/ Language: Polski / Genre:thriller

Strach

Graham Masterton

Strach. Każdy z nas chciałby pozbyć się go raz na zawsze ze swojego życia. Egzystencja wydawałaby się wtedy o niebo łatwiejsza. Jednak ta książka uczy nas, że strach – jakkolwiek postrzegany przez większość ludzi jako coś negatywnego – tak naprawdę jest nam bardzo potrzebny. Co więcej, może nawet właśnie dzięki niemu do tej pory żyjemy. Jim Rook jest nauczycielem klasy specjalnej w Los Angeles. Jest bardzo lubiany przez uczniów, otwiera przed nimi świat, ukazuje nowe możliwości. Jim to postać niezwykle wyjątkowa. Ma rzadki dar – potrafi dostrzegać postacie przychodzące z zaświatów. Meksykanin Rafael Diaz to nowy uczeń w klasie Jima, który przeprowadza na części uczniów rytuał oparty na magii Majów, mający przepędzić z nich strach. Jeden z oczyszczonych zapada w śpiączkę, wkrótce rozpoczyna się seria bardzo brutalnych morderstw. Jim rozpoczyna walkę z czasem, aby zapobiec kolejnemu rytuałowi. Akcja horroru niewątpliwie trzyma w napięciu, wiele się dzieje. Chociaż niektóre sceny, cóż, wydawały mi się nieco komiczne. Jakoś nie przemawiało do mnie wyjście jednej osoby z wnętrza drugiej (ale w końcu nie jest to książka oparta na faktach autentycznych). Całość psuło mi odwoływanie się do kart tarota, ponieważ osobiście uważam to za kompletnie nieracjonalne i bezsensowne. Być może mam zamknięty umysł, albo karty do mnie nie przemawiają… W każdym razie nie każdemu musi to przeszkadzać. Ogólnie fabuła jest bardzo dobrze zbudowana, nie braknie urozmaiceń a poza tym, jak sama nazwa wskazuje, można się przestraszyć. Napięcie jest doskonale stopniowane, z początkiem każdego rozdziału odkrywamy nową tajemnicę i często nie sposób oderwać się od książki. Każdy bohater jest jedyny w swoim rodzaju. Uczniowie są bardzo różni od siebie, każda postać jest nam przybliżona, można odnieść wrażenie, że zna się tę doskonale dogadującą się ze sobą grupę ludzi. Postać Jima również bardzo intryguje ze względu na jego paranormalne zdolności. Równie ciekawa jest tajemnicza postać Rafaela Diaza. Książka ta skłania do rozmyślań nad samą istotą strachu. Czytelnik dochodzi do wniosku, że tak naprawdę strach jest bardzo potrzebny, a sama myśl o tym, że mogłoby się strachu nie odczuwać wręcz napawa przerażeniem. Podnoszę jej ocenę głównie z powyższego względu i sądzę, że warto ją przeczytać. Czytając nie unikniemy stawiania się na miejscu bohaterów. Strach jest nieodłącznym elementem życia każdego człowieka, choć próbujemy oszukać samych siebie i pozbyć się go. Ale za jaką cenę chcemy to zrobić?…

Graham Masterton

Strach

Rook 3

ROZDZIAŁ 1

Jim był już prawie przy drzwiach do swej klasy, kiedy usłyszał piskliwy, nabrzmiały paniką krzyk – po nim następny i jeszcze jeden. Natychmiast odrzucił książki i resztę drogi pokonał biegiem. Niemalże zderzył się z masywną, okrytą bawełnianym T-shirtem piersią Roda Wiszowaty'ego, który opuszczał klasę równie szybko, jak Jim ku niej zdążał.

– Co, u licha, się stało? – zapytał.

Rod uniósł obie ręce w geście kpiarskiej kapitulacji.

Przepraszam, proszę pana. Naprawdę przepraszam, chłopie. Nie myślałem, że aż tak to ją wystraszy.

– Zostań tutaj – polecił Jim i przecisnął się obok niego do środka.

W klasie było już sześciu czy siedmiu uczniów, Jedna z uczennic, Sandra Pearman. siedziała przy stoliku szlochając i dygocząc, podczas gdy dwie inne dziewczyny próbowały ją uspokoić. Jim podszedł do nich.

– Co tu się stało? Sandra, nic ci nic jest? – zapytał.

– Ten durny dupek rzucił jej pająka na zeszyt – odpowiedziała Jane Pirella. – Na widok pająków kompletnie Sandrze odbija. No, wie pan, boi się ich jak zarazy.

Sandra trzęsła się, łapiąc otwartymi ustami powietrze

Jim pochylił się nad nią i położył dłoń na jej ramieniu. Była ładną dziewczyną, drobną, o długich blond włosach i wielkich niebieskich oczach, lecz teraz jej policzki smużyły łzy, a dolna warga drżała.

– Dalej, Sandra. Spróbuj się uspokoić. Rod zrobił coś bardzo głupiego, ale już jest po wszystkim.

– Kutas z ciebie, Wiszowaty – zawołała Jane.

– Dosyć tego – uciął Jim. – Słuchaj, Jane, może zabierzesz Sandrę do gabinetu lekarskiego, niech się położy na chwilę i złapie oddech. Nie chcę, żeby dostała ataku astmy.

Chłopie, to był tylko żart. Gdybym wiedział, że zesra się w gacie ze strachu…

– Ona cierpi na arachnofobię, Rod – odparł Jim, pomagając Sandrze wstać. – Wielu ludzi nie lubi pająków, ale Sandrę tak przerażają, że może wpaść w histerię.

– Przecież on był taki mikroskopijny, chłopie. 1 do tego martwy.

– Dla niej to żadna różnica. Kiedy masz fobię, wtedy boisz się czegoś, choć wiesz, że tak naprawdę to nie może wyrządzić ci najmniejszej krzywdy. Większość ludzi skrywa jakieś irracjonalne obawy.

– Właśnie, Wiszowaty, a czego ty się boisz? – zaatakowała go Jane. – Założę się, że ciemności. Musisz zostawiać zapalone światło przed domem, co?

– Hej, daj mi spokój. Ja niczego się nie boję.

– Niemożliwe – z tyłu klasy rozległ się cichy głos, z wyraźnym meksykańskim akcentem.

To odezwał się Rafael Diaz. Siedział na krześle opartym o ścianę, z założonymi rękoma. Rafael był nowym uczniem. Dołączył do drugiej klasy specjalnej trzy tygodnie po rozpoczęciu roku szkolnego. Był wysoki, szczupły, jego skóra miała oliwkowe zabarwienie, a niezwykle długie, kręcone czarne włosy opadały mu na ramiona. To, ze się odezwał, zaskoczyło Jima, ponieważ podczas zajęć rzadko kiedy coś mówił, chyba że Jim zadał mu bezpośrednie pytanie, na które zwykle otrzymywał jednosylabową odpowiedź.

– O czym ty chrzanisz, Diaz? – naskoczył na niego Rod.

Stanowiąc zdecydowane przeciwieństwo smukłej, egzotycznej postaci Rafaela, Rod był wielki, piegowaty i lubił pomiatać słabszymi.

– Każdy czegoś się boi – odpowiedział Rafael – jeśli nawet nie wie, co to jest.

– Aha, a ty jesteś pewnie jakimś psychiatrą?

– Oczywiście, że nie – odparł Rafael. – Ale wiem, co oznacza lęk.

– Więc niby co mówisz? Że mam jakąś fobię, o której w ogóle nie wiem?

– Zgadza się. Być może boisz się ognia, utonięcia, zamkniętych pomieszczeń, klamek u drzwi, kapeluszy, zielonego koloru albo czegokolwiek innego.

– Jaja sobie ze mnie robisz? – zapytał Rod, po czym zwrócił się do pozostałych uczniów. – Ten facet jaja sobie ze mnie robi.

– Ależ nie – zaprotestował Rafael. – Nie robię sobie z ciebie jaj. Niby po co? Pewnego dnia staniesz twarzą w twarz ze swoim lękiem i będziesz wrzeszczeć i płakać, tak jak teraz Sandra z twojego powodu, a wtedy przypomnisz sobie moje słowa i zrozumiesz, że mówiłem prawdę.

– Jesteś walnięty – stwierdził Rod i zgarbił się na swoim krześle, wyciągając nogi na boki.

Kolejni uczniowie wchodzili do klasy. Stanley Ciotta przyniósł do sali książki Jima i położył je na biurku. Stanley nosił grube okulary i ustawicznie mrugał powiekami.

– Niektóre kartki się pomieszały i nie wiedziałem, w jakiej kolejności je ułożyć.

– W porządku, Stanley – powiedział Jim. Potem odwrócił się do Roda i stwierdził: – Nieważne, czy uważasz Rafaela za szalonego, czy nie, napiszesz do Sandry składający się ze stu słów list z przeprosinami. Zaznaczysz, że rozumiesz jej fobię i że głęboko żałujesz, iż tak bardzo ją zraniłeś.

– Ile słów? Sto? Nie mógłbym kupić jej bombonierki lub coś w tym stylu?

– Jeżeli napiszesz do niej list, Rod, będzie wiedziała, że twój żal jest szczery.

Rod pisał tak wolno, że nieraz udawało mu się skończyć pierwsze zdanie, podczas gdy pozostali mieli już zapisane trzy strony.

– Jezusie. Sto słów. Będę miał co robić do Święta Dziękczynienia.

Jim przysiadł na krawędzi biurka.

– A jeśli chodzi o resztę, możemy chyba wykorzystać dzisiejsze zdarzenie i napisać krótki wiersz o tym, co najbardziej was przeraża. Możecie naśladować styl dowolnego poety ze Współczesnej poezji amerykańskiej. Będą dodatkowe punkty, jeżeli uda mi się rozpoznać poetę.

– Hej, a co ja mam zrobić? – zapytał Virgil Wacker. – Mnie przeraża poezja.

Virgil – o rudych lokach i w kurtce baseballowej z zielonej satyny – był w tym roku klasowym błaznem. Jim obdarzył go pobłażliwym uśmiechem i powiedział:

– Zadaj sobie pytanie, czego boisz się bardziej… poezji czy dwugodzinnego opróżniania koszy na śmieci po lekcjach.

– Aha, już kumam – odparł Virgil i chwycił za długopis. Jim powoli przeszedł na tył klasy, gdzie siedział Rafael.

Chłopak układał długopisy i ołówki w elegancki, ukośny wzór.

– Skąd tyle wiesz o fobiach? – zapytał go Jim. – Nauczyłem się tego od dziadka.

– Był może lekarzem? Rafael pokręcił głową.

– Był zwykłym człowiekiem, to wystarczy. Ale nauczył mnie wszystkiego o strachu; i nauczył mnie, jak go przezwyciężyć.

– Naprawdę? Na czym polegał jego sekret?

Rafael wzruszył ramionami, lecz nie odpowiedział, jak gdyby sam ten gest wystarczał za odpowiedź.

– Cóż… to bardzo interesujące, Rafael – powiedział Jim. – Może powinieneś nauczyć Sandrę, jak ma przestać bać się pająków.

Rafael podniósł wzrok w jego stronę.

– No, nie wiem, panie Rook. Jeżeli nie czuje się żadnego strachu, czasami to bywa niebezpieczne.

Rod odwrócił się ze swego miejsca.

– Zgadza się. Bycie mądralą też bywa niebezpieczne, wiesz?

– Rod! – zawołał Jim. – Ile słów już napisałeś?

– Dwa, proszę pana. „Czwartek" i „kochana".

– Świetny początek, Rod. Nie trać rozpędu.

Podczas przedpołudniowej przerwy Jim pojechał do Benedict Canyon w sprawie kupna samochodu. Wciąż jeszcze szalał za swoim rebelem SST rocznik 1969, pomalowanym na oryginalny, jadowicie pomarańczowy kolor, lecz ten przez ostatni miesiąc psuł się już czterokrotnie – raz na środku autostrady San Diego podczas wieczornego natężenia ruchu. Rusty Untermeyer, właściciel warsztatu samochodowego w West Grove, przez pięć minut bez słowa zaglądał pod maskę, kręcąc z niedowierzaniem głową.

– To już koniec, Jim. Możesz jedynie urządzić mu elegancki pogrzeb. Z twoją pensją niczego więcej nie zrobisz.

Taki był więc cel jego wyprawy, w odpowiedzi na ogłoszenie o sprzedaży lincolna rocznik 1972. Zwykle niechętnie siadał za kierownicą tak niedawno wyprodukowanego samochodu. Wolał wozy przypominające mu o dniach jego dzieciństwa, kiedy słońce świeciło przez cały czas, jeszcze przed zapaleniem płuc, które o mały włos nie zabiło go w wieku jedenastu lat.

Ta choroba na zawsze odmieniła jego życie. Przez pięć i pół minuty był formalnie martwy. Lekarzom udało się go reanimować, zanim wystąpiły nieodwracalne zmiany w mózgu, lecz od tamtej pory zyskał zdolność postrzegania rzeczy zasłoniętych przed oczyma innych ludzi. Cieni, duchów i wszelkich innych istot. Większość z nich była łagodnego usposobienia – zaledwie blade duchowe echa niegdyś tętniących życiem osobowości. Inne wszakże były znacznie bardziej złożone i złowieszcze. Niezadowolone dusze o nieopisanym apetycie. Czuł się tak, jakby pływał w krystalicznym oceanie rojącym się od rekinów, lecz był chyba jedynym, który zdawał sobie sprawę z ich obecności.

Dojechał do skrzynki pocztowej opatrzonej nazwiskiem KRUPA i skręcił w ostro pnącą się ku górze alejkę dojazdową, skrytą w naturalnym tunelu aromatycznych sosen. Dom na końcu alejki był rozległy i zbudowany bez jednolitego planu -zbiorowisko werand, pawilonów i nieudolnie wzniesionych przybudówek. Pomalowany jasnoszarą farbą, lśnił w blasku porannego słońca.

Jim wysiadł z samochodu i podszedł do schodów wiodących ku frontowym drzwiom. W tej samej chwili drzwi rozwarły się i z budynku wyszedł niski, łysy mężczyzna w czerwonoszkarłatnej hawajskiej koszuli, żujący wilgotne cygaro.

– Pan Krupa? Jestem Jim Rook. Przyjechałem w sprawie pańskiego lincolna.

– Jasne, jasne – Krupa zaczął gmerać w kieszeniach szortów, poszukując kluczyków. – Kiedyś należał do mojej żony. Co za suka. Nienawidziła go, rozumie pan. Z samochodem nie było żadnych problemów, nic z tych rzeczy. To dlatego, że ja jej go kupiłem. Niech mi pan nie mówi, iż miłość można kupić za pieniądze.

Jim poszedł w ślad za Krupą do podwójnego garażu z boku domu. Krupa podciągnął harmonijkowe drzwi, a wewnątrz, pod wielką zakurzoną płachtą, zamajaczył charakterystyczny kształt lincolna Continental MkIV, o wydłużonej masce i fałszywym zapasowym kole na bagażniku.

– W idealnym stanie, niczym wprost z salonu – powiedział Krupa. – Tam też powinienem był go zostawić, a nie robić z niego prezentu. A wie pan, co ta suka zrobiła? Uciekła z facetem, który czyścił nasz basen. Powiedziała, że ma żołądek jak pies.

– Chyba jak struś – poprawił go Jim.

– Struś, pies, nieważne. Jedno jest pewne: nasze małżeństwo psu na budę by się nie zdało.

Złapał za róg płachty i ściągnął ją na bok. Jim stał przez dłuższą chwilę, wpatrując się w lincołna, zanim odzyskał mowę.

– Jest różowy – powiedział w końcu. Krupa prychnął z dumą.

– Dokładnie mówiąc, ten odcień to różany metalik. Specjalnie kazałem go tak pomalować.

Jim powoli obszedł samochód dookoła. Krupa miał rację: wóz wydawał się w doskonałym stanie. Obicia z białej skóry i białe włochate dywaniki były nieskazitelnie czyste, na liczniku widniała liczba zaledwie trzy i pół tysiąca mil. Lecz jak mógłby codziennie rano jeździć do szkoły w samochodzie takiego koloru? Czułby się w nim jak Elvis.

– Może być pański za trzy tysiące dziewięćset dziewięćdziesiąt pięć dolców – oświadczy! Krupa. -To prawdziwa okazja, biorąc pod uwagę jego stan.

– No, nie da się ukryć, że jest dziewiczo nowy – przyznał Jim. Tylko to słowo przychodziło mu do głowy oczywiście oprócz określeń w rodzaju „pedalski", „gówniarski" czy też po prostu „niedorzeczny".

– Niech się pan przejedzie – zasugerował Krupa. – Ciągnie jak lokomotywa. Osiem cylindrów, czterysta sześćdziesiąt cali sześciennych. Kopa nigdy panu nie zabraknie.

Wargi Jima ułożyły się już w „nie", kiedy usłyszał miauk-liwy dźwięk. Brązowo-żółto-czarny kot pojawił się pod ścianą garażu. Podbiegł wprost do niego i zaczął ocierać się o jego spodnie, mrucząc tak głośno, że przypominało to dziecięcą grzechotkę.

– Cholerny kot – powiedział Krupa. – Pałęta się tu od ładnych kilku dni.

Jim pochylił się i podrapał kocie futro pod brodą.

– Czyli nie należy do pana?

– Nie, ani do sąsiada. Nie wiem, skąd się wziął, kto i czym go karmi. Tyle że nie jest zdziczały. Na to jest, cholera, zbyt potulny.

Jim podniósł kota i spojrzał mu w oczy. Kiedy to zrobił, po plecach przebiegł mu szczególnie lodowaty, drapiący dreszcz. To na pewno nie był kot Krupy i na pewno nie należał do sąsiada Krupy. To był jego kot, kot niegdyś noszący imię Tibbles. Miał jedno oko zielone, drugie zaś poplamione brązem. Nad jego nosem widniała ta sama smuga białego futra. Miał ten sam ubytek w kształcie litery V na krawędzi lewego ucha.

Nie mógł w to uwierzyć. Nie dlatego, że kot niegdyś noszący imię Tibbles pojawił się tutaj, w domu na Benedict Canyon, dokładnie wtedy, gdy zaczął rozglądać się za samochodem – lecz dlatego, że kot niegdyś noszący imię Tibbles został zabity ponad rok temu przez indiańskiego ducha, który zdemolował mieszkanie Jima.

Na własne oczy widział jego trupa – wiszącego na drzwiach do łazienki, z haczykiem na ręcznik wbitym w głowę i wychodzącym przez rozwarty pysk, o oczach pustych i zamglonych, futrze ciężkim od krwi.

Delikatnie postawił kota z powrotem na ziemi, lecz zwierzę trzymało się w pobliżu, przebiegając mu między nogami podczas marszu.

– Wygląda na to, że mu się pan spodobał – stwierdził Krupa.

– Ano tak. – Głos drżał mu pod wpływem przebytego szoku. Nie próbował nawet wyobrażać sobie, jakim sposobem kot niegdyś noszący imię Tibbles powrócił do życia, lecz nie ulegało wątpliwości, że nie jest to jedynie podobny osobnik. To był Tibbles, żywy i oddychający, materialny na tyle, że co chwila niemalże wpadał mu pod nogi.

– No i co? – zapytał Krupa.

– Nie wiem. To naprawdę niesamowite.

– Niesamowite? Co w tym niesamowitego? Przebieg jest prawdziwy, gwarantowany.

– Racja, samochód. Tak, tak.

Nawet nie starał się zrozumieć, jak kot niegdyś noszący imię Tibbles powrócił do życia, lecz wierzył w przeznaczenie i wiedział, że są inne płaszczyzny istnienia i inne poziomy świadomości, więc pragnął się dowiedzieć, co działo się wokół niego. Zupełnie jakby to zwierzątko czekało tu na jego przyjazd.

– Od kiedy ten kot tu przychodzi? – zapytał.

– Nie wiem. Chyba od czwartku.

– A kiedy dał pan pierwsze ogłoszenie o samochodzie?

– Tego samego dnia. W czwartek.

Ta informacja Jimowi wystarczyła. Może to jedynie zbieg okoliczności, ale ogarnęło go niezwykle silne przeczucie, że otworzyły się jakieś drzwi i że nie ma innego wyjścia, jak tylko przez nie przejść.

– W takim razie zgoda – powiedział. – Wezmę go. Jeszcze dzisiaj podrzucę panu czek bankowy.

– Jest pan pewien? – Krupa wykonał gest obracania kierownicą. – Nie chce się pan nawet przejechać?

– Nie trzeba. Jestem pewien, że mogę panu zaufać. Krupa podał mu mocną, spoconą dłoń.

– Nie pożałujesz, Jim. Ludzie będą się za tobą oglądali, daję ci słowo.

Jim posłał mu uprzejmy uśmiech i wrócił do swego SST. Kot niegdyś noszący imię Tibbles nie ruszył się ze swego miejsca przy lincolnie, lecz lata doświadczenia podpowiedziały Jimowi, że kiedy tu wróci, zastanie go.

Po powrocie do szkoły w jego głowie aż wrzało od pytań. Polecił drugiej klasie specjalnej, by kontynuowała lekturę Gron gniewu, sam zaś usiadł za biurkiem, udając, że poprawia prace domowe.

Widok przywróconego do życia kota wstrząsnął nim tak bardzo, że prawie nie był w stanie mówić. A implikacje tego faktu były wstrząsające. Duch, który zabił kota niegdyś noszącego imię Tłbbles, zamordował też w szczególnie brutalny sposób Martina Amato, kapitana szkolnej drużyny futbolowej, Johna Trzy Imiona, dziennikarza z plemienia Nawaho, oraz, co napawało Jima szczególnym bólem, Susan Randall, nauczycielkę geografii z West Grove, kobietę, którą Jim lubił i kochał najbardziej ze wszystkich poznanych.

Po ich śmierci inny duch, znany pod imieniem Psiego Brata, dał Jimowi do zrozumienia, że wszyscy ci zaszla-chtowani ludzie być może odnajdą jakoś drogę z powrotem do świata rzeczywistego, lecz sam Jim nigdy nie wyobrażał sobie, by to mogło się zdarzyć. A jednak, skoro jego kot zmartwychwstał, czy było możliwe, że również i Martin powróci do życia? I John Trzy Imiona? I Susan?

Jeżeli tak… w jaki sposób mieliby się pojawić… i kiedy?

– Proszę mi wybaczyć wścibstwo, proszę pana, ale czy dobrze się pan czuje? – zapytała Fynie McFeagh. Była wysoką, ciemnowłosą dziewczyną o zielonych, irlandzkich oczach i najłagodniejszym usposobieniu pod słońcem. Wysławiała się tak potoczyście, że nikt nie byłby w stanie odgadnąć, iż cierpi na ciężką dysleksję.

– Nic mi nie jest, Fynie. Boli mnie tylko głowa.

– Mam przy sobie anacin, gdyby pan chciał.

– Nie, nie. To nie taki ból głowy.

– A jaki?

– Nie wiem – rozejrzał się po klasie. – Chyba taki, jakiego dostaje się przed ciężką burzą.

Uczniowie czytali dalej, większość z nich poruszała ustami, a niemal co trzeci korzystał z linijki, by śledzić bieg tekstu na stronie. Patrząc na nich, Jim poczuł nagłe wzruszenie wywołane ich uporem. Jeżeli po ukończeniu tego kursu będą w stanie przeczytać gazetę, kilka prostych przepisów i instrukcję obsługi komputera osobistego, uznałby to za duże osiągnięcie. Lecz tegoroczny nabór cechował się szczególnie wysokimi aspiracjami. Nevile Briscoe był potężnym czarnoskórym chłopakiem o ogolonej głowie i z kolczykami w uszach. Wyglądał jak raper preferujący utwory w stylu gangsta, ale – odkąd Jim przeczytał na głos fragmenty z Nobody Knows My Name -jego prawdziwym bohaterem stał się James Baldwin i pragnął pisać tak jak on.

Następny był David Pyonghwa, nieśmiały Koreańczyk, który całkiem nieźle mówił po angielsku, ale nigdy nie udawało mu się do końca pojąć tego, co czytał. Jim zapoznał go z koreańskimi sijo – trzyzwrotkowymi wierszami, bardziej szkicami niż kompletną poezją, a wtedy do Davida dotarło nagle to, czego go uczono.

Od pierwszego dnia ich nauki w drugiej klasie specjalnej Jim pokazywał swym uczniom, że czytanie i pisanie ma dla nich znaczenie. Czytanie i pisanie stanowiły drogę do zrozumienia duszy drugiego człowieka, sposób wyrażenia głębi ich serca. Pod koniec pierwszego tygodnia Nevile przeczytał „Wolności nie można nikomu podarować – wolność to coś, co ludzie zdobywają, ludzie są na tyle wolni, na ile tego pragną". Przeczytał to z przerwami, lecz wymowa tych słów wstrząsnęła całą klasą. Były prawdziwe. Miały potężne znaczenie. Nie zostały zaczerpnięte z dzieł zebranych Szekspira – pochodziły wprost z ulicy.

Na ile jednak prawdziwy był kot niegdyś noszący imię Tibbles? I na ile prawdziwa była możliwość powrotu Martina, Johna Trzy Imiona i Susan ze świata umarłych?

Kiedy uczniowie wybiegli z klasy w stronę stołówki, Rafael Diaz podszedł do biurka Jima. Spojrzał na notatnik Jima i na nagryzmolony w nim rysunek. Trzy sylwetki, stojące ramię w ramię w kłębach wirującego dymu.

– Czyli nie poprawia pan prac, proszę pana? – odezwał się Rafael.

Mówił bardzo cicho, dzięki czemu jego słowa wydały się mniej bezczelne, niż w rzeczywistości były.

– Nie. Ja… hmm – zaczął Jim, lecz nie znalazł żadnego powodu, dla którego miałby się przed nim tłumaczyć.

Rafael podniósł notatnik i, osłaniając dłonią oczy, uważnie przyjrzał się szkicowi.

– Czy to coś, czego pan się boi?

– To tylko rysunek, nic więcej.

– Wygląda przerażająco. Takie rzeczy widuje się w koszmarnych snach.

Jim odebrał mu notatnik, wydarł z niego kartkę i zmiął starannie.

– Powiedziałem już, to tylko rysunek.

– Jasne – odparł Rafael. Podeszła do niego Sandra Pearman.

– Chodź, Rafael. Obiecałeś.

Chłopak uniósł rękę, dając jej znak, by jeszcze chwilę poczekała.

– Może pan się pozbyć swoich strachów, panie Rook. Do tego trzeba jedynie wiary.

– Cóż, dziękuję ci, Rafael. Ale myślę sobie, że wolę już żyć z moimi strachami, pięknie dziękuję. Co byłoby warte życie bez odrobiny strachu co jakiś czas?

Rafael obdarował go mrocznym spojrzeniem o niezupełnie jasnym przesłaniu. Niemalże przypominało ostrzeżenie. Lecz zaraz potem wziął Sandrę za ramię i oboje wyszli z klasy. Jim kantem dłoni wygładził zgnieciony rysunek. „Takie rzeczy widuje się w koszmarnych snach".

ROZDZIAŁ 2

Wieczorem pojechał taksówką do Benedict Canyon. Słońce ocierało się już o szczyty gór, w powietrzu pojawił się chłód. Taksówkarz wysadził go przy skrzynce na listy, należącej do Krupy, resztę drogi pokonał na piechotę.

Krupa w tym czasie wyprowadził lincolna z garażu. W wypełniającym kanion cieniu samochód robił wrażenie bardziej szkarłatnego niż różowego. Jim rozglądał się, lecz nigdzie nie dostrzegł kota. Miał nadzieję, że nie popełnił głupiego błędu. Kot niegdyś noszący imię Tibbles wyglądem nie różnił się szczególnie od innych brązowo-żółto-czarnych kotów – a ile tysięcy kotów ma postrzępione uszy?

Jim poszedł z Krupą do domu, gdzie usiedli przy biurku i załatwili sprawy papierkowe. Ściany gabinetu zawieszone były oprawionymi w ramki fotografiami Krupy z najprzeróżniejszymi gwiazdami baseballu z pomniejszych lig, było tam też kilka pucharów. Ścienny zegar odliczał miarowo minuty, jego wahadło płochliwie bawiło się w chowanego wewnątrz swej obudowy. Wreszcie Krupa powiedział:

– Proszę podpisać tu i tu, i wóz jest pana.

Na zewnątrz wymienili uścisk dłoni. Zapadał już zmrok. Jim ostatni raz rozejrzał się po podwórzu, ale kota nigdzie nie było widać. Wsiadł do pachnącego skórą i stęchlizną lincolna i przekręcił kluczyk w stacyjce. Potężny silnik z sapnięciem zbudził się do życia.

– Życzę panu wszystkiego najlepszego z tym samochodem – zawołał Krupa, unosząc kciuk ku górze. – Jeśli podczas jazdy usłyszy pan jakieś dziwne głosy, to tylko echa mędzenia mojej żony. Od jej mędzenia lustra zachodziły patyną.

Jim przejechał wśród drzew do drogi. Nie był przyzwyczajony do aż tak dużych samochodów o tak miękkim zawieszeniu. Ale w silniku kryła się wielka moc, musiał też przyznać, że siedziało się w aucie wygodnie.

Zatrzymał się przy skrzynce i rozejrzał na boki. Ani śladu kota niegdyś noszącego imię Tibbles. Zaczynał się już zastanawiać, czy aby nie palnął absurdalnego głupstwa, kupując samochód tylko dlatego, że wydało mu się, iż jego martwy kot zmartwychwstał. Podchodząc do tej sprawy poważnie, to nie mógł być Tibbles. Może jedynie wmówił sobie, że to był Tibbles, ponieważ aż tak bardzo pragnął uwierzyć, że Susan być może powróci jeszcze do niego.

Skręcił na południe i ruszył powoli krętym kanionem. Przed nim rozpościerały się migoczące światła Los Angeles. Włączył radio, Eels śpiewali „…zanim zgasnę…". Ostatnimi czasy Jimowi coraz częściej wydawało się, że on sam także jest coraz bliższy zgaśnięciu – zmęczony, wciąż rozpaczający po śmierci Martina, Johna Trzy Imiona i Susan i nie znajdujący ani odrobiny pocieszenia w wierze, że wszyscy oni być może żyją pod inną postacią, w świecie złudzeń, cieni i na wpół słyszalnych rozmów. Odeszli z tego świata i tylko to miało dla niego znaczenie.

Spojrzał na swą twarz we wstecznym lusterku. Jego oczy zawsze miały nieco nawiedzony wyraz; dzisiaj wydawało się to jeszcze bardziej zauważalne. Był żylastym, ciemnowłosym mężczyzną w wieku trzydziestu pięciu lat, o kanciastej twarzy pokrytej nie dającym się zgolić granatowym cieniem zarostu. Miał na sobie białą koszulę z krótkim rękawem, własnoręcznie wyprasowaną, oraz poluźniony krawat w stada różowych flamingów.

Zawsze robił wrażenie odrobinę zaniedbanego i dlatego uczniowie traktowali go bardziej ulgowo niż innych nauczycieli – zwłaszcza dziewczyny. Wyczuwali, że jest jednym z nich – człowiekiem z zewnątrz, któremu nieobce jest uczucie dezorientacji i odrzucenia. Dlatego ufali mu i dlatego w czasie zajęć z nim zawsze było najspokojniej. Jego słowa znajdowały posłuch. Uczniowie pragnęli znaleźć ścieżkę wśród gąszczu drzew i wierzyli, że on będzie umiał wskazać im właściwy kierunek.

Dojechał już prawie do Yoakum Drive, gdy ujrzał coś przed sobą na drodze. Coś małego i ciemnego, o oczach lśniących żółto w blasku reflektorów. Wdusił pedał hamulca i lincoln zatrzymał się z szarpnięciem i piskiem opon. Jim wysiadł z samochodu; niewielki kształt wciąż tam był, na samym środku drogi, i jego oczy lśniły.

– Tibbles? – zapytał, czując się jak ostatni idiota. Przez moment nic się nie działo. Przed nim migotały światła Los Angeles, za jego plecami, na Ventura Freeway, wyły syreny. Potem, bardzo wolno, łapa za łapą, kot zaczął podchodzić i zatrzymał się w odległości zaledwie trzech czy czterech stóp, spoglądając na niego.

– Wciąż jesteś moim kotem? – zapytał Jim. – A może należysz teraz do kogoś innego, do jakiegoś innego miejsca?

Kot wahał się przez prawie pół minuty, jego futro falowało w wieczornej bryzie. Obok nich przemknął porsche – kierowca z irytacją uderzył w klakson, lecz kot niegdyś noszący imię Tibbles nawet nie drgnął.

– Nie wiem, jak udało ci się do mnie wrócić – powiedział Jim – ale w moim domu będziesz mile widziany, jeżeli chcesz zostać. – Otworzył drzwi i zamarł w oczekiwaniu.

Koniec końców, z zimną obojętnością, która przekonała Jima, że musi to jednak być Tibbles, kot wskoczył do samochodu, usiadł na miejscu obok kierowcy i dalej wpatrywał się w niego spod na wpół opuszczonych powiek.

– „O kocie grubiańskiej natury" – zacytował Jim, zatrzaskując drzwi.

Pojechał prosto pod swój dom na Electric Avenue w Venice. Miał problemy z zaparkowaniem lincolna, jako że jeszcze nie sprzedał SST i na parkingu brakowało wolnych miejsc. Zmuszony był nawet wysiąść od strony pasażera.

Kot przeszedł za nim obok basenu i po betonowych schodach na drugie piętro. Na dole, pod sto siedemnaście, trwała w najlepsze impreza; tańczono salsę i roześmiani, klaszczący ludzie co chwila wychodzili na patio. W mieszkaniu numer dwieście pięć rozlegał się płacz dziecka i rozwijała się małżeńska kłótnia – Jim usłyszał łomot tak głośny, jak gdyby ktoś kopniakiem wywrócił deskę do prasowania.

Przeszedł przez balkon, a kot nie odstępował go na więcej niż parę kroków. Otworzył drzwi i wszedł do mieszkania. Po tym jak indiański duch zdemolował je doszczętnie, zostało gruntownie odnowione, lecz wciąż jeszcze pachniało w nim stęchlizną. Zapalił światło i ujrzał na wpół pusty kubek z kawą stojący tam, gdzie zostawił go rano, zgniecioną na kształt namiotu gazetę na podłodze, wciąż czekające na pomycie brudne naczynia po śniadaniu.

Kot niegdyś noszący imię Tibbles obwąchał meble, a potem skierował się wprost do kuchni.

– Posłuchaj – odezwał się Jim – nie ma tu żadnego pokarmu dla kotów. Nie sądziłem, że mam jeszcze kota. Mogę ci dać trochę liverwürst, jeśli chcesz.

Kot wrócił z kuchni i obdarzył go spojrzeniem zmrużonych oczu.

– Hej, zawsze lubiłeś liverwürst. Jadłeś ją z kawałkami chleba.

Podszedł do lodówki, nałożył na talerz resztki jedzenia, nalał też mleka na spodeczek. Potem sięgnął po zimnego schlitza i otworzył go niezwłocznie. Zdążył pociągnąć zaledwie jeden łyk, kiedy zadźwięczał dzwonek. Uchylił drzwi i ujrzał Valerie Neagle, posągową kobietę w średnim wieku, mieszkającą pod nim. Wylewała się z obcisłej szkarłatnej sukni, czarne satynowe fałdki falowały obficie wokół brzegów dołu sukienki i dekoltu. Włosy upięła szpilkami, namalowała też sobie wielki pieprzyk na prawym policzku.

– Valerie, co się dzieje? Wyglądasz jak Carmen Miran-da. – Powąchał ciężki zapach jej perfum z gardenii. – Nawet pachniesz jak Carmen Miranda.

– Ramon Munoz zaprosił mnie na swoją imprezę.

– Racja, mnie też. Może później zejdę do niego. Valerie szeleszcząc wtoczyła się do pokoju i rozejrzała się dookeła.

– Poczułam coś – oznajmiła.

– Poczułaś coś? Co przez to rozumiesz?

– Pociągałam sobie na dole teąuila sunri.se, rozmawiając z takim uroczym meksykańskim chłopcem, kiedy poczułam, jak mija mnie coś lodowatego. Aż zadrżałam, Jim! Naprawdę zadrżałam!

– Nic dziwnego, w tym stroju.

– Nie – odparła, stukając się w czoło długim, polakierowanym na czerwono paznokciem. – Zadrżałam wewnętrznie!

Mówiąc to nie przestawała krążyć po mieszkaniu, jak gdyby czegoś szukała.

– Nie rozumiem, o co ci chodzi – powiedział Jim. – Jak to zadrżałaś wewnętrznie?

– No, wiesz, tak jak wtedy, gdy była we mnie pani Vaizey. Zupełnie tak samo.

Minionego roku Valerie Neagle wprowadziła się do mieszkania na pierwszym piętrze, niegdyś zajmowanego przez starą panią Vaizey – wróżkę i medium. Chociaż sama zginęła, jej duch pozostał w mieszkaniu i wniknął do umysłu Yalerie, tak że i ona uzyskała zdolność wyczuwania bliskości duchów i cieni. Z czasem duch pani Vaizey rozpłynął się, lecz Valerie miała wrażenie, że od czasu do czasu usiłował się z nią skomunikować.

– Co czujesz? – zapytał Jim. – Jakiś rodzaj obecności, coś w tym rodzaju?

Valerie przeszła przez mieszkanie tam i z powrotem.

– Wyczuwam coś bardzo, bardzo zimnego. Jak gdyby ktoś zostawił otwarte drzwi i teraz wszystko powoli się wyziębiało.

– Ja niczego nie czuję. Naprawdę.

– To coś nieprzyjemnego, Jim. Masz na to moje słowo. Coś, co nie powinno tu przebywać. Coś, co nie ma prawa tu przebywać. Musi być potężne, skoro wyczułam je w trakcie przyjęcia.

– Zachowałaś taką wrażliwość?

Valerie zatrzymała się i chwyciła Jima za rękę.

– Spójrz na mnie, Jim. Nie żartuję.

Popatrzył jej prosto w oczy. To były oczy Valerie, niczyje inne, lecz w dziwny sposób wydawało mu się, że pani Vaizey wciąż jeszcze gdzieś tam jest, odwzajemniając jego spojrzenie.

– Pani Vaizey opuściła mnie… odeszła w światłość. Ale wydaje mi się, że próbuje do mnie mówić, nawet teraz. Kiedy wyczuwa coś naprawdę niedobrego, tak jak dzisiaj wieczorem… usiłuje mnie ostrzec. Szarpie mnie za umysł, jak gdyby szarpała mnie za rękaw. „Valerie, Valerie, dzieje się coś niedobrego". Powinnam przynieść mojego tarota… spróbować odkryć, czym się tak niepokoi.

– Valerie, miałem dzisiaj męczący dzień.

– Ale tu coś jest, Jim! Nie wolno ci tego po prostu zignorować!

– Valerie, jestem wykończony i zupełnie nie mam nastroju na wróżenie z tarota. Wracaj lepiej na dół, a ja może dołączę do was później. Będziesz mogła nauczyć mnie tańczyć merengę.

Valerie puściła jego ręce.

– Nie wierzysz mi, prawda? Myślałam, że ty, ze wszystkich ludzi…

Jim usłyszał brzęk podstawka na podłodze w kuchni, gdy kot niegdyś noszący imię Tibbles zakończył wylizywanie resztek mleka.

– Co to było? – zapytała Valerie, odwracając się.

– To tylko mój kot.

– Kupiłeś nowego kota?

– Niezupełnie. Trudno to wytłumaczyć. Ale myślę, że chyba wrócił do mnie ten stary.

W tej samej chwili kot niegdyś noszący imię Tibbles wbiegł do salonu, oblizując wąsy. Na widok Valerie zatrzymał się, unosząc sztywno ogon.

Valerie spojrzała na niego, przyciskając dłoń do piersi, jak gdyby miała problemy z oddychaniem.

– To on – wyszeptała. – O mój Boże, to on.

– Kto, Valerie, kto?

– Skąd go wziąłeś? Nie czujesz, jaki jest lodowaty?

– Pojechałem kupić samochód do Benedict Canyon… – odparł Jim. -Kot już tam był, jakby na mnie czekał. Jakby wiedział, że się pojawię.

Kot postąpił trzy kroki w stronę Valerie, a Valerie cofnęła się o trzy kroki.

– Nie dotykaj mnie, istoto z piekła rodem – ostrzegła. – Nawet o tym nie myśl.

– Valerie, może to mój stary kot przywrócony do życia, a może nie. Tak czy owak to tylko kot, a kot nie wyrządzi ci krzywdy.

– To nie kot, to coś – odparła Valerie głosem tak cichym, że Jim ledwie ją słyszał. – Przybywa tutaj, by ciebie ostrzec. Żaden z niego domowy zwierzak. To posłaniec… posłaniec z tamtej strony.

– Daj spokój – żachnął się Jim. Było jeszcze wcześnie, ale zaczął podejrzewać, że Valerie zdążyła już wypić zbyt wiele koktajli. – Przed czym niby miałby mnie ostrzec? No, wiesz, czy nie byłoby rozsądniej, gdyby przysłali człowieka, a nie kota?

– Nie żartuj sobie z tego, Jim. Wyczuwam z całą pewnością, że to zwierzę przybywa z bardzo odległego miejsca i przybywa tu z określonego powodu.

Jim zbliżył się do kota. Ten odsunął się odrobinę, lecz Jim pochylił się i wziął go na ręce.

– Nie czuję żadnego chłodu. Wygląda jak zwykły kot i tyle. Chodź, pogłaszcz go.

Valerie nie przestała się wycofywać.

– Przykro mi, Jim. Ja go nie dotknę.

– Dobrze… lecz jeśli nawet jest czyimś posłańcem, jak myślisz, jakie posłanie ma mi przekazać? Że istnieje możliwość, iż ludzie nigdy nie umierają? Co złego może być w podobnym przesłaniu?

– To nie jest ten sam kot – odparła Valerie.

Jim zaniósł zwierzątko na biurko po drugiej stronie pokoju. Otworzył szufladę z lewej strony, pogrzebał w niej przez chwilę, a potem wyciągnął oprawione zdjęcie kota niegdyś noszącego imię Tibbles. Uniósł je ku trzymanemu w ramionach zwierzęciu i zwrócił się do Valerie.

– Proszę… zobacz. To ten sam kot. Musi tak być. Ta sama smuga na nosie. Ta sama szrama na uchu.

– Szrama jest z przeciwnej strony – zauważyła.

– Co takiego? – zapytał Jim.

– Na zdjęciu szramę widać na prawym uchu. Ten kot ma postrzępione lewe ucho.

– Ale wszystko inne…

– Spójrz w lustro, Jim – nie ustępowała Valerie.

Jim zawahał się, lecz zaniósł kota do oprawnego w zielone ramy lustra w stylu art deco przy drzwiach do kuchni. Kot nieoczekiwanie zaczął się kręcić i szarpać, lecz Jim przytrzymał mu głowę, tak by musiał spojrzeć na swe odbicie. Widzisz? – zapytała Valerie.

Stało się oczywiste, że miała rację.

Obraz w lustrze wiernie przedstawiał kota niegdyś noszącego imię Tibbles. Kot trzymany przez niego w ramionach stanowił lustrzane odbicie Tibblesa.

Spojrzał na Valerie widoczną w lustrze.

– Zupełnie tego nie rozumiem. Jak mógł pojawić się ponownie, a jednocześnie mieć odwrotną postać?

– Tego właśnie musimy się dowiedzieć. Dlatego trzeba odwołać się do pomocy tarota.

Kot wykręcił się ponownie i Jim raz jeszcze spróbował go unieruchomić. Wtedy bez ostrzeżenia zwierzę uderzyło go pazurami i szarpnęło tak wściekle, że tylko krzyknął „Au!" i zwolnił uchwyt. Kot odbił się od ramienia Jima, przebijając pazurami koszulę, i rzucił się na Valerie.

– Nie! – wrzasnął Jim, usiłując go złapać, lecz kot wylądował prosto na głowie Valerie. Ta wydała piskliwy wrzask i przewróciła się do tyłu, potykając się o stolik do kawy. Usiłowała odpędzić kota, ale podrygiwał, prychał i drapał ją po twarzy tak zawzięcie, że nawet kiedy Jim zdołał chwycić go wpół i odciągnąć do tyłu, zdążył jeszcze przejechać pazurami po piersi Valerie.

Jim zaniósł wierzgającego wściekle kota do łazienki. Ściągnął z wieszaka ręcznik i unieruchomił nim zwierzę, związując końce w solidny węzeł. Kot miauczał, prychał i szarpał się, lecz Jim zostawił go tam, po czym pośpieszył zająć się Valerie.

Kobieta zdołała już usiąść. Jej twarz poznaczona była krwawymi szramami, miała też rozciętą wargę. Trzęsła się po przeżytym szoku, a gdy Jim przykląkł przy niej, objęła go ramionami, ścisnęła mocno i nie chciała puścić.

– Pozwól mi zabrać cię do ambulatorium – powiedział do niej.

– Nic mi nie jest, nic mi nie jest. Daj mi chwilę, żeby się z tego otrząsnąć, to starczy.

– Musisz wziąć zastrzyk przeciwtężcowy

– Nie trzeba. Przeszłam przez to dwa tygodnie temu, kiedy rozcięłam sobie stopę na plaży. Nie chcę nigdzie iść, Jim. Chcę zostać tutaj i zakończyć tę sprawę.

Po dłuższej chwili zdołała usadowić się na kanapie. Jim przyniósł miskę wypełnioną ciepłą wodą oraz środek dezynfekujący i obmył jej twarz. Krzywiła się, lecz zadrapania nie były aż tak głębokie, na jakie początkowo wyglądały, kiedy płynęła z nich jeszcze krew. Tak czy owak, nie było mowy o powrocie na imprezę.

Jim nalał im obu whiskey, a Valerie jednym łykiem opróżniła swą szklankę.

– Co mam teraz zrobić? – zapytał Jim.

– Nie wiem. – Przerwała, by posłuchać syków i łomotów dobiegających z łazienki. – Pani Vaizey by wiedziała, ale ja nie wiem.

– Po prostu się wściekł. Nie byłem w stanie go utrzymać.

– Może nie spodobała mu się prawda. Przybywa z tamtej strony, Jim, ostrzegam cię.

Nalał jej kolejną whiskey. Nic nie powiedział, ale jeśli kot niegdyś noszący imię Tibbles zachowywał się tak agresywnie po powrocie do życia, jak zachowywać się będzie Susan, gdyby i ona zmartwychwstała?

Rankiem następnego dnia pojechał do szkoły o wpół do ósmej, tak by jak najmniej uczniów widziało go w różowym lincolnie. Niemniej jednak, sześciu czy siedmiu członków szkolnej drużyny lekkoatletycznej, wracających do szatni po porannym treningu, powitało go gwizdami i oklaskami po wyjściu z samochodu.

– Ale bryka, proszę pana!

– Hej, chłopie, toż to różowa pantera!

W pokoju nauczycielskim nalał sobie kubek gorącej czarnej kawy z ekspresu i zaniósł go pustym korytarzem do klasy. Powiesił płaszcz i zasiadł do czytania wierszy, jakie jego uczniowie napisali poprzedniego dnia, by wyrazić w nich swe najgłębsze strachy. Nie było to łatwe. Wciąż powracał myślami do kota niegdyś noszącego imię Tibbles – a raczej do jego lustrzanego odbicia. Minionej nocy, bardzo późno, ostrożnie rozwiązał ręcznik i wypuścił go. Kot otrząsnął się tylko, wyszedł sztywno z łazienki i zasnął na swym ulubionym fotelu.

Jim obserwował go przez chwilę, lecz nie spostrzegł żadnych oznak powracającej agresywności; rano zwierzę zachowywało się równie potulnie. Może Valerie mimowolnie potraktowała je jakimiś energetycznymi falami, które obudziły w nim taką wrogość. Czytał gdzieś, że koty są bardzo wrażliwe na ludzkie myśli. Słyszano o kotach uciekających z pokoju, w którym ktoś zamierzał popełnić morderstwo; inne koty wyczuwają, że ktoś ma wkrótce umrzeć, i nie dają mu się głaskać.

Być może kot niegdyś noszący imię Tibbles wyczuł niechęć, jaką darzyła go Valerie, i po prostu pokazał jej pazury.

Pierwszy wiersz, jaki przeczytał, wyszedł spod pióra Mikę^ DiLukki. Mikę był przystojnym młodzieńcem o wielkim uroku osobistym. Po skończeniu szkoły zapewne przejmie od ojca rodzinną restaurację; specjalizował się też w handlu i zaopatrzeniu. W klasie wyrównawczej Jima znalazł się z powodu lekkiej dysfazji, co oznaczało, że nie potrafił stwierdzić, czy używa odpowiednich słów, czy też nie. Zdarzało się, że plótł kompletne bzdury, jednocześnie uważając, że wszyscy go rozumieją. Jego wiersz, zatytułowany Kształt, stanowił naśladownictwo stylu Louise Brogan.

Boże, w nocy, gdy księżyc lśnił za oknem

Otwarłem oko i spojrzałem w mroki

I nie wiedziałem, czy może zamknąć je z powrotem

Bo mój płaszcz na haku kołysał się na boki

To mógł być potwór albo spory gmach

Jak kurz dostatni drżałem niby liść

Słyszałem jego oddech i dopadł mnie strach

Że zeskoczy z haka i zacznie ku mnie iść.

Jim skreślił „spory gmach" i poprawił na „stary łach?". Zmienił też „kurz dostatni" na „tchórz ostatni". Poprawiając prace Mike'a DiLukki, zawsze robił to szczególnie starannie, gdyż jego żargon niekiedy miał własne, głębokie i oczywiste znaczenie. Następny był krótki wiersz Maisie Andrews, w stylu Roberta Horana, zatytułowany Zwierciadła.

Kątem oka w mym zwierciadle

Widzę obcą twarz, która nie jest moja

I boję się, że któregoś dnia zapragnie

W tym świecie zająć należne miejsce swoje

A mnie zesłać w lustro i zamknąć tam na dobre

W milczeniu i duchocie, za lustrzanym oknem.

Jim trzykrotnie przeczytał wiersz Maisie. Stanowił tchnące chłodem podsumowanie jego Wczorajszych przeżyć z Valerie i kotem niegdyś noszącym imię Tibbles. Przyszło mu do głowy, czy aby prawdziwy Tibbles nie został pochwycony w jakiejś alternatywnej sferze istnienia, „w milczeniu i duchocie, za lustrzanym oknem". Odhaczył wiersz Maisie i zapisał przy nim „ekspresywny, dobry dobór słów, przerażający".

Pierwsi uczniowie zjawili się w końcu w klasie i od razu zaczęli rozmawiać, śmiać się i przekładać książki z miejsca na miejsce. Skończył ocenianie i przełknął resztę kawy. Czekał ich ciężki poranek, wypełniony pracą nad metaforami i porównaniami.

Do biurka podeszła Charlene Schloff. jedna z najmilszych uczennic w jego klasie. Była bardzo otyła, lecz miała okrągłą, śliczną twarz, różowe policzki i promienny uśmiech. Nosiła duże, okrągłe okulary i zawsze splatała włosy w warkocze.

– Proszę pana, od jakiegoś czasu piszę pamiętnik – oznajmiła. – Nikomu innemu go nie pokazywałam, ale czy mógłby pan na niego spojrzeć i powiedzieć mi, co pan o nim sądzi?

– Chcesz, żebym przeczytał twój pamiętnik? Pokiwała głową.

– Na co by mi on był, gdyby nikt go nie czytał.

Na jej twarzy malowała się tak wielka powaga, że Jim ustąpił.

– Dobrze. O ile tylko jesteś pewna, że naprawdę tego chcesz.

Charlene podała mu oprawny w czerwoną skórę, zamykany na kłódeczkę tomik wraz z kluczem.

– Nie bój się… – powiedział Jim. – Będę o niego dbał. Wciąż jeszcze starał się wepchnąć go do teczki, kiedy pojawiła się Sandra Pearman, a tuż za nią Rafael Diaz. Podeszła prosto do biurka i położyła prawą rękę na blacie, luźno zaciskając pięść. Uśmiechała się, podobnie jak Rafael.

– Proszę pana? – odezwała się.

Jim spojrzał na nią, potem na Rafaela.

– Co to jest? – spytał ich podejrzliwie. Zdecydowanie wyglądali tak, jak gdyby umierali z niecierpliwości, by podzielić się z nim jakimś sekretem.

Sandra nie odpowiedziała, a jedynie powoli rozwarła pięść. W jej wnętrzu kulił się wielki brązowy pająk. Gdy Sandra bardziej rozchyliła palce, z wahaniem przepełzł na grzbiet jej dłoni, a potem niespodziewanie popędził przez bibułę na biurku. Jim poderwał się z miejsca i odskoczył, wywracając przy tym krzesło. Nie miał wprawdzie w pełni rozwiniętej arachnofobii, lecz po prostu nie przepadał za rozrośniętymi pająkami, galopującymi po jego biurku.

– I co pan na to? – zapytała Sandra, patrząc na niego lśniącymi oczyma. -To niewiarygodne, prawda? Wcale się go nie boję.

Jim nie spuszczał wzroku z trasy wędrówki pająka. Teraz owad zamarł w miejscu, lecz Jim nie zamierzał tracić go z oczu.

– Tak… to zdumiewające. Jak ci się to udało? Sandra chwyciła za rękę Rafaela i uśmiechnęła się.

– Tak jak panu mówiłem – oświadczył Rafael – można się nie bać niczego.

ROZDZIAŁ 3

Ten poranek należał do męczących. Część uczniów z miejsca pojęła różnicę między metaforą a porównaniem, lecz większość z nich miała na ten temat jedynie dosyć mgliste pojęcie. Choć wielu używało słów w rodzaju „jak" i „niby" trzy czy cztery razy w każdym zdaniu, stwierdzenie, że metafora to porównanie bez wykorzystania słowa „jak", zupełnie do nich nie docierało.

– Niby jak na boisku byłem gorylem, nie? – zasugerował Rod.

– Cóż, wyjąwszy wszystkie „niby" i „jak”, zgadza się – wyjaśnił Jim. – To przenośnia. Nie powiedziałeś, że byłeś jak goryl. Powiedziałeś, że byłeś gorylem.

– Co pan zamierza przez to osiągnąć? – zapytała Jane. – Szkalować goryle?

Virgil uniósł rękę do góry.

– A na przykład „była niby seksowny sen, który kiedyś miałem"?

– To porównanie – wyjaśnił Jim.

– Owszem… ale jakie miała metafory. Kuma pan? Bufory…

– Dziękuję, Virgil – odparł Jim. – Kumamy. – Powoli przeszedł do tyłu klasy. Rafael siedział zgarbiony nad ławką, układając z długopisów i ołówków zarys czaszki. Jim przyglądał mu się przez chwilę, a potem zapytał:

– Może spróbujesz, Rafael? Podrzuć nam jakąś metaforę.

Rafael podniósł wzrok. Jim, nie wiedząc dlaczego, odniósł wrażenie, że chłopak kpi z niego w subtelny sposób.

– Ćma przerażenia przysiadła na mym sercu – wyrecytował Rafael.

Jim zawahał się. Potem położył dłoń na ramieniu Rafaela i powiedział:

– Bardzo dobrze. Wszyscy słyszeli? „Ćma przerażenia przysiadła na mym sercu".

Udał się na swe dawne miejsce. W połowie drogi odwrócił się i posłał szybkie spojrzenie w stronę Rafaela. Chłopak wciąż się uśmiechał do niego, jak gdyby wiedział coś, czego Jim nie wiedział, a bardzo chciałby poznać.

– Dobra… – stwierdził Jim. – Zostały nam trzy minuty. Może jeszcze ktoś ma dla nas metaforę? David? Może ty?

– Jest takie koreańskie powiedzenie, ale nie wiem, czy to metafora. „Łabędzie nadziei zamarzły w jeziorze strachu".

– To jeszcze jeden dobry przykład, dzięki. Widzicie wszyscy, o co nam chodzi? Nie mówimy, że nadzieja jest jak łabędź. Mówimy, że jest łabędziem. I mówimy też, że strach jest zamarzniętym jeziorem, które krępuje nasze nadzieje i nie pozwala nam na wykorzystanie naszego potencjału.

Dean Krauss podniósł rękę do góry. Dean siedział w ostatnim rzędzie, tuż obok Rafaela. Był szczupłym, pryszczatym chłopakiem o bladej twarzy, nieodmiennie ubierał się w wygniecione, zbyt małe koszulki. Przywodził Jimowi na mysi pisklę, które wypadło z rodzinnego gniazda. Był jedynym uczniem, który przynosił do szkoły kanapki zawinięte w opakowanie od chleba, nie zaś w folię.

– Słonie popadają w przygnębienie – oznajmił.

Jim czekał w milczeniu. Dean opuścił rękę i spojrzał na. niego wyczekująco.

– To wszystko? – zapytał go Jim. – Słonie popadają w przygnębienie?

– To żadna metafora – odezwała się Beverly. – To w ogóle nic. No i skąd wiesz, że słonie popadają w przygnębienie? One nie mówią, nie? Niby mogą wyglądać na przygnębione, bo skóra im zwisa, mają smutne oczy i w ogóle, ale…

– Beverly – przerwał jej Jim. – Po prostu… zamilknij, proszę.

W tej samej chwili rozległ się dzwonek, kończąc poranne zajęcia, i wszyscy zaczęli zbierać książki i torby, robiąc przy tym mnóstwo hałasu. Jim zauważył, że paru uczniów momentalnie przeniosło się do tyłu, grupując się wokół Rafaela i rozmawiając z nim z ożywieniem. Sandra też tam była, usadowiona zaborczo na krawędzi jego ławki. Jim nie miał najmniejszych wątpliwości, że Rafael stał się jedną z dominujących osób w klasie. Do biurka Jima podszedł Dean.

– Ani w ząb nie pojmuję tych metafor, proszę pana.

– Cóż… są w sumie całkiem proste, skoro już załapie się, o co w nich chodzi. Po prostu porównujesz dwie rzeczy ze sobą w bardziej obrazowy sposób. To urozmaica twoje wypowiedzi. Wywołuje obrazy w umysłach innych ludzi, a to zawsze jest ważne podczas rozmowy. Na przykład zamiast mówić „ostatnie lata twego życia" możesz powiedzieć „wieczór twego życia".

Dean przez dłuższą chwilę marszczył czoło. Potem podziękował uprzejmie i wyszedł z klasy. Miał jeszcze siedmioro rodzeństwa. Jego ojciec był kierowcą ciężarówki i w domu bywał jedynie dwa lub trzy razy w miesiącu. Wtedy zaś zastraszał Deana tak nielitościwie, że chłopak często zamykał się w sobie i nie odzywał ani słowem – nierzadko całymi dniami. Jim wiedział, że mógłby rozwiązać problemy Deana z nauką w ciągu paru tygodni, gdyby tylko dostał carte blanche na odwiedzanie domostwa Kraussów i solidne skopanie jego rodziców.

Tak wiele spraw, z którymi miał do czynienia, wynikało ze sposobu, w jaki ci młodzi ludzie traktowani byli w domu -jąkanie, aleksja, chroniczne problemy z koncentracją uwagi. I to, co najgorsze: brak wiary we własne siły, niemożność uwierzenia w to, że pewnego dnia osiągną coś w życiu.

„Słonie popadają w przygnębienie", pomyślał. Hmm, ja też, czasami.

W czasie przerwy obiadowej wyszedł na parking, by zabrać z samochodu kilka dokumentów. Zamykał właśnie bagażnik, kiedy pojawił się George Babouris. George był nauczycielem fizyki – brzuchatym brodaczem o donośnym głosie, jaskrawych kraciastych koszulach i niezachwianym przekonaniu, że greckie tańce narodowe wykonuje lepiej od Anthony'ego Quinna. „Anthony Quinn jest Meksykaninem. Skąd Meksykanin miałby wiedzieć, jak tańczą Grecy?".

George zatrzymał się i wlepił wzrok w nowy samochód Jima.

– To twój? – zapytał, dotykając go wyciągniętą ręką. jak gdyby dopiero co przyleciał z Wenus.

– Tak, co ty na to? Kolor został specjalnie dobrany. Różany metalik.

George obszedł go dookoła, nie mówiąc ani słowa. Potem uśmiechnął się i wolno pokręcił głową. Następnie wybuchnął śmiechem. W końcu skrył twarz w dłoniach, zanosząc się śmiechem i nie mogąc przestać.

– Coś cię rozbawiło? – zapytał zaczepnie Jim.

– Ten samochód. Wygląda jak tort weselny mojej siostry Nany.

– To zabytek. Znalazł mi się prześmiewca, popatrz lepiej na swojego wyklepanego na kolanie garbusa. Poza tym nie kupiłem go dla lakieru. To nietrudno zauważyć. Kupiłem go, ponieważ zdarzyło się coś dziwnego. Kiedy pojechałem do Benedict Canyon, by go obejrzeć, był tam mój kot.

– Twój kot? O czym ty mówisz?

– Pamiętasz Tibblesa? No, kota, który nie reagował la imię Tibbles? On czekał tam na mnie. Przywiozłem go do domu.

Śmiech George'a ucichł jak nożem uciął.

– Tibbles nie żyje, Jim. Pochowałeś go na cmentarzu dla zwierząt.

– Wiem. Ale on tam był, George, i przywiozłem go do domu. Nie jest zupełnie taki sam jak przedtem, ale bez dwóch zdań to jest Tibbles.

George podszedł do niego. Nic nie mówiąc objął go ramionami i ścisnął mocno. Jim miał wrażenie, że się dusi, szorstka niczym żywopłot broda George'a drapała go po policzku, lecz jednocześnie ów uścisk był czymś, czego bardzo potrzebował.

– Wciąż jeszcze przeżywasz ich stratę – powiedział George, odsuwając się o krok, lecz nie puszczając go. – Susan, Martina i tego Indianina. Musisz się z tym pogodzić.

– To nie jest pomyłka, George. To Tibbles przywrócony do życia.

George wyglądał na zamyślonego.

– Chyba nie żywisz żadnych próżnych nadziei, co? Nie myślisz, że Susan być może także powróci?

– Przyszło mi to do głowy.

– Po tym, co się z nią stało? Jakim sposobem?

– Nie wiem. Zupełnie tego nie pojmuję.

– Może zajrzysz dziś do mnie wieczorem? – zaproponował George. – Kupię szaszłyki i parę butelek retsiny.

– Nie cierpię szaszłyków i nie cierpię retsiny.

– To wyskoczymy na cheeseburgera i piwo.

– Wszystko jest w porządku, George. Mam tonę prac do poprawiania.

– No to przynajmniej nie zapomnij o mnie. Jesteś moim kumplem. Nie chciałbym zobaczyć cię zamkniętego w domu bez klamek. – Siarczyście klepnął Jima w plecy i odszedł.

Jim przez chwilę rozmyślał o Susan, a potem ruszył przez trawę z powrotem do szkoły.

Przeszedł nie więcej niż jedną trzecią drogi, gdy zauważył grupę ośmiu czy dziewięciu uczniów, siedzącą w cienistym zagłębieniu wśród dębów. Zazwyczaj nie zwróciłby na nich uwagi, lecz gdy znalazł się bliżej, spostrzegł, że wszyscy siedzą w kręgu, dokładnie w ten sam sposób, ze skrzyżowanymi nogami, wyprostowanymi plecami i dłońmi na oczach.

Zatrzymał się, by przyjrzeć się im staranniej. Większość z nich uczęszczała do drugiej klasy specjalnej – Phil Kosherick, Beverly Wellcome, Jane Pirella. W środku kręgu siedział Rafael Diaz, za plecami mając Sandrę Pearman. Jedynie Rafael miał oczy otwarte. Z szeroko rozłożonymi ramionami intonował jakiś zaśpiew, choć Jim był zbyt daleko, żeby usłyszeć słowa.

Ten widok bardzo mu się nie spodobał. W trakcie pracy w szkole spotykał się wśród uczniów z najprzeróżniejszymi kultami i ruchami religijnymi – od scjentyzmu przez sufizm do satanizmu – i nauczył się traktować je ze szczególną nieufnością.

Oczywiście zachęcał uczniów do poszukiwania duchowości. Pragnął, by zrozumieli, że w życiu liczy się coś więcej oprócz łyżworolek i rock and rolla. Lecz gdy w grę wchodziły mistycyzm i zjawiska ponadnaturalne… miał wystarczająco wiele do czynienia i z jednym, i z drugim, by znać wiążące się z nimi niebezpieczeństwa. W najlepszym razie wywoływały rozchwianie emocjonalne, a w najgorszym… doprowadzały do histerii i śmierci.

A jednak ci uczniowie mieli prawo próbować tego, na co im przyszła ochota. Jim mógł jedynie pilnować ich i upewnić się, że nie natkną się na coś, co mogłoby ich przerosnąć. Przyglądał się im jeszcze przez chwilę, a potem ruszył w dalszą drogę.

Wtedy wszakże jego uwagę zwrócił dziwny dźwięk, jakby;ichy szelest wiatru, potem następny i kolejny. Odwrócił się, osłaniając dłonią oczy przed blaskiem słońca. Zza pleców Phila Koshericka począł się unosić cień. Początkowo był jedynie smugą dymu, czarną szyfonową chustą szarpaną wiatrem, lecz w parę chwil urósł i przerodził się w przygarbioną, mroczną postać, kilkakrotnie potężniejszą od samego Phila.

Jim wlepił w nią wzrok, czując dreszcz przebiegający mu wzdłuż kręgosłupa. Cień był przezroczysty – mógł dostrzec przezeń kontury budynku nauk ścisłych – lecz miał wyraźne kształty dobrze zbudowanego mężczyzny.

Rafael uniósł dłonie w stronę cienia i powoli narysował w powietrzu krzyż. Cień zawahał się, jego sylwetka zafalowała na wietrze, lecz potem odłączył się od pleców Phila i posuwistym ruchem skierował się przez trawnik, by zniknąć w końcu w mroku zalegającym pod dębami.

Szeleszczący odgłos nie ustawał, choć teraz bardziej przypominał dźwięki wydobywane dmuchnięciem z wydrążonej kości. Pojawił się kolejny cień, tym razem nad Fynie McFeagh. Cień Fynie wił się i skręcał, lecz wkrótce przybrał kształt zwierzęcia – olbrzymiego psa o zjeżonej sierści – rozmiarami dorównującego wilkowi, o spiczastych uszach i masywnym karku.

Rafael wykonał ten sam gest, psokształtny cień okrążył Fynie kilka razy i zniknął, podążając śladem cienia mężczyzny między drzewa.

Materializowały się następne cienie – nad Jane Pirellą, Deanem Kraussem i Virgilem Wackerem. Niektóre z nich przypominały ohydnie zniekształconych ludzi. Inne wyglądały jak groteskowe zwierzęta, roje owadów i bezkształtne płachty ciemności.

Jim widywał już duchy. Siedział twarzą w twarz i rozmawiał ze swym zmarłym dziadkiem. Był świadkiem tego. jak młoda indiańska dziewczyna przybierała mroczną postać gigantycznego niedźwiedzia. Lecz czegoś takiego – pobnej upiornej procesji cienistych zjaw ogarów, ludzi-słoni, zakapturzonych kształtów, szczurów, szerszeni i pająków – jeszcze nie widział.

Po kolei wzbijały się w powietrze, Rafael zaś odprawiał je rytualnie, a wtedy jeden za drugim odpływały przez trawę i znikały. Był to nadzwyczajny widok, przypominający utworzone z dymu przedstawienie cyrkowe.

Uczniowie pozostali na swoich miejscach, ze skrzyżowanymi nogami i zamkniętymi oczyma, lecz Jim dostrzegł, że niemal wszyscy uśmiechali się teraz – Beverly nawet się śmiała. Jedynie David Pyonghwa pozostał ponury, jego czoło pobruździło skupienie, dłonie zaciskały się wokół kostek z taką siłą, że aż zbielały mu kłykcie.

Rafael odwrócił się tak, by znaleźć się twarzą w twarz z Davidem. Zaczął śpiewać i klaskać w dłonie nieregularnym, powolnym rytmem. Jim wciąż jeszcze był zbyt daleko, żeby słyszeć wyraźnie, lecz nie przypominało to żadnego znanego mu języka. Wychwycił parę hiszpańskich końcówek, ale na pewno nie był to hiszpański.

Napięcie malujące się na twarzy Davida zaczęło przybierać na intensywności. Oddychał teraz przez otwarte usta, całe jego ciało napięte było niczym zaciśnięta pięść.

Dosyć tego, pomyślał Jim i ruszył w stronę kręgu uczniów. Cokolwiek się tu odbywało, zaszło już wystarczająco daleko. Lecz Rafael śpiewał nadal, rzężący oddech Davida stał się bardziej chrapliwy i piskliwy.

– Rafael, przestań natychmiast! – zawołał Jim. – Rafael, słyszysz mnie?

Rafael zignorował go i śpiewał dalej. David począł toczyć głową na boki, dyszenie przerodziło się w krótkie, płytkie krzyki.

– Rafael! – ryknął Jim i zerwał się do biegu. Teraz pozostali uczniowie otworzyli oczy i zaczęli rozglądać się dookoła, mrugając powiekami, jak gdyby dopiero co się obudzili. – Rafael, masz natychmiast przestać!

Chłopak odwrócił głowę ku niemu, jego oczy poczerniały od złości. – Trzymaj się z daleka! – krzyknął. – Nie podchodź, bo go zabijesz!

Jim zawahał się zwalniając. Rafael ponownie się odwrócił wzniósł ręce wysoko ku niebu. Ciemny, dygoczący kształt zaczął dźwigać się w powietrze za plecami Davida. Był rogaty, a może miał jedynie hełm na głowie, a z jego ramion wyrastały zagięte ku górze rogi. Jim stał już na tyle blisko, że dostrzegał nawet zarysy twarzy, czarną maskę o pustych oczach, przez które przeświecało słońce.

– Wystarczy! Dosyć tego! – rozkazał Jim, chwytając

Rafaela za ramię.

– Nie! – sprzeciwił się Rafael.

W tej samej chwili cień został zassany z powrotem w ciało Davida, niczym porwana przez odkurzacz smuga dymu. Rafael rzucił się w stronę Davida, lecz David przewrócił się w tył, uderzając głową o trawiaste podłoże. Legł tak z zamkniętymi oczyma i policzkami nawilgotniałymi od łez, trzęsąc się i dygocząc.

Jim przykląkł przy nim i przetoczył chłopca, aby znalazł się w pozycji umożliwiającej udzielenie pierwszej pomocy. – David, słyszysz mnie? David! – Spojrzał na uczniów i wrzasnął: – Na rany Chrystusa, niech ktoś wezwie pogotowie!

Virgil Wacker niezwłocznie wyciągnął swój telefon komórkowy i wybrał 911.

David oddychał, lecz jego twarz okrywała bladość, nie przestawał się też trząść. W jego karcie zdrowia nie widniała najmniejsza wzmianka o epilepsji, a Jim był przekonany, że chłopak nie brał żadnych narkotyków. Przeniósł wzrok na Rafaela i zapytał:

Co ty, u Ucha, mu zrobiłeś?

– Nic.

– Nic? Spójrz tylko na niego, jest nieprzytomny!

– To pańska wina. Nie powinien pan był przerywać ceremonii. I bez tego miał dosyć kłopotów.

– O jakiej ceremonii mówisz, Rafael?

– Nie mogę panu powiedzieć. Nie zrozumiałby pan.

– Może jednak spróbujesz. Myślę, że się przekonasz, iż jestem dosyć otwarty na takie sprawy. Na przykład, co to były za cienie? Albo ta rzecz, która wychodziła z Davida, zanim zemdlał?

Rafael utkwił w nim zdumione spojrzenie.

– Widział je pan? – zapytał.

– Owszem, widziałem je. I chcę się dowiedzieć, czym były.

– Nie mogę uwierzyć, że je pan widział. Nie myślałem, by ktokolwiek to potrafił. Nawet ja nie umiem ich dostrzec.

David znowu zaczął dygotać, więc Jim zdjął płaszcz i przykrył go.

– No, Rafael, muszę wiedzieć, co się tu zdarzyło. Lekarze też o to zapytają, aby nie zastosować niewłaściwej terapii.

– Nie ma żadnej terapii.

– Jak to nie ma żadnej terapii?

– Po prostu. Nikt nic na to nie poradzi. Po tym, co się tu wydarzyło, David umrze.

ROZDZIAŁ 4

Jim pojechał karetką z Davidem. Wysoki czarnoskóry pielęgniarz zbadał chłopca szybko i stwierdził:

– Tętno w porządku, ciśnienie krwi w porządku, oddech w porządku.

– Co może mu być? – zapytał Jim. Pielęgniarz potrząsnął głową.

– Chwycił go jakiś atak, ale pewności nie będziemy mieli dopóty, dopóki nie przeprowadzimy kompleksowych badań.

Rozpiął koszulę Davida pod szyją, odsłaniając naszyjnik ze szklistych zielonych paciorków.

– Lepiej będzie to zdjąć – powiedział, rozpinając zamek. Nagle krzyknął: – Au! – i upuścił naszyjnik. – Wie pan co? To mnie kopnęło. Jakby elektryczność statyczna czy coś takiego.

Ostrożnie podniósł naszyjnik z podłogi karetki.

– Może ja to obejrzę – zaproponował Jim. Pielęgniarz położył naszyjnik w zagłębienie dłoni Jima, a Jim uniósł go w górę, by dokładniej mu się przyjrzeć. Paciorki były znacznie cięższe, niż wskazywałby na to ich wygląd, i choć przypominały szkło, mogły być zrobione z jadeitu. Na każdym z nich widniał inny znak, trójkąt, gałązka, kombinacja kropek.

– I co pan o tym sądzi? – zapytał pielęgniarz.

– Sam nie wiem. David jest Koreańczykiem… może to rodowe dziedzictwo czy coś takiego. – Wrzucił go do przezroczystej plastykowej torby, w której znajdowały się już okulary i obuwie sportowe Davida.

Zajechali do szpitala Sióstr Jerozolimskich i David został niezwłocznie przeniesiony na izbę przyjęć. Jim czekał na zewnątrz na rodziców chłopca. Pierwszy raz od długiego czasu żałował, że nie ma przy sobie papierosów. Zawsze czuł się winny w takich sytuacjach – gdy któryś z jego uczniów uległ wypadkowi podczas gry w futbol, spadł z dachu czy zadławił się kanapką w szkolnej stołówce. Z formalnego punktu widzenia byli dorosłymi ludźmi, lecz i tak czuł się za nich odpowiedzialny. A jeśli idzie o Davida, czuł się szczególnie odpowiedzialny. Czyż Rafael nie ostrzegał go, żeby trzymał się z daleka? Modlił się, by Rafael był w błędzie i nie zakończyło się to śmiercią Davida.

Siedział na niskim ceglanym murku przed wejściem na izbę przyjęć, kiedy zjawili się państwo Pyonghwa. Oboje byli niewysokimi ludźmi delikatnej postury, jak sam David. Pyonghwa miał na sobie beżowy garnitur z niemnącego materiału, włosy starannie zaczesane na bok, i okulary o błękitnych szkłach. Jego żona była niezwykle piękna i kobieca. Ubrana była w wiśniowo-niebieską jedwabną bluzkę i białą plisowaną spódnicę. Mówiła bardzo cichym, stonowanym głosem, lecz nie ulegało najmniejszej wątpliwości, kto rządził w tym małżeństwie.

– Jakie nowiny? – zapytała.

– Jak na razie żadne – odparł Jim. – Zabrali go na prześwietlenie.

Badanie mózgu?

– Chyba tak. Wszystko inne wydaje się w porządku To znaczy serce, ciśnienie krwi i tak dalej.

– Co mu się stało? Pan tam był. Widział pan, co się stało? Jim uniósł obie ręce w geście bezsilności.

– Grupka uczniów siedziała razem. Nie wiem dokładnie, co robili. To znaczy byłem dosyć daleko od nich. Mogła to być jakaś forma medytacji transcendentalnej czy coś w tym rodzaju. W każdym razie dostrzegłem, że David ma jakieś problemy. Ciężko oddychał, jak gdyby miał atak astmy. Podszedłem bliżej, by upewnić się, że nic mu nie jest, a w następnej chwili po prostu stracił przytomność.

– David nie choruje na astmę. Chciałabym się dowiedzieć, co robili ci uczniowie. Zażywali narkotyki?

Jimowi stanęły przed oczyma dziwne cieniste postaci, które zrodziły się z każdego z uczniów, by odpłynąć przez trawnik. Pomyślał o rogatym kształcie, który wyłonił się z Davida, by ponownie się z nim stopić. Może to dlatego David miał atak. Może Jim powinien był trzymać się z daleka i pozwolić, by ta postać odłączyła się od niego i odpłynęła wraz z pozostałymi.

Możliwe, że tym właśnie zajmował się Rafael – egzorcyzmował ich osobiste demony. A demon Davida wniknął z powrotem w chłopca.

– Nie odpowiedział mi pan – powtórzyła pani Pyonghwa. – Nie ma pan chyba niczego do ukrycia? Proszę mi nie mówić, że oni naprawdę się narkotyzowali.

– Matko – skarcił ją pan Pyonghwa, kładąc dłoń na jej ramieniu. – To nauczyciel Davida. Nauczycielom należy okazywać szacunek.

– Mój syn zapadł w śpiączkę – odcięła się pani Pyonghwa.

– Wiem… i nie obwiniam pani za to, co pani teraz sobie myśli – rzekł Jim uspokajająco. – Skoro tylko powrócę do szkoły, przeprowadzę pełne dochodzenie. Ale z miejsca, w którym stałem, nic nie wskazywało na obecność narkotyków wśród uczniów. Dzieciaki odprawiały jakiś rytuał, nic więcej.

– Rytuał? Ma pan na myśli coś w rodzaju fali?

– Och, nie. Nic z tych rzeczy. W West Grove fala jest zabroniona. Nie, wyglądało to raczej na medytację.

– Panie Rook, jeśli w szkole zdarzyło się coś, co wyrządziło krzywdę memu synowi…

– Proszę mi wierzyć, pani Pyonghwa, odkryję, co się wydarzyło, a wtedy pani dowie się o tym jako pierwsza.

Weszli do recepcji. Niemalże natychmiast pojawił się wysoki lekarz w białym kitlu. Z wyjątkiem kręgu kędzierzawych, brązowych włosów okalających z tyłu jego czaszkę, był łysy. W ręku trzymał podkładkę z przypiętym do niej plikiem dokumentów.

– Państwo… – zaczął.

– Pyonghwa – pomógł mu Jim.

– Tak, przepraszam. Właśnie zrobiliśmy Davidowi tomografię komputerową i z przyjemnością mogę państwu zakomunikować, że nie znaleźliśmy żadnych objawów uszkodzeń czy nieprawidłowego funkcjonowania.

– Ale wciąż jest w śpiączce?

– Obawiam się, że tak. Dobrą nowiną jest to, że wszystkie wyniki pozostają w granicach normy i że oddycha o własnych siłach.

– Czyli nie ma pan pojęcia, co mu jest?

– No… zamierzamy uciec się do innych badań, które wymagają trochę więcej czasu. Teraz mogę jedynie powiedzieć, że wygląda to tak, jakby jego umysł samodzielnie się wyłączył.

– Wyłączył? Na jak długo?

– Nie wiadomo. Ale widziałem już parę razy coś podobnego, zwłaszcza u ludzi, którzy przeżyli wielki wstrząs albo też bardzo się czegoś przerazili.

Pani Pyonghwa zwróciła się do Jima.

– Co mogło go przestraszyć w szkole?

– Nie wiem. Po prostu siedział sobie na trawie, to wszystko. Potem się przewrócił.

Pani Pyonghwa posłała mu długie, wymowne spojrzenie, jak gdyby wiedziała, że nie mówi jej wszystkiego. Lecz zaraz odwróciła się z powrotem do lekarza pytając:

– Możemy go zobaczyć? Może dźwięk naszych głosów pomoże mu się obudzić.

– Pewnie – odparł lekarz. – Proszę tędy.

– Pan nie idzie? – zapytał Jima pan Pyonghwa. Jim potrząsnął głową.

– Będzie lepiej, jeżeli pozostaniecie z nim państwo na osobności. Poza tym chciałbym już wrócić do szkoły i dowiedzieć się, jak mogło do tego dojść.

– Ma pan jakieś podejrzenia, panie Rook? – dopytywała się pani Pyonghwa.

– Może. Nie jestem pewien. Mam nadzieję, że później będę mógł z państwem porozmawiać.

Wyszedł z izby przyjęć i zatrzymał taksówkę. Kierowca podzielił się z nim prywatną teorią na temat szczęścia i pecha. Powiedział, że za każdym razem sprawdza się niezawodnie. Należało dodać datę swych urodzin do ostatnich trzech cyfr transakcji przeprowadzonych na nowojorskiej giełdzie i jeśli wynik był liczbą parzystą, dzień miał być niezwykle udany. Jeżeli był nieparzysty, człowieka czekały poważne kłopoty.

Jim nie potrzebował bieżących danych, by wiedzieć, że jego wskaźnik był nieparzysty.

Kiedy wrócił do szkoły, wszyscy jego uczniowie zgromadzili się już w klasie. Maisie zaplatała długie jasne włosy Dolly; Virgil i Dean obrzucali się nawzajem papierowymi bombowcami B-2; Sandra malowała sobie paznokcie. Jedynie Stanley Ciotta usiłował czytać.

Jim gwizdnął przenikliwie, tak jak zwykł czynić, gdy na gwałt potrzebował taksówki, i zawołał:

– Uwaga… wszyscy na miejsca.

– Jak się czuje David? – zapytała Jane.

Jeszcze nie odzyskał przytomności. Ale lekarze nie stwierdzili u niego żadnych obrażeń natury fizycznej. Podejrzewają, że jego obecny stan jest rezultatem przebytego szoku.

– Szoku? – zapytała Charlene. – Co mogłoby go spowodować?

– Cóż… tego właśnie zamierzam się dowiedzieć. Mijając ławkę Stanleya, odwrócił głowę, by dostrzec, jaką książkę czyta.

– Ach… T. S. Eliot. Raczej trudny tekst. Jak ci się podoba?

– Staram się – odparł Stanley, zdejmując okulary. – Nie zawsze go rozumiem, ale kiedy mi się udaje, podoba mi się.

– T. S. Eliot miał niezwykłe interesujący sposób przedstawiania świata… – powiedział Jim, kartkując książkę. – Starał się, by jego wiersze wyzwalały wrażenia wizualne, tak by czytelnicy bardziej zwracali uwagę na to, co jego poezja sugeruje, niż na same słowa. Posłuchajcie tego:

I pokażę ci coś, co różni się tak samo

Od twego cienia, który rankiem podąża za tobą,

I od cienia, który wieczorem wstaje na twoje spotkanie.

Pokażę ci strach w garstce popiołu.

Oddał książkę z powrotem Stanleyowi, a potem zapytał:

– Kto chce o tym porozmawiać? Kto chce porozmawiać o strachu?

Paru uczniów zerknęło na siebie, poczucie winy malowało się na ich twarzach. Jedynie Rafael patrzał na Jima; krzesło oparł o ścianę, splecione dłonie podłożył sobie pod głowę.

– Dzisiaj niektórzy z was wzięli udział w jakimś rytuale na trawniku przed budynkiem nauk ścisłych – rzekł Jim. Uważam, że atak Davida spowodowany został do pewnego stopnia przez coś, co wydarzyło się podczas tego rytuału. Teraz chciałbym się dowiedzieć ze szczegółami, co tam robiliście… a przynajmniej co sądziliście, że robicie.

Odpowiedziało mu milczenie. Przemierzył klasę tam i z powrotem, uderzając długopisem w każdą mijaną ławkę, z ostrym stuk-stuk-stuk. Molly Halperin podskoczyła, kiedy to zrobił, lecz Molly była bardzo nieśmiałą i nerwową dziewczyną.

– Słucham – ponaglił Jim. – Nie mówcie mi tylko, że już zdążyliście zapomnieć, po co tam poszliście. Beverly? Może ty? Co tam robiłaś?

Policzki Beverly zaróżowiły się wściekle, dziewczyna wzruszyła ramionami.

– Chyba po prostu się obijaliśmy. Rozmawialiśmy i te sprawy… wie pan.

– Rozmawialiśmy i te sprawy – powtórzył Jim. – Rozmawialiśmy i te sprawy? David Pyonghwa leży w śpiączce na izbie przyjęć w szpitalu Sióstr Jerozolimskich. Jego rodzice nie odstępują go ani na krok. Lekarze nie potrafią jeszcze powiedzieć, jak długo pozostanie nieprzytomny. Może kilka dni… może kilka tygodni. Być może do końca życia… A gdybyś ty tam leżała? A gdyby ten ojciec i ta matka byli twoimi rodzicami? Pomyśl o tym. Chcę wiedzieć, co dzisiaj robiliście, i nie życzę sobie odpowiedzi w rodzaju „rozmawialiśmy i te sprawy".

Dolly powoli podniosła rękę. Była oszałamiającą brunetką o wielkich brązowych oczach i odrobinę zadartym nosie oraz figurze, która już przyniosła jej zwycięstwo w wyborach najpiękniejszej dziewczyny w szkole i tytuł Miss Świeżego Soku Pomarańczowego.

– Egzorcowaliśmy nasze strachy – oświadczyła. – Chciałaś chyba powiedzieć „egzorcyzmowaliśmy". Tak jak w Egzorcyście,

– Zgadza się. Pozbywaliśmy się wszystkiego, co najbardziej nas przerażało.

– A ty bałaś się szczurów i myszy, prawda?

Dolly zatrzepotała rzęsami.

– Jak pan się tego dowiedział?

– W ten sam sposób, w jaki dowiedziałem się, że Fynie boi się psów, Mike szerszeni, a Dean ciemności.

Klasa zamarła. Jim wrócił do swego biurka i popatrzył na nich, cały czas uderzając długopisem w otwartą dłoń. Ciszę przerwał łoskot przednich nóg krzesła Rafaela, uderzających o podłogę. Chłopak wstał z miejsca.

– O co chodzi? – zapytał Jim.

Rafael odgarnął z czoła długie czarne kosmyki.

– Dowiedziałem się dzisiaj czegoś, o czym wielu uczniów już wiedziało… że ma pan dar postrzegania rzeczy, których nie mogą ujrzeć inni ludzie. Duchów, upiorów, dokładna nazwa nie odgrywa roli. Tak więc kiedy siedzieliśmy dziś tam na dworze, oczyszczając się z naszych strachów, pan był w stanie ujrzeć, jak nas opuszczają. To dlatego wie pan, czego się kiedyś baliśmy.

Powoli wyszedł na środek klasy. Miał na nogach hiszpańskie buty na wysokim obcasie, które stukały głośno na mozaikowej podłodze. Podszedł do biurka nauczyciela i spojrzał Jimowi prosto w oczy,

– Odprawiłem dzisiejszą ceremonię, ponieważ inni mnie o to prosili. Widzieli, co zrobiłem dla Sandry, jak pozbawiłem ją strachu przed pająkami, i też pragnęli zostać oczyszczeni. Mówiłem już, nie zawsze jestem zwolennikiem oczyszczenia. Strach jest dobry. Strach jest naszym przyjacielem. Człowiek nie znający strachu nie jest bohaterem, lecz głupcem. Ale… tego właśnie pragnęli, więc zastosowałem się do ich życzeń.

– Jak to robisz? – zapytał Jim.

– Nauczył mnie tego mój dziadek. Kiedyś spędzałem każde lato w jego domu w Meridzie. Któregoś ranka bawiłem się w ogrodzie i wąż prześlizgnął mi się po nodze. Krzyknąłem. Krzyknąłem, lecz ogarnęło mnie takie przerażenie, że nie mogłem się poruszyć. To chyba był bardzo mały wąż i pewnie niejadowity, ale to wtedy nie miało znaczenia. Byłem przerażony, myślałem, że umrę. Przerwał, a potem mówił dalej. – Dziadek wyszedł do ogrodu i ujrzał mnie. Podszedł, położył nłi ręce na ramionach i wypowiedział Słowa. Potem wykonał taki gest, jaki widział pan u mnie, i poczułem, jak coś wyślizguje się ze mnie… coś, co z dotyku przypominało węża. Nie widziałem tego. Nie mam pańskiego daru. Ale poczułem to bez wątpienia. I od tamtego poranka nigdy już nie bałem się węży, nigdy. Spokojnie mogą owijać się wokół mojej szyi. Mogą wślizgiwać się do nogawek moich spodni. Już mnie nie przerażają i będzie tak zawsze.

– Więc co to za Słowa? – zapytał Jim.

– Wiem tylko to, co powiedział mi dziadek. Czyli mogę się mylić. Jak już panu wspomniałem, był tylko zwykłym facetem zatrudnionym przy produkcji sizalu. Ale wyjaśnił mi, że te same Słowa wypowiadali kapłani Majów do ludzi, którzy mieli zostać złożeni w ofierze, po to, by nie bali się śmierci.

– A więc powtarzasz te Słowa, machasz rękami, a ludzi opuszczają ich strachy?

– To działa, panie Rook! – odezwała się Fynie. -Wracałam do klasy, kiedy spotkałam pana Wallechinsky'ego z tym jego okropnym psem. Dotychczas na jego widok odwracałam się i szłam w drugą stronę. Ale dzisiaj… wcale się go nie bałam. Przeszłam obok psa i nawet poklepałam go po głowie.

– A co na to reszta? – zapytał Jim. – Czy to… oczyszczenie pomogło i wam?

– Jeszcze nie wiem – powiedział Dean. – Bałem się ciemności. Możliwe, że wciąż się boję. Ale dopóki się nie ściemni… nie mam pojęcia.

– Ja po prostu czuję się lepiej – wtrąciła Maisie. – Czuję się tak, jakbym niczego się nie bała.

– W takim razie – zapytał Jim – co takiego przytrafiło się Davidowi?

Rafael pomasował się po karku.

– Nie jestem pewien. Bał się czegoś, z czym nigdy dotąd się jeszcze nie spotkałem. Jakiegoś koreańskiego ducha. Bardzo trudno było go z niego wyciągnąć. To było zupełnie jak uwalnianie haczyka z rybiego pyska, rozumie pan.

– Ale w końcu zaczął wychodzić? Rafael przytaknął.

– Właśnie miał go opuścić, kiedy zjawił się pan i przerwał rytuał. Wtedy natychmiast do niego powrócił. Chyba przeraził go tak bardzo, że jego umysł nie zdołał sobie z tym poradzić.

– Czyli atak Davida to moja wina?

– Nie wiem – odparł Rafael. – Zależy od tego, na ile chce pan czuć się za to odpowiedzialny. Przecież nie wiedział pan, co pan robi, prawda? Może powinienem był panu wcześniej to wyjaśnić.

– Powinienem był się domyślić – odparł Jim. – Kiedy zobaczyłem te cienie… powinienem był pojąć, co robisz.

Rafael skrzywił się, ale nic nie odrzekł.

– Powiedziałeś mi, że David umrze – ciągnął Jim. – Powiedziałeś mi, że nikt nie jest w stanie nic zrobić. To prawda, czy po prostu chciałeś, bym poczuł się winny?

– Prawda. Strach, który wdarł się do jego wnętrza, sparaliżuje go kawałek po kawałku. Płuca, żołądek, serce, mózg. Kiedy przepędza się czyjeś strachy, należy przepędzić je na dobre, w przeciwnym razie szukają zemsty.

– Jakim cudem strach może się mścić, chłopie? – zapytał Nevile. – Strach to tylko uczucie, nie rzecz.

– Właśnie – zgodził się Jim. – Mówisz o duchu Davida. jak gdyby żył własnym życiem. Przecież tak nie jest, prawda? On istnieje tylko w wyobraźni Davida.

– Widział pan. co wychodziło dziś z pańskich uczniów – odparł Rafael. – Te psy, pająki i inne okropieństwa. Gdzie one istnieją? W pańskiej wyobraźni?

– Nie wiem – przyznał Jim.

– Dokładnie – skomentował Rafael. – Nie wie pan. Ani nikt inny. A to dlatego, że nikt nie wierzy w to, co kapłani Majów przyjmowali jako coś oczywistego: że strach żyje własnym życiem. To nie jest uczucie, proszę pana. To nie jest reakcja systemu nerwowego. To cień w ludzkim wnętrzu, cień, który żyje w mroku, i każdy ma go w sobie. Jedynie Majowie odkryli słowa władne go przegnać. Jim postukał czubkiem długopisu o zęby.

– Jeśli to prawda, dlaczego nie możemy uratować Davida?

– Ponieważ jego strach wyczuje, co zamierzamy uczynić, i proszę mi wierzyć, proszę pana, nie zawaha się przed zatrzymaniem jego płuc czy przerwaniem naczynia w jego mózgu. Strach kocha strach. Strach tuczy się strachem.

– To gadanie przypomina mi gówno – wtrącił Virgil i kilka osób zaklaskało.

– Cóż, istnieje tylko jeden sposób, by się o tym przekonać – stwierdził Jim. – Może pojedziesz ze mną do szpitala, Rafael, i zobaczymy, co możemy zrobić, by przepędzić z niego tego koreańskiego demona?

– To nie zadziała – odparł Rafael. – Nie jestem prawdziwym kapłanem… Nie znam wszystkich sposobów. A jeśli spróbuję przegnać tego ducha i zabiję przy tym Davida?

– Coś ci powiem – odrzekł Jim. – Bez względu na to, kto ma rację, David zasługuje na wszelką pomoc, jakiej możemy mu udzielić. Zwłaszcza ty.

– Nie dysponuję odpowiednią wiedzą, by robić cokolwiek – oznajmił Rafael. -A jeśli on umrze, a jego rodzice wytoczą mi proces? Co wtedy pocznę?

– Nie mów mi, że twoim największym strachem jest lęk przed sprawą w sądzie.

Rafael podniósł głowę, jego twarz przybrała wyzywający wyraz.

– We mnie nie ma strachu, panie Rook. Nie boję się niczego. A czego pan się lęka?

– Wysokości, prawdę powiedziawszy – odparł Jim. – Oraz ciem. Nie potrafię leżeć w ciemności, jeśli w pokoju trzepocze się ćma.

Rafael uśmiechnął się zdawkowo i Jim nagle przypomniał sobie metaforę, jaką chłopak zaproponował dziś rano podczas zajęć: „Ćma przerażenia przysiadła na mym sercu". Zupełnie jakby wiedział, co najbardziej przerażało Jima.

– Jedźmy do szpitala – zdecydował. – Reszta w tym czasie może skończyć Grona gniewu.

ROZDZIAŁ 5

Kiedy dotarli do szpitala, pani Pyonghwa wciąż jeszcze czuwała przy łóżku Davida, chociaż jej mąż wrócił do swego małego supermarketu w dzielnicy Mar Vista, by zamknąć interes.

– Co u niego? – zapytał Jim.

– Bez zmian – odparła. – Powiedział dwa, trzy słowa, ale to wszystko. Nie obudził się.

Jim przysunął sobie krzesło i usiadł przy niej.

– Proszę pani, to jeden z kolegów Davida, Rafael Diaz. Rafael był z Davidem, kiedy zaczął się atak.

– Widziałeś to? – zapytała pani Pyonghwa. – Co mu się stało? To nie były narkotyki, prawda?

– Nie, proszę pani, nic z tych rzeczy – uspokoił ją Rafael. – Próbowaliśmy czegoś… można by to chyba nazwać eksperymentem. Staraliśmy się odkryć, czego się boimy.

– Co takiego? – wybuchnęła pani Pyonghwa. – Co za głupota strzeliła wam do głowy?

– Proszę pani, z całym szacunkiem, to nie była żadna głupota. Próbowaliśmy stawić czoło naszym strachom i pokonać je. rozumie pani?

– Nie rozumiem, bo mój syn skończył tutaj, na łóżku szpitalnym. Rafael odrzucił włosy do tyłu.

– Przykro mi z tego powodu. Wydarzyło się coś nieprzewidzianego. Lecz pan Rook i ja przyjechaliśmy tutaj, by sprowadzić Davida z powrotem.

– To prawda? – pani Pyonghwa skierowała swą złość na Jima. – Co zamierzacie zrobić? Jak wy moglibyście sprowadzić go z powrotem, skoro lekarze tego nie potrafią?

– Davidowi nie dolega nic, z czym mogliby poradzić sobie lekarze – odparł Jim. – Jego problem nie jest natury fizycznej. Ani nawet psychicznej. Ma swe podłoże… hm, w świecie duchów.

– Nie rozumiem – stwierdziła pani Pyonghwa.

– Cóż… czy istnieje coś, co mogło przerazić Davida, kiedy był mały? Bajka na dobranoc? Człowiek spod łóżka, diabeł, coś w tym rodzaju?

– W dalszym ciągu nie rozumiem – powtórzyła pani Pyonghwa.

– Sprawa wygląda tak – odezwał się Rafael. – Kiedy rozmawialiśmy o rzeczach, które nas przerażają, David być może pomyślał o jakimś demonie z dzieciństwa. Może ignorował go przez całe lata… lecz ten strach tkwił w jego wnętrzu, ukrywając się.

– Jak to, ukrywając się?

– Strach nie jest tym, co się pani wydaje. Strach to coś rzeczywistego, jest jak wirus, rozumie pani, jak choroba. I kiedy raz znajdzie drogę do wnętrza człowieka, strasznie trudno się go pozbyć.

Pani Pyonghwa chwyciła Davida za rękę. Kiedy odwróciła się do nich. w jej oczach lśniły łzy.

To mój jedyny syn. Jego ojciec świata za nim nie widzi. Jeżeli coś mu się stanie…

– Proszę pani – Jim położył rękę na jej ramieniu – musi pani spróbować nam pomóc.

– Przychodzi mi na myśl tylko jedna opowieść. Moja babka opowiadała ją mojej matce, a moja matka mnie. To historia Yamy, władcy piekła. Yama był pierwszym człowiekiem, który umarł, gdyż podążył drogą, skąd nie ma powrotu. Yama nosił na głowie hełm przyozdobiony diabelskimi rogami. Jeżeli dziecko będzie niegrzeczne… jeżeli skłamie albo przyniesie wstyd rodzicom… Yama porwie je do piątego kręgu piekieł, otworzy mu pierś i porąbie ją na kawałki, tak by jego demony mogły ją pożreć.

– Fantastyczna bajka na dobranoc – podsumował Jim. – Założę się, że po jej wysłuchaniu żadne dziecko nie ma najmniejszych problemów z zaśnięciem.

– Każda kultura ma swoje opowieści o potworach, panie Rook – skarciła go pani Pyonghwa.

– Oczywiście, przepraszam. – Nie mógł jej powiedzieć, że na własne oczy widział Yamę wyłaniającego się z ciała Davida, przerażającą postać utworzoną z cienia i dymu.

Odciągnął Rafaela na bok.

– Jak myślisz, będziesz w stanie mu pomóc? – wyszeptał.

– Nie wiem – Rafael wzruszył ramionami. – Mogę spróbować. Ale jego strach został zbudzony. Wypowiedziałem dosyć Słów, by zainicjować jego przemianę w fizyczną postać, rozumie pan, co chcę przez to powiedzieć? Jest niewidzialny dla większości ludzi, z wyjątkiem pana, lecz równie realny jak całe kłębowisko zarazków. Tak właśnie wypędza się strach z ludzi… trzeba nadać mu postać, która umożliwi odejście. Lecz ten strach wślizgnął się z powrotem w umysł Davida i teraz zżera go żywcem.

– Jeśli zdołasz przegnać strach Davida… nie spowoduje to uszkodzenia mózgu czy czegoś takiego, prawda?

– Nie wiem. Nigdy przedtem tego nie robiłem.

– Cóż… Co mamy do stracenia? Przynajmniej spróbujmy.

Jim powrócił do łóżka Davida.

– Proszę pani – odezwał się. – Rafael zna pewien zaśpiew, który stosuje się w Meksyku do wyprowadzania ludzi ze śpiączki. Twierdzi, że kilkakrotnie widział, jak się to robi, i chciałby wypróbować ten sposób na Davidzie.

– Zaśpiew? – zapytała podejrzliwie pani Pyonghwa.

– To tylko słowa, proszę pani – powiedział Rafael, Podobno wpływają na ludzkie, no, wie pani… – zakręcił palcem po czole, szukając odpowiedniego określenia – och, fale mózgowe. No, rytm alfa.

– Myśli pan, że to nie jest szkodliwe, panie Rook? – zapytała pani Pyonghwa.

– To tylko słowa, a mogą obudzić Davida ze śpiączki.

– W takim razie zgoda. Jeśli jednak jego stan zacznie się pogarszać, musicie natychmiast przestać.

– Oczywiście – zapewnił ją Rafael. Podszedł do łóżka z drugiej strony i delikatnie położył obie dłonie na czole Davida. Ten wymamrotał coś, ale nie otworzył oczu. – Musi mi pan w tym pomóc – rzekł, zerkając na Jima. Chciał przez to powiedzieć, że tylko Jim będzie w stanie dostrzec demona wyłaniającego się z ciała Davida.

– Zaczynaj – ponaglił go Jim. – Dam ci znać, jeśli coś się zacznie dziać.

Rafael sięgnął do kieszeni i wyjął z niej zielony naszyjnik, podobny do tego, który David miał na sobie w karetce. Nasunął go Davidowi przez głowę i dotknął go pięciokrotnie palcem wskazującym.

Czemu to służy? – zapytał go Jim.

– Później panu wyjaśnię… odparł, kiwając głową w stronę pani Pyonghwa. Najwyraźniej naszyjnik miał jakieś mistyczne znaczenie, a on nie chciał jej niepokoić.

Uniósł obie ręce. Zaczął nucić cicho, a potem zaintonował długą, powtarzającą się frazę w języku, którego Jim nigdy wcześniej nie słyszał, a który jednak wzbudził dziwne podniecenie w jego ciele. Składał się z jakichś gardłowych spółgłosek i ściągniętych samogłosek i mogło się wydawać, że jest to coś między płaczem a śpiewem.

Rafael nucił, powtarzając nieprzerwanie te same słowa i zwroty; Jim niemalże był w stanie mu zawtórować. Xipe totec… xipe totec… tzitzimime… yeccan, yeccan… naualli… Pani Pyonghwa stała pod ścianą, obserwując Davida i z niepokojem przyciskając dłoń do ust. Jim posłał jej szybki uśmiech, starając się dodać otuchy. Żałował, że w pobliżu nie ma nikogo, kto mógłby dodać otuchy jemu. Rafael ciągle śpiewał, lecz David nie okazywał najmniejszych oznak powrotu do przytomności.

Jim miał już powiedzieć Rafaelowi, by dał sobie spokój, gdy wydało mu się, że przez ciało Davida przebiega gwałtowny dreszcz. Wyglądało to tak, jakby przesunęła się po nim mroczna fala, utworzona z cienia. Rafael odchylił głowę do tyłu, rozłożył ramiona szerzej i podniósł głos.

– Xipe totec… xipe totec… tzitzimime!

Oczy Davida wciąż pozostawały zamknięte, lecz jego twarz poczęła się zmieniać. Szyja nabrzmiała niczym ogromne wole, potem wargi rozchyliły się, obnażając zaciśnięte kurczowo zęby. Pod zamkniętymi powiekami gałki oczne obracały się frenetycznie na boki, jak gdyby śnił mu się rozgrywający się w przyśpieszonym tempie koszmar. Zacisnął dłonie na kocu i zatrząsł się od stóp do głów.

– Przestań! – poleciła pani Pyonghwa, robiąc krok do przodu. – Przestań, zobacz, co się z nim dzieje!

Jim chwycił ją za ramię i przytrzymał w miejscu.

– Proszę mu teraz nie przerywać. To wszystko jest częścią procesu przywracania Davida do życia. Jeżeli mu teraz przeszkodzimy… Bóg jeden wie, co się może wydarzyć.

– Co pan chce przez to powiedzieć? Mówił pan, że to nie jest niebezpieczne!

– Bo nie jest… Tak długo, jak długo nie będziemy tego przerywać.

– Ale proszę spojrzeć na jego twarz! Wygląda tak, jakby chłopiec bardzo cierpiał!

Twarz Davida przybrała niemalże purpurową barwę. Usta wykrzywiał okropny grymas, czoło zdawało się falować, jak gdyby pod skórą kłębiły się robaki.

– Musi pan kazać mu przestać! – nie ustępowała pani Pyonghwa. – Jeżeli go pan nie powstrzyma, pójdę po lekarza!

– Xipe totec… xipe totec… yeccan, yeccan… tzitzimime…

Pani Pyonghwa wyrwała się z uchwytu Jima i rzuciła do drzwi.

– Bardzo panią proszę – błagał Jim. – Jeszcze tylko krótką chwilę, proszę!

Pani Pyonghwa wybiegła jednak na korytarz i wkrótce Jim usłyszał jej wołanie o pomoc. Odwrócił się w stronę łóżka, lecz David prawie już nie przypominał dawnego Davida. Chwycił go straszliwy skurcz mięśni, wskutek czego jego kolana były przyciśnięte do piersi. Łapał powietrze szybkimi, spazmatycznymi oddechami, musiał też przygryźć sobie język, bo krew spływała mu z obu kącików ust.

Jim przyglądał się przez chwilę, a potem poklepał Rafaela po ramieniu.

– Może pani Pyonghwa ma rację. Może powinniśmy skończyć. Zobacz, co się z nim dzieje, na miłość boską!

Lecz Rafael potrząsnął przecząco głową i nucił dalej.

– Posłuchaj mnie, Rafael, on chyba zaczyna się dusić. Pora przerwać!

Rafael znowu potrząsnął głową, tym razem gwałtowniej. 1 wtedy Jim spostrzegł ciemne macki wypełzające ze szpar między zębami Davida. Wydłużały się i wydłużały… Wyglądało to tak, jak gdyby zjadał macki ośmiornic, i to tuzinami, które zwieszały mu się na podbródek.

Rafael śpiewał teraz jeszcze głośniej, bijąc pięścią w stolik. Wazon z kwiatami przewrócił się na podłogę i rozbił.

– Xipe totec! – łup! – xipe totec! – łup! – yuccan! – łup! – yuccan! – łup!

W tej samej chwili drzwi otwarły się gwałtownie i do pokoju wszedł lekarz w towarzystwie pani Pyonghwa, pielęgniarki i dwóch ochroniarzy.

– Co tu się, do cholery, dzieje? – zapytał lekarz. – Młody człowieku, proszę odsunąć się od tego łóżka! To szpital, nie koncert rockowy!

– Yuccan – łup! – yuccan! – łup!

Dwaj ochroniarze rzucili się do przodu. Jeden z nich złapał Jima za ramię i wykręcił mu je na plecy. Drugi skoczył na Rafaela.

– W porządku, pajace, idziecie z na… – zaczął jeden z nich.

W tymże momencie David usiadł wyprostowany na łóżku. Twarz miał nabrzmiałą, a usta otworzył tak szeroko, jak tylko był w stanie. Z ogłuszającym rykiem wylał się z nich strumień mroku, kłębiąc się w powietrzu. Cień wzniósł się nad łóżkiem i Jim ujrzał ciemną, przerażającą sylwetkę Yamy, bajkowego demona, którego David zawsze bał się najbardziej. Głowę Yamy wieńczyły rogi, jego oczy były szparami światła w ciemności. Choć był cieniem, Jim wyraźnie widział haczykowate kolce na jego ramionach i długie, zakrzywione pazury.

Yama to stwór z piekła rodem – albo z wyobrażenia piekła będącego produktem ludzkiej imaginacji – lecz teraz przebywał tutaj i był rzeczywisty, jeśli nawet nikt oprócz Jima nie mógł go dostrzec.

– On tu jest, Rafael! – krzyknął Jim. – Jest tutaj! Nad łóżkiem!

– Xipe totec! – ryknął Rafael i skrzyżował ramiona w zamaszystym geście przepędzenia.

A jednak ten demon nie zamierzał odejść równie łatwo jak pająki Sandry czy psy Fynie. Bił na oślep we wszystkie strony, sycząc i rycząc. Trafił Rafaela w ramię, koszula rozdarła się jak papier aż do łokcia. Rafael poleciał w tył krew ściekała mu po palcach. Zderzył się z drugim ochroniarzem i również go przewrócił.

– Padnij! – wrzasnął Jim do trzymającego go strażnika.

Ochroniarz spojrzał na niego, wytrzeszczając oczy w szoku i oszołomieniu. Nie mógł widzieć potężnej, czarnej postaci szalejącej nad łóżkiem Davida. Zobaczył jedynie padającego Rafaela, krzyczącego w bólu Davida i mocującego się z nim Jima. Pazury Yamy omiotły pokój i Jim zanurkował w dół. Strażnik dostał pazurami prosto w twarz i zaskomlał boleśnie niczym okaleczony szczeniak. Osunął się w bok na podłogę, starając się trzymać ramię Jima. Jego lewy policzek zamienił się w masę posiekanego tłuszczu i ciała, pociętą tak głęboko, że Jim był w stanie dostrzec jego język.

– Proszę wyjść! – krzyknął na panią Pyonghwa. Kobieta wrzasnęła: „David!", lecz lekarz wykazał dosyć przytomności umysłu, by złapać ją za rękę i pociągnąć w stronę drzwi.

Rafael pozbierał się z podłogi. Był blady jak ściana, jego ręka spływała krwią, ale zdołał unieść ramiona w górę i powtórzyć gest odprawienia demona.

– Yuccan! – krzyknął głosem ochrypłym z wysiłku. – Yuccan! Yuccan!

Cień Yamy zafalował i jakby zgęstniał. Szarzyzna dymu przeszła w grobową czerń, potem jeszcze bardziej sczerniała, jak gdyby nagle otworzył się cały las parasoli. Przez moment Jim sądził, że Rafaelowi udało się złamać opór Yamy i wyprawić go w drogę śladem innych fobii. Yama ciągle jednak falował i ciemniał.

– Rafael… – zaczął Jim, zbliżając się do łóżka.

Ochroniarz dygotał w szoku na podłodze obok niego i przyciskał dłonie do policzka.

– Co on robi? – zapytał Rafael. – Co on robi? Lecz gdy Jim zrobił kolejny krok, Yama eksplodował niszczycielską wściekłością. Pazury uderzały we wszystkich kierunkach, zdzierając zasłony, przewracając meble, strącając obrazy ze ścian. David spadł z łóżka na podłogę, co prawdopodobnie ocaliło mu życie, gdyż dwie sekundy później materac został rozpruty niczym brzuch owcy i gąbka obsypała wszystko białym deszczem.

Pani Pyonghwa wrzasnęła i padła na kolana. Doktor przykląkł obok niej.

– Yuccan! – krzyknął Rafael. – Yuccan! Xipe totec! – Machnął prawą ręką najpierw w jedną stronę, potem w drugą, rozbryzgami krwi malując na ścianach krzyż.

Yama wydawał się zapadać w siebie. Głowa i rogi pochyliły się do przodu. Jego ciało powoli implodowało, zwijając się w kulę wirującej ciemności, jedynie kolce i pazury zdradzały prawdziwą naturę demona. W pewnej chwili Jim zaczął już myśleć, że cały pokój spotka podobny los – zassanie przez bezlitośnie narastające przyciąganie Yamy. Czuł, jak oczy wychodzą mu na wierzch, a policzki nabrzmiewają, skrył twarz w dłoniach, by nie stracić wzroku.

Wszystko przyciągane było ku czarnej dziurze będącej ciałem Yamy. Czasopisma przesuwały się po podłodze, szeleszcząc kartkami. Także buty, krzesła, obrazy, owoce.

– Xipe totec! Mictlampa! – wykrzyczał zdesperowany Rafael.

Jim złapał za poręcz łóżka Davida, by uniknąć przyciągnięcia przez zapadającego się w siebie Yamę. Lecz teraz samo łóżko także zaczęło sunąć w bok, potem telewizor spadł ze ściany i eksplodował niczym bomba.

– Yuccan! Yuccan! Mictlampa!

Wśród tego chaosu i latających szczątków Jim zacisnął powieki ze wszystkich sił, powtarzając w myślach „Ratuj nas". Nie był szczególnie pobożny, ale wiedział, do kogo się modli.

Otworzył oczy i ujrzał twarz Yamy wprost przed sobą. W całym swym życiu nie widział niczego równie przerażającego. Składała się z nałożonych na siebie warstw cienia, tak że była w dziwny sposób rozmazana. Oczy ziały kompletną pustką. Za to usta wypełniała taka kolekcja ostrych, krzywych zębów, że Jim nie śmiał nawet osłonić twarzy ręką, obawiając się, że mógłby ją utracić.

– Mictlampa! – wrzasnął Rafael. Dosłownie wrzasnął. Minęło pięć sekund. Dziesięć. A potem z piskliwym, wysokim dźwiękiem, z jakim pociągi metra wjeżdżają w tunel, Yama zassany został pod dywan i za drzwi. Przeszklony panel w drzwiach prysnął z hukiem, framuga zadygotała, a po chwili usłyszeli jedynie odległy trzask i brzęk kolejnych tłuczonych szklanych drzwi i Yama odszedł.

Lekarz podniósł się i pomógł pani Pyonghwa wstać. Jim przykląkł przy rannym strażniku, starając się opatrzyć mu policzek podartym strzępem prześcieradła. Drugi ochroniarz opierał się o ścianę, całkowicie oszołomiony.

Rafael klęczał z pochyloną głową i twarzą skrytą we włosach.

– Wezwę pomoc – powiedział lekarz. – Niech nikt się stąd nie rusza. Nie wiem, co się stało, ale proszę zachować spokój.

– Co z Davidem? – zawołał Jim do Rafaela. Rafael odgarnął dłonią włosy i spojrzał na podłogę.

– David? Słyszysz mnie, David? Nic ci nie jest, chłopie?

Pani Pyonghwa obeszła łóżko drobnym krokiem kobiety w szoku.

– David? To ja, twoja matka.

David leżał na boku, z twarzą wciśniętą w dywan. Jasnoniebieska piżama spryskana była krwią, lecz Jim domyślał się, że była to krew Rafaela. Pani Pyonghwa przyklękła przy nim i delikatnie odwróciła mu głowę.

– David? Słyszysz mnie?

Twarz Davida była nabrzmiała i posiniaczona, przez czoło biegła ukośna szrama. Lecz powieki zatrzepotały, a potem uniosły się i chłopak spojrzał na matkę tak, jak gdyby widział ją pierwszy raz w życiu.

– David? To ja, twoja matka.

Chłopiec spróbował usiąść. Jim i Rafael pomogli mu i oparli go plecami o stolik.

– Co się stało? – zapytał. Obejrzał dokładnie cały pokój… wybebeszone łóżko, potrzaskane obrazy, powywracane meble. – Gdzie jestem? Co się dzieje?

Rafael oddarł pokaźny trójkątny kawał prześcieradła i przycisnął go do ramienia, ale materiał zdążył już ściemnieć od krwi.

– Oczyściliśmy cię ze strachu, chłopie. Oczyściliśmy cię. Ale co to był za strach! Żadne pająki, szczury czy lęk przed utonięciem albo jakaś inna fobia dla przedszkolaków. Poharatał całą twarz tamtemu facetowi. Prawie urwał mi rękę.

– Co to było? – zapytał David, ściskając rękę matki.

– Ja go nie widziałem – Rafael wzruszył ramionami – ale pan Rook i owszem, prawda, proszę pana? W każdym razie cokolwiek to było, nie chciało dać się opanować.

– Przegnałeś go, Rafael – odparł Jim. – Wyrządził mnóstwo szkód, ale tobie musimy za to dziękować.

Co to było? – powtórzył David. – Jak wyglądało? Pani Pyonghwa spojrzała na Jima, na jej twarzy malowała się mina, którą widział już wcześniej. Mina rodzica, który wie już, że być może popełnił wielki błąd w sposobie wychowywania swych dzieci, i głęboko tego żałuje, ale pragnie o tym zapomnieć.

– Hmm, wyglądało jak cień – odparł Jim. – odparł Jim. – Mroczny… trudno dokładnie powiedzieć.

Trzej lekarze z izby przyjęć wpadli do pokoju, by zaopiekować się poszkodowanymi. Rafael usiadł na krześle, a oni obcięli rękaw jego koszuli i obejrzeli rany.

– Nie są zbyt głębokie, mały. Miałeś szczęście.

Jim nie pojmował, dlaczego Rafael przez cały czas uśmiecha się do niego, jak gdyby rozbawiony sobie tylko znanym dowcipem.

ROZDZIAŁ 6

Po mniej więcej dwudziestu minutach zjawiła się policja. Funkcjonariusze pragnęli ustalić, kto zranił kogo i dlaczego, lecz nikt jakoś nie był w stanie wytłumaczyć im, jak doszło do zdemolowania pokoju ani kto to uczynił, a zdrowy strażnik oświadczył, że ani Jim, ani Rafael ich nie zaatakowali.

– To co się tu wydarzyło? – zapytał niski śniady sierżant o wypielęgnowanym wąsiku, trzymając w gotowości notes, w którym jak dotąd nie miał okazji zapisać niczego zrozumiałego.

– Nie wiem – odparł Jim. – Może to jakieś zjawisko paranormalne.

– Co takiego?

– Ten młody człowiek, David Pyonghwa, zapadł w śpiączkę wywołaną przeżytym szokiem. Czasami ludzie w śpiączce we wstrząsający sposób wpływają na bezpośrednie otoczenie. Nie mogą wyrażać swych uczuć normalnie, wykorzystują więc paranormalne sposoby, takie jak na przykład strącanie obrazów ze ścian i tłuczenie luster. Cóż, sam pan najlepiej widzi.

Policjant powoli zapisał wszystko słowo w słowo. Jim zajrzał mu przez ramię do notesu.

– „Wstrząsający" nie pisze się przez,,on" – zauważył.

– A pan co, jest pan nauczycielem czy co? – odciął się policjant.

David siedział na łóżku obok matki.

– Jak się teraz czujesz? – zapytał go Jim.

– Dobrze, proszę pana. Doskonale. Czuję się tak, jakby przestawała mnie boleć głowa, wie pan? Jak gdyby bolała mnie od wielu lat, a teraz przestała.

– Pozbyłeś się swego największego lęku, chłopie, to dlatego – wtrącił Rafael.

– Tak czy owak – rzekł Jim – może zrobisz sobie jutro wolny dzień, tak dla pewności?

– Nic mi nie będzie, proszę pana. Słowo harcerza. Sierżant zamknął notes i schował go do tylnej kieszeni spodni.

– Być może będę jeszcze musiał z państwem porozmawiać. Najpierw jednak zapytam lekarza, co sądzi o obrażeniach strażnika… co mogło je spowodować.

– Proszę mi wierzyć, sierżancie, gdybym mógł panu jeszcze w czymś pomóc…

– Pewnie – odparł sierżant z rozdrażnieniem. – Może pan sobie pójść, jeżeli tylko pan chce.

Przed wejściem do szpitala zatrzymał się srebrny mercedes kierowany przez pana Pyonghwa. Jim otworzył drzwi dla pani Pyonghwa i powiedział:

– Proszę się nie obawiać, nic takiego się już Davidowi nie przytrafi. Prawdę powiedziawszy, myślę, że wyjdzie to mu nawet na dobre.

– Ale co to było? – zapytała go. – Powiedział pan, że cień, ale jaki cień?

Naprawdę nie wiem – odparł Jim wymijająco. Nie nabierze mnie pan, panie Rook. Proszę mi wyjaśnić, co to było.

– Nie znam się na koreańskich demonach, tak więc nie mam stuprocentowej pewności… Ale wydaje mi się, że to był Yama.

– Yama? Jak to możliwe? Yama to tylko postać z opowieści.

– Oczywiście. Ale strach Davida przed Yamą nie był bajką. To, co widziałem, nie było samym Yamą, bo, jak sądzę, Yama nie istnieje. To był lęk Davida przyobleczony w ludzki kształt. Cóż… prawie ludzki.

– On już nie wróci, prawda?

– O ile mi wiadomo, nie.

– Więc jak pan myśli, powinnam wam dziękować czy nie?

– David został oczyszczony, proszę pani – odezwał się Rafael. – Już nigdy nie będzie się bał koszmarów o Yamie.

Pani Pyonghwa spojrzała najpierw na niego, potem na Jima. Następnie bez słowa wsiadła do samochodu i zatrzasnęła drzwi.

– To oczyszczenie zrobiło na mnie wielkie wrażenie – powiedział Jim do Rafaela, kiedy mercedes wyjechał z podjazdu przed szpitalem. – Wychodzi na to, że niewłaściwie cię zrozumiałem.

– To, co robię, nie jest niczym wielkim, proszę pana. To Słowa posiadają tę moc. Kryje się w nich magia Majów. Ja muszę jedynie je powtarzać.

– Cóż, czy to Słowa, czy też ty sam, masz przed sobą wspaniałą przyszłość. Mógłbyś zająć się tym zawodowo jako psychoterapeuta… zwłaszcza w tym mieście.

– Ludzie, których oczyszczam… – uśmiechnął się Rafael – hmm, lubię dobierać ich bardzo starannie. Nigdy nie wiadomo, co można wypuścić na świat. Skąd miałem wiedzieć, że boi się czegoś takiego?

– A jednak udało ci się i tylko to się liczy. Szkoda, że ten biedny strażnik tak bardzo oberwał.

– Powinien pan pozwolić mi się oczyścić z lęku wysokości, proszę pana – poradził mu Rafael.

– Nie, chyba nie skorzystam, chłopcze. Myślę, że lęk wysokości jest bardzo zdrowy. Podwieźć cię do domu?

Kiedy jechali Santa Monica Boulevard, mając za plecami słońce, Jim zapytał:

– Dokąd one odchodzą, te strachy, skoro je już przepędzisz? To znaczy… jeżeli w ogóle dokądś odchodzą.

– Po prostu rozwiewają się jak dym – odparł Rafael.

– Pani Pyonghwa chciała się dowiedzieć, czy mogą powrócić.

– A czy dym może przybrać swą dawną postać?

– Chyba nie – przyznał Jim, lecz z jakiejś przyczyny słowa Rafaela nie w pełni go usatysfakcjonowały. Zadał pytanie… a jeśli odpowiedź na nie brzmiała „tak"? Dwa dni wcześniej za nic by nie powiedział, że kot niegdyś noszący imię Tibbles mógłby do niego powrócić.

– Gdzie mieszkasz? – zapytał Jim, gdy mijali świątynię mormonów.

– Proszę tu mnie wysadzić. Tu wystarczy.

– Mogę zawieźć cię pod same drzwi. Dla mnie to żaden problem.

– Jest w porządku. Naprawdę.

– Chyba nie wstydzisz się tego, że twoi koledzy mogliby zobaczyć, jak wysiadasz z tego samochodu, co?

– Wcale nie o to chodzi. Proszę mnie tu wysadzić, a będzie doskonale.

– Jak chcesz.

Jim wjechał na krawężnik i Rafael wysiadł z samochodu. Zanim odszedł, przechylił się jeszcze przez drzwi i powiedział:

– Byłbym wdzięczny, gdyby nie opowiadał pan nikomu tego. co się dziś wydarzyło. Wszyscy inni obiecali zachować to dla siebie. W przeciwnym razie cała szkoła będzie mnie błagać o sesje oczyszczające.

– Jasne, rozumiem. Potrafię dochować tajemnicy.

– Dziękuję panu – rzucił i odszedł w kierunku Pelham Avenue.

Dziwny młody człowiek, pomyślał Jim, odprowadzając go wzrokiem; jego długi wieczorny cień maszerował przy nim na szczudłach. Niewiele wiedział o Rafaelu poza tym, że jego ojciec przyjechał do Los Angeles do pracy w pośrednictwie specjalizującym się w zatrudnianiu sprzątaczek, pokojówek i wszelakiej innej służby domowej. Oprócz milkliwości (zazwyczaj) jego problemem była niemożność skojarzenia słowa napisanego na papierze z wypowiedzianym. Nie potrafił nawet pojąć, w jaki sposób litery R-A-F-A-E-L układają się w jego imię.

Jim różnymi metodami starał się mu pomóc, lecz jak na razie nie zdołał otworzyć tej części mózgu Rafaela, która odpowiedzialna była za płynne czytanie na głos. Pod wszystkimi innymi względami inteligencja Rafaela była znacznie wyższa niż przeciętna.

Rafael skręcił w Pelham Avenue, a Jim włączył się z powrotem do ruchu. Po drodze spojrzał w dół Pelham Avenue i ku swemu zdumieniu nigdzie nie dostrzegł Rafaela. Nie było tam żadnych przecznic, żadnych wejść do budynków – nawet ani jednego samochodu, którym mógłby się zabrać. Jim zmarszczył czoło i zwolnił, lecz jadąca za nim furgonetka zatrąbiła swym dwutonowym klaksonem i musiał na powrót przyśpieszyć.

Zniknięcie Rafaela napełniło go dziwnym przeczuciem, że za jego powierzchownością i rytuałem przepędzającym strach kryje się coś znacznie poważniejszego.

Kiedy dotarł do domu obładowany zakupami, kot niegdyś noszący imię Tibbles czekał na niego przed drzwiami. Zamruczał głośno i otarł się o jego nogi.

– I co dzisiaj porabiałeś? – zapytał Jim. – Mam nadzieję, że byłeś grzeczny.

Otworzył drzwi do mieszkania i zaniósł torby prosto do kuchni.

– Kupiłem ci twoje ulubione przysmaki. Szynka z indyka i kocie ciasteczka.

Rozkładał zakupy na półkach, gdy usłyszał niepewne stukanie do drzwi. Kot niegdyś noszący imię Tibbles zjeżył się nagle.

– Uspokój się, kocie – skarcił go i poszedł otworzyć. Na progu stał Myrlin Buffield z dwieście jeden. Myrlin był mocno zbudowany, włosy sczesywał do tyłu, a w uchu nosił złoty kolczyk w kształcie sztyletu. Przypominał emerytowanego zapaśnika, lecz nikt nie wiedział, z czego się utrzymuje, ani też nie starał się tego dociec.

– Hej, Myrlin. W czym mogę pomóc?

Myrlin bez słów wyciągnął przed siebie obie ręce. Pocięte były dziesiątkami nabrzmiałych, czerwonych zadrapań.

– Co się stało? Wyglądasz, jakbyś pokłócił się z kłębkiem drutu kolczastego.

– Ależ nie, z twoim cholernym kotem.

– Moim kotem? To dzieło mojego kota? Co chciałeś mu zrobić?

– Nic. Siedział na półpiętrze, kiedy wróciłem z pracy. Pochyliłem się, by go pogłaskać, a wtedy po prostu mu odbiło. – Całkiem wiernie zaczął naśladować kota, któremu odbija, łącznie z pluciem i drapaniem.

– No no – powiedział Jim.

– No no? Mówię ci, to cholerne bydlę wpadło w furię.

– Daj spokój, Myrlin. To z natury bardzo potulne stworzenie. – Tak czy owak, miał bardzo złe przeczucia. Najpierw Valerie, teraz Myrlin. Kogo zaatakuje następnym razem?

– Zamierzam postawić ci ultimatum – oznajmił Myrlin. – Albo będziesz go trzymał z dala ode mnie. albo zaduszę go własnymi rękami. Jasne?

– Myrlin…

– Nie rozumiesz po angielsku? Mógłbym cię za to pozwać do sądu.

– Przepraszam. Jestem pewien, żeTibbles też tego żałuje. Obaj żałujemy. Dopilnuję, by to się więcej nie powtórzyło.

Myrlin wrócił do swego mieszkania po przeciwnej stronie korytarza i zatrzasnął za sobą drzwi. W chwilę później rozległy się zza nich pierwsze dźwięki Dies irae Verdiego. Jeżeli to nie było ostrzeżenie, to co?

Jim wszedł do kuchni, gdzie kot niegdyś noszący imię Tibbles stał niecierpliwie przy swej misce.

– Czym ty jesteś? To znaczy, czym ty naprawdę jesteś? Co z ciebie za kot? – zapytał Jim, mierząc go wzrokiem.

Tibbles ziewnął. Jim otworzył puszkę kociej konserwy z indyka i łyżką wydłubał trochę mięsa do miski. Kot pożarł ją w takim tempie, jak gdyby nie jadł od roku. Jim obserwował go przez chwilę i doszedł do wniosku, że niezależnie od zmiany temperamentu musi być prawdziwym kotem. Jedynie kot pochłaniałby coś takiego z podobną żarłocznością.

Wciąż jeszcze jadł, gdy ponownie rozległo się stukanie i do mieszkania weszła Valerie. Miała na sobie białe rybaczki, czarną koronkową bluzkę i złotą szyfonową chustę we włosach.

– Jest tutaj? – zapytała ochrypłym scenicznym szeptem.

Tibbles przerwał obiad i podniósł głowę. Jim nigdy przedtem nie widział na jego pysku podobnego napięcia, nawet podczas podkradania się do przepiórki.

– Tak, jest. Właśnie go nakarmiłem.

– Mógłbyś zamknąć go w kuchni? Muszę z tobą porozmawiać.

– Pewnie. – Jim wyszedł do salonu i zamknął za sobą drzwi od kuchni. – Jak tam twoja twarz? – zapytał ją.

Valerie odwróciła się do niego. Ślady po pazurach wciąż jeszcze były zaognione, przybrały też wściekle czerwoną barwę.

– Jutro idę do lekarza. Chyba będę potrzebowała jakichś antybiotyków.

– Naprawdę bardzo mi przykro. Powiedz, ile to będzie kosztować, a ja za wszystko zapłacę. Myrlina też zaatakował.

– Wiem. Siedziałam przy basenie i usłyszałam jego krzyki. Wtedy właśnie postanowiłam uciec się do wróżby.

– Chyba nie użyłaś tego twojego demonicznego tarota, co? Te karty mnie przerażają.

Do tej pory Valerie tylko raz skorzystała z demonicznego tarota. Była to talia kart ozdobiona najdziwaczniejszymi rysunkami – jeszcze dziwniejszymi niż normalny tarot. Były tam obrazy kobiet o długich, falujących brodach, kociołki kroczące na pajęczych nogach, a także potwory zbudowane z fragmentów sześciu czy siedmiu odrębnych zwierząt. Niektóre ilustracje były raczej złowieszcze niż groteskowe: cień padający na podłogę, wykrzywiona twarz w odległym oknie.

Opowiadano, że talia ta stworzona została potajemnie w czternastym wieku na polecenie papieża Urbana VI, jako narzędzie pomagające w walce z plagą demonów i hobgoblinów nawiedzających setki włoskich kościołów. W przeciwieństwie do zwykłego tarota, tarot demoniczny był czuły na poruszenia tak w świecie umarłych, jak i żywych. Nie tylko potrafił przepowiedzieć datę czyjejś śmierci, lecz także los czekający ducha zmarłego.

Valerie przysiadła na pokrytej jutą kanapie Jima i wyjęła karty.

– Spostrzegłam bardzo niezwykłe znaki, Jim. Doprawdy bardzo niezwykłe… i nie jestem pewna, co oznaczają. Ale popatrz, co o tym sądzisz? – Podniosła kartę przedstawiającą mężczyznę o przebiegłym wyrazie twarzy, na wpół skrytego za szkarłatną karnawałową maską wykrzywioną w obleśnym grymasie.

– Nie wiem – przyznał Jim. – A co powinienem o tym sądzić?

Ta karta oznacza, że zbliżysz się do kogoś, kto nie jest tym. na kogo wygląda. A teraz, proszę, spójrz na to.

Kolejna karta ukazywała nagą kobietę w zarośniętym ogrodzie. Odwrócona była plecami, lecz zerkała ukradkiem przez ramię. Wśród chwastów i jeżyn spoczywał przewrócony zegar słoneczny.

– To oznacza, że spotkasz kogoś, kogo niegdyś kochałeś… i to wkrótce, sądząc z zegara słonecznego. Widzisz… cień wskazuje na minutę przed północą.

Jim usiadł przy niej.

– Jesteś w stanie stwierdzić, kim są ci ludzie?

Valerie rozłożyła więcej kart. Pachniała piżmowymi, duszącymi perfumami, niemalże tak silnymi jak kadzidło. To nadawało jej czynnościom cechy uświęconego rytuału.

– To karty liter… one zasugerują ci ich tożsamość. Ten pierwszy… mężczyzna w masce… znasz kogoś, kogo imię zaczyna się na X?

– X? – zdziwił się Jim. – Jedynie Xaviera Servanta, nauczyciela muzyki. I nie mam pojęcia, dlaczego miałbym się do niego zbliżyć.

Xavier był Francuzem rodem z Kanady, śmiertelnie poważnym, śmiertelnie pedantycznym, i od samego początku nie przypadli sobie z Jimem do gustu. Xavier uważał, że rap, speed i grunge stanowią produkty procesu degeneracji i rozkładu. Jim akceptował je, uznawał za sposoby, jakimi jego uczniowie porozumiewali się ze sobą – a na zajęciach wyrównawczych z angielskiego porozumiewanie się było podstawą wszystkiego.

Valerie ponownie przetasowała karty liter.

– Proszę bardzo… – oznajmiła. – S.

– Susan? To może być Susan.

– Nie powinieneś żywić złudnych nadziei, Jim. Kot zdołał powrócić, ale człowiek to coś zupełnie innego.

– A kto inny mógłby to być? S? Nie znam nikogo innego o imieniu zaczynającym się na S.

– Masz kolejną kartę. R. A więc mamy już inicjały, S. R.

– S. R. Susan Randall. Na pewno!

– Dobrze, skoro chcesz w to wierzyć. Wracajmy do kart z obrazami.

Przetasowała i przełożyła talię. Następna karta przedstawiała mapę świata – a przynajmniej wizję świata znanego w czternastym wieku – Skandynawia, Europa, północne wybrzeże Afryki. Kontynenty oznaczone były żółcią starego pergaminu, a ocean wypełniał czarny rój wyszczerzonych demonów i diabłów. Cień pojedynczego skrzydła nietoperza padał ukośnie na mapę, jak gdyby coś potwornego przelatywało wysoko nad nią.

– Mapa – powiedział Jim. – Susan uczyła geografii i miała bzika na punkcie map.

– Cóż, może masz rację i Susan wraca do ciebie – odparła Valerie. Potasowała i przełożyła karty, raz, potem drugi.

– Nie obraź się, ale nie wyczuwam entuzjazmu w twoim głosie.

– Mam już za sobą spotkanie z twoim kotem, prawda? Co się stanie, kiedy wróci twoja dziewczyna?

– Susan by ciebie nie skrzywdziła. Susan nie skrzywdziłaby nikogo.

– Twój kot także nikogo by dawniej nie skrzywdził, zgadza się?

– Valerie…

– Poczekaj, jest jeszcze coś. To dlatego do ciebie zajrzałam.

Rozłożyła pięć kart na kształt krzyża. Na górze leżała karta przedstawiająca kaplicę na szczycie wzniesienia. Drzwi kaplicy były lekko uchylone i coś zza nich wyglądało, coś o żółtych oczach.

– Co to oznacza? – zapytał Jim.

– Według pierwotnej interpretacji miejsce nawiedzone przez demony. Dlatego właśnie powstała ta talia, by przegnać demony z włoskich kościołów.

Poniżej leżała karta ukazująca rząd dzieci, znikający za dziwnie okrągłym wzgórzem. Karta na samym dole przedstawiała cmentarz, przez który kroczyła procesja zakapturzonych postaci.

– Zupełnie tych obrazów nie rozumiem – powiedział Jim, choć wyczuwał zawartą w nich grozę. – Ta z dziećmi… wiesz, co mi to przypomina? Szczurołapa z Hameln – wszystkie te dzieci znikające w głębi wzgórza, by więcej nie powrócić.

– Cóż, Jim, może masz rację.

– A co z tą drugą, z cmentarzem? Zgaduję, że oznacza śmierć.

– Więcej niż śmierć, wiele śmierci.

Jim nie odzywał się, podczas gdy Valerie odkrywała dwie ostatnie karty. Na jednej widniała ślepa dziewczyna na taborecie, uśmiechająca się do siebie, a zakapturzona postać wznosiła nad jej głową długi, trójgraniasty gwóźdź, gotując się, by uderzyć go drewnianym młotem.

Ostatnia karta ukazywała tłumy nagich ludzi płonących w piecu. Na ich twarzach malowało się cierpienie, ręce przyciskali do siebie, gestem charakterystycznym dla ciężko poparzonych. Ktokolwiek namalował ten obraz w czternastym wieku, musiał widzieć podobne sceny na własne oczy. Wokół pieca zgromadzeni byli rozentuzjazmowani, opaśli biskupi, książęta w koronach i kobiety odziane jedynie w girlandy kwiatów.

– Ta historia mnie przerasta – oświadczył Jim.

– To opowieść przeznaczona dla ciebie – odparła Valerie. – Opowieści to dla ciebie chleb powszedni. Dlaczego ta niewidoma dziewczyna się uśmiecha? Przecież zaraz mają jej wbić gwóźdź w głowę.

– Uśmiecha się, ponieważ nie wie, że mają jej wbić gwóźdź w głowę.

– No i?

– A więc nie boi się tego, co ma się z nią stać. A może zna już tego gościa i dźwięk jego głosu ją uspokaja.

– A ten piec?

– Zapewne udręczone dusze, smażące się w piekle. Valerie powoli i starannie zebrała karty.

– Dokładnie tak, Jim. To właśnie przedstawia ten rysunek. Udręczone dusze, smażące się w piekle.

– W dalszym ciągu tego nie pojmuję.

– Dobrze, zbierzmy wszystko razem. Najpierw zbliżysz się do kogoś, kto nie jest tym, za kogo go bierzesz. Następnie powróci do ciebie dawno utracona miłość. To nie musi być Susan… po tym, co stało się z twoim kotem, zaczynam się modlić o to, by to nie była ona.

– A później co? – zapytał Jim. – Te znikające dzieci… co to oznacza?

– Odczytuję to tak, że ktoś wykradnie młodych ludzi, którzy wiele dla ciebie znaczą.

– Moich uczniów?

– To logiczny wniosek, nieprawdaż?

– Sugerujesz, że zostaną porwani? Co ty?

– Być może. Albo też ktoś lub coś zawładnie po prostu ich uczuciami. Lecz przypuszczam, że oznacza to coś gorszego. Jeżeli weźmiesz pod uwagę kartę z piecem, myślę, że może to świadczyć o tym, iż zostaną ci odebrani na dobre.

Jim wpatrywał się w nią, powoli pojmując sens jej słów.

– Umrą?

Valerie pokiwała głową.

– Przykro mi, Jim, ale tak mówią karty, a tasowałam je i rozkładałam z tuzin razy.

– W jaki sposób umrą? Czy karty coś ci o tym powiedziały?

– To nie jest zbyt jasne, lecz wydaje się, że zostaną zabici. Coś złego przybędzie z poświęconego miejsca i zacznie na nich polować.

– Z poświęconego miejsca?

– Może z kościoła albo z synagogi. A nawet z cmentarza. Ale najgorsze jest to, że żaden z twoich uczniów nie będzie obawiał się tej osoby… zupełnie jak ta niewidoma dziewczyna. W ogóle nie będą starali się uratować. I dlatego wszystkich ich czeka śmierć, nie tylko śmierć, lecz także ogień piekielny.

Jim zapadł się w kanapę. Niejednokrotnie przekonał się już, jak dokładne są przepowiednie demonicznego tarota. Teraz jednak interpretowała go Valerie, a ona nie urodziła się z tym darem, tak jak pani Vaizey. Było całkiem możliwe, że w przesadnie czarnych kolorach przekazywała to, co karty starały się jej powiedzieć. Może było to jedynie ostrzeżenie, by Jim nie utracił zaufania uczniów.

Valerie spojrzała na niego.

– Oni umrą, Jim.

Dokładnie w tym momencie kot Jima rzucił się na drzwi do kuchni z głośnym trzaśnięciem, zgrzytem pazurów i przeraźliwym, nienawistnym miauczeniem.

ROZDZIAŁ 7

Następnego ranka na lekcji Jim, wciąż jeszcze podenerwowany, powrócił do tematu strachu. Ostrzeżenie Valerie odebrało mu chęć do snu, był też wyjątkowo rozczochrany. Miał przekrwione oczy i koguty na głowie. Włożył na siebie wygniecioną, kraciastą koszulę, którą znalazł na dnie szafy – pozostałe wciąż jeszcze były w praniu – i brązowe bawełniane spodnie, zauważalnie wypchane na kolanach.

Ze stojącego na biurku pudełka wyciągnął olbrzymią chustkę i wydmuchał nos. Potem powiedział:

– Niektórzy z was uczestniczyli w rytuale Rafaela, by pozbyć się tego, co najbardziej was przeraża. Może podniesiecie ręce, tak bym wiedział, o kogo chodzi?

W górę powędrowało jedenaście rąk. To oznaczało, że tylko ośmioro uczniów nie poprosiło o oczyszczenie. Wśród nich był Charles Mills Junior, bardzo zadbany i rozważny chłopiec z religijnej czarnej rodziny. Charles był kompletnym przeciwieństwem Nevile'a Briscoe. Miał krótko przycięte włosy. Zawsze nosił krawat i seplenił. Jim uważał, że Charles ma w sobie nieokreślony spokój, o jakim niedoszły raper pokroju Nevile'a mógł jedynie pomarzyć.

Leslie Gardens także nie została oczyszczona. Leslie była rozpaczliwie cichą dziewczyną, która zawsze siedziała w prawym tylnym rogu klasy, obok Dolly Ausgarde. Była szczupła i przeciętnej urody, o prostych brązowych włosach i nosiła wielkie okrągłe okulary. Oprócz dysleksji cierpiała na chroniczny brak wiary w swoje siły i Jimowi nigdy nie udało się nakłonić jej do przeczytania na forum klasy czegoś, co napisała. Jim często zastanawiał się, dlaczego siedziała obok Dolly. Może myślała, że jakaś część blasku Dolly przejdzie na nią niczym magiczny pył.

– Charles – powiedział Jim – wiedziałeś o rytuale Rafaela, prawda?

– Tak, proszę pana.

– To dlaczego zdecydowałeś się nie wziąć w nim udziału? Czy nic ciebie nie przeraża?

– Tak, proszę pana. Boję się utknięcia w windzie.

– Hej, ja też – wtrącił Virgil – zwłaszcza gdy ktoś pierdnie.

– Zwłaszcza gdy są to te meksykańskie pierdy – dodał Mikę DiLucca. – Wiecie huevos rancheros i odgrzewana fasola. No, możecie sobie wyobrazić, jak to by było utknąć w windzie z Diazem? Alarm przeciwgazowy pierwszego stopnia, no nie?

Rafael, siedzący zaraz za Mike'em, wywrócił swój stół z hukiem, który wszystkich wystraszył, i złapał Mike'a za gardło.

– Grrrgh! Zbastuj, chłopie, to był tylko żart!

– A jak byś się poczuł, gdybym obraził Włochów? Hę? Co byś na to powiedział? Jak by ci się podobało, gdybym oświadczył, że wszystkie Włoszki gotują na tłuszczu z nosa?

Jim przeszedł na tył klasy i odciągnął Rafaela.

– Naucz się panować nad swoimi odruchami – powiedział, a potem zwrócił się do Mike'a. – Co się tyczy ciebie, jeżeli bawi cię przerywanie poważnych dyskusji dowcipami o funkcjach ludzkiego ciała, zawsze mogę odesłać cię z powrotem do podstawówki. – Odwrócił się i dodał: – Ciebie też, Virgil – Mówię serio.

– Tak, proszę pana. Przepraszam, proszę pana.

Jan wrócił na swoje zwykłe miejsce i zatrzymał się na moment. Virgil i Mikę ze wszystkich sił starali się zapanować nad chichotem i nawet Fynie, jego najzagorzalsza wielbicielka, przygryzała wargę, by nie wybuchnąć śmiechem. Charlene zakryła dłonią oczy, lecz Jim dostrzegł łzy rozbawienia spływające po jej policzkach.

Wziął głęboki oddech. Stanowili tak wspaniałą bandę dzieciaków, że czasami było niemal niemożliwością nie śmiać się razem z nimi. Lecz brakowało im dyscypliny. Potrzebowali przewodnika, nie wspólnika. Spojrzał na Rafaela, ten wcale się nie śmiał ani nawet nie walczył ze śmiechem. Jego twarz wykrzywiała wściekłość, utkwił wzrok w karku Mike'a DiLukki, tak jakby myślał o tym, by urwać mu głowę.

– W porządku – stwierdził Jim – skoro dzisiejszy pokaz wolnej amerykanki mamy już za sobą, wracajmy do tematu. Charles, opowiadałeś nam, dlaczego nie przyłączyłeś się do oczyszczającego rytuału Rafaela.

– Bo ja chcę się bać – odparł Charles. – Nie chcę utknąć w windzie i się nie bać. Sama myśl o tym jest zbyt przerażająca.

– Skoro już byś się nie bał, nie byłoby to przerażające, prawda?

– Ale nie zmieniłoby to mojego położenia, prawda? Wciąż tkwiłbym między piętrami.

– Masz rację – rzekł Jim. – Wciąż tkwiłbyś między piętrami. – Pomyślał o karcie demonicznego tarota z uśmiechniętą dziewczyną, nieświadomą czekającej ją za parę minut śmierci. – Strach jest naszą obroną. Strach powstrzymuje nas przed niepotrzebnym i niemądrym ryzykiem. Strach nas dyscyplinuje. Pomyślcie o kaznodziejach, którzy przestrzegają, że jeśli będziemy kraść, cudzołożyć albo dawać fałszywe świadectwo, trafimy do piekła. To także odwoływanie się do strachu w celu wpłynięcia na ludzkie zachowanie. A więc, jak myślicie, czy pozbycie się naszych lęków to coś dobrego, czy złego? Rafael, ty to zacząłeś, może odpowiesz nam na to pytanie?

– Nie chcę już o tym więcej rozmawiać – powiedział Rafael. – Ja tylko to zaproponowałem, decyzja należała do was.

– A może ty? – Jim zapytał Sandrę. – Bałaś się pająków. A teraz nie. Czy dzięki temu czujesz się lepiej?

– Oczywiście – uśmiechnęła się Sandra, odwracając się i mrugając do Rafaela. – Mógłby pan położyć tarantulę na moim brzuchu, a mnie by to wcale nie obeszło.

– Może ktoś żałuje, że został oczyszczony? – zapytał ich Jim.

Wszyscy pokręcili głowami. Potem popatrzyli po sobie, wymieniając całą gamę porozumiewawczych uśmiechów.

Pierwszy raz w swej karierze Jim poczuł, że mu się wymykają. Dobry nauczyciel musi skupiać na sobie uwagę uczniów, być główną atrakcją – mózgiem, gwiazdą. Lecz teraz Jim wyczuwał, że obecność Rafaela odciągnęła ich uwagę od niego. Rafael był tajemniczy. Rafael był posępny i zdecydowany. Rafael był magiczny. W przeciwieństwie do niego Jim wydawał się zwyczajny, obszarpany i nie oferował im łatwych rozwiązań.

– W porządku, weźmy się do czegoś innego – zadecydował. – Do tej pory wszyscy na pewno zdążyliście już skończyć Grona gniewu. W rozdziale czternastym Steinbeck pisze, że „Człowiek, w przeciwieństwie do wszelkich innych tworów organicznych czy nieorganicznych we wszechświecie, wyrasta ponad swój świat, pnie się wzwyż schodami swych idei, przekracza granice zakreślone swymi osiągnięciami". Chciałbym wiedzieć, co według was starał się przez to powiedzieć!

– Założę się, że nawet on nie wiedział, co chciał przez to powiedzieć – rzekł Phil.

– Rod? A jak ty myślisz, co Steinbeck próbował wyrazić? Na twarzy Roda odmalowało się pełne spektrum uczuć, od głębokiego skupienia do całkowitego oszołomienia.

– Muszę panu przyznać się, że nie jestem pewien. Maisie uniosła rękę.

– Chce powiedzieć, że ludzie mogą wchodzić po schodach, ponieważ są organiczne, no nie, a… a…

– A co, Maisie?

– No, a rzeczy nieorganiczne nie mogą wchodzić po schodach. Wie pan, jak kamienie.

– Kamienie nie mogą wchodzić po schodach? – wtrącił się Virgil, wypowiadając te słowa ze sztucznym niedowierzaniem. – Steinbeck napisał jedno z arcydzieł literatury amerykańskiej tylko po to, by powiedzieć nam, że kamienie nie mogą wchodzić po schodach? Myślisz, że niby kim on był, świrem?

– Nie wiem… Po prostu pomyślałam sobie… Jim uciszył ich gestem dłoni.

– Maisie podeszła do tego z niewłaściwej strony, ale słusznie wprowadziła rozróżnienie między rzeczami organicznymi a nieorganicznymi, i za to należy się jej pochwała. Rafael, do czego według ciebie odnosił się Steinbeck?

Jednak w tejże chwili otworzyły się drzwi i do klasy wszedł David Pyonghwa. Usiadł na swoim miejscu wśród burzy oklasków, unosząc nad głową pięści w triumfalnym geście. Jedynie Rafael nie klaskał, lecz Jim wiedział dlaczego. Owacja przeznaczona była w równym stopniu dla niego i dla Davida.

W porze lunchu Jim z rozmysłem zaniósł swoją tacę do stolika, przy którym siedział Xavier Servant, nauczyciel muzyki. Xavier miał łysą czaszkę, lecz poza tym był bardzo owłosiony, miał zjeżony czarny wąsik i ciemne włochate ramiona. Używał grubych okularów, które nadawały jego oczom wygląd świeżo otwartych ostryg, a jego czerwone usta przypominały gumę.

– Czym mogę służyć? – zapytał chłodno, swym nosowym akcentem z Quebecu.

– Sam nie wiem… Wczoraj przydarzyło mi się coś dziwnego. Przyjaciółka wróżyła mi z tarota i okazało się, że zbliżę się do kogoś, kogo imię zaczyna się na X.

– A po co mi o tym mówisz?

– Ponieważ jesteś jedyną znaną mi osobą, której imię zaczyna się na X.

– I sądzisz, że się do siebie zbliżymy? Niby po co? Nic nas nie łączy.

– Nie wiem. Zastanawiałem się jedynie, czy może znasz jakiś powód, dla którego karty miałyby mi to powiedzieć. Może przygotowujesz szkolny musical czy coś takiego i zamierzasz poprosić mnie o pomoc?

– Owszem, przygotowuję szkolny musical Pocałuj mnie, Kate. Ale z całą pewnością nie rozważałem zwrócenia się do ciebie o pomoc. Musical wymaga nienagannej organizacji.

– Sugerujesz, że nie jestem dobrym organizatorem?

– Czyżbyś zapomniał o wieczorze madrygałów? Bo ja nie, i nie sądzę, bym kiedykolwiek o tym zapomniał.

– To było wyłącznie nieporozumienie, Xavier. Każdy może pomylić datę.

– Pozwól, że powiem ci tylko jedno: nieważne, co naopowiadały twoje karty, gdyż ja nie zamierzam pozwolić ci się do mnie zbliżyć, niezależnie od przyczyny.

Jim zabrał tacę i dosiadł się do George'a Babourisa. George pożerał wielkiego cheeseburgera z frytkami.

– Jak tam samochód? – zapytał.

– Odlotowy – odparł Jim. – Za każdym razem kiedy zatrzymuję się na światłach, dostaję niedwuznaczne propozycje. Niestety zawsze od mężczyzn.

Jan opowiedział George'owi o demonicznym tarocie. George wysłuchał go przełykając jedzenie, a potem stwierdził:

– Zapomnij o tym. To bzdury. To, że potrafisz dostrzegać rzeczy z zaświatów, nie oznacza, że każdy odebrany przez ciebie sygnał stamtąd musi być prawdziwy. Kto niby wymorduje twoją klasę? No, kto? Pytam cię, kto?

– Sam nie wiem, George. Ale się niepokoję.

Jim zabrał się bez zapału do swojej kanapki z kurczakiem. Było w niej za dużo majonezu. George sięgnął mu przez ramię i wyciągnął kawałek ogórka.

– Niepokoisz się? Jesteś przybity? Zajrzyj do mnie wieczorem i posłuchaj nagrań Sotirii Bellou. Wtedy poznasz prawdziwe znaczenie słowa „depresja". To rebetiko tragoudi, grecki blues. Powinieneś usłyszeć, jak śpiewa Pochmurny poniedziałek. Co za kobieta. Zawsze ubiera się jak mężczyzna, ale co to za kobieta.

– Dzięki za zaproszenie, George, ale nie, dziękuję. Wciąż jeszcze skubał kanapkę, kiedy do stołówki wpadł rozpędzony doktor Ehrlichman, dyrektor szkoły, w ciasno zapiętym garniturze, skrzypiąc gumowymi podeszwami swych brązowych butów na mozaikowej podłodze. Podszedł prosto do Jima, jego poszarzała twarz zdradzała napięcie.

– Stało się coś okropnego. Proszę zaraz pójść ze mną.

– Co takiego? Co chce pan przez to powiedzieć? Ehrlichman pochylił się bliżej Jima, jego oddech pachniał miętą.

– Chodzi o Fynie McFeagh. Ona nie żyje, Jim. Jeden z porządkowych znalazł ją wśród drzew. Już wezwaliśmy policję. Ale myślę, że będzie lepiej, jeśli się temu przyjrzysz.

– O mój Boże – powiedział George.

Odłożył obgryzanego ogórka i wyszedł w ślad za Jimem i Ehrlichmanem. Uczniowie odwracali się, by odprowadzić ich wzrokiem, nagle w sali zapadła cisza, która zaraz prze rodziła się w szmer domysłów.

Ehrlichman poprowadził ich wzdłuż budynku nauk ścisłych i dalej, przez trawnik. Zeszli do dolinki, w której Rafael odprawił swój rytuał, a potem wspięli się na jej przeciwległy stok. W cieniu okalających ją dębów stał jeden ze szkolnych ogrodników wraz z odzianym w brązowy mundur Rickiem Broughtem, nowym strażnikiem. Rick zdjął czapkę i międli ją na piersi, jak to czasami robią ludzie na pogrzebie.

– To nie jest piękny widok – uprzedził Rick, gdy Jiro podszedł do niego. Był niskim mężczyzną o ostrych rysach twarzy, stalowoszarych włosach ostrzyżonych na wojskową modłę i oczach lśniących niczym wypolerowane główki gwoździ. – Dziewięć lat pracowałem w policji i nigdy nie widziałem czegoś równie makabrycznego.

Ogrodnik przykrył Fynie zielonkawą brezentową płachtą która normalnie ochraniała przed deszczem kosiarkę do trawy. Wystawała spod niej jedna stopa w białym, usmarowanym krwią sandale. Jim podszedł bliżej i pochylił się nad płachtą. – Jest pan pewien, że chce pan to oglądać? – zapytał ogrodnik.

Jim kiwnął twierdząco głową. Bez zbędnych słów ogrodnik uniósł brezent, tak by nauczyciele mogli podeń zajrzeć George jęknął tylko i odwrócił się, przyciskając dłoń do ust Doktor Ehrlichman także skierował wzrok w inną stronę. Widział już ciało Fynie i najwyraźniej nie miał ochoty ponownie go oglądać.

W pierwszej chwili Jim nie potrafił pojąć, na co patrzy. Ramiona Fynie rozłożone były ponad jej głową, tyle że głowy nie było tam, gdzie być powinna, a obie ręce leżały pod nieprawdopodobnym kątem. Przeniósł wzrok niżej i ujrzał wpatrującą się w niego ślepo spod piersi twarz Fynie o szeroko otwartych oczach. Wyglądała wstrząsająco spokojnie, biorąc pod uwagę to, że coś urwało jej głowę i złożyło na brzuchu niczym trofeum. Rude włosy, udrapowane na rozdartym gardle, przykrywały piersi dziewczyny.

Jim spojrzał jeszcze niżej i żółć napłynęła mu do ust… Dolna połowa ciała Fynie zmielona została na szkarłatną miazgę. Ostro zakończone kawałki połamanych kości udowych wystawały z ciała, ze stóp pozostały jedynie krwiście czerwone kikuty.

Ogrodnik położył brezent na miejsce. Jim odwrócił się do Ehrlichmana. Przed oczyma falowały mu plamki światła, musiał oprzeć się o jeden z dębów i wziąć pięć czy sześć szybkich, płytkich oddechów.

– Co, u licha, się z nią stało? – zapytał.

– Nie mamy pojęcia – Rick wzruszył ramionami. – Nikt nie donosił nam o podejrzanych intruzach, a Stanley Ciotta i Charlene Schloff widzieli Fynie zaledwie jakieś pięć minut przed znalezieniem jej ciała, tak więc niemożliwe, by zabito ją poza terenem szkoły, a potem podrzucono zwłoki tutaj. Nie było na to dość czasu.

– Ale kto mógłby ją tak poszarpać? Przecież nie sposób to zrobić gołymi dłońmi, a nawet maczetą, prawda? Wygląda tak, jakby wpadła do jakiejś maszyny, kombajnu zbożowego albo prasy drukarskiej.

– W pobliżu nie było żadnego większego urządzenia – odparł Rick, potrząsając głową. – Nawet samochodu.

W oddali rozległo się narastające wycie syren. Ehrlichman z ponurą twarzą ruszył przez trawnik ku głównej bramie, wychodząc na spotkanie policji i pogotowia. W tym semestrze miał już dosyć kłopotów z kokainą, wandalami i dwiema uczennicami w ciąży, a teraz jeszcze to ohydne, niepojęte morderstwo. Cały się zgarbił i Jimowi przemknęło przez głowę, że dyrektor zauważalnie się postarzał.

George podszedł do Jima i położył mu dłoń na ramieniu.

– Jaki obłąkany skurwiel mógłby zrobić coś takiego? zapytał. – Taka ładna, młoda dziewczyna.

– Nie wiem – odparł Jim. Osłonił dłonią oczy i rozejrzał się po nasłonecznionych trawnikach. – Cokolwiek to było, musiało być bardzo duże i bardzo silne. Ale to nie wszystko. Szkoda, że nie widziałeś wyrazu jej twarzy. Ktokolwiek to był, powiedziałbym, że się go nie bała.

ROZDZIAŁ 8

Porucznik Harris nadszedł przez trawnik, płaszcz miał przerzucony przez ramię. Był niskim, przysadzistym mężczyzną o chropawej, poznaczonej bliznami twarzy z wiecznie skrzywioną miną, jak gdyby cierpiał na chroniczną niestrawność.

– Proszę, proszę, to znowu pan – powitał Jima. Nie czekając na odpowiedź skierował się prosto do namiotu, jaki policja rozstawiła nad ciałem Fynie, i wszedł do środka. Po trzech, czterech minutach pojawił się ponownie, wyraźnie wstrząśnięty. – Kim ona była? – zapytał.

– Fynie McFeagh, uczennica z mojej klasy specjalnej. Dziewiętnaście lat, bardzo ładna dziewczyna. Cudowna osobowość. Była osobą z gatunku tych, które przejmują się wszystkim i wszystkimi.

– A więc nie słyszał pan, by miała w szkole jakichś wrogów?

– Nie, nie w szkole. Nie sądzę też, by miała jakiekolwiek problemy w domu.

Porucznik Harris zamyślił się na chwilę, gryząc wargę. Potem powiedział:

– Wie pan co, nie potrafię sobie nawet wyobrazić, jak popełniono tę zbrodnię. Żadna broń nie wchodzi w grę.

Ona została rozerwana na strzępy. Żaden człowiek na świecie nie jest w stanie dokonać czegoś podobnego.

– A więc? – zapytał Rick.

– Na razie to wszystko. Dopóki nie ujrzę dokładnego raportu, nie będę w stanie dojść do jakichkolwiek rozsądnych wniosków.

– Może to był goryl – podsunął Rick.

– Taak… – porucznik Harris spojrzał na niego zmęczonym wzrokiem. – Ja też czytałem Morderstwo na Rue Morgue. Może ma pan rację. Może to był goryl. – Zwrócił się do Jima. – Muszę porozmawiać z każdym z pańskich uczniów po kolei. Czy mógłby pan to dla mnie zorganizować? Najpierw chciałbym wypytać jej najbliższych przyjaciół.

– A co z jej rodzicami? – zapytał Jim.

– Jeszcze nie wiedzą? Jeżeli poda mi pan adres, poślę tam paru ludzi.

– Nie, nie. Myślę, że wolałbym to zrobić osobiście. Wie pan… kiedy dwóch policjantów stuka do drzwi… ludzie różne rzeczy sobie myślą.

– Jest pan pewien?

– Tak – Jim skinął głową. – Chciałbym też przekazać jej rodzicom parę prac Fynie, kilka wierszy.

– No, to mi nie przeszkadza – odparł Harris. – Ale później i tak będę musiał tam kogoś wysłać na rozmowę.

Dokładnie wtedy z namiotu wyłonił się jeden z policyjnych lekarzy. W uniesionej ręce trzymał naszyjnik – zielony onyksowy naszyjnik, taki jak ten, który Rafael nałożył Davidowi, zanim przegnał z niego Yamę.

– Znaleźliśmy przy niej to. I jeszcze pierścień bractwa. Oraz dwie plastykowe spinki do włosów.

Porucznik Harris wziął od niego naszyjnik i podniósł do oczu, by mu się przyjrzeć.

– Wygląda mi na coś, co przywozi się z zagranicznych wczasów. – Przekazał go Jimowi i dodał: – Może to pan też zawiezie jej rodzicom? Będą mieli po niej pamiątkę.

– Pewnie – odparł Jim. Wziął naszyjnik do ręki, zważył go w dłoni i schował do kieszeni.

Tego samego popołudnia około czwartej Jim odwiedził McFeagh ów, by poinformować ich o śmierci córki. Pani McFeagh była najwyraźniej w trakcie pieczenia ciasta, kiedy otworzyła mu drzwi, gdyż miała na sobie fartuch, a jej dłonie opylone były mąką.

– Pan Rook! Co za niespodzianka!

– Ja… eee… chciałem porozmawiać z panią o Fynie – wyjąkał.

– Cóż, proszę do środka. Gdybym wiedziała, że pan przyjdzie…

– Wiem, upiekłaby pani ciasto.

– Właśnie piekę. Ulubione ciasto Fynie. Ale dopiero co zaczęłam.

Dom był mały, lecz rozkosznie przytulny. Na ścianach salonu wisiały ręcznie kolorowane zdjęcia papieża, wypolerowana na wysoki połysk szklana szafka kryła natłok srebrnych świecidełek, plastykowych madonn i suszonych palmowych krzyży. Przez przeszklone drzwi Jim dostrzegł niewielki basen i trawnik, który z trudem mieścił najmniejszą osiągalną na rynku kosiarkę do trawy. Młodsza siostra Fynie, Kate, siedziała przy basenie bawiąc się swoją lalką Barbie.

– Frank kończy pracę dopiero o szóstej – powiedziała pani McFeagh, spłukując dłonie nad zlewem. – Będzie mu przykro, że się z panem minął.

– Poczekam – odparł Jim.

Położył zeszyt z wierszami Fynie na kuchennym blacie. Pani McFeagh spojrzała na niego i dopiero teraz wyczytała z jego oczu, że coś jest nie w porządku.

– Co się stało? – zapytała. – Chodzi o jej pracę? Ciągłe powtarzam Fynie, żeby przysiadła fałdów, ale ona nigdy nie bierze tego na serio.

– Nie o to chodzi, pani McFeagh. Pani McFeagh powoli opuściła ręce.

– Proszę mi nie mówić, że coś się stało – wyszeptała.

– Obawiam się, że tak. Nie można tego powiedzieć w prosty sposób. Fynie znaleziono martwą.

Pani McFeagh usiadła na kuchennym taborecie. Spojrzała na misę, uniosła omączone dłonie. Zaczątek ciasta, którego Fynie nigdy już nie spróbuje. Jim obszedł blat i objął ją, ona zaś wybuchnęła płaczem, wtulając się w jego koszulę, tak że wkrótce poczuł wilgoć jej łez.

– Została zabita – powiedział. – Nie wiemy jak. Policja musi przeprowadzić wiele testów.

Pani McFeagh uniosła głowę; jej włosy były pozwijane w kręte loki, lecz miały ten sam rudy kolor co Fynie. Łzy spływały po policzkach.

– Została zamordowana? Ktoś ją zamordował?

– Na to wygląda. Bardzo mi przykro.

– Wiedzą, kto to zrobił? Policja ma może jakiś trop?

– Nie, przykro mi. Nie dysponują niczym.

– Ona mnie potrzebuje – wyszeptała pani McFeagh, usiłując się podnieść. – Fynie mnie potrzebuje. Wie pan, dokąd ją zabrali?

– Proszę pani – Jim ścisnął ją mocno – wiem, że to trudne, ale nie może pani jeszcze jej zobaczyć. Policyjni lekarze muszą ją wpierw obejrzeć, poszukać ewentualnych śladów.

– Nie została chyba zgwałcona? – zapytała, chwytając dłoń Jima tak mocno, że jej paznokcie wbiły się mu w skórę.

Jim na moment zamknął oczy. Przypomniał sobie widok głowy Fynie spoczywającej na jej brzuchu, uśmiechającej się do niego, o włosach udrapowanych na piersiach. W porównaniu z czymś tak niewyobrażalnie okropnym, gwałt całkowicie tracił na znaczeniu. Ale nie chciał zdradzać pans McFeagh szczegółów potwornej śmierci Fynie. Jeszcze nie. Dopóki nie będzie w stanie się z tym uporać.

– Proszę posłuchać – powiedział. – Zróbmy sobie po kawie. Potem poczekamy na pani męża.

Siostrzyczka Fynie wbiegła do domu z ogrodu, wymachując Barbie ociekającą wodą.

– Barbie nie żyje – oznajmiła. – Barbie utopiła się w basenie. Myślę, że nie żyje.

Jim mocno objął panią McFeagh, gdy zaniosła się spazmatycznym, rwanym szlochem.

Wyszedł z domu McFeaghów dobrze po dziesiątej. Starał się pocieszyć ich, na ile potrafił, lecz nie na wiele to się zdało, jako że cała rodzina była nieutulona w bólu. W końcu, kiedy z San Diego przyjechał brat pani McFeagh – siwo-brody mężczyzna o wyglądzie patriarchy, w żeglarskiej czapce – Jim uznał, że może pozostawić ich samych z ich szokiem i żałobą i pojechać do domu. Wymienili uściski dłoni. Siwobrody brat pani McFeagh ścisnął jego dłoń tak mocno, że Jimowi błysnęła myśl, czy jeszcze kiedykolwiek zdoła unieść nią długopis. Obejmowali go, płakali, lecz jemu nie poprawiło to humoru ani na jotę.

W drodze do domu uświadomił sobie nagle, jak bardzo jest głodny. Zatrzymał się więc przed Neapolitańską Restauracją Vinniego i kupił sobie wielką pizzę pepperoni z sardynkami, oliwkami i podwójną porcją papryczek chilli. Rozłożył karton na sąsiednim siedzeniu i zabrał się do jedzenia jeszcze podczas jazdy. Musiał trzymać głowę przechyloną na bok i jednym okiem obserwować ulicę przed sobą, jednocześnie wpychając kolejno kawałki pizzy w prawy kącik ust.

Od czasu do czasu zerkał we wsteczne lusterko, by upewnić się, że nie ma za sobą policji. Wstydził się jedzenia w ten sposób. Lecz ta pizza stanowiła dla niego jedyną pociechę. Nie miał nikogo, kto by go przytulił po tym, co wydarzyło się tego dnia. Nie miał nikogo, kto wyraziłby mu swoje współczucie, kto powiedziałby mu, że wkrótce pogodzi się ze śmiercią Fynie. Nie miał nikogo i kropka – z wyjątkiem kota, który mógł wcale nie być kotem, i kobiety w średnim wieku, obdarzonej wątpliwym darem wróżenia z kart tarota.

Zjadł pół pizzy i zamknął karton. Zlizując ser z palców, kolejny raz spojrzał we wsteczne lusterko i dosłownie podskoczył z wrażenia. Ktoś siedział na tylnym siedzeniu! Nie widział, kto to jest, oślepiały go reflektory następnego samochodu, a kiedy odwrócił głowę, tylne siedzenie było puste. Przejechał przez skrzyżowanie na czerwonym świetle i do rzeczywistości przywrócił go dopiero ryk klaksonu.

Za skrzyżowaniem zjechał na krawężnik. Cały aż dygotał. Raz jeszcze spojrzał we wsteczne lusterko, lecz zjawa zniknęła. Ponownie odwrócił się i pomacał skórzane obicie, ale nie wyczuł ani śladu ciepła, żadnej oznaki czyjejś obecności.

Tylko jedno – ledwie zauważalną woń perfum.

– Susan? – zapytał.

Oczywiście nie otrzymał odpowiedzi, słyszał jedynie szmer mijających go samochodów. Pociągnął nosem – zapach perfum zdążył już wywietrzeć, w samochodzie pachniało wyłącznie stygnącą pizzą. Na powrót zapalił silnik i włączył się do ruchu. Powiedział sobie, że to jedynie efekt zmęczenia i przebytego wstrząsu. „To tylko efekt zmęczenia i przebytego wstrząsu". A jednak wciąż zerkał we wsteczne lusterko, choćby tylko po to, by upewnić się, że jest sam.

Przed chwilą ujrzał kogoś albo czyjegoś ducha, był tego pewien. A Valerie miała rację przynajmniej co do jednego: kiedy duchy zaczynają się pojawiać, zazwyczaj przybywają jako posłańcy przynoszący ostrzeżenie. Być może kot niegdyś noszący imię Tibbles był zaledwie pierwszym z nich.

Zajechał wreszcie przed swój budynek i zaparkował. Myrlin Buffield stał przy otwartych drzwiach biura gospodarza domu, miał na sobie lśniąco błękitny moherowy garnitur i krawat.

– Za chwileczkę będziesz musiał przesunąć ten twój burdelik na kółkach – oznajmił. – Jadę na ostrą randkę.

– To świetnie, Myrlin. Jak tam zadrapania?

– Swędzą, skoro chcesz wiedzieć. Uważam, że powinienem cię pozwać do sądu.

Jim wszedł po schodach na piętro i ze znużeniem powędrował do swego mieszkania. Kot niegdyś noszący imię Tibbles czekał na niego przed drzwiami, niewzruszony niczym sfinks. Tym razem nie miauczał ani nie ocierał się o jego nogi, tak jak to było jego zwyczajem; a kiedy Jim otworzył drzwi i wszedł do środka, nie ruszył się z miejsca.

– Co z tobą? – zapytał Jim. Ponieważ kot stał niewzruszony, rzucił w jego stronę: – Kot cię pogryzł czy co?

Wszedł do kuchni i nalał sobie pół szklanki wild turkey. Pociągnął duży łyk i na moment oparł się o blat, podczas gdy jego oczy załzawiły się, nie tylko wskutek whiskey. Kot raczył w końcu wejść do mieszkania i zatrzymał się przed nim, spoglądając na niego zmrużonymi złotymi ślepiami.

– Więc o co chodzi, Tibbles? Przepraszam za spóźnienie. Miałem zły dzień. Jeden z tych, kiedy śliczna dziewczyna zostaje brutalnie zamordowana i nikt nie jest w stanie pojąć, jak to się stało. Tak więc wybacz mi, że nie popędziłem do kuchni, by otworzyć ci puszkę z kocim jedzeniem, co ty na to?

Kot dalej wpatrywał się w niego, kompletnie niewzruszony.

– Chcesz czegoś? Coś do picia?

Otworzył lodówkę i wyjął z niej duży karton mleka, by napełnić z niego miskę kota. Tibbles zignorował go i gapił się w dalszym ciągu.

– Chcesz czegoś innego? Może masz ochotę na gotowaną rybę? Jesteś na mnie zły za spóźnienie? No? Ładny z ciebie posłaniec z zaświatów…

Wtedy właśnie kot odwrócił się i potruchtał do salonu. Zatrzymał się i obejrzał, jak gdyby chciał, by Jim poszedł za nim. Jim zawahał się na moment, a potem ruszył jego śladem. Kot wskoczył na kanapę i wspiął się na oparcie, tuż obok stolika z lampą. Pod lampą stała oprawiona fotografia roześmianych Jima i Susan, zrobiona podczas zeszłorocznych mistrzostw West Grove w koszykówce. Kot trzepnął w zdjęcie łapą, a ono przewróciło się na stolik przy wtórze pękającego szkła.

– Dlaczego to zrobiłeś, do jasnej cholery? – zapytał Jim. Podszedł do stolika i podniósł zdjęcie. Kot nie drgnął, nie spróbował się też odsunąć. Siedział na kanapie nawet nie mrugając, i teraz Jim dostrzegł wyraźnie, że usiłował powiedzieć mu coś ważnego.

Jim przykucnął, tak że jego twarz znalazła się zaledwie o kilka cali od kota. Widział jego nozdrza falujące w rytm oddechu.

– Chodzi ci o Susan? A może o Fynie?

Wiedział, że prawdopodobnie marnuje tylko czas, ale jeśli kot potrafił przekazywać mu znaki, to może, zaledwie może, mógłby domyślić się, co oznaczają.

– Powiedz mi jedynie, co się dzieje, dobrze?

A wtedy Tibbles ziewnął, przeciągnął się i zeskoczył z kanapy z zadartym ogonem.

Myrlin zastukał do na wpół otwartych drzwi.

– Hej, Jim, możesz teraz przesunąć swoją brykę? Nie chcę się spóźnić.

– Jasne – odparł Jim i zszedł na parking.

Wycofał lincolna na ulicę, tak by Myrłin mógł wyprowadzić swego brązowego cadilłaca coupe de ville. Z jego wstecznego lusterka zwisała para roztańczonych, włochatych kostek do gry, z rury wydechowej tryskały kłęby czarnego dymu. Myrlin zatrąbił na Jima i zniknął w głębi Electric Avenue.

Jim na nowo zaparkował samochód, a potem skierował się do drzwi mieszkania Valerie. Nacisnął dzwonek. Na pewno była w domu; w salonie migotał telewizor. Lecz potrwało długo, zanim zareagowała. Miał już zadzwonić powtórnie, kiedy usłyszał zgrzyt odsuwanego łańcucha i szczęk zastaw.

– Valerie? – zapytał. – To ja, Jim. Jeszcze nie śpisz, prawda?

Valerie miała na sobie postrzępiony biały szlafrok, ozdobiony wyhaftowanym na kieszeni napisem Hotel Pasadena, a wokół twarzy owiniętą niebieską szyfonową chustę, spod której wyglądały jedynie oczy. Nie odezwała się. W jej wyglądzie było coś wstrząsająco zatrważającego, coś chorego, jak gdyby odwiedził ją podczas moru.

– Valerie? Wszystko w porządku? Co się dzieje? Valerie mruknęła w odpowiedzi coś niezrozumiałego i gestem zaprosiła go do środka. Jej mieszkanie rozplanowane było identycznie jak jego, lecz dobór mebli i ozdób zdradzał wyjątkowość jej gustu. Stała tam masywna kanapa z białego winylu o czarnych drewnianych nogach, owalny stolik do kawy, z kolorowymi kulami zamiast nóg, oraz pojemnik na gazety z czarnego drutu. Ściany obwieszone były rysunkami koni i róż na czarnym aksamicie, przy drzwiach do łazienki wisiał nawet portret Elvisa, wykonany na tym samym materiale.

Usiadła na kanapie i wyłączyła dźwięk w telewizorze. Oglądała film dokumentalny o bitwie pod Gettysburgiem. Spośród dwunastu tysięcy konfederatów atakujących pozycje Unii, jedynie trzystu do nich doszło. Pozostałych skosiły springfieldy. Wyliczenia pojawiły się na ekranie i pozostały tam, jak gdyby stanowiły jeszcze jedno przesłanie z innego czasu.

– Valerie? – zapytał Jim, siadając przy niej i kładąc dłoń na jej ramieniu.

– To te zadrapania – powiedziała stłumionym głosem.

– Zadrapania? Ślady po pazurach mojego kota?

– Są naprawdę obrzmiałe, Jim. Wezwałam lekarza, a on zrobił mi zastrzyk tetracykliny, ale wciąż są nabrzmiałe.

– Pokaż mi.

– Nie chcę. Wyglądają okropnie.

– Proszę cię, Valerie. Muszę je zobaczyć.

Valerie opuściła głowę. Potem szepnęła: „Dobrze" i zaczęła rozwijać chustę.

Początkowo, ze względu na blask psychodelicznej lampy za jej plecami, Jim widział jej twarz jedynie niewyraźnie. Kiedy całkiem odwinęła chustę, uniosła głowę, a wtedy ujrzał, co uczynił z nią Tibbles. Jej policzek był napuchnię-ty i zaczerwieniony, przecinały go rany błyszczące niczym usta – rany niemalże tak szerokie, że Jim mógłby wsunąć w nie czubek palca. Wydawały się biec przez prawy policzek ku oku – jak gdyby powiększały się, jak gdyby jej twarz stopniowo się rozszczepiała.

– Valerie, to coś poważnego. Musisz dać się zbadać. Mówię serio.

Na powrót zakryła twarz.

– Byłam u lekarza. Co jeszcze mogę zrobić?

– Daj spokój, Valerie. Zawiozę cię do szpitala. W zadrapania wdało się zakażenie. Jeżeli czegoś się z tym nie zrobi, to mogą pozostać trwałe blizny.

– Nie czuję się najlepiej, Jim. Nie czuję się najlepiej.

– W takim razie pozwól mi zawieźć cię do szpitala, i to zaraz.

– Naprawdę sądzisz, że powinnam? Lekarz powiedział, że… – Valerie nagle zamarła.

Jim początkowo nie rozumiał, co się dzieje, lecz zaraz zorientował się, że wpatruje się w coś za jego plecami. Odwrócił się i w otwartych drzwiach ujrzał kota niegdyś noszącego imię Tibbles.

– To ten kot! – syknęła Valerie. – Mówiłam, że ten kot przynosi kłopoty.

– Zaczekaj chwilę, Vałerie – zareagował Jim. – Pozbędę się go.

Podniósł się i ruszył w stronę kota, ale Tibbles wymknął się mu i wskoczył za kanapę.

– To ten kot! – wrzasnęła Valerie. – Mówiłam ci, że ma w sobie diabła!

– Posłuchaj, Valerie. Odkąd powrócił, jest bardzo agresywny, to prawda. Jeśli jednak pomyślisz o psychicznym doznaniu, jakie musiało być jego udziałem… śmierć, a potem powrót do życia… Gdyby coś takiego przydarzyło się człowiekowi, pomyśl, co by się z nim stało. Zapewne przeistoczyłby się w potwornego psychopatę.

Valerie obracała się w miejscu, usiłując zorientować się, gdzie zniknął Tibbles.

– Nie cierpię kotów! A zwłaszcza tego kota! Zobacz, co ze mną zrobił! A teraz wrócił, żeby dokończyć dzieła!

– Valerie, nie pozwolę mu cię skrzywdzić, przyrzekam. Wyciągnęła ręce i uczepiła się ramion Jima, ściskając mu palce, miażdżąc nadgarstki. Jim po zabójstwie Fynie był kompletnie zdruzgotany. Czuł, że nie ma już dla nikogo żadnych słów pociechy, okrągłych banałów o śmierci i akceptacji, żadnych słów o strachu. A oto teraz oferował Valerie zarówno ochronę, jak i egzorcyzm – w pewnym sensie nauczono go oferować i jedno, i drugie. Będę was bronił przed światem za oknem. Przegnam wasze demony, jakąkolwiek postać by przybrały. Aleksję, jąkanie, błędy wymowy.

„Jestem światłem wśród drzew, które wskaże wam drogę"'.

Ale czy w krytycznej chwili naprawdę mam na to dosyć sił?

Valerie wciąż jeszcze ściskała dłonie Jima, kiedy kot wyskoczył zza kanapy z piskiem, który przeraził go. Wylądował prosto na czubku głowy Valerie i usadowił się tam. balansując, uderzając pazurami, podczas gdy ona usiłowała go przepędzić.

– Tibbles! – ryknął Jim, chociaż wiedział, że kot me reaguje już na to imię.

Poderwał się i spróbował strącić go uderzeniem, lecz zwierzę okręciło się i splunęło na niego, sięgając pazurami jego ramienia – udało mu się trafić jedynie w pasek od zegarka.

Valerie krzyknęła przeraźliwym, niskim głosem. Jim spróbował raz jeszcze złapać kota, lecz teraz jego pazury tkwiły już głęboko w głowie Valerie. Tibbles położył uszy płasko na łbie, jego oczy płonęły żółcią, a pysk rozwarty był w nieustającym, jadowitym syku, bardziej przypominającym węża.

Na toaletce stała długa, mahoniowa patera do owoców w kształcie wiosła, zapewne kupiona przez Valerie podczas jednego z wyjazdów. Jim złapał ją, strącając jabłka i banany, i zamachnął się nią na kota niczym kijem baseballowym. Ale w tej samej chwili Valerie padła bokiem na kanapę, plamiąc biały winyl półokrągłymi smugami krwi. Jim chybił całkowicie, uderzając w ścianę, podczas gdy kot niegdyś noszący imię Tibbles zeskoczył z jej głowy.

– Ty cholero! – wybuchnął Jim, okrążając kota z paterą uniesioną do ciosu. – Powinieneś być martwy. Powinieneś być martwy! Nie śmiej wracać tu więcej i mieszać się do mego życia!

Valerie jęknęła. Krew ściekała jej po włosach. Spojrzała na Jima rozpaczliwym wzrokiem i uniosła dłoń, by dotknąć głowy.

– Już po wszystkim, Valerie. Zawiozę cię do szpitala. I obiecuję ci, że zabiję tego przeklętego kota.

Rzucił paterę na podłogę i wyciągnął ręce. Valerie pochwyciła je i spróbowała się podnieść, lecz wtedy Jim ujrzał. jak rana pod włosami otwiera się i tryska z niej krew. Tam, gdzie Tibbles zostawił ślady swoich pazurów, skóra rozpadała się teraz na grube, krwawe kawałki, oblepione włosami, jak gdyby cała czaszka Valerie rozłupywała się niczym krwista pomarańcza.

– Yalerie… nie ruszaj się… nie ruszaj się więcej…

Lecz ona stopniowo uniosła się do pozycji siedzącej. Skóra na jej głowie rozerwała się całkowicie, a wszystkie krzyżujące się zadrapania na policzkach otwarły, tak że twarz rozpadła się w mgnieniu oka.

Przerażony Jim nie mógł oderwać od niej spojrzenia.

– O mój Boże, Valerie – zdołał wyszeptać. – Boże drogi.

Zupełnie nic nie mógł zrobić. Valerie dosłownie rozłupywała się na jego oczach.

Nagle spomiędzy rozszczepiających się fragmentów wyłoniła się inna głowa. Głowa o krótkich, brązowych włosach, ogolonych tuż przy skórze. Głowa o sinoniebieskiej, niemalże srebrnej skórze i szczelnie zaciśniętych powiekach.

Ciało razem ze szlafrokiem Valerie odpadło od tego, co przed chwilą był jej postacią, a spośród pomarszczonych stert skóry i przesiąkniętego krwią materiału wynurzyła się inna postać, zupełnie inna kobieta.

Jim przyglądał się tej transformacji z łomoczącym sercem i gardłem tak ściśniętym, że prawie nie mógł oddychać.

Upłynęły nie więcej niż dwie minuty, a z Valerie pozostał jedynie stos niepotrzebnych szczątków, spoczywający wokół kostek kobiety, która się z niej wyłoniła – pomarszczona skóra, kępki skrwawionych włosów, grudy białawego tłuszczu. Siedzenie kanapy wypełnione było krwią niczym miska. Posoka ściekała zagłębieniami w tapicerce i wsiąkała w dywan.

Przed Jimem na kanapie siedziała młoda kobieta. Jej oczy wciąż jeszcze były zamknięte. Całkowicie naga skóra lśniła niczym świeżo naoliwiona.

Była to Susan Randall – Susan, którą przecież na jego oczach zmasakrowano i skremowano. Obietnica, którą złożył mu indiański duch, została wypełniona.

Jim był tak wstrząśnięty, że powoli opadł na kolana. Oczy Susan były wciąż zamknięte i nie odezwała się ani słowem, lecz dostrzegł falowanie jej piersi w rytm oddechu.

Od chwili ponownego zjawienia się kota marzył niejednokrotnie o tym, że powróci do niego. Nigdy jednak nie wyobrażał sobie równie potwornego zmartwychwstania.

Nie śmiał jej dotknąć, nawet nie potrafił o tym pomyśleć. Siedziała na miejscu, z dłońmi lekko wspartymi o uda. Potem – kiedy Jim miał właśnie się podnieść – szybkim ruchem otworzyła oczy.

To były oczy Susan – głębokie i brązowe – lecz kryła się w nich dziwna wilgoć, jak gdyby znajdowała się pod wodą.

– Cześć, Jim – powiedziała, wyciągając do niego rękę.

ROZDZIAŁ 9

Jim ściągnął koc z łóżka w sypialni Valerie i okrył nim jej ramiona. Susan uśmiechnęła się do niego i dotknęła jego dłoni. Miała lodowate palce. W ogóle zdawała się roztaczać wokół siebie mroźną aurę, jak gdyby dopiero co wyszła z chłodni. Jej oczy wszakże były pełne ciepła, nie próbowała też ukryć swej nagości.

Dotknęła go i Jim poczuł to. Nie była widmem, była prawdziwa.

– Będziesz musiała się przesunąć – powiedział. Pomógł jej wstać i wyjść ze sterty zrzuconego ciała, które było niegdyś Valerie. Jej stopy wydały lepki, mlaszczący dźwięk, który Jim zapamiętać miał po kres swych dni. – Proszę… usiądź tutaj. Muszę coś z tym zrobić.

Susan posłusznie usiadła w jednym z foteli, uśmiechając się do niego.

– Nie jesteś zaskoczony moim widokiem?

– Zaskoczony? Sam nie wiem, jak najlepiej określić mój obecny stan. Nawet nie wierzę, że to dzieje się naprawdę.

– Oczywiście, że tak. Chyba nie myślisz, że jestem złudzeniem, co?

Jim zdjął okulary i spojrzał na nią wnikliwie.

– Czy ty naprawdę jesteś Susan? – zapytał ją. – A może wciąż jesteś Valerie? Nie pojmuję tego, co się tu stało.

– Wróciłam, Jim, to wszystko. Byłam martwa, ale teraz wróciłam.

– Czyli jesteś Susan? Ale… jak się tu dostałaś? Co z Valerie?

– Powłoka to jedynie powłoka. Liczy się wyłącznie duch.

– A więc gdzie jest teraz duch Valerie?

– Złościsz się na mnie, Jim – zmarszczyła się Susan. – Dlaczego jesteś zły?

– Nie jestem zły – Jim uniósł ramiona ku górze w geście rozpaczy. – Jestem zdezorientowany, to wszystko. Zdez-Drientowany i przerażony. Daj spokój, Susan, wróciłaś do nnie, lecz nie weszłaś przez drzwi, prawda? Kobieta roz-wysnęła się na strzępy i pojawiłaś się ty.

Susan przyłożyła palec do ust, jak gdyby nakazywała mu rrilczenie.

– Valerie jest szczęśliwa… nie martw się o nią.

– Szczęśliwa? Zabiłaś ją. Wypatroszyłaś jak królika.

– Zawsze umiałeś pięknie się wyrażać, Jim. Ale uwierz ii, że będzie bardzo zadowolona. Udaje się do miejsca rzepełnionego spokojem. Spokojem i ciszą.

– A co ze mną? – Jim zdawał sobie sprawę, że ogarnia) furia, potrafił się jednak opanować. Był szczęśliwy, że iowu ją widzi, a zarazem wstrząśnięty i poruszony tym, co: wydarzyło. Krzyk był jedynym sposobem na wyrażenie zuć.

– Jim… nie gryź się. Wszystko skończy się dobrze. Wiem, masz kłopoty, i wróciłam, aby ci pomóc.

– Kłopoty? Mam kłopoty, owszem. Siedzę w miesz-niu Valerie. jej skóra wala sie po dywanie, a na kanapie uje krew. Do tego jeszcze ty! Co ja teraz mam zrobić, licha?

– Posprzątać ten bałagan, ma się rozumieć – odparła Susan z niesamowitym spokojem. – Valerie mieszkała samotnie, prawda? Miała jakichś krewnych?

– Co? Nie… żadnych krewnych. Kiedyś miała narzeczonego, lecz zmarł. Potem… cóż, była bardzo samotną osobą. Przez jakiś czas spotykała się z George'em Babourisem, ale sama znasz George'a. Człowiek szybko ma dosyć taromasalata i muzyki bouzouki.

– A więc nie musisz nikomu tłumaczyć, gdzie też mogła się podziać?

Jim spływał potem. Otarł czoło wierzchem dłoni.

– Lepiej to uprzątnę – stwierdził. – Robi mi się od tego niedobrze.

Przyniósł z kuchni wielki worek z zielonej folii i szufelkę. Przycupnął obok szczątków Valerie i zaczął zdrapywać je z dywanu i przerzucać do worka. Ślizgały się i falowały, i choć posługiwał się szufelką, z trudem to wytrzymywał. Najgorsza była jej twarz. Bardziej przypominała lateksową maskę na Halloween niż twarz prawdziwej kobiety, lecz na górnej wardze wciąż jeszcze dawało się rozróżnić pieprzyk Valerie.

Susan siedziała zawinięta w koc, obserwując go. Kiedy zaczął zbierać krew gąbką i wyżymać ją do wiadra, znikąd pojawił się kot niegdyś noszący imię Tibbles. Wybiegł ukradkiem zza kanapy i stanął przy Susan, pocierając głową o jej łydkę. Jim zerknął na nich i przyszło mu na myśl, że oboje ani trochę nie należą już do niego.

Pracował przez prawie godzinę, zanim uznał, że wszystkie zauważalne ślady tego, co wydarzyło się w mieszkaniu Valerie, zostały usunięte. Wiedział, że nigdy nie będzie w stanie usunąć mikrośladów, na wypadek gdyby policja kiedykolwiek postanowiła przeprowadzić kompletne dochodzenie.

Ale liczył na to, że do czegoś podobnego nigdy nie dojdzie. W ostatnim roku swego życia Valerie prawie z nikim się nie widywała, z wyjątkiem jedynie Jima i paru innych sąsiadów. Było to tragiczne, lecz nikt nie powinien zauważyć jej zniknięcia.

Otworzył drzwi i wyjrzał na zewnątrz. U gospodarza domu paliło się światło, ale poza tym niczego nie dostrzegł. Jedyne źródło dźwięku stanowiła automatyczna sprzątaczka, gwiżdżąca i bulgocząca przy basenie. Skinął na Susan, ona zaś podeszła do niego. Wciąż jeszcze bił od niej chłód, choć nie tak przenikliwy jak pierwotnie.

– Idź do mojego mieszkania – polecił jej. – Drzwi nie są zamknięte. Znajdź sobie w szafie koszulę i dżinsy. Albo szorty, jeśli wolisz. Uwinę się szybko.

Pocałowała go. Potem pobiegła boso po schodach do góry, a kot pogalopował w ślad za nią. Na całe szczęście Myrlin, który za swój osobisty obowiązek uważał obserwowanie podestu drugiego piętra i odnotowywanie każdej przechodzącej przezeń osoby, wybrał się na randkę. Jim dźwignął z podłogi worek kryjący szczątki Valerie. Zamknął za sobą drzwi i zniósł worek na parking. Otworzył bagażnik swego samochodu i włożył do niego swój ciężar. Worek osunął się na zapasowe koło, chybocząc się ohydnie.

– Wybacz mi, Valerie – szepnął. – Jeżeli to ja cię do tego doprowadziłem… naprawdę przepraszam.

Zamknął bagażnik i wszedł na górę. Przed drzwiami zawahał się na moment, zanim je otworzył. Susan wyłoniła się z sypialni, ubrana w jedną z jego kraciastych koszul i lewisy o podkasanych nogawkach, przewiązane wokół bioder krawatem. Kot niegdyś noszący imię Tibbles nie odstępował jej na krok, w niemalże nienaturalny sposób. jak gdyby był jej strażnikiem.

– No, widzę, że znalazłaś coś do ubrania – bąknął Jim. Tylko to przyszło mu do głowy.

Susan stanęła przed nim.

– Nie musisz się mnie obawiać, Jim. To tylko ja – powiedziała.

Dotknął jej włosów, były równie miękkie jak zawsze. Policzek Susan wydawał się ciepły, więc musnął go koniuszkami palców.

– To nie jest łatwe. Zapewne pamiętasz, że widziałem twoją śmierć.

– Nie pamiętam. Przypominam sobie, że wyszłam przed tamten hotel w Arizonie, szukając Catherine Biały Ptak. Potem znalazłam się nigdzie.

– Mówiąc nigdzie…

– Po prostu nigdzie. Tam jest ciemno. Jakby kosmos bez gwiazd. Jim usiadł na swej wytartej kanapie.

– Nie potrafię sobie tego poukładać. Widywałem już dziwne rzeczy, Susan… ale to…

Położyła mu dłoń na głowie i delikatnie przygładziła włosy. Nie był pewien, czy to uczucie sprawia mu przyjemność, czy też napawa go przerażeniem.

– Jim… po śmierci jest ciemno. Ale nic w tym strasznego. Czuje się jedynie spokój i wspaniałą ulgę, że wszystko nareszcie się skończyło i można odpocząć.

– Skoro to taka ulga, dlaczego wróciłaś?

– Musiałam, Jim. Nie mogłam pozwolić, byś stawił temu czoło w pojedynkę.

– Ale czemu? O czym ty mówisz?

– Co jakiś czas w świecie żywych zdarza się coś tak strasznego, że wywołuje poruszenie w świecie umarłych.

– Sprawia, że przewracają się w grobach, tak?

– Można i tak to ująć. I to właśnie mi się przytrafiło. W jednej chwili spoczywałam błogo w ciemności… potem poczułam dreszcz. Jakby powiew chłodnego, czarnego wiatru. Po prostu wiedziałam, że coś jest okropnie nie w porządku. 1 wiedziałam, że mnie potrzebujesz.

– Ale dlaczego musiałaś wykorzystać Valerie?

– Potrzebowałam spirytualnego przewodnika, by pomógł mi odnaleźć drogę do ciebie. Ponadto musiałam w jakiś sposób odzyskać materialną postać. Odszukałam tę starą kobietę, opowiadałeś mi o niej, tę, która jako pierwsza wróżyła dla ciebie z kart, panią Vaizey. Zachowała psychiczną więź z Valerie i tym sposobem znalazłam drogę z powrotem do ciebie.

– Nie wyobrażam sobie, by pani Vaizey przyczyniła się do tak strasznych rzeczy, które przydarzyły się Valerie. Były przyjaciółkami. Były więcej niż przyjaciółkami… były duchowymi siostrami. Duch pani Vaizey żył w ciele Valerie długo po tym, jak powinien był się rozmyć.

– Myślę, że pani Vaizey uznała, iż uratowanie życie tobie i twoim uczniom jest ważniejsze.

– Zaraz zaczniesz cytować Spocka. „Potrzeby wielu są ważniejsze od potrzeb kilku".

– Jim, nawet nie zdajesz sobie sprawy, jakie potworne rzeczy mogą się wydarzyć.

– Więc może powiesz mi wreszcie?

– To już się zaczęło, Jim. Fynie była jedynie pierwsza.

– Twierdzisz, że zamordowani zostaną inni spośród moich uczniów?

– Wszyscy, jeden po drugim, chyba że temu zapobiegniesz. Ale będziesz musiał działać szybko, bardzo szybko.

Jim wyprostował się i spojrzał na nią pytająco.

– Wiesz o Fynie… skąd o niej wiesz? Dopiero co powróciłaś do życia.

Susan uśmiechnęła się do niego smutno.

– Nie zapominaj, że Fynie była także i moją uczennicą. Kochała geografię, była zawsze taka wesoła. Kiedy umarła… kiedy została zabita… poczułam jej ból i poczułam, jak jej duch opuszcza świat żywych i zagłębia się w ciemność.

– Więc z czym mamy do czynienia? Jakimś nieokiełznanym maniakiem?

– To żaden maniak ani seryjny morderca. To coś znacznie gorszego. Jimowi nagle zaschło w ustach, jak gdyby nabrał do nich piasku.

– Jak bardzo gorszego?

– Jestem zmęczona, Jim – powiedziała Susan. – Jestem wyczerpana. Pozwól mi się przespać przez parę godzin, potem ci opowiem.

– Susan, jak bardzo gorszego?!

Kot wskoczył Susan na kolana. Spojrzał na Jima rozszerzonymi, zogniskowanymi oczyma, jak koty zwykły czynić na moment przed upolowaniem ptaka.

– Ta rzecz, Jim… mogę nazwać ją jedynie rzeczą… nie pragnie waszych ciał. Pragnie waszych dusz.

Jim czuł, że to jeszcze nie wszystko. Czekał i czekał, i Susan wyjawiła mu w końcu:

– Pragnie waszych dusz i pragnie zabrać je do piekła.

Tej nocy Jim pozwolił Susan zająć łóżko, a sam postanowił przespać się na kanapie. Nie chodziło o to, że Susan przestała go pociągać. Po prostu wcale nie miał pewności, kim teraz była i dlaczego się tu znalazła. Do tego wciąż jeszcze nie mógł otrząsnąć się z szoku wywołanego jej pojawieniem się. Jak mogła być tak spokojna? Jak mogła być tak opanowana?

– Dobranoc, Susan – powiedział. – Porozmawiamy o tym rano.

Kot niegdyś noszący imię Tibbles usadowił się na jej poduszce. Skierował się w jego stronę, by wziąć go na ręce, lecz zwierzak uniósł głowę i prychnął na niego.

– Przepraszam – odezwała się Susan – po prostu nie chce mnie zostawić.

– W takim razie w porządku, ale tylko na tę noc. Uważaj… – ostrzegł ją, wskazując wprost na kota.

Zamknął drzwi do sypialni i wrócił na kanapę. Otworzył sobie piwo, lecz po pierwszym łyku stwierdził, że nie ma na nie ochoty. Trybiki w jego mózgu obracały się niczym bęben betoniarki. Sięgnął więc po swoją zniszczoną brązową teczkę i wyjął z niej notatki na jutrzejsze zajęcia poświęcone największym amerykańskim poetom.

Śmierć jest matką piękną, mistyczną

W jej ognistym łonie snujemy nasze plany

Gdy nasze ziemskie matki czekają bezsennie.

Stary dobry Wallace Stevens, pomyślał. Przynajmniej wygląda na to, że postrzegał jakiś fragment rozwiązania zagadki wszechświata. Ale co oznaczało zmartwychwstanie Susan? Oraz kota? Susan oznajmiła, że przybyli, by go uratować, lecz odnosił wrażenie, że w rzeczywistości wcale nie jest częścią rozgrywających się wokół niego wydarzeń. Nie potrafił ułożyć sobie wszystkiego w logiczną całość. Nie był w stanie tego rozpracować, nawet w kontekście działania ponad naturalnych mocy, i to go niepokoiło.

Wrzucił notatki z powrotem do teczki. Był zbyt zdekoncentrowany, by na serio zabrać się do pracy. Wstał i zaczął krążyć po pokoju. Sięgnął po puszkę, pociągnął drugi łyk piwa i zaraz tego pożałował. Spróbował zająć się książką wypożyczoną ze szkolnej biblioteki – Mad in pursuit francuskiej pisarki Violette Leduc. Gdy jednak trafił na zdanie: „Moje życie było długą ścianą nieszczęść, do której tuliłem się krocząc naprzód", odkrył, że nie wie, czy w ogóle je rozumie, a może rozumie je aż za dobrze. Tak czy owak, zamknął książkę i rzucił ją na podłogę przy kanapie, a potem zgasił światło.

Parę minut po trzeciej Jirn uchylił drzwi do sypialni i zajrzał do środka, aby upewnić się, że Susan naprawdę do niego wróciła i że nie miał halucynacji. Leżała na boku, kompletnie nieruchoma, jej włosy przykrywały poduszkę, a skóra połyskiwała niebiesko w blasku lamp parkingowych, świecących się przez całą noc. Nadawały Susan jeszcze bardziej nieziemski wygląd, odsłaniając, jak sądził, jej prawdziwą naturę. Poprzedniego ranka dusza tej kobiety pogrążona była w wiecznej ciemności. Teraz znalazła się na powrót w ludzkim ciele, wśród nic nie znaczących drobiazgów codziennego życia.

Okrążył łóżko, by się jej przyjrzeć. Ku swemu zdziwieniu stwierdził, że ma otwarte oczy.

– Susan? – szepnął.

Leżący przy niej kot poruszył się, lecz ona nie zareagowała w żaden sposób. Spojrzenie wciąż miała utkwione w przeciwległej ścianie. Jej oczy lśniły, ale ani razu nie mrugnęła.

– Susan? – powtórzył. Teraz zaczynał się już poważnie niepokoić. Zrzucona skóra Valerie wciąż jeszcze spoczywała w bagażniku samochodu. A jeśli Susan także jest martwa? Jeżeli zostanie przyłapany ze szczątkami dwóch kobiet…

Ostrożnie wyciągnął rękę i dotknął jej ramienia. Wydawała się ciepła, ale noc nie była chłodna, a gdyby umarła zaledwie parę minut wcześniej…

Przycisnął palcem tętnicę z boku jej szyi. Susan w dalszym ciągu nie poruszyła się ani nie mrugnęła – a jednak wyczuł tętno. Jej serce biło, bez dwóch zdań, a gdy pochylił się nad jej twarzą, poczuł na skórze oddech. Wyprostował się, obserwując ją. Fizycznie była jak najbardziej żywa, jako że przejęła ciało Valerie. Lecz jednocześnie pozostawała jedną z umarłych. Można przybyć z powrotem do świata żywych, ale nie można do niego powrócić.

Obudził ją o szóstej.

– Słuchaj, muszę się pozbyć szczątków Valene. Potem pojadę prosto do szkoły. Policja chce dzisiaj porozmawiać z moimi dzieciakami o Fynie. Muszę tam być, by ich wesprzeć.

– Nie ma sprawy – odparła Susan z dziwnie prowokującym uśmieszkiem. – Zajrzę później do szkoły, będziesz mógł postawić mi lunch.

– Hmm… nie uważam, żeby to był taki genialny pomysł.

– Czemu nie? Wszyscy ucieszą się na mój widok, prawda? George, Barbara, Xavier. Nawet Ehrlichman.

– Nie byłbym taki pewien. George wie, że nie żyjesz. Nie mam pojęcia, jak zareaguje na twój widok. Zapewne zemdleje. Co się tyczy uczniów i reszty wykładowców… wcisnąłem im historyjkę o tym, jak zakochałaś się w Arizonie i porzuciłaś myśli o powrocie do LA. Ehrlichman był niewąsko zirytowany.

– Dlaczego nie powiedziałeś im, że nie żyję?

– Żartujesz? Do George'a miałem zaufanie. Przecież usunąłem twoje ciało. Wepchnąłem je w ogień. Niedźwiedzia Panna mogła cię zabić, ale policja w życiu by w to nie uwierzyła, nie sądzisz? – Przetarł dłońmi twarz. – Jezu, czuję się tak, jakbym przez całe życie nie robił nic innego, tylko pozbywał się czyichś zwłok.

Susan podeszła do niego i uniosła ręce.

– Masz rzadki, bardzo rzadki dar, Jim… Wiem, że jest ci ciężko, ale kiedy jest się obdarzonym podobną mocą, trzeba zaakceptować płynącą z tego odpowiedzialność.

– Muszę jechać – oświadczył Jim.

– Pojadę z tobą. Dam sobie radę z Ehrlichmanem. Potrzebujesz mnie, Jim. To dlatego tu jestem.

– No, dobrze – ustąpił. – Ale po drodze musisz mi opowiedzieć ze szczegółami, o co tu chodzi.

Pogrzebał szczątki Valerie w Griffith Park, w głębi lasu górującego nad Mount Hollywood Drive. Nie przychodziły mu do głowy żadne modlitwy, więc zacytował za Johnem Keatsem:

Czy śmierć snem być może, gdy życie snem jedynie

I chwile błogie mijają niby cienie

Rozkosze ulotne ułudą, co wnet minie

A jednak śmierć to dla nas najgorsze strapienie.

Dziwne, że człek snuć miałby się po ziemi

Wieść życie w trosce, lecz za nic nie zarzucić

Swej krętej ścieżki, ni kontemplować swemi

Oczyma przyszłego losu, którym jest się zbudzić.

Susan patrzyła na niego, gdy wypowiadał te słowa, lecz odwróciła się, zanim jeszcze skończył. W samochodzie siedziała w milczeniu.

– Coś nie tak? – zapytał ją, kiedy jechali z powrotem w stronę Ventura Freeway. Słońce migotało na jej twarzy.

– Dotknąłeś czułej struny, to wszystko.

– A dokładnie jakiej struny?

– Ten wiersz jest prawdziwszy, niż ci się wydaje. Śmierć jest naszym stanem naturalnym. Czerń, cisza. Kiedy się rodzimy, zaczynamy śnić, lecz z chwilą śmierci sen się kończy, budzimy się i ponownie czerń bierze nas we władanie. Czerń. Cisza – przerwała na chwilę, w jej oczach wezbrały łzy. – Śnię raz jeszcze, Jim, a nie spodziewałam się tego.

Jim wprowadził lincolna na autostradę. Była zapchana ludźmi śpieszącymi jak co rano do pracy; po przejechaniu trzech mil musiał zwolnić tak bardzo, że prawie wcale się nie poruszali.

– No to opowiedz mi o tym okropieństwie, które ma mi się przydarzyć – zaproponował. – O tym czymś gorszym od maniaka i seryjnego mordercy.

– No… wieszjakto jest, kiedy naprawdę czuje się lęk?- zapytała Susan. – Ma się wrażenie, że nie znajduje się on wewnątrz ciebie. Jest tak, jak gdyby coś po ciebie nadchodziło, przybywało, by cię skrzywdzić… coś z zewnątrz. Jeżeli boisz się ciemności, ustawicznie czujesz, że coś tam jest. Nie widzisz tego, a to czyni całą sytuację jeszcze bardziej przerażającą. A jeśli boisz się wysokości…

– Hej, skąd wiesz, że mam lęk wysokości?

– Powiedziałeś mi o tym, nie pamiętasz?

– Kiedy? Nikomu o tym nie wspominałem. No… przypomniał sobie o Rafaelu – prawie nikomu.

– Musiałeś, bo w przeciwnym razie bym o tym nie wiedziała, prawda?

Jim nie drążył dalej tego tematu. Znacznie ważniejsze było dowiedzenie się jak najwięcej o tym „czymś" zagrażającym jego uczniom.

Susan uniosła ręce do góry i wykonała kolisty ruch, jakby rysowała w powietrzu ludzką głowę.

– Zmierzam do tego, że ludzkie uczucia są tak silne, iż strach może przybrać materialną formę poza naszym ciałem. Zupełnie jak z upiorami. Ludzie widują upiory, ponieważ się ich boją, a lęk sprawia, że są dla nich realne. Dokładnie tak samo jest wówczas, gdy ktoś myśli, że słyszy czyjś oddech w ciemności, i naprawdę go słyszy, i dopóki się go boi, on istnieje rzeczywiście.

Jim pomyślał o mrocznych, powykręcanych cieniach, wynurzających się z jego uczniów podczas rytuału odprawionego przez Rafaela, o tym jak umykały przez trawę niczym dym. Urzeczywistniony strach. Ze słów Susan wynikało, że to właśnie im teraz zagraża.

Wrzucił prawy kierunkowskaz i zmienił pas.

– Czyli właśnie to zabiło Fynie, zgadza się? – zapytał. – Jej własny strach przemieniony w coś, co władne było urwać jej głowę?

– Nie sam strach – odparła Susan. – To by nie wystarczyło. Ale wyobraź sobie połączone lęki dziesięciu czy dwudziestu ludzi.

Jim skręcił na południe, na Hollywood Freeway, włączając się w kolejną falę samochodów. Połączone lęki dwudziestu ludzi? Co może z tego wyniknąć?

Susan zmierzyła go nieruchomym wzrokiem.

– Coś gorszego od maniaka i seryjnego mordercy. Demon rodem z zaświatów. Piekło na ziemi. Dojdzie do masakry, Jim. Szkoła spłynie krwią.

ROZDZIAŁ 10

Kiedy przyjechali do szkoły West Grove, porucznik Harris już tam był, pogrążony w rozmowie z trójką swoich ludzi – mężczyzną i dwoma kobietami o wyglądzie twardzieli. Zaraz podszedł do Jima, wkładając do ust pasek gumy do żucia i zwijając opakowanie w kulkę.

– Bardzo charakterystyczny pojazd – zauważył. – Nie planuje pan chyba zajęcia się stręczycielstwem w wolnym czasie, co?

Jim skwitował to krzywym uśmiechem. Potem powiedział:

– Zapewne pamięta pan panią Randall, moją dawną koleżankę z pracy.

– Twarz nie jest mi obca. Jak się pani miewa, pani Randall?

Razem skierowali się w stronę zabudowań szkoły. Harris odezwał się pierwszy.

– Zamierzam potraktować pańskich uczniów ze szczególną wyrozumiałością, panie Rook. Zależy mi wyłącznie na odtworzeniu obrazu wydarzeń w kampusie w ciągu ostatnich paru dni. Chcę wiedzieć, czy ktoś nie zauważył może czegoś niezwykłego. Wie pan, podejrzanych ludzi kręcących się wokół szkoły, czegokolwiek dziwnego.

W tej samej chwili obok nich przemknął Nevile Briscoe.

Włosy związał na czubku głowy tak, że przypominały nać buraka. Miał drewniane okulary z wąskimi szparami na wysokości oczu, a ubrany był w luźną atłasową koszulę koloru pomarańczowo-szkarłatnego, straszliwie workowate spodnie adidasa i sandały. Słuchał hip-hopu z przytroczonego do pasa walkmana i posuwał się krokiem charakterystycznym dla tego rodzaju muzyki.

– Mówiąc czegokolwiek dziwnego – poprawił się Harris – mam na myśli kogoś, kto nie wyglądałby na członka społeczności szkolnej.

Weszli schodami pod główne drzwi. Jim zapytał:

– Domyślacie się już, co ją zabiło?

Porucznik pokręcił przecząco głową.

– Z samego rana otrzymałem wstępny raport lekarza sądowego. W tej chwili może jedynie stwierdzić, że śmierć Fynie spowodowana została gwałtownym oddzieleniem głowy od ciała bez użycia narzędzi mechanicznych. Chciał przez to powiedzieć, że jej głowy nie odrąbano siekierą, piłą mechaniczną ani czymś podobnym. Ale z drugiej strony przeciętny człowiek nie miałby dosyć siły, by rozczłonkować ją w taki sposób.

– A więc czego pan szuka?

– Nie mam pojęcia. Lekarz potraktował jako poważną ewentualność nawet hipotezę o gorylu, wysuniętą przez waszego ochroniarza. Ale ślady na szyi Fynie nie pasują do rozwarcia dłoni goryla.

– Co powiedział pan mediom?

– To samo, co powiem pańskim uczniom… że poszukujemy maniaka o morderczych skłonnościach. Nie ma potrzeby potęgować paniki.

– Pewnie ma pan słuszność.

Jim i Susan weszli do budynku. Część uczniów obdarzyła Susan dziwnymi, pytającymi spojrzeniami, lecz większość z nich w ogóle jej nie rozpoznała. Dopiero gdy zza rogu wyłonił się George Babouris, pochłaniając kanapkę z pitty, jej pojawienie się wywarło należyte wrażenie. George nieomal się udławił, kiedy ją ujrzał, i Jim musiał klepnąć go w plecy, zanim mógł wydusić z siebie choć jedno słowo.

– Zaskoczyłaś mnie – wykrztusił. – Przepraszam.

– Nie ma za co przepraszać – odparła Susan, chwytając go za rękę.

– Po prostu nie spodziewałem się. że cię jeszcze zobaczę, to wszystko.

– To zrozumiałe. Ale oto jestem. Jim potrzebuje mojej pomocy.

– Wciąż wyglądasz świetnie, wierz mi – stwierdził George.

– A ty ciągle jesz kebab.

– Dobrze wpływa na organizm. Dobrze wpływa na duszę. To jest właśnie główny problem dzisiejszej młodzieży… nie odżywia się właściwie.

– Zajrzymy do ciebie później, George – wtrącił się Jim. – Teraz muszę się zająć klasą pełną poważnie zdenerwowanych uczniów.

George wytrzepał okruchy pitty z brody i pocałował Susan.

– Nawet nie wiesz, jak dobrze znów cię widzieć – powiedział.

Weszli do drugiej klasy specjalnej. Normalnie uczniowie Jima śmiali się, śpiewali i obrzucali papierowymi pociskami. Lecz tego ranka byli milczący i wyciszeni, a kiedy Jim i Susan weszli do sali, wszyscy podnieśli się z miejsc. Sandra Pearman i Leslie Gardens odziane były na czarno, nawet Virgil Wacker miał na ramieniu żałobną opaskę.

– Przyprowadziłem dzisiaj ze sobą jeszcze kogoś – odezwał się Jim. – Susan pomoże nam poradzić sobie z tą straszną rzeczą, jaka przydarzyła się Fynie, i dopilnować, by coś podobnego nie spotkało już nikogo więcej. Niektórzy z was być może już ją znają. Pozostali… cóż, to moja przyjaciółka i chciałbym, żebyście też tak ją traktowali.

Wszyscy usiedli, z wyjątkiem Rafaela, który stał dalej, wsparty plecami o ścianę.

– Masz jakieś pytanie, Rafael? – zapytał go Jim.

– Pewnie. Chciałbym się dowiedzieć, jak pańska przyjaciółka może uchronić kogokolwiek przed śmiercią z rąk mordercy.

– Policja powie wam, że Fynie zamordował jakiś świr – oznajmił Jim. – Ale prawda jest odrobinę bardziej skomplikowana i uważam, że zasługujecie na jej poznanie, abyście mogli się lepiej chronić. Wszyscy jesteście dorośli, wszyscy jesteście dojrzali. Myślę, że dacie sobie z tym radę bez wpadania w masową histerię.

Stanley uniósł dłoń do góry.

– Skoro to nie był świr, proszę pana, to kto?

– Jakaś siła. Siła wystarczająco potężna, by spowodować tak przerażające obrażenia, jak gdyby Fynie została rozerwana przez tornado.

– Wczoraj nie było żadnego tornado – stwierdził Rod. – Nawet najmniejszego wiatra.

– Wiatru – poprawił go Jim. – Ale nie chodziło mi o prawdziwe tornado, raczej o siłę obdarzoną taką samą mocą jak tornado.

– Strach – powiedziała Susan. Jej głos był bardzo cichy, lecz dotarł we wszystkie kąty sali.

– Strach? – powtórzył Mike. – Co pani przez to rozumie? Przerażenie?

Susan przeszła między ławkami i stanęła zaledwie parę stóp od Rafaela, patrząc prosto na niego.

– Owszem. Przerażenie. Lęki, które zostały z was wygnane, kiedy poddaliście się rytuałowi Rafaela. One wcale się nie rozpłynęły w powietrzu niczym poranna mgła.

– Skoro tak wiele pani wie, może powie nam pani, co się z nimi stało? – zapytał Rafael.

Susan nie spuszczała z niego oczu.

– Stopiły się w jedno, oto, co się z nimi stało. Lęk przed ciemnością, lęk przed pająkami, lęk przed utonięciem, lęk wysokości. Połączyły się, tworząc jeden wszechogarniający lęk, obdarzony własnym życiem.

– Nie wierzę w to – odparł Rafael. – Jakim cudem lęk może być obdarzony własnym życiem? To równie niedorzeczne jak utrzymywanie, że żal jest czymś żywym. Albo miłość czy gniew. W ogóle jakiekolwiek ludzkie uczucie… Oznaczałoby to, że kiedy wszyscy przestaniemy czuć złość, nasz gniew zbierze się do kupy i nakopie nam po drodze do domu.

– Ja też w to nie wierzę – stwierdził Virgil. – No, to śmieszne.

– Ani ja – dorzuciła Dolly.

Wtedy przyłączyli się do nich pozostali, kiwając głowami. Jedynie David Pyonghwa milczał. Na własnej skórze przekonał się, że strach potrafi przybrać ludzki kształt.

Susan wróciła pod tablicę.

– Przykro mi, że w to nie wierzycie. Powiedziałam wam prawdę, a w sprawach duchów mam znacznie większe doświadczenie od was… włączając w to pana, panie Diaz, bez względu na pańskie uzdolnienia w zakresie leczenia ludzkich fobii.

– Fynie została zamordowana, to wszystko – słowa Beverly zabrzmiały łzawo. – Czy to nie wystarczy? Nie wiem, dlaczego próbuje nas pani przestraszyć tymi tekstami o lęku.

– Powiedziano nam, że mamy trzymać się razem dla naszego bezpieczeństwa – wtrąciła Molly. – Niby mamy zawsze chodzić trójkami… i te sprawy. Nawet chłopcy.

– To wam nie pomoże – odparła Susan. – Możecie chodzić sobie tuzinami, a lęk i tak będzie w stanie was zabić.

Z tyłu klasy rozległ się pomruk sprzeciwu, szybko przybierając na sile. Paru uczniów zaczęło uderzać dłońmi w swe ławki.

Rafael odsunął się wreszcie od ściany.

– Proszę pana – powiedział – nie powinien pan pozwolić tej pani mówić dalej. Fynie nie żyje, wszyscy jesteśmy wstrząśnięci. Ona nie musi tego jeszcze pogarszać swoim bełkotem.

– Bełkotem? – zaprotestował Jim. – A David? Widziałeś co wydarzyło się w szpitalu. Jak możesz negować to, że strach ma dosyć siły, by wyrządzić ludziom krzywdę?

Rafael pokręcił głową.

– To, co przydarzyło się Davidowi, stało się tylko dlatego, że przerwał pan oczyszczający rytuał. Jego strach nie mógł się oswobodzić, więc skierował się przeciw niemu. Kiedy mu się to wreszcie udało, w szpitalu, ucierpiało przy tym paru ludzi, przyznaję. Strach ma pewną moc, owszem. Może rozedrzeć na strzępy, jeśli się nie wie, jak nad nim zapanować. Ale raz przegnany, odchodzi na zawsze. Rozpływa się, już nigdy więcej nie powraca.

Przerwał, by rozejrzeć się po klasie; Jim niemal namacalnie wyczuwał poparcie dla jego słów.

– Te opowieści o różnych strachach łączących się i zabijających ludzi… niech sobie to pani odpuści, czas wrócić do rzeczywistości.

– Powiedziałam wam prawdę – sprzeciwiła się Susan. – Sam powinieneś o tym wiedzieć. Pełno tego we wszelakich prekolumbijskich mitach.

Rafael posłał jej pobłażliwy, ale obraźliwy uśmiech.

– Wyczytała pani to wszystko w książkach o magii Majów, zgadza się?

– Jestem geografem. Muszę poznać kulturę innych ludów, zanim zacznę pytać o plony z hektara i deficyt narodowy.

– Ach, geografem? A pani zdaniem, jako geografa, co się tu dzieje?

– Rafael – skarcił go Jim. – Susan jest naszym gościem. Zdobądźmy się na odrobinę uprzejmości, dobrze?

Susan powiedziała tylko:

– Nie szkodzi. Doskonale wiem, co się tu dzieje. Zaryzykowałabym stwierdzenie, że dokonuje się tutaj jakaś starożytna zemsta. Wyrównywane są bardzo stare porachunki. I powiedziałabym też, że pan, panie Diaz, znajduje się w samym centrum wydarzeń.

– A w jaki sposób pani do tego doszła? Jestem uzdrowicielem, Susan, to wszystko. Dotykam ludzi, wypowiadam parę słów, nic więcej.

– Ale wiesz, dokąd odchodzą ich lęki, prawda? Wiesz, co się z nimi dzieje? Nie rozpływają się, prawda? Nie znikają?

– Kto wie? – Rafael wzruszył ramionami. – Skoro opuścił już umysł ucznia, nieważne, co się dzieje potem.

– Jeżeli powraca i rozdziera tego ucznia na strzępy, myślę, że powinno to zacząć cię obchodzić, czyż nie?

Sandra uniosła rękę.

– Chcę coś powiedzieć, proszę pana. Odkąd Rafael przegnał moją fobię, czuję się znacznie lepiej. Nie chce mi się wierzyć, żeby pozwolił, by któremuś z nas przytrafiło się coś złego.

– Właśnie – dodała Jane.

– Dobrze… – stwierdził Jim – zakończmy na tym tę dyskusję, zgoda? Nie dowiemy się, co naprawdę przydarzyło się Fynie, dopóki policja nie zakończy dochodzenia, i chciałbym, żebyście pomogli jej na tyle, na ile będziecie mogli.

Rafael podniósł dłoń.

– Susan, nie chciałem pani okazywać braku szacunku. Ale postarajmy się utrzymać wyobraźnię na wodzy, dobrze?

– Cóż, będziemy musieli do tego wrócić – rzekł Jim. – A na razie chciałbym, żebyście dzisiaj wszyscy napisali krótki list kondolencyjny do państwa McFeagh. Postarajcie się im opowiedzieć, co znaczyła dla was Fynie. Spróbujcie napisać taki list, do którego chcieliby wracać w przyszłości, by zapamiętać, jaką osobą naprawdę była.

Charlene zaczęła szlochać. Jim podszedł do niej i objął ją ramieniem.

– Coś ci powiem, Charlene… Fynie jest teraz szczęśliwa, spokojna i cicha, i zadowolona.

Dziewczyna otarła łzy dłonią. __ Skąd pan to wie? – zapytała.

– Usłyszałem to bezpośrednio, Charlene – zerknął na Susan – od kogoś, kto się na tym zna.

Przez cały ranek porucznik Harris wywoływał z klasy Jima jednego ucznia za drugim i wypytywał ich szczegółowo. Prowadzenie normalnych zajęć w sytuacji, kiedy co pięć, dziesięć minut trzeba było robić przerwę, okazało się niemożliwością, więc Jim rozmawiał z nimi o smutku i nagłości śmierci, starając się im pomóc w zaakceptowaniu tego, co stało się z Fynie.

Popłynęło wiele łez, nawet chłopcy nie kryli się z płaczem. Jedynie Rafael siedział obojętny na swym opartym o ścianę krześle. Jim odczytał im parę chwytających za serce fragmentów z pamiętników Walta Whitmana z czasów wojny secesyjnej. „Lekarz mówi, że muszę dziś umrzeć… -napisał w swym pamiętniku jakiś młody oficer. -Ach, tak młodo!".

Czytając myślał nieustannie o informacji na ekranie telewizora Valerie, o buntownikach, którzy poszli do ataku pod Gettysburgiem, i znikomej liczbie tych, co przetrwali szarżę.

– Z przeżytej tragedii nie sposób się otrząsnąć – powiedział. – Można jedynie nauczyć się z nią żyć.

W porze lunchu usiadł wraz z Susan na ławce w cieniu drzew. Wiał lekki wiatr, szeleszcząc liśćmi. Nieopodal siedział Dean Krauss, razem z Charlene i Leslie. Rozmawiali cicho na osobności, z pochylonymi głowami. Dean machinalnie zrywał źdźbła trawy.

Niedopasowani – zauważył Jim.

– Ta trójka?

– Żadne z nich nie jest głupie, a dla mnie zrobiliby wszystko… wszystko. Ale Dean pochodzi z bardzo trudnej rodziny, Lcslie nie ma za grosz wiary w siebie, a Charlene zdaje się myśleć, że jej waga pozbawia ją miana istoty ludzkiej. Parę dni temu pożyczyła mi swój pamiętnik. Chyba chciała w ten sposób pokazać, że jest prawdziwą osobą. Taki list w butelce. Na pomoc, jestem więźniem ciała z nadwagą!

– A jak sobie radzisz z tymi niedopasowanymi?

– Nie robię niczego szczególnego. Traktuję ich jak przeciętnych uczniów, to wszystko. Nie, nieprawda. Traktuję ich jak lepszych od przeciętnych uczniów. Zmuszam ich do czytania tekstów, do których nikt ich jeszcze nie zachęcał. Carl Sandburg, Ogden Nash, Lawrence Ferlinghetti. Potem każę im pisać prace, jakich nikt jeszcze nie kazał im napisać. Ale jestem przy tym surowy. Nie uznaję niepoprawnej gramatyki, a dyktanda mamy trzy razy w tygodniu. Jak się pisze „rzeżucha"? Uczysz geografii… Jak się pisze „Popocatepetl"?

Uśmiech Susan zbladł nieco.

– Popocatepetl – powtórzyła, prawie jakby zapomniała, co to słowo oznacza.

– Może powinnaś dołączyć do mojej klasy na resztę semestru – uśmiechnął się do niej Jim.

– Nie zapominaj, że nie jestem taka jak niegdyś.

– Racja, przepraszam – powiedział, ujmując jej dłoń. – Ale chyba wciąż mnie lubisz, co? Wciąż jeszcze coś czujesz?

Sama nie wiem, co czuję. Może… oddalenie, skoro już pytasz. Czuję się tak, jakby mnie tu nie było.

Jim nie wiedział, co na to odpowiedzieć. Nie puszczał jej dłoni i wtedy nagle zobaczył, jak dęby po drugiej stronie trawnika szarpią się i przyginają niczym pod uderzeniem gwałtownego podmuchu wiatru. A przecież w miejscu, w którym siedzieli, wyczuwalna była jedynie lekka bryza. Dęby zachwiały się ponownie, obsypując trawę chmurą liści, tak jakby drzewa nieoczekiwanie eksplodowały.

– Coś się dzieje – powiedział Jim wstając.

– Niczego nie widzę – Susan okręciła się w miejscu. – Co?

– Tam, wśród dębów. Coś tam jest.

– Niczego tam nie ma, Jim. To tylko wiatr.

W tej samej wszakże chwili spod drzew wynurzył się cień. Ruszył przez trawnik zadziwiająco elastycznym, nierównym krokiem, niczym cień poważnie okulawionego człowieka. Tyle że był znacznie większy od człowieka. Mimo przygarbionych pleców miałby trudności z wejściem do klasy Jima bez dotykania sufitu. Jim chyba widział ręce, lecz cień był tak ciemny, tak mroczny, że niemożliwe było stwierdzenie, jak naprawdę wygląda. Jim miał wrażenie, że cień ten wchłania raczej, niż odbija światło.

– O mój Boże – przeraził się. – Miałaś rację. To Lęk.

– Gdzie? Co? O czym ty mówisz?

Cień podążał przez trawę ku Leslie, Deanowi i Charlene. Jego ramiona wirowały niczym skrzydła wiatraka, Jim był pewien, że słyszy ostre zgrzyt-zgrzyt uderzających o siebie pazurów.

– Kieruje się wprost na nich! – zawołał. – Dean! Charlene! Leslie! Wstańcie, uciekajcie! Na miłość boską, uciekajcie!

Cała trójka przerwała rozmowę, odwróciła głowy i spojrzała na niego, mrugając ze zdziwieniem.

– Co to jest, Jim? – zapytała Susan. – Powiedz mi! Co widzisz?

Lecz Jim już biegł w dół stoku, wściekle wymachując rękoma.

– Uciekajcie! Wynoście się stąd! Tędy! Natychmiast!

Dean i Leslie podnieśli się z ziemi i podali ręce Charlene, by pomóc jej wstać. Robili to jednak boleśnie wolno, a cień był nie dalej niż na jedną długość sali lekcyjnej, podskakując groteskowo na niekształtnych nogach.

– Ruszajcie! – wrzasnął Jim. – Wynoście się stamtąd i nie zatrzymujcie się!

Charlene wciąż jeszcze w zwolnionym tempie podnosiła się z ziemi. Miała na sobie nowy różowy dres i najwyraźniej nie chciała pobrudzić sobie kolan trawą.

– Szybciej! – ryknął na nią Jim bliski apopleksji.

Dziewczyna na wpół odwróciła się, jakby wyczuwając rozpędzoną istotę za swymi plecami, lecz nie było po niej widać strachu ani paniki, na jej twarzy malowała się jedynie pulchna, różowa beztroska.

ROZDZIAŁ 11

Jim zbiegał po stoku tak szybko, jak nigdy w życiu. Wpadł na Charlene – miał wrażenie, że zderzył się z bokserskim workiem treningowym. Dziewczyna przewróciła się i potoczyła w dół zbocza, Jim zaś turlał się za nią. Jednocześnie poczuł uderzenie w ramię; było to coś tak twardego, chropawego i ciężkiego jak betonowy blok.

Zatrzymali się u stóp stoku, Charlene łapała oddech szeroko otwartymi ustami. Leżała na plecach, brzuch wylewał się jej spod dresu, małe białe tenisówki wierzgały w powietrzu. Jim pozbierał się z trawy i chwycił ją za ręce. – Charlene, wstawaj! Posłuchaj mnie, musisz wstać! Na szczycie pagórka ujrzał zawracający cień. Przez moment słońce przeświecało przezeń, zamieniając dymne zawirowania w swego rodzaju twarz, potem następną i jeszcze jedną. Jim w całym swoim życiu nie był tak przerażony. Wiedział, na co patrzy – na twarze zbiorowego strachu. Najgorsze lęki, jakie kiedykolwiek prześladowały ludzką rasę, ukształtowane w jedną formę. I ich zamiarem było rozerwanie go na kawałeczki. – Charlene! Musisz wstać!

Lecz Charlene dalej sapała, jęczała i kopała powietrze, nie zamierzając się ruszyć. Ważyła chyba dwieście siedemdziesiąt funtów i Jim po prostu nie był w stanie jej dźwignąć.

– Dziewczyno, na miłość boską, grozi nam śmierć!

– Ja nie… nie rozumiem – wydyszała Charlene.

Jim raz jeszcze złapał ją za nadgarstki, próbując podnieść.

– Charlene, musisz mi zaufać. Wiesz, że widzę rzeczy, których nie widzą inni. Coś nas goni, tu i teraz, i jest to ta sama istota, która zabiła Fynie. Tak więc, proszę cię, Charlene, wstawaj z ziemi i biegnij tak szybko, jak potrafisz!

– Nie mogę, proszę pana…

Utworzony z cienia Lęk był już w połowie zbocza, niemalże wprost nad nimi. Dostrzegał go tylko Jim, lecz na swej drodze poruszał trawę, wyciskając w niej spiralne wzory, przypominające angielskie kręgi w zbożu. Jim widział dziesiątki bladych, wpatrzonych w siebie oczu, falujących na utkanej z dymu głowie, ściągnięte wargi odsłaniające rzędy krzywych kłów.

Gdy Lęk był już blisko, Jim poczuł nagłe uderzenie wiatru, silnego niczym huragan, a jednocześnie bezdźwięcznego. W mgnieniu oka zmierzwił mu włosy, krawat owinął się wokół szyi.

– Charlene! – ryknął. – Musimy się stąd natychmiast wynieść!

Charlene chwyciła Jima za rękaw i zdołała wstać. Lecz zamiast rzucić się do ucieczki, po prostu stanęła w miejscu, z zaróżowionymi policzkami i z błogim, pustym uśmiechem na twarzy.

– Co z tobą, Charlene? – krzyknął Jim. – Co, do cholery, się z tobą dzieje? Uciekaj!

Ona jednak pokręciła głową.

– Nic się ze mną nie dzieje, proszę pana. Zupełnie niczego się nie boję.

Jim nie wiedział, co powiedzieć. Lęk gnał ku nim, był zaledwie dziesięć stóp od nich i musiała wyczuwać jego bliskość. A jednak wcale się nie bała. Była jak ślepa dziewczyna z demonicznego tarota, pogrążona w błogiej nieświadomości tego, że śmierć uderzy szybciej niż jej serce.

– Uciekaj! – zaryczał na nią Jim. – Nie pytaj dlaczego, Charlene. Po prostu uciekaj!

Charlene postawiła trzy czy cztery ciężkie kroki, lecz zaraz zatrzymała się, kręcąc głową. W porywie desperacji Jim chwycił ją za kołnierz dresu, starając się zmusić do biegu, lecz dziewczyna przy każdym kroku zapierała się nogami o podłoże. Było za późno. Jim obejrzał się – Lęk znajdował się bezpośrednio za nimi, jego dech targał mu włosy, wysuszał spojówki.

– Padnij! – rozkazał, usiłując zmusić ją do przypadnięcia do ziemi. Jego palce zahaczyły o naszyjnik i zerwały go, paciorki rozsypały się dookoła nich. Zielone onyksowe paciorki, jak te z naszyjników Davida i Fynie.

Charlene wywróciła się na trawę, Jim padł na nią. Zabierz mnie, pomyślał wiedząc, że w idiotyczny sposób przypomina teraz ojca Karrasa z Egzorcysty. Ale Charlene była taka młoda i niedoświadczona, miała przed sobą całe życie, nie wiedziała jeszcze nawet, co znaczy miłość.

Jim zacisnął oczy, napinając mięśnie grzbietu i czekając na cios, który przerwie mu rdzeń kręgowy. Charlene szamotała się pod nim, lecz nie pozwalał jej wstać.

– Proszę pana – protestowała – nie bardzo wiem, co pan robi!

Czekał i czekał, napinając całe ciało, lecz nic się nie wydarzyło, żadnych ciosów, pazurów, rozdzierania na strzępy. Bardzo ostrożnie uniósł głowę, spodziewając się, że w każdej sekundzie ją utraci. Lecz Lęk zniknął. Wiatr ucichł, słyszał jedynie odległy szmer ruchu ulicznego i tupot stóp.

Usiadł, potem pomógł usiąść Charlene.

– Proszę pana? – spojrzała na niego ogłupiała.

– Coś próbowało nas zaatakować, Charlene. Nie widziałaś tego, ale ja tak.

– Coś tu było, proszę pana. Wiem, czułam to.

– I nie bałaś się. Pokręciła głową.

– Nie, ani trochę. – Rozejrzała się, jak gdyby wciąż spodziewała się ujrzeć Lęk stojący tuż obok niej. – Dzięki niemu czułam się chciana.

Ciebie to coś chciało na pewno. Wierz mi, Charlene, chciało ciebie.

Zjawił się Rafael, w ciemnych okularach i długiej, trzepoczącej czarnej koszuli, a za nim Dolly Ausgarde, również w czarnej koszulce i najciaśniejszych czarnych dżinsach, jakie kiedykolwiek wymyślono, oraz Mikę DiLucca. Susan także zbiegła po stoku.

– Czy to było „to"? – zapytała.

– Tak – skinął głową. – Było olbrzymie. Wyglądało jak wszystko, czego się kiedykolwiek bałaś, zgniecione w jedną formę.

– Ale odeszło. Dlaczego odeszło?

– Nie wiem. – Jim strzepnął trawę z koszuli. – Po prostu cieszę się, że odeszło.

– Nic ci się chyba nie stało?

– Rano wyjdzie mi parę sińców, ale nic gorszego. Spojrzał na Rafaela. Chłopak przykląkł na jedno kolano na trawie, przesuwając dłonią wokół wygnieceń, jak gdyby czegoś szukał dotykiem.

– Rafael! – zawołał Jim, lecz ten w pierwszej chwili nawet nie zareagował.

– Tylko spójrz na siebie, Charlene! – paplała zaaferowana Dolly. – Co ty wyprawiałaś? – Przygładziła skłębione dziko włosy Charlene i wyprostowała jej dres. – Będę musiała ci pożyczyć lakieru do włosów.

Jim uświadomił sobie, że Dolly niczego nie widziała, z wyjątkiem wiatru chylącego trawy. W rzeczywistości on jeden w pełni zdawał sobie sprawę z grozy tego, co się wydarzyło.

Mike DiLucca podszedł do Jima.

– Coś się tu święci, proszę pana? – zapytał.

– To coś, co zaatakowało Fynie… było tutaj.

– Niczego nie widziałem. No, patrzyłem, jak pan biegnie i w ogóle, ale niczego nie dostrzegłem.

– Ponieważ nikt nic jest w stanie tego ujrzeć oprócz mnie. Strachu nie można zobaczyć, można go jedynie poczuć.

– Już odszedł? – pragnął upewnić się Mike, rozglądając się dookoła.

– Mam nadzieję – Jim skinął twierdząco głową. – Nie sądzę, bym w całym moim życiu widział coś równie przerażającego.

– To dopiero. Ten pański pusty zmysł to nie byle co, proszę pana.

– Szósty zmysł – poprawił go Jim. – Ale dziękuję. Rafael podszedł do nich. W dłoni podrzucał garść onyksowych paciorków.

– Widział to pan, proszę pana? Ja to jedynie poczułem.

– Widziałem. Tak jak teraz ciebie. I wydaje mi się, że jesteś winien Susan przeprosiny. Lęk nie rozwiał się niczym dym. Był tutaj i okazał się absolutnie rzeczywisty, a gdybym nie zainterweniował w ostatnim momencie, Charlene byłaby już martwa… zabita tak samo jak Fynie.

– Przepraszam, proszę pana, naprawdę. Nigdy nie chciałem, by komuś stało się coś złego. Myślałem, że wszystkie te opowieści o Lęku to jedynie przesądy, wie pan? Tylko stare ludowe klechdy.

Możesz mi wierzyć, tak nie jest. Ma oczy i zęby, nie jest legendą i znajduje się teraz wśród nas. Musimy się dowiedzieć, jak się go pozbyć.

– Szkoda, że mój dziadek nie żyje – stwierdził Rafael. – Wiedział wszystko na temat Azteków i Majów… ich magii.

– Cóż… oprócz urządzenia seansu spirytystycznego i zapytania o to bezpośrednio twojego dziadka pozostaje nam jedynie intensywne przeszukanie biblioteki; inaczej nie dowiemy się, z czym mamy do czynienia. Może zajmiesz się tym projektem, Rafael? Charles i Leslie ci pomogą. Charles umie się poruszać w Internecie. Przekonajmy się, czy znajdzie jakieś strony sieciowe poświęcone legendom Majów.

– Ja wiem jedno – odezwała się Susan. – Lęk musi zostać przegnany raz na zawsze. Wiem też, że dysponuje wieloma kryjówkami, dziesiątkami sekretnych kryjówek. Musicie go odszukać i wypędzić na otwartą przestrzeń, a potem… nie wiem jak… musicie go zniszczyć.

– Jak możemy go znaleźć, skoro jest niewidzialny? – zapytał Rafael.

– Jim go widzi, jeśli nawet nikt inny tego nie potrafi. A ty sam powiedziałeś, że potrafisz go wyczuć.

– Ale gdzie mamy zacząć poszukiwania? Może chować się wszędzie.

– Zapewne nie ukrywa się zbyt daleko stąd – stwierdził Jim. – Skoro krąży wokół szkoły, szukając oczyszczonych przez ciebie uczniów, prawdopodobnie zaszył się nieopodal. Może w jakimś pustym garażu. Na strychu. W przybudówce, kto wie? Musimy odkryć jego historię, zwyczaje, dowiedzieć się, jak długo może przeżyć. Chciałbym też zrozumieć, dlaczego tak nagle zniknął; przecież mógł zabić nas oboje, Charlene i mnie, ot tak, bez mrugnięcia okiem.

Rafael w dalszym ciągu potrząsał trzymanymi w garści paciorkami.

– Zajmę się tym, proszę pana. Proszę się nie martwić. Porucznik Harris zbiegł wielkimi susami po stoku.

– Wszystko w porządku? Wydawało mi się, że słyszę krzyki.

Jim poczuł słabą pokusę poinformowania go, że wie już, kto zabił Fynie – a raczej co – ale wiedział, że takie posunięcie jedynie skomplikowałoby sytuację. Zanim policja mogłaby się na cokolwiek przydać, należało stwierdzić, czym jest Lęk, jaka jest jego moc i czy istnieje sposób jego zniszczenia. W tej chwili Jim oceniał szczególnie pesymistycznie możliwość wykonania tych zadań.

Susan ścisnęła jego ramię. – Uda ci się, Jim. Jestem przekonana. Dopiero później, kiedy znalazł się już na szczycie zbocza, zastanowił się nad tym, skąd wiedziała, o czym myślał?

Jeszcze tego samego popołudnia policja zakończyła przesłuchania wszystkich uczniów Jima i większości nauczycieli. Jim był zbyt roztrzęsiony, by przeprowadzić zaplanowane zajęcia z poezji romantycznej, więc poprosił uczniów, by czytali na głos. Oznaczało to, że sam mógł stanąć przy oknie i obserwować teren wokół szkoły, na wypadek gdyby Lęk powrócił.

Nie wiedział, jak ma strzec swych uczniów w każdej minucie każdego dnia. A Lęk mógł zapewne zaatakować ich także w nocy, w ich własnych domach. Zerknął kątem oka na Susan, siedzącą przy ścianie klasy i czytającą historię Majów. Czuł się niepewnie ze świadomością, że przecież zginęła i została skremowana, lecz cieszył się także, że powróciła z innego świata, by mu pomóc. Niemniej jednak wiedział, że on sam jest jedyną osobą, która jest w stanie odszukać Lęk, i ta świadomość odpowiedzialności za życie wszystkich uczniów stawała się niemalże nie do zniesienia.

Charles czytał swym zwykłym, monotonnym głosem: „Lato, o wiele za piękne, by zostać na dłużej… rącza jesień, ognisko z suchych liści… i senna zima, niczym sen śmiertelny…".

Susan gwałtownie podniosła głowę.

– Dzięki, Charles – powiedział Jim. – Tyle wystarczy. Następnym razem postaraj się nadać więcej wyrazu temu, co czytasz. Spróbuj robić to tak, jakbyś naprawdę w ten sposób myślał.

– Przepraszam – zaczął tłumaczyć się Charles. – Nie potrafię czytać i myśleć jednocześnie.

– Dobra – rzekł Jim. – Na dzisiaj koniec. Chciałbym, żebyście przeczytali wieczorem ostatni rozdział Gron gniewu. Jutro będziemy dyskutować o jego treści, więc zależy mi, abyście wszyscy mieli własne zdanie. – Przerwał, a potem dodał: – Jest jeszcze coś, co powinniście dla mnie zrobić. Musicie mieć oczy otwarte na wszystko, co wyda się wam niezwykłe. Nagłe podmuchy wiatru, niewytłumaczalne cienie. Jeśli zobaczycie albo poczujecie coś takiego, uciekajcie i zamknijcie się w bezpiecznym miejscu, gdziekolwiek będziecie. Jeśli poddaliście się oczyszczającemu rytuałowi Rafaela, możecie w ogóle nie odczuwać strachu. Możecie nawet poczuć silną pokusę pozostania na miejscu. Lecz tym razem musicie zaufać logice, a nie emocjom. Usłyszycie to, zobaczycie, poczujecie, natychmiast brać nogi za pas.

Wstając z krzeseł, uczniowie byli nienaturalnie cisi, ale w miarę jak oddalali się w głąb korytarza, Jim słyszał ich rozmowy i śmiechy. Mimo śmierci Fynie i mimo wydarzeń podczas przerwy obiadowej, nie sądził, by naprawdę uwierzyli w istnienie Lęku.

Po drodze na parking znalazł w trawie trzy paciorki z naszyjnika Charlene. Podniósł je i wsunął do kieszeni. Susan rozmawiała jeszcze z Sandrą i Dolly, więc dogoniła go, gdy był już przy samochodzie.

– Jakie fantastyczne dzieciaki – powiedziała. – Mają o tobie wysokie mniemanie. Ale martwią się, że traktujesz ten Lęk zbyt poważnie.

– Chyba żartujesz. Jak można traktować coś takiego zbyt poważnie?

– Nie zapominaj, co powiedziałeś podczas lekcji. Poddali się rytuałowi. Słyszeli Słowa. Po prostu nie czują już strachu przed niczym.

Wsiedli do lincolna i Jim uruchomił silnik.

– Wiesz, co powiedział Bacon? Ludzie boją się śmierci, podobnie jak dzieci wejścia w mrok. Gdy dzieci pozbywają się strachu przed mrokiem, pozbywają się również strachu przed śmiercią.

Na wieczór kupili chińszczyznę na wynos. Susan ledwie tknęła swoją porcję, zadowalając się paroma łykami czystego rosołu z kurczaka. Reszta trafiła do miski kota niegdyś noszącego imię Tibbles. Pochłonął wszystko ze swego rodzaju chciwym niesmakiem, gardząc kluskami i kiełkami fasoli.

– Czy widziałaś wcześniej kota jedzącego toful – zapytał Jim.

– Miałam kiedyś papużkę, która jadła kawior. Nieco po dziewiątej Susan oznajmiła, że jest zmęczona, i poszła do łóżka. Jim nawet nie był w stanie myśleć o śnie. Spróbował obejrzeć odcinek Millenium, ale nie miał zbyt wygórowanej opinii o doświadczeniach okultystycznych głównego bohatera, który widywał obrazy przeszłych mordów. Powinien obejrzeć sobie martwą kobietę powracającą do życia na jego oczach. Powinien przyjrzeć się mrocznemu tajfunowi utworzonemu wyłącznie z ludzkich lęków.

Otworzył puszkę piwa, lecz po pierwszym łyku stracił na nie ochotę. Musiał z kimś porozmawiać. Zastukał do drzwi sypialni, by sprawdzić, czy Susan już śpi, lecz nie był w stanie jej obudzić, choć miała szeroko otwarte oczy. Tibbles ziewnął i odwrócił się na drugi bok.

Jim zdjął wygnieciony płócienny płaszcz z drzwi do łazienki, włożył go i wyszedł z mieszkania tak cicho, jak potrafił. Mijając drzwi Myrlina Buffielda dostrzegł, jak rozchylają się listewki żaluzji, a w szparze pojawia się para wścibskich oczu. Posłał Myrlinowi szeroki, obleśny uśmiech… listewki z trzaskiem wróciły na miejsce.

Pojechał do baru Marty'ego na Dell Avenue. Lokal był mały, zadymiony i zatłoczony, pełno w nim było malarzy, pisarzy i statystów filmowych, jak również dojrzałych, acz pięknych kobiet. Nie było to miejsce, w którym należało się pokazywać, nie teraz, lecz Jim odwiedzał je od lat i wiedział, ze zawsze spotka tam kogoś znajomego i znajdzie okazję do odbycia ciekawej, intelektualnej dyskusji.

Usiadł przy stole w kącie baru, pod wielkim freskiem ukazującym Afrodytę na łyżwowrotkach, namalowanym w stylu Botticellego. Niemalże natychmiast dołączyła do niego wysoka kobieta w obcisłej purpurowej sukni i o jaskrawo ufarbowanych włosach.

Cześć, Joyce – powitał ją. – Co nowego w branży ceramicznej?

– Śmierdzi – stwierdziła, zapalając papierosa. – Rozważam odpuszczenie sobie tej zabawy i zajęcie się na poważnie tańcem brzucha.

Jim zamówił sobie tequila sunrise i wtedy zjawił się kolejny stary znajomy, niski, krępy Meksykanin w koszuli przywodzącej na myśl wybuch w mieszalni farb. Przysiadł się do nich i przyjaźnie klepnął Jima w udo.

– Jim! Jakie wieści z fabryki ćwoków?

– Hej, Emilio. Ile razy mam ci powtarzać, byś nie nazywał moich dzieciaków ćwokami? Mają szczególne potrzeby, to wszystko.

– Zgadza się. A szczególnie potrzebują mózgów.

– Emilio…

– Daj spokój, Jim, to tylko żarty. Każdy, kto uważa twoich dzieciaków za ćwoków, sam jest ćwokiem. Wiem, jak bardzo się starają, i wiem, ile robisz, żeby im pomóc. Parę dni temu spotkałem Marię Fernandez. Przypominasz sobie jej syna Fidela? Osiemnaście lat, a nie umiał nawet przeczytać komiksu. Teraz pracuje w Urzędzie Imigracyjnym. Wszystko dzięki tobie. – Pociągnął piwa, piana oblepiła jego gęste, czarne wąsy. – Jesteś wyjątkowy, Jim. Nie daj sobie wmówić czegoś innego.

– Urodziłeś się na Jukatanie, prawda? – zapytał Jim.

– Jasne. W Progreso. Chcesz, żebym zaśpiewał ci piosenkę o kobiecie, która straciła swego mężczyznę w bójce na noże w Progreso? Idzie to jakoś tak…

– Dzięki, Emilio, kiedy indziej. Zastanawiałem się tylko, co wiesz o Majach.

– O Majach? Majowie wymarli jakieś sześć miesięcy przed moim urodzeniem. No, raczej sześć wieków.

– Posłuchaj, Emilio, staram się prowadzić poważną rozmowę. Próbuję dowiedzieć się czegoś o rytuale Majów, o rytuale, który przegania z człowieka wszystkie lęki. No, wiesz, oczyszcza z nich ciało, tak że poddany mu człowiek niczego się już nie boi.

Emilio rozsiadł się wygodniej. Z grającej szafy dobiegały dźwięki Dziewczyny z Ipanemy.

– Słyszałem o takich sprawach, owszem. Ale to jak voodoo. Nigdy nie wiesz, czy to prawda, czy ktoś wciska ci kit, żeby cię przestraszyć.

Jim pomyślał sobie o drugiej części cytatu z Bacona: o ludziach i śmierci, o dzieciach i mroku. Ten drugi rodzaj strachu rozwija się podobnie jak naturalny dziecięcy strach pod wpływem opowieści. Sięgnął do kieszeni i wyjął z niej onyksowe paciorki, które znalazł na trawie. Co możesz o tym powiedzieć?

– Są takie ładne – stwierdziła Joyce. – Byłby z nich uroczy naszyjnik, prawda?

– Były naszyjnikiem – poinformował ją Jim. – Hmm, jego częścią.

Emilio wziął jeden z paciorków w palce i obrócił go w zamyśleniu.

– Wiem, co to jest. Moja babka nosiła coś takiego. To naszyjnik służący do przywoływania duchów.

– Co przez to rozumiesz?

– Kiedy mój dziadek zmarł, pragnęła, by jego duch powrócił z krainy umarłych i rozmawiał z nią. Wiesz, byli małżeństwem przez czterdzieści trzy lata i nie chciała czuć się tak, jakby utraciła go na zawsze. Kupiła więc jeden z tych naszyjników i nosiła go przez cały czas. Wszędzie można je kupić… zwłaszcza w Dzień Zmarłych, razem z czaszkami z cukru. Powiedziała mi, że przyciągał duchy z krainy cieni; była pewna, że któregoś dnia przyprowadzi do niej mojego dziadka.

I wrócił? – zapytała Joyce, wydmuchując dym.

Nie wiem. Babka umarła sześć miesięcy później. Jim odebrał od niego paciorek.

Odniosłem wrażenie, że to raczej jakiś rodzaj ochrony przed złymi duchami.

Ochrony? O ile wiem, nie. Gdybyś nałożył naszyjnik z paciorków takich jak ten, dałbyś im znak, że chcesz, by po ciebie przyszły i cię zabrały.

– Jesteś tego pewien?

– Hej, nie udaję eksperta. Ale moja babka nosiła laki naszyjnik, bo chciała, by dziadek powrócił ze świata duchów i zabrał ją ze sobą.

– Gdyby mój mąż powrócił z krainy umarłych, zabiłabym go – stwierdziła lakonicznie Joyce.

– A te inskrypcje? – zapytał Jim. – Orientujesz się, co mogą oznaczać?

Emilio pokręcił głową.

– Powiedziałem ci wszystko, co wiem. Ale jeżeli naprawdę cię to interesuje, powinieneś pogadać z moim starym kumplem Porfiriem. Kiedyś był profesorem prekolumbistyki na Uniwersytecie Kalifornijskim w San Diego.

– Z przyjemnością. Masz jego numer?

– Pewnie – odparł Emilio. Sięgnął po maleńki wytarty notes z adresami, a potem długo szukał okularów. -Proszę bardzo… wybierasz zero-zero-pięćdziesiąt dwa-dziewięćset osiemdziesiąt jeden, a potem ten numer.

– Zero-zero-pięćdziesiąt dwa-dziewięćset osiemdziesiąt jeden? Gdzie to, cholera, jest?

– W Campeche, w Meksyku. Wrócił tam po przejściu na emeryturę.

Jim zapisał sobie podany przez Emilia numer.

– Dobra… spróbuję.

– Polubisz go… to naprawdę fajny facet. Zawieź mu butelkę tequilli, jeśli polecisz go odwiedzić, ale bez względu na to, co się stanie, nie stawaj z nim do zawodów w piciu.

Jim jeszcze przez pół godziny rozmawiał z Joyce i Emiliem. Potem wyszedł od Marty'ego i wrócił do domu garbatymi mostkami wzdłuż Dell Avenue, stanowiącymi jedną z nielicznych pozostałości czasów, gdy kalifornijskie Venice naprawdę przypominało włoską Wenecję, włącznie z kanałami, arkadowymi placami i dwudziestoma czterema gondolami z importu.

Był głęboko poruszony i nawet po dotarciu pod dom przez kolejne dziesięć minut siedział zamyślony w samochodzie. Wyciągnął jeden z onyksowych paciorków i przyjrzał mu się uważnie. Coś tu było bardzo nie w porządku. Jeżeli te naszyjniki przyciągały duchy, a nie odpędzały ich, Rafael wcale nie starał się ochronić swoich kolegów. Wręcz przeciwnie: czynił z nich przynętę.

W końcu wszedł do mieszkania. Susan wciąż jeszcze leżała w łóżku, w tej samej pozycji, w jakiej ją zostawił. Wrócił do salonu, usiadł na kanapie i zdjął buty. Spróbował ułożyć się w wygodnej pozycji, ale nie był w stanie zasnąć. Bez przerwy myślał o słowach Emilia: „…dałbyś im znak, że chcesz, by po ciebie przyszły i cię zabrały".

ROZDZIAŁ 12

O siódmej rano, po bezsennej nocy, zatelefonował pod numer Porfiria. Susan weszła do salonu świeża jak skowronek i zapytała go, czy chce kawy.

– Pewnie, poproszę.

– Bezkofeinową?

– Mam nadzieję, że żartujesz. Pochyliła się i pocałowała go w policzek.

– Do kogo dzwonisz tak wcześnie?

– Do kogoś, kto nie podnosi słuchawki.

Susan udała się do kuchni, podczas gdy telefon dzwonił i dzwonił. Ostatecznie jednak ktoś go odebrał i usłyszał głos starej kobiety.

– Que?

– O, dzień dobry. Usiłuję skomunikować się z panem Porfiriem.

– Senor Cardenas, si. Zaraz go poproszę.

Po długiej chwili do telefonu podszedł mężczyzna.

– Czym mogę panu służyć, senor?

– Przepraszam, że pana niepokoję, panie Cardenas. Nazywam się Jim Rook. Jestem przyjacielem Emilia Huerki.

– Emilia? To nie jest najlepsza rekomendacja. Co słychać u tego błazna?

– Ma się świetnie, dobrze sobie radzi. Powiedział mi, że od pana będę mógł uzyskać informacje o naszyjnikach przywołujących duchy, a także o ludziach, którzy pozbywają się swych lęków tylko po to, by przekonać się, że te same leki polują na nich i starają się ich uśmiercić.

Po drugiej stronie zapadło długie milczenie – tak długie, że Jim pomyślał, iż Porfirio Cardenas odłożył słuchawkę. Na wielomilowej linii między Venice Beach w Kalifornii a Campeche w Meksyku coś zaczęło potrzaskiwać.

– Czego pragnie się pan dowiedzieć o tych rzeczach? – zapytał wreszcie Porfirio.

– Pragnę je zrozumieć. Pragnę się dowiedzieć, jak mam stawić im czoło.

– Istota zrodzona ze strachu… w Meksyku mówimy na mą po prostu Lęk. Czy właśnie to się panu przytrafiło?

Jestem nauczycielem. To zagraża moim uczniom. Jeden z nich już nie żyje. Wczoraj znów się pojawiło i naprawdę nie mam pojęcia, jak udało się nam umknąć.

– Pojawiło się? Co pan przez to rozumie? Lęk zawsze jest niewidzialny.

Nie dla mnie, panie Cardenas. Mam dar. No, niektórzy nazwaliby go raczej przekleństwem.

– Może pan zobaczyć Lęk? Niezbyt wyraźnie, ale tak.

– Mądre mia. To jest przekleństwo.

Więc co mogę zrobić? Czy istnieje sposób na jego zlokalizowanie? Czy istnieje sposób na zabicie go, zanim on znów kogoś zabije?

– Zadaje mi pan bardzo skomplikowane pytania, panie Rook – prychnął Porfirio. – Byłoby znacznie lepiej, gdyby przyjechał pan tutaj, do Campeche, i porozmawiał ze mną w cztery oczy.

Bardzo przepraszam, ale nie mogę opuścić Los Angeles. Jesteśmy w połowie semestru i nie mam na to czasu.

– Panie Rook, jeżeli powiedział mi pan prawdę, ma pan mnóstwo czasu. Lęk to najstraszniejsza potworność, jaka kiedykolwiek kroczyła po powierzchni ziemi. Zabija tylu ludzi, ilu jest w stanie, a wie pan, dlaczego? Otrzymuje nagrodę za każdą porwaną duszę. Jeśli pan chce, może go pan porównać do łowcy nagród z czasów Dzikiego Zachodu. Do pokoju wkroczyła Susan z dwoma kubkami czarnej kawy. Jim przykrył dłonią słuchawkę i zapytał:

– Słuchaj… co byś powiedziała, gdybym pojechał do Meksyku?

– Nie wiem. Dlaczego miałbyś lecieć do Meksyku?

– Muszę porozmawiać z pewnym człowiekiem, Porfiriem Cardenasem. Najwyraźniej wie wszystko o Lęku. Może zechciałabyś popilnować za mnie drugiej klasy specjalnej, kiedy będę za granicą. Lubisz ich, prawda? A ja załatwię to z Ehrlichmanem.

Susan skinęła głową i uśmiechnęła się.

– Z przyjemnością. -Kot niegdyś noszący imię Tibbles owinął się zaborczo wokół jej nóg. – Będę też karmić twojego kota. Kiedy planujesz wyjechać?

Panie Cardenas? – zapytał Jim. – Jeśli to panu odpowiada, przylecę do Campeche jeszcze dziś. Im wcześniej zniszczymy to stworzenie, tym lepiej.

Nie powinien pan robić sobie zbyt wielkich nadziei. Lęk nie jest bestią łatwą do pojmania, a tym bardziej do zniszczenia. Wielu ludzi w Meksyku przekonało się o tym na własnej skórze.

– Zobaczymy się wieczorem – powiedział Jim. – I… dziękuję panu.

– Proszę zaczekać z podziękowaniami do chwili, kiedy uwolni się pan od Lęku. Niech pan nie kusi losu, dziękując zbyt wcześnie.

Jim dotarł na lotnisko w Campeche pięć po piątej tego samego popołudnia, złapawszy wygodne połączenie w Mexico City. Krocząc przez płytę lotniska, usłyszał w oddali stłumiony grzmot. Niebo było atramentowoczarne, ciepły, cuchnący wiatr wiał wśród palm. Czuł się tak, jakby znalazł się na końcu świata.

Porfirio Cardenas czekał na niego przed pudełkowatym betonowym budynkiem portu lotniczego. Był to wysoki, szczupły mężczyzna pod siedemdziesiątkę, w panamie i białym garniturze; mankiety spodni trzepotały na wietrze trzy cale nad dwubarwnymi, brązowo-białymi butami.

Na widok Jima wyciągnął szeroką, pomarszczoną dłoń, którą zdobiły trzy srebrne pierścienie z ornamentami w stylu biżuterii Majów. Miał pociągłą końską twarz o rozdętych nozdrzach i niesamowicie czarnych oczach.

– Wierzę, że miał pan przyjemny lot, panie Rook. Jim pomasował się po brzuchu.

– Chyba nie powinienem był próbować kurczaka taxco.

– Jedzenie, jakie podają w samolotach tej linii, to hańba dla Meksyku. Powinien pan spróbować kurczaka taco przyrządzonego przez mojego kucharza. Stopiony ser, papryczki chilli, mniam.

Naprowadził go na parking, gdzie czekał wielki, czarny mercedes benz. Wsiedli do samochodu i pojechali na zachód, stronę miasta. Pierwsze ciężkie krople deszczu zaczęły motać w szybę. Wnętrze pojazdu pachniało cygarami, na tablicy rozdzielczej stała plastykowa figurka półnagiej tancerki hula.

– Urodziłem się w Campeche i pod koniec mego życia powróciłem do Campeche – powiedział Porfirio, prowadząc jedną ręką. Dokoła nich rozciągał się tropikalny las, falujący i szeleszczący na wietrze. – Proszę nie pytać mnie o powody tej decyzji. To ma coś wspólnego z duszą. W siedemnastym wieku miasto ufortyfikowane zostało do obrony przed piratami i wciąż jeszcze wygląda jak forteca. Być może czuję się tu bezpieczniej. Za murami, wiele mil na uboczu.

– Nigdy nie czułem się bardziej bezbronny i podatny na atak niż w tej właśnie chwili – odparł Jim. – Będziemy w stanie pozbyć się Lęku, prawda?

– Przy odrobinie szczęścia. I przebiegłości. W chwili przerażenia znajdujemy w sobie siłę przekraczającą nasze normalne możliwości, ale Lęk dysponuje tą samą siłą. Nienaturalną potęgą ludzkiego strachu. Jak i mocą ludzkiej inteligencji. Znaleźliście sobie imponującego przeciwnika, panie Rook. My go nie znaleźliśmy, to on znalazł nas.

Szczegółowo opowiedział Porfiriowi o oczyszczającym rytuale Rafaela i o zabójstwie Fynie. Porfirio wysłuchał go z wielką uprzejmością, po chwili wyjął z kieszeni koszuli papierosa i wsunął go sobie w usta, aczkolwiek nie zapalał.

– Wygląda mi na to, że jesteście w bardzo wielkich kłopotach, panie Rook.

W tym samym momencie lunął ulewny deszcz i Porfirio musiał włączyć wycieraczki na pełną moc. Jim był już zmęczony i ich szmer zaczął wywierać na niego hipnotyczny wpływ. Dżipy i ciężarówki mijały ich w mroku, Jimowi zaczęło się wydawać, że trafił do świata rodem ze snu.

Wciąż padało, gdy dotarli do położonego nad zatoką domu Porfiria. Młody chłopak wybiegł na podmokłe podwórze, by zająć się bagażami Jima. Ściana domu porośnięta była gęsto liliowymi pnączami, szeleszczącymi na wietrze. Porfirio zaprowadził go po stromych kamiennych schodach pod frontowe drzwi.

Wnętrze okazało się ciemne i duszne, choć ściany bielone były wapnem, a pod sufitem powoli obracały się wentylatory. Wśród mebli dominowały fotele z wikliny, wytarte i zniekształcone od częstego używania, ale były tam również solidne hiszpańskie skrzynie, pomalowane na czerwono i złoto, oraz imponujące krzesła stołowe, przypominające trony. W każdym pokoju wisiał olbrzymi krucyfiks z Chrystusem, lecz ściany ozdobione były też dziesiątkami prekolumbijskich kobierców przedstawiających wulkany, jeziora i stylizowane postaci bogów.

Porfirio poprowadził Jima do salonu. Okiennice były otwarte, więc mogli wyglądać na ciemną zieleń tropikalnej roślinności, hałaśliwie kąpiącej się w deszczu. Co jakiś czas błyskawica niczym język węża zygzakiem rozcinała niebo nad Zatoką Meksykańską, a grom przetaczał się przez ufortyfikowane ulice.

Przygarbiona staruszka w czarnej sukni weszła do pokoju, pytając Porfiria, czy mają ochotę na kawę.

– Przywiozłem dla pana trochę tequilli – oznajmił Jim. – Pójdę wyciągnąć ją z torby.

– Może później… teraz potrzebna jest nam jasność umysłu. – Porfirio pokręcił głową. – Stworzenie, które nazywamy Lękiem, istniało w kulturze Majów przez setki lat. Wszystko zaczęło się podobno mniej więcej w dwieście pięćdziesiątym roku naszej ery, proszę sobie wyobrazić, po meczu piłkarskim. Majowie rozgrywali swe mecze na otoczonym murami dziedzińcu, odbijając piłkę łokciami i biodrami. Podchodzili do tego bardzo poważnie; z przekazów, jakie dotrwały do naszych czasów, należy wnioskować, że podczas meczów zdarzały się poważne kontuzje, czasami kończyły się nawet śmiercią graczy. Po jednym z meczów całą pokonaną drużynę złożono w ofierze bogu Hunabku – uśmiechnął się krzywo. – Trudno sobie wyobrazić coś podobnego w dzisiejszych czasach, powiedzmy po porażce Steelersów.

– I co się wtedy stało? – zapytał Jim. Porfirio pochylił się do przodu w swym skrzypiącym fotelu.

Kapłani, jak zwykle, oczyścili pokonanych graczy z lęku przed śmiercią, tak by umarli z godnością, bez wrzasków i sprzeciwów. Ponieważ stanowili drużynę, ich strachy połączyły się i utworzyły nową istotę. Może pan to sobie wyobrazić? Istotę zbudowaną wyłącznie z czystego przerażenia? Wczesnym rankiem, w dzień kiedy miała się odbyć rytualna uroczystość, znaleziono rozczłonkowane ciała wszystkich graczy pokonanej drużyny. Ich własny strach przybył po nich, by porwać ich do świata umarłych, zanim mogliby zostać złożeni w ofierze bogu i udać się do nieba. Nie sposób przetłumaczyć wszystkich tekstów Majów poświęconych temu tematowi… po prostu nie dysponujemy odpowiednimi informacjami językoznawczymi, by to zrobić. Ale nie ma wątpliwości co do tego, że zabici byli uśmiechnięci, jak gdyby cieszyli się z losu swych dusz. Dokładny komentarz w języku Majów brzmiał: „Cieszyli się na śmierć i nie czuli lęku". W końcu niby czemu mieliby się bać? Kapłani oczyścili ich ze wszystkich lęków. Kłopot polegał na tym, że Lęk zaczął żyć własnym życiem. Ód tej pory pojawiał się każdego dnia rytualnej ofiary, by zmasakrować ludzi wybranych na śmierć i ukraść ich dusze, zanim mogłyby dotrzeć do Hunabku.

– Czy istnieją jakieś materialne dowody na poparcie tej tezy? – zapytał Jim.

– Jedynie kodeksy Majów oraz to, co udało się odnaleźć archeologom. Na przykład studnia w Chichen Itza, gdzie odkryto tysiące złotych przedmiotów i ludzkich kości.

– Chichen Itza?

– Zgadza się. Może pan o tym słyszał. W samym centrum półwyspu Jukatan, gdzie jest bardzo sucho, nie tak jak tutaj, znajdowało się wielkie miasto Majów. Była tam święta studnia, głęboka na sześćdziesiąt stóp, do której kapłani wrzucali w ofierze młode dziewczyny. Jeżeli ofierze udało się przeżyć, kapłani wyciągali ją na powierzchnię i pytali, co powiedział jej Hunabku. Lecz Lęk nauczył chować się w studni, by móc zabijać dziewczyny i porywać ich dusze. Miało to dwojakie konsekwencje: kapłani utracili kontakt z Hunabku, a sam Hunabku pozbawiony został ludzkich ofiar.

– Rozumiem, że nie musieli długo czekać na kłopoty – stwierdził Jim.

– Tak właśnie było, panie Rook. Proszę mi wierzyć, tak właśnie było. Jeszcze na początku dziesiątego wieku po Chrystusie cywilizacja Majów była czymś wyjątkowym w skali całego świata. Umieli liczyć w milionach i obliczać orbity planet. Nigdy nie odkryli tajemnicy koła i nigdy też nie wybudowali najprostszego nawet łuku, a jednak w ich miastach mieszkało po czterdzieści tysięcy ludzi i więcej, a organizację handlu mieli porównywalną z obecną. Lecz Lęk położył kres temu wszystkiemu. Hunabku tak rozgniewał się na Majów, że pozwolił, by Lęk zabierał ich dusze do świata zmarłych, co doprowadziło do upadku tej cywilizacji. Miasta popadały w ruinę, handel zaniknął, ludność stopniowo wymarła. Pięćset lat przed przybyciem Hernana Cortesa i jego hiszpańskich rabusiów Majowie zniknęli z mapy świata. Pozostawili po sobie jedynie dżunglę i opustoszałe siedziby. Porfirio wstał i podszedł do otwartego okna. Przez chwilę obserwował uderzający o liście deszcz, a potem rzekł:

– Historycy zawsze powtarzają, że zniknięcie Majów stanowi największą zagadkę dziejów. Ale nie dla tych z nas, którzy wiedzą o Lęku i jego potędze.

Staruszka powróciła z okrągłą tacą z brązu, zastawioną filiżankami, cukierniczkami, dzbankami i talerzami małych, lepkich migdałowych ciasteczek. Postawiła ją na stoliku.

– Dziękuję ci, Mario – powiedział Porfirio -ja naleję – po czym odprawił ją gestem dłoni.

– W takim razie teraz przedstawię panu moje położenie – oświadczył Jim. Zaczął od rytuału Rafaela i morderstwa Fynie, z czym zapoznał już Porfiria podczas jazdy z lotniska, a potem opowiedział mu o zaobserwowanych przez siebie cieniach i egzorcyzmach odprawionych nad Davidem. Z jakiegoś powodu pominął jednak zmartwychwstanie Susan i kota. Może się wstydził. Może przeczuwał, że Porfirio powiedziałby mu o nich więcej, niż tak naprawdę chciałby wiedzieć.

– Zetknął się pan z Lękiem, bez cienia wątpliwości – stwierdził Porfirio. – Co więcej, widział go pan, a nigdzie me natrafiłem na opisy podobnych incydentów. Za czasów Majów Lęk powstał wskutek zbiegu okoliczności. Gdyby kapłani Majów choć odrobinę zdawali sobie sprawę z losu, jaki czekał ich cywilizację, nigdy nie wypowiedzieliby Słów nad wielu ludźmi jednocześnie. Zwłaszcza nie zrobiliby tego wobec tak zżytej grupy, jaką była ta drużyna piłkarska.

– Zżyta grupa ludzi… – powtórzył Jim. – Dokładnie tak można by opisać moją klasę. Mam z nimi zajęcia wyrównawcze z angielskiego, każdego dnia muszą polegać na sobie nawzajem.

– I na panu, panie Rook. Stanowili idealnych kandydatów do odtworzenia Lęku. Ktokolwiek to uczynił, musiał przeprowadzić bardzo staranne poszukiwania odpowiednich kandydatów w odpowiednim środowisku. Nie pragnie jednej duszy, panie Rook, lecz dziesiątki dusz. Zacznie od pańskiej klasy, lecz zanim skończy, zapewne przetoczy się przez całą szkołę.

– W takim razie co mogę uczynić, by go powstrzymać?

– Doprawdy niewiele. Lęk jest niewidzialny, niewiarygodnie szybki; jest w stanie zdziesiątkować publiczność na meczu piłki nożnej, nim ta zdąży wykonać meksykańską falę.

– Musi być jakiś sposób. A co mają z tym wspólnego naszyjniki z zielonego onyksu? – Jim podał mu na wyciągniętej dłoni jeden z paciorków. – To element naszyjnika Charlene. Czy taka rzecz daje jakąś ochronę przed Lękiem?

Porfirio nawet się mu nie przyjrzał.

– Widywałem już podobne, panie Rook, wiele, wiele razy, zwłaszcza kiedy jako młody człowiek pracowałem tu, w Campeche. Zawsze znajdowały się na szyjach martwych ludzi. Noszący je pragnęli okazać, że nie boją się nikogo ani niczego. Takie było przeznaczenie tych paciorków. Podobnie jak tatuażu.

– Skąd pochodzą?

– Nie wiem… moja córka wróciła kiedyś ze szkoły w czymś takim. Powiedziała, że podarował jej to kolega. Naszyjnik miał świadczyć o tym, że nie da się już więcej zastraszyć starszym uczniom. Nie pamiętam, co wtedy pomyślałem o nim. Nie bardzo mi się spodobał.

Zawahał się, mięśnie twarzy wokół ust zadrgały, jak gdyby usiłował przełknąć szczególnie niestrawną chrząstkę. Do oczu nabiegły mu łzy.

– Nie chciała go oddać. Pierwszy raz otwarcie mi się sprzeciwiła. Następnego dnia znaleziono ją przy autostradzie, rozerwaną na strzępy. Policja orzekła, że musiała wpaść pod rozpędzoną ciężarówkę podczas próby przejścia przez autostradę.

– Bardzo mi przykro – powiedział Jim.

– Niepotrzebnie. Nie znał jej pan, a poza tym upłynęło już sporo czasu od tego wydarzenia.

– Chyba nie myśli pan poważnie, że miało to jakiś związek z naszyjnikiem?

– Nie sądzę, bym kiedykolwiek poznał prawdę, panie Rook. Ale te naszyjniki nie są jedynie ozdobami. To identyfikatory. Myślę, że stanowią znaczniki informujące Lęk o tym, którzy ludzie zostali oczyszczeni, a którzy nie.

Jim nagle przypomniał sobie rozsypujący się naszyjnik Charlene i nieoczekiwane zniknięcie Lęku. Rafael nie podarował naszyjnika Charlene z hojności czy przyjaźni; ani też po to, by osłonić ją przed złem. Rafael oznaczył ją. Wskazał Lękowi, czyją duszę ma porwać jako następną. Jim był o tym przekonany. Fynie także nosiła naszyjnik, ale nie miała dosyć szczęścia i nie rozerwał się.

Wstał i dołączył do stojącego przy oknie Porfiria.

– A teraz pokaże mi pan, jak mogę się go pozbyć – oświadczył.

A co by pan powiedział, gdybym oznajmił panu, że me ma wyjścia z tej sytuacji i nim nadejdą wakacje, wszyscy pańscy uczniowie będą martwi?

– Nie uwierzyłbym panu. Zawsze jest jakieś wyjście.

– Majowie go nie odnaleźli – przypomniałmu Porfirio.

– Majowie nie wierzyli w Boga.

– Wierzyli w Hunabku.

Owszem… ale Hunabku to niezupełnie Bóg, zgadza się?

– Cóż, na swój sposób ma pan rację. Kiedy Hunabku wyniszczył Majów, Lęk zniknął. Lecz powrócił niemal trzysta lat później, gdy Cortes wylądował ze swymi ludźmi na Jukatanie, by podbić Meksyk. Jeszcze kawy?

– Nie, dziękuję. Powrócił? Jakim sposobem?

– Ha… to już zupełnie inna historia. I podejrzewam, że istnieje niewielkie prawdopodobieństwo, iż kryje się w niej rozwiązanie pańskiego problemu. Na pewno nie chce pan więcej kawy? Gdy Cortes pojawił się ze swymi ludźmi na Jukatanie, Aztekowie wzięli ich za bogów. Cortes nie zdawał sobie sprawy z tego, że zbiegiem okoliczności wypełnił starożytną aztecką przepowiednię. Ich kapłani nauczali, że bóg wiatrów Quetzalcoatl przebywał na wygnaniu na wschodzie, za morzem, i że powróci do nich w roku Jednej Trzciny według kalendarza Azteków. Cortes wylądował w roku Jednej Trzciny i Aztekowie oczywiście otoczyli go boską czcią… dopóki nie zorientowali się, że interesuje go jedynie podbój i grabież. Kiedy Hiszpanie zaczęli rabować ich złoto, Aztekowie szybko skonstatowali, że Cortes i jego ludzie nie mają w sobie nic boskiego. Tyle że Hiszpanie byli brutalni, zdecydowani i znacznie lepiej uzbrojeni, ma się rozumieć, więc Aztekowie zrozumieli, że nie mają cienia szansy. Zwrócili się do Tonacatecutliego, władcy słońca, by im pomógł, lecz w dalszym ciągu byli masakrowani. Ośmielili się nawet wezwać Mictantecutliego, potężnego azteckiego władcę piekła, prosząc o otwarcie wrót piekieł i wypuszczenie złych duchów na świat, aby mordować Hiszpanów. Oczywiście na nic się to nie zdało, więc przywołali Xipe Toteca, jednego z potężnych demonów meksykańskiego świata umarłych, który zawsze pojawiał się tam, gdzie przelewano krew. Xipe Totec był wielkim oszustem, wielkim naciągaczem. Gdy kapłani Azteków poprosili go o pomoc, zgodził się przywołać Lęk, najpotężniejszą morderczą potęgę z czasów cywilizacji Majów. Oczyścił setkę młodych ludzi ze strachu, tak jak pański młody przyjaciel, Rafael Diaz, a ich strachy utworzyły istotę, która przez długie lata terroryzować miała Hiszpanów. Jednakże Xipe Totec wyznaczył bardzo wysoką cenę za tę przysługę. Każdy spośród owych stu młodych ludzi rozdarty został na strzępy przez Lęk, ich dusze zaś trafiły do świata umarłych. Dopiero potem przyszła kolej na Hiszpanów. Lęk grasował w szeregach konkwistadorów, zabijając ich setkami. Podręczniki do historii wciąż jeszcze pełne są opowieści o hiszpańskich żołnierzach rozdzieranych na kawałki przez niewidzialnych ludzi, hombres invisibles. Hiszpanie nie zdawali sobie sprawy z tego, że nie byli to ludzie, lecz istoty stworzone z ludzkiego strachu. Cortes w swoim dzienniku zanotował: „Lękam się, że atakuje nas sam Pan Bóg". Koniec końców, jak sam pan wie, nawet Lęk nie wystarczył, by zmóc Hiszpanów, i Aztekowie ponieśli klęskę. Lecz tysiące konkwistadorów przypłaciło to śmiercią. Jeszcze dzisiaj ludzie boją się wchodzić w głąb dżungli w obawie przed hombres invisibles.

– W jaki sriosób ma to nam pomóc? – zapytał Jim.

– Nie jestem pewien. Najważniejsze w tej historii jest to, że Xipe Totec został pojmany.

– Myślałem, że Xipe Totec jest demonem.

– Zgadza się – skinął głową Porfirio, sięgając po migdałowe ciasteczko. – Lecz jak większość demonów pojawia się w ludzkim ciele. Podobno jest przystojny, ujmujący i bardzo przekonujący. Zdecydowany naciągacz.

– To co się stało?

– Xipe Toteca odwiedzili wysocy dygnitarze hiszpańskiego Kościoła i oznajmili, że oszczędzą go jedynie wtedy, gdy odprawi hombres invisibles z powrotem do świata umarłych i zgodzi się zostać na zawsze zamknięty w rzymskokatolickich miejscach kultu, gdzie wyznawać ma swe śmiertelne grzechy i głosić wyższość chrześcijańskiego Boga.

– Chyba nie przystał na te warunki?

– W owym czasie nie miał innego wyjścia. Zapomina pan, że wówczas Kościół wierzył w istnienie demonów i złych duchów, dysponował też niezbędnymi rytuałami i rekwizytami do wypędzenia każdego z nich. Xipe Totec przybył z azteckiego świata umarłych, ale Hiszpanie byli w stanie skazać go na wieczny ogień piekielny. Dlatego się zgodził. Ma się rozumieć grał w ten sposób na czas. Wiedział, że któregoś dnia podstępem uda mu się położyć kres swej pokucie. I oczywiście tak się też stało. Wyznawał swe grzechy tak donośnie i tak często, że w końcu Boga znużyło wysłuchiwanie go i zezwolił mu wychodzić za dnia na świat – pod warunkiem że na noc powróci na poświęconą ziemię. To dlatego nie powinno się wchodzić nocą do kościoła, kaplicy czy misji. Może tam być Xipe Totec, czekający na takich śmiałków, a gdzie jest Xipe Totec, tam jest i Lęk.

– Nie za bardzo za panem nadążam – przyznał się Jim.

– Panie Rook… Może pan wierzyć w te opowieści albo odrzucić je jako bzdury. Jedynie świadectwo pańskich własnych oczu może pana przekonać. Ale przyleciał pan aż do Campeche, by powiedzieć mi, że Lęk zagraża pańskim uczniom, i oto jest wszystko, co wiem. Jeśli chce pan go zniszczyć, musi pan odszukać Xipe Toteca, a najprostszym sposobem na znalezienie Xipe Toteca jest przeszukanie nocą wszystkich kościołów i kaplic, ponieważ tam go pan spotka, bo tam zmuszony jest przebywać.

– A w jaki sposób mogę go zniszczyć, jeśli rzeczywiście go znajdę?

Porfirio pochłonął ostatni kęs ciasteczka i strzepnął okruchy ze swych nieskazitelnych spodni. Na dworze przestało padać, na liściach zalśniło słońce.

– Mówią, że trzeba mu obciąć koniec języka, tak by nie mógł już więcej opowiadać swych kłamstw, a wtedy wykrwawi się na śmierć. Ale tak jak wszystko, co panu dzisiaj opowiedziałem, panie Rook, to również może być jedynie produktem ludzkiej fantazji.

Przed pójściem spać Porfirio zabrał Jima do biblioteki. Na ścianie wisiało kilka gablot z rzadkimi motylami, na półkach stały dziesiątki oprawnych w skórę dzieł poświęconych Majom, Aztekom i Olmekom. Porfirio podszedł do mahoniowej komódki i wysunął jedną z szuflad. W wyblakłej różowej teczce leżał wykonany na chropawym papierze rysunek przedstawiający przystojnego młodzieńca. Miał ciemną skórę, delikatnie zarysowane kości policzkowe i pełne wargi. Kręcone czarne włosy opadały mu na ramiona.

– Proszę bardzo, co pan o tym myśli? – zapytał Porfirio, jego ręce drżały nieznacznie.

– To jakiś dowcip? – zapytał Jim.

– Dowcip? Nie rozumiem pana.

– To Rafael Diaz, jeden z moich uczniów.

– Zapewniam pana, że to nie on, panie Rook. Chyba że zaczął pan uczyć w roku tysiąc pięćset dwudziestym pierwszym. Wie pan, kto to jest?

– Rafael Diaz, bez cienia wątpliwości.

– Panie Rook, to autentyczny portret sporządzony przez hiszpańskich inkwizytorów po pojmaniu Xipe Toteca. Jest wart fortunę, więc proszę obchodzić się z nim szczególnie ostrożnie.

Jim wziął portret do ręki i wpatrzył się w niego z niedowierzaniem. Był to niewątpliwie Rafael. Te same mroczne, nieprzeniknione oczy. Ten sam przebiegły uśmieszek.

„Znasz kogoś, kogo imię zaczyna się na X?", zapytała go Valerie, rozkładając karty tarota.

Teraz już tak, pomyślał. Xipe Toteca, demona rodem ze świata umarłych.

Oddał portret Porfiriowi.

– Czy mógłbym skorzystać z pańskiego telefonu? – poprosił.

ROZDZIAŁ 13

Zatelefonował do domu. Podniesienie słuchawki zabrało Susan dużo czasu, jej głos był senny, łamał się, rozbrzmiewał tak, jak gdyby zbyt wiele wypiła.

– Susan? Tu Jim. Jak ci minął dzień? Zachowywali się w porządku?

– Och, pewnie… byli bez zarzutu. Ale nie przerobiliśmy Wallace'a Stevensa. Mieliśmy coś w rodzaju dyskusji.

– Susan, to bardzo ważne, żeby skończyli pracę nad Wallace'em Stevensem. To część ich egzaminu śródsemestralnego.

– Jasne, ale… sam wiesz.

– No, właśnie nie wiem. Wyraźnie poprosiłem cię o dopilnowanie zakończenia tej pracy. Posłuchaj… słuchasz mnie?

– Nie mam innego wyjścia, tak głośno krzyczysz.

– Wracam jutro… pewnie pod wieczór. Gdybyś mogła zastąpić mnie jeszcze podczas jutrzejszej lekcji…

– Oczywiście. Już nawet coś zaplanowaliśmy. Jestem pewna, że będziesz zadowolony.

– Co? Co zaplanowaliście?

– To był pomysł Rafaela. Czyż on nie jest cudowny? Powiedział, że musimy ochronić wszystkich twoich uczniów przed Lękiem, zgadza się? I musimy zrobić to jak najszybciej, zgadza się?

– Mów dalej – ponaglił ją Jim, spoglądając z niepokojem na Porfiria.

– Zaproponował, żeby cała klasa pojechała jutro wieczorem po szkole do misji Santa Ysabel; odprawimy tam pewien egzorcyzm dla wszystkich uczniów za jednym zamachem. W ten sposób wszyscy razem pozbędziemy się Lęku na zawsze.

– Susan. posłuchaj mnie, Rafael nie jest tym, za kogo się podaje.

– Nie bądź śmieszny! Jest taki pomocny. Czuje się przy nim taką… ulgę, wiesz. Jest bardzo dojrzały jak na chłopaka w jego wieku.

– Susan, nie wolno ci dopuścić do tego, by którykolwiek z tych dzieciaków zbliżył się do misji, kościoła albo kaplicy. Słyszysz? Rafael wcale nie jest uczniem. Zjawił się w West Grove poszukując dusz. Tak, dusz, Susan, to właśnie powiedziałem. Wszystko wytłumaczę po powrocie. Ale cokolwiek się stanie, nie zabieraj ich na poświęconą ziemię.

Och, Jim, nie bądź taki śmieszny. To mogłoby rozwiązać wszystkie nasze problemy.

– Susan, nigdzie ich nie zabieraj.

W słuchawce stuknęło i rozmowa została przerwana. Raz za razem Jim wybierał numer Susan, lecz linia była ciągle zajęta.

– Co się stało? – zainteresował się Porfirio, więc Jim opowiedział mu o zaproponowanym przez Rafaela egzorcyzmie.

– Musi pan uczynić wszystko, co w pańskiej mocy, by ich powstrzymać.

W pokoju robiło się coraz mroczniej, Jim usłyszał odgłos niedalekiego grzmotu.

– Jeszcze jedna burza – stwierdził Porfirio i podszedł do okna, by zamknąć okiennice. – Wygląda na to, że bogowie są dziś niespokojni.

Jim zrezygnował z telefonowania do Susan i zamiast tego wybrał domowy numer doktora Ehrlichmana. Dyrektor odebrał telefon. Jęcz ledwie powiedział: „Słucham?", w słuchawce zatrzeszczało wskutek bliskiego wyładowania. Coś pstryknęło i telefon ogłuchł. Jim postukał w widełki, lecz to nie pomogło. Porfirio odebrał od niego słuchawkę i ponuro słuchał panującej w mej ciszy.

– Domyślam się, że strzeliły bezpieczniki w centrali telefonicznej. Albo przewody zostały zerwane. To zdarza się dosyć często.

– W takim razie muszę dostać się na lotnisko.

– To nie ma sensu. Nie będzie już żadnych lotów, nie dziś wieczór.

– Są tu jakieś prywatne samoloty?

Kolejnej oślepiającej błyskawicy towarzyszył tak ogłuszający grzmot, że Jim ledwie słyszał słowa Porfiria:

– …na pewno nie w taką pogodę. Pozostaje panu czekać do jutra. O siódmej rano ma pan Jot do Mexico City. Zdąży pan do Los Angeles na czas, by przeszkodzić w zabraniu pańskich uczniów do misji.

– No, to już zupełnie inna sprawa – odparł Jim. -Jeśli Rafael Diaz naprawdę jest Xipe Totekiem… ale o czym my tu właściwie rozmawiamy? O nieśmiertelnej istocie krążącej po świecie od co najmniej szesnastego wieku! Jak miałbym powstrzymać coś takiego przed zrobieniem czegokolwiek?

– Hiszpańscy konkwistadorzy dali sobie z tym radę, panie Rook, chociaż nie wiem dokładnie jak. W moich książkach znalazłem tylko to, że Xipe Totec został obezwładniony przez potęgę Kościoła. Nie potrafię panu powiedzieć, co to oznacza. Zapraszam pana do przenocowania pod moim dachem oraz do przejrzenia mojej biblioteki, bo może kryje jeszcze jakieś użyteczne wskazówki.

– Jest pan bardzo hojny – zauważył Jim.

– W obliczu prawdziwego zła wszyscy ludzie muszą sobie pomagać ze wszystkich sił.

Grzmiało i padało przez całą noc, a rankiem wiatr wzmógł się do huraganu. Palmy uderzały o ścianę domu, zdzierając liliowe pnąc/a. Telefon dalej milczał, prądu również nie było, tak więc na śniadanie musieli zadowolić się figami, chlebem i sokiem pomarańczowym.

Okiennica na piętrze łomotała uporczywie, gdy kończyli posiłek.

– El Nino – powiedział Porfirio. – Pokręcony system pogodowy, który nazywają „dzieciakiem". Zapowiadano, że w tym roku będzie szczególnie ciężko.

– Wolałbym, aby ten dzieciak nie wybrał sobie na zabawę właśnie dzisiejszego dnia.

Po śniadaniu Porfirio spróbował zawieźć Jima na lotnisko. Wiatr był tak porywisty, że mercedesem rzucało na boki, od krawężnika do krawężnika. Przejechali mniej niż milę, gdy natknęli się na dwa wielkie drzewa tarasujące drogę. Policjant owinięty przeciwdeszczowym poncho pośpieszył im na spotkanie, krzyżując ręce. Porfirio opuścił boczna szybę i do wnętrza samochodu wdarły się strugi deszczu.

– Droga jest kompletnie zablokowana – oznajmił policjant. – Musicie zawrócić.

– Mój przyjaciel musi dotrzeć na lotnisko. To sprawa nie cierpiąca zwłoki.

– Przykro mi. Może mi pan zaufać, dopóki wiatr nie przycichnie, z Campeche nie odleci żaden samolot.

Porfirio zawrócił samochód i niespiesznie pojechali z powrotem drogą zasypaną gałęziami. Po dotarciu do domu okazało się, że włączono prąd, lecz telefony w dalszym ciągu nie działały. Gospodyni Porfiria zaparzyła im kawy, którą postanowili wypić w mrocznej bibliotece.

– Nie do wiary – stwierdził Jim. – Początek dwudziestego pierwszego wieku, a my siedzimy tutaj, kompletnie odcięci od cywilizacji.

– Siły natury zawsze będą władne nas pokonać – odparł Porfirio. – Powinniśmy znacznie bardziej liczyć się z nimi. Na przykład taki Xipe Totec. Nawet nie próbuję zgadywać jakim cudem ta istota tak długo istnieje. Jeśli pomyśli się, że nasze życie trwa siedemdziesiąt czy osiemdziesiąt lat… a on żyje wiek za wiekiem, porywając setkami ludzkie dusze. W rzeczy samej niezwykle przerażająca istota.

Podczas gdy mówił, wiatr wyrwał z zawiasów okiennicę na piętrze. Upadła z trzaskiem na podwórze i potoczyła się po kamieniach.

O drugiej po południu telefon ożył. Jim niezwłocznie zatelefonował do doktora Ehrlichmana.

– O co chodzi, Jim? Jestem raczej zajęty.

– Przepraszam, doktorze Ehrlichman, ale to bardzo ważna sprawa. Susan planuje zabrać drugą klasę specjalną na wycieczkę dziś po zajęciach.

– Bardzo dobry pomysł. Dokąd jadą?

– Do misji Santa Ysabel, na wybrzeżu.

– Bardzo dobrze. Chwalebne. To interesujące miejsce z historycznego punktu widzenia.

– Doktorze Ehrlichman, nie wolno im tam jechać.

– Nie rozumiem cię, Jim. Dlaczego?

– Jeśli tam pojadą, znajdą się w wielkim niebezpieczeństwie. To coś, co zabiło Fynie McFeagh… hmm, jest bardzo prawdopodobne, że ukrywa się w misji, czeka tam na nich. Możemy stracić całą klasę.

Po drugiej stronie zapadło znaczące milczenie.

– Dysponuje pan jakimiś dowodami na poparcie tego twierdzenia? – zapytał Ehrlichman.

– Tak. Jestem w Meksyku, rozmawiałem właśnie z jednym z najznakomitszych znawców kultury Majów. Jest głęboko przekonany, że jeśli moi uczniowie pojadą do misji Santa Ysabel, według wszelkiego prawdopodobieństwa zostaną zmasakrowani.

– Ale mówił pan, że na Susan można całkowicie polegać. Dał mi pan słowo.

– To było. zanim przyjechałem do Meksyku i dowiedziałem się tego, czego się dowiedziałem.

– W takim razie dobrze. Porozmawiam z Susan i powiem jej, żeby odłożyła tę wyprawę.

Dziękuję, doktorze Ehrlichman. Nawet pan nie wie, jaki jestem panu za to wdzięczny.

Zatelefonował na lotnisko, gdzie poinformowano go – po hiszpańsku – że burza już przeszła, a wiatr ucichł na tyle, że planowe loty wznowione będą o trzeciej po południu. Samolot do Mexico City odlatywał pięć po czwartej.

– Proszę zarezerwować mi miejsce na jego pokładzie – polecił Jim.

Porfirio podszedł do niego i chwycił go za ramię.

– Życzę ci bezpiecznej podróży, przyjacielu; i powodzenia w starciu z Xipe Totekiem. Zawsze pamiętaj, że to demon, nie człowiek, bez względu na wygląd. Hiszpanie popełnili ten właśnie błąd. Złapali go, i owszem, ale jego słowa były tak przekonujące, że oczyścili demona z zarzutu morderstwa. Kiedy stanął przed duchownymi i cytował im Biblię, sprawił, że zwątpili w podstawy swej wiary. Proszę nigdy nie wątpić w to, w co pan wierzy, panie Rook. Nie wątpić w prawdziwość rzeczy, które widzi pan na własne oczy i uważa za prawdziwe.

Pojechali na lotnisko. Wciąż jeszcze wiało, lecz połamane drzewa usunięto już na pobocze. Przestało też padać. 737 linii Air Yucatan czekał na płycie, pomrukując silnikami…

Jim wiedział, że nigdy już tu nie powróci. Miał świadomość, że kiedy stawi czoło demonowi, być może nie przeżyje tego spotkania. Lecz bez względu na te obawy, ścisnął dłoń Porfiria i rzekł:

– Do zobaczenia następnym razem, zgoda?

Porfirio uśmiechnął się i skinął głową. Jim przeszedł przez pas startowy i wspiął się po schodach do samolotu.

W pamięci utkwiła mu mała postać Porfiria stojącego na płycie lotniska w białym garniturze i panamie, z rękoma w kieszeniach. 737 podkołował na pas startowy i wzbił się w ołowiane, płaczące niebo.

Jim spróbował zatelefonować do Susan z Mexico City, Jęcz linia była zajęta. Zamierzał skontaktować się jeszcze raz z Ehrlichmanem, ale zapowiedziano jego lot, więc musiał odłożyć słuchawkę i popędzić do bramy. Zdążył w ostatnim momencie przed jej zamknięciem. Słońce zachodziło już, gdy przelatywali nad Guadalajarą i Zatoką Kalifornijską; niebo miało kolor purpury i pomarańczy, burzowe chmury spiętrzały się na zachodzie. Gdzieś nad Sonorą samolot wpadł w turbulencję. Staruszek siedzący obok Jima złapał go za ramię i powiedział „Nie bój się, synu", choć widać było, że to właśnie on jest bardziej przerażony z nich dwóch.

Dokładnie o dziewiątej trzynaście wyszedł przed terminal lotniska LAX w Los Angeles i odszukał na parkingu swojego różowego Jincolna. Z piskiem opon przejechał przez punkt kontrolny i pognał na północ w dół Sepulveda Boulevard. Odczuwał wyłącznie tępą pulsującą panikę, a przed oczyma stały mu twarze uczniów z jego klasy: Dolly Ausgarde, flirtująca i rozbrykana w swych króciutkich sukienkach; Dean Krauss w spranej bluzie adidasa; Nevile Briscoe, dumnie kroczący szkolnymi korytarzami, jak gdyby nie urodził się jeszcze lepszy raper od niego; Stanley Ciotta, nieśmiały i posłuszny, w okularach a la Clark Kent; Charlene Schloff, wstydząca się swej tuszy, lecz o szczerozłotym sercu. Przed dom zajechał za sześć dziesiąta. Wbiegł po schodach na piętro, lecz gdy otworzył drzwi, przekonał się, że w środku jest ciemno i pusto. Ani śladu Susan. Ani śladu kota niegdyś noszącego imię Tibbles. W progu swego mieszkania stanął Myrlin w czapce baseballowej i purpurowej kamizelce bez rękawów; sztylet w jego uchu huśtał się dziko.

– Szukasz czegoś?

– Mojej przyjaciółki.Widziałeś ją dzisiaj?

– A, chodzi ci o kobietę, z którą dzielisz mieszkanie? – upewnił się Myrlin głosem aż nabrzmiałym od niewypowiedzianych aluzji. – W ogóle jej dziś nie widziałem, Jim.

– Przykro mi.

– Nie jesteśmy… – zaczął Jim, lecz zaraz uświadomił sobie, iż marnuje czas na tłumaczenie się przed kimś pokroju Myrlina. Wrócił do mieszkania i zatelefonował do szkoły West Grove. Telefon dzwonił i dzwonił, aż w końcu Jim usłyszał rozespany głos.

– Szkoła West Grove, przy telefonie woźny Henry.

– Henry, tu Jim Rook. Widziałeś dzisiaj drugą klasę specjalną?

– Pewnie, panie Rook. Pojechali na wycieczkę. Wzięli autokar i w ogóle.

– Kiedy to było, Henry?

– Dzisiaj.

– Wiem, że dzisiaj. Ale o której?

– Nie wiem… o ósmej, może wpół do dziewiątej.

Jim wciąż jeszcze rozmawiał z Henrym, kiedy usłyszał uderzenie w drzwi. Był przekonany, że zamknął je za sobą na klucz. Zawsze tak robił, siłą przyzwyczajenia. Drzwi zadrżały ponownie, więc odłożył słuchawkę i podszedł do nich.

Były zamknięte, bez dwóch zdań. Ale coś na nie napierało – coś wielkiego i ciężkiego. Jim zbliżył się jeszcze trochę i zawołał:

– Hej? Kto tam, do ciężkiej cholery? Proszę nie dobijać się do moich drzwi!

W tym momencie drzwi zatrzeszczały jeszcze głośniej i na framudze pojawiły się pęknięcia.

– Na Boga, masz nierówno pod sufitem? – zawołał Jim. – Jeśli chcesz wejść, wpuszczę cię.

Drzwi zatrzeszczały ponownie, jeszcze raz i jeszcze raz. Potem -jednym gwałtownym ruchem – wystrzeliły z zawiasów i upadły na podłogę. Jim potykając się odskoczył do tyłu. W wejściu pojawiło się kłębowisko mieniących się twarzy o oczach wypełnionych nieskończonym mrokiem – twarzy dziwnie zniekształconych, wykrzywionych, przypominających psy, wilki, może maltretowane niedźwiedzie. Lęk zjawił się u niego z wizytą.

Przecisnął się przez próg i zaczął wypełniać pokój. Nie miał określonego kształtu… Był jedynie mrocznym wirem; jego twarze pojawiały się i rozpływały niczym twarze topielców znikających w okrytym mgłą morzu albo wynurzających się z niego.

Wniósł ze sobą chłód, który zdawał się wysysać z pokoju całe ciepło; kiedy mijał okna, szyby zasnuły się mgłą, a potem pokryły szronem.

Jim widywał różne przerażające widoki, lecz żaden nie równał się z tym, co teraz rozgrywało się przed jego oczyma. Powoli wycofał się w głąb pokoju, a potem dosłownie wskoczył do sypialni i zamknął drzwi na klucz. Spojrzał na swoje odbicie w lustrze. Ujrzał wytrzeszczone oczy i kredowobladą twarz. Usłyszał czyjś szybki jękliwy oddech, i dopiero po chwili uświadomił sobie, że to on jest źródłem tych efektów dźwiękowych.

Lęk uderzył w drzwi. Jim przebiegł przez pokój, otworzył okno i wspiął się na parapet. Lęk ponownie napierał i rozległ się odgłos wyrywanej framugi. Gwoździe wysuwały się z drewna z ohydnym zgrzytem, przypominającym odgłos wyrywanych zębów.

Jim spojrzał w dół. Okno wychodziło na parking, lecz bezpośrednio pod nim mieściła się wpuszczona w grunt nisza, do której schodziło się po betonowych stopniach. Od /icmi dzieliło go co najmniej sześćdziesiąt stóp; upadek oznaczał śmierć na miejscu albo trwałe kalectwo. Nagła fala strachu niemalże go oślepiła; za jego plecami drzwi do sypialni zadygotały ponownie, i zrozumiał, że jeśli się nie ruszy, Lęk wedrze się do środka i rozszarpie go na kawałki. Pomyślał o twarzy Fynie, spoglądającej na niego tak spokojnym wzrokiem… Wyszedł przez okno na wąską półkę biegnącą bezpośrednio pod nim. Zaczął posuwać się wzdłuż niej, choć całe jego ciało dosłownie dygotało ze strachu.

Dotarł do skraju okna, lecz choć półka prowadziła się dalej wzdłuż budynku, na ścianie me było żadnego uchwytu aż do następnego okna – salonu Myrlina Buffielda. W pokoju Myrlina paliło się światło, ale miał zamknięte żaluzje i słuchał na cały regulator Cwałowania walkirii. Gdyby nawet Jim zdołał zawołać o pomoc, Myrlin w żadnym wypadku by go nie usłyszał.

Zamknął na moment oczy i wziął głęboki oddech, by się uspokoić. Jest dobrze, mówił sobie, nic ci się nie stanie. Co z tego, że półka ma tylko cztery cale szerokości? Gdyby była narysowana na ziemi, przeszedłbyś po niej bez najmniejszego kłopotu. Musisz tylko przesunąć swój punkt ciężkości jak najbliżej muru i posuwać się naprzód, dopóki nie dotrzesz do parapetu Myrlina. No i nie patrz w dół.

Rozległ się głośny trzask. Zapewne Lęk przebił się w końcu przez drzwi. Trochę go dziwiło, że nikt z sąsiadów jeszcze się nie zjawił, by sprawdzić, co jest źródłem hałasu. Większość sąsiadów ignorowała krzyki, wrzaski i łomoty w środku nocy. Tak to już było w tym budynku.

Przesunął lewą stopę o dwa cale w lewo. Potem dosunął do niej prawą. Dłoni ani na moment nie odrywał od chropowatego różowego stiuku. Lewa stopa – prawa stopa. Lewa stopa – prawa stopa. Teraz nie był już w stanie dosięgnąć własnego parapetu, nie mógł też jeszcze złapać się krawędzi okna Myrlina. Zatrzymał się na moment, dygocząc i ociekając potem, lecz gdy miał poruszyć lewą stopę, okno jego sypialni wyleciało na zewnątrz. Ziemię zasypały migotliwe okruchy szkła.

Przez nieregularny otwór wysunął się Lęk, wijąc się i przelewając, tuzinem ramion podciągając się na parapet. lira odwrócił głowę w jego stronę i niemaJże stracił równowagę, lecz w ostatniej chwili zdołał przylgnąć jeszcze mocniej do stiuku i tak uchronić się przed upadkiem.

Kolejne dwa cale. Przerwa. Następne dwa cale. Ramiona Lęku zdawały się wydłużać; Jim słyszał zgrzytanie pazurów [xi murze na wysokości swej głowy. Dotarł do okna Myrlina i teraz mógł już trzymać się parapetu, lecz kiedy się odwrócił, zobaczył pazury Lęku zaledwie parę cali od siebie, wystarczająco blisko, by sięgnąć jego ramienia. Było ich tak wiele; przypominały dłonie wychudzonych żebraków, a każda z nich usiłowała złapać go pierwsza. Lęk nie był jedynie pojedynczym strachem; strach przed pająkami starał się chwycić go przed strachem przed ciemnością, a strach przed utonięciem pragnął nasycić się jego ciałem, nim pochwycił go strach przed ogniem.

Pośrodku okna Myrlina Jim zatrzymał się. Mięśnie jego łydek sparaliżował skurcz i nie mógł już iść dalej. Jimowi pozostało tylko jedno: zdecydować, czy woli upaść na ziemię, czy dać się rozszarpać Lękowi.

Odchylił się odrobinę od ściany i spojrzał w górę. Ponad skrajem dachu dostrzegł gwiazdy. Jak Susan opisywała śmierć? Jako sen w kompletnych ciemnościach. Bezkresny spokój.

Prawie pogodził się z myślą o zwolnieniu uchwytu i upadku na ziemię, kiedy spora część framugi okna jego sypialni oderwała się od ściany; spadła na parking i uderzyła w samochód Myrlina.

Żaluzja natychmiast podjechała w górę i Myrlin zamaszyście otworzył okno, o niecały cal mijając ramię Jima. Niewątpliwie zamierzał coś krzyknąć, lecz zabrakło mu tchu w piersiach i wlepił wzrok w Jima.

– Co się, do cholery, dzieje? Co to za hałasy? Jim, co robisz za moim oknem?

Jim w odpowiedzi wyciągnął do niego rękę. Myrlin zawahał się na moment, a potem chwycił ją i pomógł Jimowi wygramolić się na parapet. Ten wsunął się do salonu Myrlina. w chwili gdy pazury Lęku zazgrzytały na szybie.

– Zamknij okno! – wydyszał.

– Co?

– Zamknij okno! Zamknij je!

– Ale tam nic nie ma!

– Ty tego nie widzisz, lecz daję ci słowo, że tam jest! Proszę, Myrlin, zamknij je!

Myrlin wzruszył ramionami i zamknął okno. Rama przytrzasnęła rozczapierzone szpony jednej z kościstych rąk Lęku i odcięła je. Upadły na dywan i leżały tam wijąc się przez parę chwil, zanim w końcu skurczyły się i znieruchomiały.

– Może zechcesz mi powiedzieć, co się dzieje? – zapytał Myrlin. Z głośników ryczał Wagner, stół upstrzony był szczątkami obiadu z chińskiej restauracji. – Przez ostatnie dziesięć minut słyszę tylko huki i trzaski. Co ty robisz, remont czy co?

– Muszę już iść – powiedział Jim, zerkając na okno. Szara pajęcza macka przycisnęła się do szkła, półprzeźroczysta. Po niej następna i jeszcze jedna. – Wszystko ci później wytłumaczę, słowo.

– Tam coś jest? – dopytywał się Myrlin mrużąc oczy, lecz widział jedynie własne odbicie, również ze zmrużonymi oczyma.

– Uratowałeś mi życie, Myrlin. Serio – Jim ścisnął mu dłoń i potrząsnął nią. – Wszystko ci później opowiem.

Potem opuścił mieszkanie Myrlina, a ten powoli podążył za nim; jego spocone czoło marszczyło się w zdumieniu. Gdy ujrzał rozprute drzwi Jima, jeszcze bardziej zwątpił.

– Hej, Jim! Co się stało z twoimi drzwiami? Ty już w ogóle nie masz drzwi!

Jim jednak nie zwrócił na niego uwagi. Tak szybko, jak tylko potrafił, przebiegł przez podest i pognał po schodach w stronę parkingu.

Myrlin stanął przy wyłamanych drzwiach Jima i wtedy coś przemknęło obok niego niczym trąba powietrzna, niemal go wywracając. „Uważaj, koleś!" zawołał, lecz niczego nie zobaczył. Jedynie skłębioną nagle chmurę kurzu i suchych liści. Potem i to minęło.

Myrlin zajrzał do wnętrza mieszkania Jima. Wyglądało jak po wybuchu. Powoli powędrował z powrotem do siebie, po drodze raz jeszcze oglądając się i kręcąc głową.

– Ten facet… Ten facet prosi się o kłopoty. Sam nie wiem, czemu nie da ogłoszenia do prasy.

ROZDZIAŁ 14

Jim jechał z największą możliwą szybkością, mijając Santa Monica i Malibu, przemykając między ciężarówkami, autobusami i snującymi się powoli nastolatkami w sportowych samochodach. Wciąż jeszcze nie otrząsnął się z szoku, lecz przepełniało go także dziwne uniesienie. Stanął twarzą w twarz ze swym najgorszym lękiem – lękiem wysokości – i pokonał go. Teraz musiał pokonać lęki swych uczniów… oraz istotę o imieniu Xipe Totec.

Za Malibu zjechał z autostrady i skierował się w góry wąskim, krętym szlakiem, a światła reflektorów przesuwały się po pniach sosen porastających pobocze po obu stronach drogi. Tutaj właśnie, nieopodal Agoury, hiszpańscy osadnicy pod koniec szesnastego wieku wznieśli misję Santa Ysabel. Była jedną z najstarszych i najlepiej zachowanych. Jim często zabierał swoich uczniów na wycieczki do Santa Ysabel – częściowo po to, by spędzić dzień za miastem i dowiedzieć się czegoś o lokalnej kulturze, lecz także dlatego, że Santa Ysabel stanowiła inspirację do słynnego wiersza Williama Scotta McLeana, Nawiedzona misja. Powiadano, że ostatni jezuicki ksiądz kierujący tą placówką przed jej porzuceniem próbował zawrzeć pakt z diabłem w zamian za przetrwanie misji. Bóg ukarał go – został nadziany na krzyż na szczycie dzwonnicy, gdzie przez pięć dni i pięć nocy wył z bólu, zanim w końcu skonał.

Błagalny niczym dzwon w poranek świąteczny

Do modłów nawoływał jego jęk wszeteczny.

Droga pięła się coraz wyżej, zwężając się jednocześnie. Opony lincolna piszczały przeciągle, gdy Jim brał jeden zakręt za drugim. W końcu ponad drzewami ujrzał pomalowaną na biało dzwonnicę. Potem pokryty czerwoną dachówką dach, wkrótce minął też znak z napisem Santa Ysabel. Misję otaczał wysoki, bielony wapnem mur, a tuż przed wrotami z kutego żelaza stał niebieski autobus z West Grove. Był pusty.

Jim wyhamował z poślizgiem i wyskoczył z lincolna. Tu na wzgórzach nocne powietrze było zauważalnie chłodniejsze niż w Venice. Jim przebiegł przez otwartą bramę i oliwkowy gaj otaczający misję. Jedynym źródłem światła były reflektory oświetlające mury misji – w ich blasku drzewa oliwne wyglądały jak sękate upiory kryjące się w mroku.

Pośpiesznie wbiegł po schodach i otworzył ciężkie dębowe drzwi. Wewnątrz kaplicy było tak oślepiająco jasno, że Jim musiał osłonić oczy. Setki i setki świec pięły się rzędami po obu stronach ołtarza. Inne ustawione były wzdłuż bocznych ścian; ich płomienie pochyliły się i zatańczyły na wietrze wdzierającym się przez drzwi, które otworzył Jim.

Uczniowie z drugiej klasy specjalnej zgromadzeni byli tuż przed ołtarzem. Wszyscy klęczeli pogrążeni w modlitwie – nawet shintoista David Pyonghwa. A więc Rafael oczyścił ich wszystkich i oto czekali teraz bez strachu, gotowi na spotkanie śmierci, niczym rytualne ofiary Majów.

W pierwszej ławce klęczała Susan odziana w suknię z czarnej koronki. Jej głowę spowijał czarny koronkowy welon. Przy ołtarzu Rafael Diaz wymachiwał ostro kopcącym kadzidłem.

On także odziany był na czarno, z jego szyi zwisał masywny czarny krzyż.

Jim powoli przeszedł podłogą wykładaną w czerwono-białą szachownicę. Ze ścian obserwowały go gipsowe posągi – San Paolo, San Bernardino, Santa Ana, Santa Ysabel – pomalowane i pokryte pozłotą, o smutnych, ślepych oczach. Jim posyłał każdemu z mijanych uczniów znaczące spojrzenie, oni zaś po kolei podnosili wzrok i spoglądali na niego. Znali go wystarczająco dobrze, by wiedzieć, że nie jest wcale zachwycony tym, co widzi. Domyślali się też z jego rozczochranych włosów i przykurzonej odzieży, że nie było mu łatwo tutaj dotrzeć.

Zatrzymał się przy pierwszym rzędzie ławek. Rafael Diaz nie ruszał się z miejsca, z uśmiechem kołysząc kadzielnicą. Dym kadzidła gęstniał z każdą chwilą, wypełniając kaplicę ostrą wonią przypraw i śmierci. Jim odwrócił się do Susan. Jej twarz skrywał welon, nie podniosła też wzroku.

– Wiedziałaś, że tego nie chcę, prawda? To dlatego się rozłączyłaś?

Kot niegdyś noszący imię Tibbles wynurzył się spod jej sukni i zmierzył go pełnym nie skrywanej wrogości spojrzeniem.

– Wiedziałaś, że nie chcę tego – powtórzył Jim. Tak – szepnęła Susan, nie podnosząc głowy. Jim podszedł do ołtarza.

– W porządku, Rafael, czy jak się naprawdę nazywasz. Wszystko skończone. Nie będzie żadnych egzorcyzmów ani dzisiaj, ani kiedykolwiek. Wszystko skończone.

– Muszę przyznać, że pański widok jest dla mnie zaskoczeniem – powiedział Rafael, nie przestając się uśmiechać. – Myślałem, że odszedł pan od nas na dobre.

– Myślałeś, że możesz napuścić na mnie Lęk i w ten sposób się mnie pozbyć? Nic z tego, przyjacielu. Miałem po swojej stronie coś, czego nie ma żaden z tych twoich akolitów. Bałem się go, i to bardzo. I dlatego nie stałem w miejscu, czekając, aż przerobi mnie na świeży tatar. I powiem ci coś jeszcze, twój Lęk sprawił, że stawiłem czoło największe] fobii mego życia lękowi wysokości. Żeby go pokonać, nie potrzebowałem ani ciebie, ani psychiatry, ani nikogo innego. Rozumiesz, co do ciebie mówię? Pokonałem go sam, ponieważ musiałem. Zajrzałem do swego wnętrza i znalazłem tam siłę, opanowanie i spokój. Tak walczy się ze strachem! Nie magią Majów, medytacją czy innymi bredniami!

– Odprawiamy tu egzorcyzm, panie Rook – oświadczył spokojnie Rafael. – Udało się panu raz umknąć przed Lękiem, lecz on wkrótce powróci. Przemieszcza się wraz z wiatrem, jak wszystkie lęki.

– Ty jednak wcale nie zamierzasz go przegnać, prawda? Chcesz dać mu to, czego pragnie – odwrócił się do zgromadzonych uczniów i powiedział: – Dusze! Oto na czym mu zależy! Pragnie porwać wasze dusze do świata umarłych. Do piekła, jeśli wolicie to słowo. Możecie uznać mnie za szalonego, ale to właśnie się stanie, jeżeli tu zostaniecie. To stanie się z wami wszystkimi – przerwał na chwilę. – Posłuchajcie. Chcę, żebyście natychmiast wstali i wyszli bez marudzenia. Po prostu wstańcie ze swoich miejsc i ruszajcie do wyjścia. Idźcie prosto do autobusu. Niech to wszystko skończy się dobrze, jasne?

Dean podniósł rękę.

– A co z egzorcyzmem, proszę pana? Czy on nas nie uratuje?

Jim chwycił Rafaela za ramię i uśmiechnął się do niego.

– Tylko jedno może was uratować, Dean. Trzeba jak najszybciej przerwać ten tak zwany egzorcyzm i wracać do domu. Rafael już odebrał wam coś bardzo cennego, wasz strach. Nie pozwólcie mu zabrać nic więcej.

– Dlaczego zabrania im pan zadecydować samodzielnie, panie Rook? – zapytał Rafael. – Wiedzą, który z nas uczynił ich silniejszymi i pewniejszymi siebie. Pan powtarza im, że dzięki językowi staną się wolni. Myślę, że już się przekonali, jakie to kłamstwo. Język nie uczyni ich wolnymi; zmusi ich do myślenia pańskimi kategoriami, do robienia tego, co pan. To brak lęku uczyni ich wolnymi, panie Rook, a nie poezja.

– Od tej chwili jesteś zawieszony w prawach ucznia powiedział Jim. – Rano porozmawiam z doktorem Ehrlichmanem. Pozostali marsz do autobusu.

Rafael wybuchnął śmiechem.

– Zawieszony w prawach ucznia? Za kogo mnie pan bierze, panie Rook? Za co mnie pan bierze?

– Mam nadzieję, że jesteś zwykłym uczniem, który wpakował się w coś, nad czym nie jest w stanie zapanować.

– Nie może mnie pan zawiesić, panie Rook. Niema pan nade mną żadnej władzy.

Na oczach Jima twarz Rafaela uległa zmianie. Jego ładne rysy rozpłynęły się i przez jeden bolesny moment Jim ujrzał go takim, jakim był naprawdę – chudą, pożółkłą istotą o ostrych, wysokich kościach policzkowych i oczach zimniej szych niż lód.

– Nie należę do tego świata. Jestem panem Mictlampy, krainy umarłych. Jestem Xipe Totec i nie zamierzam stąd odejść bez dusz, po które przybyłem.

– Obawiam się, że najpierw będziesz musiał mnie zabić.

– Już raz próbowałem, panie Rook, spróbuję ponownie i zamierzam odnieść sukces.

– Ale dlaczego te dzieci? Co one zrobiły?

– Nie chodzi o to, co one zrobiły, panie Rook, lecz o to, co pan zrobił! Stworzył pan z nich ściśle ze sobą zżytą grupę, złączoną głębokimi uczuciami. To coś bardzo rzadkiego w dzisiejszych czasach. Dlatego Majowie wybierali na ofiary drużyny piłkarskie. Byli tak związani ze sobą emocjonalnie, że po rytuale oczyszczenia ich strachy nie oddaliły się w niebyt… złączyły się w Lęk. Lęk umożliwi mi złożenie ich w ofierze, tak jak życzy sobie tego Micantecutli, mój pan, i zabranie ich dusz do świata umarłych.

– A gdybym powiedział ci, że nie wierzę w twój świat umarłych? – zaatakował go Jim. – A gdybym powiedział, że uważam cię jedynie za świrniętego mordercę?

– Akurat pan powinien to wiedzieć najlepiej – uśmiechnął się Rafael, wypuszczając z kadzielnicy gęstą chmurę dymu. – Proszę się odwrócić, a zaraz panu udowodnię.

Jim zawahał się przez moment, lecz kiedy Rafael skinął zachęcająco głową, odwrócił się. Susan wciąż siedziała z twarzą całkowicie zasłoniętą czarnym welonem. Kot niegdyś noszący imię Tibbles przycupnął na ławce obok niej z szeroko otwartymi oczyma i zjeżonym futrem. Jim powoli podszedł do Susan i zapytał:

– Wszystko w porządku… Susan? Powiedz, o co tu chodzi?

Nie odpowiedziała. Jim niewyraźnie widział jej twarz przez wzorzystą koronkę. Wyglądała tak, jakby cierpiała na jakąś chorobę skóry.

– Powiem panu, o co tu chodzi – rzekł Rafael. – O rzeczywistość, o pozory. O to, jak coś wygląda, a czym jest naprawdę.

Gdy to mówił, z gardła Susan dobył się cichy, miaukliwy dźwięk. Jej ciało zadygotało. Jim chwycił ją za ramię i zawołał:

– Susan, na miłość boską, Susan! Powiedz mi, co się tu -je!

Oczy Susan lśniły pod czarną koronkową zasłonką. Jim cofnął rękę, czując narastające przerażenie.

– Co z nią zrobiłeś? – zapytał Rafaela tak cicho, jak tylko potrafił. Nie chciał, by uczniowie dostrzegli jego podenerwowanie. Już raz oglądał śmierć Susan. Drugi raz mógłby tego nie znieść.

– Sam się przekonaj – zachęcił go Rafael.

Jim zrobił krok do tyłu, a potem z lękiem zbliżył się do klęczącej, zawoalowanej postaci. Woalka wydawała się dziwnie bezkształtna, niczym muślinowy, wypełniony przejrzałymi owocami worek. W pozycji, w której klęczała Susan, również było coś dziwnego – zdawała się za bardzo wychylona do przodu, na przekór przyciąganiu ziemskiemu.

Jim obejrzał się i przypatrzył uczniom. Stali wokół niego, przyglądając się bez strachu, prawie bez zaciekawienia. Charles Mills Junior spoglądał nawet w inną strono ziewając.

Mój Boże, pomyślał Jim. Do czego prowadzi pozbawienie człowieka lęku przed śmiercią? Do utraty chęci życia.

– Dalej, panie Rook – ponaglił go Rafael. – Proszę spojrzeć na ukochaną kobietę.

Jim chwycił w palce skraj koronki. Wziął głęboki oddech, by uspokoić nerwy, a potem uniósł trochę welon.

Utkwił przerażone spojrzenie w tym, co miało być twarzą Susan. Nic dziwnego, że jej oczy lśniły. W oczodołach roiło się od niebieskozielonych much, sople owsików zwisały z jej nozdrzy. Inne muchy wyłaziły z ust i pełzały po szyi.

Jim natychmiast puścił welon i zataczając się odsunął się do tyłu. Na szczęście żaden z uczniów nie dostrzegł twarzy Susan – a gdyby nawet tak się stało, nie był pewien ich reakcji. Ale bez względu na to, czy bali się śmierci, czy też nie, Susan była martwa – martwa po raz drugi – i rozkładała się z zatrważającą szybkością.

– Widzi pan? – zapytał Rafael, podchodząc bliżej. – Bez duszy człowiek jest jedynie kawałem mięsa. A z mięsem można zrobić to, co się tylko chce.

Jak to „mięsa"? Sugerujesz, że to wcale nie była Susan?

– Oczywiście, że nie. Ani też Valerie. To tylko rzecz, powolny sługa, sposób na sprowadzenie twoich uczniów tutaj, bym mógł odprawić egzorcyzmy. Kapłani Majów tworzyli takie istoty z ciał rytualnych ofiar i czynili z nich swych niewolników. Nazywali je ludźmi z gliny, golemami, gdyż – jak glinę – można było ich urobić w dowolny kształt.

– To jakiś rodzaj zombie?

– W pewnym sensie. Tyle że zombie to jedna osoba, a ci składają się z wielu.

– A teraz pozwoliłeś tej istocie umrzeć. Rafael energicznie pokręcił głową.

Nie można pozwolić umrzeć czemuś, co nigdy nie było żywe. Poza tym wykonała swoje zadanie i już nie była mi potrzebna. Nadeszła pora, by zabrać pańskich młodych ludzi w ostatnią, triumfalną podróż.

Obrócił się na pięcie, tworząc wokół siebie spiralę dymu unoszącego się z kadzielnicy.

– Mike! Phil! Virgil! Rod! Otwórzcie drzwi! Już czas na egzorcyzm!

– Nie otwierajcie! – krzyknął Jim, biegnąc w ślad za nimi. – Zamknijcie sztabę! Nie otwierajcie ich pod żadnym pozorem i posłuchajcie mnie wszyscy! Wiem, że nie boicie się tego, co zabiło Fynie! Wiem, że niektórzy z was nawet pragną to zobaczyć! A to dlatego, że Fynie zabiły wasze własne strachy! Jakimś sposobem zlały się w jedną istotę, żywą istotę, niewidzialną dla was, lecz mogącą rozedrzeć wszystkich na strzępy!

– Nie łapię tego – powiedział Rod. – Jak można zostać rozerwanym na strzępy przez coś, czego nie można zobaczyć?

– Huraganu także nie widać, Rod, a jednak może zburzyć twój dom.

– Posłuchajcie mnie – Rafael uniósł rękę do góry. – Wystarczy tego dobrego. Jeżeli teraz nie odprawimy egzorcyzmu, możemy już nie mieć drugiej szansy. Przez resztę życia Lęk będzie na was kolejno polował. Naprawdę chcecie, nawet po czterdziestce, kiedy będziecie już mieli własne dzieci, ciągle oglądać się przez ramię?

Teraz Jim wzniósł ręce, by przyciągnąć ich uwagę.

– Uwierzcie mi, to nie będzie żaden egzorcyzm! Dojdzie do masakry! Rafael zamierza zabić was wszystkich!

– Że co? – zapytał Nevile. – Jak to zamierza nas zabić? Hej, Rafael, do ciebie mówię. Dlaczego on takie rzeczy opowiada, chłopie?

– Oczyściłem was ze strachu, czyż nie? – Rafael rozłożył ramiona. Jim pomyślał, że wygląda niczym Chrystus, prorok, zbawiciel. – Wiecie, że chcę was jedynie ochronić.

– Ale pan Rook uważa, że próbujesz nas zabić – wtrącił Stanley.

Rafael okrążył Jima i wskazał na niego palcem.

– Pan Rook nie bardzo wierzy w zdolności paranormalne innych ludzi. Pan Rook był zazdrosny, ponieważ ja przegnałem wasze fobie i wypełniłem wasze umysły spokojem, czego on nigdy nie był w stanie uczynić.

Stanął wprost przed Jimem, zaledwie kilka cali od niego, i gdy Jim spojrzał mu w oczy, ujrzał w nich mroczny, falujący chaos. Jego oddech pachniał wilgotną, świeżo wzruszoną ziemią.

– Panu Rookowi jest wszystko jedno, czy zginiecie, czy też nie, on dba jedynie o własną reputację. Najrówniejszy nauczyciel w szkole, co, panie Rook? Człowiek, który pomaga dyslektykom rozumieć znaczenie słów, takich jak „kto", „dlaczego" i „hipopotam", anaflabetom czytać Marka Twaina, a jąkałom recytować orędzie gettysburskie. Człowiek, który biednego meksykańskiego chłopaka jak ja nauczy czytać Grona gniewu, a biednego koreańskiego chłopaka, jak David Pyonghwa, nauczy pisać sonety w stylu Szekspira. Co za geniusz, nieprawdaż? Ale przed Lękiem was nie uratuje. Tylko ja mogę tego dokonać. I dlatego musicie otworzyć te drzwi.

Jim wytrzymał jego mroczne, odpychające spojrzenie.

– Nie dostaniesz ich – powiedział.

Nie powstrzyma mnie pan. Oni pragną zostać zabrani, panie Rook. Czują, jak się zbliża. A pan?

Jim uniósł głowę. Początkowo w kaplicy panowała cisza, zakłócana jedynie pokasływaniem, szeptami i niespokojnym szuraniem sportowych butów na wypolerowanej drewnianej podłodze. Lecz Rafael uniósł palec do ust, dając Jimowi sygnał, by słuchał jeszcze uważniej.

Wciąż nic. Nagle rozległ się bardzo odległy, trzepotliwy dźwięk, jak gdyby drzewami zakołysał niespodziewany podmuch wiatru. Potem dał się słyszeć odgłos sypiących się na drzwi ziarenek kurzu i piasku.

– Już prawie tu jest – oznajmił Rafael, krocząc między uczniami Jima z wzniesionymi ku niebu rękoma. – Musimy otworzyć drzwi i wpuścić to do środka. Następnie połączymy ręce i wypowiemy słowa egzorcyzmu, a ono zamieni się w dym, opary, i rozwieje na zawsze.

Trzepotliwy dźwięk nasilił się, wicher zaczął poświstywać pod ciężkimi dębowymi drzwiami kaplicy. Rafael skinął na Roda i Mike'a, a oni ruszyli w ich stronę, by je rozewrzeć. Jim zdołał przepchnąć się między wiercącymi się niepewnie uczniami i chwycił Roda za rękaw.

– Rod, słyszysz mnie? Pamiętasz, jak bardzo wystraszyłeś Sandrę, kiedy podrzuciłeś jej pająka na ławkę? Teraz powinieneś być przerażony dwa razy bardziej niż ona wtedy.

Rod wzruszył ramionami i uśmiechnął się głupkowato.

– Ale ja się nie boję, proszę pana. To coś nie może nas skrzywdzić na poświęconej ziemi, a Rafael załatwi tę rzecz raz na zawsze.

– Hej, proszę pana – dodał Mikę – proszę się rozluźnić.

– Nie zamierzam się rozluźnić, ponieważ mi na was zależy… na was wszystkich… i nie chcę patrzeć, jak spotyka was to samo co Fynie.

Wiatr zaczął szarpać antabami; wysoko nad nimi, w dzwonnicy, odezwał się cicho i złowieszczo dzwon miotany wichurą.

– Wszystko będzie w porządku, proszę pana – powiedział Rod. – Wiem o tym. To, czego uczy nas pan w szkole, poezja i te sprawy, jest fajne. Pomógł mi pan bardziej, niż jestem w stanie wyrazić słowami. Ale Rafael to zupełnie inny bajer. To jak odkrycie małego dziecka w swej duszy, rozumie mnie pan? Jak ujrzenie swego prawdziwego ja. Wie pan, swej moralnej osobowości.

W tej chwili Jim o mały włos nie poddał się rozpaczy. Wysłuchiwanie Roda Wiszowaty'ego opowiadającego o „małym dziecku w swej duszy" i o „moralnej osobowości" było ponad jego siły. W opinii Jima o istocie człowieka stanowiły uczynki i słowa, nic więcej.

– Rod – stwierdził – dla bezpieczeństwa wszystkich osób w tym budynku chciałbym, żebyś wrócił na swoje miejsce, usiadł i zaczekał, dopóki to się nie skończy. I to natychmiast. Mike, ciebie to także dotyczy.

– Przepraszam, proszę pana. Nic z tego. Rafael każe otworzyć drzwi – to pewnie powinniśmy je otworzyć.

Jim odwrócił się do Rafaela. Wyraz jego twarzy powiedział mu wszystko, co chciał wiedzieć. Przeciąg pod drzwiami stał się jeszcze mocniejszy, płomienie setek świec w kaplicy zaczęły migotać, a w ich blasku oblicza wszystkich gipsowych świętych ulegały zmianom – stawały się sceptyczne, roześmiane, przebiegle uśmiechnięte. Jim podszedł do drzwi i podniósł z podłogi ciężką dębową belkę.

Rafael pstryknął palcami. Rod i Martin natychmiast dopadli Jima i odciągnęli go w tył. Bez brutalności – to nie było potrzebne. Rod miał sześć stóp trzy cale wzrostu i był niezwykle wysportowany.

Drzwi dygotały i trzęsły się, jak gdyby tłum ludzi napierał na nie od zewnątrz. Ławice kurzu przesypywały się pod nimi, każdemu krokowi Jima towarzyszyły szelesty i poskrzypywania. Spróbował wyrwać się z uchwytu Roda, lecz bez powodzenia. W całym swoim życiu nie czuł się równie słaby i bezwolny.

– Otwórz drzwi, Mike! – zawołał Rafael. – Otwórz drzwi, tak by Lęk mógł wejść do środka!

– Nie! – wrzasnął Jim. – To poświęcona ziemia, ale Lęk zamieszkuje na poświęconej ziemi! Nie wpuszczaj go!

– Kłamie pan! – krzyknął Rafael. – Wszyscy wiedzą, że pan kłamie! Pańscy uczniowie pragnęli czegoś więcej niż poezji, pragnęli rzeczywistości! Pragnęli prawdy!

Jim. szamoczący się w ramionach Roda. spojrzał Mikę'owi prosto w oczy.

Mike, przysięgam na Boga, jeżeli otworzysz te drzwi, będzie to ostatnia rzecz, jaką uczynisz. Mike chwycił za klamkę.

– Niech pan da spokój. Zawsze pan przesadzał, mam rację? Sam niech pan powie. Jak to pan zawsze mówił? Starajcie się, by wszystko było prawdziwsze niż naprawdę.

– Nie otwieraj, Mike!

A jednak Mike, wciąż roześmiany, otworzył drzwi.

ROZDZIAŁ 15

Nikt inny w kaplicy tego nie widział, z wyjątkiem Jima. W chwili gdy Mike otworzył drzwi, do środka, niczym szara zawierucha, wdarł się zagięty szpon i oplótł Mike'a wokół pasa. Chłopak nie miał nawet czasu, by przestać się uśmiechać. Szpon wyciągnął go na dwór i cisnął na ganek. Jim usłyszał suchy trzask łamanego kręgosłupa, któremu zaraz zawtórowała seria ostrych chrupnięć towarzyszących łamaniu żeber.

– Co do jasnej… – zaczął zdumiony Rod, jako że widział jedynie, jak Mikę niespodzianie wyleciał za drzwi, najwyraźniej bez niczyjej pomocy.

Jim okręcił się i krzyknął mu prosto w twarz:

– Zamknij drzwi, idioto! Lęk go dopadł! Widzę go! Jest tutaj!

Zaskoczony Rod, nie bardzo rozumiejąc sens tych słów, puścił Jima. Ten dopadł drzwi i zaczął na nie napierać. Na ganku mroczne kłębowisko Lęku, o dziesiątkach wrogich twarzy i setkach szponów, pajęczych nóg i ludzkich ramion, kuliło się nad strzaskanym ciałem Mike'a z wyraźną uciechą.

– Nie! – krzyknął Jim.

Przynajmniej sześć spośród licznych twarzy Lęku zwróciło się w jego stronę, a pazury zadrżały niezdecydowanie.

– Mike! Wszystko w porządku? Co z tobą, chłopie? – zawołał Rod zza pleców Jima

Spróbował przepchnąć się obok, lecz Jim me przepuścił go.

– Czy kiedykolwiek mi zaufałeś? – zapytał. – Czy choć raz mi zaufałeś, a ja ciebie zawiodłem? Kiedykolwiek?

Nie, proszę pana. Nigdy pan mnie nie zawiódł. Nigdy. Więc zaufaj mi i tym razem. Nie powinieneś tam wychodzić.

– Ale Mike… chyba coś mu się stało.

– Rod, zaufaj mi! – nalegał Jim.

– Wszystko w porządku, Rod! – krzyknął od ołtarza Rafael. -Możesz tam wyjść, jeśli chcesz. Pan Rook pragnie jedynie odzyskać swój autorytet… prawda, panie Rook?

Mike nawet nie krzyczał. Był ciężko ranny; sądząc z nienaturalnie skręconej pozycji, w jakiej spoczywał na ganku misji, można by pomyśleć, że jest sparaliżowany. Lecz gdy Lęk pochylił się nad nim, stało się jasne, że chłopak wcale się nie boi. Oczywiście nie mógł go dostrzec, lecz musiał wyczuwać. Lęk rozwiewał mu włosy, jakby Mike znalazł się w sercu bezgłośnego huraganu.

– Mike! -zawołał Rod, raz jeszcze usiłując odepchnąć Jima na bok, lecz Jim złapał go za rękaw i syknął:

– Zaufaj mi, do cholery!

W tej samej chwili Lęk chwycił lewą nogę Mike'a i wykręcił ją – nie raz. nie dwa, lecz trzy razy. Jim usłyszał pękające mięśnie i ścięgna, dżinsy Mike'a nagle splamiła krew. Następnie Lęk urwał mu drugą nogę. Obie ułożył po bokach Mike'a, podczas gdy podrygujące kikuty ociekały krwią.

Potem ohydna plątanina ramion i pazurów złapała go za ramiona i wyrwała je ze stawów. Mikę zapewne już nie żył. Kiedy jednak Lęk ze zgrzytliwym chrupnięciem ukręcił mu głowę, Jim nie był w stanie dłużej na to patrzeć. Odwrócił się do Roda, który wpatrywał się w masakrowanego Mike'a.

Na jego twarzy malowało się przerażenie zmieszane ze zdumieniem.

– Co się z nim dzieje? On… on rozpada się na kawałki!

– Jest rozrywany na kawałki. Rod! Rozrywany na kawałki przez istotę, którą stworzył Rafael. To Lęk! Nie możesz go zobaczyć, lecz przysięgam, ze tam jest i pragnie zabić was wszystkich.

Rod nie był w stanie oderwać wzroku od Mike'a, wciąż przełykał ślinę, wydawało się, że zaraz zwymiotuje.

– On nie żyje – powiedział. – Nie mogę w to uwierzyć, proszę pana. Rozerwało go na kawałki i teraz nie żyje.

W tym momencie do drzwi podeszli Virgil i Charles, a za nimi Beverly, Maisie i Jane. Spojrzeli z niedowierzaniem na ciało Mike'a – byli wstrząśnięci, lecz nie wiedzieli, co począć, bo nie czuli strachu.

– Nie rozumiem, co się dzieje – stwierdziła Beverly, a łzy napłynęły jej do oczu.

– Mikę nie żyje – odparł Jim. – Musimy stąd szybko uciekać, zanim to samo spotka resztę z was.

– Wracajcie tutaj wszyscy! – zawołał Rafael. – Pora na egzorcyzm!

– Ale popatrz na to, chłopie – sprzeciwił się Charles. – Mikę nie żyje, chłopie. Strzępy z niego zostały.

– Owszem… z ciebie zostanie to samo, jeżeli się nie pośpieszycie.

Lęk uniósł swe mgliste, nieregularne ciało znad zwłok Mike'a, krew ściekała z jego szczęk i pazurów – choć dla wszystkich oprócz Jima wyglądało to tak, jakby krew pojawiała się w powietrzu.

– Chodźcie! – zawołał Rafael, kiwając na nich gwałtownie obiema rękami. -Jeśli teraz tego nie zrobimy, Lęk będzie na nas polował do końca życia!

Nastała długa, przesycona niezdecydowaniem i pełna napięcia chwila. Uczniowie miotali się zdezorientowani we wszystkie strony, spoglądając to na Jima, to na Rafaela, to na krwawe szczątki Mike'a, spoczywające na ganku. Lek tymczasem kierował się teraz ku nim. Nie zdawali sobie sprawy z jego bliskości, a gdyby nawet tak było, nie czuliby cienia strachu. Lecz w takich chwilach liczy się także zaufanie i nadeszła pora, by uczniowie zdecydowali się, czy ufają Rafaelowi bardziej niż Jimowi.

– Musimy to zrobić teraz! – krzyczał Rafael. – Chodźcie tu, zanim będzie za późno. Złączcie ręce w kręgu! – Jego policzki pozbawione były barwy, oczy jeszcze bardziej martwe niż poprzednio. Jim dostrzegał w twarzy Rafaela cień Xipe Toteca, chudego, nie znającego spokoju posłańca z piekła.

Lęk zbliżał się do szeroko otwartych drzwi misji niczym nadciągające powoli tornado. Suche liście wirowały wokół niego, masywna gliniana urna wywróciła się i strzaskała na podłodze. Jim spojrzał Rodowi prosto w oczy i zapytał:

– Pamiętasz swoją pierwszą lekcję ze mną, Rod? Czytałeś dla mnie Prawdę Williama Cowpera, zgadza się? I co powiedział Cowper? I o czym wtedy rozmawialiśmy?

– Dalej! – ryknął Rafael. – Jest już prawie za późno. Rod odwzajemnił spojrzenie Jima i choć nie odezwał się,

Jim wiedział, że pamięta, co wtedy czytał. Tamten pierwszy dzień w drugiej klasie specjalnej był dla tego chłopca objawieniem. Nigdy przedtem nie pojmował angielskiego. Poezja była dla niego równie niezrozumiała jak teoria względności. Lecz gdy Jim wytłumaczył mu jej znaczenie i zasady, otworzył się dla niego całkiem nowy świat, który Rod od tamtej pory uwielbiał.

A tamtego dnia przeczytał: „Nie ma nadziei dla tego, kto nigdy nie znał strachu".

Lęk był już zaledwie parę stóp od drzwi. Wiatr wganiał liście i kurz do wnętrza kaplicy. Jim wyraźnie widział dziesiątki przerażających twarzy i koszmarną plątaninę macek i rąk.

– On już tu jest, Rod – powiedział. – Musisz to zrobić teraz.

Chłopak odwrócił się i zatrzasnął drzwi. Następnie podniósł ciężką dębową antabę i umieścił ją na miejscu. Lęk uderzył w drzwi z drugiej strony z siłą rozpędzonego samochodu. Rozległ się huk.

– Co, do cholery, zrobiłeś?! – krzyknął Rafael. – Jeśli nie otworzysz tych drzwi, nigdy się go nie pozbędziemy.

Odrzucił kadzielnicę i zszedł ze stopni ołtarza, kierując się ku nim. Był tak rozwścieczony, że ledwie przypominał dawnego Rafaela. Nawet jego włosy stały się gumiaste i szare niczym szczurze ogony.

– Otwórz te drzwi! Otwórz te drzwi! – wrzeszczał nieprzerwanie.

– Może jednak powinniśmy – powiedział Dean. – No, on wie, co robi, czyż nie?

W tym momencie znowu niesamowicie huknęło – Lęk po raz drugi wpadł na drzwi. Jim zrozumiał, że nadeszła pora, aby coś uczynić. Już raz pozwolił Rafaelowi podkopać swój autorytet przed klasą. Drugi raz nie mógł do tego dopuścić, skoro była to kwestia życia lub śmierci.

Podbiegł do Rafaela, chwycił go za koszulę i rzucił przez biodro na podłogę. Rafael był znacznie cięższy i silniejszy, niż przypuszczał, lecz dzięki temu jego upadek okazał się boleśniejszy. Podniósł się z podłogi wściekły i zadyszany.

– Chcesz się bić? Naprawdę chcesz się bić? – wysyczał.

– Zabiłeś już dwoje moich uczniów, skurwysynu! Nikomu więcej nie wyrządzisz krzywdy!

– Ha! – powiedział Rafael zwracając się do reszty klasy. – Ja zabiłem dwoje jego uczniów? A jak niby zdołałem to uczynić? Kiedy zginęła Fynie, mnie tam nie było. I widzieliście, że stałem przed ołtarzem parę minut temu, gdy zginął Mikę. Dotknąłem Mike'a? Podniosłem na niego choćby jeden palec?

Jego głos brzmiał teraz dziwnie sucho i ochryple. Zdawał się szczuplejszy i wyższy. Plątanina włosów na głowie nabrała jeszcze dzikszego wyglądu. Kiedy z rozpostartymi ramionami zbliżył się do Sandry i Maisie, obie cofnęły się odruchowo. Wyglądał na wściekłego. Był o krok od utraty ich dusz i demon w jego wnętrzu zaczynał się odzywać.

– Jeżeli zginiecie dziś wieczorem, będziecie mogli za to winić tylko jednego człowieka – oświadczył. Wyprostował rękę, wskazał palcem na Jima i ruszył ku niemu z twarzą ściągniętą gniewem. – Na każdym z waszych nagrobków umieszczone zostaną te słowa: „Zamordowany przez Jima Rooka. Przez jego próżność, przez jego drażliwość, bo nie obchodziło go, czy będę żył, czy umrę".

Jim walnął go w szczękę. Rafael odwzajemnił cios, uderzając go w usta i rozcinając wargę. Jim starał się robić uniki i kontratakować, lecz Rafael był znacznie szybszy. Dwukrotnie trafił Jima w żołądek, a potem uderzył go bykiem tak mocno, że przed oczyma stanęły mu szkarłatne gwiazdy, i poleciał do tyłu między ławki, boleśnie obijając sobie plecy.

Gdy klęczał na podłodze, ciężko dysząc, a krew i ślina ściekały mu po wargach, usłyszał Rafaela mówiącego:

– To już sobie wyjaśniliśmy. Oto jak wasz ukochany pan Rook was chroni. A teraz otwórzmy te drzwi, zanim będzie za późno.

– No, nie wiem, Rafael… – powiedział Rod. – Już nie jestem tego taki pewien.

Zawtórowało mu kolejne potężne uderzenie w drzwi i Rafael krzyknął:

– Musimy to zrobić! Nie jesteśmy w stanie wiecznie go Powstrzymywać. Będzie dobijał się do tych drzwi, dopóki ich nie wyważy, a co się wtedy z wami stanie?

– Kiedy tu wejdzie, także nas zabije.

– Nie, jeśli odprawimy egzorcyzmy. Nie, jeśli staniemy w kręgu i wypowiemy Słowa.

Rozległ się następny huk, potem jeszcze jeden. Jim usłyszał okropny trzask masywnej belki, rozszczepiającej się na całej swej długości. Chwycił za krawędź ławki i dźwignął się na nogi. Rafael dostrzegł go i skierował się ku niemu.

– Powiedz tym debilom, żeby otworzyli drzwi – wycharczał.

– Dlaczego sam ich nie otworzysz?

– Możesz mi wierzyć, zrobiłbym to, gdybym mógł. Lecz kiedy Hiszpanie podbili meksykańskich Indian, jezuici sprawili, że żaden duch Majów czy Azteków nie był w stanie dotknąć drzwi chrześcijańskiego kościoła. Ot, taki sobie rzymskokatolicki czar.

– Wygląda na to, że masz pecha – stwierdził Jim, ocierając krew z warg.

– Ależ nie, panie Rook. To raczej pan i pańscy uczniowie macie pecha. Rytuał, który zamierzałem odprawić, jest bezbolesny. Dusza zostaje porwana, zanim ciało zdąży odczuć ból. Lecz gdy Lęk wedrze się tutaj, zabierze was wszystkich w ten sam sposób, w jaki zabrał Fynie i Mike'a. Nie jest pan w stanie nawet wyobrazić sobie tego bólu.

Jim nie odpowiedział, nawet nie spojrzał na Rafaela; wbił wzrok w podłogę. Odetchnął głęboko trzy czy cztery razy, aby się przygotować, potem bez ostrzeżenia rzucił się na niego z największą szybkością, rycząc ile sił w płucach. Złapał Rafaela za koszulę i przepchnął go przez kaplicę pod ołtarz. Rafael potknął się na stopniach prowadzących do ołtarza i poleciał do tyłu, wymachując ramionami w bezskutecznej próbie uratowania się. I może by się mu udało, gdyby nie zahaczył stopą o kadzielnicę. Runął pomiędzy zapalone świece, wywracając dziesiątkami kandelabry z kutego żelaza.

Nagle znikąd wytrysnął długi jęzor pomarańczowego płomienia. Włosy Rafaela zajęły się ogniem, podobnie jak jego ubranie. Leżał na plecach, zbryzgany gorącym woskiem, usiłując wydostać się spomiędzy żelastwa. Zaczął krzyczeć i szarpać płonącą koszulę, lecz im bardziej się miotał, tym wścieklejsze stawały się płomienie. Jim ruszył ku niemu, by mu pomóc, lecz wówczas kot niegdyś noszący imię Tibbles zaatakował go. Wskoczył mu na ramię i sięgnął pazurami do twarzy. Jim w odwecie trzepnął go po bokach, lecz kot wbił głęboko pazury i zębami zaczął szarpać ucho swej ofiary. Jim złapał stworzenie za ogon i oderwał od siebie, rozrywając przy tym płaszcz. Zakręcił syczącym i prychającym zwierzęciem nad głową i cisnął wprost w płonące ramiona Rafaela. Kot zapiszczał, lecz nie mógł uciec. Pojedynczy smrodliwy jęzor płomienia opalił mu całe futro, zamieniając go w okopcony, czerwony szkielet rodem z koszmarnego snu.

Rafael próbował jeszcze wydostać się spomiędzy żeliwnych świeczników. Zdołał unieść głowę, lecz był już zmieniony nie do poznania. Włosy przypominały poczerniałe kępki, twarz wyglądała jak maska zrobiona z surowej wątroby. Z każdym oddechem dym wydobywał się z jego płuc. Jim mógł jedynie odwrócić wzrok.

Zaszokowani uczniowie wciąż stali zbitą grupką przy drzwiach. Na zewnątrz wszystko ucichło, lecz Jim nie miał szczególnej ochoty otwierać drzwi, by się przekonać, czy Lęk jeszcze tam jest. Kaplicę wypełniał dym i smród zgrilowanej, zgniłej wieprzowiny.

– Czy widzieliście, żeby ktoś się kiedyś tak fajczył? – zapytał głęboko wstrząśnięty Nevile. – W życiu nie widziałem, żeby ktoś się tak fajczył. Ten facet musiał mieć zamiast krwi wysokooktanową benzynę.

Sandra szlochała na ramieniu Phila, podczas gdy Dolly i Maisie, zielone na twarzy, obejmowały się żałośnie. Nawet Charles miał niewyraźną minę.

– Myśli pan, że na zewnątrz jest już bezpiecznie? – za-Pytał David.

– Nie bardzo wiem, co udało się nam osiągnąć… – powiedział Jim – czy na dobre pozbyliśmy się Lęku. Ale na wszelki wypadek poszukajmy innego wyjścia. Pójdę pierwszy. Ja przynajmniej jestem w stanie dostrzec tego potwora, zanim kogoś zaatakuje.

Świece wokół Rafaela wypaliły się. Jim podszedł do ciała i ujrzał na nim zwęglone szczątki kota. Oczywiście to wcale nie był Tibbles, lecz kot z piekła, wiedźmi domownik. Jim nie potrafił wszakże pozbyć się uczucia żalu. Gdyby tak ludzie i zwierzęta, których się kiedyś kochało, mogli naprawdę powrócić do życia…

Zbliżył się do „Susan", by spojrzeć na nią jeszcze raz, ale w ostatniej chwili coś go powstrzymało. Może było to falowanie jej woalki, a może pulsowanie sukni? Na podłodze obok jej stóp dostrzegł trzy czy cztery larwy i postanowił nie unosić cienkiej zasłony i nie sprawdzać, co się pod nią kryje. Jeśli Rafael powiedział mu prawdę, stworzył ją z martwego ciała i nie mogła być niczym więcej jak tylko martwym ciałem.

Jim poprowadził uczniów przez kaplicę do niewielkich drzwi na tyłach pomieszczenia. Przez cały czas wypatrywał najdrobniejszego nawet poruszenia pośród cieni, każdego podmuchu zrywającego się wiatru. W ogrodzie misji panowała cisza, zakłócana jedynie odległymi odgłosami ruchu na nadbrzeżnej autostradzie i szmerem oliwnych liści. Jim wyszedł na żwirową ścieżkę i rozejrzał się dookoła, lecz wyglądało na to, że Lęk odszedł. Skoro Xipe Totec znalazł śmierć w płomieniach, być może po prostu rozpłynął się i rozwiał w nicość.

Bez przeszkód dotarli do autobusu. Wsiedli do środka, część dziewcząt płakała. Jim posadził Roda za kierownicą, sam zaś postanowił pilotować go w swoim lincolnie.

– Chciałbym podziękować wam wszystkim – powiedział. – Stanęliście przed bardzo trudnym wyborem. Musieliście wybierać między swoim rówieśnikiem, który oferował wam coś pozornie magicznego, a mną. Wiecie, że ja nigdy niczego wam nie obiecywałem. Jedynie wy sami możecie dać sobie coś trwałego i wartościowego. Kiedy zaufaliście mi i zdecydowaliście się zamknąć te drzwi, zrozumiałem, że jest to wyraz waszej wiary w siebie; o nic więcej nigdy was me będę prosił.

Nagrodzili tę przemowę bladymi oklaskami, a potem Jim wysiadł z autobusu i przeszedł do swojego samochodu. Rod zatrąbił na niego i pokazał mu uniesiony w górę kciuk.

Bardzo wolno Jim przejechał krętą drogą do wjazdu na autostradę. Jego oczy zasnuwały łzy, światła tańczyły mu przed oczyma niczym błędne ogniki. Przez cały czas podejrzewał, że wskrzeszony Tibbles nie jest prawdziwy; wskrzeszona Susan również zachowywała się dosyć niepokojąco. Lecz obudzili w nim uczucia, które żywił do nich, nim umarli, i teraz na nowo opłakiwał ich utratę.

Tej nocy nie wrócił do domu. Zatrzymał się u George'a Babourisa. Wypili wielkie ilości retsiny i rozmawiali, a gdy George zaczął chrapać, Jim oglądał telewizję, dopóki nie nadeszła pora pójścia do pracy.

Porucznik Harris wykazał się nietypową dla siebie cierpliwością, kiedy zjawił się tego ranka w West Grove. Usiadł z Jimem na południowej trybunie szkolnego stadionu i z zapałem zabrał się do przeżuwania gumy.

– Byłem dzisiaj na miejscu zbrodni – powiedział. – Dobrze się rozejrzałem, wie pan? Obejrzałem sobie szczątki Mike'a DiLukki, szczątki Rafaela Diaza i szczątki pańskiego kota.

– Obejrzał pan także ciało Susan? Harris wyjął chusteczkę i otarł pot z karku.

– Szczątki, które zdaniem pana są zwłokami pani Susan Randall, w rzeczywistości nie są szczątkami pani Randall. Lekarzowi sądowemu udało się ustalić w miarę swych możliwości, że należą do kilku różnych ludzi. Pamięta pan te ludziki układane z klocków lego? To właśnie tam znaleźliśmy. Wszystkie w jednym stroju, żeby było ciekawiej.

Jim nie odpowiedział. Nawet nie musiał rozmawiać z porucznikiem Harrisem, gdyby tego nie chciał. Lecz zależało mu na tym, by się dowiedzieć, co policja odkryła rano w misji – kto wie, może Harris mógłby pomóc mu zrozumieć wydarzenia ostatniego wieczoru. Przede wszystkim pragnął upewnić się, czy zdołali zniszczyć Lęk.

Porucznik Harris obserwował dwóch młodych graczy ganiających po boisku.

– Ten wielki chłopak jest niezły.

– To Rod Wiszowaty. Wielkie serce.

– Coś panu powiem – rzekł Harris. – Kiedy obejrzałem sobie dziś rano to miejsce zbrodni, za nic w świecie nie mogłem sobie wyobrazić, co się tam wydarzyło; i w dalszym ciągu nie mogę.

– Już panu mówiłem. Mike został zaatakowany przez nie zidentyfikowanego osobnika… albo osobników. Rafael spanikował i wpadł na świece. Susan zaś… hm, hm…

– Tego, co się stało z Susan, pan nie potrafi wyjaśnić.

– Nie, nie potrafię. Wedle mnie była zupełnie normalną osobą. Nawet z nią wczoraj rozmawiałem.

Chociaż szczątki znalezione w jej sukni miały przynajmniej sześć, może siedem tygodni i należały do co najmniej jedenastu ludzi?

Jim nie wiedział, co ma na to odpowiedzieć. Harris poczęstował go gumą, lecz Jim nie skorzystał.

– Dzięki, wolę melonową.

Porucznik żuł przez chwilę w milczeniu, a potem oznajmił:

– Jest jeszcze coś, czego nie potrafi pan wyjaśnić. Pojechaliśmy pod adres Rafaela Diaza i nikt o nazwisku Diaz nigdy tam nie mieszkał.

– Co takiego?

– To wypożyczalnia kaset wideo. Nie ma tam żadnych pomieszczeń mieszkalnych. Sprawdziliśmy też dokumenty szkolne Rafaela Diaza i okazały się całkowicie fałszywe, W najdrobniejszych szczegółach, łącznie z numerem polisy ubezpieczeniowej jego ojca.

– To szaleństwo! Poznałem jego rodziców, zanim zaczął tutaj uczęszczać.

– Może pan jedynie powiedzieć, że poznał pan ludzi, którzy podawali się za jego rodziców.

– Pewnie ma pan rację. Ale zachowywali się tak, jakby byli jego rodzicami. Wie pan, zależało im na tym, aby nauczył się czytać i tak dalej. Co jeszcze mogę dodać?

– Nie wiem. Ale dlaczego odnoszę wrażenie, że coś pan przede mną ukrywa? Przypuszczam, że wie pan coś ważnego, co panu wydaje się kompletnie bezsensowne, a co mogłoby się okazać pomocne w moim śledztwie. Mam rację?

– Nie wiem, skąd u pana to wrażenie?

– To, co stało się wczoraj w misji Santa Ysabel, nie było zbrodnią w normalnym znaczeniu tego słowa. To było wydarzenie, rozumie pan? Tak jak zabójstwo Sharon Tate. Pod krwawymi szczegółami skrywało się głębsze znaczenie. Był w tym jakiś cel. I miało to jakiś związek z zabójstwem Fynie McFeagh. Coś tu się dzieje i bardzo chciałbym choćby odrobinę to zrozumieć.

Jim odczuł poważną pokusę opowiedzenia mu o demonie i Lęku, ale było to niewykonalne, chyba że chciał zostać uznany za chorego psychicznie i narazić się na podejrzenie, że jest głównym sprawcą.

– Będę musiał jeszcze raz porozmawiać z pańskimi uczniami. Pewnie już mają dosyć mojego widoku.

– To dobre dzieciaki, pomogą panu.

– Mam nadzieję, że nie planuje pan więcej wycieczek?

Jim pokręcił przecząco głową. Oczyma wyobraźni wciąż widział płonącego Rafaela. Zajęte ogniem włosy, okoloną płomieniami twarz. Wciąż widział kota niegdyś noszącego imię Tibbles, podrygującego w ramionach Rafaela. Wciąż widział Susan albo też coś, co wziął za Susan – jej oczodoły wypełnione muchami i robaki zwisające z ust.

– Nic panu nie jest? – zapytał Harris spoglądając na niego uważnie. – Jeśli chce pan wiedzieć, wygląda pan dosyć nieszczególnie.

– Jasne… To tylko opóźniony szok. Lepiej będzie, jak wrócę do klasy.

Wszyscy siedzieli w milczeniu na swoich miejscach. Niektórzy czytali. Stanley pisał coś zawzięcie. Lecz większość z nich po prostu czekała na niego.

Na swoim biurku zobaczył niewielki stosik zielonych onyksowych naszyjników, bransoletek i pojedynczych paciorków. Podszedł powoli do niego i zamknął kilka z nich w dłoni. Żaden z uczniów nie odezwał się ani słowem, ale nie było to potrzebne. Tak właśnie pokazali Jimowi, że znowu są wobec niego lojalni.

– Otwórzmy Poezję amerykańską na stronie sto trzydziestej drugiej – powiedział cicho. – Przeczytajmy Niedzielny poranek. Beverly, ty pierwsza.

Beverly otworzyła książkę i zaczęła czytać. Jim stanął przy oknie, wyglądając na zewnątrz. Pozostało mu tyle pytań, na które nie otrzymał odpowiedzi. Miał wrażenie, że całe jego życie zostało wywrócone do góry nogami, a wciąż nie rozumiał dlaczego.

Czyż w raju śmierć w nic się nie przemienia? Nie spada dojrzały owoc? A może gałęzie Wciąż uginają się pod owym doskonałym niebem Niezmienne, a jednak niczym nasz świat nietrwały…

Wtedy właśnie wydało mu się, że dostrzegł nagłe poruszenie wśród drzew, jak gdyby zakołysał nimi przelotny podmuch wiatru. Wydało mu się, że dostrzega cień przesuwający się przez trawę.

Dreszcz niepokoju przebiegł mu po skórze. Wiedział, że zapewne to jedynie objaw przeczulenia. Podmuch wiatru był zwykłą bryzą, cień zaś rzucony został przez samotną chmurę. A jednak nie potrafił uwolnić się od nieprzyjemnego uczucia, że wkrótce wydarzy się coś okropnego i że nie było to ich ostatnie spotkanie z Lękiem, jeszcze nie.

ROZDZIAŁ 16

Kiedy wrócił wieczorem do domu, pan Etchemendy, gospodarz budynku, wyszedł pośpiesznie ze swego biura. Był niskim, przygarbionym mężczyzną o rzednących włosach. Nosił okulary w grubych oprawkach, nieodmiennie ubierał się w wyciągnięty sweter z zielonej wełny i z kieszeniami wypełnionymi najprzeróżniejszymi śrubkami, bezpiecznikami i podobnymi drobiazgami.

– Panie Rook, chciałbym tylko panu powiedzieć, jak mi było przykro, kiedy usłyszałem o śmierci pańskich dzieciaków. Nie wierzyłem własnym oczom, gdy to zobaczyłem w telewizji.

– Tak, dzięki. Mnie najbardziej jest żal rodziców tych dzieci.

– I ta kobieta. To chyba nie była ta kobieta, która mieszkała u pana?

– Tak – odparł Jim, siląc się na cierpliwość. – To była ona.

– No, tak mi przykro. Proszę przyjąć najszczersze wyrazy współczucia ode mnie i od małżonki.

– Dzięki rzekł Jim. – Udało się panu naprawić moje drzwi?

– Drzwi owszem. Okno musiałem zabić deskami. Jest ciemno, więc nie powinien pan zauważyć różnicy. Oto pański nowy klucz.

– Proszę dać mi znać, ile jestem panu winien – powiedział Jim i ruszył schodami w górę.

– Co się właściwie stało w Santa Ysabel? W telewizji mówili, że jednego z tych dzieciaków rozerwało na kawałki – zawołał gospodarz.

Jim zatrzymał się, ściskając kurczowo poręcz.

– Stało się coś złego, panie Etchemendy, tylko tyle mogę panu powiedzieć. Stało się coś bardzo, bardzo złego.

– Ale co to było? Niedźwiedź czy co? W wiadomościach tego nie wyjaśnili.

– Nie wiem. Coś podobnego do niedźwiedzia. Policja i urząd koronera próbują to sobie teraz poskładać w logiczną całość.

Wspiął się na piętro i przeszedł przed podest. Niegdyś jego drzwi były kasztanowe. Teraz miały kolor żółtobrązowy. Otworzył je i wszedł do środka. Etchemendy zrobił wszystko, co było w jego mocy, by tam posprzątać, lecz mieszkanie wciąż wyglądało niczym arena w dzień po zakończeniu rzymskich igrzysk. Wszędzie walały się papiery i poduszki, wszystkie zdjęcia na ścianach wisiały pod najdziwniejszymi kątami. Rzucił płaszcz na sofę i poszedł do kuchni po puszkę piwa.

Włączył telewizję, by posłuchać wiadomości. Ujrzał samego siebie rozmawiającego z dziennikarzami przed budynkiem szkoły.

– Michael DiLucca to już drugi uczeń z pańskiej klasy dosłownie rozerwany na strzępy… orientuje się pan może, kto to robi i dlaczego? Przecież chyba musiał pan coś widzieć, kiedy zginął Michael?

– Nikt spośród moich uczniów niczego nie widział. Będziecie państwo musieli zaczekać na raport koronera.

– A co z tym chłopcem, który spłonął żywcem? Jak do tego doszło?

– Przepraszam… nic więcej nie mogę państwu powiedzieć. Nasza szkoła przeżyła wczoraj potrójną tragedię, wszyscy jesteśmy wstrząśnięci i wyczerpani.

Wciąż jeszcze oglądał telewizję, gdy ktoś zastukał do drzwi. Zapewne Myrlin ma ochotę trochę po węszyć i dowiedzieć się, co się dzieje.

– Proszę, jest otwarte.

Ktoś przeszedł przez pokój szeleszcząc ubraniem i stanął tuż obok niego. Wyczuł charakterystyczny zapach i odwrócił głowę. Rozpoznał Obsession Calvina Kleina, a stojącą przy nim osobą była Valerie, w lśniącej purpurowej sukni stylizowanej na chińską, z guzikami z przodu – od szyi do samego dołu.

Jim był tak zaskoczony jej widokiem, że nie mógł wykrztusić ani jednego słowa. Czuł się tak, jak gdyby wyssano mu całe powietrze z płuc i nigdy już nie miał odetchnąć pełną piersią.

– O co chodzi? – zapytała Valerie. – Sądziłam, że ten kolor naprawdę do mnie pasuje.

Jim wyciągnął dłoń, by dotknąć jej ramienia. Wydawała się realna, ale podobnie było z „Susan", gdy wyłoniła się z ciała Valerie.

– Wyglądasz okropnie – stwierdziła. – Coś ty porabiał?

Jim musiał usiąść.

– Myślałem, że nie żyjesz – powiedział. – Naprawdę myślałem, że nie żyjesz.

– Pojechałam na trzydniowy kurs nauki tańca w Pasadenie. Różnica rzeczywiście jest chyba niewielka. Nie było tam ani jednego faceta poniżej siedemdziesiątki.

Jim wyprostował się i ścisnął jej dłoń.

– Po prostu strasznie mi ulżyło, to wszystko. Twoja interpretacja tarota… wszystko się spełnia. Poświęcone miejsce, wszystko.

– Wiem – odparła. – Dlatego do ciebie zaszłam. Obejrzałam wiadomości. Chcesz mi o tym opowiedzieć?

Jim skinął głową. Pozbyłby się wielkiego ciężaru, mogąc przynajmniej porozmawiać o wydarzeniach ostatniego wieczoru z kimś, kto wierzył w istnienie innych światów i rzeczywistą naturę duchów. Lecz najpierw opowiedział jej, jak Rafael stworzył drugą,,Valerie" z ludzkiego ciała, a potem urobił ją na kształt,,Susan".

– W życiu czegoś takiego nie widziałem. To naprawdę mogła być ona, z wyjątkiem tego, że zawsze spała z otwartymi oczami.

– A co z kotem? – zapytała Valerie, rozglądając się po mieszkaniu.

– Spłonął wraz z Rafaelem. Obaj spalili się na popiół.

– A Lęk?

– Nie wiem. Jak tylko Rafael spłonął, on także zniknął. Ale nie jestem pewien, czy pozbyliśmy się go na dobre, czy też wciąż jeszcze się gdzieś czai. Wydaje się kierować ku ludziom, którzy mają przy sobie te onyksowe paciorki rozdawane przez Rafaela. Widzisz, kiedy zaatakował Charlene, zerwałem jej naszyjnik i paciorki rozsypały się po trawie… i dokładnie w tej chwili Lęk jakby stracił orientację. Tak więc dopilnowałem tego, by wszystkie zostały zamknięte w szkolnym sejfie.

– Ale ty nie miałeś na sobie naszyjnika, a jednak Lęk przybył po ciebie.

– Miałem w kieszeni trzy paciorki z naszyjnika Charlene. Myślę, że tyle mu wystarczyło.

– Może przydałaby ci się jeszcze jedna wróżba – podsunęła Valerie. – Przynajmniej będziesz wiedział, czy twoim uczniom w dalszym ciągu coś grozi.

– Instynkt podpowiada mi, że już jest po wszystkim. Skoro Rafael nie żyje, nie ma tego, kto mógłby przyzwać Lęk, prawda? A jeśli Lęk nie dostanie potrzebnych mu dusz, zapewne po prostu się rozpadnie.

– Rafael nie żyje, ale czy Xipe Totec także? Rafael był "ko ludzkim ciałem… Xipe Totec może wyszukać sobie

– Nie zauważyłem żadnego ducha opuszczającego ciało Rafaela, kiedy płonął.

To przynajmniej jedna dobra nowina, nieprawdaż? Ale z twoich opowieści wynika, że jest straszliwym oszustem i kłamcą. Zobacz tylko, jak sprytnie ściągnął całą twoją klasę do misji Santa Ysabel.

Wiem. Ale nie jestem pewien, czy chcę, byś jeszcze raz mi powróżyła. Dzięki. Czasami wolę nie wiedzieć, co mi się przytrafi. Posłuchaj, może postawię ci kawę i niezwykle tuczące ciastko, a ty opowiesz mi ze szczegółami o swoim kursie? Nawet nie wiesz, jak dobrze znowu cię zobaczyć.

– Powiesz glinom? – zapytała Valerie. – O czym miałbym im powiedzieć?

– W tym parku musiałeś pochować czyjeś szczątki. Nie sądzisz, że powinieneś to zgłosić? Ktokolwiek dostarczył elementów dla twojej „Susan", musiały to być fragmenty czyjejś żony, matki albo dawno zaginionej ukochanej.

– Wiem. A jednak, z technicznego punktu widzenia, zakopując te szczątki stałem się wspólnikiem mordercy. W najlepszym razie aresztują mnie za utrudnianie śledztwa. Mogę nawet zostać oskarżony o zamordowanie tych kobiet.

A może uda ci się znaleźć jakiś sposób na zgłoszenie tego, nie stawiając siebie zarazem w niekorzystnym świetle? Wiem, że gdybym utraciła bliską mi osobę, a ktoś znalazł jej szczątki, naprawdę chciałabym zostać o tym powiadomiona. Tylu ludzi nie wie, że najbliższa im osoba nie żyje… gdybyś miał pojęcie, ile cierpienia to oznacza… nie tylko dla żywych, ale i dla umarłych.

– Chodźmy na tę kawę – odparł Jim, biorąc ją za rękę.

Wczesnym rankiem obudził go dźwięk telefonu. Okno w sypialni zabite było deskami, więc początkowo sądził, że wciąż jeszcze jest środek nocy. Zapalił nocną lampkę.

– Jak myślisz, która teraz jest godzina, do jasnej cholery? – rzucił do słuchawki.

– Dziesięć po szóstej, panie Rook. Tu porucznik Harris. Przepraszam, że pana obudziłem, ale obawiam się, że znowu mam dla pana niedobre wiadomości.

Jim usiadł w łóżku i przygładził dłonią włosy.

– Niech pan strzela.

– Czy ma pan ucznia o nazwisku Dean Krauss?

– O Boże, czy coś mu się stało? Proszę mi nie mówić, że on nie żyje.

– Nie, nie, żyje, ale jest w ciężkim stanie. Napadnięto go wczoraj w nocy w parku West Grove. Wygląda na to, że szedł na skróty do domu, kiedy obskoczyło go sześciu czy siedmiu facetów. Nie miał przy sobie pieniędzy, więc pobili go żelaznym prętem i łańcuchem od motocykla.

– Jaki jest jego stan?

– Cóż… rozmawiałem z chirurgiem jakieś dziesięć minut temu. Przeżyje, ale istnieje niebezpieczeństwo uszkodzenia mózgu, będzie też konieczna operacja plastyczna twarzy.

– Gdzie teraz jest? Powinienem go odwiedzić.

– Proszę z tym trochę zaczekać, panie Rook. Jest przy nim jego rodzina, nie sądzę, by ucieszyli się z ewentualnego zainteresowania mediów, które skupiają się wokół pana. Część dziennikarzy zaczyna już napomykać o przeklętej klasie.

Jim spojrzał na swe pobladłe odbicie w popękanym lustrze.

– Nie pojmuję tego… kiedy to się stało?

– Mniej więcej kwadrans przed północą. Wracał do domu z treningu koszykówki w Gerry's Gym.

– Zdecydował się skrócić sobie drogę, idąc przez park West Grove? Tam jest ciemno jak w kominie, wszystkie lampy zostały zdewastowane. A Dean boi się ciemności… nie mogę nawet myśleć o wszystkich ćpunach i menelach, którzy gromadzą się w tamtej okolicy.

W tym momencie zorientował się, że Dean bał się ciemności, zanim Rafael go oczyścił. Szedł na skróty przez park, ponieważ wcale się nie bał.

– W porządku – powiedział. – Dziękuję, że mnie pan powiadomił.

– Pan i ja… musimy umówić się na jeszcze jedną randkę, panie Rook. Im dłużej pracuję nad tą sprawą, tym mniej wiem.

– Chyba nie myśli pan, że napad na Deana mógł mieć coś wspólnego z Fynie i Mike'em?

– Pan niech mi na to odpowie. Mógł, czy nie?

– Nie widzę żadnego związku między tymi wydarzeniami. Cokolwiek zabiło Fynie i Mike'a, nie używało żelaznych prętów, prawda? Rozdarło ich na strzępy dłońmi albo pazurami, zgadza się?

– Wspominałem o jakichś pazurach?

– Nie pamiętam. Ale nawet gospodarz budynku, w którym mieszkam, dopytywał się, czy to aby nie był niedźwiedź.

Harris milczał przez tak długą chwilę, że Jim zaczął się zastanawiać, czy policjant nie odłożył słuchawki. W końcu wszakże odchrząknął i oznajmił:

– Najnowszy raport lekarza sądowego wymienia i jedno, i drugie. Ręce i pazury. Więc co to mogło być pana zdaniem?

– Nie wiem. Może człowiek z tresowanym lwem na smyczy?

– Czy to miał być dowcip? Naprawdę sugeruje pan, że mężczyzna z tresowanym lwem na smyczy przeszedł po południu przez kampus West Grove? I nikt go nie zauważył?

– A co może być alternatywą? Niedźwiedź? Goryl? Co mogę panu powiedzieć, poruczniku? Jestem równie zdezorientowany jak pan.

– Cóż, jestem skłonny w to uwierzyć. Ale wciąż sądzę, że coś pan przede mną ukrywa. Istnieje jakiś związek między tymi incydentami, pan go zna, a ja nie. Wyraz twarzy Fynie McFeagh wskazywał na to, że się nie bała napastnika. Mikę DiLucca wręcz się uśmiechał. Niech pan powie, kto by się uśmiechał, będąc rozrywanym na kawałki niczym szmaciana lalka? A Dean Krauss… jak pan sam wspomniał, ten młody człowiek miał świra na punkcie ciemności. Jego matka powiedziała mi, że od trzeciego roku życia spał przy zapalonym świetle.

Pan nie jest taki głupi, poruczniku, pomyślał Jim. Jest pan coraz bliżej.

Porucznik Harris natomiast dodał:

– Wszyscy ci uczniowie chodzili do tej samej klasy. Żaden z nich nie wykazał ani cienia instynktu samozachowawczego, obecnego u każdej ofiary morderstwa czy napadu. Dean otrzymał kilkanaście ciosów prętem, a nawet nie podniósł ręki, by się osłonić. Czegoś takiego w życiu nie widziałem, w życiu. Jeśli nawet zaatakuje mnie facet z mieczem samurajskim, mogący obciąć mi palce, i tak podniosę ręce, by osłonić twarz. To żadna taktyka, to odruch. A jednak te dzieciaki wyraźnie go nie miały.

– Do czego pan zmierza, poruczniku?

– Sam chciałbym to wiedzieć. Ponieważ odkryłem też, że inny pański uczeń, David Pyonghwa, został przyjęty w stanie śpiączki do szpitala, gdzie odwiedził go pan oraz Rafael Diaz, z zamiarem wyrwania go z komy. Co też się wam udało, lecz zanim to nastąpiło, Rafael Diaz oraz jeden ze szpitalnych strażników odnieśli obrażenia, zniszczonych zostało też kilka okien i krzeseł. Więc o co chodziło w tym wypadku? Czy to także powiązane było z Fynie i Mike'em?

– Poruczniku, nie wiem, jak mam panu odpowiedzieć. Dobrze – westchnął Harris – w takim razie dajmy mu spokój. Ale jeśli wie pan o tej sprawie coś, czego mi in nie mówi, panie Rook, a ja się tego dowiem, osobiście przybiję pański tyłek do słupka szkolnej bramki. Jim odłożył słuchawkę. Był zbyt zdenerwowany, by nawet rozważać powrót do łóżka. Poszedł do kuchni i zaparzył sobie mocnej arabskiej kawy. Boże, jakby Dean nie wycierpiał dostatecznie wiele od życia, musiał jeszcze zostać ciężko pobity. Co takiego powiedział Rafael? „Nie chodzi o to, co oni zrobili, panie Rook, a o to, co pan zrobił! Stworzył pan z nich ściśle ze sobą zżytą grupę, złączoną głębokimi uczuciami". Innymi słowy uczynił z nich doskonały cel dla Xipe Toteca. Jim zaczął podejrzewać, że Lęk wciąż krąży wokół nich… w dalszym ciągu poluje na nich, i nigdy, przenigdy nie da im spokoju.

Przyjechawszy do szkoły, poinformował drugą klasę specjalną o wypadku Deana. Brakowało pięciu spośród pozostałych przy życiu uczniów. Po szoku doznanym w Santa Ysabel Maisie i Dolly zrobiły sobie wolny dzień, natomiast rodzice Molly nie zamierzali wypuścić jej do szkoły, dopóki „Rozpruwacz z West Grove" nie trafi za kratki. Phil i Nevile po prostu nie przyszli na zajęcia, ale w drugiej klasie specjalnej nie było to nic niezwykłego. Większość z nich potrafiła się skoncentrować jedynie na bardzo krótko i chociaż umieli przeżywać magię języka, byli w stanie robić to nie dłużej niż przez piętnaście minut tygodniowo. Virgil stwierdził kiedyś, że Walt Whitman był wielki, lecz po przeczytaniu pierwszej strony „zaczyna mnie boleć głowa".

Jim przez jakiś czas spacerował między ławkami i w końcu zdecydował się powiedzieć:

– Rafael odebrał wam wasze fobie. Strach przed pająkami, strach przed zamkniętą przestrzenią, strach przed ciemnością. Wasze irracjonalne lęki. Strach przed rzeczami, które, myśląc logicznie, nie mogły wyrządzić wam krzywdy. Ale teraz zaczynam rozumieć, że pozbawiając kogoś jego irracjonalnych lęków, odbiera się mu także sporą część tych bardziej racjonalnych… zdroworozsądkowych obaw. Ciemność sama w sobie jest niegroźna, ale rzeczą rozsądną jest unikanie ciemnych miejsc nocą, zwłaszcza w okolicy, gdzie mieszka Dean. Pobyt na dachu wysokiego budynku niczym szczególnym nie grozi, poza tym że można potknąć się, upaść albo zostać zepchniętym. Wygląda na to, że utraciliście wszystkie wasze lęki. Ale bez nich będziecie szli przez życie, nie zachowując ostrożności, nie zabezpieczając się przed ogniem, utonięciem, jadowitymi owadami, w ogóle przed niczym.

– Mnie się to podoba, że niczego się nie boję – odparła Sandra. – Teraz mogę łapać pająki i nawet nie zadrży mi ręka.

– ja śpię lepiej – dodał David Pyonghwa. – Już wcale nie myślę o Yamie.

– Charlene? – zapytał Jim. – A ty?

– Nie boję się już otyłości. Nawet pan nie wie, jak bardzo odmieniło to moje życie. Choćby tylko dlatego, że potrafię przyznać się do otyłości i nie martwię się tym.

– Ale co z Deanem? – zapytał Jim.

– Z Deanem? Miał niefart i tyle – stwierdził Virgil.

– To wcale nie był pech, lecz błędna ocena sytuacji. A pierwszą rzeczą, jaką się traci,.wyzbywając się lęku, jest zdolność trafnej oceny sytuacji. Strach j«st wam potrzebny, nieważne o ile lepiej czujecie się bez niego.

– Eee, ja nie potrzebuję strachu – odparł Charles. – Kiedyś bałem się ojca, a teraz nie, i nic lepszego w życiu mi się nie przytrafiło. Jeśli spróbuje tknąć mnie palcem… bach! Może mi pan wierzyć.

– To do was nie dociera, prawda? – zapytał Jim. – Lęk wciąż pragnie waszych dusz. Skoro nie zdobył ich za jednym razem podczas tego tak zwanego egzorcyzmu w Santa Ysabel, zamierza upolować je inaczej. Będzie się wami zajmował po kolei. Może potrwa to nieco dłużej, ale w końcu was dopadnie. Wasza nieustraszoność zabije was przedwcześnie. Będziecie zbyt szybko jeździć, zbyt wiele pić, palić krak. Czemu mielibyście się przejmować, skoro się tego nie boicie? Utoniecie, spalicie się, wypadniecie przez okno. Będziecie skakać ze spadochronem, jeździć na motorze, surfować.

– Brzmi ekstra – orzekł Virgil.

– Tak też będzie, dopóki pozostaniecie przy życiu. Ale długo nie pożyjecie, ponieważ zawsze będziecie grać zbyt ostro. Nie musicie mi wierzyć, pewnie i tak nie uwierzycie, gdyż nic was nie przeraża, absolutnie nic. Ale jestem przekonany… jeśli nie znajdziecie sposobu na odzyskanie swych dawnych lęków, wasz czas na tym świecie liczyć się będzie w miesiącach raczej niż latach… a może nawet i nie tak długo.

– Przeklęta klasa języka angielskiego z West Grove – zaintonował Charles niskim głosem Vincenta Price'a.

Wszyscy jeszcze się śmiali, kiedy otwarły się drzwi i do klasy wszedł szkolny strażnik, Rick Brought, trzymając czapkę pod pachą. Podszedł wprost do biurka Jima i powiedział:

– Lepiej niech pan wyjdzie na zewnątrz, panie Rook.

– Dobrze… słuchajcie, to potrwa tylko moment. Czytajcie dalej Niedzielny poranek, wers siódmy.

Podążył za Rickiem na korytarz i zamknął za sobą drzwi.

– Pięć minut temu do doktora Ehrlichmana zadzwonili rodzice Dolly Ausgarde – oznajmił strażnik.

Och, nie, pomyślał Jim. Nie Dolly, z niebieskimi oczyma, złocistymi włosami i cudowną próżnością młodości. Zdecydowanie najładniejsza dziewczyna w szkole.

– Ona nie żyje, panie Rook – wyjaśnił Rick. – Nie bardzo wiedzą, co się stało, ale wygląda na to, że przejechała ją ciężarówka na autostradzie. Weszła wprost pod koła i stanęła w miejscu, kierowca nie był w stanie nic zrobić.

Jim oparł się plecami o pomalowaną na zielono ścianę. Spojrzał na podwieszone pod sufitem lampy. Do jego uszu dobiegało poskrzypywanie trampek na wypastowanej podłodze, śmiechy i okrzyki jego uczniów.

– Wszystko w porządku, panie Rook? – zapytał Rick. – Przynieść panu szklankę wody?

– Nie, dzięki, Rick, nic mi nie jest. Powiedz doktorowi Ehrlichmanowi, że zaraz do niego przyjdę.

Stał tak przez chwilę czy dwie, podczas gdy Rick oddalił się pośpiesznie krokiem zaaferowanego człowieka. Smutek

Jima był tak wielki, że najchętniej wyszedłby na dwór, zaszył się wśród drzew i zaniósł płaczem. Ale teraz te dzieciaki potrzebowały go bardziej niż kiedykolwiek. Dla ich dobra musiał był spokojny, opanowany i przerażony.

Otworzył drzwi do klasy, w powietrzu gęsto było od papierowych samolotów, gumek i innych drobnych przedmiotów. Wszystko wylądowało z hukiem na podłodze, jakby właśnie skończyła się burza gradowa. Podszedł do swego biurka i spojrzał po kolei na każdego z osobna. Piękni zwyczajni, pełni nadziei, skorzy do pomocy, głupi, kłótliwi, marzyciele o ciężkich powiekach.

– Dolly nie żyje – powiedział po chwili.

ROZDZIAŁ 17

Valerie była z Jimem, gdy wieczorem zatelefonował porucznik Harris z informacją, że Dean Krauss przeszedł ciężką operację w celu usunięcia skrzepu z mózgu, lecz jego stan jest ciężki.

– Coś nowego w sprawie Dolly Ausgarde?

– Wyszła na autostradę, panie Rook. Byli z nią dwaj koledzy, najwyraźniej bawili się w wyzywankę. Obaj byli naćpani krakiem. We krwi Dolly nie znaleźliśmy ani śladu narkotyków.

– Czyli z rozmysłem stanęła na drodze przed rozpędzoną ciężarówką?

– Na to wygląda. Zbierali ją po całej okolicy. Jim przycisnął dłoń do czoła i zamknął oczy.

– Jest tam pan, panie Rook?

– Tak, jestem. Po prostu to już chyba więcej, niż jestem w stanie znieść.

– Nie zna pan jakiegoś powodu, dla którego Dolly Ausgarde mogłaby chcieć odebrać sobie życie?

– Oczywiście, że nie. Nie należała do najbystrzejszych, ale była bardzo ładna. To jedna z najpopularniejszych dziewcząt w całej szkole.

– Żadnych problemów z chłopcami, nic z tych rzeczy?

– O niczym takim nie wiem. Nie była chyba w ciąży, co?

– Nie. Ale jest coś, o czym musi się pan dowiedzieć.

– Aha, a o czym to?

– Kierowca ciężarówki zrobił wszystko, by ją wyminąć.

Powinien pan zobaczyć ślady opon na szosie. Stanął na hamulcach i skręcił w prawo, dając jej doskonałą sposobność zejścia mu z drogi. Ale ona zrobiła krok w lewo, prosto pod koła i uderzył ją z szybkością trzydziestu pięciu mil na godzinę. Nic więcej nie mógł już zrobić.

– O Boże – wyszeptał Jim.

– Pozostaje tylko powiedzieć amen – podsumował Harris. – Jest jednak jeszcze jeden szczegół. Kierowca przysięga, że dziewczyna uśmiechała się, kiedy ją uderzył. Uśmiechała się, jak gdyby wcale się nie niepokoiła.

– Z czego wywnioskował pan, że…?

– Nie wyciągam żadnych wniosków, panie Rook. To dochodzenie jest zbyt skomplikowane. Lecz rozsądna osoba mogłaby uznać, że Dolly nie bała się śmierci.

Jim zszedł na dół, by zajrzeć do Valerie. Drzwi były otwarte, nikt nie odpowiadał na jego pukanie. Z jej mieszkania dobiegał ostry, ziołowy zapach, woń zieleniny. Zajrzał do salonu, machając dłonią przed nosem, lecz nie znalazł tam Valerie. W końcu odszukał ją w kuchni, dłubiącą drewnianą łyżką w zawartości wielkiego metalowego rondla.

Uniosła ją odrobinę w górę. Potrawa była ciemnozielona i ociekała tłuszczem.

– Szpinak a la Grecque – oznajmiła. – Zaprosiłam George'a na kolację. Jim zajrzał do garnka.

– Szczęściarz z tego George'a – stwierdził. – Usiłuję na nowo rozpalić nasz stary romans. Szczerze mówiąc, nie pozostało mi nic innego. W porównaniu u staruszkami w pumpach z Pasadeny, George stanowi pierwszorzędny towar. Niech sobie nawet dłubie w uszach, przynajmniej jest mężczyzną.

– Ta wróżba, o której wspomniałaś… – zaczął Jim.

– Myślałam, że nie chcesz wiedzieć, co ci się przydarzy.

– Nie może być już nic gorszego niż to, co dzieje się obecnie.

– W takim razie nie ma sprawy, ale nie mogę poświęcić ci zbyt wiele czasu. Mam w piekarniku kleftiko i muszę zrobić sałatkę z fetą. Nie masz przypadkiem u siebie żadnych greckich nagrań? Kompletnie zapomniałam.

– Dysponuję jedynie Skrzypkiem na dachu, pozostawionym przez poprzedniego lokatora. Był rabinem.

Valerie wytarła dłonie i poprosiła go do salonu. Odszukała talię tarota i kazała mu ją przetasować.

– Zamknij oczy i poproś karty, by ukazały ci wszystko… to, co najciemniejsze i najjaśniejsze.

Jim wypełnił jej polecenie, lecz gdy zamknął oczy, był w stanie myśleć jedynie o Dolly wychodzącej przed rozpędzoną ciężarówkę. Oraz o Deanie, Mike'u i Fynie.

– Skup się – skarciła go Valerie, choć nie miał pojęcia, skąd wiedziała, o czym myślał.

Kiedy skończył tasować, rozłożyła karty na niewielkim stoliczku. Przez dłuższą chwilę spoglądała na nie, zakrywając usta dłonią.

– O co chodzi? – zapytał Jim. – Złe nowiny czy co? Valerie podniosła kartę przedstawiającą dwóch mężczyzn w dziwnych, średniowiecznych strojach, z ptakami siedzącymi im na głowach. Jeden zwrócony był twarzą, drugi plecami do patrzących. Jeden ptak był biały, drugi zaś czarny. Sznur małych ludzików, narysowanych bez zachowania perspektywy, maszerował przez dolną część karty.

– Stoisz przed niezwykle ważną decyzją – powiedziała Valerie. – Ta decyzja wpłynie na resztę twego życia i na tych, którzy na ciebie liczą.

Uniosła kolejną kartę. Byli na niej ludzie niosący kosze na głowach. Obcinali sobie dłonie i stopy i rzucali je naokoło jałowej ziemi.

– Jeśli dokonasz niewłaściwego wyboru, ty oraz ci, którzy na ciebie liczą, sami siebie zniszczycie. Być może nie dosłownie, lecz pod wszystkimi innymi względami, w każdym razie przestaniecie być sobą.

Trzecia karta była tą samą, która pojawiła się podczas pierwszej wróżby. Kaplica na szczycie wzgórza, lekko uchylone drzwi… i wyglądające zza nich czerwone ślepia.

– Zaczekaj no – odezwał się Jim. – Te oczy… wydawało mi się, że były żółte.

Valerie uważnie przyjrzała się karcie.

– Masz całkowitą słuszność. Były żółte.

– Nie ma dwóch takich samych kart? Jedna z żółtymi oczyma, a druga z czerwonymi?

– Nie, jest tylko ta jedna.

– To jak mogła się zmienić?

– Nie wiem. Ale spodziewam się, że ma to jakieś znaczenie.

– Na przykład jakie?

– Nie jestem pewna. Czerwień zawsze była kolorem krwi i choroby.

– Świetnie. Pokaż mi następną kartę.

Na czwartej karcie widniał czarny nagrobek na opustoszałym wybrzeżu. Wyryta na nim była liczba XVI.

– Szesnaście – stwierdziła Valerie. – To oznacza, że szesnastu ludzi umrze tego samego dnia.

Jim pośpiesznie obliczył w pamięci.

– W klasie zostało czternastu uczniów, do tego ja. Razem piętnaście. Plus ktoś jeszcze… Bóg jeden wie kto.

– Jim… nie powinieneś brać tego zbyt dosłownie.

– Czemu nie? Do tej pory wszystko zawsze się sprawdzało, dobrze mówię?

– Karty pokazują ci pewne ewentualności, nie nieuniknione zdarzenia. Ty możesz zmienić przyszłość sygnalizowaną przez karty… takie jest ich przeznaczenie. Przepędzają demony z kościołów, a zło z ludzkiego życia.

– W porządku. Pokaż mi ostatnią kartę.

Valerie podniosła ostatnią kartę i odwróciła ją. Widniał na niej niezwykły rysunek dwojga całujących się ludzi, mężczyzny i dziewczyny. Wydawali się zawieszeni pośród nocnego nieba, na tle księżyca, daleko pod stopami mieli ciemne czubki drzew.

– Co to oznacza? W kontekście pozostałych kart nie dostrzegam logicznego związku.

– To jedna z kart ukazujących ewentualne zakończenia – objaśniła Valerie. – Przedstawia rozwiązanie twego problemu.

– Pocałunek w locie? Co to za rozwiązanie?

– Naprawdę nie potrafię ci powiedzieć. Ale to czysto symboliczna scena. Tak naprawdę nikogo nie będziesz w locie całował.

Jim spojrzał na rozłożone karty i ogarnął go niepokój – zwłaszcza na widok tej z kaplicą na wzgórzu. Wiedział, jaki wybór go czeka, by uchronić uczniów przed śmiercią albo ciężkimi obrażeniami.

Podniósł się z miejsca.

– Dzięki, Valerie – powiedział, całując ją w policzek.

– Poczekaj – zatrzymała go. – Wybierz jeszcze jedną kartę.

Złapał pierwszą z brzegu i podał ją Valerie. Przedstawiała mężczyznę sięgającego dłonią do wnętrza pieca, by wydobyć rozpalony do czerwoności krucyfiks.

– No i? – zapytał ją. – Poparzę sobie palce czy co?

– Nie… ta karta oznacza, że kiedy nadejdzie czas, byś zrobił to, co będziesz musiał, nie wolno ci się wahać ani przez sekundę.

Następnego dnia wszystkie lekcje w klasie Jima odwołano na znak żałoby po Dolly, a do szkoły przyjechało dwóch psychologów, by porozmawiać z jej przyjaciółmi. Jim spędził cały dzień w bibliotece, starając się dowiedzieć jak najwięcej o wierzeniach Majów, a zwłaszcza o demonie noszącym imię Xipe Totec. Początkowo w ręce wpadały mu tylko suche rozprawy o kalendarzu Majów oraz setki teorii na temat zagadki ich wyginięcia i opustoszałych miast w sercu dżungli.

Niektórzy historycy przypuszczali, że powodem mogła być epidemia albo trzęsienie ziemi. Inni sugerowali, że prosty lud powstał wraz z niewolnikami przeciw bezproduktywnym kapłanom, których opętały tajemnice czasu i innych światów.

Jedna z dziwniejszych interpretacji odwoływała się do stwierdzenia, że Majowie mieli znacznie wolniejsze tętno od współczesnych ludzi -jedynie pięćdziesiąt dwa uderzenia na minutę, podczas gdy u współczesnego człowieka liczba wierzeń waha się w granicach od siedemdziesięciu pięciu do osiemdziesięciu – i w związku z tym stali się tak bardzo rozleniwieni i ociężali, że po prostu zmęczyli się życiem.

W książce Magia Majów napotkał taką myśl: „Ze względu tu swój odizolowany charakter, cywilizacja Majów stała się niezwykle zamkniętą społecznością – gospodarczo, religijnie i emocjonalnie. Jedna z legend głosi, że z krainy umarłych przybył demon, który pozbawił ich wszelkich lęków, a ponieważ byli tak blisko ze sobą związani, lęki te utworzyły potworną istotę, która zmasakrowała prawie wszystkich i zaniosła ich dusze do Mictlampy, meksykańskiego odpowiednika piekła. Ci, którzy przeżyli tę rzeź, wkrótce zginęli w dżungli bądź też z rąk innych Indian, jako że nie znali lęku i nie próbowali się bronić".

Jim zamknął książkę i usiadł wygodniej na krześle. Demoniczne karty tarota powiedziały prawdę: stał przed trudnym wyborem i dokładnie wiedział, na czym miał on polegać. Xipe Totec pragnął, by Lęk porwał wszystkich jego Podopiecznych za jednym zamachem. Lecz skoro to się powiodło, najwyraźniej gotów był zabierać ich dusze pojedynczo – będzie atakować wtedy, kiedy okażą się najbardziej bezbronni.

Jimowi pozostawała tylko jedna decyzja, i choć wiązała się z ogromnym ryzykiem, nie miał innego wyjścia. Będzie musiał zabrać uczniów do Santa Ysabel, lecz trzeba to zrobić w nocy, bo o tej porze Lęk przebywać musi na poświęconej ziemi. I będzie próbował zniszczyć go… Nie może utracić kolejnego ucznia; ból i tak był już nie do zniesienia.

Pojechał do domu, gdzie zrobił sobie kubek czarnej kawy i kanapkę z serem na starym chlebie ryżowym. Usiadł przy telefonie z listą uczniów w dłoni i zaczął wydzwaniać do nich do domów. Przyłapał się na tym, że czekając na połączenie, rozgląda się po mieszkaniu. Miał nieprzyjemne uczucie, że kot niegdyś noszący imię Tibbles wciąż tu jest, że skrada się pomiędzy krzesłami.

– Pani Gardens? Och, dzień dobry, jak się pani miewa, pani Gardens? Tu Jim Rook. Tak, to straszne. Potworna tragedia. Wszyscy jesteśmy wstrząśnięci. Tak, rozumiem, wzajemnie. Ale proszę posłuchać, czy Leslie jest w domu? Tak, naturalnie. Ale czy mógłbym z nią porozmawiać? Oczywiście, naturalnie.

Po chwili do telefonu podeszła Leslie.

– Proszę pana? – Jej głos brzmiał niepewnie i dziwnie miękko.

– Cześć, Leslie. Jak się czujesz?

– Chyba dobrze. Ale nie mogę przestać płakać.

– Nikt z nas nie może, kochanie. To był nasz najgorszy tydzień. Lecz jest coś, co powinnaś dla mnie zrobić. Czy sądzisz, że mogłabyś wyjść z domu dziś wieczorem… powiedzmy o dziesiątej albo jedenastej?

– Chyba tak. Zależy po co.

– Chcę, żebyś powiedziała rodzicom, że o północy odbędzie się msza żałobna za wszystkich kolegów, którzy zginęli. Tylko dla nas, drugiej klasy specjalnej, by łatwiej przyszło nam się pogodzić z ich odejściem.

Po krótkiej chwili Leslie odparła:

– Mówiąc, że chce pan, bym powiedziała rodzicom…

– Chcę dać ci do zrozumienia, że istnieje inny powód, dla którego musimy się dziś zebrać. Musimy wrócić do Santa Ysabel, Leslie, i stawić czoło temu, co zabiło Fynie, Mike'a i Dolly. Musimy znaleźć sposób na rozproszenie teeo byście odzyskali zdolność do odczuwania strachu. W przeciwnym razie zabije was wszystkich.

Leslie długo milczała.

– No, nie wiem… jak mielibyśmy to rozproszyć? Nikt tego nawet nie widzi oprócz pana.

– Obiecuję ci, że znajdziemy sposób. Musimy. Leslie, zaufałaś Rafaelowi, gdy zabierał wam wasze lęki. Teraz zaufaj mi, abyście mogli je odzyskać.

– Dobrze – powiedziała w końcu, choć z jej głosu wciąż przebijała głęboka niechęć.

– To świetnie. Podjadę po ciebie jakiś kwadrans po dziesiątej.

Zatelefonował po kolei do każdego z czternastu żyjących uczniów. Podobnie jak Leslie, wszyscy ciężko przeżywali to, co się wydarzyło. Zdołał jednak przekonać ich, że muszą wrócić do Santa Ysabel. W głębi serca musieli zdawać sobie sprawę, że bez strachu nie mają szansy na przeżycie.

Charles Mills Junior podsumował to, mówiąc do Jima:

– Pojadę z wami, na mur. Odkąd Rafael mnie oczyścił, jestem inną osobą. Coś panu powiem… kiedy nie czuje się strachu, to coś strasznego.

Zamierzał skorzystać ze szkolnego autobusu, lecz pan Forrester zarezerwował go na dwudniową wycieczkę do San Simeon dla siedmiu starszych uczniów z klasy autorskiej. Jim potrzebował co najmniej trzech samochodów, by zawieźć swoją gromadkę do Santa Ysabel, lecz nie podobał mu się pomysł sadzania uczniów za kierownicą. Wszyscy byli zestresowani, pogrążeni w smutku i wystraszeni; obawiał się, że mogłoby dojść do wypadku samochodowego.

Zastukał do drzwi Etchemendy'ego. Gospodarz wyjrzał na korytarz, trzymając w rękach na wpół rozmontowany silnik od odkurzacza.

– Hej. panie Rook. Nie ma pan przypadkiem przy sobie paru szczotek węglowych?

– Przykro mi, właśnie mi się skończyły. Ale tak sobie rozmyślałem o pańskim winnebagu.

– A to w związku z czym?

– Zastanawiałem się, czy nie mógłbym go pożyczyć. Tylko na dzisiejszy wieczór.

Etchemendy spojrzał na niego znad okularów.

– Zależy od tego, co będzie pan robił i z kim.

– Chciałem przewieźć paru uczniów wzdłuż wybrzeża, to wszystko. Urządzamy małą ceremonię upamiętniającą te zabite dzieciaki.

– Nie twierdzę, że nie mogę panu zaufać, panie Rook – powiedział Etchemendy. – Ale pańskie mieszkanie zostało zdemolowane już dwa razy w tym roku i nie bardzo chciałbym, by to samo spotkało mój pojazd kempingowy.

– Panie Etchemendy, przysięgam na głowę mojej matki, że zwrócę go panu w pokazowym stanie.

Etchemendy zniknął w biurze, by wyłonić się z niego z kluczykami w dłoni.

– Nie wiem, dlaczego to robię, panie Rook. Ufam panu tak samo, jak Richardowi Nixonowi.

ROZDZIAŁ 18

Za kwadrans dwunasta, kursując między Venice, Westwood, West Grove a Palms, Jim zdołał pozbierać wszystkich uczniów swej klasy. Wcisnęli się do winnebaga Etchemendy'ego, niektórzy usiedli na podłodze, inni na łóżku. Stanley najwyraźniej mianował sam siebie prawą ręką Jima i usiadł z przodu w obrotowym fotelu obok kierowcy.

Niewiele rozmawiali, co nie było niczym nieoczekiwanym; zbyt dużo rzeczy się wydarzyło i nie wiadomo, co ich jeszcze czekało. Ale wydawali się podekscytowani. W przeciwieństwie do Jima nie czuli strachu.

– Jak to zrobimy, proszę pana? – zapytał Stanley. – Skoro już się przegnało swój lęk, jak go odzyskać?

Jim spojrzał na zbliżający się znak drogowy. Od Santa Ysabel dzieliło ich zaledwie dwadzieścia minut jazdy i nie chciał przegapić zjazdu z autostrady.

Sięgnął do kieszeni swego wygniecionego płóciennego płaszcza i wyjął z niej garść zielonych onyksowych naszyjników i paciorków.

– Myślę, że to jest nasz klucz. Kiedy nałożycie taki naszyjnik albo będziecie mieli przy sobie taki paciorek, Lęk będzie w stanie was zwęszyć, a wtedy ruszy do ataku niczym wściekły pies.

– Ale Dolly nie nosiła swojego naszyjnika, kiedy zginęła – zaoponowała Leslie. – Ani Dean.

– To prawda. Ale im przydarzyło się coś innego. Nie zostali złożeni w ofierze, tak jak Fynie i Mike. Z tego, co wiem, ich dusze nie trafią do świata umarłych. Lecz Lęk musiał wiedzieć, co się z nimi stanie. W świecie takim jak nasz nie sposób przetrwać, nie znając strachu. Jaskiniowcy odczuwali lęk… to utrzymywało ich przy życiu. Piloci z czasów drugiej wojny światowej też się bali. Lekarze obawiają się zarażenia. Świat nie istniałby bez strachu.

– Co pan zamierza zrobić? – zapytał Nevile. – I po co panu te paciorki?

Jim uniósł jeden z nich do góry, tak by wszyscy dobrze go widzieli.

– Na każdym z nich znajduje się inskrypcja Majów. Zabrałem je dziś do biblioteki, by sprawdzić, czy uda mi się je odczytać, ale nie miałem zbyt wiele szczęścia. Pismo Majów w znacznej części pozostaje nieznane, a ponieważ Majowie byli odizolowaną społecznością, nie istnieją żadne pokrewne języki, które pomogłyby nam w jego zrozumieniu. Zdołałem odczytać zaledwie parę słów. Ten symbol zwykle występuje na rysunkach przedstawiających ofiary z ludzi. Znaczy tyle co „brać" albo „odebrać życie". Ten zaś ma coś wspólnego z „przechodzeniem na drugą stronę". Może oznaczać przejście przez wodospad do ukrytej jaskini albo też można go interpretować jako przejście ze świata żywych w zaświaty. Musicie sprawić, by Lęk uwierzył, że pragniecie zostać zabrani. Musicie udawać, że nie boicie się złożenia w ofierze.

– Ale ja nie muszę udawać – powiedziała Sandra.

– Ani ja – dodał Stanley.

Jane natomiast mruknęła tonem, który zjeżył Jimowi włosy na karku.

– Ciekawe, jakie to uczucie, kiedy człowiek ma być złożony w ofierze. Kiedy wyrywają ręce i nogi…

– Posłuchajcie – przerwał jej Jim. – Wiem, że żadne z was się nie boi, ale potraficie przynajmniej logicznie myśleć. Nie chcecie teraz umrzeć, bo całe życie jest jeszcze przed wami. Długie, satysfakcjonujące, bezcenne życie. Być może powoli czytacie. Może macie problemy z pisaniem listów, lecz z tego powodu nie jesteście mniej wartościowi. Powiem wam dlaczego nie chcecie umrzeć. Nie chcecie umrzeć, ponieważ nie chcecie zasmucać waszych rodzin i przyjaciół. A już zwłaszcza nie chcecie umrzeć tylko dlatego, że jakieś tępe stworzenie tak postanowiło.

Przed nimi zamajaczył zjazd do Santa Ysabel.

– Umrzecie wtedy, kiedy sami tego zechcecie – powiedział do nich. – Nie wcześniej.

Raz jeszcze jechali krętą drogą pnącą się przez ciemność do misji Santa Ysabel. Z lewej strony na biegnącej wzdłuż Pacyfiku autostradzie migotały światła. Nad nimi drzewa układały się w powykręcane, czarne kształty przypominające pająki, czarownice i pełzające potwory – wszystko to, co przerażało ich w dzieciństwie.

Dojechali na miejsce i zaparkowali przed ogrodzeniem. Wysiedli z winnebaga, rozmawiając szeptem. Jedynym źródłem światła była pojedyncza lampka nad wejściem. Noc była wietrzna i ciepła, niebo upstrzyły gwiazdy.

Policyjna taśma z napisem MIEJSCE ZBRODNI, NIE WCHODZIĆ wciąż jeszcze blokowała przejście. Jim przeszedł pod nią i rozchylił żelazne wrota. Te jęknęły przeciągle, zadygotały i załomotały o słupki ogrodzenia. Wszyscy zawahali się na moment nasłuchując, lecz słyszeli jedynie odległe samochody i wiejący w oliwnym gaju wiatr.

– Chodźmy… – powiedział Jim – musimy stawić mu czoło niezależnie od tego, czy wie o naszej obecności, czy nie.

Podążyli ścieżką wśród drzew, która zawiodła ich pod schody budynku misji. Wtedy Jim zwrócił się do nich.

– Posłuchajcie… wszyscy. Kocham was, ludzie. Lecz teraz musimy zrobić użytek z naszych głów, nie serc. Każdemu z was daję po jednym onyksowym paciorku. Jeśli Lęk jest tutaj, pomyśli, że oddajecie mu się w ofierze. Tuż przed tym jak was będzie chciał zaatakować, musicie odrzucić swoje paciorki z powrotem do mnie. Bez wahania. Po prostu odrzućcie je. I myślcie wtedy o tym, co najbardziej was przerażało… o tym, co zaprowadziło was do Rafaela, o tym, z czego was oczyścił. Myślcie o tamtym strachu, pragnijcie go, cokolwiek to było. Strach przed ciemnością, lęk wysokości, cokolwiek. Będziecie w stanie to zrobić?

W odpowiedzi ujrzał skinięcia głową, uniesione pięści, zdecydowane uśmiechy. Nie uświadamiali sobie, że poświęca się dla nich, a przecież gdy oddadzą mu swe onyksowe paciorki, to on stanie się ofiarą zwierzęcej żądzy obudzonej w Lęku.

Do tej pory Jim nie zastanawiał się szczególnie nad implikacjami tego, co zamierzał uczynić. Wiedział jedynie, że uczynić to musi. Nie mógł patrzeć na kolejne ginące młode życia. Nie mógłby patrzeć, jak giną Leslie, Maisie czy Charles. Mieli przed sobą tyle pięknych chwil… Jeśli musi oddać siebie po to, by ich uratować… cóż, może spotka wtedy prawdziwą Susan, Susan, która przebywa w niebie.

Otworzył ciężkie drzwi kaplicy. Ostatnim razem gdy tu był, jej wnętrze oświetlała feeria świec, teraz było prawie całkowicie ciemno. W powietrzu unosił się zapach dębu, kamienia i zimnego kadzidła.

Nevile zawahał się.

– Nie jestem taki przekonany, chłopie…

Jim wcisnął mu w dłoń onyksowy paciorek.

– Musisz. Wszyscy musimy. Jeżeli teraz nie stawimy temu czoła, zabije nas wszystkich.

Jeden po drugim uczniowie podchodzili do niego, a on każdemu wręczał paciorek. Maisie, Rodowi, Stanleyowi i Davidowi Pyonghwa, który powiedział:

– Proszę pana… nie chcę znowu bać się Yamy.

– Yama to tylko opowieść – Jim ścisnął go za ramię. – Nigdy nie był niczym więcej. Któregoś dnia wspomnisz dzisiejszą noc i także wyda ci się jedynie opowieścią.

– On istnieje naprawdę, proszę pana – odparł David. – Wiem, że jest prawdziwy. Tak jak pan, tak jak ja.

– Istniejemy jedynie tak długo, jak długo przebywamy na tym świecie – wzruszył ramionami Jim. – Możesz zapomnieć o wszystkich bajkach o życiu po śmierci. Liczy się tylko dzień dzisiejszy. Liczy się bycie tutaj. Ktoś powiedział mi kiedyś, że życie jest jedynie snem, a gdy umieramy, budzimy się z niego. Ale nie wierz w to. Liczy się tylko twoje życie, twoja rodzina, twoja przyszłość. Nie oddawaj ani jednej minuty, nikomu.

– Dobrze się pan czuje, proszę pana? – zaniepokoił się David.

Jim zdjął okulary i potarł oczy.

– Tak, wszystko w porządku. Tylko nie zapomnij, co powiedział Konfucjusz: „Człowiek bez honoru stawia wymagania innym; człowiek honoru stawia wymagania sobie".

– Nie pojmuję tego, proszę pana.

– Z czasem pojmiesz, David. Pojmiesz.

W każdą dłoń włożył onyksowy kamyk, przesunął spojrzenie po każdej twarzy. Młodzi, nieustraszeni, skonfundowani i dumni. Boże, kochał ich wszystkich, a oni nawet nie mieli o tym pojęcia. Ale tę tajemnicę każdy nauczyciel musiał zachować dla siebie. Gdyby uczniowie wiedzieli, co do nich czują nauczyciele, nie szanowaliby ich i nigdy nie nauczyliby się samodzielności.

Wkroczyli do kaplicy. Ich oczy przystosowały się do ciemności, przez witraże wpadało blade, zielonkawoniebieskie światło, umożliwiające im dostrzeżenie zarysów ławek, ołtarza i rzędów żeliwnych świeczników.

– Co teraz? – zapytał Rod. – A jeśli go tu nie ma?

– Jest, jest – zapewnił go Jim.

– Jasne, ale jeśli go nie ma?

– Jest, uwierz mi na słowo. Bądźcie cicho i nasłuchujcie. Stanęli nieruchomo pomiędzy ławkami, wytężając słuch.

Może po minucie skrzypnęły drzwi. Potem rozległ się odgłos szybkich, zdecydowanych kroków, zmierzających w ich stronę.

– Kto tam? – zawołał Jim. – Virgil, zabrałeś latarkę?

– Jasne, proszę pana – odparł Virgil i podał ją Jimowi.

– Na miłość boską, mogłeś przynajmniej ją włączyć!

– Kazał mi ją pan ze sobą zabrać, proszę pana. Nic pan nie mówił o świeceniu nią na boki.

Kroki minęły ołtarz. Jim zapalił latarkę i omiótł jej promieniem ciemności. Natychmiast zatrzymał go na trupio bladej twarzy ciemnowłosej dziewczyny. Miała ogromne, czarne oczy, przykryte długimi rzęsami, a na wargach szminkę o barwie tętniczej krwi. Opuszczając nieco latarkę spostrzegł, że ubrana była w krótką obcisłą czarną suknię i sięgające do kolan czarne buty; jej kolana wydawały się Jimowi kredowobiałe.

– Kim jesteście? – zapytała chrapliwym głosem, który brzmiał tak, jakby zaraz miała odchrząknąć.

– Ja mógłbym zadać to samo pytanie – odciął się Jim. – To miejsce zbrodni… nikogo tu nie powinno być.

– To czego wy tu szukacie?

Jim zbliżył się do niej i zaświecił jej prosto w twarz. Pachniała piżmem, lecz i czymś jeszcze – czymś znajomym. Świeżo wzruszoną ziemią, kadzidłem, słodkim i zgniłym aromatem tropikalnej dżungli.

– Kim jesteś? – zapytał.

– Nie poznajesz mnie? – odpowiedziała pytaniem, odrobinę odchylając głowę i obnażając zęby.

– Owszem, poznaję – odparł Jim i przez ułamek sekundy ujrzał oblicze skrywające się za jej twarzą.

– Jest pan stanowczo zbyt spostrzegawczy, panie Rook – powiedziała dziewczyna, dotykając czubkami palców kącików swych oczu. – Dostrzega pan zbyt wiele, by wyszło to panu na dobre, wie pan? Istnieją pewne rzeczy, których ludzie nie powinni być świadomi.

– Przyszliśmy rozbić Lęk – oznajmił Jim. – I nie sądzę, byś zdołała nas powstrzymać. Już dosyć ludzkich istnień udało ci się zdobyć.

– No. no, co za skąpstwo. Myślałam, że jesteście wszyscy gotowi oddać swe życie w ofierze. Wszyscy macie przy sobie paciorki, zgadza się?

– Hej, proszę pana, co to za jedna? – zapytał Virgil. – Wygląda tak, jakby należała do rodziny Addamsów.

– Bo tak jest, w pewnym sensie – odparł Jim. Zaschło mu w ustach, miał problemy z utrzymaniem latarki w jednej pozycji. – Nie mam pojęcia, jakiego imienia używa obecnie, ale naprawdę nazywa się Xipe Totec. Zetknęliście się z nim, kiedy był Rafaelem Diazem… lecz wygląda na to, że może swobodnie przenosić się z jednego ciała do drugiego. Jeśli chcesz wiedzieć, Virgil, ona jest demonem, który przybył ze świata umarłych, by zabrać tam jak najwięcej ludzkich dusz… i tak się złożyło, że przyczepił się do drugiej klasy specjalnej.

– Ja się jej nie boję – oznajmił Nevile. – Spójrzcie tylko na tę bielusieńką twarz, na te bielusieńkie kolana i na te usta jak rozsmarowane truskawki. Co porabiasz dziś wieczorem, złotko? Może staniesz sobie przy moim łóżku, żebym mógł poczytać przy blasku twej twarzy?

– Nevile – ostrzegł go Jim, lecz dziewczyna wybuchnęła śmiechem.

– Przyszliście do mnie, to mi wystarczy. To było moim pragnieniem. I oto jesteście. Teraz całą piętnastką powędrujecie za mną do piekła.

Uniosła oba ramiona i rozczapierzyła palce.

– Xipe totec… – wykrzyknęła. – Xipe totec… yeccan… yeccan

Jim cofnął się, a jego uczniowie, choć nie wiedzieli dlaczego, postąpili podobnie. Z zalegającego za ołtarzem mroku wyłonił się mglisty kształt Lęku, niczym olbrzymi kocioł wypełniony ludzkimi twarzami. Wznosił się coraz wyżej, warstwa po warstwie oczu, kłów i rozczapierzonych pazurów.

– Jest tutaj – powiedział Jim. – Stoi za ołtarzem. Jest olbrzymi.

– Co z tego, ja też tu jestem – odparła nonszalancko Beverly. – Zróbmy ten numer z paciorkami i jedźmy do domu. Jestem wykończona i chcę się już położyć.

– Beverly – upomniał ją Jim – wiem, że się nie boisz, ale zastanów się tylko. Jeśli ta rzecz cię dopadnie, Bóg jeden wie, gdzie wylądujesz dzisiejszej nocy, ale na pewno nie we własnym łóżku.

Dziewczyna o bladej twarzy roześmiała się i ponownie uniosła ramiona.

– Xipe totec… Xipe totec… yeccan… yeccan!

– Och, daruj to sobie – powiedział Rod. – To kompletna strata czasu! Jutro mam trening!

W tej samej chwili dziewczyna wykrzyczała Yeccan! Yeccan! i wskazała sztywno wyprostowanym palcem na Roda, potem na stojących obok niego Maisie, Phila i Charlene.

Lęk przetoczył się przez ołtarz niczym fala przypływu i pochwycił ich wszystkich swymi pazurami, unosząc Roda do góry, przewracając Charlene na plecy i rozdzierając na całej długości koszulę Phila.

Inne szpony i ręce sięgnęły na boki, łapiąc ramiona, nogi, ubrania i włosy. Molly wrzasnęła przenikliwie, uniesiona w powietrze. Złapana za kostkę Leslie sunęła po kamiennej posadzce. Jane gwałtownie opędzała się od macki, której przecież nie była w stanie zobaczyć.

– Paciorki! – ryknął do nich Jim. – Rzućcie mi swoje paciorki!

Lecz w kaplicy zapanował taki chaos, że żadne z nich go nie usłyszało. Całą czternastką miotało na wszystkie strony, od ściany do ściany, co chwila zderzali się z sobą. Dla każdego, z wyjątkiem Jima, wyglądaliby jak banda narkomanów pochłoniętych brutalnym, transowym tańcem… Jim widział, że to olbrzymia, mroczna sylwetka Lęku pochwyciła ich wszystkich, aby urwać im ręce i nogi, a na koniec głowy, i złożyć ich w ofierze bogom, zawsze nienasyconym, nieważne, ile ludzkich dusz otrzymaliby w darze.

– Paciorki! – krzyknął ponownie. – Rzućcie je do mnie!

Rod zdołał odrzucić swój, potem Virgil i Jane. Jeden po drugim onyksowe kamyki sypały się na podłogę, a Jim podnosił je po kolei.

Dziewczyna odwróciła się i przeszyła Jima rozwścieczonym spojrzeniem.

– Co ty wyprawiasz? Czy ty rozumiesz, co robisz?

– Niezupełnie – przyznał Jim. – Ale zamierzam dopilnować, żebyś nie wyrządziła już najmniejszej nawet krzywdy żadnemu z moich uczniów.

Parę paciorków wtoczyło się pod ławki albo też poturlało się w ciemność, lecz Jim zdołał zebrać większość z nich. Zdezorientowany Lęk obracał się na boki, usiłując przeniknąć mrok, tocząc ślinę z pysków, uderzając na oślep pazurami. Wypuścił niedoszłe ofiary ze swego uchwytu i teraz, nie mogąc korzystać ze zdradzieckiego onyksu, nie potrafił ich odszukać. Jim podniósł jeszcze jeden paciorek i wszystkie włożył do kieszeni płaszcza.

– Proszę bardzo, sukinsynu! – wrzasnął. – Złap mnie, jeśli potrafisz!

– Chcesz spędzić resztę wieczności w piekle? – krzyknęła dziewczyna.

Jim złapał ją za ramię.

– Xipe Totec, to ty pozostaniesz całą wieczność w piekle, nieprawdaż? Tam jest twoje miejsce, ale próbujesz okupić swe uwolnienie, przybywając do naszego świata i przywodząc do zguby coraz to więcej dusz, dopóki twoi władcy w świecie umarłych nie uznają, że zapłaciłeś swą należność. Cóż, nic z tego nie będzie, ponieważ oni nigdy cię nie wypuszczą, bez względu na liczbę dostarczanych im ofiar.

– Ależ ty się mylisz – szepnęła dziewczyna. – Pragnę zabrać twych uczniów w zaświaty, by sami się przekonali, jak tam jest. To żadne „piekło". Nie ma tam rozpalonych do czerwoności ogni. To miejsce, gdzie każdy może do woli zaspokajać swe najskrytsze pragnienia. A każdy, kto umrze jako rytualna ofiara… witany jest tam jako bohater.

– Kłamca – stwierdził zdecydowanym tonem Jim.

– Czemu miałabym cię okłamywać, Jim? Teraz ty masz przy sobie wszystkie paciorki… wkrótce przekonasz się, że mówię prawdę.

Lęk odwrócił się od dzieciaków i skierował się w ich stronę. Włosy Jima zaczęły falować szarpane bezdźwięcznym podmuchem. W dalszym ciągu przytrzymywał dziewczynę, która wciąż szydziła z niego, jej czerwone wargi wykrzywiał znaczący, konspiracyjny uśmiech, jakim Rafael Diaz zwykł uśmiechać się z ostatniego rzędu ławek w klasie.

– Sprawi mi to przyjemność, Jim – poinformowała go. – Nie ma nic przyjemniejszego nad widok szlachetnego, poświęcającego swe życie człowieka rozrywanego na drobne kawałki. Tak wielu ich było, kiedy nadeszli Hiszpanie. Kardynałowie, księża, biedni głupi jezuici. Lęk zabrał ich wszystkich mimo ich cnotliwości, mimo błagań zanoszonych do wszechmogącego Boga. A teraz zabierze i ciebie.

Jim obejrzał się. Lęk pochylający się bezpośrednio nad nim. Pojedynczy pazur zahaczył o jego płaszcz, kolejny wbił mu się w ramię, usiłując oderwać go od demona i przewrócić.

Widział jedną okropną twarz za drugą, wytrzeszczone oczy, zniekształcone czoła i rzędy ohydnych kłów. Wiedział, że nie uniknie bólu, i modlił się, by nie potrwało to długo.

Pomyślał o swej matce, o ojcu, o wszystkich uczniach, których uczył, a gdy Lęk uniósł kolejną wiązkę ostro zakończonych pazurów, starał się pamiętać, że zdołał coś im przekazać, że rozwinął w nich poczucie prawdy, poczucie własnej godności. Potem mocno zacisnął powieki i powiedział:

– Dziękuję Ci, Boże. Dziękuję.

ROZDZIAŁ 19

I właśnie wtedy Rod Wiszowaty ujrzał rozpruwany płaszcz Jima – najpierw z tyłu, potem rękaw. Na ten widok otworzył i natychmiast zamknął usta.

Poczuł coś, lecz nie był pewien, co to było. Miał takie uczucie, jakby zanurzył się w wypełnionym lodowatą wodą stawie albo rozciął sobie palce kuchennym nożem. Jak gdyby ujrzał cień na ścianie, nie wiedząc, czyj cień mógłby to być. Jak gdyby kroczył szczytem wąskiego muru i nagle stracił równowagę.

Był to strach. Nie o siebie, czy o swoje bezpieczeństwo; to był strach o Jima. Jim uczynił tak wiele dla niego, odkąd znalazł się w drugiej klasie specjalnej. Nie tylko nauczył go poprawnie czytać, lecz także rozumieć to, co czytał. Teraz zaś Jim, który wprowadził nowe życie w świat Roda, walczył z tą dziwną dziewczyną, a jego płaszcz w niewytłumaczalny sposób zamieniał się w strzępy.

– Proszę pana! – zawołał Rod. – Proszę pana! Co się z panem dzieje!

Spróbował chwycić Jima za ramię i odciągnąć go od dziewczyny, ale coś wielkiego, niewidzialnego zadało mu cios w ciemności i odrzuciło na jedną z ławek. Jim miotany był z kąta w kąt, lecz przez cały czas nie zwalniał uchwytu na ramieniu dziewczyny, choć ta biła go po twarzy, a nawet gryzła.

– Proszę pana! – zawołał Rod, usiłując się podnieść.

Jim był zbyt zajęty zmaganiami z Xipe Totekiem, ukrytym w ciele dziewczyny, by dostrzec, co się wokół dzieje. Lęk szarpał go bezustannie, mógł jedynie odchylać głowę i okręcać się na boki, wykorzystując postać dziewczyny w charakterze żywej tarczy. Jeden z pazurów demona uderzył ją w ramię i wyrwał kawałek ciała. Jim ujrzał, jakie było miękkie i pełne robaków, i poczuł niesmak, ale nie puszczał jej. Xipe Totec już nigdy nie porwie żadnego z jego uczniów, nigdy więcej.

Lęk uderzał go raz za razem. Nagle jednak stało się coś dziwnego. Demon jakby zawahał się i zadygotał. Zamachnął się dwa, trzy razy, ale bez przekonania, potem znieruchomiał. W mrokach zalegających kaplicę Santa Ysabel, pomiędzy ławkami, Lęk zawahał się dygocząc niczym smuga dymu szarpana przeciwstawnymi podmuchami wiatru.

Uczniowie Jima stali kręgiem wokół niego. Nie dostrzegali Lęku, lecz wiedzieli z całą pewnością, że tam jest, gdyż obserwowali to, co wyprawiał z Jimem; bali się o swego nauczyciela. Ich własne dziecięce strachy przed pająkami, ciemnością i bajkowymi demonami poszły całkowicie w zapomnienie. Nie miały już nad nimi władzy.

Lęk wydał z siebie skowyt, od którego zadrżały świeczniki z kutego żelaza. Skowyt pogłębiał się i przybierał na sile, aż w końcu przerodził się w porażający ryk. Uczniowie zasłonili sobie uszy dłońmi, podczas gdy cała kaplica, od fundamentów po strop, zachwiała się w posadach. Żyrandole zataczały kręgi pod sufitem, ławka z litego dębowego drewna rozszczepiła się na całej długości. Dwa witraże rozprysnęły się na drobne kawałki, zasypując posadzkę różnokolorowymi okruchami.

Na oczach Jima Lęk zaczął się rozsupływać, jedna dymna wiązka za drugą oddzielały się od zbitej masy cienia. Twarze zapadały się w głąb, łapy i pazury składały się niczym połamane leżaki. Każda wiązka zwijała się w powietrzu i powracała do ucznia, do którego należała – pajęczy kłębek do Sandry, smuga ciemności do Stanleya. Każdego z nich przechodził dreszcz, gdy strach wślizgiwał się z powrotem. Maisie ukryła twarz w dłoniach. Wkrótce pozostały jedynie lęki Fynie, Deana, Dolly i Mike'a. Podmuch wiatru, który wpadł do kaplicy z dworu, poniósł je między ławkami, przez gaj oliwny i dalej, w noc.

Xipe Totec szarpnął się w uścisku Jima.

– Uważasz się za spryciarza, co? Uważasz się za mądralę?

– Chyba nie doceniłeś uczuć, jakimi darzą mnie moi uczniowie.

– Z tego samego źródła zaczerpnąć można jeszcze wiele lęków, panie Rook, i osobiście zatroszczę się o to, by wszystkie pana odwiedziły. Pan i pańscy uczniowie traficie do świata umarłych, jeśli nawet przypłacę to życiem.

– Ależ nie – odparł Jim. – Tym razem to ja się o to zatroszczę, dla ciebie.

Z kieszeni wyciągnął swój szwajcarski nóż i zębami otworzył największe ostrze.

– Nadszedł koniec twoich łgarstw, i twój koniec.

Lecz zanim zdołał cokolwiek uczynić, dziewczyna wykonała nagłe salto i uwolniła się z uchwytu. Pobiegła na tył kaplicy, przeskakując przez ławki niczym przez płotki.

Jim popędził za nią, a uczniowie podążyli jego śladem, choć nie bardzo rozumieli, kim jest ta dziewczyna i co się w ogóle dzieje. Xipe Totec otworzył drzwi na dzwonnicę i zatrzasnął je za sobą, lecz nim zdołał przekręcić klucz, Jim wtargnął do środka. Po schodach zadudniły pnące się w górę kroki.

– Teraz już nam nie ucieknie, proszę pana! – zawołał Rod.

Jim nic miał aż takiej pewności. Ten demon potrafił uformować rozkładające się ludzkie ciało w dowolny kształt, jaki tylko był mu potrzebny. Jim pędził schodami, chwytając się sznurowej poręczy, by biec jeszcze szybciej. Ujrzał stopy znikające za zakrętem piętro wyżej. Pokonali tak jeszcze dwa piętra i nagle wypadli na platformę górującą nad terenami misji.

Xipe Totec wycofał się w sam kąt platformy. Spojrzał w dół, na odległą o sześćdziesiąt stóp ziemię. Jego oczy lśniły jak pancerz karalucha.

– Długo by się spadało, co, panie Rook? – powiedział. Rod i Nevile stanęli w wejściu.

– Cofnijcie się, chłopaki. Zawołam, jeśli będziecie potrzebni – krzyknął w ich stronę Jim.

– Ach… ale jesteśmy odważni – zakpił Xipe Totec. – Odważni i zmyślni. Zobaczymy, ile zostanie z tej zmyślności, jak tylko mój wysłannik powróci do nich, gdy się tego będą najmniej spodziewać.

Nie będzie żadnego wysłannika – odparł Jim.

– Tak? A to dlaczego?

– Ponieważ nie zamierzam wybaczyć ci tego, co uczyniłeś.

Xipe Totec wspiął się na parapet, który mógł mieć zaledwie trzy cale szerokości, a w dole rozciągała się pylista, twardo ubita ziemia.

– Nie powstrzyma mnie pan, panie Rook. Nie można mnie spalić, nie można mnie zadźgać, nie można mnie pogrzebać. Zawsze znajdą się świeże ludzkie zwłoki, by się w nie wcielić. Nigdy się mnie pan nie pozbędzie, może mi pan wierzyć; zawsze będzie się pan zastanawiał, czy ten facet w panamie to Xipe Totec? A może to ta młoda kobieta pchająca wózek po chodniku? A kiedy wreszcie to pan odkryje, będzie już o wiele za późno.

Jim stanął na parapecie i powoli zaczął przesuwać się w stronę demona, balansując ramionami dla utrzymania równowagi.

– O, teraz się pan boi – kpił sobie Xipe Totec. – Naprawdę, bardzo się pan boi. Zna pan tę zasadę: nie wolno spoglądać w dół. Ale jeśli nie spojrzy pan w dół, skąd będzie pan wiedział, gdzie postawić stopę? Mógłby pan nie trafić, a co wtedy? Sześćdziesiąt stóp to bardzo wysoko dla śmiertelnika. Prawie pewna śmierć.

Jim jednak zbliżał się. „Trzeba mu obciąć koniec języka – powiedział Porfirio Cardenas – tak by nie mógł już więcej opowiadać swych kłamstw, a wówczas wykrwawi się na śmierć". Jim nie miał pojęcia, czy mu się to uda, lecz nie przychodził mu do głowy żaden inny sposób zabicia demona. Wbić kołek w serce? Co to mogło dać, skoro serce nawet nie było jego?

Jim przysuwał się coraz bliżej. Widział migoczące światła osiedla Thousand Oaks. Wiatr szarpał nogawkami jego spodni i musiał zatrzymać się na moment, by odzyskać równowagę. Xipe Totec czekał na niego, z zadowolonym uśmieszkiem na twarzy.

– Nie patrz pod nogi, Jim. Jest zdecydowanie za wysoko. Jim nie patrzył pod nogi. Serce waliło mu jak oszalałe, czoło skroplił pot i oddałby wszystko za możność zeskoczenia z parapetu w bezpieczne miejsce. Lecz Xipe Totec czekał na niego, a jeśli Jim nie wykończy go, równie dobrze mógłby podpisać wyrok śmierci na całą drugą klasę specjalną i dać sobie z tym spokój, gdyż Xipe Totec na pewno będzie wiedział, jak zdobyć ich dusze.

Znalazł się wreszcie nie dalej niż trzy stopy od Xipe Toteca. Demon wciąż uśmiechał się oczywiste było, że wcale się nie boi.

Jim uniósł nóż i podszedł do niego bardzo, bardzo ostrożnie.

– Umiesz posługiwać się nożem, co? – zapytał go Xipe Totec.

– Na ciebie wystarczy moich umiejętności – odparł. W ustach zaschło mu jak na pustyni.

– Kiedy chce się mnie zabić, panie Rook, „wystarczy" wcale nie wystarcza.

– Przekonamy się o tym – stwierdził Jim, robiąc zwód w lewo, a potem w prawo. Zupełnie nie miał pojęcia, jak obciąć mu język, ale zamierzał postarać się ze wszystkich sił.

Odchylił się najpierw do tyłu i po sekundzie bez ostrzeżenia rzucił się do przodu, mierząc nożem w twarz demona. Xipe Totec przechylił głowę w bok i nóż uderzył w ceglaną kolumnę za jego plecami. Ostrze złamało się w połowie długości i z brzękiem zniknęło w mroku.

– I co teraz zamierza pan zrobić? – zapytał Xipe Totec. – Pchnąć mnie otwieraczem do konserw?

Jim odrzucił nóż i przyjął postawę, która, jak miał nadzieję, przypominała pozycę wyjściową kung fu. Xipe Totec roześmiał się.

– Chcesz się ze mną bić, tu, na górze? Myślałem, że boisz się wysokości.

– Chyba już pokonałem swój strach.

– Ha! – zakrzyknął głosem brzmiącym niczym chór trzech głosów. – Niczego nie pokonałeś! Nikomu się to jeszcze nie udało! Jedyną pewną rzeczą na tym świecie jest to, że twoje strachy pokonają ciebie!

– Nie tym razem – odparł Jim.

Usłyszał narastający warkot śmigłowca i dostrzegł przesuwające się po niebie światło. Wtedy rzucił się na Xipe Toteca, oplótł go ramionami i pocałował.

W tej samej chwili obaj stoczyli się z parapetu.

Xipe Totec usiłował krzyknąć, lecz kiedy otworzył usta, Jim schwycił zębami czubek jego języka i przegryzł go. Krew wlała mu się do gardła, ale nie zwrócił na to uwagi; koziołkowali już w powietrzu i wiedział, że zginie.

Xipe Totec wyślizgnął się z jego uścisku.

Jim był zbryzgany krwią, w uszach dźwięczał mu wrzask demona. Zacisnął powieki, oczekując zderzenia z ziemią, i wtedy coś szarpnęło go za kostkę; zawisł na murze misji, głową w dół. Uderzył ciałem w twardą cegłę raz i drugi raz.

Xipe Totec upadł na ziemię, z trzaskiem rozdzierającym bębenki, bluzgnęła fontanna krwi. Zawył ohydnie i zaczął pełznąć na plecach niczym krab wywrócony na grzbiet, a krew zalewała jego suknię i pylistą ziemię. W końcu wrzaski zaczęły tracić na sile. Jeszcze powiedział coś ochrypłym, gulgoczącym głosem – coś, co brzmiało jak potworne przekleństwo – a potem znieruchomiał.

Jim wisiał na murze, kołysząc się łagodnie na boki.

Pod nim z ciemności wyłonił się Phil, towarzyszyli mu David i Charlene. Gdy zobaczyli skrwawione ciało Xipe Toteca, ostrożnie obeszli je szerokim łukiem.

– Niech się pan nie martwi, zaraz przyniesiemy drabinę.

Jim uniósł głowę. Jego stopa zaplątała się we włóknistą pętlę wistarii porastającej mur dzwonnicy. Bóg jeden wie, jak mu się to udało. Być może wszechmogący czasami wynagradzał swe sługi za szczególnie dobrze wykonaną pracę.

Powoli opuszczono go na ziemię; cały aż dygotał zastanawiając się, co teraz począć. Ciało dziewczyny leżało rozpłaszczone na ziemi, w rozległej czarnej kałuży krwi. Niełatwo mu było spojrzeć na ten widok, choć wiedział, że to Xipe Totec i że zabił go osobiście. Udał się do kaplicy, siadł na brzegu ławki i zaczął się modlić.

Po chwili na podłodze zaskrzypiały kauczukowe podeszwy butów. Porucznik Harris zajął miejsce w ławce za Jimem i zmówił szybką zdrowaśkę.

– Na zewnątrz leży dziewczyna ze złamanym kręgosłupem i prawie odgryzionym językiem – wymruczał. – Proszę mi powiedzieć, że to była wasza pierwsza randka i trochę was poniosło przy pocałunku.

– Nie mogę tego powiedzieć, poruczniku. Ugryzłem ją celowo.

– Dlaczego miałby pan to robić, do jasnej cholery?

– Nie była tym, na kogo wyglądała, poruczniku.

– Podobnie jest z moją żoną, ale to nie powód, żeby zaraz łamać jej kręgosłup i odgryzać język. Chociaż… skoro już pan o tym wspomniał… życie stałoby się znacznie cichsze.

Jim odwrócił się do tyłu. Spojrzał z natężeniem w oczy Harrisa.

– Mogę pana zapewnić – oświadczył – że pańskie dochodzenie jest już zakończone. Gwarantuję to panu. Już ani jeden uczeń nie zostanie rozdarty na strzępy. Żaden uczeń nie wejdzie pod koła rozpędzonej ciężarówki.

– Skąd ta pewność?

Jim wyjaśnił mu wszystko, co się wydarzyło, nie pomijając najdrobniejszych nawet szczegółów. Opowiedział mu o różowym lincolnie i zmartwychwstaniu Susan, o demonicznym tarocie, o tym jak Rafael wyzwolił jego uczniów z lęków tylko po to, by przywołać je z powrotem pod postacią bezlitosnej siły służącej do masakrowania ludzi podczas rytualnych ofiar. Opowiedział mu o wyprawie do Campeche i o informacjach uzyskanych od pana Cardenasa, a także o kocie niegdyś noszącym imię Tibbles.

Porucznik Harris wysłuchał tego wszystkiego z poważną twarzą, lecz nie zanotował ani jednego słowa. Gdy Jim skończył, podniósł się i klepnął go po ramieniu.

– Proszę nikomu nie wspominać o tym ani słowem.

– Dlaczego?

– Ponieważ panu wierzę. I ponieważ wrócę teraz do centrali i będę dreptać w miejscu dopóty, dopóki śledztwo nie zostanie umorzone ze względu na zbyt wysokie koszty.

– Wierzy mi pan?

– Pewnie. Co pana tak dziwi? Te biedne dzieciaki rozszarpało coś rodem nie z tego świata. To naukowo stwierdzony fakt. Teraz pan wytłumaczył mi, kto to zrobił, i rzeczywiście było to coś rodem nie z tego świata. A więc wydarzenia zostały logicznie wyjaśnione. Wszystko znalazło wyjaśnienie, w pewnym sensie, i to mnie zadowala. Wszystko wyjaśnione jest znacznie bardziej niż większość spraw, którymi się zajmujemy. – Odwrócił się i ruszył w stronę drzwi. – Nawiasem mówiąc, to zapewne rozwiązuje też zagadkę jedenastu czy dwunastu innych zabójstw. Wczoraj wieczorem w Topanga znaleźliśmy szczątki kilkunastu ciał. To, które nazywał pan „Susan", składało się z fragmentów pochodzących z przynajmniej pięciu spośród nich; tyle udało się nam zidentyfikować.

Jim nie odpowiedział, a jedynie odprowadził wzrokiem Harrisa opuszczającego kaplicę. Po chwili sam poszedł w jego ślady.

Tydzień później, po szkolnej ceremonii upamiętniającej zabitych uczniów, Jim stał przed głównym wejściem do szkoły, rozmawiając z rodzicami, których starał się zapewnić, że podobna tragedia już się nie powtórzy.

– Policja poinformowała mnie, że sprawę zamknięto. Niejaka Consuela Martinez, odpowiedzialna za zabójstwa Fynie i Mike'a, zginęła spadając z dzwonnicy misji Santa Ysabel. Pozostałe tragedie… cóż, były to nieszczęśliwe wypadki, bez dwóch zdań.

Tuż za większą grupą rodziców i uczniów Jim spostrzegł kobietę w zielonej sukni w białe grochy i czarnym słomkowym kapeluszu. Nie znał jej, lecz była naprawdę ładna i wciąż się do niego uśmiechała, więc przeprosił rozmówców i podszedł do niej, by się przywitać.

Jim! zawołała, wyraźnie zadowolona. -Jak się miewasz?

– Doskonale. Ale… czy my się znamy? Może z Venice Beach? Albo Racquet Club?

Och, znasz mnie znacznie lepiej. – W takim razie słucham, proszę mnie zaskoczyć.

Zapewne mi się to uda. Są tu ze mną dwaj przyjaciele… ich także powinieneś rozpoznać.

Wysoki młody człowiek podszedł do Jima i uścisnął mu mocno dłoń.

– Dobrze pana znowu zobaczyć.

Następnie zbliżył się szczupły Indianin w lśniącym szarym garniturze i krawacie.

– Słyszałem, że miał pan kłopoty. Gdybyśmy mogli coś dla pana zrobić…

– Przepraszam – odparł Jim – ale wszyscy macie nade mną przewagę. Nie mam pojęcia, kim jesteście.

Kobieta wzięła go za rękę i powoli ruszyła przed siebie. Młody mężczyzna i Indianin szli parę kroków za nimi.

Musisz zrozumieć, Jim, że gdy ktoś zginie gwałtowną śmiercią, nie może powrócić w tej samej postaci co poprzednio. Jego ciało jest zmasakrowane, spalone, może brakuje paru fragmentów. Na przykład głowy,

Jima ogarnęło nagłe poczucie winy. Miał nadzieję, że ta kobieta nie mówiła o Susan. A jeśli znalazła jej ciało w Arizonie i teraz cała trójka próbuje go szantażować?

Szli dalej, nie zwalniając kroku.

– Jeżeli nie nadszedł jeszcze jego czas, otrzymuje nowe ciało i nowe życie. Wciąż jest sobą, lecz zarazem kimś innym. Przyzwyczajenie się do tego trwa pewien okres, ale koniec końców można się przystosować.

– Co takiego chce mi pani powiedzieć?

– To my, Jim – szepnęła, przysuwając wargi do jego ucha. – Powróciliśmy wszyscy troje.

Jim spojrzał na nią z niedowierzaniem.

– Susan?

– I Martin, i John Trzy Imiona.

Ale przecież wyglądacie zupełnie inaczej. W życiu bym was nie rozpoznał.

I nigdy już nas nie zobaczysz. Dzisiaj pojawiliśmy się tylko po to, by powiedzieć ci, że dobrze się spisałeś i że uratowałeś wiele ludzkich istnień.

– Co teraz robicie? Gdzie mieszkacie? Wciąż jeszcze uczysz geografii?

– Jestem żoną bardzo miłego człowieka o imieniu Ray i jestem gospodynią domową.

– Nie do wiary. Po prostu nie do wiary. A ty, Martin? W dalszym ciągu grasz w piłkę?

Martin zamaszyście wzruszył ramionami.

– Teraz pracuję w księgarni. Piłki nie miałem w ręce od czasów… hmmm, od czasów szkoły.

– A pan, panie Trzy Imiona?

– Pracuję w branży naftowej… a także w dwóch czy trzech agencjach rozwoju ziem indiańskich.

– Ja chyba śnię – Jim pokręcił głową.

– Oczywiście, Jim. Śmierć jest snem, a życie marzeniem sennym. Nie pamiętasz?

Ich rozmowę przerwali rodzice Charlene Schloff, pragnący podziękować Jim owi za przywrócenie ich córce wiary w siebie. Potem zjawili się rodzice Davida Pyonghwa, uścisnęli mu ręce i zaprosili na koreański obiad. Kiedy skończył z nimi rozmawiać, Susan, Martin i John Trzy Imiona zniknęli już w tłumie.

Może ponad miesiąc później, w gorący, bezchmurny dzień, Jim zabrał Yalerie do pewnego dealera, by obejrzeć cadillaca model eldorado, rocznik 1972, pokrytego szacownym niebieskim lakierem. Miał już dosyć pytań o to, czy jest alfonsem.

Zajechał na parking pod trzepoczącymi rzędami chorągiewek. Niebieskie eldorado stało na końcu drugiego rzędu samochodów. Wyglądało dobrze mimo swego wieku.

Osiem przecinek dwa litra, napęd na przednią oś – zachwalał sprzedawca, a słońce błyszczało oślepiająco na jego łysinie.

Wtedy Jim dostrzegł jakiś kształt skryty w cieniu pod samochodem. To był kot, brązowo-czarno-żółty kot, taki sam jak Tibbles. Przeczekiwał upał, nigdzie się nie śpiesząc.

– No, cóż, przepraszam, że zmarnował pan przeze mnie czas – powiedział do dealera, ruszając gwałtownie z miejsca.

– O co chodzi?

– Ten samochód… Przepraszam, że zmarnował pan przeze mnie czas.

– Co do ceny możemy się przecież dogadać. W końcu to swego rodzaju klasyczny model, a ceny klasycznych pojazdów rządzą się własnymi prawami.

– Nie chcę go, przepraszam. Zapomniałem, jak bardzo lubię mojego lincolna.

– Tego różowego? To pański? Owszem. A co?

– Znam go. To bardzo charakterystyczny samochód, szczególny lakier. Kiedyś należał do gościa nazwiskiem Kramskoy czy Krupa, jakoś tak.

– Krupa, zgadza się. Mieszka w Benedict Canyon.

– Kupił go dla żony, tyle że długo sobie nim nie pojeździła. Przyłapała go na skoku w bok, więc zagazowała się w nim spalinami. Można by powiedzieć, że wózek jest pechowy.

– Pechowy?

– To tylko przesąd. Pan pewnie nie miał pecha, po tym jak pan go kupił, chyba się nie mylę?

– No, nie wiem – odparł Jim. Wsiadł do samochodu i uruchomił silnik.

– Co to miało znaczyć? – zapytała Valerie. Jim pokręcił głową.

– Powiedzmy, że jestem przesądny – wyjaśnił.

Gdy odjeżdżali, dealer stał z ramionami splecionymi na piersi, jego łysina lśniła w słońcu, a na twarzy malował się uśmiech.

Graham Masterton

***