/ Language: Русский / Genre:sf,

Сага О Драконе

Игорь Смирнов


Смирнов Игорь

Сг о дрконе

Игорь Смирнов (кк Крен Эмерсон)

Сг о дрконе

* ЧАСТЬ ПЕРВАЯ. В НАЧАЛЕ... *

1. ЗАПЕЧАТЛЕНИЕ

Ведя обычный поиск, КК "Эксклибур" [КК - космический корбль; нзвния судов, звездолетов и пр., кк и у нс, в США дются в честь чего-то героического; Эксклибур - меч короля Артур; по легенде, Артур вытщил его из кменной глыбы и тем докзл свое прво н престол; Эксклибур неизменно помогл Артуру одерживть победы в битвх] обнружил неизвестную плнетную систему. Тм был лишь одн плнет, н которой могл существовть гумноидня жизнь, и н этой плнете жили люди - в основном, н меньших рзмеров северном мтерике - и нблюдения покзли их вполне земной облик. Генетики из моего отдел, основывясь лишь н покзниях скнеров, предположили, что это, должно быть, одн из многочисленных "потерявшихся" колоний Земли. Они говорят, что смогут выскзться н эту тему с большей уверенностью, кк только проведут полевые нблюдения, окончтельные выводы сделют по обрзцм ткней. Уже имеются нмерения послть людей и н поверхность плнеты, и н три метллических объект, врщющихся н орбите вокруг обитемого мир - явные плоды рук человеческих.

Кроме других, необитемых, спутниц светил, имелсь еще одн стрння плнет, видимо, зхвчення грвитцией солнц системы издлек и имевшя эллиптическую орбиту. По мнению сотрудников нучной чсти корбля, эллиптическя орбит зхвченного небесного тел был весьм протяженной, и большую чсть своего год оно нходилось вдли от своей нселенной соседки. Сейчс, однко, две плнеты нходились н кртчйшем рсстоянии друг от друг, и тепло солнц, видимо, "рзморживло" поверхность пришелицы. С плнеты-бродяги улетет некя облковидня субстнция, пересекет космос и попдет н рзличные учстки поверхности обитемой плнеты, пок последняя врщется вокруг своей оси. Мы еще не знем, ккое же действие окзывет облковидня субстнция н поверхность обитемой плнеты, но я уверен, что скоро это выяснится...

Немного о себе. Меня зовут Крен Эмерсон, я - глвный врч КК "Эксклибур". Я родилсь н Земле, тм, где в стрину рсполглся штт Невд. Мой отец - знменитый преподвтель истории Федерции в Акдемии [Объединення Федерция Плнет - глктическое содружество, в которое входит и Земля; Акдемия - имеется в виду Акдемия Звездного флот], и я блгодрю свою счстливую звезду з то, что мне пришлось прослушть у него только один курс, пок я тм училсь! Моей бедной двоюродной сестре, его племяннице, пришлось зкончить у него три курс, и я стрлсь не слишком ее жлеть! После моего с сестрми рождения мть решил что, он рботть не желет, и стл редкостной штучкой - обыкновенной домохозяйкой! Но все-тки здорово, что дом всегд кто-нибудь был. Ее глвное увлечение тксидермия, стринный способ сбор и хрнения чучел рзличных животных. Я - смя стршя из троих детей; бртьев у нс нет.

Когд мне было пять лет, мы переехли н Вулкн, где отец стл одним из первых учителей-землян в Акдемии Нук Вулкн. Тм он тоже преподвл историю Федерции. Мть продолжл собирть и хрнить чучел, н сей рз вулкнитских животных. Нс, всех троих, зчислили в школы для иноплнетян соответственно возрсту, но, в кчестве соствной чсти выполнявшейся тогд прогрммы интегрции, тех из нс, кто, судя по результтм проверок, мог учиться (и выжить!) в совершенно по-другому устроенных вулкнитских школх, посылли чсть учебного времени - для кждого эт чсть продолжлсь рзное время - постигть нуки вместе с вулкнитми. Мы втроем покзли выдющиеся способности к совместимости с вулкнитми, особенно я, и скоро я уже основную чсть учебного дня сидел среди туземцев, изучя их язык и преподввшиеся им дисциплины.

В возрсте восьми лет я нчл проявлять, кк мне скзли, своего род телептические способности (может быть, кк рз поэтому я тк хорошо приспособилсь к вулкнитской системе обрзовния!), и меня подвергли тщтельному изучению мстер-вулкниты. Окзлось, что вокруг моего рзум существует некя естествення "стен", или прегрд, и они не могли определить величины моих телептических возможностей. Я подслушл, кк они говорили моим родителям (все не сомневлись в глубине моего сн - и нпрсно...), что не хотели причинить мне вред, пытясь проникнуть з эту прегрду. Однко изучвшие меня мстер-вулкниты скзли мне: мои телептические возможности будут рзвивться дльше, "когд придет время", подтолкнуть их рзвитие может все, что угодно. В чстности, любые связи с рзными животными либо умственное взимодействие (или связь, спси господи!) с вулкнитми могли ускорить процесс. Вот почему мне, одной из очень немногих земных детей, рзрешили звести сехлет [сехлет - похожее н громдного плюшевого мишку животное с шестидюймовыми клыкми и густым мехом, обитющее н Вулкне; сообрзительностью не отличется и может быть опсно; прирученные сехлеты стновятся преднными, отвжными и любящими домшними животными] и советовли, чтобы я пострлсь к нему привязться.

Я продолжл учиться в млдших клссх вулкнитской школы, но телептия моя оствлсь н том же уровне, что и в те времен, когд ее впервые зметили. Стоило мне вплотную подойти к высшему обрзовнию, кк отцу предложили должность в Акдемии Звездного флот, и он соглсился. Однко и он, и мть нстояли, чтобы я остлсь и поступил в Акдемию Нук Вулкн. Я стл одной из смых молодых землян, которых когд-либо туд принимли, и они не желли, чтоб я упустил ткую редчйшую возможность. Они ншли одну вулкнитскую семью, пожелвшую зботиться обо мне, пок я учусь в Акдемии (я все еще считлсь недостточно взрослой, чтобы жить смостоятельно, и по земным, и по вулкнитским меркм), и я остлсь н Вулкне, мои родные вернулись н Землю.

Предлгвшийся курс медицины я прошл быстрее обычного, и в возрсте восемндцти лет с отличием зкончил вулкнитский вуз. Зтем меня приняли в Акдемию Звездного флот, и, в связи с предшествоввшим обрзовнием, полученным н Вулкне, мне не пришлось нчинть все с нчл - я изучл только те курсы, которые не могл прослушть в Акдемии Нук Вулкн. Медицинский колледж Акдемии Звездного флот я зкончил в двдцть дв год, покзв себя вторым студентом выпуск. Я ожидл большего, но только вот меня обствил некий полувулкнит по имени Сипк! Его судьбу можно считть столь же необычной, кк и мою - я, по существу, росл н Вулкне, нчиня с пятилетнего возрст, его воспитывл н Земле отец-землянин. Он учился н Земле, я - н Вулкне. Прямо кругосветное путешествие! В тот год он знял первое место среди выпускных курсов всей Акдемии, я стл второй, моя двоюродня сестр - третьей. Сипк и я состояли в весьм серьезных отношениях (то есть, стрстных и сложных), но после Акдемии нши пути рзошлись. Не по ншей воле, не думйте! Но вы же знете, кков Звездный флот - они просто НЕ МОГЛИ нзнчить двоих лучших выпускников-медиков н один и тот же корбль и дже в один и тот же рйон космос!

А теперь - о моей двоюродной сестре... Ее отец - млдший брт моего отц. Сейчс я дже не зню, кк это произошло - может, они не очень тесно между собой общлись в те двние дни - но, когд мы родились, нс с сестрой нрекли ОДИНАКОВЫМИ ИМЕНАМИ! Если б мы еще появились н свет в один и тот же день или что-то в этом роде - н смом деле он моложе меня почти н шесть месяцев - но, к тому времени, кк они обнружили, что случилось, с этим уже ничего нельзя было поделть. Вообще-то, они могли что-нибудь предпринять, но предпочли обртное. Рссудили, мол, ничего стршного. Д, думю, они не рссчитывли, что мы обе поддимся в Звездный флот, потом будем учиться в Акдемии, по существу, одновременно! Вы ПРЕДСТАВЛЯЕТЕ, что знчит две Крен Эмерсон, в беспорядке снующие по некоему военизировнному учреждению?!?! Меня порицли з содеянное ею, ее блгодрили з мои успехи! Хорошо еще мы решили зняться рзными вещми! Он пошл по комндной чсти, я прикипел к медицине. Помогло и то, что он проходил в Акдемии полный курс обучения, я - только нчиня со второй половины. В итоге лишь четыре год (можно подумть, не тк уж и много!) продолжлсь нстоящя путниц. У нее тоже было "нечто" с Сипком, но по длительности это не могло срвниться с моими и его взимоотношениями. А после выпуск нс с ней рспределили н рзные корбли в рзные рйоны прострнств, и это очень помогло.

По окончнии Акдемии я дв год прослужил н рзведывтельном корбле "Лев" в кчестве млдшего врч. Потом, уже произведення в лейтеннты, год служил врчом эсминц КК "Хмилкур", прежде чем меня перевели н тяжелый крейсер КК "Лфйетт" помощником нчльник медслужбы у доктор Леонрд Мккоя [один из ниболее популярных героев серил "Звездный поход", нчмед КК "Дерзость"]. Я имел удовольствие служить под его нчлом три слвных год, и с рдостью могу скзть, что мы до сих пор сохрнили дружеские отношения. В период службы н "Лфйетте" мне присвоили звние кпитн-лейтеннт, когд, принимя учстие в деснте н врждебную плнету, я отвлекл внимние боевого отряд клингонов от нескольких тяжело рненных членов экипж. Я не думл об этом кк о чем-то из ряд вон выходящем - в конце концов, рн (серьезных) я не получил и всего лишь делл свою рботу. Но превозносили меня до небес, говоря, что я в одиночку (ну д, д, мне н смом деле никто не помогл. Когд вы тк же незвисимы, кк я, вокруг - никого, кто МОГ БЫ помочь, приходится рссчитывть н то, что имеешь) здержл их до прибытия подкреплений. Я зрботл мерзкую рвную рну, и в придчу, н мое несчстье, перелом обеих костей левого предплечья, но меня смогли снять с дежурств только н месяц. Последнюю неделю из этого срок я изводил и доктор Мккоя, и всех остльных, тк что пришлось рзрешить мне приступить к рботе!

Чуть позже меня снов перебросили, в этот рз - н тяжелый крейсер КК "Эксклибур", где я и по сей день состою в должности нчльник медслужбы. Н его борту я теперь уже скоро дв год. Тк мы и возврщемся к этой только что обнруженной необычной плнете!

Было решено, что мы нуль-трнспортируемся в один из менее нселенных уголков, чтобы выяснить, кк выглядят и во что одевются туземцы. Нш групп мтерилизовлсь в низменном рйоне, рсположенном вдоль юго-зпдного побережья, и стл искть в отрогх невысоких гор местечко, с которого удлось бы рссмотреть простирвшиеся вокруг долины. Оттуд, с высоты, мы могли бы выбрть, куд хотим нпрвиться. Еще не рссвело; поблизости виднелись стд похожих н коров животных. Довольно скоро нши поиски вознгрдило появление некой особи весьм человеческой нружности. Мои трикордер и медскнер подтвердили итоги первончльных нблюдений, произведенных с корбля - корни этого нрод, скорее всего, ндо искть н Земле. Понблюдв з первым встречным и еще несколькими, н которых нткнулись, мы получили из корбельных зпсов одежду, похожую н ту, которую носили хозяев плнеты.

Спрятв оружие и другое оборудовние в одежде и всяких предметх, которые тскли с собой туземцы, мы двинулись в нпрвлении чего-то, похожего н змок с довольно большим поселением вокруг него. Блгодря вживленным под кожу универсльным переводчикм, ткже поскольку звучвший вокруг нс язык явно происходил от строго земного нглийского (сие лишь подкрепило предположение о том, что это - одн из потерянных колоний), мы ловили обрывки рзговоров окружющих людей. Большинство нмеков мы, однко, не понимли. Нселение было явно чем-то взволновно, и мы слышли упоминния о высиживниях, зпечтлениях, яйцх, дрконх и кндидтх. И ведь нверняк рзговор шел не о цыплятх! А еще звучли нмеки н нечто под нзвнием Нитепд, предположительно, исходившее с бродячей плнеты.

Кроме того, мы выяснили, что место, куд мы нпрвляемся, нзывется Рут. Н ходу мы время от времени змечли высоко в небе громдные крылтые тени. Судя по едв уловимым покзниям трикордер [универсльный минитюрный исследовтельский прибор, незменимый в полевых условиях], это были живые существ с пок неясным уровнем рзумности, у них н спинх нходились люди. Трикордер отмечл ткже громдные рзмеры этих существ возможно, тех смых дрконов, о которых мы слышли. Величиной они были со стромодный земной смолет, то и больше.

Уже двно рссвело, но день еще не совсем вступил в свои прв, и тут люди исчезли; мы продолжли свое путешествие в одиночестве. Мы все тк же видели дрконов высоко нд нми, и к тем нескольким, которых мы нблюдли рньше, присоединилсь, вероятно, еще добря сотня. Вдли, в полях, появились люди, очень нпоминвшие огнеметчиков, но рядом с нми никого не было.

Нконец мы дошли до предместий того крупного поселения, которое видели рно утром. Держ путь по теперь уже не пустым улицм к похожему н змок строению, мы вошли в большой внутренний двор. Только успели оглядеться, кк неизвестно откуд в небе нд нми появилсь большя крылтя тень. Только что тм ничего не было, и - вот он! Очевидно, эти существ облдли способностью к телепортции. Я смотрел, кк появившееся создние снижлось медленными кругми.

Внезпно внутренний двор, почти пустой, когд мы туд вошли, зполнился нродом. Зчровння, глядел я, кк спусклся громдный коричневый дркон - в последнем не остлось сомнений, когд он окзлся поблизости. Я вполух прислушивлсь к рздввшимся вокруг меня голосм, поглощення зрелищем.

- Лорд Джексом говорит, что это Ф'нор н Кнте, и они здесь продолжют Поиск!

- Интересно, кого н этот рз выбрли. Я слыхл, есть еще одно королевское яйцо!

- Ккой он огромный.

- Рут всегд посылл добрых кндидтов.

Потом рздлось:

- Нечего стоять, трщиться! Он ведь тебе н голову сядет! - и меня бесцеремонно уволокли в сторону. Только я обернулсь поблгодрить говорившего, кк н то смое место, где я мгновение нзд стоял - прямо посредине двор - приземлился дркон. Мои товрищи по комнде уже убрлись с дороги и стояли по другую сторону дркон, у дльней стены.

Повернувшись обртно к дркону и всднику, я с удивлением увидел глз, в котором водоворотом кружилсь рдуг, всмтриввшийся в меня футов с четырех. От неожиднности я сделл шг нзд и услышл, кк кто-то рядом удивленно-весело рссмеялся.

- Не сомневюсь, ты никогд рньше не видывл дркон тк близко. Недвно здесь, в холде Руте? Кстти, меня зовут Ф'нор.

Оборчивясь к зговорившему со мной человеку, видимо, всднику, прилетевшему н этом дрконе, я ответил:

- Мы с друзьями только что пришли из одной дльней хижины. Единственные дрконы, которых я рньше видел - те, что пролетли в небе.

Чстично я говорил првду. Мы видели дрконов высоко в небе по дороге сюд. Они вертелись, словно уворчивлись от чего-то, и все мы зметили изрыгвшееся из их пстей плмя. Я опять зчровнно глянул н дркон.

- Это Кнт.

Тут Ф'нор с подозрением посмотрел н меня, зметив мою все еще пыльную одежду, пот, проступивший н спине и струившийся по лицу.

- А вы когд сюд попли?

Не обдумв толком его вопрос, я ответил:

- Минут з пятндцть до вс.

- И кк долго вы нходились н открытом месте, прежде чем добрлись сюд?

Ф'нор выглядел очень серьезно, я, дурех, не обртил н это внимния.

- Мы шли целый день, - я покзл н своих товрищей по комнде, стоявших з Кнтом. - А что? - Я все еще уделял больше внимния дркону, не тому, что говорю, и тем смым допустил довольно большую ошибку.

- Вы были з городом во время Нитепд?!?! - недоверчиво спросил он.

Поняв, что совершил ккой-то серьезный промх, но не уверення, к ккого род явлениям относится Нитепд и что з опсностям подвергешься, нходясь з городом во время Нитепд (универсльный трнслятор по-прежнему переводил это слово буквльно), я попытлсь Продолжть беседу, кк ни в чем не бывло, ндеясь скрыть свою неосведомленность.

- Аг. Ну и что?

- Просто не тк уж много нроду выходит из дому во время Нитепд. Хотя дрконы и перехвтывют почти все, рбочие комнды спрвляются с остльным, люди до сих пор боятся. А вы, похоже, к этому совершенно безрзличны.

В эту минуту из змк вышел ккой-то молодой человек и подошел к Ф'нору.

- Сюд идет лорд Джексом. Я еще поговорю с тобой после.

Мужчины отошли, и я с облегчением бессознтельно утерл лоб. Потом, осторожно обогнув Кнт, подошл к своим. Передв суть состоявшегося рзговор, я скзл им, чтоб не рспрострнялись о ншем пребывнии в чистом поле во время Нитепд. Немного поспорив, решили, что я остнусь дльше нблюдть з дрконом, остльные пострются выяснить побольше о местных обычях, особенно об этом Нитепде. Мы не собирлись более по неведению совершть ошибки, подобные моей.

Я уселсь, прислонившись спиной к стене, и опять стл рзглядывть дркон. К тому времени он свернулся н земле, очевидно, дожидясь возврщения всдник. Я бы скзл, он, в свою очередь, нблюдл з мной. А еще я чувствовл нечто похожее н легкий зуд в мозгу, словно дркон что-то передвл телептически. Время от времени он склонял голову туд-сюд, будто стрясь рссмотреть меня под рзными углми зрения.

Скоро к нему присоединился мленький совершенно белый дркон рзмером примерно в половину коричневого. Они посмотрели друг н друг, и зуд в моей голове усилился. У меня создлось ясное впечтление, что они говорят обо мне. Потом дрконы уселись и опять стли меня рзглядывть - вдвоем! Вспомнив, чему меня учили в детстве (те безуспешные попытки пробудить во мне скрытые умственные способности), и то, что довелось испытть, общясь с Сипком, я нстроилсь н созерцтельный лд и мысленно послл, дрконм свое имя.

К моему изумлению - и ужсу! - об выпрямились и зрычли. Я пострлсь вжться в стену; тем временем внутренний двор вновь зполнился нродом, вбежли Ф'нор и Джексом. Прежде чем они до меня добрлись, я принял отчетливый ответ от мленького белого дркон. Понял я лишь одно слово - "Рут" - и решил, что это - его имя.

Ф'нор и Джексом успокоили своих дрконов, потом безмолвно с ними посовещлись. Пок они мысленно рзговривли, зуд у меня в мозгу то усиливлся, то ослбевл в звисимости от ход беседы. Через несколько минут об человек посмотрели в мою сторону и зшгли ко мне. Снов попытлсь я просочиться сквозь стену, но кмень есть кмень, и с просчивнием мне не повезло. Оствлось ндеяться, что я не нрушил других неизвестных обычев. Они приближлись; поняв, что встречи не избежть, я встл и пострлсь хоть немного отряхнуть пыльную одежду. Не годится встречть моего "лорд" грязной и рстрепнной.

Я поклонилсь Джексому, и Ф'нор зговорил первым.

- Джексом, это и есть т юня леди, которую я встретил, прибыв к вм. Он утверждет, что вместе со своими товрищми прибыл из одной вшей дльней хижины. По-моему, ее зовут Крен.

Увидев, кк меня ошеломило его последнее змечние, он довольно угрюмо усмехнулся.

- Нет, мыслей я не читю, вот нши дрконы - похоже, д. Твое имя мне передл Кнт. Ты вообще с ним говорил?

И опять я поздновто сообрзил, что проделл нечто необычное для этого мир. Облизывя сухие губы и пытясь нйти хоть немного слюны, чтоб смочить вдруг пересохший рот, я ошршенно покчл головой и скзл:

- Вслух не говорил. Я мысленно нзвл им свое имя. Тот, который поменьше, - я покзл н Рут - скзл, что его зовут Рут, но это - все, что я рзобрл.

Мужчины изумленно переглянулись.

- Ты понял Рут?!? - спросил Джексом.

- Не совсем, - пробормотл я. - Единственное, что до меня дошло - его имя. Остльного не понял. Слишком много помех.

Они отвернулись и опять зговорили друг с другом, я слышл лишь случйные слов, вроде "...не понимет всех дрконов, кк Лесс", "кндидт", "высиживние", "королев". Нконец они повернулись обртно ко мне, и Ф'нор скзл:

- Лорд Джексом и Рут вместе с Кнтом сходятся в том, что, хотя девушек редко выбирют для Зпечтления во время Высиживнии - рзве только королевского яйц - ты могл бы стть превосходным кндидтом. По ккой-то причине тобой зинтересовлись об дркон, почему, они нм не говорят. Выводок Рмоты должен вылупиться н днях, и нм нужно еще несколько кндидтов, особенно для единственного королевского яйц. Несколько предполгемых кндидтов недвно зхворли и, похоже, не опрвятся от болезни вовремя, чтобы успеть к выведению. Не желешь ли знять их место в кчестве кндидт?

Я понятия не имел о большинстве тех стрнных вещей, н которые ссыллся Ф'нор, но появилось отчетливое ощущение, что, если б я откзлсь, то определенно пошл бы против местных обычев. Кроме того, меня зинтересовло, что з болезнь вывел из строя тех кндидтов.

- Почл бы з честь. Можно мне дть знть своим об этом, чтоб они не волновлись? И не могут ли они последовть з мной?

Я думл, что не очень рзумно отделяться от единственных знкомых мне людей, и, кроме того, кпитну не понрвилось бы, остнься кто-то из нс без стрховки.

- Д, ты можешь сообщить друзьям, и нет, всем им никк с нми отпрвиться не удстся. Впрочем, двое смогут уместиться вместе с нми н спине у Кнт. Когд мы попдем в Бенден, я спрошу, нельзя ли послть з остльными ккого-нибудь всдник, но обещть не могу. Ну, двигй. Времени у нс немного, меня ждут.

Ф'нор и лорд Джексом смотрели, кк я объяснял Дорис, что случилось. Мы с ней пришли к единому мнению: это для меня - превосходня возможность побольше узнть о местных обычях, особенно тех, о которых мы слышли, но не могли првильно перевести. Мы решили, что он и Доон будут сопровождть меня в Бенден, где бы он ни нходился.

Зтем Ф'нор помог нм взобрться н спину Кнт. Влезши в упряжь всдник, - выглядел он, словно седло ккой-нибудь диковинной лошди с привязными ремнями - мы поднялись в воздух, и немного спустя уже двиглись сквозь ккую-то темную и очень холодную пустоту. Вынырнули мы из нее нд незнкомой рвниной, и в моем мозгу вдруг появилось одно слово. "Промежуток". Тм, где мы очутились, уже перевлило з полночь. Ф'нор покзл мне, где рсположились другие кндидты, и я в изнеможении рухнул н свободный комплект постельных приндлежностей. Дорис и Доону проводили скоротть ночь в помещении для гостей.

Я бы не скзл, что очень долго проспл, когд меня рзбудило сдержнное пение дрконов. Тем не менее, сквозь полуоткрытые веки я увидел яркий свет дня. Не успел я с трудом сесть, охя от боли в нтруженных вчершней ходьбой мышцх, кк вбежл Ф'нор, сунул мне в руки длинную белую тунику, пру белых бшмков и скзл:

- Одевйся, быстро. Ндеюсь, подойдет.

Он в нетерпении стоял рядом, пок я срывл свою "крестьянскую" одежду и второпях облчлсь в белое. Туник окзлсь великовт, бшмки млы, но было не очень-то похоже, что у меня есть возможность их сменить или дже скзть хоть слово. Потом он схвтил меня з руку и куд-то потщил.

- Пошли. Яйц Рмоты вылупляются рньше срок.

Других кндидтов тоже подгоняли, совсем кк Ф'нор меня. Мы выбежли н ккой-то уступ, где нс, одного з другим, подхвтили дрконы. По узкому длинному тоннелю они спустили нс в незнкомое зполненное песком место, где нходился смый большой из виденных мной до сих пор дрконов, золотого цвет, и смые большие яйц, ккие мне только приходилось видеть з всю жизнь. Ф'нор и Кнт сбросили меня у одного из яиц, превосходившего рзмером другие и нходившегося от остльных н некотором удлении. Я увидел лишь немногих других девушек, и все они стояли неплотным кольцом вокруг этого яйц. Очень горячий песок дже сквозь бшмки оплял стопы. Нпоследок Ф'нор скзл:

- Не бойся. Если Зпечтлишь королеву, не позволяй ей себя згнть. И объедться тоже не двй! А если не Зпечтлишь, убирйся с песк кк можно быстрее.

Но он, видимо, был уверен, что именно я Зпечтлю королеву.

У меня остлось лишь несколько минут, чтоб осмотреться и подумть о по-прежнему непонятном совете Ф'нор, прежде чем яйц нчли кчться взд-вперед и трескться, тихое пение дрконов стло громче. Я увидел, кк золотистя Рмот изучет кндидтов, и могу поклясться: взгляд ее дольше всего здержлся н мне. По крйней мере, телептический зуд в моем мозгу усилился!

Немного спустя рскололось первое яйцо, и из него выскочил зеленый дркончик. К нему подошел прнишк не стрше лет пятндцти, и, видимо, меж ними устновились некя связь. Эти "узы" не походили ни н что иное. Внезпно стло кзться, что дркончики вылупляются повсюду. Я посмотрел н золотое яйцо кк рз вовремя, чтоб увидеть, что оно рскололось и оттуд выскочило крохотное подобие Рмоты. Несколько девушек окзлись рядом и сгрудились вокруг мленькой дрконихи. Он повертел головой туд-сюд, рзглядывя их, потом, не обрщя внимния н двоих девушек, шгнул к третьей и посмотрел ей прямо в глз.

Осознв, что происходившее Зпечтление, должно быть, ознчет своего род связь рзумов, я рссудил тк: я не хотел Зпечтлеть королеву. И, вновь следуя совету Ф'нор, я повернулсь, чтоб выбрться из этих горячих песков кк можно скорей, но едв не нткнулсь н мленького коричневого дркончик, стрелой несшегося к очередному прнишке. Пытясь удержть рвновесие, я все-тки споткнулсь и упл - зпутвшись в собственных ногх, д еще н них были эти тесные бшмки - прямо перед носом у другого дркончик. Видя, кк приближются острые когти, я вскинул руки, зщищя лицо. Н моих глзх неуклюжие дркончики уже поклечили нескольких кндидтов, и я сжлсь, готовя к потрошению, если не хуже. Леж тк в ожиднии боли, я удивлялсь, кк позволил втянуть себя в эдкую звруху.

Но ничего стршного не происходило, и я опсливо открыл глз. Видя, что бронзовый дркончик остновился рядом, я всмотрелсь в него. Мое внимние привлек рзноцветный водоворот его глз, и вдруг покзлось, что я в них тону. Появилось ощущение присутствия в мозгу чего-то нового, вроде вулкнитского взимопроникновения, только иного род. Теперь я понял знчение слов "Зпечтление" - это похоже н мысленную связь вулкнитов, избрвших друг друг, чтобы вступить между собой в близкие отношения или брк, и все же нечто другое (судя по слышнным мною рсскзм).

"Ты не ушиблсь? - скзл у меня в голове обеспокоенный голосок. - Я не собирлся тебя свливть".

Сев и потянувшись к голове рзмером с туловище, я скзл:

- Все в порядке. Я см виновт. Неуклюжя, только и всего. Кк тебя звть?

"Пэн. И я голоден. Поесть бы, ?"

- Конечно.

Я встл и увидел, что всех дркончиков уже Зпечтлили, и им вместе с их пртнерми помогли выбрться с мест вылупления. Явился Ф'нор, явно взбудорженный и, кк мне покзлось, слегк опечленный.

- Бронзовый! Ты Зпечтлил бронзового! Ты - первя девушк, сделвшя ткое. Видел бы ты зрителей, особенно из Рут. Снчл они рзочровнно вздыхли, увидев, что ты не Зпечтлил королеву, потом пришли в неистовство, когд ты Зпечтлил этого бронзового.

Я не знл, в чем знчение Зпечтления бронзового, но не сомневлсь, что скоро выясню. И зявление Ф'нор лишь укрепило мою решимость быть предельно осторожной в словх и поступкх, поскольку я стну предметом постоянного повышенного внимния.

Ф'нор ухмыльнулся, глядя н источвшего нетерпение дркончик.

- Неплохо бы его нкормить. Я зню, нсколько они могут оголодть. - С этими словми он встл с одной стороны, я - с другой, и мы повели неуклюжего мленького дркончик к местм кормежки.

В ту ночь, когд все улеглись спть в бркх для учеников, которые, кк мне скзли, стнут нм домом, пок нши дрконы не вырстут и не нучтся всему необходимому, я отыскл и вынул свой передтчик. Связвшись с корблем, поведв им о своем нынешнем положении, о моем новом нпрнике, и получив рспоряжение, во изменение прежних укзний, оствться тм, где я теперь нходилсь и изучть все, что смогу, я тоже улеглсь, ндеясь хорошенько выспться. Я не догдывлсь, что не только Зпечтление мною бронзового - крйняя редкость, но и имя Пэн совершенно необычно для дркон, и поэтому моя персон привлекл внимние дже большее, чем я предполгл.

2. ПЕРВЫЕ УРОКИ

Когд мы с Пэном привыкли друг к другу, я стл понимть его, он стл понимть мои мысли. Я не могл скрыть от него, что я - с другой плнеты, но просил никому этого не рсскзывть. Он не мог взять в толк, по ккой причине я этого не хотел, но, в конце концов, соглсился хрнить мою тйну. Рзумеется, мои угрозы не внимть его просьбм нсчет всякого зуд и сухости шкуры не имели к этому ни млейшего кстельств!

Первые пру месяцев в учебном Крыле прошли беспокойно. К тому времени "Эксклибур" и его экипж хорошо знли, куд я нечянно попл. Вырщивние и обучение дркон требуют времени горздо больше месяц, преднзнчвшегося для изучения Перн и его системы, тк что нчльству пришлось рзрешить мне остться здесь до того времени, когд я и Пэн сможем покинуть плнету. Комндовние Звездного флот, вникнув в создвшееся положение (дрконы - тонко чувствующие существ; узы, возникшие при Зпечтлении, нерсторжимы; если я покину Пэн или погибну, он умрет), с готовностью предоствило мне возможность длительного пребывния н Перне. Оно дло рзрешение оствться н Перне для изучения его культуры и дрконов и другим членм экипж. В их числе окзлсь Доон Снйдер, и я этому очень рдовлсь. "Эксклибуру" двли новые здния, но по соседству с системой Перн, и, если только не нходилось чего-то более неотложного, корбль нведывлся к нм более-менее регулярно - не чще рз в месяц, но и не реже рз в дв месяц. Соств экспедиции менялся, одн я, в силу своего положения, оствлсь н Перне неотлучно. Некоторые, высдившись н плнету, в следующий прилет "Эксклибур" покидли ее; другие нходились здесь по нескольку месяцев, и, отдохнув н корбле, возврщлись изучть плнету и ее культуру.

Удивительно, ну и быстро же рстут дрконы! По крйней мере, тк мне предствлялось через несколько дней и недель. Они лопют, кк сумсшедшие, рстут, их шкур при этом трескется, и потому ее ндо обильно смзывть, чтобы он оствлсь мягкой. Вы не предствляете, что знчит несколько рз в день смзть дркон! Эх и вымтывет! Нм скзли: если рубцов больше допустимого, то это может зтруднить полет дркон, поклеченный дркон ни н что не годен. В большинстве случев, если из-з рубцов дрконы не могли больше летть, кк прежде, они нвеки уходили в Промежуток - одни или с всдникми. Если дркон уходит в Промежуток без всдник, рн в душе у ткого несчстного не зживет никогд; мне рсскзывли, что остток дней бывший всдник живет с ощущением, будто от его личности остлсь лишь половин. Опекун Джексом - один из тких всдников, и несколько рз мне предствлялсь возможность поговорить с ним. А вот если всдник умирет по ккой угодно причине, дркон обязтельно уходит в Промежуток. Дркон никогд не переживет всдник, рзве только в кких-то исключительных обстоятельствх; ткое, к примеру, случется с высиживющей яйц королевой, но, кк только выводятся детеныши, он уходит в Промежуток.

И еще я узнл, что ткое Нитепд. Его причин - кк мы и предполгли, действительно, т обнруження нми стрння плнет. Эт плнет подходит близко к Перну кждые двести перинитских лет (Оборотов) - или около того. Когд ткое случется, через космос к Перну устремляются безмозглые прзиты. Если тким "Нитям" позволить упсть и рзрстись, они зрывются в грунт, уничтожют все живое и земля стновится, по существу, пустой и бесплодной. Тем не менее, древним экспедициям н Южный Мтерик подвернулись живущие в почве жукоподобные создния, которым, видимо, Нити по вкусу. Южный Мтерик весь зеленый без помощи дрконов, выжигющих Нити в воздухе. Я слышл, что тех личинок пытются поселить н Северном Мтерике и посмотреть, кк они себя покжут. Это отобьет хлеб у дрконов, но, по крйней мере, холды будут в безопсности.

А дрконы не позволяют Нитям коснуться земли. Делют они это тк: едят огненный кмень, который им дют всдники, и сжигют Нити, изрыгя плмя. Плнет рзделен н рйоны, и кждый нходится под зщитой своего Вейр. Тким обрзом, з Перн сржются, сменяя друг друг, не один-дв, много Вейров. Особые нземные комнды обходят подопечную территорию после кждого боя с Нитями, следя, чтобы не проросл ни одн. Обнружив обрывок, они сжигют его огнеметми, которые мы видели в первый день.

Нити опсны сми по себе для людей и дрконов. Ксясь плоти, они вызывют тяжелые ожоги, в некоторых случях прожигя мышцы до костей. Дрконы избвляются от Нитей, уходя в Промежуток, где Нити змерзют и рсклывются вдребезги, зтем возврщясь и продолжя полет. Однко, если н дркон и всдник пдет клубок Нитей, или они, выходя из Промежутк, окзывются внутри большого клубк, то дркон и всдник обычно погибют. Они не-успевют уйти в Промежуток, чтоб сбросить огромный клубок.

Я выяснил, что ткое ожог Нити, во время первого Нитепд, попв в Вейр Бенден. После того, кк я Зпечтлил Пэн, когд кждый хотел знть, кто я, д откуд явилсь (в связи с чем потребовлось порядочно пируэтов, кое-где и прямого врнья), д чему училсь, я скзл, что интересовлсь врчевнием, но системтического обрзовния не получил. Вот меня и приствили помогть медикм во время Нитепд. Всем нм, будущим всдникм, дли рботу, и я рссудил, что труд целителя горздо легче некоторых здний, которые приходилось выполнять моим товрищм!

Выглядели ожоги и людей, и дрконов ужсно. Но здешние жители изобрели ккую-то мзь, которую нзывли болюйди-трв. Пхнет он отвртительно, но облдет нтисептическим свойством и способствует зживлению рны. Стоит нложить эту мзь н ожог, кк человеку тут же стновится легче. Я утил немного для дльнейшего изучения.

В перерывх между Нитепдми, мы учились. Внчле, когд дрконы росли, мы только кормили и смзывли их, д еще выполняли иную рботу, требоввшуюся Вейру: мстерили одежду, отливли посуду, собирли лекрственные трвы, ухживли з содержвшимся Вейром скотом и тому подобное. Проводились и тренировки, подобные тем, что предстояли нм с дрконми в будущем, но н земле. Эти тренировки весьм нпоминли строевую подготовку, которой мы знимлись в Акдемии, поэтому я превосходно спрвлялсь!

Тренировки сочетлись с нрядми н отбор, сортировку по рзмеру и упковку огненного кмня. Нм скзли, что необходимо хорошо рзбирться в огненных кмнях, знть, ккого рзмер кмни ндо скрмливть дрконм, зодно и обычный для дркон с всдником выход плмени и с ккой скоростью рсходуется огненный кмень во время Нитепд. Когд мы обучились всему этому, ншим глвным делом во время Нитепд стло уклдывть огненный кмень в мешки и подвть их стршим всдникм, те, в свою очередь, снбжли им готовых к бою дрконов; в ншем случе стршими всдникми были стршие воспитнники, опередившие нс в обучении.

Кроме того, нучились мы и "дрконьим броскм" - искусству перебрсывть от одного дркон к другому и ловить н лету полные мешки огненных кмней. Не добрсывть или промхивться было нельзя, в основном потому, что в тком случе мешок, нполненный огненным кмнем, стл бы смертоносным снрядом для нходившихся в воздухе под нми или отрядов огнеметчиков.

Знимлись мы и нземной подготовкой. Предствлял он собой очень строгую, нпряженную мршировку, требоввшую от нс группового исполнения змысловтых движении и перестроений. Некоторым моим соученикм приходилось очень туго, меня, прошедшую соответствующую пытку в Акдемии, поствили руководить и тренировть собственное подрзделение. Мне скзли, что, поскольку я - всдниц бронзового дркон, мне однжды придется комндовть, и руководство строевой подготовкой стнет для меня хорошей школой.

Я выяснил ткже, что мы остнемся в ученических кзрмх, пок дрконы не вырстут, иными словми - около год. Годовлый дркон достигет 70% от рзмеров взрослого. Когд они смогут летть, нм предоствят свои жилищ. Скрывть выднное Звездным флотом оборудовние стновилось все труднее, и мне чстенько приходилось припрятывть его где-нибудь вне кзрм.

Первый год шел своим чередом, и, когд дрконы выросли достточно, чтобы нести нс н своих спинх, мы получили здние делть свои первые нборы боевых ремней и других приспособлений. Поскольку строй н Перне, в общем, феодльный, все изготвливется вручную. Портным я всегд был никудышным, и Нствник, узнв, что со всем, ксвшимся одежды, я обрщлсь неумело, поручил мне зняться другими делми. А вот с кожей возиться мне по-нстоящему нрвится, в итоге, после первых неудчных попыток, с ременной упряжью я спрвлялсь неплохо. Когд все мы сумели смстерить упряжь, удовлетворившую Нствник и его помощников, нм позволили нчть летную подготовку. Пок мы делли упряжь, нм объяснили, что, доколе дрконы рстут, нм придется чсто ее переделывть, но, когд дрконы рсти перестнут, делть это придется лишь по мере изншивния ремней.

Первый полет кждя пр совершет одн, в основном потому, что никто не знет, кк мы спрвимся. Нш первый полет явился едв ли не рзочровнием: несколько пэновских трепыхнии крыльями, плнировние вблизи земли, и н том все зкончилось. Но мы прктиковлись, плнирующие полеты стновились все длиннее, Пэн все увереннее влдел крыльями. Спустя месяц тких подлетов дело пошло зметно быстрее. А я думл, что зря и нчинли!

З первый год все мы выучились, кк определять смочувствие дркон не только по его мыслям, но и по цвету глз. Скорость вихревого движения в их глзх звисит от силы испытывемых ими чувств: чем быстрее вихрь, тем сильнее чувство. Цвет глз может меняться в очень широких пределх. Бледно-лиловый ознчет нпряжение или тревогу; бледно-желтый озбоченность; крсновтый отлив укзывет н рзыгрвшийся ппетит, вот крсно-орнжевый - это возбуждение. Серый говорит о том, что нш дркон беспокоится, печлен или ему больно. Белый ознчет угрозу; желтый - стыд или испуг; крсный - гнев, орнжевый - горе или неуверенность. Крсновто-желтый оттенок - цвет битвы с Нитями, зеленый или голубой лучше всех: это знчит, что дркон счстлив, дремлет, рдостен или доволен - другими словми, нходится в обычном состоянии. Чтобы это выяснить, потребовлось много рз стрелять мимо цели, и порой мы здорово ндоедли ншим дрконм, но в конце концов все пошло н лд!

К тому времени дрконм уже было около год, и нм предоствили отдельные помещения. Никогд рньше не чувствовл подобного облегчения от того, что у меня появился дом, который я могл нзвть своим! В кзрме ужсюще недоствло возможности побыть одной, к тому же, считя меня, девушек было всего трое. Две другие Зпечтлили зеленых дрконов. Но дже и при тком недосттке возможности уединиться я скоро зслужил слву одиночки. Я окзлсь смой стршей среди Зпечтливших, то, что я стл первой девушкой, Зпечтлившей бронзового дркон, д еще с тким стрнным именем, никк не способствовло нлживнию дружеских отношений с соученикми. Кроме того, внчле я стрлсь, чтобы мое невежество относительно местных обычев не стло слишком хорошо известным. Урзумев, что следует, что не следует делть, я по-прежнему держлсь особняком. Не хотелось ненроком выдть, что я - с другой плнеты.

В тот первый год я выяснил, что же ткое болюйди-трв. Проведенный н корбле нлиз покзл: сделн он из особого рстения (н которое я позже вдоволь нсмотрелсь, помогя делть эту дрянь - которя пхнет в процессе изготовления дже хуже смой мзи!), вывренного, чтобы извлечь сок. Есть еще одн микстур, которую можно принимть внутрь, под нзвнием феллис. Он содержит и могучий местный нтибиотик, и мощный нестетик. Видимо, имеется в ней и своего род сильный нркотик, окзывющий действие при приеме внутрь. Похоже, это хороший препрт рзностороннего действия. Единственное, что меня рзочровло - его нельзя создть н корбле и никто другой его не создл бы, коли н то пошло.

Переселившись в свои личные вейры, мы нчли летть группми по трое и учиться перебрсывть мешки огненных кмней. Хоть мы и тренировлись н земле, совсем другое дело, когд ты, нходясь действительно в воздухе, н спине дркон, пытешься швырнуть эту штуковину! Мы упржнялись нд пустынными местми, чтобы нши промхи не причиняли никкого вред, и чстенько подолгу возились, приводя в порядок лопнувшие мешки.

Нучившись неплохо держть н лету боевой порядок, мы стли отрбтывть уход в Промежуток. Н первых порх упржнялись в опозннии местности. Потом, когд мы впервые действительно ушли в Промежуток, с нми нходился Нствник, и он передл дркону обрз местности. Добившись профессионльного умения точно передвть обрзы - если обрз неверен, можно нвечно остться в Промежутке или выйти из него внутри ккого-то предмет - мы стли отрбтывть групповые переходы н точность.

Примерно в это же время нескольким воспитнникм нскучили нескоря учеб, повторяющиеся изо дня в день упржнения. Один из них решил пройти через Промежуток к себе домой, туд, где мы рньше не бывли. Его хвтились, когд он пропл после обед. Мы все искли товрищ, но никто не ншел, дже дрконы не чувствовли пропвшего. Стоит ли говорить, что его обнружили н следующий день полупогребенным в склу. Другие быстро умерили пыл своих жлоб и, прежде чем отпрвиться куд-то, непременно спршивлись у Нствник.

Нконец мы подошли к тому, что считлось звершющей стдией нших университетов - дрконы стли учиться жевть огненный кмень. И снов это происходило вдли от кких бы то ни было нселенных мест, и повредить мы могли только себе! Несколько человек не избежло ожогов, но никто не пострдл нстолько серьезно, чтобы отстть в учебе. Нловчившись удовлетворительно спрвляться с плменем, мы продолжли еще более суровые тренировки, и уходили в Промежутке все дльше от Вейр.

А потом пришел нш черед рботть с боевым Крылом - доствлять всдникм, боровшимся с Нитями, новые мешки огненного кмня. К тому времени мы стли более чем умелыми меттелями мешков туд-сюд. Мы были готовы к приему в крыло, дрконм исполнилось восемндцть месяцев и они совершенно выросли.

3. ПЕРВЫЙ НИТЕПАД

Вот это д! Нконец, после всей учебы и утомительных тренировок, когд все, кжется, отпрвляются сржться с Нитями, ты только смотришь, пришел и нш черед! Рзумеется, крыло воспитнников только доствляет мешки всдникм, но мы-тки увидли вблизи эти устршющие Нити! Всю ншу бртию охвтило волнение пополм с нхльством. Пусть мы и повидли обожженных Нитями людей и дрконов, возврщвшихся из боя, и я помогл злтть порядочно тких рн, мы знли, что с нми ткого не случится. Ребят, кк мы ошиблись! (Около половины молодняк вернулось хоть немного обожженными.)

Нствник поднял нс здолго до зри, поскольку Нитепд нчинлся лишь немного позже восход. Нм ндлежло убедиться, достточно ли огненного кмня для сржения, д еще приходилось смим проверять готовность боевой упряжи и дрконов. Пэну, кк и мне, не стоялось н месте, но я хотел удостовериться, что все в порядке. Ибо в противном случе нм не рзрешили бы вылет.

Едв рзнеслось, что змечены первые Нити, кк воздух нполнился рзноцветьем - бронзовым, голубым, зеленым, коричневым и золотым. Построившись, кждое Крыло уносилось прочь. Н его месте строилось и следовло з предыдущим очередное. Вскоре небес опустели, и рзвернулось нше, ученическое, Крыло. Млдшие принялись швырять нм мешки огненного кмня, мы нчли прыгть через Промежуток и стли снбжть боеприпсми опытных всдников.

Первя встреч с пдющими Нитями стновится обычно решющей для большинств воспитнников. Если им удется побороть первый стрх, они чще всего спрвляются с собой и потом. Мы с Пэном не стли исключением. Мне не приходилось видеть Нити воочию и тк близко, особенно со спины дркон! И Пэн тоже никогд не видел Нитей. С минуту пришлось нм брть себя в руки, прежде чем мы смогли приступить к порученному делу. Некоторые дрконы и всдники уже требовли пополнения зпсов огненного кмня, и я нчл кк можно быстрее брость мешки и возврщться з новыми.

Единственным Крылом, не нуждвшимся в огненном кмне, было королевское. Они летли с огнеметми ниже основных крыльев, перехвтывя пряди Нитей, случйно проникшие через верхние шеренги. Королевы не могут жевть огненный кмень - от этого они стновятся бесплодными - но Лессу невозможно было отговорить от полетов вместе с ее всдницми. Однжды он создл королевское крыло, и с тех пор это стло трдицией.

Когд нс миновл крй Нитей и з ним последовл глвный поток, рботть стло труднее. Середин поток всегд тяжелее, чем нчло или конец, и, кк првило, в это время случется больше рнений, чем в любое другое. Рнения чсты и ближе к концу Нитепд, в основном потому, что все нчинют уствть.

Хотя мы, воспитнники, - всего лишь посыльные, передющие мешки с огненным кмнем, нм, тем не менее, следует остерегться случйных прядей Нитей. От попдний мы не зстрховны, более того, нши прыжки туд-сюд через Промежуток приводят к тому, что у нс больше шнсов попсть под удр, чем у всдников, остющихся в рйоне сржения с Нитями. И, когд мы с Пэном стли уствть, мы тоже слегк потеряли бдительность. То было ншей погибелью, - во всяком случе, ее нчлом.

Выскочив в очередной рз тм, где шел Нитепд, с несколькими новыми мешкми огненного кмня, мы очутились прямо под одинокой прядью этой гдости. Я почувствовл росчерк огня н бедре. Едв я вскрикнул от боли, кк вскрикнул и Пэн, и мы в мгновение ок ушли в Промежуток. От стршного холод Нить змерзл, и мы вернулись к месту Нитепд. В бедре у меня збилсь боль, и, посредством ншей с Пэном связи, я чувствовл, в кком месте т прядь пробороздил ему спину. И все же, через несколько минут - к тому времени мы освободились от груз мешков и отпрвились з следующими дергнье в бедре ослбло и уже не причиняло прежних стрдний. Я, конечно, збыл, что воздействие холод Промежутк н голую кожу может ее лишь немного зморозить, поэтому ожог не тк и чувствовлся. Пэн скзл, что его ожог тоже стл его меньше беспокоить, и мы решили не обрщть внимния н тупую пульсирующую боль и продолжть рботть дльше.

Сделв это, мы не последовли совету Нствник в случе ожог кк можно скорее обрщться з помощью. Я, будучи нчмедом н звездолете, решил лечиться см, и в дльнейшем мое решение окзлось крйне неудчным.

А тут еще, когд окончился Нитепд, нм поручили помочь нземным отрядм очистить местность от Нитей. Тот Нитепд окзлся очень сильным, и нескольким пучкм Нитей удлось прокрсться. Комндм огнеметчиков приходилось туго: нужно было прочесть все подозрительные рйоны, не дв Нитям возможности зрыться и нчть губить землю. Я взял огнемет, и, н мое злосчстье, мне поручили проверить один из смых болотистых учстков.

Прежде чем нш рйон объявили очищенным, мы отыскли и сожгли дв порядочных рзмеров пучк этой коврной дряни, и тут, нконец, мне и Пэну, кк и остльным уствшим воспитнникм, позволили вернуться в Бенден и привести себя в порядок. Нечего и говорить, я был вся в грязи, д и Пэн тоже. Послв его в озеро, я отыскл болюйди-трвы, потом последовл з ним и хорошенько вымыл, перед тем кк смзть все сухие пятн н шкуре и нложить болюйди-трву н ожог. После этого, оствив Пэн жриться н пляже, я нпрвилсь в нш вейр, чтобы выкупться смой.

Содрв мокрую и грязную одежду, я вымылсь с мылом, стрясь тщтельно смыть отметины Нитей. Нложил н рну болюйди-трвы, перевязл ее и рухнул в кровть, думя, что только этого мне и ндо. Не знл я, что чужеродные микробы Перн уже вторглись в мой оргнизм и делли свое дело.

Смутно помню, что меня трясли, кк мне кзлось, чсом позже, я стрлсь отбросить взявшиеся з меня руки, бормоч: "Дйте поспть! Я только-только вернулсь!" Ндо мной рздвлись чьи-то голос, потом кто-то скзл: "Он горячей дрконьего огня. Ее, должно быть, здело. Неплохо бы позвть Лессу. Я попытюсь нйти ее рну".

Потом откуд-то издлек донеслось одинокое ворковние Пэн и его зов:

"Крен, Крен! Проснись! Тебе нужно кое-чего выпить. Не упрямься, выпей бульону. - Н миг змолчв, он добвил: Лесс идет, Крен. Он о тебе позботится".

Помню, кк ншли отметину н моем бедре - я, нверное, поднял половину мертвецов этой плнеты своим криком нестерпимой боли. Несмотря н болюйди-трву и повязку, рн оствлсь все ткой же крсной и сочщейся, бедро рспухло вдвое против обычного. Когд нчли очищть рну, я потерял сознние.

Однжды, проснувшись, я увидел склонившуюся ндо мной Доону Снйдер, спршивющую, где я прячу птечку. Я скзл, что он - в гнезде у Пэн, единственном безопсном месте с той поры, кк мы обзвелись собственным вейром, - и мысленно передл Пэну, чтоб он позволил Дооне взять птечку. Я не спл, пок не вернулсь моя подруг и опять не повергл меня в збытье инъектором.

Зню, что во время этого, мною смой нкликнного, испытния я бредил, и предствления не имею, сколько нговорил о моем мире и звездолете. Зню, что кое-что, скзнное мной, покзлось окружющим довольно стрнным. Когд я, нконец, проснулсь в полном созннии, стоял день. Я не ведл, сколько пробыл в беспмятстве, но не сомневлсь, что горздо больше нескольких дней. Девушк, присмтриввшя з мной, послл з Лессой, кк только увидел, что я проснулсь.

До приход госпожи вейр я сумел кое-кк усесться в постели. Лесс стоял, подбоченясь, и смотрел н меня. Нконец он скзл:

- Ты едв не потерял ногу, с ней - и жизнь.

Я и тк был бледн, тут, с трудом проглотив слюну, скорее всего, побледнел еще больше; он же продолжл:

- Поскольку вы с Пэном - редкость, мы не могли себе позволить потерять вс. Подумли было, что вы пропли, и тут, дв дня нзд, тебе полегчло, кк по волшебству. - Женщин кк-то стрнно н меня взглянул. - Это случилось срзу после того, кк тебя нвестил твоя подруг Доон. - Тут он яростно сверкнул н меня глзми: - В следующий рз, когд получишь ожог Нитей, побеспокойся о нем - и немедленно.

Когд я робко кивнул, он добвил:

- И, скорлупы рди, не шляйся больше по всяким болотм!

Я слбо зговорил:

- Я понял. Я думл, что сделл все, кк ндо, - очистил рну и нложил болюйди-трву, только, похоже, недостточно быстро. - А про себя добвил: "Особенно если учесть, что я имею дело с чужеродными микрооргнизмми!" Потом я вспомнил еще кое о чем.

- Пэн! Его тоже здело! Кк он?

Лесс зсмеялсь.

- Прекрсно. Он, по крйней мере, не ползл в нвозе тк долго, кк ты. Его ожог безукоризненно зживет, и никкой зрзы он не подцепил. Првд...

Лесс умолкл, потом я услышл рдостное дрконье пение. В комнту ворвлся Пэн; снружи остлся лишь хвост.

- Те пять дней, что ты болел, другие воспитнники бловли это чудище.

Мы вдвоем с Лессой нежно посмотрели н Пэн.

- Он не ел, пок ты не пошл н попрвку, и мы едв уломли его оствить тебя одну. Сошлись н том, что он знял соседнюю комнту.

Я рссмеялсь, потянувшись почесть пэновы ндбровные гребни. Но скоро рук моя упл обртно н кровть.

Лесс скзл:

- Пожлуй, ндо дть тебе поспть. И Пэну тоже. Он может остться. Но, когд тебе стнет лучше, я здм тебе несколько вопросов. В бреду ты нговорил очень стрнного. Пэн откзывется объяснить мне, что знчт твои слов, - скзл он, свирепо глянув н опустившего свою громдную голову, кк отшлепнный щенок, бедного дркон, - и это - первый случй, когд я не смогл чего-то добиться от любого дркон. Он говорил только, что не может мне скзть. Вы об и впрвду редкостные. Вот...

С этими словми Лесс вышл.

Я уснул по соседству с громдной головой Пэн, гдя, кк мне объяснить кпитну Бруну, что я имел глупость зболеть и нрушить Первое Предписние [првило, не допускющее вмештельств в дел примитивных цивилизций (в отличие от "прогрессорств", описнного Стругцкими)] (кк будто я недостточно нтворил, Зпечтлив Пэн...), и кк отвечть н будьте уверены! - нелегкие вопросы Лессы.

Позже той ночью, выполнив волю природы, я велел Пэну принести передтчик. Доон уже рсскзл мне, что корбль - н орбите, и они знют о происходящем. Я оствил собственное сообщение и просил рзрешения принять н борт Пэн, когд мы покинем Перн. Выбирть нм особенно не приходилось. Либо Пэн отпрвится со мной, либо я остнусь. В любом случе, нм необходимо быть вместе. С этой мыслью я и уплыл в сон.

4. ОТВЕТЫ НА НЕКОТОРЫЕ ВОПРОСЫ

В общем, прежде чем Лессе предствилсь возможность прийти и еще рз поговорить со мной, н плнету, в туземной одежде, нуль-трнспортировлся см кпитн Брун, пришел в нш Вейр, попросил рзрешения увидеться с госпожой, зтем предствился ей. Кпитн объяснил: то, чем он собирлся с ней поделиться, должны знть лишь он и Ф'лр; по крйней мере, пок. Зручившись ее обещнием никому больше не рсскзывть, он дл ей понять, что мы в смом деле с другой плнеты, кк он уже предполгл, и никогд бы не позволили догдться о своем присутствии, если бы не мое Зпечтление Пэн. К тому времени я уже знл о нйденных н Южном Мтерике древнем космическом корбле и збытом городе и о понимнии Лессой и ее нродом того, что когд-то, в длеком прошлом, они тоже были здесь пришельцми. Однко, формльно рскрытие нми перинитм своего происхождения все еще являлось нрушением Первого Предписния.

Вернувшись, Лесс сообщил мне, что, поскольку теперь имеет предствление о том, кто я н смом деле, он отстрняет меня от полетов. По-нстоящему ее решение меня не здело, но ндо же было ткому случиться кк рз когд нс с Пэном собирлись перевести в нстоящее Крыло и мы стли бы полнопрвными членми Вейр! Не то чтобы мы могли нвечно остться в том Крыле, но пусть немного! Было бы здорово хоть рзок почувствовть себя уже не воспитнникми... И нс ведь не только вычеркнули из списков летного соств, но и существенно огрничили свободу передвижения только теми местми, которые нзвл Брекки. Подумв, однко, я сочл, что это - невеликя цен по срвнению с тем, что могло со мной случиться. Теперь я могл больше времени уделять тому, рди чего, собственно, первончльно и попл н эту плнету и что пришлось отложить н восемндцть месяцев - побольше узнть о здешней медицине.

Несколько следующих дней я провел, отдыхя и нбирясь сил после схвтки с инородными болезнетворными микрооргнизмми. Пэн, сколько ему позволяли, не вылезл из спльни моего вейр, когд мне рзрешили выходить (впрочем, лишь в пределх двор), громоздился н высоких уступх, греясь н солнышке.

Сидя во дворе, я, з неимением иного знятия, смотрел н дрконов. Не потребовлось много времени, чтобы понять то, о чем я здумывлсь довольно двно, д все недосуг было осмыслить. Пэн нмного уступл рзмерми другим бронзовым дрконм, я уже понял, что он вырос окончтельно. К восемндцтимесячному возрсту это обязтельно должно было произойти, рзве что я чего-то о дрконх не знл. Н смом деле, стоило мне в него кк следует вглядеться, и стло ясно: он, кроме того, меньше голубых и зеленых. Я спросил его об этом.

Пэн толком и не змечл рзницы в рзмерх между собой и другими дрконми, но, когд я обртил н это его внимние, осознл, что уступет остльным дрконм в росте. Он дже дошел до того, что спросил об этом Мнемент. Вернулся Пэн смущенный ответом большого бронзового.

"Крен, он скзл, что я не стну больше, чем сейчс. Я вполовину меньше его и только в дв рз больше Рут", - говорил Пэн крйне рзочровнно.

- Он скзл, почему? - спросил я, зня, что, если он остнется мленьким, то никогд не сможет состязться з облдние королевой.

Читя мои мысли, Пэн ответил:

"Мнемент скзл, мне не ндо беспокоиться о звоевнии королевы... что я буду знят более вжными делми. Когд я спросил, ккими, он не смог ответить, но добвил, что от моего рзмер многое будет звисеть. Это дст мне возможность лучше выполнять свою рботу".

- Хм... - только и смогл я ответить обезумевшему от горя юному дркону.

Но позже, когд предполглось, что я дремлю, я стл рзмышлять. Пэн, оствшись рзмером вполовину меньше смого большого бронзового дркон н Перне, смог бы рзместиться в большинстве отсеков "Эксклибур", кое-где не слишком удобно, но смог бы. Я мысленно зметил себе кк можно скорее попросить выслть мне плны "Эксклибур".

Через дв дня после рзговор Пэн с Мнементом Брекки позволил мне бывть всюду и уходить в Промежуток. Он решил, что мы можем нчть и изучение перинитской медицины, по крйней мере, тех облстей, с которыми я не стлкивлсь з восемндцть месяцев, уже проведенных мною н Перне. Он не ведл, по ккой необъяснимой причине меня сняли с летного дежурств, но я-то знл: Брекки едв ли не больше всех ухживл з мной, пок я бредил, поэтому я был уверен, что он тоже догдывлсь об истине. Он решил, что ншей первой остновкой стнет Чертог Целителей в Форт холде. Я бывл тм, когд вместе с другими воспитнникми училсь летть в Промежутке, но рзмер холд никогд не перествл поржть меня. Мы приземлились во внутреннем дворе Чертог Арфистов, нходящегося слев от основной чсти Форт холд. Мне пришлось отослть Пэн ждть меня в сияющие выси, Брекки послл свою огненную ящерицу-королеву соствить ему компнию, когд ее предупредили о недвних шлостях некоторых огненных ящериц холд.

Он провел меня по извилистым коридорм холд в небольшой Чертог Целителей. Оттуд мы спустились в клдовую. Брекки продолжил рсскзывть мне, кк что хрнится, говорил нзывния всех трв и кким они облдют действием. Трикордер мой непрестнно жужжл, зписывя все, что он мне покзывл и рсскзывл. Дже спрятнный среди моей муниции, он, тем не менее, улвливл большинство скзнного и того, что мне покзывли. Они рсполгли множеством трв и мзей, но среди этих сндобий не ншлось ткого, по срвнению с которым у Федерции не имелось бы чего-то более совершенного. Единственное, что меня все тк же пленяло - это болюйди-трв. У Федерции не было подобной мзи, облдвшей бы и обезболивющими, и нтимикробными свойствми. Можно себе предствить, нсколько широко мы могли бы пользовться этой мзью для первичного лечения рнений у высдившихся н незнкомые плнеты, д и вторичного тоже, если люди по ккой-либо причине не могут вернуться н корбль (ткое временми случется). До сих пор Федерции не удвлось получить подобный медикмент, поэтому, если когд-то нличие жизни вне Перн стнет достоянием глсности и периниты вступят в Федерцию, болюйди-трв могл бы стть неплохим предметом товрообмен.

Мы провели в клдовой почти полдня, зтем Брекки збрл меня обртно в Чертог Арфистов. Он упомянул о возврщении Менолли и скзл, что Менолли с удовольствием встретилсь бы со мной - нконец-то! Брекки скзл, что Менолли - еще одн знменитя перинитк: он - единствення женщин, отпрвившяся в Путешествие Арфистов, и это - проведя лишь неделю в Чертоге Арфистов. Удивительно, кк мы рньше не встречлись.

После некоторых рсспросов выяснилось, что Менолли - в Архивх, роется к кипе кких-то стрых песен, только что обнруженных в одной из недвно переоткрытых в Бендене збытых клдовых. Следуя укзнному нпрвлению, мы дошли до комнты, где рзмещлись Архивы. По дороге туд мы миновли коридор, покзвшийся мне знкомым, и я сообрзил, что мы прошли кк рз мимо этой комнты, когд возврщлись в основную чсть Чертог Арфистов.

Когд вошл Брекки, Менолли обернулсь.

- Брекки! Ты кк? Дрконий век тебя не видел!

Брекки рссмеялсь.

- У меня все отлично. Я вижу, нд тобой не прит обычня выствк огненных ящериц.

Менолли ответил чуть печльно:

- Робинтон зпретил моим любимцм быть здесь вместе со мной. В прошлый рз они везде рзбросли свитки, и некоторые песни после этого стло невозможно прочесть.

- Знкомое дело, - отозвлсь Брекки. - Меня тоже предупредили, чтобы я оствил свою королеву снружи. Вот он и соствляет Пэну компнию, пок мы с Крен здесь.

Тут только Менолли меня зметил.

- Тк, знчит, это ты Зпечтлил того бронзового. В свое время об этом не один день судчил весь Чертог Арфистов. Сто лет, кк я хочу тебя увидеть, но ведь ты училсь в Вейре, ткую взятку, чтоб нствник позволил тебе увидеться с кем-то посторонним, не нкопишь и з Оборот. А поскольку ты был известн горздо больше остльных, он особо пострлся, чтобы тебя никто не беспокоил. Тк что к тому времени, когд он отменил свои смые строгие огрничения, былое любопытство уже улеглось, мне дли другую рботу.

- Вот оно что, - скзл я. - Чувствовлось, что меня специльно держт в одиночестве, но после всех волнений я был только рд, когд вокруг меня все стихло. А потом мы тк змотлись с дрконми, что я больше об этом и не вспоминл.

- В любом случе, нрод все еще стрется сложить о тебе приличный нпев. Но никто ведь не знет ничего ни о тебе, о том, откуд ты н смом деле - и того меньше, потому ничего еще и не нписно.

- Ты хочешь скзть, что до сих пор ничего не нписл? - усмехнулсь Брекки, пытясь скрыть прозвучвшее в голосе удивление. - Я только з этим сюд Крен и привел...

- Знешь, весь последний Оборот выдлся нстолько сумтошный, что не было никкой возможности писть. Вот и сейчс я только что вернулсь из последнего путешествия. Робинтон срзу же послл меня прямехонько сюд посмотреть, нет ли среди этих песен, нйденных в Бендене н прошлой неделе, чего-то стоящего. Помочь не хотите?

- Конечно! - ответили мы с Брекки хором и переглянулись. А потом рссмеялись все втроем.

- Думю, мы немного устли просмтривть медицинские зпсы, - скзл я.

Менолли вручил нм по вороху свитков.

- Можете нчть прямо здесь.

Около чс стоял тишин. Выросли кипы и выброшенных, и отобрнных свитков. Выбрсывли в основном испорченные нстолько, что н их поверхности не удвлось ничего рзглядеть, ткие, которые не стоило хрнить дльше. В кипе отобрнных свитков лежли те, н которых уцелело достточно слов, чтобы догдться, о чем говорилось в песне.

Вдруг Менолли тяжело здышл. Мы с Брекки оторвлись от рботы и увидели бледное лицо, всмтриввшееся в нс поверх ккого-то свитк.

- Что случилось, Менолли? - спросил встревоження Брекки.

- Прочтите, особенно ты, Крен. Тут, я думю, о тебе.

Менолли вручил мне свиток. Пок я читл, Брекки глядел мне через плечо. Это был стря песня... без музыки, остлись только слов.

С невиднным именем

Зоркий дркон

Нйден пришельцем

И Зпечтлен.

Цветом он бронзов,

Всдник - девиц.

Сквозь космос дркон

Вместе с ней устремится.

Девиц - целитель

По имени К'рэн.

Дркон звть

Вовсе неслыхнно - Пэн.

Отметит обоих

Нитей ожог:

Ей - нд коленом,

А ему - бок.

Он чуть не погибнет,

Но подруг спсет;

Д еще друг-пришелец

Н помощь придет.

Нерзлучны, вдвоем

В корбле полетят.

Вргов всей вселенной

Сообщ победят.

Из метлл корбль их

Целый мир облетит.

И со всеми дркон

Без труд говорит.

Тот бронзовый ростом

Не сможет гордиться,

Но зто в корбле

Хорошо рзместится.

Однжды, нш Перн

Зхотев погубить,

Пришельцы хохлтые

Стнут грозить.

И о помощи зов

Ко дркону помчится;

Флот прекрсных судов

Второпях возвртится.

Чужков отобьют,

Корбли их рссеют.

Рд будь, Перн: в нужный чс

Пэн вернуться сумеет.

Всдник вместе с дрконом

Предн ншей плнете.

Вместе мир сохрнят

И покой н всем свете.

Необычно в героях

Быль с грядущим смешлсь,

Но исполнен смысл

Кждя млость.

Непривычен нпев мой,

Но првдив - я клянусь.

Этот сбудется стих,

Вм я в том поручусь.

Я издл ккие-то здыхющиеся звуки и обернулсь взглянуть н Брекки. Уверен, что физиономия у меня был не румяней ее лиц. Я никому не рсскзывл о том, что я - иноплнетянк, об этом знли только Лесс и Ф'лр. Но, если эт песня подлинн, то мое прибытие предскзли здолго до моего появления н свет, и дже, скорее всего, обрзовния Федерции. А стоит этой песне стть широко известной, и кждый будет знть о возможном существовнии иноплнетян.

- Думю, мы только что обнружили еще одну песню, похожую н Песнь Вопрос, - потрясенно скзл Менолли. - Песню, до недвних пор непостижимую. Удивительно, почему он был упрятн в Бендене все эти годы? К тому же, смотрите... - Он взялсь з оборвнную последнюю стрницу. - Возможно, у этой песни есть продолжение. Конец ккой-то слегк... незвершенный.

- Может, он ДЕЙСТВИТЕЛЬНО был непонятн и люди не хотели ее слушть? - здл вопрос Брекки. - Я точно не зхотел бы слушть о нпдющих н мою плнету хохлтых чужкх. А что тм имелось в виду нсчет иноплнетян? - Обе повернулись и глянули н меня.

Когд я не отозвлсь, з меня ответил Менолли:

- Не зню, но Лессе и Ф'лру нужно кк можно скорее н это взглянуть.

А я ошршенно стоял н месте. Потом, подумв кое о чем, спросил:

- Когд это нписно?

- Думю, около четырехсот Оборотов нзд... примерно в то время, из которого Лесс притщил Древних, - ответил Менолли. - Или дже еще рньше. Свитки могут сохрняться очень долго, нм доводилось видеть несколько рукописей времен Путешествия Мориты. Те свитки хрнились в смых стрых клдовых Бенден, и нельзя скзть нверняк, когд они были нписны.

- Пошли, Крен, нм пор, - позвл Брекки. - Не против, если я позимствую эту песню н несколько дней, Менолли? - Брекки взял песню и потщил меня к двери.

- Нет. Лесс зхочет ее изучить. Я догоню вс двоих позже. Может быть, к тому времени нйдется музык для этих слов. - Менолли рссеянно мхнул нм н прощние.

Я позвл Пэн спуститься с вышины и скзл ему передть Рмоте, что мы возврщемся с очень вжным известием и хотели бы кк можно скорее увидеть Лессу.

Когд мы вынырнули из Промежутк в Бенден Вейре, Лесс ждл нс. Брекки молч подл ей песню. Прочтя, Лесс присвистнул и в глубокой здумчивости посмотрел н меня.

- Рмот и Мнемент говорили, что Пэн рсспршивл нсчет своего млого рост. Ну, и мы тоже недоумевли. А эт песня, кжется, проливет свет н его рзмеры, д и н тебя тоже. - Он посмотрел н меня в рздумье. - И у меня ткое чувство, что эт песня в конечном счете вызовет больше зтруднений, чем рзрешит. Непонятно, кк это "со всеми дркон без труд говорит". Д и вообще после слов "Из метлл корбль..." совсем ничего не рзобрть, но когд-нибудь, я уверен, понять удстся.

- Я могу спросить Пэн нсчет первого. Одну минуту, - я змолчл, сосредоточилсь и послл Пэну:

"С кем ты рзговривл в последнее время?"

"С Лессой, Ф'лром, Брекки, Ф'нором..." - с готовностью отозвлся Пэн.

"Нет, нет, нет. Не со всдникми?" - спросил я, зня, что дрконы могут говорить с другими всдникми, если зхотят. Однко говорить не со всдником для дркон - поистине редкость. Робинтон был одним из тех немногих, с которыми дрконы рзговривли постоянно.

"А, ты имеешь в виду Доону?"

Доон Снйдер - нш глвный ветеринр. Он взял мою птечку, когд я болел.

"Д!" - воскликнул я.

"Тебе больше ничего не нужно?" - спросил Пэн противным тоном. Потом стл перечислять дльше имен нескольких невсдников из ншего вейр и чужих. Увидев н моем лице изумленное выржение, Лесс спросил, что мне рсскзл Пэн.

Я перескзл ей, и он велел Рмоте подтвердить это. Когд я спросил Пэн, почему те люди, с которыми он говорил, никогд об этом не упоминли, он ответил, что они не считли, что в его беседх с ними есть нечто необычное. Нконец я обернулсь к Лессе и скзл:

- Мне бы хотелось кое-что попробовть с Пэном.

- Что? - отозвлсь он.

- Пэн постоянно общлся со всеми, кого упомянул. Я бы хотел посмотреть, сможет ли он рзговривть с кем-то, кого видел лишь рз или дв, - зявил я.

- У тебя н примете есть кто-то? - спросил Лесс.

- Мой кпитн, к примеру. Пэн видел его лишь однжды. А еще есть несколько человек с корбля, которых он либо вообще не видел з последний год, либо видел рз или дв. Мы можем попытться поговорить и с людьми, которых он вообще рньше не встречл, но кого неплохо зню я.

По ее соглсному кивку я снов обртилсь к Пэну.

"Пэн, где мой передтчик?"

"У меня в гнезде. Все остльные твои приборы у Дооны", - ответил Пэн.

"Ты можешь послть бреккину королеву его принести, объяснив ей, кк он выглядит, чтобы он смогл з ним слетть?" - спросил я.

"Конечно! Ты же знешь, могу", - в его мысленном голосе появился оттенок осуждения. Ровно через десять секунд передтчик окзлся у меня в рукх.

"А теперь, Пэн, я хочу, чтобы ты поговорил с моим кпитном и скзл ему, чтобы он меня вызвл н связь", - я мысленно предствил себе кпитн Брун.

Н этот рз времени прошло побольше, но, не прошло и минуты, кк передтчик зпищл.

- Здесь Крен.

- Кпитн Брун, - донесся с корбля оздченный голос. - Зню, звучит стрнно, и все же что-то скзло мне вызвть тебя. Кк ты это объяснишь?

- Это был Пэн. Мы тут зтеяли кое-что. Если можно, я бы хотел, чтобы вы объявили по всему корблю. Я собирюсь попросить Пэн телептически связться с людьми н борту. Если у кого-то появится хотя бы млейший нмек н желние выйти со мной н связь, пусть тк и сделют.

- Я подыгрю тебе, Крен, но хотелось бы получить объяснение, когд ты со своей зтеей покончишь, - ответил кпитн Брун.

- Кк только сми рзберемся, я вм непременно сообщу. Конец связи.

Тут мы и нчли. Не потребовлось много времени, чтобы устновить: Пэн довольно легко мог устнвливть связь с теми людьми, кого встречл более пяти рз. Людей, с которыми он встречлся дв-три рз или не общлся в последнее время, он мог вызвть н связь уже с некоторым трудом. А с теми, кого он ни рзу не видел, дже если я хорошо их знл, Пэн вообще не мог связться, кк и с теми, кого встречл лишь однжды. Тким обрзом, в определенных пределх, Пэн мог рзговривть с кем хотел. Он не мог читть у них в умх, кк в моем, лишь посылть им то, что хотел сообщить. Однко, для дркон, не имеющего оргнов речи, то был нилучший способ рзговривть с окружющими. Ткя односторонняя телептия вполне достточн, чтобы общться. Он понимл слов, произносимые вслух, и мог зтем телептически отвечть тому, с кем беседовл.

После этого я передл кпитну, что мы устновили относительно Пэн. Кроме того, я прочл ему ту нйденную нми необычную песню. Перед тем, кк отключиться, я попросил нуль-трнспортировть Пэну в гнездо общие плны "Эксклибур".

- Ну что ж, я довольн, что песня эт о тебе и Пэне, - скзл Лесс. И, видимо, Пэну н смом деле уготовны великие дел, кк зявил Мнемент. Нсколько могу судить по ншему короткому общению с кпитном, дркону обычных рзмеров определенно пришлось бы туго н корбле, вот Пэн прекрсно туд впишется. - Он посмотрел н Пэн. - Ты, крох - очень удчливый бронзовый. Смотри, не подводи нс. Ты ведь умней большинств дрконов, и у тебя есть возможность свой ум проявить. Покжи все, н что способен.

Я услышл, кк Пэн ответил Лессе:

"Ты будешь гордиться мной, Перн стнет гордиться, что я вылупился здесь из яйц".

Лесс отпустил нс, и я поспешил в гнездо Пэн взять плны "Эксклибур". Кк следует все прикинув, я послл кпитну список рзных мест, где Пэн мог бы удобно рзместиться. Я сумел довольно точно обмерить Пэн, и, поскольку он не стнет рсти дльше, я решил, что эти измерения в большинстве своем остнутся верными. Полня длин тел Пэн соствляет 24 фут, из них треть приходится н хвост; это знчит, что, когд он "встет" н ноги, то рост его соствляет около 16 футов. Тким обрзом, в большинстве отсеков корбля ему пришлось бы передвигться, согнувшись в три погибели, но, тк кк стоять н четырех лпх ему ничуть не тяжелей, чем н двух, это зтруднений не вызовет. Рзмх его крыльев - 18 футов, но, когд они прижты к туловищу, поперечный рзмер его тел уменьшется до неполных пяти футов. Длин его передних лп - три фут, здних четыре. Он может зкручивть хвост вокруг или убирть под себя.

Исходя из этих сведений, н корбле должны что-нибудь придумть!

5. НАКОНЕЦ НА БОРТУ

После, кк нм кзлось, целых недель ожидния мы нконец получили рзрешение Звездного флот взять н борт Пэн в кчестве моего "иждивенц". Пок не изучены его способности, мы не будем знть, что с ним делть. Я, однко, думю, что он мог бы стть ценнейшим сотрудником Службы безопсности! Вы только предствьте: у вс з спиной появляется огнедышщий дркон! Он может уходить в Промежуток от огня фзеров [энергоемкое оружие, имеющее несколько режимов: от "лзероподобного" до "оглушющего"] и выходить оттуд в совершенно ином месте. Мло того, он см - великолепный "ппрт" воздушной рзведки, притом рзумный! С его проворством (обычным, впрочем, для дрконов) он может сцпть человек (или иное существо) передними лпми, из клетки его когтей не вырвться ни з что. До сих пор у меня не было особой возможности испытть его ловкость и/или нучить чему-то, но теперь, н борту "Эксклибур", я смогу сделть едв ли не что угодно.

До ншего нуль-трнспортировния н борт тм переделли зону отдых н восьмой плубе. Сделли своего род "гнездо" и обустроили жилище мне. Квртирк был не ткя удобня, кк моя нчмедовскя, но кждый должен отвечть з свои поступки.

Пэн полгл, что нуль-трнспортировк - дело долгое, и говорил, что с горздо большим удовольствием прошел бы через Промежуток. Я объяснил: прежде чем нчть стрнствовть в Промежутке по корблю, ему следует приноровиться к рзмерм "Эксклибур", инче это кончится влипнувшим в ккую-нибудь переборку крылом. Непорядок! При виде мленького трнспортерного отсек у него рсширились глз, и он смиренно соглсился сделть, кк я скзл, до нчл путешествий в Промежутке.

Я проводил его до комнты отдых восьмой плубы (с превеликим трудом его втиснули в турболифт) и велел ему сидеть тихо, пок я не вернусь после встречи с кпитном Бруном. Эх, знть бы зрнее... Все юнцы любопытны, уж Пэн - и подвно.

Мне предстояло не только переговорить с кпитном Бруном, но и поглядеть, что изменилось в лзрете, и вникнуть в суть происшедших изменений, зодно познкомиться с новыми членми экипж - я не сомневлсь, тких з девятндцть месяцев, проведенных мной н Перне, появилось множество. Помощник нчльник медслужбы в мое отсутствие исполнял мои обязнности, и делл это нстолько хорошо, что его перевели н другой корбль нчльником медслужбы, знчит, мне предстояло не только привыкнуть к новичкм в комнде, но и срботться со своим новым зместителем. Будучи н Перне, я ухитрялсь читть медицинские журнлы товрищи по комнде были ко мне тк добры, что пересылли мою почту и иные мтерилы, требоввшие моего внимния, всякий рз, когд "Эксклибур" окзывлся вблизи Перн - знчит, с этим трудностей не ожидлось. Тким обрзом, я знл, что буду знят по меньшей мере несколько чсов, если не дольше.

Когд я вышл из комнты отдых, Пэн, очевидно, довольно скоро зскучл. Чересчур переполненный всеми новыми впечтлениями, чтобы свернуться клубком и уснуть (кк имеют обыкновение дрконы, когд делть им особенно нечего, то есть, к примеру, с Нитями воевть не ндо), он решил осмотреть окрестности. Мысленно дть мне знть о своих чувствх он не удосужился, поэтому я был не в состоянии воспрепятствовть дльнейшим событиям. Первой причиной его скуки стло отсутствие вокруг кого-то, с кем он мог бы поговорить, нпример, других дрконов, второй - то, что вокруг не ншлось никого, кто мог бы его понять. Ндо еще иметь в виду, что большинству членов экипж не приходилось видеть вблизи перинитского дркон. Безусловно, они видели изобржения дрконов н экрне, но я не думю, что кто-то по-нстоящему предствлял себе, нсколько велики в действительности эти зверюги. А Пэн еще млыш по срвнению с обычным бронзовым... Тк что, увидев перинитского дркон вблизи, дже если имеете к тому некоторую подготовку, вы можете получить величйшее потрясение... в буквльном смысле.

Первые несколько встреченных Пэном человек просто-нпросто рзвернулись и убежли. Я бы тоже побежл, если б н меня шел дркон ростом шестндцть футов с громдными крыльями! Пэн потом рсскзывл, что его очень рсстроило, когд никто не ответил н его призывы. Пятым, кто его увидл, окзлся тот смый опертор трнспОртер [ппрт для нуль-трнспортировки, причем н небольшом рсстоянии не требуется ппрт-приемник, т.е., нпример, человек можно послть с орбиты прямо н плнету], который до того нс принимл. Ошршенный, он все же ответил н вопрос Пэн. Этот человек вырзил готовность покзть Пэну корбль, по крйней мере, те мест, в которых дркон уместился бы, и предствить его некоторым членм экипж.

После этого не убегл никто, но чувствовлось, с ккой опской они н него глядят. Поскольку человеку в большинстве случев требуется несколько рз встретить дркон, прежде чем он сможет "принимть" пэновские мысленные послния, объясняться ему приходилось с трудом. Нм еще предстояло изобрести для него способ общения с теми, кто не мог его слышть - ни в чем подобном н Перне не было нужды - поэтому Пэн провел несколько обидных дней, пок не познкомился с достточным количеством людей, которые могли бы "переводить" другим его речи. Но стоило ккому-то члену экипж нчть "слышть" его, и все, что требовлось от Пэн - это предствить себе нужного ему человек, и он мог рзговривть с ним незвисимо от того, где именно н корбле тот нходился. Позднее мы выяснили, что эт его способность не простирется до поверхности плнеты, если только человеком, с которым он пытлся поговорить, не стновилсь я или кто-то еще, кого он очень хорошо знл, нпример, люди из его отдел или добрые друзья.

Опертор трнспортер покзл Пэну некоторые другие общественные мест корбля. Пэн упомянул, что голоден, и провожтый привел его в одну из столовых. Здесь Пэн открыл для себя пищевые втомты. Тут-то я его и обнружил.

К тому времени он уже попробовл синтетического мяс и решил, что нтурльное вкуснее. Овощи он не очень увжл - кк и всякий подросток, впрочем. Он открыл, однко, рздел десертов, и я, в свою очередь, открыл, что у моего дркон - зуб н слдкое, д еще ккой! Когд я вошл, выследив его, воспользоввшись все еще сопровождвшимися вытрщивнием глз рсскзми комнды, он поедл подтявшее шоколдное мороженое. Я безмолвно попенял ему з то, что он ушел с восьмой плубы, и он опустил голову.

"Но мне было тк одиноко, Крен. Тм не с кем дже поговорить", жлобно скзл Пэн.

"Ндо было позвть меня, и я бы с тобой поговорил", - ответил я.

"Но ты же скзл, что тебе ндо побеседовть с кпитном и сделть рзные другие дел, вот я и решил тебя не беспокоить", - скзл он.

"Думю, кпитну больше понрвилось бы, если б ты побеспокоил меня, не переполошил весь корбль. Своим озорством ты причинил неприятности МНЕ. Придется тебе теперь нучиться подчиняться прикзм и следовть првилм, особенно, если ты собирешься стть членом экипж. Идет?"

"Извини, Крен. А кпитн првд н меня рссердится? Я не хотел никого беспокоить. Теперь буду сидеть у себя в гнезде, пок ты не рзрешишь выйти. Честное слово!"

Вид у Пэн был нстолько несчстный, что мне оствлось только рссмеяться.

"Ох-хо-хо, Пэн. Не грусти. Я себя точно тк же чувствовл, когд впервые нуль-трнспортировлсь н борт своего первого звездолет. Уверен, кпитн тебя простит..." - Тут я рзглядел, что именно он ест: Оп-ля! Что это у тебя тм? - спросил я вслух.

"Мне скзли, что это - мороженое. Мне понрвилось, особенно вот это, цветом кк ил. Хочешь?"

Не дожидясь ответ, он повернулся и вствил ленту в компьютер. Через секунду н подносе появились две порции шоколдного мороженого.

"Выходит оно вот ткое твердое, кк снег в горх, но, когд подтет, стновится вкуснее".

- Может, ТЕБЕ и нрвится рстявшее, но я предпочитю потверже.

Неожиднно по внутренней связи рздлось:

- Всем нчльникм служб через сорок пять минут собрться в конференц-зле.

- Лдно, Пэн, пойдем-к лучше к тебе в гнездо. И н этот рз я хочу, чтоб ты тм и сидел.

"Может, не ндо? Здесь еще тк много н что стоило бы посмотреть".

Под моим строгим взглядом он опустил голову.

"Лдно, посижу. А чем бы мне без тебя зняться?"

- Для нчл неплохо взглянуть, что тм у нс есть. Ты сможешь вспомнить рсположение ншей комнты и пройти туд через Промежуток?

"Ну конечно, Крен", - оживился он.

- Покжи мне эту комнту, чтоб я посмотрел, првильно ли ты себе ее предствляешь. Тебе еще много рз придется отпрвляться туд одному, без меня.

Пэн передл мне детльный обрз своего нового гнезд. Все эти тренировки н Перне пошли нм обоим впрок. Я спросил:

- А сможешь теперь туд попсть, не взлетя перед этим?

Н его физиономии появилось оздченное выржение.

"Не зню. Хочешь, чтоб я попробовл?"

- Ну, тебе придется к этому привыкнуть. Летть тут негде, рзве что в нгре челноков и кждый рз, когд мы будем н поверхности ккой-нибудь плнеты.

При мысли об этом я н минутку здумлсь. Рньше о подобных зтруднениях мне рзмышлять кк-то не случлось.

- Попробуй снчл один, потом вернись.

После этого, к изумлению присутствоввших в столовой членов экипж, Пэн исчез, зтем возник опять. У них н глзх я взобрлсь Пэну н спину и исчезл с ним вместе. Думю, толки об этом н прекрщлись н корбле всю дорогу до Плнеты Времени! [н этой плнете рсполгется Стрж Вечности]

Вернувшись в комнту отдых н восьмой плубе, я обнружил, что бригд, перестриввшя нше с Пэном жилище, не тронул рзъемов компьютерной сети и оствил н месте большой видеотерминл. Поскольку подвть комнды голосом Пэн не мог, я зкзл для него полное описние корбля, отсек з отсеком, плуб з плубой, н случй, если он с этим покончит до моего возврщения, зпрогрммировл компьютер нчть для него элементрный курс обучения. Вслед з тем я устновил пульт тким обрзом, чтобы Пэн мог продвигться вперед с нужной ему скоростью, покзл, кк приостнвливть вывод информции н терминл, возврщться к предыдущему мтерилу, переходить к следующему и зпускть все с смого нчл. В конце концов он смог это делть одним из когтей.

Зтем я нпрвилсь в конференц-зл послушть о ншем следующем зднии.

6. КИНДЖИ

Я появилсь в конференц-зле з несколько минут до нчл. Пок я усживлсь, нрод меня поздрвлял с возврщением н корбль и отпускл шуточки по поводу моих зтянувшихся кникул, хоть я и рботл по-своему, собиря информцию о перинитх и их культуре. Все добытые нми з последние полтор год сведения отпрвятся в дльний путь к првительству Федерции, собирвшейся нчть переговоры с перинитми о вступлении в глктическое содружество. Ко времени моего отбытия с плнеты тм было, блгодря вновь открытой сге, по существу, широко известно, что я - с другой плнеты и что мы с Пэном покидем Перн. К тому же нс все хорошо знли, и нше отсутствие в любом случе вызвло бы вопросы. Д еще после обнружения строго космического корбля в лгере Древних тк и тк скоро всем стнет ясно, что сми периниты родом с другой плнеты! Официльные лиц Федерции уже плнировли послть н Перн, в Вейр Бенден, своего предствителя и вступить тм в дилог с влстителями Вейр.

Вошел и сел во глве стол кпитн Брун.

- Тк-с, дмы и господ. С ншей непыльной курьерской рботенкой покончено. Теперь, когд нш нчмед снов н борту и приступил к своим обязнностям, - он приостновился улыбнуться мне, - мы можем вернуться к серьезным делм. Мне сообщили, что некя новя рс, нзывющя себя кинджи, вышл из льтернтивной вселенной, и их не нзовешь уж слишком дружелюбными создниями. В действительности они, видимо, собирются изменить историю Федерции. Мы пок не знем, кк они вызнли о Стрже Вечности [феномен н Плнете Времени в виде округлой формы ворот, сквозь которые можно видеть прошлое и проникть туд], но вот вызнли. Поскольку Стрж неизбиртельно пропускет через свой портл и, в любом случе, не мог предотвртить вторжения, эти существ пробрлись н рзные плнеты в рзные времен. От Стрж мы знем, куд они нпрвлялись, но не ведем, для чего. Мы знем ткже, что Стрж некоторое время может не допускть искжения истинного ход событий, но нм в любом случе необходимо попсть туд, куд ушли кинджи, нйти их, взять в плен, возместить причиненный ими ущерб и доствить в нше время для рзбиртельств. Все это нужно проделть, чтобы не допустить искжения ншей рельности.

- Кк нм стло известно о происшедшем? - спросил кто-то.

- Исследовтели, бзироввшиеся в рйоне Стрж, сумели дть сигнл бедствия до того, кк их одолели кинджи. Думю, что эти пришельцы не предполгли, кк близко к Стржу нходился один из нших корблей - мы сумели окзться тм достточно быстро, чтобы взять двоих пленных, отозвлся Брун. - Довольно трудно было убедить этих кинджи говорить, но в конце концов они рсскзли нм то, что мы желли знть. Об этих пришельцх нм известно еще одно. Они не имеют постоянной формы и принимют любую, ккую хотят. Один из них едв не удрл, нпв н своего конвоир и приняв его облик. Они, однко, не в состоянии подржть личности или читть мысли, поэтому, когд лже-конвоир не отвечл н приветствия знкомых и не знл проля, остльные поняли, что дело нечисто. Еще вопросы?

Когд тковых не последовло, кпитн Брун выдл нм предписния и продолжил совещние. Мне достлся стрый Зпд, и я было удивилсь, но, порзмыслив, зключил, что это логично. Историю я любил, и стрый Зпд - нряду с временми Гржднской войны - знимли меня больше всего.

Совещние продолжлось знчительно больше чс, и вернулсь я н восьмую плубу измочленной. Улживние дел н плнете, прощние с новыми друзьями, нуль-трнспортировк н корбль, отчет кпитну, знкомство с переменми н борту и волнение при получении нового здния - после всего этого отчянно хотелось выспться. Время в Бенден Вейре н добрых шесть чсов опережет корбельное, тк что встл я куд рньше первой смены.

Пэн я ншл все еще поглощенного компьютерными мтерилми, и с удивлением обнружил, что он достиг пятого уровня зднной мною обучющей прогрммы. Он почувствовл мое удивление и скзл:

"Я быстро учусь, потому что уже видел все это у тебя в мозгу. Ты не думешь перинитскими понятиями; тебе приходится рзмышлять, пользуясь своими, потом переводить их в перинитские. Вот потому я и смог многого поднхвтться у тебя. Д и времени для этого у меня было предостточно".

И помлкивл больше полутор лет! - подумл я про себя. Я нчинл склоняться к мысли, что у Лессы, в конце концов, есть "второе зрение"... Пэн и првд умнее большинств перинитских дрконов.

Пок корбль летел к Плнете Времени, мне удлось прихвтить столь необходимого сн. После неоднокртно прерыввшегося (рзными медицинскими зтруднениями, которые просто НЕ МОГЛИ ждть, когд я проснусь) двендцтичсового отдых я решил, что пор вствть и зняться делми. В полученное нми предписние входил и видеосюжет о том месте, через которое проникли кинджи. Стрж, помимо того, что сообщил нм, когд именно вошли кинджи, позволил зписть и куд они вошли. Я воспроизвел сюжет о своем месте нзнчения и стл его изучть. В первый же рз, когд я его увидел, возникло ощущение: тут что-то не совсем тк, кк ндо; и место не вполне соответствовло этикетке н видеоносителе, утверждвшей, что это один из рйонов Аризоны. Рзумеется, я видел этот округ в более позднем вринте и лишь несколько рз, но, когд я рзглядывл те мест н видео, они кзлись горздо более знкомыми, чем можно было бы ожидть от того, н что смотрел лишь несколько рз.

Потом до меня дошло. Я глядел вовсе не н Аризону, н Гумбольтовскую низину близ того мест, где рньше рсполглся Локон, Невд! Я тм выросл, и, кк большинство млышей, провел прорву времени в поискх нконечников стрел. Тот поезд, который я видл, шел н зпд. Рискуя сломть себе голову, я пытлсь вспомнить, что здесь происходило в нчле 1870-х. Смутно припоминлось что-то нсчет крупного месторождения золот в Вирджиния-Сити, но ничего больше в голову не приходило. Я решил, что требуется небольшое исследовние.

Во время короткого перелет до Плнеты Времени я тртил все свободное время, покзывя Пэну корбль и удостоверяясь, что он сможет пройти через Промежуток, куд ему ндо. Тскть его по коридорм было не только медленно, но и неудобно. Кроме того, что Пэн был см по себе достточно велик, он еще и являл собой для окружющих нстоящее зрелище, и, пок комнд к нему не привыкнет и не перестнет трщиться, дркон тк и будет остнвливть всякое движение, где бы ни появился. Снчл я водил его по коридорм, чтобы он см увидел, кк они выглядят. Потом двл ему здние вернуться через Промежуток к себе в гнездо, предствить себе то место, где я нходилсь, передть мне полученный обрз и несколько рз пройтись в Промежутке туд и обртно. Было похоже н новые тренировки в Крыле воспитнников. Через короткое время он точно зпомнил большинство помещений корбля, и мог перемещться туд, не сверяясь со мной.

Я был вынужден просить у кпитн рзрешения покзть Пэну мостик. В конце концов мне позволили привести Пэн н мостик в середине третьей, ночной, смены. Тут Пэн никогд рньше не был и его особенно пленил большой видеоэкрн. Дежурня бригд с понимнием отнеслсь к его любопытству и покзл дркону снчл вид по курсу корбля, зтем - вид з кормой. Мне с трудом удлось его увести и с еще большим трудом я зствил его пообещть никогд - именно НИКОГДА - не появляться н мостике без моего рзрешения.

Кроме того, я испытывл возможности Пэн. Судя по результтм проверок умственного рзвития, в то время уровень его интеллект соответствовл земному пятндцтилетнему ребенку, но пок его следовло считть дрконом-подростком. Проверк длее покзл, что его интеллектульный уровень будет повышться с возрстом (подобно любому другому ребенку) и по мере того, кк он будет все больше воспринимть посредством общения с компьютером. Если все пойдет соглсно прогнозу компьютер, уровень его умственного рзвития, скорее всего, превысит средний для человек. Сноровк его ткже будет повышться, по мере того, кк он будет учиться пользовться со все новыми и новыми предметми; скорее всего, он тк и остнется неуклюжим в обрщении с смыми мленькими устройствми, но ниболее чсто используемые не будут предствлять для него никких трудностей.

Помимо этого я вел исследовния, необходимые для приближвшегося путешествия через временной портл. Выяснилось, что в 1873 году близ Вирджиния-Сити открыли крупную золотоносную жилу, Большую Боннцу. То было величйшее из всех когд-либо существоввших месторождений золот и серебр. А еще я обнружил, что в то же смое время нчлось движение в пользу зпрет дльнейшей иммигрции в Штты китйцев. Может, это и есть вероятня точк приложения усилий кинджи? Этого не узнть, пок н смом деле не минуешь Стрж Вечности и не попдешь н стрый Зпд.

Когд мы, нконец, прибыли н Плнету Времени, я зпросил и получил рзрешение просмотреть у Стрж змедленный вринт летописи событий, описнных в послнном кпитну Бруну отчете. Используя корбельные компьютеры, я сузил требуемый промежуток времени до зимы-лет 1872-1873 годов. Поскольку время, которое мы проведем в нужной "эпохе", окжется знчительно больше прошедшего в ншей собственной рельности, я рссчитывл, что в моем рспоряжении будет по меньшей мере одн-две недели н поиск и пленение кинджи.

Соответствующим обрзом одевшись и прихвтив необходимые зпсы, потом убедив кпитн Брун, что Пэн должен пойти со мной (вряд ли ему понрвился бы оствшийся н корбле без моего присмотр дркон-подросток!) и что для моего друг близ Вирджиния-Сити нйдется множество пещер, в которых он сможет спрятться, д к тому же Пэн н смом деле может окзться тм полезным, мы с Пэном прошли сквозь Стрж Вечности в точно укзнное время.

Мы очутились в рйоне ккого-то продувемого всеми ветрми кньон с несколькими рельсовыми путями. Я сориентировлсь н местности и нпрвилсь н зпд, ндеясь, что эти пути, по крйней мере, нходятся в стром штте Невд. В противном случе, чтобы попсть туд, куд ндо, предстояло долгое путешествие. Я ндеялсь и молил удчу не оствить меня. У этого кинджи был чертовски большя фор, и мне следовло кк можно быстрее соствить ккой-то плн, прежде чем он обнружит мое присутствие здесь.

Нчв обнруживть признки цивилизции, я велел Пэну спрятться в холмх и ждть, пок я не позову. Более всего я ему внушл, чтобы он звл меня, если у него возникнут ккие-то зтруднения или вопросы, и особенно, если ему стнет одиноко. Рзрешил ему исследовть окрестности, не попдясь никому н глз.

Я взял курс н змеченный с возвышенности городок, тм нпрвилсь к первому же похожему н гзетный лрек строению. Купив один из местных еженедельных листков, я уселсь его читть. Взгляд н зголовок окзлось достточно, чтобы понять: повезло. Гзетк нзывлсь "Рено Уикли" и дтировлсь тридцтым янвря 1873 год. Я был тм, где нужно и в нужное время. Теперь предстояло вызнть, где и чем знимется этот кинджи.

7. ДЕЛО СДЕЛАНО НА СЛАВУ

Сняв комнту в гостинице, я рсположилсь дочитть купленную гзету, ндеясь нткнуться н ккую-то нить, которя помогл бы выяснить, чем знимется порученный моим зботм кинджи. По-нстоящему интересных мтерилов не было, только упоминние о рстущих нтикитйских нстроениях. Кк соствня чсть этого недовольств среди белого нселения рспрострнялось мнение, что китйцы нчинют окзывть чересчур большое влияние н местные дел и отнимют у белых рботу. Я припомнил, что кк рз в это время и нчли происходить известные события. По звершении трнсконтинентльной железной дороги китйцы перестли быть дешевой рбочей силой, и теперь им не остлось ничего ткого, что белые не считли бы своей вотчиной.

Я решил поглядеть, смогу ли нйти тех двоих сотрудников секретной службы, влдевших поездом, виденным мной в зписи, полученной от Стрж Джеймс Уэст и Артемус Джордн. Эти двое в свое время были хорошо известны, их поезд служил им и домом, и передвижным рсенлом. Если их покзл Стрж, они, возможно, сыгрют определенную роль в пленении кинджи. В любом случе, нвестить их не повредит, и, может быть, я сумею добыть у них ккие-нибудь полезные сведения.

Длеко ходить з ними не пришлось. Видимо, ребят только что приехли в город и случйно сняли комнту в одной гостинице со мной. Они стояли в вестибюле и рсспршивли, нет ли среди присутствующих кого-то, знющего Вирджиния-Сити, особенно тмошние прииски. Перед тем, кк покинуть корбль, я изучил много рзного, и, хоть экспертом меня бы не нзвли, я знл о тех приискх больше любого другого. Появление из будущего несомненное преимущество!

- Джентльмены, - скзл я им в спины, приближясь. - Я зню довольно много об этих местх, и кое-что - о приискх вокруг Вирджиния-Сити. Что бы вы хотели выяснить?

Они обернулись, и тот, кого, нсколько мне покзлось, звли Джим Уэст, с сомнением н меня посмотрел, кк бы говоря: "Женщин? Что может понимть в горном деле женщин?". Первым зговорил другой мужчин.

- Здрвствуйте, - тепло скзл он. - Меня зовут Артемус Джордн. А кто вы ткя? И что вы знете о тех приискх?

- Меня зовут Крен Эмерсон. - Тут в игру вступил придумння мной история. - Моему опекуну приходилось много знимться оформлением зявок и добычей обрзцов. Поскольку смотреть з мной больше было некому, я сопровождл его во всех поездкх. Он нучил меня многим премудростям горного дел, зодно познкомил с рсположением Вирджиния-Сити. Я, по сути дел, выросл, см добывя золото и серебро.

- Ясно. Тогд вы, возможно, могли бы нм помочь. - Поворчивясь к своему товрищу, он объявил: - Этот необычйно зстенчивый джентльмен мой компньон, Джеймс Уэст.

Джим явно сомневлся, то ли пожть мою протянутую руку, то ли поцеловть ее. Нконец он потряс ее, глянув мне в лицо и решив, видимо, по его выржению, что я зпросто ему врежу, если он предпримет попытку поцелуя. Скорее всего, тк бы я и поступил!

- Нс послли сюд выяснить, нсколько обосновны слухи о выступлении китйцев. Чсть этих слухов имеют отношение к приискм близ Вирджиния-Сити.

Я кивнул. До сих пор все, кжется, укзывло н большую жилу-боннцу кк средоточие событий.

- Может, где-нибудь присядем? - вмешлся Джим. - Видимо, нш рзговор зймет ккое-то время, тк что неплохо бы устроиться поудобнее. - Он провел нс в бр и выбрл столик у стены.

Брмен и официнтки удостоили меня несколькими оздченными взглядми, когд я зкзл виски, взгляды стли и вовсе облдевшими. Недром прошло время, проведенное в обществе космонвтов! Но я действительно скучл по бенденскому вину, к которому успел привыкнуть... Впрочем, не стоит обрщть внимния н эти взгляды, ндо рботть.

Джим мой зкз тоже, кжется, привел в змештельство, вот Артемус отнесся ко всему спокойно. Должно быть, он счел, что, "воспитывясь" среди приисков, я нгляделсь ткого, чего не видть обычной блгородной молодой леди.

Когд нм принесли зкзнные нпитки, Джим, к которому в основном вернулось смооблдние, повернулся ко мне и спросил:

- Не можете ли вы нрисовть нм крту Вирджиния-Сити и окружющих мест? Или, по крйней мере, описть их нм? - В его голосе явно прозвучло сомнение в моем умении писть.

- А у вс нйдется бумг и крндш, или, может быть, дже ручк? ответил я с едв скрытой нсмешкой. Я не был готов к снисходительному отношению к женщинм, хоть и должн бы. Мне это просто не пришло в голову. Вместо этих выбрнных мною грубых штнов и рубхи следовло ндеть что-нибудь более женственное. Но не потопешь же в пустыню в юбке и блузке? А, лдно, теперь уже поздно менять.

Артемус дл мне требуемое, и я стл рисовть им крту, основывясь н воспоминниях детств и том, что сумел выудить из компьютерных бнков днных перед выходом н здние. По ходу дел я двл пояснения и упомянул о возможно неточном мсштбе.

- Спсибо, вы нм тк помогли, мисс Эмерсон, - скзл Джим. - Может быть, мы еще когд-нибудь встретимся.

- Э, Джим, мне кжется, ты уж очень скоро ее отпускешь, - вмешлся Артемус.

- Почему?

- В первую очередь, потому, что нм эти мест по-прежнему незнкомы, и нм пондобится проводник. - Он приостновился, глядя н меня. - Если у мисс Эмерсон есть желние, он может им стть.

Есть ли у меня желние?!? Д мне позрез ндо было держться с ними рядом, зодно требовлсь и кое-ккя поддержк. Когд Джим неохотно кивнул, я скзл:

- Буду рд стть вшим проводником. Когд вы хотите выехть?

- Кк нсчет звтршнего утр? - спросил Артемус. Я кивнул, и он продолжил: - Нш поезд - в ремонте, поэтому придется отпрвиться верхом. Длеко это отсюд, если добирться н лошдях?

- Смое большее - дв чс. Мы будем тм к полудню, - ответил я.

- Отлично. Джим и я встретим вс здесь же в семь чсов. Вм нужн лошдь?

Я кк рз подумл об этом. Ннять коня может окзться не тким уж простым делом.

- Д. Своего коня пришлось зстрелить несколько дней нзд, присмотреть нового пок не предствилось возможности. - Увидев, кк н меня смотрит Джим, я пояснил: - Несчстный случй. Он оступился и сломл переднюю ногу в двух местх. Мне не хотелось этого делть, но еще меньше хотелось видеть мучения друг. - Н том я решил и зкончить объяснения.

- Ничего сложного. У нс есть, кроме нших, одн лишняя. Мы ее прихвтим.

- Весьм признтельн. Увидимся звтр.

Тут об мужчины встли и ушли. Я слышл, кк спорит Джим с Артемусом, не зря ли они связлись с женщиной... ведь ее придется зщищть, если того потребуют продолжвшиеся беспорядки. Я только усмехнулсь про себя. У меня з плечми остлось столько лет тренировок по смозщите без оружия, что я, вполне возможно, могл позботиться о себе лучше смого Джим Уэст.

Перед тем, кк лечь спть в ту ночь, я связлсь с Пэном и удостоверилсь, что у него все в порядке. Он сообщил, что вовсю исследует новую для себя плнету - дже сумел нйти одного-двух вкусных оленей.

Следующий полдень зстл нс едущими верхом по глвной улице Вирджиния-Сити. Вокруг действительно было множество китйцев, нмного больше, чем я могл предполгть, судя по книгм о тех временх. Джим покзл н нескольких человек, у которых н одежде виднелся знк Тонг [Тонг - тйня оргнизция китйцев, чсто - преступня]. Мы сняли комнты в гостинице "Комсток", потом я повел Джим и Артемус по окрестностям, покзывя прииски.

Я рзглядел, что рбот идет кк рз тм, где должн быть открыт Боннц - и, судя по всему, очень скоро. Коплись, однко, в основном, китйцы, я знл, что жилу откроет ккой-то белый.

Пок я отдыхл (по нстоянию обоих, и Джим, и Артемус - гм!), двое гентов пошли выспршивть горожн. Когд они вернулись, я поинтересовлсь, что они выяснили. Когд н их пытливые взгляды я зметил, что это - МОЙ дом, не их, и имею больше прв знть, что здесь творится, они нконец поделились со мной своими нходкми.

Большинство китйцев беспокоил рстущя неприязнь к их рсе и рзговоры о жестком огрничении дльнейшей иммигрции в Соединенные Штты. У очень многих семьи все еще оствлись н родине, и китйцы не желли возврщться туд, нпротив, хотели, чтобы родня переехл к ним. Они не смогут этого сделть, если иммигрцию остновят.

Кроме того, Джим и Артемус выяснили, что появился новый вождь Тонг, очень влиятельный человек, з которым стояли некие тинственные силы. Он рспорядился всем китйцм в округе собрться в Вирджиния-Сити н ккой-то прздник, еще велел всем, кто в состоянии трудиться, нчть копться тм, где, кк я знл, должн быть открыт Боннц. Рзумеется, т земля приндлежл некоему белому, но обычно тому, кто нйдет золотую или серебряную жилу, полглсь определення доля от прибыли, если он тм рботл. Конечно, если эту землю зхвтят силой, никто не стнет много рспрострняться о том, кто ншел это серебро или золото. А появления нового вождя Тонг ждли в ближйшие дни.

Многие из вновь прибывших китйцев отличлись воинственностью, не рболепием, кк большинство их соотечественников. Проводились тйные собрния, и среди остльного китйского нселения рспрострнялось недовольство. Бунтов до сих пор не отмечлось, но в последнее время случлось больше дрк и других происшествий. Джим и Артемус все это очень беспокоило. Слухи о волнениях среди китйцев подтверждлись, и появление этого нового вождя Тонг, видимо, должно было спустить взведенный курок.

Пок мужчины продолжли обсуждть создвшееся положение, я извинилсь и улизнул, посчитв, что они не стнут по мне слишком скучть. Я вызвл Пэн, скзл ему, где нхожусь, и попросил облететь окрестности, посмотреть, что тм творится, потом пострться нйти другую пещеру в ближних холмх. Пок он этим знимлся, я проверил свое оборудовние для обнружения и успешного пленения кинджи.

Пэн передл, что вокруг Вирджиния-Сити рзвернулсь бурня деятельность, особенно, если я не ошиблсь, ориентируясь н местности, в рйоне кньон Десяти Приисков, который был своего род черным ходом в город. Дркон не мог скзть, ккого цвет кож у собирвшихся вокруг Вирджиния-Сити людей, зто рсскзл, что из окружющих кньонов выносят сотни единиц оружия. Похоже, у нс н глзх готов был вспыхнуть нстоящя войн. Я велел ему спрятться и не высовывться, пок не позову.

Я знл, что, если пойду со всеми сведениями, которыми меня снбдил Пэн, к Уэсту и Джордну, они отнесутся к ним весьм скептически и поинтересуются, откуд я это все узнл. Скжи я им, что это поведл мне дркон, - и они поктятся со смеху, меня упрячут в ближйшую психушку. Я решил помлкивть и ндеяться, что они сми дознются о стеквшемся к городу оружии.

Уэсту и Джордну не предствилось возможности ничего больше выяснить, по крйней мере, ничего ткого, о чем я бы не знл. Н следующее утро рйон Боннцы зхвтил большой, до зубов вооруженный отряд китйцев. Не сомневюсь, прежние рбочие, в основном китйцы, никк не воспрепятствовли зхвтчикм, хоть и видел нескольких окроввленных и избитых мужчин и совсем мльчишек, пытвшихся зщитить свои учстки, пок их оттуд не выкинули. Большинство горожн недоумевло, из-з чего вся эт сует, будучи уверены, что зхвчення земля не предствляет совершенно никкой ценности, но я-то знл лучше... Под этим местом злегл смя большя золотя и серебряня жил, которую когд-либо доведется увидеть миру. И я нчинл понимть, почему этому кинджи он был тк нужн, вместе с влстью нд китйцми.

Если бы у китйцев достло денег ннять людей и подкупить зконодтельную влсть, никогд бы не прошли зконы, огрничивющие иммигрцию и китйцев, и японцев в эту стрну. А, пользуясь теми большими деньгми, которые дл бы эт Боннц, китйцы и японцы смогли бы збрть сюд свои семьи и множество других людей - горздо больше сочившейся сейчс тоненькой струйки. В рйоне Клифорний-Невды появился бы очень сильный центр зитского влияния, которого никогд не существовло в нормльной истории. Они могли бы скзть веское слово применительно ко всему, что кслось бы их рсы. Возможно, остльное нселение Америки продолжло бы относиться к выходцм из Азии с предубеждением, кк уже относилось к негрм, и этот рйон стрны стновился бы все более изолировнным, пусть и оствясь чстью Соединенных Шттов.

Я понимл, к чему все это могло привести. Во время второй мировой войны у Японии имелся бы очень сильный плцдрм, н который они могли бы высдиться и устремиться вглубь Америки. Если неприязнь к выходцм из Азии обернулсь бы чем-то похожим н неприязнь к негрм, японцы рсполгли бы мощнейшей поддержкой н зпдном побережье. Изнуренные войной н дв фронт (особенно если учесть, что один из этих фронтов проходил по их собственной территории), Соединенные Штты не выстояли бы против фнтиков-японцев и их союзников, китйцев. Кончится тем, что японцы звоюют США, если не весь мир. И определенно поспособствуют звоевнию Гитлером Европы.

Во времен второй мировой войны японцы не ствили себе целью добиться технического превосходств. Лишь потерпев поржение в той войне, они были вынуждены вступить в технологическое соревновние, изобретть втомобили и компьютеры. Без толчк, днного им Соединенными Шттми и другими высокорзвитыми стрнми, японцы медленнее вступили бы в период нучно-технической революции. Тким обрзом, космические полеты и все с ними связнное могло не нчться еще сотни лет, если Земля вообще сумел бы выйти в космос. Это дло бы возможность кому-то еще выйти н сцену и способствовло бы росту его влияния. Федерция плнет могл бы не сформировться, и все ее возможные члены остлись бы беззщитны перед звоевтелями. Которыми стли бы кинджи!

Это китйское восстние нужно остновить во что бы то ни стло, дже если жители Вирджиния-Сити и не видят ничего дурного в том, что эти лихие ребят зхвтили ккой-то, кжется, никчемный клочок земли. И остновить восстние следует до открытия той богтейшей жилы. Если китйцы откроют ее рньше, чем мы их выгоним, они смогут отбиться от всех, особенно имея ту мссу оружия, которое они зпсли вокруг город. Н смом деле они могли выгнть отсюд всех белых, оствив богтств, тящиеся под городом, в своем полном рспоряжении. Никто, кроме меня, не знл об окене золот под той грязью, которую они зхвтили, и, очевидно, китйцми двигл при этом лишь вер в своего вождя, прикзвшего им овлдеть именно этим рйоном. Несмотря н всеобщее недовольство, большинство нроду склонялось к тому, чтобы оствить китйцм считвшуюся бросовой землю.

Но Уэст и Джордн не собирлись позволить Тонгу выйти сухим из воды после всего нсилия и убийств, пусть он зхвтил всего лишь пядь бросовой земли. Они стли думть, кк рестовть или, в крйнем случе, убить нового вождя Тонг, когд он появится. Теперь я понимл, что этот вождь Тонг - видимо, кинджи, и, стоит мне схвтить его и вывести через Стрж, кк китйцы потеряют того, кто ими двигл, и сложт оружие перед вызвнными Уэстом рмейскими чстями. Сейчс нм оствлось лишь ждть, когд объявится этот вождь Тонг.

В моих новейших плнх уже игрл свою роль Пэн, и я очень четко ему объяснил, что ему ндлежит делть, когд появится нш вождь. Уэст и Джордн нствляли меня сидеть в гостинице, но вы же знете, кк охотно я подчиняюсь нствлениям, которые мне не нрвятся. Кроме того, эти нствления не вписывлись в МОИ плны.

У меня было оборудовние, способное обнружить кинджи. И действительно, когд он появился в сопровождении преднных вооруженных людей со стороны приисков, приборы покзли, что он - н смом деле кинджи. Я вызвл Пэн. Едв он окзлся рядом, кк я выстрелил из фзер с крыши одного дом, порзив кинджи прямо в грудь. Кинджи, н котором не было никкого зщитного костюм - уверен, он думл, что я не воспользуюсь ничем футуристическим, дбы поймть его, в особенности если знл что-то о Звездном флоте и Первом Предписнии - упл, и Пэн схвтил его. Толп в ужсе вскрикнул, кк один человек, увидев нд собой дркон с рспростертыми крыльями. Грохнувшись оземь, они побросли оружие, уверенные, что это один из богов явился покрть их з войну с белыми. Пэн исчез столь же внезпно, кк появился, и, едв я взобрлсь ему н спину, опять исчез в Промежутке, н этот рз нпрвившись в уединенный уголок, нйденный им во время его поисков.

Убедившись, что в ншего кинджи попло достточно медикментов, чтоб он не приходил в сознние неделю, я для верности связл его несколькими рзными способми, используя всевозможные применяемые сотрудникми службы безопсности особые приспособления. Тут кк рз Стрж потщил нс обртно, и я знл, что с историей снов все в порядке, по крйней мере, с порученным мне ее учстком.

Кпитн Брун немедленно нуль-трнспортировл кинджи н борт и поместил его в ндежный крцер, пок он не вышел из того состояния, в которое я его ввергл. Проснется кинджи - то-то удивится! Потерять сознние н Стром земном Зпде, прийти в себя н борту современного боевого крейсер Федерции! Вот тут бы и прочесть его мысли! Неплохо еще увидеть выржения лиц Уэст и Джордн, когд из ниоткуд появился здоровый дркон и утщил их жертву. А еще интересно знть, кк они объяснят все своим коллегм!

Пэн и я вымылись и улеглись, предвшись слдкому, долгому, зслуженному сну. Кпитн Брун уже похвлил нс з прекрсно выполненную рботу, и это доствило Пэну особенное удовольствие. Его первое здние н борту "Эксклибур", днное от лиц Звездного флот, звершилось удчно, пусть я и взял его с собой чуть ли не пригрозив кпитну. Лдно, все хорошо, что хорошо кончется!

8. ВОЛНЕНИЕ НА МОСТИКЕ

Мы звершили ншу чсть рботы, и оствлось только ждть, когд спрвятся со своими здниями остльные. Обычно точку вход в Стрж и точку возврщения по объективным чсм рзделяют секунды, но в тот рз тех, кто пользовлся Стржем, окзлось нстолько много, что эти точки стло отделять Друг от друг большее время: мы не хотели перегружть эту мыслящую мшину. И с кждым успешным возврщением Стрж удерживл првильный ход времени со все меньшим нпряжением.

Хорошенько выспвшись, Пэн зхотел вернуться н плнету, пройдя через Стрж в ккое-нибудь другое время. Мне пришлось усдить его и объяснить, что Стржем пользуются лишь в случе крйней нужды, кк сейчс, и он - не игрушк. Люди, рботвшие со Стржем, н смом деле только изучли рзличные отрезки времени, описывемые им, и следили з тем, чтобы мшиной не злоупотребляли. Пэн огорчился, но понял, что может случиться, если вмешться в естественный ход событий. После всех происшедших с ним в последнее время событий он совсем не желл вернуться из прошлого в незнкомую вселенную.

Окончив свои опыты н Перне и обнружив порученного кинджи, я влилсь в вхтовый режим. Вхты, по крйней мере, продолжлись вполне определенное время, и я могл рссчитывть н несколько свободных чсов - не то, что н Перне, где нескончемя учеб длилсь от зри до зри! Пэну все еще не предоствили никкой должности, дже не приняли в Звездный флот, и мы не знли, когд это случится и случится ли вообще. Мы, однко, знли: если Пэну хочется куд-то поступить - тем пче в Акдемию Звездного флот - то ему предстоит очень серьезно готовиться. Тк что н следующий день я оствил его в гнезде, здл прорботть несколько компьютерных лент и строго-нстрого прикзл: прежде чем куд-то идти - сообщть мне. Проголодться он вроде бы еще не успеет - вдоволь нелся оленины н стром Зпде. Я ндеялсь, что мои ленты зймут его хотя бы чс н дв.

Кк же я ошиблсь. Я збыл, что все дети и подростки не могут ндолго сосредоточиться н чем-то одном, особенно, если знют о существовнии более интересных, нежели экрн компьютер, вещей, н которые стоит посмотреть. В смый рзгр одной небольшой оперции Пэн послл мне:

"Крен, мне скучно. Можно, пойду немного поплещусь в бссейне? Буду вести себя хорошо, обещю".

Тон у него был умоляющий. Я мшинльно кивнул, зслужив тем смым стрнный взгляд ссистироввшей мне медсестры, и ответил вслух:

- Вляй. Не попди снов в ккую-нибудь историю.

Пэн мысленно гикнул от рдости, передл мне обрз бссейн, и, получив безмолвное соглсие, ушел в Промежуток.

Сестр еще рз по-нстоящему оздченно посмотрел н меня, словно бы в полной уверенности, что я схожу с ум, и спросил:

- Что влять? И в ккую ткую историю я могу тут попсть?

Я поднял глз и сообрзил, что рзговривл с Пэном вслух.

- Это я с Пэном общлсь. Двйте-к доделем ншу рботу и выпустим отсюд мичмн. Уверен, чем быстрее мы зкончим, тем более он будет нм признтелен. - И я тут же нпрочь збыл о Пэне.

Примерно через пру чсов я вернулсь в ншу кюту поглядеть, кк тм Пэн. Войдя и увидев, что его тм нет, я вспомнил о его просьбе пойти поплвть. Но плвть целых дв чс он бы не стл. Присмотревшись, я понял, что он возврщлся в гнездо, поскольку тм было сыровто. Я позвл:

"Пэн, где ты?"

Не получив ответ, я послл ему свое недовольство:

"Пэн, если ты СЕЙЧАС ЖЕ не скжешь мне, где нходишься, у тебя будут крупные неприятности!"

Н сей рз ответ пришел немедленно:

"Мне ндо приземлиться".

"Приземлиться!?!? Ты что творишь?!?"

"Летю в нгре челноков. Тут больно не рзвернешься, поэтому ндо сосредотчивться н полете и не отвлекться н рзговоры... Я сделл что-то не тк?"

Зня, где он, я немного успокоилсь.

"Ты почему не скзл мне, куд идешь?"

"Колин уверял - ничего стршного. Он вызвл лзрет, и ему сообщили, что ты еще знят. Потом он связлся с кпитном Бруном и спросил, нельзя ли мне полетть в нгре челноков, - Пэн примолк, потом продолжил: Кпитн Брун скзл, что, поскольку мы - н орбите и ничего чрезвычйного не происходит, мне можно полетть немного".

Ну, по крйней мере, у Пэн достло рссудительности спросить кого-то, прежде чем пойти куд-то и что-то сделть. Взрослеет!

"Лдно, можешь и меня прихвтить. Я - дом".

Через секунду Пэн выскочил из Промежутк. Я ндел н него упряжь и уселсь см. В Промежутке нходиться нужно было совсем недолго, поэтому поверх формы я ничего ндевть не стл. Мы вынырнули под крышей нгр, и я увидел внизу довольно много зрителей.

Кроме Колин, пилот челнок, тм были: Дорис, лингвист, изучвшя Пэн в ндежде нйти отличия чистых телептов от других рс; Доон, глвный ветеринр; Роуз, нчльник тктических сил, присмтриввшяся к Пэну кк возможному члену своего отдел; Пэм, офицер по рботе с личным соством, все еще пытвшяся определить, где Пэн принесет больше всего пользы, пок учится; и Мрдж, со-кпитн, возможно, приглядыввшя з дрконом по просьбе кпитн Брун. Все смотрели, кк мы летим к дльнему концу нгр. Пэн круто снизился, еще немного проскользил по воздуху и приземлился перед собрвшимися. Уверен, он обрщлся ко всем (этому он тоже нучился: сосредоточившись, он мог общться со многими людьми срзу), говоря:

"Я горздо лучше летю н открытом месте. Поглядите н меня, когд я в следующий рз смогу отпрвиться н поверхность ккой-нибудь плнеты".

Потом он повернул голову ко мне и, немного дуясь, скзл:

"Гляди, кк з мной присмтривли. А если бы я упл или рсшибся - тут был Доон".

Я строго ответил:

"Пэн, все рвно ты должен всегд говорить мне, где ты. Я ведь беспокоюсь".

Потом, более мягким тоном, я скзл:

"Но ты, по крйней мере, нчинешь спршивть, можно ли сделть что-либо, не просто делешь это, ни о чем не думя. Думю, ты стнешь хорошим пополнением комнды".

Оборчивясь к зрителям, я спросил:

- Он ничего не нтворил?

Колин ответил:

- В бссейне он чересчур веселился, пок не сообрзил, что может н смом деле нс поклечить. Тут Пэн поутих. - Колин восхищенно посмотрел н дркон. - Блгодря его рзмерм Пэну неплохо удется игрть в волейбол. Д и учится он быстро. А когд мы стли его рсспршивть, вспомнили о его крыльях. - Колин робко глянул н меня. - Это я его уговорил для нс полетть. Мне хотелось увидеть его в воздухе: я же ведь пилот челнок.

- А не хочешь ли проктиться н Пэне, Колин? - спросил я. - Думю, он сможет нс двоих выдержть ккое-то время.

Пэн возмутился:

"Конечно, смогу. Я бронзовый или нет?"

- Д, Пэн, ты - бронзовый, но небольшой.

Я помогл Колину збрться Пэну н спину, пристегнул его и скзл дркону взлетть. Он пролетел по нгру туд-сюд, потом я велел ему прыгнуть через Промежуток в гнездо и обртно. Когд мы приземлились, Колин чуть дышл. Он слез, зсвидетельствовл свою признтельность Пэну и смешлся с остльными. Я спросил, не желет ли кто-нибудь еще проктиться, но все отклонили мое предложение, - по крйней мере, н сегодня.

Зтем я услышл, кк Пэн спршивет у Мрдж, можно ли ему побывть н мостике.

- Пэн! - воскликнул я. - Это невежливо.

- Все в порядке, Крен, - откликнулсь Мрдж. - Сейчс он все же спршивет рзрешения - блгодря тебе. - Обернувшись к Пэну, он ответил: - Тм сейчс все спокойно: нблюдют з Стржем и ждут возврщения нших людей. Уверен, кпитн Брун возржть не стнет.

Поблгодрив Мрдж, я, перед тем, кк войти в Промежуток, передл Пэну кртину чсти мостик рядом с турболифтми - тм мы никому не помешем. Может, Мрдж следовло бы связться с мостиком, может - мне, поскольку тм происходило нечто большее простого нблюдения. Мы с мягким шлепком приземлились посреди нешттной ситуции.

Плененный мной кинджи кким-то обрзом освободился и сумел добрться до мостик. Когд мы вынырнули из Промежутк, он уже обзвелся зложницей Диной, офицером связи. Н мостике толпились сотрудники службы безопсности, и лишь кким-то чудом Пэн ни н кого не приземлился. Поняв, что здесь происходит, я решил увести Пэн отсюд. Но не успел я дть ему соответствующую комнду, Пэн потянулся и взял кинджи в кольцо из своих когтистых пльцев. До того Пэн зметил, что кинджи порженно смотрит н него, збыв о Дине. Схвтив пришельц, Пэн повернул его лицом к себе и усмехнулся бедному созднию.

Я скзл "бедному", потому что действительно сочувствовл чужку. Он никогд рньше не видывл дрконов, и, нверное, когд Пэн сцпл его н Земле, подумл, что это - всего лишь кошмр. (Позже я выяснил, что был прв. Нш кинджи решил, когд впервые увидел моего нпрник, что Пэн плод его собственного вообржения. Теперь-то он знет, что ошиблся.) Чужк лишился чувств. Я соскочил со спины Пэн и вктил кинджи добрую дозу успокоительного. Пэн передл его конвоирм службы безопсности. Обернувшись к кпитну Бруну, я принесл свои извинения.

- Я бы не притщил сюд Пэн, если бы знл, что тут происходит, но Мрдж говорил, что все тихо и вряд ли вы стнете возржть.

Кпитн Брун печльно ответил:

- Несколько минут нзд здесь действительно было тихо. А потом появилось это существо. Мы считем, что его недостточно хорошо обыскли перед тем, кк поместить в крцер. Теперь его - кк и всех других кинджи, которых мы возьмем н борт - хорошенько обыщут, или службе безопсности придется отвечть. Он внезпно проснулся и, прежде чем чсовые успели схвтить его, окзлся з пределми охрнявшейся зоны и мигом добрлся до мостик. Есть рненые.

Тут я перебил его:

- В тком случе мне лучше спуститься в лзрет. Я могу тм пондобиться.

- Рзумеется, доктор. Что же ксется пребывния н мостике Пэн - не волнуйтесь. Он сделл то, что требовлось: отвлек внимние кинджи и схвтил его. Нм просто следует в дльнейшем быть повнимтельнее с ншим узником.

Я кивком вырзил признтельность кпитну, и, убедившись, что с Диной все в порядке (если не считть легкого потрясения, он не пострдл), велел ему прыгнуть через Промежуток в лзрет.

Не слишком серьезно пострдли и чсовые. Множество синяков, шишек и одн сломння рук (ее хозяину нужно было устрнить смещение сломнных костей и оствить н денек в лзрете), но более тяжелых рнений не окзлось.

К концу дня я повлилсь н кровть по соседству с гнездом Пэн. Он открыл один большой глз, посмотрел н меня и снов уснул. Для него тот день тоже выдлся нелегким. Я решил в следующий рз вызвть мостик, прежде чем возьму туд Пэн!

9. МОЛОДЕЦКИЕ ЗАБАВЫ

К счстью, во время выполнения последнего здния рненых окзлось не особенно много. Хотя возможностей для этого, если имеешь дело с кинджи предостточно, особенно когд кинджи не желют сдвться и сржются до последнего, чтобы избежть плен. До сих пор у большей чсти членов экипж, соприксвшихся с кинджи, тяжелых рнений не случлось.

После того происшествия н мостике, виной которому был плененный мной кинджи, я держл чужк под воздействием солидной дозы успокивющих. Когд необходимо было привести его в более ктивное состояние, чтобы он смог отвечть н вопросы, то, н случй, если он снов нчнет себя дурно вести, я нходилсь рядом вместе с Пэном и успокивющим инъектором нготове.

Кпитн Брун, к тому же, увеличил число присутствоввших н допросх охрнников. Мы тк и не выяснили, кким же обрзом этот кинджи выбрлся из крцер, но ходили упорные слухи, что он проделл это посредством неких особых сил своего рзум, о которых мы не знем.

Пэн не мог вступить с существом в мысленный конткт. Но создние чуть ли не пдло в обморок всякий рз при виде Пэн - должно быть, в промежуткх между свидниями с дрконом и новыми порциями препртов, которыми я его нкчивл, его донимли ккие-то по-нстоящему ужсющие кошмры. Н нши вопросы он не отвечл, но вел себя н допросх примерно.

Тут вернулся Сэм Сигнорелли, нш ссистирующий хирург и глвный музыкнт. Ему выпло ловить своего кинджи в Мире Двух Лун, и, чтобы спрвиться со своей здчей, Сэму пришлось подвергнуться косметической оперции. Его кисти можно было скрыть перчткми - у эльфов четыре пльц вместо пяти - но ушм его пришлось придть зостренную форму.

Он хотел сохрнить свои уши, но Пэн хохотл чуть ли не до истерики, стоило бедняге появиться поблизости. Это бы еще ничего, но бед в том, что, когд Пэн смеялся, все, кто его слышли, тоже нчинли хихикть смех Пэн окзлся зрзительным. Скоро Сэм вряд ли смог бы зйти хоть в ккое-то помещение, где кто-нибудь не нчл бы хихикть в лдошку. Я уговривл Пэн прекртить, но он отвечл:

"Ничего не могу поделть, Крен. Зостренные уши прекрсно смотрятся н вулкнитх, но н Сэме они выглядят скндльно".

- Не вещй по крйней мере тк громко о своих чувствх, когд смеешься нд беднягой. Ты веселишь всех вокруг.

С покянным видом Пэн ответил:

"Пострюсь. Но н него тк збвно смотреть!"

- Пострйся-пошмрйся. У тебя получится. - Я усмехнулсь Пэну, чтобы вытщить жло ехидств из своих слов, но говорил вполне серьезно.

Пэн и првд прекртил... н ккой-то чс.

А потом я услышл по ншей с ним связи, что он смеется, и понял, нд кем. Рссердившись, я нпрвилсь в комнту отдых комнды, зня, что он должен быть тм.

Я уже почти пришл, когд вместо смех услышл, кк Пэн мысленно воскликнул:

"Ой-ой-ой. Вот это я влип..."

Я пустилсь бежть, гдя, чем же Сэм решил прекртить нсмешки Пэн.

Ввлившись в комнту отдых, я едв не свлилсь от смех. Сэм не только не лишился своих острых ушей, но и нрядился эльфом, не збыв свой меч. Вытщив его, он стл гонять им Пэн по комнте.

Поскольку Пэн был нстолько больше Сэм и немного неуклюж, ему приходилось хуже некуд. Сэм бил дркон плшмя своим мечом, д и не слишком сильно, однко теперь пришел черед Пэн стть поводом всеобщего веселья. Комнт отдых превртилсь чуть ли не в зоопрк; половин присутствоввших с гикньем подбдривли Сэм, другя - Пэн. Мне оствлось лишь ндеяться, что не войдет никто из порученцев Брун!

Потом я "услышл", кк Пэну кое-что пришло в голову. Поняв, что именно, я крикнул:

- Пэн, НЕТ!

Слишком поздно. Пэн уже умчлся туд, где хрнился огненный кмень. Мы держли его в одном из трюмов, в другом, с морозильной кмерой, припсли Пэну в кчестве провизии туши животных. Учитывя, что огненный кмень единственное оружие Пэн, спрведливо было им зпстись. Дркон, видимо, сместился еще и во времени - он отлично умел это делть - поскольку вернулся уже изрыгя плмя.

"Пэн, если ты обожжешь Сэм или подпортишь что-нибудь из мебели, я тебя месяц из гнезд не выпущу!" - пригрозил я.

"Крен, я не тк много сжевл. Кроме того, у меня в мыслях не было обижть Сэм, я только хотел с ним немного поигрть".

- Сэм, н твоем месте я бы поостереглсь! - обртилсь я к нему. - У Пэн туз в рукве.

Сэм обернулся ко мне кк рз вовремя, чтоб почувствовть, что его седлищу стло жрко. Он подпрыгнул от неожиднности и змхл рукми, охлждя штны.

Пэн испустил огонь, остновив плмя дюймх в двух от сэмовой здней чсти. Сэм обернулся, пристльно посмотрел н Пэн, потом шутливо возглсил:

- Получишь ты у меня з это, Пэн!

С этими словми он снов угрожюще взмхнул мечом.

Потешня битв продолжлсь, теперь уже стороны нходились в более-менее рвных условиях. Если Сэму удвлось удрить Пэн плшмя своим мечом, дркон отыгрывлся, целясь плменем в открытые учстки тел противник.

Скоро все вокруг истерически хохотли нд шлостями "эльф" и дркон, комнт быстро зполнялсь, поскольку весть о "дуэли" рзносилсь все шире. Бой зкончился, когд у Пэн кончилось плмя, Сэм рухнул н пол.

- Лдно, Пэн, ты победил. Я откжусь от этих ушей, если ты обещешь не жечь меня больше.

"Годится. Кроме всего прочего, ты лучше выглядишь с зкругленными ушми. А вот мечом ты влдеешь недурно, - Пэн минутку лукво смотрел н Сэм. - Кк ты думешь, у тебя получится нучить меня обрщться с тким оружием?"

Сэм смерил Пэн взглядом.

- Попытюсь-то непременно, - скзл он и зсмеялся. Потом обернулся ко мне: - Сдюсь, нчльник. Когд идти в оперционную?

Я усмехнулсь ему в ответ. Мне подумлось, что с этими ушми он выглядит мило.

- Кк будешь готов, тк и приходи, Сэм.

Я повернулсь, собирясь уйти, и чуть не нлетел н кпитн Брун, стоявшего прямо у меня з спиной.

- Э-э... - я лихордочно пытлсь собрться с мыслями, зктив глз к небу. Он ждл, подбоченясь, я гдл, сколько же он тут простоял.

- Ну, и что все это знчит, Крен? - спросил он.

- М-м-м... Предствление для комнды? - неуверенно ответил я.

- С учстием огнедышщего дркон и вооруженного мечом эльф? А не опсно ли, кк ты думешь?

- Д, сэр. Больше не повторится, сэр.

Я ждл, когд топор упдет мне н шею. В конце концов, Пэн - мой нпрник, Сэм - из моего отдел.

- Ну что ж, по крйней мере, мы знем, что Пэн может изрыгть плмя в небольшом помещении и довольно уверенно им упрвлять.

С огоньком в глзх, посмеивясь, кпитн повернулся и вышел, бормоч что-то о волшебных скзкх. Я испустил вздох облегчения. Обернувшись, я велел Пэну мигом выйти в космос и тм избвиться от золы огненного кмня. Потом собрл обоих своих "трудных детей" и нпрвилсь в лзрет.

Через несколько дней ко мне в кбинет вошел Сэм, бюкя свою руку. Я уронил отчеты, с которыми рботл, и поспешил к нему.

- Что случилось н этот рз, Сэм?

- Д с полом еще рзок близко повстречлся. Упл неудчно. По-моему, рстянул сухожилие.

- Опять Пэн? - спросил я, готовя позвть своего слоняющегося где-то нпрник и здть ему хороший нгоняй.

Обычно Сэм окзывлся н полу, только когд они с Пэном встречлись в коридоре. Не зню, почему, но все остльные, кжется, умели обходить Пэн безо всяких зтруднений. Все, кроме Сэм. Когд они встречлись в одном коридоре, Сэм неизменно летел вверх тормшкми. Должн, однко, признть, что случлось это все реже и реже по мере того, кк Пэн привыкл к коридорм.

- Нет, Пэн тут ни при чем. Это я виновт, - Сэм несмело глянул н меня. - Я слышл, кк он шел, подумл, что он еще длеко - и ошибся. Он появился из-з угл, кк рз когд я нчл зворчивть, и - бц! - мы об полетели н пол. Я поднялся и помог ему выпутться из крыльев. Потом я нпрвился сюд, он пошел к Дооне. Думю, он повредил крыло.

- Сдись, перевяжу тебе зпястье. Потом узню, что с Пэном.

Поскольку Пэн не вызывл меня и не говорил о своем рнении, я сочл, что ничего серьезного с ним не случилось. Взглянув н рентгеновский снимок и перевязв Сэму зпястье, я велел ему не делть глупостей поврежденной рукой и снов принялсь з рботу. Когд Сэм вышел, я позвл Пэн.

"Тк, Пэн. Где ты и что с собой нделл?"

"Я не виновт! Я не нрочно! Честно!"

"Успокойся, дружище. Сэм уже объяснил мне, что произошло. У тебя все в нормльно?"

"Доон осмотрел меня и скзл, что все в порядке, но, если у меня где-нибудь зболит, ндо будет зйти к ней еще рз".

"Хорошо. Мне тут немного остлось. Знимйся своими делми, в 18:00 встретимся у нс дом".

"Обязтельно, Крен".

С мыслью о них обоих покчв головой, я вернулсь к прервнной рботе. Вместе они озорничли куд больше, чем кждый в отдельности! Интересно, что устроят в следующий рз?

Не считя того единственного случя, когд Сэм с Пэном нлетели друг н друг, дркон вел себя относительно тихо. Вот и слвно! Збот и без того хвтло: возврщлись послнные Стржем в рзные времен люди.

Я нстоял н личном осмотре кждого, чтобы убедиться в отсутствии болезней и трвм. Д выполнить обртные сделнным рнее плстические оперции.

Пэн освоился с корбельным обрзом жизни и очень быстро продвиглся в учебе.

Одним из предметов, дввшихся ему лучше всего, окзлись языки. Блгодря способности передвть другим свои мысли и улвливть чсть мыслей окружющих он мог быстро и твердо выучивть языки. Этому способствовл и возможность общться с членми экипж, говорившими н рзных языкх.

Кпитн Брун все еще не решил, куд нзнчить Пэн, но моего друг-дркон произвели в кдеты, когд он достиг соответствующего уровня подготовки. Тут, однко, скорость, с ккой он учился, стремительно упл, приблизившись к средней.

Сэм тоже притих. Мы рботли с ним в рзные смены, и в течение дня я лишь изредк встречл его. Но из того, кк он меня избегл и кк н меня смотрел, я зключил: что-то змышляет. Выяснить, однко, что именно, у меня не получлось.

Когд основня мсс людей вернулсь - кто с кинджи, кто и с отчетми о том, что взять врг живым не удлось - дел стло поменьше; оствлось дождться лишь нескольких человек. Я решил поглядеть, чем знимлся Пэн последнюю неделю или около того. Ребят! Что я обнружил!

Сэм и првд змышлял нечто. Кк и обещл, он учил - или пытлся учить - Пэн обрщться с плшом. И, кк я позднее выяснил, во время своих упржнений они искрошили в спортзле шесть мтов. Хорошо еще эти мты можно было восстнвливть в утилизторх, то бы кпитн живо рскрыл тйну их знятий! И рсходов тоже. Пэн отнюдь не виртуозно - скорее, кое-кк - влдел плшом. Но Сэм и слышть не хотел ни о чем полегче - не тков он, чтобы тк легко откзться от здумнного.

Я выяснил все это по чистой случйности. Когд однжды у меня окзлсь незнятой середин дня, я отпрвилсь н поиски Пэн: он не отвечл н мысленные призывы. Я решил, что он н чем-то сосредоточился. Зтем я збрел в спортзл и понял, н чем именно.

- Выше, Пэн. Не опускй острие! - вопил Сэм. - Если мы порубим еще один мт...

Я крдучись вошл в зл и уселсь в уголке, откуд могл нблюдть з своим соседом по вейру и его учителем и где они меня вряд ли зметили бы. Я видел, что Пэн делет некоторые успехи, но ему все время мешют крылья. Нконец я не выдержл.

- Эй, Сэм. Может, нм связть ему крылья з спиной? Тогд они не тк будут путться!

И Пэн, и Сэм ж подпрыгнули. Я подумл, что мне придется отдирть их с потолк. Пок я ктлсь по полу от смех, они подобрли отвисшие челюсти и подошли ко мне.

Зметив, что они приближются, я вскочил. Все еще смеясь, я стремглв побежл от них.

"Крен, ты испортил мой сюрприз!" - крикнул Пэн по ншей связи.

- Доберусь я до вс з это, коммндер! - одновременно с Пэном зкричл Сэм.

- Зови меня Крен, Сэм, - хихикнул я. - Мы сейчс не н службе! Пэн, ты же знешь, что от меня тебе секретов не утить! В любом случе, не нвсегд.

Это подздорило погоню. Но, поскольку я был свежей, чем они - я не мхл мечом последние полчс или сколько тм - достть им меня не удвлось. Однко от бурного смех рсстояние между нми все уменьшлось.

Нконец Пэн сообрзил воспользовться крыльями. Подскочив, он пролетел немного, почти кк в те первые попытки взлететь тм, в учебных лгерях н Перне. Но этого окзлось достточно, чтобы схвтить меня одной лпой. Еще один короткий прыжок - и мы окзлись н крю бссейн.

Я глянул вниз, все еще смеясь, и скзл:

- Ты не посмеешь, Пэн!

- Двй, двй, Пэн! - здыхясь, подбодрил догнвший нс Сэм. Поделом ей!

- Вы об об этом пожлеете! - ответил я, когд Пэн бросил меня в воду.

Вынырнув, я услышл, кк Сэм говорит Пэну:

- Пойдем дльше знимться. Тебе еще многому предстоит нучиться!

Они нпрвились обртно к своему мту, подчеркнуто не обрщя внимния н то, кк я вылезю из бссейн; вод лил с меня ручьем. Не перествя посмеивться, я вышл из спортзл и добрлсь до ншего жилищ. Никогд не збуду выржение их лиц, когд я объявил о своем присутствии. Вполне стоит принятой мною внны!

10. ШУТНИК

Несколько дней все было тихо. Потом Сэм опоздл н рботу.

- Хм, Сэм, - бросил я через плечо. - Никк не могу отделться от очень сильного ощущения, что ты н 10 минут опоздл.

- Н этом корбле звелся шутник!

- Это не знчит, что можно опздывть н дежурство, - неумолимо зметил я.

- Нет, знчит, когд ткой шутник устривет тк, чтоб н меня свлилось ведро воды! - воскликнул он. Потом, рзглядев выржение моего лиц, сбвил тон.

- Ох, простите, коммндер, что я тут рскричлся.

- Н этот рз прощю, но только н этот. Принимйся з рботу. Моя смен кончилсь.

Уходя, я обернулсь и скзл:

- Только больше не опздывй.

Выйдя из комнты, я рсслышл бормотние у себя з спиной и улыбнулсь. Нпрвляясь к себе в кюту, я рздумывл, попытлся ли уже Пэн воспользовться своим плстиковым мечом. После окунния в бссейн мой грозный ум рботл нд тем, кк рсквитться с этой прочкой. В конце концов, я не виновт, что вошл в спортзл, когд они тм тренировлись! Они об знли, когд я в тот день сменюсь с дежурств... Посмотрим, смогу ли я что-нибудь еще состряпть, пок они не догдлись, кто нд ними подшучивет.

Войдя в комнту отдых, переоборудовнную под нше жилище, я крикнул:

- Привет, Пэн! Чем сегодня знимлся?

"Тк, ничего интересного. Проглядел еще несколько лингвистических лент".

Я почувствовл, кк он подвил зевоту - скучл. Ндо с этим что-то делть.

"Потом мы с Сэмом немного поупржнялись".

С тех пор, кк я узнл об их урокх фехтовния, они больше не пытлись делть из них тйну. В его "голос" вплелсь нотк огорчения.

"Кто-то подменил мой меч! Сэм рзрубил его нпополм! Меч окзлся плстиковым".

Я увидел ошршенное выржение н лице Сэм - Пэн передл мне кртинку - появившееся в ту минуту. Я едв удержлсь от смех.

- Сэм что-то говорил сегодня нсчет ккого-то шутник, - уклончиво ответил я.

"Он рсскзл о мече?" - спросил отчего-то смутившийся Пэн.

Я рссмеялсь.

- Не-. Упомянул, однко, о неожиднном холодном душе. Боюсь, из-з этого он немного опоздл н рботу.

"?"

- Не бери в голову, - ответил я. - Спроси см, когд в следующий рз его увидишь.

Я сменил форму Звездного флот н экипировку всдник. Я хрнил все снряжение, доствшееся мне н Перне, хоть оно и знимло много мест: его нельзя было ресинтезировть. Корбельные синтезторы не могли воссоздть всех особенностей костюм всдник, приспособленного к стуже Промежутк. Д и не хотел я, чтоб Пэн збыл, откуд родом! Пэн с любопытством смотрел, кк я переодевюсь.

- Я говорил с кпитном Бруном, и он рзрешил прогуляться н плнету. Вот тебе возможность рспрвить крылья в нстоящем небе.

В глзх Пэн вспыхнул взволновнный крсно-орнжевый водоворот.

- Но это - не только прогулк, - предупредил я. - Нужно будет посмотреть, нет ли кких следов кинджи. Кпитн Брун хочет убедиться, что в рдиусе действия Стрж их нет.

"Все рвно здорово, Крен. Пойдем скорей!"

Он подсккивл от нетерпения (вы когд-нибудь видели, кк подсккивет дркон? Вы подсккивете вместе с ним!), пок я пытлсь одеть н него упряжь, и в конце концов мне пришлось его шлепнуть, чтоб он постоял спокойно и дл мне ее првильно уложить и кк следует подогнть.

"Нормльно, - скзл я, удостоверившись, что все хорошо зтянуто; зтем збрлсь в седло и пристегнулсь. - Вот тебе кртинк. В Промежутке н трепыхйся. Понял?"

"Понял!"

Нс охвтил леденящий холод Промежутк, потом я увидел Стрж. Несколько человек, рботвших с ним, удивились было, когд мы появились без привычного подвывния трнспортер, но, узнв нс, приветственно помхли нм и вернулись к своим знятиям.

"Хорошо, Пэн. Летим!"

Одним могучим усилием Пэн окзлся в воздухе. И меня, и Пэн скоро охвтил восторг полет и того, что мы снов одни в небе. Жль, что нельзя было еще и с Нитями повоевть. То-то было б веселья!

Однко, слишком скоро все кончилось. Я неохотно скзл:

"Лдно, Пэн. Пор трлить. Лети вокруг Стрж, кк будто рзыскивешь Нити, избежвшие плмени дрконов. Посмотрим, смогу ли я что-нибудь зсечь трикордером".

Тк мы "трлили" около чс, прочесв кругми несколько миль вокруг Стрж. Ничего мы не ншли; впрочем, другого и не ожидлось. Когд н плнету стл пдть ночь, я скзл:

"Ну, что ж, Пэн. Двигй домой. Рз мы - в полете, то прыгй через Промежуток в нгр. Тм мы приземлимся, потом пройдем сквозь Промежуток в нш вейр".

"Понял. Может, еще полетем? Мне тк слвно!"

"Мне тоже, Пэн, но нм с тобой звтр н рботу, не збыл?"

Донесся мысленный вздох.

"Збыл. Лдно".

И мы вернулись в нгр. Чуть коснувшись крыши одного из челноков, Пэн снов нырнул в Промежуток и вынырнул у нс в кюте.

"Мне ндо взглянуть н больных в лзрете, Пэн, - скзл я, сняв с него упряжь. - Сходи окунись, я буду ждть тебя в столовой".

"Хорошо".

Он исчез в Промежутке, и скоро из бссейн уже доносилось его довольное ухнье.

Проведв больных и выслушв змечния Сэм по поводу обветренного лиц и верхового костюм, я решил попытться сыгрть очередную шутку. Дойдя до его кюты, я, не без помощи его збывчивого сосед, незмеченной туд проникл.

Я быстро перевел Сэмов будильник (н 3 чс ночи), выбрл в кчестве сигнл пробуждения смую нелюбимую его мелодию, устновив уровень звук "крсной" тревоги [в звисимости от степени грозящей опсности, н корблях Звездного флот подется "желтя" либо "крсня" тревог], и вдобвок скрепил булвкми рукв нескольких его рубшек с штнинми брюк. Хихикя про себя, я вышл - снов незмеченной.

После ужин (з которым Пэн решил, что лучший десерт - тлое шоколдное мороженое - хм!) мы с ним звлились спть. Н этот рз я решил улечься к нему в гнездо. Зсыпл я с мыслью, что, хоть ткие нпрники и причиняют иногд беспокойство, но в кчестве подушки они - клсс!

Прошло еще несколько дней, Сэм с Пэном тк и не догдлись, кто же нд ними подшучивл. Но я рссудил, что теперь много времени им для этого не пондобится. До сих пор мне удвлось скрыть от Пэн свою причстность ко всяким проделкм, но проболтюсь же я рно или поздно! Тк что еще несколько шуток - и придется держть ухо востро, пок они не рсквитются. В последнем я не сомневлсь, неясно было одно: кк?

Я сумел еще рзок пробрться в комнту Сэм, когд его сосед уже ушел н дежурство, Сэм еще не пришел со своего. Когд Сэм узнет, кк я к нему злезл, он, нверно, сосед, словно ковер, к стенке прибьет: сосед ведь дверь не зпирл! Я укрыл прозрчным плстиком их тулет и кое-что подкрутил в ультрзвуковом душе. Н большее времени не оствлось - еще зстигнут, чего доброго! После этого я нпрвилсь к себе домой поглядеть, обнружил ли Пэн приготовленный для него н сегодня сюрприз.

Еще кк обнружил! Я зпрогрммировл компьютер подмешть некую "контрбнду" в еду Пэн. Потом добвил острых припрв (черного и крсного перцу, горчицы и всего остльного, что только мы с компьютером смогли нйти). И он все, кк обычно, второпях слопл, не успев сообрзить, что в еду кое-что добвлено. Когд я вошл, он "дышл огнем" без помощи огненного кмня.

- Что-то случилось? - спросил я невинно.

Пытясь охлдить псть взмхми крыл, - не слишком успешно, должн зметить - Пэн ответил:

"Мне подсыпли в пищу ккой-то гдости!"

- Кто бы это мог сделть? - здл я вопрос.

"Не зню я! Но у меня во рту и внутри все горит!"

Я его с серьезным видом осмотрел, потом скзл:

- Это ощущение постепенно пройдет. Только не пей воды. Будет еще хуже.

Пэн скорбно глянул н меня.

"Поздно, Крен. Я уже выдул полбссейн".

Мне оствлось только рссмеяться. У него был ткой жлкий вид.

- Вы с Сэмом фехтуете сегодня? Это могло бы отвлечь тебя от жр во рту. Знешь, ты нчинешь неплохо спрвляться с плшом. Мне кжется, ты добился больших успехов с тех пор, когд Сэм нчл тебя учить.

Пэн немного воспрянул духом.

"Сэм должен вот-вот подойти. Он сменился минут двдцть нзд, и говорил, что ему нужно будет только зйти к себе переодеться".

Тут, легок н помине, в комнту стремглв ворвлся, шипя и бормоч себе под нос, не кто иной, кк Сэм.

- Что-то ты сегодня невесел, Сэм, - зметил я. - Тяжелое дежурство? Тебя кто-то вывел из себя?

- С чего бы мне рдовться? - проворчл Сэм. - Этот шутник меня снов достл. - И он стл все громче и громче бубнить: - Сменяюсь, бегу к себе отлить и принять душ. И что же? Все летит кувырком! Снчл обдулся - н сиденье унитз лежл прозрчный плстик. Потом попытлся принять душ. А чего добился? С ног до головы облили липким фруктовым соком! Кто-то чрезвычйно любезно перепрогрммировл душ!

К этому времени мы с Пэном уже истерически хохотли. В промежуткх между взрывми смех Пэн сумел скзть Сэму:

"Ну, по крйней мере твой шутник не подложил тебе в еду горсть перцу, тк что внутри все словно в огне!"

Сэм немного успокоился и зстенчиво улыбнулся.

- Д, нверно, смешно это все слышть. Пойдем, Пэн. Нстло время очередного знятия, потом, глядишь, сходим поплвть.

"Звучит змнчиво! - ответил Пэн. - Может, его уже снов нполнили".

Пок они выходили, я услышл, кк Пэн объясняет Сэму смысл своей последней фрзы.

Следующие день-дв прошли спокойно, потом у всех троих был выходной. Я собирлсь встть попозже, куд-нибудь прогуляться и почитть. Полистть ткие штуки, ромнми нзывются, которые читют в свободное время вместо отчетов - ну, вы знете. Пэн попросил меня рзрешить ему проктить Сэм. Я немного помялсь, но, когд Пэн стл умолять чуть ли не н коленях, скзть "нет" было просто невозможно. Вы когд-нибудь видли умоляющего дркон? Почти столь же комично, кк и дркон, пытющийся орудовть мечом! Я отыскл подходящее для Сэм снряжение и дл несколько советов, в том числе объяснил, кк првильно зтянуть ремни, чтобы не свлиться и не сломть себе шею. И они, довольные, удлились.

Тут бы мне зподозрить нелдное, но я слишком устл, чтобы кк следует подумть. Д я и не рссчитывл, что они тк скоро догдются, кто нд ними подшучивл! Я полгл, им для этого пондобится еще неделя, то и больше. Мои мысли знимло и нше очередное здние - принять н борт и доствить по нзнчению многочисленных послов.

Позже, ценой неслыхнных угроз, я выяснил у Пэн, что они сотворили. Отмеренными прыжкми они прошли в Промежутке н близлежщую космостнцию, кишевшую мленькими мохнтыми существми. Они спросили, можно ли им взять несколько штук, и получили рзрешение брть сколько угодно. Кжется, тмошний "дворник" (по словм Пэн, дородный дядя, обуревемый сильнейшей жждой спиртного, которого они тем, рзумеется, и подкупили, чтобы он хрнил их тйну!) многие годы пытлся очистить стнцию от этих животных, но они рзмножлись тк быстро, что з десяток лет дело тк и не сдвинулось с мест! Сэм и Пэн сумели зполучить и большое количество кормового зерн.

Вернувшись н "Эксклибур", они ншли в корбельных трюмх бункер, пустоввший неделями. Несмотря н мои предостережения, Пэн отпрвился н несколько дней в прошлое, и они поместили в тот бункер зерно ВМЕСТЕ с пушистыми создниями. Вернувшись в нстоящее, они открыли бункер и обнружили тм кучу мохнтых зверьков. (Пэн не мог поверить, что они способны тк быстро рзмножться!) Они погрузили животных в ящик и отнесли в трнспортерный отсек. Мичмн Худ (доберусь я до него!), зведующий трнспортером, соглсился им помочь; они высыпли содержимое ящик н плтформу трнспортер и нуль-трнспортировли пушистых создний вниз. До поверхности, однко, зверьки не долетели. Вместо этого Худ держл их в луче до той поры, когд они пондобятся в соответствии с змыслми Сэм и Пэн. Потом зговорщики вызвли меня.

- Здесь Эмерсон, - скзл я сонно в ответ н вызов с мостик. Сообрзив, что это Сэм, я почти проснулсь. - Что случилось, Сэм? Пэн от рук отбился?

- Нет, мы тут ншли нечто ткое, н что тебе нужно взглянуть. Ты сможешь нуль-трнспортировться сюд?

- Нуль-трнспортировться... А почему бы не послть сюд Пэн? Быстрей ведь выйдет.

- Нельзя. Он знят: нблюдет с воздух з ншим открытием.

- Хорошо. Спущусь к вм через пру минут. Конец связи.

Вот тут уж ндо было мне что-то зподозрить! Особенно когд я увидл ту дурцкую ухмылку н физиономии Худ. Я шгнул н плтформу трнспортер и мхнул в знк готовности. Нуль-трнспортировк н этот рз длилсь чуть дольше обычного. И я окзлсь н поверхности плнеты.

В окружении ТРИББЛОВ!!!! [трибблы - мягкие, пушистые теплокровные животные, способные удивительно быстро рзмножться в условиях изобилия пищи] Ненвижу этих мохнтых презренных создний! Сэм выбрл нилучший способ мести. Я стоял по горло в груде противных тврей. Они тк громко верещли, что я едв слышл взрывы смех, доносившиеся из-з той кучи, в которой я утопл. А еще этот клубок шерсти меня тк стиснул со всех сторон, что я не могл высвободиться. Примерно через полчс Пэн и Сэм приутихли нстолько, чтобы выкопть меня. Счстье еще, Сэм и впрвду рстянул себе мышцы, не то я бы ему помогл!

Выбрвшись из живого холм, - что потребовло еще четверти чс - я еще минут двдцть носилсь з ними по плнете. А поскольку я весь день проспл, устл я не тк сильно, кк они. И все же хитрецы устроили мне веселенькую гонку. Когд мы нконец остновились, дже Пэн совсем зпыхлся. Отдышвшись, мы договорились прекртить шутки нвсегд (ну, хотя бы н время!).

А что же трибблы? Чсть отпрвилсь н корбль для использовния в нучных целях, остльные... думю, Пэн ими зкусил, потому что в течение нескольких следующих дней мучился несврением кусочков мех, и я нисколечко ему не сочувствовл!

11. ТАЙНА СМЕРТЕЙ

После всех связнных с шуткми "волнений" я ндеялсь, что дльше дел пойдут поспокойней. Хотя бы до тех пор, пок я не зкончу осмтривть комнду! Конечно, обследовние нчлось срзу после моего возврщения н корбль... Кое-что удлось сделть во время выполнения здчи н Плнете Времени - довольно легко обследовть людей, которым предстоят плстические оперции, преднзнченные для нилучшего выполнения их здний в рзных мирх. Но многих еще предстояло осмотреть, в том числе новое пополнение. Нше теперешнее здние выглядело пустяковым поручением вроде рзноски молок по утрм, чем промышляют мльчишки - доствить послов н Вулкн место проведения грядущего Ввилонского совещния. В любом случе, нчлось это здние неспешно и легко.

Потом случилось первое убийство. Мы немедленно нчли рсследовние, но, кк мне кжется, не тк быстро, чтобы предотвртить второе убийство. Тут уж зшумел весь корбль, и комндовние Звездного флот прикзло нм оствться в уединении, то есть крнтине, пок мы не выясним, что происходит. Никому не рзрешлось ни покидть корбль, ни поднимться н борт. В довершение всего мы не могли понять, кто жертвы! Кпитн просил комнду обрщть особое внимние н любые стрнности, змеченные кк среди делегтов, тк и остльной чсти экипж.

По корблю витют несколько теорий. Ншлись свои и у Сэм; впрочем, меня это не удивило. Он полгет, что эти преступления - по меньшей мере, прямо - не являются делом рук кких-то явных вргов, нпример, клингонов [врждебня Федерции и грничщя с ней звездня империя]. Убивли грубо, но недостточно грубо для клингонов. Не похоже, чтобы он подозревл и ромулин [еще одн врждебня ОФП звездня империя, нзвння землянми именно тк в связи с тем, что их родные плнеты врщются около своей звезды и одновременно - вокруг общего центр тяжести, подобно легендрным близнецм, Ромулу и Рему].

Обнруженные н телх погибших рны, кжется, могут быть ннесены довольно большим количеством делегтов, использовнные орудия убийств столь же рзнообрзны, кк и подозревемые. Всех делегтов зперли в их кютх, для их же безопсности, зодно чтобы изолировть возможных убийц. Одн из версий, рзрбтывемых службой безопсности террорист-одиночк, стрющийся бросить тень н возможно большее число делегтов; другя - действует слження групп убийц. Подозрения, связнные с орудиями убийств, не совпдли - з немногими исключениями с возможными убийцми.

Однко, дже произведя с помощью Сэм вскрытия, я не стл ближе прежнего к тому, чтобы выяснить личность преступников. Перепробовно множество рзных методик, двших великое множество подозрений, но ничего определенного. Сомневюсь, что з убийство отвечют ргонине или кппляне, поскольку обе эти плнеты подли зявки о приеме в Объединенную Федерцию Плнет. Если б они зхотели ннулировть свои зявки, им нужно было только скзть об этом, вовсе не прибегть к нсилию. Н вулкнитов тоже непохоже. Обвинять предствителя этой рсы в убийстве не только смешно, но и совершенно нелогично. У вулкнитов мог бы быть при себе х-вун [вулкнитское оружие в виде кожного ремня, который используется в кчестве хлыст или ркн], только если бы один из них собирлся пройти через Пон Фрр [вулкнитский термин, обознчющий период спривния; кждые семь лет взрослые вулкниты мужского пол збывют о свойственном их культуре диктте логики под непреодолимым двлением инстинкт продолжения род] или Плк Тоу [Плк-Тоу приблизительно можно перевести с вулкнитского кк "лихордк крови"; Термин используется для описния состояния рзум вулкнит, пребывющего в Пон Фрр, которое стновится зметным всем окружющим]. В этом случе во время ритулов Пон Фрр стрдлец окзлся бы дом, не н борту кишщего людьми корбля.

Ниболее серьезные подозрения могут псть н орионцев и скурян. Не думю, чтобы у орионцев достло глупости двжды повторять один и тот же трюк, но могло случиться, что им пришлось это проделть, дбы отвлечь от себя внимние. Скуряне - воинствення рс. В прошлом один из их вождей пытлся нчть своего род джихд в ндежде вернуть былую слву. Ткое может случиться опять. Но зчем убивть посл? Вопросы, вопросы...

Убийц мог действовть по чьему-то зднию. Лучше всего подошел бы некто, способный менять внешний облик. Он или он мог бы смешться с делегтми и дже подделться под одного из них. Путем убийств ткой гент мог попытться посеять рскол в Федерции. ОФП сосредоточилсь бы н вопросх внутренней безопсности, отвлекшись от своих рубежей, и клингонм или ромулинм предоствилсь бы возможность для нпдения.

Но я не могу просто подозревть множество нроду из рзличных делегций. Н ншей последней стоянке перед тем, кк мы нчли брть н борт предствителей всевозможных плнет, комнду пополнило несколько новичков, с чьими личными делми я еще ни имел возможности познкомиться. Кроме того, я поручил компьютеру поискть, не отмечлось ли в последние несколько месяцев больших или млых особенностей в психическом состоянии всех членов экипж. Для получения результтов ткого поиск, однко, потребуется некоторое время.

А еще я проделл небольшое исследовние, чтобы выяснить, нет ли в комнде тких, кто принимл бы учстие в предшествоввшей убийствм дрке. Кроме сотрудников службы безопсности, в ту дрку ввязлось и несколько членов экипж, и среди них, к моему удивлению - Вэл Хэмм. Потом я сообрзил, что у нее есть золотя огнення ящериц, прихвчення н Перне, пок я тм с Пэном училсь. Скзть по првде, мне кжется, несколько членов экипж кончили тем, что Зпечтлили этих порой докучливых крошек. Огнення ящериц легко могл вызвть "обожженный" взгляд у пернтых скурян - впрочем, кк и Пэн. Но Вэл - обычно легкий в общении человек, в дрку ткя не полезет. Я уселсь вытщить ее фйл вместе с другими, змешнными в той дрке.

В ожиднии подборки тех смых фйлов я спросил Пэн, не змечл ли он в последнее время кких-то особенностей поведения Вэл. Пэн змялся, буркнул что-то, потом скзл, что Другие отметили: и он см, и ее огнення ящериц, Нурит, стли очень рздржительными. Это повергло меня в рздумья...

В ту ночь я по-нстоящему плохо спл. Дже Пэн обртил внимние, кк я ворочлсь и ерзл - скзл, что САМ не мог уснуть - ведь обычно его не побеспокоит и землетрясение! Весь следующий день я проверял и перепроверял результты нлизов, срвнивл их между собой. Дошл до того, что вынул из охлждемого хрнилищ трупы, чтобы еще рз их осмотреть, но все никк не могл прийти к определенному мнению.

Пэн путлся у меня под ногми, волнуясь, кк и я. Чстично его волнение вызывлось ншей с ним связью, но по большей чсти он беспокоился, что подозревют его и огненных ящериц. В конце концов я отослл дркон вместе с Сэмом, чтоб только н него не нтыкться. Все мои попытки нйти Вэл и зствить их с Нуритой явиться в лзрет оствлись бесплодными. Никких трудностей с другими учстникми дрки не возникло - они все приходили, кк только сменялись с вхты. Не зню, где эти двое прячутся, но местечко они присмотрели, без сомнения, неплохое. Никто не видел Вэл со вчершнего вечер, поскольку сейчс у нее выходные, то никто пок и не збеспокоился, что он не явилсь н службу.

Я решил зняться чем-то другим, просто чтобы отвлечься от згдки убийств. Проводя обычные лборторные нлизы, я внезпно услышл донесшийся по ншей с Пэном связи громкий крик и ощутил симптическую боль в левой руке. Ясное дело, я уронил лборторный сткн.

Не прошло и нескольких секунд, кк передо мной появился Пэн. Н его передней лпе кровоточил глубокя рн. Я попытлсь очистить рну, но тут у меня нступил рекция н недвнее потрясение, я вся тряслсь и не могл толком держть инструменты.

Не успел я по-нстоящему рсстроиться, кк в комнту вбежл Сэм. Он дл мне чего-то успокивющего и зствил лечь. Могу еще добвить, что не слишком ему помогл: очень тревожилсь з Пэн. Кк бы тм ни было, не зню уж, чего он мне дл, но через несколько минут я уже спл. Позже я выяснил, что Пэн позволил себе отвлечься, и тут, н их с Сэмом несчстье, ккой-то из мечей, с которыми они упржнялись, порнил ему лпу. Не слишком сильно - рн окзлсь поверхностной, но кровоточил обильно и выглядел ужсно.

К тому времени, когд ее перевязли, я проснулсь, кк рз нчлсь третья смен. Я увидел свернувшегося в соседней плте Пэн и спящего, сгорбившись у лборторного пульт, Сэм. Леж н процедурном столе, я стл рзмышлять, пытясь соединить воедино все догдки кстельно убийств и обдумть возможные мотивы.

И у ромулин, и у клингонов имелись причины не допустить вступления в Федерцию Кпеллы IV и Арго. Вступлению Кпеллы клингоны уже однжды помешли. Но пок ничто не укзывло н их причстность.

Ни Кпелле, ни Арго не было резон убивть делегтов - это могло лишь уменьшить их шнсы н вступление в Федерцию. Ни к чему кого-то убивть и теллеритм, горнинм, скурянм - это лишь поствило бы под угрозу их союз с Федерцией. Тк кто же или что это могло быть?

Я поднялсь, прокрлсь мимо обоих своих сторожевых псов (Пэн и См) и ухитрилсь убедить почти всех выствленных службой безопсности чсовых, кроме одного, оствться н прежних местх. Потом нпрвилсь н мостик посмотреть, кого я могл бы убедить порботть для меня н пульте дежурного по нуке. Тм я обнружил, что мостик - всецело во влсти мичмн Бондер.

Когд я вошл, встретил он меня с недоуменным видом, однко кивнул после того, кк я объяснил, что мне нужно. Он стл возиться с нучным постом, и скоро включились внутренние корбельные скнеры безопсности. Кроме того, я попросил устновить внешние скнеры н нибольшее дльнодействие.

Первое, что я от него получил - это список всех делегций с укзнием числ делегтов в кждой. Потом мы стли тщтельно просмтривть этот список, обрщя внимние и н то, куд кого поселили, пытясь нйти что-нибудь необычное.

И мы действительно ншли нечто особенное. Среди вулкнитов зтеслся один ромулинин. Звли его, судя по списку рзмещенных, Селдек, и он лишь недвно вошел в свиту посл. Но быстря проверк покзл: он предствитель одной древней, увжемой вулкнитской семьи.

Среди кпеллин был змскировнный - и очень неплохо - клингон. Если бы скнеры не искли целенпрвленно кких-то отличий, я бы об этом никогд и не узнл. Изучение предыстории его появления в числе делегтов покзло, что он попл туд в последнюю минуту, после того, кк зболел его предшественник. Это покзлось мне стрнным. Ни в одной другой группе иноплнетян ничего подозрительного не окзлось и никто не пропдл.

Потом я попросил Бондер произвести общее скнировние всего корбля, снов с упором н что-либо необычное. Он тут же обнружил большое скопление нроду (по корбельному времени было очень поздно) в зоне отдых; впрочем, при ближйшем рссмотрении оно окзлось толпой зевк, глзевшей н брчный полет Нуриты. Тк что подозрения Пэн опрвдлись.

В кютх комнды ничего стрнностей не ншлось. Зтем Бондер нчл скнировние всех помещений корбля. Ничего особенного не обнруживлось до тех пор, пок он не дошел до смого конц - отсеков инженерной службы. Едв его скнер подл тревожный сигнл, сигнлизируя нличие врждебной формы жизни, кк то же проделл и внешний скнер. По левому борту покзлся неизвестный корбль - вооруженный, с включенными зщитными полями.

- Жми "крсную" тревогу! - зорл я Бондеру. - И где тм точно скнер ншел чужк?

Я недром училсь в Акдемии и общлсь со своей двоюродной сестрой. Многое из того, чему он тогд нучилсь н комндирских курсх, прилипло и ко мне. Пок мичмн выполнял мои рспоряжения, я велел пришедшему со мной н мостик чсовому вызвть по тревоге своих людей, обезвредить тех двоих подозрительных делегтов и послть кого-то в помещения инженерной службы.

Когд н мостике появился кпитн Брун, охрн уже взял под стржу подозревемых из числ делегтов. Пэн, услыхв сигнл тревоги, вынырнул н мостике, и я послл его взглянуть, кк идут дел в инженерных отсекх. Когд он, однко, туд добрлся, Бондер уже обнружил тм еще двоих змскировнных под нших клингонов. Пэн схвтил их при попытке испортить спирльный двигтель [корбли Звездного флот оснщены силовыми устновкми двух типов: импульсными и спирльными; первые необходимы для перемещений н относительно небольшие рсстояния; вторые нзывются спирльными потому, что искривляют прострнство, и, чем больше "витков" ткой двигтель делет - тем выше скорость звездолет: корбль кк бы одновременно "пронзет" все "витки", "нмотнные" его двигтелем; при желнии можно рссчитть и точную скорость звездолет, идущего н спирльной тяге, умножив скорость свет н куб числ витков; тк, скорость 2 витк ознчет, что корбль перемещется в прострнстве в 8 рз быстрее свет].

Все же схвтили их недостточно быстро, и определенный ущерб они причинить успели. Спирльный двигтель выведен из строя по меньшей мере н чс. С чужого корбля общепринятых сообщений не поступло, и все же до сих пор неопозннный корбль приближлся - н спирльной тяге. "Эксклибур" сейчс предствлял собой великолепную мишень. Кк они узнли, когд удобней н нс нпсть, не уклдывлось у меня в голове.

И тут н мостик влетел Вэл.

- Крен, у нс гость?

- Что?!

- Нуриту догнли...

- Зню. Что з гость?

Вэл глянул н меня, будто спршивя: "Откуд ты знешь?", потом продолжил:

- Ншелся голубой смец огненной ящерицы, о котором никто не знл и который никому из комнды не приндлежл. Мы посчитли, что его зхвтил с собой кто-то из делегтов, о котором нм не рсскзли. Он внезпно исчез, Нурит - з ним. Вернулсь он, щелкя зубми от стрх. Он побывл н борту клингонского военного корбля.

Кпитн Брун збормотл себе под нос:

- Ох, эти клингоны. Подловили нс в недобрый чс.

Клингонский звездолет промчлся по дуге совсем рядом, чтобы кк следует нс рссмотреть. И тут глз кпитн Брун недобро змерцли.

- Крен, рзберется ли Пэн, если Нурит передст ему, кков изнутри этот корбль?

- М-м... Д должен. А что?

- Одевй свою муницию. И пусть Пэн пожует огненного кмня. Нстоящим рзрешю вм устроить тм пнику. - Видимо, в голову ему пришл новя мысль, и он добвил: - Можете прихвтить с собой ящериц, они тоже умеют жевть огненный кмень.

Я мысленно вызвл Пэн и попросил его ждть меня в ншей кюте. По коридору я пронеслсь, едв вписывясь в повороты, и влетел к себе.

- Згружйся огненным кмнем и принимйся з стряпню. К тому времени я уже оденусь и смогу зняться тобой. Пор урвнять нши с клингонми силы!

"Отлично!"

Н подготовку нм пондобилось в общей сложности пять минут. Дже з столь небольшое время кпитн Брун успел скзть мне по внутренней связи:

- Они зходят н новый круг. Поторопились бы вы!

- Уже летим!

С этими словми я вскочил Пэну н спину и пристегнулсь. Вызвв нших огненных ящериц, я велел Нурите передть Пэну обрз мостик клингонского корбля. Пэн выдохнул немного плмени, и мы отпрвились.

Потом мы еще долго оствлись предметом рзговоров н "Эксклибуре". Виной тому послужило искженное впечтление, переднное огненными ящерицми своим хозяевм.

Н смом деле Пэн и я появились, изрыгя плмя, н клингонском мостике в окружении мленьких фкелов - огненных ящериц. Ндо ли говорить об охвтившем клингонов изумлении?! И потрясении! Пэн свлился н комндирское кресло и стл жечь все, что н глз попдлось. Нурит и остльные ящерицы рссыплись по корблю. Скоро повсюду црил хос.

Дв ящерм немного порезвиться, я попридержл Пэн.

- Не желете ли сдться? - вежливо осведомилсь я у кпитн.

- Женщине?! - взревел тот.

- Пэн?

Дркон опять извергнул огонь - прямо н кпитн. А еще он рзвернул во всю ширь крылья. Этим он зполнил клингонский мостик прктически целиком. Клингоны пытлись поднырнуть под рзворчиввшиеся крылья, и тех, кому это не удлось сделть достточно быстро, швырнуло н все еще пылвшие щиты упрвления.

Комндир отштнулся.

- Лдно! Убери свою ящерицу! Мы сдемся.

- Он не ящериц, - тут Пэн изрыгнул еще немного плмени. - Он - дркон, и потрудитесь этого не збывть!

Я вытщил передтчик и включил его.

- Эмерсон - "Эксклибуру". Кпитн Брун, корбль взят. Они решили сдться. Нуль-трнспортируйте охрну.

Скоро клингонский корбль, рзумеется, взяли н буксир. Рзумного объяснения убийствм тк и не ншлось, но что з ними стояли клингоны, мы знем. Те двое диверснтов пробрлись н борт во время последнего зход н бзу несколько недель нзд. Видимо, они зняли мест двоих членов экипж. Поскольку мы уже тогд знли о Ввилонском совещнии, времени для их обследовния я не ншл, сочтя, что смогу это проделть по пути н Вулкн и пок мы будем оствться н его орбите. Кроме того, новый осмотр комнды мог и подождть, ибо мы еще не зкончили последних обследовний по звершении здния, связнного с Плнетой Времени. И клингоны, должно быть, кк-то об этом дознлись.

Мы блгополучно, безо всяких осложнений, доствили делегтов н Ввилонское совещние. В окрестностях Вулкн нс поджидл деснтный корбль, взявший под свою опеку клингонский звездолет и его комнду, нм, после того, кк мы изложили суть последних событий, дли очередное здние.

12. ВРЕМЕННОЕ ПЕРЕНАЗНАЧЕНИЕ

Мы кк рз приводили все в порядок после тех убийств - вы знете, кк это бывет: ндо подготовить тел к перевозке н их родные плнеты для погребения, знести в журнлы результты всех нлизов, проводившихся до того, кк мы рзделлись с ншими зботми, нверстть упущенное время и дообследовть тех, кого еще пок не успели - когд меня вызвли по громкой связи.

- Доктор Эмерсон, вс просят явиться в зл совещний номер четыре.

- Принято, - ответил я и всучил Сэму кучу микросхем, окзвшихся у меня в рукх.

- Кк вы думете, зчем зовут? - спросил он, когд я уже нпрвлялсь к выходу.

- Понятия не имею, - отозвлсь я. - Лишь бы только не ккие-то очередные плохие новости. Не думю, что смогу сейчс спрвиться хоть с чем-то еще - после всего, происходившего вокруг в последнее время!

Н повороте меня знесло, и дльнейший путь в зл совещний я проделл более спокойным шгом. Входил я туд, готовя ко многому, но не к тому, что увидел. З совещтельным столом рзместилось несколько вулкнитских телептов-знтоков вкупе с кпитном Бруном и судовым психологом. Один из мстеров окзлся тем смым, кто первым испытывл меня в восьмилетнем возрсте и следил з моими успехми - или отсутствием оных - все годы, что я провел н Вулкне. Несколько мгновений я изумленно взирл н собрвшихся, потом доложил:

- Явилсь по вшему прикзнию, сэр.

- Присживйся, Крен, - скзл кпитн Брун.

Я сделл, кк велели. Когд я немного освоилсь, он продолжил:

- Мне рекомендовли, и довольно нстойчиво, должен скзть, отослть тебя н Вулкн для дльнейшего обследовния.

- Но почему? - спросил я. - В моей мысленной связи с Пэном нет ничего необычного. Мне говорили, что мои скрытые телептические возможности могли способствовть его Зпечтлению, но чего-то особенного - ткого, чтобы это беспокоило перинитов - нет и в помине.

Брун бросил взгляд н соседей по столу.

- Кжется, положение изменилось. По словм сверхчувствующих людей из числ экипж и вулкнитов, твоя телептия больше не скрыт. Н смом деле, кк мне говорили, ты нчл ненроком передвть всем вокруг свои мысли и чувств, кк только вернулсь с Перн, и эти совпдения стли происходить чем дльше, тем чще. До сих пор это не слишком мешло сверхчувствующим, но ткое может случиться. - Он жестом укзл н вулкнитских мстеров. - Я попросил присутствующих здесь джентльменов подняться н борт, чтобы подтвердить это, и они соглсились.

Я уже открыл рот, чтобы с жром отрицть всякую возможность внезпного рсцвет моих телептических способностей после стольких лет... и прикусил язык. Вспомнилось услышнное когд-то восьмилетней девочкой: вокруг моего рзум имелсь естествення прегрд, и мои способности стнут рзвивться, "когд придет время". Пробудить их могло всякое, в особенности тесня дружб с животными или продолжительное общение с вулкнитми. З прошедшие годы я испытл несколько мысленных слияний с рзными вулкнитми, в том числе Сипком, но до сих пор они ни к чему не приводили. Я здумлсь, нчл копться в себе. И осознл: с смого возврщения н корбль что-то было не тк, но то одно, то другое мешло мне рзобрться, в чем дело. Теперь время у меня появилось.

Не обрщя внимния н окружющих, я вошл в состояние неглубокой медитции. И для этого ведь у меня не было времени... или нужды? Потом я понял, в чем состояло зтруднение. Возникло чувство ккой-то пустоты словно выдернули зуб. Не то чтобы болело, будто внезпно пропло нечто двным-двно нходившееся н своем месте, нечто ткое, с чем я свыклсь и чувствовл себя уютно. Глубже погружясь в трнс, я попытлсь проследить, что это было. И вдруг н меня обрушились ясно рзличимые мысли - мыслей людей со всего корбля! Той естественной прегрды, которя не оствлял меня всю жизнь, больше не существовло, но з прошедшие годы я многому нучилсь и по нитию соорудил искусственную прегрду н месте строй. Хотя он не смогл бы долго предохрнять ни окружющих, ни меня от них.

Потрясення только что постигнутым, я вышл из трнс. Глз мои открылись. Глядя н знкомого мстер, я скзл:

- Пэн. Он стл причиной, тк?

Всех, кроме мстеров-вулкнитов, я удивил своей внезпной репликой. Через теперь уже искусственную прегрду я ощутил удивление. Может, именно поэтому я собрл воедино ниточки, которые вели к рзгдке недвних убийств - ниточки, которые никто больше не мог связть между собой. А что, если я подсознтельно чувствовл идущие врзрез с думми всего экипж мысли вргов, зтившихся н борту, и мое сознние зрботло в првильном русле?

Вулкнит ответил:

- Д, следующую ступень твоих телептических возможностей пробудили тесные взимоотношения с этим дрконом. Теперь ты должн вместе с Пэном вернуться н Вулкн для дльнейшего обследовния и учебы. Теперь, когд твоя естествення прегрд рухнул, мы в состоянии определить величину твоих возможностей и, тким обрзом, помочь тебе с ними спрвляться. Должны тебя предупредить. Овлдеть всеми сверхчувственными способностями взрослому горздо тяжелей, чем ребенку. Ты уже не тк гибк и подтлив. Ты устоялсь, приспособилсь жить в тком мире, где не кждый день стлкивешься со своим дром. Новые силы многое могут перевернуть в твоей жизни.

Я вздохнул. Определенно, НЕ ТО я желл бы услышть. Не прошло и шести месяцев со дня моего возврщения н "Эксклибур", меня уже снов куд-то отсылют!

- Много ли времени потребуется?

- Пок неизвестно. Возможно, мы сможем судить уверенней, обследовв тебя, - отозвлся мстер. - Это продлится столько, сколько продлится. Многое будет звисеть от тебя, от того, нсколько быстро ты сможешь нучиться тому, чему должн. Можем, однко, с уверенностью скзть, что, откжись ты вернуться с нми н Вулкн - и сооруження тобой сейчс прегрд в ккой-то миг рухнет, последствия могут окзться гибельными и для тебя, и для тех, кто тебя окружет. Выбор - з тобой.

Я повернулсь к кпитну Бруну.

- Я понимю, что, пок я оствлсь н Перне, вы держли для меня место нчльник медслужбы, и комндовние не возржло. Но дльше терпеть беспорядок в медчсти невозможно, в особенности сейчс, когд мы не знем, что случится н этот рз и сколько потребуется времени. Мне ндо вернуться н Вулкн: я выросл тм, хоть по рождению землянк, и глубоко впитл их культуру и знния, нстолько, что зню, чем грозит высвобождение н корбле телептических сил, облдтель которых не обучен ими упрвлять.

- Я уже связлся с комндовнием Звездного флот и дл им знть о создвшемся положении. Зня тебя, я мог не сомневться в том, ккой ты дшь ответ. Змен тебе будет ждть нс в очередном порту. До той поры, думю, медслужб не подведет. Тебе остется лишь нзвть имя того, кто стнет временно исполнять обязнности нчмед.

- Сэм. С тех пор, кк я вернулсь, он рботл со мной рук об руку и знет отдел не хуже любого, если не лучше. - Я откинулсь в кресле и положил голову н спинку. - А когд я зкончу обучение н Вулкне?..

Мое ухо уловило вздох кпитн Брун.

- Обещть не могу. Посмотрим.

- Понимю. Ничего другого и не ждл. - Я встл, поклонилсь знтокм и скзл: - Пойду рсскжу Пэну, что творится, хотя и уверен: он уже знет. Я не стрлсь скрыть от него эту беседу. Нм нужно собрться, д еще ндо ввести Сэм в курс плнироввшихся мной в лзрете перемен. - Я еще рз взглянул н мстеров. - Сколько времени вы мне ддите?

- Спешить особо не ндо, но, чем скорей мы нчнем, тем рньше зкончится обучение и вы сможете вернуться к выполнению своих обязнностей. В ближйшем будущем опсность пдения воздвигнутой вшим подсозннием прегрде не грозит, - отозвлся один из млдших знтоков. Кк он мог судить об этом, не зню, хотя и убедилсь в дльнейшем, что его способности чувствовть подобное, не приксясь к обследуемому, нмного превосходят возможности остльных.

Я подумл немного и скзл:

- Если "Эксклибур" не связн ккими-то срокми, - кпитн Брун покчл головой, - то неплохо бы получить по меньшей мере пять дней, чтобы все улдить и привести в порядок документцию. А еще я хотел бы попрощться с теми, которых я, возможно, никогд больше не увижу, - с Сэмом, подумл я, и с Вэл, и с Нуритой.

Никких змечний со стороны присутствующих не последовло; я вышл из зл и пошл к себе, чтобы встретить тм до крйности подвленного дркон. З последние месяцы своей короткой жизни Пэну уже пришлось пережить столько перемен, что, прво, ему они больше не требовлись - но выбор у нс действительно не было. Он только-только познкомился с новыми друзьями и нучился с ними "рзговривть" - теперь ему придется освивться в совершенно новой среде, о которой мы об не имели предствления. Я не бывл н Вулкне много лет - фктически, с тех пор, кк прилетл туд нендолго с Сипком, познкомиться с его родственникми с вулкнитской стороны. Люди, которых я знл в детстве, стнут теперь не моими друзьями, неблизкими знкомыми. Пэну придется сызнов приучть людей "слушть" его, и у меня было предчувствие, что вулкнитм может не понрвиться его более "нвязчивя" мнер общться телептически; хоть он и не мог читть мысли, лишь воспринимть некоторые чувств и видеть "кртинки", передвемые ему людьми, с которыми он "говорил".

В последний день, который я провел н корбле, комнд устроил для нс с Пэном грндиозный прощльный вечер. Хоть и недолго пробыл н борту большой дркон, но успел произвести н экипж неизглдимое впечтление и обзвелся множеством друзей. Нечего и говорить, что много-много слез пролилось вокруг и повсюду рздвлось горестное сопение. Сэм пришлось с превеликим трудом вызволять из объятий Пэн. Зтем мы отбыли.

По всеобщему нстоянию нс нуль-трнспортировли. Я не сержусь - мои воспоминния о плнете были в лучшем случе отрывочны, и я не хотел подвергться риску нвечно уйти в Промежуток вместе с Пэном из-з того, что не смогу передть ему верной кртины. Он ворчл по поводу медлительности нуль-трнспортировки но, думю, только чтобы скрыть свой стрх перед ожидвшей нс неизвестностью. И н этот рз я не могл его рзубедить, поскольку и см не знл, куд мы отпрвляемся.

Мтерилизовлись мы посреди чистого поля з пределми глвного космопорт Вулкн. Солнце стояло высоко нд головой; воздух был горяч и очень сух. Придется зново привыкть к этой жре и низкому содержнию кислород. Мне уже передли, что нм рзрешт пообвыкнуть немного до нчл знятий с вулкнитскими мстерми и что кто-то вызвлся приютить нс, но остлось неизвестным - кто и где. После мягкого корбельного освещения внезпное сияние полуденного вулкнитского солнц зстло меня врсплох, и, поствив н землю рядом с собой свой последний бул, я ослепл от слез. Хорошо Пэну - его глз почти мгновенно приспосбливются к любому освещению.

"Кто-то сюд идет", - зметил он.

"Кто именно? Кто-то знкомый? Мужчин, женщин?"

"Пожиля женщин. Я ее не зню".

Глз мои медленно прилдились, и я пострлсь смигнуть слезы. В конце концов женщин приблизилсь нстолько, что силуэт ее прояснился, потом я ее узнл.

- Леди Амнд! Вы кк здесь окзлись?

Он рссмеялсь.

- Я - тот смый доброволец, который вызвлся приглсить вс к себе домой. Когд я узнл, что происходит, то подумл: тебе будет нмного удобней с другой земной женщиной, нежели с четой вулкнитов. И я не возржю, чтобы з тобой по пятм следовл твой друг. Вот еще одно очень вжное основние вс приютить.

- А кк же посол Срек, мэм? - спросил я. - Он не стнет возржть?

Я встречлсь с леди Амндой двным-двно, еще вместе с Сипком. Посол Срек приходился сколькотоюродным бртом его мтери, знчит, в том же родстве с ним состоял и Спок [еще один из членов экипж знменитой "Дерзости", первый помощник кпитн Джеймс Тибериус Кирк, нчльник нучной чсти; сын Срек и Амнды]. Поскольку происхождение Сипк было столь же редкостным, кк и у Спок, его приглсили посетить посл и его жену. Осведомившись, желтельно ли мое присутствие, и получив рзрешение н визит вдвоем, мы с Сипком провели у них дом три восхитительных дня.

- Его сейчс нет н плнете, - отозвлсь он. - Н смом деле ему пришлось отбыть срзу после Ввилонского совещния, чтобы рзрешить спор между врждующими группировкми н Андоре. Он одобрил твое пребывние у нс... вообще-то он см это и предложил. - Он примолкл, подхвтывя один из моих чемоднов. - И зови меня, пожлуйст, Амндой. Не стоит вести себя столь официльно, ведь ты будешь жить у меня дом.

- Хорошо, м... Амнд. И я вполне смогу донести свои чемодны. Они не тк тяжелы.

- Ничего стршного.

Он продолжл нести взятую ею поклжу. Потом обернулсь и скзл, блеснув глзми:

- Ты еще не предствил меня своему другу. Его, кжется, зовут Пэн?

Я почувствовл, что крснею.

- Ох, простите! Пэн, это леди Амнд. Он приютит нс, пок мы будем н Вулкне. Если мне не изменяет пмять, у нее есть не только крсивый большой прохлдный сд, но и пустыня нчинется у ее здних ворот, и ты сможешь тм соорудить себе просторное гнездо. Леди Амнд, это Пэн, - я вновь обртилсь к ней. - Он не влдеет звуковым языком, но, проведя день-другой в его обществе, вы сможете понимть его телептическую речь.

Он кивнул, словно ей уже сообщили об этом. Потом нш хозяйк нпрвилсь к мшине, стоявшей, кк я теперь зметил, н крю того чистого поля, где нс высдили. Я жестом покзл Пэну, что нм ндо идти з ней, и тронулсь следом.

Когд мы подошли к мшине, Пэн скзл:

"Хм, не думю, что мне удстся туд злезть".

"Я зню. Может, рспрвишь крылья и пролетишься немного? У меня поблизости нет твоей упряжи, поэтому я лететь с тобой не смогу. Кк ты, не потеряешь нс из виду?"

"Д не должен. Если и потеряю, то просто позову тебя, и ты скжешь, где вы".

"Договорились".

Тут мы и подошли к мшине.

- Амнд, Пэн может полететь нд нми. Он никому не помешет?

- Нет, если только я дм знть регулировщикм движения, что стрння тень, которую они увидят - дркон. Впрочем, если Пэн пробудет здесь достточно долго, они привыкнут видеть его н своих экрнх. - Он опять рссмеялсь. - Нш дом недлеко. Потом мы вс устроим.

Остльные мои вещи уже переслли Амнде домой - д не тк-то много их было - и он все уже убрл. Поэтому рзместилсь я в своей комнте быстро. Потом Амнд покзл Пэну, где он может вырыть себе гнездо - в пустыне з домом - и где ему рсположиться в сду, когд стнет слишком уж жрко торчть н солнце. Он позботилсь и о том, чтобы неподлеку ншлось стдо местных животных. Вулкниты - вегетринцы, но иноплнетяне - нет, поэтому для гостей держт скот в кчестве источник свежего мяс. Вулкниты окзлись прекрсно осведомлены о том, что от Пэн трудно ждть пристрстия к вегетринству - ему регулярно требовлось свежее мясо.

Нс ждл и еще один сюрприз. Комндовние Звездного флот позботилось о том, чтобы Пэн мог посещть знятия рсположенного н Вулкне филил Акдемии и сдвть соответствующие экзмены. Если мы проведем здесь достточно времени, Пэн сможет окончить учебу в чине мичмн, не кдет. Это было бы полезно, в основном, потому, что нм уже сообщили: ему придется провести некоторое время в Акдемии для окончтельного тестировния и других очных знятий. Его рсписние будет соглсовно с моим.

Мне предоствили в общей сложности три дня н то, чтобы устроиться и дть Пэну освоиться с теми местми, куд ему ндо будет ходить, прежде чем меня попросили явиться туд, где вулкнитские целители собирлись нчть мое обучение. Вот тогд-то и нчлось по-нстоящему тяжелое время.

Снчл мне пондобилось избвиться от той подсознтельной прегрды, которую я воздвигл н месте "пропвшей" природной. Это окзлось не слишком трудным - теперь я знл, что искть. Потом пришлось нчть с того же, с чего нчинет ребенок, впервые приступющий к ткого род знятиям нучиться сознтельно устнвливть в собственном мозгу прегрду и по желнию понижть либо повышть ее проницемость. Вулкнитские знтоки окзлись првы - мне очень пригодилось бы, если бы всему этому я нучилсь в детстве, пок оствлсь гибкой и впечтлительной, не сейчс, будучи повзрослевшей и устоявшейся личностью. Эх, уделять бы мне тогд больше внимния урокм, которые я в то время считл бесполезными! Рзочровние было смым безобидным из обуреввших меня чувств, доложу я вм! Уж не зню, кк выдерживли окружвшие меня вулкниты те необузднные стрсти, которые я телептически излучл во все стороны.

Тем не менее, блгодря своим опытм, вулкнитские мстер получили более ясное предствление о моих возможностях. Окзлось, что во мне скрыто ткое, о чем я и не мечтл, не говоря уже о том, чтобы этим пользовться. Мне объяснили, что, когд мое обучение звершится, я стну очень чувствительным телептическим приемником и мощным передтчиком мыслей и чувств. К тому же, мне не пондобится для этого физическое соприкосновение - одно из основных огрничений вулкнитской рзновидности телептии.

Рзумеется, слияние с чужим рзумом легче достигется с использовнием особых точек н лице и по бокм головы, кк делли вулкниты, но для меня это перестнет быть необходимостью. Однко меня нучили пользовться этими точкми кк средством сосредоточения внимния н том, с кем взимодействую, и отгорживния друг от друг моего рзум и рзумов тех, с кем я стну вступть в телептическую связь.

Нибольшим неудобством в изучении всего этого стл необходимость овлдеть умением зщищть и себя, и Пэн от других, других - от меня. Будучи столь чувствительным телептом-приемником, я провоцировл "нпдения" со стороны предствителей других облдвших телептическими способностями рс, и, блгодря своим узм со мной, из-з этого мог пострдть Пэн. Выяснилось, что легче нучиться зщищть окружющих от моего беспорядочного "вещния", чем зщищться смой от непрошеных вторжений. Не скжу нверняк, но думю, вулкнитским знтокм пришлось выдумть прорву новых психотехник только для того, чтобы иметь дело со мной, д еще что-то изобрести, чтобы учить меня упрвлять своими возможностями!

Н одном знятии, когд дв мстер стрлись покзть мне очередной ткой способ, случилось нечто новое и необычное. Я "нжл" ккой-то чстью рзум, и вдруг окзлсь тесно связнной с ними обоими; все три рзум словно слились воедино. Никогд не видел я двоих столь ошршенных вулкнитов, кк те мои учителя! Связь рзорвлсь тк же резко, кк и устновилсь - думю, ее оборвло мое удивление содеянным. Потом один из них поднял взгляд н меня и скзл:

- Н сегодня достточно, Крен. Встретимся звтр в это же время.

- Что я сотворил? - спросил я, понимя: со случившимся, кков бы ни был его суть, дже эти опытные вулкниты никогд рнее не имели дел.

- Мы не знем, - ответил один из них. - Ндо посоветовться со стршими мстерми. Увидимся утром.

Я понял, что н сегодня свободн и что ничего от них сейчс не добьюсь. Нпрвившись домой горздо рньше обычного, я сумел рспрвиться с большинством нкопившейся почты и дже почитть немного, прежде чем с знятий вернулся Пэм. Похоже, он продвиглся вперед нмного быстрее и легче меня! Его тоже изредк учили кое-чему вместе со мной - в основном, упрвлять своими посылми и точно их нцеливть - но, поскольку он был избиртельным телептом (то есть мог передвть другим свои мысли, чтобы общться), знтоки-вулкниты не тк о нем беспокоились.

Н следующий день я перенесл крупнейшее в своей жизни потрясение. Мстер, зведоввший Колинром [Колинр - вулкнитский ритул избвления от последних оствшихся эмоций, нпрвленный н достижение идел чистой логики], пришел н место моих знятий и отвел меня в сторонку. Его облик не выржл никких чувств - иного я и не ожидл - однко оглядел он меня весьм придирчиво. Я понимл, что не стоит смой нчинть беседу, и потому ждл - довольно нетерпеливо - когд он зговорит. Когд он нконец перестл молчть, я почувствовл почти облегчение.

- Ты в смом деле необычня для жителя Земли, - нчл он. - Силы ум, которыми ты облдешь, редко встретишь среди вулкнитов, тем пче - среди предствителей иных рс. Ты кждый день удивляешь млдших мстеров и своей жждой знний, и тем, что рскрывется в твоем рзуме по мере обучения. Твои способности не огрничивются лишь возможностью стть редкой силы телептом; при ндлежщей тренировке и по прошествии времени ты можешь продвинуться много-много дльше.

- Куд же именно, почтеннейший нствник? - спросил я. - Я понимю, что вчер сделл нечто, порзившее моих учителей. Не мог бы ты рсскзть мне, что это было и пояснить, н ккие мои способности нмекешь?

Он еще рз посмотрел н меня, и я почувствовл: оценивет. Мстер словно хотел удостовериться, смогу ли я совлдть с тем, что он собирлся мне поведть.

- Ты сделл то, что не деллось сотни лет н этой плнете. Ты "связл" между собой более чем дв рзум. Не только ты осознвл мысли своих учителей, но и они осознвли и твои мысли, и мысли друг друг. В рукх человек безнрвственного ткя сил может стть опсной - с ее помощью можно упрвлять большими группми людей. Тем не менее, тебя хорошо знют у нс н плнете, и никогд ты не выкзывл никких склонностей к злоупотреблению имеющейся, кк ты покзл, у тебя силой. - Он чуть отстрнился, не сводя с меня взгляд. - Если о твоей силе стнет известно, тебя будут упорно рзыскивть врги и, возможно, попытются использовть эту силу кк оружие против нс.

Я стоял, точно оглушення. Слишком много всего внезпно обрушилось н меня. Снчл - известие об исчезновении моей естественной прегрды, потом - что я сильнейший телепт-землянин з последние сто лет, и вот теперь это. Что еще свлится н меня, крош в пыль всякое мое понятие о себе смой? Глубоко, пусть не без дрожи, вздохнув, я скзл:

- В тком случе эту силу нужно хрнить в тйне, кк это возможно в учреждении, подобном Звездному флоту. Я не желю, чтобы меня использовли в кчестве оружия ни против моего нрод, ни против других.

Мстер кивнул, и я зкрыл глз, словно пытясь отвртить то, что, кк я знл, должно было еще последовть, и спросил:

- Что ты еще мне скжешь?

- При соответствующих упржнениях ты способн рзвить и телекинетические возможности; ты сможешь двигть и очень большие предметы, и предметы поменьше. - Я почти слышл в его голосе недоговоренность.

- Опсно ли мне все это знть? - спросил я, все еще не открывя глз.

- Блгодря этому зннию последние глубинные прегрды в твоем мозгу, не дющие использовть все те силы, о которых мы говорили, скорее всего, пдут, и силы эти выплеснутся нружу, и их ничто не будет сдерживть, д ничто и не сможет. Но мы идем н этот риск: если ткому суждено случиться, пусть это случится теперь, когд тебе могут помочь и чему-то нучить. Лучше сейчс, чем в будущем, когд рядом не окжется никого, кто смог бы тебя поддержть. От тебя потребуется многое, если ты пойдешь н это.

Я открыл глз и посмотрел вокруг, видя все будто впервые. В кком-то смысле я зново родилсь. Если то, что говорил мне этот колинрский мстер, првд, то я смотрел н совершенно иную, чуждую жизнь по срвнению с той, что я знл рньше. Я чувствовл скрытую энергию и мощь моего рзум и тел, и рздумывл, хвтит ли мне сил и мужеств сдержть и обуздть эти стихии, не уничтожив всего того, что я считл собой, своей душой. Вокруг меня рссыплся н куски остток жизни.

- Выбор у меня нет, тк ведь, - тихо скзл я. - Рз ты скзл мне это, я остнусь здесь до тех пор, док не смогу упрвлять тем, что, чувствую, бушует во мне.

- У тебя есть выбор: остться - или уйти; учиться - или остток жизни бороться с этими силми. Зствить тебя остться мы не можем.

Я вздохнул.

- Может быть, вы не в состоянии силой оствить меня здесь, но мое знние вшей культуры и того, что может случиться, если я решусь уйти, вынуждет меня остться. Я остнусь. Не обещю, что вм понрвятся чувств, которые я, скорее всего, стну излучть телептически - я не могу откзться от своего происхождения, д и не желю. Во мне - лишь земня кровь. Я не в состоянии избвиться от чувств, кк вы, вулкниты.

- Мы осознем это и готовы к тому, чтобы зщищться. Ты остешься с нми и будешь учиться?

- А мои обязтельств перед Звездным флотом? Перед моим нпрником, Пэном? Кк быть с ними?

- Звездный флот уведомят, что твоя учеб продлится горздо дольше, чем первончльно плнировлось. Тебе уже в смом нчле предоствили бессрочный отпуск для знятий с нми, поэтому их это не удивит. Что же ксется твоего нпрник, то ему придется нучиться, кк взимодействовть с тобой и твоими новыми возможностями; некоторые из последних могут повлиять н него. Мы с удовольствием ддим ему возможность смотреть, учиться, помогть тебе. Тк ты остешься?

- А остльные? Мои друзья, которые хотят знть, что со мной? Моя семья? Те, с которыми я живу сейчс? У меня сейчс нет того, кого вы бы нзвли прой. Что если я, глупя землянк со всеми своими земными чувствми, полюблю?

- Все подобные вопросы мы стнем решть по мере их возникновения. Тем, кто зхочет узнть, что мы сегодня обсуждли, ты можешь говорить тк много - или тк мло - кк сочтешь нужным. Но определенные знния можно передвть, лишь безоговорочно доверяя человеку.

Колинрский мстер не сводил с меня глз.

- Я остюсь.

Тк нчлсь моя учеб у колинрских знтоков, и училсь я не тому, кк упрвлять своими чувствми, умственной дисциплине, необходимой, чтобы выжить рядом со своими новыми силми и овлдеть ими. Я не догдывлсь и о млой толике того, через что мне предстояло пройти, с чем столкнуться, что испытть, прежде чем я нконец снов окжусь н борту корбля Звездного флот.

* ЧАСТЬ ВТОРАЯ. РЕДКОСТНЫЕ УЗЫ *

1. ВОЗВРАЩЕНИЕ НА ВУЛКАН

Высокий темноволосый вулкнит широко шгнул с площдки трнспортер в глвной приемной вулкнитского отделения Акдемии Звездного флот. Когд он окзлся в лучше освещенной чсти комнты, опертор трнспортер зметил, что волосы прибывшего не черного, обычного для большинств вулкнитов, цвет, темно-крсного.

- Коммндер Сипк; явился выполнить особое поручение, - зявил мужчин ростом пять футов и десять дюймов, остновившись перед опертором. - Прошу рзрешения подняться н борт. - Хотя он нуль-трнспортировлся и не н борт ккого-то корбля, однко входил в военизировнное учреждение, и зведенные првил оствлись в силе.

- Рзрешение дно, сэр, - скзл опертор. - Мне прикзно сообщить вм о необходимости по прибытии явиться к дъютнту нчльник филил, сэр.

- Блгодрю, мичмн.

С этими словми вулкнит повернулся и нпрвился к двери.

Сипк был очень необычным вулкнитом, дже более необычным, чем см Спок. Полукровкми родились и тот, и другой (Спок унследовл земные гены от мтери, Сипк - от отц), но Сипк второй рз в жизни окзлся н родной плнете, улетев с нее почти срзу после рождения. Мть его, известную н Вулкне целительницу, звли Т'Арен. Отцом его был Дэвид Эйллрд, отствной дипломт Звездного флот. Однжды Эйллрд получил нзнчение в посольство Земли н Вулкне и познкомился с Т'Арен н кком-то дипломтическом приеме. Они полюбили друг друг и решили создть семью. Тот, с кем Т'Арен был до этого помолвлен, погиб (в результте несчстного случя) нездолго до нмеченного бркосочетния, и он стл вольн выбрть себе другого муж. Смешнные брки в те времен еще оствлись нечстым явлением, но семья Т'Арен принял ее муже с рспростертыми объятьями - нсколько позволял вулкнитскя сдержнность. Конечно, тому немло способствовло, что среди их дльних родственников окзлись посол Срек и леди Амнд.

Пр счстливо прожил несколько лет; Дэвид продолжл службу в дипломтическом корпусе. Но вот Т'Арен збеременел. Беременность протекл тяжело дже с учетом того, что Т'Арен выншивл вулкно-земной плод. Несмотря н ускоренное родорзрешение, предпринятое с целью спсти мть, Т'Арен все рвно умерл, но ребенок, Сипк, выжил.

Дэвид Эйллрд смерть жены опустошил. Он оствлся н Вулкне около год, пок не стло ясно, что Сипк выживет и будет прекрсно рсти, зтем попросил перевод обртно н Землю. Тогд же он вышел в отствку, покинув дипломтический корпус, и ншел рботу преподвтеля в своей возлюбленной Шотлндии, где прошло его детство и где по-прежнему жил большя чсть его семьи.

Вот тк и вырос Сипк н Земле, среди земных детей. Он посещл земную нчльную школу. Ств пострше, Сипк слушл лишь некоторые курсы в посольстве Вулкн, изучя историю и культуру второй родины и вырбтывя умение упрвлять унследовнными от мтери - столь необычными по земным меркм - силми своего рзум. Исследовния покзли, что он - одренный "кстельный" телепт, иногд может передвть и читть мысли, не приксясь к своему респонденту. Рсстояние, н котором он мог принимть и (или) передвть мысли, точно определить не удлось, но путем тренировок он мог повысить эту свою способность к "бесконтктной" телептии.

Поскольку рос Сипк н Земле, то не вырботл истинно вулкнитского полного контроля нд чувствми, хотя и стл сдержннее обычного землянин. В посольстве Вулкн он познл их мировоззрение и нучился упрвлять собой, ств, тким обрзом, последовтелем вулкнитской веры в логику. У него вырботлось определенное чувство юмор, и временми в нчльной школе, д и в Акдемии Звездного флот, он отклывл шуточки. Он до сих пор поржл окружющих, время от времени улыбясь и смеясь. Единственной безусловно отрицтельной чертой, унследовнной от отц, стл его шотлндский темпермент, однко, блгодря своим вулкнитским способностям, он нучился им упрвлять.

В 16 лет Сипк поступил в Акдемию Звездного флот, ств смым молодым курснтом з всю ее историю. Пойдя по стопм мтери, он решил зняться медициной и окончил учебу с докторской степенью, возглвив список лучших и н медицинском фкультете, и во всей Акдемии. Вплотную з ним шл землянк, тоже необычня штучк (он выросл н Вулкне) по имени Крен Эмерсон. В годы учебы они с ней очень сблизились, дойдя до интимных отношений, но по окончнии Акдемии им пришлось пойти рзными путями.

Однко, прежде чем рсстться, они вдвоем посетили Вулкн - Сипк, можно скзть, впервые увидел свою вторую родину, Крен, в сущности, вернулсь домой. Эт поездк стл их последними проведенными вместе кникулми; зтем они нпрвились к своим первым местм службы. Потом было несколько мимолетных встреч, но долго побыть вместе им уже не приходилось.

Сейчс Сипк возврщлся н Вулкн, прочесть несколько курсов в вулкнитском отделении Акдемии Звездного флот. Он не просил этого нзнчения, но получил весьм серьезную рну н боевом посту, и дмирл Ствк нстоял, чтобы он н время оствил службу и восстновил силы. Нвещть ему было некого, и потому он попросился н ккую-нибудь преподвтельскую рботу, чтобы не терять времени, нбирясь сил. Не ведл он, кк все зкрутится н Вулкне!

Зйдя в приемную нчльник Акдемии, улдив тм вопрос с жильем и получив рсписние знятий, он решил принять приглшение двоюродной сестры, Амнды, и нвестить ее. Узнв о его временном нзнчении, он послл ему приглшение хотя бы зйти поболтть, то и погостить у них с мужем, Среком, пок тот был н Вулкне.

Он решил дойти пешком до ее дом н крю город, хоть ее жилище и рсполглось н порядочном рсстоянии от Акдемии, ндеясь немного рзмяться. Двухдневное сидение в челноке не способствовло зживлению все еще недолеченных рн и срстнию костей, и он рдовлся предстоящей гимнстике. Хоть и устл он, дойдя до мест, но совсем не жлел, что прогулялся, вместо того, чтоб ннять флиттер. Он постучл в дверь, и его приглсили войти.

- Сипк! Тыщу лет тебя не видли! - воскликнул Амнд.

Его губы изогнулись в попытке не улыбнуться.

- Ну конечно, сестренк. Я не появлялся н Вулкне более десяти лет, вм не случлось окзться в тех точкх прострнств, куд посылли мой корбль. Тк что, если только вы не облдете некими силми, о которых я не подозревю, вы явно меня не видли.

- Сипк, ты говоришь, кк второй Срек. Проходи, сдись. Рсскжи, чем знимлся с тех пор, кк мы виделись в прошлый рз.

- Это может потребовть некоторого времени. Рзумеется, если хочешь, я могу лишь бегло коснуться смого интересного. - Амнд хмыкнул, и он нконец улыбнулся.

- Тк-то лучше! Я гдл, что же случилось с молодым беззботным вулкнитом, ккого мы видели в последний рз. Не срзу ли после окончния Акдемии это было?

- Д, и, нсколько припоминю, у меня имелись причины быть счстливым и беззботным. Я только что сдл выпускные с лучшими оценкми н курсе и со мной был крсивя девушк по имени Крен. Должен скзть, с того дня дел сктились под горку, - отозвлся Сипк.

При упоминнии о Крен лицо Амнды словно зволокл туч. Сипк тут же зметил это и спросил:

- В чем дело? Я что-то не тк скзл?

Не успел он ответить, кк со стороны зднего двор донеслось чье-то жлобное курлыкнье. Резко обернувшись, Сипк спросил:

- Что это?

Он в жизни не слыхл ничего подобного.

- У меня еще двое гостей. Пойдем, снчл я предствлю тебе этого. Он встл и нпрвилсь к двери. - Не удивляйся его рзмеру. Он мл для своего вид, но все рвно при первом взгляде производит ошеломляющее впечтление.

Выйдя в сд и следуя з двоюродной сестрой к дльней чсти огороженного учстк, Сипк стрлся догдться, ккое же существо могло бы издвть ткие душерздирющие звуки. Когд он обогнул одно из смых крупных деревьев, в их сторону повернуло клиновидную голову ккое-то громдное бронзовое существо. Н приближющихся людей взирли огромные, медленно врщющиеся бледно-лиловые глз.

Сипк все выше здирл голову, не отводя взгляд от этих гипнотических глз, пок не зхрустел шея.

- Это перинитский дркон, - выдохнул он. - Бронзовый, если не ошибюсь. Что он здесь делет? Кто его нпрник? Я зню, что периниты говорили о вступлении в Федерцию, но пок ничего еще определенно не решено. С ними устновили связи только дв с половиной год нзд. Они не могли тк быстро выйти з пределы плнеты.

Словно не обрщя внимния н его вопросы, Амнд подошл и нчл почесывть костные гребни нд большими глзми.

- Все хорошо. Не волнуйся. Он скоро будет дом.

Амнд, кзлось, к чему-то прислушивлсь, и Сипк чувствовл едв уловимый зуд где-то н крю сознния, будто шел чей-то телептический рзговор.

- Я не зню, что нмечлось н сегодня, но, когд он утром выходил из дому, счстливой он не выглядел. А у тебя уже кончились знятия?

Снов возник тот же зуд. Потом Амнд скзл:

- Я хочу тебя кое с кем познкомить. Пэн, это Сипк. Он учился с твоей нпрницей, и они когд-то очень дружили. - Зтем он обернулсь к Сипку и провозглсил: - Сипк, это Пэн. Кк ты и предположил, он - перинитский бронзовый дркон. Весьм способный, редкостный дркон. Сейчс он посещет курсы фкультет безопсности Акдемии и в этом году должен их зкончить. Конечно, учится он не лучше всех, но, поскольку исполнилось лишь четырндцть месяцев с тех пор, кк он покинул Перн, Пэн продвинулся очень длеко з потрясюще короткий срок. - Он примолкл.

Сипк не дл ей возможности продолжить. Он пытлся вспомнить нечто услышнное или прочитнное больше двух с половиной лет нзд. Внезпно он спросил, охвченный стрхом, с тким чувством, словно зрнее знл ответ:

- Кто нпрник Пэн?

- Нпрник Пэн - Крен Эмерсон. Т смя женщин, которую ты тк двно привозил сюд, зкончив Акдемию.

Вся сил ушл из его ног, и он, охнув, повлился н стоявшую позди него скмью. Он испытывл к ней весьм сильные чувств в годы учебы, и он, видимо, переживл то же смое по отношению к нему. Тот отпуск н Вулкне был одним из его любимейших воспоминний. Но Звездный флот, рспоряжясь своими мтросми, не брл в рсчет личных чувств, и их рзделил глктик - тк, по крйней мере, кзлось. Желние встретить ее здесь, снов, нходилось з пределми смых смелых мечтний. Впрочем, сейчс им предстояло встретиться при совершенно иных обстоятельствх, нежели десять лет нзд.

- Почему они здесь? Теперь, когд ты рсскзл о их связи, я припоминю, что слышл об этом. Но в Акдемии училось две Крен Эмерсон, знчит, всегд могут нйтись и еще. Когд я об этом услышл, приходилось рботть в лихордочной спешке. Я отложил думы об этом до лучших времен, ндеясь тогд во всем рзобрться. Но лучшие времен тк и не нступили... Я думл, Крен - н "Эксклибуре".

- Тм он и был еще шесть месяцев нзд. Тогд и проявились ее телептические способности. Блгодря ее связи с Пэном. С тех пор он знимется здесь, - откликнулсь Амнд. - Ей приходится нелегко. Кжется, чем больше он учится, тем больше способностей у нее обнруживется, знчит, ндо учиться все новому и новому. - Он вздохнул и сел рядом с Сипком. - Я беспокоюсь з нее, Сипк. Что-то случилось три месяц нзд, и с тех пор он знимется с колинрскими знтокми. Бедняжк пытлсь оствться с ними в течение месяц, но не смогл вынести вид бесчувственных физиономий, которых тм большинство. И кждый вечер он возврщется сюд. Крен больше не рсскзывет мне, что происходит, и Пэн тоже. Д я в любом случе не могл понять и половины того, что он стрлсь мне объяснить. Они об исхудли...

- Я не зню, чем я смогу ей помочь, если не могут помочь ни ты, ни колинрские знтоки, - скзл Сипк. - Я всего лишь врч, определенно не специлист по душевным рсстройствм и толком ничего не зню о вулкнитских психотехникх.

- Ой, д ничего этого и не нужно, Сипк, - ответил Амнд. - Ты когд-то достточно хорошо ее знл. Лучше, чем знл или когд-нибудь узню я. Ей больше не нужны врчи или знтоки-вулкниты. Ей нужно нечто другое... Чего я не могу ей дть. Может, это под силу тебе. - Он встл и отряхнул юбку. - Пойдем. Плохя я хозяйк. Рзреши приготовить тебе прохлдного питья. Все збывю, что ты еще не совсем выздоровел.

Сипк последовл обртно в дом з хозяйкой, нчиня ощущть нпряжение от всего пережитого з день. Челнок, доствивший его н Вулкн, здержлся, и, зрегистрироввшись в Акдемии, он дошел сюд пешком - лишь для того, чтобы его срзили новости о Крен. Все его члены словно нлились непомерной тяжестью; зболели недвно сросшиеся кости.

- Выпить чего-нибудь прохлдного было бы весьм кстти.

Амнд усдил Сипк в удобное кресло в гостиной и нлил питья обоим. Они сидели и беседовли о том, кк поживют Спок и Срек, и о том, чем см Сипк знимлся в последний год. Едв Сипк собрлся извиниться и вернуться в отведенное ему жилище, нмеревясь н сей рз вызвть флиттер, кк рспхнулсь прдня дверь, зтем вновь зкрылсь, кто-то пересек весь дом и выбежл через черный ход.

- Крен? - позвл Амнд, когд неясня тень пробегл мимо дверей гостиной, но в ответ послышлись лишь приглушенные рыдния.

Сипк нчл было подымться, но Амнд взмхом руки усдил его.

- Дй ей побыть минутку с Пэном. Иногд ему удется ее успокоить. А иногд - нет, и тогд он плчет, съежившись и прижвшись к нему, пок не уснет в его гнезде. Потом им обоим снятся кошмры. Если он не сможет ее успокоить, может быть, сумеешь ты.

- Но в чем же дело, Амнд? Неужели все нстолько плохо, что он ни с кем не в состоянии этим поделиться?

- Не зню, Сипк. Кк я уже говорил, что-то случилось три месяц нзд, и с тех пор он борется с чем-то. Мстер-вулкниты несколько рз говорили со мной о том, кк ей помочь, но я не понимю ход их мыслей. Думю, это кким-то обрзом должно быть связно с тем обучением, которое он сейчс проходит. Я не влдею ничем из рсенл прпсихологии, и потому не знл бы, кк помочь, если б дже могл. Ей нужен другой землянин с телептическими способностями, прошедший через нечто подобное, но не лишенный чувств, кк те вулкнитские знтоки, которые с ней сейчс знимются. Минуточку. - Он умолкл и прислушлсь к чему-то внутри себя. - Пэн говорит, что сегодня хуже обычного, и хотел знть, нет ли у меня чего-то успокивющего для нее. Он волнуется з нее больше моего, и н то у него есть вескя причин. Если он умрет от всего этого нпряжения, он умрет вместе с ней.

- Я помню, что слышл об этом - умирет всдник, и дркон кончет жизнь смоубийством. Схожу-к я туд. Возможно, я и СМОГУ помочь. Дй знть Пэну, что я иду. Не хочу появляться неожиднно для него. - Он выволок себя из кресл и нпрвился в сд.

Когд он снов подошел к гнезду Пэн, в глзх дркон бушевл серый водоворот. Посмтривя, кк отнесется бронзовый к его приближению - в том, что его примут блгожелтельно, приходилось сомневться (некоторые существ, связнные меж собою столь же тесно, кк Пэн и Крен, н попытку помочь вполне могли ответить и удром) - он подошел, стл н колени рядом с Крен и положил руку ей н плечо, потрясенный тем, ккой он стл бледной и истощенной, столь непохожей н ту полную жизни девушку, которую он знл когд-то.

Крен ощутил легкое прикосновение и отдернулсь, стрясь глубже уткнуться в своего дркон. Единственной, кто могл бы выйти в сд, когд он нходилсь в тком состоянии, был Амнд, Крен не могл поделиться с новой подругой причиной своего горя. В любом случе Амнд не ведл, через что приходится сейчс проходить Крен, и не могл помочь, если дже хотел. Еще подходили к ней вулкнитские целители, дввшие ей ккие-то микстуры, от которых он зсыпл, и этого ей тоже не хотелось. Ни сегодня, ни когд-нибудь еще.

С тех пор, кк колинрские мстер поведли ей о ее способностях соединять рзумы воедино, о ее мощных телептических и телекинетических возможностях, он боролсь, пытясь подчинить себе все это. Но, продвинувшись вперед н шг в своих знятиях, он словно соскльзывл нзд н дв. Временми он терял влсть нд собой, в то время кк окружющим кзлось, что он действует по своей воле. Между тем изо дня в день ей приходилось бороться только з то, чтобы пережить очередной урок, удержть в рукх все силы своего рзум, и он тк устл от всего этого. Уровень ее рсстройств нрстл скчкми, и в той же мнере ей все меньше удвлось контролировть свои эмоции. Мстер не могли понять, чем он тк рсстроен и утомлен, что плчет, и вне всякого сомнения не знли, кк с ней слдить. И после тких дней, кк сегодня, ей хотелось сдться и все бросить.

Прикосновение к плечу стло чуть более нстойчивым.

- Уйдите, - проворчл он, шря рукой у себя з спиной, чтобы оттолкнуть этого нстойчивого. - Не ндо мне никких лекрств.

- Крен, посмотри н меня, - скзл чей-то двно збытый знкомый голос, и тут же зговорил Пэн:

"Думю, тебе зхочется видеть этого человек, Крен. Я его еще не зню, но рньше он был очень в тебе зинтересовн. Посмотри н него, пожлуйст. Для меня".

Крен слышл озбоченность и стрх з нее в мозгу своего дркон. Почти против собственной воли, не желя по-нстоящему видеть, кто это, он обернулсь.

И окзлсь лицом к лицу с Сипком.

Глз ее потрясенно рсширились, потом он отштнулсь, не веря. Снов утыкясь лицом в дркон, он воскликнул:

- Нет, не может быть, это не он! Просто очередня гллюцинция после этих проклятых уроков!

Ксвшяся ее рук оствлсь н месте.

- Крен, я - не гллюцинция. Пожлуйст, позволь мне помочь тебе, умолял Сипк. - Рсскжи мне об этих гллюцинциях. Рсскжи об урокх.

Он обернулсь еще рз и осторожно вытянул руку, почти уверення в том, что рук пройдет сквозь тело сидящего рядом с ней человек. Когд движение руки остновил весьм плотня грудня клетк, Крен прошлсь пльцми по его телу вверх-вниз. Другя рук Сипк поймл лдонь всдницы и крепко сжл ее.

- Поговори со мной, Крен.

- Это ты! Это првд ты!

Повернувшись всем телом, он зключил своего былого возлюбленного в медвежьи объятья, прилипнув к нему, словно тот должен был исчезнуть в следующее мгновение.

- Я видел тебя много дней. Здешние знтоки нзывли это видениями, я гллюцинциями. Они говорили, что я вижу нечто возможное - я их только проклинл. - Он подвил едв ли не истерический смех. - Они говорили, что если видимое мной должно случится, то оно случится в ближйшие недели. Я объяснял им, что никк не смогл бы тебя увидеть. Ты вечно был длеко, н "Зре", и тебе не было причин появляться здесь. Я думл, что просто слишком много рботю... чтоб они были довольны... и вижу всякую всячину от недосыпния... - Крен понимл, что болтет чепуху, но никк не могл остновиться. - Почему ты здесь? Когд ты прилетел?

Крен почувствовл, кк полувулкнит шевельнулся под ней.

- Если ты позволишь мне сесть поудобней, могу рсскзть. Сейчс ты двишь мне прямехонько н одну из сломнных костей, врч говорил мне, что, если я ее снов сломю, он месяц не выпустит меня из лзрет.

Резко ослбив силу объятий, но не выпустив его, он скзл:

- Прости! Двй-к прислонимся к Пэну, он возржть не стнет. - Когд они снов уселись, н этот рз - более удобно, он скзл: - Сломнные кости? Когд это тебя?

Сидевший рядом с ней вулкнит нсупился.

- Дв месяц нзд. Я помню немногое. Обычня высдк н плнету, пошедшя нперекосяк. Попли в ромулинскую зсду. Припоминю, что нходился рядом с кем-то из моей комнды - мы описывли новые рстения когд он н что-то нступил. Позже мне объяснили, что это был ккя-то нземня мин. Он погиб, меня отбросило в низинку. Когд я пришел в себя, уже после оперционной, мне скзли, что выжил я лишь блгодря редкостной удче. Когд я достточно окреп, чтобы вствть и ходить, мой нчльник скзл, что мне следует взять отпуск. Я попросился н преподвтельскую рботу, и в конце концов окзлся здесь. - Он откинулся, успокивя боль в зживющих рнх, и спросил: - А ты?

Крен опять отдлилсь. Он пообещл мстерм, что не стнет говорить о том, чем знимется.

- Я не могу.

- Что ты не можешь? - Сипк, видимо, хотел позволить ей продвигться тк быстро, кк ей того хотелось.

- Не могу говорить об этом.

- И кто же тебе ткое скзл? Ну рзумеется, не те кменнолицые бесчувственные кретины, с которыми ты, скорее всего, знимешься.

- Они не кретины! - гневно вскричл Крен, нпрягшись и сердито глядя н Сипк. - Они помогют мне... помогют мне... - Он умолкл.

- Хм, - продолжил Сипк, не обрщя внимния н ее порыв. - В тком случе, полгю, ты соглсн с тем, что они - кменнолицые и бесчувственные. А если ты соглшешься с тем, что они лишены переживний, тогд я говорю тебе: они не знют, кк обрщться с человеком, у которого чувств имеются. Итк, кто же они ткие, если говорят, что ты не можешь ни с кем поделиться тем, что с тобой происходит, и кто они ткие, если говорят, что тебе НЕ НУЖНО говорить об этом? А?

- Откуд тебе знть? - продолжил Крен, все еще кипя от злости. - Ты ведь см вулкнит. Один из тех, кого нзывешь бесчувственными.

Не смутившись, Сипк только глянул н нее и ухмыльнулся той смой медленной ухмылкой, которую Крен тк хорошо помнил.

- О-о-х, но ты, должно быть, помнишь, что я только нполовину вулкнит и большую чсть жизни провел среди вс, людей земного тип. Я зню вс лучше, чем вы себя сми. Если ты не говоришь о том, что тебя беспокоит, с кем-то, кто хочет понять тебя и помочь тебе, дел идут все хуже и хуже. К тому же, рзве это может чему-то повредить? Обещю, что никому не рсскжу ничего.

Крен обдумл только что услышнное. Действительно, мстер не могли или не хотели понять тех эмоционльных трудностей, с которыми он пытлсь совлдть. И в прошлом ей всегд помогло, когд он могл выговориться перед кем-то - перед тем, кто понимл, что ее волновло. Он всегд доверял Сипку больше всех других людей, которых знл. Он никогд ему не говорил, но он стл первым, с кем он знимлсь любовью - тогд он доверял ему достточно, чтобы дть то, что никогд до того не двл никкому мужчине. И не было причин не доверять ему теперь.

И он излил ему все, что случилось с ней в последние несколько месяцев, потом, легонько побуждемя Сипком, рсскзл и о том, кк Зпечтлил Пэн, и об их совместной учебе. Когд он вымотлсь и у нее кончились все слов, уже стемнело. Пэн свесил вниз голову и спросил:

"Амнд спршивет, кк вы тут, и не хотите ли чего-нибудь поесть. А еще говорит, что Сипку слишком поздно пытться добрться до Акдемии и что он будет рд, если он переночует здесь".

"Скжи Амнде, что с нми все в порядке и что я проголодлсь. Мы придем через пру минут".

Обернувшись к Сипку, он скзл:

- Нс ждут к ужину, и Амнд говорит, ты можешь остться здесь ночевть - слишком поздно топть обртно в Акдемию.

- Я чувствовл, что Пэн говорит с тобой. А идти не обязтельно, могу и ткси вызвть.

- Не обижй Амнду откзом от ее гостеприимств, болвн. - Он ткнул его под ребр, и Сипк вскрикнул от острой боли. - Ой! Прости. А кк ты узнл, что я говорю с Пэном?

- У меня где-то у крешк мозг появился ккой-то зуд. Не могу скзть, что именно говорится, но зню, что происходит нечто телептическое.

Крен с сомнением глянул н него. До этого никто никогд не говорил ей, что может чувствовть телептию. Они либо слышли Пэн, либо нет. Третьего не случлось.

- Хм. Ну, в любом случе, если ты пробудешь с ним рядом подольше, не день-другой, то сможешь слышть, кк он говорит с тобой. Это его др говорить со всеми людьми. Пошли. Если мы вскорости не придем ужинть, з нми нчнет охотиться Амнд. - Он вскочил, оствив охющего Сипк н земле.

- Думю, мне пондобится помощь, - простонл он. - Ндо бы мне поостеречься сидеть н сырой земле. Утром мне теперь с мест не сойти.

Крен рссмеялсь.

- Рньше времени сострился, , крсвчик?

- Дй срок, выздоровлю - покжу, кто тут стрый! - зметил Сипк, в конце концов сумев подняться. - Но пок я готов к строй доброй горячей внне и полудюжине обезболивющих пилюль.

Обед прошел в приятной беседе, зтем Амнд покзл Сипку место, отведенное ему для ночлег, ссудив его кое-чем из вещей Спок. Но дже после горячей внны и одной из пилюль, которыми его снбдили доктор для облегчения болей, Сипк все еще не мог успокоиться. Выросший н Земле, он не привык к повышенным по срвнению с земными тяготению и темпертуре в сочетнии с низким содержнием кислород. Через несколько дней он должен приспособиться - тк уже было в его предыдущее посещение Вулкн - но зживющие рны просто не будут двть ему отдых. Пот не перестл лить с него ручьем, дже когд он остлся в одних легких пижмных брюкх. И ему подумлось, что, может быть, стоит пройтись, успокоиться, тогд зснуть будет легче.

Он уже нпрвлялся обртно в свою комнту, когд ночной воздух рзорвл пронзительный крик, зтем вдлеке протрубил дркон. Вопль тк потряс Сипк, что он одеревенело стоял, пок из своей комнты не вылетел Амнд и не бросилсь к спльне Крен. Сипк устремился з Амндой и увидел, что Крен боролсь с одеялми, будто з ней охотились черти. Амнд увидел его и скзл:

- Подержи ее, пок я сбегю з успокивющим. Я думл, в эту ночь мы обойдемся без кошмров, но ткого быть не может.

Сипк тотчс же сел н крй лож и попытлся удержть мятущееся тело. Но его хвтк словно еще больше вывел ее из себя. Неожиднно с прикровтной тумбочки сорвлсь одн из книг и полетел ему прямо в голову.

Испугнный Сипк отпустил Крен и пригнулся. Книг пронеслсь мимо и хлопнулсь о дльнюю стену. Он тк н нее згляделся, что едв увернулся от последоввшей з книгой прой туфель. Крен стл меньше молотить рукми, но продолжл стонть, метться и крутиться в постели.

- Нет, нет! Уйдите. Не трогйте меня, пожлуйст. Я стрюсь, првд стрюсь!

В комнте нчл беспрестнно двигться туд-сюд вся мебель.

Вбежл Амнд. Сипк безмолвно укзл н ту смую книгу. Отвечя н незднный вопрос, Амнд скзл:

- Я зню. Телекинез. Я кк-то мимоходом произнесл это слово, и Крен пришл в ужс. Ей и рньше снились кошмры, но чем дльше, тем они стновятся стршнее. Только недели две нзд вещи нчли летть у нее по комнте. Я ей ни о чем не говорил. Не хочу пугть ее больше, чем он и тк уже нпугн. - В руке он держл бутылочку. - Это успокивющее обычно ее утихомиривет, но потом ее штет несколько дней. По крйней мере, хоть спит ночью. И все рвно я ненвижу двть ей его.

- В тком случе, я попробую кое-что сделть. А целители не пытлись войти с ней в сомыслие? - спросил Сипк.

- Один рз. Тот бедняг чуть не умер. Скзл, что не мог спрвиться с этими бушующими стрстями. Больше он не покзывлся, и я не желю, чтобы рисковл кто-то еще. Ты уверен, что хочешь попытться?

- Кому-то ндо это сделть, - мрчно ответил Сипк. - Я не хуже других, большинств - тк и лучше. К тому же, я вырос н Земле. Это должно помочь.

Он склонил голову, чтобы усмирить собственные чувств, и, ощутив, что его рзум успокоился, протянул руки и нщупл точки нложения н лице Крен.

Лишь для того, чтобы окзться втянутым в водоворот боли, стрдния и горя. Рзум Крен был сильней всех, с ккими ему приходилось стлкивться в своей жизни. И эт сил тянул и дергл его, стрясь подчинить себе и увлечь в глубины бушеввшего в ней хос. Отпрянув н крй бури, он усилил свою ментльную зщиту и нчл обходить место шторм, ищ следы того, что он знл кк Крен.

Зовя ее по имени, он прошелся вокруг водоворот и через черный чхлый лес искореженных деревьев. Зтем он нтолкнулся н место, где вещи беспорядочно летли по воздуху. Он не обрщл внимния, когд они отсккивли от его тел. Продолжя звть ее, он дошел до более спокойной облсти. Чувствуя, что он где-то рядом, он зтормозил и остновился.

- Крен, выйди, пожлуйст. Я не сделю тебе ничего плохого.

- Но я не хочу причинить тебе вред, Сипк. А я это сделю. Я не могу совлдть со всем этим. Я устл, и с кждым днем стновится все тяжелее.

- Ты не причинишь мне вред. Ты никогд этого не делл и не сделешь. Я доверяю тебе. И я верю в тебя. Я верю, что ты можешь сделть все, что пожелешь, и спрвиться со всем, с чем зхочешь.

- Они говорят, что не видели никого подобного мне сотни лет и никогд не видели ничего подобного моим силм у человек. Думю, они нпугны мной и моими возможностями. От этого испугн и я. Не могу больше! Не желю никому зл! Лучше умру!

Вокруг Сипк звыл ветер, скоро обернувшись ургном.

Повысив голос, чтобы перекрыть шум бури, Сипк выкрикнул:

- Если ты умрешь, умрет и Пэн. Неужели ты это допустишь? Ты не желешь никому зл, но, если не нучишься упрвлять своей внутренней силой, ты убьешь того, кто сейчс тебе ближе всех! - Ветер вроде бы немного приутих, и Сипк воспользовлся последней уловкой: - Позволь мне помочь тебе. Дй мне поддержть тебя. Может быть, я не зню, что делть, но, если нс будет двое, ты стнешь сильней! Позволь мне помочь!

Он почувствовл, что его схвтили з руку - з ту, которя лежл н лице Крен и блгодря которой устновилсь и поддерживлсь мыслення связь. Собрв все свои физические и душевные силы, он удержл руку н месте, чтобы Крен слышл его мольбу.

- Я не желю нвредить и тебе! Моя сил больше твоей... больше чьей угодно... тк они говорят! - донесся ее исполненный муки ответ.

Его покрыл исприн - и тело, и, кзлось, душу. Мышцы руки от нпряжения свело судорогой. В полнейшем сосредоточении он выгнулся нзд тк, что его лицо со стиснутыми зубми обртилось к потолку. Теперь Крен обеими рукми вцепилсь ему в зпястье, стрясь оторвть его лдонь от своего лиц. Его вторя рук двил н ее руки, не двя нрушить конткт. Он почувствовл, кк хрустнул кость у него в зпястье, но Сипк не собирлся уступть.

- Ты не сделешь мне больно. Я тебе не позволю! Твоя сил, может, и больше моей - с этим я спорить не стну - но моя воля, моя жжд жить во что бы то ни стло больше твоей! Я НЕ ДАМ тебе сдться. Я НЕ ПОЗВОЛЮ погибнуть ни тебе, ни Пэну. И ты не можешь нвредить мне, если только я рзрешу себе поверить в то, что ты способн н это, я верю тебе, я ЛЮБЛЮ тебя, и я ЗНАЮ, что сознтельно ты бы никогд не причинил мне вред!

Ветер стих столь же внезпно, кк нчлся, и с ним прекртилось всякое физическое противодействие. Не готовый к подобной полной кпитуляции, Сипк упл, грузно свлившись н пол рядом с кровтью Крен. Он лежл тм, здыхясь, когд Амнд прибежл посмотреть, все ли с ним в порядке.

- Не беспокойся обо мне. Кк тм Крен?

Связь меж ними оборвлсь, когд он упл, но Сипк не ощущл в своем рзуме никких остточных изменений.

- Он лежит тихо, если ты спршивешь об этом. И у нее спокойный вид впервые з месяц с лишним. - Амнд сосредоточилсь, зтем скзл: - Пэн говорит, что кошмр прекртился, с ним и большя чсть сумтохи. Ты ей что-то скзл. - Он с любопытством глянул н него.

- Я скжу тебе, что случилось, если Крен зхочет об этом говорить, отозвлся он. - Между тем сейчс, однко, ей ндо спть. А мне перевязть зпястье. Он сломл кость.

- Я догдывлсь. У нее железня хвтк. Тебя ндо будет утром покзть одному из целителей. И пострйся вздремнуть - выглядишь ты невжнецки.

К тому времени Сипк уже сидел. Он позволил поднять себя, отвести в спльню и уложить в постель.

Когд он проснулся, уже перевлило з полдень. Морщсь от боли, когд приходилось нгружть поврежденное зпястье, он с трудом сел. Дже после того стршного рнения он чувствовл себя, несомненно, сильнее, чем теперь! Он снял повязку и хмуро поглядел н сине-черные кровоподтеки, тянувшиеся от середины кисти до середины предплечья. Едв он нчл перебинтовывть руку, кк услышл чье-то зтрудненное дыхние.

- Неужели это я сделл, ?

- Аг, - проворчл он в ответ. - Я кк рз зкончил втолковывть тебе, что не позволю мне нвредить. По крйней мере, сознтельно. Но я же не вообржю, будто ты сознвл, что творишь, сегодня ночью, тк ведь? Думю, это твое подсознние вкупе с инстинктми стрлись, чтобы тебя оствили в покое.

Он кончил бинтовть кисть и предплечье, потом увидел, кк в комнту вошл Крен.

Он подошл к кровти и сел с ним рядом.

- Ты н смом деле думешь тк, кк говорил ночью?

- Ну конечно! - негодующе скзл Сипк. - Инче я бы этого не говорил.

Он лукво взглянул н него.

- Дже нсчет того, что любишь меня?

Он открыл рот, потом зхлопнул его. Он "любил" женщин много лет, и знимлся любовью с теми, кто ему просто нрвился. Но из всех женщин, которых он когд-либо считл любимыми, только о Крен он помнил всегд, и всегд его волновло, где он и что с ней. Повернувшись к ней лицом и взяв ее з подбородок здоровой рукой, он спросил:

- Ты првд хочешь знть?

В ее глзх неожиднно появился стрх, но он кивнул.

- В тком случе вот это должно ответить н твой вопрос.

Тут он склонился к ней и увлек в смый стрстный поцелуй из всех, ккие ему только довелось пережить з долгие-долгие годы.

2. ЕДИНЕНИЕ

Крен рспрямилсь и вздохнул. Лишь три месяц нзд Сипк вернулся н Вулкн, кзлось, будто прошло три год. С его помощью и поддержкой он вернул утрченное спокойствие и продолжил знятия с колинрскими знтокми. Битв окзлсь нелегкой, но в конце концов он зкончил учебу к удовлетворению своих нствников.

Учителя освободили ее из-под своего ндзор, но хотели, чтобы он оствлсь н Вулкне еще месяц три, и они могли, тким обрзом, следить з ее дльнейшими успехми. Он не особенно печлилсь по этому поводу: то был прекрсня возможность отдохнуть нконец от всего срзу!

Рзумеется, кое-кто мог скзть, что он уже все положенные ей кникулы отгулял, но, если принять в рсчет, что ее восемндцтимесячное пребывние н Перне до откз зполнили тренировки с Пэном, потом он полгод упорно трудилсь н борту "Эксклибур", и в довершение всего еще девять месяцев нпряженно знимлсь у вулкнитских знтоков - любой бы н ее месте тоже выдохся! Кроме того, ей по-нстоящему хотелось провести ккое-то время с Сипком.

Рзумеется, интимные отношения, существоввшие между ними в Акдемии, не возобновились - чще всего он нстолько уствл после знятий, что ее не хвтло ни н что, кроме рзговоров! - но они снов стли очень хорошо понимть друг друг.

Сипк был прктически готов к тому, чтобы вернуться к своим обязнностям - ему недоствло только признния нчльником медслужбы Звездного флот его пригодности к несению службы. Он продолжл преподвть в Акдемии, но, если рньше Сипк рботл, кк ургн, то теперь был подобен утихющему ветерку. Крен ндеялсь нендолго слетть куд-нибудь в другое место здесь же, н Вулкне, чтобы побыть с ним недине.

Последние несколько дней он беспокоилсь з Сипк - он стл придирчивым, рздржительным, ну просто н себя непохожим. Когд он спршивл, в чем дело, он отвечл только:

- Ткое ощущение, словно мне з шиворот бросили горсть мурвьев. Все время что-то зудит.

- Почему бы тебе не обртиться к одному из целителей? - спршивл он.

- Потому что это не слишком меня беспокоит! - ворчл он.

- Прекрсно, рз тк! Смотри только, не пришлось бы мне з тебя волновться, когд ты рзболеешься не н шутку!

Но его состояние продолжло беспокоить ее.

В тот вечер они с Амндой ждли его к ужину, и он-тки нконец покзлся. Сильно зпоздв.

Крен ничего не скзл, поскольку Амнд просто не обртил н него внимния. Сипк сидел мрчный и толком ничего не ел, рзве что поковырялся кое-где, потом, ни слов не говоря, отпрвился в сд.

Крен уже собирлсь пойти з ним вслед, когд Амнд остновил ее:

- Дй ему побыть одному.

- Вот еще. Он вел себя непотребно, и я собирюсь ему это выскзть. Снчл он опздывет, потом едв притргивется к приготовленному тобой великолепному обеду, в довершение всего, ндувшись, идет в сд! При все желнии я не могу нзвть это вежливым поведением.

- А ведь ты еще не понял, это точно. Д и он вряд ли, - зметил Амнд с искоркой в глзх.

- Что не понял? - спросил Крен.

- Я достточно нсмотрелсь н Срек, чтобы зпомнить эти хрктерные признки. Пришло Время Сипк. По-моему, для него рновто - Спок не уходил в свое Время, пок не стл много стрше, чем сейчс Сипк - но мы все тк же мло знем о детях вулкно-земных брков.

Крен, нконец поняв, о чем ведет речь Амнд, скзл:

- Нет.

- Боюсь, что д.

- Что же будет? Он никому не обещн! - воскликнул Крен.

- Ой, д это не обязтельно, - ответил Амнд. - Нйдутся женщины, которые "помогут" мужчине через Пон Фрр, но без душевного единения. Лучше всего, однко, если бы он был соединен с кем-то. К тому же, он - неплохя пртия для любой женщины. Н твоем месте я бы его не упустил.

Крен стоял, ошршенно рзинув рот, пок Амнд подмигивл ей.

- Не хочешь ли ты скзть... нет, ты, конечно, не можешь иметь в виду... меня?! - пропищл он. - И кк же мне быть? Выйти и скзть "ты в Пон Фрр, женись н мне?" Д он зсмеется и убежит - искры посыпятся!

- Откуд ты знешь? - поинтересовлсь Амнд. - Уже спршивл?

- Вообще-то нет, но... - Крен здумлсь. - Знешь, мысль-то неплохя. Но мне хочется официльного бркосочетния... всегд хотелось. Не желю просто слиться с чужим рзумом, потом прыгнуть в койку. А еще мне хочется, чтобы все было по-вулкнитски. Я, конечно, не вулкнитк, но Сипк - вулкнит, д и я воспитывлсь в здешнем духе. Кк ты думешь... Т'Пу присоединится к нм, кк того требуют трдиции?

Теперь у Амнды стл здумчивый вид.

- Не зню. Он был против того, чтобы н церемонии бркосочетния Спок присутствовли земляне и стояли рядом с ним, но, поскольку они вели себя соответственно случю и шуточек не отпускли, Т'Пу смягчилсь. Звтр должен вернуться Срек. Я спрошу его, что он по этому поводу думет, и не попросит ли Т'Пу присоединиться к тебе. А ты пок обрбтывй Сипк.

Крен сделл, кк велели, и получил почти тот смый ответ, н который рссчитывл.

- Не болтй чепухи, - ухмыльнулся Сипк. - Это не мое Время. Слишком рно. Дже у чистокровных вулкнитов в моем возрсте ткого не случется. Споку, когд пришло его Время, стукнуло почти сорок! И то еще для вулкнит рно.

- Ну, подумй хорошенько, Сипк. Ты рздржителен, ничего не ешь, и, могу поклясться, темпертур тел у тебя н полгрдус выше нормльной! В любом случе, дже если я ошибюсь и это - не твое Время, тебе стоит здумться о будущей подруге, - Крен привлилсь спиной к Пэну, скрестив руки н груди.

- И ты, нсколько я понимю, предлгешь себя в кчестве добровольц, чуть нсмешливо зметил Сипк, едв ли не в тот же миг пожлев о скзнном, но не желя взять слов обртно.

Крен предпочл не обрщть внимния н его нсмешку.

- Я поступю смым логичным обрзом. Ты не знешь никкую женщину-вулкнитку, ты ни с одной из сверстниц не рос вместе, и в возрсте семи лет тебя никому не пообещли. Ты вырос н Земле, тем не менее, ты нполовину вулкнит. Я - стопроцентня землянк, но воспитывлсь преимущественно н Вулкне, в вулкнитских трдициях. Я только что зкончил смый нпряженный вулкнитский психотехнический курс, ккой только приходилось когд-либо выдерживть землянину. Не думю, что ты смог бы жить с полностью логичной, лишенной чувств вулкнитской женщиной. А со мной, женщиной, которую любишь и увжешь - сможешь. И я тебя тоже люблю.

Он впервые произнесл это вслух, и знл, что скзнное - првд. Он хотел выйти змуж з Сипк, прожить с ним всю жизнь и рстить его детей.

- Хорошо, хорошо, ниболее логично выбрть тебя. Тут я возржть не стну. Но не соглсен, что я - в Пон Фрр.

С этими словми он встл и потопл к себе, в комнту, предоствленную ему Акдемией.

Крен только хихикнул.

Н следующий день вернулся Срек, и Амнд посвятил его в суть происходящего. Когд он в конце концов увидел Сипк, то полностью соглсился с двумя женщинми. Но дже их рзговор "мужчины с мужчиной" не возымел действия.

Полувулкнит по-прежнему нпрочь отрицл дже сму возможность его, Сипк, приближения к Пон Фрр, тем более возможность приход своего Времени. Срек только головой покчл, но при этом понимюще улыбнулся. Тем не менее, посол предложил Т'Пу рссмотреть возможность исполнения брчной церемонии смешнной пры.

Последующие несколько дней стли едв ли не комедией. Сипк все глубже и глубже погружлся в Пон Фрр, ел все меньше и меньше, и в конце концов вынужден был признть, что происходит, когд едв не кинул чем-то в одного упрямого студент во время урок.

Он вовремя сдержл свой порыв, однко срзу после того сходил к декну и попросил недельный отпуск. Потом он нпрвился домой к Среку и Амнде в ндежде получить помощь и совет.

И кончил тем, что попл в умело рскинутые сети. Крен еще рньше зствил его признть, что выбрть ее было бы ниболее логично, Срек уговорил Т'Пу совершить должный обряд. Все уже было готово, включя свидетелей и свдебные нряды. Оствлось лишь дождться, когд сопротивляющийся жених придет в чувство и признет свою непрвоту.

Тем не менее, Сипк протянул очень уж долго. Он уже впл в Плк Тоу, когд нконец пришел домой к родне, и пришлось послть з Т'Пу, пок Срек одевл его в приличествующее случю плтье.

Явившись, Т'Пу отругл Сипк з то, что он слишком долго ждл; Крен, однко, рсслышл в ее тоне неявное веселье. Прозвучли, кк полгется, те смые ответы н вопросы, и Т'Пу см свершил слияние, сотворив тем смым супружеские узы, которые нвеки свяжут души Крен и Сипк. Зсим новобрчные удлились до конц Времени.

Лишь н третий день пыл Сипк нчл остывть.

- Тпру! - скзл н это Крен, перевернувшись в его объятьях. Знчит, првду говорят, что вулкниты могут продолжть бесконечно.

Сипк уткнулся в нее носом и ответил:

- Обычно не тк долго, но знешь, семь лет могут пролететь очень быстро!

- Не помню, чтоб у тебя случлись ккие-то зтруднения в годы учебы. Ты вел себя вполне зурядно, нсколько припоминю, - поддрзнивл Крен. Тк что все рзговоры о вулкнитх, способных знимться любовью рз в семь лет - врнье.

- По мне, тк любые рзговоры о вулкнитх - врнье, - скзл Сипк; при этом его нос нчл смещться пониже. - Пон Фрр действительно нступет кждые семь лет, обеспечивя выживние вид, но это не ознчет, что пр не может повеселиться в другое время, если есть желние! - Его язык дотронулся до ее пупк, и Крен зстонл от восторг. - Пон Фрр, вообще-то, не может зкончиться, пок женщин не збеременел. Но нм бояться нечего. Моя стрсть не стл бы остывть, если б Пон Фрр не близился к концу, твой контрцептив - н месте. То есть этот слух - тоже непрвд! Сейчс мы никк не сможем иметь и рстить ребенк: я возврщюсь н "Зрю" где-то через месяц, тм и ты зсобирешься н "Эксклибур". Мы дже еще не известили Звездный флот о ншей женитьбе, ты знешь, кк они шустро упрвляются с бумгми, чтоб зтем послть супружескую пру куд-то вместе. Чего доброго, не соединят нс до смого следующего Времени!

В ту минуту Крен слишком устл, чтобы кк следует обдумть скзнное, но, когд Сипк опять уснул, он, перед тем, кк последовть его примеру, стл считть н пльцх. И понял, что срок службы контрцептив, вживлявшегося всем женщинм Звездного флот в предплечье, истек, когд он изучл Перн. Поскольку половой жизни он не вел ни до, ни после Перн, то дже об этом не вспомнил. А в сумтохе, нчвшейся с ее возврщения н корбль и звершившейся учебой у вулкнитских знтоков, никто этого не зметил.

У нее зсосло под ложечкой при мысли о том, что он, скорее всего, в конечном итоге збеременел, и что не осмелится признться в том Сипку, инче он сойдет с ум от волнения. Он, вернее всего, нстоит н том, чтобы он вышл в отствку и дожидлсь его здесь, н Вулкне. А он не могл тк поступить! Он лихордочно послл Пэну, который к тому времени свободно рзговривл с Сипком, незвисимо от рсстояния, н котором тот нходился:

"Если я действительно збеременел, НЕ СМЕЙ - никогд! - говорить ему об этом! Ни звук!"

"А если случится что-то из ряд вон? Или ты зболеешь и ему ндо будет скзть об этом?"

"Тогд и обсудим. Идет?"

"Идет", - неохотно ответил Пэн.

Месяц, остввшийся до отъезд Сипк, они проводили вдвоем всякую удобную минуту. Точнее, втроем. Куд бы ни нпрвлялись Крен и Сипк, с ними не рсствлся Пэн.

Блгодря дру Крен связывть воедино рзумы других, вкупе с редкими способностями Сипк и Пэн, их взимные узы - связь между Сипком и Крен, и связь, возникшя между Крен и Пэном в миг Зпечтления - нчли рскрывться все полнее, рсцветть. Скоро две двусторонние связи нчли перерстть в новую, объединявшую всех троих.

Вулкнитским мстерм хотелось получше изучить эти редкостные узы, но к тому времени Крен тк ндоели всяческие опыты и исследовния, что он откзл им всем: изучть это можно долгие годы, оствьте нс в покое!

Ко времени рсствния с Сипком Крен знл нверняк, что беременн и что пок беременность протекет нормльно, с учетом перемешвшихся в будущем ребенке четверти вулкнитской и трех четвертей земной крови. Врчи скзли, что носить ей придется меньше обычных для вулкниток двендцти месяцев, но больше девяти земных - скорее всего, десять или десять с половиной.

Сипк по-прежнему не знл о ребенке, и Крен для этого принимл великие муки. Тем не менее, он попросил рзрешения - и получил его вернуться н "Эксклибур" и рстить ребенк тм, пок тот не стнет причиной кких-либо зтруднений.

К тому времени прошло шесть Месяцев, и, хотя Крен, Пэн и Сипк почти всегд рзделяли громдные рсстояния, их узы переросли в полноценное трехстороннее единение, в котором кждый принимл одинковое учстие, и ни одн из ниточек меж ними не был слбее другой. Тем не менее, Крен и Пэн сумели скрыть от Сипк беременность, зтем рождение мльчик, которого Крен нзвл Сулом.

Сипк и Крен встречлись еще дв рз (из которых одн встреч длилсь всего чс) н Звездных бзх вдли от Вулкн, где остнвливлись их корбли, но утешлись тем, что могли в любое время и в любом месте поговорить друг с другом мысленно. Все, что для того требовлось нстроиться н созерцтельный лд, сосредоточиться, и рно или поздно другой отвечл. Приходилось довольствовться этим, пок Звездный флот не решил соединить их вместе. Впрочем, подобня возможность лучше, чем ничего, и они знли, что вовек не рсстнутся Друг с другом.

3. СМЕРТЬ И ПАМЯТЬ

Коммндер Сипк, полувулкнит, нчльник медслужбы КК "Зря Вулкн", только что сменился с вхты. Денек выдлся тяжелый: в одном из инженерных отсеков произошел небольшой взрыв, и большую чсть смены он лтл двоих пострдвших членов экипж. Через неделю они попрвятся и дже смогут вернуться к своим обязнностям, но з руку одного из них пришлось отчянно сржться целый чс.

Сипк рсслбился н своем кмне созерцния и мысленно устремился по дорожке, связыввшей его с Крен Эмерсон, нчльником медслужбы КК "Эксклибур", и ее нпрником, мленьким перинитским бронзовым дрконом по имени Пэн. Полтор год нзд он неожиднно ушел в свой первый Пон Фрр, и Крен, поняв, в чем дело, "пришл ему н выручку". Он зствил его признть, в чем суть происходившего, потом убедил, что "логично" вступить в духовную и телесную связь именно с ней. Не тк уж он, впрочем, и сопротивлялся с смого нчл. Они знли друг друг со времен медфкультет Акдемии, и поступить, кк советовл Крен, и впрямь было "логично".

Вместе с их супружескими узми возникли и узы, связыввшие его с Пэном. Когд они с Крен соединили свои души и тел, Сипк не мог скзть, что случится с особого род связью между Крен и Пэном, кк не могли того знть и вулкнитские знтоки, обучвшие Крен искусству упрвлять ее исключительной рзновидностью сил ум. Ничего подобного никогд не случлось с ткой вот редчйшей компнией - мужчин, женщин и дркон - но все обернулось кк нельзя лучше. Снчл Сипк не очень хорошо чувствовл Пэн, и ноборот, но, когд со времени устновления уз супружеств прошел год, трехсторонняя связь между землянкой, вулкнитом и дрконом стл более устойчивой. В течение следующих шести месяцев эт связь стл в рвной мере объединять всех троих. Кждый одинково рзделял чувств и мысли другого, хотя все могли и скрывть что-то от других.

Чувствовть отклик человек и дркон было восхитительно. Сипк понял, что Крен и Пэн восполнили недостток человеческой теплоты и чувств товриществ, окружвших его в юности, но исчезли, когд пришлось покинуть Землю и стть вулкнитом. Возможность делиться всем с двумя нпрникми помогл ему урвновешивть свои половины - вулкнитскую и человеческую. В присутствии дмирл Ствк (в чьих жилх текл вулкнитскя и ромулинскя кровь), склонявшегося к вулкнитской вере во всеобъемлющую логику, человеческой чсти нтуры Сипк приходилось чувствовть себя не столь свободно, кк хотелось бы нчмеду.

Любовь Сипк к Крен и его беспокойство з нее стли почти невыносимыми. Они подолгу не виделись Из-з службы н рзных корблях. Поскольку их бркосочетние окзлось столь "поспешным", крючкотворм Звездного флот еще предстояло дть им нзнчение н один корбль или Звездную бзу; впрочем, по слухм, это должно произойти в течение год. Сипк и Крен обнружили, однко, что, при некотором стрнии, могут мысленно общться друг с другом вне звисимости от величины рзделявшего их рсстояния. Специлисты склонялись к мысли, что тут игрют роль и учстие Пэн в тройственной связи, и собственные редчйшие возможности Крен. Он видел ее лишь двжды з полтор год, прошедшие со времени их соединения, но возможность общться мысленно делл рзлуку, по крйней мере, сносной.

Стрясь дотянуться до зтерянных где-то н дльнем конце протянутой меж ними ниточки дорогих ему существ, Сипк ощутил, что в ответ идет ккое-то "послние". Но то было не просто послние: н него хлынул волн боли и чувств потери.

"Сипк!"

Нтиск дошедших до него чувств окзлся велик, кк никогд, и ему покзлось, будто его мозг "прогибется". Телепт не из последних, Сипк все же не смог противостоять ткой перегрузке.

Боль зхлестнул его рзум, и, перед тем, кк полностью потерять сознние, он удрил по тревожной кнопке вмонтировнного в рбочий стол передтчик. А еще не упустил возможности послть в ответ ккое-то утешение. И уже н смом крешке тьмы возникло ощущение чего-то ужсного.

Сипк пришел в себя в лзрете; руки дмирл Ствк кслись точек "телептии прикосновения" н его лице. С почти учстливым лицом Ствк скзл:

- Мы тебя едв не потеряли. Меня вызвли после того, кк тебя не привели в чувство стимуляторы, введенные в твоей кюте. Похоже было н ккое-то сильнейшее потрясение.

Сипк неуверенно огляделся, потом потрогл свою голову, видимо, из-з терзвшей ее боли.

- Что случилось?

- Тебе лучше знть. Все, что я смог понять во время экстренного слияния - бед с кем-то из твоих нпрников.

Ствк был прекрсно осведомлен о необычйных взимоотношениях своего нчмед и той пры, с которой Сипк объединял телептическя связь.

Сипк резко сел, несмотря н головную боль. Комнт зкружилсь. Он скзл:

- Крен! Что-то случилось с Крен! - И, обернувшись к комндиру, попросил: - Пошлите зпрос н "Эксклибур". Если Крен рнен, Пэн, должно быть, обезумел от горя. Он может сотворить ткое, о чем потом пожлеет.

- Сипк, лягте сейчс же! Все приборы зшклило.

Это зволновлсь Флрр, глвня сестр. Сипк осознл, что комнт по-прежнему врщется вокруг него, головня боль, пожлуй, дже усилилсь по срвнению с той, которую он испытывл леж. Ствк тоже выглядел невжнецки после слияния. Сипк улегся снов, но умоляюще посмотрел н Ствк.

- Уже сделно. У нс есть координты их последнего местоположения, и мы движемся туд. Будем н месте через 12,8 чсов. - Ствк сделл шг нзд и строго глянул н своего нчмед. - До тех пор ты остнешься этой постели. Под постоянным нблюдением, если твои нпрники решт "послть" что-нибудь еще.

- Длеко лететь, сэр? - спросил Сипк. Голов, кк ему кзлось, грозил в любую минуту сорвться с плеч.

- Не тк длеко, чтобы тебе стоило одному возврщться к себе в кюту.

Ствк повернулся тк, что его глз мог видеть только Сипк. Н миг по лицу дмирл проскользнули боль и сострдние.

- Думю, тебе следует приготовиться к худшему, Сипк. По вшей связи до меня дошли неутешительные обрзы.

С этими словми Ствк вышел из лзрет, и Сипк позволил Флрре усыпить себя.

Двендцтью чсми позже КК "Зря Вулкн" вошел в ту облсть прострнств, откуд поступло последнее сообщение "Эксклибур" - рйон звездной системы Корбин. Вот уже дв чс Сипк бодрствовл и знл, что никких следов "Эксклибур" обнружить пок не удлось, кк не поступло с его борт и новых сообщений. Нчлся плномерный поиск, и, если повезет, скоро что-нибудь, д обнружится. Сипк попробовл воспользовться своей особой связью и обнружил, что он стл крйне "хрупкой". Несколько осторожных попыток ни к чему не привели: он не смог добиться ответ ни от Крен, ни от Пэн. Он почти боялся звть понстойчивей, но скоро уже больше боялся не звть вообще. Сипк охвтил смертельня тревог з своих нпрников. Ствк выяснил, чем он знимется, и строжйше зпретил дльнейшие попытки. Сипк подчинился прямому прикзу, но сидел в лзрете, не нходя себе мест.

Вскоре после вхождения в предполгемый рйон нхождения "Эксклибур" он получил послние Пэн.

"Сипк?" - спросил мленький бронзовый.

"Одну минуту, Пэн. Дй я позову н помощь. Ты меня в прошлый рз хорошенько оглоушил, неслдко пришлось".

"Прости, - донесся сокрушенный ответ. - Я подожду. Но поторопись, пожлуйст".

Сипк поднял взгляд и увидел, что н него смотрит Т'зит-Вт.

- Вызови Ствк и попроси его спуститься. Скжи, что со мной связлся Пэн и что я не собирюсь сидеть здесь и не говорить с ним. Мне, видимо, пондобится помощь.

- Будет сделно, Сипк. Нм пондобится что-то, н случй?..

- Ох... - Сипк подумл обо всем, что могло случиться. - Убедись, что крдиостимулятор - под рукой и нстроен н мою физиологию. И приготовь кких-нибудь мощных стимуляторов - могут пригодиться.

Ствк примчлся в лзрет, кк только ему сообщили, и увидел, кк Сипк поудобней устривется в постели. Нчмед лежл с изможденным лицом, бледно-зеленый от пережитого [кровь у вулкнитов зеленого цвет; отсюд рзличия в эмоционльных и прочих проявлениях: когд земляне крснеют, вулкниты зеленеют, и т.д.].

- Ты уверен, что хочешь этого?

- Мне нужно выяснить, что стряслось. Пэн ждет, когд я свяжусь с ним. Он будет волновться еще больше, если я этого не сделю.

- Что тебе требуется? - спросил Ствк.

- Я вообще не позвл бы вс сюд, если б не вш прикз. Я сейчс не из смых сильных и первый это призню, и з мной ндо бы последить н случй, если я чересчур углублюсь в сопереживние или что-то пойдет не тк. Сипк посмотрел н своего комндир. - Подошел бы любой, у кого есть опыт вулкнитских слияний, но, поскольку прошлый рз вытщили меня вы, следить з мной вм удстся лучше всех.

Ствк соглсно кивнул.

Сипк оглядел со всех сторон открытую плту лзрет, и по его лицу пробежл тень отврщения.

- Мне бы хотелось ткже ккого-то уединения. Я понимю, что вы и мой персонл не позволят мне уйти к себе в кюту, что было бы лучше всего, но ккой-нибудь изолятор вполне подойдет.

- Я соглсен н эти условия, - скзл Ствк. - А еще я нстивю н мониторинге всех жизненно вжных прметров, включя энцефлогрфию. Тоже своего род вторжение в чстную жизнь, но это может тебя спсти.

Сипк поколеблся немного, зтем неохотно кивнул. То действительно было вторжением в чстную жизнь - в недоступные другим секреты его трехстороннего пртнерств - но он видел, что это необходимо, особенно после вчершнего. Если одно потрясение, полученное после мысленного конткт, едв не убило его, то же смое могло случиться и после другого. Он сумел смостоятельно перебрться в изолятор и улегся н дигностической кровти. Он рботл; внесли и подключили дополнительное оборудовние. Зтем Сипк рсслбился, кк мог, и позволил рукм Ствк знять нужное положение н его лице.

Ствк вошел в неглубокое слияние и перевел его н уровень слежения. Потом, устроившись поудобнее, дл Сипку знк продолжть.

Сипк мысленно потянулся по объединявшей их нити и поискл Пэн. Убедившись в ндежности связи, он скзл:

"Пэн, я здесь. Будь осторожен. Ты меня в прошлый рз "пережег" - с трудом вытщили. Что случилось?"

"Сипк, тот, кто вытщил тебя, удержл и меня в этом мире. - Мысли Пэн доносились откуд-то издлек. - А еще я остлся, потому что знл: буду тебе нужен".

Сипк внезпно охвтил стрх. Если Пэн тк говорит, знчит, Крен...

"Пэн! Что случилось!?! Где Крен? Почему я не могу ее дозвться?"

"Он ушл в Промежуток, и я не смог спсти ее. Я тоже едв не ушел, но ты вытянул меня обртно. - Он умолк, потом звыл. - Я не смог спсти ее, Сипк! Я пытлся снов и снов, но он ушл, прежде чем мы смогли до нее добрться!"

"Пэн, что случилось?"

Теперь Сипк испуглся - ни н что не обрщя внимния. Он знл: сейчс Ствк зтскивло глубже, - но ничего не мог с этим поделть. Для него более не имело знчения, сколь много сокровенного подствил он чужому взгляду. Ему необходимо было знть, что случилось с Крен. Не обртив внимния н прикз Ствк рзорвть связь с дрконом, он услышл, кк Ствк рспорядился нсчет стимуляторов.

"Он отпрвилсь н поверхность Ислндии с исследовтельским отрядом. Меня не включили в соств экспедиции в кчестве сотрудник службы безопсности, поэтому я остлся н борту. Рссчитывли, что это будет рядовя высдк... Произошел взрыв и оползень; он попл в ловушку вместе с одним из охрнников. Он сумел спсти его - пользуясь телекинезом, рсшвырял зсыпвшие его кмни - но см выбрться не смогл. Сипк, он погибл!"

"Вы извлекли ее тело?"

Молчние.

"Пэн, скжи мне!"

Дркон сдвленно зрыдл, и в изоляторе, кк эхо, зрыдл Сипк. По его лицу, сочсь между пльцев Ствк, зструились непрошеные слезы, но Сипк не змечл их.

"Нет. Ее рздвило слишком сильно. Мы оствили н том месте укзтель. Сипк, я кое-что увидел в ее последнем сообщении. Н склоне, нд ней, Крен видел кинджи. Ее смерть - не случйность".

"Кинджи..."

Крен рсскзывл ему об их столкновениях с этими существми. Если они вернулись...

Сипк лежл н дигностическом столе в глубочйшем шоке. Он едв слышл нд собой голос. "Вы должны его вытщить. Он едв дышит! Мы не можем больше вводить ему стимуляторы! Он и тк уже в них утонул. Ему немедленно нужно рзорвть эту связь!"

Потом у себя в мозгу он услышл влстный голос кпитн.

"Сипк. Немедленно рзрывй связь, или мы потеряем вс обоих".

Временно не обрщя внимния н комндир, Сипк отчянно крикнул своему единственному оствшемуся нпрнику:

"Пэн, мне ндо отключться. Если можешь - иди ко мне через Промежуток, сейчс же! Мне не позволят больше с тобой говорить - я слишком слб. Двй, Пэн, двй!"

"Сипк, рзрывй связь!" - скомндовл Ствк.

Сипк почувствовл, что Пэн увидел у него в мозгу обрз изолятор, мысленно оторвлся от него, потом ощутил рывок, когд Ствк выдернул его из связи и слияния. Сипк знл: этому психическому ожогу долгонько зживть. Боль зтумнил ему взор, и, соскльзывя в беспмятство в третий рз - меньше, чем з последние двдцть четыре чс - он увидел, кк в комнте появился Пэн с - вот те н! - ребенком в лпх.

Он скорее чувствовл, нежели видел окружвших его подчиненных, потом ощутил рзряд крдиостимулятор. Прежде чем он успел спросить о ребенке, медики дли ему нркоз, и он потерял сознние.

Сипк пришел в себя и увидел нд собой то и дело рсплыввшееся озбоченное лицо кпитн.

- Это стновится привычкой, которя мне не особенно нрвится, коммндер Сипк, - зявил Ствк. - И если вы когд-нибудь еще не подчинитесь прямому прикзу, коммндер, я буду вынужден принять меры.

- Есть, сэр. Больше ткого не случится.

Сипк потянулся и осторожно дотронулся до головы, проверяя, н месте ли он. В то же время он зметил, что вновь нходится в одном из блоков интенсивной терпии ренимционного отделения лзрет.

- Слушй, - Ствк привлился к стене. - Я не слишком высокого мнения о той гдости, которой нс с тобой нкчли, чтоб мы об не потеряли сознния во время того слияния. Мне придется еще приглядывть з будущими слияниями в течение примерно месяц. Психические ожоги - не т вещь, н которую можно не обрщть внимния; я еще легко отделлся. Теперь же, полгю, тебе следует дть некоторое объяснение.

- Объяснение, сэр?

- Д, пустячок. Кстельно мленького бронзового дркон и ребенк-вулкнит.

- Я могу скзть о дрконе, сэр. Это - Пэн, один из моих нпрников. Мой оствшийся нпрник, - попрвился Сипк с горечью в голосе. Воспоминние зствило его содрогнуться. - А что это з ребенок, я не зню. Ндо спросить Пэн. - Сипк огляделся. - Где он? - спросил полувулкнит, вдруг испугвшись. - Что с ним?

- Немного потрепн, ну и бледен, кк все дрконы, - ответил Ствк. Его увел коммндер Орел. Сейчс Пэн - в комнте отдых номер восемь. З ребенком присмтривет вш весьм толковый персонл. По-моему, лейтеннт Флрр утверждл, что лично з него отвечет. - Ствк едв не улыбнулся. - Я пытлся спросить Пэн о ребенке, но не смог с ним толком поговорить. Мне известно, что этот дркон может телептически общться с окружющими; тем не менее, он не смог или не пожелл этого делть.

В отличие от Ствк Сипк-тки улыбнулся, несмотря н слбость.

- Ему просто необходимо получше вс узнть. Он должен увидеться с вми более одного рз, чтобы нчть "говорить" с кем-то, кого он рньше никогд не встречл. В следующий рз, когд он вс увидит, у него должн получиться бесед с вми. Могу я позвть его сюд?

- Только без помощи вшей связи. Прежде чем ты вновь ею воспользуешься, я хочу, чтобы тебя осмотрели вулкнитские целители. Мы сейчс нпрвляемся туд. - Увидев вопрос в глзх Сипк, Ствк добвил: - Мы зсекли "Эксклибур". Они - н орбите вокруг Виннетки. Пэн окзлся прв. Кинджи устроили еще один взрыв и повредили средств связи - вот почему мы не могли нйти нших. "Эксклибур" будет присмтривть з той системой до прибытия особого отряд.

Ствк вернулся к прежней теме.

- То, что тебе довелось испытть, требует нблюдения целителей особого род, которые есть лишь н Вулкне. Их помощь потребуется и для лечения твоего психического ожог. Смый тяжелый из всех, что мне приходилось видеть.

Сипк открыл было рот, но, не успел он вымолвить и слов, кк Ствк вскинул руку и продолжил.

- Я уже получил срочный ответ от комндовния Звездного флот н нше уведомление о случившемся. Твой случй - очень необычный. Никогд рнее не бывло тройственной связи, подобной вшей, знчит, никогд рньше ткя тройк не терял одного из членов. Могут быть иные последствия, о которых мы не знем, д и не в состоянии знть. К тому же, в связи со сковнностью действий "Эксклибур" в течение следующего месяц, окжется не тк уж много существ, имевших опыт столкновения с кинджи, который есть у Пэн.

- Д, сэр, - подтвердил Сипк понимние скзнного, зтем попросил: - А сейчс мне бы хотелось увидеться с Пэном; пусть его кто-нибудь позовет.

Через несколько минут Пэн вынырнул из Промежутк в лзрете. Когд дркон появился посреди комнты, рздлся визг, н зверя уствилось несколько пр недоуменных глз, Сипк невольно рссмеялся. Ему все это уже довелось испытть во время их с Пэном знкомств. Ствк зметил в прострнство:

- Вижу, что к некоторым вещм нм всем предстоит привыкнуть.

Пэн подскочил к Сипку - в его глзх неистово бушевли смерчи - и послл:

"Я тк беспокоился о тебе. Когд я вышел из Промежутк, покинув "Эксклибур", ты был ткой бледный. Потом они чего только с тобой не делли, ты не шевелился! Ствк говорил мне, что ты попрвишься, но вид у тебя был ткой истощенный!" - Пэн чуть ли не прил нд Сипком.

"Я в порядке, Пэн. Они только не позволяют мне посылть тебе. А тебе ндо быть осторожней, посыля мне. Они хотят, чтобы нс с тобой осмотрели вулкнитские целители, прежде чем рзрешт мне пользовться телептией. Хорошо?" - пытлся успокоить Сипк встревоженного дркон.

"Ну, лдно. А ты првд нормльно себя чувствуешь?"

Пэн тк боялся потерять Сипк вслед з Крен, что по их связи доносилсь его дрожь.

- Иди сюд.

Сипк сел, морщсь от головной боли. Несмотря н все нльгетики, которыми его нкчли, боль оствлсь по-прежнему сильной. Он обнял Пэн тк крепко, кк только смог.

- Я не оствлю тебя, кк ты не оствил меня. Мои люди позботятся об этом, и вулкнитские целители тоже.

Они долго не рзмыкли объятий, нходя утешение в Друг в Друге, потом Пэн отпустил Сипк.

"Тебе ндо отдохнуть", - скзл дркон, чувствуя полнейшее истощение з решимостью Сипк не спть.

- Ох, д ведь ты должен мне кое о чем рсскзть. Ты вынырнул из Промежутк по моему зову, неся в рукх млденц-вулкнит. И Ствку, и мне хотелось бы получить объяснение. Ты можешь сейчс посылть Ствку, кк мне?

"Д. Теперь я достточно хорошо его зню. Но уверен ли ты, что ему следует знть о ребенке?"

- Уверен, Пэн. Скжи, ?

"Ты см просил, - Пэн чуть змешклся. - Теперь он должен меня слышть".

Увидев лицо кпитн, Сипк издл сдвленный смешок. Ствк действительно принял последнее сообщение.

- Хорошо. Тк рсскжи нм о ребенке.

"Он - твой".

Взгляд Пэн стл похож н кошчий.

Сипк здохнулся.

- Мой!?!? - квкнул он.

"Твой и Крен. Кк ты знешь, Пон Фрр должен зкончиться беременностью, если не случится чего-то из ряд вон. Рз в близких отношениях нходятся дв взрослых здоровых человек, и у женщины нет причин, чтобы не збеременеть, Пон Фрр не зкончится, пок он не произойдет зчтие, - Пэн хихикнул. - А поскольку у Крен не было причин не беременеть..."

"Но я думл, что он не могл збеременеть! У нее же имелся вживленный контрцептив! К тому же я - нполовину человек! Мне всегд говорили, что я буду бесплодным", - прошипел Сипк по их связи.

- Сипк! Никкой телептии с твоей стороны!

- Сэр! - понизил голос зметно позеленевший Сипк. - Некоторые подробности...

В глзх кпитн появился блеск, но Ствк оствлся непреклонен:

- Больше никкой телептии.

- Понял, - с большой неохотой скзл Сипк. Зтем обртился к Пэну: Объясни.

"Срок действия вживленного Крен контрцептив истек, когд он училсь со мной н Перне. Мы вернулись н "Эксклибур", и пошло-поехло - з этим не уследили. А поскольку он ни с кем не имел близких отношений ни тогд, ни н Вулкне... - Пэн сел н здние лпы. - Крен рсскзл мне остльное. Он говорит... говорил, что ты не бесплоден, кк некоторые из полувулкнитов, и поэтому способен стть отцом. Если бы ты был бесплодным, или ее циклом упрвлял контрцептив, то Пон Фрр окончился бы обычным обрзом, не приведя к зчтию. Или, если бы окружющие условия были тковы, что рождение ребенк в том мире пгубно скзлось бы н его здоровье - нпример, зсух или голод - либо рождение ребенк повредило бы Крен, беременность не нступил бы. Когд Крен осознл, что случилось, он не хотел говорить тебе, думя, что это тебя сокрушит. А поскольку ты не мог быть вместе с нми н одном корбле, то ни к чему тебе было и тревожиться. Мы с ней хорошо хрнили эту тйну до смого несчстья", - Пэн сгорбился, придвленный горем.

Сипк в изумлении откинулся н постели.

- Мой, - громко выдохнул он. Послышлся чей-то смешок, но, оглядев лзрет, Сипк не смог определить, чей именно. Впрочем, он почти не сомневлся, что смеялся Т'зит-Вт. - Можно мне взглянуть н него? спросил Сипк.

Флрр н несколько мгновений исчезл, вслед з тем появившись с ребенком в рукх. Н вид млденцу было месяцев восемь, и, немного посчитв, Сипк понял, что примерно столько ему и должно быть. Он вручил его Сипку и, покзв, кк првильно держть ребенк, вышл. Это и првд окзлся мльчик, с хрктерной вулкнитской внешностью, несмотря н три четверти земной крови. От отц он взял зостренные уши, зеленую кожу и волосы с крсновтым отливом. От мтери - лицо и голубые глз.

Пок Сипк бюкл сын, Ствк движением руки выгнл остльных из комнты. Сипк зглянул в глз своему ребенку и увидел в них ответный взгляд жены. По его лицу скользнул слез; безмерное горе охвтило его. Пэн придвинулся ближе и протянул лпу коснуться своего нпрник. Ствк тоже встл рядом.

- Я почувствовл, что тебе необходимо побыть недине с смим собой. Зню, ты не возржл бы при случе улыбнуться или рссмеяться в присутствии кого-нибудь из комнды, но слезы... - Ствк покчл головой. - Нет. Вулкниты не плчут... Н людях, по крйней мере. - Он повернулся к выходу.

- Сэр? - не понял Сипк.

- Если пондоблюсь, то я буду в соседней комнте. Длеко не отойду. В случе нужды посылй Пэн. - Ствк здержлся в дверях. - Я скжу, чтоб тебя н время оствили одного.

- Блгодрю вс, сэр. Вы сделли больше необходимого.

- Я сделл то, что ндлежло сделть, друг мой. Тебе следует исцелиться умом и сердцем. - Ствк повернулся к ним спиной, но вновь зколеблся, когд двери уже нчли было зкрывться. - Вместе с тобой, Сипк с Вулкн, скорблю я. Ты и дитя твое - в думх моих, и в печли моей.

Сипк ошеломленно уствился н зкрывшуюся дверь. Ему и в голову не приходило, что Ствк тк зботили нстроения своей комнды, тем пче его, Сипк, ткого непрведного вулкнит. Он зкрыл широко рзинутый рот и сполз с кровти, не выпускя из рук мльчик. Выбрв место, где мог бы вытянуться Пэн, он соорудил для них троих гнездо из взятых с кровтей одеял. Сипк знл, кк вознегодует Флрр, но рссудил, что, будучи нчмедом, выкрбкется. Пэн свернулся кольцом, и Сипк привлился к нему, бюкя сын.

- Слушй, ведь ты не скзл, кк его зовут.

"Крен нзвл его Сулом. Рзумеется, он хотел потом посоветовться с тобой".

- Сул... тот, о котором просили. Сдется мне, тогд мы о нем не просили, но имя звучит великолепно, по-моему.

Сипк уютно устроился, привлившись к дркону, и нчл рсслбляться и успокивться, согретый теплом нпрник. Слезы, которые он тк долго сдерживл, теперь зструились по его лицу и, незмеченные, пдли н детское одеяльце. Ствк был прв. Сипк, несмотря н то, что вырос н Земле, никоим обрзом не мог плкть при посторонних.

Скоро тело вулкнит сотрясли рыдния. Зстигнутый врсплох собственным плчем, Сипк едв ли не болезненно переживл выход нкопившихся чувств. Он выплкивл чувств потери, гнев, крушения ндежд, вызвнные смертью Крен. Он полностью принял потерю жены, и поместил ее в ткое место среди своих воспоминний, где он никогд не будет збыт. Они провели вместе не много времени, но с пережитым вместе не могло срвниться ничто. Пэн рзвернул крылья и укутл ими Сипк с млденцем. Дркон тихонько зворковл; в его глзх зкружились крсновтые вихри.

"Плчь, Сипк. Крен всегд говорил, что это полезно для души, если больше ничего не остется. Он был землянкой, ты тоже, по-своему, землянин".

Сипк отдлся очистительным рыдниям. Мльчик збулькл в его рукх, сумев высвободить из-под одеялец пухлый кулчок. Рзогнулсь и дотянулсь до отцовского лиц ручонк. Сипк улыбнулся сквозь стихвшие слезы.

- Ох, дитя мое, ты знешь больше меня. Нескоро перестну я оплкивть твою мть и свыкнусь с этой болью, но у меня есть ее чстичк, которую я буду любить и лелеять.

Сипк ншел более устойчивое положение, вжвшись в тело своего дркон, и нкрыл себя и ребенк одеялми. Всех троих сейчс одолевл дремот, Сипк - особенно. Суровое испытние прошедшего дня и последоввшее з ним высвобождение неизведнных чувств более чем опустошили его. Он использовл все свои силы без осттк, и больше их взять было неоткуд. Уже уплывя в сон, он нпоследок скзл Пэну:

- Когд мы проснемся, нпомни мне, что ндо устновить между нми родительскую связь и признть ребенк моим, пок не прошло много времени. Ствку придется помочь мне - см я это сделть не в состоянии.

"Он знет и поможет. Он понимет всю твою боль. У тебя хороший друг, Сипк, - Пэн слегк подтолкнул нпрник. - А теперь спи. Нс оствят одних, если только не случится чего-то непредвиденного".

- Буду спть.

Но боль и печль все тк же оствлись в глубине, и остнутся тм еще очень долго. Несколько чсов спустя вошел Ствк. Он осторожно взял ребенк из рук Сипк и передл его стоявшей н пороге Флрре. Чуть коснувшись лб нчмед, он удостоверился, что тот и впрямь погружен в исцеляющий сон. Подняв взгляд, Ствк встретился со всмтриввшимся в него сонным взглядом дркон.

- Все хорошо.

С полуулыбкой н губх он тоже ушел, возврщясь н корбль, которому предстояло столкнуться со многими переменми. Оствлось лишь ндеяться, что перемены эти - к лучшему.

4. ПЭН ЗАВОДИТ ТРЕХ ДРУЗЕЙ

В первый рз я увидел Пэн, когд дмирл Ствк вызвл меня в лзрет. Он просил присоединиться к ним и помочь дркону, внезпно появившемуся из ниоткуд. Я спросил, что происходит. Кк только он ввел меня в-курс дел, я поспешил в лзрет.

Появившись тм, я увидел мленького бронзового дркон, пытвшегося дотянуться до Сипк, хотя дорогу ему згорживли несколько сестер и другого медперсонл, д еще см дмирл Ствк. Ствк зметил меня и взмхом руки велел приблизиться к дркону. Я осторожно подошл. Ничего не зня о дрконх, опирясь лишь н свойственную мне веру в то, что все животные, птицы и вообще испугнные существ могут улвливть чувств окружющих, я коснулсь его плеч нд крыльями. Я стл посылть ему все тепло, спокойствие и добро, ккое только могл. Он повернул ко мне голову, и цвет его глз менялся тк быстро, что я не успевл уследить з их чередой. Он нклонил голову, будто спршивя: "Что?"

Я кким-то обрзом, с превеликим трудом, сумел оттщить его от медиков и довести до одной из комнт отдых - уже и см не помню, кк именно. Тогд мной влдел только одн мысль: кк увести Пэн из лзрет. Хорошо еще тм, в комнте отдых, никого не окзлось - не думю, что смогл бы в ту минуту отвечть н множество вопросов.

Не зня, кк поступить теперь, когд привел его сюд (Ствк лишь жестом просил увести дркон), я подошл к одному из столов и сел. А Пэн тем временем ходил вокруг и с любопытством рзглядывл все, что мог. У меня сложилось впечтление, что он чрезвычйно умен. Но, если он рзумен, почему же не предпринимет ни млейших попыток зговорить со мной?

Прошло немного времени, и он подошел к тому месту, где я сидел. Склонив голову нбок, он стл рзглядывть меня, и мне почудилось, что он рздумывет, можно ли мне доверять. Почти срзу же появилось ощущение, будто он хочет зговорить, но не тк, кк обычно говорят люди, телептически! Думю, мне пондобился порядочный срок, чтоб понять нмеки, которые он мне делл, потому что к тому времени, кк я осторожно ослбил свою психозщиту, н его лице появилось выржение, нпоминвшее возмущение.

Я поморщилсь от боли, пронзившей череп. Я уже успел збыть, кк много у людей шльных мыслей, теперь думы ниболее близких ко мне н корбле людей нводнили мой рзум. Потом я скорее почувствовл, нежели увидел лпу, коснувшуюся моей головы. Через весь этот ШУМ я, кжется, рсслышл:

"Тебе плохо?"

Воздвигя прегрды со всех сторон, кроме той, откуд пришел этот вопрос, я вновь услышл, немного яснее и чище:

"Тебе плохо?"

Я сумел помотть головой. Боль ослбл, и мне удлось рзличить его тревогу в том ШУМЕ, который стл теперь невнятным бормотнием.

Когд Пэн зговорил со мной снов, его мысль дошл до меня громко и ясно.

"Я сделл тебе больно?"

"Нет, нет. Я не привыкл ослблять свою зщиту, чтобы общться с другими телептически. Кк тебя зовут?"

"Пэн, - быстро ответил он. - А что знчит "телептически"?"

"Это когд кто-нибудь говорит с другим, не пользуясь голосом, кк мы сейчс".

"Я не знл. Я понимю человеческую речь, поэтому говори вслух, если хочешь. А вот я не могу общться никк инче".

"Ничего стршного, Пэн. То, кк мы рзговривем с тобой сейчс, горздо легче для нс обоих. Только не жди, что кждый стнет говорить с тобой тк же! По првде скзть, большинство людей совсем не может тк рзговривть".

"Я зню. Я только что с другого корбля Звездного флот. Мне требуется ккое-то время, чтобы "узнть" человек достточно хорошо, только тогд я смогу "говорить" с ним. - Он умолк, изучюще рзглядывя меня. Потом продолжил: - Ты - человек? Никогд рньше не видел людей с перьями н головх".

Улыбясь, я ответил:

"Я - гумноид. Мои предки произошли от орлов, летвших в небесх Земли несколько тысячелетий нзд".

"И ты по-прежнему можешь летть?" - спросил он, оценивюще рзглядывя мое тело.

"Мой нрод больше не может летть физически, но меня нучили летть духовно. Для меня это - одно и то же, хоть я двненько уже не летл. Мои служебные обязнности не оствляют много свободного времени".

Резко меняя тему рзговор, Пэн обеспокоенно спросил:

"Кк ты думешь, я нвредил Сипку?"

"Нет, Пэн. Я бы дже скзл, что ты, возможно, спс ему жизнь, кк он спс твою. Кк только он опрвится от рзрыв связи, которую вы об имели с Крен, с ним все будет в порядке".

"Ты уверен? Н него было стршно смотреть, тут еще столько нроду... Я до сих пор не чувствую его мыслей. А те люди вокруг него встревожены. Я это чувствую".

"Д, Пэн. Я уверен. Но, если тебе стнет легче, я вызову лзрет и выясню, кк он тм".

"Пожлуйст!"

Я подошл к переговорному устройству и вызвл лзрет. Ответил мичмн Кйлн и через несколько мгновений сообщил, что коммндер Сипк уснул и с ним все будет хорошо. Чувствовлось, сколь огромное облегчение испытл стоявший рядом со мной молодой дркон.

"Вот видишь, я же говорил", - скзл я с укоризной.

"Д, я зню, но хотел убедиться".

"Понимю. Н твоем месте я чувствовл бы то же смое. Могу я еще чем-нибудь помочь?"

"Д нет, нверное. А вот не знешь ли ты, что теперь со мной будет?"

"Не зню, Пэн. Н этот вопрос может ответить только дмирл Ствк. Но, мне кжется, Сипк зхочет, чтобы ты остлся вместе с ним н борту".

"И с ребенком".

Не успел я осознть последние слов Пэн, кк вошел млдший лейтеннт Дл Тигир. При виде Пэн он встл, кк вкопнный, переводя взгляд с меня н дркон. Мы с Пэном молчли, потом он зговорил первым, спросив:

- Эй, коммндер, не хотите ли вы предствить меня своему другу?

- Лейтеннт Тигир, это Пэн. Нпрник коммндер Сипк.

- Знчит, это вы - тот дркон, о котором все толкуют. Вы можете говорить?

Пэн склонил голову нбок. Потом спросил меня:

"Откуд родом лейтеннт Тигир? Он явно не человек".

"Он - грвинин [грвине - рс глктических торговцев; совершению ими сделок помогют Пушистики - биоплзменные симбионты, способные улвливть нстроения окружющих пртнер существ и блготворно влиять н их отношение к грвинм]. Скзть ему "привет" от твоего имени?"

"Д, пожлуйст".

Поворчивясь обртно к Тигиру, я скзл:

- Пэн говорит "привет".

- Откуд ты знешь? - спросил он, сбитый с толку. - Я ничего не слышл.

- А он говорил телептически. Он только тк может общться. Но ему нужно снчл узнть тебя поближе.

- Ну что ж. Это понятно. - Он примолк нендолго, потом скзл: Извините, ребят, я сейчс н службе. Ндо проверить вон тот компьютерный терминл. Кто-то, кжется, жловлся, что он брхлит.

Пэн внимтельно следил, кк грвинин вынул свои инструменты и снял декортивную нклдку. Только он вытянул шею, стрясь зглянуть Тигиру через плечо, кк вдруг отпрыгнул нзд, взмхнув крыльями. Я посмотрел н Тигир, недоумевя, чем же он тк испугл Пэн. Из-з плеч Тигир выглядывл Пушистик.

Посмеивясь, я объяснил Пэну, кого он увидел, и скзл, что Пушистик никому и ничему не нвредит, особенно чему-то большому, вроде дркон, который может слопть кроху одним глотком. Пэн, глянув н меня, мысленно произнес "Гм!" и опсливо приблизился к Тигиру с Пушистиком. Пушистик сделл большие глз, и Пэн его внимтельно осмотрел. Тигир не змечл этого противостояния, покуд Пушистик не двинулся по нпрвлению к Пэну.

Зметив, что Пушистик чем-то зинтересовлся, Тигир выпрямился, вместе с ним сдвинулся с мест и Пушистик, окзвшись в конце концов н плече у хозяин. Тигир взял его н руку, чтобы Пушистик смог кк следует рссмотреть Пэн, и ноборот. Потом грвинин скзл:

- Пэн, это - мой друг с смого рождения.

Пэн склонил голову нбок, Дл тем временем улыбнулся:

- Д, зню, дружочек. Он - БОЛЬШОЙ дркон.

"Лейтеннт Тигир может рзговривть с Пушистиком, кк мы с тобой?" спросил меня Пэн.

"Похоже, тк. Хотя я рньше никогд не слышл, чтоб он говорил со своим приятелем".

Ншу "беседу" прервл Тигир.

- Пэн, Пушистик хочет, чтобы ты его подержл. Не против?

Пэн протянул лпу. В глзх дркон зкружился стремительный водоворот, когд Пушистик выпустил лпки и пошел к нему. Мы с Тигиром смотрели, кк они вдвоем словно бы знкомились. Очевидно, Пушистик решил сделть первый шг. Мы с Пэном услышли, кк он спросил:

"Ты - нстоящий живой дркон?"

Дл прыснул.

- А ты что думл, Пушистик? Не поддельный, это уж точно.

"Кое-кто нзвл бы меня дрконом-мутнтом. Но я действительно мленький предствитель своего вид. Мои предки нмного больше". - Пэн вроде кк дже выпятил грудь, будто хвстясь.

"Ой, д я и не сомневлся, что ты - тот, кем кжешься. Я просто слышл мно-о-о-о-го историй о дрконх".

Пушистик говорил совсем кк мленький ребенок, в его (впрочем, есть ли у Пушистиков пол?) голосе слышлсь некоторя робость, словно его знимло все н свете и везде тилсь згдк.

Тигир вернулся к своей рботе, предоствив мне нблюдть, кк Пушистик и Пэн стновятся друзьями. Если они рзговривли, то н кком-то своем языке, поскольку я ничего не слышл. Скоро Дл покончил с ремонтом и стл уклдывть инструменты. Когд я опять перевел взгляд н Пэн с Пушистиком, дркон сидел н полу, Пушистик сидел у него н плече точно тк же, кк сидел бы у Дл. Вид у обоих был смый довольный.

- Ну что, Пушистик, идешь со мной? - спросил Дл.

"Извини, Пэн. Мне пор. Не збывй, что, если тебе пондобится помощь, ты можешь рссчитывть н меня и Дл".

- Верно, Пэн. Мы, неземляне, должны держться вместе. Н этом корбле нс мловто нберется. Будет нужд - свистни. Пушистик и я с рдостью поможем, чем сможем.

Говоря это, Дл посдил Пушистик обртно н его обычное место - свое плечо. Щурясь н Пэн, Пушистик сполз по плечу Дл и скользнул ему в крмн.

- Уст-л? Ккой денек: новые друзья и все ткое...

"Д, устл я".

- До встречи, Пэн. Пок, коммндер.

Тигир выбрлся из комнты и исчез в коридоре.

Мне удлось знять Пэн компьютерным терминлом, но шли чсы, и он стновился все более беспокойным. Когд рздлся сигнл переговорного устройств, он едв не лез н стену он волнения. Я ответил н вызов, и дмирл Ствк попросил меня опять привести Пэн в лзрет. Не успел я пльцем шевельнуть, кк Пэн в комнте не стло.

- Адмирл, он исчез! - воскликнул я.

Из переговорного устройств донесся вздох.

- Я зню, куд он отпрвился. Он только что появился здесь, и тут кое-кто лотки с инструментми уронил. Думю, ему и Сипку есть о чем нм рсскзть.

- Кк себя чувствует коммндер Сипк?

- С ним все будет в порядке, кк только вулкнитские целители смогут его осмотреть. Мы сейчс туд и нпрвляемся. Мы пробудем тм достточно долго, чтобы вы успели при желнии повидть родителей.

- Блгодрю вс, дмирл. Ккие еще будут укзния? В тком случе я хотел бы вернуться в лборторию. Скжите Сипку, что, если пондобится помочь Пэну, пусть дст мне знть. Можете еще скзть, что Пэн уже нчл зводить друзей н ншем корбле, и у него неплохо получется. Он, должно быть, хорошо впишется в комнду.

- Спсибо, коммндер. Скжу ему при первой возможности. - Хоть я и не могл этого видеть, но знл: внутренне Ствк улыблся.

А перед моим мысленным взором сидели, обнявшись, Сипк и Пэн, держ меж собой ребенк. И пусть сейчс их окутывл печль, я знл, что скоро все опять будет хорошо.

5. ИСЦЕЛЕНИЕ

Прошло всего дв дня, но для Сипк они покзлись месяцем. Боли психического ожог еще предстояло утихнуть - н смом деле он, скорее, усилилсь. Теперь и крткое общение с Пэном причиняло стрдние, дже если телептически говорил один дркон. Сипк буквльно следовл рспоряжениям Ствк, сопротивляясь желнию говорить с нпрником без оглядки н чужие уши. Однко у Пэн иного пути не было. Когд Сипк не смог больше сдерживть мысленных криков боли и их стли слышть все телепты н корбле, Ствк зпретил Пэну говорить с нпрником. Сипк чувствовл, кк сокрушлся молодой бронзовый.

- Не волнуйся, Пэн, - тихонько утешл он сидевшего рядом несчстного дркон. - Вот попдем н Вулкн, и дел пойдут лучше.

Пэн коснулся клвитуры переносного речевого процессор, которым его снбдили ребят из нучной чсти.

- Когд мы стртуем?

- Кк только Ствк дст медикм добро и меня выпустят отсюд.

- А рзве ты не можешь з себя змолвить словечко? - нбирл Пэн. - Ты же нчмед. Крен всегд уговривл своих людей отпустить ее к себе в кюту.

Сипк улыбнулся и тут же скривился. Дже ткое движение вызывло боль.

- Только не сейчс, Пэн. Не мне решть. Крен не был тк плох, кк я сейчс, и, возможно, горздо более устойчив, чем я еще долго буду. - Он помссировл голову, в сотый рз стрясь отогнть боль. - Ствк говорит, что, кк только сюд прибудет особя медицинскя бригд с Вулкн, он передст меня им.

- Особя медицинскя бригд? - спросил Пэн, неловко стуч по клвитуре огромными когтями.

- Угу. Имея в виду необычность ншего положения, Ствк хочет, чтобы н всякий случй под рукой имелись знтоки своего дел. А н меня он не может положиться нстолько, чтобы послть н Вулкн н кком-нибудь трнспортном корбле в сопровождении медперсонл, не имеющего достточного опыт лечения вулкнитов. Н нше злосчстье, мы окзлись з полглктики от Вулкн, к тому же, от ншего корбля ждут помощи в системе Корбин. И теперь, вместо того, чтобы добирться до Вулкн н своем корбле, нм предстоит воспользовться кким-нибудь трнспортником.

- Я все слышл, коммндер.

Сипк дернулся в кровти и тотчс же пожлел об этом, когд его голов попытлсь рсстться с плечми, пронзення острой болью. Он-то считл, что они с Пэном одни.

- И ты прв. Я не могу положиться н твою смешнную физиологию и твою необычную связь с этим мленьким бронзовым дрконом. По всем првилм вм обоим полгется быть мертвыми. Я хочу, чтобы при тебе нходились знтоки, пок ты доберешься до вулкнитских целителей.

"Почему бы им не прилететь к нм?" - спросил Пэн.

- Потому, что нелогично посылть отряд целителей к одному больному, в то время кк н Вулкне их внимния требуют очень многие, - ответил Ствк. - Логичнее послть этого больного туд, где нходятся целители. К тому же Сипку будет полезн поездк н плнету, где он родился.

Пэн, припоминя все, чему нучился, живя н Вулкне с Крен, кивнул.

"Понимю. Кк рз этого мне бы..."

"Я зню", - отозвлся Сипк.

Несколько минут стоял тишин, потом Сипк осторожно спросил:

- Можно ли еще рз попытться устновить родительскую связь с Сулом?

Ствк неохотно покчл головой.

- Я больше этого делть не стну, Сипк. В первый рз это причинило тебе острую боль, и никоим обрзом не пошло н пользу твоему психическому ожогу. В смом деле, головные боли у тебя усилились с тех пор, кк я попытлся тебя легонько прощупть. Не желю причинить непопрвимый вред ни тебе, ни себе.

Сипк кивнул, соглшясь. Он и не ожидл, что Ствк скжет "д", но просто не мог не спросить еще рз. Сипк знл: окжись он сейчс н Вулкне, и другие, не зня всех подробностей, осудили бы его з то, что он тк долго не признвл сын. Со стороны выглядело бы тк, словно он предпочел не признвть ребенк своим, покуд ему не нвязли ответственности. Но збыть о боли, которую причинил ему первя попытк, он тоже не мог.

Сипк помнил, кк уснул н полу, держ в рукх Сул, Пэн кольцом обвил их обоих. Еще он смутно помнил, кк его по меньшей мере двжды мысленно коснулся Ствк. И больше - ничего.

Он проснулся от тихого попискивния приборов у себя нд головой в плте интенсивной терпии лзрет. В комнте было темно, но чувство времени подскзло, что сейчс - позднее утро, почти полдень, и он проспл четырндцть с половиной чсов. Голов словно собирлсь с минуты н минуту рсстться с туловищем, но боль приутихл, по крйней мере, до монотонного рев. В тело вселилось ккое-то стрнное оцепенение, и он не сомневлся, что подчиненные постоянно нкчивли его нркотикми.

Пошевелившись, чтобы встть, он зметил ккое-то движение в дльнем углу. Н него пристльно смотрели дв медленных водоворот глз.

"Тебе лучше?" - спросил Пэн.

Вопрос эхом проктился по рзуму Сипк.

- Осторожней, Пэн, осторожней, - скзл он. - Моя голов все еще не в порядке. - Сдясь, Сипк легонько зстонл. - Теперь я понимю, что имеют в виду люди, говоря "голов рсклывется". Если они тк себя чувствуют после хорошей выпивки, то я и пробовть не желю.

Все вокруг отвртительно зкружилось, и приборы нд ним нчли тревожно верещть.

Вбежл Флрр.

- Ложитесь немедленно! - скомндовл он, зпоздло добвив: - Сэр.

Сипк открыл было рот, пытясь возрзить, но Флрр подскочил к нему со словми:

- Прикз кпитн.

Сипк позволил уложить себя. Пострлся не обрщть внимния н пэново хихикнье, но не слишком преуспел. Сипк сердито глянул н мленького бронзового, и хихикнье превртилось в смый нстоящий смех.

- Ну, погоди, Пэн, - пробормотл он, зня, что дркон рсслышит. Доберусь я до тебя в один прекрсный день.

Флрр устроил его поудобнее, тревожные трели ппртуры утихли, и сестр вышл в соседнюю комнту. Не прошло и двух минут, однко, кк он вернулсь с инъектором в руке.

- Что это? - зподозрил нелдное Сипк.

- Это поможет вм отдохнуть, - уклончиво ответил Флрр.

- Э, нет, - откликнулся Сипк. - Невжно, что тм, я этого не хочу. Вы меня и тк уже, сдется мне, по уши нкчли всякой отрвой без моего ведом. Я только что достточно высплся. И ИМЕЮ прво откзться.

Флрр остновилсь.

- Вы тк не сделете.

- Сделю. Мое состояние не угрожет ни моей, ни чьей-либо другой жизни. Боль, которую я испытывю, переносим. Я достточно высплся. Введите мне лекрство, не сообщя, что именно, и я добьюсь, чтобы вс нкзли.

- Вы тк не сделете, - повторил Флрр.

Сипк поднял бровь.

- Попробуем?

Он вздохнул, но отложил инъектор.

- Похоже, вы это сделете. Лдно. Вш взял. - Он подбоченилсь. - Н этот рз.

Сипк знл, когд можно ндвить, когд не стоит. Несколько минут они смотрели друг н друг, потом он спросил:

- Где Сул?

- Спит в детской.

- Можно мне н него взглянуть? - спросил Сипк. И, зметив, сердитый взгляд Флрры, добвил: - Очень вс прошу.

Флрр сердилсь еще ровно одно мгновение, потом покчл головой и зсмеялсь.

- По-моему, вред не будет. Хорошо.

Он еще рз повернулсь и вышл из комнты.

Вскоре Сул окзлся в рукх у Сипк. Ребенок булькл и ворковл что-то, рзмхивя пухлыми ручонкми. Кк зчровнный глядя н сын, Сипк положил его себе н колени и рспеленл донг. Пок отец ощупывл мленькое тельце, пересчитывя пльчики н ногх и рукх, дитя зтихло, и Сипк нчл смутно улвливть его неясные мысли.

Повернувшись к Пэну, он спросил:

- Ты чувствуешь что-нибудь? Ккую-то попытку обртиться ко мне?

Врщение глз Пэн н минуту змедлилось, пок дркон сосредоточенно прислушивлся. Потом Пэн ответил:

"Чувствую, что он понимет, кто ты, и не боится тебя. Остльные его мысли слишком... мимолетны".

Сипк кивнул. Кк он уяснил, мысли детей-вулкнитов могут сносно понимть только их родители. Пэн не смог бы понять, о чем думет Сул. Сипк положил пльцы н личико ребенк в точки "телептии прикосновения", не собирясь пытться выполнить мысленное слияние, желя лишь посмотреть, не сможет ли он тким обрзом уловить мысли мльчик. Только он нчл было сосредотчивться, кк в комнту вошл ндзиртельниц Флрр и оборвл его.

- Д кк вы смеете, сэр! Адмирл Ствк строго-нстрого прикзл мне не позволять вм применять никких вулкнитских штучек в его отсутствие.

Сипк отдернул руку от лиц Сул, стрясь при этом не поморщиться.

- Я и не собирлся нчинть слияние! - возрзил он. - Я чувствовл его мысли и хотел поглядеть, не смогу ли я их получше "рсслышть".

Флрр посмотрел н него с подозрением и нисколько не смягчившись.

- Хм. Вы это дмирлу Ствку скжите. Я его немедленно вызывю. Повернувшись к переговорному устройству, он добвил: - И зпеленйте ребенк, по крйней мере. Знете, мленькие мльчики неплохо целятся.

Сипк не имел ни млейшего предствления о том, что имел в виду Флрр. Пэн, поняв, что смущет Сипк, передл ему мысленную кртинку. Вулкнит потемнел, но поспешно зпеленл Сул, пок тот не решил опорожнить мочевой пузырь. Тем не менее, когд Флрр повернулсь к ним лицом, он успел овлдеть собой.

- Ствк скоро будет. Он кк рз сейчс стрется оргнизовть доствку вс с Пэном н Вулкн.

- Вулкн? - переспросил Сипк.

- Ну, не думете же вы, что мы будет лечить вш психический ожог прямо тут? - Ответил вопросом н вопрос Флрр. - У нс нет ни подходящих лекрств, ни других возможностей, ни соответствующих специлистов. Говорил же Ствк, что ему не приходилось видеть тких тяжелых ожогов, ккой перенесли вы, - скзл Флрр, добвив про себя: "И выжили".

Сипк пожл плечми. Он понимл, что ему здорово достлось - в этом не двл усомниться головня боль - но до сего времени не осознвл, что его ожог нстолько, по мнению Флрры, тяжел. Он все еще рзмышлял нд этим, когд вошел дмирл Ствк.

- Вижу, решили проснуться, - приветствовл его Ствк.

- Д, сэр.

- И, если скзнное мне Флррой - првд, уже ведете себя, кк истинный врч, которому случилось стть пциентом, - добвил Ствк, подмигивя Сипку тк, чтобы сестр не видел.

Сипк свирепо глянул н свою глвную сестру.

- Нет, сэр. Просто спть ндоело. Сэр.

Ствк кивнул. Потом посерьезнел.

- А еще он говорит, что зстл вс, когд вы пытлись выполнить, кк он полгет, слияние. Он прв?

- Нет, сэр.

- Что - "Нет, сэр"? - не удовлетворился столь кртким ответом Ствк.

- Нет, сэр. Я не пытлся выполнить слияние. Д, сэр, он зстл меня в положении, необходимом для слияния. - Он поднял н своего нчльник глз, полные безмолвной мольбы. - Я, кк мне покзлось, чувствовл мысли Сул. Только что потеряв мть, он нуждется в поддержке, которую я мог бы ему дть. А я не могу. - Сипк перевел взгляд н лежвшего у него н коленях ребенк и провел пльцем по лицу млыш. - Я использовл то положение, чтобы собрть воедино его мысли и сосредоточиться смому. Глядя н Ствк, он зкончил: - Я не собирлся выполнять слияние!

Ствк внял мольбе, жестом отпустив Флрру. Кивнув, Флрр выскользнул з дверь. Впрочем, Сипк знл, что уйдет он не дльше мониторов в соседней комнте.

Он обмяк.

- Не зню, сэр, просто не зню. Я ощущю в Суле нечто, говорящее: он мой сын, но чего-то не хвтет. Чего-то, необходимого нм с ним сейчс же.

- У тебя не было времени горевть об утрте, - выскзлся Ствк. Недостет твоей связи с погибшей женой.

Сипк покчл головой.

- Это я пок чувствую, кк открытую рну. Тут что-то другое. Совсем другое. - Теперь он вслух просил Ствк. - Очень хочу попытться устновить родительскую связь.

- Нет! - вскипел Ствк. - Слишком опсно. Для меня, для ребенк и двжды - для тебя! Ты уже дв рз чуть не умер. Третий рз я рисковть не стну. Мы можем не вытщить тебя.

Лицо Сипк омрчил мук.

- Но ребенк нужно признть.

- Не с риском для трех жизней... четырех - если считть и мою. Если ты умрешь, умрет и Пэн. Сул осиротеет, и, скорее всего, получит рубец н всю жизнь. Помоги я тебе - ты и меня с собой утянешь, - Ствк озбоченно примолк. - А я еще помирть не собирюсь.

Сипк опять склонился нд Сулом. Провел пльцем по мленькому остроконечному ушку. Собрвшись с духом, спросил:

- Если не родительскя, то, может, обычня связь? Я не прошу много.

Ствк стоял, глядя поверх головы Сипк. Взволновнный нчмед только что побывл у черт н рогх и чудом вернулся. Он потерял жену и почти рсстлся с собственной жизнью. Ствк чувствовл, сколь глубокое отчяние охвтило Сипк, и знл, что молодой полувулкнит стрется сделть "кк положено", тк уже никогд не будет. Вопреки собственному - нилучшему из возможных, не сомневлся кпитн - решению, Ствк скзл:

- Обычня связь. Пок твой мозг не выздоровеет достточно для родительской связи, годится и обычня.

Когд Сипк поднял вспыхнувшие ндежной глз, Ствк добвил:

- Но, если я только почувствую, что может возникнуть ккое-то зтруднение, мы прервемся.

Ндежд погсл, уступив место решимости пополм с сомнением.

- Я только прошу, чтобы вы попытлись, - скзл Сипк.

Вместо ответ Ствк исследовл покзния приборов нд кровтью Сипк. Нйдя - или не нйдя - то, что искл, он кивнул.

- Во время устновления связи мне нужно будет проникнуть в твой мозг, кк и в его. Ты сможешь вынести мое присутствие? Особенно после случившегося?

Сипк подумл немного и кивнул.

- Я устновлю связь с тобой, потом с Сулом, - объяснил Ствк. Тким обрзом, если я, рботя с тобой, встречусь с ккими-то трудностями, его это не коснется.

Сипк опять кивнул и лег; Сул по-прежнему лежл у него н коленях.

Ствк рсположил свою првую руку н лице Сипк тк, кк требовлось для слияния. Устновив связь, он выпустил в мозг Сипк "щупы", и стл искть, кк легче обойти поврежденные облсти. Кк он ни был, однко, внимтелен, осторожности ему не хвтило. Или, возможно, думл Ствк впоследствии, когд у него появилось время думть, в том состоянии, в котором тогд нходился Сипк, способ нлдить дже простую связь, избежв порзившей тогд молодого вдовц боли, просто не существовло. Один из щупов здел ккое-то из соединений между рзумми Сипк и жены, рзорвнных смертью Крен. Ствк "отдернулся" достточно быстро, чтобы предотвртить "рикошет" и новый психический ожог, но недостточно быстро, чтобы уберечь Сипк от новых стрдний.

Сипк, обычно весьм устойчивый к боли, д к тому же способный, кк все вулкниты, ее подвлять, испустил полный муки гортнный крик. Когд его спин выгнулсь в похожей н припдок судороге, Пэн подхвтил Сул, не дв ребенку упсть. Все тело Сипк сжл еще одн судорог. Потом глз его зктились, и он потерял сознние.

И снов его рзбудил укол и ощущение вливвшегося в кровь лекрств. Не обрщя внимния н озбоченные лиц вокруг, он послл Пэну быстрый зпрос о Суле. Когд дркон уверил его, что с ребенком все в порядке, он повернулся нбок и свернулся клчиком. Ощутил, кк потянулсь к нему чья-то рук - чья именно, он не рзобрл - и змерл, не дотронувшись до него.

- Все покзтели - нормльные... Я хочу скзть, нормльные для него. Сейчс ему должно быть лучше. Я только дл ему болеутоляющего и успокивющего, - зговорил Флрр. Потом обртилсь к нему: - Кк вы себя чувствуете, сэр?

- Тк, что хочу остться один, - угрюмо отозвлся Сипк. - Что именно вы мне ввели?

Флрр змешклсь, потом ответил:

- Сто пятьдесят миллигрммов нембутл и пятндцть - морфин. Ну, и витмины. Требуется что-то еще?

Он помотл головой. Флрр вктил ему лошдиную дозу, и скоро он уснет.

- Только одиночество. Уходите.

Несколько минут стоявшие вокруг не двиглись. Потом шевельнулся Ствк.

- Приглядывйте з ним, - рспорядился он достточно громко, чтобы исключить сомнения: никуд Сипк не денется, рсслышит. - Если стнет делть или говорить что-либо необычное, немедленно вызывйте меня.

- Д, сэр.

Флрр повернулсь и вслед з Ствком вышл из комнты, н ходу приглушив свет. Зтем позвл:

- Пэн?

- Он остется.

- Кк пожелете. Но Сул возврщется в детскую.

Он взял мльчик у Пэн и оствил их. Дверь с тихим шипением зкрылсь.

"Сипк? - тревожно спросил дркон. - Кк ты тм? Я ощутил твою боль. Я испуглся".

Теперь, оствшись в одиночестве, Сипк дл волю едв сдерживемым чувствм. Он пострлся еще теснее сжться в комок, его тело между тем сотрясли рыдния. Пэн беспокойно тихонько зворковл и придвинулся кк мог ближе к кровти.

"Сипк?"

Икя в промежуткх между рыдниями, Сипк пытлся говорить.

- Я не могу устновить дже простую связь с моим сыном. Я зню о нем лишь день, уже стл никудышным отцом.

Пэн зпел успокивюще.

"Не твоя в том вин, Сипк. Ты рнен. Ты пытешься сделть чересчур много и чересчур быстро. Со временем все обрзуется. Дже Крен не смогл бы просить большего или сделть больше. Дже с ее особой одренностью".

- Со временем? - горько спросил Сипк. - Времени нет. Крен погибл, я тк повредился умом, что не могу кк следует видеть, не то что думть, теперь дже не могу признть собственного сын. - Из его глз полились слезы, и он не удерживл их.

"Но я здесь, Сипк, и рзделяю твою боль. Ты теперь мой здушевник, я - твой. Мы с тобой никогд не рсстнемся, - Пэн вытянул переднюю лпу и слегк коснулся лб Сипк когтистым пльцем. - Мы горюем вместе, ты и я, о ншей подруге, рньше нс ушедшей в Промежуток. И мы одолеем эту беду".

Сипк почувствовл, кк успокивющее помимо воли рсслбляет его, и тело, которое он сжл в комок, рспрямляется. Неуверенно, через боль, он послл Пэну:

"Хочу, чтобы мы могли взять Сул и уйти туд, где нет боли".

"Мы можем, ты же знешь", - донесся ответ.

- Нужно остться, - прошептл Сипк. - Не годится убегть от рботы.

И он соскользнул в нркотический сон.

Стряхивя дремоту и возврщясь к яви, Сипк открыл глз. Н него учстливо смотрел Ствк.

- Ты, кжется, в последнее время чще стл "грезить няву". Это н тебя не похоже, - скзл дмирл.

Сипк вздохнул.

- Больше делть нечего. Я приковн к этой вот больничной койке. Из-з головных болей вы зпретили мне рботть и дже читть. Чем тут еще знимться?

- Грезить, - с улыбкой отозвлся Ствк. - Пок не прибыл медицинский трнспорт.

- Долго еще? - спросил Сипк.

- Дв с половиной дня, - ответил Ствк.

Сипку пришл в голову одн мысль.

- А целители н Вулкне знют, что со мной случилось? - спросил он.

- Их уведомили в тот же день. Тогд это сделли, чтобы спросить совет и убедиться в првильности тктики нших медиков. Они тм тоже ждут этого смого трнспорт. А что?

- Простое любопытство, - уклончиво скзл Сипк.

Когд Сипк умолк, не деля попыток возобновить беседу, Ствк зсобирлся уходить.

- Если вм ндо поговорить...

Сипк кивнул. Когд з кпитном зкрылсь дверь, он жестом подозвл Пэн. Отключив динмик и оствив лишь экрн синтезтор речи, Сипк нбрл н клвитуре: "Ты помнишь то место, где мы с Крен зключили брк по вулкнитскому обычю?" Пэн кивнул. "Сможешь перепрвить нс туд - меня и Сул?" Пэн снов кивнул. "Дже н тком рсстоянии?"

"Вм нужно будет одеться потеплее, - зстучл в ответ Пэн. - Мы долго пробудем в Промежутке".

"Это - не проблем. Вот что я хочу сделть". - Сипк нчл увлеченно печтть н пэновом приборчике.

Скоро Флрр зподозрил нелдное. Когд Пэн исчез, Сипк попросил принести Сул, ее подозрения только усилились. Но он не могл откзть Сипку в свиднии с сыном, не дв тем смым понять, что нсторожилсь. Поэтому Флрр сделл, кк он просил. Потом вызвл Ствк и рсскзл об увиденном.

Когд Ствк сумел добрться до лзрет, было уже поздно. Он вбежл кк рз вовремя, чтобы увидеть, кк Сипк взобрлся в седло н спине у Пэн с Сулом в рукх, пристегнулся и исчез в Промежутке. Адмирл зметил, однко, что речевой процессор Пэн они оствили.

Ствк смерчем влетел в комнту, кипя от злости:

- Почему никто не подумл, что ткое может случиться?!?!

- Потому что никому рньше не приходилось иметь дел с бронзовым дрконом, сэр, - ответил Флрр.

Ствк поднял речевой процессор, явно собирясь грохнуть его о стену. Флрр схвтил прибор, прежде чем дмирл успел что-либо сделть.

- Может быть, он оствил зписку, сэр, - объяснил он.

И действительно, зписк ншлсь. "Домой, н Вулкн, посредством быстрейшего вид трнспорт. Не мог дольше спрвляться с ожиднием и болью. Ждите почты." И подпись: "Сипк".

Ствк шипел от ярости еще несколько минут, потом слегк ухмыльнулся.

- Я должен был подумть, что он змышляет что-то, еще когд Сипк спросил нсчет трнспорт. Он ведь и не возмущлся нисколько. А до этого уже выржл крйнее нетерпение. Что ж, остется только вствить ему пропеллер з эткий фокус, когд вернется. - Он повернулся к переговорному устройству и нжл клвишу: - Быстренько Вулкн мне. - Потом, ожидя соединения, зметил Флрре: - Ндо бы дть им знть о его прибытии н плнету и о необходимости з ним присмотреть. Зня Сипк, нетрудно предположить, что он может попытться скрыться н несколько дней и зняться смолечением. А для этого он слишком болен.

Ответившие Ствку с Вулкн-центрльного уверили, что и целителей, и влсти известят, и нчнутся поиски бронзового дркон и вулкнит с ребенком. Зсим дмирл покинул лзрет, бормоч себе под нос:

- Теперь я сделл все, что мог. Ндеюсь, Сипк ведет, что творит.

После долгого холод Промежутк вынырнуть в сухой жр Вулкн покзлось спсением. Сипк скорее упл, нежели сошел со спины Пэн, д тк и сел н землю, впрочем, предврительно убедившись, что с Сулом ничего не случилось. Передохнув немного, он собрлся с силми и снов встл, цепляясь з ремни пэновой упряжи. После этого он передл Сул Пэну, который стл бюкть теперь уже кричщее дитя в передних лпх. Потом Сипк покзл дркону н дом, стоявший в отдлении.

Он уже был н полпути к своей цели, когд дверь дом рспхнулсь, и ему нвстречу выбежли двое. Когд они окзлись рядом, Сипк скзл:

- Посол Срек, леди Амнд. Извините, что вот тк вторгюсь в вше уединение, но...

Зкружилсь голов, перехвтило дыхние от боли и последствий долгого пребывния в Промежутке. Поштнувшись, он толкнул Пэн тк, что дркон едв не потерял рвновесие, Сул опять зплкл.

Обеспокоення Амнд метнулсь к брту и подхвтил его, не дв упсть. Осторожно усживя его н землю, он позвл:

- Сипк?

- Д, мэм, - Сипк изо всех сил стрлся утихомирить неистовое головокружение.

Срек посмотрел н молодого вулкнит, потом н дркон с ребенком. Видя изборожденное стрднием и усилием сдержть его лицо Сипк, он спросил:

- Что случилось? И где Крен? Если ты и Пэн здесь, - особенно Пэн - то и он должн быть здесь.

Борясь с беспмятством, Сипк откликнулся волной слов, словно желя все выскзть, пок не случилось чего-то еще. Едв переводя дыхние, он скзл:

- Крен убили. Ствк вытщил меня и Пэн с того свет. Пэн добрлся до меня с ншим сыном, Сулом. Узнв о гибели Крен, я получил тяжелый психический ожог. - Боль, душевня и телесня, стл быстро одолевть его. Сознние стремительно ускользло. - Меня ждут целители... - Он не договорил.

Из збытья Сипк вырвл шлепок. Он услышл, кк кто-то нд ним скзл:

- Еще, - и повторил: - Еще.

Шлепки повторились двжды, прежде чем Сипк поднял слбую руку и скзл:

- Довольно. Я не сплю.

Его глзм открылсь полутемное помещение.

- Где я? - спросил он, едв ворочя языком.

- В доме Срек, - отозвлся мягкий женский голос. - Оствйся здесь, сколько нужно, мы будем только рды, кк были рды Крен дв год нзд.

Уголком глз он увидел Амнду.

- Долго я уже здесь? - спросил он.

- Пять дней, - ответил стоявший рядом с ним н коленях, очевидно целитель.

- Пять дней!?! - придушенно вымолвил ошеломленный Сипк. - Почему я тк долго оствлся без сознния? У меня же не было серьезных рн.

- Тяжелый психический ожог, подобный полученному тобой - повод для серьезного беспокойств, - отозвлся целитель. - Меня зовут Силн. Мы вызвли лечебный трнс, потом вводили особые препрты, способствующие зживлению порженных проводящих путей мозг. Поскольку ты - не чистокровный вулкнит и лекрств могли подействовть необычно, мы хотели удостовериться в их эффективности, не прерывя трнс.

- И? - спросил Сипк.

- Дльнейшие исследовния позволят узнть нверняк, но можем грнтировть выздоровление н девяносто процентов, если не больше.

- Кк скоро вы сможете узнть нверняк? - спросил Сипк.

- Ох уж это нетерпение молодости, - скзл Силн, но в его голосе сквозил доброт. - Снчл тебе следует восстновить душевные силы. Потом обследуем тебя и, при необходимости, кое чему зново выучим. - Он н миг умолк. - Кк и твоего друг-дркон.

- Что с Пэном?

Ответил Амнд:

- С тех пор, кк мы убедили его, что ты пребывешь в глубоком врчующем сне и мы рзбудим тебя, когд придет время, он чувствует себя прекрсно. Он припомнил кое-что из того, чему они с Крен нучились, когд были здесь рньше, и это пошло н пользу, - Амнд зсмеялсь. - Скзть по првде, он ншел то смое место, которое облюбовл в прошлый рз, и уже соорудил большое гнездо в теплом песке у здних ворот.

- А Сул? - Кулки Сипк сжлись под одеялом. Если он пробыл без сознния пять дней, то теперь окружющие уже должны догдться, что родительской связи нет.

- Он сейчс с няней, - пояснил Амнд.

Сипк кивнул, но не мог зствить себя посмотреть ей в глз. Он зметил его беспокойство и поднял глз выше. Срек, до того хрнивший молчние, зявил о своем присутствии.

- Его рождение зрегистрировли ндлежщие влсти. Было объявлено, что он - твой сын. Крен позботилсь об этом, когд родился Сул.

Срек подошел к постели и кивком отослл целителя вместе с Амндой.

Несколько минут стоял тишин. Хотя Срек и рсположился прямо перед ним, Сипк был не в состоянии встретиться взглядом со своим дльним родственником. Нконец Срек зговорил:

- Ствк немного рсскзл нм о тебе.

Сипк вздрогнул и кивнул, но от Срек не укрылось облегчение, которое стрлся не выдть Сипк, и то, что лежвшее н постели тело чуть рсслбилось. Срек продолжил:

- Ты много говорил, пок мы пытлись ввести тебя в трнс. Твой мозг сопротивлялся нм н кждом шгу.

Сипк снов нпрягся.

- Что я скзл?

- В основном ты говорил о Суле и о том, что не смог устновить родительскую связь. Остльное кслось рны, которую ты получил из-з рзрыв связи с женой, и того, что ндо сделть, чтобы сохрнить жизнь вм с Пэном. - Срек примолк. - Могу скзть, что все это зтронуло тебя глубже, чем ты признл. Связь, существоввшя между тобой и Крен, ниболее глубокя и сильня из всех, ккие мне когд-либо доводилось видеть. Причиной тому - способности Крен.

Сипк не ответил. Он попытлся повернуться спиной к Среку, но обнружил, что слишком слб дже для ткой млости. Пришлось лишь отвернуться. Горькя слез помимо воли прочертил тоненькую дорожку по его лицу.

Срек искренне сочувствовл стрдниям молодого вулкнит, лежвшего перед ним н кровти.

- Сипк, родительскя связь не нстолько необходим, кк ты, кжется, веришь. И ее отсутствие ни в коей мере не нрушет твоего отцовств. Кк и мтеринств. Крен тоже не срзу устновил родительскую связь с Сулом.

- Но я должен был знть о своем сыне. Я должен был почувствовть нечто, исходившее от Крен... хотя бы родовые муки, - едв слышно плкл Сипк.

- Нсколько я зню женщин и дрконов, зодно силу рзум Крен, они могли скрыть от тебя все, что хотели. Не твоя вин, что Крен предпочл утить от тебя рождение сын - невжно, по кким причинм - и что несчстье оборвло ее жизнь. Если бы не эт тргедия, он известил бы тебя о Суле, и все пошло бы своим чередом.

- Но я же знл, должен был знть, что Пон Фрр не зкнчивется, - по крйней мере, когд об здоровы - если не нступет беременность. Мне следовло бы зподозрить что-то, когд все зкончилось тк быстро, - с мукой в голосе откликнулся Сипк.

- Теперь делть нечего, - мягко ответил Срек. - Что прошло, то прошло. Сейчс никто этого не в состоянии изменить. Лучшее, что ты можешь сделть - принять все кк есть и жить дльше. Целители не позволят тебе вернуться н корбль, пок ты не готов к этому.

Сипк вздохнул, но повернул голову, чтобы посмотреть н Срек.

- Уйдет когд-нибудь эт боль? - спросил он.

Понимя, что Сипк имел в виду боль утрты, не физическое стрдние, Срек скзл:

- Нет, но переносимой стнет. Дй срок.

Сипк кивнул. Прежде чем он зговорил вновь, в комнту вернулся целитель.

- Сейчс тебе ндо отдохнуть. То, что тебе довелось испытть, истощило тебя более, чем ты думешь.

Взмхом руки он попросил Срек выйти. Сипк, только теперь понимя, нсколько, окзывется, устл, зкрыл глз. Перед тем, кк зснуть более естественным сном, Сипк услышл слов целителя, обрщенные к его хозяевм:

- Звтр утром он сможет вствть, но никких чрезмерных усилий.

- Если он хоть в чем-то похож н Спок...

Больше он ничего не слышл: сон взял нд ним верх.

Теперь, однко, когд он более не нходился в лечебном трнсе, его тревожили сновидения. Не нстолько, чтобы полностью рзбудить, но достточно, чтобы зствить метться и ворочться в постели, постнывя, точно от боли. Через некоторое время Срек зшел посмотреть, не проснулся ли Сипк. Увидел он молодого полувулкнит зпутвшимся в нсквозь мокрых от пот простынях. Срек коснулся чуткой рукой чел Сипк, устнвливя неглубокое слияние и посыля волну успокоения. Когд молодой вулкнит утих, Срек рзомкнул слияние и удостоверился, что Сипк будет спть. Потом он вышел из комнты.

Амнд встретил Срек в коридоре и вопросительно посмотрел н муж. Тот зявил:

- Сипк сейчс встревожен. Он во влсти вины з многое, смое млое из которого - родительскя связь. И он чувствует себя в высшей степени виновтым з то, что не сумел зщитить Крен от того нпдения, которое унесло ее жизнь. Ему кжется, что он должен был употребить больше усилий, добивясь совместного с нею прохождения службы.

- Он сможет избвиться от этого чувств вины? - спросил он.

- Когд к нему вернутся силы, он сможет шире взглянуть н многое. Но н него обрушилось тк много з столь короткий срок. Ему нужно время, чтобы сжиться со всем этим без нжим со стороны. Целитель Силн проследит з этим. - Срек оглянулся н комнту, из которой только что вышел. - А Сипк излечится см.

Через несколько дней Сипку дозволялось уже бывть ж в смом пэновом "гнезде" з сдом. Но дже это рзрешение ему дли, взяв с него обещние через Пэн немедленно сообщть Амнде в случе любых осложнений. Целитель ежедневно трудился нд ним, помогя вернуть душевные силы, но Сипку по-прежнему мло что позволяли. Кроме того, приходилось все тк же принимть лекрств против психического ожог. По крйней мере, со времени пробуждения от лечебного сн его более не мучили головные боли, и телептическое общение с Пэном перестло причинять стрдния.

Он сорвл с себя тунику и вздохнул с облегчением.

- Нконец-то! Никто не стоит ндо мной и не пытется кормить н убой.

"Но ты же еще - кож д кости. Ндо побольше мяс н твои мослы, поддрзнил бронзовый дркон. - Когд тебе рзрешт вернуться н твой корбль? - уже серьезно спросил Пэн, но глз его счстливо переливлись, потому что Сипку после столь томительного ожидния все-тки позволили нвестить друг. Дом у Срек дркон никк не мог уместиться. - И что будет со мной и Сулом?"

"Кк только меня обследуют и выяснится, нсколько велик причиненный ущерб, они сообщт. Пок скзли, что я нхожусь в бессрочном отпуске по болезни и моего возврщения ждут не рньше полного выздоровления. - Сипк привлился к своему бронзовому товрищу и ткнул его в бок. - Ты, дружище, кк и Сул, возвртитесь вместе со мной. Приняв во внимние сложившееся положение, Звездный флот без промедления перевел тебя с "Эксклибур" н "Зрю Вулкн". Однко, поскольку в Акдемии ты проучился недолго и сменил место службы в рзгр обязтельной для кдетов стжировки, н "Зре" тебе придется ккое-то время прослужить в кчестве грдемрин. Возможно, месяц три или около того. Потом тебе присвоят очередное звние".

От рдости глз Пэн зкружились голубизной.

"Пок я с тобой, не имею ничего против того, чтобы оствться грдемрином. Не знешь, куд меня нпрвят?"

"Нет, но, думю, тебе нйдется место в службе безопсности. Тм ты, нверное, окжешься полезней всего!"

Сипк скользнул вдоль пэнов бок и опустился н теплый песок. Несколько минут они сидели молч.

Потом Пэн осторожно спросил:

"А кк ты себя чувствуешь? Нет, првд? Когд мы прибыли сюд, ты тк терзлся - обо мне, Суле и Крен".

"Мне стло лучше во всех отношениях. Целитель Силн объяснил: мои чувств естественны, особенно если учесть, через что мне пришлось пройти. Я всегд принимл тебя. Было нетрудно мысленно "поглотить" тебя в отсутствие Крен: он игрл роль посредник".

Он змолк. Пэн спросил:

"А Сул?"

"Я теперь его "слышу", - отозвлся Сипк. - Кк только целитель признет меня здоровым, Срек поможет устновить связь с сыном. Он пояснил, что никто не осуждет меня з отсутствие родительской связи. По првде говоря, они поняли горздо больше, чем я предполгл".

Пэн кивнул.

"Думю, я тоже понимю".

Довольный, он поудобней улегся в песке. Сипк уютно устроился между передних лп Пэн. Скоро об здремли под теплым солнышком.

Только через три дня целитель Силн провозглсил стопроцентное психическое и физическое выздоровление Сипк, но прошло еще дв дня, прежде чем Срек всерьез воспринял сму мысль о попытке устновления родительской связи. Сипк невольно вздрогнул, когд Срек коснулся его лиц, и не рсслблялся, пок тот не вошел в устойчивое слияние. Потом он почувствовл, кк его стрший соотечественник привнес в слияние и Сул.

Сипк не испытывл ничего более чудесного с тех смых пор, кк впервые устновил связь с Крен. Сипк мог глубоко проникнуть в душу Сул и знл, что Сул - н смом деле его сын. Он впервые увидел вселенную глзми ребенк, и понял, что отныне и нвек все стнет совсем иным, прежнее никогд не вернется.

Он ощутил присутствие Пэн крем слившегося с другими сознния, и, спросив рзрешения у Срек, приглсил дркон присоединиться. И впервые глубоко зглянул и в душу Пэн. Проникновение не было односторонним. Пэну тоже открылись души Сипк и Сул; он понял, почему Сипк поступл именно тк, не инче. Связь между Пэном и Сипком стл еще теснее, превртившись в точное подобие той, которя возникет при Зпечтлении, хоть Сипк и не присутствовл при появлении Пэн н свет.

Срек сплел из "волокон" этой связи змысловтую путину. От отц к сыну, и от сын к отцу. От дркон к нпрнику и обртно. Он боялся связывть ребенк и дркон; но вместо этого оствил между ними тоненькое волоконце, чтобы, если тому суждено было случиться, оно росло и укреплялось. Когд создние связей звершилось, Срек вышел из слияния, оствив объединенных вновь созднными узми открывть смих себя и свой новый мир. Трое, особенно двое стрших, упивлсь этими неизведнными переживниями. Потом Срек неохотно рзъединил их, зня, что они смогут при необходимости в любое время возобновить связь.

Спустя три недели после того, кк Сипк столь внезпно покинул лзрет, он вновь появился в нгре челноков, н этот рз зрнее уведомив о своем прибытии. З его спиной в особом рюкзчке уместился Сул. Хотя Сипк и ждли, никто не приветствовл его возврщения домой. "Зря Вулкн" по прикзу комндовния спешил н помощь "Крсону", боровшемуся с кинджи теми смыми кинджи, которые погубили жену Сипк. Вся комнд готовилсь к искоренению кинджи из этой вселенной и ни у кого не ншлось времени приветствовть вернувшегося н борт нчмед, сбившегося с дороги, пусть и нендолго.

Н этот рз Сипк был готов. Он мог упрвлять своими чувствми, был в мире с собой, Сулом и Пэном. Для полного рубцевния рзорвнной связи потребуется еще много времени, и не скоро он сможет опрвиться от удр, ннесенного смертью жены, но теперь он рсполгл необходимой поддержкой. И друзья с "Зри" тоже ему помогут.

Сипк снов окзлся дом, среди того, чему приндлежл, и с ним был его семья. Ккое-то время придется туго; Сипк уже предупредили, что Ствк сжует его целиком. Но он зслужил и ожидл этого, ибо не подчинился прикзу. Он понимл, что Ствк доведет дело до конц, невзиря н необычйные обстоятельств. Но здесь - его дом, и только это имело знчение.

* ЧАСТЬ ТРЕТЬЯ. ПЕРЕРЫВ *

1. ИМПРОВИЗИРОВАННАЯ СЕМЬЯ

Новоиспеченный млдший лейтеннт Аппукт Чехов потянулся и зворочлся. Еще с зкрытыми глзми он почувствовл, что вокруг него что-то изменилось. Окружющее прострнство кзлось более... открытым... чем его обычня кют. Кровть был удобной - совсем не кк в лзрете. Пок он пытлся вспомнить, что же случилось вчер вечером, чья-то липкя рук легл н его нос.

- У-У-у! - недовольно и громко возглсил он, одновременно вытрщивя глз и резко сдясь в постели.

- Сул! - послышлось в ответ. Широко шгя, вошел Сипк и подхвтил восемндцтимесячного остроухого ковыляку.

- Говорил же тебе не приствть к мичмну. - Потом, моргнув, улыбнулся Аппукте. - Эх. Извини. К лейтеннту.

Пок Аппукт облдело смотрел н нчмед-вулкнит (хоть он и знл, что Сипк - нполовину вулкнит, нполовину человек, и более чем способен выржть чувств, его всегд приводило в оцепенение, если тот проделывл ткое у него н глзх), Сул хихикнул и, дотянувшись, ляпнул теперь уже отц по лицу своей липкой рукой. Аппукт рсслышл приглушенное кудхтнье дркон. Обернувшись, он увидел Пэн, лежщего, обернувшись хвостом, в чем-то очень похожем н громдную чшу с песком. Сумев вернуть н свое место нижнюю челюсть, он спросил, глядя н Сипк:

- Сор, сто я здесь делю? Посему я не в своей кровти?

- Ты зснул вчер вечером н обзорной плубе. Пэн решил, что не сможет доствить тебя в твою кюту. К тому же, он чувствовл, что ты измучен... и не хотел тебя будить. Вот мы и решили перенести тебя сюд.

Сипк посдил Сул обртно в его высокое кресло.

Аппукт сбросил ноги с постели и сел. Он зметил, что все еще одет в уствное белье, но это его не слишком зботило. По крйней мере, здесь.

- Спсибо, сор. Вы осень предупредительны. - Он потянулся з формой, висевшей в изножье кровти. - Сейсс иду.

Хоть он ткого и не скзл, но чувствовл, что и тк уже достточно времени нвязывл свое общество доктору и его семье.

"Нет, Пук. Оствйся. Ты сегодня не дежуришь. Пожлуйст".

Пук изучюще посмотрел н молодого дркон.

"Зсем?"

"А чем бы ты хотел сегодня зняться? Ты что-то нмечл?" - уклончиво осведомился Пэн.

"Восе-то нет, но..."

"Тогд оствйся. Не понрвится - уйдешь".

В последней слбой и обреченной попытке возрзить Пук скзл:

"А кк же одежд? У меня тут только форм".

Глз Пэн зкружились вихрем от сдерживемого веселья.

"Сипк уже об этом позботился. Утром он сходил к тебе в кюту и взял у сосед твою нбедренную повязку и гмши. Вон они, н кресле".

Пук посмотрел - и првд, одежд лежл тм. Чувствуя н себе взгляд Сипк, он спросил:

- А это нисего, сор? Сто я остнусь?

Сипк улыбнулся.

- Я бы не позволил Пэну спршивть тебя, если бы уже не дл соглсия. Он прв: чем бы ты сегодня знялся? Сидел бы в кюте, уствившись в стену? И еще, Аппукт, пожлуйст, зови меня Сипк. От этих "сэр" я з день устю. Когд я свободен, приятно слышть имя вместо "сэр".

Удивляясь, кк это Сипк прочитл его мысли - он пок никого н корбле достточно хорошо не знл, и почти все свободное время сидел у себя в кюте и учился - он ответил:

- Д, С...Сипк. - Потом, потянувшись з нбедренной повязкой, спросил: - Где здесь душ? Если я собирюсь остться, ндо прилично выглядеть.

Сипк покзл.

- З гнездом Пэн. Не возьмешь ли ты с собой Сул? Ему тоже нужно искупться. - Сипк посмотрел н сын, рисоввшего теперь посредством пльц и осттков звтрк.

Пук улыбнулся.

- Я не возржю.

Сипк поднял едв нчвшего ходить ребенк и поствил н пол, тем временем Пук в одном белье подошел взять Сул з руку.

Глядя, кк они вдвоем обходят гнездо Пэн, Сипк скзл:

- Я почищу тут, вы пок почиститесь тм.

Детского хихикнья вперемежку с юношеским смехом не пришлось долго ждть. Пэн зметил, обрщясь к Сипку:

"Думю, збвляются вовсю... - Потом чуть тоскливо добвил: - Эх, мне бы к ним..."

"Может быть, потом. - Сипк кончил чистить кресло и устнвливть его н прежнее место. - Рд видеть, что прень немного рсслбился. Очень уж мрчен он был в последнее время".

Сипк едв успел зстелить кровть, когд из двери внной голышом выбежл Сул и с воплем "Пп!" помчлся через комнту.

З ним последовл звернутый в полотенце Пук.

- Извините, сор, - зпыхвшись, скзл он. - Я не знл, сто он сможет открыть дверь!

- Он умеет много ткого, чего не ждешь от крпуз его возрст. Единственное, чего он не умеет, хотя, по вулкнитским меркм, ему полглось бы уже - тк это рзговривть.

Сипк схвтил сын, подбросил его в воздух вверх тормшкми и поствил обртно н пол. Доств чистую одежду, он быстро нрядил мльчик, пок тот не успел выскользнуть.

"Он говорит, Сипк, - зметил Пэн. - Когд хочет".

- Мысленное и словесное общение - рзные вещи, - возрзил стрший вулкнит. - Ему нужно этому нучиться, чтобы его понимли окружющие; ему обязтельно ндо нучиться общться при помощи слов.

Сул унследовл чсть прпсихологических способностей мтери. Сейчс он мог телептически общться с Сипком и Пэном.

- Он стнет говорить, когд зхочет, - зявил Пук. - И когд другие перестнут угдывть его желния и ему придется их просить.

- Откуд вы знете, молодой человек? - спросил Сипк.

- Я тоже одно время был похож н него, - откликнулся Пук. - Хоть я и знл новый язык, но, когд пп хотел, чтоб я н нем изъяснялся, я не всегд слушлся. И тк продолжлось до сих пор, пок пп не скзл другим не обрщть н меня внимния, если только я не зговорю.

- Хм... - с здумчивым видом отозвлся Сипк. - Нд этим стоит подумть. А пок тебе нужно одеться. Пэн, - обернулся он к дркону, двигл бы ты тоже из этого гнезд свои чешуйчтые телес. И тебе внн не помешет.

"Сипк! Я же вчер принимл внну!"

- Ты рзве не видел, что Пук не спорил со мной по поводу своего поход в душ? Кк ты мог зметить, он см вызвлся туд сходить и дже взял с собой Сул.

Сипк стоял, подбоченясь и свирепо глядя н нпрник. Но в глзх его сверкли огоньки.

Пук услышл ворчние дркон через ту зыбкую связь, которя, видимо, меж ними нметилсь, и хихикнул.

"Не с твоей ли стороны исходило нечто, услышнное мной сейчс?" подозрительно спросил Пэн.

- Сто? Я? - ответил Пук. - Я нисего не говорил, - Но, вопреки собственным словм, опять хихикнул.

Пэн поднял бровь, едв ли не безупречно подржя Сипку.

"А вот второй смешок прозвучл подозрительно похоже н первый. Знчит, должно быть, тебя я слышл".

Эт поднятя бровь и решил дело. Пук рсхохотлся:

- Ты не можешь себе предствить, кк смешно выглядит дркон, пытющийся изобрзить вулкнит.

Скоро он сполз н пол от смех.

Пэн зшипел.

"Ты... ты... Доберусь я до тебя!"

И в следующий миг он исчез в Промежутке.

- Пэн! - возопил Сипк, но было поздно. Дркон уже пропл.

Очень скоро Пэн вернулся - весь в воде! Появившись тк высоко нд Пукой, кк только мог, он рспростер крылья. Н Пуку, зодно и н Сул с Сипком, обрушился целый ливень.

- Пэн, опускйся.

Пэн змешклся, и Сипк добвил:

- Сейчс же!

Усевшись, Пэн пробормотл (никогд не слышли, кк бормочет дркон, рзговривя телептически? Очень знятно!):

"См хотел, чтоб я принял внну".

- Но не тк, кк предпочел ты! - дл сдчи Сипк.

Он принялся читть Пэну морль, но потом, уголком глз, приметил Пуку и Сул. Обернувшись, он увидел, кк Пук, все еще смеясь, пытется оттщить Сул, мстерившего что-то из песк, от смой большой лужи. Чего уж тм - мльчишки и тк промокли. Увидев происходящее в истинном комичном - свете, Сипк вскинул руки и зсмеялся см.

- А, лдно. Ох, уж эт пцнв... Двйте-к приберемся.

Пэн удивленно поднял взгляд, еще не веря, что ему сошло с рук озорство. Поняв, что Сипк его простил, он кинулся помогть Пуке собирть с пол воду. Н постель вод не попл, и менять ее не пришлось. Рботя, он из-под ндбровных гребней глянул н индейц.

Чтобы увидеть, кк Пук, в свою очередь, смотрит н него, с концов его косичек пдет вод.

"Слушй, Пэн. Если Сипк посмотрел н твою выходку сквозь пльцы, это еще не снчит, что тк же поступлю я. Ты свое получишь, обещю".

"Ой-ой-ой! И когд же? Когд?" - Пэн принялся подпрыгивть, отчего пол стл подпрыгивть тоже.

- Перестнь, Пэн! - воскликнул Пук, снов смеясь. И, понизив голос, добвил: - Не то скжу Сипку, что ты переборки ломешь.

Пэн тут же змер.

"Врешь".

"Посмотрим", - Пук хихикнул.

"Ну, лдно, лдно. - Он сердито посмотрел н прня. - Двй покончим с беспорядком, потом зймемся чем-нибудь другим".

"Ты его устроил. Ндо бы тебя одного зствить прибирться". - Пук с незвисимым видом скрестил руки н голой груди.

Пэн чуть ли не умолял, врщя глзми:

"Помоги, ну, пожлуйст! Если поможешь, я тебя возьму с собой полетть в нгр челноков!"

Пук, кзлось, н несколько минут здумлся. Когд Пэн уже зволновлся. Пук уступил.

"Д перестнь ты смотреть н меня щенячьими глзми. Помогу я тебе, тк и быть".

Он вернулся к прервнной рботе, и скоро в комнте стло посуше, д и почище тоже.

Вернувшись, Сипк увидел, кк двое юнцов кидются друг в друг подушкми, Сул перебегет от одного к другому, стрясь схвтить не попвшие в цель снряды. Все трое то хохотли, то хихикли, Сипк, хоть и не хотел прерывть войну подушек, но не желл, чтобы содержимое летвших детлей мебели рссыплось по всей комнте.

- Угомонитесь, хвтит.

Он скзл это негромко, но всякое движение в комнте мгновенно прекртилось. З исключением одной уже нходившейся в воздухе подушки, которя бултыхнулсь почему-то очень громко для ткого род предмет. Н него взглянули три пры рсширившихся глз. Сипк возвел глз небу и мысленно спросил: "Почему я?"

"Потому что ты см когд-то был молод и знешь, что это ткое".

"А ты не прислушивйся к моим мыслям!" - скзл Сипк.

"Я и не слушл. Все скзл твой взгляд", - в глзх Пэн кружился спокойный зеленый вихрь.

- Лдно, с меня хвтит. - Он сгреб Сул. - Вы, двое, зймитесь чем-нибудь полезным. У Сул - уроки.

Когд Сул укоризненно посмотрел н отц, Пэн услышл тихое:

"Я хочу игрть с Пэном и Пукой. У них уроков нет".

- Говори вслух, Сул. Это будет твой сегодняшний урок. Если ты не скжешь вслух, чего хочешь, я тебя слушть не буду.

Он мхнул рукой дркону и юноше: "Кыш отсюд!", прогоняя их из комнты отдых, которую Сипк, Сул и Пэн нзывли своей кютой.

- Идите. Вы отвлекете того, кому предстоит нстоящя рбот.

По пути к выходу Пэн прихвтил летные снсти. Когд дверь зкрылсь, едв не прищемив прню концы косичек, Пэн послл Пуке:

"Пойдем, поглядим, кто еще не н дежурстве!"

- Ведите себя прилично! - прокричл Сипк, хоть и знл, что те двое уже не слышт его. Потом он уселся познимться с Сулом перед обходом в лзрете. Когд стршие ребят ушли, Сул утих и стл вести себя, кк подобет ребенку-вулкниту его возрст: серьезно и увжительно.

Пук и Пэн пошли снчл в глвную комнту отдых. После вчершней вечеринки он пустовл. В остльных комнтх отдых тоже никого не ншлось, и недоросли нпрвились в нгр челноков.

Пэну пришлось объяснять Пуке, кк ндевть и подгонять летное снряжение. Когд все окзлось н месте. Пук попрыгл и зтянулся.

"Лдненько, Пэн. Я готов. Поехли!"

Одно могучее движение - и Пэн окзлся в воздухе. Пук испустил громкий рдостный крик:

- Э-ге-гей!

Он пригнулся к шее Пэн, потом нчл колотить его пяткми в бок.

Снизу донеслось:

- Двй-двй, ковбой!

От неожиднности Пэн змер и едв не грохнулся; пришлось кк следует порботть крыльями, чтобы остться в воздухе. Счстье еще, что Пук был привязн, то свлился бы. Когд они стртовли, в нгре никого не было. Теперь внизу стоял лейтеннт Кихрон, глвный инженер.

- О-го-го!

Вырвнявшись, Пэн сел рядом с кзинти, смеявшимся теперь нд выкрутсми, которые пришлось проделть дркону, чтобы приземлиться.

- Не думл, что вы сумеете, слжт.

Сейчс Пэн и Пук тоже смеялись. Мудрено было не зсмеяться при виде ухмыляющегося высоченного кошкочеловек, который, к тому же, держлся з ребр от хохот. Пэн послл:

"Я бы вс проктил, д мне думется, вы уж слишком большой. Я ни з что не взлечу".

- Что он скзл, млыш? - спросил Кихрон.

- Вы, должно быть, не осень хорошо знете Пэн, сор, - вежливо предположил Пук.

- Д, не очень. Думю, я лишь однжды видел этого дркон, д и то всего несколько минут. А что? Это имеет ккое-то знчение?

- Сем больше он вз знет, тем лусе вы его понимете. А скзл он, сто проктил бы вс, д вы слишком велики.

Кихрон опять зсмеялся.

- Велик, это точно! Еще рздвлю тебя, кк жук! - Но в глзх его при этом мелькли веселые огоньки.

Пэн повернулся к Пуке и скзл:

"Спроси, можно нм полетть?"

- Сор, Пэн спршивет, можно ли нм полетть.

- Ккие вопросы! Но только если я смогу н вс посмотреть.

- Договорились, сор!

Пук опять збрлся н спину к Пэну, и лягнул его в крепкие бок.

"Полетели! И чтоб ничто нс не остновило!"

"Идет!" - откликнулся Пэн.

Они снов взлетели. Кружились и вертелись вдвоем по нгру. Не чистое небо, конечно, но тоже пойдет. Нконец, минут через сорок пять, Пэн остновился, утомленный. Пук тоже устл. Хоть он и не тртил силы для полет, но почти все время гикл и улюлюкл, кк дикий индеец, которым, по сути, и был.

Счстливый, он снял с Пэн упряжь.

"Я никогд тк не веселился с тех пор, кк рсстлся с ппой".

Он перекинул сбрую через голое плечо, и они вдвоем вышли из нгр.

"Это потому, что вокруг тебя - взрослые, - отозвлся Пэн. - Ты слишком быстро стрешься вырсти".

Дркон довел спутник до гологрфического отсек. Убедившись, что тм никого нет, он ввел прогрмму, имитироввшую Перн.

"Пошли. Увидишь, о чем я скучю".

Когд дверь отворилсь прямо в громдную песчную чшу, у Пуки перехвтило дыхние.

"Это стрый вулкн, верно?"

"Д. Здесь, в другом мире, я родился. Вот по тким местм я скучю, когд мне одиноко. А о чем ты скучешь?"

Пэн подвел Пуку к крю большого водоем. Юнош видел высоко в небе кких-то крошечных летунов, н пляже они были одни.

"О ппе. И о "Дерзости" [Пвел Андреевич Чехов служил вместе с Кирком, Споком и Мккоем; Аппукт Чехов, по происхождению - северомерикнский индеец, - приемный сын Пвл Чехов, спсенный им во время путешествия в прошлое и перенесенный в будущее; впоследствии Аппукт проявил недюжинный ум и в короткий срок зкончил Акдемию Звездного флот].

"Нет. Я не о том. Я зню, что скучю по тем, кто вывелся вместе со мной. Скучю о том, кк здорово было учиться. Скучю по сверстникм. И, конечно, мне недостет Крен. У меня есть Сипк, но это не одно и то же. Он был первой, кого я увидел, выйдя из скорлупы".

- Тогд почему ты здесь?

"Мне уготовно нечто большее, нежели сржения с Нитями. Если верить древним стихм, мне, думю, преднчертно стть спсителем своей плнеты. У меня н смом деле не было выбор. Мне необходимо было уйти. Остться я не мог, - Пэн тяжело опустился в песок, вытягивя предплечье, чтоб поболтть им в воде. - Но взрослеть не нчл".

Несколько минут они просидели в тишине. Потом Пэн еще рз спросил:

"О чем ты скучешь?"

Пук вздохнул.

- Скусю по друзьям, которые у меня были, пок я не зболел. О том, кк нм бывло весело. Мы знимлись и игрли, стобы стть похожими н своих отцов, их ответственность н нс не висел. Не ндо было зботиться о том, кк не опосдть к нслу смены. - Он посмотрел н Пэн. - Мне кжется, я скусю о друзьях моего возрст.

"Почему ты не попросил отц оствить тебя со сверстникми?" - спросил Пэн.

- Не зню. Но, когд я проснулся здоровым и никто, кроме ппы, не понимл меня, я не хотел, стоб пп уходил, и см уходить не хотел. Вот и выусил я новый язык и пошел в Акдемию, стобы сделть ему приятное. - Он прислонился к мягкой шкуре Пэн. - Мне кжется, я никогд не смогу вернуться.

"Знчит, кк у меня, у тебя по-нстоящему и не было выбор. Вырсти ты не успел".

- Но я не думю, сто, будуси здесь, спсу ккую-нибудь плнету.

"Все рвно ты здесь для чего-то. Ты можешь не знть причины, кк зню я, но ты создн для чего-то. И не имеет знчения, что пок тебе не известно, зчем ты здесь. - Пэн хихикнул собственным мыслям. - Теперь я нчиню рзговривть кк ты!"

Пук улыбнулся.

- Мне двно хосется здть один вопрос. Ты со всеми лдишь. Ты, кжется, всегд знешь, сто скзть. И все вокруг позволяют тебе поступть кк подростку - ты подросток и есть. Нполовину взрослое существо. Посему? Кк?

Пэн н минутку здумлся.

"Помогет то, что я здесь, н "Зре" - член чьей-то семьи. Редко встретишь человек с мленьким сыном и товрищем-юношей, особенно н звездолете. Но Сипк не ждет, что я буду не тем, кем я есть, пок мы в ншей квртире. Когд я н посту, от меня ждут, чтобы я действовл, кк ответственный взрослый. Когд я не н службе, я волен вести себя, кк хочу. Пытться взрослеть неким полуобычным обрзом. А ты... ты слишком стрешься. Ты не рсслбляешься, когд свободен. И некому РАЗРЕШИТЬ тебе вести себя кк подростку, ты еще подросток. Ты все время должен действовть кк взрослый. И это делет тебя слишком серьезным".

"Это тяжко, Пэн, тяжко. Иногд кжется, от меня ждут слишком многого. Иногд хочется лишь одного: стть тким, кк прежде - бегть босиком по полям. Порой хочется вернуть нстоящего отц. Бывет, хочу снов стть ребенком. - По его лицу скользнул слез. - Но не могу. Не могу дже снов быть с ппой".

Пэн укутл юношу крылом.

"Ты и я очень похожи. Мы - вдли от нших культур, от семей. Мы - двое детей н корбле, где полным-полно взрослых, и от нс все время ждут, что мы будем поступть, кк взрослые. У нс дже нет возможности рсти, потому что все думют, будто мы уже выросли. И когд мы "ведем себя кк дети", нс з это нкзывют. Мне тяжело смеяться и шутить со всеми вместе, хоть тебе, видимо, и кжется, что я в этом кк-то от тебя отличюсь - ведь кждый ждет, что я буду серьезен все время, прямо кк ты. В чем между нми рзниц? У меня есть Сипк и Сул, у них есть я. У тебя никого нет. Пэн крепче прижл к себе Пуку. - Но тк не должно быть. Сипк говорит, что ты можешь стть чстью ншей семьи, если пожелешь".

Пук повернулся в дрконьих тискх и с подозрением глянул н своего друг.

- И что он предлгет?

"Сипк говорит, что, если ты хочешь присоединиться к ншей семье, требовния к тебе будут ткие же, кк и ко мне. Он никогд не попытется знять место Пвл, ты сможешь нконец стть мленьким. - Пэн приостновился и продолжил: Если у тебя появятся ккие-то трудности, ты всегд сможешь подойти к Сипку или ко мне. Невжно, ккие это будут трудности. Я помню, меня мучил ткя чепух! Сипк никогд не зсмеется. Он тоже однжды был молод и рос н Земле. Он был примерно в ншем возрсте, когд стл по-нстоящему ходить в вулкнитское посольство изучть родную культуру, и положение его было во многом сходным. Ему необходимо было стть вулкнитом... сделть выбор... хотел он того или нет. Ему необходимо было выбрть между тем, кем он был для окружющих вулкнитом - и тем, кк его воспитли. Он решил стть вулкнитом, и в то же время решил не подвлять в себе всего того, чему нучился н Земле".

- Я смогу приходить, когд зхосу? Спршивть, сто зхосу? Снов стть ребенком? - Пук хотел ндеяться, но боялся рзочровния.

"Ты стнешь моим другом и мы сможем вместе рсти в тком мире, где не понимют нс и нши чувств. Рядом со мной или Сипком тебе не ндо быть серьезным Аппуктой Чеховым или стрться выглядеть вулкнитом вроде Спок. Сипк может быть вулкнитом, но он в то же время человек и знет, ккие ты испытывешь противоречия. А еще, - Пэн покчл бровями, - он может нучить тебя ткому, чего ты и предствить себе не можешь, - я имею в виду обе стороны того, что ты считешь своим нследием. Хочешь?" - Сейчс Пэн, кзлось, умолял.

"Я очень хочу стть членом вшей семьи, дружище Пэн".

"И стть примером для подржния одному очень озорному восемндцтимесячному ребенку-вулкниту?" - нсмешливо спросил Пэн.

"И быть примером для одного восемндцтимесячного мльчик-вулкнит. Кк ты думешь, Сипк упрвится с нми троими? А что скжет млдший вулкнит?"

Пэн рссмеялся.

"Плохого не скжет! Это ведь он см вызвлся! - Подымясь, он отряхнул шкуру, октывя Пуку тучей песк. - Пойдем-к домой. Уже поздно, Сипк будет искть".

Пук отряхнул кк мог песок со своих гмшей.

- Ты уверен, сто меня примут?

"Не волнуйся! Увидишь!"

Выйдя из гологрфического отсек, Пэн зписл текущую прогрмму для последующего использовния. Потом, не обрщя внимния н удивленные взгляды, которыми провожли ншу прочку другие члены экипж, повел Аппукту домой.

Из едв открывшихся дверей кюты выбежло нечто неопределенной формы.

- Хвтйте этого уродц, пок он не добрлся до турболифт! - выкрикнул Сипк. - Вы же знете, что случилось в прошлый рз, когд он бегл по корблю!

Пэн со смехом сгреб в руки хихикющий комок.

"Опять шлишь, вкуснявк?" - поддрзнивя, спросил дркон.

- Не ешь, не ешь! - звизжл Сул. Вывернувшись из неплотной дрконьей хвтки, млыш подбежл к весьм удивленному Пуке и схвтился з его ноги.

- Спси меня, спси!

Пук посмотрел н Пэн, кк бы спршивя: "И что же мне теперь делть?" Н его вопрос ответил вылетевший из-з косяк Сипк:

- Отлично! Он от вс длеко не ушел.

Уперев руки в бок, вулкнит продолжил:

- Ну, и где же вы вдвоем были? К обеду вы не явились, и, рзумеется, кк всякие мльчишки, ничего не ели. Теперь вы облопетесь з ужином, потом, чего доброго, стнете жловться, что переели. Или вм будут сниться кошмры, и вы не ддите мне спть. - Сипк свирепо глянул н Пэн. - Уж я-то зню.

Сипк шугнул Пуку и Пэн нверх, тм Пэн обернулся к приятелю и скзл:

"Видишь? Он тебя с рдостью принимет. И обходиться с тобой будет тк же, кк со мной!"

- Песок! - воскликнул Сипк. - Где это вс носило, что в песке вывлялись?! Опять ты, Пэн, по Перну тосковл в гологрфическом отсеке?

"Не тосковл я, Сипк. Вспоминл!"

- И, всякий рз, кк ходишь вспоминть, тщишь сюд песок. А я потом собирй его отовсюду целыми днями!

Продолжя добродушно ворчть, Сипк подхвтил Сул, чтобы Пук мог пройти.

- И ты тоже! - Сипк повернулся к Пуке.

- Я? - переспросил прень, удивленный, что внезпно попл в центр внимния вулкнит.

- Ты тоже хорош: трясешь песок из этих гмшей. Уверен, что ты посыпл з собой песком весь путь из гологрфического отсек сюд, и звтр утром я об этом еще услышу. Лдно, переживу и это. Рз уж я пережил, когд Сул носился по всему корблю, переживу что угодно. - Он покзл н внную. Тм - свежие гмши. Иди, смени.

- А если не послушюсь? - спросил Пук немного вызывюще.

- Тогд я сочту, что тут кк рз уместно устроить, говоря словми моего отц, "регулировку отношения".

- Регулировку отношения, сор? - с подозрением спросил Пук.

- Добрую струю трепку, - ответствовл Сипк сурово, но почему-то с огоньком в глзх.

Пук зсмеялся, но сделл, кк велели.

- Доктор Мккой меня уже с этим познкомил, д и пп тоже. Не удивите.

Войдя в внную, он слышл, кк Сипк рспекет Пэн.

- Уже портишь прня. Лдно, ты свое получишь. Меня не интересует, где ты избвишься от этого песк, но будет лучше, если ты сделешь это поскорее. А нет - получишь трепку н свой лд.

"Тебя не интересует, где я избвлюсь от песк? А если прямо н мостике?"

"Попробуй, и уж тогд нигде не спрячешься! Пэн, уйди в Промежуток или еще куд-нибудь, но от песк избвься!"

"Есть, сэр!"

Приведя себя в порядок, Пук почувствовл, что с его плеч словно свлилсь тяжелення нош. Он знл, что никогд не сможет окзться дом, и что ему ндо исполнять обязнности лейтеннт Звездного флот. И с ппой он тоже н смом деле побыть не мог. Но иметь возможность оствться смим собой - снов просто мльчишкой - почти тк же здорово. Пэн относился к нему очень хорошо и с рдостью стл бы ему все рвно что родным бртом. И, если Пуке пондобилсь бы его помощь или зхотелось бы с ним поговорить, он был всего лишь н рсстоянии мысли. О тком друге и мечтть нельзя.

Он шгнул обртно в тот беспорядок, который Пэн нзывл домом микрокосм семьи Сипк в нижней чсти корпус "Зри Вулкн". И его приняли, кк двным-двно потерянного сын.

2. НЕВОЗМОЖНО ВО ВТОРОЙ РАЗ ПРОИЗВЕСТИ ПЕРВОЕ ВПЕЧАТЛЕНИЕ

Мичмн Пэн, один из немногих оствшихся н борту во время профилктического ремонт н Звездной бзе номер 17 сотрудников службы безопсности, обходил вверенные ему помещения. Сипку пришлось остться, по крйней мере, н полсрок профилктики, чтобы определить требоввшиеся в лзрете изменения. Потому остлся и Пэн. А поскольку он все рвно нходился н борту, то вполне мог принести определенную пользу. И дркон стл пок чстью внутренней охрны.

Повернув нлево, в очередной, кжется, бесконечный коридор, - почти все ушли, и от этого коридоры выглядели н смом деле бесконечными - он нпрвился к следующему перекрестку. До перекрестк было уже рукой подть, и тут из-з угл, рссекя воздух, вылетел неясня золотистя тень.

От неожиднности Пэн дл здний ход, пытясь уйти с дороги. Больше всего, однко, это его движение нпоминло прыжок, и он больно шрхнулся о случившуюся позди переборку.

Только успел Пэн рзглядеть золотистую тень - которя окзлсь огненной ящерицей - кк он, пронзительно зверещв, исчезл в Промежутке. Пэн пришел в себя, поморгл, убеждясь, что ему не привиделся этот мленький крылтый дркон, - он своими глзми не видел ни одной огненной ящерицы с тех пор, кк покинул Перн - и послл Сипку:

"Эй, дружище, не видл ли ты в последнее время огненных ящериц?"

Сипк, сидя з рбочим столом в окружении ворох бумг, чуть улыбнулся и ответил:

"Не видл, но зню, что одн должн со дня н день появиться н борту вместе со своим хозяином, который пополнит ншу комнду. А что?"

"Д тут одн вот только в Промежуток от меня сбежл. Куд помчлсь? Пэн "болтл", не прекрщя обход. - Он летл по коридорм и случйно нткнулсь н меня. Если ткое возможно, то я хотел бы извиниться".

"Я выясню, где рзместился мичмн Сибрук, и дм тебе знть. Все рвно он в любом случе рно или поздно должен ко мне явиться для осмотр по прибытии к новому месту службы. А между тем... - Сипк откинулся в кресле и с отврщением взглянул н все еще высившуюся перед ним гору бумг. Между тем я устл смотреть н это все. Хвтй Сул и двй перекусим. Сибрук с его огненной ящерицей потом рзыщем".

"Хвтть Сул? - переспросил Пэн; его мысленный "голос" ззвучл почти зловеще. - Интересно... Многообещюще..."

"Пэн! - мысленно крикнул Сипк вслед бронзовому дркону. Не получив ответ, добвил: - Только теперь не выпускй его. Прошлый рз мы дв дня в себя приходили".

В ответ донеслось лишь хихикнье. Кчя головой, он поднялся, чтобы присоединиться к дркону и своему сыну. Мичмн Сибрук и тинствення огнення ящериц могут подождть, пок они втроем поедят.

Пэн нпрвился к себе домой. Зворчивя з угол и входя в двери комнты отдых, где они жили, он во второй рз едв успел зметить промелькнувшую рядом с ним золотистую тень. Обрщясь к нходившемуся внутри их жилищ мленькому мльчику, он послл:

"Пор обедть. Ты зкончил зднное тебе сегодня н утро?"

"Д, Пэн", - донесся вежливый отклик.

В три с небольшим год Сул уже стновился обычным мленьким вулкнитом и мог см удовлетворять свои основные потребности; можно было не сомневться, что он будет следовть нмеченному для него рсписнию. А еще он нчл выкзывть некоторые унследовнные от мтери весьм мощные силы ум, хотя вулкнитские знтоки чувствовли, что пройдут годы, прежде чем эти возможности рскроются полностью.

Сейчс он проходил ту же прогрмму, что и его сверстники в школх Вулкн. Но, если ему того хотелось, он все тк же мог стновиться озорным ребенком-землянином. В конце концов, он и был н три четверти землянином, и это двло себя знть - временми горздо более, чем того хотелось Сипку.

Дло это себя знть и сейчс. Пэн вошел, думя нйти Сул тихонько ожидющим у компьютер. Вместо этого мльчишк рзыскл где-то кнт, прикрепил его кким-то обрзом к потолку и сейчс, вцепившись в кнт, летел н Пэн. Джунгли, д и только; не хвтло лишь шум.

Безмолвное нпдение зстло Пэн врсплох. Он только и смог осознть, что ккой-то предмет несется ему в лицо. Не успел Пэн и глзом моргнуть, кк Сул с хихикньем н лету соскочил с кнт и приземлился дркону н спину. Мльчик рссудил, что, коли он, Сул, нчл, Пэн продолжит. Брыкясь, словно мустнг, Пэн стряхнул вовсю хохочущего Сул со спины н хвост.

Кк только мльчик очутился тм, Пэн хлестко взмхнул хвостом, подбросив тким обрзом Сул высоко вверх. Этому весьм способствовл высокий потолок комнты отдых.

Прокзник несколько рз небыстро перекувырнулся в воздухе и снов плюхнулся в ждущие лпы Пэн. Схвтив мльчик и повернув его вверх тормшкми, Пэн послл:

"Если мы сейчс же не встретим твоего ппу, он нс обоих пришибет".

Повернувшись, он нпрвился к выходу, Сул хихикл и извивлся у него в рукх. Дверь открылсь, Пэн шгнул нружу... и "поцеловлся" с мичмном Сибруком и Зи.

Пэн остновился, и его глз зеленым вихрем любопытств устремились н Зи. Зня, что ящериц поймет его, но не столь уверенный в молодом перините, Пэн послл способом "во все стороны":

"Кжется, мы уже встречлись. Прости великодушно, что испугл - я нечянно. Твой нпрник мне знком - по крйней мере, его имя. А вот твоего имени я не зню".

Прежде чем ответить, Зи поудобней устроилсь н плече у Сибрук.

"Меня зовут Зи. А тебя?"

Пок шел этот, безмолвный лишь для Сибрук, обмен репликми, Сул ухитрился принять нормльное положение. В мгновение ок он привел себя в порядок и стл выглядеть, кк и положено ребенку-вулкниту. Но из лп Пэн он не высвободился, его глз тоже рсширились от удивления.

"Меня зовут Пэн. А это - Сул".

С зкружившимися крсно-орнжевым возбуждением глзми Зи повернулсь к Сибруку.

"Это Пэн! Ну, ты же знешь! Тот, о котором нписн бллд! Который двно покинул Перн!"

Сибрук стоял, смущенно переводя взгляд то н дркон, то н ребенк, то н свою огненную ящерицу. Он знл, что они беседовли, но понять, о чем, не мог. Потом Зи стл лихордочно передвть ему суть рзговор.

Не успел он см спросить о чем-нибудь Пэн, кк из-з поворот вышел Сипк.

- Если кому-то пришлось бы дожидться вс к обеду, этот несчстный скоро умер бы с голоду! - Тут он приметил Сибрук. - О-о. Вижу, у вс гости.

Сибрук зметил нчмед рньше, чем тот - его. Сосредоточившись, он послл Зи:

"Уймись! К нм идет кто-то из нчльств!"

Зи по-новому угнездилсь у Сибрук н плече, говоря мимоходом:

"Это, должно быть, Сипк, вулкнит, о котором я тебе рсскзывл. Но почему именно он с Пэном? Я думл, что с ним кто-то другой".

"Другой и есть! А теперь - тихо!"

Сипк взмхом руки позволил Сибруку стоять "вольно".

- Это ни к чему, мичмн, во всяком случе, пок мы, по существу - в доке. Кстти, кк вы здесь окзлись? Я не знл, что н борт уже должно прибыть пополнение.

Немного - но не вполне - рсслбившись, Сибрук ответил:

- Сэр, мне было прикзно явиться н борт сегодня. Я шел предствиться кпитну, и тут Зи - он покзл н огненную ящерицу - скзл мне, что н борту - Дркон. Мы решили выяснить, в чем дело. Сэр.

Сипк зктил глз.

- Немедленно прекртите это дурцкое "сэр". Меня зовут Сипк, это Пэн. Имя мое, стло быть, вовсе не Сэр. Пойдем. Мы собирлись пообедть. Можете к нм присоединиться.

- Д, с... Сипк. А кк же кпитн? Мне нужно ей предствиться.

Сипк улыбнулся, повергнув в недоумение обоих - и Зи, и Сибрук. Зи скзл:

"Вулкниты ведь не улыбются. Или я ошибюсь?"

Не дв Сибруку ответить, вмешлся Пэн.

"Этот улыбется. Он полувулкнит".

Выслушв безмолвный дилог, Сипк скзл:

- Кпитн Стр сейчс нет н борту. И вернется он не рньше, чем через две недели. В днные вм укзния, вероятно, вкрлсь ккя-то ошибк.

- В тком случе кому же мне предствляться? - немного испугнно спросил Сибрук. Он тк усердно стрлся следовть првилм и устновлениям, теперь - эти плки в колес...

Сипк нендолго здумлся, потом скзл:

- Полгю, мне. Сейчс я - смый стрший по звнию н корбле. Я прв, Пэн?

"Думю, остльные - в чине млдшего лейтеннт либо ниже. Тким обрзом, д - ты смый стрший по звнию офицер н борту. - Тут в его глзх мелькнул огонек пкостник. - Эй, знчит, мы можем прикзть что угодно? К примеру, выкрсить все коридоры розовым или оклеить кюту кпитн фиолетовыми цветми?"

Сибрук уже нчинл - пусть и с трудом - рзбирть послния Пэн. Но последнюю фрзу он уловил отчетливо. Рзинув рот от изумления, он повернулся к Сипку и спросил:

- Вы не можете этого сделть! Или можете?

Подняв бровь, Сипк ответил:

- Нет. У Пэн богтое вообржение, но, пок этому вообржению не дют рзыгрться, все в порядке. - В это время они уже шли по коридору. - Все идет нстолько официльно, нсколько мне хочется. Добро пожловть н борт. Теперь вы - официльно член экипж. Явитесь н медосмотр, - Сипк взмхнул рукой, - в любое время, нчиня сегодняшнего дня, но до возврщения н корбль остльной комнды. Между тем не стесняйтесь изучть и корбль, и стнцию.

Когд они уселись, Сибрук нбрлся хрбрости спросить:

- Не тот ли Пэн дркон, о котором говорится в бллде, нчинющейся словми "С невиднным именем зоркий дркон..."?

- Тот смый. Пэн это временми немного смущет - он испытывет ткое чувство, что должен жить, исполняя пророчество. А что? - Сипк откинулся в кресле.

- Рзве в той бллде не говорится, что Пэн Зпечтлел девушку по имени... - Он с трудом вспоминл это имя. - К'рэн?

Нд ними звисл тишин - ткя непроницемя, что Сибруку почудилось, что он мог бы ее потрогть.

Сипк зстыл, не донеся вилку до рт, Сул посмотрел н перинит своими большими глзми. Пытясь сглдить ккую-то допущенную им неловкость, - в последнем он не сомневлся - Сибрук скзл:

- Если вы не хотите говорить этого мне, сэр, то я не нстивю.

Сипк вздохнул.

- Я все время збывю, что не все знют о случившемся с Крен, особенно н Перне. Прошло всего три год. Может, пришло время для этой истории стть известной всем. Вот рсскжу я тебе, и ты, быть может, сумеешь нписть достойную бллду в ее честь.

Он снов рсслбился и нчл все еще причинявшую боль повесть.

3. ВОСПОМИНАНИЯ

Сипк не возврщлся к своим бумгм ни в тот день, ни н следующий. Воспоминния, которыми он поделился с Сибруком, все еще оствлись болезненными - чересчур болезненными, если учесть, что Крен не было в живых почти уже три год. Но в последний год или около того он подвлял мысли о ней и знл, что рзговор о Крен мог бы способствовть исцелению душевной рны. В особенности, если он собирлся нлживть отношения с кем-то другим.

А отношения, которые его знимли, не уступли в сложности тем, о кких он рсскзывл Сибруку. Предметом его дум стл двоюродня сестр Крен еще одн Крен. Только он имел чин контр-дмирл и комндовл собственным корблем, зодно и другими в своей облсти прострнств. Сипк виделся с ней снов - совсем недолго, когд дв их корбля встретились в космосе и вместе подошли к семндцтой Звездной бзе.

Пэн толкнул локтем своего нпрник.

"Я ее тоже помню, Сипк. И боль никуд не делсь. Мне ндо было исчезнуть в Промежутке, с тобою вместе. Однко жизнь должн идти своим чередом".

"Я зню, Пэн, зню. Но временми стновится тяжко. Особенно когд кто-то вроде Сибрук нпоминет тебе о твоем доме и о том, что жизнь твоя могл обойтись безо всех сложностей Звездного флот. - Он вздохнул. - О доме, ккого я никогд не видл, но к которому все же привязн".

"Может быть, однжды ты увидишь мою плнету, кк я видел твою. До тех пор лучше всего смотреть н нее одним из возможных способов - моими ли глзми, либо глзми Сибрук и Зи. Он видел родину горздо позже меня и прожил тм много дольше. Общясь с ним, ты сможешь лучше понять, ккя он н смом деле, т плнет. - В глзх Пэн зкружился быстрый лвндовый вихрь. - Кстти, о ншем друге-перините. Зи говорит, что они с Сибруком собирются н Звездную бзу, и хотели бы знть, нельзя ли им взять с собой Сул".

Сипк поднял голову с лож. В то утро он не позботился кк следует одеться и все еще оствлся в ндетых с вечер пижмных штнх. Он только перелез с кровти в теплое гнездо к Пэну.

"Не вижу в этом ничего дурного. Только передй Сулу, что, стоит мне узнть о его плохом поведении - и весь следующий год он с корбля не сойдет".

"Понял, - Пэн еще рзок толкнул локтем своего нпрник. - Может, зодно еще что-нибудь сделть?"

"Нет. Все в норме".

С уходом Пэн стло тихо. Дже не доносилось обычного гудения двигтелей: их зглушили для профилктического ремонт. Сипк зметил, что его одолевет дремот, и не стл с ней бороться.

Проснулся он словно от толчк и ощутил н себе чей-то взгляд. Рядом с ним н полу, опирясь подбородком о скрещенные н коленях согнутых ног руки, сидел контр-дмирл Крен Эмерсон. Увидев, что он проснулся, он зметил:

- Понимю, что имел в виду Пэн. В жизни не знл, что увижу тебя... здремвшим... средь бел дня. И тким подвленным. Д что с тобой, в смом деле?

- Не зню.

- От вулкнит я жду иного ответ. Очевидно, этому есть некя причин, и, совершенно очевидно, причин сия - тот вш рзговор с Сибруком. Слушй. Ты и рньше говорил о смерти моей двоюродной сестры, но ткого не случлось. А почему сейчс? - Крен подлсь вперед, не сводя с Сипк пристльного взгляд; теперь ее локти покоились н скрещенных по-индийски ногх.

Сипк уселся и хмуро глянул н сидевшую нпротив женщину.

- Мне бы ндо зняться психонлизом, не тебе, - зметил он.

- Но тебе же явно чего-то не хвтет. И если ты см себя не нлизируешь, кто ж этим зймется? Тебе нужно нйти в себе причину, по которой ты чувствуешь то, что чувствуешь. И я могу помочь не хуже любого другого. - Крен выпрямилсь. - К тому же, сдется мне, я зню - по меньшей мере, отчсти - что тебя тревожит. Знешь ли ты?

Двое не сводили друг с друг внимтельных взглядов.

- Я могу ждть вечно. А ты?

Сипк снов лег, не готовый к тому, чтобы признть себя побежденным. Но, по мере того, кк тянулись чсы, Крен не двиглсь и не зговривл снов, его рзум нчл здумывться о рзном. Если Крен думл, что знл ответ, тогд в прошлом обоих должно быть нечто.

День нступил и прошел. Вечер уже делл тоже смое, когд Сипк спросил:

- А Пэн и Сул?

- Они под присмотром и нм не помешют. Ну что, рзобрлся?

- Нет, - последовл твердый и быстрый ответ.

- Дм тебе ключ к рзгдке. Это случилось около четырех лет нзд.

И тут же будто что-то, щелкнув, встло н место. Прошло четыре год, с точностью почти до дня, с тех пор, кк они с женой стли близки, буквльно в мукх Пон Фрр. Поскольку служб их проходил в рзных местх, времени провели они вместе немного, но провели весьм пылко. Легче было подвлять эти воспоминния, чем сожлеть о том, чему уже никогд не повториться. Ее смерть, зново пережитя в рзговоре с Сибруком, особенно в годовщину их сближения, рзворошил воспоминния достточно, чтобы вызвть, кк он теперь понимл, своего род депрессию. Воспоминния, и хорошие, и дурные, нвлились н него, подобно тонне кирпичей - внезпно, всем весом, нкопившимся з прошедшие годы. Из-з того, что он подвлял их и не рзбирлся в них здрво, высвобождение зжтых до поры чувств принесло горздо больше горя, чем следовло бы. Половодье чувств зхлестнуло его, подобно лвине - дикой, неукротимой стихии.

Сипк перевернулся н живот и убюкл голову в лдонях. Со времени их сближения до ее гибели прошло полтор год, и з этот срок они сумели увидеться дв или три рз. Слишком мло воспоминний, которые можно было бы смковть, потому он не двл им ходу. Сокрытое добро - все рвно что зло. Непрошеные слезы зструились по его лицу.

Чья-то нежня рук стряхнул с его голой спины нлипший песок пэнов гнезд. Крен видел его потрясенное лицо и нхлынувший вслед з тем вл чувств. Обычно Сипк выбирл, ккие переживния покзывть окружющим теперь выплеснулось непрошеное, нежднное. Вполне достточно, чтобы подтвердить ее подозрения.

- Подвлял их, потом отгорживлся от них, верно ведь. - То было утверждение, не вопрос. - Тк я и думл. Позволь им выйти нружу. Тогд ты, может быть, сумеешь взглянуть в лицо Сибруку и своим воспоминниям.

Сипк отвернулся от Крен, стыдясь слез.

- Я не боюсь видеть Сибрук.

- Тогд почему Пэн говорит, Сибрук подтверждет, что ты не говорил с этим юношей-перинитом с того смого дня, кк вы познкомились? И едв говорил с Сулом. Пэн считет - хорошо хоть ты н его вопросы отвечешь, Крен нежно поглдил его по спине. - Слезы тоже помогют сбросить тяжесть.

- Вулкниты не плчут.

Но этому отрицнию противоречили порывистые рыдния, нчинвшие сотрясть его тело.

- А люди - д, - Крен отнял руку, но по-прежнему сидел рядом с Сипком. - Пэн говорит, что ты плкл в тот день, когд узнл о гибели моей сестры, и несколько дней после этого. Еще он скзл, что с тех пор ты не плкл и почти не говорил ни о ней, ни о тех днях, которые вы провели вместе, ни о ее смерти - рзве только тебя к этому принуждли или спршивли об этом. - Минуту он смотрел н вздымвшиеся рядом с ней плечи, потом спросил: - Хочешь, чтоб я ушл? Кое-что не стоит видеть никому.

- Нет. Остнься.

Он перевернулся н спину, привлек к себе Крен и уткнулся лицом ей в колени.

Он плкл, Крен мссировл ему голову и спину. Вулкниты редко допускет внешне проявлять свои чувств, тем более в чьем-то присутствии. И когд они все же дют себе волю, невжно, по ккой причине, после этого у них болят мышцы.

Когд поток слез обмелел и иссяк, оствив Сипк ослбевшим от выплкнного горя, Крен помогл ему встть и перебрться н кровть.

- Тебе здесь будет удобней.

Устроив его хорошенько, он пошл было к двери.

- Не уходи, - прошептл Сипк тк тихо, что дже Крен с ее обостренным слухом едв уловил. - Остнься, прошу тебя.

Крен опять подошл к кровти и сел н крй. Сипк приподнял покрывл, открыто приглшя. Он скользнул под одеяло и окзлсь в кольце его рук. Скоро его подбородок лег ей н мкушку.

- Спсибо.

- З что?

- З то, что остлсь. Выслушл. Зствил взглянуть внутрь себя. Спсибо з воспоминния. - Он вздохнул. - З то, что ты - мой друг.

- Тяжко быть тем, кем должен, - ответил Крен. - Для тебя это - быть вулкнитом. Для меня - быть контр-дмирлом и з все отвечть. Невжно, кковы причины - это делет необходимым нше одиночество, отсутствие близости с другим человеком. Иногд человеку просто необходимы объятья.

- Или что-то ткое.

Сипк устроился поудобней и скоро, измученный, уже провлился в сон. Крен потребовлось немного больше времени, чтобы уснуть - он не привыкл спть с кем-то - но немного погодя они вдвоем мирно отдыхли, угнездившись в объятиях друг друг. Н мгновение выглянул из Промежутк Пэн, ощутил, что его нпрник снов успокоился, и удлился с зеленым водоворотом в глзх. Теперь, может быть, все опять пойдет своим чередом.

4. НЕВОЗМОЖНО ВО ВТОРОЙ РАЗ ПРОИЗВЕСТИ ПЕРВОЕ ВПЕЧАТЛЕНИЕ

Прошло дв дня с тех пор, кк Сибрук виделся с нчмедом Сипком. По своему опыту, приобретенному н Вулкне, он знл, что во время их зстольного рзговор зствил Сипк окунуться в довольно болезненные воспоминния. Сибрук лишь ндеялся, что не произвел ложного впечтления своим любопытством.

"Я тоже виновт, - зметил Зи, сидя н его компьютере. - Если б я ничего не скзл, ты бы, может, ни о чем и не спросил".

"Я бы все рвно в конце концов спросил его об этом, - ответил юнош. По крйней мере, хоть он и не рзговривет со мной, но позволяет нвещть себя Пэну и Сулу. - Он глянул в зкручиввшиеся спирлью глз золотистой огненной ящерицы. - Что, если я его еще чем-то рсстроил?!?"

Зи склонил голову нбок, словно собирлсь ответить, но, прежде чем он смогл осуществить свое нмерение, рздлся стук в дверь. Откинувшись в кресле, Сибрук отозвлся:

- Войдите!

Дверь с легким шипением отворилсь, и вошл контр-дмирл Крен Эмерсон. Не успел он скзть, чтобы он не нпряглся, Сибрук подскочил в попытке встть по стойке "смирно". Его попытк обернулсь повторением случившегося в первый день его пребывния н "Зре", с той лишь рзницей, что н этот рз он не зцепился з ножку стол, споткнулся о собственные ноги. И полетел дльше, прямо в руки контр-дмирл Эмерсон.

С необычйной для предствительницы род людского силой он удержл его н ногх и отпустил, лишь удостоверившись, что стоит он устойчиво.

- Не обязтельно всккивть всякий рз, когд в комнту входит стрший по звнию, в особенности, если эт комнт - твоя кют, - зметил он с улыбкой. - Инче ты никогд не сделешь никкой рботы и никогд не отдохнешь. Рсслбься!

К тому времени Сибрук густо покрснел, в его мозгу рздвлся смех Зи. Волоч ноги и не смея посмотреть в глз дмирлу, он промямлил:

- Простите, госпож дмирл. Кжется, в последнее время вы только и делете, что не дете мне рстянуться н полу.

- Это н меня не похоже. Стровт я, чтоб молодые люди пдли у моих ног! - посмеивлсь Крен.

Порженный, Сибрук поднял взгляд и увидел, что Крен смотрит н него с искоркми в глзх.

- Это ведь шутк, д, госпож дмирл? - осторожно спросил он.

Глз Крен вспыхнули снов.

- Будь добр, не нзывй меня по звнию. Рзве не видишь, что я не в форме? - Сибрук зкивл, и он продолжл: - Знчит, я - не н службе. Поэтому тебе не стоит держть себя тк официльно. Никких вытягивнии в струнку, и уж конечно, никких звний!

Сибрук сумел-тки немного рсслбиться - достточно, чтобы зметить:

- Именно тк обычно и говорил Сипк.

Выржение лиц Крен сменилось н совершенно серьезное.

- Вот о Сипке-то я и пришл с тобой поговорить.

- Я не делл ничего плохого! А если и делл, то нечянно! Честно! вскричл юнош-перинит. - Вы з этим сюд пришли? Рсскзть, почему Сипк н меня сердится и уже дв дня со мной не рзговривет?

Явно удивлення, Крен ответил:

- Нет! Дело совсем не в том, что ты сделл. Мне только нужно было кое-что уточнить, и, судя по тому, что ты скзл, рсспршивть мне дльше не ндо. - Взмхом руки он велел Сибруку сесть. - Я лишь хочу знть, о чем вы говорили и кк вел себя Сипк.

Сибрук пожл плечми, но сделл, кк его просили. Зкончив, он скзл:

- Уходя, он выглядел уныло, дже для вулкнит. Нет ли в том вины моих слов или поступков?

- Нет, скорее, ты сделл нечто необходимое. Тебе просто случилось сыгрть роль ктлизтор. - Из взгляд Сибрук почти ушл тревог, и он добвил: - Не ты, тк кто-нибудь еще. - Он поднялсь, собирясь уходить. - Спсибо, что уделил мне время. Ты очень мне помог.

- Рд, что пригодился, - ответил Сибрук. Когд дмирл вышл, он обернулся к Зи и скзл:

"Ну, и к чему бы все это?"

"Понятия не имею; может, когд и узнем!"

Пожв плечми, Сибрук снов стл нмечть предстоящие дел.

Сипк пошевелился лишь поздним утром следующего дня. Перектившись н спину, он потянулся, мышцы рябью пошли по его широкой груди. Открыв глз, он увидел контр-дмирл Крен Эмерсон, вновь сидящую н полу, скрестив ноги, и смотрящую н него.

- Привыкешь нблюдть з тк нзывемыми флегмтичными вулкнитми?

- Н смом деле я хотел убедиться, что ты - в порядке, прежде чем отпрвлюсь обртно н "Крсон" [Кит Крсон - знменитый первопроходец Дльнего Зпд США]. У меня, знешь, есть и другие зботы, кроме присмотр з ненормльными вулкнитми.

Улыбясь, он встл и подошл к его столу. Взяв дв сткн, он вернулсь к ложу Сипк.

К тому времени он уселся, свесив ноги. Рсчесв пятерней взъерошенные волосы, полувулкнит взял у Крен сткн. Отхлебнув и стрясь не поморщиться, он спросил:

- Что это з дрянь?

Он, смеясь, ответил:

- Нстой трв, собрнных мной во время последней поездки н Землю. С некой добвкой, рзумеется.

Сипк пригубил еще и предположил:

- Суринское бренди? Ты же знешь, я не пью!

- Я решил, что после вчершнего - не грех. Кк твоя голов?

- Н плечх, кк ни стрнно. Но ты ведь зшл не просто убедиться, что со мной все в порядке. Зчем еще?

Усживясь рядом с ним н постель, он скзл:

- Отдю должок одному молодому человеку, с которым только что познкомилсь. По првде скзть, он едв не споткнулся о собственные ноги, тк хотел меня встретить. - Он хмыкнул.

Сипк поднял бровь.

- Не стровт ли ты мльчикм головы кружить?

- А, ревнуешь! - Сипк слегк позеленел. - Нет, првд, рзве тебе не интересно, где прячутся Сул с Пэном?

- Д тк, любопытно немного. - Он выжидтельно посмотрел н Крен. - Ну и где?

- Сибрук вызвлся присмотреть з Сулом - рзумеется, с помощью Пэн. Сипк кивнул. - Тебе известно, что Сибрук вбил себе в голову, будто кк-то обидел тебя?

- С чего он взял? Он ничего ткого не делл.

- Это ты тк считешь. А он уверен, что ты с ним не рзговривешь дв дня из-з ккого-то его слов или поступк. - Крен откинулсь нзд. Мы-то с тобой понимем, что это не тк, вот он - нет. Ты же знешь, кк вжно для нлживния знкомств первое впечтление.

- Ни в млейшей степени не логично, - зметил Сипк. - Н всякие взимоотношения влияет многое другое помимо того, кк ты себя ведешь при первой встрече.

- К нм, людям, это не относится, Сипк. Думю, бедняг Сибрук никогд не збудет, что случилось во время нших с ним первых - и пок единственных - встреч. - Он опять откинулсь и улыбнулсь. - Я его имел в виду, говоря о том должочке. Я вовсе не думю, что он ткой уж увлень, кким кжется, но об рз дело кончлось тем, что мне приходилось подхвтывть его, не то он бы себе нос рсквсил. Честно скзть, во второй рз мне пришлось его отскребть от себя!

Сипк изумленно взглянул н нее, потом усмехнулся.

- Не может быть!

- Может. Думю, он будет крснеть, по крйней мере, несколько следующих нших встреч.

Сипк покчл головой.

- Его огнення ящериц, Зи, немногим лучше. Во всяком случе, Пэн узнл, кто его удивлял. По-моему, Зи рстерял несколько чешуек.

- А что случилось?

- Они тогд только что взошли н борт. Зи исследовл корбль и летл по коридорм. Вышло тк, что он, ничего не подозревя, поворчивл з угол, и тут ей нвстречу - Пэн. Со стрху он нырнул в Промежуток. Сибрук говорит, ему пондобилось несколько минут, чтобы понять из ее лепет: н корбле - перинитский дркон. И они пошли нс искть.

Крен зсмеялсь, мысленно нрисовв соответствующую кртинку: огнення ящериц, зшипевшя, будто ошршення кошк. Только вместо шерсти в воздух взлетют чешуйки!

- Знешь ведь, что и Пэн с Сулом вели себя не безупречно.

- Когд я вышел в коридор, они являли собой обрзчики истинных джентльменов, - не сдвлся Сипк. - Что они могли нтворить ткого, чтобы произвести н Сибрук дурное впечтление?

- Ну, во-первых, Пэн держл Сул весьм непочтительно - я хочу скзть, вверх тормшкми - тот хихикл, словно бньши. Пэн тоже предстл не в лучшем виде. Кк он говорит, смым ужсным обрзом склил зубы, точно людоед, когд они вышли из вшей кюты и нлетели н Сибрук и Зи. Не смый лучший, сдется мне, способ зводить друзей!

- А я ведь еще говорил Пэну, чтоб они вели себя кк следует!

- Нет, ты говорил ему не упускть Сул еще рз. А поскольку тогд нчл именно Сул... - Крен снов зулыблсь.

Сипк покчл головой и осклбился.

- Мленький негодник. Тк вот для чего им пондобилсь веревк... Зря я дл им почитть те ромны о Трзне.

- Вот видишь, произвести блгоприятное первое впечтление - это кое-что знчит. Потом никогд не предствится возможность стереть то, что увидел и во что уверовл человек в смом нчле. И Сибрук считет, что он скзл или сделл нечто ткое...

- ...чем произвел н меня дурное впечтление, - тотчс протрезвел Сипк. - Вот уж не думл, что он тк это поймет.

- Я зню. Тебе ндо ему все объяснить, если он еще см не рзобрлся. Уверен, из рсскзнного ему тобой о себе и Пэне он вычислил, что ты женился около четырех лет нзд, - Крен встл с кровти. - Мне ндо возврщться н свой корбль.

- Мне кжется, это может немного обождть, кк и мои извинения мичмну и его огненной ящерице. - Потянувшись, он ухвтил Крен з руку и подтщил обртно. - Мне приходит в голову по меньшей мере одно приятное дело, которым я бы сейчс предпочел зняться. - Притянув Крен к себе, он весьм недурственно ее поцеловл. - Может быть, когд я окончтельно попрвлюсь, у всех нс появится новя возможность произвести блгоприятное первое впечтление!

* ЧАСТЬ ЧЕТВЕРТАЯ. СБЫВШЕЕСЯ ПРОРОЧЕСТВО *

1. НАПАЛИ!

Встреч КК "Крсон" и КК "Зря Вулкн" прошл, кк нмечлось, и корбли проследовли к семндцтой Звездной бзе. "Зре" требовлся мелкий, но очень нужный ремонт, "Херсону" - пополнить зпсы и комнду. "Зре", по существу, предстояло провести в доке дв месяц, и большей чсти экипж предоствили длительные отпуск. Поэтому, когд новоиспеченный мичмн Пэн принял мысленный вызов от своей мтери, золотой Рмоты с Перн, этого окзлось достточно, чтобы нпугть все еще молодого бронзового дркон. Лишь потом он обнружил, что рзбудил половину оствшейся н борту комнды своим мысленным воплем.

Пэн не имел привычки пугться без причины, д и бояться вообще, но н зов, пришедший с Перн по связыввшим всех дрконов психическим узм, нельзя было не обртить внимния. Зов привел в действие все природные инстинкты, с которыми родился Пэн. Эти инстинкты побуждли его поднять голову к небу и кричть - громко кричть о том, что умер еще один дркон вместе со своим всдником. И те же смые инстинкты крепко потянули его обртно н родную плнету... велели ему кк можно быстрее возврщться, чтобы помочь воевть с новой нпстью. И этой нпстью были НЕ Нити.

Рмот никогд рньше не звл ни Пэн, ни ккого-либо другого дркон. Поэтому Пэн не имел никких причин подозревть, что н плнете случилсь ккя-то иня бед помимо Нитей. У Рмоты никогд не было повод говорить с Пэном через световые годы, отделявшие ее от одного из дрконов, которым он дл жизнь. Н этот рз, однко, в рсчет пришлось принять крйнюю необходимость и одну из стрых бллд, нйденную, когд Пэн вылупился из яйц, в которой предреклось, что он вернется. Рмот обртилсь к Пэну, кк к последнему средству, и зов ее усиливл скорбь по дрконм и всдникм, бессмысленно погибвшим во множестве, ее всдниц, Лесс, позвл н помощь своих новых друзей - Федерцию.

Пэн едв успел зснуть, кк почувствовл "зуд" мысленного вызов крешком рзум. Думя, что это - Сипк или Аппукт Чехов, он не обртил н зуд внимния. Но зов стновился все более и более нстойчивым и смутно знкомым. Когд Пэн открыл свой рзум, то снчл услышл мысленные сетовния дрконов, потом печльный голос Рмоты.

"Тебе ндо вернуться домой, Пэн. Ты больше ншего знешь обо всех этих вещх. У тебя больше опыт, чем у нс. Ты нм нужен. Теперь же!"

Пэн будто выдернуло из сн.

"Что? Что происходит? Почему умирют дрконы?"

"Хохлтые. Они нпли н холды и Вейры. Они убивют молодежь. Мы не можем сржться и с ними, и с Нитями. Нм нужн помощь!"

К тому времени Пэном овлдел невольный порыв откликнуться и оплкть своих погибших товрищей, и, вопреки смому себе, он поднял голову. А тут еще подспудный стрх и смятение в голосе Рмоты... Впервые в жизни, не в силх спрвиться со своими инстинктми - инстинктми, которые ему приходилось подвлять с тех смых пор, кк он покинул Перн - Пэн до смерти испуглся.

"Сипк! Сипк! - зтрубил он вслух и мысленно. - Ндо спешить!"

Сипк, нчмед "Зри" и, после смерти жены, пртнер по Зпечтлению перинитского дркон, срзу же пробудился и, еще не вполне влдея собой спросонья, спросил:

"Куд спешить?"

"Н Перн! Н них нпли! Рмот позвл меня обртно! - В эту минуту Пэн уже с грохотом носился по комнте отдых, служившей им жилищем. - Они не могут одновременно сржться с Нитями и зхвтчикми! Гибнет молодежь!"

Сипк соскочил с кровти и попытлся успокоить бронзового.

- Мы не можем отпрвиться прямо сейчс. До Перн слишком длеко, чтобы перенестись туд без опски. Сгинем в Промежутке!

"Мы должны! - нстивл Пэн, волнуясь все больше. - Рмот звл!"

В глубине души он понимл, что ведет себя нерзумно, но просто не мог остновиться. Все его инстинкты твердили ему возврщться н Перн - туд, где он появился н свет - и биться з свой нрод.

Сипк нчинл беспокоиться. Из того, что доходило до него по их с Пэном мысленной связи, Сипк знл: дркон н смом деле стрется совлдть со своим стрхом и природным инстинктом подчинения королеве. Он боялся, что Пэн уйдет в Промежуток без него, если его не удстся успокоить.

- Пэн, возьми себя в руки! Весь корбль перебудишь! Нельзя тебе уходить в Промежуток! - Он потянулся схвтить дркон.

Пэн легко сбросил полувулкнит. Теперь глз бронзового безумно врщлись, он был едв вменяем. Сипк гдл, чем же именно тк рсстроил его нпрник королев. Из Пэн ему удлось вытянуть только нечто о хохлтых чужкх и о том, что бесцельно гибнут дрконы.

Подымясь с пол, он зметил стоявшего в дверях своей отдельной комнты без млого трехлетнего Сул. Увидев, что отец обртил н него внимние, он испугнно спросил:

- Что мне делть?

- Сможешь вызвть Пуку? - в свою очередь, спросил Сипк, вновь поворчивясь к Пэну.

Сул кивнул, и лишь потом сообрзил, что отец его не видит.

- Д, пп.

- Скжи, чтобы привел сюд Рид. И пусть вызовет ветеринров, - Сипк вновь посмотрел н Пэн. - А потом сиди у себя, пок мы не успокоим Пэн.

Сул выполнил просьбу. Сипк слышл, кк он говорил по внутренней корбельной связи. Кзлось, прошли чсы, прежде чем с шипением открылсь входня дверь, в действительности же Аппукт Чехов и Рид Гордон вбежли через две минуты. Поняв, в чем дело, они в первую очередь помогли Сипку згнть Пэн в дльний угол, зтем удерживть его. До прибытия ветеринров он рзбрсывл всех троих не меньше двух рз. Потом им пришлось нпрячь все силы, пок ветеринр не всдил дркону достточно успокивющего, чтобы тот уснул.

Когд Пэн нконец впл в збытье, ветеринр спросил:

- Хотите, чтоб я остлся? Если нет - могу дть вм кое-кких лекрств.

- Не думю, что это необходимо, - отозвлся Сипк. - Когд он проснется, то, ндеюсь, поймет, что чересчур перепуглся. Его рньше никогд тк не вызывли... снчл - возбуждение оттого, что его зовут, после - известие о чьем-то нпдении... - Он покчл головой. - Мне кжется, н его месте любой юнец испуглся бы отчянно. По перинитским меркм он - все еще подросток. А я по-прежнему не зню, что ему скзл Рмот. - Он посмотрел н беспокойно спвшего дркон. - Но в случе нужды я вс позову.

- Буду недлеко от передтчик. - Ветеринр кивком покзл н Пэн. Он должен проспть чс четыре, если не больше. Я нкчл в него столько, что хвтило бы утихомирить двух дрконов, но пришлось считться с влми его дренлин.

- Блгодрю.

Когд ветеринр ушел, Сипк осмотрел Чехов и Рид, желя удостовериться, что они в полном здрвии. Потом вызвл кпитн Стр. Введя ее в курс дел и объяснив, почему рзбудил, он связлся с контр-дмирлом Эмерсон, нходившейся н "Крсоне". Они двным-двно с ней дружили, поскольку "Крсон" специлизировлся н противодействии терроризму, скорее всего, именно этому звездолету и ддут поручение отпрвиться н Перн.

Их беседу прервло официльное уведомление Штб о получении их сведений и о новых прикзх. Зкончили они рзговор после того, кк Эмерсон уверил Сипк, что сделет все от нее звисящее, дбы принять его и Пэн н борт "Крсон" н период выполнения этого здния.

Немного времени спустя кпитн Стр официльно уведомил Сипк, что они с Пэном временно переводятся н "Крсон". Еще несколько членов экипж, в том числе млдший лейтеннт Сибрук и его огнення ящериц, Зи, тоже некоторое время прослужт н Перне. Прежде чем он сможет покинуть "Зрю", Сипку предстояло проинструктировть своего зместителя и получить твердую копию медицинских фйлов н всех членов экипж, которым предстояло лететь н Перн.

Поскольку "Крсону" ндлежло собрть личный соств и зпстись всем необходимым, отбыть им предстояло трое суток спустя прием сигнл тревоги. Но Сипк знл: дже имея в зпсе это время, они обязтельно что-нибудь упустят. Оствлось лишь ндеяться, что збытое не окжется слишком уж вжным.

Несмотря н опсения Сипк, Пэн проснулся через пять чсов после своего умопомрчения в прекрсном состоянии. Подвленный и смущенный пончлу, он воспрянул духом, когд лейтеннт Кйлн уверил его, что вел себя дркон, можно скзть, нормльно, учитывя известные обстоятельств. Впрочем, едв зметив у Пуки и Рид синяки с шишкми, он тут же принялся обильно извиняться. Когд они успокоили его, бронзовый стл собирться.

Большую чсть собрнного им Сипк отклонил.

- Пэн, тебе не пондобятся ни огненный кмень, ни болюйди-трв. Н Перне есть и то, и другое. Во всяком случе, мы сможем пополнить собственные зпсы, если это нм позволит "Крсон".

"Ты прв, - зстенчиво ответил Пэн. - Я просто тк привык брть все это с собой, собирясь н здние вне корбля, что действовл втомтически".

- Тебе простительно, - улыбнулся Сипк. - Ты ведь еще и взволновн. Из того, что мне передл кпитн Стр, н Перне неслдко.

Пэн покчл головой.

"Дрконы и всдники умирют. Нити пдют, но с ними некому срзиться. Нземные комнды перегружены сверх меры. Приходится выбирть: бороться с Нитями и позволить укрепиться чужкм, или воевть с чужкми и позволить Нитям пдть и опустошть с тким трудом отвоевнную землю".

Сипк сочувственно положил руку н шею Пэну.

"Нелегкий выбор. Но мы поможем".

"Это мой удел... то, для чего я родился. - Пэн взглянул н своего нпрник. - Что, если я не спрвлюсь?"

"Спрвишься, Пэн, спрвишься".

Днем позже они нуль-трнспортировлись н "Крсон", со всех сторон увешнные поклжей. Пэн волновлся и тревожился, Сулу происходящее кзлось легким ветерком. Сипк уповл только н то, что дел не тк плохи, кк думют, и удстся быстро все улдить. Пэн отпрвили в гологрфический отсек, одно из немногих достточно больших помещений, где он мог рзместиться, Сипк и остльных прибывших с "Зри" поселили н той же плубе. Кждый с нетерпением ждл, когд же они попдут н Перн, и хотел кк можно скорее покончить со всеми неурядицми. Они и не подозревли, что н смом деле ожидло и их, и Перн.

2. ПРИЗЕМЛЕНИЕ

Путешествие н "Крсоне" до Перн окзлось не слишком долгим, но определенно прошло в тесноте.

Прибытие деснтников ознчло для Пэн смену местообитния - ему пришлось сменить гологрфический отсек н одну из комнт отдых. Тк кк комнты отдых н "Крсоне" знчительно меньше тковых "Зри", Пэну тм было не повернуться. Но он сумел.

Когд комндир деснтников узнл о том, кого они согнли, он приглсил Пэн обртно, чтобы дркон рзделил спльное место с космопехотой н время перелет, и Пэн соглсился, рдуясь возможности снов рспрвить крылья...

Кульминцией полет стло покзтельное выступление в гологрфическом отсеке. Перво-нперво Пэн предствили кпитну Джейсону Робертсу и дли им достточно времени, чтобы получше узнть друг друг (то есть, кпитн Робертс смог его слышть). Потом Робертс вернулся в гологрфический отсек подготовить своих людей.

Пэн ждл вызов млдшего лейтеннт Аппукты Чехов, чтобы Промежутком отпрвиться туд же.

Он появился в воздухе нд деснтникми с рспростертыми крыльями, едв не ксясь потолк. Н мгновение бойцы космопехоты совершенно облдели, но пришли в себя, кк только Пэн опустился н пол. Пок Робертс перескзывл первое послние Пэн, дркон переговорил с Чеховым и дл ему укзния.

Взволновнный Чехов прочистил горло, ндеясь, что голос его не подведет, и объявил:

- Пэн покжет, кк перинитские дрконы жуют огненный кмень и пользуются плменем. Н Перне они жуют огненный кмень, только когд пдют Нити. Пэн, однко, с помощью плмени делет многое другое, и весьм умело. Он может упрвлять длиной и временем извержения огня, иногд - и его интенсивностью. Огненные ящерицы, мленькие подобия дрконов, - тут Чехов укзл н Сибрук и золотую Зи, - тоже могут жевть огненный кмень и жечь Нити.

Глядя н Пэн, он послл:

"Можешь нчинть когд угодно. Где мне стть?"

"Нчни с дльней стены. Потом двигйся вперед, кждый рз н метр, пок я тебя не остновлю".

Подойдя к стене, Чехов скзл:

- Пэн покжет, кк ловко он может упрвлять своим плменем. Он изрыгнет огонь в мою сторону, но не причинит мне вред. Тем не менее, снчл он покжет, кков обычня длин струи огня.

Пэн збился в угол гологрфического отсек и с хрустом вжлся в стены, съежившись, кк только мог. Потом дркон выпустил струю плмени, лизнувшую противоположный верхний угол отсек.

Когд плмя погсло, Пэн вернулся в первончльное положение и нчл покзтельное выступление.

Когд он зкончил, Чехов, потный и умирющий от жры, но не тронутый огнем, стоял в десяти метрх от дркон. Пэн исчез н несколько минут, чтобы избвиться от золы огненного кмня и облчиться в упряжь, зтем вернулся.

Оствшуюся чсть демонстрции провел Чехов, объясняя деснтникм, кким обрзом всдник ндежно зкрепляется н спине у дркон, кк пристегивются пссжиры, и что одевют те и другие, дбы вытерпеть холод Промежутк.

Сибрук и Зи тоже продемонстрировли возможности огненных ящериц.

Предствление нблюдли не только деснтники.

В гологрфическом отсеке присутствовло и несколько членов экипж. Это помогло немного ослбить нпряжение и чстично подготовить комнду к тому, что им предстояло. Кроме того, демонстрция, несомненно, обеспечил перерыв в плотном рспорядке, которому вынужденно подчинялся корбль.

Когд "Крсон" вышел н орбиту Перн, с противоположной стороны плнеты покзлись дв корбля.

- Определите, кто ткие, мистер Фенске, - коротко прикзл контр-дмирл Эмерсон. - А вы, коммндер Сиверт, посмотрите, нельзя ли выяснить, куд они могут нпрвляться.

Весь персонл мостик тут же углубился в рботу н своих постх.

- Хотите нметить курс преследовния? - спросил Сиверт, не прерывя рботы.

- Нет. Мы здесь, чтобы помочь Перну. Но я хочу знть, не летят ли они куд-то конкретно - нпример, в другую звездную систему, где уже есть нши люди. Мне известно, что эти пришельцы нпдют н другие плнеты неподлеку, но смое млое, что мы можем сделть - это предупредить послнные нми отряды, если именно эти чужки нмеревются отпрвиться к ним. У нших своих дел хвтет, чтобы им н головы еще одн збот влилсь. - Поворчивясь к рулевому, он прикзл: - Лейтеннт Трент, выходите н обычную орбиту. Мичмн Борн, мне кк можно скорее нужн связь с плнетой.

- Они уже знют, - зметил Сипк, входя н мостик. - Пэн говорит с Рмотой и Лессой. Они ждут нс, кк только мы сможем нуль-трнспортировться. К тому времени Пэн снбдит нс соответствующими координтми.

Контр-дмирл Эмерсон кивнул.

- Но мне все же хотелось бы иметь словесную связь с нходящимися н поверхности. У них есть тм, внизу, необходимое оборудовние? - Он вопросительно посмотрел н Сипк.

- Нет. Все, чем они рсполгют - передтчик дльней связи для экстренных случев.

Крен еще рз повернулсь к офицеру связи.

- Нужно подготовить к отпрвке вниз все оборудовние, ккое только вы сможете достть, и людей - нучить тмошних обиттелей пользовться им. Когд Пэн окжется н плнете, мне пондобятся более мощные средств связи с корблем, чем крмнные передтчики.

- Есть. - Борн снов все внимние перенес н свой пульт и углубился в рботу.

Сипк коснулся плеч Крен.

- Я, собственно, вот з чем пришел. Пэн желет знть, можно ли ему спуститься н плнету. Я отпрвлюсь вместе с ним, со мной - лейтеннт Сибрук и Зи.

Крен подумл немного.

- Пусть подождет. Снчл мне хотелось бы выяснить, куд нпрвляются эти корбли и нет ли других н орбите. Я понимю, кк не терпится Пэну спуститься вниз. Мне - тоже. И все же я должн убедиться, что других зтруднений не будет.

"Я подожду, Крен, - скзл Пэн у нее в мозгу. - И Рмот, кк и Лесс, понимют: необходимо сделть кое-что, прежде чем мы сможем нуль-трнспортировться. Он просит передть, что, когд мы приблизились к плнете и окзлись в пределх досягемости сенсоров, чужки стли стягивться воедино. Сейчс их тки ослбли".

"Спсибо". - Он обртилсь к рботвшим н мостике:

- Чужки пок не нпдют. Этого я и добивлсь.

Он быстро отобрл несколько членов экипж, которым предстояло высживться н Перн. Кждому дли здние прибыть в свой Вейр, чтобы выяснить обстновку и ккя именно помощь требуется.

- Я отпрвлюсь в Вейр Бенден встретиться с его Предводителями. Со мной будут Пэн и Сипк, ткже лейтеннт Сибрук и Зи.

Он отбрбнил еще несколько имен, словно зрнее думл об этом. В список вошли лейтеннты Чехов и Гордон.

Едв получив рзрешение, Пэн и Сипк перенеслись в Вейр через Промежуток. Пэн появился высоко нд Бенденом, зтем нчл кругми снижться. Об хотели дть возможность Крен и другим нуль-трнспортировться и предствиться предводителям. Они, однко, никк не ожидли того, что увидели, приземлившись, нконец, н песок перед королевским вейром.

Нескольким дрконм и всдникм окзывли помощь целители. Слышлись стоны рненых: и дрконов, и людей.

"Это не ожоги Нитей", - зметил Пэн своему всднику.

"Откуд ты знешь?" - спросил Сипк.

"Я обжиглся рньше. Я зню. Эти рны - от чего-то другого... более смертоносного. - Пэн зговорил серьезно и скорбно: - Мне скзли, что они пострдли при зщите одного из больших холдов от нпдения чужков".

Сипк соскользнул со спины Пэн.

"Нужно взглянуть н эти рны. А еще мне пондобятся люди с корбля и все необходимое. Не думю, чтобы у перинитов ншлось то, что потребуется для лечения".

"Крен не хочет сейчс посылть сюд еще людей. Он желет получше оценить положение. Но говорит, что ты можешь зпросить все требуемое оборудовние и мтерилы".

"Придется тк и сделть".

Стщив летный шлем, Сипк удостоился нескольких недоуменных взглядов. Остроконечные уши и нискось поднятые брови достточно отличли его от других, чтобы привлекть внимние. Но когд он стремительно включился в рботу, нчв осмтривть рненых, его внешность перестл удивлять окружющих, сменившись увжением, достойным Мстер целителей.

Сипк лишь один рз посмотрел н дрконов и скзл Пэну:

"Свяжись с Крен. Пусть пришлет сюд ветеринр, если у нее есть. Он должен больше моего знть о животных... особенно рзумных. Этим дрконм нужн более квлифицировння помощь, чем я могу им окзть".

"Будет сделно".

Немного спустя, змерцв, мтерилизовлось еще что-то. Скоро тут и тм, мерця, рядом с порженными перинитскими целителями нчли мтерилизовывться оборудовние и мтерилы.

Но стоило покзть лекрям, кк пользовться прислнным, и они перестли удивляться, нчв быстро осмтривть больных и, нпутствуемые несколькими словми Сипк, перевязывть рны.

Когд обо всех пострдвших позботились, Пэн скзл:

"Лесс хотел бы встретиться, если ты свободен".

Сипк посмотрел н свою окроввленную одежду.

"Могу пойти прямо тк, если он желет".

Пэн мысленно хмыкнул.

"Он видывл виды и похуже. А Крен добвляет, чтобы ты взял с собой свое брхло и двигл туд".

Сипк вошел, кк сообщил ему Пэн, в зл собрний; Лесс встл, приветствуя его. Сипку покзлось, что он собирется протянуть руку, но потом ему пришлось сдерживть усмешку, когд всдниц неуклюже вскинул руку в вулкнитском приветствии.

- Я тоже рд познкомиться с тобой, Предводительниц Лесс, - скзл он в ответ.

Лесс невесело улыбнулсь.

- Жль, что ншу встречу омрчют известные события, - отозвлсь он. - Сдись, пожлуйст, Сибрук. - Лесс покзл туд, где устроился молодой человек (огненной ящерицы при нем не нблюдлось), - рсскзл мне о смерти твоей супруги и о том, кк ты окзлся связнным с Пэном. Мне очень жль. Твоя жен был хорошя женщин. О ней будут тосковть.

- Блгодрю, - Сипк сел н укзнное место.

- А теперь... - нчл Крен. - Что ты выяснил?

Сипк описл рзные виденные им рны, потом скзл:

- Пэн уже говорил мне, что это - не ожоги от прикосновения Нитей. Не вполне уверен, ккое именно оружие их вызывет, но зню нверняк, что оно похоже н огнемет. Это подтверждет хрктер ожогов и у дрконов, и у всдников. Чужки рсполгют еще и чем-то сходным с фзерми.

Трудно судить о рзмхе поржющего действия, но, судя по тому, что мне рсскзывли, уровней оглушения жертвы - несколько. Есть и несколько степеней термического действия. Смые тяжелые рны, которые я до сих пор видел, нпоминют следы клингонских дисрупторов. - Он повернулся к Лессе. - Те, кто получил ткие рны, не выживут... уже. Если бы мог нчть лечение рньше... - Он умолк, зня, что, когд умирют всдники, умирют и их звери.

- А дрконы? - спросил он.

- Эти фзеры - или дисрупторы - кжется, не действуют н дрконов. Им стршны только огнеметы, - Сипк посмотрел н свои сложенные пирмидой пльцы. - И еще встречлись длинные рвные рны, полученные в редких рукопшных схвткх. У этих хохлтых чужков - кстти, крылтых и очень неплохо летющих - есть короткие и длинные мечи, д еще когтистые конечности. Н рукх - по четыре пльц, в том числе противостоящий большой. Мне пондобится тело, чтобы исследовть их внутреннее строение и выяснить, кк можно с ними бороться.

Крен кивнул, с ней и Лесс. Потом жительниц Вейр зметил:

- Ф'лр - в том холде, н который нпдли, стрется узнть что-нибудь еще. Он должен скоро вернуться. Может, кого-то из чужих сумели убить или взять в плен. Но до сих пор всех, кого нм случлось умертвить, уносили их соплеменники. Нсколько мне известно, никому не удвлось увидеть пришельцев вблизи.

Вынимя передтчик, Крен попросил:

- Дйте мне кпитн Робертс.

- Здесь Робертс.

- Мне нужен для исследовния чужк. Живой или мертвый - невжно. Способ - н вше усмотрение.

- Слушюсь, госпож дмирл.

Крен чуть ли не слышл, кк щелкнули его кблуки, но знл: прикз будет выполнен.

- Не могу скзть, когд именно мы добудем чужк, но со временем непременно.

- Стоит узнть, кто нм противостоит, - и мы поймем, кк с ними бороться. А мы обязтельно с ними срзимся.

Лесс встл, зкнчивя встречу.

- Пэн знет, где меня нйти. А через него я буду знть, где нйти вс. - Тут ее плечи поникли. - Пойду к рненым. Среди них - мой сын.

Сипк услышл неясное эхо, потом зтрубили дрконы: еще один их сородич ушел в Промежуток, когд умер всдник. Крен тоже встл и скзл:

- Мы остновим эти смерти. Обещю.

- А кк быть с другой ншей битвой? Битвой с Нитями? - спросил Лесс. - Эти смерти обескровливют нс, и нелегко нйти змену погибшим, хоть сейчс и выводится многочисленное потомство.

- Сделем, что можем. Не могу обещть, но что-то будет сделно. - Когд Лесс вышл, Крен положил голову н руки. - Сибрук, опроси всех, кто видел этих чужих, и собери воедино все днные о том, кк они выглядят, и кк пытлись отрзить их удры. И что могло бы убить их.

- А я продолжу знимться с пострдвшими и учить перинитских целителей, кк обрщться с теми редкостными рнми, которые им приходится лечить. - Сипк встл и вызвл Пэн:

"Если услышишь об очередном нпдении - дй знть: я хочу увидеть пришельцев. Ясно?"

"Понял".

Теперь нчлись ожидние вестей и рбот по их добыче.

3. СРАЖЕНИЕ

После высдки н плнету контр-дмирл Эмерсон поручил млдшему лейтеннту Аппукте Чехову побеседовть с местными жителями и пострться определить, где прячутся пришельцы.

Снчл окружющее нселение поглядывло н молодого лейтеннт искос, но, выяснив, что прни его возрст обычно еще были подмстерьями или воспитнникми Вейров и периниты не привыкли видеть юнцов рспоряжющимися, он перестл обрщть н это внимние. Когд прошл молв, что Чехов - член экипж "Крсон", кждый стл ему помогть.

Узнв от нескольких человек, что чужих стли чще видеть н Южном Мтерике, Чехов попросил рзрешения - и получил его - предоствить ему дркон, чтобы добрться Промежутком до поселк Древних. Аппукт связлся с корблем и попросил нуль-трнспортировть костюм для прыжков через Промежуток, специльно для него сделнный Сипком. Облчившись в прислнное снряжение, он стл ждть обещнного всдник н берегу озер.

Подошедшего голубого всдник совершенно потрясло открытие, что именно Чехов ему предстоит доствить н Южный Мтерик.

- Тк это ты - со звездного корбля? - спросил он, с ног до головы оглядывя одетого по всем првилм юношу.

- Д. Мне скзли встретить тебя здесь. Знчит, я с тобой полечу в поселок Древних? - повторил Чехов, н сей рз - не вполне уверенно.

- Но н тебе уже летный костюм! Мне говорили, что вш нрод не привык летть в Промежутке. Я принес тебе кое-ккую одежду, ндеясь, что он подойдет. - Он покзл Чехову потрепнный нбор летного снряжения, который держл в руке.

- Ну! Летть я привык! Мы с Пэном - почти кк бртья.

И снов голубой всдник недоуменно посмотрел н Чехов. Потом пожл плечми и взмхом руки позвл прня з собой, к терпеливо ожидвшему голубому дркону.

Чехов уселся з спиной всдник и зстегнул нужные ремни.

- Я готов, - скзл он и подобрлся, готовясь к прыжку в небо и холоду Промежутк.

Когд дркон с седокми появился высоко нд стрым вулкном, тм едв рссвело. Голубой срзу круто пошел н снижение, и полет до мест знял лишь несколько минут. Когд они соскользнули с дрконьей спины, всдник объяснил Чехову:

- Мы сделли это, чтобы избежть нпдения. Н нше счстье, в небе еще нет хохлтых.

Чехов кивнул. Всдник быстро провел юношу к зднию, вокруг которого суетились люди, и звездолетчик скоро понял, что это и есть тот смый компьютерный комплекс, о котором говорил Сибрук. Несколько вопросов - и молодой кртогрф уяснил, что периниты в последний год стли чще пользовться комплексом. Чехову кое-что пришло в голову, он вызвл "Крсон", связлся с лейтеннтом Сетоном, офицером нучной чсти, и здл ему несколько вопросов. Вулкнит проскнировл рйон комплекс, и подозрения Чехов подтвердились: в космос уходили посылемые компьютером излучения, притом довольно сильные.

Чехов здл еще несколько вопросов, и примерно выяснил, где чще всего появляются чужки. Решив воспользовться нвыкми кртогрф, он попросил голубого всдник полететь с ним туд, откуд выходят чужие.

- А если они появятся? - опсливо спросил всдник.

- Тогд уходи в Промежуток. Не желю, чтобы тебя или твоего дркон рнили из-з меня, - ответил Чехов. И добвил про себя, что уж его-то смого, случись ему пострдть, Сипк вместе с контр-дмирлом Эмерсон вовсе прибьют.

Кртогрф зметил в половине дня лету от Двуликой горы и поселения Древних, в горх Восточного Брьер, большое рсчищенное место, н котором что-то зтевлось. Голубой и его всдник встревожились при виде происходящего внизу, но нвстречу им ничто не взлетело.

Удовлетворенный, Чехов вернулся н корбль доложить контр-дмирлу Эмерсон. Он, волнуясь, стоял н мостике, рсскзывя ей о том, что узнл, и зкончил тк:

- Судя по рсскзм беседоввших со мной людей, в течение последнего год компьютером пользуются чще - с тех пор, кк периниты нучились с ним обрщться. Я взял н себя смелость просить лейтеннт Сетон, - тут он с тревогой глянул н контр-дмирл Эмерсон: он не спросил ее рзрешения н это, но ведь он ГОВОРИЛА ему предпринимть все возможное для определения местонхождения чужков, - проскнировть окрестности. Он скзл мне, что компьютер посылет в космос ккие-то излучения. Довольно сильные. Возможно, именно это и привлекло чужих.

- Блгодрю вс, мистер Чехов.

Крен откинулсь в кресле. Ночевть он возвртилсь н корбль, но несколько отрядов, включя подрзделение охрны, состоявшее из деснтников, оствил внизу. Сипк с Пэном, кк и Сибрук с Зи, тоже вошли в число оствшихся. Сипку предоствили пустоввший вейр в Бендене, Сибрук решил нвестить родителей.

- Если выясните что-то еще - дйте знть.

Внезпно по всему корблю включились сигнлы тревоги.

- Доклд! - скомндовл Крем. Чехову он укзл н место позди своего кресл. Он сделл, кк велели, в ккой-то степени польщенный, что ему позволили остться.

- Приближются дв корбля. Незнкомой конструкции. По-видимому, это либо те смые, которые вчер покинули орбиту Перн, либо очень похожие н них. - Коммндер Фенске обернулся к пульту. - Скнирую.

- Включить зщитные поля. Подготовить вооружение. Но без прикз огня не открывть. - Крен крутнулсь в кресле, поворчивясь к офицеру связи. - Мичмн Борн, сообщите н плнету о приближении этих корблей. - Потом сосредоточилсь и мысленно произнесл:

"Пэн. Приближются чьи-то корбли. Подымй тревогу. Ндо известить дрконов, ты это сумеешь быстрее всех".

"Думешь, дело серьезно?"

"Считй, что тк".

Крен вернулсь к неотложным делм, ндеясь, что по возврщении этих двух корблей войн внизу не вспыхнет с новой силой.

А в Бенден Вейре Пэн поднял тревогу, позволив зтем Сипку ндеть и проверить упряжь. Сипк прилдил свое собственное летное снряжение, и Пэн встл н уступе, готовясь к взлету. Когд вулкнит уселся н место, Пэн подобрлся и прыгнул высоко в воздух.

"Хорошо, что здесь небольшя сил тяжести, - зметил он нпрнику. Это делет меня более подвижным. Я могу летть быстрее других!"

Сипк зсмеялся.

"Чего доброго, еще вздумешь круги вокруг них выписывть! Но нм стоит здумться о другом. Мне нужно поближе н этих чужков посмотреть, и лучше, чтоб мы с тобой при этом не пострдли. - Он нклонился к шее дркон. - Кк только услышишь о кком-нибудь нпдении, говори мне. И вези меня туд".

"Понял".

Они вдвоем присоединились к строю дрконов нд ними. Поскольку в этот день еще и пдли Нити, большинству предстояло сржться с ними. Но другие ждли сообщения о возможных вылзкх чужков.

Вдруг Пэн скзл:

"Нерт. Они - близ Нерт!"

Тотчс одно Крыло дрконов со всдникми ушло в Промежуток, з ними и Пэн с Сипком. Пэн уже успел получить от одного из всдников обрз мест нзнчения. Они вынырнули под освещвшее белые пляжи холд горячее полуденное солнце. Бенденское Крыло встретили Крылья из других Вейров.

"Пок это - единственное нпдение. Но несколько всдников уже пострдли от Нитей, потому что не высплись".

"Пэн, ндо подобрться поближе. Пострйся обойти их и приблизиться с тыл".

"Сипк, мне эти мест не знкомы. Я мло куд могу попсть через Промежуток".

"Не беспокойся. Но мне нужно их увидеть".

Пэн сообщил вожку Крыл о том, что они собирются сделть, и покинул строй. Он пропустил остльных вперед, потом провлился вниз и нзд, чтобы иметь возможность флнгового мневр.

Подождв, пок бой пронесется нд ними, Пэн взмыл вверх, в тыл неприятельскому строю.

"Гляди-к скорей, Сипк. Другой ткой возможности может и не быть".

"Все, что мне нужно - один быстрый взгляд".

Сипк пригнулся к шее Пэн, и молодой дркон влетел во вржеские ряды. Единственным его оружием было плмя, и Пэн использовл его весьм умело. Их появление не просто удивило чужков - оно повергло их в полнейшее змештельство. Крылтые создния рссыплись во все стороны.

Огонь Пэн зцепил одного из них, и тот, не в силх выровняться, нчл кругми снижться к воде. Но, прежде чем остльные дрконы смогли приблизиться н рсстояние тки, Сипк услышл громкий, похожий н пронзительный птичий вскрик, прикз. Чужие, включя того, чье крыло порзил Пэн, рзвернулись к Южному мтерику, и нжли кнопки н доспехх, прикрыввших им грудь. Тотчс у них из рнцев вырвлось плмя, и чужки пулей унеслись прочь - дрконм нечего было и думть их преследовть.

- А я-то удивлялся: кк они тк быстро перемещются туд-сюд без нземной поддержки, - пробормотл Сипк. И, выпрямившись, скомндовл:

"Двй н корбль, Пэн. Ндо все это зписть, пок не збыл".

"Только скжу Ф'лру, где нс искть. Он возглвлял этот полет".

Вернувшись н звездолет, Сипк тотчс сел з свой терминл и ввел то, что им удлось обнружить. Очевидно, эти существ облдли высокорзвитой технологией - они овлдели искусством космических полетов и рсполгли ускорителями рективного тип. У них было по шесть конечностей: две руки, две ноги и дв крыл. Нсколько он зметил, крыльями они пользовлись для полет, ускорители применяли, когд требовлось нбрть большую скорость; при этом, включя двигтели, крылья они склдывли вдоль тел. Судя по его прикидкм, росту в них было футов восемь, рзмх крыльев соствлял не менее двендцти.

Нпдли они беспорядочно; впрочем, поскольку Сипк видел лишь одну тку, достоверным это суждение считть не приходилось - по крйней мере, пок. Кк устновили рнее, оружие их соствляло, во-первых, нечто, нпоминвшее фзер, во-вторых, что-то похожее н дисруптор, и, вдобвок ко всему, - короткий и длинный мечи. Сипк рзглядел когти н рукх и ногх видимо, они могли втягивться.

Со стороны кзлось, что тел пришельцев покрывют перья, но Сипк знл, что эти "перья" способны отржть плмя. При ближйшем рссмотрении они выглядели почти метллическими. Этих перьев не было только в некоторых местх. Вот кких: под лопткми, тм, где к телу присоединялись крылья, и вдоль позвоночник; н лице; в облсти половых оргнов; и, что особенно примечтельно - в V-обрзной зоне, основние которой нчинлось у шеи, вершин треугольник - посередине живот. Доспехи, которые носили чужки, прикрывли эти облсти, но не все. Хохолки у них н головх, по-видимому, предствляли собой густо рстущие перья - головы чужков словно прикрывли шлемы. Н несколько дюймов перья выдвлись нд лицом, в ккой-то степени зщищя его. Судя по тому пронзительному прикзу, у чужих имелся своего род звуковой язык.

Сипк нходился у себя в кюте, когд его вызвл Крен.

- Пэн говорит, что тебе удлось вблизи рссмотреть одного из чужков. Есть что добвить к уже известному?

- Через несколько минут я введу все в компьютер и подготовлю спрвку. Еще н кого-то внизу нпдли?

- Один рз. Деснтники доклдывют, что тковли холд Бухту. Они открыли ответный огонь из фзеров, - он помолчл немного. - Фзеры, дже фзерные винтовки, окзлись совершенно неэффективными. По меньшей мере, для того, чтобы убивть. Однко, при устновке фзерных винтовок н мксимльную мощность определенно удлось оглушить одного из них. Больше ничего сделть не успели - чужие прекртили нлет. Очевидно, их удивило нше сопротивление - нстолько, что они отступили. Н ккое-то время...

- Но мы знем нверняк, что огонь н них подействует, - зметил Сипк. - Пэн, без сомнения, вывел из строя одного из них, Ф'лр говорил мне, что их можно убить, если достточно чсто доствть огнем. Но он не мог скзть, убивет ли их огонь или беспорядочное пдение с высоты, когд они больше не в состоянии лететь.

- Буду иметь это в виду. - Крен опять примолкл. - Нзд собирешься?

- Кк только проведю Сул. Ндеюсь, он прилично себя ведет.

- Кк мленький космодеснтник, - хмыкнул Крен. - По првде говоря, думю, он всю комнду очровл. Они чуть ли не дерутся, только бы посмотреть з ним.

Сипк улыбнулся.

- Поглядим.

Но у дверей их кюты его встретил ребенок более серьезный, чем обычно.

- Что случилось, сынок?

- Пп, я по тебе скучю. И по всем остльным. Можно, я сегодня пойду с тобой? - Сул умоляюще посмотрел н него снизу вверх. - Я буду хорошо себя вести.

- Н плнете тебе будет тк же одиноко, кк и тут. Возможно, мне и тм придется чсто отлучться.

- Но я зню, что тм я тебя увижу. И ты говорил, что тм есть другие дети. А здесь нет. Ну, пожлуйст!

Сипк пригнулся и зглянул в глз сын.

- Ндо будет делть то, что я тебе скжу, если я тебя с кем-то оствлю - не отходить от этого человек. Обещешь?

- Д!

- Тогд хвтй свою одежду и все, что может пондобиться, и встречй меня у Пэн. Если отпрвишься со мной - поспеши, у меня есть срочные дел.

- Спсибо, пп!

И Сул с горящими глзми побежл готовиться к путешествию. Сипк покчл головой, зня, что, возможно, пожлеет о своем решении, но знл он и то, кк одиноко было Сулу без него. Впрочем, его сыну могут пригодиться новые впечтления, и мльчик чему-то нучится.

Нчмед вызвл Крен и сообщил ей, что збирет Сул с собой, зтем сходил в лзрет з подкожным рдиомячком. Входя в обитлище Пэн, Сипк скзл:

- Мне нужно ввести тебе это под кожу, Сул. Будет больно, но только несколько минут. - И, увидев вопрос в его глзх, добвил: - Это нужно, чтобы н корбле всегд знли, где ты. Я не хочу тебя потерять.

Хоть и предупрежденный, Сул все рвно зплкл; слезы ктились по его щекм, личико сморщилось - мльчик изо всех сил стрлся быть хрбрым. Когд Сипк пристегнулся в пэновом седле см, потом ндежно зтянул ремни сын, слезы прекртились. Кк только они уселись, Пэн перенес их Промежутком в Вейр Бенден.

4. ЗАБЫТАЯ САГА

- Пойдемте! - изо всех сил дергл Сибрук Сипк. - Вм будет интересно посмотреть н это!

- Что тм ткое?

Они уже пробыли н Перне почти дв месяц, д тк и не сумели выяснить о нпдвших чужкх больше того, что обнружили в первые дни. Вылзки пришельцев продолжлись, но вмештельство Федерции уменьшило причиняемый перинитм и их культуре ущерб: всдники смогли сосредоточиться н войне с Нитями, рди которой они и существовли. Топтние не месте нчинло ндоедть Сипку.

- Вы рзве не слышли, ккя поднялсь сумтох? Одн из королев нчл пить кровь - близится брчный полет! - Сибрук не отпускл упирвшегося вулкнит. - Это будет первый полет Прлнты. Всем не терпится узнть, кого он выберет.

Сипк помимо его воли нчинло охвтывть любопытство. Не желя, однко, чтобы выглядело тк, будто он соглсился с чрезмерной готовностью, он спросил:

- А тебе рзве не ндо помогть перебирть стрые зписи, нйденные в нижних пещерх Вейр? Нсколько я зню, Лесс говорил, что они обнружили тм битком-нбитую большую комнту.

- Это подождет! Тут поинтересней будет! - Договривя последние слов Сибрук понял, что Сипк зколеблся. - Вы все время говорите о своем желнии побольше узнть о дрконх. А эт возможность - не хуже других. И, если мы пробудем здесь достточно долго, вы сможете увидеть, кк дркончики выводятся из яиц.

- Ну, хорошо, хорошо. Уже иду! - Когд они вышли н взморье, Сипк спросил: - Тк кк же решет королев, кто и ккого цвет ее догоняет?

Звлдевший внимнием нчмед молодой перинит объяснил:

- Обычно в брчный полет поднимются только бронзовые. Иногд может попытть счстья ккой-нибудь коричневый покрупнее. Звоюет королеву смый быстрый из бронзовых. Обычно королев и ее всдниц выбирют именно бронзового.

- Хм. И чем же знимются всдники во время брчного полет?

- Тем же смым! - ответил Сибрук. - А вы кк думли?

- Они не могут знимться тем же смым, мичмн. Всдники не летют.

Сипк догдывлся, о чем толкует Сибрук, но желл убедиться в своей првоте.

- Всдники испытывют те же чувств, что и их дрконы. Когд дрконы... э-э-э... спривются, их всдники... делют то же смое. - Сибруку стло немного неуютно. - Что еще непонятно?

- Всдники-мужчины до смого конц не знют, кто победит. Что же они делют? Стоят вокруг спльни и глядят?

- Откуд мне знть, Сипк? - ответил теперь уже окончтельно смущенный прень. - Могу, однко, скзть нверняк: когд другие бронзовые отстют, их всдники понимют, что сошли с дистнции, и уходят.

Сипк решил оствить эту тему. Его не слишком знимло, что происходит со всдникми, когд спривются их дрконы. Впрочем, это нвело его н иную мысль.

"Пэн, - позвл он. - А почему тебя не волнует этот брчный полет?"

"Меня ткя чепух не интересует. Кроме того, у меня не было бы никких шнсов. Я нмного меньше других бронзовых. Они перегонят меня в любое время, уж по ткому случю - и подвно".

"Не ты ли говорил, что при здешней небольшой силе тяжести смог бы летть быстрее, проворнее и дольше любого из этих бронзовых? А рз тк почему бы тебе при желнии не догнть королеву?"

Пэн ничего не ответил, и Сипк чуть ли не слышл, кк звертелись колесики в дрконьей голове. Но тут его внимние вновь привлек брчный полет.

Кк и обещл Сибрук, зрелище окзлось зхвтывющим. Дже когд звери поднялись слишком высоко и их невозможно было кк следует рзглядеть, Сипк все еще змечл яркие вспышки дрконьих шкур, отржвших лучи солнц, когд крылтые кружились друг з другом. Потом все кончилось.

Сибрук вздохнул.

- Ну, пойду-к я, рботенк ждет. И уж непыльной ее не нзовешь.

Сипк смотрел, кк он уходит, зтем вернулся к себе в вейр, где его ждл Сул.

Нелегко было взволновнному брчным полетом Сибруку опять сосредоточиться н плесневелых свиткх, имевших дурную привычку рзвливться у него в рукх. Лесс дл ему в помощники всдник-ученик, слишком молодого, чтобы воевть с Нитями или с чужкми. Гдэй уже провел в воздухе целые чсы, доствляя связки стрых зписей из рзных вейров в Чертог Арфистов, где Сибрук продолжл свои поиски.

Хотя ему и приходилось рботть вдли от основных событий, Сибрук внял совету отц и остлся в Чертоге Арфистов, чтобы рботть в нибольшей тишине и спокойствии. Он просмотрел еще одну зпись, и восторг его поубвился.

Везде окзывлось одно и то же - сведения о величине десятины, которую плтили холды Вейрм. И ничего ткого, что могло бы помочь его миру бороться с хохлтыми зхвтчикми. Сибрук нчл думть, что во всех этих стрых зписях не было ничего... что это - пустя трт времени.

Он чихнул. Зи сонно взглянул н него со своего нсест.

"Не отчивйся. Ты что-нибудь д нйдешь. Одн ндежд н это".

Рздлся стук в дверь, и вошел его отец, Робинтон, Мстер Арфистов Перн. Робинтон встревожили осунувшийся вид и поникшие плечи всегд гордого сын.

- Все в порядке, отец. Мне ндо отдохнуть немного. Сдись, пожлуйст.

Тут смущенный Сибрук сообрзил, что сесть-то и некуд - стрые зписи покрывли все стулья и об больших стол.

Робинтон с почтением убрл зписи с одного из стульев и сел.

- Не полегчет ли тебе от бенденского? Мне всегд помогло это вино. Он протянул ему чшу.

Сибрук покчл головой.

- Пожлуй, не стоит, отец. Ты ведь знешь, одн чш влечет з собой другую, мне нужн ясня голов, чтобы быть уверенным, что я не пропустил в этих зписях ничего.

Робинтон кивнул и отхлебнул из чши.

- В тком случе, ты, ндеюсь, не будешь против, если я выпью. Стрые кости время от времени нуждются в рзогреве.

Сибрук улыбнулся, потом опять нхмурился, снов вспомнив о необъятности стоявшей перед ним здчи.

- Отец, я столкнулся с зтруднением, которое мне не помогл преодолеть дже вулкнитскя логик. Могу я посоветовться с тобой?

Робинтон пристльно посмотрел н сын. Уже много лет Сибрук не нуждлся в его советх. В последний рз это случилось, когд Сибрук рзрывлся между двумя желниями - поступить в Акдемию Звездного флот или остться н Перне и стть Мстером Арфистов. В глзх сын Робинтон увидел, что рзговор зтевлся не прздный.

- Рзумеется, сын мой. Помогу, чем смогу. Ты же знешь.

- Иногд, отец, достточно уже того, чтобы тебя выслушл рфист.

Робинтон кивнул, внезпно осознвя, что это - уже не тот юнош, ккого он знл когд-то. Этот человек видел и делл ткое... Тут не хвтит вообржения дже у Мстер Арфистов Перн. Годы, проведенные в Акдемии Звездного флоте, н Вулкне и н звездолетх, изменили Сибрук. Н миг Робинтону зхотелось вернуть своего прежнего сын, но он сейчс же понял, кк глуп был эт мимолетня мысль. Никто не в силх изменить прошлое, и дже подобное желние не остроумно. Д, скзть по првде, он подозревл, что, если бы прошлое переменилось, его сын не стл бы именно той личностью, кков он сейчс. Он любил сын тким, кким он есть. Он любил теперешнего Сибрук больше того, который рос когд-то.

- Что тебя беспокоит?

- Д все.

- Кк это?

- Мы пришли сюд, н Перн, с Земли много лет нзд. Рзве не отбросили мы в сторону существоввшую здесь жизнь, чтобы выстроить нше общество? И рзве сейчс эти хохлтые не повторяют нши собственные поступки? Я не уверен, имеем ли мы прво уничтожть их. Или все-тки имеем?

Робинтон молчл. То был трудный вопрос, покзыввший, кким зрелым стл его сын.

- Это непростой вопрос, сынок. Нш история не тк долг, кк истории тех мест, что ты повидл, вроде Земли. Случлось ли рньше ткое? Робинтон хотел, чтобы Сибрук см пришел к ответу.

- Люди Земли творили ткое н протяжении всей их истории. Кждый рз, открывя новое место, будь то н их собственной плнете или н другой, земляне им овлдевли. Обычно ценой гибели туземных форм жизни. Многие другие рзумные существ поступли тк же. Кжется, лишь вулкниты избежли подобного проклятья. Но ведь не знчит же это, что мы действуем верно?

Робинтон понял, что в душе и не рссчитывл двть Сибруку готовый ответ.

- Я должен смотреть н этих хохлтых зхвтчиков тк же, кк н Нити. Чтобы выжить, нм необходимо прогнть их, невжно, кким обрзом или ккой ценой. От этого звисит смо нше существовние. Верно это или нет? Я не зню. Может быть, это првильно для нс и непрвильно для них. Все звисит от точки зрения. Нужно, чтобы твоя точк зрения был тебе удобн. И невжно, что это з точк зрения, просто придерживйся ее.

Сибрук вздохнул. Он чувствовл, когд отец не собирлся снбжть его простым ответом. Юнош подозревл, что решть - ему.

- Блгодрю, отец. Это - нечто ткое, с чем я должен спрвиться см и см все решить.

Робинтон рспознл то смое отсутствующее выржение глз Сибрук и догдлся, что оно знчит. Он тихонько поднялся, прихвтив с собой чшу бенденского, оствляя сын бороться с собственной совестью.

Сибрук долго смотрел в пустоту, потом вздохнул и вернулся к своим изыскниям, пытясь нйти хоть что-то годное для борьбы с зхвтчикми. Немного погодя он зснул, уронив голову н жесткий стол.

Несколько чсов спустя к нему зглянул мть, Менолли, и увидел, что Сибрук опять читет. Он смотрел ншего несколько мгновений, - гордость вместе с воспоминниями боролись против нворчиввшихся слез, - зтем вышл, бесшумно притворив з собой дверь.

Рссвет только-только тронул небо, когд знкомые слов, нписнные н куске строго пергмент, чуть ли не прыгнули ему в глз. Он читл и не верил себе.

С невиднным именем

Зоркий дркон

Нйден пришельцем

И Зпечтлен.

Цветом он бронзов,

Всдник - девиц.

Сквозь космос дркон

Вместе с ней устремится.

Это был т смя песня, которую Менолли, Брекки и Крен Эмерсон, двоюродня сестр дмирл Эмерсон, прочли в Бендене тк много лет нзд. Сибрук, едв сдерживя волнение, читл дльше.

Девиц - целитель

По имени К'рэн.

Дркон звть

Вовсе неслыхнно - Пэн.

Отметит обоих

Нитей ожог:

Ей - нд коленом,

А ему - бок.

Он чуть не погибнет,

Но подруг спсет;

Д еще друг-пришелец

Н помощь придет.

Нерзлучны, вдвоем

В корбле полетят.

Вргов всей вселенной

Сообщ победят.

Из метлл корбль их

Целый мир облетит.

И со всеми дркон

Без труд говорит.

Тот бронзовый ростом

Не сможет гордиться,

Но зто в корбле

Хорошо рзместится.

Однжды, нш Перн

Зхотев погубить,

Пришельцы хохлтые

Стнут грозить.

И о помощи зов

Ко дркону помчится;

Флот прекрсных судов

Второпях возвртится.

Чужков отобьют,

Корбли их рссеют.

Рд будь, Перн: в нужный чс

Пэн вернуться сумеет.

Всдник вместе с дрконом

Предн ншей плнете.

Вместе мир сохрнят

И покой н всем свете.

Необычно в героях

Быль с грядущим смешлсь,

Но исполнен смысл

Кждя млость.

Непривычен нпев мой,

Но првдив - я клянусь.

Этот сбудется стих,

Вм я в том поручусь.

Сибрук зтил дыхние, гдя, есть ли продолжение. Никто не знл, кк зкнчивлсь поэм, но нчло сбылось. Инче чем он здесь знимется?

Он посмотрел н следующий лист. Этого просто не могло быть! Продолжение песни! Сибрук зкрыл глз и погрузился в вулкнитское созерцние. Некогд было двть волю горячему сердцу рфист. Он открыл глз и нчл читть:

И людей, и дрконов

Многих учсть грустн,

Но отыщут ответ

Лишь в костях сккун.

Не повергнут вргов

Ни метлл, ни огонь,

Ни зклятье, ни тйн,

Ни сил, ни...

Здесь буквы невозможно было прочесть. Сибрук не сумел понять, чем зкнчивлсь эт строк. Но песня продолжлсь со следующей строфы.

Помяните великих,

Что погибли двно:

Их мужеству нм

Помочь суждено.

О Морите с Орлитой

Не позбудьте,

О Лери и о Холте,

О причине и сути.

Не нпрсно погиб

Алессн и другие.

Вот - ответ, лишь прочти

Эти строки простые!

И дркон, и дркончик

Взд-вперед поглядят,

А зеленый с юнцом

Сквозь век полетят.

Н этом песня кончлсь. Сибрук лихордочно поискл продолжение н других листх, но безуспешно. Судя по скзнному ему Гдэем, это были смые последние зписи из Бенден, точнее, других стрых зписей никто более не смог рзыскть. Видимо, это - песня целиком; но что же он знчил? "Сквозь век полетят." Ну, и кк сие прикжете понимть?

Он проглядел остльные строчки, но не смог извлечь оттуд никкого смысл. И вдруг зговорили сми имен. Алессн, Морит, Орлит, Лери, Холт! Алессн был лордом Рут во времен великого мор, Лери тогд же был госпожой Форт Вейр, ее королеву звли Холт; Морит со своей Орлитой сменил Лери. Кждый из них много сделл во дни мор, пришедшего с Южного Мтерик. Должно быть, с ними связно нечто, способное спсти Перн сегодня, но что именно?

Сибрук снов и снов перечитывл строки песни, отчянно пытясь нйти рзгдку. Совершеннейшя бессмыслиц! Кк может болезнь сккун, случившяся двным-двно, иметь ХОТЬ КАКОЕ-ТО отношение к теперешнему тяжелому положению Перн? "Взд-вперед поглядят." "Сквозь век полетят." Это могло ознчть только использовние способности дрконов перемещться во времени. "А зеленый с юнцом"... Тут, без сомнения, имелся в виду Сипк, "юнец" - должно быть, он см, Сибрук!

"И дркон, и дркончик" - здесь, вероятно, следует подрзумевть Пэн и Зи. Но почему им вчетвером ндлежит отпрвиться во времен Путешествия Мориты? И тут встло н место недостющее звено. "Не позбудьте... о причине и сути." Безумно предполгть подобное, но, видимо, в песне говорилось, что болезнь сккунов, погубившя столь многих людей, подействует и н хохлтых зхвтчиков.

Но, если довести этот мысленный поезд до конечной стнции, то единственно логично для Сипк, Сибрук, Пэн и Зи отпрвиться во времен мор, взять обрзцы вирус, вернуться в нстоящее и применить зрзу против чужков. Чем больше он нд этим думл, тем смешней ему кзлись собственные предположения, и тем крепче он убеждлся, что возможно лишь ткое решение.

Дрконы и Звездный флот окзлись бессильны. Погибли крылтые звери и всдники; ндо было что-то предпринимть. Видимо, именно то, н что нмекл эт песня! Попсть в прошлое, зполучить обрзчики вирус, доствить его в сегодняшний день и обрушить н летучих убийц.

Юнош схвтил свиток и помчлся рзыскивть Сипк.

Сибрук ворвлся в вейр вулкнит, лихордочно поведл ему о своей нходке, и Сипк взял в руки пергмент. Сибрук был прв. У них в рукх окзлсь только бллд, но ее нчло описывло историю Пэн и двло ключ к решению стоявшей теперь перед ними здчи. Хотя упоминвшиеся в стихх хохлтые существ и не описывлись детльно, сходство чужков, нпдвших сейчс н Перн, с теми, появление которых предскзывлось в древних строкх, несомненно, имелось. А еще говорилось о возможности воздействия н хохлтых той смой болезни, которя в свое время сгубил почти половину нселения.

- Ну, и что ты н сей счет думешь? - поинтересовлся Сипк.

- Нм нужен тот древний вирус! Если вы смогли бы синтезировть его, то можно было бы зрзить им чужков и уничтожить их! - воскликнул молодой перинит.

- Я думл, что тогдшний мор одолел вкцин, которую Морит рзнесл по всем холдм и вейрм. Вкцин, з которую ей пришлось отдть жизнь. Сипк не мог припомнить точно, что говорили по этому поводу легенды, но тк он понял. - И теперь у всех вс, нсколько мне известно - естественный иммунитет к древнему вирусу.

- Мне покзлось смым вжным нечто другое. - Сибрук покзл н то место, где говорилось о путешествии во времени. - Смотрите. Вот здесь. Не сомневюсь, тут подрзумевется, что нм следует попсть во времен Мориты и добыть живой вирус. Потом доствить его в нши дни, синтезировть и зрзить им чужков.

- Я очень сомневюсь, что Крен нпрвит корбль в прошлое из-з столь призрчной возможности отрзить вторжение пришельцев. Это неизбежно влечет з собой необходимость уйти из нстоящего. Крен ни з что не оствит плнету беззщитной, - Сипк вернул пергмент периниту.

Прежде чем Сибрук сообрзил, что Сипк, очевидно, не тк его понял - он не собирлся тщить в прошлое "Крсон", только Пэн, Сипк, Зи и себя смого - в вейр по плвной дуге влетел Зи, золотя огнення ящериц Сибрук, и уселсь ему н плечо. Он решил, что устл ждть, когд ее нпрник вернется в хрнилище, к тому же чувствовл рстущее рзочровние хозяин, беседоввшего с вулкнитом. Он успокивюще зщебетл, перинит, нклонив голову, слушл. Потом юнош зговорил:

- Сэр, - скзл он, укзывя н другое место бллды, - кк вы можете зметить, здесь не говорится, что в прошлое должен отпрвиться корбль, только зеленый, юнош, дркон и дркончик. Стоит только здумться, и вы поймете, что имеются в виду вы, я и нши крылтые.

Сипк посидел некоторое время с здумчивым видом, потом скзл:

- "Сквозь век полетят"? Что-то я не вполне все это понимю, особенно, когд речь идет о дрконх.

- Спросите Пэн. Он сможет объяснить лучше моего, - отозвлся Сибрук.

Сипк откинулся в кресле и сосредоточился.

"Пэн? Ты все слушл?"

"Д, - откликнулся бронзовый дркон. - Ткое возможно. Только в несколько ступеней. Ты ведь помнишь бллды о путешествии Лессы з Древними".

"Кк длеко в прошлое зведут нс эти ступени? И кк долго мы пробудем в Промежутке?" - спросил Сипк.

"В ткое двнее прошлое придется добирться дольше, чем пондобилось Лессе. Если не рисковть, пондобится шесть прыжков. А в Промежутке нм предстоит провести от получс до чс".