще никого нет. Только вы можете мне помочь. У меня очень сложное дело. Поэтому доверить его я могу только вам. Назначьте мне день. Ведь сейчас вы, наверное, заняты?

Константин важно кашлянул, но вместо него ответила попавшаяся на крючок Ольга:

— Да, он сейчас занят. Вы ведь не откажетесь зайти? — понизив голос, спросила она у Константина. — На чашечку чаю? По-соседски?

— Ладно, тогда до встречи! — быстро сказал Борис и с не подобающей клиенту скоростью дёрнул вниз по лестнице.

— Приходите завтра! — крикнул Константин ему в спину.

— Сюда! — радостно воскликнула Ольга и, открыв дверь, с недюжинной силой втолкнула «частного детектива» в квартиру. Тот пролетел весь коридор и едва не вмазался в стену.

— Что ж ты делаешь? — зашипела Мила. — Надо было предупредить его об опасности! Он же сыщик!

Доморощенный сыщик тем временем обежал все комнаты, заглянул в ванную и вернулся к переминающимся с ноги на ногу сестрам.

— Можете входить, в квартире все чисто! — ухмыльнувшись, сообщил он, а сам подумал: «Интересно, кого они так боятся? Может быть, как раз того типа, который заключил сделку с нашим дедом?»

Впрочем, теперь у него появился реальный шанс все узнать в подробностях. Если, конечно, его наймут. Дамы собирались занять денег на расследование, поэтому нельзя заламывать цену. Константин, кстати, понятия не имел, сколько берут за работу частные детективы.

— Мне надо принять душ и переодеться, — заявила Мила, снимая пальто.

— Нет, это все потом! — возразил Константин. — Сначала дело. Судя по всему, оно не терпит отлагательства.

Ольга почтительно последовала за «детективом» на кухню и быстренько налила в чайник свежей воды. Мила, вздохнув, поплелась за ними, сверкая обнаженными плечами, — вечернее платье все еще оставалось на ней.

— И не надо ничего от меня скрывать! — проникновенно сказал Константин, плотно усевшись на табурет. Потом помолчал и добавил:

— Я чувствую, что ваше дело связано с наркотиками.

Сестры изумленно переглянулись.

— С наркотиками?! — в один голос воскликнули они. — С чего это вы взяли?

— А вот потом увидите! — азартно сказал Константин. — Итак…

— Сколько вы берете? — неожиданно спросила Мила.

— Э-э-э… Сто рублей, — быстро нашелся тот.

— В час?

— В день, — без запинки ответил Константин, боясь, что его выставят, посчитав слишком дорогостоящим развлечением. — Ну, плюс текущие расходы.

Сестры снова переглянулись.

— Теперь понимаю, — пробормотала Ольга, — почему клиенты штурмуют ваше жилье.

— Не будем терять время по пустякам! — потер руки Константин. — Все началось с того, что вам велели отвечать на телефонные звонки, так ведь? — Он схватил чашку чаю, которую ему только что налили, и сделал большой аппетитный глоток.

— Да нет, — растерялась Ольга, — все началось с того, что в мою сестру стрелял человек, на голову которого были натянуты черные колготки. Вчера утром. В редакции. Мила, расскажи! — толкнула она сестру локтем под ребра.

Мила принялась вяло рассказывать. Глубоков не вызывал в ней желания довериться ему и не внушал особых надежд. И вообще, для частного детектива он был слишком красив. Красивые мужчины — негодные профессионалы. Они во всем полагаются на свою внешность, считая, что за прекрасные глаза жизнь сделает им скидки. Если бы не Ольга, Мила вообще не стала бы с ним связываться.

— Кому вы говорили, что утром будете в редакции? Кто об этом знал заранее?

— Алик, — хором ответили сестры.

— И все?

— Возможно, я проболталась на вечеринке, — смутившись, ответила Ольга. — Накануне вечером.

— Кому?

— Своему мужу. Николаю. Но он, конечно, здесь ни при чем.

— Конечно, — кивнул Константин. — Кстати, как его фамилия?

— Михеев, — ответила вместо сестры Мила.

— А где он работает?

— Нигде, — фыркнула она.

— Он… Он… готовит грандиозный проект, — задохнулась от обиды за мужа Ольга.

Мила, как всегда, не сдержала иронии:

— Будет поворачивать вспять Москву-реку?

— Вечно ты пытаешься его унизить! Он открывает большой торговый комплекс по продаже компьютеров! — выпалила Ольга.

— Да? И на чьи деньги?

— Не на собственные, конечно!

— И кто конкретно их ему даст?

— Ну, этого я не знаю, однако кто-нибудь даст. Николай кого хочешь увлечет своими идеями! Сумеет провернуть любое дело!

— Тебя-то он уж точно увлек и провернул целую свадьбу, — пробормотала Мила.

— Я все понял, — встрял в их перепалку Константин. — О визите в редакцию знала ваша сестра, ее муж и главный редактор журнала Цимжанов.

— А еще, возможно, жена Цимжанова Софья и его секретарша Любочка Крупенникова.

— То есть неконтролируемое количество народу. Итак, — подвел итог Глубоков, — с мужем вы в ожидании развода уже не живете, сын ваш по линии международного обмена учится в Берлине, и из близких людей в квартире постоянно бывает только ваш новый друг Андрей Гуркин. Я верно излагаю?

— Верно, — кивнула Мила.

— А этот Гуркин, он мог бы дать кому-нибудь ваш телефон, чтобы ему сюда звонили? — с необъяснимым любопытством спросил «частный детектив».

— Наверное. Я как-то об этом не задумывалась. Пока, по крайней мере, ему сюда не звонили. А это важно? Вы что, его в чем-то подозреваете?

— Вопросы пока задавать рано. — Константин захлопнул блокнот, в который по ходу дела записывал все, что его заинтересовало. — Итак, лично у вас нет ни одной версии?

— Ну… Может, это жена Алика Цимжанова наняла убийцу? — с кислой физиономией предположила Мила. — Алик говорит, что она страшно ревнует.

— Проверим, — пообещал Константин. — Вот вам номер моего мобильного телефона. А это — телефон квартиры наверху. Вы всегда можете меня позвать, — добавил он. — Да! И попрошу выплатить мне сто рублей.

Пряча купюру в карман, он назидательно сказал:

— Если кто-нибудь из ваших знакомых поинтересуется, не звонили ли ему по вашему телефону и не передавали чего, тотчас же сообщите мне! Летите мухой, ясно?

Закрыв за «частным детективом» дверь на замок, Мила всем корпусом обернулась к Ольге и воскликнула:

— Что-то с ним не то. Одет дорого, но берет слишком дешево. И эта странная зацикленность на телефоне!

— Тебе просто не понравилась его сногсшибательная внешности. Будь я свободной, то не упустила бы своего шанса.

— Возьми да разведись с Николаем.

— А не положила ли ты глаз на моего мужа? — с подозрением спросила Ольга. — Доведешь нас до развода, а потом зацапаешь его!

— Да-да, за такое сокровище стоит побороться.

Ольга тотчас же раздумала дуться.

— Значит, ты остаешься дома? — спросила она.

— Остаюсь. Замки у меня хорошие, над головой поселился частный детектив — дешевый, но красивый. И вообще, я стала склоняться к мысли, что стреляли все-таки в Алика. Просто убийце помешало мое присутствие, и он завалил дело.

— Загляделся на тебя, не иначе, пробормотала Ольга. — Значит, ты сообщишь Алику о грозящей опасности?

— Не представляю, как сказать ему о выстрелах. В тот момент мы целовались, после чего я ушла из редакции, не просветив его на этот счет. — В голосе Милы, впрочем, не было уверенности. Ольга это почувствовала.

— Тогда подожди. Может быть, частному детективу удастся все распутать.

— Он не сказал, как его зовут! — внезапно спохватилась Мила. — Ах, какие мы с тобой беспечные! Может быть, он вообще не частный детектив? Аферист, сшибающий стольники у таких дур, как мы!

— Давай позвоним ему на мобильный, — робко предложила Ольга.

— Звони сама, а я отправляюсь в душ, — отрезала Мила. — Только не исчезай, пока я не выйду. Одной страшно. Шум воды заглушает подозрительные звуки в квартире, я могу прозевать своего убийцу и умереть голой. Это будет особенно отвратительно.

Когда через полчаса она вновь появилась на кухне в махровом халате и с тюрбаном на голове, Ольга встретила ее радостным сообщением:

— Константин Глубоководный!

— Что это? — опешила Мила.

— Частный детектив. Его так зовут.

— Боже! Что за ужасная фамилия!

— Ты это мне говоришь? До Николая я два года была Тишкиной, а предыдущие три — Мардабрянской.

— В отличие от Глубоководного у тебя был выбор. Так что там он?

— Он извинился. Сказал, что старается лишний раз не называть своего имени без надобности и нам случайно не назвал.

— Ольга, пообещай мне: если со мной что-нибудь случится, ты все расскажешь Орехову. Пусть защитит нашего сына.

— Но ваш сын в Берлине! И еще я думаю, ты зря решила засесть в квартире. Лучше жить с нами.

— С тобой и Николаем? Да ты с ума сошла! Мы с твоим мужем, как вода и масло. Я непоправимо изуродую вашу семейную идиллию. Только меня вам не хватало!

— Но у тебя в доме есть своя комната! И родители будут счастливы.

— Конечно. Мама тут же примется меня сватать и в конце концов спарит с каким-нибудь разведенным сыном старой подруги. Нет уж, пусть лучше меня застрелят.

Глава 5

Она оставалась храброй почти целый день. До тех пор, пока на улице не стемнело. Вот тут-то все ее гусарство испарилось, как утренний туман в ясный день. Мила закупорила квартиру, задернула шторы и включила торшер, чтобы почитать в тишине. Но ей не читалось. Ей постоянно чудилось, будто кто-то пытается вскрыть балконную дверь. А на лестничной площадке возились и сопели. Мила на цыпочках бегала от глазка к окнам и обратно, «Что, если я засну и меня укокошат спящую? — думала она, обливаясь потом от страха. — Зачем я не послушалась Ольгу?»

Соседский кот окончательно добил Милу, вспрыгнув со стороны балкона на подоконник и проскрежетав по нему когтями целую серенаду. Чтобы расслабиться, Мила решила выпить рюмочку водки, запас которой всегда имелся в холодильнике. Рюмочка согрела ее и принесла некоторое облегчение. Занюхав ее помидорами, Мила разобрала кровать и нырнула под одеяло, оставив снаружи глаза и ноздри.

В два часа ночи братья Глубоковы, которые заблаговременно обзавелись самой настоящей веревочной лестницей, привязали ее к железным прутьям балкона. Константин ловко перемахнул через перила и сделал первые два шага вниз. После чего его правая нога попала куда-то не туда, и верхолаз запутался в веревках. Он начал биться в путах, но поделать ничего не мог.

— Лучше бы я спрыгнул! — простонал он.

— Ага! И перебудил весь дом, — откликнулся Борис.

— Принеси фонарик! — шепотом потребовал Константин. — Я ни черта не вижу!

— Ты что? Если я на тебя посвечу, нас могут увидеть соседи. Примут за воров и вызовут ментовку.

— А если ты на меня не посветишь, я провишу тут до рассвета.

Несмотря на принесенный фонарик, операция спасения затянулась. Сначала лежавшая без сна Мила услышала сдавленный шепот. Потом по занавескам скользнул луч фонарика. Она резко отбросила одеяло и встала на кровати на четвереньках, прислушиваясь, словно собака. Снаружи кто-то был. Не зная, куда кидаться, она заметалась по комнате, потом схватила со стола оставленную Ольгой записку и дрожащими пальцами набрала номер телефона частного детектива, который жил наверху.

Поскольку частный детектив в этот момент висел на веревочной лестнице, а Борис тянул его изо всех сил наверх, на звонок никто не ответил. Тогда Мила набрала номер мобильного телефона. Мобильный телефон Глубокова был прицеплен к поясу его штанов.

Через минуту он пронзительно заверещал. Константин недопустимо громко выругался и, извернувшись, прижал трубку к уху.

— Алло! — трагическим полущепотом ответил он.

— Это ваша новая клиентка! — тоже полушепотом начала Мила. — Моя фамилия Лютикова. Вы сказали, вам можно позвонить, если что.

— Ну?

— Так вот. Ко мне лезут.

— Кто?

— Я не знаю. Я слышу, как они возятся и ругаются матом.

— Заранее не паникуйте, — проскрипел Константин.

— А вы сейчас где? — трагическим голосом спросила Мила. — Далеко от меня?

— Не так чтобы очень, — признался тот и дрыгнул туловищем.

Борис перевесился через перила и зашикал на него:

— С кем ты там разговариваешь? Нашел время! Она тебя услышит! И подожми левую ногу. Если она выглянет в окно, то увидит твой ботинок.

Константин согнул коленки и натужным голосом сообщил:

— Вы, главное, к окнам не подходите, я скоро буду!

После этого заявления он мешком свалился вниз, прямо под балконную дверь Лютиковой. Покряхтев и подержавшись за поясницу, Константин постучал в стекло и громко сказал:

— Все в порядке! Это я, Глубо… Глубоководный! Можете открывать.

Мила отодвинула штору, и в свете фонарей, натыканных вдоль улицы, он увидел ее лицо. Лицо было таким же белым, как луна над головой, и странно застывшим. «Эк она испугалась, — подумал Константин. — Может быть, от страха сейчас расскажет мне что-нибудь стоящее».

Когда Мила открыла дверь, он протиснулся мимо нее в темную комнату и шепотом приказал:

— Включите-ка свет.

— Кто там лазил? — тоже шепотом спросила Мила, зажигая торшер.

На ней была застиранная трикотажная пижама, волосы на голове стояли дыбом, как трава для попугаев, выращенная в цветочном горшке.

— Спокойствие. Это были рабочие. Они поправляли телевизионную антенну наверху.

— Но почему после полуночи?!

— Ну, понимаете ли… Когда они ходят по крыше, из-под ног сыплются камушки, мелкий мусор. — Он подумал и добавил:

— Голубиный помет…

— И что?

— Как что? Страдают ни в чем не повинные прохожие. Прохожие пишут жалобы. Разве вам хотелось бы отправиться на службу или в гости с голубиным пометом на голове?

— Послушайте… э-э-э…

— Константин, — подсказал тот.

— Послушайте, Константин! У меня к вам предложение. Не согласились бы вы провести со мной ночь?

Лицо Глубокова вытянулось, и он повернул к Миле левое ухо, опасаясь, что плохо расслышал.

— Простите?

— За деньги, — поспешно добавила она.

Глубоков кашлянул и стеснению сказал:

— Вообще-то я не по этой части.

— Я понимаю, — кивнула Мила, имея в виду; что он сыщик, а не охранник. — Но войдите же в мое положение… Я одна. Почти разведена. В квартире так пусто, так… одиноко.

Сильно стукнувшийся о балкон Глубоков, который нравился всем женщинам без разбору, тотчас решил, что Мила — очередная жертва его обаяния. Любую другую он сразу послал бы подальше, но в этой даме был чертовски заинтересован.

— Ну, хорошо, — сказал он, прикидывая, как согласиться и при этом избежать неловкости.

— Во сколько мне это обойдется? — униженно спросила Мила.

— В сто рублей. — Тариф выскочил из Глубокова сам собой.

— Благодарю вас!

— И еще мне хотелось бы чашечку чаю.

Вспыхнувшая от радости Мила пошлепала на кухню и загремела там посудой. Глубоков тем временем проворно разделся и полез в кровать, мельком глянув на себя в большое зеркало. Поджарый торс умеренной волосатости действительно был хорош. Плечи широкие, рельефные мускулы, сохранившийся с лета загар. В первый раз он продавал всю эту красоту за деньги. Константин подарил своему отражению кривую ухмылку и натянул одеяло до подмышек.

Когда Мила вошла в комнату и увидела Глубокова, возлежащего на подушках в ее кровати, чашечка с чаем едва не выпрыгнула у нее из рук. Только тут она сообразила, что сама сделала ему в высшей степени неприличное предложение. По крайней мере, было ясно, что именно так он его расценил. Лицо Милы мгновенно стало пунцовым. Она понятия не имела, как выйти из сложившейся ситуации. Глубоков тем временем с охотой принялся за чай, который Мила поставила на тумбочку.

— А знаете что? — внезапно предложила она. — Давайте выпьем водки!

«Напоить его — и дело с концом!» Запасы спиртного у нее всегда были с избытком. Сама Мила пила редко, но все ее гости трудолюбиво стаскивали в дом бутылки, словно муравьи сосновые иголки.

— А давайте! — немного помолчав, согласился Константин. Роль продажного мужчины была для него новой и странно тревожила. «Если клиентка налижется, мне будет не так стыдно», — подумал он про себя.

Борис Глубоков, единолично отвязавший веревочную лестницу от перил, уже часа два дремал в кресле, когда снизу до его рассеянного слуха, донеслось нестройное пение. Борис широко открыл глаза и напряженно вслушался. Хор состоял из двух исполнителей и явно не нуждался в музыкальном сопровождении. «Мы выпьем до дна бутылку вина, моя дорога-а-я! Останься со мной, цыпленочек мой, ведь ночь-то кака-а-я!» — «Да уж, вином тут дело не обошлось, — подумал Борис. — Хорош, ничего не скажешь! Интересно, много ли он узнал?»

На нетрезвый взгляд Константина, он узнал массу интересных вещей. Например, то, что Мила Лютикова два года назад изменила мужу. Разгорелся страстный роман, который окончился внезапно и беспричинно и оставил после себя трогательное чувство, похожее на ностальгию. Новый мужчина у нее появился только тогда, когда они с Ореховым разъехались. Еще Константин узнал ее ближайшие творческие планы, над которыми они вместе похохотали, и про критическое отношение к мужу сестры. Правда, даже пьяная, Мила не открыла «милейшему частному сыщику» всю правду про Гуркина. Она продолжала настаивать, что это ее настоящий сердечный друг.

— А у этого Гуркина есть ключ? — приоткрыв упрямо слипающиеся глаза, спросил Константин. — Что, если он припрется в самое неподходящее время? И застанет нас в обнимку?

— Мы разве обнимаемся? — удивилась Мила, которая наливала себе в два раза меньше, но пьянела почему-то в два раза быстрее. — Впрочем, ключа у него нет.

Константин этим обстоятельством был страшно удивлен, но высказать своего удивления у него не было сил.

Проснулись они ранним утром, не имея понятия о том, что между ними случилось ночью. Мила по-прежнему оставалась в пижаме и спала калачиком поверх одеяла. Впрочем, это еще ничего не значило. Глубоков протрусил в ванну, завернувшись в простыню.

— Ну, кажется, у вас все в порядке? — возвратившись, трусливо спросил он, не смея перейти на «ты».

Мила налила две чашки черного кофе и хмуро ответила:

— В полном.

— Если кто-нибудь из ваших знакомых спросит, не получали ли вы сообщения от кого бы то ни было…

— Я помню. Полечу к вам мухой. Кстати, а просто позвонить нельзя?

— Можно, конечно, можно! — Константин суетливо надел ботинки и схватился за дверную ручку.

— А что, разве на вас не было верхней одежды? — сощурилась Мила.

— Я же пришел на ваш отчаянный зов, — он махнул рукой в сторону окон, — не тратя времени даром.

— Вы прыгали со своего балкона? Ради меня? О! Благодарю вас!

— Что вы, что вы, не стоит благодарности.

Константину очень хотелось придержать двумя руками свою многострадальную голову, но ему было неудобно. «Боже мой, ничего не помню! — в отчаянии подумал он. — Спросить как-нибудь?» Впрочем, взглянув на мятое лицо своей «клиентки», он тотчас же раздумал задавать вопросы. Если что, грех на ней. Это она ему сто рублей заплатила.

Борис встретил его глумливой ухмылкой.

— Как прошла ночка? — спросил он, коротко зевнув.

— Лютикова попросила меня с ней остаться.

— Ясное дело!

— Заплатила сто рублей.

— Надеюсь, ты оправдал всю сумму?

— Я тоже надеюсь, — пробормотал Константин. — Правда, мы слишком много выпили. Думаю, она будет приходить в себя до вечера.

— У тебя появились мысли по поводу того, кто хочет ее убить?

— Возможно, тип, который думает, что она знает кое-что о «невидимке»,

— Но она говорит, что не знает!

— Мало ли, что она говорит. Она страшно напугана. А сильно напуганный человек становится хроническим вруном.

— Зачем же наш мистер Икс дал деду телефон Лютиковой, если тут же решил ее устранить? — не сдавался Борис. — Кому дед должен был звонить?

— Ну… Может быть, дед еще до удара успел через Лютикову с ним связаться. А она просто врет, что ей не звонили. После того как звонок состоялся, она просто-напросто стала нежелательной свидетельницей. Неизвестный узнал, что у деда удар, и решил дальше действовать без него, оборвать все связывающие их ниточки.

— Нет, это как-то слишком не правдоподобно.

— Но ты не можешь отрицать того, что на Лютикову покушались именно в то время, когда мы начали через нее искать «невидимку».

— Слушай, а что, если ее все-таки укокошат? Что мы тогда будем делать? Ниточка оборвется и…

— Для этого Лютикову надо охранять.

— Но ни ты, ни я не можем обеспечить ее сохранность!

— Если она будет сидеть дома, то можем. Ты караулишь лестницу, я — балкон.

— Ага. И когда придет убийца, мы сбросим ему на голову телевизор.

— Ладно тебе, просто спугнем.

— Но что, если Лютиковой захочется куда-нибудь отправиться?

— Ну… Я напугаю ее, велю носа не высовывать. Ведь она думает, что я всамделишный частный сыщик и работаю на нее. Должна послушаться.

— Думаю, днем караулить балкон не придется. Кто туда полезет при всем честном народе? Остается дверь в квартиру. Я усядусь в подъезде на подоконнике и почитаю газету, а ты ложись спать.

— Я спал, — коротко ответил Константин. — Но я расстроен.

— Еще бы. Провел ночь с едва знакомой женщиной!

— Но ты же понимаешь, что это все ради спасения нашего доброго имени!

— Боюсь, что в ходе спасения ты опозоришь наше имя каким-нибудь другим способом, — пробормотал Борис.

Глава 6

В это время Мила отчетливо осознала, что ей не по силам сидеть взаперти и бездействовать. Конечно, на нее работает частный детектив, но… Этот Глубоководный не казался ей особо умным или расторопным, ее сто раз прикончат, прежде чем он что-нибудь отыщет. Недаром же у него расценки, как в комиссионке! Нет-нет, до тех пор, пока он ищет убийцу, ей просто необходим телохранитель. Крупный мужик с глазками-прицелами и пистолетом под мышкой. В то время как она станет смотреть телевизор, вязать или читать романы, он будет ходить от двери к окнам и проверять, все ли в порядке.

Мила была убеждена, что нанять телохранителя в нынешнее время — не проблема. Были бы наличные, чтобы оплатить его верную службу. Наличные она могла взять только у бывшего мужа. Вернее, даже не бывшего — ведь развод покуда не состоялся. В конце концов, Орехову по штату положено решать ее проблемы!

«Я должна побороться за себя, — решила Мила. — Кроме того, это Орехов затеял развод, после того как я застукала его с той длинноногой вешалкой». Мила натянула брюки и свитер, зачесала стоявшие дыбом волосы вниз и выскользнула из квартиры. Борис, которого братец уверил в том, что Лютиковой потребуется еще некоторое время на вытрезвление, за лестницей не следил и уход ее прозевал.

«Орехов, конечно, испугается, когда я скажу ему, что в меня стреляли, — думала Мила по дороге. — По крайней мере, расстроится». Однако действительность оказалась другой. Орехов во всей полноте продемонстрировал свой гнусный характер и не только не расстроился, но проявил полное и абсолютное непонимание момента.

— Чушь какая-то! — воскликнул он, когда Мила ворвалась к нему в кабинет и выложила карты на стол. — Зачем тебе телохранитель? — Он голосом выделил это «тебе», давая понять, что Мила в его представлении не больше, чем блоха на собаке.

— В меня стрелял мужчина в черных колготках! — раздраженно пояснила та.

— Мужчина в черных колготках?! — изумленно повторил Орехов. — Ты что, накануне участвовала в демонстрации, требующей ограничить права сексуальных меньшинств?

— Колготки были у него на голове, — раздраженно пояснила Мила. — И прошу тебя, Илья, не строй из себя кретина. Это случилось в редакции, на балконе. Мы вышли с Аликом Цимжановым на воздух…

— Зачем вас понесло на воздух в такую холодную пору?

— Ну… Мы должны были отредактировать статью, а нам мешала секретарша, — не слишком удачно соврала Мила.

Она видела, что Орехов недоволен. Она знала его как облупленного — могла расшифровать его жесты, выражение лица и каждое движение бровей. «Может быть, хорошо, что он ушел из моей жизни? — внезапно подумала Мила. — Если говорить по правде, он мне до смерти надоел». Несмотря на то, что Орехов был симпатичным сорокалетним мужчиной с длинным тренированным телом, в его характере наличествовала масса отвратительных черт.

— А что думает по этому поводу сам Алик? — не сдавался Орехов, проявляя одну из этих черт, а конкретно — ненужную въедливость. Нормальный мужчина на его месте уже давно полез бы в бумажник за деньгами.

— Веришь ли, Алик не видел этого типа. Он стоял к нему спиной.

— Но ты, конечно, закричала, подняла на уши всю редакцию…

— Конечно, — Мила раздула ноздри. — Но он все равно успел убежать.

— А что милиция?

— Милиция не в силах заслонить собой всех беззащитных граждан, — выкрутилась Мила. — Поэтому меня должен защитить ты. Не забыл, что у тебя все еще стоит штамп в паспорте? Или ты его уже соскоблил, чтобы порадовать свою кобылу?

— Не называй ее так! — резко бросил Орехов и, вскочив с места, принялся расхаживать по кабинету. — Если я полюбил другую женщину, значит, она лучше, а не хуже тебя.

Это была любопытная трактовка ситуации, хотя, на взгляд Милы, в ней тоже присутствовали изъяны. Когда Орехов поднялся, Мила с неудовольствием заметила, что он здорово постройнел. Впрочем, впечатление слегка портило лицо, которое вместе с остальным телом тоже сбросило вес и слегка обвисло. Однако вид у него все равно был шикарный. «Молодеет мне назло. В то время как я каждый вечер борюсь с гастрономическими искушениями, он изгоняет из себя жир при помощи молодой любовницы».

— Как ты можешь просить у меня денег в такой момент? — возмутился между тем Орехов. — Ведь ты лучше кого бы то ни было знаешь, в каком я сейчас нахожусь отчаянном положении! После бегства Егорова я буквально на грани разорения!

Мила ему не верила. Орехов был человеком-удачей. У него получалось все, за что бы он ни брался. Он обращал в золото любой мусор и сумел сделать деньги на таких глупых вещах, как табуретки с подогревом и ароматизированные носки. В смутные времена перестройки Орехов еще работал по специальности, возглавляя скудно финансируемый и довольно убогий в смысле полиграфического дополнения журнал «Самородки России». Журнал, по мнению свихнувшихся на русской идее хозяев, должен был поддерживать живую мысль, все еще бившуюся в отечественной глубинке. Мила не переставала удивляться, как при столь мизерном тираже провинциальные читатели вообще смогли узнать о существовании этого светоча мысли. Тем не менее на редакцию в первые же месяцы обрушился шквал писем, телефонных звонков и личных посещений самородков. Подавляющему большинству из них самое место было в сумасшедшем доме. Однако Орехов во всей этой куче мусора постоянно ухитрялся находить жемчужные зерна.

Когда журнал приказал долго жить, он сделал ставку на провинциальных гениев и принялся запускать в производство их проекты. На памяти Милы был строительный набор, из которого можно было построить дачный домик без единого гвоздя, с помощью суперклея, насмерть схватывавшего все подряд. Позже на основе этого клея был создан суперстойкий лак для ногтей и суперрастворитель для него. Потом шли пояса от ревматизма из шерсти северных собак, прыгающие витамины для детей и кеды со встроенным шагомером.

— Хочешь, я покажу тебе свои бухгалтерские книги? — предложил Орехов, упираясь ладонями в стол и нависая над Милой.

— Не стоит, — сказала та. — Я знаю, что Егоров опустошил ваш общий сейф. Но у тебя ведь наверняка что-то осталось! Ты не объявил себя банкротом, твоя фирма продолжает существовать. Кроме того, ты все еще ездишь на своей дорогой машине — я видела ее внизу на стоянке…

— Послушай! — Орехов взлохматил волосы, как делал всегда, когда нервничал. — Я нашел нового инвестора. Он дает деньги под чертовски выгодный проект. Если у нас все получится, я куплю дорогую машину и тебе тоже, обещаю.

— Мне не нужна машина! — закричала Мила и, вскочив, топнула ногой. — Мне нужен телохранитель. Причем не когда-нибудь, а прямо сейчас!

Она топнула второй ногой, и Орехов зашикал на нее:

— Тише ты! Сейчас должен прийти этот самый инвестор. Очень приличный человек. Мне бы не хотелось, чтобы он застал в моем кабинете зареванную истеричку. Ты снизишь мой рейтинг. После бегства Егорова он у меня и так сильно упал.

Егоров и Орехов долгое время были партнерами. Все у них шло просто прекрасно. Однако около месяца назад совершенно неожиданно для всех Егоров бежал в неизвестном направлении, бросив на произвол судьбы жену и ребенка и предварительно опустошив сейф фирмы. Судя по всему. Орехов оправился от удара, но признавать этого перед Милой не желал.

— Послушай, давай обсудим все трезво! — Он снова уселся в кресло и посмотрел на нее теплыми карими глазами. На его лице глаза были самой сногсшибательной деталью. Наверное, с их помощью он и покорил свою Гулливершу. Сейчас по их выражению Мила совершенно отчетливо поняла, что денег он ей не даст.

— Чудовище, — зловещим шепотом сказала она. — Когда меня застрелят, обещаю, что буду являться тебе каждую ночь и напоминать о сегодняшнем разговоре!

— Подожди пророчествовать, — досадливо сморщился Орехов, которому явно не хотелось видеть во сне мертвую жену, исполненную укора. — Скажи-ка лучше: ты знаешь, за что тебя хотят убить?

— Если бы я это знала, — сердито ответила Мила, — то уж, наверное, что-нибудь предприняла бы! Конечно, не знаю.

— Но это самый настоящий абсурд! Тебя некому убивать! Некому и не за что.

— Ты думаешь, это была шутка? — изумилась Мила. — Но я почувствовала даже движение воздуха от просвистевшей пули!

— И все-таки ты осталась жива.

— Считаешь, меня хотели только напугать?

— Да ради чего тебя пугать? — спросил Орехов, еще раз подчеркивая ее ничтожный социальной статус.

— Тогда что же?!

— Думаю, стреляли в твоего приятеля Цимжанова. Если он не дурак, то уже сам это понял и предпринял соответствующие меры. Мила, ну подумай сама: есть ли в твоей жизни какая-нибудь тайна? Хоть что-нибудь, достойное убийства? Ничего. Ведь правда? Признайся!

Несмотря на то, что Орехов пытался ее успокоить, его слова прозвучали как оскорбление.

— Ты просто одинокая женщина средних лет, — продолжал он, не обращая внимания на изменившееся лицо Милы и ее прищуренный правый глаз.

Мила сосредоточенно думала: «Наверное, Илья прав. Уж в чем, в чем, а в здравом смысле ему не откажешь».

— Но почему этот тип промахнулся? — выпалила она. Эта мысль терзала ее с самого начала.

— Что, если он дилетант? — пожал плечами Орехов. — Возможно, это какой-нибудь дружок Софьи. Я же знаю, она всегда ревновала к тебе своего Алика. Кстати, ваши отношения так и не перешли в другую плоскость? — Он прочертил рукой горизонтальную линию, показывая, какую плоскость имеет в виду.

— Тебя это абсолютно не касается, — ответила Мила, поднимаясь на ноги.

В самом деле, что это она так поддалась панике? Ее действительно не за что убивать. И не потому, что она такая никчемная, а, напротив даже, потому, что со всех сторон положительная. Не ввязывается в криминальные истории, не заводит сомнительных связей.

— Впрочем, если ты так боишься, — сказал ей в спину Орехов, — поживи у родителей.

— Там сейчас Ольга со своим четвертым мужем Николаем, — отозвалась Мила, живо развернувшись. — Насколько я понимаю, Николаю нравятся высокие потолки и кулинарный талант их экономки. Поскольку он не в состоянии добиться всего этого сам, то решил попользоваться тем, что может предложить женушка.

— Почему-то я рад, что мне не нужно с ним знакомиться, — признался Орехов, загибая уголки рта двумя крючочками вверх.

Мила тут же вспомнила, что когда-то давно считала его неотразимым. Он и сейчас был хорош, но теперь, спустя годы совместной жизни, когда она знала не только его лицевую, но и изнаночную сторону, чувство потери быстро исчезло. «Тем более, — подумала она, — у Орехова лицевая сторона всего одна, а изнанок — как минимум десяток».

Захлопнув за собой дверь кабинета, Мила очутилась в приемной и невольно посмотрела на секретарский стол. Он выглядел покинутым и ненужным. Раньше за ним восседала потрясающая Вика Ступавина, молодая буйногривая брюнетка с глазами цвета горчицы и красным ртом от «Ревлон». Судя по всему, она сбежала вместе с Егоровым, хотя соседи, которые видели ее спешный отъезд, уверяли, что Вика уехала одна на такси. Однако в тот же самый день, когда испарился и один из ее боссов. Конечно, это мало походило на совпадение.

Брошенная Егоровым жена Леночка предприняла собственное расследование, но даже ей, жаждавшей скорой и страшной расправы, ничего доподлинно узнать не удалось. Кто-то когда-то слышал, что Егоров с вожделением говорил о домике неподалеку от Праги, другие намекали на Америку и дом с бассейном в жаркой Калифорнии.

— Интересно, — подумала Мила, — а Орехов мог бы нагреть партнера ради того, чтобы бежать в теплые страны со своей жирафоногой дылдой?" Она не успела решить, смог бы или нет, потому что уже вышла на улицу. И здесь, на ступеньках, нос к носу столкнулась с незнакомым, но весьма импозантным мужчиной. Хотя он был на полголовы ниже ее, Мила тотчас невольно приосанилась.

— Простите! — остановился незнакомец, когда, пробормотав извинения, она скользнула мимо. — Вы ведь Людмила Орехова, не так ли?

— Лютикова, — поправила та, удивленно оборачиваясь и глядя на незнакомца. — Я не брала фамилию мужа.

— Наслышан о вас. — Незнакомец потряс ее руку, которую подхватил без всякого стеснения. — Меня зовут Дмитрий. Дмитрий Дивояров. Мы с вашим мужем начинаем новый большой проект.

— Что вы говорите? Мы с ним тоже начинаем новый большой проект! — не удержалась от сарказма Мила. Она снова почувствовала себя брошенной. — Мы с ним разводимся.

Чело Дивоярова потемнело, хотя он всего лишь нарисовал одну морщинку между бровями.

— О! Мне так жаль. Впрочем, теперь, когда я вас увидел, точно не могу сказать, жаль мне или нет.

— В каком смысле? — опешила Мила.

— Мне приятно сознавать, что вы теперь свободная женщина.

Дивояров был свеж и чисто выбрит и оттого приятен глазу и обонянию. Говорил и двигался с ленцой, компенсируя незавидный рост барскими манерами. Руки у него были очень спокойные, несуетливые. Во время разговора он не жестикулировал, придерживая на губах неяркую улыбку, и тем приобретал над собеседником странное превосходство. Мила тотчас же попалась в эту ловушку и теперь не знала, как себя вести. Из-за этого она мгновенно взволновалась и раскраснелась.

— Не согласитесь выпить со мной чашечку кофе? — Дивояров указал упругим подбородком на соседнее кафе.

— Чашечку кофе я бы выпила с удовольствием, — сказала она, недоумевая, что понадобилось от нее этому человеку.

Дивояров подставил ей руку таким жестом, будто они были на танцах и он собирался вести ее в центр зала. Мила неохотно просунула кисть ему под локоть и тут же ощутила, насколько мягкое у него пальто.

«Нет, этому типу явно от меня что-то нужно», — подумала она и вздрогнула, увидев в витрине свое отражение. Ее прическа наводила на мысль об ураганном ветре. И прямо на лбу был написан возраст с точностью до месяца.

— Хотите что-нибудь сладкое? — спросил Дивояров, раскрывая пластиковое меню.

— Благодарю, но я на диете.

— Женщины изнурены одной идеей похудания, — почти сердито сказал Дивояров. — Вы ведь можете позволить себе что угодно. У вас идеальные формы для тридцатилетней женщины.

Комплимент показался ей симпатичным и весьма искренним, однако Мила ни на секунду неусомнилась в том, что ее мыслят для чего-то использовать. Кое-как поддерживая беседу, она ждала, когда же Дивояров приступит к завуалированному допросу. Внутренне она была готова к нему и напрягалась так, что у нее даже заболел пресс. Однако этот странный человек так ничего и не спросил. Он рассказывал ей смешные истории и вынуждал без конца улыбаться.

— Разрешите предложить вам свою визитную карточку? — спросил он и, слазив в карман, вложил в руку Милы атласный прямоугольник.

Жест был почти интимным. Мила тотчас отставила чашку и засобиралась домой. Дивояров вывел ее на улицу, придерживая за талию, и, опутав длинным восхищенным взором, неохотно отпустил.

— Очень приятно было с вами познакомиться, — сообщил он. — Уверен, мы еще встретимся.

— Звучит довольно зловеще, — пробормотала Мила, ожидая, что Дивояров что-нибудь скажет на это.

Однако он только тяжко вздохнул, словно страдалец, которого рассвет гонит из-под балкона любимой женщины. Оставшись одна. Мила купила в киоске возле метро баночку джина с тоником и, усевшись на скамейку, вылакала ее, раздумывая о том, что делать дальше. Орехов абсолютно и безоговорочно убедил ее в том, что мужик в колготках стрелял не в нее, а в Алика. «Я буду последней сволочью, если не предупрежу старого друга об опасности! — решила Мила и купила себе еще одну баночку легкого спиртного. — Правда, рассказ мой будет звучать дико. Вероятно, надо предупредить его анонимно». Через полчаса сам бог повелел, чтобы Мила прикончила третью баночку джина и в придачу к нему бутылку светлого английского пива. После этого смелость уже просто распирала ее, и она решила выполнить задуманное тут же, не откладывая дела в долгий ящик.

Конечно, если она позвонит в редакцию и просто изменит голос, Любочка Крупенникова ее не опознает. Но сам Алик! Они знакомы тыщу лет, и ее могут выдать интонации. Значит, надо придумать какой-нибудь трюк. Очень кстати Мила вспомнила, как в детстве они с подружками басом разговаривали в стакан. Звук получался захватывающим. Захмелевшая Мила растерянно огляделась по сторонам. Отложить мероприятие до дому? А вдруг Алика укокошат прямо сейчас?

Чувство справедливости погнало Милу к небольшому застекленному магазинчику, выстроенному прямо возле выхода из метро.

— Простите, у вас есть граненый стакан? — важно спросила она у толстой нарумяненной продавщицы с обесцвеченными усами.

— Шутите, что ли? — ухмыльнулась та.

— Ну хорошо, а банка? — не отставала Мила. —Стеклянная?

— Вот, пожалуйста, банок миллион! — продавщица махнула рукой в направлении полок.

Здесь действительно стояли банки, в которых находились продукты — огурчики, баклажанная икра, кукуруза.

— Какую вам?

— С широким горлышком, — сообщила Мила, намертво вцепившись пальцами в край прилавка. — Чтобы я могла пролезть туда ртом.

— Зачем ртом? — опешила продавщица. — Возьмите вон пластмассовую ложку. Пять штук в упаковке, недорого. Так чего вы будете?

— Майонез, — сообщила Мила, приценившись к самой пузатой банке на полке. — Вон тот, с желтой крышечкой.

Продавщица молча пробила чек и падала Миле банку и пластмассовые ложки.. Мила схватила свои покупки и отправилась на улицу, к таксофонам. Выбрав самый крайний, она поставила на подвесную полочку майонез и принялась зубами вскрывать упаковку с ложками. Мысль вытряхнуть майонез в урну просто не пришла ей в голову. Спиртное в крови да еще оказавшиеся в наличии ложки ее дезориентировали.

Открутив у банки крышку, Мила отправила в рот первую порцию. Майонез был вкусным, но жирным. И если первая половина банки проскочила почти незаметно, то вторую желудок уже просто отторгал.

Мила сунула нос в полупустую банку и басом сказала:

— Эй, ты! Тебя хотят убить! Берегись!

Судя по всему, майонез все-таки мешал появиться эху, и нужного эффекта не получилось. Мила с отвращением принялась доедать остатки продукта, время от времени пробуя звук. Она отправляла ложку майонеза в рот, проглатывала ее, потом подносила банку к губам и страшным голосом говорила: «Ха-а!» Наконец банка опустела окончательно.

Сыто рыгнув, Мила подняла глаза и увидела, что возле таксофона толпятся люди, которые смотрят на нее с брезгливым интересом.

— Чего тебе? — нелюбезно спросила Мила, обращаясь к толстячку в шапке-пирожке, который стоял ближе всех.

— Мне позвонить, трусливо пояснил тот.

— Вот же хамы! — возмутилась Мила. — Обязательно надо звонить там, где я стою! Таксофонов — целый лес!

— Но работает только этот, — пятясь, пояснил мужчина.

— Сначала я, — жестом остановила его Мила.

Она достала из кошелька телефонную карту и долго пыталась скормить ее автомату. Наконец попала прямо в прорезь и с четвертой попытки набрала номер редакции.

— Вас слушают! «Возраст женщины»! — донесся до нее полный искусственной доброты голос Любочки.

— На! — сказала Мила, внезапно протягивая трубку мужчине в «пирожке». — Позови к телефону Альберта Николаевича. Быстрее закончим.

Тот послушно взял трубку и исполнил просьбу.

— Мне бы Альберта Николаевича, — взволнованно пискнул он.

— Умница, — похвалила его Мила, вырывая трубку обратно.

— Алло! — услышала она голос Алика Цимжанова.

Мила схватила банку и, поднеся ее к правой половине рта, страшным голосом сказала:

— Это предупреждение! Тебя хотят убить!

— Кто это? — рассердился далекий Алик.

— Доброжелатель.

— Что вам надо?!

— За тобой охотится убийца в колготках на голове, — замогильным тоном сообщила Мила. — Он хочет выстрелить в тебя из пистолета! Будь осторожным. Найми телохранителя. Ты все понял?

Неожиданно для себя она икнула прямо в банку, и со стороны показалось, что это всхлип или смех. Все в целом получилось довольно зловеще.

— Надо милицию позвать! — возмущенно сказала какая-то тетка, увешанная пакетами. — Это ведь телефонная хулиганка!

— Да я наоборот! — обиделась Мила. — Я предупредила хорошего человека!

— Угу, угу, — покивала головой тетка, показывая, что нисколечко не поверила. — Такие вот звонят по разным учреждениям и говорят, что там заложена бомба.

Оскорбленная до глубины души Мила отправилась к Ольге. Та встретила ее страшным воплем:

— А-а! Вот она! Видали?

— Что значит — видали? — пробормотала Мила, отставляя голову подальше, отчего у нее появился второй подбородок. — Чего ты на меня кричишь?

— Я все утро обрывала телефон — тебя нет. Тогда я позвонила частному детективу, которого мы вчера наняли. Он вскрыл балконную дверь, и оказалось, что ты испарилась! Хотя он клялся, что утром ты была не в состоянии не только ходить, но даже лежать по-человечески.

— Он судил по себе, — заметила Мила, нога об ногу сковыривая туфли. — Как ты думаешь, я могу понравиться богатому мужчине?

— В настоящий момент? — уточнила Ольга.

— Ну да, именно в настоящий.

— Безусловно, если он лишен обоняния, имеет сильные дефекты зрения и при этом раздавил свои очки.

— Боже! Боже! Что же тогда ему было от меня нужно?! — воскликнула Мила, отправляясь на кухню с воздетыми вверх руками.

Ольга побежала за ней, спрашивая на ходу:

— Кому нужно? Что ты опять натворила?

— Я ездила к Орехову за деньгами, но он ни шиша мне не дал! Сказал, что стреляли, конечно, в Алика, потому что я слишком ничтожное создание, чтобы меня убивать.

— Сволочь, — с чувством произнесла Ольга, судорожно щелкая зажигалкой.

— А потом на улице я встретила его нового инвестора. Он повел меня пить кофе. — Мила пристально поглядела на Ольгу и спросила:

—Как ты думаешь, зачем?

— Возможно, он тебя просто пожалел, — предположила та. — Вид у тебя, скажем прямо, не блестящий.

— Но он делал мне комплименты. Сбросил десяток лет, обаял, дал визитную карточку…

— Н-да, — пробормотала Ольга, еще раз критически оглядев пьяную сестру. — Тут и в самом деле что-то не то. Кстати, твой Орехов — умный мужчина. Что, если он прав и стреляли все-таки в Алика? Его тогда надо предупредить! Мы ведь с тобой думали об этом!

— Я уже, звонила ему.

— Он тебя не узнал? — забеспокоилась Ольга.

— Я говорила в банку. Чтобы освободить ее, мне пришлось съесть триста грамм немецкого майонеза. До сих пор не могу поверить, что он переварился. Наверное, растворился в джине. Или в пиве.

— Ты ела майонез с пивом? — испугалась Ольга. — Боже мой! Где? Заказала в кафе?

— Нет, я ела его на улице, возле таксофона.

— Это ужасно. Вижу, встречи с Ореховым действуют на тебя самым удручающим образом. Надо положить им конец!

— Он и положил, Ты не забыла? Мы расстались. И теперь, кроме денег, нам больше не о чем разговаривать.

— Дорогая, но ведь разговор о деньгах — самый важный разговор для женщины! — удивилась Ольга.

— И это говоришь ты, которая втрескалась в молодого идиота с дырявыми карманами!

— Да, но у Николая будут деньги! Он ожидает их со дня на день! Он обещал сразу же купить для меня «Ситроен ХМ». И норковую шубу.

— Ты собираешься обивать мехом спальню? Если я не ошибаюсь, у тебя от каждого мужа осталось по шубе, — заметила Мила.

— Значит, должна остаться и от Николая.

Ольге трудно было отказать в логике, поэтому Мила решила оставить тему Николая в стороне.

— Не могу поверить, что все это мне не снится! — призналась она, заливая в себя вторую кружку кофе с молоком. — Еще недавно я тряслась от ужаса, а теперь — пуф-ф! Все мои страхи развеялись, точно дымок затухающего костра. И дышится так… — Она глубоко вдохнула и замерла с открытым ртом.

— Что? — испугалась Мила.

— Кажется, это майонез.

— Тебе не надо было выходить из дому! Ты могла бы позвонить Орехову по телефону.

— Тогда бы он мне точно ничего не дал. А так — глаза в глаза — был шанс.

— Надо позвонить нашему частому детективу. Убеждена, что он потерял голову от беспокойства.

Ольга схватила телефон и быстро набрала номер, который за утро выучила наизусть. Однако на звонок никто не ответил. Борис сидел на подоконнике в подъезде, а «их частный детектив» спал, положив под голову руки, трогательно сложенные корабликом.

— Вероятно, стоит отказаться от услуг Глубоководного, — заявила Мила, наблюдая за сестрой. — Зачем он мне теперь, когда ясно, что мне ничто не угрожает?

— Да-да, ты права, — кивнула головой та. — Теперь он только все осложнит. Возможно, именно сейчас он копается в твоем грязном белье.

— Он ничего там не найдет, — повела бровями Мила. — Я постирала все, кроме банного полотенца. Пожалуй, я переночую здесь, в своей старой комнатке.

— Переночуешь? Но еще день! — возмутилась Ольга. — Нельзя вести такую жизнь, когда все вверх ногами!

— У меня чрезвычайные обстоятельства, — пробормотала Мила, повесила голову на грудь и закрыла глаза.

Глава 7

Следующим утром Ольга рывком распахнула дверь и помедлила на пороге. Ее сестрица сладко спала, свернувшись калачиком в постели. Короткие встрепанные волосы, румяная щека с отпечатком пуговицы от наволочки и блаженное выражение на физиономии. Как будто ей всего восемь, а не тридцать восемь.

Проходя мимо стола, Ольга на секунду остановилась. Ее внимание привлек стандартный лист бумаги, исписанный весело взбрыкивающими буквами. Приподняв бровь, она прочитала название: «Двое в многоэтажке». Далее следовало слово «Врез» и фраза: «Семь лет они жили на одной лестничной площадке, но никогда не смотрели друг другу в глаза, даже в лифте». Ольга фыркнула и небрежно стряхнула на лист пепел с сигареты, которую держала в руке.

— Милка! — громко сказала она. — Немедленно просыпайся.

— Ну что опять? — проскулила та, отворачиваясь к стене. — Зачем я тебе понадобилась в такую рань?

— С тобой срочно хочет пообщаться жена твоего прежнего любовника.

— Прежнего любовника? — пробормотала Мила уже значительно менее противным тоном. — И как она меня нашла?

— Ничего удивительного, дорогая! — хмыкнула Ольга. — Тут живут твои мама и папа. Логично было поискать тебя у них.

— Я могла быть где угодно, — пробормотала Мила, с кряхтеньем принимая сидячее положение. — А зачем я ей сдалась? Черт, и какого любовника?

— Хлюпова, разумеется. Разве у тебя до Гуркина был еще какой-нибудь любовник?

— Вот гадство! Что ты ей сказала?

— Сказала, чтобы перезвонила попозже. Минут через пятнадцать. Учитывая твою бойкость, ты, возможно, даже успеешь почистить зубы.

Мила завозилась в постели.

— Она не призналась, чего хочет? Мы ведь, черт побери, незнакомы. Как она представилась?

— Снежаной. — Ольга пожала плечами и, понизив голос, добавила:

— Несла какую-то галиматью про Мексику.

— Да? — заинтересовалась Мила, приглаживая волосы пятерней. — А поподробнее?

— Ну… Она сказала, будто бы Толик Хлюпов умер.

Мила некоторое время молча смотрела на сестру, потом ее зеленые глаза гневно сверкнули.

— Ольга, ты в своем уме?! — воскликнула она, отбрасывая одеяло. — Что значит — умер?

— Я вот тоже удивилась. Но она настаивала. Она, знаешь, была чертовски серьезна.

— Но при чем здесь я? — кипятилась Мила.

— Не знаю, не знаю… — пробормотала Ольга и, потянувшись в сторону импровизированной пепельницы, постучала острым ногтем по сигарете.

— Ты засыпала пеплом мой черновик! — мгновенно обвинила ее Мила. — Ни стыда ни совести.

— У тебя все равно не возьмут опус с таким ужасным названием.

— Еще как возьмут, — пообещала Мила. — Если ты, конечно, окончательно не загадишь плоды моих ночных раздумий.

В соседней комнате телефон издал несколько требовательных восклицаний.

— О! — сказала Ольга, воздев палец. — Уверена, мадам Хлюпова рассчитывает на то, что ты уже ополоснула морду и сделала пару приседаний.

Мила выпрыгнула из постели и быстро-быстро прошлепала босыми ногами по паркету.

— Алло! — сказала она голосом, вобравшим в себя всю мировую скорбь. — У телефона Людмила Лютикова.

С заинтересованным лицом Ольга подошла поближе.

— Здесь, внизу? Черт побери, конечно, заходите! Она сейчас поднимется, — пояснила она для Ольги, положив трубку на место. — Ничего, что я приму ее в халате и неумытая? Ладно, не отвечай. Даже если «чего», все равно не успею одеться.

Через минуту она уже открывала дверь Снежане Хлюповой. Это была дама средних лет, весьма примечательной внешности. Казалось, будто в детстве ей в качестве утешения предложили сыграть прекрасную принцессу, она вошла в образ, да так в нем и застряла. Она была маленькой, пухленькой и некрасивой. Длинные белые волосы спускались по плечам до самого пояса. Эти волосы да еще сильно накрашенный рот совсем ей не шли.

— Это вы Лютикова? — спросила мадам надтреснутым голосом. — Меня зовут Снежана. Я могу войти?

— Э-э… — озадаченно протянула Мила. — Конечно. Пойдемте на кухню. Выпьем по чашечке кофе. Вы как?

— Очень хорошо.

— Сестра сказала мне, что вы жена Толика Хлюпова, — осторожно забросила удочку Мила, не представляя, чего ждать от странной гостьи.

— Сказать вернее, — неожиданно всхлипнула женщина с накрахмаленным именем Снежана, — я его вдова.

Она достала из кармана носовой платок и несколько раз глухо протрубила в него. Потом отняла платок от лица и пояснила:

— Толик умер сегодня рано утром.

Мучившаяся похмельем Мила почувствовала себя еще хуже, чем минуту назад. Толик Хлюпов был ее единственной супружеской изменой. Однако они давно расстались, Толик женился и сгинул навсегда. До сих пор Мила понятия не имела, кого он осчастливил штампиком в паспорте.

— Сочувствую вам, — пробормотала Мила и тут же спросила:

— А что с ним случилось? Катастрофа на дороге?

— Нет. — Снежана покачала головой, а ее волосы, прилипшие к плащу, который она не пожелала снять, при этом даже не пошевелились. — Он отравился.

Выпитая чашечка кофе в желудке у Милы заволновалась. Щеки мгновенно покрылись легкой зеленью.

— Когда я приехала в больницу, — продолжала плачущим голосом белокурая вдова, — он уже испускал последние вздохи.

— Простите, я что-то никак…

— Сейчас все поймете. Перед тем как его глаза навсегда закрылись, он изо всех сил схватил меня за руку, — Снежана показала, какой это сделал, вцепившись похолодевшей Миле в запястье, — и прохрипел:

— «Вопрос жизни и смерти. Срочно найди Милу Лютикову и скажи ей…»

— Меня? — ахнула Мила.

Ольга, которая стояла на пороге кухни, округлив рот и глаза, схватилась за горло.

— Я знала про вас с ним, — скорбно сообщила вдова. — Толик мне все рассказал. Для меня не было неожиданностью услышать ваше имя из его мертвеющих уст!

— Так что просил сказать мне Толик?

Мила думала, что услышит что-нибудь душераздирающее или хотя бы душещипательное. Однако Снежана ее форменным образом ошарашила:

— По правде говоря, нечто ужасно странное. Видите ли, он не успел закончить фразу. — Она снова полезла за платком и, опустив в него лицо, помусолила свой нос, размазав попутно и тушь, и помаду.

— Странное? — нетерпеливо переспросила Мила.

— Он прохрипел: «Скажи ей, чтобы она выбросила мексиканскую…»

— Что — мексиканскую? — вытаращила глаза Мила.

— Не знаю. Толик не успел договорить.

Женщины молча уставились друг на друга.

— Может быть, у него был бред? — высказала предположение Мила.

— Ни-ни! — запротестовала вдова. — Он был в сознании и отлично все понимал.

— Но у меня нет ничего мексиканского! — растопырила руки Мила.

— Может быть, он имел в виду шляпу? — робко спросила Снежана. — У вас есть дома мексиканская шляпа?

— Есть широкополая шляпа с завязочками. Может, она и мексиканская. Только почему я должна ее выбрасывать?

— Я не знаю, — промямлила Снежана. — Сказать по правде, я надеялась, что вам его слова о чем-то скажут…

Однако Миле его слова ни о чем не говорили.

— Извините, но больше мне нечего вам сказать. — Свежеиспеченная вдова поднялась на ноги и двинулась в коридор; — Я сделала так, как велел Толик. И больше я вам ничем помочь не могу.

Когда за ней захлопнулась дверь, Ольга растерзала обертку на новой пачке сигарет и, затянувшись, выпустила дым в потолок, высоко закинув голову.

— Ну и дела! — протянула она. — Милка — ты самый настоящий магнит, притягивающий всякие глупости.

Мила ее не слушала. Она продолжала ломать голову над последними словами умирающего. Подумать только! Бывший любовник перед смертью просит передать ей сообщение: «Выброси мексиканскую…» Для него это было важно, раз он потребовал от жены найти Милу срочно и всенепременно.

— Ну, и что скажешь? — спросила она окутанную клубами дыма Ольгу. — Полагаешь, это серьезно?

— Давай допустим, что серьезно. Тебе приходит что-нибудь в голову по поводу прилагательного «мексиканская»? Ну, быстренько, навскидку!

— Мексиканская кухня, мексиканская прерия, мексиканская гитара, мексиканская фазенда…

— Гитара испанская, а фазенда бразильская, — тут же поправила ее Ольга.

— А больше я ничего не знаю.

— Давай посмотрим по словарю, — предложила Ольга.

Она притащила «Советский энциклопедический словарь» восемьдесят четвертого года выпуска и принялась его листать. В словаре, кроме непосредственно Мексики, обнаружились еще Мексиканское нагорье, Мексиканский университет и мексиканская революция. А на десерт Мексиканская Коммунистическая партия. Сестры были откровенно разочарованы.

— Придумай что-нибудь еще! — потребовала Ольга.

— Все равно, что бы я ни придумала, этого нет у меня дома! И я не могу это выбросить. Не могу выполнить последнюю волю умирающего!

Глава 8

«Мексиканская» загадка была разгадана в тот же день, как только Мила возвратилась домой. Она сразу поняла, что на кухне побывал кто-то посторонний. Все здесь было замусорено, а вещи лежали не на своих местах. На столе, прижатая солонкой, обнаружилась записка следующего содержания.

«Дорогая Милочка. Поругался с женой и не знал, куда пойти. Вспомнил, что у меня остались ключи от твоей квартиры, где когда-то мы были так счастливы вдвоем. Явился поздно, но тебя, увы, не застал. Позвони мне! Извини, что покусился на твои продовольственные запасы — выпил пакет молока и поджарил „мексиканскую смесь“, которую нашел в морозилке. Навсегда твой Толик Хлюпов».

«Мексиканская смесь»! — возликовала Мила. — Вот что имел в виду умирающий Толик!" Впрочем, следующая мысль мгновенно остудила ее радость. Толик скончался в больнице от отравления. Перед смертью велел срочно найти Милу и передать ей, чтобы она выбросила «мексиканскую». Вероятно, он имел в виду смесь. Сказал, это вопрос жизни и смерти. Неужели он отравился этим самым продуктом? Здесь, у нее в доме?!

Поскольку сковорода была пуста, Мила залезла в холодильник и, как и предполагала, обнаружила там мисочку, в которую Толик аккуратно сгреб остатки рокового ужина. Опасливо понюхав ее содержимое и не обнаружив ничего особенного, Мила все-таки решила не рисковать. Она положила предполагаемую отраву в пакет, завязала его тугим узелком и тщательно вымыла руки. После этого принялась названивать своей самой близкой подруге Татьяне Капельниковой, которая работала медсестрой в одной из городских больниц.

История о смерти бывшего любовника подругу потрясла.

— Ты, конечно, хочешь выяснить содержимое миски? — по-деловому поинтересовалась она, выслушав взволнованную Милу. — Ладно, притаскивай ее поскорее ко мне. Я свяжусь с ребятами из санэпидемстанции. Только надо придумать подходящую легенду.

— Скажи, что у тебя сдохла собака и ты подозреваешь, будто ее отравила соседка по даче. Пусть проверят, что не так с этой дурацкой смесью.

— Мысль! — обрадовалась Татьяна. — Выезжай, а я сажусь на телефон.

Вечером выяснилось, что в смесь кто-то накрошил поганок. Видимо, перчик скрасил Толику их вкус. Впрочем, кто из живых знает, какие на вкус поганки?

— Послушай, где ты купила эту смесь? — строго спросила у Милы Татьяна, приехав к ней после работы. — На оптовом рынке?

— Не поверишь — в соседнем супермаркете.

— Тебе нужно обратиться в милицию. Пусть они сделают в этом магазине контрольную закупку.

Несмотря на то, что подруги были ровесницами, Татьяна выглядела лет на пятнадцать старше Милы. У нее была типично «бабская» внешность: перманент, устало обвисшие щеки и мягкий складчатый живот. Из косметики она пользовалась только румянами да голубыми тенями. Впрочем, дружбе подобные нюансы нисколько не мешали, потому что завязалась она еще в детском саду и закалилась в школьные годы. Теперь ее не брала ни разница в социальном положении, ни во внешности, ни в жизненных установках.

— Ты соображаешь, что предлагаешь? — вскипела Мила, постучав по виску. — Следователи набросятся на меня, как шакалы на падаль. Испортят жизнь, затаскают по допросам.

— Послушай, а ты мусор выносила? — оживилась Татьяна. — Меня интересует тот пакет, в котором продавалась смесь.

Мила метнулась на кухню и притащила скомканный целлофановый пакет на развернутой газете.

— Сверху лежал, — сообщила она. — Срок хранения нормальный.

Простое обследование убедило женщин, что фирменный шов был нарушен, после чего пакет, очевидно, запаяли вручную. Скорее всего, раскаленным ножом.

— Итак, — сказала Татьяна строгим голосом, — налицо преступный умысел. Кто-то пробрался в твою квартиру и подсыпал отраву в мешок с замороженным полуфабрикатом. Поскольку появление голодного Хлюпова было абсолютно случайным, убрать, выходит, хотели тебя. Рано или поздно ты бы слопала это ассорти с поганками.

— Что-то мне нехорошо, — пробормотала Мила, с ужасом взирая на пустой пакет.

— Да уж чего хорошего. — Татьяна озабоченно погрызла ноготь и спросила:

— А у кого еще есть ключи от твоей квартиры? Кроме Хлюпова?

— Не хочу тебе говорить, — мрачно сказала Мила, ненавидевшая выговоры.

— Ах, так! Выходит, ты наделала кучу дубликатов!

— Почему это должен быть обязательно человек с ключами?

— Потому что настоящий бандит убил бы тебя бандитским способом, согласна? Ножом в спину, например. Значит, это кто-то свой, домашний.

— Прекрати! — взвизгнула Мила и, вскочив, принялась бегать по комнате, кусая губы.

— Ну, так у кого есть ключи? — снова спросила Татьяна.

— У тебя, например!

— У меня?! Ах да… — тут же стушевалась Татьяна. — Я уже и забыла. Ты же мне их лет пять назад дала, когда в отпуск уезжала. Почему обратно не потребовала?

— Забыла.

— Ладно, я — это раз, — вздохнула Татьяна. — Кто еще? У твоего нынешнего хахаля Гуркина небось тоже есть?

— Представь себе, у хахаля нету! — ехидно ответила Мила.

— Нет, так мы далеко не уедем, — сказала Татьяна. — Нужен кто-то компетентный.

— Господи! На меня ведь работает частный детектив! — встрепенулась Мила. — Совершенно про него забыла. Хотела уволить, и вот…

— Частный детектив? Зачем он тебе сдался?

— Меня один раз уже хотели укокошить. Я заволновалась, наняла этого самого частного детектива, но потом меня убедили в том, что убийца охотился вовсе не за мной. Только было я успокоилась, как вот, пожалуйста — поганки в мешочке с овощами! Каков же вывод? Меня, меня хотят убить, а не Алика!

Мила принялась рассказывать Татьяне всю историю с самого начала и одновременно звонила Ольге.

Однако сестрицы не оказалось дома.

— Николай потребовал, чтобы она вывела его в свет, — сообщила мама, — и они отправились в ресторан.

— Надеюсь, ты ненавидишь этого типа так же, как я?

— Дорогая, так нельзя, — всполошилась мама. — Николай уже начал догадываться о том, что ты не смогла его полюбить.

— Всего лишь начал догадываться? — изумилась та. — Значит, он еще и тугодум.

Татьяна дождалась, пока подруга закончит разговор, и важно сказала:

— Тебе нужен телохранитель.

— Ха! Я просто грежу о нем. Но у меня нет денег.

— Может быть, отказаться от услуг частного детектива? И нанять вместо него…

— Не получится. Частный детектив обходится мне в копейки. Если его и удастся променять, то только на сторожа-пенсионера, которого можно переманить с какого-нибудь склада, пообещав ему место у батареи.

— Неужели нет никакого выхода? — прикусила губу Татьяна. — В вашей семье случайно не найдется старой картины, которую можно было бы незаметно стырить и продать с аукциона?

Мила огорченно помотала головой:

— Ни тебе картин, ни бриллиантов. Нет-нет, тут нужно что-то кардинальное. Например, я должна сама заработать деньги!

— Решение, конечно, хорошее, — одобрила Татьяна. — Только что ты умеешь делать, кроме как бумагу марать?

— Ну… Не знаю. Печь пирожки.

— Здорово. У тебя есть бабушкин рецепт? Особенный, на котором ты сможешь сделать состояние?

— Рецепта нет. Но я могу посмотреть в кулинарной книге.

— Это все не то. Нужно что-нибудь такое… родовое… особенное.

Лицо Милы неожиданно прояснилось.

— Таня! — воскликнула она. — Вторая моя бабка научила меня варить мазь от геморроя! Она в деревне жила, так к ней из всех соседних областей люди ездили.

— Слушай, а что? — оживилась Татьяна. — В газетах полно объявлений. Травница, мол, старинные традиции. Это мысль! Ты рецепт хорошо помнишь?

— А чего там помнить? Берешь корни травы, измельчаешь в ступке…

— Какой травы?

— Ну, я не в курсе, как она называется, но могу узнать ее «в лицо»!

— Дорогая, на улице сентябрь, — напомнила Татьяна.

— И отлично. Бабка собирала корешки до первого мороза. Мне надо разок выехать за город и побродить по опушке. Я даже знаю, куда поеду. Всего несколько остановок на электричке. Помнишь то милое местечко, куда мы несколько раз выбирались на шашлыки? Станция Митяево? Так вот там этой травы — завались. Хватит на тысячу седалищ.

— А если твой рецепт не сработает?

— Если не сработает, никто не пострадает. Это же не отвар, который принимают внутрь. Никакой уголовной ответственности! — сообщила довольная Мила. — И кроме того, почему это он не сработает? Бабку деревенские на руках носили.

— Неужели у всей деревни был геморрой?

— А ты думала? Больных — сотни! Люди просто не выставляют эту болезнь напоказ.

— Я даже догадываюсь, почему.

— Эх, мне бы только клиентов найти! — стукнула кулаком по ладони Мила. — Я, конечно, дам объявление в газете, но ждать ответа придется долго!

— Подожди с объявлением. На первых порах я сама смогу помочь, — оживилась Татьяна. — Не забывай, что я работаю в поликлинике. Попробую шепнуть парочке страждущих твой телефончик.

— Таня, ты — гении. Ты просто не представляешь, как это для меня важно!

— Почему же? Очень хорошо представляю. Если бы меня хотели застрелить и отравить, я бы тоже беспокоилась. И все же зря ты не хочешь вызвать милицию.

— Я посоветуюсь со своим частным детективом, — пообещала Мила, мельком глянув на потолок и подумав: «Интересно, что делает этот красавчик?» — Кстати, если я начну распространять мазь, мне потребуется для нее тара. Рекламировать препарат, а потом продавать его в баночках из-под майонеза как-то неудобно. А у вас в поликлинике случайно не завалялось ничего подходящего?

— Господи, конечно, нет! Кто же станет хранить пустые флаконы!

— Мало ли… Я вот иногда оставляю для хозяйственных нужд коробки из-под «Нивеи» или из-под витаминов.

— Может быть, тебе стоит дать объявление в газету как раз по этому поводу? — предложила Татьяна. — Народ натащит тебе пустой тары за копейки.

— Это мысль! — обрадовалась Мила. — Как ты думаешь, я еще успею дать рекламное объявление?

— Что, прямо сегодня? — удивилась Татьяна.

— А чего ждать? С мазью я решила твердо — надо ковать железо, пока горячо! Ты жди меня здесь. Заодно приготовь ужин. Да! Можешь смело считать это актом милосердия.

Глава 9

— Знаешь, куда она ездила? — спросил Борис, вышагивая по комнате с видом петуха, обнаружившего ямку с червями.

— Не знаю, — буркнул Константин, мучимый самыми дурными предчувствиями по поводу всего происходящего.

— В редакцию газеты. Она дала объявление.

— Надеюсь, тебе удалось прочитать текст?

— Еще бы! И какое объявление — пальчики оближешь! — Борис извлек из кармана скомканную бумажку и процитировал по ней:

— «Куплю пустые пластмассовые баночки из-под кремов и пищевых добавок».

— Зачем это ей банки? — опешил Константин.

— Как? Тебе ничего не приходит в голову? — Борис скорчил многозначительную мину. — Ну, думай, думай.

— Хочешь сказать, она сама в этом замешана?

— А почему бы нет? Допустим, — Борис весь полыхал азартом, — она — из шайки покупателей «невидимки». Не думаю, что дед запродал-таки прямо технологию его изготовления — скорее всего, пробную партию. Не дурак же он в самом деле! Лютиковой поручили… ну, не знаю… расфасовать эту партию. И вот сейчас она пытается обеспечить для этого тару.

— Не лишено смысла, но коряво, — вынес вердикт Константин.

— А давай допустим, что типы, с которыми имел дело наш дед, — дилетанты! Сам подумай: откуда у него связи с наркодельцами?

— Но человеку с улицы ведь не предложишь эдакую сделку! — возразил Константин.

— Дед наш — большой оригинал, если ты запамятовал. Среди его знакомых можно найти буквально кого угодно. Может, он вообще не сам придумал наркотик изобретать? Может, его надоумили? Заказ ему сделали? Пообещали золотые горы?

— Вот это больше похоже на правду, — пробормотал Константин. — С чем совершенно не вяжутся пустые баночки из-под крема.

— После того, как ты провел с Лютиковой ночь, ты к ней изменился! — обвиняющим тоном заявил Борис.

— Ну, да, я не черств, у меня есть чувства, — заявил тот, смерив брата монаршим взором. — Но можешь не бояться: хотя Лютикова мне нравится, это не помешает делу. Единственное…

— Да?

— Мне бы хотелось уберечь ее от опасности. С какой стороны ни посмотри, выдавая себя за частного детектива, я ее обманываю. И это не невинная шалость, ведь на ее жизнь действительно покушаются.

— Я в этом не уверен.

— Но она явно кого-то боится! Это я тебе говорю!

— Я не меньше тебя заинтересован в том, чтобы она осталась жива, — помедлив, заявил Борис. — Я ведь не злодей какой-нибудь.

— Тогда давай по-тихому наймем для нее настоящего частного детектива.

— Ага! Чтобы он тотчас же расколол нас, как два гнилых ореха. Не забывай, под нашим покровительством еще Верочка, бабушка и доморощенный Билл Гейтс в коматозном состоянии.

— Тогда не частного сыщика, а телохранителя. У тебя ведь есть на фирме специальный человек, — обвиняющим тоном заявил Константин. — Перебрось его на другой объект.

— Нет уж, мой человек пусть занимается моей фирмой, — завредничал Борис. — Лучше давай возьмем кого-нибудь другого, со стороны.

— Хорошо, я этим займусь.

— Только выбери парня с нормальным лицом, а то твоя Лютикова, если вдруг заметит слежку, от страха отбросит свои симпатичные ножки. Хотя подожди! Есть у меня на примете один десантник. Бывший, конечно. Я ему сегодня позвоню.

Едва он это произнес, как у Константина на поясе загудел мобильный телефон.

— Алло! Здравствуйте, это Мила Лютикова, — услышал он взволнованный голос. — У меня тут кое-что случилось, не могли бы вы зайти?

— У нее что-то стряслось, — закрыв трубку ладонью, поделился Константин информацией с братом. И, убрав руку, пообещал:

— Через минуту буду у вас!

— Открой ему, пожалуйста, — попросила Мила подругу, спешно скрываясь в ванной. — Надо хотя бы причесаться. В последнее время я разгуливаю по городу, как еж, которого сильно испугали.

— Твои интонации наводят меня на мысль, что тебе понравился этот мужчина, — заявила Татьяна.

И тут раздался звонок в дверь. Через минуту Мила услышала, как подруга игривым тоном говорит:

— Здра-авствуйте! Да проходите же, пожалуйста! Мы вас с нетерпением ждем.

Татьяна ворвалась перед Глубоковым на кухню и, сделав страшные глаза, прошептала:

— Он такой… Такой! — У нее не хватило слов и, вместо того чтобы закончить формулировку, она просто проглотила порцию воздуха.

Исполненный чувства собственного достоинства Глубоков улыбнулся Миле, словно звезда особо рьяному поклоннику, прыгающему в толпе.

— Салют! — сказал он. — Я пришел. Итак?

— Садитесь, — нервно предложила Мила.

До сих пор она не отдавала себе отчета, до какой степени у соседа сногсшибательная внешность. Однако Татьяна, которая явно пришла в дикий восторг, заставила ее взглянуть на него более объективно. Мила немного помолчала, чтобы минута тишины сделала ее заявление позначительней. После чего сообщила:

— У меня плохая новость: меня хотели отравить.

Она торжественно выложила на стол газету, на которой лежал одинокий пакет из-под замороженных овощей.

— Что это? — спросил Константин, потянувшись к нему.

— Осторожно! — ахнула Татьяна, схватив его руку в две свои жадные ладони. — Там была отрава!

— Ладно, ладно, не волнуйтесь, я не стану облизывать пальцы до тех пор, пока не помою руки, — попытался освободиться тот. Когда ему это удалось, он снова повернулся к Миле:

— Расскажите все с самого начала.

Мила устроилась на табуретке напротив него и начала сбивчиво рассказывать. Много времени это не заняло. Когда она закончила, Константин сказал:

— Выходит, поначалу ваша смерть задумывалась как бескровная и безмолвная. И это была, вероятно, первая попытка с вами разделаться. Ведь вы утверждаете, что купили эти овощи месяц назад.

— Да-да, очень давно.

— Положим, отравить их могли тоже очень давно. Но у вас все руки до них не доходили. И вот тогда-то… Тогда у вашего врага истощилось терпение и он нашел более радикальный способ от вас избавиться. Раздобыл пистолет, явился в редакцию…

— Но у меня нет врагов! — возразила Мила, разведя руки в стороны. — Поверьте, я совершенно обычная женщина! Жизнь моя невероятно проста, в ней все предсказуемо, как в американской внешней политике.

— Гм, — сказал Константин, который после консультаций с братом пришел к выводу, что у Лютиковой рыльце все же в пушку. — Возможно, есть какая-то вещь, которая, на ваш взгляд, кажется мелочью, а на взгляд преступника — убийственна для него.

— Не может быть, чтобы я ни о чем не догадывалась! — возразила та. — Кроме того, если уж я во что-то вляпываюсь, то всегда с брызгами и шумом. Планида такая.

— Этот пакет я заберу, — важно сказал Константин. — Кстати, вы не обращались в милицию?

— Н-нет, сестра мне не посоветовала.

— Ага, — кивнул головой он, как будто бы мнение Ольги не подлежало обсуждению. — Прошу вас как можно реже выходить из дома. А лучше — вообще из него не выходить.

В Миле некоторое время боролись противоречивые чувства. В конечном итоге неистребимое желание заработать деньги на телохранителя одержало чистую победу.

— Сегодня может быть, — неохотно сказала она. — Но завтра с утра мне надо будет отлучиться.

— Куда? — живо спросил Константин. — Если уж не можете удержаться, то хотя бы сообщите мне маршрут.

— Ей надо в лес, — брякнула Татьяна, завороженно глядя на голубоглазого обманщика. — Выкапывать корни.

Тот моргнул и непонимающе уставился на нее.

— Она шутит. — Мила успокаивающе похлопала его по руке, а Татьяне изо всех сил наступила на ногу.

— Шучу, — подтвердила та, глупо хихикнув.

— Я поеду к мужу, — соврала Мила, и Глубоков нахмурился:

— Не так давно вы божились, что между вами все кончено.

— Так и есть. Просто мы делим имущество, и у нас возникли кое-какие трения по поводу э-э-э… комода. Кому он достанется. Редкая вещь, если вы знаете толк в мебели.

— А вы не могли бы… хм… отложить это мероприятие или хотя бы перенести его на вашу территорию? Пусть муж после работы приедет делить комод сюда.

— Я предложу ему, — пообещала Мила. — Правда, не знаю, согласится ли он. Квартира навевает на него тяжелые воспоминания.

— В общем, договоримся так, — подвел итог Константин. — Если вы поедете к мужу, то поставьте меня в известность по телефону. Договорились?

— Договорились! — пообещала Мила, глядя ему прямо в глаза и точно зная при этом, что звонить ему не будет, а ранним утром выскользнет из квартиры, никем не замеченная.

Она ни за что не хотела рассказывать частному сыщику о своих материальных затруднениях, о недоверии, которое она испытывает лично к нему, о намерении заработать деньги на телохранителя и тем более о способе, с помощью которого она собирается этого добиться. С одной стороны, ей было страшно шастать по улицам после того, как она точно выяснила, что на ее жизнь покушались дважды. С другой стороны, бездеятельность казалась ей еще худшим злом, чем кратковременный риск, который обернется денежной выгодой. А уж с деньгами можно будет позаботиться о себе по-настоящему.

Глава 10

Внешность Софьи, жены Алика Цимжанова, просто кричала о ее южных корнях. У нес была оливковая кожа, жемчужные зубы и обжигающе злые глаза — продолговатые и пристальные, как у пантеры. Кудрявые черные волосы она сегодня тщательно запрятала под вязаную шапочку, натянутую до бровей. Было около шести утра. Неверный Алик сладко спал на боку, приоткрыв рот и негромко перекатывая в горле мягкое «эр».

«Нет, он не достанется этой драной белой кошке!» — мстительно подумала Софья, которую жестокая ревность выгнала на тропу войны. Не далее как вчера вечером она подслушала разговор своего мужа с давним приятелем. Сначала мужчины сидели на кухне и громко обсуждали всякую чепуху. Однако Софья заметила, как блестят глаза ее мужа. Потом друзья заперлись в кабинете и заговорили приглушенными голосами. Софья тотчас же все поняла и бросилась подслушивать. То, что она узнала, повергло ее в шок. Алик все-таки дозрел до супружеской измены! И если прежде ненавистная Лютикова упорно держала его в друзьях, то теперь, после расставания с Ореховым, наконец-то капитулировала. Ах, какая коварная хищница! Она хочет устроить свою судьбу за ее счет! Не выйдет!

Всю ночь Софья терзалась ревностью и придумывала, как предотвратить самое ужасное. Алик собирался вести эту выдру в ресторан, а потом… Софья решила, что убьет Лютикову. Однако в таком случае ее могут посадить, и Алик достанется кому-нибудь еще. Нет-нет, надо придумать что-то более изощренное, более жестокое. Надо навсегда отвратить Алика от этой швабры. Сначала Софья додумалась набить ей физиономию, но потом поняла, что подобная выходка тоже может оказаться для нее небезопасной. Лютикова будет защищаться, и невозможно предсказать, кто победит. Наконец Софья придумала гениальный план: испортить Лютиковой внешность, причем так, чтобы та не догадалась, кто это сделал. Ведь за хулиганство, кажется, привлекают к ответственности.

Действовать нужно было не медля. Софья надела черные брюки, неприметную зеленую куртку Алика, которая была ей великовата, но зато отлично скрадывала фигуру, громоздкие ботинки и шапочку. В качестве оружия она избрала баллон с распылителем, из которого опрыскивала традесканции. Только налила в него не воду, а жидкое чистящее средство «Магиохлор». Это была страшно ядовитая штука, которая растворяла ржавчину с одного плевка. На флаконе было написано предупреждение, обведенное красным: «Опасно! Надевать резиновые перчатки! При попадании в глаза промыть большим количеством воды».

Софья решила, что если подкараулить Лютикову в каком-нибудь укромном местечке, где под рукой не окажется большого количества воды, и распылить ей прямо в морду этот дивный «Магиохлор», то вся прелесть слезет с нее вместе с кожей и косметикой. Во-первых, Алик уж совершенно точно не пойдет с ней в пятницу в ресторан. А во-вторых, Лютикова утратит свою сомнительную красоту безвозвратно. Может быть, она даже окосеет на один глаз, что будет вообще бесподобно.

Софья точно знала, что у Лютиковой нет машины, поэтому отправилась к ее дому на своих двоих. Было еще довольно рано, но множество людей уже покинули свои бетонные гнездышки и торопились на работу — кто бодро, кто зевая во весь рот. Софья рассчитывала на долгое ожидание в подъезде под лестницей. Каково же было ее изумление, когда, еще не дойдя до нужного дома, она увидела свою предполагаемую жертву, несущуюся в сторону шоссе. Софья тотчас же набросила на голову капюшон. В таком виде Лютикова ее никогда не узнает, даже столкнись они нос к носу. Впрочем, было заметно, что у нее свои проблемы, — она оглядывалась и приседала, словно вокруг нее свистели снаряды.

«Интересно, куда это ее несет?» — подумала Софья, пристраиваясь следом. К ее великому изумлению, Лютикова примчалась на вокзал, а потом села в пригородную электричку. Несмотря на то, что Мила постоянно озиралась по сторонам, ей не удалось обнаружить за собой слежку. Вернее, она видела Софью, но не узнала и на ее счет не забеспокоилась. Однако ни одна, ни вторая не заметили еще одного человека, который блеклой серой тенью следовал за ними, держась в стороне и не привлекая к себе внимания. Он умело лавировал в толпе, проявляя недюжинную ловкость и завидную реакцию. Во внутреннем кармане просторной куртки у него был спрятан пистолет и свернутые тугим клубком эластичные черные колготки.

Выпрыгнув из электрички на избранной заранее станции, Мила спустилась с платформы и скорым шагом отправилась к опушке леса. Сидевший под платформой Константин Глубоков рванул было за ней, но находившийся рядом человек мгновенно возразил:

— Надо посмотреть, не идет ли кто следом.

Хоть Константин на самом деле и не был частным детективом и даже не претендовал на то, чтобы считаться проницательным человеком, фальшь во вчерашнем выступлении Лютиковой он уловил. Ехать к мужу, чтобы делить комод в то время, когда ожидаешь, что на тебя в любой момент нападут? Нет-нет, это явная белиберда. Поэтому в тот момент, когда Татьяна отправилась закрывать за ним дверь, Константин вытащил ее за собой на лестничную площадку и прижал к исписанной непристойностями стене.

— Итак, — заговорщическим тоном сказал он. — Куда ваша подруга завтра мылится ехать на самом деле?

Татьяна облизала губы и побегала глазами по сторонам.

— Я ведь по вашему лицу вижу, что вы не склонны к глупым авантюрам, — попытался польстить ей Константин. — Я уважаю здравомыслящих женщин. А вы, я верю, из таких. Поэтому скажите мне честно: куда собирается ехать моя клиентка?

— На станцию Митяево.

— Зачем?

— Я не знаю, — проблеяла покоренная голубыми глазами Глубокова Татьяна.

В это «я не знаю» она уперлась насмерть. Константин еще некоторое время помучил ее, потом отпустил, даже не поблагодарив.

Вечер у них с Борисом ушел на переговоры с телохранителем. Приятель Бориса оказался крепышом-блондином, который Константину активно не нравился. Причем именно своей приятной внешностью. Конечно, он еще не отдавал себе отчета, откуда взялась такая явная неприязнь. Но в глубине души подозревал, что блондин может приглянуться Лютиковой. А ему этого не хотелось бы. Ко всему прочему, у блондина была романтическая фамилия Листопадов. Звали же его, слава богу, простенько и непритязательно — Сашей.

Саша Листопадов приступил к своим обязанностям ночью.

— Высший пилотаж! — покачал он головой, выходя из квартиры Глубоковых. — Охранять тайком от охраняемого.

Как только открылось метро, Борис занял его место в подъезде, а Константин отправился в Митяево. Саша уехал туда на своем автомобиле еще раньше, чтобы разведать обстановку и упредить появление там непоседливой Лютиковой.

— Вот увидишь, ее таинственная поездка как-то связана с нашим делом! — говорил Борис брату, бегая по комнате. — Вы завтра на чем-нибудь ее обязательно подловите в этом Митяеве.

Константин был хмур и не стал ввязываться в дискуссию. Настроение его не улучшилось и наутро. «Что можно делать в эдаком месте в сентябре месяце? — недоумевал он. — Вряд ли Лютикова едет к знакомым или родным на дачу. Нет-нет, тут что-то иное». И вот теперь он своими глазами видел, как она направляется прямо к лесу. Может быть, в лесу прячется ее сообщник? Маловероятно. Человек, который распоряжается чемоданами наличных денег, конечно, не будет жить в лесу.

В то время как Мила спускалась по ступенькам с платформы, Софья спрыгнула с другой стороны и теперь намеревалась перерезать ей путь, пройдя по перелеску. Точно так же, судя по всему, решил поступить и человек с пистолетом в кармане. Вот только Софья ему мешала. Он даже в голову не брал, что она тоже следит за Лютиковой и жаждет расправиться с ней. Приняв Софью за местную жительницу, он решил немного отстать.

Лютикова шла по полю, все замедляя и замедляя шаг, поэтому потерять ее из виду он не боялся. Добравшись до первых деревьев, она опустилась на корточки, достала пластмассовый совок и принялась копаться в земле.

— Может быть, она собралась на рыбалку? — вслух спросил Листопадов. Они с Глубоковым все еще сидели под платформой. — Приехала накопать червей?

Константин метнул в него уничижительный взгляд.

— Но она ковыряется в грязи! — обиделся телохранитель. — Все, надо подойти поближе. Она уже ушла слишком далеко.

Между тем Софья, прикинув, в какую сторону движется Лютикова, залегла на ее пути с баллоном наперевес. Ей здорово повезло, потому что поблизости обнаружилась огромная куча опавших листьев, куда она зарылась, словно бывалый боец спецназа. Лютикова, глядевшая себе под ноги, шла, время от времени приседая и ковыряя лопаткой в земле, прямо на нее. Софья напряглась, держа палец на «спусковом крючке» распылителя. Ненавистная соперница подходила все ближе и ближе…

Тем временем Листопадов и Глубоков двигались короткими перебежками по следам своей подопечной. Едва они углубились в лес, как Листопадов дернул Константина за рукав и выразительно приложил палец к губам. После чего они, не сговариваясь, нырнули под ближайший куст. В поле их зрения попал человек, который в этот самый момент надевал на голову черные колготки. Он стоял к ним спиной, и, кроме куртки защитного цвета, никаких примет разглядеть было невозможно.

— Это тот самый, что покушался на нее в редакции! — шепотом сообщил в ухо Листопадову Константин. — У него должен быть пистолет!

Словно в подтверждение его слов, незнакомец, покончив с маскировкой, достал из-за пазухи пистолет с насаженным на ствол глушителем и мелкими шажками двинулся в ту сторону, где, словно глупый козленок, бродила Лютикова.

— Обойдем его с двух сторон, — одними губами сказал Листопадов и, пригнувшись, побежал куда-то в заросли ельника. Константин остался на месте, на некоторое время потеряв типа с пистолетом из виду.

Тем временем убийца, увидев на своем пути огромную кучу листьев, решил, что лучшего места для того, чтобы спрятаться и как следует прицелиться, ему не найти. Он упал на колени и, орудуя локтями, попытался кучу разгрести. Лежавшая в листьях Софья не слышала, как он подкрадывался, — кровь стучала у нее в висках в предвкушении нападения на разлучницу. Но когда кто-то свалился на нее сверху, она страшно испугалась и моментально набрала в легкие много-много воздуха.

Тишину леса пронзил длинный женский визг. Софья перевернулась на спину и пустила в ход распылитель. Чистящее средство для ванн и унитазов ядовитым облаком окутало физиономию киллера. Тот завопил не своим голосом, вскочил на ноги и, отшвырнув пистолет, принялся сдирать с лица колготки, пропитавшиеся «Магиохлором». Отбросив их в сторону, он, по-звериному завывая, помчался в глубь леса, петляя при этом, словно обезумевший заяц.

Услышав неподалеку от себя страшный крик, Мила подпрыгнула, потом заметалась с совком наперевес по полянке, после чего развернулась и во все лопатки дернула к станции. Глубоков, выскочивший из-под куста, бросился вслед за ней.

— Мила! — кричал он. — Не бегите! Это я, ваш частный детектив! Остановитесь сейчас же!

Листопадов же в два прыжка преодолел расстояние, отделявшее его от места происшествия, и тут же, безо всякого раздумья, набросился на Софью. Спутать ее с киллером было легко — на ней оказалась куртка того же цвета. Кроме того, она стояла на четвереньках в куче листьев, рядом валялись распылитель, пистолет и скомканные черные колготки. В то время, как Листопадов связывал ей руки, она верещала и изо всех сил пыталась его укусить.

— Надоела ты мне, подруга, — пробормотал тот, получив ботинком по бедру, и применил болевой прием. Софья обмякла и позволила вывести себя на всеобщее обозрение.

— Боже мой! — ахнула Мила, вглядевшись в лицо «убийцы». — Держите меня, я сейчас упаду.

— Вы ее знаете? — спросил Константин, озабоченно хмурясь. Он понятия не имел, что следует делать с преступницей дальше. Они вчетвером стояли на открытом месте неподалеку от станции и пялились друг на друга.

— Конечно, знаю! Это жена Алика Цимжанова!

В ответ Софья недобро сверкнула глазами и произнесла непечатное слово, адресуя его конкретно Миле.

— Нужно собрать улики, — мотнул головой Листопадов в сторону леса. — Там пистолет, черные колготки и какой-то распылитель. Возможно, газ.

— Вы хотите сказать, что я могла быть застрелена из-за душки Алика?! — внезапно дозрела до понимания ситуации Мила. — Из-за мужика, который мне на фиг не нужен?! Только потому, что в нем тлела искра симпатии ко мне?!

— Даже если в моем муже что-то и тлело, — закричала Софья, — то ничего бы не загорелось, если бы ты изо всех сил не раздувала огонь!

— Поэтесса! — похвалил Константин, удаляясь в лес за уликами. В одной руке у него был носовой платок, а в другой — полиэтиленовый пакет.

— Не понимаю, — сказала Мила, поворачиваясь к Листопадову и даже не обращая при этом внимания на то, что они незнакомы. — Неужели, имея такой темперамент, нельзя было устроить своему мужу грандиозную сцену ревности? Зачем же сразу хвататься за огнестрельное оружие?

— Да?! — взвилась Софья, пытаясь вырваться из рук Листопадова. — Ты не забыла, сколько лет ты мелькаешь перед его глазами?

— Но мы ведь друзья детства! Неужели после того, как он на тебе женился, я должна была с ним разругаться навсегда?

— Порядочная женщина именно так бы и поступила! Но не ты, нет! Ты держишь его на поводке! То ослабишь, а то опять намотаешь на руку! С тех пор, как тебя бросил Орехов, ты стала изо всех сил тянуть поводок на себя!

— Ты относишься к своему мужу, как к собаке! Может быть, именно поэтому он посматривает по сторонам!

— Дамы, дамы, прекратите! — попросил вернувшийся с полным пакетом добычи Константин.

— Моя машина — там, — Листопадов показал подбородком, куда следует идти. — Мы эту дамочку сразу повезем сдавать, или как?

— Я протестую! — завопила Софья. — Я требую адвоката! Мой муж не позволит так обращаться со мной! Дайте мне позвонить мужу!

— Нет уж, сначала я ему позвоню, — зловредным тоном сказала Мила. — Вот и посмотрим, на чьей он окажется стороне.

Добравшись до машины Листопадова, они начали устраиваться, усадив Софью сзади под присмотром Константина.

Мила уселась рядом с водителем и сразу же пристегнулась ремнем.

— Держи, — сказал Листопадов, подавая Константину собственный пистолет. — Если эта штучка взбрыкнет, сними с предохранителя и прострели ей что-нибудь.

— А… Не круто? — полюбопытствовал тот, с опаской принимая оружие.

— Она может начать бушевать посреди дороги и устроит аварию. Водитель должен быть совершенно уверен, что ему ничто не угрожает. Из-за этого, знаешь, кошек при перевозке сажают в специальные ящики или сумки.

— Я не кошка и жить хочу, — огрызнулась Софья, которой совершенно точно не понравился пистолет. — Уберите его, не люблю оружия.

— Да? — с иронией спросил Константин. — А тот, с глушителем, из которого вы хотели застрелить Людмилу, вас не пугал?

— С глушителем? Застрелить Людмилу? Да вы что?! Я всего лишь собиралась испортить ей фасад!

— Только не говори, что тащила с собой в лес пистолет для того, чтобы наставить мне синяков рукояткой! — съехидничала Мила. — Рассчитывала наскакивать на меня грудью и бить глушителем по носу?

Машина рванула с места, всех вжало в сиденья, а потом ощутимо тряхнуло. Белоснежные зубы Софьи громко клацнули.

— О каком таком пистолете вы талдычите? — Она нахмурилась, потом лицо ее просветлело:

— А! Наверное, это пушка того парня, который на меня напал! Того, который был в черной маске!

— Да что вы говорите? — дурашливо переспросил Константин. — Что-то мы там никого, кроме вас, не видели!

— Но парень там был, был!

— Куда же он делся, душечка? — внес свою лепту в разговор Листопадов.

— Я прыснула ему в лицо «Магиохлором», и он убежал.

— Врет она все! — воскликнула Мила.

— Конечно, врет, — подтвердил тот. — Если бы там был еще какой-то человек, мы бы его увидели.

— Но он умчался очень быстро! — забеспокоилась Софья. — Как олень!

— Одного не могу понять, — задумчиво сказал Листопадов, — зачем, перед тем как выстрелить, надо было визжать на весь лес?

— Наверное, чтобы подбодрить себя. Или распалить, — предположила Мила. — Ведь не так-то просто порешить человека. Знаете, как ниндзя кричат перед тем, как прыгнуть и засветить противнику ногой в глаз? Так тонко, отвратительно. По крайней мере, в кино.

Софья не желала согласиться с такой трактовкой событий. Она с пеной у рта доказывала, что визжала от испуга, потому что на нее совершенно неожиданно набросился человек в черной маске.

— И у него было черное лицо без глаз! — страшным голосом говорила она, водя растопыренными ладонями в воздухе.

— Куда поедем? — спросил Листопадов, прервав поток ее красноречия. — Мы ведь так и не договорились.

— Поедем к Алику в редакцию, — предложила Мила. — Если что, туда и милицию можно вызвать. Кроме того, там на входе охранники есть, вооруженные.

— Ладно, — поколебавшись, согласился Листопадов. — Только я буду держать пистолет под курткой. На всякий случай. Если наша бандитка вдруг решится на какую-нибудь глупость.

«Боже мой, отчего я такая невезучая? — мысленно стенала Софья. — Откуда взялись все эти люди? Ведь мы были одни в подмосковном лесу, где в такое время года не должно быть живой души!»

«Интересно, — думала тем временем Мила, — как я объясню произошедшее бедному Алику, когда мы всей толпой нагрянем к нему в кабинет? Надо позвонить ему заранее, чтобы он не испугался».

— Простите, Константин, — вежливо сказала она, обернувшись к Глубокову, который, держа на изготовку пистолет, страшно напрягался и потел. — Можно воспользоваться вашим мобильным телефоном? А то вдруг Алика нет на месте? Тогда наше вторжение в редакцию потеряет всякий смысл. Или только развлечет секретаршу Любочку.

— Я бы рад, но у меня заняты руки, — ответил тот, не сводя глаз со злобно щурившейся Софьи.

— Воспользуйтесь моим, — любезно предложил Листопадови подал трубку.

— Алло, Алик! — ненатурально оживленным голосом воскликнула Мила через минуту. — Это я. Я тоже ужасно рада тебя слышать.

Софья за ее спиной засопела, и Глубокову пришлось пошевелить пистолетом, чтобы она в порыве чувств не вцепилась Лютиковой в волосы.

— Мы тут… э-э-э… встретились с твоей женой, — продолжала та. — Причем при довольно щекотливых обстоятельствах. Нет-нет, со мной все в порядке, не беспокойся. Да, твоя Сонечка действительно вела себя ужасно. Кстати, она тут рядом со мной. Угу. Мы с ней, знаешь, Алик, уже подъезжаем к редакции. Затем, что нам надо поговорить. Да, мы приедем вдвоем. Впрочем, нет, нас в машине целых четверо. Понимаешь, потребовались два мужика, чтобы сдерживать порывы твоей жены. Да, она покушалась на меня. И у нее, Алик, был пистолет. Впрочем, если не хочешь в этом участвовать, мы сдадим ее в милицию. У нас и улики с собой. Нет? Я тоже думаю, что стоит разобраться полюбовно. Ладно-ладно, тогда жди.

Глава 11

Алик встретил их нахмуренным челом, вдохновенно растрепанной прической и нечленораздельным восклицанием. Вся компания ввалилась в кабинет, взволновав Любочку Крупенникову мрачными и решительными физиономиями. И если двое незнакомых мужчин выглядели вполне прилично, то жена шефа, впрочем, как и его подруга Лютикова, напоминали дворничих в грязных куртках и грубых ботинках. Кроме того, на голову Софьи была натянута тесная вязаная шапочка, из-под которой выбивались лохматые космы. Несмотря на природную красоту, сейчас она была похожа на черта. Плюс ко всему это пугающе ожесточенное выражение лица…

— Рассаживайтесь, — нервно предложил Алик, поведя руками в стороны. — Скажу честно, я не в своей тарелке.

— Знакомься, Алик, это Константин Глубоководный, частный детектив, — начала Мила. — А это… — Она поглядела на Листопадова и замерла с открытым ртом.

Только сейчас до нее дошло, что она понятия не имеет, кто это такой.

— Это Александр, мой помощник, — пришел ей на помощь Глубоков и неожиданно для всех сообщил:

— Мы поймали вашу жену в лесу, Альберт Николаевич. Она там охотилась за Людмилой. У нее был пистолет с глушителем, маска и отравляющее вещество в баллоне с распылителем. Все это у нас в машине.

— Я потрясен, — сказал бледный Алик, помолчав некоторое время и избегая встречаться со своей благоверной глазами. — Даже не знаю, что сказать! Наверное… раз так… и улики… — забормотал он. — Нужно вызвать представителей закона, может быть?

— Алик! — взвизгнула Софья, так высоко подпрыгнув на стуле, словно из сиденья выскочили пружины. — Ты меня предаешь?!

— Но, дорогая, — холодно ответил тот, гордо выпрямившись и посмотрев на нее наконец в упор. — Ведь ты встала на путь преступления. Кстати, откуда у тебя пистолет?

— Это не мой пистолет! — брызжа слюной, закричала Софья. — Что же вы за кретины такие? Это пистолет того черного типа, который кинулся на меня сверху, когда я лежала в листьях!

— Черного типа? — внезапно забеспокоился Алик. — О ком это ты говоришь? Ну-ка, ну-ка…

— Дайте я все объясню! — рыкнула Софья на Листопадова, который совершенно определенно собрался встрять в разговор. — Только сначала поклянись мне, что у тебя с ней ничего не было! — Она сверкнула глазами в сторону нервно облизнувшей губы Милы.

— Клянусь, — тут же ответил Алик, мельком пояснив для присутствующих:

— В таких вещах с ней лучше не спорить.

— Я подслушала твой разговор с Виталиком, — деловито начала Софья. — И поняла, что до ресторана вас с Лютиковой допускать нельзя.

— Кх-м, — сказал Алик, медленно серея.

— Ну и… чтобы Лютикова уж совершенно точно не смогла составить тебе в пятницу компанию, я решила побрызгать ей в лицо кислотой…

— Что-о-о?! — закричала Мила, вскакивая на ноги. — Что ты решила сделать?!

Она раскраснелась и, рванув «молнию» куртки вниз, хотела кинуться на Софью, но тут на пол, прямо ей под ноги, с глухим стуком начали падать комья грязи.

— Господи, что это? — еще сильнее испугался Алик. — Милочка, это откуда сыплется?

Сыпались корни травы из порвавшегося пакета, который та засунула себе за пазуху.

— Извини. — Мила упала на четвереньки и принялась сгребать грязные корешки руками в кучу. — Сейчас я все уберу, не беспокойся. Там, в лесу, я боялась, что Софья меня застрелит, поэтому упала животом на землю, а ты же знаешь, какая сейчас грязь, особенно за городом… .

— Оставь! Я позову Любочку…

— Что ты, что ты! Я сама, в пакетик, вот, все будет как раньше.

— Я поехала к ее дому, — вклинилась нетерпеливая Софья, которую просто распирало желание хотя бы частично реабилитироваться в глазах мужа. — Проследила ее до вокзала, села вместе с ней в электричку и, спрыгнув с платформы, прокралась в лес, по опушке которого эта мадам бродила с совком. Кстати, что ты там ковыряла?

— Не твое собачье дело! — огрызнулась та, продолжая ползать по полу. Мужчины боязливо поджимали ноги.

— Ведьма! — вынесла вердикт Софья. — Я залегла в листьях, рассчитывая, что, когда она подойдет поближе, я выскочу и… это… прысну. Но тут на меня напали сзади. Я закричала, перевернулась, ну и… со страху прыснула. Кислотой в лицо этому типу. Вернее, в маску. У него на голове был черный чулок. Вернее, даже не так: черные колготки.

Мила перестала собирать корешки и замерла, недвижным взором уставившись на щеголеватые ботинки Глубокова. Под ее пристальным взором он нервно потопал.

— Постойте! — внезапно воскликнул Алик, вытягивая руку ладонью вперед. — Это не может быть совпадением. Накануне мне звонили по телефону. Ужасный скрипучий голос, принадлежавший какому-то чудовищу. Голос сказал, что меня хотят убить, застрелить из пистолета. И что покушение готовит человек в черных колготках на голове! Честно говоря, я испугался. И знаете почему?

— Ну-ну, — подбодрил его Листопадов.

— У нас несколько дней назад в здании была стрельба. Девочки из юридической конторы шли с обеда, и тут на них выскочил человек в черном, на голове — маска, в руке — пистолет. Девочки завизжали, и этот тип выстрелил в потолок. И убежал. Это случилось этажом ниже, кстати сказать. Он прятался там в туалете. Все были просто в шоке.

— Погоди-ка, погоди-ка! — Мила проворно поднялась на ноги и блестящими глазами уставилась на Алика. — Это случилось не в тот ли день, когда мы с тобой целовались на балконе?

Едва только она успела закончить фразу, как Софья ракетой стартовала со стула, и уже через секунду ее разгневанный кулак достиг физиономии супруга. Она ударила его точно в лоб с силой, которой мог бы позавидовать боксер тяжелого веса. Алик взмахнул руками, словно человек, потерявший равновесие на краю обрыва, некоторое время постоял, глядя вдаль невероятно изумленными глазами. После чего свалился на спину мягким кульком. Софья попыталась прыгнуть следом, но подоспевшие мужчины удержали её за руки.

Она вырывалась и рычала.

— Кто ж вас дернул за язык? — прокряхтел Листопадов, обращаясь к вымазанной грязью Миле, которая тупо смотрела на схватку, держа в вытянутой руке аккуратно завязанный пакетик. — Нашли, перед кем хвастаться своими подвигами!

Кидаясь на помощь Листопадову, Константин оставил доверенный ему пистолет на стуле. Подобрав его от греха подальше, Мила вышла в приемную и, дирижируя им, обратилась к Любочке:

— Там… э-э-э… Альберту Николаевичу немного не по себе.

— Да? — выдавила Любочка, сглотнув.

— Да. Он, знаете ли, ударился лбом. Вы бы вызвали врача.

— У нас тут, внизу, на первом этаже медицинская фирма, — пискнула та, мышкой выскользнув из-за стола. — Я мигом.

На подламывающихся каблуках Любочка пробежала через всю приемную и вылетела в дверь, словно пробка, соскочившая с кипящего чайника.

— Отлично, отлично, — пробормотала Мила и отбросила пистолетом волосы со лба. — Думаю, все как-нибудь утрясется.

* * *

Ольга сидела на диване, поджав под себя ноги, и тыкала во все стороны искуренной сигаретой, пытаясь на ощупь обнаружить пепельницу.

— В общем, зря я радовалась, — закончила свой рассказ Мила. — На поверку выяснилось, что стреляла в меня таки не Софья.

— Тебе надо было стать десантницей, — с отвращением сообщила Ольга. — На ее жизнь дважды покушались, а она поехала в лес за травой, одна, никому ничего не сказав… Боже мой, какой же надо обладать смелостью!

По ту сторону двери скрипнули половицы. Подозревая, что это Николай подслушивает их разговор, Мила громко спросила:

— А где твой молодой нахлебник? Обложился шелковыми подушками и прямо в постели составляет бизнес-план грандиозного проекта?

— Почему ты не оставишь в покое бедного Николая? — изумленно спросила Ольга. — Он ведь даже не попадается тебе на глаза!

— Здесь витает его дух, — с отвращением сказала Мила. — От него столь явственно веет бездельем, что это душит меня.

— А ведь ему обидно, что ты о нем такого ужасного мнения!

Половицы скрипнули еще раз, и Мила добавила:

— Ну, если он хочет задержаться в нашем доме, — она вдохновенно махнула рукой, — пусть начинает зарабатывать. Хотя бы себе на носки и лезвия для бритвы. Кстати, Ольга, от него вечно пахнет какой-то дрянью с мятным привкусом.

— А зачем ты его нюхаешь? — равнодушно спросила та. — Ему нравится дурацкая туалетная вода, и даже я ничего не могу с этим поделать.

— Боже мой, Ольга, как у меня болит голова!

— Нет, пить я тебе больше не советую.

— Зачем я вчера влила в себя столько алкоголя?

— Ты убивалась по невинно убиенному Хлюпову. Благородный человек! Когда он догадался, где наелся отравы, мог настучать на тебя в милицию.

— За что?! — возмутилась Мила. — Не я же предложила ему отведать поганок!

— Кстати, а что у нас Глубоководный? Какую версию он теперь разрабатывает?

— Не знаю, он мне не докладывал. Но какой же он молодец! Поймал Софью. Да как вовремя! В противном случае я могла бы остаться без глаз. И, главное, совершенно ни за что.

— Но ты же целовалась с Аликом! — уличила ее Ольга.

— Дорогая, мы же не в седьмом классе. Из «целовалась» дела о супружеской измене не скроишь, не правда ли?

— Надеюсь, Софья больше не станет за тобой охотиться.

— Ей некогда, она сидит у постели поверженного Алика.

— Как он себя чувствует?

— Потерянным. У него поникли крылья. Софья убила его мечту.

— Какую мечту? — с недоумением переспросила Ольга.

— Как какую? Изменить ей по-тихому.

— Ничего себе мечта!

— Ольга, если бы ты знала, какие у большинства людей низкие мечты, ты бы поняла, что эта — одна из самых романтических. Ты сама, например, грезишь об иномарке.

— Тю, так это только сейчас!

— Ага. А раньше ты мечтала о том, как бы женить на себе Николая. А перед этим — как скрыть от него свой подлинный возраст.

— Тише, Милка! — рассердилась та. — Хоть у нас и толстые стены, я не хочу, чтобы даже они слышали такие откровения.

— Как ты думаешь, — с неожиданно проснувшимся любопытством спросила та. — Если он узнает, сколько тебе на самом деле лет, он сбежит?

— Интересно, кто же ему скажет? — поинтересовалась Ольга, вперив в сестрицу подозрительный взгляд.

— Мало ли! Сорвется у кого-нибудь с языка…

— Только вместе с языком, — безапелляционно заявила сестрица.

— Знаешь, я тебе завидую. Хотела бы я влюбиться так, как ты. На старости лет…

— Т-с-с! Милка, еще одно слово — и я тебя задушу.

— Молчу, молчу. Кстати, Глубоководный приставил ко мне своего помощника. Зря я ему не доверяла! Думала, что, кроме выпендрежа, там ничего нет. Но это оказалось не так! Теперь его Саша сопровождает меня повсюду.

— Саша? Вот так-так! А где он сейчас? — полюбопытствовала Ольга.

— Наверное, сидит внизу, в машине. Ждет меня.

— Со вчерашнего вечера?!

— Ну… — неопределенно протянула Мила, которая заехала к Ольге ненадолго и неожиданно для себя напилась в стельку пьяной, после чего, как повелось, заночевала в своей старой комнатке. — Наверное, он тоже вздремнул.

Ольга выпятила вперед нижнюю губу и свела брови на переносице.

— Милка, — понизив голос, сказала она, — тут что-то не то.

— Что не то?

— Что-то не то с этим Глубоководным. Не может человек за сто рублей в день предоставлять такие услуги клиенту. Поставь себя на его место. Да этой сотни в день хватит только на бензин и чашку кофе. Даже не смешно!

— Меня тоже посещала эта мысль, — туг же согласилась с ней Мила. — Только она как-то заблудилась в голове в связи с последними событиями.

— А давай позвоним в какое-нибудь детективное агентство и узнаем, какие у них расценки!

— Давай, — согласилась Мила.

После того как сестры узнали цены на услуги, у обеих резко испортилось настроение.

— У меня есть две версии, — сделала вывод Ольга. — Или это не частный детектив, а бандит, который зачем-то втерся к тебе в доверие… Или это настоящий частный детектив, только работает он не на тебя. И нормальные гонорары платит ему кто-то другой. Ну, как тебе мои рассуждения?

— Я должна срочно вернуться домой! — засобиралась Мила, вскакивая на ноги. — Мне нужно варить мазь. Много мази!

— Кажется, я понимаю твою мысль. Чтобы выручки от нее хватило на настоящего частного детектива.

— Но что мне теперь прикажешь делать с этим типом, который спит в машине у подъезда?

— Не думаю, дорогая, что, засветившись повсюду, они станут тебя убивать! Конечно, Глубоководный знает больше, чем говорит. Вероятно, он в курсе того, кто объявил на тебя охоту. Но почему-то ему невыгодно ставить тебя об этом в известность. Возможно, это кто-то из твоего самого близкого окружения. И если ты узнаешь имя, то чем-нибудь себя выдашь раньше времени. Наверное, они расставили силки…

— Он и не обязан сообщать мне имя, — буркнула Мила, сикось-накось накрашивая губы. — Ведь не я его настоящая клиентка. Вот как мне теперь с ним себя вести?

— Обыкновенно. Не вздумай показывать, что ты о чем-то догадываешься. Тогда лишишься вообще какой бы то ни было защиты. В конце концов, какая разница, кто ему платит! Главное — тебе сейчас это выгодно.

— Пока выгодно. Но что, если обстоятельства изменятся? Ты помнишь, — внезапно всполошилась она, — этот тип в самом начале проболтался, что дело может быть связано с наркотиками?

— Какой ужас! — почти без выражения сказала Ольга, едва не откусив фильтр от очередной сигареты. — Если ты попала в сферу интересов наркодельцов, я, Милка, за твою шкурку не дам и тех ста рублей, которые ты платишь Глубоководному.

— Но как я могла попасть?! — Мила лицом и руками изобразила полное недоумение. Обе сестры любили жестикулировать. Ольга время от времени делала мягкие выразительные пассы, кисти же Милы пребывали в постоянном движении, как у карточного шулера. — Я ничего не брала на хранение, я…

— Милка! — совершенно неожиданно выдала очередную грандиозную идею Ольга. — А что, если тебя использовали втемную? Когда ты ездила к ребенку в Берлин? Допустим, всю кашу заварил твой Орехов. Подложил тебе что-нибудь в чемодан, дал сигнал своим людям, объяснил, в какой гостинице ты остановишься… Там, в Берлине, они проникли в твой номер и вытащили у тебя из-под подкладки плаща свой товар. Или из чемодана, у которого есть второе дно. Это ведь ваш общий с Ореховым чемодан, сечешь?

— Орехов! — недоверчиво сказала Мила. — У него и так все классно. Он не станет заниматься наркотиками. Зачем? Он может делать бешеные деньги на легальных вещах. Он их и делает.

— Но если ему хочется больше? — В глазах Ольги сверкнула жадность. Она могла войти в какой угодно образ. Сейчас, вероятно, она пребывала в образе алчного Орехова.

— Не забудь, дорогая, что к Лешке я ездила не так давно, Орехов уже ушел от меня. Впрочем… подожди! Он хотел вернуться. Кажется, как раз накануне поездки. Он очень хотел вернуться! Помнишь, я рассказывала тебе обо всех его ухищрениях? Сначала-то он вообще был уверен, что я буду прыгать до потолка. Явился с букетом цветов, со своим любимым ноутбуком и сменой белья. Когда я не кинулась ему на шею, он просто обалдел. Две ночи провел на кушетке в маленькой комнате. Потом оскорбился по-настоящему и ушел навсегда.

— Вот так вот! — сказала Ольга. — Поэтому ты и попала в поле зрения наркодельцов.

Она говорила с такой уверенностью, будто у нее уже были неопровержимые доказательства.

— Но за что меня хотят убить? — продолжала недоумевать Мила. — Раз я доставила наркотики по назначению?

— Может быть, они думают, что ты обо всем догадалась?

— Полагаешь, они используют курьеров один раз, а потом убивают? И Орехов пожертвовал мной, невзирая на то, что я мать его сына?

— Да, как-то все нескладно, — вынуждена была согласиться Ольга. — Что же делать? Что делать?

— Заняться бизнесом, — решительно ответила Мила.

— Только не вздумай затевать варить свою мазь завтра с утра.

— Почему? Я как раз хотела утром.

— С ума сошла? У прадеда юбилей, съедутся Лютиковы со всего мира. Родители тебе не простят, если ты не появишься в ресторане.

— Да, да, конечно! — хлопнула себя по лбу Мила. — У меня ведь по всему дому прилеплены записки о дне и часе мероприятия!

— Надеюсь, ты Гуркина предупредила заранее?

— Еще бы, куда я без него? Слава богу, с ним не стыдно показаться на людях.

— Да, я тебя понимаю, как никто. Хотя мой Николай, конечно, будет поглавнее твоего Гуркина.

Мила поглядела на нее с сожалением.

— И сладость заблуждений горячит мне рот, — пробормотала она.

Половица за дверью снова чуть слышно скрипнула.

Глава 12

— Как мы станем действовать дальше? — поинтересовалась Мила у Листопадова, когда они достигли площадки второго этажа и остановились возле двери в ее квартиру.

— Пока шеф ведет расследование, я намерен охранять вас днем и ночью.

— А где вы будете спать?

— Подремлю в кресле, если вы не возражаете.

«Откуда он знает, что у меня есть кресло?» — испугалась Мила.

— У вас есть кресло? — тут же спросил Листопадов.

— Да, но…

— Вы ведь не стремитесь остаться ночью одна?

— Нет! — вскрикнула Мила, — Заходите поскорее. Только… только… Завтра после обеда придет мой, ну, как бы это сказать, бой-френд. Я не хочу ему рассказывать о Софье, покушениях, пистолете. Он такой впечатлительный!

Листопадов кивнул, В его глазах мелькнуло пренебрежение к впечатлительному Гуркину. На самом деле Мила не стремилась ничего рассказывать ему, чтобы не напугать. Может быть, Гуркин — трус, каких поискать? У нее никогда не было случая проверить на деле, каковы его бойцовские качества. Гуркин был просто сопровождающим, ширмой, за которой Мила прятала от всех свою женскую неустроенность. Расскажи она ему, что за ней охотится убийца, Гуркин может сбежать. Придумает предлог — сколько можно нагромоздить врак! — и смоется. Займет выжидательную позицию. А Мила просто не переживет, если ей придется появиться в ресторане в гордом одиночестве. Даже будучи замужем, она всегда чувствовала себя неполноценной, если вдруг Орехов сражался за очередной проект и ей приходилось всем и каждому объяснять, почему она разгуливает одна среди сонма гостей.

На следующий день перед приходом Гуркина Мила бестрепетно выставила Листопадова на лестничную площадку. Тот поднялся на один пролет и затаился там, поглядывая в окно подъезда. Гуркин, который появился ровно в пять, ему откровенно не понравился. Несмотря на спортивную фигуру и бравую осанку, у него были суетливые глаза и мягкий подбородок. И принадлежал он к той породе мужчин-симпатяшек, у которых чересчур розовая кожа и весьма неопределенные контуры лица. «Странно, — подумал Листопадов. — Этот тип вовсе не подходит такой женщине, как Лютикова. Она не тянет на роль лидерши, он же — явный подкаблучник».

Тем временем Гуркин вторгся на территорию, охраняемую Листопадовым, привычным жестом нажал на кнопку звонка и, когда ему открыли, ласково сказал:

— Здравствуй, Тыквочка! А вот и я!

Несмотря на то, что никто его не видел, Листопадов закатил глаза, решив поделиться впечатлением хотя бы с самим собой. Тыквочка! Застрелиться можно.

Гуркин тем временем втиснулся в коридор и широко улыбнулся невыспавшейся Миле. Ночное дежурство Листопадова в кресле не только не успокаивало ее, но, напротив, заставляло нервничать еще больше. Ей показалось, что он заснул, как только погасили свет. Бегать к окнам при нем было стыдно, но и на него полагаться не получалось. Кроме того, зная теперь о том, что Глубоководный работает на самом деле на кого-то другого, Мила вообще сомневалась в безвредности Листопадова. Короче говоря, ночь прошла нервно.

— Ты плохо выглядишь, — заметил Гуркин, стаскивая куртку. Сегодня на нем был лучший его костюм и шелковый галстук в благородную крапинку. — Сколько у нас до выезда?

— В ресторане надо быть в семь, времени вагон, так что я ухожу в ванную.

В этот момент зазвонил телефон. Мила бросилась к нему. Каждый звонок теперь ее тревожил. На проводе был Орехов.

— Алло! Э-э-э… — Он на секунду замялся, раздумывая, как ее назвать. Потом наконец добавил:

— Милочка, это я.

— Ну? — спросила та, втайне надеясь, что Орехов раскаялся и сию секунду предложит ей защиту и покровительство.

— За тобой заехать?

— Заехать? Что ты имеешь в виду?

— Юбилей твоего прадеда, разумеется.

— А какое ты теперь имеешь к нему отношение? — рассердилась Мила.

— Иван Евгеньевич меня пригласил.

Мила тотчас же вознегодовала:

— Ивану Евгеньевичу, если ты запамятовал, сегодня исполняется сто лет! Он, конечно мог тебя пригласить, потому что у него склероз и он забыл, что мы с тобой разводимся.

— Он не забыл, — хмыкнул Орехов. — И пригласил меня, невзирая на то, что мы разводимся. Я не смог ему отказать.

— Ах, ты не смог! — ехидно ответила Мила и подумала: «Со мной-то ты обошелся по-другому!»

— Так за тобой заехать? — спросил Орехов уже более нетерпеливо.

— Не стоит, я ведь теперь не одна.

— Да-да, мне, кажется, рассказывали что-то про юношу, которого ты от расстройства допустила до тела.

— Я не от расстройства допустила! — возразила Мила, запыхтев от неудовольствия. — Он меня соблазнил! Красиво ухаживал, пал к ногам. Я просто не устояла, и так поступила бы на моем месте любая женщина.

— Кажется, падение произошло сразу после того, как ты узнала про нас с Ларисой? — съехидничал Орехов.

— Послушай, ты меня пугаешь, — сказала Мила. — Судя по всему, ты все еще испытываешь ко мне сильный интерес.

Орехов злобно гавкнул:

— Тебе показалось.

— Нет, ну как же? Мне лично уже наплевать давно и на тебя, и на твою Ларису…

— Тыквочка! — раздался за спиной Милы истерический крик Гуркина. — Ты забыла про ванную! Там настоящий потоп! Что делать?! Все плавает!

Туг же изо всех сил застучали по батарее, раздались неясные крики и даже приглушенный визг.

— Ах, Орехов, у меня наводнение! Так что прощай, встретимся в ресторане! — воскликнула Мила и бросила трубку.

Тут же телефон взорвался снова, и одновременно раздалась трель входного звонка. Не обращая на них внимания, Мила бросилась на место происшествия и увидела, что из крана хлещет вода и, перетекая через бортик наполнившейся ванны, красиво ниспадает вниз широкой радужной занавесочкой. Все, что было на полу, теперь погрузилось под воду и плавало внутри, как в аквариуме. — Что же ты кран не закрыл? — закричала Мила, сердясь на Гуркина.

— Но я же в костюме! — возразил тот, отступая подальше. — Как я потом поеду?

Сорвав с себя халат, Мила полезла двумя руками в ванну, вырвала затычку и прямо в комбинации побежала открывать дверь. На пороге стояла миниатюрная девушка, свежая, словно цветок ландыша, с огромными глазами олененка Бэмби и прижимала к груди маленькие ладошки.

— Людмила Николаевна! — выдохнула она. — Вы затопили Капитолину Захаровну!

— Я знаю, милая, знаю! Видите, что у меня!

Мила кинулась обратно в ванную и начала вычерпывать воду тазиком.

— Ах, ах! — запричитала девушка. — Я вам помогу!

Она сбросила шлепанцы и босиком вошла в воду, подхватив стаканчик из-под зубных щеток.

— А вы кто? — спросила Мила, жмурясь от летящих во все стороны брызг, которые сама же и поднимала.

— Я медсестра. Из фирмы «Для бабушек и дедушек». Меня зовут Жанна. Прихожу к Капитолине Захаровне несколько раз н неделю. Делаю ей уколы, приношу продукты, убираю иногда. Выполняю все, в чем она нуждается.

В этот момент на порогеванной появился Гуркин в трусах и майке.

— Я готов! — сказал он и, увидев Жанну, густо покраснел. — Извините. Я не знал, что у нас гости.

— Это не гости, — отрывисто бросила Мила, мельком полюбовавшись спортивной фигурой Гуркина, которую он максимально обнажил для работы с водой и тряпкой. — Это медсестра, которая ухаживает за Капитолиной Захаровной, соседкой снизу.

— Очень приятно познакомиться, Андрей! — сказал Гуркин, скромно потупясь.

— Жанна, — тоже потупясь, ответила медсестра и вылила воду из стаканчика мимо ванны.

«Господи, какие страсти-мордасти! — подумала невольно уязвленная Мила и принялась возить тряпкой по полу. — В конце кондов, Гуркину нет еще тридцати, почему бы ему и не обалдеть от столь очаровательного существа, как эта медсестра?» Тут же ей в голову пришла идея нового рассказа. Гуркин на роль главного герой, конечно, не годился. «Пусть будет роман между медсестрой с первого этажа и частным детективом с третьего. Надо приплести сюда какое-нибудь преступление и ревнивого молодого человека», — рассуждала Мила.

Вытерев досуха пол, она полезла в душ и долго лила себе наголову горячую воду, в надежде, что начавшаяся мигрень капитулирует. Вымывшись и надев чистый халат, Мила обнаружила полуголого Гуркина и ясноглазую Жанну в коридоре возле приоткрытой двери. Оба были возбуждены сверх меры и чирикали о каких-то глупостях.

— Спущусь к Капитолине Захаровне, — сообщила Мила. — Извинюсь и оценю хотя бы приблизительно причиненный ущерб.

«Нет-нет, срочно нужно варить бабкину мазь, — думала она, мчась по ступенькам вниз. — Деньги нужны, как воздух. Деньги требуются каждый день, и много. Столько, сколько мне надо, я не зарабатываю. Придется напрячься по-настоящему. Скоро очередная выплата Гуркину, и теперь наверняка придется раскошеливаться на побелку потолка у Капитолины Захаровны».

Могучая, усатая и громогласная Капитолина Захаровна громоздилась в кровати, задрапированная пледом, и смотрела телевизор. Узрев Милу, она подмигнула ей и весело гаркнула:

— Ну, что, растяпа Николаевна, кран забыла выключить?

Покойный муж соседки, так же, как и обретавшийся где-то на Севере сын, служили военными. Вся семейка была шумлива и отличалась посконной простотой. Болезнь, свалившая Капитолину Захаровну с ног, не испортила ее веселого нрава.

— Взгляну на потолок, если не возражаете, — промямлила Мила и шмыгнула в кухню. Здесь было довольно чисто, только кухонный стол загромождали баночки, коробочки и бутылочки из-под лекарств. «Надо будет спросить, нет ли у нее пустых, — подумала Мила, прикидывая, сколько мази удастся изготовить из того пакетика корешков, который она притащила домой из Митяева. — Может быть, здесь найдется что-нибудь от головной боли?»

С потолка падали крупные звонкие капли. Почти повсюду медсестра Жанна подставила под струйки ведерки и тазики. Недолго думая, Мила выхватила из общей кучи подходящую коробочку и, достав таблетку, запила водой прямо из-под крана. Как раз в этот момент в кухне появилась пунцовая Жанна. «Видно, ей неловко, что она кадрила моего Гуркина, — подумала Мила. — По идее, я должна быть недовольна этим обстоятельством». Впрочем, она на самом деле была недовольна. Она как-то уже привыкла считать Гуркина своей собственностью. Кроме того, молодой ловелас обязан помнить, за что ему платят деньги. А если он будет терять голову от каждой медсестры, забежавшей в квартиру, то может свою роль благополучно провалить.

— Вот, — сказала Жанна, с грустью взирая на потолок. — Что теперь будет, Людмила Николаевна?

— Будет ремонт. Пусть потолок сначала подсохнет, потом я рабочих пришлю, — вздохнула Мила и направилась к выходу.

Попрощавшись по дороге с Капитолиной Захаровной, которая, увлекшись телевизионным действом, даже не делала попыток ее задержать и втянуть в беседу, Мила вышла на лестничную площадку. Когда она уже подходила к собственной двери, сверху высунулся взволнованный Листопадов.

— Что у вас произошло? — сдавленным голосом спросил он.

— Забыла кран закрыть и протекла на соседку. Ходила извиняться и оценивать материальный ущерб.

Листопадов вслух посочувствовал, а про себя подумал, что во всем виноват приход Гуркина. «Они наверняка целовались в коридоре и забыли про включенную воду», — решил он. Почему-то ему было досадно, что его подопечная без ума от этого типа. «Вероятно, он безмозглый болван», — мстительно подумал Листопадов и удивился самому себе.

Между тем Константин Глубоков, у которого закончились отгулы, разговаривал с Борисом по телефону.

— Что мне делать? — спрашивал он. — Лютикова через некоторое время потребует отчет, и я буду иметь бледный вид. Настоящий частный детектив к этому времени уже выяснил бы массу нужных вещей.

— Господи! Запудри ей мозги, скажи, что прорабатываешь разные версии… Ты не обязан отчитываться за каждый шаг.

— Но она хочет узнать, кто на нее покушается!

— Я уверен, что эти покушения как-то связаны с нашим «невидимкой». Узнаем, во что впутался дед, раскроем и покушения, точно тебе говорю!

— Но как мы можем что-то узнать, если ничего не делаем?

— Как это мы ничего не делаем? За Лютиковой следит наш человек!

— Но ведь он ее просто охраняет!

— Ему велено подслушивать разговоры, запоминать гостей и немедленно сообщать нам обо всех подозрительных деталях.

— Это может длиться вечно, — рассердился Константин.

— А чего ты хочешь? Большей близости к Лютиковой? Женись на ней!

— Я подумаю, — буркнул тот и положил трубку.

Глава 13

Мила тем временем мучила волосы, пытаясь своими силами уложить их в вечернюю прическу. Виноватый Гуркин снова надел костюм и теперь делал вид, что читает газету.

— Как я поеду в ресторан с такой мигренью? — рассердилась Мила, отбрасывая расческу. — Нет ли у тебя, Андрюша, таблеточки от головной боли? Капитолинзахаровнина мне что-то не помогла.

— Таблетка у меня есть, но лучше выпить горячего чаю с медом. Ты ведь наверняка начнешь вечер с алкоголя. А мешать алкоголь с обезболивающим — последнее дело.

Когда Гуркин удалился на кухню готовить обещанный чай, Мила бросилась к его пиджаку.

— Дурак, — шепотом обругала она его. — Если бы головная боль проходила от чая, половина фармацевтических фирм разорилась бы.

Обнаружив во внутреннем кармане пиджака трубочку с таблетками, она подумала: «Да-а… Непросто дается аспирантам наука. Небось мозги егозят днем и ночью». Когда она клала таблетки на место, то услышала, как в другом кармане звякнули ключи. Невинное любопытство повело ее руку в нужном направлении, и через секунду она разглядывала то, что извлекла на свет божий. Это, без сомнения, были ключи от машины. «Вот так номер! — опешила Мила. — Как такое может быть? Бедствующий Гуркин, который за полторы тысячи рублей готов тратить на меня пропасть времени, оказывается, имеет машину? И зачем-то скрывает это от меня».

Она положила ключи назад в карман и после некоторого размышления решила, что на самом деле все наверняка не так, как выглядит. «Кажется, я и сама могу придумать ответ на свой вопрос, — рассудила она. — Наверняка машина не его. Или друга, который одолжил ее Гуркину для того, чтобы тот встретил кого-то из родственников на вокзале, или вообще казенная. Возможно, завтра Андрюше придется с самого утра возить профессоров по городу на разные заседания. Есть и третий вариант — Гуркин подрабатывает где-то еще. Допустим, несколько дней в неделю он возит по магазинам какую-нибудь фифу из богатых, которая сама водить не умеет». Успокоенная, Мила вернула ключи на место и отправилась на кухню пить чай.

Памятуя, что в ресторан явится Орехов, все оставшееся время она усердно трудилась над собой и в конце концов добилась потрясающих результатов. Даже обычно сдержанный Гуркин несмело присвистнул, когда она предстала перед его взором.

* * *

Первым в ресторане, куда они прибыли, им повстречался как раз Орехов. Он со одержанной усмешкой кивнул Гуркину и сейчас же обратился к Миле:

— Мне кажется, Милочка, нам следует подойти к прадедушке вместе.

— Втроем? — изумилась та. — Не думаю, что это хорошая идея.

— Зачем втроем? Только мы с тобой. Ты и я. В конце концов, мы еще не разведены.

— Если ты хочешь рассердить Андрея, то у тебя не получится. Он выше ревностил мелких дрязг. Правда, дорогой?

Гуркин победоносно улыбнулся, вскинув голову и придав подбородку некоторое подобие твердости.

— Может быть, ты познакомишь нас, как полагается? — сладенько улыбнулся Орехов, с преувеличенной торжественностью протягивая Гуркину руку. — Илья. А вы, кажется, Андрюша?

— Друзья зовут меня Андреем. Но если вам нравится все уменьшительно-ласкательное, я не против Андрюши, — ответствовал тот, напыжившись.

— А ты бледна, — снова обратился Орехов к жене, изображая всем лицом тревогу и заботливость.

— Всего лишь мигрень. А ты что подумал? Что на меня подействовала встреча с тобой?

— Трудно так не подумать, — пожал плечами Орехов. — В прошлое наше свидание ты тоже выглядела не лучшим образом.

— Потому что у меня были серьезные проблемы.

— Кстати, ты их уже решила?

— Решаю, — неопределенно ответила она и взяв Гуркина под руку, плавно обвела его вокруг Орехова.

Они направились к имениннику вручать подарок. Гостей в банкетном зале было много. Как раз в этот момент они начали усаживаться за столы, смеясь и переговариваясь. Дамы все поголовно были декольтированы и надушены. Именно они рождали вокруг себя оживление и держала в тонусе казавшихся издали почти одинаковыми мужчин.

— Тебе не кажется, что для прадедушки этот праздник слишком многолюден? — спросил подкравшийся сзади Орехов, воспользовавшись тем, что Гуркин отвлекся. — Вот, выпей, голова пройдет. — Он протянул ей фужер с красным вином. — Или ты после нашего разрыва уважаешь только очень крепкие напитки? Такие, которые напрочь отшибают память?

Мила рассердилась. Уж не намекает ли гнусный Илья на то, что она безутешна? И топит свое горе в сорокаградусной? Приняв фужер, она мелкими глотками расправилась с его содержимым, не останавливаясь, чтобы передохнуть.

— Умница, — похвалил Орехов, отнимая у нее пустую посудину. — Вот увидишь, очень скоро ты почувствуешь себя совсем по-другому.

Он оказался прав. Через некоторое время, когда народ наелся и пошел плясать и вовсю общаться, Мила ощутила внутри себя первые симптомы неблагополучия. Гуркина увели на перекур две ее двоюродные тетки. Он преподносил им огонек и дежурно улыбался. А они бегали вокруг него и гладили по рукавам пиджака.

— Мама, — сказала Мила, пробравшись к сидящей неподалеку от задремавшего прадедушки матери. Та была окружена горсткой стариков и старушек, носивших фамилию Лютиковы. — Мама, со мной что-то не так.

— Дорогая, не комплексуй, ты потрясающе выглядишь! — мельком глянув на нее, ответила та.

— Дело не в этом, мама. Мне совершенно внезапно стал нравиться Николай.

Мила неотрывно глядела на Ольгиного мужа, стоявшего в самом темном углу банкетного зала. Он что-то подбирал с большой тарелки, которую держал на весу.

— Не понимаю, чем ты так расстроена, — ответила мама в промежутке между репликами своих дряхлых собеседников. — Вся семья будет только рада, если ты прекратишь его третировать.

— Мама, он мне больше чем нравится, — пробормотала Мила, делая первый неуверенный шаг в сторону Николая. — Он выглядит божественно. Странно, почему я не замечала этого до сих пор?

Ей показалось, что в зале стало гораздо жарче, чем раньше, и еще откуда-то неожиданно зазвучал внутренний голос. Он стал поспешно нашептывать ей, что с Николаем непременно следует познакомиться поближе. Ведь недаром же от него тащатся все женщины. Разве она не такая, как все? Чем она хуже?!

Дальнейшее ей помнилось достаточно смутно. Вроде бы подходил к ней Орехов с длинным жеребячьим лицом и подносил новые фужеры красного вина. Еще она помнила близкие глаза Николая, и его калиброванные зубы, и разъяренную физиономию Ольги, которая держала перед ее глазами пальцы щепотками, как будто собиралась царапаться. Потом появился пахнущий болгарским табаком Гуркин, он что-то приговаривал, словно воркующий голубь, и прижимал голову Милы к своей груди.

Ее почему-то начал вдруг страшно раздражать его крапчатый галстук, и она вцепилась в него зубами и принялась терзать, истекая слюной. Потом ей стало смешно, потому что все вокруг сделалось размытым и звуки куда-то провалились. Гости открывали рты и ожесточенно размахивали руками, как онемевшие спортивные болельщики. Мир начал вращаться — сначала медленно, но с каждой минутой все быстрее и быстрее, и Мила по этому поводу хохотала так, что на глазах выступили слезы.

Очнулась она от страшного сотрясения и, приоткрыв глаза, увидела над собой широкое лицо Листопадова.

— Жива, кажется, — сказал Листопадов странным голосом и зачем-то потянулся к ней ртом.

Поскольку Мила не чувствовала в себе никакого желания до такой степени с ним сближаться, она согнула ноги в коленях и изо всех сил выпрямила их. Издав тихое хрюканье. Листопадов куда-то улетел. Взору Милы открылось бездонное черное небо без звезд. Скосив глаза, она увидела с краешка этого неба светящуюся вывеску ресторана. Значит, они все еще гуляют на столетии прадеда?

В этот миг над ней кверху ногами появилась физиономия Гуркина. У него был фингал под глазом и изорванный галстук.

— Тыквочка! — дрожащим голосом попросил он. — Не бей меня!

— Бить тебя? — удивилась Мила, почувствовав, что лежит ни больше ни меньше как на холодном асфальте. — Разве у меня может подняться рука?

— По моим наблюдениям, — робко сообщил Гуркин, — она должна была уже устать. Вставай, Тыквочка!

Он перебежал на другую сторону и, схватив Милу за руки, изо всех сил потянул ее вверх.

Приняв вертикальное положение, Мила увидела согнувшегося пополам Листопадова.

— Что это с ним? — спросила она, тряхнув головой.

— Не знаю, — пробормотал Гуркин. — Кажется, кто-то ударил его ногами.

— Ах! — сказала Мила. — Досадно, что так получилось. Листопадов! — позвала она. — Садитесь за руль, мне срочно нужно домой. Писать рассказ о медсестре Жанне.

— Зачем о Жанне? — почему-то испугался Гуркин.

— Она вся такая розовая, как будто бы ее вылепили из жвачки, — охотно пояснила Мила. — Должно получиться очень красиво. Жвачная история! Детектив с верхнего этажа прилипает к медсестре с первого.

— Почему ты на «вы» со своим братом? — продолжал допытываться Гуркин, схватив Милу в охапку и двигая сев направлении машины.

— Кто такой у меня брат?

— Саша, — мотнул Гуркин головой на продолжавшего скакать в сложенном состоянии Листопадова.

— Никакой он мне не брат! — возмутилась Мила. — Он мой хыр… хыр…

— Что-то я не могу придумать родственников, начинающихся на «хыр».

— Телохранитель, — выговорила наконец Мила.

— Откуда у тебя телохранитель? — не отставал Гуркин, запихивая ее на заднее сиденье и загружаясь следом. —Зачем?

— Мне прислали его сверху, — пробормотала Мила, чувствуя, что ее начало клонить в сон. — Все так сложно объяснить, Андрей. Это все очень глубоко… Глубоководно!

Впоследствии ей вспоминалось, что будто бы, приехав домой, она действительно уселась за письменный стол и сочиняла длинный, путаный рассказ о медсестре Жанне, потом совала его в большой конверт, надписывала адрес редакции и требовала у Листопадова, чтобы он немедленно бежал на улицу к почтовому ящику и опустил этот шедевр в него. Когда за ним захлопнулась входная дверь, Мила окончательно провалилась в пустоту.

Глава 14

Первое, что она увидела, открыв глаза, была ледяная физиономия Ольги.

— Сестра! — проблеяла Мила, исторгнув пробный стон из пересохших внутренностей. — Воды!

— Я не работаю в Красном Кресте, — холодно ответила Ольга, продолжая морозить ее взором.

— Что со мной? — просипела Мила, попытавшись приподняться и тут же ощутив, что тело ее многократно бито. — Отчего мне так некомфортно, так… хреново, я бы сказала? Где я вчера была?

— На столетии прадедушки, — коротко ответила Ольга, не пожелав ничего добавить.

— Разве праздник уже состоялся? — пробормотала Мила, выстраивая брови в сплошную линию.

— Хочешь сказать, что ты ничего не помнишь? — спросила Ольга, с деланным безразличием принимаясь разглядывать свои ногти.

— А что? На юбилее случилось что-то интересное?

— Рассказать? — дернула та щекой.

Мила в ответ издала низкий тягучий звук. Приняв ее мычание за поощрение, Ольга оторвалась от ногтей и, закинув левую ногу на правую, стала нервно покачивать ею. Тут ей отказала выдержка, и она злобно выплюнула:

— Ты целовалась с Николаем!

Мила некоторое время молчала, переваривая информацию, потом вяло отмахнулась:

— Не может был". Для этого надо было наливать мне как минимум керосин иди технический спирт.

— Целовалась! — завизжала Ольга, сжав кулаки и потрясая ими в воздухе. — Не только я видела! Гуркин тоже видел! И Орехов! Ты утащила его на служебную лестницу и там… там… — Ольга задохнулась, не в силах вымолвить самое страшное.

— Это у него изо рта пахнет ментолом? — наморщила лоб Мила, и Ольга тут же бросилась на нее, взревев, словно стартовавший бульдозер.

Когда сестрица пару раз ударила ее по ребрам, Мила попыталась откатиться и свалилась с кровати на пол. Грохот вышел страшный, как будто бы упал мешок с камнями.

— Не убивай меня! — закричала Мила голосом Золотой рыбки, попавшейся в сети жадного и голодного старика.

— На черта ты мне нужна? — немного поостыла Ольга. — Только руки марать.

— Ольга, я была пьяная! — заскулила Мила, кутаясь в упавшее сверху одеяло. — Ты же знаешь, что я терпеть не могу твоего Николая!

— Откуда я могу это знать? — ехидно поинтересовалась та. — На словах выходит одно, а на деле…

— Ольга, я ничего не помню! — взмолилась Мила. — Я с таким же успехом могла целовать не Николая, а какого-нибудь официанта!

— Официанта ты тоже целовала, — как будто смягчилась та. — Рассказать, что ты еще делала?

Мила не отвечала, неподвижно глядя перед собой. На Ольгу, впрочем, это не произвело особого впечатления, поэтому она продолжила:

— Сначала ты рассказала прадедушке про то, как ходила в секс-шоп, и в подробностях ознакомила его с ассортиментом товаров.

— Не может быть.

— Еще ты поведала маме, как недавно целовалась с Аликом Цимжановым, после чего Софья охотилась за тобой, чтобы выжечь тебе кислотой глаза. Орехову ты наконец-то призналась в супружеской измене, подробно рассказав про Толика Хлюпова, при этом не забыла осветить подробности его недавней кончины.

— Я все разболтала? — изо всех сил зажмурилась Мила.

— Да. Еще ты напала на Гуркина и хотела перегрызть ему горло. Благо он отделался одним галстуком. А в заключение всего, — голос Ольги отчетливо зазвенел, — ты принялась бегать вокруг меня, тыкать пальцем и кричать: «Слушайте все! Ей сорок шесть лет!» При этом хохотала, как гиена.

После этих слов Мила попыталась заползти под кровать, но Ольга проворно схватила ее за ногу.

— Нет-нет, останься, дорогуша, — потребовала она. — Тебе придется посмотреть мне в глаза!

— Я не знаю, почему все это сделала! — зарыдала Мила, скомкав одеяло и уткнувшись в него носом и ртом. — Это было наваждение!

— А Гуркину ты выболтала, что Листопадов тебя охраняет! — добила ее Ольга. — Теперь твой поклонник постоянно звонит мне и пытается выяснить, что у тебя происходит. Довольна? Ну?

— Боже мой! Я падшая женщина! — ревела Мила, не жалея одеяла.

— Надеюсь, та пала не с моим мужем? — с подозрением спросила Ольга.

— Я ничего не помню!

— Николая я простила, — сообщила сестра почти нормальным тоном. — Ладно, прощу и тебя. Видимо, твои страдания как-то влияют на мои гены, не могу спокойно слышать этот рев.

— Так твой муж жив? — выпрастываясь из одеяла, радостно воскликнула Мила, ожидавшая, что скоро услышит ни больше ни меньше, как о дне похорон Николая.

— Он сказал, что ничего не сделал. Что это ты его прижала к стенке. Честное слово, я бы ему не поверила, если бы своими глазами не видела, как ты кидаешься на Гуркина. Это выглядело так отвратительно! Ты кусала его за галстук, он бегал кругами, а ты бегала за ним, отплевываясь клочьями…

— Ольга! Наверное, меня опоили! — внезапно догадалась Мила и проворно поднялась на ноги. — Я просто не могла выделывать все эти вещи, находясь под мухой. Ты когда-нибудь видела, чтобы я при всех так бесчинствовала?

— Честно говоря, нет, — заинтересовалась новой версией происходящего Ольга. — А чем тебя могли опоить? И, главное, кто? Вспоминай, что ты вчера употребляла?

Мила напыжилась, пытаясь сообразить, что же она пила.

— Орехов, как только мы приехали, заставил меня выпить целый бокал красного.

— Орехов? Интересно… У нас ведь уже была версия, что ты возила для него наркотики через границу.

— А перед этим, еще дома, я выпила две таблетки. Одну без спросу взяла в квартире соседки снизу, Капитолины Захаровны, а вторую, тоже без спросу, вытащила из пиджака Андрея.

— Может быть, одна из этих таблеток была наркотиком? — предположила Ольга.

— Ольга, мне нужно попить! — заскулила Мила, устремившись на кухню. Сестра потопала за ней, задумчиво пожевывая нижнюю губу.

— А что, если главный наркоделец — это Капитолина Захаровна? — внезапно воскликнула она. — Я сто раз читала в книжках про инвалидов — главарей мафии. Их никто не подозревает, потому что они парализованы и вообще такие с виду бедняжки. И только в конце выясняется их подлинная сущность!

— Точно, — мрачно подхватила Мила, залпом проглотив чашку воды из-под крана. — Капитолина Захаровна орудует вдвоем о медсестрой Жанной. У той и внешность подходящая — сущий ангел, только крылышки присобачить. Кстати, Гуркин от нее без ума.

— Ты за это изгрызла его галстук?

— Ольга, я не ревнива. Говорю тебе, это было какое-то зелье.

— А что, если Орехов решил приворожить тебя? — ахнула Ольга, сверкая глазами. — Сходил к какой-нибудь бабке, и та всучила ему жидкость, которую Илья подлил в то самое вино?

— Ну да.

— Что — ну, да? Он ведь хотел вернуться? Хотел?

— Мало ли, чего он хотел, — проворчала Мила. — Оставь свои романтические сопли. Если это что и было, то наркотик, а не приворотное зелье. Меня так заглючило — не приведи господи. Впрочем, ты сама видела. Если уж меня потянуло на Николая… Как ему в глаза теперь смотреть? Слушай, а что, если наркотик был у Гуркина в кармане? Замаскированный под таблетки? Я проглотила таблетку, а ведь он не знал. Он хотел отпаивать меня чаем! Сказал, что не надо мне пить ничего обезболивающего. Это несмотря на то, что у меня началась жесточайшая мигрень!

— Милка, ты так рискуешь! — покачала головой Ольга. — Надо срочно заявить в милицию. Срочно. Или взять денег у папы. Ну, на коммерческую команду сыщиков. Мы с тобой уже это обсуждали! Но лучше все-таки в милицию.

— И слышать не хочу! Меня сразу посадят за поганки. Хотелось бы тебе оказаться в каталажке и месяцами ждать, пока следователи чего-нибудь нароют в твою пользу? А если они не захотят? Если станут меня подозревать? Меня вообще сошлют в Сибирь!

— Ну, как хочешь, — сказала Ольга, поднимаясь. — Я уезжаю. Не могу жить только твоей жизнью. Теперь, когда Николай знает, сколько мне лет, я должна особенно тщательно следить за своей внешностью.

— А где мой Листопадов? — неожиданно спохватилась Мила, озираясь так, словно Листопадов был собакой, которая обычно болтается под ногами.

— Не знаю, не знаю. Вероятно, где-то прячется. Может быть, в подъезде, может, на балконе. Позвони Глубоководному и спроси. В конце концов, если уж он валяет ваньку, так пусть делает это как следует. Требуй у него отчета. Что-то же он должен рассказать тебе о ходе расследования! Даже если он расследует на самом деле не для тебя.

Проводив Ольгу, Мила бросилась к холодильнику заедать вчерашние приключения. К счастью, внутри хранилось много сладкого, что ненадолго ее утешило. Перед тем, как засовывать очередную сладость в рот, она тщательно проверяла, не нарушены ли упаковки. Потом, исполненная энтузиазма, прибралась на кухне, приняла душ и приготовила все для создания знаменитой бабушкиной мази. Почистила добытые с риском для жизни корешки и разложила на столе другие заготовленные заранее ингредиенты.

Волшебной мази получилась целая кастрюлька, и Мила с удовлетворением поставила ее на подоконник остужаться. На ее объявление о продаже баночек до сих пор никто не откликнулся, поэтому пришлось озаботиться еще и подходящей тарой. «Надо продавать дорого и маленькими порциями. Тогда будет полный шоколад», — подумала она, искренне веря в успех.

В дверь позвонили — три коротких резких звонка. Никто из ее знакомых так весело к ней не просился. Неслышно подкравшись к двери и заглянув в глазок, Мила увидела на лестничной площадке совершенно неожиданную гостью. Это была Леночка Егорова, супруга сбежавшего ореховского партнера. Прежде они с Милой часто встречались как жены бизнесменов, владевших одной фирмой. До дружбы дело не дошло, до вражды, к счастью, тоже. «Может быть, Егоров отколол номер и вернулся?» — подумала Мила и распахнула дверь.

— Леночка! Какими судьбами? — воскликнула она, делая щечки булочками. — Заходи, заходи, раздевайся.

— У тебя найдется для меня полчаса? — поинтересовалась та, внимательно озираясь по сторонам.

— Конечно. Не беспокойся, я одна.

Леночка Егорова была крашеной блондинкой с почерневшим пробором и наполовину умершей «химией». Жесткие кудельки уныло свисали с ее головы, устав надеяться на лучшее. Она была из тех женщин, которые бестрепетно сочетают плохой маникюр с золотыми кольцами и шикарные туфли с поехавшими колготками. При этом имела замечательную мордочку. Мужики сбегаются к таким, стоит им только постучать ладонью по бедру. Круглый обиженный ротик в мгновение ока умел превращаться в узкую извилистую щель, через которую слова цедятся по одному; Сейчас, однако, Леночка явно пребывала в хорошем настроении и губки держала бантиком.

— О! Тортик! — сказала она, увидев уставленный яствами стол. — Угостишь? Как только я перестаю думать о похудании, тотчас же худею. Господь не дает мне растолстеть. Только я начала расплываться, как сбежал Павел. Нервная система мгновенно вытряхнула из меня весь лишний жир. Я снова стройна и готова к новым похождениям.

— Так быстро? — не поверила Мила и принялась ее угощать.

Во время чаепития говорили о всякой ерунде. Наконец Леночка отставила в сторону десертную тарелку и потянулась за пепельницей.

— Как у тебя с Ореховым? — спросила она, безуспешно щелкая зажигалкой и этим страшно напоминая ей Ольгу.

— Мы разводимся, ты разве не знаешь?

— Слышала от него. Но заявления мужчины — это одно, а замысел женщины — совсем другое. Туг все зависит от твоих намерений. Ты действительно хочешь с ним развестись?

— Действительно, — неохотно кивнула Мила.

Может быть, Леночке приятно узнать, что не только она остается без мужа, но Мила не любила, когда из нее вытягивали сведения личного характера.

— Ума не приложу, почему ты его отпускаешь! Если бы Павел не улизнул, я бы никогда не дала ему развода. Он был очень удобен.

— У вас ведь маленький Мишенька! — воскликнула Мила. — А наш Лешка уже вырос, ему можно все объяснить.

— А что — все? — спросила Леночка, пытливо глядя на хозяйку дома.

— Что ты хочешь от меня услышать? — нетерпеливо спросила та. — Подробности скандала?

— Не сердись. — Леночка принялась вертеть в руках сигарету. — Не могу понять, почему сбежал Павел. Ночами не сплю, всю голову сломала.

— Как — почему? — опешила Мила. — Надоело рисковать, крутиться, нести бремя забот. Кроме того, секретарша Вика вскружила ему голову. Ты же помнишь ее! Роскошная девка, к тому же шальная. Она его и подбила бежать в теплые страны, точно тебе говорю.

— Нет, Милочка, ты не понимаешь. Думаешь, эта Вика у Пашки первая была? Дудки. Сто сорок первая! Он мне обо всех своих пассиях рассказывал. Я разрешала ему разнообразить личную жизнь.

Мила разинула рот. Ничего себе откровение! Такого она от Леночки не ожидала. И могла бы поклясться, что та — жестокая ревнивица, которая держит муженька в постоянном страхе.

— Да-да, дорогая, — подтвердила Леночка, скорбно качнув головой. — Вот я и подумала: что, если Павел разругался с Ореховым? Возможно, у них были какие-то трения, о которых ты знаешь, а я — нет?

— Идешь по ложному следу, — тут же сообщила Мила. — Не было между ними никаких трений.

— Убеждена?

— Сама посуди: за день до Пашкиного бегства они мирно веселились на даче. Если ты помнишь, там у меня на втором этаже оборудован кабинет. Я еще оттуда не вывезла ни компьютер, ни принтер, ни стеллаж из «Икеи». Добра, одним словом, — пруд пруди. И вот приезжаю я туда и застаю там мальчишник. Твой Пашка был пьяный, как свинья, лежал на кровати, свернувшись калачиком, Орехов танцевал с каким-то типом с поросячьим рылом, а шофер Володя вообще валялся на полу и храпел. Был там еще один товарищ… ах, кажется, теперь я поняла — кто! Дивояров! Ты знаешь Дивоярова?

— Недавно познакомилась, когда я заходила в офис к Орехову.

— Я тоже недавно. Тоже когда заходила в офис! — вскричала Мила. — То-то я удивилась: откуда он меня в лицо знает!

— Значит, — вернулась к интересующей ее теме Леночка, — за день до исчезновения Павла на даче Орехова шло веселье? А что был за день? Может быть, праздник?

— Да нет, — пожала плечами Мила. — Ничего такого. Впрочем, ты что, мужиков не знаешь? У них тогда и праздник, когда выпить охота.

— Я тут кое о чем подумала, — сказала Леночка, глядя в окно невидящим взором. — А ты сейчас только утвердила меня в моем подозрении.

— Что такое? — насторожилась Мила.

— Мне кажется. Орехов знал, что Пашка собирается бежать. То есть на самом деле он вовсе не бежал, а с согласия партнера вышел из дела. А этот мальчишник…

— Был их прощальной вечеринкой?

— Орехов с самого начала вел себя не так, как я лично от него ожидала. Не так, как, например, повел бы себя Пашка, поменяйся они ролями. Ты понимаешь, о чем я говорю?

— В общих чертах. Ведь мы с Ореховым уже не жили вместе, когда все это случилось. Я, по большому счету, и не видела его реакции.

— Кроме меня, моего мужа никто толком не искал, — пояснила Леночка, принимаясь истреблять очередную сигарету.

— Ты что же, — догадалась Мила, — рассчитываешь, что мне удастся вытрясти из Орехова правду? Напрасно. Ты обратилась не по адресу. Шла бы лучше к его Гулливерше. Теперь Орехов с ней делится своими секретами.

— Ну, тут ты ошибаешься, — возразила Леночка, укладывая в сумочку свои курительные принадлежности. — Между ними наступил арктический холод.

— Так скоро? Ты ничего не путаешь?

— Ничего, — мотнула та головой, встряхнув кудельками. — Но тебе ведь это, кажется, все равно? — пытливо посмотрела она на Милу.

— В таких вещах я не вру, — гордо заявила та. — Раз сказала, что между нами все кончено, значит, так оно и есть.

Леночка собралась уходить и перед дверью по максимуму обнажила зубки в улыбке:

— Я рада, что мы подруги и смогли поболтать по душам.

Подруги? Мила закрыла дверь и хмыкнула. Пожалуй, они не поболтали, а просто обменялись информацией. И вообще: храни господь от таких подруг. Конечно, версия Леночки не выдерживала никакой критики. Если бы фирме что-то угрожало, то исчезнуть пришлось бы обоим совладельцам сразу. В противном случае, возжелай Егоров расторгнуть партнерство, это можно было бы сделать открыто и цивилизованно. Допустим, он хотел уехать с секретаршей в жаркие страны и начать новую жизнь. С женой в таком случае достаточно было просто развестись. Не мог же Егоров так бояться свою Леночку, чтобы устраивать подобное светопреставление только ради того, чтобы запудрить ей мозги?

Однако после визита Леночки Егоровой Мила забеспокоилась. Беспокоила ее быстрота смены событий. Сначала появляется Гулливерша, из-за которой они с Ореховым решают разводиться. Потом исчезает Егоров, судя по всему, вместе с секретаршей. А спустя некоторое время начинается охота за Милой. Потом появляется подставной частный детектив со странной теорией относительно наркотиков… Да… Конечно, в милицию обратиться было бы умнее всего. Но какова вероятность того, что ее дело попадет в руки честного, неподкупного, умного и непредвзятого следователя? Такой набор качеств встречается, пожалуй, только в мечтах вляпавшихся в неприятности граждан.

В задумчивости сунула Мила палец в кастрюльку с мазью и, посчитав, что та уже достаточно остыла, принялась делить ее на порции. Потом позвонила Татьяне.

— Шестерых клиентов я тебе нашла, — оживленно сообщила та. — Правда, есть одна загвоздка. Все они сегодня приходили в поликлинику, а значит, не слишком хорошо себя в настоящий момент чувствуют. Если ты хочешь совершить сделки быстро, придется тебе доставить мазь каждому на дом.

— Я бы с радостью! — воскликнула Мила. — Но у меня проблема: Листопадов. Он будет следовать за мной, а потом доложит Глубоководному, что я шастала по частным квартирам. Тот, естественно, привяжется с ножом к горлу — зачем. Ведь я же якобы его клиентка, не так ли? Не могу же я сказать ему правду? Что занимаюсь индивидуальной трудовой деятельностью с целью заработать денег и нанять настоящего частного детектива, потому что догадалась, что он — ненастоящий.

— Я бы предложила тебе свою помощь, — откликнулась Татьяна, — но не могу. Я же работаю не в районной поликлинике. Ты ведь в курсе: она принадлежит большому фонду. А у нас порядки знаешь какие? Если кто-нибудь из больных проговорится, что я частным путем приторговываю сомнительными лекарствами…

— Ты называешь мазь моей бабушки сомнительным лекарством?! — возмутилась Мила.

— Именно так подумает мое руководство, если история всплывет. Ты же знаешь этих стариков и старушек — они болтают, словно очумевшие ди-джеи.

— Что же прикажешь мне делать? Ольга легла на два дня в клинику приводить в порядок лицо. Николай узнал, сколько ей лет, и теперь она одержима идеей омоложения. А больше я никому не доверяю.

— Ну, я не знаю… — промямлила Татьяна. Несмотря на ее вялый тон, было понятно, что сдаваться она не собирается. — Ты же в курсе, что я одна тащу ребенка и мать. Как я могу рисковать приличной зарплатой? У меня же нет бабушкиного рецепта, который выручит меня в сложной ситуации.

— А что, если мы Листопадова обманем? Я ускользну от его наблюдения, но не внаглую, так, чтобы он бегал и искал меня по городу. Я его обману. Причем с твоей помощью. Таня, ты мне друг?

— А что? — с подозрением спросила та.

— Можешь пойти на жертву?

Татьяна молчала, вероятно, прикидывая, какого рода жертва от нее потребуется.

— Только если это не что-нибудь криминальное, — наконец ответила она.

— Да что ты! Какое криминальное! Я хочу, чтобы ты постриглась и покрасилась под меня. Мы встретимся с тобой в кафе, поменяемся верхней одеждой и сделаем так, чтобы Листопадов нас перепутал. Пока он будет следить за тобой, я отвезу клиентам мазь. Ты согласна? — спросила она, горя энтузиазмом.

— Нет, не согласна.

— Ага! — рассердилась Мила. — Значит, на самом деле тебе не нравится мой цвет волос, так же как и стрижка! Ты врала самым наглым образом! И после этого ты — подруга?!

— Чего ты кричишь? — остудила ее пыл Татьяна. — Я всего лишь боюсь, что меня убьют вместо тебя. Ты не забыла, что в тебя стреляли? Хотели отравить поганками? Брызнуть в лицо кислотой? Нет?

— Хорошо, хорошо, давай пойдем на компромисс. Ты пересидишь необходимое время у меня в квартире.

— Как это?

— Да просто, Таня! Просто, как дважды два! Листопадов дежурит на третьем этаже в подъезде. Ты приходишь ко мне в гости, а потом якобы уходишь. А на самом деле ухожу я в твоей одежде.

— И Листопадов тебя не узнает?

— Конечно, нет! Мы возле открытой двери пощебечем, попрощаемся, вот он и подумает, что ты — ушла, а я — осталась. Здорово?

— Здорово, — мрачно сказала Татьяна. — Ладно, уговорила. Сейчас я в парикмахерскую — и к тебе.

— Да ладно, не надо тебе в парикмахерскую, — смилостивилась та. — Накинь на голову косынку, тем более холодно уже, многие женщины в головных уборах.

— Нет уж, я хочу тебе доказать, что мне нравится и твой цвет волос, и твоя стрижка. Не слишком приятно, когда лучшая подруга считает тебя обманщицей.

* * *

Борис Глубоков шествовал к дому Лютиковой, чтобы сменить Листопадова на боевом посту. Листопадов хотел спать, есть и психологически расслабиться. Завернув за угол, Борис увидел, как из знакомого подъезда, топоча модными сапожками, выскочила Лютикова и, слегка ссутулившись, двинулась в сторону метро. На ней было огромное зеленое пальто с начесом и шелковая косынка, завязанная на деревенский манер.

«Где же Листопадов? — подумал Борис, волнуясь. — Может быть, заснул? Или что-то с ним случилось страшное?» Оглядываясь на дверь подъезда, Борис вприпрыжку припустил за Лютиковой. Вот они вошли в метро и купили карточки. Вот прошли турникеты. Листопадова все не было. Лютикова тем временем стащила с себя косынку и повязала ее вокруг шеи. «Маскировалась она с ее помощью, что ли? — недоумевал Борис. — Но так просто обвести Листопадова вокруг пальца?»

Тем временем Лютикова доехала до нужной станции, поднялась на поверхность и, сверяясь с бумажкой, потопала к торчавшей неподалеку двенадцатиэтажке.

Борис отстал и, вытащив телефон, позвонил Листопадову на мобильный.

— Саша, ты что?! — зловещим шепотом спросил он. — Ты где?

— Как где? Вас жду, — отозвался тот, недоумевая. — Чтобы смениться.

— Где ты меня ждешь?

— Знамо дело, где. В подъезде.

— А ты в курсе, где сейчас Лютикова? — продолжал допытываться Борис, прибавляя шаг, чтобы не потерять беспокойную клиентку из виду.

— Знамо дело, где. В квартире сидит.

— Это ты, Саша, пургу гонишь. Лютикова сейчас на другом конце Москвы. Я иду прямо за ней, что называется, наступая в следы от ее сапог.

— Не может быть, — хмыкнул Листопадов. — Вы ее с кем-то перепутали.

— Да? А может, это не я перепугал, а ты ее упустил?

— Только если она выбралась через балкон, — мрачнея, ответил горе-телохранитель.

— Ничего подобного! Она спустилась по лестнице и вышла из подъезда прямо у меня на глазах.

— Ерунда какая-то! — распереживался Листопадов. — Сейчас спущусь вниз и проверю. Потом вам перезвоню.

— Нет, я сам тебе перезвоню! — возразил Борис и, отключив телефон, спрятал его поглубже в карман.

Лютикова тем временем вошла в подъезд. Борис почти тотчас же нырнул следом за ней и на цыпочках поскакал вверх по лестнице, останавливаясь на каждом этаже, чтобы не выскочить прямо на нее. Вот наконец двери лифта открылись, и Лютикова, потоптавшись на площадке, нажала на кнопку звонка.

— Мне Шпатцикова Леопольда Вельяминовича, — сказала она, отзываясь, по всей видимости, на голос из-за двери. И более тихо добавила:

— Я от Капельниковой.

Спешно защелкали замки, загремела цепочка, и через минуту по лестничной площадке разнесся жалобный шепот:

— Вы — Лютикова?

— Так точно, — тоже переходя на шепот, ответила та.

— Спасительница! Голубушка! — принялся стенать невидимый Шпатциков. — Не обессудьте, деточка, но я через минутку выйду к вам на лестницу. Возьму мусорное ведро, чтобы жена ни о чем не догадалась. Она не должна знать! Даже заподозрить не должна!

— Я понимаю, — пробормотала Лютикова.

«Значит, она всё-таки замешана! — ахнул про себя Борис. — Смылась из-под наблюдения Листопадова и отправилась самолично доставлять „невидимку“ клиентам. Вот это да!»

Прошла минута, и возбужденный сверх меры Шпатциков снова выскочил на площадку.

— Сначала, вот, держите деньги. Прячьте их, прячьте, а я сейчас.

Он поднялся к мусоропроводу и, погромыхав ведром, просеменил обратно,

— Вы себе не представляете, — вновь зашептал он. — Я никогда даже не подозревал, что испытаю подобные ощущения! Всю жизнь дружил со спортом. Сплавлялся на байдарках по бурным рекам, покорял горные вершины! А теперь… Ну, давайте, давайте сюда!

— Здесь немного, — сдавленно произнесла Мила. — Но это очень дорого. Вы ведь понимаете.

Борис внизу закусил палец, чтобы не закричать от радости.

— Вот мой телефон и адрес, — сказала между тем Лютикова. — Когда доза закончится, сразу звоните и приезжайте. Я вам помогу.

При слове «доза» Борис облегченно закатил глаза. Итак, Лютикова почти разоблачена! Константин, конечно, сразу ему не поверит, будет выспрашивать все в подробностях. Надо записать адреса всех, кому Лютикова сегодня еще доставит наркотик. Для этого придется продолжать слежку, чего бы это ему ни стоило. Они накроют сразу всю сеть.

Глава 15

Тем временем озадаченный Листопадов остановился возле двери Лютиковой и прислушался. Внутри было тихо. Потоптавшись некоторое время на резиновом коврике, он набрал номер ее телефона и услышал, как тот зазвонил в глубине квартиры. Однако трубку никто не снял. «Но я же не сошел с ума!» — рассердился Листопадов и нажал на кнопку звонка дрогнувшим пальцем. В ответ внутри что-то грохнуло.

Услышав звонок в дверь, Татьяна, которая валялась на тахте и жевала печенье, всполошилась и, попытавшись молниеносно выкрутиться из пледа, только еще больше запуталась и свалилась на пол. Мила, возвратившись, должна была открыть дверь ключом. О гостях они обе как-то не подумали. Кое-как поднявшись, Татьяна прижала пакет печенья к груди и двинулась в сторону двери. Звонок прозвонил еще раз — долго и настойчиво. Он был старый, дешевый, а потому издавал довольно противный и нервирующий звук.

— Людмила Николаевна! — громко спросил из-за двери какой-то мужик. — С вами все в порядке? Вы там?

— Там! — ответила Татьяна. Рот ее был набит печеньем, поэтому она надеялась, что гость, кем бы он ни был, не заподозрит подмены.

— Почему вы не отвечаете на телефонные звонки? — продолжал допытываться тот. — Откройте дверь! Я должен убедиться, что вы в порядке.

«Наверное, это и есть Листопадов, — догадалась Татьяна. — Что же делать? Что делать?» Она засунула в рот еще одно печенье и промямлила:

— Я не могу.

— Почему? — рассердился Листопадов.

— Я ем, — невнятно ответила Татьяна.

— Ну и что?

— Я голая.

— Но… Людмила Николаевна! — захлебнулся возмущением тот. — Почему бы вам не одеться?

— Я не штану, уперлась Татьяна, прожевывая размокшее во рту печенье и громко чавкая.

— Не станете?!

— Нет.

— Людмила Николаевна! Мне придется взломать дверь.

— Жачем? — спросила Татьяна, убежденная, что еще немного — и Листопадов догадается, что она не та, за кого себя выдает.

— Я должен убедиться, что вы не заложница.

— Только попробуйте! — предостерегла Татьяна, отчаянно шурша пакетом. Печенье ужасно некстати заканчивалось.

Панически озираясь по сторонам, она вспомнила, что продовольственные запасы Мила хранит в кладовке. Вход туда находился как раз рядом с ней, в коридоре. Обычно на полках там стояли банки и коробки, среди них вполне могло заваляться что-нибудь подходящее, чем можно снова набить рот. Метнувшись к кладовке, Татьяна распахнула дверь, и на нее в ту же секунду обрушились старые одеяла. От неожиданности она коротко вскрикнула и тут же подавилась печеньем.

— Людмила Николаевна! — забился в тревоге Листопадов, на пробу ударив в дверь плечом; — Что у вас происходит?

Татьяна прыгала на одном месте, высунув свернутый трубочкой язык, и сдавленно кряхтела, выплевывая изо рта крошки. Когда Листопадов покусился на дверь, она в последний раз отчаянно крякнула и наконец вздохнула полной грудью.

— Людмила Николаевна! — в голосе Листопадова появились по-настоящему угрожающие нотки. — Как хотите, а я ломаю дверь.

Татьяна, путаясь в одеялах, валяющихся под ногами, схватила с полки пачку «Геркулеса» и. растерзав ее, набила рот овсяными хлопьями.

— Мы-ма-да, — низким голосом попросила она, лихорадочно думая, как выйти из положения. Милка не простит ей, если все сорвется. — Ме ломайте.

Листопадов не послушался и ударил дверь с гораздо большей силой и мощью, чем в первый раз. Татьяна тотчас же почувствовала себя одним из трех поросят, который не озаботился соорудить себе надежный дом.

— Вы не шмеете ломать эту дверь! — с возмущением закричала она, пытаясь подражать истерическим интонациям подруги.

— А почему это вы не можете открыть? — тоже закричал Листопадов.

— Я… Я… Потому што Я жанимаюсь шекшом! — неожиданно нашлась Татьяна.

— Чем-чем?

— Шекшом.

— Это сексом, что ли? — Листопадов на какое-то время заткнулся, потом странным голосом спросил:

— А с кем?

— Да вы што?! — вскричала Татьяна, чувствуя, что этого противного типа ничто не остановит. — Будете мне швечку держать?

«Геркулес» у нее во рту размок и превратился в отвратительную кашу. Предчувствуя, что Листопадов вот-вот разбежится и вышибет дверь с одного удара, Татьяна лихорадочно искала выход из положения. «Что, если мне раздеться догола? — придумала она. — Отойду подальше, встану в дверях кухни спиной к входной двери. Волосы у меня теперь как у Милки, издали не различишь; Конечно, я пожирнее, но разве в суматохе разберешь? Этот тип ворвется, увидит голую женщину, сразу же зажмурится или отвернется, я завизжу, и мы разойдемся, к обоюдному удовольствию».

Татьяна бросилась на кухню и прямо в дверях принялась стаскивать с себя одежду. На это у нее ушло довольно много времени, потому что проворством она никогда не отличалась. Листопадов медлил выбивать дверь, поэтому у нее были все шансы подготовить ему сюрприз. Обнажившись наконец, она схватила со стола чашку и принялась выплевывать в нее противный клейкий «Геркулес». В разгар этого увлекательного занятия ей снова послышался голос Листопадова, который очередной раз вопросил:

— Людмила Николаевна?!

Чтобы окончательно поразить Листопадова, дабы он воздержался от вышибания дверей, Татьяна между очередными плевками издала сладострастный стон.

Листопадов молчал. Тогда она издала еще один стон и подумала: «Авось ему станет неловко, и он отвяжется!» Войдя во вкус, она принялась расхаживать голышом по кухне и стонать на все лады, громко дыша. Через некоторое время краем глаза она заметила в окне какое-то движение. Резко повернувшись в ту сторону, увидела, что на балконе стоит незнакомый мужик с вытаращенными глазами и отвисшей челюстью. Сказать, что он был изумлен, значило ничего не сказать. На его лице был написан подлинный ужас.

Ахнув, Татьяна присела, закрывшись руками, потом встала на четвереньки и со скоростью застигнутого врасплох таракана заползла под кухонный стол.

— Убирайтесь! — крикнула она, высунув из-под стола голову и положив подбородок на подоконник. Поскольку форточка была открыта, мужик должен был хорошо ее слышать.

— А где Людмила Николаевна? — голосом полного дебила повторил свою коронную фразу Листопадов.

— Она… Она там… Она… Занята.

Листопадов попятился к перилам балкона и, достав сотовый, быстро набрал номер.

— Алло! — сказал он. — Борис? Это я. Значит, так. Лютикова дома. Они с подругой занимаются сексом. Нет, сам я не видел… Нет, внутрь меня не пускают. Помилуйте, они в таком виде… Не знаю, не знаю. Вроде бы подруга ушла, но, как выяснилось, это был просто обман. Она осталась, чтобы… Ну, вы понимаете. Нет, в порядке. Хорошо, буду ждать.

Он убрал мобильный и покосился на окна Лютиковой, покраснев до ушей.

* * *

Борис тем временем по пятам следовал за Милой. Все ее клиенты сосредоточились в одном районе, что он не преминул взять на заметку. Возможно, в этом кроется какой-то особый смысл? Наконец повеселевшая Лютикова свернула пустой пакет, где раньше лежали баночки, и засунула его в карман. Потом замахала рукой частнику и, наклонившись к открывшемуся окошку, назвала свой домашний адрес.

— А я не поеду сейчас за ней! — рассудил Борис. — Вместо этого пойду-ка я к самому пугливому клиенту, тому, первому, Шпатцикову, и попробую взять его на понт". Он вернулся к двенадцатиэтажке, с которой начинались их приключения, и, гонимый возбуждением, взбежал по ступенькам наверх. Потом, недолго думая, нажал на кнопку звонка.

— Кто там? — спросил его из-за двери уже знакомый дребезжащий голос.

— Это от Татьяны Капельниковой, — тотчас же выдал памятливый Борис. — Откройте, пожалуйста, Леопольд Вельяминович!

Через мгновение Шпатциков уже возник на пороге. Это был невысокий жилистый старикан с бородой-лопаткой и седыми усами, похожими на постриженную малярную кисть. На нем был длинный вытертый халат и шерстяные носки.

— Да? — спросил он, опасливо щурясь на молодого сильного Бориса.

— Леопольд Вельяминович, миленький! — сложив перед собой руки, чтобы обезоружить старикана, воскликнул тот. — Капельникова обещала мне помочь. Ну, тем же, чем и вам. Но только дома ее сейчас нет, а мне просто зарез. Не могли бы вы, как клиент, порекомендовать меня Людмиле Николаевне Лютиковой? Умираю, просто сил нет!

Шпатциков боязливо оглянулся назад и, петушиным шажком переступив на коврик, прикрыл за собой дверь.

— Понимаю, батенька! — сказал он, сочувственно похлопав Бориса по руке. — Ах, как я вас понимаю! Пока Людмила Николаевна не принесла мне это, я буквально на стенку лез. Поверите ни сесть, ни встать, ни лечь. Хоть волком вой! И чего я только не перепробовал? Ну, из того, что продают в аптеках. Ничего не помогало! А это… Просто божественно! Такое чувство, будто заново родился! Вот вам адрес, переписывайте скорее с моей бумажки.

Борис, дрожа от предвкушения, взмолился с новой силой:

— Леопольд Вельяминович! А не могли бы вы прямо сейчас позвонить Лютиковой, а? Скажите, придет, мол страждущий, Борис Иванов. Готов заплатить двойную… Да что там: тройную цену!

— Скажу вам по секрету: оно того стоит! Ни минутки не пожалеете! Уже через пятнадцать минут почувствуете себя на седьмом Небе!

«Точно, нашего деда работа, — подумал Борис, распрощавшись со стариком, который пообещал в ближайшие полчаса дозвониться до Лютиковой. — Когда он берется за дело, так уж и делает на совесть!» Борис испытал даже некоторую гордость за деда. Правда, это чувство быстро ушло, уступив место другому, менее приятному. И чем приходится заниматься! Да уж, решать семейные проблемы — все равно что зубы лечить: очень надо и очень не хочется.

Вернувшись домой и обнаружив там совершенно потерянную Татьяну и выпотрошенную кладовку, Мила здорово испугалась.

— Таня! — закричала она. — Что случилось?

— Ничего такого, из-за чего стоит бледнеть.

— Ну, ты, мать, даешь! Нельзя же так пугать! Я уж было подумала, в дом залезли бандиты. В коридоре черт знает что! Кто кладовку выпотрошил? И почему «Геркулес» рассыпан по полу? Мышей приманивала?

— Ты не знаешь, что здесь было! — Татьяна, кряхтя, уселась на табурет. — Делай чай, я сейчас расскажу.

— Так ты не тяни, рассказывай скорее, я же волнуюсь!

— Листопадов мылился ворваться в квартиру, дверь ломал. Думал, тебя взяли в заложницы.

— Да ты что?!

— Я его не пускала, тогда он полез с балкона. Такой настырный, просто жуть!

— И чем дело кончилось?

— Чём, чем? — пробормотала Татьяна. — Увидел меня в натуральном виде и убежал.

— Так он догадался, что меня дома нет? — испугалась Мила.

— Не знаю. Я сказала, что ты принимаешь ванну.

— Ты с ним что, голая разговаривала?

— Голая, только из-под стола.

— А у меня, Таня, так все здорово! Благодаря тебе, конечно. Клиенты все меня встречали на «ура», я целую кучу денег заработала. Сколько ты хочешь: двадцать пять процентов? Или половину?

— Я хочу домой, — сказала Татьяна. — Из-за тебя столько всего пережила. Даже постриглась в честь нашей дружбы. А деньги ты лучше потрать так, как планировала. Если твои приключения закончатся, мне же легче будет.

— Слушай, а ведь Листопадова на лестнице нет, — внезапно вспомнила Мила. — Я открывала дверь, он даже не выглянул. Что бы это значило?

— Ну… Возможно, он в шоке, — задумчиво предположила Татьяна. — Конечно, неприятно думать, что мое тело настолько отвратительно, что лишает мужчину способности выполнять свой профессиональный долг. Однако ничего другого на ум просто не приходит. Давай поглядим, может, он без чувств валяется на балконе?

Листопадов действительно был там. Он затаился в самой дальней части крыши. Мила сплюснула нос о стекло и, улыбнувшись во весь рот, помахала ему рукой. Татьяна выглянула из-за ее плеча и тоже помахала рукой. Листопадов явственно вздрогнул.

— Отлично! Пока он в отдалении, я выскочу, — засобиралась Татьяна. — И, пожалуйста, сделай что-нибудь решительное для того, чтобы тебя не прихлопнули.

Мила клятвенно ей пообещала и, заперев дверь, уселась считать деньги, вырученные за продажу мази.

Не успела она расправить и сложить в нужном порядке первые купюры, как раздался звонок.

— Что-нибудь забыла! — проворчала Мила, пробираясь между одеялами по коридору.

Заглянув в глазок, она увидела незнакомого мужчину с открытым лицом и веселым круглым носом. Это был Борис Глубоков, для нее, впрочем, оставшийся незнакомцем, поскольку в момент первой встречи он прятал лицо под воротником.

— Вы кто? — настороженно спросила Мила, проверив, накинута ли цепочка.

— Борис Иванов, — заговорщическим тоном ответил тот и принялся грызть ноготь. — Вы меня пустите?

— С какой это стати? — озадачилась хозяйка: поистине день полон сюрпризов!

— Вам разве Шпатциков не звонил? — с отчаянием в голосе воскликнул Борис. — Он обещал! Он дал мне ваш адрес и рекомендацию.

— Ах, Шпатциков! — выдохнула Мила, почувствовав, как уходит напряжение и стало легко дышать, как будто с нее сняли корсет. — У вас что, те же самые проблемы, что и у дедушки? — сочувственно спросила она.

— Те же самые! — закивал Борис. — Так у вас найдется для меня, ну, средство от моего недомогания? Я много заплачу.

Услышав последнюю фразу. Мила радостно распахнула дверь. Мысль о том, что в тылу находится Листопадов, да еще надежда обогатиться заставили ее проявить некоторую беспечность.

— Входите, входите, — предложила она. — Давайте на кухню, у меня все там.

Борис перепрыгнул через одеяла и спросил:

— Занимаетесь генеральной уборкой?

— Генеральной, точно.

Оценив наметанным глазом дорогую одежду посетителя, Мила внезапно почувствовала себя настоящей акулой капитализма, нахально спросила:

— Какой суммой вы располагаете?

Борис сделал серьезное лицо и, понизив голос, спросил:

— Сколько выйдет на двести «зеленых»?

— Столовая ложка, — не моргнув глазом, ответила акула. И поспешно добавила:

— С верхом.

— Это ведь у вас что-то новенькое, — закинул удочку Борис.

— Точно. Впервые на рынке.

«Конечно, это „невидимка“! — возликовал тот. — Первая дедова партия».

На кухне Мила со всей возможной торжественностью протянула ему пластмассовую баночку из-под витаминов.

— Простите, — замялся Борис. — Поскольку я в первый раз… Как это нужно употреблять? Нюхать?

— Нюхать?! — опешила Мила, на секунду задумавшись. — Ну… Если только тем местом, которое страждет.

Она принужденно улыбнулась, рассчитывая, что посетитель наконец раскошелится. Словно почувствовав немой призыв, Борис тут же полез за бумажником. Выложив на стол деньги, он отвинтил у баночки крышку и сунул внутрь нос.

— Так это крем? — тут же удивился он, подняв на Милу по-детски ясные глаза.

— Мазь. А что, вы никогда ничего подобного не применяли? — не меньше его удивилась Мила.

Борис честно пытался сообразить, как можно словить кайф от мази, но в голову ему что-то ничего не приходило. «Дед явно выдал ноу-хау», — подумал он. А вслух робко спросил:

— Ее что, нужно размазывать под носом?

Мила задумчиво поглядела на него и напряженным голосом переспросила:

— Под носом? Слушайте, ну и фантазия у вас! Или ваш нос напрямую связан с прямой кишкой?

Теперь уже надолго задумался Борис.

— Первый раз слышу, — наконец сообщил он, — чтобы наркотики употребляли другой стороной туловища!

— Наркотики? — обомлела Мила.

— А что же, по-вашему, я у вас покупаю? — рассердился Борис.

— Как — что? Мазь от геморроя!

— Это шутка? — зловещим шепотом спросил Борис. — Ведь Шпатциков говорил о дозе!

— Наверное, у него сильное обострение, — предположила Мила. И, поглядев на деньги, с сожалением произнесла:

— Так у вас что, совсем не бывает запоров?

— Не бывает.

— Не верю!

— Ну, может, время от времени, — огрызнулся Борис.

— И, несмотря на опасный симптом, вы не будете покупать эту чудесную мазь, чтобы ухаживать за одним из важнейших органов своей выделительной системы?!

— Ну, хорошо, — прошипел Борис. — Я возьму.

— Всю столовую ложку?

— Всю.

Захлопнув за Борисом дверь, Мила по очереди поцеловала обе стодолларовые купюры и спрятала их в железную банку из-под чая. Дальнейшие перспективы с каждым часом теряли мрачность.

* * *

— Хочешь сказать, ты даже не поинтересовалась, почему он решил, что ты торгуешь наркотиками? — не поверила Ольга, нагоняя тучи на свое помолодевшее лицо.

— Я была слишком возбуждена, чтобы сообразить, — оправдывалась Мила. — Мужик дал мне двести долларов! Я хотела как можно скорее от него избавиться, пока он не передумал. — Тут же ее тревога сменилась оживлением. — Если дело так и дальше пойдет, я стану богатой женщиной, Ольга! Мне надо еще раз выехать за город! Я готова перекопать каждую поляну! Я готова…

— У меня нехорошие предчувствия, — перебила ее Ольга. — Ты связывалась с Глубоководным?

— Связывалась. Дома его постоянно нет, я позвонила на мобильный. Он что-то мямлил, мол, расследование движется, мол, не надо волноваться… Ты же понимаешь, мне нечем ему пригрозить. Разве что лишением ста рублей в день. Но теперь, когда мы знаем, что сумма не тянет на гонорар, я даже разговор заводить не рискнула.

— Я из-за тебя стала плохо спать, — заявила Ольга. — Как ты сама-то засыпаешь ночью? — И, посмотрев на Милу, добавила с неудовольствием:

— Впрочем, ты почти всегда пьяная, что с тебя взять?

— Я уже привыкла к опасности, — объяснила Мила. — Говорят, что это защитная реакция организма. Поскольку он не может постоянно находиться на пределе сил, мозг дает команду телу не напрягаться. Все происходящее уже не кажется мне смертельным. В конце концов, до сих пор никого не убили.

— Да? — искренне изумилась Ольга. — А Толик Хлюпов? На месте которого должна была оказаться ты? Ведь ты жуешь тушеные овощи днем и ночью! Счастливый случай, что ты не схрумкала ту опоганенную упаковку!

Упустившая Хлюпова из виду, Мила густо покраснела.

— Ну ладно, — сказала она. — Уговорила. Займи для меня денег у папы. Я пока еще заработала недостаточно.

— Как ты себе это представляешь? — надменно спросила Ольга. — Я ведь только что занимала у него на пластическую операцию. — Мила помрачнела, а Ольга добавила:

— Ты сама виновата! Не надо было выкрикивать при всех, сколько мне дет. Надеюсь, теперь, когда моя кожа снова стала упругой, все будут считать, что ты соврала.

— Как ты можешь жить, думая только о своей внешности?! — возмутилась Мила.

— А о чем мне думать? О твоей внешности?

— Вот чем я забыла с тобой поделиться! — внезапно воскликнула Мила. — Вчера мне звонил Гуркин. Его снедает беспокойство. Прямо не знала, как от него отвертеться. Его страшно напряг Листопадов. Все допытывался: зачем мне нужен телохранитель?

— И что ты ему сказала?

— Сказала, что это причуда Орехова. Что после бегства партнера ему повсюду видятся засады.

— И Гуркин поверил?

— А что еще ему оставалось делать? Он же не знает характер Орехова. Кроме того, Андрей достаточно молод, чтобы верить в благородство других людей.

— Так-так, — пробормотала Ольга и, наклонившись вперед, сначала поиграла лицом, но потом вспомнила, что богатая мимика провоцирует появление морщин, и тут же перестала кривляться. — А что, если Гуркин и есть убийца? — воскликнула она. — Мало ли, что мы не можем придумать для него мотива? Если преступление не рядовое, а у нас как раз такой случай — чего стоят одни поганки! — тогда до мотива следователи докапываются только в самом конце, когда всех главных действующих лиц уже схоронили.

— Хватит меня пугать! — рассердилась Мила. — Я скоро перестану доверять даже тебе. Перестану есть деликатесы, которыми ты меня потчуешь, боясь, что в них отрава…

Мила внезапно ахнула и хлопнула себя ладонью по лбу:

— Ах, Ольга! Почему я раньше не обратила на это внимания!

— На что?

— Гуркин, когда бывает у меня, никогда ничего не ест. По крайней мере, в последнее время. Я начинаю припоминать: сколько я ему всего предлагала! Но он — ни в какую. Бывает, просидит у меня полдня, в рот маковой росинки не возьмет.

Про себя Мила подумала: «Может быть, ему стыдно поедать мои продукты плюс к тем деньгам, которые я ему плачу?»

— В самом деле подозрительно, — пробормотала Ольга. — Если бы я отравила кому-нибудь жратву в холодильнике, то тоже отказалась бы утолять голод из продуктов, которые лежат по соседству. Подозрительно, Милка, подозрительно. Ты вообще многое о нем знаешь?

— О Гуркине? Почти ничего.

— В общем, на другой ответ я даже не рассчитывала. Кстати, ты так ни разу и не призналась, где его подцепила.

— Да просто на улице! Нет, в магазине. Точно, я ходила в супермаркет, у меня развязался поясок на платье и замотался вокруг колеса тележки. Гуркин оказался поблизости, помог мне освободиться, потом слово за слово…

— То есть инициатором знакомства был он? — уточнила Ольга.

— Знаешь, ты слишком прямолинейна. Не знаю я, кто был инициатором знакомства. Может, и он. Но я тоже очень этого хотела.

— Ты ведь не любишь, когда с тобой заигрывают, — напомнила Ольга. — Особенно в общественных местах. Что же тебя заставило в тот раз изменить привычке?

— Орехов, конечно! Его Гулливерша меня страшно раздражала. Мы тогда еще вынуждены были часто встречаться, она действовала мне на нервы. Я сходила с ума от злости, а тут как раз подвернулся Гуркин.

— На твоем месте я попыталась бы накопать о нем побольше информации.

— Ха! Много ты знаешь о своем Николае!

— Я знаю о нем все, — гордо заявила Ольга. —У меня даже есть копия его медицинской карты.

Мила вспомнила, как в последний раз обнаружила в пиджаке у Гуркина ключи от машины, и решила в спор не вступать. Кстати, сегодня у Андрея как раз был, так сказать, присутственный день. Он собирался прийти в пять и, как всегда, провести в ее квартире время до вечера. Мила поглядела на часы и засобиралась:

— Все, я отчаливаю. Хочу сегодня попасть в больницу к Алику. Надеюсь, Софья не задушит меня одной из резиновых трубок, которых там в избытке.

— Думаешь, она постоянно сидит возле постели мужа?

— Я просто убеждена. И спит, наверное, где-нибудь поблизости, чтобы не пропустить ни одного посетителя. Вряд ли у нее претензии только ко мне. Алик — человек контактный, обаятельный и любит флиртовать.

Глава 16

Алик выглядел весьма неплохо. Голова его была перевязана, как у красного командира в кино, и на фоне повязки темные глаза выглядели особенно выигрышно. Он сидел в кровати, откинувшись на подушках, коих вокруг него было несметное количество. Мила не сомневалась, что это постарались потерявшие голову медсестры.

— А где Софья? — спросила она вместо приветствия.

— Она так долго меня сторожила, что впала в состояние прострации, — усмехнулся Алик. — Ей сделали укол, и теперь ее безнадзорное тело покоится в одной из палат второго этажа. Сказать по правде, она всем тут изрядно надоела.

Мила хмыкнула и, усевшись в ногах кровати, подала Алику пакет:

— Я принесла тебе все, что полагается: фрукты и свежие журналы — на случай, если тебе голодно и скучно.

— Милочка! — воскликнул Алик и, по сложившейся традиции схватил ее за руку. Только на сей раз пошел дальше и, поднеся ладонь к лицу, прислонился к ней пылающими губами.

— Ах, Алик! — укоризненно воскликнула Мила, решительно вырываясь. — Разве ты не знаешь, что у меня уже есть мужчина?

— Этот молодой пижон? — Алик скорчил такую физиономию, будто в нос ему ударил уксусный залах. — Он тебя недостоин.

— Как так — недостоин? — улыбнулась Мила. — Почему недостоин?

— В свободное от тебя время он катает по ресторанам девочек, — заявил коварный Алик. — При этом надевает бесстыдные штаны и вешает на себя вульгарные золотые цепи.

— Ты клевещешь на нуждающегося аспиранта, — погрозила ему пальцем Мила. — Преследуя собственные корыстные интересы.

— Говорю тебе, я пару раз видел его то туг, то там. Ты же знаешь, что я частенько приглашаю партнеров на ужин. И твой Гуркин мне встречался. Кстати, всегда с разными девками.

— Алик, ты его с кем-нибудь перепутал. Ну, сам посуди: ты с ним и виделся-то пару раз по случаю.

— Я его отлично запомнил, — повел бровями Алик и многозначительно добавил:

— Потому что ревновал. Ты мне не веришь?

— Судя по блеску твоих глаз, тебе уже лучше? — оставила вопрос без внимания Мила, а про себя подумала: «С Гуркиным надо разобраться как можно скорее».

— Если бы не Софья, я бы уже выписался и вернулся домой. Но она так агрессивна, что я опасаюсь оставаться с ней наедине. Обычно люди в таком состоянии, как она сейчас, совершают бытовые преступления.

— Боишься, что теперь она тебя опылит каким-нибудь химикатом? — не удержалась от иронии Мила. — Надо было сдать ее суток на пятнадцать мести дворы.

— Если бы я знал, что она ударит меня в лоб, загодя позвонил бы в милицию, — с сожалением вздохнул Алик. — Надеюсь, из-за нее ты не изменила своих планов?

— Каких это? — не поняла Мила.

— Ну… Когда я выйду отсюда, мы пойдем в ресторан?

— Ты что? — опешила та. — Из-за чего так рисковать? Если Софья пронюхает…

— Мы будем очень осторожны, — интимным голосом сказал Алик и, завладев обеими руками Милы, прижал их к своей груди.

Тут в палату вошла медсестра и со вздохом произнесла:

— Опять, Альберт Николаевич, ваша жена разгуливает по коридорам. Бледная, словно привидение. Наверное, подглядывала за вами. Отправьте вы ее, в самом деле, домой, всем легче станет.

Алик позеленел и, отбросив руки Милы, начал судорожно хватать ртом воздух.

— Вам плохо? — подпрыгнула сестричка, обеспокоившись.

— Не волнуйтесь, — усмехнулась Мила. — Это просто синдром обманщика.

Она подула на Алика, потом легонько похлопала его по щекам.

— Послушай, дорогой, если ты так боишься свою жену, то будь с ней честен.

— Она все равно ревнует! — вскричал взбешенный Алик. — Есть повод или нет, я страдаю одинаково!

— Ах да, я уже, кажется, знакома с этой точкой зрения, — пробормотала Мила.

— Я объясню ей, что мы занимались литературными делами, — заметался тот и промокнул салфеткой капельки пота, выступившие над верхней губой.

— Конечно-конечно, — приободрила его Мила. — Скажешь, что я приехала, чтобы поделиться с тобой замыслом нового рассказа.

— Кстати, Милочка, — внезапно спохватился Алик. — Как ты можешь объяснить вот это?

Свесившись с кровати, Алик открыл тумбочку и нырнул в нее головой. Выдернул оттуда пластиковую папку и, снова приняв вертикальное положение, торжественно вручил Миле.

— Что это? — спросила она. — Кажется, мой почерк? — И, достав криво исписанные от руки листы, начала читать, шевеля губами.

— Этот опус мне принесла секретарша. Говорит, только что получила по почте. На конверте стояло твое имя. Да и рука, мне кажется, тоже твоя.

— «Люди влюбляются, люди слипаются, женятся», — прочитала заголовок Мила.

— Ну, как? — спросил Алик. — Признаешь авторство?

— Дай-ка я дальше посмотрю, — покраснела Мила. — «Частный детектив Батискафов влюбился в медсестру с первого этажа. Она была такая розовая, словно фруктовая жевательная резинка, и он приклеился к ней навсегда. Встречаясь после работы на лестничной площадке, они начинали безоглядно целоваться, превращаясь на это время в один большой жеваный комок». Боже мой, что это?! — испугалась она. — Как это к тебе попало?

— Я же говорю: пришло по почте.

— Вероятно, я написала это в тот вечер, когда находилась под действием наркотиков! — воскликнула Мила.

Алик уронил на пол несколько подушек. Глаза его сделались туманны:

— Милочка! Ты глотаешь «колеса»? Или покуриваешь «травку»? Или, боже упаси, колешься?

— Не волнуйся, я съела или выпила наркотическое вещество по ошибке, — сказала Мила. — Я, конечно, заберу у тебя папку. Постарайся забыть, что ты это видел.

— Но если ты заберёшь, что я скажу Софье? Как оправдаюсь перед ней? Она спросит, что мы делали. И что отвечу я?!

— Боже мой, Алик! Признайся: в чем секрет ее успеха? Когда я найду себе подходящую партию, я попытаюсь использовать методику твоей жены.

— Это не тема для шуток, — надулся Алик, складывая руки на груди.

— Я и не шучу! Ты взрослый независимый мужчина! Почему ты так боишься свою жену? Что она может тебе сделать?

— Она может меня убить, — шепотом ответил тот.

* * *

«Все говорят об убийствах, словно их запрограммировали, — сердито думала Мила, шагая по тротуару. — Или это я первая начала, а остальные подхватили эстафетную палочку?» Листопадов вел себя корректно и болтался где-то сзади, не приставая с разговорами. Через некоторое время его корректность стала действовать Миле на нервы. «Если меня пырнут в толпе ножом, он, конечно, догонит преступника, — с неожиданным раздражением решила она. — Но разве можно предотвратить убийство, плетясь в хвосте, нога за ногу?»

Очутившись дома, она отправилась на кухню и стала готовиться к встрече с Гуркиным. Часа через полтора квартира наполнилась запахами, способными свести с ума всякого плохо обеспеченного холостяка. Когда ровно в пять раздался звонок в дверь. Мила внутренне напряглась.

Гуркин возник на пороге, изрядно обношенный, но красивый и гордый, словно русский крейсер, переживший революцию, войну и несколько финансовых кризисов. Мила рассчитывала, что он скажет что-нибудь типа: «О! Как восхитительно пахнет! Ты, верно, приготовила что-нибудь божественное!» Вместо этого наемный ухажер произнес дежурную фразу:

— Здравствуй, Тыквочка! Я жутчайше по тебе соскучился!

Он поцеловал ее в щеку — звонко, так, чтобы слышали все окрест — и, просочившись в коридор, аккуратно повесил куртку на крючок.

— Мы сегодня никуда не идем? — продолжил он, делая вид, что у него отсутствует обоняние. — Нет? Тогда я немного вздремну на диване? Меня всю ночь мучили интегральные уравнения,

— А у меня готов потрясающий обед! — сообщила Мила, полюбовавшись зубами Гуркина в тот момент, когда он широко и сладостно зевнул, зажмурив глаза. — Может быть, перед тем как прилечь, ты составишь мне компанию за столом?

— Но я абсолютно не голоден! — заявил тот с легкостью бедного, но чертовски гордого аристократа.

«Что же это получается? — испугалась Мила. — Гуркин и есть тот злодей, который отравил овощную смесь?»

— Все продукты свеженькие, — поощрила она его. — Только что с рынка.

— Тыквочка, но я правда не хочу кушать! — испугался ее настойчивости Гуркин и даже слегка побледнел. — Я всегда прихожу к тебе после обеда в столовой. Там потрясающе сытные пельмени.

— Разве их сравнишь с цыплятками табака? С маринованными огурчиками?

— Я не люблю чеснок, — пробормотал Гуркин.

— А в ресторане на юбилее прадедушки ты ел сырную пасту! — уличила она его. — И от тебя несло чесноком за три километра!

— Ты перепутала меня с Николаем.

Возможно, он хотел ее уколоть, а возможно, просто изо всех сил отпирался.

— Как же так? Ты молод, полон сил, что для тебя какие-то там пельмени? — не желала сдаваться Мила. — Они усвоились, пока ты ехал в общественном транспорте. Толпа наверняка помогала процессу пищеварения, перетирая пищу путем массирования твоего живота локтями.

Гуркин опустил глаза и побегал ими по сторонам, придумывая, вероятно, новую отговорку. Наконец Мила решила оставить его в покое, и тот радостно потрусил за пледом. «Мужчина и диван — близнецы-братья», — подумала Мила. В бытность мужем Орехов тоже любил лежать на диване и посвящал этому львиную долю своего свободного времени.

«Ну, допустим, поганок насобирал Гуркин, — не веря сама себе, подумала Мила. — Но ведь не он же стрелял в меня на балконе редакции? Мне до мелочей знакомы его фигура и манеры. Его я бы сразу узнала, даже надень он на голову не колготки, а кастрюлю».

Размышляя так, она прикончила цыпленка и решила, что обязательно проследит за Гуркиным, когда тот покинет ее квартиру.

Наступил вечер — время выйти на улицу праздно шатающейся публике. Гуркин тепло распрощался с Милой, снова обозвав ее Тыквочкой, и двинулся вниз по лестнице. Мила мгновенно напялила на себя верхнюю одежду и выскользнула следом. Когда она достигла первого этажа и, приоткрыв щелку, выглянула на улицу, сзади нее раздалось покашливание Листопадова.

— Боюсь, этот тип что-то скрывает, — пояснила Мила. — Хочу немного последить за ним. Ты садись в машину и езжай за мной на некотором расстоянии, хорошо? — Она решила быть с Листопадовым на «ты».

Не дожидаясь ответа, она просочилась на улицу и редкими мягкими прыжками последовала за Гуркиным, который, насвистывая, уходил в темноту. Возле супермаркета он свернул на автостоянку и, достав из кармана ключи, нажал на кнопочку брелока. На его зов откликнулся, громко пискнув и мигнув фарами, жемчужного цвета автомобиль с элегантно вытянутым носом. Пока Гуркин устраивался за рулем, слегка обалдевшая Мила бросилась на обочину ловить Листопадова. Тот подкатил к ней на своем не слишком презентабельном авто и распахнул дверцу.

— Я потрясена! — воскликнула Мила, плюхаясь на переднее сиденье. — Я считала, что мой друг — почти что голодранец!

— Это только справедливо, — откликнулся недовольный Листопадов, — что женщины тоже иногда ошибаются в мужчинах. Не одним же нам накалываться.

— Да нет, я просто киплю негодованием, — Мила не обратила на его слова внимания. — Смотри, Саша, не потеряй его из виду. Господи, почему я не курю, как Ольга? Мне так надо снять стресс!

Листопадов сунул руку за пазуху и достал из внутреннего кармана куртки блестящую плоскую фляжку.

— Вот, — сказал он. — Вернейшее средство. Если, конечно, вы не боитесь спиться, — добавил он с неудовольствием. — Глушите каждый день.

— Но вокруг столько стрессов! — оправдалась Мила, сноровисто откручивая пробочку и присасываясь к фляжке. — Боже мой, что там внутри? Это пойло выжгло мне все внутренности!

— Дорогой коньяк, — обиделся Листопадов. — А если вам не в кайф, покупайте для себя сами.

Гуркин тем временем подъехал к шикарному многоэтажному дому с башенками и охраняемой стоянкой, бросил машину у подъезда и взбежал по ступенькам. Листопадов приткнул машину неподалеку, не въезжая за ограду.

— Он что, здесь живет?! — во весь голос возмутилась Мила, разогретая коньяком. — Да великий обманщик Гудвин перед ним — просто щенок! А я-то была убеждена, что он голодает!

— Может быть, поедете выражать свои чувства домой? — спросил Листопадов. — Мне стремно вас охранять, когда вы гоняетесь по городу за любовниками.

— За любовниками? Да что ты знаешь о моей личной жизни? — с горечью спросила Мила и снова припала к фляжке.

Они еще некоторое время препирались, и тут из подъезда вышел Гуркин, ведя под руку потрясающую блондинку. С ним самим произошла грандиозная метаморфоза: из симпатичного, но простенького блондина он превратился в шикарного мужчину, похожего на героя фильма, снятого по женскому роману. В нем изменилось все: он был по-другому причесан, по-другому одет, по-другому держал голову. Блондинка с забранными в низкий пучок волосами, облаченная в красное пальто, казалась феей, по странному недоразумению попавшей на городскую улицу.

Иномарка, в которую загрузилась парочка, заурчала мотором и, тихо шелестя шинами, проехала мимо. Мила рухнула вниз и положила голову Листопадову на колени.

— Вот этого я не люблю, — сказал тот, дрыгнув правой ногой, — Давайте играть в Джеймса Бонда, исключив из сюжета все любовные линии. Не дышите в меня, из-за вас я перепутаю педали.

Всклокоченная Мила послушно приняла вертикальное положение. Фляжку она со страстью прижимала к груди. Иномарка Гуркина развернулась носом в центр и поехала в сторону кинотеатра «Ударник».

— Кажется, парочка отправляется в ресторан, — заметил Листопадов, припарковавшись довольно далеко от входа в заведение для гурманов. — Остановитесь на этом или будете терзаться дальше?

— Может быть, я тоже хочу есть? — гордо сказала Мила. — Я что, недостойна того, чтобы мне подавали еду официанты?

Листопадов, сообразив, что у нее приступ вредности, вздохнул и пробормотал:

— Достойна, достойна…

— Ты останешься здесь, — приказала она, ткнув нетвердым пальчиком куда-то внутрь его расстегнутой куртки. — Обещаю, что, если сегодня вечером и произойдет убийство, жертвой буду не я, а кое-кто другой.

Она вылезла из машины и чересчур плавной походкой направилась в сторону ресторана, изредка взмахивая руками на неровностях асфальта, словно маленький лебедь. Войдя в холл, она сразу же нырнула к конторке посмотреть меню, однако глазом все время косила в сторону интересующей ее парочки.

— Добро пожаловать, Андрей Валентинович! — негромко поздоровался с Гуркиным метрдотель. — Прошу вашу одежду. Вы сразу пройдете за столик или?..

— Нет, мы ненадолго в бар, — тоном, не допускающим возражений, заявила вместо Гуркина блондинка.

Вблизи она оказалась ароматной и холодной, словно шарик ванильного мороженого. Мила потянула носом ей вслед, но так и не смогла определить, какими духами она пользуется. Впрочем, судя по всему, сама Мила вряд ли к таким когда-нибудь даже приценивалась.

Гуркин вел себя спокойно, по сторонам не озирался, поэтому Мила не боялась, что он неожиданно обнаружит ее в непосредственной близости. Впрочем, даже если бы и обнаружил, ей сейчас море по колено!

«Что, если устроить этому бонвивану сцену? — подумала она. — Конечно, я не жена и даже не любовница, а, так сказать, работодательница. Но он зачем-то водит меня за нос. Зачем? Я имею право знать». Она бросилась к большому зеркалу, чтобы переместить помаду с подбородка на ее законное место. Метрдотель материализовался возле ее правого локтя и приветливо склонил голову, очевидно, ожидая каких-нибудь нужных слов с ее стороны.

— Я с Андреем Валентиновичем, — противным голосом заявила Мила. И когда тот поднял брови в немом вопросе, добавила:

— Я его жена.

«Он вплывает со своей отмороженной феей в зал, подходит к столику… А там сижу я! Вот это будет фишка! А если он выкажет недовольство, я при всех заплачу ему его полторы тыщи. Интересно, как отреагирует блондинка?»

Эти мысли едва успели пронестись в голове Милы, как человек, стоявший по левую руку от нее и пропускавший волосы сквозь расческу с микроскопическими зубчиками, услышав слово «жена», обернулся к ней. Он радостно разинул большой рот, предназначенный для нерусской артикуляции, и возопил:

— Мадам Гуркин? О! Какая встречья!

Мила, не умевшая различать иностранцев по акценту, внимательно посмотрела на его отражение в зеркале и принужденно улыбнулась.

— Прошью вас, мадам Гуркин, мы вас ждьем!

С проворством и силой иноземец схватил Милу за руку и потащил в зал, кинув метрдотелю ее куртку. По дороге Мила сосредоточенно повиляла задом, оправляя слишком тесное платье. Про себя она порадовалась, что дома встречает Гуркина не в самом затрапезном виде. Переодеться-то времени не было. К тому же, кто мог предположить, что он, словно заколдованный царевич, по вечерам совершенно преображается и гуляет по ресторанам? Впрочем, Алик говорил что-то в этом роде. Но разве Мила могла поверить в подобное безобразие, не увидев всего собственными глазами?

За столом коротали время в ожидании неизвестно чего еще один иностранец и переводчик с такой кислой физиономией, как будто его заранее предупредили, что еды он не получит. Переводчик был осыпан веснушками и болезненно худ. Иностранец же, напротив, казался колобком, в который щедрые дедка да бабка переложили масла. Несмотря на оптимальную температуру в зале, он активно потел, вытирая круглые лоснящиеся щеки огромным клетчатым платком. Со стороны казалось, что он сочится жиром.

— Мадам Гуркин! — торжественно представил Милу большеротый и отодвинул для нее стул.

Переводчик поднял на нее мученические глаза и без выражения сказал:

— Господа рады приветствовать вас сегодня вечером.

— Ты что, белены объелся? — приблизив к нему голову, шепотом спросила Мила. — Они еще ничего не сказали. Ну-те-с, ребята, — обернулась она к иностранцам и, потерев руки, схватилась за меню, которое поднес подоспевший официант. — Поглядим, чем тут можно заморить червячка.

Переводчик вяло заговорил по-французски.

— Ага! — обрадовалась Мила. — Я вас вычислила. Раз вы из Парижа, сжалимся над вами и французского заказывать ничего не станем.

— Это японский ресторан, — скучным голосом подсказал переводчик.

— Тут что, подают ядовитую рыбу?

— Может быть, у вас есть что сказать господам? — поинтересовался тот, не моргнув глазом.

— А что они хотят услышать? — вперив взор в меню, между делом спросила Мила.

— Хотят услышать, что вы принимаете их условия.

— Ха! Да о чем разговор! — обрадовалась она. — Скажи им, что принимаю. — Повернувшись к иностранцам, она с широкой улыбкой повторила:

— Конечно, принимаю! Такие обаятельные люди! Чего ж не принять?

Она огорчилась, вспомнив, что фляжка Листопадова осталась в кармане куртки. Впрочем, был шанс, что кто-нибудь из мужчин закажет выпивку. Те уже оживились, толстый мигом перестал потеть и раздвинул, насколько мог, маленький красный ротик, чтобы при помощи улыбки показать, как он доволен и рад. Они наперебой принялись делать Миле комплименты, которые переводчик неохотно и коряво воспроизводил на русском языке.

— Хочу «нидзимасу насу хасамияки», — сказала Мила. — Не знаю, что это, но хочу.

— Это жареная форель с баклажанами, — пояснил кислый переводчик.

— Вы и японский знаете?

— Да нет, просто часто приходится болтаться по ресторанам. На вашем месте я заказал бы яки-тори, дешевле выйдет.

— Что значит — дешевле? — насторожилась Мила. — Мне-то какое должно быть дело? Разве господа не собираются оплатить ужин?

— Так это ж вы их пригласили! — удивился переводчик.

— Да? Ну, хорошо, хм. Я просто забыла. — Мила прикинула, что лучше подобру-поздорову смыться, хотя форель с баклажанами ее очень привлекала. Надо сказать, ей совершенно расхотелось устраивать Гуркину сцену. Почему-то Миле стало казаться, что в таком месте хорошего скандала не получится. Здесь слишком тихо, слишком цивильно и полно людей, которые смогут задушить этот скандал на корню.

Она поднялась на ноги, громко отодвинув стул, и сказала:

— Извините, пардон, но мне нужно ненадолго отлучиться.

Французы тоже вскочили, переводчик же остался сидеть, глядя на нее с нескрываемым подозрением. Миле предстояло пройти через весь зал, поскольку их столик находился возле самого окна. Но едва она сделала несколько шагов по проходу, как увидела Гуркина и блондинку, которые медленно двигались в сторону зала через холл. Блондинка задержалась перед зеркалом, чтобы поправить прическу. Этой минуты Миле хватило для того, чтобы принять стратегическое решение. Она уронила сумочку на пол и, тихонько ойкнув, присела на корточки. Потом сделала рывок влево и нырнула под соседний столик, с которого почти до пола свисала скатерть.

Под столом обнаружились мужские ноги в блестящих ботинках и женские в красных сапожках. Ноги в сапожках были изящно скрещены, ботинки же стояли параллельно друг другу и нервничали, мелко притопывая. Усаживаясь за стол, их обладатель как следует поддернул брюки, открыв взору Милы шикарные носки. За резинку правого была заткнута свернутая стодолларовая купюра. "Вот где мужчины прячут заначки! — обрадовалась своему открытию та и, недолго думая, ласкающим движением положила руку на коленку «лаковым ботинкам». Ботинки дрогнули. Уверенная, что верхняя часть мужчины сейчас пожирает глазами свою спутницу, Мила осторожно вытащила деньги из носка и, стуча локтями и коленями по полу, переползла под соседний столик.

Здесь было гораздо теснее. Кроме того, компания подобралась явно не слишком дружественная. Когда Мила втиснулась в пространство между нижними конечностями ужинающих, задев всех по очереди, те стали боязливо поджимать ноги.

Перебежка из-под второго столика под третий прошла с осложнениями. Какой-то тип приподнял скатерть и заглянул под нее.

— Салют! — сказала Мила. — Я уже уползаю. Ничего страшного. Просто не хватило десятки заплатить за ужин. Слишком разыгрался аппетит.

Она изобразила светскую улыбку и отправилась дальше. Блондинка все еще прихорашивалась, когда к стоявшему в ожидании Гуркину бесшумно подплыл вездесущий метрдотель и, понизив голос, сказал:

— Простите, Андрей Валентинович, у нас тут возникли кое-какие проблемы.

Он сделал преувеличенно скорбное лицо, и Гуркин тут же насторожился.

— Что такое? — спросил он, хмурясь.

— Ваша, гм… жена бегает по залу на четвереньках. Это, конечно, не украшает вечер и пугает гостей. Пока мы не рискнули ее остановить…

Гуркин мгновенно обернулся, посмотрел на блондинку, которая сосредоточенно склеивала и расклеивала губы, чтобы наилучшим образом распределить помаду, и медленно начал наливаться краской. Метрдотель правильно оценил произошедшую в нем перемену и поспешно добавил:

— Ваша вторая жена. По крайней мере, она так представилась. Вон-вон, глядите, — оживился он, мотнув головой в сторону зала. — Она снова пробежала.

— Если это шутка, — начал Гуркин таким сдавленным голосом, словно галстук на его шее был затянут слишком туго, — то она зашла слишком далеко.

— Помилуйте, какие уж тут шутки! Она ужинала с иностранцами, с французами… И переводчик с ними.

— Элла! — позвал Гуркин, повернувшись к блондинке. Та подошла и взяла его под руку. — Пойдем к французам, они, оказывается, давно уже там.

— Ну, подождали немного, — равнодушно ответила та. — Ничего страшного не случилось.

— Надеюсь, — пробормотал Гуркин и с тревогой посмотрел на метрдотеля.

Тот тоже отправился в зал, пристроившись у парочки в хвосте. Как только они миновали первый столик, из-под него выскочила Мила и метнулась в холл. Гардеробщик, уверенный, что Гуркин заплатит за всех своих женщин, только саркастически ухмыльнулся и подал ей верхнюю одежду.

— Послушайте, — сказала Мила, воровато озираясь по сторонам. — Не могли бы вы кое-что для меня прояснить?

Она расправила украденную стодолларовую бумажку и протянула гардеробщику. Тот поднес ее к глазам и внезапно принюхался.

— Она немного пахнет мужскими ногами, — сообщила Мила. — Но при этом, безусловно, настоящая.

Гардеробщик сделал незаметное движение кистью, и бумажка исчезла навсегда.

— Что вас интересует?

— Не что, а кто. Андрей Валентинович. Гуркин. Он, как я поняла, тут частый гость?

— Раз в неделю точно появляется, — согласился гардеробщик.

— А эта блондинка?

— Его жена. Элла Гуркина. Не знаю, сколько зарабатывает сам Андрей Валентинович, но супруга его стоит очень дорого. У нее собственный бизнес. Железная женщина, скажу я вам. Частенько ведет здесь деловые переговоры.

— Что еще вы про нее знаете?

— Ничего, — пожал плечами гардеробщик.

— А про него?

— Он неравнодушен к блондинкам, — тонко усмехнулся тот.

— И это все?!

— А вы на что рассчитывали? На милицейское досье? — оскорбился гардеробщик.

Увидев краем глаза, что метрдотель возвращается обратно, Мила только махнула рукой и поспешила ретироваться. На улице было холодно, Листопадов бродил возле двери ресторана и гонял камушек.

— Он женат! — бросилась к нему Мила. — Он отвратительно, подло женат! Причем его жена — богатая женщина! Ты бы видел, Саша, его костюм! Его рубашку! Его туфли стоят примерно столько, сколько подержанная машина! От него пахнет «Черутти»! А когда он приходит ко мне, от него несет дешевым мылом и бедностью!

Захлебнувшись восклицательными знаками, Мила упала Листопадову на грудь. Тот похлопал ее по спине и, взяв за шиворот, повел к машине.

— Умоляю вас страдать дома! — прокряхтел он, запихивая Милу на переднее сиденье. — Сейчас отвезу вас обратно. И не обижайтесь на добрый совет — незачем следить за мужчинами. Чем меньше о них знаешь, тем крепче спишь.

— Какой сон! — воскликнула Мила, нащупывая в кармане фляжку Листопадова. — Без снотворного я сегодня, конечно, не засну.

— А вот снотворное я, пожалуй, заберу обратно, — не согласился тот, косясь на фляжку. — Уверен, что оно не понадобится, и, как только вы коснетесь головой подушки, тут же заснете.

— Сначала мне нужно повидать Глубоководного, — скорбно сказала Мила.

Листопадов усмехнулся. Его забавляла фамилия, которую соорудил Константин на базе собственной.

Константин оказался дома. Вернее, в квартире на третьем этаже, которую они с Борисом сняли для проведения своего кустарного расследования. Распахнув дверь и увидев на пороге взволнованную Милу в куртке нараспашку и в обтягивающем платье, он сильно смутился и даже на секунду потупился.

— Послушайте, Константин, — решительно сказала она, переминаясь с ноги на ногу. — Мне нужно сказать вам кое-что важное.

Глубоков потер подбородок указательным пальцем и сообщил:

— Я сейчас немного занят. — Он понимал, что, попади Мила в его гостиную, она сразу же догадается, что там никто не живет. — Ничего, если я спущусь минут через пятнадцать?

— Да-да, конечно. Спускайтесь, когда вам удобно, — тоже вдруг засмущалась она.

Глубоков оказывал на нее странное действие. Вероятно, ее волновала его красота да еще тот факт, что они провели вместе ночь, о которой она ничего не помнила.

Едва она зашла в квартиру, как позвонила подруга Татьяна.

— Ты сварила мазь? — спросила она с места в карьер без всяких «здравствуй» и «как дела».

— У меня же не осталось больше сырья! — тут же ощетинилась Мила. — И сегодня не было возможности съездить в лес. Я даже еще не убрала одеяла, которые ты раскидала по коридору. И Листопадов по-прежнему следит за мной, — добавила она, понизив голос, как будто охранник мог слышать сквозь стены.

— Ну, ладно, — смилостивилась Татьяна. — Я пока буду набирать заказы. Только учти, тебе придется накопать целый мешок корней. Впереди зима, а, судя по всему, мазь твоей бабушки действительно нечто из ряда вон выходящее. Шпатциков сказал, что он мажет ей не только то, что предписано, но еще и вены на ногах. А его жена лечится твоей мазью от отита. Судя по всему, первая баночка у них скоро закончится.

— Таня! Это просто замечательно. Только учти: с сегодняшнего дня ты — в доле. Не желаю бесплатно эксплуатировать твой труд. Главное в торговле — наличие покупателей. Можно сидеть на золоте и не суметь продать его.

Татьяна фыркнула и положила трубку. Мила же заметалась по квартире, вспомнив, что с минуты на минуту появится мнимый частный детектив с синими глазами и чудесным ртом, обещающим рай на земле всякой женщине, которая ему понравится. «Сколько дел, сколько дел! — бормотала Мила, загребая веником рассыпанный „Геркулес“. — И все требуют денег. Боже мой! Мне же нужно еще оплатить побелку потолка у Капитолины Захаровны! Почему получается так, что, когда нет денег, срочные дела терпят, а как только деньги появляются, становится невозможно ничего отложить?»

Глубоков явился к ней в голубых джинсах и черной вельветовой рубашке, неотразимый, как молодой Делон.

— Угостите чашечкой чаю? — спросил он, неуверенно улыбаясь. — Или дело слишком срочное, чтобы заниматься чайной церемонией?

— Я должна сообщить вам о себе кое-что шокирующее, — выдавила из себя Мила, ведя его на кухню и принимаясь тереть тряпкой чистый стол. — В последнее время у меня возникли кое-какие подозрения относительно Гуркина.

— Гуркин — это ваш бой-френд? — уточнил Глубоков.

— Все дело как раз в этом, — вздохнула Мила, наливая полный чайник и водружая его дрожащими руками на плиту. — На самом деле он мне никакой не бой-френд. Он не влюблен и даже не увлечен. А просто находится у меня на денежном довольствии. Я плачу ему деньги.

Константин дернул щекой, потом, криво ухмыльнувшись, сказал:

— Я обратил внимание, что вам нравится именно такой стиль отношений.

Вспомнив их совместную «сторублевую» ночь, Мила побледнела от унижения.

— Вы меня не правильно поняли, — процедила она сквозь стиснутые зубы. — Я плачу ему только за то, чтобы он играл роль моего сердечного друга. На самом деле — мы совершенно чужие друг другу люди.

— Вот это да! — оживился Глубоков и ляпнул:

— Я так рад! Ну, то есть, что вы не… зашли слишком далеко, чтобы платить мужчинам за то, чтобы они не просто изображали, что они что-то делают, а делали это на самом деле… — запутался он в собственной фразе.

Мила его не слушала, она была чересчур возмущена.

— Гуркин лгал, что он одинокий бедный ученый, которому до зарезу нужен необременительный приработок. Я платила ему полторы тысячи в месяц и чувствовала себя благородной, как фон Мекк. А сегодня выяснилось, что этот драный павлин женат на красивой и богатой молодой женщине, ездит в роскошном автомобиле, постоянно ужинает в ресторанах и одевается так, словно какой-нибудь Армани — его добрый дорогой друг. Возникает вопрос: зачем ему я? Зачем он тратит на меня свое свободное время, когда мог бы проводить его гораздо более интересно?

— Может быть, — неуверенно предположил Глубоков, обводя всю Милу внимательным взглядом, он все же питает к вам некие чувства? И, изображая бедного ученого, надеется привлечь к себе ваше внимание?

— Да ничего подобного! — горячо возразила Мила. — Приходя ко мне, он ведет себя, словно пенсионер. И самым приятным времяпрепровождением считает отдых на диване.

— Да, действительно, поведение чертовски подозрительное! — повеселел Глубоков, понимая, что Лютикова нравится ему, несмотря ни на что — ни на свою взбалмошность, ни на ситуацию, в которую она попала, ни на возможную свою причастность к распространению «невидимки». Хотя Борис, доставивший домой знаменитую бабушкину мазь, здорово поколебал версию о ее причастности.

— Можете придумать хоть одну правдоподобную причину, по которой Гуркин все это проделывал? — спросила Мила, разливая по чашкам чай.

— Зачем мне придумывать? — вопросом на вопрос ответил Константин. — Я узнаю все доподлинно. Если не получится сделать это тихо, я вытрясу из вашего Гуркина правду!

В его голосе была такая уверенность, а во взгляде такая мужественность, что Мила ему даже поверила.

— Знаете, я хотел вам кое-что сказать касательно той ночи, — неожиданно перескочил на другую тему Глубоков. — Ну, той, когда мы с вами заключили дополнительное соглашение…

— Я помню, — торопливо перебила его Мила, снедаемая, помимо стыда, неопознанным томительным чувством.

— Дело в том, что…

Константин не успел договорить — телефон, прицепленный к его поясу, принялся подавать громкие сигналы. Он раздраженно чертыхнулся и, извинившись, приложил трубку к уху. На связи был Борис.

— Дедушку украли! — тонким, не своим голосом сообщил он и издал восклицание, похожее на всхлип.

— Что?! — зловещим шепотом переспросил Константин. — Украли человека, находящегося в коме? Из хорошо охраняемой клиники?

— Это не обычное похищение, — зачастил Борис. — Врачи эвакуировали его в Швейцарию. В тамошнюю клинику. Кто-то оплатил не только дорогу, но и лечение. Это он, нынешний хозяин «невидимки». Тот, кто купил наркотик. Наверное, дедушкина жизнь для него очень дорога.

— Но как позволила бабушка?!

— Бабушка улетела вместе с дедом. Она думала, что это наша инициатива — отправить старика за границу.

— Она думала! А почему не связалась с нами, прежде чем давать согласие?

— Все произошло слишком стремительно. Я только что разговаривал с ней по телефону…

— Ты сможешь отследить, кто произвел выплаты?

— Смогу, наверное, но ни секунды не сомневаюсь, что ниточка не приведет ни к кому конкретному. Дело, судя по всему, крупнее, чем мы думали вначале.

— Мне нужно бежать, — с сожалением глядя на Милу, заявил Константин, закончив переговоры.

— Вы не выпили чай, — застенчиво сказала та. Покраснела и добавила:

— И недоговорили.

— Обещаю, — поклялся Константин, — что при первой же возможности мы продолжим наш разговор.

— А Гуркин?

— Гуркина я беру под личный контроль. Кстати, забыл спросить: Листопадов отвечает вашим требованиям?

— Да, конечно, — пробормотала Мила и неожиданно вспомнила:

— Я забыла отдать ему фляжку из-под коньяка.

Константин рассердился.

— Он что, спаивает вас?

— Да что вы, что вы! Просто я замерзла, сделала глоточек…

— Мне хочется, чтобы ваша жизнь как можно скорее вошла в привычную колею, тогда и моя жизнь, скажем так, облегчится. И мы с вами сможем, не оглядываясь на обстоятельства, пить вместе чай сколько вздумается.

После этой высокопарной речи Константин выскочил на лестничную площадку словно ошпаренный. «Боже мой, я стал изъясняться, как интеллигент из плохой пьесы. Надо прекратить думать об этой женщине днем и ночью. Ни к чему хорошему это все равно не приведет, виновна она в чем-нибудь или не виновна».

Глава 17

Покормив Листопадова, Мила предложила ему ночевку на диване, но он отчего-то отказался и сообщил, что проведет ночь на лестничной площадке. Часа в два пополуночи Мила для контроля покрутила изнутри замок на входной двери и увидела в глазок, что Листопадов тут же высунулся сверху. Успокоенная, она отправилась спать и впервые за последнее время заснула сразу и надолго. Из царства сновидений ее вырвал настойчивый трезвон, который кто-то поднял, звоня в ее входную дверь. Взглянув на часы, она обнаружила, что стрелка только что сползла с семи утра.

Протирая глаза кулаками, Мила походкой пьяного матроса дошла до коридора и обнаружила на лестничной площадке Ольгиного мужа Николая. Его внешний вид просто вопил о неприятностях. Расхристанная куртка, шарф на спине, словно высунутый язык, никакого пробора — волосы встрепаны и торчат в разные стороны, будто их специально распушали феном.

— Что? — мертвым голосом спросила Мила, распахивая дверь.

Николай ворвался в коридор, не видя ничего вокруг себя.

— Ольгу похитили! — плачущим голосом воскликнул он. — Стукнули по голове, засунули в машину и увезли в неизвестном направлении!

— Ты сам видел? — ахнула Мила.

— Видел. Меня тоже стукнули по голове. А потом наступили черным сапогом на горло и сказали: «Позвонишь в милицию, ее убьют!»

Николай пробежал в комнату и принялся кружить по ней, словно игрушка на батарейках.

— И ты. Конечно, не позвонил в милицию? — уточнила Мила, начиная бегать за ним.

— Конечно, не позвонил. Как я мог?! Она моя жена, и я хочу, чтобы она вернулась обратно!

— Кому ты сказал о случившемся? — допытывалась Мила, подтягивая пижамные штаны повыше.

— Никому. Сразу же, как очухался, поехал к тебе.

— Почему ко мне? — хмуро спросила та.

— Ну как же? — растерялся Николай. — Вы с ней так близки, так откровенны. Я подумал, может, ты знаешь, из-за чего все это случилось?

— Ничего я не знаю! — огрызнулась раздавленная известием Мила. — И что теперь делать, не знаю. Господи, какой ужас!

Она плюхнулась на разобранную постель и в буквальном смысле слова схватилась за голову. Николай тотчас же рухнул поблизости на ковер и уткнул буйную голову Миле в колени. Плечи его вздрагивали. Мила краешком сознания отметила, что даже в горе от него несет любимой туалетной водой отвратительного качества.

— Успокойся, успокойся, — дрожащим голосом попыталась утешить Николая Мила и даже погладила его по затылку осторожно, словно чужую собаку.

Николай зарыдал еще сильнее, орошая ее пижаму всамделишными слезами. Ей это не понравилось, поэтому она взяла его за волосы и, потянув за них, приблизила к себе его жалкое лицо.

— Успокойся! — приказным тоном велела она. — Давай еще раз, только подробно и по порядку. Как вы с Ольгой очутились на улице рано утром?

— Мы… Мы возвращались из ночного клуба. — Николай неуклюже поднялся на ноги и плюхнулся рядом с Милой на кровать. — Это не так далеко от дома. И Ольга захотела прогуляться. Заставила меня идти с ней пешком.

— Она здорово перебрала? — уточнила Мила, читая правду по бегающим глазкам Николая.

— Как ты догадалась? — удивился тот.

— Кто бы на моем месте не догадался? Итак…

— Она громко пела и требовала, чтобы я подпевал.

Мила мрачно кивнула. В прошлый раз, когда ей довелось гулять вместе с сестрицей, та во время прогулки не только пела, но и плясала, и их остановил милицейский патруль, который, правда, позже еле унес ноги от обнаглевшей Ольги.

— Так в каком месте на вас напали? — не сдавалась Мила.

— Во дворе, неподалеку от дома. Знаешь, там есть такая арка…

— Знаю. И что ты можешь сказать о нападающих?

— Я видел только одного. Он был огромного роста, заросший щетиной, в черной бандане и чернокожий.

— Негр?! — изумилась Мила.

— Нет-нет, не негр. Я имею в виду — на нем были кожаные штаны и кожаная куртка.

Мила тотчас же представила, как ее сестру увозит небритый байкер, перекинув через седло мотоцикла.

— У него была машина, — словно подслушав ее мысли, продолжал Николай. — Стекла были темные, поэтому я не видел, кто за рулем. А может быть, за рулем никто вообще не сидел и этот тип был один!

— А какая машина?

— Какая-то, я не знаю. Я… Я не слишком хорошо разбираюсь в моделях автомобилей.

— Странно и глупо. Почти все мальчишки разбираются в моделях.

— Когда я был маленьким, — без тени сарказма ответил тот, — ничего подобного по улицам не ездило. Мила! — тут же жалобно добавил он. — Я бы выпил чего-нибудь горячего, чаю или кофе…

Мила повела его на кухню и одновременно допытывалась:

— Не понимаю тебя, Николай! Тебе не велели звонить в милицию, пообещав, что в этом случае с женой ничего не случится. Но что-то же они должны потребовать взамен?

— Ты думаешь, выкуп?

— Я не знаю, но ты должен был ехать домой и сидеть возле телефона! Это логично — ждать звонка от похитителей. Ты же летишь ко мне, бросив Ольгу, что называется, на произвол судьбы.

— Но как ты не понимаешь — я в трансе! — обиделся Николай, глядя на нее полными боли глазами. — Я испуган, растерян… Я раздавлен, наконец!

«Может быть, обратиться к Глубоководному? — подумала Мила. И тут же отказалась от этой идеи. Даже если он согласится что-то делать, то розыски затянутся на неопределенное время. — А что, если похитители потребуют взамен Ольги мою шкуру? — пришла ей в голову неожиданная и неприятная мысль. — Так сказать, баш на баш. Не может быть, чтобы каким-то темным силам одновременно потребовались мы обе. Хотя… Может быть, это как-то связано с папой? С его бывшей службой?»

Мила тут же себя одернула. Папа сто лет уже не работал, да и в лучшие времена не обладал никакой особо ценной информацией, разве что о внутрипартийных делах. Вряд ли верные ленинцы до такой степени злопамятны. Кроме того, по описанию Николая, похититель выглядел скорее как настоящий головорез и не походил на приверженца идеям Ильича.

Когда Мила соорудила две большие кружки с молоком, Николай жалобно попросил колбасы.

— Наверное, голод напал на меня из-за потрясения, — предположил он.

Мила молча наделала для него бутербродов, изумляясь матушке-природе.

— Боже, что же теперь будет? — спросил Николай с набитым ртом. — Может быть, все-таки обратиться в милицию?

Мила не успела ничего ответить, потому что в дверь снова позвонили. Она вскочила на ноги, едва не опрокинув табурет, и метнулась в коридор. Однако это был всего лишь водопроводчик Митяй, который явился проверять отопление. Он был мелким, но кряжистым мужчиной неопределенных лет. Скорее молодым, чем старым, но за это голову на отсечение Мила давать бы не стала.

— Я только на момент, — пообещал он, бочком протискиваясь мимо нее в квартиру. — Потрогаю батарею на кухне, ладно? Ты, хозяйка, того, не волнуйся.

Видимо, у Милы был еще тот видок. Николай, услышав их диалог, заранее скрылся в комнате. Митяй же, потрогав батарею, принюхался к витавшим по кухне запахам и спросил:

— Арабика?

— Чего? — не поняла Мила.

— Значит, мокко, — вздохнул знаток кофе и показал заскорузлым пальцем на Милину кружку:

— Можно?

— Валяйте, — мрачно разрешила она.

Митяй в два глотка расправился с напитком и, крякнув, как после приема «на грудь», вытер тыльной стороной ладони рот и отправился восвояси. Мила бросила опустевшую кружку в раковину и налила себе новую. Потом двинулась в комнату искать Николая. За это время он снял с себя свитер, оставшись в футболке, обтянувшей все выпуклости его молодого торса. «Тоже мне, атлет, — с неожиданным раздражением подумала она. — С такими бицепсами не смог защитить собственную жену».

Когда Мила думала о судьбе Ольги, у нее внутри все леденело. В подсознании постоянно крутилась мыслишка о том, что похищение как-то связано с покушениями на нее саму, Но как? Она до сих пор не находила в этих покушениях рационального зерна, не могла понять, кому и почему стала помехой? В последнее время у нее вообще стала появляться мысль, что все как-то само собой утряслось — ведь попыток убить ее больше не было. И вот теперь нападение на Ольгу, которое вообще спутало все карты. «Почему меня хотели убить, а Ольгу похитили? — размышляла, Мила. — Почему Ольга им нужна живая, а я была нужна только мертвая?» На эту загадку не было ответа. Размышляя таким образом, Мила впала в прострацию. Она сидела на кровати, так и не удосужившись сменить пижаму на что-нибудь более цивильное.

Николай тем временем побывал на кухне, допил там кофе, доел бутерброды и снова появился в комнате. Сытость никак не повлияла на его плаксивое настроение. Он снова начал нудить, чем страшно Милу разозлил. Впрочем, она ни разу его не одернула, изо всех сил заставляя себя уважать его чувства.

— Мила! — позвал Николай после того, как она связалась с родителями и сбивчиво поинтересовалась, не звонил ли кто рано утром. Никто не звонил, и она потерянно уронила лицо в ладони. — Мила! — повторил Николай.

— Чего? — сквозь пальцы отозвалась она.

— Мила, мне страшно, — шепотом сказал тот. — У меня нехорошее предчувствие. И. даже руки дрожат, погляди.

Мила посмотрела, как дрожат его руки, но говорить ничего не стала. Ей бы самой впору пасть кому-нибудь на грудь. Николай для этих целей явно не годился, его надо утешать, как ребёнка. Он ныл, скулил, стенал и в конце концов оказался-таки у Милы в объятиях. Потом как-то так получилось, что в объятиях оказалась она у него.

Только почувствовав во рту знакомый запах зубной пасты. Мила поняла, что события разворачиваются как-то не так, как надо. Она замычала и изо всех сил отпихнула от себя Николая. Как ни странно, это не произвело на него никакого впечатления. Из рук он ее не выпустил, напротив, еще теснее прижал к себе, так сильно, что Мила в кои-то веки почувствовала себя тощей и хрупкой. «У меня будет деформация позвоночника! — в панике подумала, она. — Один диск сместится, после чего начнет развиваться патология. Я останусь инвалидом!» Взбрыкнув еще раз, Мила поняла, что подлый Николай вовсе не ищет утешения, а самым наглым образом пользуется ее беспомощностью.

Тогда она пошла на хитрость: сначала расслабилась, как будто сдалась, а потом несильно укусила гада-свояка за язык. Он, как и планировалось, невольно отпрянул, довольно громко взвизгнув при этом. Пытаясь отдышаться, Мила в бешенстве смотрела на него. Николай закрыл рот двумя руками и подпрыгивал на кровати, как ребенок, пробующий упругость матраса.

— Ты! — воскликнула Мила, вскочив на ноги, и, схватив подушку, в сердцах огрела его по голове. — Гадкий, низкий, похотливый павиан! Твою жену, может быть, в этот момент режут на кусочки!

— А что я могу сделать? — довольно злобно ответил Николай, вырвав у нее подушку и промокнув наволочкой капельку крови, выступившую на губе. — Если я обращусь в милицию, ее убьют. А так, может, нет. Остается ждать и верить. Я надеялся, мы скрасим друг другу трудное ожидание.

— У меня просто нет слов, — сказала Мила и обессиленно откинулась назад, упав на кровать. Матрац подбросил ее вверх, но расслабиться ей не удалось. — Николай снова оказался тут как тут и возобновил свои приставания.

— Послушай, — держа ее за руки, выдохнул он. — Неужели у тебя нет потребности сбросить стресс? Мы могли бы отлично утешить друг друга!

— Я все расскажу Ольге, когда она вернется!

— А я расскажу свою версию, — неприятно ухмыльнулся он, снова дохнув на нее мятой. Вероятно, его слюнные железы вырабатывали ментол. — После того, как ты напала на меня в ресторане, Ольга поверит мне, а тебе не поверит!

В его голосе заранее звучали победные нотки. Мила в тайне согласилась с тем, что он прав.

— Я с самого начала поняла, что ты крыса. — Она согнула коленку и изо всех сил ударила туда, куда положено бить женщинам в таких случаях.

На этот раз Николай заорал на всю вселенную, словно раненый осел. Мила была уверена, что его слышно не только на лестничной площадке, но и на улице. Сейчас прибежит Листопадов и ворвется с вопросами. Безо всякого сожаления глядя на свернувшегося клубочком Николая, она пошла в коридор, ожидая звонков и нетерпеливого стука в дверь.

Однако ничего подобного не произошло. Листопадов или не слышал воплей, доносящихся из подведомственной ему квартиры, или временно покинул свой пост. «Вот был бы удар по его профессиональной чести, — не без ехидства подумала Мила, — если бы меня пристукнули, а он в самый ответственный момент сидел бы в туалете».

Несолоно хлебавши она возвратилась в комнату и сказала краснощекому после пережитого Николаю:

— Немедленно выметайся из моей квартиры и возвращайся домой. Не вздумай улизнуть, сиди и жди телефонного звонка. И никакой самодеятельности — инициатива будет исходить только от меня.

— Ты чокнутая, — процедил Николай, хватая свой свитер. — Нормальная женщина на твоем месте…

— Покончила бы с твоей потенцией раз и навсегда, — отрезала Мила. — Убирайся! Считаю до десяти.

Она еще не добралась до трех, а тот уже вылетел на лестничную площадку и загремел вниз по лестнице.

Мила остановилась на пороге. Дождавшись, пока внизу хлопнула дверь, она негромко позвала, задрав голову:

— Эй!

Никто не откликнулся. Замирая от недоброго предчувствия, Мила на цыпочках взбежала по лестнице вверх, ожидая увидеть буквально что угодно. Но наверху никого не было. «Куда же подевался мой верный страж? — забеспокоилась она, — Может быть, Глубоководный дал команду снять с меня наблюдение? И он просто-напросто ушел домой и лег спать? Нет-нет, — тут же одернула она себя. — Листопадов хороший мужик, он бы меня предупредил!»

Запершись на все замки, часа два она занималась накопившимися домашними делами, пытаясь выбросить из головы страхи по поводу Ольги. У нее ничего не получалось. От волнения за жизнь сестры ее начало тошнить. Она решила, что ждет еще два часа, а потом берет Николая под мышку и едет в милицию. Появится хоть какой-то шанс на ее спасение.

И Листопадов тоже. Вот куда он подевался? В конце концов Мила не выдержала и набрала номер телефона Константина. Приятный голос сообщил, что в настоящий момент абонент недоступен. Ясное дело: когда он нужен позарез, его не достать.

Едва определенные ею самой два часа прошли, Мила двинулась к телефону с твердым намерением звонить Николаю, чтобы активизировать его для решительных действий. Но, как только она подняла трубку, ожил дверной звонок. От неожиданности Мила подпрыгнула и уронила трубку обратно. «Наверное, это Листопадов», — подумала она. Когда она распахивала дверь, налицо ее было написано оживление. Однако оно тут же испарилось, когда Мила увидела, кто стоит на пороге.

А стоял на пороге милиционер с печальным лицом. Когда Мила шепотом поздоровалась, милиционер вздохнул и сказал:

— Можете уделить мне немного времени? У вас в подъезде человека убили.

Глава 18

Листопадов умер, не приходя в сознание, после того, как ему разбили голову неизвестным тяжелым предметом и затащили в подвал. Дверь была открыта в связи с тем, что водопроводчик Митяй занимался там своими прямыми водопроводческими обязанностями. Сам Митяй лежал поодаль от тела и, хотя был жив, не реагировал ни на голоса, ни на свет. Его отправили в больницу, и врачи сообщили, что Митяй проглотил большую дозу снотворного. Милиции предстояло выяснить, какое отношение имеет водопроводчик к смерти Листопадова. Пока они опрашивали соседей, и Мила была второй после Капиталины Захаровны. Она понятия не имела, что говорить. Рассказать правду? Про то, как все началось? Про человека в черных колготках, про отравленную «мексиканскую смесь», про исчезновение Ольги, про частного детектива, снимающего квартиру наверху…

Мила отлично понимала, что, если она вывалит все это на следователя, ее надолго заберут из дома. И уж тогда у нее не будет возможности позаботиться о сестре, да и вообще она может не выпутаться из неприятностей без потерь. А то еще ее саму заподозрят в убийстве. Но сказать, что она вообще не знает Листопадова?.. Нет, так поступить она не могла. Даже не потому, что кто-нибудь из соседей обязательно ее уличит, а из чисто, человеческих соображений.

Узнав, кого убили, Мила не сдержала чувств и сильно плакала.

— Это… Это мой друг, — соврала она, немного успокоившись. — Интимный. Я встречалась с ним. Недолго. Почти ничего про него не знаю. Так, всякую ерунду.

— Ну-ну, — сказал милиционер, облегченно вздохнув. — Личность, стало быть, установлена. — Придется вам, гражданочка, рассказать нам о своем знакомстве с убитым во всех подробностях.

«Только бы Глубоководный меня нечаянно не выдал! — подумала Мила, кусая губы. — Если он неожиданно возвратится в квартиру и напорется на милицию, то может запросто рассказать правду. Если это, конечно, ему выгодно».

Проведя некоторое время в милиции, Мила возвращалась домой в состоянии, близком к истерике. Она ведь так и не успела позвонить Николаю. А вдруг с ним уже связались похитители и, пока она давала показания, Николай начал действовать самостоятельно? Один, без поддержки, этот хлюпик мог здорово напортачить.

Когда Мила уже подошла к подъезду, дверь неожиданно вылетела наружу, и на улицу, словно дикая пантера из клетки, вырвалась живая и невредимая Ольга. Вид у нее, правда, оказался изрядно потрепанным, но ни синяков, ни следов пыток заметно не было. Одета она была ужасно странно — в большие не по размеру джинсы, стянутые на талии кожаным ремнем, и мужскую водолазку, от которой воняло аптекой. Сверху на ней красовалась дешевая куртка из кожзаменителя с подвернутыми в три раза манжетами.

Сестры одновременно издали по восторженному воплю и бросились Друг другу на шею.

— Как же ты меня испугала! — кричала Мила, ощупывая сестру.

— Да я сама испугалась, — призналась та.

— Как ты вырвалась на волю? — накинулась на нее Мила. — Николай заплатил выкуп?

— А за меня что, требовали выкуп? — оживилась Ольга.

— Пока не знаю. А ты виделась с Николаем?

— Его нет дома. А ты с ним виделась?

— После того, как тебя вырвали прямо у него из рук, он прилетел ко мне и рыдал, словно мальчик, — сообщила Мила ту часть информации, которая могла бы, безусловно, порадовать сестру. — Похититель сказал ему, что, если он обратится в милицию, тебе кранты. Мы никак не могли решить, верить ему или не верить. И вот собирались все-таки не поверить, но тут такое произошло! Я потом тебе расскажу. Но что случилось, Ольга? Почему ты на свободе? Ты сбежала?!

— Ах, Милка! Это большая человеческая драма! Так просто не расскажешь. Пойдем к тебе, тяпнем по маленькой…

Мила в ужасе отпрянула:

— Нет, дорогая, давай обойдемся без «тяпнем». И ко мне не пойдем. Лучше в какое-нибудь кафе.

— Только если ты заплатишь. Сумку у меня украли! Ту, двухцветную, с замочком-поцелуйчиком, помнишь? Мою любимую. Она стоила больше ста баксов!

— Считай, что дешево отделалась, — сказала Мила, потащив ее прочь от подъезда. — Уйдем отсюда поскорее.

Они спрятались в крошечном кафе на пять столиков, и Ольга первым делом потребовала у бармена за стойкой пачку сигарет. Придвинув к себе пепельницу, она принялась чиркать спичками, но, поскольку страшно нервничала, головки отламывались и разлетались в разные стороны, словно маленькие болиды. Наконец ей удалось поджечь первую сигарету, после чего последовала минута молчания. Пока сестрица наслаждалась куревом. Мила принесла поднос с кофе и ватрушками.

— Ах, я только сейчас почувствовала, что проголодалась! — воскликнула Ольга. Вообще-то аханье было не в ее стиле. Вероятно, на нее так подействовало похищение.

— Ну, теперь рассказывай поскорее! — потребовала Мила, расправляясь с первой ватрушкой. Когда она нервничала, то всегда старалась наполнить желудок пищей, чтобы не заработать гастрит.

— Мы с Николаем решили отправиться в ночной клуб…

— Это ты очень издалека начала, — перебила ее Мила. — Давай сразу по существу. Когда подъехала машина…

— Это тебе Николай рассказал про машину?

— Ну, да!

— Я не видела никакой машины. В тот момент я кружилась, раскинув руки, и представляла, что я лечу. Над головой было бездонное небо… И тут меня кто-то треснул по башке. Все. Я больше ничего не помню.

Мила застыла с недожеванным куском во рту.

— Как ничего? — даже рассердилась она. — А как ко мне приехала — тоже не помнишь?!

— Да нет, ты не поняла. Я, конечно, через некоторое время пришла в себя. Это было так… так… невероятно! — наконец подобрала она нужное слово. — Как в кино, ей-богу! Я чувствую, у меня все заклеено — глаза, рот, руки, ноги… Все! И кто-то — наверное, похититель, понимаю я, — разрезает на мне одежду острым ножом. Сверху донизу!

Мила проглотила остаток ватрушки и с ужасом поглядела на сестру;

— Так он что, оказался насильником?!

— Да нет, просто извращением, — махнула та рукой.

— Что же он с тобой сделал? — шепотом уточнила Мила.

— Раздел до трусов, привязал к дереву и смылся! — с ноткой обиды в голосе ответила та. — Можешь себе представить такое зверство? На улице страшный холод, я вся затвердела, словно пластилиновая ворона, и поняла, что приму смерть от переохлаждения. Не знала, где я. Подать голос не могла, только мычала.

— Куда он тебя увез? Где ты оказалась? — с замиранием сердца переспросила Мила.

— В лесу. В темном холодном лесу, — с надрывом ответила Ольга. — Это я узнала буквально через пять минут. На мое счастье, неподалеку от того дерева, к которому меня привязали, находилась деревня. А в этой деревне жил доктор. Он, Милка, так похож на тебя!

— Да? — с подозрением спросила та. — Чем же, интересно? Белокур и страдает целлюлитом?

— Нет-нет, он до первого снега собирает корешки, представляешь?

— Хочешь сказать, местный доктор отправился в лес копать корешки и наткнулся на тебя?

— Точно! Можешь себе представить сцену? Я, практически голенькая и беспомощная, мычу, мотаю головой! Доктор, когда увидел это, долго в себя прийти не мог.

— Это и есть большая человеческая драма? — осторожно уточнила Мила.

— Ну, что ты! Большая человеческая драма началась тогда, когда доктор меня расклеил — рот, нос, ноги… Знаешь, это была такая широкая клейкая лента. Но едва он только принялся за руки, появилась — кто бы ты думала? Его жена!

— В лесу?

— Именно что в лесу. Ну, не верила она мужу. Не верила, что он каждый день с огромным упорством собирает в лесу корешки. Заподозрила глупая баба, будто свидания у муженька. И решила за ним проследить. И надо же ей было выбрать для этого именно сегодняшнее число! В общем, я, синенькая от холода, словно баклажан, со все еще спутанными руками подпрыгиваю на месте, пытаясь согреться. Доктор сопит от напряжения, торопясь освободить меня от последних пут, и тут раздается истошный вопль, от которого у меня кровь застывает в жилах. Я спрашиваю: «Это что, местная собака Баскервилей?» Доктор отвечает: «Что-то вроде того. Это моя жена. Не обращайте внимания. Кажется, она немного расстроена». Не знаю, почему он сказал «немного». Я уверена, что от ее воплей в радиусе километра передохли все белки. По счастью, доктор успел освободить мне руки, прежде чем фурия бросилась на меня. Ну, я тебе скажу, это был бой! Тетка оказалась маленькой, но сильной. Если бы я вовремя не схватила ее за волосы, думаю, она прокусила бы мне живот. Ее зубы клацали в трех миллиметрах от моей печени!

— А доктор что? — с замиранием сердца поинтересовалась Мила. — Неужели не мог вмешаться?

— Он не знал, сколько времени я торчала возле этого дерева. Боялся, что если я сразу же не начну активно двигаться, то подхвачу воспаление легких. Это он уже мне потом объяснил, когда мы встретились во второй раз.

— Приятный человек! — с сарказмом заметила Мила.

— Доктор не продумал всего одной детали: как остановить собственную дражайшую половину. С меня уже пена падала хлопьями, когда он наконец посоветовал мне спасаться бегством. Женушка его оказалась хрома на правую ногу. Вероятно, он женился на одной из своих пациенток.

— И что ты?

— Что я? Я дернула прочь.

— Голая? — испугалась Мила.

— Зришь в корень. У доктора я из одежки ничегошеньки позаимствовать не успела. Но самое забавное было то, что я бежала, не оглядываясь. Я была уверена, что фурия гонится за мной по пятам. Мне даже казалось, что я слышу за собой ее дыхание! Увидев просвет среди деревьев, я рванула туда и очутилась на шоссе местного значения.

Ольга принялась раскуривать вторую сигарету от окурка предыдущей, втягивая щеки внутрь. Несмотря на ужасную одежду и растрепанную голову, выглядела она по-прежнему потрясающе. Жену деревенского доктора, в принципе, можно было понять.

— Так ты бежала практически голая по шоссе? — не поверила Мила.

— Чего ты удивляешься? Не могла же я по собственной воле снова свернуть в лес! Меня бы ждала там неминуемая гибель!

— Кто же тебя одел? — Мила подбородком указала на сестрицын наряд.

— Добрые люди, — повела бровями Ольга и, повесив сигарету на край пепельницы, взялась за свою ватрушку.

— Вижу, — с определенной долей сарказма заметила Мила, — что все добрые люди были мужчинами.

— Ну, это само собой разумеется. Возможно, какие-то женщины тоже хотели проявить отзывчивость, но они просто не успели.

— Ага! Мужики были проворнее.

— Так точно. На шоссе меня догнал местный автобус. Поскольку ходит он раз в четыре часа, народу в нем было набито предостаточно. Завидев меня, шофер не стал сигналить, а пристроился в хвосте и сбавил скорость. Вероятно, пытался сообразить, спортсменка я, нудистка или просто сумасшедшая. Потом решил, что это не его ума дело, и пошел на обгон. Ну, тут я проявила сообразительность. Закрыла лицо руками и сделала вид, что рыдаю. Автобус остановился, пассажиры высыпали наружу, а тут и доктор подъехал.

— Какой доктор? Тот, из леса?

— Ну, конечно! Не подумала же ты, что он позволил убежать голой женщине в неизвестность?

Положа руку на сердце. Мила именно так и подумала.

— Он меня одел, обул и привез в Москву. Кстати, очень обаятельный мужчина. Если бы я была одинока…

— Ольга, но ты не одинока, поэтому не отвлекайся.

— Не застав Николая, я позвонила тебе, но трубку никто не брал. Я подумала: вдруг ты в ванне или стираешь, и дернула прямо сюда.

— Ты с ума сошла? — удивилась Мила. — Как ты себе это представляешь: я узнаю, что мою сестру увезли неизвестные, и принимаюсь за стирку?

— Но я ведь не знала, что случилось с Николаем! — возразила Ольга. — Если бы он, допустим, тоже не вернулся домой, нас бы с ним хватились ой как не скоро.

Ольга была права на сто процентов. Однажды она прямо с улицы увезла Николая за границу на уик-энд просто потому, что бедняжка заскучал. И при этом никого из родных не предупредила.

— Ольга, а зачем тебя похитили? — с тревогой в голосе спросила Мила. — С какой целью?

— Откуда мне знать? Я же тебе говорю: сначала меня лишили сознания, а очнулась я уже в лесу с заклеенными глазами.

— Это был здоровый мужик в бандане и кожаных штанах, — сообщила Мила то, что узнала от Николая.

Вполне оклемавшуюся Ольгу это сообщение, пожалуй, даже восхитило.

— Вот это да! — воскликнула она. — Могу себе представить, как чувствовал себя мой бедный муж!

— Он чувствовал себя отвратительно, — не погрешила против истины Мила.

— Не смотри на меня с таким подозрением. У меня нет знакомых парней, которые ходят в косынках и кожаных штанах. Я давно уже вышла из того возраста, когда тянет на молодых бандитов.

— По-моему, ты как раз в него только входишь. Сопляк Николай, можно сказать, — первая ласточка.

— Ой, Милка, а ты-то сама как неважно выглядишь!

— Еще бы, — скорбно ответила та. — Новости у меня ужасные. Сашу Листопадова убили. Прямо у меня в подъезде.

Ольга закрыла рот обеими руками.

— Когда? — наконец выдохнула она.

— Прямо сегодня.

— А милиция? Ты милиции все рассказала? — напряженным голосом спросила Ольга.

— Ничего не рассказала. Даже не знаю, что на меня нашло. Придумала, будто Листопадов за мной ухаживал. Недавно, мол; познакомились. Может быть, не надо было врать? И я все только усложнила? Но ведь, Ольга, если я начну громоздить правду, мне никто не поверит. Тут уже столько всего переплелось!

— Но Теперь тебя вообще некому защищать! — воскликнула Ольга. — Мила, это ужасно! Иди в милицию, пусть тебя даже арестуют на какое-то время, зато ты будешь в безопасности.

— Я сделала ставку на Глубоководного, — заявила Мила, с громким стуком бросив чайную ложечку в блюдце. — Хоть он и темная лошадка, но он мне нравится.

— Одной твоей симпатии недостаточно для того, чтобы защититься! Происходят убийства, Мила! Меня ведь тоже могли сегодня убить!

Мила побледнела, но ничего не ответила.

— Кстати, — перешла на более спокойный и мрачный тон Ольга. — Почему же меня все-таки не убили? Если похититель рассчитывал на то, что я замерзну и умру, то он здорово рисковал, выбрав дерево, которое растет так близко к дороге и к деревне.

— Может быть, он не знаком с местностью? — предположила Мила.

— Ну да! Говоришь, это огромный детина? Мог бы занести меня поглубже — десять минут хода, — и все!

— Думаешь, он хотел, чтобы тебя нашли?

— Ничего конкретного я не думаю. Потому что не вижу во всем этом смысла.

— Но какой-то смысл есть! — горячо возразила Мила. — Просто так людей не хватают на улицах.

— Кстати, — спохватилась Ольга. — Надо позвонить домой. Вдруг Николай уже объявился? Он ведь продолжает переживать.

— Интересно, куда его понесло в такой важный момент? — рассердилась Мила. — Сказала же ему: сиди на телефоне. Все-таки он болван.

— Но он мой болван, — с нежностью в голосе возразила Ольга. — Поэтому оставь ему шанс хотя бы на твою симпатию.

Мила вспомнила, как Николай приставал к ней утром, и сделала кислую физиономию.

Глава 19

Мила издали наблюдала за воссоединением супругов.

— Ольга! — дико вскрикнул встрепанный Николай и, рыдая, бросился жене на грудь. Плечи его вздрагивали, а из покрасневших глаз падали большие прозрачные слезы. «Может быть, он потер их мылом?» — подумала недоверчивая Мила и, гневно фыркнув, отвернулась.

Ей предстояло найти Константина и сообщить об убийстве Саши Листопадова до того, как об этом ему сообщит милиция. Иначе могут случиться неприятности. Однако в квартире наверху по-прежнему никого не было, молчал и мобильный телефон.. «Как он мог бросить меня на произвол судьбы? — досадовала Мила. — Если он решил делать вид, что работает только на меня, то ведь должен держать марку!»

Братья Глубоковы между тем были заняты поисками человека, отправившего их деда в клинику в Швейцарии. При этом о Миле они вовсе не позабыли. Константин думал о ней постоянно и очень переживал. Борис же, уверенный, что за ней присматривает Листопадов, был абсолютно спокоен. Первые признаки беспокойства он .проявил тогда, когда Листопадов не вышел на связь в положенное время. Вечером Борис сам позвонил ему на мобильный, но трубку взял посторонний человек, и он тут же прервал звонок.

— Костик! — взволнованно сказал Борис, срочно связавшись с братом. — Сегодня вечером надо встретиться. Приезжай на нашу квартиру. Что-то я соскучился по Лютиковой. — И многозначительно добавил:

— Ты понимаешь?

Жена Бориса Ася, обеспокоенная его последними длительными отлучками из дому, подслушивала разговор. Сделав из него неверные выводы, она сначала недолго побыла в шоке, потом пришла в ярость и решила выследить Бориса и разоблачить. Поймать на месте преступления с неведомой Лютиковой, с которой ее муж собирается ночевать в какой-то квартире.

Со змеиной улыбкой Ася поцеловала мужа в макушку и сказала, что отправляется в гости. Сама же вышла на улицу и нырнула в соседний подъезд. Здесь жила ее подруга, у которой умная Ася позаимствовала неприметные «Жигули». Подруга только что явилась с работы, и «Жигули» стояли у нее под окнами. Усевшись за руль, Ася повязала на голову платок и впилась взором в дверь подъезда.

Борис вышел довольно скоро. Если бы Ася двинулась за ним на собственной машине, у нее было бы мало шансов вызнать адрес «той квартиры». Однако на темные «Жигули», прицепившиеся ему в хвост, Борис не обращал ровным счетом никакого внимания. И привел свою благоверную прямо к цели.

Когда Борис скрылся за дверью квартиры, которую он открыл собственным ключом, все еще потрясенная до глубины души Ася отправилась шататься по двору. Во дворе, несмотря на сгустившиеся сумерки и неважную погоду, было довольно оживленно. Люди собирались кучками, а те, которые шли с работы, застревали возле подъездов. Настороженная Ася услышала знакомую фамилию «Лютикова» и примкнула к самой большой из групп. Где и услышала об убийстве друга таинственной Лютиковой, которого нашли в подвале рядом с опоенным водопроводчиком Митяем.

Ася тотчас же задалась вопросом, способен ли ее муж на убийство из-за женщины. Она уже допустила мысль о том, что Борис влюблен в коварную Лютикову. Единственное, что удерживало ее от решительных действий, это звонок Бориса Костику. Интересно, а этот-то каким боком привязан к супружеской измене брата? То, что это измена, она не сомневалась с самого начала. Борис в последнее время был постоянно занят, невероятно хмур и неразговорчив. Подруги наперебой убеждали Асю, что это и есть явные признаки мужской неверности. Ася готова была сражаться за мужа, вот только не знала, как и с кем. Теперь же ситуация коренным образом изменилась.

Просто позвонить в ненавистную квартиру на третьем этаже и посмотреть, как поведет себя Борис, Ася считала делом бесперспективным. Борис был хитрым и ужасно умным, иначе как бы он зарабатывал большие деньги? Он обязательно придумает какую-нибудь чертовски убедительную отговорку. Нет-нет, его надо было застукать на месте преступления, в обнимку с роковой женщиной Лютиковой. Вот тогда…

Ася обошла дом по периметру и осмотрела фасад. И тут на одном из балкончиков увидела собственного мужа, который глядел за горизонт, барабаня пальцами по перилам. Ася быстро сосчитала, какой по счету этот балкон от края дома, и отступила поближе к стене, чтобы муженек ее чего доброго не увидел. Прохожие же могли подумать, что она разглядывает подарки в магазинной витрине.

«Как же мне проникнуть в эту дурацкую квартиру? — переживала Ася. — И даже лучше — на балкон? Чтобы увидеть и услышать все, что необходимо?» Дом был старый, и балкончики оказались небольшими, с металлическими прутьями. Находились они на значительном расстоянии друг от друга, и перебраться, допустим, с балкона одной квартиры на балкон другой не было никакой физической возможности. Оставалась крыша. Ася подумала, что на крыше есть масса предметов, за которые можно зацепить веревку, и уже по веревке спуститься вниз. Страшно, конечно, но все же не смертельно. Внизу — навес над магазином, всё-таки одним этажом меньше. Кроме того, Ася не собиралась срываться вниз — она не растяпа и не слабонервная барышня.

Для того чтобы слезть с крыши на балкон, необходимо было добыть веревку и соответствующим образом экипироваться. Асе ничего не оставалось делать, как возвратиться домой для тщательной подготовки ночной вылазки.

* * *

Мила тем временем сидела в своей квартире на табуретке посреди кухни и смотрела в одну точку на полу. Унылые, пессимистические, а порою даже очень страшные мысли царили в ее подсознании. Когда в дверь позвонили, она безразлично поглядела в глазок, и даже если бы увидела там неизвестно кого, все равно бы открыла.

Однако на пороге стоял не кто-нибудь, а Илья Орехов. Вид у него был недовольный и даже слегка рассерженный. В красивом длинном пальто и кашне в шашечку он по-хозяйски вошел в коридор и вместо приветствия сказал:

— Ты совсем распустилась. Мила. Посмотри, на что ты похожа!

— Уйди, Орехов, у меня депрессия, — вяло ответила та. — Зачем ты пришел? Может быть, это ты хочешь убить меня? — Мила внезапно рассмеялась лающим смехом.

— Мне позвонила Ольга и здорово меня накрутила, — пояснил Орехов. — Якобы мой святой долг ехать и тебя охранять. Якобы кого-то убили в твоем подъезде, и ты поэтому не можешь ночевать одна. А ей ты не разрешаешь приезжать, потому что из-за тебя на нее было совершено нападение. Вот я приехал.

— На кой черт ты мне сдался? — равнодушно спросила Мила. — Если меня захотят убить, ты вряд ли помешаешь.

— Кому? — сердито спросил Орехов. — Мы ведь уже договорились, что убить хотели Алика Цимжанова!

— Если тебе нравится так думать, я не возражаю. Кстати, а где твой комплект ключей от моей квартиры? — внезапно оживилась она.

— Валяется где-то здесь. Уходя, я ключи с собой не брал.

— Будто бы.

— Неужели после того, как ты осталась одна на этой жилплощади, тебя ни разу не потянуло сделать генеральную уборку? Разобрать углы и коробки? Тогда бы ты и нашла мои ключи.

— Знаешь, Илья, я почему-то не хочу, чтобы ты меня охранял, — призналась Мила, глядя на него тусклыми глазами.

— А кем тебе доводился этот, убитый? — с ноткой странной ревности в голосе поинтересовался Орехов. — Ольга сказала, будто бы он у тебя был телохранителем?

— Вот и ты доохраняешься, — вяло ответила Мила. —Так что лучше уезжай, Илья, подобру-поздорову.

— Ну, смотри, это твое решение, — пожал плечами тот и поднялся. — Потом не говори, что все тебя бросили на произвол судьбы. Я ведь помню, ты любишь жаловаться на обстоятельства и всех подряд обвинять в своих неприятностях.

Мила апатично фыркнула и подождала, пока за Ореховым захлопнется дверь. Потом отправилась в комнату и включила телевизор. Шел отечественный боевик со стрельбой и непрекращающимся матом. Где-то на середине фильма зазвонил телефон.

— Все чего-то от меня хотят! — вслух произнесла Мила и сняла трубку.

На проводе оказалась Татьяна.

— Шпатциков меня замордовал; — сообщила она на глубоком выдохе. — Надо срочно варить твою проклятую мазь, иначе будет светопреставление. Он оборвал мой домашний телефон и в поликлинике просто не дает проходу. Ты себе не представляешь! Мне пришлось соврать, что мазь у тебя особенная, и что ее можно варить только в полнолуние, в два часа ночи, когда вороны перестают каркать.

— Они разве так поздно перестают? — искренне удивилась Мила.

— Ну, я не знаю! — почему-то раздражилась Татьяна. — В конце концов, какая Шпатцикову разница? Он должен усвоить одно: что мази он еще какое-то время не получит. Думаю, ты еще о нем услышишь! Адрес свой ты сама ему написала, так он этим не удовлетворился, все расспрашивал, на какую сторону у тебя выходят окна. Жди, скоро он поселится у тебя на балконе.

— Я его не боюсь.

— Но ты-то, ты-то должна держать фасон! Неужели, ты уже раздумала зарабатывать деньги? Так быстро? Только начав? Войдя, так сказать, во вкус?

— Нет, просто у меня неприятности. Листопадова убили, — нехорошим ровным голосом сказала Мила. — И на Ольгу совершили нападение, привязали ее в лесу, правда, ей удалось спастись.

Татьяна стала причитать и охать, но Мила перебила ее:

— Знаешь что? Пойду-ка я спать, завтра договорим.

Она упала на кровать поверх покрывала и отключилась. Ей снились противные сны, когда что-то кому-то хочешь доказать, куда-то бежишь, но ноги не бегут, и оттого ты испытываешь панический страх. В своих снах Мила бегала по коридорам, где не было окон, и через некоторое время поняла, что начинает задыхаться. Она замолотила руками и ногами по постели и тотчас же проснулась. А проснувшись, обнаружила, что дышать ей и в самом: деле нечем, потому что кто-то душит ее.

Черный человек с неразличимым в темноте лицом навалился на нее всем телом и сомкнул на шее руки в кожаных перчатках. Когда он надавливал сильнее, перчатки противно скрипели. От убийцы одуряюще пахло дешевым одеколоном. Мила ни о чем не успела подумать, когда заработали рефлексы. Она почувствовала, что ее раскинутые по кровати руки сильно напряглись и сжались в кулаки. Затем она сделала одновременное молниеносное движение, изо всех сил ударив нападающего с двух сторон по ушам. После чего закричала. Она зажмурилась и кричала, кричала и кричала, пока кто-то не принялся тормошить ее за плечи.

— Людмила, перестаньте! — требовал чей-то настойчивый голос.

Мила послушалась, перестала вопить и открыла глаза. В тот же миг ей захотелось закричать снова — над ней нависал все тот же темный силуэт незнакомца.

Она пискнула, но в этот момент в комнате вспыхнул свет, и она опять невольно зажмурилась.

— Людмила Николаевна! — раздался неподалеку нежный, почти детский голосок. — Ой, а вы кто?

— Глубоков… водный, — ответил кто-то голосом Константина.

Мила заставила себя открыть глаза и увидела, что в комнате действительно находится ее любимый сыщик и медсестра Жанна с первого этажа.

— Я услышала крики, — объяснила та. — Побежала наверх узнать, что случилось, дверь оказалась распахнута, я вошла. Я думала, может Людмиле Николаевне плохо. Я тогда бы сделала укол еще до приезда «Скорой».

— Разве те, кому плохо, так орут? — пробормотал Константин. — А дверь действительно была открыта. Я, когда прибежал, всего лишь толкнул ее плечом.

— Почему вы не включили свет? — спросила Мила, глядя ему прямо в глаза. Одновременно она почувствовала, что у нее здорово болит горло.

— Потому что в прошлый раз я не обратил внимания, где выключатель, и просто не хотел терять время на всякую ерунду. Мне нужно было убедиться, что в вас не воткнули нож или не бросили вам змею на постель.

— Змею в темноте особенно хорошо было бы видно, — с подозрением заметила Мила, поднимаясь и растирая шею.

— Я пользовался зажигалкой, — рассердился Константин. — И что вы вообще на меня накинулись?

— Что у вас случилось? — напомнила о себе Жанна, нервно сплетая и расплетая пальцы. — Капитолина Захаровна так разволновалась!

— Меня кто-то хотел задушить, — деловым тоном сообщила Мила. — Кто-то в черных кожаных перчатках. О, как они противно скрипели!

— Покажите-ка шею! — потребовал Глубоков. — Кажется, вас действительно душили. А где Листопадов? Почему, интересно знать, вы ночуете в квартире одна?

— Потому что Сашу сегодня убили, — заплакала Мила.

Константин открыл рот, да так и остался стоять, пытаясь усвоить ужасную информацию.

— Раз у вас уже все в порядке, то я пойду, — пролепетала Жанна и попятилась в коридор, — Капитолина Захаровна наверняка уже извелась от переживаний.

— Передайте ей извинения, — сказала Мила сквозь рыдания. — Наверное, надо вызывать милицию.

— Что ж, — мрачно сказал Константин. — Ваше право.

— А почему вы… в куртке? — неожиданно испугалась Мила, заметив, что из кармана этой самой куртки высовывается краешек чего-то, сильно напоминающего кожаную перчатку.

— Потому что я только что пришел, — пожал плечами тот. — Не успел раздеться.

— Но ведь уже бог знает сколько времени!

— Только что пробило полночь.

— Все это похоже на какую-то страшную игру! — неожиданно рассердилась Мила. — Как будто бы какой-то маньяк задумал поиграть со мной в умри-умри!

— Так вы будете вызывать милицию?

— Не буду, — огрызнулась Мила, вспомнив Толика Хлюпова и то, что она соврала милиционерам по поводу Листопадова.

— Но вы же не останетесь здесь одна? — привязался к ней Константин. — Хотите, я отвезу вас к сестре?

— Не хочу, — уперлась Мила. — Лучше я… Я пойду к Гаврику и возьму у него напрокат зубастую собаку.

— Кто такой Гаврик? — деловито осведомился Константин.

— Гаврик Морозов — это парень из соседнего подъезда. Пару раз, когда у него были вечеринки, он приходил ко мне за куревом.

— А разве вы курите?

— Я — нет, но Ольга курит, и у меня дома полно сигарет. Но что это мы говорим обо всяких глупостях?

— Пойдемте к Гаврику вместе, — сказал Константин.

— Пойдемте, — охотно согласилась жертва нападения и поднялась.

— Постойте, вы что, хотите пойти прямо так? — Он руками очертил в воздухе выразительный контур, вероятно, изображающий Милу в пижаме.

— Зачем так? Я надену пальто — и все.

Она действительно набросила пальто прямо на пижаму и сунула голые ноги в странные ботинки, напоминающие лакированные галоши. Константин, который спускался по лестнице вслед за ней, не удержался и мрачно заметил:

— Мне кажется, собака с вами не пойдет.

— Она очень умная, — не оборачиваясь, ответила Мила.

— Имений поэтому она с вами и не пойдет, — уперся Константин.

Собака действительно идти не захотела. Но Гаврик, который собирался на несколько дней в Питер и не знал, куда пристроить на это время своего питомца, страшно обрадовался.

— Людмила Николаевна, да это просто здорово! — возликовал он. — Теперь я буду спокоен за свою собачку! Только следите за ней хорошенько.

Константин с тревогой поглядел на «собачку». Это была немецкая овчарка, отзывавшаяся на кличку Муха. Когда бесстрашная Мила потащила ее за ошейник на лестничную площадку, овчарка уперлась в пол всеми четырьмя ногами. Пришлось Гаврику лично отвести ее в квартиру к Миле и уложить на коврике возле двери.

— Охраняй! — строго сказал он, как будто бы Муха понимала подобную команду. Пожалуй, кроме слова «гулять», она толком не реагировала ни на одно хозяйское приказание. Константин недоумевал, почему Мила считала, что она очень умная.

— Если хотите, я буду звонить вам через каждый час, — предложил Миле Константин, когда повеселевший Гаврик, насвистывая, отправился восвояси.

— Не хочу, сказала Мила. — Я попрошу Ольгу, чтобы она звонила мне каждый час.

Константин обиделся, но постарался ничем не выдать этого мелкого чувства.

— Что ж, — заявил он. — Я знаю, вы невысокого мнения о моих профессиональных достоинствах…

— Насчет достоинств ничего не скажу, — тут же откликнулась Мила, — но что касается результатов расследования, тут у вас действительно все очень кисло.

— Но дело невероятно трудное! — попытался оправдаться Константин, лихорадочно размышляя, что можно предпринять на самом деле. «Может, ничего не говоря Борису, все-таки обратиться к кому-нибудь компетентному? Ведь получается, Саша Листопадов — у нас с братом на совести? Хоть мы и предупреждали его о смертельной опасности, и все же…»

Когда Константин уходил. Муха громко гавкнула, а потом зевнула и положила голову на лапы.

— Вы уверены, что она не старая и у нее хороший слух? — с тревогой спросил Константин.

— Уверена, уверена, идите же, наконец!

Мила едва ли не силой выпроводила его из квартиры и прислонилась спиной к двери. Муха, подняв на нее глаза, несколько раз стукнула хвостом об пол. Мила протянула трясущуюся руку и погладила ее по голове.

Еще вовремя разговора с Константином ей пришла в голову ужасная мысль о том, что это именно он душил ее! Наверное, он не ожидал, что она примется так громко кричать и на крик прибегут соседи. Проникнув в квартиру, дверь он оставил открытой для того, чтобы обеспечить себе быстрое отступление. Когда же прибежала Жанна, он просто снял перчатки, засунул их в карман и начал трясти Милу за плечи, как будто бы пытался привести ее в чувство.

Злодей! Убийца. Конечно, это он. Недаром в любом женском журнале предупреждают: берегитесь красивых мужчин. В ее возрасте стыдно попадаться в такие элементарные ловушки, которые замаскированы голубыми глазами, широкими плечами и так далее в том же духе.

Муха негромко заворчала, наставив уши. Мила прильнула к глазку и увидела, как по лестнице наверх поднимается Борис. То есть человек, которого она раскрутила на двести баксов, вынудив купить мазь, которая была ему совершенно не нужна. Тот человек, который почему-то решил, будто она приторговывает наркотиками. «Интересно, а этот что здесь делает? — подумала она испуганно. — Наверху какое-то бандитское гнездо, честное слово». В довершение всего ей показалось, что этот Борис — Иванов, кажется? — вошел в ту же самую квартиру, которую снимал Глубоководный. Да-а, что-то здесь нечисто!

Мила подумала, что хорошо бы ей проникнуть в эту квартиру и послушать, о чем там, внутри, говорят. Может быть, тогда ей хоть что-то станет ясно? Незаметно попасть внутрь было никак нельзя. Если только с крыши…

У Милы, как и у всех жильцов дома, был ключ от чердака, поэтому выбраться наружу, в сущности, ничего не стоило. «Спуститься по веревке с крыши пятиэтажного дома на балкон третьего этажа — разве это опасность? По сравнению с той, которой я подвергаюсь ежедневно?» — подумала Мила и пошла искать подходящую веревку.

Глава 20

Замок, на который обычно была заперта чердачная дверь, был кем-то сбит и валялся на полу. Сама дверь оказалась прикрыта неплотно: видимо, кому-то потребовалось срочно пробраться наверх и недостало ловкости подобрать ключ. «Хулиганы или?..» — подумала Мила, поправляя веревку, свисавшую с плеча.

Стараясь ничего не задеть, она в своих мягких матерчатых тапочках на шнурках пробралась через все препятствия и вылезла на крышу. Присела и только собралась внимательно оглядеться, как прямо рядом с собой услышала какую-то возню. Через секунду в поле ее зрения появилась невысокая женщина, которая усердно привязывала толстый крученый канат к металлическому кронштейну. Женщина пыхтела и отфыркивалась. Вероятно, ей было жарко. С огромным удивлением Мила отметила, что на незнакомке был модный горнолыжный костюм персикового цвета с белоснежной оторочкой и высокие белые кроссовки, украшенные фосфоресцирующими вставками.

Мила хотела спрятаться обратно, но неожиданно оступилась, и под ее ногой хрустнула доска. Женщина подскочила и, круто развернувшись, уставилась прямо на Милу.

— Привет! — сказала та, не представляя, чем обернется ночное знакомство на крыше дома. В принципе, она даже не удивилась бы, если бы незнакомка достала из-за пазухи какую-нибудь пушку и наставила на нее.

Однако та, кажется, пришла в такое же изумление, как и Мила.

— Э-э-э, здравствуйте, — ответила она после некоторого колебания. — Я вам чем-то мешаю?

— Что вы, что вы! — замахала руками Мила. — Я тут исключительно по делу. Вы, кажется, тоже?

— Да, вот… — залепетала незнакомка. — Муж собирается купить путевку на горнолыжный курорт, а я ужасно боюсь высоты. Хотела тайком от него потренироваться. — Она глупо хихикнула.

— А я ключ дома забыла, — радостно соврала Мила. — Одолжила у приятеля веревку. Придется лезть в квартиру через балкон. А вы куда — на крышу магазина?

— Нет, я, пожалуй, тоже на балкон, — обрадовалась незнакомка.

— Кстати, вас как зовут?

— Ася.

— Очень приятно, а меня Мила. Не хотите, чтобы я вас подстраховала? — любезно предложила она.

— Мне бы, главное, как-нибудь сползти с края крыши, — пожаловалась Ася — Там-то, под козырьком, наверное, будет легче.

— Да, тренировка должна получиться удачной!

Мила прикинула, что горнолыжница привязала свою веревку точно над балконом квартиры, которую снимал частный детектив. «Вероятно, ей нужен пятый или четвертый этаж», — подумала она.

— Знаете, я, пожалуй, воспользуюсь потом вашей веревкой, чтобы два раза не привязывать, вы не против?

— Нет-нет, конечно, я не против! — воскликнула Ася и попросила:

— Подержите меня за воротник!

Мила охотно выполнила просьбу и взяла одной рукой Асю за шиворот, а другой вцепилась в подвернувшуюся под руку металлическую скобу. Ася встала на четвереньки и, тихо пискнув, сползла вниз.

— Отпускайте! — потребовала она.

Мила отпустила и, вздохнув полной грудью, подняла голову вверх. Прямо перед собой она увидела большую желтую луну, испещренную еле заметными трещинками. Она была круглой, как мыльный пузырь, и лежала прямо на крыше соседнего дома. Внизу, на шоссе, натужно гудела ремонтная машина и суетились рабочие в оранжевых комбинезонах. Шум стоял изрядный, и можно было не бояться, что кто-то из жильцов различит на этом фоне другие, более близкие шумы.

— Когда спуститесь на свой балкон, дерните за веревку! — громким шепотом попросила Мила, свесив голову с крыши.

Горнолыжница рассчитала все точно. Веревка тянулась вниз таким образом, что балконы оставались от нее буквально в десяти сантиметрах справа. Не надо было прилагать особых усилий, чтобы оказаться там, где хочется. Через некоторое время Ася действительно подергала за веревку, показывая, что Мила может ею воспользоваться.

Мила еще раз проверила узлы, потому что горнолыжница выглядела мельче и тоньше, чем она, после чего повесила свой собственный канат на шею, поплевала на руки и проделала тот же самый трюк, что и Ася.

Она встала на четвереньки и, держась за веревку, стала пятиться назад. Несмотря на высоту, особого чувства страха она не испытывала — так, легкое волнение. Сползать вниз оказалось нетрудно. «Хорошо, что не надо будет подниматься обратно», — подумала Мила. Перед тем как выйти на дело, она открыла свою балконную дверь и рассчитывала именно через нее вернуться в квартиру. Балкон пятого этажа, балкон четвертого, а вот и ее цель.

Спустившись до нужного уровня, Мила с огромным удивлением обнаружила, что на «ее» балконе стоит горнолыжница Ася с удивленно выпученными глазами.

— Вы куда? — спросила она шепотом.

— Сюда, — тоже шепотом ответила Мила.

— Разве вы здесь живете? — в голосе Аси слышалось подозрение.

— Не живу, — согласилась Мила, перекидывая одну ногу через перила. — Но и вы здесь тоже не живете.

— Откуда вы знаете? — попыталась изобразить возмущение Ася.

— Оттуда, что я живу этажом ниже.

— Вот и полезайте туда.

— Не для этого я рисковала своей шеей.

— А для чего же?

— Мне надо подслушать, о чем там говорят, — подбородком показала Мила на балконную дверь квартиры Константина.

— Какое странное совладение. Мне тоже надо подслушать то же самое, — пробормотала Ася.

— Тогда давайте перестанем выяснять отношения и примемся за дело. Никто не останется внакладе. А если мы начнем ругаться, нас тут же разоблачат.

— Ладно, — неохотно согласилась та. — А вы уверены, что мы что-нибудь расслышим?

— Если вы перестанете трещать, то, безусловно, расслышим. Видите, форточка открыта. А занавески задернуты. Они нас не увидят.

— Наверное, Борис курит, — сказала Ася. — Он всегда открывает форточку, когда собирается дымить.

Мила ничего на это не ответила, а попыталась занять самую выгодную позицию — прямо под этой самой открытой форточкой. До них и прежде доносились мужские голоса, только дамы к ним не прислушивались, занятые собственными разборками. Теперь, когда они затихли, разговор в комнате стал слышен отчетливо.

— Все это превратилось в фарс! — гневно произнес голос, стопроцентно принадлежавший Константину. — В черную комедию, где все до невозможности глупо, только героев убивают на самом деле.

— Да уж, Лютикова оказалась крепким орешком. Чего только с ней не произошло! — ответил Борис. — А она все равно не рассказала тебе о наркотиках.

Мила была так изумлена, что даже раскрыла рот. Не меньше ее была изумлена и Ася. Она тоже раскрыла рот, потому что до сих пор даже мысли не допускала, что ее мужа волнуют не любовные, а криминальные дела.

Примерно через полчаса бурных объяснений между братьями Миле стало многое понятно. Она уяснила для себя, что Константин никакой не частный детектив. Его брат выдавал себя за клиента с той же самой целью — выяснить хоть что-нибудь о партии наркотиков, которую их дед продал какому-то человеку, личность которого они пытаются теперь установить. «Но при чем тут я? — недоумевала про себя Мила. — Каким боком я пришита к этому делу? Может быть, им кто-то дал неверную информацию? И это какая-то ошибка? Нет-нет, меня ведь хотят убить. И совершенно ясно, что не эти типы».

Тем временем Ася, которая усвоила главное — Борис ей не изменял, — преисполнилась стыда и раскаянья. Она наклонилась к Миле и шепотом спросила:

— Вы не позволите мне выйти из дому через вашу дверь?

— А как же веревка?

— Я потом поднимусь и отвяжу ее.

— Ладно, давайте, сползайте вниз.

Только она это сказала, как веревка заколыхалась, причем так сильно, что сразу стало ясно кто-то дергает ее наверху. Обе верхолазки высунулись наружу и задрали головы. Ася тут же схватила Милу за локоть и испуганно шепнула:

— Там еще кто-то лезет!

— Ну, это уж слишком! — рассердилась та. — Во-первых, втроем мы тут точно не поместимся…

— Давайте спрячемся! — предложила Ася и потянула свою товарку вниз.

Они присели на корточки и накрылись сверху небольшим куском оргалита, оказавшимся под рукой. Сквозь редкие металлические прутья Мила, похолодев сердцем, наблюдала, как некто в черном — это точно был мужчина — промелькнул, словно гигантская горбатая ящерица, и скрылся внизу. Ему нужен был второй этаж! Сбросив оргалит, Мила посмотрела вниз и тут же поняла, почему человек показался ей горбатым — у него на спине висел маленький рюкзачок. Спрыгнув на крышу магазина, человек снял рюкзачок с плеч и, присев на корточки, стал усердно в нем копаться. «Достает оружие! — догадалась Мила. — Это наверняка по мою душу! А там дверь открыта! Он убьет Муху! Боже мой, что же делать?!»

Мила изо всех сил сжала руку Аси, призывая ее молчать. Луна светила по-прежнему ярко, и было отлично видно, как человек держит в руках нечто огромное и страшное, какое-то оружие, размером в три раза больше, чем обычный пистолет. «Если я закричу, он поднимет его вверх и скосит нас одной очередью», — поняла Мила, трясясь от ужаса.

Человек в черном на полусогнутых ногах пробежал в самый конец крыши, приблизился вплотную к стене дома, после чего начал медленно двигаться обратно, заглядывая в каждое окно по очереди. «Он не знает точно, где я живу! — догадалась Мила. — Поэтому так старательно высматривает!»

Тем временем у соседей Милы по балкону происходила бурная сцена. Лев Витягин, дородный мужчина, обтянутый трикотажным спортивным костюмом, поставил на пол маленькую собачку, с которой только что выходил на прогулку, и заявил жене:

— Ну, теперь-то я знаю все, Муся! Пока я гулял с Бубсиком, ты впустила в дом своего любовника!

— Какого любовника? — изумилась Муся, похожая на слона, переодетого женщиной. В складках ее жира можно было спрятать пригоршню драгоценных камней.

— Мы с Бубсиком обошли вокруг дома и увидели, как он спускается с крыши!

— Совсем рехнулся! — рассердилась Муся и предложила:

— Давай, обыщи дом, никого не найдешь.

— Бубсик, ищи! — приказал Лев собачке и подтолкнул ее под зад носком тапочки. Собачка с радостным тявканьем унеслась на кухню.

— Я уверен, что там еще осталась веревка:

— уперся Витягин, продвигаясь к балконной двери; — А вот я сейчас посмотрю!

— Не открывай, холодно ведь! — вознегодовала Муся.

— Ага… Боишься!

Уловив за окном какое-то движение, она неожиданно изменившимся голосом приказала:

— А ну-ка, выключи свет!

Витягин послушался, и в ту же секунду комната погрузилась в темноту. По крыше медленно двигался мужчина в черной одежде, держа в руках видеокамеру.

— Извращенец! — ахнула Муся. — Лева, звони в милицию!

Бдительных Витягиных в соседнем отделении милиции отлично знали, поэтому наряд по их сигналу выехал без промедления.

«Если эта сволочь застрелит собаку, — думала тем временем Мила, — Гаврик меня четвертует».

— Там внизу убийца! — шепотом пояснила она притихшей Асе. — Он может убить собаку, которая охраняет квартиру. А собака не моя!

Ася мыслила точно так же, как ее муж. Поэтому она тотчас же предложила:

— Надо сбросить ему что-нибудь на голову.

Они огляделись в поисках «чего-нибудь» и одновременно кинулись к здоровому алюминиевому бидону, в каких раньше развозили по магазинам сметану.

Бидон был не слишком тяжелым, но очень шумным.

Если бы не ремонт на шоссе, план со скидыванием его на врага вряд ли удался бы.

— Раз-два, взяли! — громче, чем следовало бы, скомандовала Мила.

Они качнули махину над перилами и бросили вниз. Бидон едва задел бандита, однако он свалился как подкошенный.

— Так тебе! — восторженно воскликнула Ася.

В этот самый момент привлеченная безумным грохотом Муха мощным броском кинулась на дверь, вылетела на балкон, встала на преступника передними лапами и принялась громко лаять.

— Молодец, Муха! — подбодрила овчарку Мила и, лихо перемахнув через перила, по веревке съехала вниз.

Именно тогда балконная дверь Витягиных тоже широко распахнулась и оттуда появилась пара милиционеров, которые принялись отдавать громкие неразборчивые приказания. Мила краем глаза видела, как одно за другим повсюду вспыхивают окна. Она схватила Муху за ошейник и попыталась оттащить от поверженного врага, но та не желала так просто упускать добычу, шумела и рычала, роняя на лежавшего вниз лицом преступника горячую слюну.

Константин Глубоков, тоже распахнувший дверь на балкон, нос к носу столкнулся с женой брата Бориса и изумленно закричал:

— Вот тебе и раз: тетя Ася приехала!

Выскочивший следом за ним Борис был потрясен еще больше.

— Ася? — опешил он, глядя на супругу в фосфоресцирующих кроссовках. — Как ты сюда попала?

— Мы с подругой учимся лазить, — глупо моргнув, ответила Ася и мотнула головой вниз.

Глубоковы бросились к перилам и почти одновременно воскликнули:

— Твоя подруга — Лютикова?!

— Людмила, — пролепетала Ася. — Вон она, с собакой…

Мила только теперь поняла, что в руках у человека в черном находились вовсе не оружие, а видеокамера. Недоумению ее не было предела. «Может быть, это какое-то совпадение? И этот тип собирался лезть вовсе не ко мне?» Однако когда милиционеры повернули его на спину, Мила поняла, что это все-таки к ней.

— Едрена вошь! — выругалась она, пытаясь зажать разлаявшейся Мухе пасть двумя руками. — Это ведь Шпатциков!

Алюминиевый бидон, к счастью, не сломал ему шею, поэтому Леопольд Вельяминович довольно быстро пришел в себя.

— Сегодня полнолуние, — объяснил он всем желающим, продолжая лежать на полу со скрещенными на груди руками. — Скоро два часа ночи. Вот я и подумал, что подсмотрю секрет — как она ее варит.

— Кого? — не поняли милиционеры.

— Да мазь же, мазь! Вороны уже не каркают.

— Псих, — констатировал Витягин, обнимая жену Мусю за плечи. — Самый типичный помешанный.

— Скажите им! — потребовал облаченный в черное Шпатциков, обращаясь непосредственно к Миле.

— Он не псих, — охотно подтвердила она.

— Почему же тогда он полез ночью на чужой балкон с видеокамерой? — ехидно спросила Муся.

— Потому что у него геморрой, — всплеснула руками Мила. — Неужели так трудно понять? Геморрой.

— Ужасное заболевание, — прокомментировал Шпатциков. — Вы перестаете интересоваться жизнью и думаете только о стуле.

Милиционеры изумленно переглянулись, не зная, по всей видимости, что предпринять.

— Кто будет писать заявление? — спросил Витягин у Милы. — Вы или я?

— О чем? — живо поинтересовался Шпатциков. — О том, что у меня было защемление и я полез на стенку?

— Людмила Николаевна! — крикнул с балкона Константин. — Может быть, вас все-таки отвезти к сестре?

— Да-да, отлично, мы с собакой поедем к сестре! — согласилась Мила, усиленно кивая головой. — Это ничего, что третий час ночи, думаю, она не рассердится!

Глава 21

Ольга действительно не стала сердиться. Она быстро уложила Милу в кровать и убежала согревать постель Николаю. Да и утром, раскрыв глаза, Мила увидела сначала не ее, а маму, которая уже соорудила на голове сложную прическу и накрасила губы.

— Милочка! — сообщила она. — У нас в доме кто-то гавкает. Ты не знаешь, кто бы это мог быть?

— Да, мамочка, это овчарка, она поживет у меня несколько дней. Ее зовут Муха, и с ней, наверное, надо погулять, чтобы она перестала лаять.

— Ладно, я скажу папе, — кивнула мама, ни капли не обеспокоившись. — Надеюсь, она не кидается на прохожих?

— Если честно, мамочка, я просто не знаю. Но на тумбочке лежит поводок, поэтому папа может пристегнуть Муху и не давать ей ни на кого кидаться.

Вслед за мамой в спальне наконец появилась Ольга в шикарном пеньюаре.

— Извини, — сказала она, — что я ночью не смогла тебя расспросить: накануне мы с Николаем были в гостях и очень устали. Поваляемся еще минут сорок. Если хочешь, подожди нас завтракать.

Мила слышала, как родители посюсюкали над Мухой и, пристегнув ее к поводку, куда-то ушли. Понежившись минут десять, Мила вылезла из постели и, прихватив полотенце, отправилась в ванную. Из-за того, что она шла босиком, шагов ее слышно не было. Вероятно, именно поэтому торчавший в коридоре Николай ничего не услышал. Прежде чем сделать поворот, Мила остановилась поправить волосы, и тут увидела спину Ольгиного мужа. По его поведению она сразу поняла, что он занят чем-то особенным. Чем-то, что он хотел бы скрыть от других.

Мила тут же спряталась за угол и осторожно высунула голову. Николай открыл встроенный шкаф, в котором хранилась старая верхняя одежда, вышедшие из употребления зонты и сумки. После этого встал на цыпочки, пошарил рукой по полке справа и вытащил из-за шерстяного шарфа пузырек. Открутил крышку, достал оттуда что-то неразличимое глазу и, закинув в рот, быстро проглотил. Потом спрятал пузырек обратно и хотел было уже закрыть шкаф, когда шарф неожиданно упал на пол. Причем упал с глухим стуком, как будто в нем было что-то тяжелое. Николай наклонился, чтобы водворить его на место, потянул за один конец, шарф развернулся, и из него на пол выпала Ольгина сумочка. Та самая сумочка, которую у нее украли при нападении. Та самая, о которой она так сожалела, — с замком-поцелуйчиком.

Николай повертел головой по сторонам, и Мила была вынуждена на какое-то время убрать свой нос, чтобы тот не попал в поле его зрения. От избытка чувств она закусила косточку указательного пальца. Когда Николай удалился и дверь спальни захлопнулась за ним, Мила рванула к шкафу и убедилась, что ей ничего не почудилось. Сумочка была там, но Мила не стала громко кричать и требовать правосудия. Надо сначала все рассказать сестре, чтобы можно было схватить негодяя на месте преступления. Неужели он в сговоре с бандитами? А пузырек? Может быть, именно там находится тот наркотик, поисками которого так озабочены братья-обманщики? Мила уже не сомневалась, что никакие они не Глубоководные. Только теперь она ощутила, что от этой фамилии за версту несет водевилем.

Откопав на полке пузырек, Мила с превеликой осторожностью открыла его и, заглянув внутрь, увидела, что он доверху наполнен большими белыми таблетками без запаха. Подозрительным казалось то, что сам пузырек был без опознавательных знаков — на нем не было ни маркировки, ни этикетки, ничего. Мила осторожно вытряхнула одну таблетку на ладонь и опустила ее в карман халата. Потом возвратила пузырек на место и отправилась в душ. Через пятнадцать минут свежая, но мрачная, она уселась за кухонный стол и принялась шумно отхлебывать кофе из кружки.

Ольга с Николаем появились гораздо позже. Ольга была румяная, томная и пахла маслом для растираний. Впрочем, она тотчас же потянулась за сигаретами, и приятный аромат был задушен на корню.

— Сначала бы тебе стоило поесть, дорогая, — не слишком настойчиво посоветовал Николай. В отличие от жены он выглядел бледным и нервным.

Мила уставилась на него вприщур, не в силах сдержать эмоций. Ольга стукнула ее ногой под столом и прошипела:

— Опять начинаешь? Прекрати!

— Нет-нет, что ты! Просто мне показалось, Николай чем-то страшно расстроен.

— Она права, — неожиданно ответил Николай, глядя куда-то в сторону. — Я расстроен.

— Еще час назад я бы сказала, что у тебя отличное настроение, проворчала Ольга.

— С тех пор кое-что произошло.

— Что же? — хихикнула глупая Ольга. — Ты отлучился из спальни всего на пять минут…

— Вот тогда и произошло, — пожал плечами Николай, по-прежнему избегая смотреть сестрам в глаза. — Я кое-что нашел.

Мила мгновенно выпрямилась, словно ее ударили между лопаток, Ольга же легкомысленно переспросила:

— Нашел? Что же? Кошелек?

— Я нашел, Ольга, твою сумочку. Ту, которую у тебя якобы украли во время похищения.

«Господи, да он не виноват!» — про себя воскликнула Мила, не зная, то ли сердиться, то ли радоваться. С одной стороны, надо было радоваться, потому что Ольга любила этого засранца и была бы просто раздавлена, окажись он мошенником. С другой стороны, Мила уже прикидывала, как половчее сдать Николая милиции, чтобы все дело, закрученное вокруг нее, начало стремительно раскручиваться в обратную сторону. И вот, пожалуйста, такая досада — не виноват.

— Я полез в старыми шкаф в коридоре, — зачастил Николай.

— Зачем это? — нахмурилась Ольга, сделавшаяся чертовски подозрительной с того самого вечера, как Мила во всеуслышание объявила о ее возрасте.

— Вспомнил, что у меня в кармане дубленки завалялись ментоловые леденцы. В горле запершило.

Мила засунула руку в карман халата и потрогала таблетку. Леденцы, как же!

— Ты не простудился? — заволновалась невнимательно слушавшая Ольга. По крайней мере, смысл сообщения о сумке до нее пока что не дошел.

— Так вот, когда я открыл дверцу шкафа, — мрачно продолжил Николай, — на меня сверху упал шарф. В него что-то было завернуто.

— Клад! — весело воскликнула Ольга, облизывая пальцы после очередного кусочка сладкого.

— Нет, дорогая, я же сказал: это была твоя сумочка. Та, с которой ты отправилась в ночной клуб.

— Прости? — растерялась Ольга, сообразив наконец, что легкий тон здесь совершенно неуместен. — Моя сумочка? С замком-поцелуйчиком?

— Она самая, двухцветная, твоя любимая.

— Но как она оказалась в шкафу?

— Понятия не имею.

— Из нее ничего не пропало?

— Я не стал смотреть, решил сначала поделиться информацией с вами обеими.

— Но почему же ты так долго молчал? — вознегодовала Ольга.

— Ну, у тебя было прекрасное настроение, — смутился Николай. — Не хотелось портить его внезапно, без подготовки. Сейчас ты, по крайней мере, выкурила свою первую сигарету…

Ольга вскочила с места и метнулась в коридор. Мила и Николай без спешки последовали за ней. Оба точно знали, что там увидят.

— Все на месте! — воскликнула Ольга, ожесточенно копаясь в сумочке. — Документы, деньги — все тут! Совершенно удивительный случай. Уникальный. Как сумочка попала в наш шкаф?

— Давай спросим у мамы, — предложила Мила. — Может быть, в доме побывал кто-нибудь посторонний?

Мама с папой и собакой как раз возвратились домой. Первой в квартиру влетела грязная и, судя по всему, голодная Муха. Она, скользя, пробежала по паркету и, скрывшись в кухне, чем-то зачавкала.

— У тебя совершенно невоспитанная собака! — заявил папа, возмущенно всплескивая руками.

— Я знаю, но особо не переживаю, потому что она не моя.

— Но тебе пойдет только в плюс, если ты ее воспитаешь! — Папа, как всегда, был уверен, что воспитание — самая прогрессивная деятельность на свете.

Мила поспешно пообещала вплотную заняться Мухой, папа удовлетворился и, с тревогой поглядев на Николая, удалился в кабинет с пачкой свежих газет в руках. Мила поняла, что, выпрашивая деньги на пластическую операцию, Ольга слегка сгустила краски.

После того как папа ретировался, они с Ольгой вдвоем набросились на маму с расспросами.

— Да-да, — сказала мама. — Я что-то такое припоминаю.

Через десять минут выяснилось, что в доме за последнее время перебывала куча посторонних людей. Заходил почтальон, который принес посылку от тети Марины из Самары, дети, собиравшие деньги на корм голодающим пони, агитаторы от ЛДПР, электромонтеры, снимавшие показания со счетчика, а также подростки, сочувствующие неоиндуистской группе трансцендентальной медитации Махариши Махеш Йоги, предлагавшие фрязинские кексы, изготовленные на предприятии ЗАО «Махариши продактс».

— Преступник мог подсунуть сумочку детям, — решила Мила, после того как мама призналась, что все вышеперечисленные личности заходили внутрь квартиры и провели некоторое время в коридоре, в непосредственной близости от шкафа, где была сделана находка. — За мороженое, за копеечное вознаграждение они вполне могли согласиться подложить безобидную вещь в чужую квартиру. Ведь это не бомба какая-нибудь. Возможно, тот тип в бандане придумал для детей весьма правдоподобную историю. Я уже и сама насочиняла их целую дюжину.

Дело о похищении Ольги действительно выглядело ужасно загадочно и не поддавалось никакому объяснению. Даже буйной фантазии Милы не хватило на то, чтобы придумать для него обоснование.

— Нет-нет, все последние события как-то взаимосвязаны, — сказала она, сжимая виски ладонями. — Когда мы наконец узнаем правду, все покажется нам таким простым, уверяю тебя!

— Но когда мы узнаем эту правду? — печально спросила Ольга.

— Я ведь еще не рассказала тебе кое-что о нашем так называемом частном детективе, — ошарашила ее Мила, когда Николаю наконец надоело сидеть с ними на кухне и дышать сигаретным дымом. — Этот Константин Глубоководный — просто самозванец. И вообще ни на кого не работает.

Мила принялась увлеченно рассказывать сестре о том, что случилось ночью и как она подслушала беседу братьев-обманщиков.

— Но Мила! — возопила Ольга, двумя руками отпихивая Муху, которая собиралась полакомиться окурками из пепельницы. — В таком случае выходит, что с тех пор как в тебя стреляли, дело не продвинулось вперед ни на миллиметр!

— Выходит, так, — подтвердила та.

— В таком случае ты все в той же опасности! Это ужасно. Надо срочно что-то делать!

— Мы пришли к тому, с чего начинали, тебе не кажется? — спросила Мила.

— Кстати, — спохватилась Ольга. — А Орехов что, не проявлял себя?

— Ну как же? После того как ты его накрутила, он явился ко мне, исполненный скепсиса, и сообщил о том, что ты вынудила его принять участие в моей судьбе.

— И ты его выставила, — тоном утверждения сказала Ольга.

— Естественно. Саша Листопадов в тот момент был жив, и я не чувствовала себя беззащитной.

— Но все-таки этот Константин не такой поганец, как может показаться на первый взгляд! — внезапно сказала Ольга. — Он нашел для тебя человека…

— И его убили, Ольга!

— А он не собирается заявить в милицию, ты не в курсе? Все-таки, думаю, он должен испытывать чувство вины…

— Как ты считаешь, мне стоит сказать ему, что я все знаю о нем и его брате?

Ольга пожала плечами.

— Я бы на твоем месте спряталась. В том числе и от братьев тоже. Поезжай, дорогая, к Орехову.

— Мы ведь его тоже подозреваем! — попеняла Мила.

— Да, конечно, но не будет же он расправляться с тобой в тот момент, когда ты станешь у него прятаться?

— Почему? Устроить несчастный случай с феном в ванной комнате — пара пустяков для такого рискового человека, как Илья.

— Я позвоню ему и скажу, что ты едешь, — решительно поднялась Ольга. — Он не посмеет даже пальцем тебя тронуть.

— И ты вот так просто, допуская, что Орехов — убийца, отправляешь меня к нему? — не сдержала возмущения Мила. — Вместо того, чтобы умолять меня остаться?

— Хочешь правду? — спросила Ольга, напряженно глядя на свои тапочки.

— Разумеется.

— После того случая на дне рождения прадедушки я не хочу, чтобы ты слишком долго находилась с Николаем под одной крышей.

— Что я слышу?! — закричала возмущенная Мила. — Я — в опале?! Из-за этого… этого… Ты?! Меня?! Отсылаешь прочь?! А этот…

— Кто-то недавно потрудился напомнить «этому», что мне сорок шесть лет, — ехидно сказала Ольга. — Ты моложе меня и гораздо свежее. Не хотелось бы стать свидетельницей томных взоров, которые мой муж будет бросать в твою сторону.

— Пусть только попробует бросить, — пробормотала Мила с угрожающей интонацией в голосе.

Ольга, не слушая ее, направилась к телефону, попутно наступив Мухе на хвост. Муха гавкнула, и Ольга едва не свалилась на пол от неожиданности.

— Кроме того, у тебя теперь есть собака! — обрадовалась она внезапно пришедшей в голову мысли. — Когда будешь у Орехова, давай ей пробовать каждое предлагаемое тебе блюдо.

— Да если Муха по моей милости отравится, Гаврик меня распнет, — рассердилась Мила. — Нет уж, лучше сразу отравлюсь я! Впрочем, у этого существа луженый желудок. Я сама видела, как она съела винную пробку, три окурка и полиэтиленовый пакет из-под скумбрии. Думаю, яд проскочит через нее, словно кусок масла.

Глава 22

Тем не менее ближе к вечеру она уже стояла на лестничной площадке новой квартиры Орехова и переминалась с ноги на ногу. Это стояние могло бы надолго затянуться, если бы не Муха, которой надоело бездействие. Она принялась бегать по лестничной площадке и подавать голос. Испугавшись, что сейчас отовсюду повылезают соседи. Мила вздохнула и решительно нажала на кнопку звонка. Леночка Егорова сказала, что у Орехова с его Гулливершей произошла какая-то ссора. Можно надеяться, что он один и приютит «все еще жену» на пару-тройку дней.

Когда Орехов открыл дверь и увидел за ней Милу, на лице его мелькнул ужас, который, впрочем, почти мгновенно сменился брезгливым изумлением.

— Это снова ты?! — воскликнул он, отступив на шаг в глубь коридора.

— Кажется, я здесь первый раз, — обиделась Мила. — Что значит это твое «снова»?

— То и значит, что, договорившись о разводе, супруги имеют право на личную жизнь, — отрезал Илья. — Я же постоянно решаю твои проблемы.

— Решаешь? — взревела Мила, оскорбленная до глубины души. — И сколько же моих проблем ты уже решил?

Муха, растревоженная их возбужденными голосами, громко гавкнула, потрясла годовой, потом почесала задней ногой свой живот и, уставившись на Орехова, грозно заворчала.

— Зачем ты привела с собой чертову собаку? — рассердился тот, непроизвольно прикрываясь дверью.

В этот момент из глубины квартиры до них донесся раздраженный вопрос:

— Любимый, кто там? Куда ты пропал?

Мила еще не успела опознать этот голос, как его обладательница сама появилась за спиной Орехова.

На ней была шелковая «двойка» — широкие брюки и халат канареечного цвета, который, как про себя отметила Мила, ее, безусловно, старил.

— Леночка? Егорова? непроизвольно воскликнула она, с невероятным изумлением наблюдая за тем, как эта самая Леночка жестом собственницы положила руку с грязными ногтями на плечо Ильи. — Какого…

Мила была потрясена. Илья никогда не жаловал Леночку. За глаза он называл ее грязнулей и пачкулей, а также «волкодавкой», имея в виду скрытые черты характера. Неужели все изменилось так быстро? Достаточно было Леночке захотеть…

— Ах, так вот зачем ты приходила на самом деле! — воскликнула Мила, поведя бровью. — На самом деле тебя интересовал не твой муж, а мой. И мои планы относительно него.

Орехов потрясенно взглянул на Леночку. Вероятно, он даже представить не мог, что она побывала у его жены.

— По крайней мере, я поступила честно, — пожала плечами та. — Я открыто спросила у тебя, собираешься ли ты разводиться. По всему было ясно, что к Илье ты никогда не вернешься. Что он тебе больше не нужен.

«Тактическая ошибка, — злорадно отметила Мила. — Орехову подобное слышать неприятно. Это написано у него налицо». Впрочем, он довольно быстро взял себя в руки.

— Вы что, собираетесь обсуждать меня в моем же присутствии? — с иронией спросил он. — Может быть, отложите это приятное занятие?

— Пусть она подождет тебя в кровати, — мрачно сказала Мила. — Мне нужно тебе кое-что сказать.

— У Ильи от меня нет секретов, — промурлыкала Леночка и потерлась головой о плечо Орехова.

Миле это не понравилось. Мухе почему-то тоже. Она заворчала и задрожала верхней губой, показав зубы.

— Какая неухоженная собака! — презрительно скривившись, заметила Леночка.

— То же самое она могла бы сказать о тебе! — парировала Мила, выразительно уставившись на ее ноги.

На носке, который выглядывал из тапочки, зияла круглая дырка.

Леночка фыркнула и, пошевелив оголившимся пальцем, наконец отлипла от Орехова и уплыла куда-то в глубину квартиры.

— Забавно, — сказала Мила светским тоном, — как быстро у людей меняются вкусы.

— Мои вкусы неизменны, — парировал Орехов. — Просто теперь нет надобности их скрывать.

— Значит, ты всегда был без ума от Леночки, а мне вешал лапшу на уши только для того, чтобы польстить моему самолюбию?

— Что-то вроде того.

— Ну, ладно. В связи с тем, что я тут увидела, разговор потерял всякий смысл. Прощай, Илья. Да, кстати, — внезапно вспомнила она, останавливаясь на ступеньках совершенно в духе лейтенанта Коломбо. — А вы с Леночкой не боитесь афишировать свои чувства? Ведь дело Егорова еще не закрыто? Что, если милиция подумает, будто бы вы убили его, чтобы соединить свои судьбы? Возможно, и с деньгами у тебя не слишком плохо потому, что доля Егорова вовсе не уплыла? А инвестор Дивояров — это так, ширма?

— Дура! — выплюнул Орехов. — Придерживай язык, поняла? Чтобы, кроме меня, этого бреда никто не слышал!

— Хм, — сказала Мила. — Меня настораживает твоя реакция.

Она взяла Муху за ошейник и гордо начала спускаться вниз. Уже на первом этаже она поняла, что дверь квартиры Орехова так и не захлопнулась. Что, если он до сих пор в шоке?

* * *

Из машины, дежурившей напротив подъезда Милы, выпрыгнул Алик Цимжанов и окликнул:

— Милочка! Радость моя! Подожди!

Мила, которая каждую секунду ожидала пули, ножа или удушения, подпрыгнула от неожиданности и рассерженно осадила его:

— Алик! Будь же менее экспансивным, тогда, может быть, Софья успокоится сама по себе. Кстати, как она?

— Обошлось, — выдохнул Алик, жадно разглядывая Милу. — В последнее время ты выглядишь просто потрясающе!

— Это что, издевка? — мрачно спросила она.

— Ничего подобного. Пусть ты менее ухожена, но в тебе с некоторых пор горит жаркий огонь, который воспламеняет меня.

— Алик, зачем ты приехал? — с подозрением спросила Мила. — Если тушить горящий внутри тебя пожар, то я пас.

— Нет-нет, Милочка, я приехал попрощаться. Мы с Софьей уезжаем на месяц в Египет.

— Разве можно выдержать месяц на такой жаре?

— Ну, мы собираемся поселиться в отеле, — пояснил Алик. — В отелях имеются кондиционеры и холодильники, которые делают лед.

— Чудесно. Я должна порадоваться за вас?

— Как ты не понимаешь? Я приехал сообщить, что тебе больше не о чем волноваться!

— В каком смысле? В том, что ты увозишь Софью и мне не нужно беречь лицо?

— Нет-нет, поразмыслив, я пришел к выводу, что кто-то охотится за нами, за нашей семьей. Меня хотели застрелить на балконе редакции, и тот же человек напал на Софью в лесу. Человек в черном. Ты же тут совершенно ни при чем.

— Прости, но кто тогда душил меня ночью? — рассердилась Мила. — Кто подсыпал поганок в овощную смесь, хранившуюся в моей морозильной камере? Кто убил Сашу Листопадова?

— Ах, да, действительно, ты ведь рассказывала мне по телефону. Но в любом случае тебе будет легче. Поскольку это другой убийца, — уверенно заявил Алик. — Какой-то совсем другой. Не мой. То есть не наш с Софьей. Возможно, просто такое совпадение: что одновременно твои враги захотели прикончить тебя, а мои вознамерились расправиться со мной и Софьей. И из-за того, что все так совпало, ты и запуталась. Попробуй исключить человека в колготках на голове из своей схемы, и ты увидишь, как все здорово упростится!

Подбежавшая Муха принялась с остервенением нюхать брючину Алика. Тот занервничал и раздраженно сказал:

— Фу! Фу, псина!

— Что-то у меля в голове ничего не упрощается, — призналась Мила. — Но я, так и быть, обдумаю твою версию.

— Но это еще не все. Милочка!

— Не все?

— Надеюсь, что, когда мы возвратимся из Африки, ситуация утрясется и мы наконец сходим с тобой в ресторан. Я просто сплю и вижу…

— Знаешь, Алик, — сказала Мила, которой постоянный риск развязал язык. — Если бы ты действительно «спал и видел», то взял бы в Египет меня. И уберег бы от опасности, и выразил свои чувства.

— А как же Софья? — остро глянув на нее, спросил тот.

— Софья осталась бы дома. Ты мог бы соврать, что едешь в длительную командировку в Набережные Челны или что-нибудь в этом роде. Вот это был бы поступок рыцаря. А ты поступаешь, как свинья.

— То есть ты мне отказываешь? То есть, когда я вернусь, ты не пойдешь со мной в ресторан и все прочее?

— В ресторан, может быть, пойду, — ответила Мила. — А про «все прочее» можешь забыть навсегда,

— А если я буду ухаживать за тобой? — интимно понизив голос, спросил Алик. — Ты не прогонишь меня?

— Посмотрим, — неопределенно ответила Мила, вспомнив о гонорарных ведомостях, которые подписывал Алик. — Надеюсь, тебе доведется действительно поухаживать за мной, а не за моей могилкой.

— Ах, ну что ты такое говоришь? — воскликнул Алик, делая вид, что речь идет о каком-то пустяке. — Кстати, почему бы тебе не съездить к сыну в Германию? Тоже своего рода страховка. Твой муж вряд ли будет против.

— Если ты пришел, чтобы дать мне бесплатный совет, то я в нем не нуждаюсь.

— Гав! — громко сказала Муха, усевшись возле ее ног и подозрительно глядя на Алика.

— Чья это псина? — спросил тот, озираясь по сторонам. — Она испытывает ко мне повышенный интерес.

— Псина моя. И это не интерес, а подозрение в твоей благонадежности. Так что не будем целоваться на прощание даже символически. Иначе я за нее не ручаюсь.

Алик отступил на несколько шагов и вынужденно улыбнулся:

— Дорогая, я надеюсь, поразмыслив, ты поймешь все правильно.

— Алик, мы знакомы с тобой столько лет, сколько я себя помню. Я тебя понимаю правильно с первого раза. Ты меня, надеюсь, тоже.

Алик мгновенно помрачнел.

— Возможно, я принял неверное решение, — пробормотал он. — Можно, я позвоню тебе позже?

— До Африки или после?

— Твоя ирония меня ранит.

Муха склонила голову набок и вывалила язык.

— Мне кажется, она приглядывается к твоим штанам, — предостерегла Мила. — Садись поскорее в свой автомобиль.

— Мне не хочется расставаться вот так.

— Но это ты сам придумал расставаться, — не стала утешать его Мила. На нее напала мстительность. Ей хотелось, чтобы другие тоже чувствовали себя плохо.

Когда Алик уехал, Мила впустила Муху в подъезд. Та очень быстро обнаружила Бориса и прижала его к замаранной непристойными надписями стене.

— Нас с братом завтра с утра вызывают в милицию по поводу Саши Листопадова, — сразу же сообщил он, вжимаясь в стену лопатками. — Значит, вы просите не рассказывать всю, правду?

— Как ваша настоящая фамилия? — мрачно спросила Мила.

— Глубоковы мы. Борис и Константин. И стою я здесь, чтобы предупредить о том, что в вашей квартире засел тот тип, который изображает из себя неимущего ученого, Гуркин. Константин навел о нем справки. Все точно: он живет в достатке, ваш Гуркин. Константин хотел прижать его к ногтю, но я не разрешил. Думаю, за ним стоит понаблюдать попристальнее, прежде чем выкладывать карты на стол. Лучше пусть он думает, что вы ничего не знаете о его настоящей жизни. Так будет легче подловить его на чем-нибудь.

— Хорошо-хорошо, — успокоила его Мила, оттаскивая возбужденную Муху. — Вот только как он попал внутрь? Я ведь ключей ему не выдавала! Это что-то новенькое…

— Вы собираетесь ночевать дома? — поинтересовался Борис, с тревогой глядя на Милу.

— Да. Только не вздумайте сидеть в подъезде. Если еще и вас убьют…

— Но… — попытался возразить Борис, хлопая честными глазами.

— Я все про вас с братцем знаю. Мы с Асей довольно долгое время провели на балконе и все-все слышали. И про дедушку, и про наркотик, и про незнакомца. Ох, ну и здорово же вы сбили меня с толку! Чего только я про вас не думала!

— Мы не желали вам зла, — скромно потупился Борис.

Муха плотоядно облизнулась, глядя на его смущение.

— Ну, вина на вас, безусловно, есть, — сварливо сказала Мила. — Вы меня обнадежили! Я ведь ждала результатов профессионального расследования.

— Э-э-э… — промямлил Борис, не поднимая глаз.

— Ладно-ладно, — сказала Мила. — На первый раз прощается. Но теперь-то мне что делать? Ума не приложу!

— Мы с Константином как раз сейчас собираемся обсудить этот вопрос.

— Обсуждайте, — разрешила Мила. Она считала, что эти двое несут за нее определенную ответственность.

— Но вам точно никто не звонил? И никому из ваших знакомых ничего не просил передать? — уцепился за нее Борис, стараясь не глядеть на возбужденную Муху.

— Ни-че-го, — по слогам ответила ему Мила. — И вообще я думаю, что тот таинственный тип, который заключил сделку с вашим дедушкой, просто-напросто надул его с телефоном. Может быть, он вообще назвал ему первые пришедшие в голову цифры?

— Но зачем?! Сначала он обрывает с дедушкой контакты, а потом оплачивает его лечение в европейской клинике? Вы представляете, какие это деньги?

— Ну… Может быть, ему дорог ваш дедушка, и он имеет на него виды, но себя раскрывать не хочет? Что ему мешает поддерживать с вашим дедушкой одностороннюю связь?

— Да, это так, — согласился Борис, стряхивая со своего ботинка хвост разлегшейся на площадке Мухи. — Но разве не подозрительно, что как раз в это время вокруг вас началась какая-то возня?

— Не просто возня! Убили двух человек. Толика Хлюпова, на месте которого должна была быть я, и Сашу Листопадова, который меня охранял!

— Не понимаю, — пробормотал Борис. — Допустим, вас прикончили… — Мила вздрогнула. — Ну, это всего лишь предположение, — поспешно добавил он. — Кто и что от этого выгадал? При чем здесь наркотики? Наш дедушка? Для кого вы являетесь помехой? Может быть, вы знаете что-нибудь эдакое? Какую-нибудь страшную тайну?

— Я ничего не знаю, факт. И, кроме всего прочего, это не тема для обсуждения в подъезде.

— Значит, завтра в милиции мы с Константином должны подтвердить вашу версию о том, что Листопадов был вашим сердечным другом? — перескочил на другое Борис.

— Да-да, прошу вас! Боюсь, что если сейчас вывалить на милицию весь этот ушат грязи, они запутаются и заподозрят меня.

— Пожалуй, — согласился Борис. — Но что вы думаете делать дальше? Судя по всему, вас совершенно точно решили прикончить. Вы, да и мы с Костиком, не можем так просто ждать несчастья! Что мы будем делать, оказавшись с вашим трупом на руках?

— Пошли вы к черту! — рассердилась Мила. — Придумайте что-нибудь сами, в конце-то концов! Муха, вставай. Если придумаете, — на секунду обернулась она, — не забудьте сообщить мне.

Она начала засовывать ключ в замок, но дверь не открывалась.

— Кто там? — послышался через секунду взволнованный голос Гуркина.

— Я, кто же еще? — буркнула Мила, пристально наблюдая за тем, как Борис поднимается по лестнице наверх.

— Здравствуй, Тыквочка! — на пороге стоял взъерошенный Андрей. — Ой, собака! Откуда она?

— Соседская. Выдана мне напрокат для защиты от злоумышленников.

Мила окинула Андрея оценивающим взглядом. Да, на нем простенькая рубашка и джинсы, и выражение лица совершенно стандартное. Почему это ей прежде казалось, что Гуркин выглядит жалко? Наверное, это она сама себя накрутила. Жалость — самая худшая спутница женщины. Из одной только жалости женщина может наделать таких глупостей, совершить столько непоправимого!

— Как ты попал в квартиру? — спросила она гораздо жестче, чем рассчитывала.

Гуркин захлопал глазами и растерянно ответил:

— Ты же сама мне дала ключи! После дня рождения прадедушки…

Он суетливо полез в карман куртки и добыл связку, которая раньше принадлежала Орехову. Мила узнала ее по брелоку в виде крошечного автомобиля.

«Значит, Илья не соврал, — подумала Мила. — Ключи болтались где-то в квартире. Но зачем я вдруг вручила их Гуркину? Я ведь не хотела! И мое подсознание не хотело! Что, если Андрюша врет? Он сам мог найти ключи и присвоить их, а потом свалить все на меня, пьяную. Может, он пользуется этими ключами уже давно? И без моего ведома проникает в квартиру? Спрятал здесь наркотики, например? Звонит по телефону…»

— Что ты делал здесь один? — спросила Мила, скидывая обувь и проходя прямо в комнату. Она осматривала обстановку со всей пристальностью, на которую была способна. Муха последовала за ней и принялась обнюхивать мебель, словно тоже прониклась подозрительностью.

— Я? Да ничего… — растерялся Гуркин. — Сидел… Читал… Лежал… У меня сегодня присутственный день, — осторожно напомнил он. — Ну… В том смысле, что я должен был прийти.

— Кофе будешь?

— Нет-нет, я сыт.

— И сыт, и пьян, выходит, — пробормотала Мила. — Ну, ладно, лежи дальше. А я на кухню.

Когда Мила доставала из сумочки кошелек, чтобы проинспектировать свои финансы. Муха неожиданно взволновалась и начала совать свой мокрый подвижный нос прямо внутрь сумки.

— Ну, что тебе, что? — нетерпеливо спросила Мила, раскрывая сумочку пошире и позволяя овчарке обнюхать все как следует.

Муха заскулила и попыталась ухватить зубами свернутый комочком носовой платок.

— Ах, вот что тебя так заинтересовало! — воскликнула Мила, вспомнив, что в платок она завернула ту самую таблетку, которую стащила из пузырька Николая. — Интересно…

На взгляд Милы, таблетка ничем не пахла. Тем не менее Муха волновалась все сильнее. Она тихонько повизгивала и скребла лапой линолеум.

— Что ж, — сказала Мила, отламывая от таблетки половинку. — Если Николай жив, значит, и для тебя это не смертельно. На-ка, съешь.

Мила протянула кусок таблетки на ладони Мухе. Та мгновенно слизнула «угощение» и, облизнувшись, уставилась Миле в лицо.

— А все! — заявила та. — Вторую половинку я приберегу. А чуть позже покормлю тебя чем-нибудь более подходящим для такой большой собаки. Лежать!

Муха послушно легла, однако через некоторое время выскользнула из кухни, и тут же послышался негодующий крик Гуркина:

— Тыквочка! С собакой что-то странное!

Мила вбежала в гостиную и увидела, что Муха и в самом деле ведет себя нетривиально. Она лежала на спине и каталась с боку на бок, свесив язык с одной стороны рта. Время от времени она разевала рот и издавала длинные мяукающие звуки.

— Муха! — позвала Мила:

— Ужинать!

Муха не обратила на нее никакого внимания. Мила принесла в комнату кусок фарша и принялась тыкать ей в нос. Фарш не произвел на собаку никакого впечатления.

«Вот оно! — подумала Мила, холодея сердцем. — Николай тайком поедает какую-то „дурь“, несомненно. У собачки всего от полтаблетки поехала крыша».

— Мы сегодня никуда не пойдем? — спросил Гуркин, покачивая ногой в жутком десятирублевом носке.

«Интересно, как он ухитряется так классно перевоплощаться? Ничего не забыть, проверить каждую мелочь… Зачем?» Это «зачем» витало в воздухе, покуда Мила допивала свой кофе.

— Тыквочка! — снова раздался из комнаты визг Гуркина. — Она хочет меня съесть!

— С чего ты взял? — крикнула Мила, неохотно поднимаясь.

— Она ко мне принюхивается!

Гуркин лежал на диване, замотанный в плед. Муха взгромоздилась сверху и жарко дышала ему в лицо, время от времени облизывая ему нос.

— Она такая тяжелая, Тыквочка! — простонал Гуркин. — Кроме того, не могу сказать, что я страшно люблю собак. Отзови ее!

Мила принялась звать Муху, но та плевать на нее хотела. Она продолжала усердно вылизывать Гуркина и даже ухом не повела.

— Тыквочка! Позвони ее хозяевам! Пусть они ее уведут!

— Вот еще! — рассердилась Мила. — Тогда я опять останусь без охраны.

— Тыквочка, предприми какие-нибудь меры!

— Послушай, может быть, ты ел что-нибудь особенное? — предположила Мила. — Что-то, чего собачке тоже хочется попробовать?

— По этому поводу она собирается залезть мне в желудок? Я ничего не ел, убери ее!

— Если я ее разозлю, она тебя укусит, — с сомнением проговорила Мила. — Ну, ладно, рискнем.

Она обняла Муху за шею и потащила за собой. Та мешком свалилась на пол и снова принялась кататься по нему. Вскочивший Гуркин засобирался домой. Потом посмотрел на часы и тут же остыл.

— Пожалуй, я еще отдохну, — пробормотал он. — Не могла бы ты закрыть ее в ванной?

— Еще чего! Это же собака, а не черепашка! Кроме того, как же она будет меня охранять, если я стану держать ее в ванной?

— Но я же пока еще тут! Тебе нечего бояться!

— Разве ты готов сражаться не на жизнь, а на смерть?

— Зачем на смерть? — опешил Гуркин. — Тыквочка, ты не расскажешь мне, что происходите твоей жизни?

Мила и сама хотела бы это знать. Что происходит в ее жизни? В ней происходят ужасные вещи! Да и сам Гуркин был одной из тех загадок, которые ей хотелось бы разгадать.

— У меня кризис среднего возраста, — заявила Мила, вздернув подбородок. — Я ищу свое место в жизни.

— Но почему тебе для этого нужны собаки и телохранители?!

— Всякий кризис сопряжен с неприятностями, — пробормотала Мила и наклонилась к Мухе. — Кажется, она заснула.

Во сне собаку терзали какие-то демоны. Она скулила и вздрагивала всем телом, пугая Гуркина, который честно высидел положенное время на диване. Затем поспешно засобирался и, надевая куртку, все никак не мог попасть в рукава. «Он совершенно не похож на того человека, которого я видела в ресторане с блондинкой. Какое перевоплощение! Какой талант!»

— Ну, до встречи, Тыквочка! — робко сказал Гуркин, протискиваясь в дверь.

— До встречи! — откликнулась Мила, гадая, про себя, что она будет знать о нем к следующему разу.

«Кажется, дурацкой таблеткой Николая я усыпила собаку, — подумала она, трогая ногой Муху, которая в ответ на это приоткрыла один глаз и тихонько тявкнула. — Но не мог же муж Ольги с утра принимать снотворное?» Впрочем, Муха очень скоро пришла в себя и отправилась инспектировать мусорное ведро. Мила задумалась над оставшейся половиной таблетки и даже лизнула ее, на большее, впрочем, не отваживаясь. Скорее всего, это все же наркотик, и у овчарки в связи с его употреблением были собачьи галлюцинации.

Когда в квартире прозвенел нежданный звонок, Муха с лаем кинулась в коридор.

— Спокойно, собачка! — сказала Мила, оттесняя ее от двери, чтобы прильнуть к глазку. — Боже мой! Только этого мне еще и не хватало для полного счастья!

На лестничной площадке стояла Гулливерша Лариса. Вся ее поза выражала угрюмую решимость — руки засунуты в карманы плаща, голова опущена вниз, так, словно она собиралась бодаться.

Мила схватила Муху за ошейник и открыла дверь.

— Где он? — спросила Гулливерша, не поздоровавшись и даже не взглянув на большую собаку, рвавшуюся ее обнюхать. — Позовите его немедленно!

Мила мигом сообразила, кого она ищет, и поцокала языком.

— Какой пассаж! Илья смылся, не так ли?

— Позовите его, — с прежней настойчивостью потребовала Лариса, глядя на Милу сверху вниз.

— У меня для вас плохие новости, — радостно ответила та. — У Ильи новая девица! Поэтому здесь его, конечно, нет.

— Вы все врете! — рассердилась Лариса. — Какая девица, если он только что убежал от жены? От вас. Из-за меня, кстати, если вы забыли!

— Судя по всему, Орехов вступил в возраст, когда мужчины идут вразнос. Вчера — я, сегодня — вы, завтра — Леночка…

— Леночка? — недоуменно переспросила Гулливерша. — Какая, блин, Леночка?!

— Леночка Егорова. Знаете такую? Лично видела, как она терлась щекой о моего мужа, словно кошка о табуретку.

Лариса сильно побледнела и покачнулась на каблуках.

— Не советую вам падать, — заволновалась Мила. — Даже по диагонали вы не уместитесь на лестничной площадке. Пожалуй, вам лучше зайти. Я накапаю вам валерьяночки. Или плесну коньячку. Что вы предпочитаете?

— Воды! — попросила Лариса губами в перламутровой помаде.

Муха принялась вдохновенно обнюхивать Ларису. Когда та устроилась на табуретке, перегородив вытянутыми ногами всю кухню, Муха улеглась возле ее ступней и, наставив уши, преданно уставилась ей в лицо. «Красивая женщина способна покорить даже собаку!» — подумала Мила, а вслух сказала:

— Как получилось, что Илья бежал и от вас тоже?

— Н-не знаю, — пробормотала Лариса, осушая второй стакан воды. — Он не сообщил, что сбегает. Я думала, он у вас. Или что у них с Дивояровым снова какие-нибудь сбои. Думала, он сидит в Горелове и следит за тем, как Лушкин отлаживает оборудование. Этот их таинственный проект постоянно отвлекал Илью от нашей зарождающейся близости…

Мила прикрыла глаза, чтобы Лариса не заметила в них живого жадного блеска. Черт побери тайный проект! Вот это да. Надо вытрясти из Гулливерши все, что она знает. И при этом не заронить в ее душу подозрения. Может быть, стоит сделать вид, что она и так в курсе дела? Кстати, Лушкин — кто бы это мог быть? И что такое Горелово? Деревня? Несмотря на демократизм, Орехов никогда не любил подолгу оставаться за городом. Почему же затеял новый проект в какой-то деревне? Потому что он тайный? И его надо держать подальше от любопытных глаз?

А что, если этот новый проект как-то связан с наркотиком, изобретенным дедушкой братьев Глубоковых? Возможно, люди Орехова монтируют оборудование для производства новой партии? Мила вскочила и отвернулась к раковине, наливая в чайник свежую воду.

— Ну, — сказала она, радуясь, что Лариса не видит ее лица, — Горелово ведь не так далеко, чтобы не возвращаться на ночь в Москву! Сколько туда ехать, я не помню?

— На машине полчаса, — без выражения ответила Лариса.

— Ну, вот, полчаса. А если у него дел по горло, вы могли бы сами добраться на электричке и остаться на ночь.

— В доме Лушкина? — внезапно вознегодовала Лариса. — Ни за какие коврижки! Этот тип — типичный женоненавистник! Я все время боялась, что он меня отравит!

— Поганками? — не удержалась и спросила Мила.

— Ядом, ядом! Он настоящий маньяк.

«Веселенькое дело! — с изумлением и испугом подумала Мила. — Судя по всему, разгадка всех ужасов лежала у меня под носом! Только зачем Орехову или его подручному Лушкину меня убивать? Я ведь до сих пор ничего не знала об их новом предприятии. То есть вообще ничего. Даже не догадывалась. Чем же тогда я им так страшно помешала?»

— Каким же образом, — вслух спросила она, — Леночка Егорова оттеснила вас от тела моего мужа? Мне казалось, он без ума от вас!

— Не знаю, — промямлила Лариса, уставившись в противоположную стену. — Со стороны Ильи я не чувствовала охлаждения…

Мила поняла, что павшую духом Ларису надо разозлить, только тогда нужные сведения полетят в разные стороны, словно брызги шампанского.

Муха, которой надоело созерцать безупречную человеческую красоту, отправилась в комнату и прыгнула на диван. Вероятно, ей под лапу попал пульт дистанционного управления, потому что телевизор внезапно ожил. Судя по голосам, донесшимся из комнаты, шел мультфильм «Маугли».

— Они называли меня… желтой рыбой, кажется? — вопрошал удав Каа.

— Червяком, червяком. Земляным червяком, отвечала Багира.

— Я только что заезжала к Орехову по делам, — вдохновенно начала Мила. — И слышала, как Леночка злословила по вашему поводу. Она… Она называла вас длинной тощей глистой.

— Что-о-о?! — великолепные Ларисины губы собрались в напряженное блестящее колечко.

— И еще — рассохшейся оглоблей, — кивнула Мила, разливая по чашкам заварку. — И небоскребом.

— Но Илья сам всегда над ней издевался! — Лариса вся подобралась и даже спрятала свои нескончаемые ноги под табуретку. — Он считал брак Егорова чертовски неудачным!

— Хм, брак! — пожала плечами Мила. — Судя по всему, в брак они вступать не собираются. У них другие планы.

— Ах, какая негодяйка эта Леночка! — простонала Лариса. — Где у вас тут телефон?

Она схватила поданную трубку и быстро набрала номер. Мила с любопытством следила за ней. Впрочем, финт не удался — к телефону никто не подошел. Поглядев на часы, Лариса закипела быстрее чайника:

— Он не подходит к телефону!

— Наверное, очень занят, — коварно намекнула Мила.

— Я выцарапаю ему глаза! — сквозь зубы прошипела Лариса. — Нет, лучше ей! Я…

— А что, если он уехал в Горелово? — бросила пробный камень Мила. — То есть они уехали вместе? Есть реальный шанс застукать их вдвоем. Если Илья скрывает от вас свою новую связь, вы можете потребовать объяснений.

— Едемте вдвоем! — приказала Лариса, вскакивая на ноги. — Вы — все еще жена, у вас есть право вторгаться на его территорию! Только собаку оставьте, а то она подерется с Трезором.

— Трезор — это доберман? — с опаской поинтересовалась Мила.

— Болонка. Маленькая, но отчаянная до безрассудства.

Глава 23

На улице было темно и стыло. Возможно, Ларису бил озноб. Мила же дрожала от возбуждения. Луна пошла на убыль и несмело сияла в глубине неба, словно стесняясь отломленного краешка. Воздух с привкусом бензина был холодным и мог показаться свежим лишь человеку, только что выбравшемуся из непроветренного помещения.

Едва они вышли на обочину шоссе, на Ларису стали ловиться любители ночных развлечений.

— Наверное, это ужасно, — сказала Мила, пристально взглянув на нее снизу, — иметь такой рост и такую фигуру. Каждый мужик к тебе приценивается. Придется спрятать вас в кустах, покуда я, как приличная женщина, не поймаю машину.

Лариса послушно полезла в кусты, раздвигая ветви, словно пловец, попавший в тину.

— Как Орехов мог бросить особу с таким покладистым характером? — удивилась ей в спину Мила, после чего повернулась лицом к встречной полосе и подняла руку. Тут же возле нее тормознула иномарка.

— Сколько берешь, киска? — громко спросила веселая голова, высунувшаяся в окошко.

— Я не беру, а даю! — рассердилась Мила, державшая в кулаке двести рублей.

— Ну, так почем даешь, киска? — не сдавалась голова.

— Какая я тебе киска! Я тебе в матери гожусь! — рассвирепела Мила.

В иномарке открылось еще одно окно, и в нем появилась вторая голова, сильно пьяная.

— Ну, так почем ты, мать? — спросила она заплетающимся языком.

— Ах, ну что за ешкин кот! — топнула ногой Мила. — Пожилая женщина не может поймать машину, чтобы съездить в деревню навестить Трезора! Беспощадные новые времена! — Повернув голову, она крикнула:

— Вылезай обратно, все бессмысленно!

Когда Лариса полезла из кустов, иномарка испуганно рванула с места. Вместо нее в обочину тут же ткнулся облезлый «Москвич».

— У вас чего там, олень? — спросил хмурый мужик с «беломориной», висящей на нижней губе.

— У меня там очаровательная девушка, которая мечтает добраться до чертовой деревни Горелово за двести рублей, — злобно ответила Мила.

Оценив вылезшую из кустов девушку, водитель сказал:

— Ну, если она складывается, то повезу.

— Я там не помещусь! засопротивлялась Лариса, увидев продавленные сиденья и глотнув шоферского дыма.

— Я понимаю, ты — предмет роскоши, — говорила Мила, временно переходя на «ты» и силой запихивая Ларису в салон. — Для таких, как ты, существуют лимузины и все такое… Но если ты сейчас пойдешь на попятный, Орехов уплывет навсегда. И в лимузине будет кататься Леночка!

Довод подействовал, и Лариса скользнула в салон так ловко, словно змея под камень.

— Орехов — чертовски завидная партия! — почти сразу же принялась подогревать ее Мила. — Сама не знаю, как я упустила такое сокровище!

— Почему вы помогаете мне? — вопросила Лариса, плотнее запахивая плащ. Вероятно, в дороге от тряски ее мозги оживились.

— Вы еще спрашиваете! — фальшивым тоном воскликнула та. — Мы прожили с Ореховым столько лет! Я просто не хочу, чтобы он пошел по рукам. Одно дело — найти себе новую женщину, доказывая себе и всему миру, что ты еще парень ого-го, и совсем другое — начать менять партнерш с молодецкой скоростью. В этом есть что-то пошлое, вы не находите?

Шофер с ухмылкой поглядел на нее, выпустив целое облако дыма, но Мила, привычная к вечным Ольгиным перекурам, даже не потрудилась развеять это облако взмахом руки. Зато Лариса позади от души закашлялась.

— Эй! — предостерегла ее Мила. — Вам нужно следить за дорогой. Никто из нас не в курсе, как заехать в загадочное Горелово.

Почему-то ей представлялось, что Горелово — дыра, каких поискать, — с колодцами и дюжиной покосившихся домов. На деле оказалось, что это большой охраняемый поселок. При въезде в него нарисовался шлагбаум, его сторожил дюжий вооруженный молодец. Он посветил им по очереди в лицо мощным фонарем и, по всей видимости, узнал Ларису, потому что громко сказал:

— Здрась-те!

— Митенька! — хихикнула та, поведя плечиком. — Приветик!

Митенька поднял шлагбаум, не отпустив ни одного замечания. Милу это порадовало.

— Послушайте, может быть, вы нас подождете? — обратилась она к водителю. — Уедете богаче еще на триста рублей. Всего пятьсот за плевую работу прокатить туда-сюда двух хорошеньких женщин. Как вы на это смотрите?

— Шестьсот, — сказал водитель, который по достоинству оценил расстояние, отделявшее Горелово от шоссе, ведущего в Москву. — Без меня вы здесь надолго застрянете.

— Ну, хорошо. Только машину надо будет оставить где-нибудь на подходах к дому.

— Остановите здесь! — скомандовала Лариса, пристально вглядывавшаяся в освещенную фонарями перспективу.

— И развернитесь на всякий случай, — посоветовала Мила, выбираясь наружу. — Мало ли что.

— Надеюсь, за нами не будут гнаться? — полушутя поинтересовался водитель, провожая ее глазами.

— Гнаться? Да это мы идем с целью застукать моего мужа с его второй любовницей! Еще кто за кем будет гнаться!

— Вы — жена,