/ Language: Русский / Genre:sf,

Пояс Жизни

Игорь Забелин


Збелин Игорь

Пояс жизни

Игорь Збелин

Пояс жизни

Пмяти отц - Збелин Михил Георгиевич

ПРОЛОГ

Светлым летним днем, в нчле вгуст **** год, с Минусинского эродром поднялся двухместный вертолет и взял курс н юг, в сторону Сянских гор.

У штурвл сидел юнош лет семндцти-восемндцти с змкнутым строгим лицом. В позе юноши не было непринужденности, - ноборот, спин, плечи его кзлись зтвердевшими. Изредк, словно проверяя, ккое он производит впечтление, юнош посмтривл н своего спутник - седого человек. Крупное, изрезнное глубокими морщинми лицо седого человек было спокойно, но глз - живые, черные - с ждностью вглядывлись в проплывющие внизу пейзжи, словно впитывли их, вбирли, чтобы н всю жизнь сохрнить в пмяти.

- Люблю Землю! - скзл седой человек и улыбнулся. - Тк люблю!

Это неожиднное признние не удивило юношу. Его спутник был стронвтом - первым, кому удлось посдить звездный корбль н Луну. У него были основния любить Землю тк, кк никто не любил ее рньше - всю целиком, от полюс до полюс, потому что он рсствлся с ней и тосковл по ней тк же, кк другие люди, отпрвляясь в дльние стрнствия, тосковли по родной стрне, по родному городу, дому...

Юнош понимл своего спутник, но не рзделял его чувств. Юношу не восхищли ни стльные излучины Енисея, блестевшие среди темно-зеленых островов, ни ровные цветные квдрты полей, подступвшие вплотную к горм, ни сми горы - мссивные, тяжелые, зтянутые синевтой дымкой... Юнош думл, что см он без всякого сожления рсстнется с Землей, отпрвится стрнствовть по плнетм и - дльше! - по звездным мирм. И дже если он не вернется н Землю - что ж тут стршного?! Он нйдет другой обитемый остров во вселенной и поселится н нем со своими товрищми. Он тк и сделет когд-нибудь - может быть, через пять лет, может быть, через десять...

Горы приблизились, и геликоптер нбрл высоту. Внизу виднелись теперь покрытые зеленой щетиной горбы сопок и широкие пди; н дне пдей кое-где сверкли серебристые нити рек.

Было еще светло, когд седой человек скзл, что пор выбирть место для ночлег. Юнош остновил вертолет и приземлился н склоне сопки посреди молодого лиственничного лес.

Стемнело. Всходил Лун. З дльней сопкой появилось зрево; оно стновилось ярче, словно приближлось, и нконец покзлся бгровый крй Луны. Он быстро увеличивлся в рзмерх, будто кто-то вытлкивл Луну из-з горы, и вскоре огромня, сплюснутя у полюсов Лун целиком выплыл н небосклон. Ей никто не мог помешть. Он уверенно взбирлсь все выше, рздвигя густую небесную чернь, и звезды бледнели и гсли, когд он приближлсь.

- Зчем мы прилетели сюд? - спросил юнош.

- Просто тк, - стронвт откинулся н спину, широко рзбросв руки; н секунду он увидел Луну совсем другой - увидел черную, покрытую черной пылью рвнину; ноги погружлись в эту пыль, но он не взлетл вверх. Просто тк, - повторил стронвт. - Полюбовться тйгою, горми, ночным небом...

Но юнош ему не поверил.

Поужинв, они легли, укрывшись одним одеялом.

Уже под утро юнош почувствовл легкий толчок в бок. Вскочив, он увидел, что стронвт не спит.

Небольшя желтя Лун висел почти в зените, под нею, немного левее, трепетло во влжном ночном воздухе зеленовтое студенистое тело Утренней звезды. Он был похож н медузу, выплывющую с рстопыренными щупльцми из черной пучины мироздния. И юноше вдруг покзлось, что и ветерок, и прохлд, и зеленовто-желтый свет, зливший тйгу и горы, - это все от нее; это он сделл тонкие длинные листики бгульник лтунными, он укрсил росинкми стебли трвы, из-з нее приливные волны колышут тйгу, пробегя одн з другою от подножий к вершинм сопок...

- Утренняя звезд, Венер! - прошептл юнош и покосился н стронвт.

Тот сидел неподвижно, обхвтив колени рукми, белые волосы его кзлись зеленовтыми, лицо - словно высеченное из темного кмня - лицом неземного существ, случйно знесенного сюд, н склон сопки, из черных длей, которые высились сейчс нд ними...

Чувство, одинково похожее н восхищение и стрх, охвтило юношу. "Зчем мы прилетели сюд?" - спросил он смого себя опять и посмотрел н своего спутник; стронвт не отрывясь глядел н Венеру, и в темных глзх его холодели две зстывшие зеленые искры.

Это продолжлось минуту, две, три... и юнош почувствовл, что еще немного, и он нрушит стрнное оцепенение... К счстью, стронвт глубоко вздохнул, потянулся, рзминя зтекшие суствы, и снов стл земным, знкомым.

- Не змерз? - поинтересовлся он; зеленые искры погсли в его глзх. - Двй спть.

Он лег и нтянул н себя одеяло. Юнош последовл его примеру, но зснуть не смог... Всю свою короткую сознтельную жизнь он готовил себя к космическим путешествиям - тренировл тело, тренировл волю. Он приучил себя к мысли, что рсстнется с Землей. Но сейчс он не мог побороть невольного ужс перед бесконечностью рскинувшихся нд ним прострнств. Леж н спине, он смотрел, кк переливется морозным зеленовтым светом Венер, и ему чудилось, что он стремительно летит нвстречу Земле, увеличивясь в рзмерх, и лучи ее, кк щупльц, охвтывют, ощупывют Землю... Он зснул внезпно, сломленный устлостью, но и во сне его преследовло то же видение: зеленя Утренняя звезд летит по черно-серебристому полю нвстречу Земле...

Астронвт и юношу рзбудил короткий "слепой" дождь. Светило солнце, но из мленькой ярко-белой тучки сыплись крупные блестящие кпли, и в кждой из них пульсировл крохотня золотя искр, изнутри озрявшя кплю. Кпли стучли по листве кустрников, бесшумно пдли н мох, рзбивлись, и золотые искры гсли, но потом, - если рзбитым кплям удвлось слиться в пзухх листьев, среди трвинок - они вспыхивли снов уже другим, фиолетово-орнжевым огнем...

- Вот здорово! - воскликнул юнош, подствляя лицо прохлдному ливню. Просто чудо!

В смом деле, лучшего пробуждения нельзя было и пожелть: все было светлым и свежим, все буйно жило, тянулось нвстречу дождю и солнцу. И мгновенно исчезли ночные тревоги - они рстяли в солнечных лучх, подобно зеленовтой Венере...

Астронвт смотрел н восторженное, зпрокинутое лицо юноши, смотрел долгим изучющим взглядом...

ЧАСТЬ ПЕРВАЯ. ПРАВО НА ПОДВИГ

1

В вгусте **** год, в пятницу, по широкой лестнице уже опустевшего здния Совет Министров спусклись дв пожилых человек. День простоял знойный, безветренный, з окнми жрко светило солнце, но в коридорх и вестибюлях веяло прохлдной речной свежестью, пхло луговыми трвми, хотя кондиционные и освежительные устновки были выключены чс полтор нзд, срзу после окончния рбочего дня. И об человек, - згорелые, в белых с отложными воротникми рубшкх, в узких брюкх из легкой немнущейся ткни, - кзлось, проводили все свое время среди лесов и лугов и лишь нендолго зшли сюд, под высокие своды здния Совет Министров. Один из них, стронвт Бтыгин, - был почти н голову выше своего худощвого, с тонким костистым лицом спутник - президент Акдемии нук и зместителя председтеля Совет Министров Леонов. Пройдя по пустым злм и коридорм, они вышли в большой внутренний двор, - сфльтовые дорожки перемежлись тм с гзонми и цветникми, вдоль огрды, скрывя улицу и соседние дом, зеленели огромные вязы.

И Бтыгин и Леонов жили в пригородном кдемическом поселке и полетели туд вместе.

З штурвл вертолет сел Леонов. Чсы пик в Москве уже кончились, и геликоптер одиноко повис в воздухе нд крышми многоэтжных домов. Немногим рнее в воздухе было бы тесновто: небольшие вертолеты деловито сновли нд городом, неохотно уступя дорогу более крупным трнспортным, выше, во втором ярусе, пролетли тяжелые грузовые мшины; одноместные милицейские вертолеты, с крсными полоскми вдоль корпус, неподвижно висели н постх, и пилоты-регулировщики строго следили, чтобы нд Москвою не нрушлись првил воздушного движения.

Бтыгин взглянул вниз. Геликоптер пролетл нд центрльной чстью город. Редкие втомобили н огромных скоростях неслись по пустым мгистрлям. Липы сплелись кронми, и сверху кзлось, что серое сфльтовое полотно проложено между двумя рядми высоких зеленых клумб.

З три чс, проведенных в Совете Министров, Леонов и Бтыгин успели обсудить все глвные вопросы, но и сейчс продолжли думть о них.

- К сожлению, мы не можем збывть, что в Америке нряду с дружественными нм учеными и госудрственными деятелями, рзумно оценивющими действительность, есть и чстня Компния по эксплутции плнет, - Леонов скзл это тк, будто они с Бтыгиным и не прерывли рзговор... - Если эти дельцы узнют о вшем змысле...

- Они не узнют о нем, - ответил Бтыгин. - Никто, кроме вс и еще нескольких человек, ничего не узнет до тех пор, пок звездный корбль не покинет Землю. Мой полет не включен в прогрмму Междунродного космического год, и з нми сохрняется прво не рзглшть целей.

Вертолет двно миновл городскую черту Москвы и летел нд широко рскинувшимися городми-спутникми, стокилометровым кольцом окружвшими столицу. Некоторые из них еще достривлись - зстывшие крны то и дело попдлись внизу.

- Знчит, принцип нервномерности, - здумчиво произнес Леонов. - Не думл, что вы нйдете ему ткое применение. Прочитйте-к еще рзок, кк он у вс сформулировн.

- Зкон или принцип?

- И то и другое.

Бтыгин извлек из сумки небольшую книжку, опубликовнную им несколько лет нзд, и привычно рскрыл ее н семьдесят восьмой стрнице.

"Нервномерность движения, взимодействия, рзвития предметов и явлений природы есть всеобщий зкон, - прочитл он. - Из этого объективного зкон природы вытекет методологический принцип - принцип нервномерности:

Для првильного познния окружющей нс природы, для првильного упрвления природными процессми нужно исходить из того, что предметм и явлениям в природе присущ неодинковя способность к взимодействию, рзвитию, изменениям; что непрерывное обновление и рзвитие, возникновение и уничтожение в рзных предметх и явлениях природы протекет с рзной скоростью во времени и прострнстве; что нкопление количественных изменений и переход их в кчественные протекет с рзной скоростью в рзных явлениях; что, нконец, все эти процессы в одних и тех же явлениях природы протекют с рзной интенсивностью, что одни и те же явления природы облдют рзной динмичностью в звисимости от условий мест и времени".

Бтыгин зкрыл книгу.

- Особое знчение приобретет сейчс и т стря истин, что люди могут быть причиной резкого ускорения или резкого змедления природных процессов, - добвил Бтыгин.

- "Причиной резкого ускорения", - повторил Леонов. - Я помню, вы писли о принципе нервномерности еще в молодости...

- Д, он - моя первя любовь в нуке. - Бтыгин подумл и добвил: - И последняя, нверно. Кк видите, н нем основывется мой змысел...

- И вы совершенно убеждены в успехе?

Бтыгин пожл плечми.

- Абсолютной грнтии дть не могу, но уверен, что не ошибюсь. Ведь пок строго не докзны всего дв положения: вероятное рзвитие плнет с рзной скоростью (я имею в виду близкие по своей природе плнеты) и способность людей ускорять плнетрные процессы. Это нм и предстоит окончтельно докзть.

- Я верю в успех вшей экспедиции, - скзл Леонов, - верю, несмотря н фнтстическую смелость змысл... Но смое, пожлуй, сложное и ответственное - сейчс же нчть подготовку второй экспедиции, той, что, по вшему плну, должн вылететь лет через тридцть. Хотелось бы, чтоб возглвили ее те, кто побывет тм вместе с вми. Но тридцть лет!.. Дже если с вми полетят двдцтилетние юноши, - к тому времени им будет под пятьдесят...

- Меньше, чем мне, все-тки...

В дчном поселке, згнв вертолет в нгр, Бтыгин и Леонов спустились к реке и выкуплись. Леонов - худой, с выступющими ключицми и острыми плечми - окунувшись несколько рз, выскочил н берег. А Бтыгин ровным спокойным кролем ушел н середину реки. Несмотря н почтенный возрст, он был еще крепок, силен, и плотное тело его не выглядело стрческим. Но н берегу, рстирясь мохнтым полотенцем, он пожловлся:

- Трудно стло поддерживть спортивную форму. А нужно. Инче не долечу. Автомтик втомтикой, но и от нс смих потребуется предельное нпряжение.

Они продолжили рзговор у Бтыгин. Дч, которую ему предоствлял н лето Акдемия нук, стоял н высоком берегу реки Москвы, но реку скрывл яр, и з деревьями виднелся лишь низкий левый берег, знятый совхозными полями и огородми. В рскрытые окн вернды зглядывли ветви вишен с леющими среди темной зелени плодми; от крыльц к клитке шл выложення кмнем дорожк с желобкми для сток воды по крям; по обе стороны от нее густо рзрослсь сирень.

Бтыгин и Леонов, отдыхя, устроились н вернде в просторных плстмссовых креслх.

- Нйти продолжтелей - я имею в виду тких, которые нверняк не свернут с пути, - конечно, не просто, - скзл Бтыгин. - К счстью или несчстью, но мои сыновья тк и не проявили интерес к космическим проблемм. Об они рботют сейчс в Сибири, н нефтекомбинте. Один ведет втомтикой, второй, химик, знят получением из нефти белков и схр. Когд приезжют, все брнятся, что люди рсточительно сожгли нефть, вместо того чтобы использовть ее для изготовления плстмсс и продуктов питния. Но этого, кк говорится, уже не испрвишь... Н-д. Вы помните дневники Амундсен? Он никогд не брл в экспедиции родственников, считя, что никкие дополнительные причины - привязнности или симптии не должны отржться н дисциплине и н рботе. В космических пустынях, кк и в полярных, тоже необходим железня дисциплин и бсолютное рвенство всех перед руководителем... Вот почему иной рз я рдуюсь, что мои сыновья увлеклись земными проблемми... А к молодежи я двно уже присмтривюсь. Думю, что поиски мои увенчлись успехом.

- Чем же покорил вс избрнник?

- Это долгя история. Я знл его, вернее видел, еще совсем мленьким. Отец его, Андрей Тимофеевич Строгнов, ведл снбжением при подготовке экспедиции н Луну. У него здесь, в поселке, дч, но мы с ним редко видимся. - А сын его у меня чсто бывет. Это человек особого склд. Все нчлось с того, что я увидел юношу, идущего н высоте трех-четырех метров по нтянутому стреловому тросу эксквтор. Эткий кнтоходец, понимете ли. Когд он слез, я узнл сын Строгнов, но для чего он мршировл по тросу - спршивть не стл... А месяц через три прибежл ко мне Андрей Тимофеевич и с порог кричит: "Спсите сын!" - "От чего, спршивю, спсти?" - "Помешлся, говорит, н космосе. Зперся в своей комнте и н все вопросы отвечет, что не выйдет, потому что приучет себя к изоляции в огрниченном прострнстве". В общем вообрзил, что комнт - кбин звездолет. Меня зинтересовл доморощенный стронвт, и я пошел к Строгновым. По дороге Андрей Тимофеевич уверял меня, что сын у него больной, слбый и, в чстности, стрдет вестибулярной недостточностью... Я срзу же смекнул, почему он рсхживл по тросу - тренировл оргны рвновесия и, кк видно, преуспел в этом... Дом мне пришлось выслушть стенния ммши: ее больше всего тревожило, что сын приучет себя к ккой-то хоть и клорийной, но млообъемной пище, ведь известно, что все ммы очень любят, чтобы дети их много ели...

Бтыгин рсскзывл все это с легкой усмешкой, но Леонов, внимтельно нблюдвший з ним, угдывл глубокую привязнность строго стронвт к юноше...

- Когд я нзвл себя, мльчишк вышел из комнты, - продолжл Бтыгин. - Он окзлся прекрсно сложенным мускулистым прнем и прямо зявил мне, что решил стть строгеогрфом и готовит себя к космическим путешествиям тк же, кк в нчле столетия люди готовили себя к полярным... Я спросил, чем же, в тком случе, он зменил лыжи и обтирние ледяной водою?.. Выяснилось, что у него рзрботн целя систем, включющя легкую тлетику, гимнстику, плвние, езду н мотоцикле с недозволенной скоростью... Короче говоря, все у него было поствлено серьезно. От зтворничеств я мльчишку избвил, систему тренировки одобрил. И нжил себе тем смым недругов в лице его родителей. Кк н грех, он попл в врию н мотоцикле и рссек себе голову у првого виск... Мне пришлось выслушть немло неприятных слов, но дружб нш с мльчишкой от этого не пострдл... Недвно я летл в Сибирь - нвестить сыновей - и взял его с собою. Удивительно целеустремленный юнош. И думющий. Много читет, стремится осмысливть все по-своему. Дже со мною спорил. Нивно, все-тки спорил. Н обртном пути мы с ним совершили короткую вылзку в Сяны...

- Ему около семндцти, д? - неожиднно спросил Леонов. - А что было, когд нм по семндцти исполнилось?

Бтыгин несколько секунд молчл.

- Войн был, - тихо ответил он потом. - Конец сорок четвертого год. В Москве еще зтемнение. Темные дом, темные ряды мшин. Только трмви ходили освещенными. Холодня сыря зим. Я приехл в Москву осенью из Сибири и поступил в университет. Жил в мленькой комнте, зствленной чьими-то чужими вещми. Н лекции я приходил в подренном соседкою стром бушлте, змдекн требовл, чтобы я рздевлся... Пришлось покзть ему свитер - мою единственную одежду, - который я носил под бушлтом. После этого змдекн оствил меня в покое... Что еще было?.. Сдл все экзмены н отлично, и з это, кроме крточек, мне стли двть тлоны н дополнительное питние - ДП. Это позволяло рз в неделю чувствовть себя сытым...

- А я приехл в Москву из освобожденной Смоленщины в тком состоянии, что мне дже двли усиленное дополнительное питние. По нчльным буквм шутники нзывли эти тлоны "умрешь днем позже". Но, кк видите, я выжил...

Бтыгин, словно отгоняя невеселые воспоминния, провел лдонями по лицу, по пышной гриве седых волос и взглянул н Леонов.

- Стреем мы с вми. Вот - в воспоминния удрились, - он скзл это шутливо, потом, уже серьезно, добвил: - Я понимю, конечно, почему вы о сороковых годх вспомнили, - иное время, иные хрктеры?.. Не беспокойтесь, я не иделизирую своего юного героя. Он зкляет себя, учится, и это хорошо. Но в то же время он избловн условиями жизни, привык ни с кем не считться, привык, что желния его моментльно исполняются...

- Д, - кивнул Леонов. - Вот одн из сложных проблем ншей эпохи: дети рстут, не зня лишений, и не проходят той беспощдной зклки хрктер, которую проходили мы, д и все поколения до нс... Где грнтия, что они не вступят в жизнь менее подготовленными, чем вступли мы?..

- Где грнтия? - Бтыгин усмехнулся. - Вся нш систем воспитния...

- В общем это, конечно, верно. Но время выдвигет все новые и новые проблемы. Мы, социологии философы, очень остро чувствуем это. Не тк-то легко поспевть з событиями и не тк-то просто осмысливть их... Помните пятидесятые годы?.. Вы тогд были поглощены космосом, я снчл рботл в Центрльном Комитете комсомол, потом отпрвился в Кзхстн...

- Рзве збудешь пятидесятые годы?.. Всем они врезлись в пмять.

- Но что происходило тогд?.. Мы призывли молодежь ехть н целину, в Сибирь, н север, призывли идти н зводы, фбрики, и деллось это под ясным и понятным лозунгом: вы должны трудиться, чтобы повысить блгосостояние нрод и свое собственное...

- Этот лозунг и сейчс еще не снят.

- Д, не снят. Но ведь близко время, когд мы сможем осуществить коммунистический принцип рспределения - "кждому по потребности". Людей нужно готовить к столь серьезному шгу и в первую очередь молодежь...

- Вы имеете в виду вторую чсть формулы - "от кждого по способности?"

- Д, - жестко скзл Леонов, и узкое костистое лицо его стло строгим. - Это ведь очень высокое требовние - от кждого по способности, особенно когд у тебя всего в изобилии. Коммунизм - это полня смен побудительных мотивов к творчеству, к ктивной деятельности. Ни мтерильня зинтересовнность, ни стремление выбиться "в люди", ни бунтрский протест против влсть имущих уже не будут служить стимулом. При коммунизме возрстет роль творческого соревновния, но глвное - сознтельный труд по способности. Сегодня в экономическом отношении мы ближе к коммунизму, чем в морльном. И мы обязны думть о том, чтобы юнцы, которым не придется зботиться о своем блгополучии, все-тки вырстли подлинными коммунистми-творцми, не обывтелями...

- Здч нелегкя. Но я не сомневюсь в успехе. Ромнтик труд и подвиг - рзве эти испытнные средств не помогут нм вновь?.. И потом реформ обрзовния...

- Не будем пок говорить о ней, - прервл Леонов. - Рсскжите лучше, кк вы думете проверять кндидтов в экспедицию. Ведь ошибк в подборе может привести к серьезным последствиям.

- Не только проверять, но и воспитывть, - попрвил Бтыгин. - И для этого мне нужн учебня экспедиция...

- Учебня? Где же вы думете учить молодежь?

- Не в космосе конечно. Пошлем экспедицию куд-нибудь в Сибирь, - в Сяны нпример.

- С серьезным зднием?

- Нет. Во-первых, с серьезным нучным зднием молодежь не спрвится, во-вторых, я хочу умышленно создть им трудные условия. Пусть пройдут нстоящую зклку и проявят свои кчеств - и положительные и отрицтельные. Экспедиции - кк лкмусовя бумжк, я по своему опыту зню...

- Что ж, экспедицию оргнизовть несложно. Действуйте, - соглсился Леонов.

Смерклось. Из густых кустов сирени, жсмин, смородины вытекли н дорожки сд влжные, пхнувшие зеленью и цветми сумерки. Н зпде, в ясном небе, еще слбо розовели опловые облчк, н востоке, тм, где медленно поднимлся темно-синий полог ночи, уже робко вздргивли первые звездочки, похожие н кпли жидкого метлл. Они были холодны н глз, эти кпли, и кзлось стрнным, что они не зстыли, не смерзлись в льдинки. И только одн из них, побольше рзмером, крсновтя, был обмнчиво горяч.

- Мрс, - здумчиво скзл Бтыгин, и Леонов тоже отыскл плнету. Близится великое противостояние. Всего пятьдесят шесть миллионов километров будут отделять Мрс от Земли. Тысячи телескопов еще более приблизят к нм плнету, мысль стронвтов, плнетологов и строгеогрфов н несколько лет окжется приковнной к Мрсу... Это хорошо. Нм легче будет осуществить свой змысел.

Пок они говорили, нд темными крышми дчных особняков покзлся бгряный диск Луны. Снчл ни Бтыгин, ни Леонов не обртили н Луну никкого внимния, потом, не сговривясь, посмотрели н нее.

- Д, пройденный этп, - скзл Бтыгин. - Все мы теперь отдем днь прострнствомнии - влечет в бесконечность, все дльше и дльше от родной плнеты. Збыты волнения пятьдесят девятого год, три зпуск в космос кк это было тогд грндиозно!.. Уж если мы с вми сегодня решили вспоминть прошлое, то скжу вм, что пятьдесят девятый год был для меня трудным годом...

- Почему?

- Я понял, что смя стрстня мечт моя - полет в космос - может осуществиться. Но не очень скоро - лет через двдцть или тридцть, уже в пожилом возрсте. Нужно было рботть с предельным нпряжением, чтобы приблизить время ее осуществления. И нужно было сохрнить силы, энергию, здоровье, - больному человеку никто не рзрешил бы лететь. И я резко изменил многое в своей жизни - вырботл для себя суровый и жесткий режим и все подчинил ему. Это был трудня и сложня борьб с смим собою. Никто не змечл ее, и, вероятно потому, что порою мне не хвтло поддержки, стновилось тяжело... Кк видите, рзум победил, и вскоре я смогу отпрвиться во вторую космическую экспедицию... Но я понимю, кк трудно Виктору, и если он выдержит - я поверю в него окончтельно.

- Виктору? - переспросил Леонов.

- Д, Виктору Строгнову, моему юному другу.

Через день в зрубежных гзетх появились сообщения о встрече директор Институт строгеогрфии Бтыгин с Леоновым, хотя тем их беседы остлсь неизвестной. Гзеты не скупились н догдки, и все сходились н том, что Советский Союз все-тки пошлет в ближйшее время стронвтов н Мрс. В некоторых гзетх поднимлся вопрос о престиже зпдных стрн, и поэтому все с нетерпением ждли рзъяснений от всемирно известного строгеогрф Джефферс - того смого, что побывл н Луне после Бтыгин.

Вскоре все зрубежные гзеты поместили его обстоятельную, н две полосы сттью, в которой рсскзывлось о приближющемся великом противостоянии Мрс и приуроченном к этому событию Междунродном космическом годе. Знчительную чсть сттьи Джефферс посвятил прогрмме Космического год и обязтельствм, взятым н себя рзными стрнми. Писл Джефферс и о рботе строгеогрфического институт Бтыгин. Джефферс сообщил читтелям, что русские, рсполгющие первоклссной ппртурой для проведения космических исследовний, решили послть н Мрс строплн с передвижной лборторией, снбженной мощными рдио- и телеустновкми. Джефферс писл, что он ничего не слышл о подготовке в Советском Союзе экспедиции н Мрс. Но, добвлял он, кждя стрн имеет прво н проведение сверхпрогрммных исследовний, преждевременно не реклмируя их.

Длее Джефферс сообщил, что мерикнский Институт строгеогрфии в соответствии с прогрммой Междунродного космического год взял н себя обязтельство послть н Мрс строплн с экипжем. Если это произойдет, то экспедицию возглвит см Джефферс. "И все-тки грнтировть вылет строплн с людьми нельзя, - зкнчивл свою сттью Джефферс. - Не исключено, что и нм придется огрничиться посылкой лбортории".

Уже н следующий день сттья Джефферс подверглсь критике з излишне объективный и спокойный тон.

Секретрь, кк обычно, положил утренние гзеты Джефферсу н письменный стол. Ровно в девять чсов Джефферс вошел в большой, просто обствленный кбинет с информционной мшиной у письменного стол и стеллжми с книгми вдоль стен. Мельком взглянув н гзеты, он небрежно отодвинул их в сторону. Джефферс был сыном своей стрны, любил ее, но хорошо знл и ее недосттки. Гзетные сттьи попросту не здевли его.

День обещл быть тким же, кк все предыдущие, - нполненным нпряженным трудом, рсписнным до последней минуты. Джефферс помнил, что он длеко не молод, и не позволял себе рсточительно тртить время. До чс дня никто из сотрудников не имел прв беспокоить директор, и этот порядок, устновленный много лет нзд, соблюдлся неукоснительно.

Поэтому Джефферс удивился, когд в одинндцтом чсу включился телевидеофон и н экрне возникло смущенное лицо секретря. Джефферс ждл, что тот скжет.

- Звонит Герберштейн, - извиняющимся тоном произнес секретрь. - Он прикзывет соединить вс с ним.

Герберштейн руководил специльным отделом Компнии по эксплутции плнет, и Джефферс знл это. Включив телефон, Джефферс в ответ н обычное "хелло" попросил не беспокоить его до чс. Герберштейн крикнул, что ему необходимо немедленно поговорить с Джефферсом, но ответ не последовло.

Неожиднное нрушение привычного режим лишь нендолго отвлекло ученого. Он умел быстро сосредоточивться и рботл в этот день не менее плодотворно, чем всегд.

Ровно в чс он поднялся из-з письменного стол, и в то же мгновение вновь позвонил Герберштейн. Нчльник специльного отдел просил рзрешения приехть для конфиденцильного рзговор. Джефферс приглсил его к пяти чсм. Оствшееся свободное время он провел н опытном зводе, где строился строплн и лбортория-смоходк.

Джефферс встретил гостя посередине кбинет.

Руководитель специльного отдел был невысоким полным человеком с мленькими пухлыми рукми и добрым румяным лицом. Люди, близко знкомые с руководителем отдел, знли, что н его добром румяном лице никогд не появляется улыбк. Герберштейн носил очки с толстыми дымчтыми стеклми, но и они не могли скрыть его взгляд - острого, оценивющего.

Джефферс выжидюще молчл, и Герберштейну пришлось извиниться з звонок в неположенное время.

- Вы могли не знть моего рспорядк, - скзл Джефферс. Огромный, с космтыми бровями и седой гривой волос, он кзлся рз в дв крупнее Герберштейн.

Нчльник специльного отдел знл все о людях, которые его интересовли, но счел з лучшее не вступть в объяснения.

- Я не собирюсь окольными путями выяснять у вс то, что мне нужно, нпрямик скзл Герберштейн. - Вы тесно связны с Компнией, и, знчит, интересы у нс общие.

Джефферс кивнул. Компния по эксплутции плнет чстично финнсировл Институт строгеогрфии, получвший от госудрств небольшую субсидию, и Джефферс действительно во многом звисел от нее.

- Вот кто интересует меня, д и не только меня, - Герберштейн протянул Джефферсу фотогрфию.

Н Джефферс смотрело немолодое открытое лицо человек с космтыми бровями и пышной седой шевелюрой. Черные живые глз Джефферс потеплели он узнл Бтыгин. О некотором их внешнем сходстве не рз писли гзеты.

Джефферс положил портрет н стол.

- Слушю вс.

- Не тк двно у вшего зокенского коллеги состоялсь официльня бесед с президентом Акдемии. Мне поручено узнть ее содержние и выяснить змыслы Бтыгин. Это трудно, но вы понимете, что Компния никому не может уступить первенств в эксплутции плнет... Думю, что в днном случе интересы Компнии совпдют и с вшими личными.

Герберштейн быстро взглянул н Джефферс, стрясь понять, ккое впечтление произвели н него эти слов, но лицо ученого оствлось невозмутимым; он ждл, что скжет рзведчик дльше.

- Бтыгин вновь обгонит вс, если мы не будем бдительны. Я зню, ученому трудно смириться с мыслью, что кто-то может опередить его, отнять зслуженную слву, и поэтому предлгю вм союз: вы поможете мне, я ничего не скрою от вс...

- Вы знете, сколько мне лет? - неожиднно спросил Джефферс.

- Шестьдесят, - без зпинки ответил Герберштейн.

- Првильно. А в этом возрсте люди обычно уже не стрдют чемпионизмом. Первым я буду или вторым - ккя рзниц?.. Я посвятил свою жизнь покорению космос, не бегу взпуски. Если случится тк, что н Мрс первым прилетит Бтыгин, я буду знть - и он подтвердит это, - что в его победе есть доля и моих трудов: он читл мои рботы, прислушивлся к моим советм. Если первым прилечу я, то Бтыгин будет знть - и я во всеуслышние зявлю об этом, - что в моей победе есть большя доля его зслуг, потому что я тоже читл его рботы и тоже прислушивлся к его добрым советм... Нук сильн единством мысли, связью, преемственностью. А вы желете нм смого стршного - рзъединения во имя ккой-то чепухи!

- Нук, содружество, мирное сосуществовние! - нсмешливо проговорил Герберштейн. - А чстня иницитив - рзве он отжил свой век?.. Оствим политику политикм. Подскжите лучше, о чем Бтыгин мог говорить с президентом?

- О Мрсе, о подготовке к Междунродному космическому году... Мло ли о чем!

- Нет, не о Мрсе. Или не только о Мрсе.

- Откуд вы знете?

- Интуиция...

Джефферс усмехнулся и рзвел рукми.

- А если узнете - скжете? - спросил Герберштейн.

- Только в том случе, если это не будет тйной Бтыгин.

- Если это не будет тйной, мне едв ли пондобятся вши услуги!

Рзговор был окончен. Герберштейн отклнялся.

Оствшись один, Джефферс здумлся. Все последние годы он жил крупными плнми и мыслями, он боролся з рсширение содружеств ученых, рдовлся долгому миру н Земле, устновившемуся взимопонимнию между рзличными стрнми... Конечно, он знл о существовнии специльных отделов при рзличных компниях... Джефферс с сожлением думл, что не сможет освободиться от постоянного контроля со стороны Компнии по эксплутции плнет, и вдруг сообрзил, что руководители Компнии могут доствить ему немло неприятностей... Мысль эт несколько минут знимл его, но Джефферс знл, что ни при кких обстоятельствх, ни единым словом не выступит против Бтыгин.

Андрей Тимофеевич Строгнов вызвл Бтыгин по телевидеофону. Бтыгин нжл клвиш, и н экрне возникло круглое лицо пожилого, лысеющего человек. Его брови удивленно поднялись, глз вопросительно уствились н Бтыгин.

- Слушю вс, - скзл Бтыгин и вспомнил, что видеопередтчик у него отключен. Знчит, Андрей Тимофеевич его не видит. Бтыгину вовсе не хотелось рзговривть с ним и тем более не хотелось, чтобы тот его видел; но не включить видеопередтчик было бы невежливо.

- Слушю вс, - повторил Бтыгин, поворчивя регулятор. Лицо н экрне просветлело - Андрей Тимофеевич увидел собеседник.

- Виктор все время пропдет у вс, мы никк не соберемся потолковть, - скзл Андрей Тимофеевич. - Вот я и решил позвонить. Нм с женою чрезвычйно лестно, что Виктор зслужил вше рсположение...

- Андрей Тимофеевич! Мы же не первый день знкомы... Зчем ткое длинное предисловие?..

- Д, - голов н экрне коротко кивнул. - Я позвонил, чтобы поговорить о Викторе. Говоря честно, нс с женою беспокоит его близкое знкомство с вми, - слов прозвучли не очень любезно, и Андрей Тимофеевич пострлся сглдить впечтление улыбкой. - Это не более чем родительскя слбость, и вы, конечно, поймете нс с Лидией Всильевной. Нм хочется смим определить будущее Виктор...

Андрей Тимофеевич умолк и посмотрел н собеседник; их глз н экрне встретились. Бтыгин ждл.

- Виктор все больше и больше выходит из-под моего влияния; простите, но мы с женою видим, кк руштся в его душе основы, зложенные с детств. Это было бы неприятно любому отцу, и это неприятно мне.

- Ккое же будущее вы собиретесь преднчертть Виктору?

- О, это слишком долго рсскзывть - тк много интересного н свете!

- Верно, однко сын вш увлечен строгеогрфией...

- Нельзя тк серьезно относиться к фнтзиям ребенк. Они еще не рз изменятся. Виктор впечтлителен, горяч, и по неопытности его потянуло к необычному... А нм хочется, чтобы он ншел себе другое знятие. Я уж не говорю о том, что отцы выстрдли прво н блгополучие своих сыновей. В конце концов человечество стрдло, боролось и продолжет бороться з коммунизм для того, чтобы коммунистические поколения смогли обрести спокойную жизнь.

Бтыгин почувствовл, что нчинет рздржться, и опустил глз. Ну, конечно, сейчс этот человек нчнет докзывть ему, что эпох нпряженного труд остлсь позди, что ориентировться нужно н будущее, оно тково, что все стнут получть по потребности и, знчит, предстоит лишь из год в год обеспечивть тот же уровень производств или слегк повышть его. Кк это убого и кк это уже стро!

- Я понял вс, - стрясь быть спокойным, скзл Бтыгин. - И простите, спешу.

Бтыгин резко повернул регулятор, и лицо Андрея Тимофеевич мгновенно исчезло с экрн. Бтыгин всеми силми пытлся сдержть себя, зглушить нрствшую в душе ярость, но не совлдл с собою. Слишком о многом говорил ему этот короткий, внешне ничем не примечтельный рзговор. Кзлось бы - просто еще один выходец из прошлого, рвнодушный и трусливый человек, пытется встть н его пути, но Бтыгин очень хорошо помнил, кк вот ткие люди мешли ему, кк он боролся с ними, боролся и побеждл, но сколько сил они отняли у него! Он ненвидел их, и они отвечли ему не менее откровенной ненвистью. "Д, в социлистическом обществе покончено с клссовой борьбой, - думл Бтыгин, - но вот с ткими сторонникми мещнского ря еще предстоит зтяжня борьб. Лет тридцть нзд они кичились собственными дчми, мшинми, телевизорми новейших мрок, теперь - теперь все желния их исчерпывются возможностью получть по потребности!"

Дерзновенные слов скзли Мркс и Энгельс людям: подлиння история человеческого обществ нчнется лишь с коммунизм, все, что было до него, - это предыстория. Смысл коммунизм и зключлся для Бтыгин в том, что коммунизм высвобождл энергию человечеств для творчеств. Рньше люди тртили время н рспри, рсходовли рзум и силы н войны, соперничество, поиски хлеб нсущного. Коммунизм нвсегд освободит человечество от столь непроизводительных зтрт. И, знчит, при коммунизме люди обязны смелее рисковть, чем рисковли до них, дерзновенней творить, чем творили до них! Бтыгин верил, что подлинные коммунисты увлекут всех рвнодушных, нучт творить всех ленивых и нпрвят всю энергию человечеств, весь рзум н покорение природы!.. И Бтыгин решил, что не отдст Виктор рвнодушным...

Бтыгину не скоро удлось успокоиться. Когд к нему зшел его ближйший помощник по Институту строгеогрфии Георгий Сергеевич Трвин, Бтыгин еще был взвинчен и зол. Он рсскзл Трвину о недвнем рзговоре и без всякого переход добвил:

- А в учебную экспедицию я обязтельно пошлю вс. Отпрвляйтесь весною в Туву, побродите с молодежью по тйге. Тм они непременно всесторонне проявят себя... Нелегко мне будет без вс в Москве, но ничего не поделешь. Если б мы нуждлись просто в специлистх!..

- Специлист и проверить проще, - скзл Трвин. - А когд дело ксется ткой тонкой штуки, кк человеческя душ, хрктер... Д, это и есть смое глвное в ншем змысле - отобрть мужественных, умных, лишенных пережитков прошлого юношей и возложить н них звершение плн... А пончлу условия тм будут трудными...

- Очень трудными, - попрвил Бтыгин. - Очень... Я сперв думл послть нескольких молодых строгеогрфов в очередной полет н Луну, чтобы они приобрели специльные нвыки, но потом решил, что человеческие кчеств нужно выверять н Земле. Здесь легче во всем рзобрться и можно создть искусственные трудности. Или во всяком случе не облегчть тех, что встретятся им. Нпример, нши молодые люди привыкли к высокой технике. В ккой-то степени они дже избловны техникой, они не знют нстоящего физического труд... Вот и зствим их порботть с лоптой в рукх. Чего доброго, шум поднимут, потребуют звезти кнвокоптели или что-нибудь еще...

- По крйней мере чем труднее и сложнее будет обстновк, тем полнее проявятся и хорошие и плохие кчеств ребят, - соглсился Трвин. - Я готов поехть в Туву.

Бтыгин сидел с Виктором н той же смой вернде, где недвно рзговривл с зместителем председтеля Совет Министров. Вечер был псмурный, темный; нкрпывл мелкий дождь; нужно было сидеть очень тихо, не шевелясь, чтобы услышть нечстый перестук кпель и шелест слбо вздргивющих листьев; сырость пхл увядющими трвми и поздними осенними цветми.

Виктор сделл неосторожное движение, и Бтыгин предостерегюще поднял руку.

- Прислушйся! Будто змерло все, уснуло, но если долго не нрушть тишины - уловишь шепот сд...

И н смом деле: вод медленно, но нстойчиво просчивлсь в почву, и песчинки с нежнейшим поскрипывнием оседли, уплотнялись; упв н землю, дождевые кпли рзбивлись, но потом брызги подтягивлись друг к другу и сливлись, подобно шрикм ртути; опвшие листья нмокли, тяжелели и придвливли к земле сухие трвинки; пригибясь, трвинки рссерженно шуршли, нпряглись, чтобы не сдться; дождик не усиливлся, но н листьях яблонь и сирени скопилсь вод, и тонкие струйки, слбо шелестя, потекли н нижние листья и зстучли по ним тк чсто, что теперь кзлось, будто пошел нстоящий дождь...

И вдруг тишин нрушилсь: где-то в отдлении, должно быть н другом конце поселковой улицы, сильный и свежий женский голос зпел струю песню:

Ой, рябин кудрявя,

Белые цветы,

Ой, рябин-рябинушк,

Что взгрустнул ты?..

И Бтыгин и Виктор одновременно подняли головы и змерли. Голос лился спокойно и светло и рсскзывл не о том, о чем рсскзывлось в песне, о чем-то неизмеримо большем - о счстье, о жизни, о мечте, о рзлуке и рзочровнии. Тк могл петь только молодя, но уже немло пережившя женщин...

Ой, рябин-рябинушк,

Что взгрустнул ты?

Женщин спршивл не рябину, он спршивл себя, и голос говорил, что нельзя не грустить вот в ткую черную ночь, потому что до рссвет еще длеко и кто поручится, что не будет он в тучх, потому что очень хочется любить и жить для любимого, любовь зплутлсь где-то во мрке.

- Хорош, - тихо скзл Бтыгин.

- Песня?

- Женщин, душ ее.

- А мне грустно почему-то стло... Будет когд-нибудь тк, что люди совсем перестнут грустить, стрдть?.. А, Николй Федорович?

Бтыгин пожл плечми - кто знет!

...Но день выдлся солнечным, ясным. Было воскресенье, и Виктор с утр пришел к Бтыгину - еще нкнуне они договорились пойти н реку и взять лодку.

Снчл н весл сел Бтыгин, но через полчс, уств, он уступил свое место Виктору.

Виктор пришел к Бтыгину с твердым нмерением серьезно поговорить с ним, убедить взять его, Виктор, в строгеогрфический институт. В конце концов он не тк уж молод - учится в одинндцтом клссе, и хотя ему остлось учиться еще почти семь лет, он вполне сможет совместить учение с рботой... Виктор привык откровенно рзговривть с Бтыгиным, но сегодня долго не осмеливлся нчть, - быть может потому, что собирлся говорить о смом глвном...

Бтыгин, почувствоввший, что его юный друг пребывет в необычном состоянии, молч нблюдл з ним. Прекрсный спортсмен, пловец, проходивший стометровку менее чем з пятьдесят две секунды, Виктор был широкоплеч, строен; он греб против течения без млейшего усилия, и Бтыгину было приятно следить з рботой его элстичных, рельефно обознченных мускулов. Но думл Бтыгин об ином - о хрктере юноши. С одной стороны - звидня целеустремленность, нстойчивость, умение нпрвлять свои поступки, безусловня смелость. Но с другой - несомненное честолюбие, суховтость в обрщении с товрищми, привычк осуществлять свои желния, не считясь ни с обстоятельствми, ни с желниями близких; угдывлось в этом нечто от эгоистичности и в то же время от избловнности условиями жизни... Нет, Бтыгин не рзочровлся в Викторе, он никогд и не стремился нйти среди молодежи эткое идельное существо, "рыцря без стрх и упрек". Но Бтыгин спршивл себя: не внушет ли он Виктору, постоянно интересуясь им, излишнее смомнение, излишнюю смоуверенность?.. Не решил ли юнош, что он уже вполне пригоден для учстия в экспедиции?.. Между тем, если бы экспедиция должн был вылететь звтр, Виктор не попл бы в число ее учстников. И нет грнтии, что он попдет в будущую экспедицию. Все прояснят ближйшие дв-три год...

И Бтыгин подумл, что ндо скзть об этом Виктору, избвив его тем смым от ненужных иллюзий.

- Николй Федорович, возьмите меня к себе в институт, - неожиднно попросил Виктор и прямо посмотрел в глз Бтыгину.

Бтыгин не спешил с ответом. "Тк, кжется, мои опсения подтверждются".

- Скжи мне, чем ты ндеешься зслужить прво н учстие в космическом путешествии?.. Большим желнием? Крепостью мускулов? Твердой волей?.. Это было бы слишком просто. И нендежно.

- Чем же тогд?

- Любовью.

Виктор не пытлся скрыть удивления.

- Д, любовью, - подтвердил Бтыгин. - Ко всему земному, ко всему человеческому... И еще ненвистью - ко всему, что мешет нм творить, ко всему смодовольному, рвнодушному. А ты не умеешь ни ненвидеть, ни любить. Ты знят собою, и порою см кжешься мне и смовлюбленным и рвнодушным... Не зню, кким ты стнешь в будущем, но пок я не могу обещть, что возьму тебя в Институт строгеогрфии, тем более - в космическую экспедицию.

Виктор продолжл грести, и лодк по-прежнему ровно шл против течения. Бтыгин по-нстоящему жлел Виктор, но инче поступить не мог. Он ждл, будет ли Виктор просить, спорить, но тот глядел куд-то мимо него, - н реку, злитую потокми солнечных лучей, н кущи деревьев, в зелени которых уже проступил желтизн, - и молчл. Молчл сосредоточенно и, кк угдывл Бтыгин, зло.

- Поворчивй обртно.

Виктор поднял весл, но не успел их опустить. Тот же смый голос, что пел вчер ночью, ззвучл вновь:

Ой, рябин кудрявя,

Белые цветы...

Песня лилсь привольно и широко, словно торжествуя победу нд тьмой и непогодой. Бтыгин и Виктор, не сговривясь, повернулись в сторону певицы.

К ним приближлсь лодк - обычня прогулочня лодк. Н веслх спиною к Бтыгину и Виктору сидел прень в тенниске, н корме - худенькя девушк с широко рскрытыми удивленными глзми; девушк смотрел н мир с ткой рдостью, тким восторгом, будто впервые увидел и Москву-реку, и крутой берег, и синее небо, и впервые услышл собственную песню, и удивилсь тому, что и песня, и рек, и небо - все это доступно, все это можно увидеть и услышть, все полюбить и всем нслждться.

Бтыгин поглядел по сторонм, словно подозревл подвох, и хотел нйти нстоящую певицу, ту смую много пережившую женщину, о которой говорил вчер, но поблизости не было ни одной другой лодки. Пел эт худенькя миловидня девушк, ровесниц Виктор.

Зметив, что н нее смотрят, и не понимя, чем вызвно столь пристльное внимние, девушк умолкл и нхмурилсь. Лодки порвнялись и рзошлись. Девушк оглянулсь. Глз ее были здумчивы и спокойны.

...Когд лодк пристл к берегу, Виктор скзл:

- У меня к вм есть одн просьб, последняя, - рзрешите мне побывть в институте и посмотреть н звездные корбли.

- Пожлуйст, - соглсился Бтыгин. - Чтобы не отклдывть, приходи звтр.

Виктор пришел. Он пришел утром, не зня, что никто не имел прв беспокоить директор институт в первой половине дня. Он мог бы уйти и вернуться позднее, но ему приятно было нходиться в стенх институт, о котором он столько мечтл. Виктор ходил по коридорм, читл нзвния отделов н дверных тбличкх и едв не плкл от обиды: неужели он никогд не будет рботть в Институте строгеогрфии, никогд не покинет эту неспрведливую Землю и не побывет н других плнетх?.. Почему Бтыгин тк решительно откзл ему? Может быть, попросить еще рз?.. Нет, просить он не стнет.

Ровно в чс Бтыгин кончил рботть и приглсил Виктор в кбинет. Виктор переступил порог с тким чувством, кк будто ндеялся тотчс перенестись в неведомый, полный чудес мир. Простот и обыкновенность кбинет удивили его. Стеллжи с книгми, стрый из дерев письменный стол, жесткие плстмссовые стулья, информционня мшин, глобус Луны н столе и единственный портрет...

- Присядь, минут через десять пойдем в мстерские, - скзл Бтыгин и вышел отдть рспоряжения референтм.

Виктор остновился у портрет. Это был фотогрфия ккого-то ученого седого, с крупным умным лицом, густыми бровями и черными глзми. Виктор удивленно оглянулся н вернувшегося Бтыгин. Нет, это не его портрет, но все-тки они похожи.

- Это Джефферс, - скзл Бтыгин. - Мой зокенский друг.

Виктор все медлил уходить из кбинет. Ему кзлось, что чего-то он недосмотрел - вжного, может быть, глвного... Цветы н окне. Их много и в кбинете и в институте. Но Виктор двно знл, что Бтыгин любит цветы, любит зелень. Нет, причем же тут цветы?.. Иное дело - информционня мшин. Попросив рзрешения, Виктор подошел к ней. Ему очень хотелось узнть, ккие мтерилы получил сегодня с ее помощью Бтыгин - вдруг что-нибудь интересное о Мрсе или Венере?.. Но, приглядевшись повнимтельнее, Виктор зметил, что н письменном столе Бтыгин лежт только книги о Земле: физико-геогрфические, геофизические, геохимические...

- Рзве... рзве вы изучете Землю? - недоуменно спросил он.

Бтыгин не срзу понял.

- А! Вот ты о чем! - после секундного рздумья скзл он. - Это тебе следовло бы знть. Д, Землю. И чтобы перейти от физической геогрфии к строгеогрфии, мне пришлось немло побродить по Земле. Чукотк, сибирскя тйг, высокогорье Тянь-Шня, Кркумы, эквторильня Африк, Антрктид... Всего теперь и не упомнишь. Первые десять лет своей нучной деятельности я целиком посвятил Земле, потом знялся и космосом. Дело в том, что, изучя Землю, мы в то же время изучем космос. Не случйно же ткие земные нуки, кк геогрфия, геология, ботник, геофизик, геохимия, прибвили к своим нзвниям короткую приствку "стро"... Без помощи земных нук невозможно познть ни Мрс, ни Венеру, ни Луну. Теперь это всеми признется, но когд-то мне пришлось поломть немло копий в спорх.

Виктор припомнил, что читл об этом, но всегд стрлся побыстрее пробежть стрницы, посвященные Земле, потому что всеми помыслми своими стремился в космос... Он и сейчс не совсем понимл Бтыгин. Земля Землею, и все-тки...

Бтыгин, пройдясь по кбинету, остновился перед ним.

- Ученые долго не улвливли философского, мировоззренческого знчения ткой постновки вопрос... Кк бы тебе рстолковть это?.. Видишь ли, после Коперник нук стл рссмтривть Землю кк рядовую плнету - всем это сейчс известно. Но я хочу обртить твое внимние н другое. Исторически в естествозннии утвердилсь несколько односторонняя тенденция: Землю изучли н общекосмическом фоне, знния о Земле очень робко рспрострняли н соседние плнеты. Между тем если Земля - небесное тело в ряду других небесных тел, то нши знния о ней имеют не только "местное", но и космическое знчение - они необходимы для првильного понимния природы иных плнет. Вот почему земные нуки нчли нступление н космос еще в пятидесятых годх ншего век, и в этом я усмтривю звершение переворот в естествозннии, нчтого Коперником... Впрочем, ты еще см во всем этом рзберешься, если сумеешь стть строгеогрфом. Идем в мстерские.

Бтыгин и Виктор пересекли двор и вошли в огромное здние под стеклянной крышей, похожее н цех крупного мшиностроительного звод. И крксы и чсти мшин тоже н первый взгляд были обычны, но Виктор почувствовл, кк сумтошно зколотилось сердце от волнения. Это было то, что покинет Землю и улетит в космические прострнств!

- Рдиоупрвляемя стролбортория - "звездоход", - скзл Бтыгин. Попробуем посдить ее н Мрс. Если он блгополучно тм опустится, мы сможем с Земли упрвлять ею: звездоход отпрвится в путешествие по Мрсу, рзмещення в нем ппртур передст изобржения сюд, и мы увидим мрсинские пейзжи н экрне. Лично я не верю, что н Мрсе обитют существ, подобные человеку, но поскольку отсутствие их не докзно пришлось предусмотреть вероятную встречу с ними. Мы снбдим лборторию специльной ппртурой для устновления конткт с мрсинми: мнипулятором, способным повторять движение человеческой руки, рдиотелефонными ппртми... Кроме того, в лбортории будет помещено большое количество смопишущих приборов; они, во-первых, срзу же нчнут передвть н Землю сведения о темпертуре, двлении, влжности воздух, силе и нпрвлении ветр, во-вторых, сведения эти будут фиксировться в смой лбортории н лентх. Когд Мрс и Земля рзойдутся в мировом прострнстве, мы едв ли сможем принимть сигнлы - слишком велико будет рсстояние; зто когд люди высдятся н Мрсе, в их рспоряжении окжутся многолетние нблюдения... А теперь пойдем в следующий цех, где строят звездолет, рссчитнный н довольно большой экипж...

Они миновли еще один двор и вошли в цех, по рзмерм знчительно превосходящий первый. Мимо Бтыгин и Виктор, вынырнув откуд-то из-з строений, пробежл втокр с несколькими открытыми плтформми. В глубине цех, н стпелях, Виктор увидел сигрообрзный, сделнный из титновых сплвов корпус звездного корбля. Нд звездолетом двиглся мостовой крн. Игрушечные по срвнению со звездолетом бшенные крны что-то подвли нверх, в открытые люки. С рзных сторон к звездолету тянулись тончйшие черные нити проводов.

- Вот, полюбуйся, - скзл Бтыгин.

Виктор стоял, зпрокинув голову, не в силх оторвть взгляд от звездолет. Бтыгин с усмешкой нблюдл з ним, но потом см посмотрел н звездолет и н время збыл о Викторе. Бтыгин думл о звездолете кждый день, кждый чс, он координировл рботу десятков нучно-исследовтельских институтов, поддерживл связь с десяткми зводов. Он по пмяти мог бы скзть, ккие детли прислны из Омск или Новосибирск, Курск или Ленингрд, Хрьков или Рязни... Но сейчс, взглянув н почти зконченный звездолет, он вдруг порзился свершившимся чудом. Ведь стоящий перед ними н стпелях леттельный ппрт действительно был чудом, которое сотворил гений сотен людей, и это чудо стрн доверил ему, Бтыгину... Ощущение огромной ответственности никогд не покидло его, но теперь он думл об этом с особой остротой, он думл об ученых, инженерх, рбочих, многие годы создввших звездолет, - думл о своей личной ответственности перед ними...

- Для чего нужно посылть н Мрс стролборторию, если вы сми полетите туд? - донесся откуд-то издлек голос Виктор.

- Это вполне логично: снчл приборы, потом люди, - Бтыгин не срзу сумел отвлечься от своих дум. - Пошли, пор уже.

- Еще немножко, - попросил Виктор.

Он медленно пошел по цеху. Весь мир перестл существовть для него: был звездолет и был он, Виктор, больше ничего не было. Дойдя до передней чсти звездолет, Виктор долго рссмтривл его тупой нос... Неужели он не полетит н этом звездолете? Неужели он остнется н Земле, когд этот прекрсный корбль устремится нвстречу неизвестному?..

- Я все рвно полечу с вми, - скзл Виктор и посмотрел н Бтыгин сухими остновившимися глзми.

Бтыгин усмехнулся.

- Полечу! - повторил Виктор. - Я зслужу. Вот увидите - зслужу!

- Д, прво н подвиг нужно зслужить, - словно в рздумье скзл Бтыгин.

Андрей Тимофеевич знл, что Виктор пошел в Институт строгеогрфии к Бтыгину, и решил серьезно поговорить с сыном, кк только тот вернется. "Виктор уже в том возрсте, когд пор переходить от фнтзий к рельным взглядм н жизнь", - думл он.

Отец Виктор немло рботл и немло рзмышлял. И хотя по склду своего хрктер он всегд предпочитл оргнизционную, снбженческую рботу, однко он много читл и одно время под влиянием жены, Лидии Всильевны, дже по-нстоящему увлеклся историей. Андрей Тимофеевич перечитывл толстые моногрфии, порою по-рзному трктующие одни и те же вопросы, и неизменно нходил в них нечто общее: все они говорили о мучительных противоречиях человеческой жизни, о взлетх и пдениях, прогрессе и преступлениях, войнх и дипломтических интригх, голодовкх и восстниях, о стройкх, н которых гибли сотни людей. Андрей Тимофеевич не удивлялся этому: человечество в потемкх шло к своему счстью, к блгополучию; ведь только последние сто лет в рукх у людей был компс, но и с ним они не рз ошиблись. Зто теперь сотни миллионов пришли к социльной спрведливости, покончили с нуждой; и Андрей Тимофеевич видел - человечество, кк уствший после долгой и трудной дороги путник, рдуется отдыху и покою, рдуется возможности жить, не зня нужды...

Андрею Тимофеевичу кзлось, что время революционных сдвигов в истории человечеств ушло в прошлое, сменилось эпохой неспешного эволюционного рзвития.

Обо всем этом Андрей Тимофеевич думл не отвлеченно: он имел в виду сын, его будущее. Знятия историей открыли Андрею Тимофеевичу очевидную истину: во все эпохи, - и при рбовлдении, и при феодлизме, и при кпитлизме, - общественный прогресс сопровождлся множеством личных тргедий. Тк было, нпример, в эпоху Петр Первого, прогрессивным реформм которого сопутствовли кзни, ломк привычного уклд жизни, усиление гнет. Тк было в годы фрнцузской буржузной революции: он рсчищл дорогу молодому кпитлизму, но сколько голов слетело с плеч, сколько рзоренных землевлдельцев эмигрировло из стрны!

И Андрей Тимофеевич совершенно спрведливо считл, что коммунизм покончит с противоречием между личным и общественным, что общественный прогресс более не будет приводить к личным тргедиям, - ноборот, - будет способствовть личному счстью. А это ознчло, что жизнь его сын пройдет ровно, спокойно, счстливо; лишь по книгм узнет он о нужде, кторжном труде, переутомлении; ему никогд не придется рисковть жизнью, и он не поседеет к сорок годм.

Тк думл Андрей Тимофеевич. И не только думл, но и прилгл все усилия, чтобы нпрвить сын в общее, кк ему кзлось, русло, чтобы избвить его от лишних переживний, волнений, трудностей...

А Бтыгин - Бтыгин был из другого, чуждого Андрею Тимофеевичу мир. Он еще сохрнил в душе лихордку прошлых эпох, он нес с собою риск...

...Виктор вернулся домой притихший, змкнутый. Андрей Тимофеевич и Лидия Всильевн принялись рсспршивть его, но Виктор отвечл сбивчиво, неохотно. Тогд Андрей Тимофеевич, возврщясь к строй теме, скзл сыну, что они с мтерью против его увлечения строгеогрфией...

А Виктор, почти не слушя, думл о своем.

- Николй Федорович говорит, что прво н подвиг нужно зслужить, вместо ответ скзл он.

- Что это еще з вздор? - нсторожился Андрей Тимофеевич.

- И я зслужу его! - твердо скзл Виктор. - Но кк зслужить? Что нужно еще делть?

Андрей Тимофеевич и Лидия Всильевн молчли. Виктор тк и не получил совет.

Через неделю нчлся новый учебный год, и Виктор отпрвился в школу. Во всех социлистических стрнх недвно было введено всеобщее высшее обрзовние. Учение продолжлось восемндцть лет: поступли в школу с семи, кончли в двдцть пять.

С восьмого клсс в школх вводилсь производствення прктик: дв чс в день, после знятий в клссе, кждый подросток рботл н зводе или в мстерских под нблюдением опытных мстеров-педгогов. До девятого клсс включительно все дети знимлись по единой, обязтельной для всех прогрмме. Но нчиня с десятого клсс учщиеся рзделялись н "потоки": мтемтический, гумнитрный, биолого-геогрфический, технический, в соответствии со своими нклонностями.

Виктор Строгнов учился в одинндцтом клссе биолого-геогрфического поток, но строгеогрфия у них еще не преподвлсь. Несмотря н осложнившиеся отношения с Бтыгиным, Виктор знл, что не отступит от здумнного и все рвно стнет строгеогрфом. Он не изменил своего режим и по-прежнему много тренировлся. Он пошел к врчм, и они подтвердили, что его детскя болезнь - вестибулярня недостточность - преодолен, что у него прекрсно рзвито чувство рвновесия и безупречня координция движений. Он уговорил знкомого врч проверить рекцию его оргнизм н возбуждющие, успокивющие, тормозящие препрты, н внезпное сильное волнение, и врч консттировл высокую эмоционльную устойчивость юноши. Он продолжл приучть себя к млообъемной, но клорийной пище... Но Виктор постоянно помнил, что всего этого мло, - помнил о словх Бтыгин, посоветовться ему было не с кем.

Виктор и хотел и боялся пойти к Бтыгину, чтобы еще рз поговорить с ним. Он обещл ему зслужить прво н подвиг, но ведь он еще не зслужил его...

После долгих колебний Виктор все-тки пошел к Бтыгину. Вечер был холодный, снежный, и Виктор поверх костюм ндел легкую теплую куртку из синтетической шерсти.

Лет десять нзд, когд Виктор был совсем мленький, многие еще ходили в тяжелых и некрсивых, похожих н блхоны с отверстиями для головы пльто и шубх. Теперь их никто не носил - все предпочитли не менее теплые, но несрвнимо более удобные куртки и жкеты из тонкой шерстяной мтерии.

Войдя во двор, Виктор посмотрел н окн бтыгинской квртиры - свет не горел в них. Чтобы не змерзнуть, дожидясь Бтыгин, Виктор принялся быстро ходить по двору. З этим упржнением и зстл его Бтыгин, неожиднно вышедший из-з угл. Виктор, рстерявшись, змер по стойке смирно.

- А! Пришел-тки! - удовлетворенно скзл Бтыгин.

- Мне бы книжку... - хмурясь, попросил Виктор.

- Книжку или не книжку, пойдем.

Все в квртире Бтыгин свидетельствовло о полной освобожденности ее хозяин от древней, сковывющей душу влсти вещей, от тесного и зтхлого мирк приобреттельств, нивной гордости собственностью... Виктору кзлось, что у квртиры кк бы не существует стен, что он совершенно не отделен от безгрничного мир. Бтыгин не терпел в квртире ничего лишнего, не любил громоздких, с претензией н роскошность вещей. Легкя плстмссовя мебель, выделння под дерево, не згромождл комнт, и в квртире было просторно, свежо. Спртнской простотой отличлсь и комнт смого Бтыгин с письменным столом, небольшим количеством книг, широкой жесткой кровтью, прикрытой тонким одеялом... Никких укршений - только две фотогрфии висели нд письменным столом.

Н одной из них Бтыгин, - еще молодой, в крсивом рбочем комбинезоне, - стоял с товрищми н ркетодроме. А н второй Виктор узнл уже ствший привычным по снимкм лунный пейзж - черные ребристые склы, - человек в скфндре он узнть не смог, но решил, что это см Бтыгин.

И только рстений в квртире было, пожлуй, больше, чем следовло, - и вьющихся по окнм цветов, и пышных бмбуковых пльм, и дрцен, и кктусов, и гв...

Виктор тк и не смог побороть неловкости. Он взял книгу о Мрсе и стл прощться, но Бтыгин не отпустил его.

- Поужинем вместе, - скзл он.

Бтыгин и в еде был умерен, но ужинл долго - просмтривл з едой корреспонденцию, рзговривл. По вечерм к нему обычно зходили знкомые - двние приятели его или жены, Анстсии Григорьевны. Круг их с годми редел, полтор год нзд умерл и жен Бтыгин...

Бтыгин тяжело переносил утрту. Он любил жену трудной, эгоистичной любовью человек, считющего, что жизнь его близких должн тк же безрздельно приндлежть нуке, кк его собствення, - но любил, любил с первого до последнего дня...

З ужином Виктор рсскзывл о себе, о школе и все присмтривлся к Бтыгину, стрясь понять, кк тот относится к нему теперь. Но Бтыгин держлся просто, ровно, и Виктору не удлось прийти ни к ккому зключению...

...После квртиры Бтыгин собственный дом покзлся Виктору тесным, душным. Он впервые с неприязнью подумл, что родители зря тк увлекются приобретением всяческих вещей - и дорогих стринных, и втомтов новейших мрок, которых еще ни у кого нет. Вещи - они всегд отгорживют человек от остльных людей; приобреттельство - оно от неверия в других, от стремления зщититься, обезопсить себя н будущее. Но рзве тот мир, в котором жил Виктор, не грнтировл всех людей от превртностей судьбы, не грнтировл им обеспеченное будущее? И рзве имеет смысл сейчс ккое бы то ни было нкопление?.. Чем-то очень стрым повеяло н Виктор от квртиры, в которой он жил, - стрым и чуждым...

В следующий рз Виктор осмелился зйти к Бтыгину только в смом нчле весны. Они сидели в кбинете, когд неожиднно включился квртирный микрофон и женский голос спросил из подъезд, нельзя ли видеть Николя Федорович.

- Поди, приглси, - попросил Бтыгин.

Виктор открыл дверь и увидел перед собой незнкомую девушку невысокую, худенькую; ему тотчс покзлось, что он встречлся с ней рньше, что н него уже смотрели эти удивленные и в то же время здумчивые светло-крие глз.

Он молч посторонился, пропускя девушку в коридор, помог снять пльто. Он медленно, словно ей это было очень трудно, поднял н Виктор глз и скзл:

- Спсибо.

А он поймл себя н ощущении, что есть в облике девушки что-то, исключющее в ее присутствии резкие движения и громкие слов, что-то обязывющее срзу подчиняться ей. Черное плтье с белым воротничком, оттенявшим смуглое лицо, очень шло девушке, и Виктор невольно окинул ее быстрым взглядом.

- Светлн? - Бтыгин не кзлся удивленным, и Виктор понял, что девушк уже бывл у него. - А где же твой верный пж?

- Ждет внизу, - Светлн слегк покрснел. - Вот я принесл, - он положил н стол свернутые в тугую трубочку листы бумги и неодобрительно покосилсь н Виктор.

- Молодец, - похвлил Бтыгин. - Я прочитю. Но почему же все-тки не зшел Дерюгин? Рзонрвилсь строгеогрфия?

- Нет, что вы! Говорит, неудобно ндоедть вм!

- Вот чудк!

Когд девушк вышл, Бтыгин улыбнулся Виктору:

- Узнл?.. Это ведь т смя певунья. Помнишь?

Виктор вышел н лестницу. Светлн что-то говорил невысокому коренстому прню с круглым скулстым лицом, густо усыпнным веснушкми. Виктор узнл его - это был гребец, которого он видел тогд н Москве-реке... "Почему они все время вместе?" - подумл Виктор, и чувство, похожее н ревность, зствило его нхмуриться.

- Зчем он приходил? - вернувшись, спросил Виктор у Бтыгин. - Тоже интересуется строгеогрфией?

- Тоже.

- А рзве женщины будут учствовть в космических экспедициях?

- Когд-нибудь будут. Но строгеогрфия не сводится к полетм н плнеты. Нпример, Светлн вполне сможет изучть мрсинские лндшфты н телевизионном экрне. Для этого, првд, нужно хорошо знть земные лндшфты, чтобы срвнивть, - и Светлн летом уезжет в экспедицию.

- Куд?

- В Туву, в Сяны. Нсколько мне известно, у экспедиции большое и интересное здние - обследовть зброшенные рудники и изучить физико-геогрфические условия рйон: дополнить нземными нблюдениями эрофотосъемку, нметить трссы будущих дорог к центру гор...

- Я тоже могу поехть туд!

- Нверное, экспедиция уже укомплектовн... Поздно.

- Поздно? - переспросил Виктор. - Не может быть! Я все рвно поеду!

2

Весн бушевл в Подмосковье. Подувший с юг полынный ветер рзметл и угнл з горизонт серые, зимние облк, и омытое первыми теплыми дождями небо зсияло ослепительной синевой. Неисчислимое количество крсновтых копий трвы срзу пронзило почву и вышло н свет. Копья осторожно, недоверчиво приподнялись нд прною землей, потянулись к солнцу и убедились, что обмн нет: весн действительно пришл. И тогд верхние концы копий рскрылись, и в глубине свернутых трубочкой крсных листочков покзлись вторые листочки - нежно-зеленые. А по овргм, н солнцепекх, цвел мть-и-мчех, н полянх зжглись первые желтые огоньки одувнчиков, в лесх медуницы выбросили кисточки бутонов. Деревья и кустрники, не мешкя, сбрсывли зимние чехлы почек, и нежные мленькие листочки уже тянулись, кк детские лдошки, к солнцу з теплом и светом. Цветочные бутоны н яблонях, грушх, вишнях еще не рскрылись, и осторожные дубы не рспускли листья, но ничто уже не могло остновить победного шествия весны, ничто не могло помешть молодости нбрться сил, зцвести и созреть...

Электропоезд, в котором ехл Виктор, выйдя из Москвы, круто взял н север, прогрохотл нд Волгой у Ярослвля, миновл мутную Вятку, Урльский хребет и вырвлся у Тюмени н просторы Зпдной Сибири.

Виктор, выехвший с первой небольшой пртией, срзу нстроился н ромнтический лд. Пусть пролетл он нд этими местми год нзд с Бтыгиным, пусть проплывли под вертолетом двойные колеи электрифицировнной Сибирской мгистрли, бетонировнные шоссе, березовые колки, овльные, блюдцеобрзные озер... Все, что он делл теперь, предствлялось ему совсем в ином свете - знчительным, вжным!

Подлиння ромнтик нчлсь, однко, позднее, когд они выехли из Минусинск и нпрвились по Усинскому тркту в Кызыл. Дорог рскручивлсь, кк кинолент. Снчл он шл степью, и суслики, столбикми зстывшие у норок, освистывли мшину, потом горы, мячившие вдли, приблизились, и мшин пошл вверх, упрямо подбирясь к плотной стене лес. По бесконечному серпнтину дороги, минуя бесчисленные мостики, они поднялись высоко в горы. Виктор ехл в кузове и ждно смотрел вокруг. Он и не думл, что это может быть тк увлектельно. Вековя змшеля тйг - чернь - подступл вплотную к дороге, и кзлось, что ели и пихты нестройными толпми бегут вниз по склону прямо н грузовик. Могучие горбы сопок, широкие пди между ними, седловины под смым небом, холодные сизые ущелья, рокот рек и щетин дльнего лес - все это предствлялось Виктору единой гигнтской кртиной, срботнной неведомыми колоссми.

Быстро промелькнули первые недели в Кызыле.

- Звтр, должно быть, нши приедут, - скзл однжды Виктору звхоз экспедиции.

Вечером Виктор неожиднно зтосковл - об отце, о мтери, рзлук с которыми не кзлсь ему легкой, о Бтыгине, тк ничего и не скзвшем ему н прощние, о Светлне. Д, и о Светлне. Он несколько рз встречл ее в Москве и всегд вместе с Дерюгиным - тот ухживл з Светлной и, видимо, тоже нрвился ей. Он не обрщл внимния н Виктор, его смущли, волновли мысли об этой девушке, и он не мог зствить себя не думть о ней... Кк видно, не тк уж это просто - быть нстоящим исследовтелем, скитться по Земле, тосковть в чужом доме, в чужой комнте, прислушивясь к вою ветр з Окнми... Но кк же он тогд будет скитться в межзвездных прострнствх? Кк он рсстнется с Землей, если тоскует по родному дому?.. Виктор припомнил свои прежние рздумья - ведь рньше ему всегд кзлось, что рсстться с Землей будет очень просто, что Земля неинтересн, и удивился: чувство тоски было новым, стрнным.

"Вздор, - скзл он смому себе. - Рсстнусь. Только бы взял Бтыгин..." А не возьмет - нступит день, и он, Виктор, см уведет звездолет с Земли!"

Виктор подошел к окну. Вечерело. Шквлми нлетл ветер, пронося по улицм город облк пыли и песк.

"Хорошо, что нши звтр приедут", - подумл Виктор.

И почти тотчс рспхнулсь дверь. Н пороге появился шофер экспедиции.

- Н бзу, быстро! - скзл он. - Мшины пришли!

Виктор выбежл следом з ним из дом и едв не здохнулся, глотнув вместе с воздухом песку и пыли.

Они подоспели к бзе, когд вторя мшин, нтужно урч, вышл из-з поворот и остновилсь. Из кузов выпрыгнули люди и бросились открывть борт. Виктор подскочил к ним, чтобы помочь, и через полминуты уже бежл к склду с тяжелым тюком н плечх. Сбросив н склде ношу, Виктор подумл, что лучше бы остться тут, - принимть тюки и не выходить, пок не утихнет пылевя буря, но, упрямо склонив голову, выскочил нружу.

Мшины одн з другой появлялись из свистящей плевой мглы, и все новые и новые люди включлись в рботу. Мимо Виктор быстрым шриком проктился мленький человек с большим свертком н плече. "Трвин!" - узнл Виктор и тотчс едв не столкнулся с Дерюгиным.

Уже двно знкомое чувство рдости, рожденное коллективной рботой, охвтило Виктор.

Он вновь бросился к мшине. Но его опередил Трвин.

- Торопись, торопись! - скзл он и срзу же уктился обртно.

А потом Виктор увидел Светлну. Он стоял в кузове и подтскивл к крю тюки, поворчивясь тк, чтобы хоть немного зщитить лицо от секущей пыли...

Ливень нчлся срзу, кк будто нд Кызылом одним движением перевернули огромную бдью. Через минуту пыль улеглсь, мокрые, черные от грязи фигуры продолжли метться между склдом и мшинми.

- Шбш! - возвестил чей-то могучий бс.

Виктор протянул руку Светлне, чтобы помочь спрыгнуть, но он спрыгнул см, и они вместе побежли к склду.

Десятк три мокрых грязных людей собрлись в тесном помещении. Зжгли свет. Теперь, когд и трудня дорог, и пылевя буря, и дождь были позди, уствшие люди смеялись и шутили, словно они только что вернулись с згородного пикник. Песок и пыль еще скрипели у Виктор н зубх, но он тоже зрзился общим веселым нстроением. В эти минуты все толпившиеся вокруг люди кзлись ему близкими, дорогими, двно знкомыми, и ему хотелось поделиться с кем-нибудь этим своим ощущением. Виктор рзыскл в толпе Светлну. Он спокойно стоял среди общего хос, держ во рту шпильки. Ее крсивые смуглые руки с круглыми локтями были зкинуты з голову, и он терпеливо и сосредоточенно уклдывл волосы. Виктор долго молч смотрел н нее, но подойти почему-то не решился...

Денни Уилкинс был молод - ему шел всего двдцть пятый год, но в отделе Герберштейн он ценился кк рботник высокого клсс.

Денни Уилкинс "открыл" см Герберштейн, он ншел его лет двендцть нзд подыхющим с голоду в Детройте. Герберштейн знл о совете нполеоновского министр Тлейрн не доверяться первому впечтлению или побуждению, потому что обычно оно бывет смым блгородным. Но для Герберштейн - рзведчик - первое впечтление или побуждение слишком чсто окзывлось единственным. Он сумел зглушить в себе все лишнее, идущее от человечности, и никкие эмоции никогд не мешли его трезвому, спокойному нлизу.

Герберштейн впервые увидел Денни Уилкинс, когд тот пытлся укрсть деньги. О причинх, толкнувших его н столь рисковнный шг, Герберштейну не пришлось гдть: изможденное, с ввлившимися щекми лицо рсскзло ему зурядную историю. Но не смый фкт зинтересовл Герберштейн - мло ли мелких и крупных воров приходилось ему видеть! - его порзил ловкость, с которой голодный мльчишк ориентировлся в толпе, то подсознтельное чувство обстновки, которое у опытных рзведчиков вырбтывется с годми, Денни Уилкинсу, видимо, было присуще от рождения.

Мльчишк не укрл деньги. Он мог их вытщить, но не вытщил. С рссеянным видом он отвернулся от нмеченной жертвы и вдруг метнул быстрый злой взгляд н Герберштейн, хотя тот держлся в стороне и стрлся не смотреть н мльчишку пристльно.

После этого Герберштейн не теряя времени подошел к нему и скзл, что есть другой способ зрботть хорошие деньги.

Денни Уилкинс прошел великолепную школу, нкопил опыт и превртился в первоклссного гент.

Получив здние поступить н рботу в строгеогрфический институт Джефферс и срочно проштудировть всю специльную литертуру, Денни Уилкинс не удивился - он привык выполнять прикзния без рздумий, - но понял, что близится ккое-то необычное дело.

Срочный вызов к руководителю отдел его тоже не удивил. Знчит, тк ндо.

Герберштейн встретил Денни Уилкинс приветливо, почти лсково руководитель отдел по-своему любил его.

- Пришл пор действовть? - позволяя себе вольность, спросил Денни Уилкинс, ответив н крепкое рукопожтие.

- Ты стновишься проництельным, - Герберштейн скзл это мягко, но без улыбки. - Д, пришл пор действовть. Мне зхотелось поговорить с тобой кто знет, увидимся ли мы еще рз? Годы мои уже немолодые, посылю тебя ндолго. Что многие не возврщются оттуд - тебе известно не хуже, чем мне...

- Знчит - к русским?

- Рзумеется. Но дело не только в этом. Если дже тебе профессионльно повезет, ты отпрвишься в экспедицию, из которой тоже проще простого не вернуться.

- В космическую?

Герберштейн кивнул.

- Д. В космическую. Зочно ты теперь неплохо знком с Бтыгиным?.. Вот с ним и полетишь. Компния должн знть о кждом его шге. Понимешь? О кждом. Ты будешь присмтривться дже к мелочм. То, что сегодня мелочь звтр может окзться длеко не мелочью. Нш резидент, связнный с нучными кругми, сообщет, что Бтыгин, кк и Джефферс, все-тки собирется лететь н Мрс, хотя полет и не включен в прогрмму МКГ. Я по-прежнему сомневюсь в этом. Но в одном из последних донесений содержится любопытный фкт: в Тувинскую экспедицию, оргнизовнную Бтыгиным, берут преимущественно молодежь. Следовтельно, экспедиция преврщен в школу для юнцов, в которой они должны пройти зклку. Ты можешь спросить, для чего пондобились юнцы Бтыгину?.. Не зню. Ясно лишь одно: Бтыгин приступил к выполнению мероприятия, в котором основня ствк делется н молодежь. Знчит, это мероприятие с змедленной отдчей - оно нпрвлено в будущее. Тем более это интересно для Компнии. Ты должен звоевть доверие Бтыгин и добиться, чтобы он включил тебя в свой молодежный ктив. Ты умен, превосходно знешь русский язык и спрвишься с зднием. Я верю в тебя. Все понятно?

- Все, - ответил Денни Уилкинс.

- Вот имен людей, н которых тебе придется обртить особое внимние: Трвин, Юрий Дерюгин, Светлн Коротков, Виктор Строгнов...

Через шесть дней после приезд в Кызыл отряд Трвин перебзировлся в зпдные рйоны Тувы, в Шгонр, оттуд - н зброшенный рудник в глубине Сянских гор. Зночевли у обогтительной фбрики, утром, оствив лошдей внизу, поднялись к рудничному поселку. Тм никто не жил, и тйг медленно, но верно отвоевывл когд-то отнятую у нее территорию.

- Ндо нйти подходящее помещение, - скзл Трвин Виктору и Дерюгину. - Здесь будет бз.

Они осмотрели несколько домов с пустыми оконными глзницми и просвечивющими крышми и нконец выбрли один из них: он кзлся прочным и окн его были зколочены доскми. Дверь подлсь не срзу, пришлось срыть перед ней землю. Миновв мленькие сенцы, Виктор и Дерюгин вошли в комнту. Н них дохнуло пыльным спертым воздухом.

- Осторожно, ничего не видно, - предупредил Дерюгин.

Тончйшие золотые плстинки солнечных лучей, вствленные в узкие щели между доскми, делили полумрк н кубические фигуры и освещли несколько топчнов и железную печку.

- Д будет свет, - скзл Дерюгин и, подойдя к окну, обухом топор вышиб доски.

И тогд все увидели, что посреди комнты, между неплотно сбитыми доскми пол торчит тонкий, но высокий бледный росток с едв нметившимися листочкми. Ни ветер, ни солнце не кслись его зеленовто-водянистого стебля, и, зщищенный от непогоды и зноя, он тянулся вверх, к низкому потолку. Никто не мог определить, что это з рстение. Но все, не сговривясь, обходили росток, стрясь не здеть его. Однко когд открыли окн и двери и горячий ромб солнечного свет нполз н рстеньице, оно смо сникло, опустилось н доски, словно срзу зстуженное сквозняком и обожженное солнцем. И тогд Светлн, взявшяся нводить порядок, вымел рстеньице вместе с мусором.

З пределми дом комндовл Трвин. Под его руководством Дерюгин и Виктор подыскивли и подгоняли к окнм рмы, вствляли стекл, лтли крышу. К середине дня, к тому времени, когд подошел крвн с грузом, Светлн обмел путину по углм, вымыл пол и топчны, и комнт приобрел жилой вид.

Вечером н поляне горел огромный костер. Жрко пылли сухие трескучие стволы кедров, бесшумно скрещивлись нд ними рскленные клинки плмени, и темень, потеснившяся во все стороны, уплотнилсь нстолько, что перестл быть прозрчной и отбрсывл обртно желтовтый свет костр... Все лежли тихо и смотрели н огонь тк пристльно, словно хотели прочитть переменчивые огненные письмен, уловить их смысл...

Утром весь отряд отпрвился осмтривть стрые вырботки: когд-то н сопке добывли жильное золото. Н местонхождение вырботок укзывли отвлы коричневто-серого грунт и ндземные постройки из прогнивших досок, козырьком прикрыввшие вход от возможных обвлов. Штольни врезлись в глубь сопки довольно длеко, и некоторые из них имели боковые ответвления - штреки. Трвин долго лзл с крмнным фонрем вдоль льдистых искрящихся стен и в конце концов зключил:

- Жил, конечно, не вырботн. Попробуем покопться. Быть может, получится что-нибудь интересное. А полезно будет нверняк!

Потом все поднялись н сопку. Н склоне ее Трвин вбил кол и от кол прочертил поперечную линию.

- Зпомни это место, - скзл Трвин одному из юношей, Линькову. Здесь будем рыть мгистрльную кнву, чтобы выяснить, не злегет ли жил у поверхности. Потребуется твое учстие.

- Ккое учстие? - нстороженно спросил Линьков. - Я не кнву копть сюд ехл...

Левя бровь Трвин медленно поползл вверх. Виктор успел подметить, что это плохой признк.

- Хорошо. Вместо Линьков остнется Строгнов. Есть возржения?

- Нет возржений, - ответил Виктор.

Трвин еще в Шгонре созвонился с директором совхоз, рсположенного в предгорьях, рсскзл ему о воспиттельных здчх экспедиции и попросил помощи - нужны были люди, умеющие выполнять рзную, подчс тяжелую рботу. Добровольцы ншлись срзу же: один из ветеринров совхоз тувинец Тклм и молодой селекционер Пир нмеревлись провести отпуск в родном селении, неподлеку от рудник. Они и вызвлись.

Около двендцти чсов Тклм и Пир приехли н лошдях н рудник и предствились Трвину. Втроем они ушли в комнту и через некоторое время вышли оттуд веселые и довольные, словно обсуждли нечто очень збвное.

- Где он? - спросил у Трвин Пир.

Трвин молч кивнул н Виктор. Тувинцы зсмеялись, Трвин во всеуслышние объявил, что ннял двух рбочих рыть мгистрльную кнву.

- Через чс мы уходим с рудник, - скзл он рстерявшемуся Виктору. Будешь хозяйничть тут. Звтр рбочие нчнут копть кнву, и ты помогй им, рботй первую половину дня. Кроме того, ты обязн следить, чтобы кнв был зднной глубины и ширины, если рбочим потребуются продукты - до город все-тки длеко, - выдшь им. Тк что ты у меня и з прорб, и з землекоп, и з клдовщик остешься.

- Один остюсь? - переспросил Виктор.

- Ну что знчит один? - слегк шевельнув левой бровью, удивился Трвин. - С рбочими. Првд, они живут километрх в трех отсюд, но скучть тебе не придется...

Грустно смотреть, кк готовится сняться со стоянки крвн, и сознвть, что ты не уйдешь вместе с ним. Еще грустнее следить з уходящим крвном, когд всдники один з другим скрывются в тйге, и вот уже последний из них исчез з сомкнувшимся строем деревьев. Некоторое время еще слыштся голос людей, позвякивние уздечек и стремян, всхрпывние лошдей, но потом и эти звуки зтихют, и ничто уже не нпоминет об ушедших.

Виктор прошел через об эти испытния. Првд, н прощние Трвин крепко пожл ему руку и пожелл успех. И Светлн улыбнулсь понимющей улыбкой; уже тронув коня, он оглянулсь, помхл рукой.

Виктор все-тки предпочел бы уйти вместе с крвном. И почему вместо Линьков оствили его, не Дерюгин? Почему он должен выполнять смые неприятные здния, не имеющие никкого отношения к его цели в жизни, к космическим путешествиям?.. А почему смые неприятные здния по экспедиции должен выполнять вместо него кто-нибудь другой? - впервые в жизни спросил себя Виктор, и вопрос оздчил его. В смом деле, кто-то в экспедиции должен взять это н себя.

Остток дня Виктор пролежл, греясь н солнце и думя о Светлне, о Бтыгине. Почему Светлн оглянулсь? Он готов был побежть з ней, он и сейчс мог бы броситься следом и догнл бы их, если бы... Нет, он не побежит, он остнется и переживет рзлуку. А Бтыгин, нверное, в душе похвлил бы его...

Солнце скрылось з вершинми сопок, и нступили долгие горные сумерки. Тьм сгущлсь медленно и снчл, оседя, скпливлсь н дне ущелий и, лишь зполнив их, переливлсь через кря, подобно черному тумну, нползя н склоны сопок, вершины которых еще продолжли сиять в крсновтых лучх зкт.

С зходом солнц поднялся ветер. Первые полчс он дул порывми, оттягивя и отпускя, кк струны, вершины деревьев, и лес отвечл ему глухими невнятными звукми. Зтем ветер усилился, звуки слились, и могучя однотоння симфония гудящего лес зполнил горы. К ровному гулу постепенно стли примешивться скрип рскчвшихся стволов и пронзительный свист ветр нд склми. Где-то згрохотл полуоторвнный лист кровельного желез, зхлопли и зскрипели н проржвленных петлях ствни, и весь рудничный поселок зговорил стрнными, тревожными голосми.

Виктор сидел у догорющего костр; синевтые прозрчные язычки плмени слбо трепетли нд грудой рскленных углей, которые уже нчинли подергивться темной метллической оклиной, и костер вот-вот мог погснуть.

Виктор долго прислушивлся к первобытной, тысячелетия нзд сложенной музыке, прислушивлся с опской и тревогой. Было пусто, одиноко. Тк пусто и одиноко могло быть н Земле только до появления человек, но скорее это нпоминло иную, не знвшую рзумной жизни плнету... Вот тк где-нибудь н Мрсе одиноко сидеть у костр... Озноб прошел по спине Виктор. Огромный гудящий мир окружл его, горожнин, впервые попвшего в тйгу, и Виктор, всегд кзвшийся себе сильным, бесстршным, порзился своей незщищенности, своей беспомощности. Все, что он знл и умел, не могло зщитить его. Виктор еще не понимл, что нужно уметь и знть, чтобы спокойно смотреть в ночь, но безотчетный стрх зствил его вспомнить о Трвине, о Дерюгине, рядом с которыми он тк хорошо провел прошлую ночь...

Костер догорел, и Виктор поспешил скрыться в комнте. Тм, под зщитой ветхих стен, было спокойнее: пусть непрочня, но все-тки глухя перегородк отделял его теперь от внешнего мир. А если хорошенько зпереть двери и окн...

Но тут Виктор обнружил, что не прибиты крючки к окнм и не приделны зсовы к двери...

Виктор зспешил. Он приспособил к окнм вместо шпинглетов плочки и приступил к бррикдировнию двери. Придвинув к ней вплотную топчн, он притянул к нему дверную ручку ркомчой - нерзрывемой волосяной веревкой - и толкнул дверь. Он не подлсь.

"Вот тк, - удовлетворенно подумл Виктор, нчиня успокивться. Теперь совсем другое дело". Почему-то ему припомнилсь Москв и зхотелось поговорить с отцом. Он дже взял рдиотелефон и поднял нтенну. Ему оствлось нбрть номер, и тогд сюд, в тежную глушь, донесся бы голос отц или мтери... Последний рз он рзговривл с ними из Шгонр... Виктор повернул диск, но потом опустил нтенну. Нет, лучше он позвонит звтр утром, когд нд горми вновь взойдет солнце...

Виктор еще рз проверил прочность зпоров, осмотрел комнту и, окончтельно успокоившись, лег н топчн. Ему хотелось спть, и он, слдко зевнув, повернулся н бок. В тот смый момент, когд веки его смежились, в зтухющем мозгу ярко вспыхнул мысль: "А ведь я струсил". Виктор открыл глз и недоуменно уствился в стенку. "Неужели струсил?.. Струсил, струсил..."

Медленно, очень медленно Виктор поднялся, подошел к двери и отвязл ркомчу. Тк же медленно он пересек комнту, обошел все окн и вытщил смодельные шпинглеты. Потом он поствил н прежнее место топчн и снов лег. Москв, большой кменный дом - все это вдруг до смешного уменьшилось в рзмерх и отодвинулось н недосягемое рсстояние. Рельностью был низкий потолок нд головой, тйг, гудящя з окнми, и он, Виктор, победивший смого себя.

Денни Уилкинс, прежде чем отпрвиться н выполнение здния, проходил специльную прктику н островх, рсположенных посреди Тихого окен. З свою недолгую жизнь Денни Уилкинс немло поездил. Однжды ему пришлось побывть н севере Норвегии, у Киркенес, и он нвсегд зпомнил суровый облик кря - исхлестнные нордовыми ветрми склы, припвшие к земле крохотные кустики полярных березок и ив, белые резные веточки лишйников и бурые подушки мох; тундр - тк нзывлись эти мест.

А теперь судьб знесл Денни Уилкинс в совсем иной мир, в тропики. Небольшя групп корлловых островов, н одном из которых он жил, был зтерян среди необозримых водных прострнств. Почти непрерывня полос рифов окружл остров. Тм, з внешней стороной, бушевл окен - длинные высокие волны с грохотом рсшиблись о рифы, збрсывя в голубое небо рдужные веер брызг. А з рифми было спокойно, и вод лишь слегк вздргивл и рябилсь, когд н рифы обрушивлись особенно большие волны. В тихой лгуне, змкнутой в подкове остров, вод почти всегд оствлсь зеркльно ровной, и пльмы, склонившиеся нд лгуной, отржлись в воде с идельной четкостью.

В свободные чсы Денни Уилкинс влялся н мелком прибрежном песке, смешнном с обломкми корллов. Он смотрел в небо - синее, плотное; с утр оно было чистым, но к середине дня откуд-то из-з островов, - кзлось, прямо из окен, - всплывли белые облчк и зстывли в зените. Высоко нд пляжем рскчивлись зеленые кроны пльм; они клонились всегд в одну сторону, н зпд, - псст дул с восток.

Денни Уилкинс знимлся по уплотненной прогрмме - Герберштейн торопил руководителей школы. В десять чсов утр Денни Уилкинс ндевл н лицо круглую стеклянную мску, укреплял з спиной дыхтельный ппрт, н ногх - лсты и вместе с инструктором опусклся под воду. Тм, под водой, все крски менялись. Когд Денни Уилкинс бродил по рифм, он всегд любовлся их крскми - нежно-розовыми, крсновтыми, желтыми и дже зеленовтыми. Но под водою, в призрчном зеленовто-голубом освещении, рифы кзлись серыми и серыми тенями мелькли между ними рыбы... Денни Уилкинс включл сильный электрический фонрь, и тогд подводный мир вновь оживл, искрился, пестрел крскми, серые рыбки окзывлись удивительно крсивыми, рзноцветными, кк тропические ббочки...

Обычно Денни Уилкинс плвл н глубине тридцти-сорок метров - н этой глубине можно оствться долго, не боясь кессонной болезни. Однжды, погрузившись под воду, Денни Уилкинс и инструктор нткнулись н зтонувшее судно. Оно было почти знесено обломкми корллов, песком, илом, но водолзы сумели определить, что это трнспортное судно. Они увидели, что чсть его здрнной кверху кормы рзворочен взрывом.

- Войн, - скзл инструктор, когд они всплыли.

Денни Уилкинс и см понимл, что это трнспортное судно - жертв войны, бушеввшей н плнете несколько десятилетий тому нзд, когд его, Денни Уилкинс, еще не было н свете.

Войн... Денни Уилкинс здумлся. Слово это почти не встречлось теперь н стрницх гзет и журнлов, о ней редко говорили политические и госудрственные деятели... Но он, Денни Уилкинс, был выделен из числ огромного большинств людей, - покорный чужой воле, вел тйную войну против совершенно безрзличных ему людей. Денни Уилкинс сознвл это и сознвл, что может погибнуть, - нелепо, в то время когд никому не угрожет нсильствення смерть... Но скорее погибнут те, кто прегрдит ему дорогу. Денни Уилкинс верил, что сумеет выйти невредимым из любой переделки.

Последнее, чему учился Денни Уилкинс, был езд н подводном скутере н мленькой торпеде, в корпусе которой вместо взрывчтки нходился электромотор и ккумуляторы. Искусство это двлось ему без особого труд, и Денни Уилкинс понимл, что вскоре ему предстоит покинуть мленький остров и отпрвиться н выполнение здния. Он думл о будущем с тупым рвнодушием человек, отдвшего свою судьбу в чужие руки и привыкшего беспрекословно подчиняться. Но однжды ночью, когд он всплыл н скутере н поверхность, внезпное чувство тоски охвтило Денни Уилкинс. Мотор рботл легко и тихо, скутер нбирл скорость, и Денни Уилкинс, взявшись з рукоятки, вытянулся. Тепля вод приятно обтекл плечи, грудь. Он поднял мску и посмотрел вперед, в густую черноту. Видимость был огрничен до предел, и Денни Уилкинсу покзлось, что он тк и будет плыть и плыть в ночь, и ночь эт никогд не кончится. Он вдруг почувствовл себя одиноким: черное звездное небо, черня вод и он посреди моря. И эти звезды! Н одну из них ему, кжется, предстоит лететь. Черт! Он вовсе не мечтет об этом. Тоже - удовольствие! И н Земле людям неслдко приходится, тут еще н звезды лети!..

Вод слбо фосфоресцировл: кзлось, что волны, удряясь о скутер, высекют из него зеленовтые искры; искры проносились мимо и медленно тонули в черной воде.

Когд н востоке появилсь пепельня полоск рссвет, Денни Уилкинс поплыл к острову. Н берегу его встретил инструктор и передл прикз сегодня же вылететь к Герберштейну.

Прощясь, Денни Уилкинс еще рз прошелся по небольшому корлловому островку, полюбовлся прибоем, окенской лзурью, рифми. Потом его посдили в рективный смолет. Последнее, что он увидел - были кроны пльм, которые, подобно зеленым ббочкм, метнулись в стороны, когд зрботли моторы...

Через несколько чсов Денни Уилкинс вошел в кбинет руководителя рзведки. Н этот рз они прощлись ндолго. Герберштейн подвел Денни Уилкинс к крте Сибири, ншел Сяны, в Сянх кревой Куртушибинский хребет, круто обрывющийся к Тувинской котловине.

- Здесь, - плец Герберштейн уперся в крту. - Скоро сюд прилетит Бтыгин... Утром решим, что с тобою делть. Ндеюсь, риск будет не больше, чем обычно, и дня через три ты будешь гулять по Москве. Документы оформлены н имя Антолия Ильич Крестовин. Можешь не бояться никкой проверки - они безукоризненны и не подведут.

Герберштейн подошел к сейфу, открыл его и достл мленький метллический предмет, похожий н зжиглку.

- Возьмешь с собой, - скзл Герберштейн. - Рзумеется, террористические кты совершенно не входят в твои плны, но случиться может всякое. Это пистолет. Чудо ншей техники и секрет Компнии. Он поржет не пулей, пучком жестких невидимых лучей. Результт мгновенный прлич центрльной нервной системы и - смерть. Тщтельня экспертиз покзл, что прлич этот неотличим от естественного, лучи не оствляют следов. Но противник лучше переоценить, чем недооценить. Поэтому ни один гент, кроме тебя, не получит лучевого пистолет. Понятно? Три-четыре тких прлич, и контррзведк нсторожится. А первый случй может пройти незмеченным...

...Тщтельно рзрботння оперция увенчлсь успехом, и н третий день Денни Уилкинс бродил по улицм Москвы, двно знкомым ему по плнм и фотогрфиям...

Виктор проснулся, когд ослепительный солнечный зйчик соскользнул со стенки ему н лицо. Виктор зжмурился, зтем, згородившись от солнц рукой, открыл глз.

Нпротив него, у стол, сидели рбочие и рзговривли вполголос. От неожиднности Виктор тк и подскочил. Нверное, он выглядел збвно, потому что рбочие, переств рзговривть, зсмеялись. Они смеялись тк зрзительно и тк добродушно, что Виктор тоже улыбнулся.

"А я бррикду строил!" - только и подумл он.

Виктор срзу повел рбочих туд, где Трвин зложил мгистрльную кнву.

- Ч, - увидев вогннный в землю кол, скзл Тклм, - пожилой с коричневым морщинистым лицом человек.

Рбочие взяли себе по двухметровому учстку, и Виктор тоже взял двухметровый - крйний.

Снчл кйло легко входило в землю, пробивя дерновый покров из пересохшего мох и густо переплетенных корней, и Виктор подумл, что это, пожлуй, не тк уж трудно - рыть мгистрльную кнву. Но под слоем дерн нчлся скльный грунт. К счстью, кмни были рздроблены и смешны с мелкоземом. Но все рвно кйло теперь глухо позвякивло, нтыкясь н них, и рбот пошл знчительно медленнее. У Виктор очень скоро появилось желние отдохнуть, но тувинцы продолжли методично взмхивть кйлми, в их движениях не чувствовлось устлости. Несмотря н кжущуюся медлительность, они успели сделть больше Виктор, и это здело его. Он сбросил с себя рубшку, оствшись в одной мйке, и удвоил темп.

Солнце припекло довольно сильно, и вскоре мйк прочно прилипл к взмокшей спине.

Виктор рботл, не рспрямляясь, не поднимя головы, лишь время от времени убиря волосы со лб и вытиря горячие струйки пот, стеквшие по щекм. Он не глядел по сторонм, но спиной чувствовл, когд легкие облчк прикрывли солнце и серые тени их бесшумно проносились нд ним; свежие крски июньской тйги мгновенно тускнели, но потом вновь ярко вспыхивли, когд серя тень проскльзывл дльше, тял где-то з сопкми, спину снов нчинли припекть прямые жркие лучи солнц. Иногд вместе с тенью нлетл ледяной ветерок, и озноб, кк рябь по воде, пробегл от поясницы к плечм. Невысокие кедры с сизовто-серой корой нчинли тихонько рскчивться нд Виктором, и ему кзлось, что это они нгоняют ветер, обмхивя спину гигнтским опхлом.

- Ч, - скзл Тклм и бросил кйло. Виктор рспрямившись, сделл дв шг в сторону и повлился н сухой шуршщий мох. Пхло пылью, солнцем и еще пхло потом. Виктор повернулся н спину и; рскинув руки, зкрыл глз. Тончйшя слнцевя пыль, мелкие чешуйки хвои и крошки от стебельков мох нбились ему з ворот, скопились у пояс, и рздрження кож непривычно зудел. Губы были солеными, кк после купния в море, и это срвнение зствило Виктор улыбнуться. Он и лежл, будто н пляже, рзбросв руки и подствив грудь солнцу, и шум тйги нпоминл шум длекого, скрытого з сопкми моря; но кк не похож был сегодняшний день н множество других, уже прожитых им дней! Сейчс, вот сию минуту, когд рдужные солнечные блики перед глзми померкли и мир сузился и потемнел, горячие щеки ощутили влжную прохлду тени, - сейчс прежняя жизнь кзлсь ему не очень-то привлектельной. Спорт спортом, но это здорово вот тк рботть, вот тк лежть, отдыхя и прислушивясь к беседе тувинцев; это здорово - чувствовть силу собственных рук и сознвть, что мускулы твои крепки и ты-способен не отстть в рботе от взрослых мужчин, опытных землекопов. Првд, н лдонях уже появились крсные пятн и отчетливо обознчились мест будущих мозолей, но Виктор знл, что все рвно выдержит до обед.

Резво вскочив н ноги, он первым взялся з кйло.

Но з чс до обед он понял, что выдохся. Пльцы его утртили способность сгибться, и ему с трудом удвлось удерживть в рукх непомерно тяжелое кйло. А спин - Виктор не знл, что хуже: стоять согнувшись или выпрямившись, - он тяжко ныл и в том и в другом положении, и Виктор, кк о высшем блге, мечтл лечь н спину, прижться к теплому мху и зкрыть глз.

К полудню стло жрче; мленькие круглые облчк все чще зкрывли солнце, но Виктор теперь не регировл ни н смену темпертуры, ни н игру крсок. Весь мир сузился для него до рзмеров выкопнной ямы, и все крски слились в одну - желтовто-бурую крску грунт.

А тувинцы продолжли рботть кк ни в чем не бывло, и дже стрик Тклм мог сейчс дть ему сто очков вперед. И Виктор неожиднно обозлился н что-то в своей прежней жизни - он не сумел бы скзть н что именно, - н что-то, приведшее его сейчс к поржению.

"Ничего, - стискивя зубы, твердил Виктор, - ничего!" Он испытл уже однжды гордое сознние собственной силы и однжды поборол в себе противное чувство беззщитности, и збыть это невозможно. Где-то в глубине его души просыплись новые, ему смому неведомые силы, и нчинлсь подсознтельня, скрытя борьб з утверждение своего "я", з утверждение своей действительной знчимости в огромном и сложном мире.

Виктор не сознвл, что ниболее верным орудием в этой борьбе был труд: он просто поднимл обессилевшими рукми кйло и твердил сквозь стиснутые зубы: "Ничего..."

Все чувств Виктор нстолько притупились, что он не зметил, кк Тклм и Пир бросили рботу.

- Кончть пор, - скзл Тклм. - Устл?

И только тогд Виктор поднял голову и увидел, что тувинцы стоят около него. Ему стоило большого труд выпрямиться. Скрывя гримсу боли, он улыбнулся и честно признлся:

- Устл.

Виктору очень хотелось рсскзть им, что он много знимлся спортом и см удивлен, что тк устл. Но он ничего не скзл.

Они легли отдохнуть, и Виктор понял, ккое это блженство: лежть и чувствовть, кк боль в нтруженной спине зтихет, солнце высушивет мокрый от пот лоб, чувствовть, кк от сухого теплого мох, от скрытой под ним влжной прохлдной земли осяземыми струйкми притекют в тело свежие силы, и оно вновь стновится упругим, крепким...

Тклм и Пир не пошли домой обедть: две девочки принесли в бутылкх кислый йрн и пресные мучные лепешки. Виктор поднялся, чтобы уйти к себе и поесть, но Тклм остновил его.

- Двй йрн пить.

Виктор выпил освежющее кислое молоко и съел лепешку. Уйти срзу после обед было неудобно, и он решил дождться, когд тувинцы приступят к рботе. Неловкое положение, в которое он попл, рздржло его. Он думл, что все сложилось кк-то неожиднно и стрнно. В век могучей техники, когд спутники врщются вокруг Земли, томоходы бороздят окены, звездные корбли готовятся вновь уйти в межплнетные прострнств, ему, Виктору, приходится долбить киркой породу н зброшенном руднике! Уж нет ли тут ккого-нибудь подвох? И рбочие ведут себя кк-то подозрительно...

Виктор тк и не успел ничего решить. Тклм скзл "ч", и они поднялись. Виктор тоже встл и вдруг, несмотря н все свои рссуждения, несмотря н совершенно ясное прикзние Трвин рботть полдня, он понял, что не может уйти, что в глзх Тклмы и Пир это будет бегством. "Ккое мне дело до них? Пусть думют что хотят!", - зло подумл Виктор, но все-тки никуд не пошел. Он лгл себе - ему было до них дело и он дорожил их блгожелтельным отношением, потому что зслужил его собственным горбом. Пусть летют звездные корбли и спутники, пусть плвют томоходы, вгрызются в землю термобуры, сверхмощные эксквторы. Но рзве не смое ценное в жизни - вот ткие хорошие человеческие отношения?

Виктор трудился честно, не жлея сил, но к концу дня все-тки сильно отстл от тувинцев...

Вечером он и не вспомнил о вчершних стрхх, нскоро обмыл соленое, пхнущее потом тело в ручье, нспех перекусил и змертво повлился н топчн.

Проснулся он поздно. Тело ломило, н лдонях вздулись волдыри.

После звтрк Виктор перебинтовл себе руки и вышел из избы. "А что если Тклм и Пир, не зходя з мной, пошли рботть?" - подумл он.

Тклм и Пир действительно рботли. Виктор покзл им перебинтовнные руки, и они сочувственно поцокли языкми. Потом Тклм что-то скзл, они об зсмеялись и взялись з лопты, не обрщя больше внимния н Виктор.

"Ндо мной смеются!" - подумл он. Ему вдруг стло жрко, и дв взимоисключющих желния с одинковой силой вспыхнули в нем: вскочить и уйти или схвтить кйло и докзть им, что он может рботть. Сбросив куртку, Виктор взял кйло. Тклм и Пир, не перествя рботть, следили з ним...

Виктор не смог бы скзть, н ккой день, - четвертый пятый или шестой, - он обрел новые силы. Но он обрел их и однжды зметил, что не тк уж сильно отстет от рбочих. В тот день они приглсили его к себе и угостили соленым кок-чем с молоком, трой и кймком - сливкми с топленого молок.

Тувинцы жили неподлеку от обогтительной фбрики, и Виктор не рз зходил к ним. Он больше не боялся тйги и не кзлся смому себе беспомощным. Вместе с твердыми бугоркми мозолей н лдонях к нему пришл уверенность в собственных силх.

Однжды под вечер дли зтянуло серой псмурью, низкие дымные облк, цепляясь з вершины сопок, нползли н рудник. Нчл нкрпывть дождичек. Был он тким мелким и тихим, что Виктор сперв зметил коричневтые крпинки н посветлевшей сухой земле и только потом почувствовл его нежное лсковое прикосновение. Через чс дождик немного рзошелся, зшелестел, зшевелился в кедрх, во мху... Из-з дождя стемнело быстрее, чем обычно.

Виктор, минуя стрые вырботки, шел от мгистрльной кнвы к своему жилищу, когд неожиднно услышл доносившуюся откуд-то издлек, из-под горы песню.

Ошибиться было невозможно, он тотчс узнл голос: Светлн!

В эти дни Виктор много думл о ней, и ему очень хотелось, чтобы Светлн увидел, кк он рботет. Иногд он злился, что не может совлдть с собой и думет об этой девчонке. Светлн был неведомо где, он слышл ее голос, видел улыбку...

Виктор поборол в себе желние броситься нвстречу и спрятлся з кедром. Он не знл, зчем тк сделл, но был рд, что Дерюгин и Светлн проехли мимо, не зметив его.

Виктор видел, кк они скрылись з поворотом, слышл, кк спрыгнули с коней и рспхнули тугую дверь в его жилище.

Потом Виктор спустился, но не к дому, к ручью. Дождь кончился тк же незметно, кк и нчлся; в просветх между облкми покзлись первые бледные звезды. Виктор рзделся и вошел в воду; он нмылил шею, руки и мылся долго, тщтельно. Обычно ледяня вод зствлял его подпрыгивть, ежиться, фыркть, но сейчс он все проделывл спокойно, тихо, словно тело утртило всякую чувствительность к холоду.

Когд Виктор подошел к дому, в окнх горел свет, и он зглянул в окно.

Светлн и Дерюгин сидели рядом, и Дерюгин что-то говорил, - должно быть, лсковое и теплое. Тк по крйней мере зключил Виктор по выржению его лиц; Светлн слушл, улыблсь, но см то и дело поглядывл н дверь.

"Боится, что я войду, - подумл Виктор. - Влюбленные!" Что ж, он не будет мешть... Вся устлость, когд-либо испытння им в жизни, стекл в ноги; тяжелые, противно подгибющиеся, они почти не слушлись, когд он, спотыкясь, торопливо уходил в темноту. Миновв последние постройки, он полез в гору, продирясь сквозь ветви кедров и лиственниц, оступясь в колдобины. Ему дже не пришло в голову зщитить лицо от жгучих уколов хвои, и лишь позднее он ощутил, кк сднит исцрпнную кожу. Уств, он упл грудью н землю и долго лежл тк.

Тучи рзогнло, но был пор новолуния, и ночи стояли темные. Тоненький, бледный месяц с трудом выбрлся из-з длеких гор и по неопытности зпутлся в ветвях дльних лиственниц.

Но потом он выскользнул из ветвей н простор звездного неб, и звезды нехотя посторонились, уступя ему дорогу. Теперь было видно, что к повернутым н север острым рожкм месяц припян тоненький серебряный обруч, и месяц стл похож н кробт, ктящегося по небу в серебряном колесе.

Виктор смотрел н месяц, н светлые точки звезд. Тм, н Луне, уже побывли Бтыгин и Джефферс. Он тотчс предствил себе светящийся шр Земли, черные космические прострнств и множество других светящихся и несветящихся шров, летющих тм. И предствил себя, Виктор Строгнов, н звездолете прящим между плнетми... Но что же общего между его столь жлким положением и покорением космос?.. Будущий покоритель космических прострнств лежит, словно придвленный к земле, поверженный - и почему? потому что девчонк влюбилсь в другого прня, не в него! Смешно! Виктор попытлся зсмеяться, но не смог.

И все-тки он встл и скзл себе: "Глвное - полететь с Бтыгиным".

Он двно слышл крики Светлны и Дерюгин и теперь отозвлся.

Первой встретил его Светлн.

- Где же ты пропдл? - тихо спросил он. - Я... мы ждли тебя! - и тотчс, отпрянув, громко крикнул: - Юр, вот он! А мы-то боялись, что с ним случилось что-нибудь.

- Что со мной могло случиться? - небрежно ответил Виктор. - Гулял вон тм, з сопкой...

Н следующее утро Виктор хотел, кк обычно, пойти рыть мгистрльную кнву, но неожиднно приехл Трвин с новыми сотрудникми, которых Виктор не знл. Среди них были рыжя девушк, очень юный молодой человек - Костик Курбтов, и геоморфолог Свирилин, - он кзлся стрше других, быть может потому, что отпустил небольшую черную бородку, клинышком торчвшую вперед.

А Линьков среди них не было.

- Не понрвилось ему у нс, - ответил н вопрос Виктор Трвин, и левя бровь его слегк шевельнулсь. - Ты можешь остться в лгере. Кнву теперь будут рыть другие.

В Кызыл Денни Уилкинс прибыл без всяких приключений. Осмотревшись н месте и точно устновив местонхождение отряд Трвин, он ушел в горы. Н третий день Денни Уилкинс добрлся до бзы отряд и укрылся н склоне сопки в стрых вырботкх... Проснулся он н рссвете. Густя рос покрыл трву. К штольне не вело ни одного след.

Спрятв рюкзк, он зжег фонрь и осторожно пошел в глубь штольни. Свет дробился, отржясь в тысячх ледяных игл, и в вообржении Денни Уилкинс промелькнули обрзы детских скзок... Зкончилсь штольня узким и низким збоем. Под толстым слоем льд белел кврц. Присмотревшись, Денни Уилкинс обнружил узкий лз и протиснулся в него. Дльше подземный ход рсширялся. Вскоре Денни Уилкинс шел во весь рост. Вдруг он остновился - до слух его донеслись голос. Говорили по-русски, кк и следовло ожидть, но в первую секунду Денни Уилкинс удивился этому: в тинственной обстновке он словно отрешился от рельного мир, в котором ему предстояло действовть. Крдучись, он достиг выход и понял, что прошел сопку нсквозь. Теперь он нходился совсем рядом с жилищем учстников экспедиции. От вход в штольню, вдоль по склону, тянулсь стря, из прогнивших досок глерея. Денни Уилкинс вошел в нее и приник к щели. Он увидел дом - стрые, вросшие в землю, - и людей у костр. Нд костром н тгне висел чйник. Из черного пролет рспхнутой двери вышл девушк с ослепительно белым полотенцем н плече. Нвстречу ей поднимлся юнош с двумя ведрми воды. Он что-то скзл девушке, но т отрицтельно мотнул головой и побежл вниз. Потом к костру подошел высокий стрик, похожий н Джефферс, и Денни Уилкинс тотчс узнл Бтыгин.

В лгере жизнь шл своим чередом, никто не подозревл о присутствии Денни Уилкинс, и он решил понблюдть. Звтркли в доме, вернее, в рзных домх - кто где жил. Потом из дом нпротив вышел коренстый юнош с волосми соломенного цвет и сел у костр. Денни Уилкинс припомнил, что его фмилия Дерюгин. Следом з юношей к костру подошли две девушки. В одной из них, - очень миловидной, с худеньким лицом и большущими светло-крими глзми, - Денни Уилкинс признл Светлну. Но его внимние привлекл вторя девушк. Солнце светило ей в зтылок, и пышные рыжевтые волосы окружли голову девушки золотым сиянием. "Хорош", - подумл Денни Уилкинс. Минуты через три из дом выбежл широкоплечий прень - крсивый прень, кк отметил про себя Денни Уилкинс, узнв в нем Виктор Строгнов. Виктор огляделся, увидел Дерюгин и девушек у костр и нпрвился к ним. Снчл они все о чем-то болтли, потом Дерюгин и Виктор зтеяли спор. Они спорили и об посмтривли н Светлну, ищ у нее поддержки или одобрения. "Соперники, - безошибочно определил Денни Уилкинс и улыбнулся. - Тем лучше, если соперники..."

Он прислушлся к спору и удивился: спор шел о кких-то нучных проблемх; Денни Уилкинсу никогд не пришло бы в голову звоевывть симптию девушки тким обрзом. Светлн делл вид, что спор ее не интересует; может быть, он и действительно ее не интересовл. Неизвестно, чем бы это кончилось, если бы к спорщикм не подошли Бтыгин и Трвин. Виктор тотчс поднялся им нвстречу.

- Николй Федорович, геогрфия - нук стря или молодя? - спросил он.

- А ты кк думешь?

- Я зню, что молодя. Если по-нстоящему считть (взгляд в сторону Светлны), лет сто ей, не больше.

- А если не по-нстоящему? - улыбнулся Бтыгин.

- Дерюгин пять тысяч лет нсчитывет (опять взгляд в сторону Светлны). Я его понимю, но только он не прв.

У костр теперь собрлись почти все учстники экспедиции, и Бтыгин скзл:

- А ну, выклдывйте кждый по очереди свои сообржения.

- Всем известно, - хмуро ответил Дерюгин, - что и тысячу, и три тысячи лет нзд путешественники и мореплвтели стрнствовли по Земле и знимлись геогрфией.

- Првильно, - соглсился Бтыгин. - Ведь именно они - моряки, купцы, воины, нтурлисты, миссионеры - были первыми _опистелями Земли_. Они проклдывли пути в неизвестные стрны, рсскзывли о них удивительные истории современникм. А если тк, знчит, геогрфия - одн из древнейших нук. Верно?

- Верно, - отозвлось срзу несколько голосов, Трвин зсмеялся.

- Нет, неверно, - упрямо скзл Виктор. - Сто лет геогрфии.

- Юр вспомнил о путешественникх длекого прошлого, - продолжл Бтыгин. - Д, в то время геогрфы действительно открывли новые стрны, описывли их... Но что можно описывть и открывть?.. Очевидно то, что еще не открыто и не описно? А если все открыто?

- А я про что говорю? - воскликнул Виктор. - В конце прошлого век зкончился опистельный период в рзвитии геогрфии и нчлся период обобщения мтерил, - геогрфия стл подлинной нукой!.. Я же читл! Сто лет геогрфии! А строгеогрфии и того меньше!

- Виктор по-своему тоже прв, - соглсился Бтыгин. - Геогрфия обрел новые здчи, новые цели. Нынешняя физическя геогрфия совершенно не похож н ту, которой знимлись нши длекие предшественники. Ведь в конце прошлого век с геогрфией приключилсь еще одн бед: ботник отобрл у нее рстительность, гидрология - воду, климтология - воздух и солнечное тепло, почвоведение - почву, геоморфология - рельеф...

При этих словх Бтыгин покзл в сторону горы, н деревянную глерею, где притился Денни Уилкинс. Все обернулись. Денни Уилкинс вздрогнул, словно десятки глз срзу увидели его, и отштнулся от щели. Сухя глин посыплсь у него из-под ног и с плеском упл в лужу с зеленовтой водой. Денни Уилкинс едв не вскочил. "Нервы", - скзл он см себе и змер. Никто не мог услышть этот легкий шум. Снружи по-прежнему доносился ровный, спокойный голос Бтыгин. Когд Денни Уилкинс снов прислушлся, Бтыгин говорил:

- Естественные нуки "рстщили" предмет геогрфии, отгородились друг от друг... Но не утртилось ли при этом нечто очень вжное?.. Д, утртилось - утртился взгляд н природу кк н целое, был искусственно рзобщен неделимый комплекс природных явлений... И климт, и горные породы, и рельеф, и рстительность, и вод, и почв, и животный мир обрзуют н Земле нечто целое, единое. А если тк, то почему же нельзя изучть их вместе кк взимосвязнный комплекс?..

- Можно, конечно! - снов з всех ответил Виктор. - Последние сто лет физическя геогрфия и знимется этим. Знчит, я был прв!..

- Об вы првы, - зсмеялся Бтыгин. - Двйте тк и договоримся: стря нук геогрфия ныне переживет вторую молодость!

Денни Уилкинс встл. Тело зтекло, и ноги неприятно поклывло. Он собрлся уйти обртно к оствленным вещм, но, в последний рз зглянув в щель, увидел, что все поднялись и куд-то нпрвились вместе с Бтыгиным. Он не видел, куд они пошли, но вскоре услышл шум мотор, и тень вертолет пронеслсь перед ним по земле.

"Кжется, Бтыгин отбыл, - зключил Денни Уилкинс. - Знчит, здесь мне не удстся с ним познкомиться".

Денни Уилкинс подумл, что, пожлуй, следует связться с резидентом и сообщить, что он блгополучно прибыл в Туву и приступил к выполнению здния. Тщтельно уничтожив следы своего пребывния в штольне, он вернулся к месту ночлег и осторожно выглянул нружу. Прямо перед ним рсстиллсь широкя пдь, зросшя невысоким лиственничным лесом; лиственницы стояли не густо, кждя по отдельности, и сверху, со склон сопки, был виден зеленый моховый ковер, прикрыввший землю, и редкие черные кмни, выступвшие из-под него. Денни Уилкинс прислушлся. Он уловил лишь тихое журчние ручья, стеквшего со склон. Денни Уилкинс вышел и долго пил, припв губми к холодной струе...

После рзговор с Бтыгиным Дерюгин ушел из лгеря. Он збрлся н вершину сопки и стл медленно спускться по противоположному склону. Дерюгин шел и думл, что знет еще очень мло, что стыдно тк мло знть и что с сегодняшнего дня он нчнет рботть больше и нстойчивее, чем рботл рньше. Он по-прежнему робел перед Бтыгиным, по-прежнему не решлся рзговривть с ним тк свободно, кк рзговривли Виктор или Светлн. Ну что ж, думлось ему, вот когд он будет знть столько же или почти столько же, сколько знет Бтыгин, вот тогд он зговорит с ним, кк рвный с рвным. А пок - дело не в рзговорх, пок нужно учиться и рботть, чтобы попсть н звездный корбль, - ведь когд-нибудь тот отпрвится в космическое путешествие... И он, Дерюгин, во что бы то ни стло примет в нем учстие, и тогд сбудутся его мечты... Он не делился своими мечтми дже с друзьями, ни с кем не делился. Светлн был первой, кому он поведл о смом зветном. Он же привел его однжды к Бтыгину, и тогд он почувствовл, что мечты его могут стть былью... Могут и стнут! Он полетит н Мрс и полетит вместе со Светлной, потому что их ничто не может рзлучить. А может быть, и не только н Мрс, может быть, и н другие плнеты...

Тк, думя о Бтыгине, о Светлне, о будущих космических путешествиях, Дерюгин подошел к штольне. Рядом со склон стекл ручеек - темный и прозрчный. Он бежл меж кмней по узкому руслу, зеленому от мох и водорослей, и светлым водопдиком пдл н желтую кменную плиту, рзбивясь о нее в брызги. Дерюгин подствил под струю руку и долго смотрел, кк живя холодня вод протекет между пльцми. Пльцы онемели от холод, и холодом веяло из штольни, легкий озноб проходил по телу. Дерюгин отпустил живую струю ручейк и приложил руку к горячей щеке. Потом, улыбясь своим мыслям, он зглянул в штольню. Он увидел конус свет от фонря, упирвшийся в льдистый потолок, и человек около мленькой рции. Дерюгин ничего еще не успел понять, он дже продолжл улыбться. Человек, не снимя нушников, рывком выбросил руку вперед. Дерюгин ничего не увидел и не услышл, но яркя, кк вспышк мгния, боль н мгновение озрил его изнутри, и он провлился в темноту...

Денни Уилкинс бежл с рудник, пострвшись не оствить после себя никких следов. Черт возьми! Он не собирлся нчинть с убийств и дже испытывл нечто вроде жлости к Дерюгину. Нверное, это был неплохой прень, и дернуло же его подвернуться! Если бы не эт дурцкя случйность, они дня через дв сидели бы вместе у костр и рссуждли о звездх. Денни Уилкинс дже не стл прятть труп Дерюгин - пусть его похоронят кк следует. Прень, нверное, мечтл о космосе или еще о чем-нибудь. И не успел рстерять свои мечты! У него, у Денни "Уилкинс, будет инче: он двно утртил все мечты, все иллюзии, еще когд голодным мльчишкой бродил по рбочим квртлм Детройт. А потом рзведшкол. Тм умеют вышибть из людей иллюзии. Ну и черт с ними, с иллюзиями! Без них, кк и вообще без всяких фнтзий, легче живется н свете. Н жизнь нужно смотреть просто и не очень-то здумывться нд ее сущностью... Вот. А прня все-тки жлко. Скверно получилось. Может быть, у него были друзья или дже девушк, нпример т, худенькя с большими глзми. Впрочем... Девчонк - это Денни Уилкинс понимл, - с девчонкой приятно побыть недолго. А вот всякие тк нзывемые друзья... Нет, весь жизненный опыт Денни Уилкинс убеждл его, что дружб, товрищество - все это до той роковой черты, н которой решется вопрос: быть или не быть. Уж он-то знет! Может, рньше и было по-другому, но теперь... Нет, его не проведешь! Если он не спсет себя, никто его не спсет. А он спсет себя, его не поймют. Он выполнит здние шеф, потому что не выполнить нельзя все рвно крышк будет. Он выполнит. А прня того все-тки жль...

Денни Уилкинс шел весь остток дня. Шел ночью. Ночью дорог кжется длиннее, вероятно потому, что темнот скрдывет детли местности и глз не змечет смену их. К утру он прошел километров семьдесят, но продолжл идти. Теперь он уже ни о чем не думл; в пустой, но очень тяжелой голове билсь одн-единствення крохотня мысль: "Дойти!" Мускулы ног одеревенели, утртив элстичность, и н всякое движение кждый из них отзывлся тугой мучительной болью. В полдень Денни Уилкинс не выдержл и лег, зрывшись в влежник. Он проспл три чс. Н следующий день он добрлся до Кызыл и с первым рейсовым смолетом улетел в Москву.

Н бзе экспедиции после отлет Бтыгин все знялись своими делми. О Дерюгине долго никто не вспоминл. Одн Светлн немножко беспокоилсь и иногд посмтривл н сопку: он привыкл видеть Дерюгин все время рядом. Впрочем, ее отвлекл Виктор, которого кк будто устривло, что Дерюгин нет и можно побыть вдвоем со Светлной. Виктор определенно нрвился ей, и он с интересом слушл его рсскзы и нблюдл з ним. Когд он очень увлеклся, Светлн хмурилсь, деля вид, что сердится, но, видя, кк смущется Виктор, едв удерживлсь, чтобы не зсмеяться. Иногд к ним подходил Ндя, подруг Светлны, голубоглзя, с пышными золотистыми волосми, следом з Ндей - юный Костик, тот, что приехл н рудник вместе с Трвиным. Ндя говорил, что он бегет з ней "хвостиком", Костик обижлся, втягивл голову в плечи и приглживл хохолок н зтылке; когд Костик сердился, хохолок топорщился, и он знл об этом.

Но в конце концов Светлн збеспокоилсь.

- Где Юр? - спршивл он у всех. - Вы не видли Юру?

- Соскучилсь? - подсмеивлись нд ней. - Нйдется!

Но збеспокоился и Трвин.

- В смом деле, все в сборе, его нет. Кто видел Дерюгин последним?

Во время проводов Бтыгин его видели все, но куд он делся потом никто не знл...

- Придется поискть, - рспорядился Трвин. - Уже темнеет.

Костик решил пойти вверх по сопке, до смой вершины. Он шел и думл, куд бы это мог зпропститься Дерюгин, и собирл голубику: он уже созрел, и он кушл голубику с большим удовольствием. И спрв и слев от Костик шли другие сотрудники экспедиции. Поднявшись н вершину, Костик увидел, что все нчли спускться по противоположному склону, он збрлся выше всех и теперь отстл. Он зспешил: придерживясь рукми з деревья, посккл вниз, все примеряясь, догнл или не догнл других. Толстый слой мох вдруг поехл у него под ногми. Костик, издв протяжный вопль, кубрем сктился вниз и шлепнулся н землю у вход в штольню. Снчл Костик зметил лишь черную дыру, от которой веяло сыростью и холодом; он вскочил, нмеревясь кк можно скорее убрться от нее подльше, и увидел Дерюгин. Тот лежл нвзничь, зпрокинув голову, и открытые остекленевшие глз его, не мигя, смотрели вверх, н пепельно-розовтое небо, н рдеющие в предзктных лучх облчк, н первую вечернюю звезду - зеленовтую, большую, уже мерцвшую н зпде. Нижняя челюсть Костик непроизвольно опустилсь, он, кк во сне, хотел крикнуть и не мог; он смотрел в глз Дерюгину и видел в них неподвижные светлые блики отрженного неб. Потом он бросился бежть. Он бежл со всех ног и все хотел крикнуть, но не мог, и ему кзлось, что вот-вот с ним тоже что-нибудь случится и он, Костик, упдет и будет лежть тк же, кк лежит Дерюгин. Он чуть было не нлетел н Трвин, и тот схвтил его з плечо.

- Что с тобой?

Костик отчянно рвнулся, но Трвин не рзжл руки.

- Д стой же!

- Тм, - прошептл Костик, и серое лицо его искзилось гримсой боли и удивления. - Юр тм. Дерюгин.

...И вот все стояли у черного вход в штольню, смотрели н бледное не по-земному, чуть тронутое синевой лицо Дерюгин, с которого вдруг исчезли все веснушки, и не верили случившемуся. Светлн стоял тут же и молч строго смотрел н Дерюгин.

Виктор первым нклонился нд телом и взял Дерюгин з холодные твердые плечи.

- Помогите, - почти сердито скзл он. - Ну! Помогите же.

Виктор долго не решлся подойти к Светлне, знл, что ндо подойти, но не решлся и см не мог понять почему. Словно был виновт перед ней... Или потому, что любил ее?.. Он впервые тк определенно подумл об этом, и ему сделлось стршно. Д, он, конечно, глупо вел себя; он любил Дерюгин, он ревновл. Кк это глупо!.. Если бы можно было все вернуть, он вел бы себя совсем, совсем инче. Он не позволил бы себе полюбить ее, он никогд бы не зговорил с ней!.. А рзве имеет он прво любить Светлну теперь, после того, кк внезпно умер от прлич сердц, кк определил врч, Юр Дерюгин?.. Нет, конечно, не имеет прв, он не смеет любить ее, но не может не любить! Кк бы хотелось ему сделть что-нибудь ткое, что помогло бы Светлне пережить горе!..

Он видел ее из окн. Он сидел н стром прогнившем бревне - трух почти высыплсь из него, но верхний, прокленный н солнце серый слой древесины еще держлся. Светлн нбирл полные горсти бурой трухи и подбрсывл ее; крупные куски пдли н землю, пыль уносил ветер.

Виктор скзл себе: "Ндо подойти, ндо, ндо, сейчс я встну, выйду из дом и подойду".

Он встл, вышел из дом и подошел к ней.

- Светлн, - позвл он.

Он медленно обернулсь; меж неплотно сжтых пльцев ее првой руки сыплсь н землю буря трух.

- Уйдите, - Светлн смотрел н Виктор с ненвистью, с ужсом, и Виктор непроизвольно отметил, что он подурнел. - Уйдите и никогд слышите? - никогд не смейте подходить ко мне. Никогд!

Он сейчс ненвидел его з то, что совсем недвно он нрвился ей.

Денни Уилкинс не срзу рискнул пойти к Бтыгину. Он понимл, что для успешного выполнения здния необходимо при первой же встрече произвести хорошее впечтление. Но кк достигнуть этого?.. Резидент предлгл свои услуги, обещл достть рекомендции, но Денни Уилкинс откзлся. Интуитивно он угдывл, что ткого человек, кк Бтыгин, рекомендциями не убедишь, - он не придст им никкого знчения. Ноборот, они могут нсторожить его: если человек зпсся большим количеством спрвок, знчит, он см в себе не уверен!

И Денни Уилкинс принял единственно првильное решение: он явился к директору строгеогрфического институт без всяких предврительных звонков и рзговоров, целиком положившись н свою способность принорвливться к любой обстновке.

Бтыгин был знят, и референт попросил Денни Уилкинс подождть в приемной. Он сел нпротив широкоплечего розовощекого человек, уткнувшегося в толстую, книгу, и от нечего делть принялся изучть приемную, безотчетно фиксируя все детли. Великолепня тренировнность помогл Денни Уилкинсу сохрнять спокойствие, но все же он предпочел бы срзу войти к Бтыгину...

А в кбинете Бтыгин шел рзговор о космической медицине.

Врч психитр Нилин, - мленький, подвижной, энергично жестикулируя, излгл Бтыгину результты своего исследовния. Слушя Нилин, Бтыгин просмтривл рукопись его сттьи.

- Познние нчинется со срвнения, - быстро пробегя мимо мссивного стол, з которым сидел Бтыгин, говорил Нилин. - Со срвнения! А нм не с чем было срвнивть. Долгое время в медицине дже не ствился вопрос о влиянии грвитционного и мгнитного поля Земли н психику человек, н его физиологию. Между тем ритмик нших жизненных процессов, нш психология нстроены н определенный лд, они нходятся в сложном соответствии с силовыми полями, со всей окружющей обстновкой...

Бтыгин, перевернув последнюю стрницу, отложил рукопись. Нилин сумел по-новому осмыслить уже двно опубликовнные результты нблюдений з поведением учстников первой лунной экспедиции, попвших в условия, резко отличвшиеся от земных.

- Сядьте, - попросил Бтыгин и, когд врч присел н крй стул, спросил: - Знчит, вы полгете, что н других плнетх у людей будут резкие психические отклонения от нормы и их можно предскзть?

- Это не совсем точно. Предскзть нельзя, потому что неизвестны многие природные фкторы, которые будут определять поведение человек н Мрсе или Венере. Но оргнизм - систем втомтня, способня ктивно регировть н изменения внешних условий. Используя нблюдения з учстникми лунной экспедиции, мне удлось выявить ниболее устойчивые типы нервной системы и ниболее плстичные, облдющие высокой степенью приспособляемости. Но любопытно, что для космических экспедиций идельным окзывется сочетние устойчивости и плстичности - тип, к сожлению, не чсто встречющийся...

- Это неутешительно, - улыбнулся Бтыгин.

- Что поделешь! Зто сконструировння мною ппртур - он совсем несложн - позволит отсеять людей, нервы которых могут не выдержть. Сейчс я вм это продемонстрирую!

Резво вскочив со стул, Нилин выбежл в приемную. Он увидел тм широкоплечего, розовощекого человек, уткнувшегося в толстую книгу, и скучющего Денни Уилкинс.

- А! Товрищ Безликов! - скзл он человеку с книгой. - Прошу вс, зйдите в кбинет. И вы, молодой человек, - повернулся он к Денни Уилкинсу. - Вы тоже зходите.

Н полчс Безликов и Денни Уилкинс превртились в подопытные существ. Нилин зписывл покзния прибор, объяснял их знчение Бтыгину, вычерчивя н листе бумги кривую линию. Анлиз нервной системы Безликов не произвел н него большого впечтления.

- Не могу скзть, что космические полеты ему противопокзны, зключил Нилин, - но кк он поведет себя н другой плнете - бог весть. Возможны и крйности.

- Ккие еще к'йности? - обиделся Безликов. Он слегк кртвил, особенно когд волновлся.

Но Нилин, не слушя его, знялся Денни Уилкинсом. Н этот рз он ничего не объяснял Бтыгину, но, зкончив нлиз, не смог сдержть возглс удивления.

- Изумительно! - темперментно воскликнул он. - Лучшего кндидт в космическую экспедицию вм не нйти! С ткой нервной системой... Нет, это восхитительно!

Бтыгин зсмеялся, приглядывясь к незнкомому молодому человеку, Денни Уилкинс понял, что н большую удчу и рссчитывть нельзя. Когд Нилин удлился вместе со своим прибором, он рсскзл Бтыгину о цели приход. Держлся он просто, скромно, неплохо рзбирлся в строгеогрфических проблемх, кзлся молодым энтузистом, мечтющим о космических полетх. Поэтому, нблюдя з Уилкинсом, Бтыгин подумл, что его следует испытть н деле.

- Чем бы вы хотели зняться сейчс? - спросил Бтыгин Уилкинс. - Не поехть ли вм в экспедицию? Хорошя прктик, знете ли, никогд не помешет. Астрогеогрфия - это все-тки геогрфия, геогрф без экспедиционного опыт - плохой геогрф. Послезвтр товрищ Безликов вылетет в Туву. Может быть, и вы вместе с ним отпрвитесь?

Денни Уилкинс тотчс соглсился.

- Вот и прекрсно, - кивнул Бтыгин. - Кстти, переддите письмо Трвину, - Бтыгин вручил зпечтнный конверт Безликову.

От Москвы до Кызыл скоростной смолет летел без посдки. Денни Уилкинс и Безликов сидели рядом в удобных мягких креслх с высокими спинкми и рзговривли. Вернее, Денни Уилкинс спршивл, Безликов прострнно отвечл ему н все вопросы, выкзывя незурядные знния. Денни Уилкинс уже получил подробные сведения об экономике и природе Тувы, об орогрфии и геологической истории Сян, об рхеологических рскопкх в Хкссии и фольклоре тувинцев.

- Вы - кк спрвочник, - искренне удивился Денни Уилкинс.

- Энциклопедия, - мягко попрвил Безликов. - Кк энциклопедия. Цель жизни, тк скзть. - Он доверительно придвинулся к Денни Уилкинсу и пояснил свою мысль: - Хочется все знть. Понимете? - Все!

- Все? - переспросил Денни Уилкинс. - Кк это крсиво.

- Что крсиво?

- Желние вше...

Розовые щеки Безликов стли пунцовыми.

- Првд? - обрдовлся он. - А все твердят - "это невозможно, это невозможно". А почему невозможно? Сколько было н свете ученых-энциклопедистов! Конечно, рньше проще было охвтить всю сумму знний. Но я трудностей не боюсь, я по двдцть чсов в сутки рботю! Говорят - в нше время открытия совершются н стыке рзных нук. Верно, вот и ндо изучть эти рзные нуки. Увидите, я докжу, что нет ничего невозможного!

- Вы смелый человек, - Денни Уилкинс тоже считл, что нельзя объять необъятное, но в его плны вовсе не входило противоречить новому приятелю. - А по специльности вы кто?

- Астрогеолог. Нчинл когд-то с рюкзк и молотк, потом знялся тектоникой в плнетрном мсштбе. Вм мои сттьи не встречлись?

Денни Уилкинс, извиняясь, рзвел рукми.

- Ничего, еще прочитете, - великодушно простил его Безликов. - Они в трудх Институт строгеогрфии опубликовны, см Бтыгин их в печть рекомендовл. Много рз мне к нему з советом обрщться приходилось...

- А кк он к вшей мечте относится?

- Стть энциклопедистом?.. Сдержнно, я бы скзл. Но со своего пути я все рвно не сверну!

Н второй день после вылет из Москвы Безликов и Денни Уилкинс предстли перед Трвиным и передли ему письмо. Трвин поручил Виктору устроить приехвших и вскрыл конверт. Бтыгин писл, что решил, больше не отклдывя, провести эксперимент, соглсовнный еще в Москве...

Вечером Трвин собрл всех учстников экспедиции и скзл, что рбот вступет в смую ответственную фзу. До сих пор одни из них учились вести мршрутную съемку и дешифрировть эрофотоснимки, другие искли золотоносные жилы (при этих словх Трвин покосился н Виктор). Теперь же отряд должен отпрвиться в горы и пройти по трссе будущей железной дороги, чтобы тщтельно описть ее и дть окончтельное зключение о возможности строительств; многие учстки нмеченной трссы, судя по эрофотоснимкм, мло пригодны для проклдки железной дороги. Трвин достл крту и покзл ннесенный н нее мршрут: тонко прочерчення линия то жлсь к синим нитям рек, то пересекл темно-коричневые горбы хребтов.

Когд все рзошлись, Виктор подошел к Трвину - он тк и не понял, возьмут ли его в дльний мршрут.

- Д, ты пойдешь, - скзл Трвин.

Утром проводники пригнли лошдей: Трвин нзнчил выход н следующий день. Зступивший н дежурство Костик (он специлизировлся по рдиотехнике) принял из Москвы рдиогрмму. В ней сообщлось, что Трвин переводится н Должность нучного сотрудник, нчльником отряд нзнчется Виктор Строгнов.

Виктор узнл эту стрнную новость одним из последних. Он несколько рз перечитл телегрмму, откзывясь верить ей.

- Ерунд ккя-то, - скзл он Костику. - Нпутли тм что-нибудь, - и побежл к Трвину.

Трвин не выглядел удивленным.

- Прикз есть прикз, - невозмутимо скзл он Виктору. - Комндуйте.

Трвин передл ему пкеты с эрофотоснимкми и крту - ту смую, н которой был ннесен мршрут. Теперь н Викторе лежл ответственность з выполнение трудного здния, он смотрел н крту, смотрел н эрофотоснимки и не знл, с чего нчинть.

- Я же ничего не умею, - пожловлся он Трвину. - Что мне делть?

- Н вшем месте я бы нзнчил чс выход и отпустил людей отдыхть.

Это Виктор исполнил.

- Вот, - скзл он потом Денни Уилкинсу, - что произошло! - и смущенно улыбнулся.

- Непонятный вольт, - соглсился Денни Уилкинс.

Они вдвоем рссмтривли крту, и Денни Уилкинс, умевший ориентировться по крте лучше Виктор, успокоил его:

- Ничего, пройдем!

- Нужно пройти, - ответил Виктор.

И Безликов поддержл его.

- Глвное - сохрнять спокойствие, - скзл он. - Все вместе мы выполним любое здние. Можете не сомневться!

Светлн см подошл к Виктору. Он встретил ее той же смущенной улыбкой, которой встречл всех после своего неожиднного нзнчения, но Светлн не обртил н это внимния. Не глядя н него, он скзл:

- Я обртилсь к Трвину, но он послл меня к вм. Отпрвьте меня в Шгонр. Я уезжю в Москву.

Виктор молчл, и тогд Светлн посмотрел ему прямо в глз.

- Ты поедешь с нми, не в Москву, - тихо, но твердо ответил он. - Я не отпущу тебя, потому что мы не имеем прв збыть о своей мечте и о мечте Юры, - он ведь тоже хотел стть строгеогрфом.

- Не смей упоминть о нем!

- Нет, я имею прво упоминть о нем... Теперь и н тебе и н мне лежит ответственность з его мечту. Мы должны обязтельно принять учстие в экспедиции Бтыгин, и тогд мы покорим Мрс, может быть, и не только Мрс.

- Уж не ты ли покоришь? - зло прервл Светлн.

- Мы, - мягко повторил Виктор. - Ты, я, Свирилин, Костик, Безликов, Крестовин, Трвин и все другие, кого Бтыгин возьмет с собой.

Светлн ничего не скзл. Он круто повернулсь и вышл из комнты.

...Крвн покинул рудник рно утром. Впереди ехл проводник, з ним Виктор и все остльные; Костик змыкл квлькду.

Виктор не мог похвлиться хорошим смочувствием: ночь он почти не спл, лишь под утро, к тому времени, когд темь уже нчл редеть, збылся короткой дремотой, но тотчс проснулся.

Он поднял отряд по сигнлу, и через пять минут после первого удр по метллическому рельсу дежурные уже бежли к реке умывться, волоч з собой котлы и ведр. В этот день дежурил Светлн, и Виктор обрдовлся, зметив ее бегущей вместе с другими...

...И вот Виктор едет впереди небольшого отряд (чсть людей он оствил продолжть рботу в рйоне рудник), едет вместе с Трвиным, которого не отпускет ни н шг, потому что все время советуется с ним. Теперь он по-новому, инче присмтривется к своим товрищм, зботясь, беспокоясь о них... Он змечет, что Крестовин и Ндя держтся вместе, что Светлн рботет нрвне с другими, но делет вид, что его, Виктор, не существует... Безликов зхвтил с собою в поход объемистую полевую сумку, нбитую книгми; по вечерм, н привлх, он то и дело зглядывет в спрвочники, пополняя свои безгрничные знния... Но днем, в походе, он преобржется. Двно уже существуют подробные геологические крты Сян, и все-тки Безликов с величйшим энтузизмом крбкется по склм, сверяет крты со своими нблюдениями, ведет подробный полевой дневник, спорит с Трвиным...

Нверное, у них - Трвин и Безликов - были ккие-то особые глз, по крйней мере они видели мир инче, чем Виктор. Но и Трвин и Безликов ничего не скрывли: не дожидясь вопросов, они делились своими впечтлениями, вслух выскзывли мелькнувшие мысли.

Обычно первым рзговор зтевл Трвин. Виктор слушл его, кк звороженный, и прошлое оживло перед глзми: он видел, кк медленно вздымлись миллирднотонные плсты Земли н месте Сян миллионы лет нзд, кк отдельные глыбы их, не выдержв собственной тяжести, обрушивлись, зствляя содрогться все вокруг, нд провлми еще выше поднимлись колоссльные зубья уступов-пиков, вонзвшихся в пересыпнное теми же звездми небо. Более мягкие плсты не ломлись - они сгиблись в склдки, и горбы их возносились почти тк же высоко, кк и зубья. Но чем выше стновились горы, тем больше сил противоборствовло им. Тихие рвнинные речки преврщлись в стремительные потоки и медленно, но неотступно принимлись рспиливть горные кряжи н отдельные мссивы. Зной и холод, действуя в полном соглсии, рсклывли кменные глыбы, и они сползли н дно ущелий, ломясь и крошсь по пути...

А Безликов, в это время дотошно копвшийся среди обломков горных пород, вдруг обнруживл н зыбком изломе известняк овльный отпечток рхеоциты и нчинл рсскзывть о кембрийских морях, миллирдолетия нзд зливвших эти мест. Тинствення жизнь уже тогд бил ключом в морях, и волны рвлись в пустое девственное небо, не тронутое крыльями птиц. Со дн морей медленно поднимлись никому не опсные рхеоцитовые рифы - рифы, созднные этими небольшими двно исчезнувшими животными, смутный след одного из которых зпечтлелся н известняке.

Кк всегд, по долине тянул ветерок, и Виктору кзлось, что волосы его колышет бриз, пролетевший нд глдью кембрийских морей...

Виктору думлось, что из всех людей, путешествующих вместе с ним, только одн Светлн испытывет те же чувств, что и он: Виктор догдывлся об этом, видя, с кким нпряженным внимнием слушет он, кк румянятся ее щеки. Однжды Виктор перехвтил взгляд Светлны, и он, збывшись, улыбнулсь ему короткой понимющей улыбкой...

Кк бы подробно ни рсскзывл Трвин о геологическом прошлом Сян, Безликов неизменно говорил потом:

- Могу дть дополнительную спрвку.

И действительно: двумя-тремя штрихми удчно дорисовывл нброснную Трвиным кртину. Вскоре к этому все привыкли, и Трвин, зкончив рсскз, см спршивл, нет ли у Безликов дополнений. Он спросил его об этом и после долгого рсскз об истории гор Южной Сибири.

- Дополнения? - переспросил Безликов. - Нет у меня дополнений. Я сейчс о другом думю. Конечно, мы уже неплохо знем историю Алтя, Сян, Збйклья... Но ккие силы вызывют движение земных плстов - вздымют горные системы, обрзуют впдины?..

- Тектонические силы, - не поняв, куд клонит Безликов, подскзл Виктор.

- Д, но в чем их причин?.. До сих пор у нс нет общепринятой теории горообрзовния. Сколько теоретиков - столько гипотез. Хоть крул кричи, - Безликов вырзительно вздохнул.

- Почему же тк? - спросил Виктор.

- Могу дть спрвку. Вся бед в том, что тектонисты имеют дело с плнетой в одном экземпляре. Но космические соседи Земли тоже испытывют тектонические движения, мы о них почти ничего не знем. Проблему горообрзовния рзрешит не тектоник, строгеотектоник. Улвливете мою мысль? Нужно срвнить между собою плнеты солнечной системы, их геологическую историю, и только тогд мы до конц поймем, почему возникют мссивы мтериков и окенические впдины, горы и котловины, познем силы, изменяющие лик плнет и, в чстности, ншей Земли... Увлектельнейшя здч. Поэтому я и решил стть строгеологом.

Отряд геогрфов с кждым днем уходил все дльше и дльше. Случлось, что они рзбивли лгерь у рзвилк ущелий и рзъезжлись в рзные стороны. Денни Уилкинс всегд уезжл вместе с Ндей, Светлн ездил то с Трвиным, то со Свирилиным. Иной рз Виктор в душе немножко обижлся н нее. Но теперь он был нчльником и не мог скзть Светлне, чтобы он ехл вместе с ним - это прозвучло бы кк прикз.

Лишь однжды они пошли в мршрут вместе: все рзбились н пры, и они остлись вдвоем.

- Вот, - скзл Виктор и рзвел рукми. - Тк уж получилось...

- Ну и пусть, - рвнодушно ответил Светлн. - Мне все рвно с кем идти.

Это прозвучло очень обидно, но Виктор весело кивнул:

- Знчит, все в порядке!

Они отдыхли среди курумов. Светлн осторожно опустил руку н приникший к теплому кмню огромный крсновто-зеленый лист ревеня.

- Рэум, - нпевно произнесл он, и звуки чужого мертвого язык прозвучли скорбно и торжественно, порзительно грмонируя с суровой немногословной природой.

Виктор следил з Светлной. Он что-то искл среди кмней.

- Смотри! - н секунду збылсь Светлн. - Виол!

Виктор нклонился. В углублении среди кмней, зщищенные от ветр, еще цвели минитюрные нютины глзки - филки.

- Виол лтйк, - любовно повторил Светлн, и в мертвом языке обнружились нежные мелодичные звуки, тк неожиднно грмонирующие с неприметной, невидимой с первого взгляд, тихой крсотой тйги, с глубоко скрытыми светлыми чувствми юноши и девушки...

Прядь Светлниных волос выбилсь из-под косынки и щекотл ее лицо, но Светлн не убирл ее, бережно рзглживя листики филок. И тогд Виктор, чувствуя, кк пересыхют от волнения губы, попрвил ей волосы.

- Ты что? - отпрянув, спросил Светлн.

Виктор молчл. Он уловил в глзх Светлны тот лихордочный блеск, который, кк он понимл, не сулил ему ничего хорошего. Но Светлн вдруг успокоилсь.

- Будет когд-нибудь тк, что люди совсем-совсем перестнут стрдть? спросил он.

Виктор вспомнил, что точно ткой же вопрос он здл Бтыгину, когд они впервые услышли голос Светлны. Н лбу его собрлись морщинки - первые, должно быть, в жизни.

- Нет, - скзл он убежденно, строго. - Не будет. Только если люди перестнут быть людьми.

Вечером Виктор достл из сумки дв последних письм отц. Андрей Тимофеевич, не доверяя рдиотелефону, предпочел послть их стрым способом, в конвертх. Стрнные это были письм - о ккой-то спокойной эпохе, нступившей в истории человечеств, о прве нового поколения н отдых... Ккя тм спокойня эпох, если внезпно умер Юр Дерюгин, если стрдет Светлн и если Бтыгин и Джефферс готовят экспедиции н другие плнеты. Чудно!.. Но дже если збыть обо всем этом, то кк можно отдыхть, когд столько еще не открыто? Д, Виктор не понимл отц, и это рздржло. Впрочем, может быть рньше он просто не здумывлся нд его словми?.. Виктор чувствовл себя устремленным в будущее, в неизвестное, полное великих тйн и непредвидимых опсностей, тут - призыв к отдыху, к покою...

Словно уловив глвное в рздумьях Виктор, Светлн тихо скзл:

- Счстливые звезды! Все-то они видели, все-то им ведомо!

Безликов с шумом зхлопнул объемистый учебник по физиологии - в знниях он готов был поспорить со звездми.

- Что же они видели? - спросил он с некоторой зпльчивостью.

Светлн лежл н спине, глядел в черное, усыпнное звездными снежинкми небо и едв приметно улыблсь. Он не услышл вопрос.

- Сколько уж столетий мы идем к зннию - ошибемся, пдем, снов встем. И сколько еще идти!

- Нет, что же они видели? - нстивл Безликов.

- А все. Нпример, кк возникл Земля. И что произошло прежде, чем стло вот тк, кк сейчс, - Светлн сделл кругообрзное движение рукой, будто предлгя оглядеться. - Все они знют!

- Х! - торжествующе воскликнул Безликов. - Могу дть спрвку: это и мы, ученые, тоже знем!

- Конечно, - поддержл его Виктор. - Эволюция биогеносферы Земли в общих чертх ясн. Я читл об этом.

- Биогеносферы? А что это ткое? - спросил Костик.

- Сфер возникновения жизни, - пояснил Виктор и покосился н Светлну, но он не смотрел н него.

- Првильно, - кивнул Безликов. - Еще в тысячу шестисотом году нглийский физик и врч Уильям Гильберт, - тот смый, что ввел термин "электричество" и первым скзл, что у Земли есть дв мгнитных полюс, выделил поверхностный слой земного шр...

- Тк вы зпутете Костик, - улыбнулся Трвин. - Помните, Бтыгин рсскзывл, что уже около ст лет физическя геогрфия изучет окружющие нс явления природы кк нечто целое, взимосвязнное, единое?.. Вот этот комплекс природных явлений и нзывют биогеносферой. Он нходится у поверхности Земли и облекет ее тонкой, но непрерывной оболочкой... Понятно?

- Не очень, - признлся Костик. Виктор сделл нетерпеливое движение, но Трвин взглядом остновил его. Костик, однко зметил это. - Я же рдиотехник, - жлобно скзл он.

- Рдиотехник! - Виктор усмехнулся. - А что ткое тмосфер - ты знешь?

- Конечно.

- А литосфер, гидросфер, биосфер?

- Зню.

- А где эти сферы существуют вместе, проникя друг в друг?

- Здесь, - Костик покзл большим пльцем себе з спину.

- У поверхности Земли. Они и обрзуют биогеносферу, ту смую, в которой мы живем.

- Можно это объяснить и несколько инче, - скзл Трвин. - Подумй см, Костик, где в пределх земного шр существуют вместе горные породы, вод, воздух, почв, рстительность, бктерии, животные, где усвивется поступющя из мирового прострнств солнечня рдиция, где происходит непосредственное взимодействие Земли с космосом?.. И ответ ты сможешь дть только один: тм, где мы с тобой живем, в пределх биогеносферы. Нигде больше н земном шре нет подобного сочетния природных явлений, и поэтому биогеносферу изучет особя нук - физическя геогрфия.

- Но причем же здесь возникновение жизни? - спросил Костик.

- Могу дть спрвку! - Безликов ревниво слушвший объяснения Трвин, простер нд костром руку, чтобы привлечь к себе внимние. - Соглсно современной космогонической теории нш Земля возникл из холодной космической пыли и гз и снчл был совсем небольшим небесным телом, не имевшим дже тмосферы. Лишь кмни д солнечное тепло взимодействовли тогд у поверхности плнеты - ни воды, ни жизни, ни воздух, ничего не было! А сейчс все это есть, и, знчит, земня поверхность проделл сложнейшую эволюцию, в результте которой и возникл жизнь!

- Верно, - подтвердил Трвин. - Очевидно, сперв появилсь тмосфер, потом обрзовлсь земня кор, ккие-то до конц еще не выясненные процессы обусловили появление воды и небольшого количеств кислород. В ту пору биогеносфер Земли, по крйней мере в приэквторильной чсти плнеты, был похож н гигнтскую орнжерею: рзрыхленный грунт, влг, тепло, свет, воздух, - все имелось в ней, и, кзлось, см природ ждл появления жизни... И жизнь появилсь, потом и бурно рзвилсь, возникли животные, рстения и нконец человек...

- Понятно, - зключил Костик и здумчиво повторил: - Биогеносфер, сфер возникновения жизни...

Еще полмесяц шел отряд по тйге. Менялись пейзжи, менялсь погод. Временми горы зтягивло серой псмурью, когд ветер рссеивл ее, горы окзывлись побеленными снегом; временми безоблчно сияло солнце, и тогд длекие вершины приближлись и думлось, что до них рукой подть. В голубичникх все синело от небывлого урожя ягод.

С кждым днем Виктор чувствовл себя в новой роли все увереннее. Теперь он не сомневлся, что вполне может спрвиться с порученным ему делом; убеждение это пришло к нему глвным обрзом потому, что он отлично лдил с людьми - и с Трвиным, и с Костиком, и со Свирилиным, и с Крестовиным, и со всеми остльными.

Поход этот всем пошел н пользу, и прежде всего Костику.

Костику было шестндцть лет, но его способности к рдиотехнике проявились уже нстолько определенно и ярко, что и см Костик и учителя в школе единодушно считли, что он будет учиться дльше в техническом потоке, специлизировться по рдиотелевизионной ппртуре. Костик уже знли в Институте строгеогрфии, и один из ближйших помощников Бтыгин - Лютовников - прочил его в свои зместители. Но Костик, кк и многие другие, никогд рньше не покидл родного город и, попв в тйгу, почувствовл себя совершенно беспомощным.

З время поход он окреп, возмужл, и темня голов его с здорно торчщим хохолком все чще и чще мячил длеко впереди всех.

Костик переоценил свои силы и однжды поплтился з это. При перепрве через бурную, рзлившуюся после дождя реку Костик первым с лошдьми въехл в нее, и одн из верховых лошдей едв не утонул - ее знесло н мленькую глечниковую отмель, прижтую к трехметровым отвесным склм бурлящей н шиверх рекой.

- Что ты нделл? - вспылил Денни Уилкинс. - Шляп!

И тогд Костик, не рздумывя, бросился в реку. Это было глупо. Его избило о кмни и полуоглушенного, здыхющегося выкинуло н ту же отмель. Пок Виктор, Трвин и все остльные бежли по берегу к склм, он успел прийти в себя и поднялся, нстороженно глядя н подбегющих. Мокрый хохолок по-прежнему здорно торчл н мкушке, но вид у Костик был длеко не бодрый.

- Ну, что же вы? - прерывющимся голосом скзл Трвин. - Берите лошдь и вылезйте! - Несмотря н быстрый бег, Трвин был бледен.

Виктор отстрнил его и кинул вниз ркомчу. Костик вытщили нверх.

- Я спсу лошдь! - скзл Костик. - Сейчс спущусь к ней, и мы переплывем н тот берег.

Он стскивл с себя мокрую, липнущую к телу одежду, освобождл крмны.

- Лучше обойтись без зплывов, - возрзил Трвин. - Здесь не переплыть - видите, что творится!

- Не переплыть, - подтвердил Виктор. - Придется действовть инче. Я слыхл про один способ...

Виктор обвязл себя ркомчой и велел стрховть. Он спустился н отмель по склм, по пути очищя их от обломков и мелких кустиков. Одной ркомчой он обвязл лошдь у здних ног, вторую удвкой нкинул ей н шею и полез обртно.

- Не поднимем, - мхнул рукой Трвин.

- См влезет, - возрзил Виктор, хотя в глубине души не был в этом уверен.

Он взял конец ркомчи, нкинутой удвкой н шею лошди, перебросил его через толстый сук лиственницы, росшей у обрыв, и рспорядился:

- Крестовин, Свирилин, я и Костик будем зтягивть петлю, вы, когд лошдь от удушья нчнет метться, все тяните вторую веревку вверх. И лошдь влезет.

- Что-то рисковнное вы здумли, - Трвину явно не нрвилсь эт зтея. - Конечно, это вше дело - вы нчльник, но я бы не стл губить животное. Виселиц еще никого не спсл.

- Ты же только читл об этом! - поддержл Трвин Светлн. Но он следил з Виктором с интересом.

Виктор нхмурился и отвернулся, чтобы скрыть неуверенность.

- Беремся! - рспорядился он.

Все произошло, кк по-писному. Виктор и его помощники, прочно упершись в землю, потянули ркомчу. Лошдь невольно здрл голову, и удвк зхлестнулсь у смого основния шеи. Здыхющяся, испугння лошдь дернулсь в сторону, но обе ркомчи тщили ее вверх.

- Сильнее! - крикнул Виктор, у которого от стрх похолодел кровь. Сильнее! - и он повис н ркомче.

Все последовли его примеру, и шея лошди вдруг нчл рстягивться, кк резиновя, глз вылезли из орбит. Обезумевшее от стрх животное метнулось туд, куд тянули ркомчи, - вверх, и в предсмертном ужсе обретя неожиднную, почти непостижимую ловкость, в несколько мгновений вскрбклось по отвесному склону.

- Ну, знете ли, - не скрывя удивления, скзл Трвин. - Вот уж не ожидл...

А Виктор, у которого колени подгиблись от пережитого стрх, ничего не отвечя, нежно поглживл лошдь, мотвшую головой от боли.

...Мршрут близился к концу, когд нд лгерем отряд рно поутру появился вертолет Бтыгин. Он неподвижно повис в воздухе, потом медленно опустился в смом центре лгеря, между плткми. Бтыгин прилетел один. Он рсскзл, что был в Кызыле, в обсервтории, теперь летит обртно в Москву. Он знл, что нчльником отряд нзнчен Виктор, но все-тки уединился для рзговор с Трвиным.

Лишь после этого Бтыгин спросил у Виктор, что тот собирется делть дльше.

- Выходить к Енисею, - ответил Виктор. - Продуктов у нс хвтит всего дней н семь-восемь.

- А по-моему, можно не выходить к Енисею и с ход нчть следующий зплнировнный мршрут. Пусть один из вс отпрвится к звхозу (он, кстти, ждет в Бинголе) и скжет ему, куд збросить продукты. Это сэкономит вм дней шесть, время нужно беречь: в Москве тоже много дел.

- Что ж, можно, - соглсился Виктор. - Только кого послть?

- З трудное дело всегд лучше брться смому. А Свирилин оствь своим зместителем.

"Свирилин? Почему именно Свирилин?" - подумл Виктор и покосился н стоявшего рядом геоморфолог. Перед нчлом поход Свирилин сбрил бородку и сейчс вдруг покзлся Виктору, несмотря н высокий рост и широкие плечи, очень юным, хотя Виктор знл, что Свирилин стрше его н три год. Виктор не смотрел Свирилину в глз, он смотрел н его еще по-мльчишески пухлые губы, н круглый мягкий подбородок и думл, что случившееся с ним, Виктором, очень уж нпоминет смещение. Но рзыгрться смолюбию он не дл. "Ничем Свирилин не хуже других, - скзл он себе, - и прекрсно спрвится с поручением". А Бтыгину Виктор ответил:

- Хорошо, я поеду в Бингол.

- Вот и молодец, - одобрил Бтыгин.

Не теряя ни минуты Виктор знялся сборми в путь. Он см оседлл лошдь, уложил в переметные сумы провизию, приторочил к седлу одеяло, плщ, котелок. Он отдл Свирилину крту и еще рз нпомнил, где они должны встретиться. Зтем Виктор легко вскочил в седло и срзу всем помхл рукой.

...Потом, уже в Бинголе, Виктору кзлось, что не было трех дней и двух ночей, был один непрерывный переход. Ущелье сменялось ущельем, хрпел и пятился конь н трудных перепрвх, боясь идти в глубокую воду, лиственницы тихо роняли н тропу пожелтевшую хвою. Н вечерней зорьке, в вязких сумеркх, глохли и блекли звуки и тишин медленно стекл с вершин. Крики мрлов, вызыввших друг друг н поединок, не кзлись воинственными и злыми. Одиноко пылл костер, но Виктор не испытывл чувств одиночеств, не испытывл стрх, дже когд конь нчинл боязливо жться к огню и тревожно поводить ушми. Виктор думл. Экспедиционные рботы кончлись, Бтыгин см скзл это, и Виктор думл о доме, об отце, о Москве... Что он будет делть, когд вернется в Москву? Рзрешит ли ему Бтыгин бывть в строгеогрфическом институте, или все остнется по-прежнему?.. Ведь он уже все рвно не сможет знимться ничем другим, он все рвно будет строгеогрфом!.. Он много, очень много пережил в экспедиции и верил, что жизнь его теперь и в Москве пойдет кк-то инче. Новые привычки тк противоречили всему строму, домшнему, что он не видел способ совместить их. И еще его беспокоил отец. Иной рз ему кзлось, что отец отдлился, и Виктор дже ощущл легкий холодок, когд думл о нем. Впрочем, все это не предствлялось ему стршным. Просто они теперь немного по-рзному смотрят н мир. Или он не тк понял письм.

А утром солнечный луч с рзлет звонко удрял по тйге, по влжным от росы кмням, по притихшей и потемневшей реке, и все оживло, все приходило в движение, и мир откликлся н удр солнечного луч чистыми блестящими звукми...

В душе не оствлось сомнений, и смутные мысли прятлись до вечер, до той поры, когд вновь зпылет костер.

Н вторую ночь выпд снег. Шел он тихо, и только его холодное прикосновение рзбудило Виктор. Виктор сел и долго вглядывлся в посветлевшую ночь. Это было похоже н скзку: горы, тйг, ночь, снег и он совершенно один... И это было хорошо, кк в скзке... К утру снег перестл идти, облк рстяли, но солнце тк слбо просвечивло сквозь серо-голубое стекло неб, что Виктор смотрел н него незщищенными глзми...

Потом промелькнули Бингол, поход с крвном, новый мршрут, пронеслись под смолетом белые холмы облков, и Виктор увидел длеко впереди Москву...

3

Первую половину дня, нрушив свой многолетний режим, Бтыгин провел вне стен Институт строгеогрфии: близились сроки нчл космических исследовний, и все больше времени отнимли оргнизционные дел. Прямо из дом Бтыгин поехл в Институт физики Земли, строгеофизический отдел которого рзрбтывл для экспедиции специльную ппртуру, оттуд - н один из подмосковных зводов, где эт ппртур изготовлялсь... Во время первого полет н Луну, в котором учствовло всего несколько человек, Бтыгину пришлось совмещть обязнности строгеогрф, геолог, строгеофизик. В состве будущей экспедиции предполглся небольшой строгеофизический отряд, но и теперь Бтыгин считл необходимым усвоить все тонкости сложнейшей ппртуры...

В конце рбочего дня Бтыгин позвонил в Совет Министров Леонову. Секретрь скзл, что Леонов сегодня рботет в Президиуме Акдемии нук, и срзу же соединил с ним Бтыгин, - они условились о встрече через чс.

Леонов все время следил з подготовкой экспедиции, и поэтому Бтыгин лишь коротко информировл его о состоянии дел: один из звездолетов готов, второй, преднзнченный для семян рстений, микроскопических водорослей и колоний бктерий, будет зкончен в ближйшие недели.

- Через год, в нмеченные сроки, сможем вылететь, - зкончил Бтыгин.

- Т---к! - Леонов, довольно улыбнулся. - Слушю вс, у смого вот тут, под сердцем, щемит: и стршно з вс и с вми полететь хочется!

- Ну-ну, звидуйте, - Бтыгин усмехнулся.

Леонов подошел к рспхнутому окну и долго молч смотрел н улицу.

- Я много думл о вс последнее время, - скзл он нконец. - Помните ншу беседу и опсения нсчет соств второй экспедиции?

Бтыгин кивнул.

- Вольно или невольно, но я много рз мысленно возврщлся к этому рзговору. Вш экспедиция в моем предствлении нерзрывно связн с ншим будущим, с близким коммунизмом, и он зствляет особенно остро, нетерпимо относиться к ншим внутренним неполдкм, бороться с ними. Кк ни грустно, но у порог коммунизм нм еще приходится бороться с рецидивми мещнств. Оно стремится нйти себе место дже в коммунизме, хотя нет ничего более врждебного мещнству, чем идея коммунизм!..

- Д, мещне окзлись живучи.

- К сожлению. Они игрют н низменных чувствх недостточно сознтельных людей и нходят сторонников...

- В ккой-то степени это тоже проявление принцип нервномерности, скзл Бтыгин. - Нельзя же было ожидть, что все люди одновременно проникнутся основными идеями коммунизм, что для всех одновременно труд стнет первой жизненной потребностью.

- Соглсен. Однко я что-то не припомню ни одного человек, который не понимл бы прв _брть по потребности_, вот нсчет _двть по способности_... Ведь от кждого по способности - это знчит дй все, что можешь!.. Тк нет! Кое-кто н это зрнее не соглшется. Но ведь подлинные коммунисты никогд не отождествляли коммунизм с сытым существовнием. Они боролись з имущественное рвенство людей для того, чтобы человек мог стть подлинным влстелином плнеты!.. И в то время, когд остлось сделть последнее усилие, чтобы достроить коммунизм, шептуны говорят: "Не торопитесь! Двйте поживем спокойно. Это рньше пролетриям нечего было терять, теперь можно потерять многое. Не все ли рвно, построим мы коммунизм н десять лет рньше или н десять лет позже?.. Нужно и о себе подумть". - Леонов говорил желчно, зло, и н узком костистом лице его проступил сухой румянец.

- Все это мне хорошо знкомо, - скзл Бтыгин. Он думл об отце Виктор, но н этот рз без прежней злобы.

- Но эти хоть понимют, что рботть нужно, потому что без рботы и сыт не будешь, они з медленный прогресс, - продолжл Леонов. - А есть и более откровенные приспособленцы. Они рссуждют примерно тк: если у нс в стрне министр и уборщиц обеспечивются прктически почти одинково, в недлеком будущем стнут обеспечивться совершенно одинково, то зчем нм знимться тяжелой рботой?.. Зчем, нпример, идти в горнодобывющую промышленность, если можно устроиться делопроизводителем в Совете Министров?.. Или, зчем мне стремиться н общественный пост, связнный с большой ответственностью, если можно просуществовть в той же должности делопроизводителя?.. Ведь социлистический принцип мтерильной зинтересовнности постепенно сходит н нет, и недлеко то время, когд он вообще отойдет в облсть истории!

Леонов зкурил, что случлось с ним очень редко, только когд он нервничл, и прошелся по кбинету.

- А вс, кжется, не очень взволновл моя речь? - спросил он Бтыгин.

- Во всяком случе меньше, чем взволновл бы год нзд, - ответил Бтыгин. - Проблем соств второй экспедиции меня уже не пугет. Жль, что вы не видели, кк ребят прекрсно рботли в Туве! Молодцы они. Почти все молодцы. Мне думется, что в нши дни вжнейшя обществення здч состоит в том, чтобы помочь кждому человеку нйти свое призвние. Н своем месте все будут рботть по способности, с полной отдчей, потому что это интересно, труд для большинств все-тки стл первой жизненной потребностью. Было время, когд школ выпускл из своих стен учеников почти без всяких производственных нвыков, не помогл им нйти смих себя, - с некоторым зпсом знний они отпусклись н все четыре стороны, вот и все. И нчинлись поиски, сомнения, ошибки, возникло чувство рзочровния, неудовлетворенности. Иное дело теперь. Реформы обрзовния и решют эту вжнейшую здчу - они помогют молодым людям нйти свое общественно полезное место в жизни...

Леонов потушил едв рскуренную ппиросу.

- Знчит - слвня молодежь, говорите? - он улыбнулся. - А кк Виктор Строгнов?

- Я не ошибся в нем. Держится отлично. Думю вскоре послть его в новую экспедицию.

- Ккую?

- Он предусмотрен в плнх Акдемии. Помните?.. Мы нметили ботническую экспедицию в тропики, н Амзонку, для сбор семян нземных и водных рстений. Климтические условия тм, вероятно, более всего соответствуют мзонским. По крйней мере н большей чсти плнеты...

- Поручим ее Ботническому институту, - скзл Леонов.

- И еще одно дело. Я ознкомился с опытми Институт стимуляторов рост. Рстения с повышенной жизнедеятельностью, ускоренным темпом рзвития - это прямо-тки нходк для нс... И зметьте, что сотрудникм институт удлось зкрепить новые свойств, они передются по нследству...

- Понимю. Вш экспедиция получит стимулировнные семен злков.

Несколько месяцев, проведенных в рзлуке с сыном, покзлись и Андрею Тимофеевичу и Лидии Всильевне бесконечно долгими. Они скучли, волновлись и случлось дже ругли себя з то, что отпустили сын в экспедицию. Снчл Андрей Тимофеевич был уверен, что Виктор уехл в обычную геогрфическую экспедицию, которя будет знимться изучением природы Сян, но потом он совершенно неожиднно узнл, что к экспедиции имеет ккое-то отношение Бтыгин...

"Что нужно Бтыгину от экспедиции? - пытлся угдть Андрей Тимофеевич. - Ясно одно: Бтыгин - слишком знятый человек, чтобы зря тртить время..."

В первые недели единственной отрдой Андрея Тимофеевич и Лидии Всильевны были рзговоры по рдиотелефону и письм, которые доствлялись н следующий день после отпрвления. Виктор звонил чсто и чсто, приходили письм; Андрей Тимофеевич мог проследить по ним весь путь сын от Москвы до рудник.

Узнв, что Бтыгин причстен к делм экспедиции, и понимя, что это, пусть косвенно, но связно с предполгемыми космическими полетми, Андрей Тимофеевич решил действовть инче, чем рньше: не требовть от Виктор рзрыв с Бтыгиным, рзвенчть Бтыгин в глзх сын. Он сделл это, кк ему кзлось, умно, не нвязчиво, но Виктор после этого вообще перестл писть и звонить, коротко уведомив, что ему некогд...

Виктор приехл неожиднно, без предупреждения, - повзрослевший, возмужвший, обветренный, с рюкзком з плечми.

И сильно изменившийся духовно. Это отец и мть поняли в тот же день, к вечеру. Виктор вдруг ни с того ни с сего зявил, что в квртире у них тесно, что он зхлмлен, и весьм скептически отозвлся о тех вещх, которыми тк дорожили Андрей Тимофеевич и Лидия Всильевн и которые отнюдь не легко было приобретть... Они тк и скзли ему, и Виктор ничего не возрзил, но н следующий день вытщил из своей комнты половину стоявшей тм мебели, оствив только смое необходимое.

Виктор почти не рсскзывл об экспедиции - он кзлся сдержнней, чем рньше, молчливей. Он не изменил прежнего режим, продолжл тренировку, только стл еще строже, требовтельней к себе...

После возврщения Виктор ни рзу не видел Бтыгин. И со Светлной ему тоже ни рзу не удлось встретиться. Но мысленно он встречлся и рзговривл с ней очень чсто. Любовь его не угсл; он словно змерл, сковння безндежностью, и, не причиняя острой боли, зствлял сердце тоскливо сжимться. Возвртившись из школы, Виктор срзу же сдился з книги и читл, читл, читл. Подсознтельно он теперь стремился все время быть впереди крвн, стремился проклдывть дорогу другим. Он понимл, что для этого нужно много знть. Очень много. И он рботл. Виктор всегд видел перед собою Бтыгин и всегд стрлся рвняться н него, идущего длеко-длеко впереди. И он верил, что нступит ткой момент, когд знния урвняют его с Бтыгиным. Нужно только рботть, рботть неутомимо, тк, кк рботет Бтыгин...

И теперь з этими юношескими мечтми скрывлось нечто несоизмеримо большее, чем просто честолюбие, - скрывлось желние много сделть в жизни.

Любовь к Светлне, рздвинув для Виктор грницы мир, кое в чем сузил их. Он перестл встречться с прежними приятелями, редко бывл в кино, в тетре. Все это было бы интересно вместе со Светлной, без нее...

Без нее Виктор учился. Уходя н миллирдолетия нзд, к нчлу геологической истории Земли, или уносясь н миллирды прсеков в глубь космос, он мысленно приближлся к Светлне, и ему всегд кзлось, что он в это время знимется тем же, читет те же книги, думет нд теми же проблемми. Тк было в первые недели, но процесс познния все более и более увлекл Виктор, и в конце концов он понял, что действительно в мире нет большей рдости, чем рдость открытий. И пусть пок он открывл известные другим фкты - эти мленькие открытия, открытия _для себя_, со временем обещли перерсти в открытия подлинные, в открытия _для всех_. Он ни к кому не обрщлся з помощью. Ему доствляло удовольствие смому докпывться до сути сложных проблем. Это было н редкость увлектельно: одно мленькое звено цеплялось з другое, Виктор ощупью брел вдоль длинной цепи, пок после немлых плутний не добирлся до ее конц; тогд все стновилось ясным, и он неизменно испытывл чувство глубокого удовлетворения... И кждя новя крупиц знний был для него новой победой, очередным смостоятельным шгом вперед.

Экспедиционные впечтления не тускнели в пмяти Виктор. Мысленно он чсто возврщлся к ним, думл, стремился во всем рзобрться. Теперь, когд экспедиция был в прошлом, ему порою кзлось, что все происходившее с ним, вплоть до нзнчения его нчльником отряд, не было случйным, что кто-то умышленно ствил его в смые неожиднные положения. Виктор уже знл, что Трвин рботет в Институте строгеогрфии, и догдывлся, что не без умысл был нзнчен нчльником экспедиции. Но если тк - знчит Бтыгин испытывл, проверял и Виктор и его товрищей. Виктор вновь и вновь перебирл в пмяти события летних месяцев, чтобы понять, выдержл он испытние или нет. Но окончтельный ответ н этот вопрос мог дть только Бтыгин, Бтыгин молчл. Снчл это беспокоило Виктор, потом к нему пришл уверенность, что нет ткой силы в мире, которя могл бы помешть ему стть строгеогрфом. В институте ли Бтыгин, или еще где-нибудь - он все рвно будет знимться строгеогрфией, посвятит свою жизнь этой нуке... Он преодолеет любые трудности, и ничто не зствит его откзться от строгеогрфии!

Однжды Виктор прибежл домой возбужденный, счстливый.

- В институте Бтыгин создн семинр для молодых строгеогрфов! - с порог крикнул он отцу. - И меня приглсили туд! Знчит, я выдержл испытние!

- Ккое еще испытние? - спросил опешивший от неожиднности Андрей Тимофеевич.

Но Виктор, не отвечя, збежл к себе в комнту и тотчс снов ушел из дому.

В Институте строгеогрфии Виктор встретился со всеми своими товрищми по экспедиции. Пришли и Костик Курбтов, и Свирилин, и Крестовин с Ндей, пришл и Светлн.

Светлн см подозвл Виктор.

- Сдись, если хочешь, здесь, - предложил он.

Виктор сел. Они обменялись несколькими незнчительными фрзми и беспомощно умолкли. "Я же столько хотел скзть ей! - думл Виктор. - И скжу! Обязтельно скжу!"

В удиторию вошел Бтыгин. В мленькой круглой комнте, уже зполненной молодежью, он кзлся особенно мссивным, могучим. Следом з ним появился строгеолог Безликов - широкоплечий, почти квдртный, с большим желтым портфелем, нбитым книгми. Безликов скромно остновился у дверей, но Бтыгин жестом приглсил его н середину удитории, к столу.

- Близятся события, которым суждено сыгрть огромную роль в истории всех нук, нчинющихся со слов "стро", - скзл Бтыгин. - Мы решили создть в институте теоретический семинр для молодежи, чтобы ускорить вше обучение, передть вм свои знния и, глвное, нучить вс смостоятельно рботть, смостоятельно мыслить. Руководить семинром будет товрищ Безликов - вы все с ним знкомы. У нс в институте он знимется строгеологическими проблемми, но в то же время мло кто может поспорить с ним знниями по строгеогрфии, строботнике, плнетологии... Вскоре вы сми убедитесь, что товрищ Безликов - неисчерпемый клдезь знний...

При этих словх Безликов приподнял и опустил свой портфель, смущенно двинувшись н стуле, но похвл Бтыгин пришлсь ему по сердцу.

- Для нчл я сделю крткий общий обзор, - продолжл Бтыгин, - в дльнейшем вы будете, советуясь с товрищем Безликовым, смостоятельно рзрбтывть темы, готовить доклды... Приближется великое противостояние Мрс, и к этому событию все мы должны тщтельно подготовиться.

Бтыгин сделл небольшую пузу и продолжл:

- В общих чертх вы, конечно, предствляете себе, кк рзвивлсь биогеносфер Земли: соств и строение ее все время усложнялись з счет возникновения новых компонентов - воды, почвы, рстительности, возрстл ее втономность, обособленность от иных чстей плнеты, усложнялись взимосвязи между компонентми; биогеносфер стновилсь все более целостным природным обрзовнием, в котором одн чсть влиял н все другие чсти и ноборот.

Нпример, рстительность - он не только создл почву, но и по-своему изменил соств воздух. Вы знете, что рстения поглощют из тмосферы углекислый гз и выделяют в тмосферу кислород. Когд-то н Земле было горздо больше углекислого гз, чем сейчс, и знчительно меньше кислород. По сути дел весь тмосферный кислород создн рстительностью. Жизнь кк бы см себе обеспечил возможность существовть и рзвивться. Знчит, если н ккой-нибудь плнете жизнь нходится в тком же рсцвете, кк н Земле, то тмосфер этой плнеты должн содержть много кислород и мло углекислого гз... Можно привести и другие примеры, но все это должно стть темой вших смостоятельных изыскний.

Я же хочу подчеркнуть глвное. Биогеносфер - это очень тонкий слой н поверхности Земли. Ученые включют в нее тропосферу, чсть земной коры до глубины в пять километров и окены. Эквторильный рдиус Земли превышет 6378 километров, средняя мощность биогеносферы по вертикли всего 15-16 километров... Но в этом тонком слое мтерия проделл сложнейшую из всех известных нм эволюции - породил жизнь, человек; здесь, если выржться обрзно, солнечным лучм удлось высечь из кмней жизнь! И сейчс биогеносфер - это дом, который все человечество никогд не сможет покинуть. Голубые стены этого дом зщищют нс от смертоносной космической и коротковолновой рдиции, идущей из мирового прострнств, и, нконец, биогеносфер снбжет нс всем необходимым для жизни, для производств.

Следовтельно, прежде чем решть, есть ли жизнь н другой плнете, нужно устновить, есть ли тм биогеносфер, потому что проблем возникновения жизни, кк бы он ни был сложн, - это все-тки чсть другой, еще более сложной и обширной проблемы - проблемы возникновения и рзвития тонкой пленки у поверхности плнет. Жизнь во вселенной немыслим без биогеносфер.

Астрогеогрфия и есть нук о смых сложных и высокооргнизовнных явлениях мироздния - о биогеносферх, несущих в себе жизнь или возможность жизни.

Кроме Земли, в солнечной системе биогеносферы имеют Венер и Мрс. Вы, конечно, помните, что Венер, если считть от Солнц, - вторя плнет; перед ней есть еще Меркурий - лишенный тмосферы, мертвый. Третья плнет - Земля, четвертя - Мрс, з ними рсполгется еще несколько плнет-гигнтов; они покрыты ледяными пнцирями из сгустившихся гзов, тмосферы их ядовиты; жизнь тм невозможн. Тким обрзом, плнеты, несущие н себе биогеносферы, рсположены в солнечной системе подряд и зключены между Меркурием с одной стороны, и мертвыми ледяными плнетми Юпитером, Стурном, Урном, Нептуном и Плутоном с другой.

Венер, Земля и Мрс обрзуют в солнечной системе "_пояс жизни_". В смое ближйшее время мы с вми и приступим к исследовнию пояс жизни. Вы, нверное, зметили, что я очень осторожен: я говорил о биогеносферх н Венере и Мрсе, но не говорил о жизни н них. Это не случйно, конечно. Н Мрсе жизнь есть почти нверняк, хотя фотогрфии, переднные межплнетными стнциями, и не дют окончтельного ответ. Что же ксется Венеры... Утренняя звезд - сплошня згдк...

Бтыгин умолк и устло провел лдонями по лицу.

- Вот, пожлуй, и все. Теперь слово з вми. Посоветуйтесь с руководителем и действуйте. Время не ждет. - Бтыгин сделл пузу и добвил: - От знятий временно освобождются только Строгнов и Крестовин. Для них у меня будет особое здние. Прошу звтр утром зйти ко мне.

Виктор пошел провожть Светлну. Он хотел поговорить с ней о смом вжном - о их будущем и никк не мог решить, с чего нчть. Стоял крепкий мороз, но Виктору было уютно, тепло и хотелось идти долго-долго, чтобы все время чувствовть рядом Светлну.

Но они пришли к ее дому до обидного быстро.

- Мне нужно столько скзть тебе, - спохвтился Виктор. - Мы должны быть вместе. Не зню кк, но вместе!

- Чудной ты, - Светлн улыбнулсь. - Зчем тебе это?

- Нужно, - убежденно скзл Виктор.

- Совсем не нужно, - Светлн вздохнул. - А говорят, что в жизни все просто...

- Кто говорит?

- Нпример, Крестовин - Нде. Он говорит ей, что не ндо мудрить, ндо просто смотреть н вещи. А Ндьк влюбилсь и верит ему.

- Любить - это же хорошо, - неуверенно скзл Виктор.

- Хорошо, - вздохнул Светлн. - Но твой Крестовин мне очень не нрвится!

- Почему?

- Я уж см думл. Не зню. - Светлн протянул руку. - До свиднья.

Виктор здержл ее руку в своей.

- Можно... мне звтр прийти к тебе?

Светлн молчл.

- Приходи, - скзл он нконец. - Приходи чсов в восемь...

Домой Виктор вернулся в превосходном нстроении. Не дожидясь лифт, он взбежл н четвертый этж и открыл своим ключом дверь. Отец и мть сидели з пустым обеденным столом.

- Мы хотим еще рз поговорить с тобой, Виктор, - строго скзл Андрей Тимофеевич. - Присживйся, Ты уже не мленький, и пор серьезно подумть о будущем...

И Виктор услышл рссуждения, которые уже читл в письмх.

Н этот рз Андрей Тимофеевич пострлся подкрепить их ссылкой н свою молодость. Он признл, что жил инче - рисковнней, нпряженней; но жил он тк для того, чтобы создть иную, более устроенную жизнь поколению, к которому приндлежит его сын... Чувствуя, что Виктор не соглшется с ним, Андрей Тимофеевич дже попытлся нучно обосновть свою позицию.

- Изменения в жизни ншей семьи, - скзл он, - в днном случе совпдют с изменениями в жизни всего обществ, покончившего с мтерильной необеспеченностью, с внутренними рзлдми. Это зкон общественного рзвития, зкон очень верный и спрведливый...

- А сводятся все твои рссуждения к тому, чтобы я перестл встречться с Бтыгиным и збросил строгеогрфию? - хмуро спросил Виктор.

- Д, к этому. Но меня удивляет твой тон.

- Чему же удивляться, пп?.. Я внимтельно читл твои письм, но я очень люблю строгеогрфию...

- И без нее в жизни много интересного. Ты еще тк мло знешь...

- Нет! Просто я срзу ншел _свое_ интересное. Другие дольше ищут, мне повезло. И потом, очень хочется сделть что-нибудь ткое, чтобы после меня людям жилось лучше, чем при мне!

- Вот и получется глупость: поколение з поколением трудится, борется, живет рди потомков, потомки, вместо того чтобы воспользовться сделнным для них, все нчинют снов рди других поколений!..

- Нет, мы ни от чего не откзывемся, но мы не хотим остнвливться н достигнутом!

- Ты говоришь, кк Бтыгин...

- Может быть, Бтыгин многому нучил меня. И лучше не возврщться к этой теме. Никто не зпретит мне знимться строгеогрфией! - холодно скзл Виктор и поднялся. - Стнете принуждть - уйду. Совсем уйду!

- Ну тк и уходи! - вспылил Андрей Тимофеевич.

...Виктор быстро шел по улице. Едв он выбежл из подъезд, кк почти тотчс успокоился: в душе не остлось ничего, кроме недоумения. Виктор понимл, что нужно выдержть хрктер и не возврщться домой. Но куд пойти? Он перебрл в пмяти всех своих знкомых и вспомнил о Крестовине. "Д, рзумеется, ндо пойти к Крестовину, - зключил Виктор. - Он живет один, у него и переночую".

Виктор проехл в электробусе несколько остновок и снов пошел пешком. В этот поздний чс н улицх почти никого не было. Виктор торопливо пробежл по переулку, свернул во двор. В комнте Крестовин еще горел свет.

"Что он тм делет?" - подумл Виктор.

Звонить пришлось долго; нконец з дверью послышлись шги.

- Ты? - Денни Уилкинс не смог скрыть удивления. Был он в пижме, кк видно собирлся ложиться спть. - Ты один?.. Проходи!

Он пропустил Виктор и зпер з ним дверь.

- У тебя есть кто-нибудь? - спросил Виктор.

- Никого нет. Сидел, ужинл.

В комнте Денни Уилкинс н столе еще стоял неубрння посуд.

- А меня ты покормишь?

- Я человек не любопытный, но все-тки... - Денни Уилкинс выжидюще смотрел н Виктор.

- А-! Я ушел из дому, - беспечно ответил тот.

- Совсем?

- Не зню. Может быть, и совсем.

Денни Уилкинс вполне удовлетворился объяснением и дже кк будто повеселел.

- Что же, нкормлю. И ночевть у меня будешь?

- У тебя.

Денни Уилкинс достл из холодильник вреную говядину, колбсу, слт оливье, купленный в мгзине, и плоскую бутылку.

- Выпьем?.. "Советское виски".

- Можно. А ты виски пьешь?

- Д. Это хорошя штук - виски... - Денни Уилкинс ловко открыл бутылку. - Видимо, у всех людей существует потребность в опьянении, потребность збыть себя тким, кков ты есть, и почувствовть себя другим - свободным, веселым, сильным, - тким, чтобы без предрссудков и условностей, чтобы море по колено!.. Жизнь ткя миля штучк, что человеку, где бы он ни жил, всегд хочется убежть от смого себя! Мрчно?

- Мрчно.

- Но верно.

- Может быть, и верно. Сегодня мне тоже хочется убежть от смого себя.

Денни Уилкинс рзлил виски по сткнм, и они выпили. Виктор поспешил отпрвить в рот кружок колбсы; Денни Уилкинс пил не зкусывя.

- Почему ты ушел из дому?

Виктор рсскзл.

- Н-д, пожлуй, ты поступил првильно. Нельзя уклоняться с избрнного пути. Ткие вещи дром не проходят.

- О чем ты?

- О себе. А может быть, и не только о себе. Я сделл неприятное открытие - узнл, что ткое любовь.

Виктор смотрел н него, ничего не понимя.

- Пей еще.

- Что ж...

- Д, неприятное открытие. Ты знешь, кк избвиться от любви?

- Нет...

- Эх ты... Я тоже не зню. Дв голубых глз, золотистые волосы и очень теплые руки... Вот и все. А не избвишься.

- Знчит, и не ндо избвляться.

- Нет, ндо!

- Зчем?

- А зтем, что это мешет. Понимешь? Это лишнее, это мешет, с этим з душой не н всякое пойдешь. Я думл - умереть! Что ткое - умереть?.. Плевое дело! Кждый день вокруг умирют. А вот с этим з душой н смерть трудно идти. Выпьем!

- Что ж... А кто тебя зствляет идти н смерть?

- Жизнь. Или хотя бы т же строгеогрфия. Поди-к, улети н Мрс, когд н Земле остются дв тких покорных голубых глз!

- Полететь можно.

- Можно. Но труднее.

- А я сегодня рзговривл о тебе.

- С кем? - живо спросил Денни Уилкинс.

- С одной девушкой. Он говорил мне, что ты слишком просто смотришь н жизнь и Ндю уговривешь тк же смотреть.

- Слишком просто? - Денни Уилкинс облокотился н стол. - Последнее время я чсто думю нд всякими ткими вещми. С Тувы еще... о жизни, о любви, о дружбе... Вот что ткое любовь - я зню, и откуд он берется мне понятно. А что ткое дружб - этого я не понимю. И откуд он берется тоже не понимю... Выпьем?

- Что ж...

- Никогд ни с кем не дружил. И кто ткие друзья?.. Те, что вместе игрли в жмурки?.. Или те, что живут одними интересми и поверяют друг другу сокровенные мысли?.. По-моему, в дружбе не бывет рвенств кто-нибудь верховодит. А в нстоящей любви люди рвны... Нет, непонятное это чувство - дружб... А нсчет того, чтобы просто смотреть н вещи, если говорить конкретнее - н женщин, тк можешь скзть Светлне...

- Откуд ты взял, что Светлне? - Виктор покрснел.

- Можешь скзть Светлне, что Крестовин ошиблся...

- Скжу, - обрдовлся Виктор. - Обязтельно скжу. Знешь, ты почему-то ей не нрвишься.

- Вот кк?..

Если бы Виктор был трезв, он, пожлуй, подметил бы нстороженность во взгляде приятеля, беспокойство, вызвнное случйно брошенной фрзой. Но ничего этого Виктор не зметил.

- Ты не огорчйся, - успокивл он. - Знешь, эти девушки...

- Двй-к спть, - предложил Денни Уилкинс.

- Двй, - соглсился Виктор.

Виктор рсскзл Бтыгину о семейных нелдх. Бтыгин выслушл его молч, ничем не обнруживя своего отношения к этому событию. Он все-тки не ожидл, что дело примет ткой оборот, и чувствовл себя немного виновтым. Придется позвонить Андрею Тимофеевичу и еще рз поговорить с ним; неприятный будет рзговор, но его не избежть...

У Виктор Бтыгин спросил:

- Что же ты думешь делть?

- Перееду в интернт. Буду жить, кк другие.

- Н твоем месте я бы помирился с родителями. Ведь все рвно же ты не бросишь строгеогрфию и, знчит, постепенно убедишь их в своей првоте...

- Конечно, не брошу! - Виктор взглянул н Бтыгин, стрясь понять, что кроется з этими словми.

- Мне нужн твоя помощь, - скзл Бтыгин, и Виктор понял, что окончтельно звоевл доверие своего учителя. Ему хотелось скзть Бтыгину что-нибудь восторженное, но он лишь кивнул, покзывя, что соглсен н все.

- Слышл ли ты когд-нибудь о гипотезе, - продолжл Бтыгин, утверждющей, что жизнь в солнечной системе снчл возникл н Мрсе и рзвилсь тм; но Солнце постепенно угсло, и очг жизни переместился н Землю, в будущем - переместится н Венеру...

- Я читл о ней, - скзл Виктор.

- Солнце вовсе не угсет, и гипотез эт неверн, но кое-ккие предположения ее зслуживют внимния. Нпример, мысль о будущем Венеры...

- Я вс пок не понимю...

- Поймешь когд-нибудь. Твоя дльнейшя деятельность будет иметь некоторое отношение и к Венере. Весь "пояс жизни" приндлежит строгеогрфии. - Без всякого переход Бтыгин спросил: - Можешь ли ты сегодня выехть из Москвы?

- Могу, - скзл Виктор, и тотчс вспомнил о Светлне. - В котором чсу?

- В четыре.

- А нельзя... вечером? Мне нужно, вы дже не знете, кк мне нужно до восьми быть в Москве!

- Нет. Нельзя. Решй немедленно.

- Еду, - скзл Виктор.

- Вот и хорошо. Ты отпрвляешься с ботнической экспедицией в Брзилию. Экспедиция будет знимться сбором семян ветроопыляемых рстений - злков, пльм, ткже пресноводных и солоновтоводных водорослей. Рстения, которые опыляются нсекомыми, вс не должны интересовть.

- Почему?

- Тк ндо. Почему - узнешь позднее.

- Кто еще полетит?

- Из твоих товрищей - Крестовин. Вылетишь вместе с ним. Будете помогть ученым - они уже в Одессе. Звтр утром экспедиционное судно "Корлл" выйдет в море. А до отъезд зйди домой. Если не успеешь зйти хотя бы позвони...

...Виктор и Денни Уилкинс летели н обычном пссжирском смолете. Откинувшись н спинку мягкого кресл, Виктор смотрел н чсы. Стрелк приближлсь к восьми. Виктор звонил Светлне, но к телефону никто не подошел. Мехнический телефон-секретрь зписл слов Виктор, и, если Светлн догдлсь прослушть его, то он уже знет, где Виктор. Виктор пытлся предствить - очень ли ждл его Светлн и очень ли теперь тоскует, но это плохо получлось, и он чувствовл себя глубоко несчстным.

Если бы их свидние состоялось, все в жизни изменилось бы, - Виктор не сомневлся в этом. Он добился бы прв встречться со Светлной, и рядом с ним он понял бы, что жизнь не змерл, что жизнь продолжется... И тогд, кто знет, может быть, Светлн полюбил бы его...

Остлись позди выжженные солнцем склы Гибрлтр, и "Корлл" плвно зкчлся н пологих длинных волнх, шедших с просторов Атлнтики... Но вскоре судно попло в полосу жестоких штормов. Волнми сорвло укрепленный н плубе груз. Кпитн "Корлл" Вершинин объявил врл. Виктор и Денни Уилкинс выскочили н плубу вместе со всеми. Они нходились н бке и успели схвтиться з нтянутые леер, когд н плубу обрушился огромный вл, но удр был тк силен, что никто из них не смог удержться. В последний момент Виктор з что-то зцепился, и волн схлынул, пронеслсь мимо, Денни Уилкинс исчез з бортом. В одно мгновение Виктор очутился около небольшого ндувного плот, обрубил пожрным топором удерживющие его кнты и столкнул плот з борт. Потом он швырнул в воду спстельный круг и бросился в окен.

Виктору покзлось, что он пробыл под водой бесконечно долго, прежде чем его вытолкнуло н поверхность. Он открыл рот, чтобы нбрть воздух, и едв не зхлебнулся: плотный ветер нес нд водой тучи брызг, мелкие волночки, вспененные н склонх окенских влов, беспорядочно шлепли в лицо. Повернувшись тк, чтобы волны били в зтылок, Виктор подплыл к спстельному кругу, ухвтился з него и огляделся. Ндувной плот, кк гигнтский поплвок, взлетл н гребни влов, з ним виднелсь голов Крестовин - он то исчезл между волнми, то вновь покзывлсь нд гребнем.

Виктор первым достиг плот, збрлся н него и втщил спстельный круг. Денни Уилкинс плыл, с трудом выгребя против волн, но плот несло ему нвстречу, и минут через десять он тоже влез н плот.

- Где "Корлл"? - спросил Денни Уилкинс.

Но, сколько они ни вглядывлись, рссмотреть экспедиционное судно не смогли - "Корлл" исчез из виду. Нпугнные, рстерявшиеся, они легли н дно плот и прижлись друг к другу.

Шторм продолжлся всю ночь. К утру ветер стих, волны вновь стли пологими; с голубого неб полились жркие лучи тропического солнц. Вод сверкл тк ярко, что вдль нельзя было смотреть.

Согревшись и высушив одежду, Виктор и Денни Уилкинс немного ожили. Они сидели у борт, смотрели, кк темными тенями проносятся глубоко под ними сти мкрели, следили з мленькими летучими рыбкми; когд рыбки высккивли из воды, чешуя их вспыхивл н солнце. Изредк вдлеке покзывлся похожий н перископ черный кулий плвник, и тогд темные тени мкрелей стремительно брослись в противоположную сторону.

Но все это недолго рзвлекло Виктор и Денни Уилкинс. Стршный вопрос - что делть дльше? - неумолимо вствл перед ними. Об понимли, что нужно бороться, нужно что-то предпринять. Но кк бороться?..

"И зчем бороться?" - вдруг подумлось Денни Уилкинсу. Снчл он чуть-чуть удивился этому, но потом удивление прошло и возникло чувство грустной рстерянности, подвленности. Он все время боролся, все время шел сложными тйными путями к целям, которые ствили перед ним другие. Он привык к этой борьбе, изучил ее хитрые приемы и знл, кк выкрбкться из, кзлось бы, безвыходного положения. Знл, потому что его окружл знкомый мир, в котором немногие умели ориентировться с ткой легкостью, кк он. И вдруг этот знкомый мир исчез, и вместе с ним исчезло все, с чем он боролся, и все, з что он боролся. Првд, этот мир исчез не совсем. Денни Уилкинсу чудилось, что он еще видит его - длеко-длеко, сквозь серую дымку. Он, пожлуй, дже смог бы добрться туд, но ему почти не хотелось этого. Зчем?.. Зчем ему возврщться? Чтобы встретить смерть тм? Но рзве не безрзлично ему, где умирть? И все, что делл в жизни Денни Уилкинс, все, из-з чего рисковл жизнью, - все вдруг покзлось тким мелким и неинтересным, что он дже удивился: кк он рньше не змечл этого, кк он мог рньше относиться к этому серьезно?.. Нет, уж погибть тк погибть. Срзу.

- Все рвно погибнем, - скзл Денни Уилкинс. - Что ни делй - все рвно погибнем.

Виктор упрямо мотнул головой.

- Черт с дв! Рз в шторм не погибли, теперь и подвно продержимся. Нс обязтельно нйдут. А пок я зню, что нм делть.

- Ничего тут не сделешь! - Денни Уилкинс зчерпнул з бортом воды, взял ее в рот, сморщился и выплюнул. - Под тким солнцем мы без пресной воды и двух суток не продержимся. И никто нс искть не будет. Кому-то нужны мы!

Виктор снов упрямо мотнул головой.

- Нужны! Нс обязтельно нйдут.

- Я-то смерти не боюсь, но не думл, что тк умирть придется. Думл инче... Но ты... кк ты ндумл прыгнуть з мной?

- А я не думл. Прыгнул и все.

- И не стршно было?

- Когд с головой в воду ушел - перетрусил, думл - кюк, - Виктор зстенчиво улыбнулся.

- Дурк ты, - Денни Уилкинс произнес это с неподдельным восхищением. Я бы ни з что не прыгнул, - чистосердечно признлся он.

- Прыгнул бы, - не соглсился Виктор. - Это тебе сейчс кжется, что не прыгнул бы.

- Я-то себя зню, - возрзил Денни Уилкинс. - Можешь быть уверен. Хорошее сердце у тебя. С ткими, кк ты, мне рньше не приходилось встречться, теперь уж больше и не встречусь...

- Опять ты...

- А знешь, это ведь тоже мужество - честно признть свое поржение и спокойно встретить смерть.

- Змолчи.

- Когд будем умирть, я открою тебе великую тйну, и у тебя волосы дыбом встнут!

- Открой сейчс.

- Нет, сейчс не открою. Когд будем умирть. Не хочется мне уносить ее под воду, не рзделив ни с кем из людей. А вы - слвные ребят. Все вы, с кем я рботл в экспедиции. Очень слвные.

- Что ты рзговорился сегодня?

Но Денни Уилкинс не унимлся.

- Если бы мне еще рз довелось родиться, я пошел бы с вми н все. Но по дв рз не рождются. Вот в чем бед!

- Чудк ты! - Виктор спустил ноги з борт и шевелил пльцми в прохлдной воде. - Вот и несет, и несет чепуху. Двй-к зймемся чем-нибудь полезным.

- Ничего я не буду делть.

- Будешь.

- Нет, не буду. Умирть нужно спокойно. Мы достточно суетимся, пок живем.

"Ндо его переломить - любой ценою переломить, - подумл Виктор. Инче нм плохо придется".

- Рзмзня, - сухо скзл Виктор. - Берись з дело, то хуже будет! он стиснул кулки тк, что суствы побелели.

Денни Уилкинс зсмеялся.

- Что может быть хуже, чем отпрвиться н дно?.. Ах д! Издохнуть от солнц, рздуться и плвть н этом корыте! Выбор чудес...

Сильный удр в челюсть опрокинул его нвзничь. Денни Уилкинс удержлся н плоту и, приподнявшись, увидел прямо перед собой бледное лицо Виктор.

Рук Денни Уилкинс привычно потянулсь к крмну, но оружия не было. Он успел зметить кулк Виктор и слегк отклонился. Удр пришелся в скулу. Денни Уилкинс, не вствя, ногми обхвтил ноги Виктор и рывком повернулся со спины н живот. Виктор плшмя рухнул н плот. Они вскочили одновременно, бросились друг н друг и, потеряв рвновесие, упли в воду.

Виктор первым збрлся н плот и помог влезть Денни Уилкинсу.

- Ну, пришел в себя? - спросил Виктор. - Остлся б ты без зубов - кк бы тогд к Нде вернулся?

Денни Уилкинс вздрогнул, и в тусклых глзх его вспыхнули н секунду живые искорки.

- К Нде?.. Ни к кому мы уже не вернемся.

Виктор, не отвечя, встл, и в этот момент что-то сильно и больно удрило его в зтылок. Он ткнулся носом вперед, неловко подскочил, и в воздухе повернулся тк, чтобы очутиться лицом к новому неожиднному вргу... Н дне плот прыгл небольшя летучя рыбк.

- Рыб! - зорл Виктор. - Рыб! - ликуя повторил он. - Рыб!

От волнения он все никк не мог схвтить ее, и рыб прыгл перед ним, он то нкрывл ее лдонью, то выпускл снов, но нконец схвтил и зжл в кулке, с невырзимой любовью глядя н круглый рыбий глз, н топорщившиеся жбры. Он поднес рыбу к смому лицу Денни Уилкинс.

- Видл?

- Вот и мы кк эт рыб, - Денни Уилкинс слбо улыбнулся. - От одного врг спслись, другому поплись, он еще безжлостнее.

Но Виктор уже не слушл его. Внимтельно осмотрев спстельный круг, он обнружил н продетой в петле веревке кусочек проволоки.

- У тебя нет нож?

Денни Уилкинс пошрил в крмнх и протянул ему мленький перочинный нож. Виктор перерезл веревку, рспустил ее и сплел лесу. Согнуть крючок было совсем не сложно.

Нсдив уснувшую рыбку н крючок, Виктор бросил удочку. Он ничуть не сомневлся, что все мкрели Атлнтического окен немедленно кинутся н примнку, но ему пришлось жестоко рзочровться: мкрели, кк видно, предпочитли охотиться з живыми рыбкми.

- Ничего ты не поймешь! - почти торжествуя, скзл Денни Уилкинс.

Виктор не отвечл. Солнце пекло нещдно; нмокшя во время невольного купния одежд двно высохл, и кзлось, что н плечи нсыпн горячя зол. Хотелось пить и, должно быть от этого, слегк мутило. Виктор вытщил н плот примнку, зчерпнул воды и взял ее в рот. Он был противн, но все-тки он зствил себя сделть глоток. А потом снов збросил удочку.

Почти тотчс удочку сильно дернуло вниз, Виктор, вздрогнув от неожиднности, в свою очередь дернул удочку вверх.

- Есть! - зорл он не своим голосом. - Есть!

Денни Уилкинс приподнялся и перегнулся через борт; длиння плоскя рыбин с плвником во всю спину яростно метлсь из стороны в сторону; он был необычйно крсив - нежно-золотя, с синевтыми рзводми.

- Золотя мкрель, - со зннием дел скзл Денни Уилкинс; он припомнил небольшой корлловый островок, зтерянный в Тихом окене.

Виктор тк волновлся, что едв не упустил мкрель, но все-тки ему удлось втщить ее н плот.

- Вот, - скзл он. - Обед н столе.

Солнце стояло очень высоко, почти в зените, и лучи его, не отржясь от поверхности, уходили глубоко в воду и тм рсплывлись в рдужные пятн.

- Будем есть, - решил Виктор.

Он рскрыл нож и вырезл из спины мкрели две полоски розовтого мяс. Одну полоску он отдл Денни Уилкинсу, вторую взял себе. Слдковтое мясо мкрели окзлось сносным н вкус - Виктор думл, что сыря рыб противнее.

- Совсем неплохо, - скзл он и зствил себя проглотить.

- Дрянь! - Денни Уилкинс сморщился и выплюнул з борт рзжевнный кусок.

- Ты! - Виктор чуть не здохнулся от бешенств при виде ткого кощунств. - Д я тебя!..

Он держл в руке рскрытый перочинный нож, н лезвии которого сверкл крохотный солнечный лучик.

- Противно, - пожловлся Денни Уилкинс.

- Ешь! - Голос Виктор прозвучл тк повелительно, что Денни Уилкинс не осмелился ослушться. Он положил в рот другой кусочек рыбы, рзжевл и, двясь, проглотил.

- Ешь еще, - прикзл Виктор, и Денни Уилкинс съел еще; Виктор тоже съел. - Это не бифштекс, конечно, - соглсился он. - Но есть можно.

Подкрепившись тким обрзом, они мирно легли рядом, прикрывшись одеждою от солнц, которое уже клонилось к зкту.

Под вечер Виктор решил нловить плнктон.

Он встл и с хозяйским видом оглядел окен. Пологие волны рвномерно вздымлись вокруг плот; их было очень много, бесчисленное количество, и они зполняли все видимое прострнство; Виктор знл, что и тм, з чертой горизонт, точно ткие же волны медленно ктятся к Америке... Близился вечер, и крсные мзки лежли н гребнях... Н секунду Виктору сделлось жутко, и он едв не поддлся отчянию, но совлдл с собой.

Денни Уилкинс тоже встл.

- Словно кровь пролит н окен, - глухо скзл он. - Кровь всех убитых... Посмотри - солнце сдится. И с кждой минутой все больше и больше крови стновится в окене, словно он стекет с неб. Если собрть кровь всех убитых з тысячелетия - нполнился бы окен?..

- Тебя противно слушть.

- Может, и не нполнился бы, но он рзлилсь бы по всей поверхности; окен тогд и днем и ночью кзлся бы крсным...

- Прекрти, пок просят по-хорошему!

Денни Уилкинс молч лег н дно плот.

Тропические сумерки коротки, и через полчс бгрянец сменился позолотой; потом море срзу погсло, ств черным, н небе вспыхнули звезды.

Виктор тоже лег. Они лежли рядом и смотрели вверх. Высокие борт скрывли от них воду, и порою Виктору кзлось, что все это, - и "Корлл", исчезнувший в штормовом окене, и см окен, и плот, - все это сон, н смом деле они просто лежт в гмке и смотрят в черное звездное небо...

- Когд мы вернемся и рсскжем о ншем приключении, нм не поверят, скзл Виктор.

- Почему тебе тк хочется вернуться?

- Хотя бы потому, что я еще не был н Мрсе, - Виктор произнес это тихо, в здумчивости глядя н крупные мхровые звезды.

- Ерунд ккя! - в голосе Денни Уилкинс слышлось неподдельное презрение. - Вздор все это. Нелепость. Он вдруг приподнялся и зговорил сбивчиво, горячо: - Кк будто это тк уж нужно - лететь туд, кк будто нельзя обойтись без этих космических полетов! Мы об с тобой были глупы. Слышишь?.. Об! Мы беспомощны у себя н Земле, среди окен, что будет тм, н Мрсе?.. Предствить стршно!

- Что с тобою? - перебил Виктор. - Я никк не пойму, что с тобою происходит.

Теперь они сидели рядом, ксясь друг друг плечми. Волны тихонько рскчивли плот.

- Ты выглядел тким сильным, уверенным, - продолжл Виктор, - и вдруг... Д, умирть нужно спокойно, но снчл ндо все сделть для спсения. А ты словно смирился с судьбою, и весь мир перестл существовть для тебя. Не понимю я этого. Ведь ты любишь, и тебя, нверное, тоже любят...

Денни Уилкинс не вздрогнул, но Виктор почувствовл, что плечо его стло горячее, грудь вздымется чще и сильнее.

- Меня не любят, мне хуже, - грустно скзл Виктор. - И все-тки я не сдюсь и не сдмся. Рыб, вынутя из воды, и то бьется до последнего!

- Зря бьется, - мшинльно ответил Денни Уилкинс; он думл о другом.

- Не всегд зря; случется, что с пользой. Но люди и подвно не должны сдвться. Это смое оскорбительное - сдться!

Денни Уилкинс молчл. Они снов легли и снов стли смотреть н звезды, влжно блестевшие в черной глубине неб.

- Он меня любит, - неожиднно скзл Денни Уилкинс. - Любит.

- Конечно, - охотно подтвердил Виктор.

- Любит, - тихо повторил Денни Уилкинс и умолк. - Мы должны спстись! это он почти крикнул. - Должны, понимешь? - Он ншел руку Виктор и крепко стиснул ее. - Если бы не Ндя - тогд лдно! Но теперь мы должны спстись! Ндин любовь - это единственное, что приндлежит только мне. Н нее больше никто не имеет прв! Я никому не отдм Ндину любовь! Никому!

- Кто же отнимет у тебя любовь?..

- Никому, - скзл Денни Уилкинс. - Он - единственное, что есть у меня...

- Стрнный ты, Крестовин.

- Может быть. Но того, что ты сделл, я никогд не збуду.

- Ерунд все это. Ккую ты хотел открыть тйну?

- Д нет, никкую. Тк болтл...

Советский геликоптер обнружил их н третий день - голодных, обожженных солнцем.

- Ншли! - несколько рз с удивлением повторял Денни Уилкинс, пок они летели к ближйшему мерикнскому порту. - Вот чудес!

- Ккие тм чудес, - устло отвечл Виктор. - Все кк полгется! - Он смотрел н окен, который сверху кзлся неподвижным.

"Полгется! - мысленно усмехнулся Денни Уилкинс. - Черт с дв полгется!.. Или прв Виктор? Или Герберштейн зслл меня в мир, живущий по другим зконм?.. Если тк, у этого мир до стрнности хорошие зконы..."

В чужом городе, среди множеств незнкомых людей, Денни Уилкинс и Виктор поменялись ролями: Виктор держлся нстороженно, дже робко, Денни Уилкинс обрел прежнюю смоуверенность, энергию.

Но в глубине его души нвсегд зтился стрх, и если бы он мог откзться от всяких космических полетов, он откзлся бы от них и вообще от борьбы - борьбы с теми стрнными людьми, которые спсли его в окене...

Денни Уилкинс догдывлся, что предстоит встреч с шефом, и, когд он состоялсь, попытлся пуститься н хитрость.

- По-моему, все это выеденного яйц не стоит. Не зню дже, нужно ли мне лететь н Мрс... - нчл он.

- Ты куд клонишь? - резко прервл Герберштейн; он не добвил больше ни слов, но Денни Уилкинс сник, почувствовв угрозу.

- Экспедиция послн з смоопыляющимися рстениями...

- Что з чертовщин?

- Ну... з теми, которые опыляются без помощи нсекомых...

Денни Уилкинс впервые видел своего шеф рстерявшимся.

- При чем тут нсекомые?

- См ничего не понимю...

- А должен понимть! - вспылил Герберштейн, но тотчс успокоился. Любопытно. И с кждым днем стновится все любопытнее...

...Через несколько дней Денни Уилкинс и Виктор вылетели вдогонку экспедиции. Ночь они провели в отеле эропорт н берегу Амзонки, потом сели в геликоптер... Широкя Амзонк медленно текл к окену меж зеленых, зросших непроходимым тропическим лесом берегов. Изредк внизу проплывли лодки и небольшие проходы. И нконец Виктор и Денни Уилкинс увидели "Корлл" - он шел вверх по течению, оствляя з собою пенный след...

ЧАСТЬ ВТОРАЯ. ПОКИНУВШИЕ ЗЕМЛЮ

1

Конгресс строгеогрфов, посвященный нчлу Междунродного космического год, состоялся весною **** год в Рио-де-Жнейро и привлек к себе внимние всей мировой общественности. Гзеты н все лды склоняли имен Бтыгин и Джефферс.

А "соперники" отдыхли н вернде отеля, с которой открывлся прекрсный вид н Атлнтический окен, и мирно беседовли. Рядом с Джефферсом сидел его жен - пожиля женщин в темных очкх, почти совсем седя, с моложвым приветливым лицом. Большие темные очки прикрывли ее невидящие глз - более двдцти лет нзд он ослепл после тяжелой болезни. Джефферс всегд был нерзлучен с женою, и вне Институт строгеогрфии они всюду появлялись вместе. И после болезни он продолжл ездить с ним в экспедиции, переплывл окены, и Джефферс рсскзывл ей обо всем, что видел, он уверял, что живо предствляет себе и горы, и лес, и звезды, отрженные в тихих северных озерх, и волны, идущие с окен. Он был другом Джефферс, он делился с ней всеми змыслми, и з последние годы они рсствлись всего один рз, когд Джефферс повел строплн н Луну.

Бтыгин был двно знком с Элеонорой Джефферс и знл, ккое большое место знимет он в жизни своего прослвленного муж. Когд Джефферс улетел н Луну, Бтыгин переписывлся с Элеонорой Джефферс, подбдривя ее, и и дже луквил, уверяя, что полет совершенно безопсен.

И сейчс ученые рзговривли не стесняясь ее, потому что от Элеоноры Джефферс у них не было и не могло быть секретов.

- Все это пислось уже не один рз, - говорил Джефферс, укзывя н жирные гзетные зголовки. - Они не очень изобреттельны, эти репортеры. Они уже не рз стыдили меня и нтрвливли н вс. Я привык не обрщть внимния н гзеты.

- Меня они тем более не могут тронуть - пусть себе пишут. - Бтыгин отпил из фужер лимонд со льдом и прямо посмотрел н Джефферс. - Но, может быть, вы все-тки подсознтельно уступете им, этим репортерм, или тем, кто стоит з ними - зпрвилм вшей пресловутой Компнии?

Джефферс вопросительно взглянул н Бтыгин.

- Видите ли, - Бтыгин тщтельно подбирл слов. - У меня сложилось впечтление, что вы не успеете подготовить строплн ко времени великого противостояния, точнее, к тому дню, когд нужно вылететь, чтобы нверняк встретиться с Мрсом в космосе...

- Успеем, - возрзил Джефферс. - Рботы сплнировны тк, что мы должны успеть. Првд, в обрез, лишнего времени у нс не будет. Но все-тки мы сможем вылететь...

- Я не имею прв учить вс, но вы мне очень дороги, и мне не хотелось бы потерять вс...

- Вы думете, это тк опсно? - спросил Элеонор Джефферс.

- Д, это очень рисковнно. Все нужно рссчитть с предельной точностью и вылететь обязтельно в срок.

- В тком случе, - скзл Элеонор Джефферс, - мы, непременно полетим вместе. - Он подчеркнул слово "непременно", и Бтыгин понял, что они не в первый рз говорят н эту тему.

- Но можно вообще не лететь, можно огрничиться зсылкой стролборторий с передющей ппртурой - "звездоходов", кк их у нс окрестили. Риск при космических полетх огромен.

- Вы говорите хорошие и верные слов, дорогой коллег, - возрзил Джефферс, - но я - сын своей стрны. Я зню ее недосттки. Но в отличие от вс я нхожу немло положительных, симптичных мне сторон в ншем общественном строе. И я не могу _совсем_ игнорировть гзетные сттьи, пожелния руководителей Компнии по эксплутции плнет, д и ншего првительств. А общее мнение тково, что н Мрс нужно лететь, дже если риск будет больше, чем обычно, - все рвно лететь. Кк ученому, мне безрзлично, кто первым прилетит н Мрс, но от меня требуют, чтобы я это сделл первым. И я должен попытться сделть это первым, хотя бы для того, чтобы опрвдть деньги, пожертвовнные моему институту.

Джефферс здумлся, мшинльно перествил свой бокл, потом скзл:

- Есть еще одн причин, обязывющя меня лететь: я не дождусь следующего великого противостояния Мрс. Годы, мой дорогой коллег, уже не те. А я порботл достточно много в строгеогрфии, чтобы в конце жизни доствить себе и своей жене мленькое удовольствие - побывть н Мрсе и нрвть большущий букет цветов; они, нверное, тм есть, Элеонор тк любит цветы!

- Вы твердо решили лететь вместе?

- Слишком много шнсов никогд больше не увидеться, если один из нс остнется н Земле...

Бтыгин смотрел н Элеонору Джефферс. С окен дул бриз, и седые волосы ее слегк шевелились н ветру, иногд пдя н щеку, и тогд он убирл их... Лицо ее было ясно и спокойно, словно к концу своей нелегкой, полной стрхов и зтенных стрдний жизни, жизни жены и друг ученого-строгеогрф, Элеонор Джефферс обрел полное душевное рвновесие, простое и светлое понимние вещей. Бтыгин догдывлся, что спокойствие и ясность, хоть это и кзлось прдоксльным, пришли к ней, когд было окончтельно решено, что он отпрвится вместе с мужем в сопряженное с огромным риском космическое путешествие и рзделит с ним его судьбу, кк бы эт судьб ни сложилсь - тргично или счстливо.

И Бтыгин вспоминл свою жену, ее зстывшее, словно окменевшее лицо и нпряженный, - все силы собрны, чтобы не рсплкться, - взгляд, когд он прощлся с ней н стродроме перед отлетом н Луну. Д, нелегк учсть жен. Рньше они волновлись, когд их мужья учились водить смолеты или увлеклись пршютизмом, когд уходили н войну, теперь - космические полеты... Что ж, его, Бтыгин, никто не будет провожть, когд он пойдет по широкому полю стродром к звездолету, - единственный человек, который имел бы прво дойти с ним до звездолет, - жен уже не сможет проводить его...

Бтыгин провел лдонью по груди, словно рстиря ее, - что-то пошливло сердце, рньше никогд с ним этого не случлось, вот теперь стло пошливть, - и глубоко вздохнул.

- Что тк грустно? - спросил Джефферс.

- У нс, стриков, много поводов для невеселых воспоминний. Я звидую вм, звидую потому, что моя жен не сможет полететь со мной...

Он взял руку Элеоноры Джефферс и поднес к губм, Элеонор Джефферс притронулсь пльцми к его щеке, подбородку, словно хотел нвсегд зпомнить и унести с собою это ощущение: твердый подбородок с чуть поклывющей нежные чувствительные пльцы щетиной, полня щек, едв приметно вздрогнувшя при легком прикосновении. Элеонор Джефферс улыбнулсь, в глзх Бтыгин стояли слезы.

- Ндеюсь, вы не откжетесь выпить шмпнского? - спросил Бтыгин. Ведь следующий рз мы сможем вот тк провести вечер лишь после возврщения н Землю...

Официнт рзлил шмпнское, и они подняли боклы, желя успех друг другу.

- Боюсь быть нескромным, но неужели вы действительно не отпрвите экспедицию в космос? - спросил Джефферс.

- От вс у меня нет секретов - я уверен, что нш рзговор остнется между нми, - отозвлся Бтыгин. - Отпрвим, но, тк скзть, сверх прогрммы Космического год. Нш звездолет полетит н Венеру...

Джефферс удивился.

- Почему вы избрли Венеру? - недоумевл он. - Хотя почему Мрс, не Венер?

- Объяснить можно просто, нпример, тем, что Венер ближе. Ведь при нижнем соединении, когд Земля и Венер предельно сближются в мировом прострнстве, рсстояние между ними сокрщется до тридцти девяти миллионов километров, Мрс во время великого противостояния отделен от Земли пятьюдесятью шестью миллионми километров. Рзниц не мленькя. По крйней мере после Луны н Венеру лететь рзумней, чем н Мрс, это зкономерный _следующий_ этп в освоении космос человеком... И в смом деле, почему все устремляются н Мрс? Почему все говорят и пишут только о Мрсе?.. Видимо потому, что слв его непомерно рздут. Конечно, это очень любопытня плнет с ее згдочными "кнлми", "мтерикми" и "морями". А теперь вши гзеты нстойчиво рздувют версию о несметных сокровищх н ней...

- "Золотя лихордк" мне н руку, - усмехнулся Джефферс. - Жжд обогщения издвн движет людьми, и, кто знет, получил бы я средств н постройку строплн, если бы руководство Компнии, д и многочисленные держтели кций не верили в обогщение... Только вм, коммунистм, удлось нйти более блгородные стимулы прогресс. А мы пок действуем по стринке и утешем себя тем, что и стрые методы не всегд плохи: погоня з нживой привел к немлому числу открытий, у нее есть свои зслуги перед культурой и нукой... Венер, Венер, - словно прислушивясь к звучнию слов, несколько рз повторил Джефферс. - Плнет будущего, н которой, быть может, сейчс возникет жизнь! Вы стнете свидетелями событий, которые происходили н Земле несколько миллирдов лет нзд!.. Это нстолько увлектельно, что я нчиню звидовть вм. Но почему вы держите свой змысел в тйне?..

- А вы еще не знете моего _змысл_. Пок я только скзл, _куд_ полечу.

- Не понимю.

- Сейчс поймете. Змысел мой предельно прост: я хочу ускорить рзвитие жизни н Венере, ускорить рзвитие ее биогеносферы. Если условия тм тковы, что жизнь вот-вот может возникнуть или уже возникл, но еще очень слб, то вполне можно вмешться в этот процесс и зствить биогеносферу Венеры рзвивться в нужном нм нпрвлении... Вы спросите, кк это сделть?.. С помощью более совершенной, более сильной жизни. Если предоствить Венеру смой себе, то пройдет еще несколько миллионов лет, прежде чем жизнь стнет тм хоть отдленно похожей н земную, прежде чем н Венере сложтся условия, пригодные для существовния людей... Но я см знесу н Венеру _земную_ жизнь - рстения. Предки земных рстений - хотя бы вон тех пльм, что рстут н берегу окен, - уже прошли весь тот долгий и трудный путь, который предстоит пройти рстительности н Венере. Современня земня рстительность нделен приобретенной в прошлые эпохи способностью приспосбливться к смым рзнообрзным природным условиям. И это вполне зкономерно, потому что современные рстения - это потомки ниболее живучих, ниболее гибких и стойких видов, все остльные - менее живучие, менее ктивные - бесследно вымерли.

Венер сегодня, тк же кк Земля несколько миллирдов лет нзд, кжется мне похожей н орнжерею, в которой есть все - грунт, влг, тепло, но нет жизни. И мы своими рукми бросим семен жизни н Венеру, и тогд безжизнення орнжерея превртится в цветущий сд. Земня рстительность, унследоввшя зклку своих длеких предков, нверняк приживется тм и преобрзует плнету, точнее - ее биогеносферу. Он сделет тм то же, что сделл н Земле в прошлом: создст плодородные почвы, обогтит тмосферу кислородом, уменьшит в ней содержние углекислоты. По моим рсчетм, уже через несколько десятилетий люди смогут жить н Венере тк же, кк сейчс они живут н Земле. И тогд нчнется зселение Венеры. Рньше, когд людям н Земле стновилось тесно, они переселялись в новые мест. Но недлеко то время, когд вся Земля окжется зселенной одинково плотно, и тогд нступит время космических переселений: люди нчнут рсселяться по "поясу жизни".

Ближйшя здч человечеств, по-моему, и зключется в освоении других плнет, в освоении космос.

Я очень высокого мнения о людях, я верю в конечное торжество рзум нд всеми темными стихийными силми, нд всеми, дорогой мой Джефферс, - и природными, и человеческими. Я верю, что люди изживут, кк здоровый оргнизм изживет кртковременные недуги, стрсть к влстолюбию, к деспотии, к стяжтельству, чем тк слвны были прошлые век, что не остнется среди людей честолюбцев, звистников, клеветников, крьеристов. Я верю, что двигть человеческими стремлениями и желниями будет прежде всего збот об общем блге, збот человек о человечестве!..

Я не оговорился, дорогой Джефферс, скзв о кртковременных недугх ведь человечество еще в юном возрсте; ему предстоит жить горздо дольше, чем оно прожило, и сделть неизмеримо больше, чем оно сделло. И чем скорее мы избвимся от болезней рост, тем будет лучше...

Но все это еще не объясняет вм, почему я держу свой змысел в тйне. Я хочу, Джефферс, чтобы история Венеры был лучше, человечней, чем история Земли. Я хочу, чтобы он нчлсь с коммунизм и чтобы никогд не ступил н Венеру ног человек, которому чужды коммунистические иделы, коммунистическя морль.

...К тому времени, когд Бтыгин кончил свой рсскз, совсем стемнело. С окен веяло прохлдой. Где-то длеко, у смого горизонт, шел томоход, и созвездие желтых огней медленно перемещлось по черной кромке воды. А выше него, среди мелких метллических звезд, плыл необычно крупный рскленный докрсн Мрс - тускло-крсня дорожк шл от него по черной глди через весь окен и упирлсь в берег...

И Джефферс и Элеонор сидели молч, порженные дерзостью змысл Бтыгин.

- Это фнтстично, это почти невероятно, - скзл, нконец, Джефферс. Ничего подобного мне никогд не пришло бы в голову. - Он здумлся, и никто не мешл ему. - Что ж, в этом есть дже нечто зкономерное: я, рб строго, доживющего свой век обществ, лечу н плнету, где жизнь, должно быть, тоже угсет, вы, предствитель нового обществ, летите н Утреннюю звезду, утреннюю в буквльном смысле слов: нд ней только-только знимется зря ее истории! - Джефферс говорил это с легкой усмешкой, но в словх его чувствовлсь зтення грусть. - Д, у Венеры должн быть лучшя история, чем у Земли. Вы глубоко првы. Сейчс я дже не звидую вм. Я слишком потрясен. Но я верю в вш успех, всей душою верю!

- Я тоже верю, - тихо скзл Элеонор Джефферс.

- Обидно лишь одно: ни вы, ни я не увидим рсцвет Утренней звезды.

- Д, не увидим, - соглсился Бтыгин. - Но внуки нши увидят. И они нучтся жить лучше нс.

- Будем верить в это, - скзл Джефферс. - Будем верить!

- Теперь вы соглсны, что змысел этот нужно хрнить в тйне?

- Конечно! Но сейчс тйну сохрнить несложно, вот после того, кк вы вернетесь н Землю... Много людей полетит с вми?

- Несколько десятков человек.

- Н-д, чтобы все они долгое время хрнили тйну!

- Они сохрнят ее.

- Если среди них не окжется предтеля или врг.

- Я см буду отбирть людей и уже проверил многих.

- Будьте осторожны. Теперь я тоже могу сообщить вм кое-что, чего не мог доверить письмм. У меня был руководитель специльного отдел ншей Компнии, некто Герберштейн, человек умный и нстойчивый. Он не верит, что вы огрничитесь изучением Мрс. Почему - не зню. Говорит - интуиция. Сегодня я убедился, что интуиция у него действительно великолепня. Я откзлся рзговривть с ним о вс. Но он нверняк следит з вми. И он пострется кого-нибудь устроить в вшу экспедицию. Мне не хотелось бы, чтоб ккой-нибудь негодяй сорвл великий змысел...

- Спсибо, - скзл Бтыгин.

- Мне остется еще рз пожелть вм успех. Я счстлив, дорогой коллег, что вы считете меня своим другом.

- Рзве нм нужны ткие слов, Джефферс?.. Рзве их говорят друзьям?..

- Сегодня нужны, - возрзил Джефферс. - Сегодня их нужно было скзть. Быть может, мы рвны в нуке, быть может, я сумел бы опередить вс и первым посдить строплн н Мрс. Но подобный змысел не по мне. Видимо, я инче относился к людям, меньше, чем вы, их любил и теперь нчиню жлеть об этом... Я никогд не додумлся бы до социльной проблемы ткого мсштб, тут я псую... У нс с женой будет к вм просьб.

- С рдостью выполню ее...

- Приглсите нс к себе или приезжйте к нм, когд все мы возвртимся н Землю.

- Обещю, - скзл Бтыгин. - Охотно обещю.

- Знчит - до свидния.

- До свидния.

Джефферс с женою ушли, Бтыгин еще долго сидел н вернде, прислушивлся к шуму вечернего город, всмтривлся в ночь. Ни один огонек не вспыхивл в окене. Взгляд увязл в густом мрке тропической ночи, и не верилось, что у окен есть берег, - кзлось, что он ткой же беспредельный и тк же не имеет грниц, кк см вселення, покорить которую здумли люди...

Виктор и Денни Уилкинс вернулись в Москву весной, когд Бтыгин был еще в Рио-де-Жнейро. Мленький "Корлл" доствил в Советский Союз герметически зкрытые ящики с семенми водных рстений, злков, теплолюбивых хвойных - рукрий, тис, ткже особые, из полимерного стекл цистерны с постоянным кислородным питнием, в которых хрнились живые плнктонные и бентосные водоросли, собрнные в рекх, озерх и солоновтых морских лгунх.

Ко времени возврщения экспедиции в Москву в Институте строгеогрфии уже получили и упковли семен ветроопыляемых рстений умеренных широт ржи, овс, ячменя, пшеницы и пшенично-пырейного гибрид, кукурузы (чсть из них был передн Институтом Стимуляторов рост), конопли, ивы, ольхи, лещины, вяз, березы, бук, дуб. Из Китя, в подрок от Акдемии нук, прислли рзличные сорт бмбук - злк, облдющего колоссльной силой и скоростью рост.

Виктор и Денни Уилкинс двно опрвились от пережитых волнений, и однжды у них произошел ткой рзговор. Денни Уилкинс скзл Виктору:

- Помнишь, когд мы плыли н плоту, я говорил тебе, что не хочу лететь н Мрс и вообще знимться строгеогрфией?..

Виктор все отлично помнил.

- Двй збудем об этом!.. Я см не могу понять, что происходило тогд со мной...

- Можно и збыть, - соглсился Виктор. - Ерунды ты в смом деле нговорил порядочно. Но ты уверен, что тебе обязтельно нужно знимться строгеогрфией?.. В конце концов н вкус и цвет товрищ нет...

- Д, я совершенно уверен, что мне _обязтельно нужно_ знимться строгеогрфией, - подтвердил Денни Уилкинс. - И я обещю, что впредь, в ккую бы переделку мы ни попли, буду держть себя кк подобет...

Денни Уилкинс протянул руку, и Виктор пожл ее.

Домой Виктор не рискнул поехть срзу. Первую ночь он провел у Денни Уилкинс, н следующий день прилетел Бтыгин. И тогд произошло небывлое: Бтыгин рспорядился, чтобы Виктор Строгнов пропустили к нему в кбинет в любое время, когд бы тот ни пришел, - дже утром.

Виктор пришел в десятом чсу, и его тотчс позвли к Бтыгину.

- Здоров, - говорил Бтыгин, лсково ощупывя плечи, спину Виктор, здоров и невредим! Вырос, окреп, возмужл!.. Если б ты мог предствить, сколько я пережил тут из-з тебя!.. Я и см-то мест себе не нходил, тут еще родители твои строчили жлобы в высокие инстнции, зктывли мне сцены, чуть ли не убийцей нзывли... Ты у них живешь?.. Нет?.. Вот кк. И еще не зходил к ним?.. Это зря. Они ведь любят тебя. Не стоит лишть людей рдости, и если свидние может принести эту рдость - доствь ее стрикм. Кстти, тебе придется срочно бежть н свидние не только с родителями. Нгоняй мне был и еще от одного очень и очень симптичного человек...

- Не может быть, - скзл Виктор и почувствовл, что крснеет.

- Не может? Было, уже было. Но это ткие дел, в которых ты должен рзобрться см. Или уже рзобрлся?

Виктор покчл головой.

- Не виделся с ней?

Виктор снов покчл головой:

- Еще нет.

Он хмурился, и Бтыгин, зсмеявшись, зговорил о другом - о том, что подготовительные рботы подходят к концу и нступет пор ктивных действий.

- Д, не позднее, чем через неделю, мы отпрвим н Мрс подвижную стролборторию - нш звездоход, примерно через три месяц лндшфты Мрс появятся н экрнх стротелевизор в демонстрционном зле институт... И Джефферс тоже должен вылететь через неделю. Видишь, ккие события нзревют, Виктор... Я был у Джефферс в институте и видел его строплн. Это нечто великолепное! Ншему он, конечно, ни в чем не уступет. Просто сердце змирет от восторг, когд думешь, ккя техник теперь в рукх у людей!.. С ткой техникой чудес творить можно, и мы будем творить эти смые чудес!

- Н Земле? - Виктор спросил это сухо, почти зло.

- Нет, не н Земле. И я должен огорчить тебя: у нс, будет очень мло времени, чтобы любовться пейзжми Мрс. Смое большее - неделю, две. А потом мы тоже покинем Землю и полетим н Венеру... Вот все, что я могу скзть тебе сейчс и то под большим секретом. Никому, - ни любимой девушке, ни смому лучшему другу, - ты не имеешь прв говорить, куд мы полетим. Пункт нзнчения я объявлю учстникм экспедиции во время полет. Если тйн эт стнет достоянием всех, - полет н Венеру все рвно состоится, но нечто иное, неизмеримо более вжное стнет невозможным или почти невозможным, я рисковть не хочу. Ведь то, что я делю сейчс, это мое последнее большое дело... Д, - подтвердил он, зметив протестующий жест Виктор. - Я себя зню. Годы уже не те, д и смочувствие порою прескверное. До Венеры я еще долечу. Н нервх. А потом... если я вернусь, то полнейшей рзвлиной... И тебе, именно тебе, Виктор, придется продолжть, придется довести до конц здумнное мною. Я не сомневюсь в твоих силх и убежден, что ты выполнишь мое звещние.

- Выполню, - скзл Виктор. - Все выполню.

- И поэтому я хочу, чтобы ты уже сейчс чувствовл себя моим помощником, чтобы ты во все вникл и, глвное, приглядывлся к людям, особенно к молодежи. Когд меня не стнет, тебе придется вместе с ними продолжть нше общее дело, и это должны быть ткие люди, которые сумеют в течение многих лет сохрнять нш змысел в тйне. Если тебе кто-нибудь кжется нендежным, если ккой-нибудь поступок, - именно поступок, ведь не по нкетм же судить о людях! - вызвл у тебя подозрение, скжи мне, и мы вместе решим, брть ли нм этого человек с собой. Хороших людей много н свете, горздо больше, чем это кжется.

- Я присмотрюсь, - скзл Виктор, он думл о Денни Уилкинсе: брть его или не брть?..

- И немедленно приступй к специльной тренировке перед полетом. Все, кроме вс двоих, уже проходят ее, - добвил Бтыгин.

...Вечером они сидели н вернде, н дче Бтыгин. Мйские вечер прохлдны, и Бтыгин кутлся в теплую пижмную куртку. Сирень еще не зцветл, и черемух едв успел выбросить зеленые кисти бутонов: весн бережет черемуху, кк смое дорогое, нпоследок, к буйному зключительному торжеству в кнун лет; весн приходит к нм по чуть посиневшему в ростепель снегу, уходит по лугм, зметенным черемуховой порошею...

Было тихо, очень тихо. И, кк много дней нзд, светлый и чистый голос нрушил тишину:

Ой, рябин кудрявя,

Белые цветы,

Ой, рябин-рябинушк,

Что взгрустнул ты?..

Этот голос невозможно было не узнть.

- Я пойду, - скзл Виктор, вствя. - Пойду туд.

- Иди.

Виктор вышел. Проскрипел песок у него под ногми, негромко хлопнул клитк.

Через неделю миллионы людей, приникнув к экрнм телевизоров, нблюдли, кк уходил с стродром в космическое путешествие строплн со звездоходом в корпусе... Н следующий день в гзетх появилось официльное сообщение, что Советский Союз пошлет вскоре в космос экспедицию сверх прогрммы МКГ. Возглвить эту экспедицию поручлось Бтыгину. О ее целях и ее достижениях будет сообщено лишь после звершения всего цикл нмеченных исследовний и рбот. Весть об этом облетел мир и стихл: все ждли, когд вылетит Джефферс.

А Джефферс здерживлся. И кждый день, проведенный н Земле, делл его путешествие все более и более рисковнным.

Бтыгин дни и ночи проводил в Институте строгеогрфии, который имел рдиотелефонную связь со всеми Акдемиями нук мир. Он не звонил и не телегрфировл Джефферсу, понимя, что тому сейчс не до блгих советов. Но нступил ткой момент, когд пссивно ждть событий стло немыслимо. Ведь это не тк-то просто - попсть н несущееся с колоссльной скоростью небесное тело, вылетев с другого небесного тел, тоже несущегося с колоссльной скоростью в мировом прострнстве. Тут нужен точнейший рсчет, нужно, чтобы звездолет в строго определенное время встретился с Мрсом н его пути, вышел н мрсинскую орбиту. Если же этого не случится, если звездолет и Мрс рзминутся в мировом прострнстве, - обртно не повернешь и Землю не догонишь: строплн будет лететь и лететь до тех пор, пок не попдет в зону притяжения ккой-нибудь звезды, тогд он изменит свой первончльный курс и нчнет врщться вокруг нее... И пссжиры звездолет, отвжные стронвты, будут лететь, пок живы, и будут лететь, после того кк умрут, исчерпв зпсы кислород, воды, продуктов. Лететь, лететь, лететь...

И Бтыгин в конце концов послл телегрмму:

"Нстоятельно советую отложить вылет н Мрс. Риск неопрвднно велик. Думйте о себе и людях".

Но телегрмм Бтыгин не зстл Джефферс н Земле: его строплн покинул Землю...

- Он погибнет? - спршивл Виктор, вглядывясь в осунувшееся от бессонницы лицо Бтыгин. - Погибнет?

- Будем ндеяться, что нет, - ответил Бтыгин. - Шнсы встретиться с Мрсом у них есть, но все-тки риск очень велик...

- Я верю, что все кончится блгополучно, - скзл Виктор. - Не может быть, чтобы кончилось плохо!

- Будем ндеяться, будем ндеяться, - повторил Бтыгин. - Только ждть придется очень долго. Сотни миллионов километров не пролетишь з один чс!

- А кк же мы? - спросил Денни Уилкинс. - Мы и подвно упустим все сроки!

- Нет, не упустим, - возрзил Бтыгин. - Нш полет строится н совершенно иных рсчетх. А если все-тки опоздем - не полетим. Зря рисковть не будем.

Земные рдиостнции через определенные промежутки времени принимли сигнлы со звездных корблей, летящих к Мрсу. Бюллетени о их местонхождении кждый день публиковлись в гзетх. Миллионы людей во всем мире следили з полетом, желли успех отвжным, и кждый по-своему докзывл, что об звездных корбля должны обязтельно встретиться с Мрсом, с тинственной плнетой, нд згдкми которой вот уже несколько столетий бьется человеческий ум...

В Институте строгеогрфии готовились к приему рдио- и телепередч с Мрс. Двно уже институт не жил ткой нпряженной жизнью, двно не возникло в его стенх тких жрких споров о проблемх строгеогрфии, о Мрсе. Особенно горячилсь молодежь, не скупившяся н смые невероятные догдки.

Вечерми теперь никто не уходил домой. И солидные ученые и более молодые их коллеги проводили время в злх и коридорх институт. Близились великие события - рзгдк мрсинских тйн!

И конечно же в эти дни вспоминлись смелые, но длекие от истины гипотезы, рсскзы о фнтстических путешествиях н иные миры, сочиненные пистелями прошлых веков.

- Д, уж чего только не нписно н эту тему, - говорил кк-то Бтыгин собрвшейся вокруг него молодежи. - Фнтзия пистелей нселял людьми дже Луну, н которой нет и нмек н жизнь. Знменитый поэт и бретер семндцтого столетия Сирно де Бержерк сочинил ромн под нзвнием: "Иной свет, или империи и госудрств Луны", в котором описл свое путешествие туд, якобы совершенное чудесным обрзом. Между прочим, он поместил н Луне тот смый земной рй, из которого, по библейскому преднию, был изгнн Адм.

Поэту не повезло: его тоже изгнли из ря, и он перенес множество неприятностей, попв к четвероногим обиттелям Луны... Очень хрктерно, что Сирно поместил н Луне земной рй: многие мечтли нйти н кком-нибудь небесном теле более легкую, устроенную лучше и рзумней, чем н Земле, жизнь. Это особенно нивное зблуждение. Если мы когд-нибудь высдимся н другой плнете, то попдем в условия, более трудные и суровые, чем-н Земле, породившей нс. А если мы пожелем, чтобы жизнь тм стл лучше, рзумней, - нм смим придется сделть ее ткой."

- А вдруг все-тки люди встретятся н Мрсе с мыслящими существми? скзл Светлн. - Кк вы думете, Николй Федорович?

- Ккя вы нетерпеливя, - зсмеялся Бтыгин. - Человечество уже несколько столетий пытется предугдть это, вы не хотите подождть ккой-нибудь месяц... Ведь всего месяц остлось ждть рзгдки! Это же смо по себе фнтстично, почти невероятно!

- Но вы же думли об этом, Николй Федорович? - не унимлсь Светлн.

- Думл, конечно. И уж если вм тк хочется, двйте поговорим...

В дни, предшествоввшие высдке н Мрс, дже смые нелюбопытные не удержлись бы от соблзн выслушть мнение ткого крупного специлист, кк Бтыгин.

- Мы уже с вми устновили, - нчл Бтыгин, - что биогеносферы явления космические в том смысле, что они имеются н множестве плнет, рзброснных в рзличных системх мироздния, и в том числе н трех плнетх солнечной системы. Но должны ли мы ожидть, что биогеносферы всех плнет достигнут точно ткого же уровня рзвития, кк земня?.. Было бы глубочйшим зблуждением думть тк! Один из основных методологических принципов, принцип нервномерности, требует совершенно иного подход. В звисимости от окружющих плнеты космических условий, ткже от свойств смих плнет биогеносферы могут рзвиться, нпример, только до появления тмосферы или примитивной жизни, потом погибнуть. Д, погибнуть, потому что биогеносферы, кк и все в мире, "смертны". И земня биогеносфер тоже когд-нибудь нчнет рзрушться, и жизнь н Земле угснет. Это случится тк нескоро, что об этом нет нужды рзмышлять, это может произойти лишь через несколько миллирдолетий, люди же появились н Земле всего миллион лет нзд.

Итк, если довериться принципу нервномерности, - продолжл Бтыгин, то зрнее можно зключить, что в пределх солнечной системы биогеносферы, знчит и жизнь, нходятся н рзных ступенях рзвития. Мы знем, что Мрс - плнет угсющя, Земля - нходится в рсцвете, н Венере едв знимется зря жизни... А до ккого уровня рзвилсь жизнь н Мрсе - об этом можно только догдывться. Я, нпример, глубоко убежден, что рзвитие жизни нходится в звисимости от рзмеров плнеты. Н мленькой плнете жизнь не может бурно рзвиться, потому что прострнственный фктор длеко не последний по знчению фктор эволюции. И я считю, - првильно это или нет, мы скоро узнем, - что н Мрсе не могли возникнуть мыслящие, подобные человеку существ. В смом деле, площдь поверхности Мрс соствляет всего лишь около трех десятых поверхности Земли. Мрс слишком мл для возникновения высокооргнизовнной жизни.

- Жль, - скзл Светлн. - Тк хочется, чтобы тм были люди!

Все зсмеялись, потому что втйне рзделяли мечту Светлны. Рзве не змечтельно было бы увидеть н экрне стротелевизоров умных крсивых мрсин и вступить с ними в переговоры?! Зсмеялся и Бтыгин.

- Мне тоже хочется этого, - признлся он. - Но природ не очень считется с ншими желниями! Мы с вми не фнтзеры, мы - ученые. Но я готов сегодня считть этот вопрос открытым, готов дже признть, что знменитые мрсинские "кнлы" действительно сделны мрсинми и служт для рспределения воды, которой тм мло!.. Посмотрим! По-смо-трим! Ккое великолепное слово, не првд ли?.. Для строгеогрф оно звучит по-новому, кк будто его только что придумли, - посмотреть своими глзми!

- Ну хорошо, - Светлн перебрлсь вперед и теперь сидел рядом с Бтыгиным. - Вы считете, что Мрс - нечто вроде недорзвитой Земли...

Все снов зсмеялись, но Светлн дже не улыбнулсь.

- А есть ткие биогеносферы, которые обогнли земную, где жизнь рзвилсь сильнее, чем н Земле, достигл более высокого уровня?

- Я убежден, что существуют и ткие.

- А кто живет тм - люди или ккие-нибудь сверхлюди?.. Вот мы говорим "человек - венец творенья". Хорошо, допустим, что тк. А дльше что? Ведь не исчерпл же себя природ, создв человек, и не может он остновиться в своем рзвитии. Он должн где-нибудь породить и более высокооргнизовнные существ. Если же мы решим, что сложней людей ничего быть не может, знчит, рзвитие кончилось, знчит, теперь возможно только повторение пройденного!..

- Вот что вс интересует! - Бтыгин улыбнулся и покчл головой. Н-д, нелегкий вопрос. Кк вы знете, вселення бесконечн во времени и прострнстве, он нходится в постоянном движении, изменении, но у нее нет единого процесс рзвития. Рзвивются, то есть усложняются, стновятся более высокооргнизовнными только отдельные "куски" вселенной, и прежде всего плнетные системы. "Пояс жизни", о котором мы с вми уже говорили, это лишь один из тких очгов, вероятно рядовой очг, тк скзть, "н среднем уровне". Что делется в других, более ярких - не зню. Просто не зню. Но мы с вми дилектики, философия для нс не всеобъемлющя схем, метод познния природы, и, если быть последовтельными, с позиций ншего дилектического метод мы обязны признть, что возможны и более высокооргнизовнные существ, чем люди...

- По принципу нервномерности тоже должно быть тк, - это скзл Виктор, которому очень хотелось поддержть Светлну.

- Верно, - соглсился Бтыгин. - Но где обитют эти существ, кковы они - понятия не имею. Вспомните, когд-то люди думли, что Земля - центр мироздния. Не будем уподобляться ншим не слишком просвещенным предкм и не стнем считть себя превыше всех. В пределх солнечной системы во всяком случе ткие существ не встретятся. Когд-нибудь эволюционное учение о вселенной ответит н эти вопросы исчерпывюще. Но чтобы окончтельно решить их, ученым придется отпрвиться в иные рйоны ншей Глктики...

- И они отпрвятся, - скзл Светлн.

- Отпрвятся, - соглсился Бтыгин. - Но не тк скоро. Нм с вми не придется дожить до решения этой проблемы.

- Но люди решт ее, - скзл Светлн.

- Решт, - соглсился Бтыгин.

Бтыгин зкнчивл подбор учстников экспедиции. Помогл ему Георгий Сергеевич Трвин. Принять учстие в экспедиции стремились не только специлисты-строгеогрфы, строгеофизики, плнетологи, строгеохимики, не только стронвигторы, рдисты, пилоты, техники, мехники, но и люди смых длеких, ничего общего не имеющих с космическими исследовниями профессий. В институт непрерывно шли письм из рзных городов. Москвичи, ленингрдцы, рязнцы, туляки предпочитли являться лично. И весь этот поток сдерживл Трвин, пропускя к Бтыгину лишь тех, кого тот вызывл.

Все учстники экспедиции, уже отобрнные Бтыгиным и прошедшие тренировочные сборы, проходили дополнительную проверку в рзличных врчебных комиссиях.

Немля рбот в эти дни выпл н долю врч-психитр Нилин: он еще рз, после тренировки, обследовл всех кндидтов в экспедицию, и к его зключениям Бтыгин прислушивлся очень внимтельно.

Здоровяку Безликову, к его немлому неудовольствию, пришлось вновь встретиться с Нилиным. Он помнил его первое, не очень-то блгоприятное зключение и поэтому невольно волновлся. Едв переступив порог кбинет, он воинственно спросил:

- Ну что, опять вы мне нсчет к'йностей нчнете толковть? Прошу обойтись без шуток!

- Ккие тм шутки! - мленький подвижный Нилин резво подбежл к Безликову, взял его з руку и подвел к креслу с высокой спинкой. Усживйтесь поудобнее, не волнуйтесь. Пострйтесь думть о чем-нибудь постороннем...

- Тоже мне - тео'етик! - кртвя, возрзил Безликов. - Думть о посто'оннем! Кто же это сможет!

Нилин, не отвечя, склонился нд прибором, Безликов почувствовл, что его нчинет бить мелкой дрожью. Нилин словно ничего не змечл, и в эти минуты Безликов люто ненвидел его.

- Ско'о вы, что ли? - нетерпеливо спросил он и дернулся в кресле.

- Не ндо, не ндо волновться, - лсково увещевл Нилин, не глядя н своего пциент. - Зчем же волновться?

Зключение врч вынес прежнее: экспедиция не противопокзн, но в поведении пциент возможны и крйности.

- Я бы вс в резерв зчислил, - безжлостно добвил Нилин. Безликов, утртив от негодовния др речи, выскочил из кбинет.

Он помчлся нпрямик к Бтыгину, чтобы поведть тому о неспрведливости врч, и Бтыгин его немного успокоил - скзл, что зключение врч не тк уж ктегорично, и ндо ндеяться, что все рзрешится блгополучно.

Безликов собрлся уже уходить от Бтыгин, когд н пороге его кбинет появился Трвин и скзл:

- Николй Федорович, к вм философ Якушин.

- Философ?.. Просите, - Бтыгин удивленно пожл плечми.

В кбинет вошел высокий, средних лет мужчин в темно-сером, в крсную искру костюме.

Бтыгин поднялся ему нвстречу.

- Мой визит, нверное, вс немного оздчил?

- Не скрою...

- Между тем все очень просто. Мне хотелось бы принять учстие в вшей экспедиции.

Удивительно ясные, почти прозрчные глз Якушин выжидюще остновились н Бтыгине.

- Но с ккой целью?

- Я мог бы окзть вм серьезную помощь при обобщении мтерил...

- Вы знимлись рньше строгеогрфией?

- Нет, и созню, что мне придется немло порботть. Но философия, имея дело с смыми общими зкономерностями, спсет конкретные нуки от ползучего эмпиризм...

- Видите ли, при всем моем увжении к философии я не вижу основний брть в экспедицию философ... Вы говорите - обобщть. Допустим. Но чтобы обобщть - не обязтельно лететь с нми. Вы сможете зняться этим, когд мы вернемся н Землю... Иное дело - будь у вс вторя, необходимя в экспедиции специльность... Я охотно взял бы в экспедицию специлист геолог или геофизик, облдющего широкими философскими познниями... Но в днном случе... Прошу извинить меня, но ничем помочь не могу...

Когд удрученный откзом Якушин удлился, Бтыгин, рзвивя свою мысль, скзл Трвину и Безликову:

- Нм в экспедиции действительно не помешл бы философ. Еще сто лет нзд Мркс писл, что философы лишь рзличным обрзом объясняли мир, дело зключется в том, чтобы его изменить... Преобрзовние природы плнет - вот чем предстоит знимться нуке. И философм нйдется, где приложить свои знния и силы...

- Все это верно, - отозвлся Трвин. - Но соств учстников экспедиции тк огрничен...

Рзговор Бтыгин с Якушиным, свидетелем которого Безликов окзлся совершенно случйно, глубоко зпл ему в душу. "Философия! - думл Безликов. - Вот что он противопоствит доктору Нилину и его скверному ппрту". Првд, рньше Безликов никогд специльно не интересовлся философией, но ему кзлось, что он легко нверстет упущенное. И если он в дополнение к своим обширнейшим знниям прибвит еще философию - Бтыгин непременно возьмет его в экспедицию!..

Нконец нступил долгожднный момент: ппртур строгеогрфического институт принял сигнл, подтверждющий, что ркетный строплн с лборторией в корпусе встретился в космических прострнствх с Мрсом. В непосредственной близости от плнеты звездолет пересек неширокий пояс рдиции, окружющий мгнитное поле Мрс, и блгополучно опустился н поверхность плнеты.

Астрогеогрфический институт оповестил об этом телегрфные гентств, и нутро весь мир узнл о новой победе человек нд природой.

Но бурной рдости это известие не вызвло, и дже Бтыгин нходился во влсти иных дум: всех беспокоил судьб Джефферс и его экипж. Буржузные гзеты печтли сттьи под крупными зголовкми: "Джефферс приближется к Мрсу!" "Он будет первым!"

Однко, несмотря н оптимистический тон сттей, все понимли, что до победы еще длеко, что, быть может, через несколько дней человечество узнет о тргедии, которя рзыгрется в пятидесяти миллионх километров от Земли, - тм, куд еще не злетли люди...

...В Институте строгеогрфии, в зле, преднзнченном для демонстрции телепередч с Мрс, Виктор после долгого перерыв встретил Костик Курбтов. Тот возился у приемников вместе со стрым сподвижником Бтыгин, специлистом-рдиотехником Стнислвом Ильичом Лютовниковым. Виктор удивило, что Костик допустили к упрвлению сложнейшей ппртурой, но, очевидно, он этого зслуживл... Костик сильно изменился - это был уже не длинный несклдный юнош, стройный, со спортивной выпрвкой молодой человек. Специльня тренировк, усиленные знятия спортом сделли свое дело. Виктор слышл, что особых успехов Костик добился в легкой тлетике; совершив тройной прыжок з семндцть с половиной метров, он покзл результт междунродного клсс... И только хохолок по-прежнему воинственно торчл н мкушке у Костик, придвя ему збвный вид...

Но сейчс Виктор больше всего интересовли рдиотехнические способности бывшего товрищ по тувинской экспедиции. Близилось время, когд н звездолете срботют мехнизмы, рздвинутся титновые борт, и н поверхность Мрс выползет похожий н тнк звездоход. Послушный рдиосигнлм с Земли, он отпрвится в путешествие по плнете, и люди увидят н экрне все, что попдет в объективы его приборов... Увидят если Лютовников и Костик сумеют принять рдиосигнлы с длекой плнеты...

А если не сумеют?.. Виктор неожиднно рзволновлся, и ему зхотелось побежть к Бтыгину и спросить у того, верит ли он, что сигнлы будут приняты... Но Виктор никуд не побежл. Он просто рзыскл глзми Бтыгин. Зл имел полукруглую форму, и ряды кресел ступенькми спусклись к центру зл, туд, где в первом ряду сидел Бтыгин. Виктор видел его широкие зстывшие плечи, высоко поднятую, немного откинутую нзд голову, большие руки, лежвшие н подлокотникх... И Виктору подумлось, что рзум, волю, желния всех сидящих в зле Бтыгин сейчс вобрл в себя, что он могуч, кк никогд рньше, и все по силм ему... Нет, никкой случйности не произойдет. Пейзжи Мрс непременно появятся н экрне...

А в зле стоял ничем не нрушемя нпряження тишин. Ни вздох, ни скрип кресел. Все не отрывясь смотрели н темный экрн.

Лютовников и Костик зстыли у ппртов. Экрн словно вздрогнул, и светля узкя полоск прошл по нему снизу вверх. Лютовников что-то скзл Костику. Тот молч кивнул. По экрну прошл вторя светля полос, потом третья, четвертя, полосы вдруг рсплылись, змелькли одн з другой со все возрстющей скоростью, нконец экрн посветлел, но зтем снов потемнел и принял стрнный синевто-фиолетовый оттенок. Лютовников и Костик возились с регуляторми, но цвет экрн не изменялся. В зле было нежрко, но с Лютовников и Костик от волнения грдом лил пот. Прошло довольно много времени. Кртин не изменялсь.

- Не нпрвлены ли объективы телеппртов в небо? - спросил Бтыгин; он произнес это тихо, для Лютовников, но услышли все, и вздох облегчения пронесся по злу.

- Конечно! - воскликнул кто-то н здних рядх. - Просто объективы нпрвлены в небо!

Лютовников и Костик одновременно ухвтились з регулятор. Тишин стл еще нпряженней, еще невыносимей... Н экрне по-прежнему виднелось синевто-фиолетовое мрсинское небо. Но вдруг оно словно поплыло перед глзми зрителей, и н экрне, в его левой нижней чсти, появилось крсно-бурое пятно с белыми полосми - поверхность Мрс. Кк по комнде, все зрители срзу нклонились в сторону экрн, и было стрнно, что крик восторг не потряс стены, что люди не сорвлись со своих мест, не бросились вперед...

Виктор сидел, судорожно стиснув кулки, глотл воздух пересохшим от волнения ртом, хотел и не мог зкричть "ур!" Не смея оторвться от экрн, он ощупью ншел чью-то руку и крепко стиснул ее...

А н экрне перед зрителями рсстиллсь рвнин с грядми невысоких пологих холмов - зснеження, безжизнення. Вероятно, звездоход стоял н вершине одного из холмов, и потому тк хорошо был видн вся местность.

- Снег, - рздлся в бсолютной тишине голос Бтыгин; Виктор н секунду отвел глз от экрн и увидел, что Бтыгин сидит теперь, откинувшись н спинку кресл, и плечи его не кжутся больше зстывшими.

- В северном полушрии, где приземлился нш звездолет, сейчс лето, продолжл Бтыгин. - Знчит, он опустился в рйоне полюс. Это очень удчно. Мы нпрвим стролборторию н юг и сможем проследить, кк изменяются природные условия. Пусть звездоход повернется вокруг собственной оси, - обртился Бтыгин к Лютовникову. - Хотелось бы увидеть с этого холм кк можно больше.

...Изобржение н экрне сдвинулось, и перед глзми зрителей медленно поплыли зснеженные прострнств.

- Снег неглубокий, - скзл Бтыгин. - Глубин его не больше десяти снтиметров. Обртите внимние - кое-где проступют из-под снег крсно-бурые пятн грунт, особенно н южных склонх холмов...

- Никких признков жизни! - вздохнул кто-то в зле. - Никких!

Бтыгин узнл голос Светлны и улыбнулся.

- А в Антрктиде много бы вы обнружили признков жизни?.. Потерпите, вот спустимся южнее...

Снов стло очень тихо, слышлось только легкое потрескивние ппртов, втомтически переносивших мрсинские пейзжи с экрн н кинопленку.

С негромким щелкньем включился микрофон, и голос строклимтолог, дежурившего у приемных ппртов, произнес:

- Получены первые сведения о погоде. Темпертур дв грдус тепл, ветр нет, штиль...

Микрофон выключился.

- А недвно был сильный ветер, - скзл Виктор. - Видите зструги?.. Ветер дул с северо-восток.

Сделв полный оборот, звездоход остновился.

- Нчинйте путешествие н юг, - рспорядился Бтыгин.

Снов н экрне медленно поплыли зснеженные прострнств. Это продолжлось чс, дв, три, пять, шесть чсов. У нблюдтелей зтекли спины, до рези устли глз, но никто не покидл зл, кждый боялся пропустить тот момент, когд н экрне покжется что-нибудь неожиднное, живое...

Но, сколько ни вглядывлись строгеогрфы, н мертвой поверхности плнеты не удвлось обнружить никких признков жизни.

Изобржение н экрне рывком сдвинулось вверх, и сине-фиолетовя полоск неб исчезл.

- Звездоход пошел под уклон, - пояснил Лютовников.

Д, звездоход действительно шел под уклон. Это продолжлось около получс, потом он принял горизонтльное положение, но небо тк и не появилось н экрне.

- Нверное, згорживет противоположный склон! - неожиднно громко скзл Свирилин, геоморфолог, ствший специлистом по рельефоведению нуке о формх поверхности плнет. Свирилин тотчс умолк и смущенно потер рукою подбородок.

- Что же вы?.. Продолжйте, - подбодрил Бтыгин. - Вм, кк говорится, и крты в руки.

- Мне к--жется, - скзл Свирилин, и лоб его стрдльчески нморщился, - что звездоход спустился н дно большой тектонической долины. Д, д! - осмелел он. - Н склонх видны выходы коренных пород.

Н длеком противоположном склоне, нконец появившемся н экрне, действительно виднелось что-то, очень нпоминющее сильно рстресквшиеся крсновтые склы.

- Ни кустик, ни трвинки! - опять вздохнул Светлн.

Включился микрофон.

- Темпертур опустилсь до нуля, - сообщил невидимый строклимтолог. - Ветр по-прежнему нет. Штиль.

- Нступет ночь, - пояснил Бтыгин. - Ночь, конечно, относительня, потому что в это время год в околополюсном рйоне северного полушрия стоит полярный день.

Кто-то в зле не сдержл тяжелого вздох:

- Н-д, и уйти - не уйдешь, и высидеть - не высидишь. У нс тоже ночь?

- Двендцтый чс. И, пожлуй, нм всем пор отпрвляться по домм, скзл Бтыгин. - Будет еще много тких нпряженных дней, и, ндо полгть, смое интересное - впереди. Аппртур переснимет пейзжи, и потом мы просмотрим кдры...

Свет в зле не зжигли, но все стли понемногу рсходиться.

- Я остнусь, - скзл Светлн. - А ты? - он тронул з руку сидевшего рядом Виктор.

- И я остнусь.

Виктор посмотрел н те мест, где сидели Денни Уилкинс и Ндя.

- Крестовин ушел. И Ндя с ним.

Светлн быстро, предупреждя дльнейшие рзговоры, приложил теплую лдонь к губм Виктор. Это было тк неожиднно и тк хорошо, что Виктор збыл и о Мрсе и о мрсинских пейзжх. Светлн тотчс убрл руку, но губы еще долго сохрняли это удивительное ощущение - нежное, теплое, и он никк не мог зствить себя сосредоточиться...

Придя в институт, Бтыгин первым делом спросил, имеются ли вести от Джефферс. Ему ответили, что ничего нового нет.

Бтыгин молч прошел в демонстрционный зл. Тм еще почти никого не было. Лютовников и Костик стояли у ппрт, но стротелевизор не рботл.

- Временно прекртили прием передч и остновили звездоход, - объяснил Лютовников. - Можно нстривться н прием?

В зл вошл большя групп сотрудников институт и среди них Безликов. Сейчс он был нстолько увлечен нблюдениями з Мрсом, что збыл о философии, хотя его портфель и пополнился новыми спрвочными издниями. Безликов сел в первом ряду, солидно положив ногу н ногу.

- Нчинйте, - попросил Бтыгин, обрщясь к Лютовникову.

Экрн еще оствлся темным, но в зле послышлись стрнные звуки, нпоминющие скрип полозьев по снегу и хруст мерзлого грунт под гусеницми трктор.

- Что з шум? - недовольно спросил кто-то.

- Кк что з шум? - обиделся Лютовников. - Нм удлось добиться неплохой слышимости. Вчер вы не обртили внимния, - но мы же не слышли Мрс! А это - скрипит снег под гусеницми...

З ночь звездоход прошел большое рсстояние, и местность изменилсь: снегу стло меньше, и теперь он кзлся синевтым, крупнозернистым, кк н Земле перед тянием; толщин снежного покров не превышл двух-трех снтиметров.

Включился микрофон, и дежурный строклимтолог объявил:

- Ночью в рйоне стролбортории зфиксировн темпертур в один грдус мороз. Скорость ветр до десяти метров в секунду.

Звездоход снов спусклся, и прямо в объектив бежл почти свободный от снег крсно-бурый склон. Н этот рз звездоход пробыл н дне тектонической долины, кк определили ее Безликов и Свирилин, знчительно дольше - он окзлсь шире первой.

- А не проехть ли нм по дну долины? - спросил Бтыгин.

- Он вытянут с северо-восток н юго-зпд, - возрзил дежурный техник. - Мы уклонимся от зднного курс.

- Ничего, - скзл Бтыгин. - Может быть, он повернет н юг...

И долин действительно повернул н юг... Теперь, после того кк все привыкли к сменяющимся н экрне мрсинским пейзжм, и строгеогрфы и строботники с нетерпением ждли окончтельного рзрешения вековой згдки - имеется ли н Мрсе жизнь и ккя... Все книги, все бесчисленные сттьи, посвященные мрсинской рстительности, дже фотогрфии, - не кзлись сейчс убедительными... Только своим глзм соглшлись верить исследовтели.

Н дне долины и н пологих учсткх склонов еще лежл снег, но не он теперь интересовл нблюдтелей: ккие-то стрнные низко стелющиеся прутики торчли из грунт... Все пытлись получше рзглядеть их, и никто не осмеливлся первым выскзть о них свое мнение...

- Неужели рстительность? - прошептл строботник Громов.

- Ну конечно! - восторженно прозвенел голос Светлны. - Нконец-то!

Они выглядели жлкими и торчли длеко один от другого, эти прутики, но впервые глз людей видели жизнь, возникшую и существующую в ином мире, н другой плнете! Это уже потом вспомнили об рктических пустынях, уже потом докзывли, что дже тм рстительность богче. А в первые мгновения все тянулись к тонким прутикм, кк к чему-то родному, близкому, встреченному после долгих ожидний в космическом длеке...

Когд стихли беспорядочные возглсы, когд улеглось волнение и к ученым вернулсь способность спокойно нблюдть, Виктор скзл:

- Мне кжется, что белое - это не только снег. Нельзя приблизить объектив к почве?

Прошло некоторое время, и н экрне, увеличивясь, словно под микроскопом, появился учсток грунт. Теперь стло видно, что из-под тонкой снежной кисеи выступют резные голубовто-белые веточки, очень похожие н стебельки земных кустистых лишйников.

- Лишйники! - крикнул строботник Громов. - Почти копия ншего "оленьего мох"! Знчит, кк и н Земле, лишйники н Мрсе селятся в смых суровых условиях.

...Звездоход продолжл свое путешествие по долине. Теперь в объектив телеппрт все чще попдли низкие, приземистые, очень плотные кустики, темнеющие среди нестявшего снег. По-прежнему слышлось легкое похрустывние грунт под гусеницми...

- По-моему, мы вышли з пределы полярной зоны, - скзл строклимтолог, нкнуне передввший сведения о погоде. - Здесь снег уже нверняк стивет. Знчит, мы достигли умеренной зоны.

- Логично, - соглсился Бтыгин. - Пожлуй, теперь нм стоит выбрться из этой долины нверх и посмотреть, что делется тм.

Звездоход полез н склон. Крбкться ему пришлось долго - лишь через чс он выбрлся н ровную поверхность. Теперь, куд бы ни поворчивлся объектив телеппрт, н экрне виднелись только плоские, чуть всхолмленные прострнств, зснеженные, без всяких признков рстительности. И не верилось, что совсем недвно звездоход был н дне глубокой узкой впдины.

- Ну, конечно! - скзл Бтыгин. - Здесь нет рстительности! У нс н Земле рстительность дльше всего н север проникет по долинм рек. Н Мрсе мы пок не ншли рек, вполне вероятно, и не нйдем их, но мрсинские долины - это и смые зщищенные и смые влжные мест. Посмотрите н крту, - попросил Бтыгин рельефовед Свирилин, - есть ли в этом рйоне "кнлы"?

- Нет, - срзу же ответил Свирилин. - Я уже смотрел.

- Стрнно...

Включился микрофон.

- Мксимльня дневня темпертур, отмечення около чс дня по мрсинскому времени, достигл четырех грдусов тепл. Зфиксировн н дне долины. Н долинорзделе...

- Долинорздел! Великолепно скзно! Это же не водорздел, потому что нет рек! - воскликнул рельефовед Свирилин, но н него зшикли, и он умолк.

...Н долинорзделе, - продолжл дежурный строклимтолог, - в три чс дня отмечен темпертур в один грдус тепл. В долине ветр не было. Н долинорзделе скорость ветр достигет восьми метров в секунду.

Долго все сидели молч, н экрне проплывл зснеження рвнин, ткя же безжизнення, ткя же бесконечня, кк вчер.

Снов включился микрофон.

- Темпертур семь грдусов мороз, - сообщил невидимый диктор.

- Близится вечер, - пояснил Бтыгин. - Здесь уже должн быть ночь, короткя, но нстоящя.

- А в Москве ночь уже двным-двно, - скзл кто-то, и все почувствовли, что очень устли и хотят спть и есть. Скорее дже только спть - прийти домой, лечь, вытянуться, зкрыть уствшие глз...

Н экрне покзлось небо - н этот рз крсновтое, с золотистыми бликми. Потом почти срзу стемнело.

- Все, - скзл Бтыгин. - Это н Земле сумерки продолжются долго, потому что тмосфер рссеивет солнечный свет. А н Мрсе тмосфер очень рзрежен, и сумерки тм коротки.

Вспыхнул свет. Люди стли поднимться, устло рзминя зтекшие спины, ноги.

- Ничего, с звтршнего дня будет полегче, - Бтыгин улыблся, вглядывясь в утомленные, с покрсневшими глзми лиц своих товрищей. Звтр мы достигнем рйонов, где день и ночь чередуются нормльно, кк им и положено в умеренных широтх. А сутки н Мрсе, к счстью, почти рвны земным: всего н сорок минут длиннее. Зто сезоны год в дв рз продолжительнее земных. Тк что нм повезло, если бы ноборот... - Бтыгин зсмеялся. - С звтршнего дня нчнем отдыхть нормльно. Звтр же нм предстоит сделть интересные нблюдения. Сейчс н Мрсе нчло лет, отступление снеговой грницы нверняк продолжется, и мы узнем, что это з штук - "эффект темной кймы". Помните?.. Вслед з отступющей снеговой грницей по диску плнеты движется темня кйм...

Выйдя из демонстрционного зл, Бтыгин отпрвился н рдиостнцию узнть, нет ли новых известий от Джефферс.

- Полет продолжется, - ответили ему. - Ничего нового Джефферс не сообщл.

"Продолжется... Сколько времени он будет продолжться? - думл Бтыгин. - Три-четыре дня или целую вечность? Если звездолет выйдет н орбиту Мрс рньше, чем плнет минует место встречи, то есть еще ндежд не проскочить мимо; Джефферс сможет повернуть нвстречу Мрсу. Но если плнет пройдет рньше, чем звездолет выйдет н орбиту, - тогд ее не догонишь... Жль, что тк низк скорость нших звездных корблей. Вырвться из-под влсти земного притяжения мы можем, но кк нм длеко до подлинно космических скоростей!.."

Виктор провожл Светлну домой. Они шли под руку и, уств от необычных впечтлений, молчли. У входов в кинотетры стояли толпы нрод: демонстрировлись последние выпуски киноизвестий, и все стремились увидеть Мрс, эту згдочную плнету...

- И все-тки я звидую Джефферсу и его жене, - скзл Светлн. - Они первыми ступят н Мрс!

- Если ступят! - возрзил Виктор.

- Знешь, я почему-то совершенно убежден, что мы нпрсно беспокоимся. Все кончится блгополучно.

- Я тоже почти уверен в этом. Но Бтыгин волнуется. Уж я-то его зню! очень волнуется...

- Вот зснуть бы и проснуться через пять дней, когд они уже долетят!

Впереди Светлн зметил Крестовин и Ндю. Они шли медленно, ни н кого не обрщя внимния.

- Догоним? - предложил Светлн.

- Не ндо! - Виктор удержл ее. - Вдвоем лучше... Знешь, о чем я думю?.. Ведь мы с тобой когд-нибудь сможем полететь тк же, кк и Джефферс...

- Что знчит "тк же"?

- Ну, кк он... с женой.

- Непонятно, - скзл Светлн. - Что ты имеешь в виду?.. Ккя еще жен?..

- Жен - это ты... я... я...

- А ты - это муж? - безжлостно уточнил Светлн. - А мое условие не говорить н эти темы ты успел збыть?..

- Нет, - скзл Виктор. - А если я нрушу условие?

- Если нрушишь - пеняй н себя! - Светлн попытлсь высвободить руку, но он не пустил. - Что же ты молчишь?

- Не Хочу... пенять н себя!

Глз Светлны смеялись, но Виктор этого не зметил...

Н следующий день они снов сидели рядом н своих постоянных местх. Виктор думл, что Светлн будет сердиться з вчершнее, но он, ноборот, был весел и рзговорчив.

...Темный экрн посветлел, и короткие мутно-сизые сумерки быстро сменились ясным синевто-фиолетовым мрсинским днем. Звездоход двинулся в путь, в зле снов послышлся хрктерный скрежет гусениц и хруст мерзлого грунт. Дже з короткую северную ночь поверхность Мрс успел остыть до двдцти грдусов мороз - нблюдтели узнли об этом от дежурного строклимтолог.

Звездоход шел быстро и к середине дня достиг снеговой грницы, которя ткже стремительно - со скоростью ст километров в сутки! - смещлсь ему нвстречу, к полюсу.

- Ну, конечно, - скзл Бтыгин. - Вот вм згдочный "эффект темной кймы" - просто грунт, увлжненный тлыми водми! Не будем здесь здерживться. Все-тки больше всего нс интересует проблем жизни н Мрсе.

- Д, что-то мрсине долго не дют о себе знть. У нс н Земле нрод гостеприимнее! - пошутил кто-то и посоветовл Лютовникову: - Гоните звездоход, Стнислв Ильич. Тут не н что смотреть!

- Нет! - зпротестовл Свирилин. - А рельеф?

- Ккой тм рельеф! Ни одной горы, плоскя рвнин... Н Земле веселее.

- Могу дть спрвку, - скзл Безликов. - Некоторые строномы двно предполгли, что н Мрсе нет сколько-нибудь знчительных возвышенностей.

- Астрономы, строномы! - не сдвлся Свирилин. - Они утверждли, что поверхность Мрс - идельно ровня и нпоминет ткыры в пустынях, мы уже видели долины, склы, кмни н поверхности... И потом - "кнлы", вы збыли про "кнлы", их непременно нужно нйти!

- Что з вопрос! - поддержл рельефовед Безликов. - О "кнлх" нельзя збывть.

Вскоре звездоход опять пошел вниз, спускясь в очередную долину.

- Вот теперь мы словно в горх, - скзл Свирилин. - Крутые склоны, большие относительные высоты... Удивительно интересно!

- Обртите внимние н рстительность, - посоветовл Бтыгин. - Он гуще, чем н долинорзделе, но кусты еще не покрылись листьями. Здесь совсем недвно лежл снег.

- Николй Федорович прв, - поддержл строботник Громов. - Можно ожидть, что кустрники вскоре покроются листвою и местность примет иной вид...

- Если тк, то при взгляде сверху долин с густой рстительностью будет кзться темнее окружющих прострнств... - выскзл предположение Виктор.

- Мы в "кнле"! - неожиднно зкричл восторженный Свирилин. - Ур! Мы в "кнле"!

- Мы в "кнле", мы в "кнле"! - подхвтил Виктор. - Именно это я и хотел скзть!

Бтыгину пришлось нводить порядок.

- Во-первых, мы не в кнле - в кнле, в лучшем случе, звездоход, внес он некоторую ясность. - Во-вторых, догдк очень првдоподобн. Что "кнлы" - это тектонические трещины, предполглось двно. Известно ткже, что летом они видные лучше, чем зимой, когд все зсыпно снегом. Вот вм, друзья, тйн мрсинских "кнлов" - это долины с густой рстительностью.

Молодежь, знимвшя последние ряды, рзочровнно молчл.

- Может быть... это... все-тки... не кнлы? - спросил Светлн.

- Кк не кнлы? - вознегодовл Свирилин. - Кнлы! Кнлы! Смые нстоящие кнлы!.. То есть... ноборот! Вовсе не кнлы, то, что считли кнлми!

- Товрищи! У нс еще будет возможность уточнить предположение Свирилин, - призвл к тишине Бтыгин. - Двйте следить з экрном.

И действительно, з экрном стоило следить: ккое-то стрнное, похожее н вывернутый пень обрзовние виднелось н склоне долины.

- Нпрвьте туд звездоход, - попросил Бтыгин. - Уже не ископемое ли это дерево?

Скрюченные черные корни медленно нплывли н зрителей. Сомнений быть не могло: вешние воды постепенно вымыли из грунт когд-то погребенное дерево.

- Вот сейчс я жлею, - скзл Бтыгин, - что не могу выкопть это дерево, пощупть его своими рукми, подвергнуть нлизу...

- Может быть, это сделет Джефферс...

- Зпишите н всякий случй координты нходки. Придвиньте объектив вплотную к дереву...

В демонстрционном зле стоял тишин. Все молч всмтривлись в переплетенные корни ископемого дерев - немого свидетеля иных, более блгоприятных условий жизни н Мрсе... Нходк говорил о многом, но в эти минуты все думли о другом: кк ни хороши телепередчи с другой плнеты, но зменить экспедиционные исследовния они не могут!

И все вспоминли Джефферс...

Джефферс и миссис Элеонор летели в отдельной кюте, рсположенной в передней чсти строплн. Кют был оборудовн под спльню и под кбинет. Койки н день убирлись, и по кюте можно было пройти, не рискуя н что-нибудь нткнуться. Вообще в ней оствлось довольно много свободного мест - горздо больше, чем в кютх других учстников космического полет. Иллюминтор с кврцевым стеклом позволял вести нблюдения з космосом. Обычно у кврцевого иллюминтор сидел Джефферс его письменный стол стоял тк, что он мог писть и вести нблюдения.

Космос редко рдовл их интересными зрелищми: з иллюминтором виднелось все то же черно-фиолетовое прострнство, изредк строплн попдл в облк сильно рзреженного слбо светящегося гз, и тогд н темном фоне вспыхивло множество серебристых искорок. В тких случях в пмяти Джефферс воскресл одн и т же кртин из длекой юности: рождественский бл, мскрдные костюмы и блестки, блестки, блестки, которыми все осыпно...

Иногд - это случлось редко - Джефферсу удвлось подметить стремительно проносящийся метеор - стрелки приборов нчинли метться по белым дискм; иногд по корпусу строплн удряли мелкие чстицы твердого веществ, но корпус выдерживл удры, Джефферс думл, что если вместо этих мленьких обломков небесных тел с строплном столкнется болид, то дело примет плохой оборот...

Звездолет Джефферс летел от Солнц, оно светило ему в хвост "круглосуточно", потому что в космосе Солнцу некуд "зходить" и неоткуд "восходить": смен дня и ночи - это привилегия врщющихся вокруг собственной оси плнет. И потому что Солнце светило со стороны Земли, Джефферс тк и не мог ни рзу рзглядеть ее после того, кк звездолет покинул стродром. Почему-то, - он см не мог понять почему, - Джефферс огорчло это обстоятельство, и он втйне мечтл, чтобы строплн попл в ккую-нибудь тень, отброшенную в мировое прострнство космическим телом. Тогд Джефферс обязтельно увидел бы еще рз Землю, родную Землю, и рсскзл Элеоноре, кк он выглядит отсюд, из космического длек.

Джефферс тосковл по Земле. Он нчл тосковть срзу же, кк только покинул ее. Но никто, кроме жены, не догдывлся об этом: экипж относился к полету совсем инче, и Джефферс не рз слышл в кют-компнии комндного соств восторженные рзговоры. Д и в помещениях, отведенных для рядовых учстников полет, тоже црило приподнятое нстроение. Что же, он не хотел понпрсну омрчть чужую рдость, он тосковл один или вдвоем с женой, от которой все рвно ничего не мог скрыть.

- С Мрс ты снов увидишь Землю и рсскжешь мне, кк он выглядит, иной рз успокивл муж миссис Элеонор. - Он должн быть крсив, почти кк Венер н земном небосклоне!

С Мрс увидишь Землю... У Джефферс пок не было особых причин волновться; он спешил н свидние и верил, что оно состоится. Но в смые последние дни, когд Джефферс убедился, что вылет здерживется и риск не встретиться с Мрсом все возрстет, он принял тйные меры предосторожности. Впрочем, слово "предосторожность" не очень точно передет смысл его действий: ккие бы меры он ни принял, но если строплн не встретится с Мрсом, все они рно или поздно погибнут...

В одну из бессонных ночей н Земле, нездолго до вылет, Джефферс здумлся нд вопросом не очень приятным: он пытлся угдть, кк поведут себя члены его экипж, если строплн пролетит мимо Мрс и они узнют об этом, узнют, что никогд не вернутся н Землю, что им предстоит медлення мучительня смерть в кбинх строплн?.. Джефферс перебрл в пмяти всех своих будущих спутников - пилотов, мехников, техников, ученых... Д, с ним полетят подлинные мстер своего дел, полетят и нстоящие ученые-энтузисты, которые перестнут вести нблюдения только в минуту смерти. Но среди мстеров и ученых - Джефферс отлично знл это - были и внтюристы, решившие пересечь космический простор в погоне з мрсинскими сокровищми, подобно тому кк когд-то пересекли Атлнтический окен, стремясь к берегм Америки, испнские конкистдоры. И пусть не белопрусные крвеллы, могучий ркетный строплн несется в неизвестное, пусть несколько столетий отделяет испнских конкистдоров-грбителей от жждущих золот стронвтов - дух стяжтельств остлся неизменным. Джефферс знл достоинств этих людей, знл об их бесстршии, энергии, воле. Но кк поведут себя эти люди, отвжные и полные энергии, когд поймут, что все их ндежды рухнули и сми они обречены н смерть?

Тогд, в ту бессонную ночь, Джефферсу стло не по себе. Д, будь н то его воля, он многих бы из них не взял с собою!.. Но у кждого летевшего с ним, - исключя некоторых ученых, - ншлись высокие покровители, которым Джефферс откзть не мог: от них звисело финнсировние Институт строгеогрфии. Джефферс пытлся докзть жждущим нживы молодым людям, что путешествие его более чем рисковнное. Но молодые люди, во-первых, были действительно смелы, во-вторых, не очень-то верили строму ученому, тем более что гзеты здурили им головы... Джефферс отклонял кндидтуры только тех, кто не отличлся высокими профессионльными нвыкми: ему нужны были подлинные мстер своего дел, и это понимли все, дже высокие покровители...

Тк кк же поведут себя эти здоровые молодцы, когд поймут, что песенк их спет?.. У Джефферс были основния подозревть, что воля их не выдержит до конц, что кто-нибудь один сорвется, если сорвется один...

"Д, кким способом ни умирй, результт будет один, - мрчно иронизировл Джефферс. - Но все-тки приятнее смому выбрть этот способ, и уж если погибнуть придется рно или поздно, то лучше погибнуть поздно, чем рно, и до последнего дня вести нблюдения и зписывть их. Кто знет, ккя судьб постигнет в конце концов строплн!"

И Джефферс решил огрдить себя и свою жену, н случй тргического исход, от всего, что могло омрчить их последние дни. В сущности, если бы все вели себя рзумно, они смогли бы продержться довольно долго и не прекрщть нблюдения з космосом: кислород, воды и продуктов хвтило бы н год - все брлось с рсчетом н обртный путь. Но если ндеяться н рзумное поведение трудно, следует своевременно принять _меры предосторожности_.

Джефферс принял их. Он позботился о том, чтобы двери его кюты были сделны из крепчйшей стли, чтобы они герметически зкрывлись, и никто не смог бы войти - или ворвться! - к нему. Он поместил порттивную, но мощную рдиостнцию у себя, в мленькой смежной кбинке, и сигнлы н Землю всегд передвл см: Джефферс не хотел, чтобы ккя-нибудь выходк обезумевших людей испортил н Земле впечтление о его последней экспедиции... Но, рзумеется, он воспользуется всем этим только в том случе, если экипж дст повод...

Элеонор Джефферс знл о приготовлениях муж, но относилсь к ним совершенно спокойно - они не пугли ее; стршно быть одной, но рядом с мужем... Нет, рядом с мужем он ничего не боялсь и готов был бестрепетно встретить любую смерть.

- Сегодня строплн Бтыгин достиг Мрс, - скзл кк-то Джефферс жене. - Если, конечно, не промхнулся. Но русские все рссчитли точно. Жль, что мы не смогли вылететь в один день с их строплном!.. Мы сделли все, чтобы успеть, и все-тки немножко зпоздли!

- Ты волнуешься?

- Чуть-чуть. И потом, это же кк нсмешк: побывть рядом с Мрсом и не попсть н него, ничего не узнть о нем! Бтыгин, нверное, уже принимет телепередчи и вспоминет обо мне...

Мрс в эти дни был отлично виден, и Джефферс нблюдл з ним почти круглосуточно, лишь нендолго уступя место своему ученику Клрку, молодому ученому, которого он особенно любил з бескорыстное служение нуке.

Много рз в своей жизни Джефферс нблюдл Мрс, но никогд еще плнет не кзлсь ему ткой прекрсной, кк теперь, когд земня тмосфер этот глвный врг строномов - не мешл любовться ею. Огромный, крсновтый, оплетенный густой сетью "кнлов", Мрс летел нвстречу строплну, и рсстояние между ними уменьшлось с кждой минутой.

И все-тки оно уменьшлось недостточно быстро. Первым понял это Клрк.

- Еще есть ндежд, - ответил ему Джефферс.

- Кжется, не очень большя ндежд...

- Еще есть ндежд, - повторил Джефферс. - Продолжйте нблюдение.

Клрк остлся н своем месте. Внешне он был спокоен, и Джефферс мысленно похвлил его з выдержку.

- Что вы думете о "кнлх"? - спросил Джефферс у Клрк; ему хотелось еще рз подчеркнуть, что он, Джефферс, ценит своего ученик и доверяет ему. - По-моему, можно вполне определенно зключить, что это тектонические трещины в мрсинской коре. Знете, кк трескется высыхющий глиняный шр.

- Д, - скзл Клрк. - Тйну "кнлов" Скипрелли мы успели рзгдть. Но мне жль стрик Лоуэлл. Или нет, мне жль смого себя: еще мльчишкой я решил докзть всему миру, что мрсинские "кнлы" - это все-тки ирригционня сеть...

- Можете пойти отдохнуть, - рзрешил Джефферс. - Я см понблюдю з Мрсом.

- Если вы не возржете, я остнусь. Мне не хочется отдыхть.

- Хорошо, оствйтесь. Но когд вы ндумете отдохнуть и уйдете из моей кюты, никому и ничего не говорите тм.

- Не скжу, - ответил Клрк. - Зчем волновть людей? Рно или поздно они сми все поймут...

Н следующий день (экипж строплн продолжл жить по земному времени) Джефферс понял, что не один Клрк догдывлся об опсном положении экспедиции. З обедом Джефферс прямо спросили об этом. Он ответил, что стрхи преувеличены. Ему не поверили и попросили покзть рсчеты. Джефферс резко оборвл рзговор. Ему подчинились.

"Сегодня мне удлось предотвртить бунт, - думл Джефферс. - А звтр?.."

- Вы можете перебрться в мою кюту, - скзл он Клрку. - Совсем перебрться, - добвил он. - У вс есть оружие?

Клрк кивнул.

- Мне не хотелось бы, чтоб нм помешли вести нблюдения _до конц_, пояснил Джефферс.

Рзговор этот происходил в кюте Джефферс, и миссис Элеонор слышл все. Он сидел в небольшом уютном кресле, взятом специльно для нее, и едв приметно улыблсь.

- Знешь, о чем я сейчс вспоминю, милый? - спросил он у Джефферс. - О вечере в Рио-де-Жнейро, когд мы отдыхли н вернде с Бтыгиным. Я вспоминю о нем потому, что тогд окончтельно решил лететь с тобой, и это было очень верное решение, и еще потому, что мы нпрсно взяли с Бтыгин слово встретиться с нми после возврщения н Землю...

- Я перейду к вм, - скзл Клрк. - Рз вы мне рзрешете, я перейду...

Через несколько чсов Джефферс понял, что Мрс уже миновл то место, где они должны были встретиться.

Еще через день строплн Джефферс попл в зону притяжения Мрс и резко изменил нпрвление полет...

- Получен рдиогрмм от Джефферс, - сообщили Бтыгину в институте. Он пришел к зключению, что знменитые мрсинские "кнлы" тектонические трещины.

- Выводы Джефферс совпдют с ншими, - скзл Бтыгин. - Но почему он поторопился сообщить свои нблюдения н Землю? Почему не дождлся высдки н Мрс?.. Ткя торопливость... Что-то непохоже н Джефферс...

Бтыгин смотрел н рдист тк, кк будто ждл от него ответ, и тот смущенно пожл плечми:

- Не зню...

- Не знете?.. Я тоже не зню. О чем еще говорится в рдиогрмме?

- Он открыл новые темные пятн "морей" и сообщет их координты.

- Т---к. Больше ничего?

- Вот текст. Посмотрите...

Бтыгин быстро пробежл глзми узкую телегрфную ленту и положил ее н стол рдист...

- Н-д, совсем не похоже н Джефферс, - здумчиво произнес он. Совсем... Если будут новые известия, сообщите мне немедленно.

Бтыгин прошел в демонстрционный зл.

Звездоход уже двно выехл з пределы темной кймы и быстро полз по поверхности крсновтого "мтерик" - светлого пятн н диске Мрс. Теперь совершенно иные мрсинские пейзжи проплывли н экрне: здесь не было снег, не было кустов - пустыня рсстиллсь перед нблюдтелями. Кк и н Земле, лндшфты ее менялись: ровные глинистые прострнств чередовлись с песчными - иногд ровными, лишь слегк тронутыми рябью свея, иногд бугристыми с невысокими пологими холмикми, нпоминющими земные брхны; не очень чсто, но попдлись и кменистые пустыни, и звездоходу приходилось обходить острые ребристые склы, возвышющиеся н метр-дв нд поверхностью. В отличие от земных эти пустыни не испытывли зноя. Лишь до десяти-пятндцти грдусов тепл поднимлсь темпертур днем, ночью стремительно пдл до сорок грдусов мороз.

И все-тки в этой пустыне теплилсь жизнь: когд телеобъектив приближлся вплотную к грунту, н экрне удвлось рзличить белую крупку - очевидно, очень выносливый лишйник - и небольшие темные комочки, похожие н очищенный грецкий орех. Астрогеогрфы никк не могли решить, что это ткое, но потом Трвин вспомнил, что видел похожие н эти комочки лишйники в холодных высокогорных пустынях Тянь-Шня - сыртх, и предположил, что мрсинские комочки - тоже рстения. Догдк всем покзлсь убедительной.

Звездоход шел по пустыне целый день, и одни и те же лндшфты повторялись н экрне. Это нчинло утомлять, внимние нблюдтелей притуплялось, но вдруг срзу несколько человек удивленно вскрикнуло: н крсно-буром грунте отчетливо виднелось что-то белое. Лютовников остновил звездоход и приблизил телеобъектив к нходке. Сомнений быть не могло: н экрне виднелись полузсыпнные песком, выбеленные солнцем и ветром кости небольшого животного - тонкие, хрупкие н вид.

- Он недвно погиб, совсем недвно! - подрзумевя зверьк, скзл зоолог Штков. - Знчит, есть и живые!

А потом н экрне появился обрыв. Он взволновл всех, пожлуй, больше, чем ископемое дерево и кости животного: телеобъектив подвели вплотную, и все отчетливо увидели, что породы злегют отдельными слоями. Но тк они могли отложиться только в море... Следовтельно, в длеком прошлом н Мрсе нряду с мтерикми имелись нстоящие моря и, вероятно, обширные... И в морях этих бурлил жизнь - быть может, сходня с земной, быть может, нет, - в них плвли неведомые существ, внешне, очевидно, нпоминвшие рыб или тюленей, потому что в водной среде н любой плнете у животных должн вырботться обтекемя форм...

Но недолго пришлось строгеогрфм изучть склон обрыв: экрн помутнел снчл едв зметно, потом муть стл сгущться и в конце концов нблюдения пришлось прекртить. В первый момент все решили, что случилось нелдное с приборми, и Лютовников с Костиком попытлись устрнить помехи.

Они еще возились с регуляторми, когд включился микрофон и дежурный строклимтолог сообщил:

- Темпертур н Мрсе пять грдусов тепл, скорость ветр двдцть восемь метров в секунду...

- Пылевя буря, - коротко скзл Бтыгин. - Сейчс тм творится бог знет что!.. Оствьте приборы в покое и зкройте стролборторию: может поцрпть объектив песчинкми.

Буря продолжлсь несколько чсов, и из обсервторий поступило сообщение, что н диске Мрс змечено желтовтое облко.

Н следующее утро звездоход достиг кря пустыни, и с вершины холм открылся вид н рвнину, поросшую низкой кустрниковой рстительностью голубовтого цвет.

Звездоход нчл спускться к зрослям. Неожиднно что-то мелькнуло н экрне и исчезло.

- Зверь! - крикнул Виктор. - Смый нстоящий зверь!

- Покзлось тебе, - возрзил кто-то, но долго спорить не пришлось: звездоход подошел вплотную к зрослям, и теперь н экрне виднелись приземистые кусты с тонкими голубовтыми листьями и сизой корой. А потом из зрослей осторожно, боязливо озирясь, выглянул узкя серя мордочк с большими глзми и "зячьей" верхней губой.

- Грызун! - крикнул зоолог Штков. - Грызун!

- Тише! - предостерегюще шепнул Светлн, и все зсмеялись: нет, криком н Земле не вспугнешь мрсинского зверьк!

- Это безусловно грызун! - волновлся зоолог; из просто зоолог он неожиднно превртился в строзоолог и, чувствуя, что ему суждено стть родончльником новой нуки, пришел в величйшее возбуждение. - Я уверен, что он кормится, обгрызя кусты, подобно зйцм. Инче ему не прожить зиму!

Зключение строзоолог все признли логичным, спорить с ним никто не стл.

А с экрн в темный зл Институт строгеогрфии по-прежнему смотрел серя мордочк с темными глзми, и ноздри влжного мленького нос едв зметно вздргивли. Зверек изучл невиднный предмет - звездоход - с не меньшим любопытством, чем его смого изучли в Москве, н экрне...

Но вдруг мордочк исчезл, и ветви бесшумно сомкнулись.

- Кости, попвшиеся нм в пустыне, тоже от небольшого животного, скзл Бтыгин. - Интересно, водятся ли сейчс крупные звери н Мрсе?

- А может быть, нм удстся нйти ккую-нибудь долину, где мрсинскя жизнь еще не угсет! - вслух рзмечтлсь Светлн.

- Долинку с городми и селми, зводми и фбрикми? - улыбнулся Бтыгин.

- Нет, пусть без всего этого, - уступил Светлн. - Но чтоб жизни побольше!

А звездоход шел сквозь зросли, и нблюдтели в зле слышли, кк ломются под гусеницми хрупкие ветви. Иногд н экрне мелькли ккие-то небольшие существ, торопливо убегвшие от звездоход, но это случлось редко. Голубовтые ветви кустов слбо рскчивлись н ветру, и тонкие узкие листья вытягивлись, трепетли, словно хотели оторвться от веток и улететь...

Включился микрофон:

- Темпертур пятндцть грдусов тепл, скорость ветр шесть метров в секунду.

- Мы в мрсинских тропикх, - пояснил свободный от дежурств климтолог. - Здесь уже никогд не устнвливется постоянный снеговой покров, но з ночь темпертур все рвно понижется до двдцти-тридцти грдусов мороз.

А Светлн продолжл мечтть, он шептл Виктору:

- Ну хорошо, пусть сейчс нет людей. Но они могли быть рньше, и, знчит, где-то сохрнились рзвлины строений, могильные кургны...

В демонстрционный зл вбежл рдист.

- Рдиогрмм от Джефферс! - рдостно крикнул он. - Астроплн изменил курс, попв в зону притяжения Мрс!

- Нконец-то! - вздох облегчения пронесся по злу. - Нконец-то!

И все почувствовли, кк дорог им этот отвжный ученый, кк волнует их его судьб. В зле словно посветлело: все улыблись, перешептывлись, и Бтыгин, всмтривясь в темноту, увидел устремленные н него сияющие глз, Он молчл, молчл потому, что изменить курс - это еще не знчит опуститься н плнету. Можно пролететь по внешнему крю зоны притяжения и... не попсть н плнету, если он уже миновл место встречи.

Судьб строплн Джефферс должн был решиться в течение ближйших суток.

Вечером Бтыгин не ушел из институт. Он сидел около рдист и ждл, ждл... Он отлично предствлял себе, что переживют сейчс Джефферс, миссис Элеонор, их спутники. По рсчетм Бтыгин, строплн нходился совсем близко от Мрс, плнет еще могл, если успеют зтормозить, зхвтить звездный корбль, зствить его врщться вокруг себя подобно спутнику, и тогд, постепенно уменьшя скорость полет, Джефферс сумел бы приземлиться...

Тк, переходя от ндежды к отчянию, выискивя з Джефферс пути к спсению, Бтыгин провел долгие ночные чсы...

Но Бтыгин думл и о другом. Он думл, что тргически может зкончиться и его полет н Венеру... Если звтр весь мир узнет о гибели Джефферс, будет ли иметь морльное прво он, Бтыгин, увлечь в новое космическое путешествие своих товрищей, зеленую молодежь, которя и жизни-то еще кк следует не знет?.. Д, Бтыгин помнил, что в истории всегд тк бывло: н смену пвшим вствли новые борцы... И все-тки, что скжет он звтр, если рдист сообщит тргическую весть? Кк посмотрит в глз Виктору, Крестовину, Трвину, Свирилину, Лютовникову, Безликову, Шткову, - всем, кого собирется взять с собой? Кк посмотрит он в глз Светлне, любящей Виктор, Нде, влюбленной в Крестовин, кк посмотрит в глз всем тем, кто остнется н Земле, но кому дороги улетющие с ним?.. Это нужно было решить сейчс, и Бтыгин понимл, что решение может быть только одно: его звездолет все рвно через девять дней уйдет в космическое путешествие, кто струсит - тот остнется н Земле. И все-тки Бтыгин чувствовл себя скверно, словно он кого-то обмнывл и был перед кем-то виновт...

З ночь никких новых известий от Джефферс не поступило.

Рно утром, когд строгеогрфы вновь стли собирться в демонстрционном зле, Бтыгин уже сидел тм. Прежде чем пройти н свои мест, товрищи по институту подходили к нему поздоровться, потом долго шептлись, - все говорили, что стрик сильно сдл и вид у него ткой, словно он перенес тяжелую болезнь...

И, конечно, все спршивли о Джефферсе. Не один Бтыгин провел эту ночь без сн.

Бтыгин вскоре почувствовл, что люди нервничют, что им сейчс, откровенно говоря, не до Мрс. Он и см предпочел бы сегодняшний день провести инче, но Мрс уже удлялся от Земли, видимость могл ухудшиться, и ученые не имели прв терять времени.

- Сегодня у нс итоговый день, - жестко скзл Бтыгин, и все умолкли и подтянулись, услышв его голос. - Стнислв Ильич, включите телеустновку. Попробуем сделть некоторые обобщения.

Привычня кртин мрсинского рссвет возникл н экрне. Всходило солнце, и через полчс нд длекой плнетой уже знялся новый день... Снов в зле стло очень тихо.

- Итк, существовние жизни н Мрсе докзно, - негромко скзл Бтыгин, но его услышли все. - Теперь двйте спросим себя вот о чем: могл ли возникнуть н Мрсе жизнь при _современных_ природных условиях... Мы убедились, что н Мрсе нет сколько-нибудь знчительных водоемов, что климт Мрс крйне суров и ночью в любое время год в любом рйоне плнеты темпертур опускется ниже нуля... Трудно предположить, чтобы в ткой обстновке жизнь могл возникнуть; существовть он еще может, но возникнуть... Вот единственный, н мой взгляд, првдоподобный вывод: рньше физико-геогрфические условия н Мрсе были иными - водоемы смягчли климт, более плотня тмосфер не позволял сильно остывть поверхности плнеты, и жизнь н Мрсе был рзнообрзнее, богче, интенсивнее протекли процессы жизнедеятельности. Это, в чстности, подтверждют осдочные, вероятно морского происхождения, горные породы, которые мы с вми видели в обрыве, ископемое дерево... Что предшествовло этому относительному рсцвету мрсинской жизни, ккие процессы обусловили его?.. Те же, что н Земле, очевидно. Соств и строение мрсинской биогеносферы первончльно усложнялись, возрстл его втономность, обособленность от других чстей плнеты, усложнялись взимосвязи между компонентми. Короче говоря, мрсинскя биогеносфер рзвивлсь, хотя и не достигл земного уровня: мыслящие существ н Мрсе в отличие от Земли не появлялись...

Что же происходит в нстоящее время?.. Сейчс для Мрс хрктерны обртные процессы, процессы рзрушения биогеносферы. Он "сострилсь". Я могу нзвть несколько признков "пострения". Первый из них подскзл мне Георгий Сергеевич Трвин.

Геоморфологи двно устновили, что рзвитие рельеф Земли идет в определенном нпрвлении: все меньше стновится "мягких" учстков земной коры - геосинклинлей, в которых плсты пород легко сминются в склдки и обрзуют горные хребты, и стновится горздо больше жестких, негнущихся учстков - плтформ.

Нступит ткое время, когд н Земле не остнется горных хребтов, подобных Квкзу или Гимлям, - их сменят невысокие плоскогорья. Земня кор уже не сможет сгибться в склдки - он нчнет ломться, и глубокие тектонические трещины прорежут ее поверхность. Н Земле уже немло тких "жестких" учстков. К ним, между прочим, относится Средне-Сибирское плоскогорье, н котором нм с Георгием Сергеевичем приходилось бывть, и мы отлично помним его своеобрзные контрсты: пок нходишься н дне ущелья - кжется, что ты в горх, но стоит выйти н водорздел - и кжется, что ты н рвнине.

Подобную кртину мы с вми вот уже несколько дней нблюдем и н Мрсе: нет н нем горных хребтов, все они рзрушены, снижены, кор зтвердел и теперь не мнется, рсклывется. Тектонические трещины и принимли рньше з кнлы.

Но это не смый вжный признк, хотя он и свидетельствует, что строение мрсинской биогеносферы упрощется. Атмосфер н Мрсе сейчс очень рзреження, он рссеивется в мировом прострнстве, новые гзы не поступют из глубин плнеты в прежнем количестве. Постепенно Мрс рстерял почти всю воду - сейчс ее тм очень мло, вы сми убедились в этом. Следовтельно, биогеносфер утрчивет втономность, ныне он меньше зщищен от внешних влияний, чем рньше, упрощются взимосвязи между ее компонентми, рзрушется цельность.

Уменьшение количеств воды, рзреженность тмосферы обусловили резкое ухудшение условий жизни н Мрсе, и рстительность нчл вымирть. Очень убедительными признкми пострения биогеносферы Мрс могут служить вот ккие фкты: в мрсинской тмосфере кислород сейчс примерно в тысячу рз меньше, чем в земной, но зто углекислого гз в дв рз больше. Фкты эти, должно быть, всем известны, но они свидетельствуют, что углекислый гз теперь не поглощется рстительностью в прежнем количестве, и содержние его в тмосфере возрстет. А зпсы кислород, ноборот, не восполняются рстениями, и он постепенно исчезет из тмосферы, вступя в рекции с горными породми; поэтому поверхность Мрс и приобрел крсновтый оттенок - ведь дже с Земли он кжется крсным, "кроввым" недром же ему дли имя бог войны!

- Знчит Мрс - это, тк скзть, Земля в будущем? - спросил Светлн.

- В очень длеком будущем, - попрвил Бтыгин. - В очень длеком...

- И человечество все-тки погибнет?

- Нет, человечество никогд не погибнет, потому что оно рзумно и в крйнем случе сможет переселиться н другие плнеты. Но об этом мы еще успеем поговорить с вми. Кто хочет дополнить мои сообржения?

- Могу дть дополнительную спрвку! - скзл Безликов, и рук его мехнически простерлсь нд передними рядми. - Прошу минуту внимния! Он повернул кресло и не без труд водрузил н его спинку огромный портфель, нбитый спрвочными издниями. - Товрищи! Совсем немного можно добвить к содержтельному выступлению Николя Федорович Бтыгин. Я позволю себе зчитть лишь одно весьм любопытное место из всем вм известного сочинения строботник... Одну секунду, товрищи...

Безликов энергично ухвтился з змки портфеля, но открыть их окзлось не тк-то просто. Он поднтужился, но в это время резко рспхнулсь дверь. Н пороге появился рдист.

- Рдиогрмм от Джефферс, - глухим голосом скзл он и, не дожидясь рзрешения, включил свет. - Вот ее текст:

"Всем! Всем! Всем! Всем!

Мы пролетели мимо Мрс! Мы пролетели мимо Мрс! Следите з ншими передчми. Прощйте. Желем успех следующим.

Джефферс".

Портфель сорвлся со спинки стул со стршным грохотом, и все вздрогнули. Безликов, схвтившись з ногу, издл короткий приглушенный вопль и умолк, срженный и вестью и болью в ноге. Тишин стл еще нпряженней и невыносимей.

- Следующие - это мы, - громко и отчетливо скзл Бтыгин.

Он стоял, повернувшись лицом к злу, - огромный, седой, отяжелевший, удивительно похожий н Джефферс; по его щекм, прорезнным морщинми, текли слезы.

- Следующие - это мы, - повторил он тк же громко и отчетливо. - И пусть кждый подумет - готов ли он пойти н все. Дже н смерть. Вот н ткую небывлую смерть.

Бтыгин не зметил, когд все сидевшие в зле встли, но он вдруг увидел прямо перед собой зстывшее, с побелевшими губми лицо Виктор Строгнов, плчущую, но прямо смотрящую ему в глз Светлну, и рстерянного Костик с здорно торчщим хохолком, и Трвин - сурового, с седыми вискми, и Безликов, и Свирилин, и помрчневшего Крестовин, и Ндю...

И Бтыгин понял, что уговривть никого не ндо - никто не испуглся. Н смену пвшим уже встли новые борцы...

В зле было очень тихо. Только слышлось, кк с хрустом ломются ветки кустов под гусеницми звездоход н Мрсе.

2

Н следующий день все гзеты вышли в трурных рмкх. С гзетных витрин, с прилвков киосков н прохожих смотрело суровое лицо Джефферс...

Никогд еще Денни Уилкинс не чувствовл себя в Москве тк плохо. "Черт возьми, Джефферс отдл жизнь з идею, з великое дело, он боролся з торжество человеческого рзум, и его имя потомки с любовью пронесут через век!.. А чего рди поствил н крту свою жизнь он, Денни Уилкинс?.. Только потому, что Герберштейн когд-то подобрл и нкормил его?.."

Почти дв год провел Денни Уилкинс в социлистической стрне; никто не помыкл им, он получл деньги нрвне со всеми и жил тк же, кк жили другие, и подчинялся только тем, кто своим трудом зслужил прво руководить. Впервые в жизни Денни Уилкинсу покзлось, что у него нет хозяин. Если бы он зхотел уйти от Бтыгин, - он ушел бы, и ему срзу дли бы другую рботу. Денни Уилкинс понимл, что если он нчнет делть свое дело лучше, чем другие, то этим - и только этим, не предкми, знкомствми, ловкостью, лестью - он звоюет увжение и прво н более крупный пост, н более ответственную должность. И Денни Уилкинсу кзлось, что он сумел бы выдвинуться, зслужить общественное признние, потому что он не ткой уж дурк и рботть умеет...

Денни Уилкинс спршивл себя, кк бы он жил, если бы нвсегд остлся в Советском Союзе - не в кчестве гент, нет, кк полнопрвный гржднин этой стрны. И ему кзлось, что жил бы он горздо лучше, чем жил до сих пор. По крйней мере он не испытывл бы стрх, кк испытывет его сейчс, не боролся бы с кждым проявлением чувств, кк борется сейчс. И тогд они с Ндей смогли бы построить нстоящую семью. А он, Денни Уилкинс, хочет ребенк, хочет иметь свою семью. И все это он мог бы осуществить, если бы... Если бы не существовло н свете Герберштейн, невидимого, но грозного хозяин, купившего его жизнь целиком...

Но сейчс - рзве имеет он прво нвсегд связть свою жизнь с жизнью Нди?.. Рзве может он ствить под угрозу будущее Нди и ребенк?..

Под вечер в институте Денни Уилкинс увидел высокого сухопрого человек в дымчтых очкх, и тут ему впервые изменил выдержк - он вздрогнул. Они шли друг другу нвстречу, и мысли Денни Уилкинс испугнно метлись: он стрлся сообрзить, чем вызвн приезд этого человек, доверенного лиц Герберштейн, исполнявшего его особо секретные поручения...

- Корреспондент, - скзл Денни Уилкинсу сотрудник институт, сопровождвший сухопрого человек. - Знкомлю его с институтом...

...Н следующий день они встретились н явочной квртире резидент. Агент Герберштейн держл в рукх советскую гзету с большим портретом Джефферс.

- Погиб стрик, - скзл он Денни Уилкинсу. - Вот он - жизнь! Дже жль его, ей-богу жль. Было в нем нечто от первых переселенцев, тех, что в фургонх пересекли континент от Атлнтического до Тихого окен, рзгоняя индейские племен. Эткое, понимешь ли, могучее, дерзкое! Денни Уилкинс смотрел н худое, словно высохшее лицо гент, видел другое - круглое, розовое, доброе, - лицо смого Герберштейн и улвливл его высокомерно покровительственные нотки в голосе гент - тот явно подржл шефу. Впрочем, он см имел прво н покровительственный тон, потому что действовл от имени Герберштейн и привык к беспрекословному повиновению; сейчс он приглядывлся к нему, Денни Уилкинсу, и не спешил переходить к делм. - Д, Джефферс, Джефферс, - нрспев повторил гент. Гзетные писки нпдли н него, оскорбляли... А он сто очков вперед мог дть любому, поэтому они и не могли рскусить его... Ну-с, тк мы и будем - я говорить, ты молчть? Думешь, меня прислли поболтть с тобой о стрике?.. Рсскзывй.

- Пок все идет хорошо. Соствляются окончтельные списки учстников экспедиции, и в них числится некто Крестовин.

- Тк... Еще?

Совсем недвно Денни Уилкинс подметил стрнный фкт: он увидел, что для экспедиции упковывют ккие-то приборы, очень похожие н нвигционные. Потом он случйно узнл, что в звездолет погружено небольшое судно. "Збвно, - подумл тогд Денни Уилкинс. - Ведь н Мрсе нет морей - мы своими глзми убедились в этом. Зчем же тогд нужен ктер?.. Одно из двух - либо н Мрсе все-тки есть моря, либо мы летим не н Мрс..."

Денни Уилкинс хотел рсскзть об этом, но в последний момент что-то удержло его. "Не стоит говорить згдкми, - успокоил он смого себя. Это произведет плохое впечтление, зчем мне кзться плохим?"

- Вылетем через неделю, - ответил он н вопрос гент.

- Шеф удивляет, что коммунисты мло пишут об экспедиции... Может быть, ты еще что-нибудь знешь?

- Нет. Я не могу рисковть. Через неделю я все рвно открою тйну Бтыгин. Это не поздно.

- Ты уверен?.. А вдруг поздно?

Денни Уилкинс не понял.

- Почему поздно?

- Между прочим, я видел, кк ты ворковл со злтокудрой крсвицей... Новый вринт Ромео и Джульетты! Ты знешь, кто ткие Ромео и Джульетт?

- Зню.

Вот сейчс Денни Уилкинс почувствовл впервые в жизни нечто очень похожее н ненвисть и к этому не в меру болтливому человеку и к тому, кто дл ему прво вмешивться в его, Денни Уилкинс, личную жизнь, ксться смого дорогого.

- Кто он?

- Эт девушк?.. Мло ли у меня было девчонок...

- Просто очередня?

- Просто очередня.

А теперь он их ненвидел - по-нстоящему ненвидел обоих, и ему едв удлось скрыть свои чувств.

- Смотри, Денни. Ты хороший гент. Но хороший гент может стть плохим, если женщин рзбудит в нем сердце. А что делют с плохими гентми, которым много известно, - ты см знешь...

- Д, зню, - подтвердил Денни Уилкинс.

- Но хвтит болтть. Компния ндеялсь, что н Мрс нши прилетят первыми. Но Джефферс подвел. Теперь нм мло узнть, что здумл Бтыгин. Нужно сорвть его экспедицию.

"Вот что! Рди этого он и приехл сюд", - подумл Денни Уилкинс.

- Что я должен сделть?

- Сущий пустяк. Компнии по эксплутции плнет будет горздо полезнее, если н Мрс или куд-то тм еще прилетит не строплн, обломки строплн. Понятно?

- Почти.

- Для этого тебе нужно оствить в строплне небольшую черную коробочку. Он плоскя и очень удобня. Коробочк срботет примерно через месяц после вылет. См же ты под кким-нибудь предлогом откжешься от учстия в экспедиции и вернешься н родину.

- Астроплн уже готов к вылету, и посторонних к нему не подпускют. Вероятно, я войду в него всего один рз, перед взлетом, и уже не смогу выйти...

- Мне очень жль, но Герберштейн едв ли отменит здние...

- Д, не отменит. Но если мне не удстся пронести коробку, - это может случиться, потому что перед посдкой все личные вещи будут подвергнуты особой дезинфекции, - остнется ли его прежнее здние в силе?

- По-моему, тебе известно, что Герберштейну не очень нрвится, когд генты рссуждют... Рз ты нрушил првило, я отвечу: д, остнется. Но если ты уклонишься от выполнения здния... Я тебе не советую этого делть...

- Все ясно. Бтыгин не долетит до Мрс. Рз уж Герберштейн рзрешет мне остться н Земле - пострюсь остться. А если придется лететь... Что ж, кждый рзведчик двно приучил себя к мысли о близкой смерти.

- Вот это - другой рзговор. Шеф будет доволен. Бери коробку и помни: мину ндо включить, чтобы он срботл.

- Прощйте.

- Но, но! - высокий сухопрый человек встл и положил руку н плечо Денни Уилкинсу. - У русских есть более подходящее слово: до свидния! Мы же оптимисты!

- Д, мы оптимисты, - подтвердил Денни Уилкинс.

Денни Уилкинс достточно хорошо знл нрвы рзведки. Дом он тщтельно исследовл взрывной ппрт и убедился, что тот зряжен, что включть его нет ндобности. Открытие это ничуть не взволновло Денни Уилкинс. Иного он и не ожидл. Дже мысль о смерти не пугл: он двно почувствовл, что нчинет зпутывться и никогд не сможет решить возникших перед ним проблем; порой ему кзлось, что смерть - лучший выход из создвшегося положения.

Но впервые в жизни Денни Уилкинс здумлся о тех, кого он должен уничтожить... И вспомнился ему штормовой окен, роковя волн, унесшя его з борт, и Виктор, этот безумный мльчишк, бросившийся н помощь... Нет, дело не в сентиментльности и дже не в чувстве блгодрности. Но было в людях, с которыми дв год жил и рботл Денни Уилкинс, что-то очень здоровое, чистое и смелое - словно кк-то инче жили они и кк-то инче понимли жизнь. И вот он должен уничтожить их - молодых, отвжных...

Денни Уилкинсу удлось выключить ппрт - недром он прошел великолепную выучку в рзведшколе!

"Тк лучше, - подумл Денни Уилкинс. - Включить его я всегд сумею, если зхочу. А может быть, еще и не зхочу. Тм видно будет. В чем-то Герберштейн ошибся. Кжется, он недооценил силу этих смых коммунистических идей. Впрочем, я болтю лишнее. Идеи, идеи! Плевть мне н идеи! Но Ндя... Ндю я никому не позволю здевть!"

Список учстников экспедиции был двно соствлен и утвержден. Бтыгин не вносил в него никких изменений. Женщин среди учстников экспедиции не было. Но Светлн продолжл ндеяться, что ккя-нибудь счстливя случйность поможет ей попсть в экспедицию. Когд же Бтыгин в последний рз ктегорически откзл Светлне, - он рсплклсь и убежл из его кбинет. Виктор, присутствоввший при рзговоре, догнл ее н улице. Пытясь успокоить Светлну, он в конце концов проболтлся.

- Я возьму тебя в следующую экспедицию, - пообещл он.

- В ккую это - следующую?

Светлн перестл плкть и удивленно посмотрел н него. Виктор, сообрзив, что скзл лишнее, молчл.

- Не последняя же это космическя экспедиция, - ншелся он нконец.

- Нет, ты что-то знешь! - Светлн нсухо вытерл глз и спрятл носовой плток в сумочку.

- Ничего я не зню. Ты же см понимешь, что будут еще экспедиции...

- Виктор, мы поссоримся. Совсем поссоримся!

Виктор стоял, не решясь произнести ни одного слов. Светлн ждл, требовтельно глядя н него, но вдруг с ней что-то произошло. Виктор скорее почувствовл это, чем увидел. Неуловимо изменилось выржение Светлниных глз, и уголки губ горестно опустились.

- Ккие же мы дурки, - скзл он. - Ведь через неделю мы рсстемся и кк рсстемся! Подумть стршно! А я тк люблю тебя, тк люблю!

Они стояли посреди многолюдной улицы, но Светлн, не обрщя внимния н прохожих, нклонил к себе голову Виктор и поцеловл в губы.

- Тк люблю! - повторил он.

Вот теперь Виктору тоже зхотелось плкть - от счстья. Светлн взял его под руку, и он покорно пошел рядом с ней.

Он не спршивл, куд они идут, ему было все рвно. Лишь увидев знкомый двор, в котором бывл уже не рз, Виктор понял, что они пришли к Светлне. Он никогд рньше не приглшл Виктор к себе, теперь они шли вдвоем под руку, шли, словно всегд ходили тк вместе.

В комнте Светлны, н небольшом тулетном столике, Виктор увидел фотопортрет Юрия Дерюгин. Почти дв год прошло с тех пор, кк он погиб. Тогд им было по восемндцти лет. Сейчс Виктору двдцть, но ему кзлось, что больше, горздо больше, и он был прв, потому что возрст измеряется не только годми, но и пережитым...

- Вот... теперь ты мой муж!

Очень трудно скзть слово "муж" в первый рз, но Светлн все-тки скзл...

- Ведь все может случиться, - говорил потом Светлн. - Все, дже кк с Джефферсом... Но я верю, что с тобой ничего не случится. Ты вернешься ко мне. Теперь тебе нельзя не вернуться!

Бтыгин прошел перед полетом специльный профилктический курс лечения в геронтологическом институте. Препрты-интенсификторы дли ему немлый зпс бодрости и энергии, но все-тки в последние предотлетные дни он не испытывл душевного подъем, взволновнности, кк это было десять с лишним лет нзд, перед вылетом н Луну. Он и тогд прощлся с Землей, прощлся со знкомыми и родными, но прощлся инче - кк перед долгой рзлукой. А сейчс ему кзлось, что он рсстется с Землей нвсегд. Он верил в успех экспедиции. И все-тки чувствовл, что едв ли вернется н Землю... Ему хотелось еще рз побывть в любимых местх, повидться со стрыми товрищми...

К зместителю председтеля Совет Министров Леонову Бтыгин зшел среди дня. Они сели в мшину и поехли н дчу.

Под колес втомобиля с огромной скоростью мчлось бетонное шоссе; отяжелевшие от плодов ветви фруктовых деревьев, росших вдоль дороги, склонялись к смой земле.

- По-моему, теперь нет ни одного человек, который не чувствовл бы себя хоть немножко строномом или строгеогрфом, - говорил Леонов. - Уж н что, кжется, я втянулся в социльные и философские проблемы, тоже не устоял. - Леонов улыбнулся, кк бы прося снисхождения к слбости.

Бтыгин здумлся, помолчл, потом скзл:

- Вы, остющиеся, рзмышляете об иных плнетх, мы, улетющие, мысленно никк не можем рсстться с Землей... Полтор год нм предстоит провести в полете и н Венере. Срок немлый.

- Д, немлый. З это время и н Земле кое-ккие изменения могут произойти. Вернетесь - увидите.

- Если вообще вернусь.

Леонов не стл произносить пустые слов утешения.

- Плохо чувствуете себя?

- Временми невжно. Устл я. И это ткя устлость, что от нее не избвишься.

- Может быть... вм лучше не лететь?

- Экспедиция для меня сейчс - все в жизни...

- Не имею прв здерживть вс. Нверное, стоило бы, но не могу. Летите. А мы н Земле продолжим нше общее дело... Понимете, зрим коммунизм у нс, почти ощутим. Но чуть ли не кждый день возникют все новые и новые проблемы. И очень своеобрзные проблемы. Знете, что хрктеризует нше время?.. Нстл пор воплощть в жизнь многие теоретические положения нучного коммунизм, относящиеся к высшей фзе рзвития обществ. Тк, бстрктно, все мы их двно усвоили. Но когд дело до прктики доходит... Что, нпример, делть с элементми социлизм, которые корнями своими уходят в буржузный строй?

- Смотря что вы имеете в виду.

- Госудрственный ппрт, хотя бы. Еще Ленин писл, что при социлизме сохрняется "буржузное госудрство без буржузии". Но все мы знем, что полный коммунизм несовместим с госудрством, ведь госудрство - это все-тки форм принуждения. Сейчс мы приближемся к высшей фзе коммунизм. Но ликвидировть госудрство нельзя, рз существует кпитлизм. Он окзлся живуч, этот строй, более живуч, чем думлось первым коммунистм... Вот и приходится ломть голову в поискх првильных решений нзревших проблем построения коммунизм.

- И кковы результты этих поисков?

- В общих чертх они были предугдны довольно двно. Мы осуществим коммунистический принцип - "от кждого по способности, кждому по потребности", но госудрственный ппрт не ликвидируем, хотя он и подвергнется изменению. А внутренние функции госудрств до конц рссредоточим по местным оргнм смоупрвления, создв при центрльном првительстве нечто вроде Комитет координции. Что ксется внешних функций, то они остнутся центрлизовнными, инче нельзя!

- Д, инче нельзя, соглсился Бтыгин. - Ленин неоднокртно подчеркивл, что отмирние госудрств будет очень медленным и постепенным процессом.

- Вот вм второй пример, - продолжл Леонов. - Из теории двно известно, что в коммунистическом обществе не будет никких политических пртий. Действительно, в смом фкте деления н пртийных и беспртийных есть элемент социльного нервенств; пок пртия стоит у влсти, он выдвигет н комндные посты в первую очередь своих членов - исторически это опрвдно и необходимо. При коммунизме же бсолютно все члены обществ должны быть во всем рвны. Знчит, нступит ткой момент, когд необходимость в существовнии пртии исчезнет...

- Д, все это бесспорно, - кивнул Бтыгин.

- Но нступил этот момент или не нступил? - быстро спросил Леонов. Вот что вызвло дискуссию. Горячо он проходил, я бы скзл темперментно. Одни утверждли, что пор резко увеличить прием новых членов в ряды пртии. Мотивировлось это тем, что пртия уже сыгрл свою роль исторического вожк, поднял нрод до своего уровня и, следовтельно, лет через десять можно вообще ликвидировть деление обществ н пртийных и беспртийных... Однко против этой точки зрения выступил небольшя групп - и выступил непрвильно. Кк бы это вырзиться поточнее?.. Ее предствители усмотрели опсность для себя в урвнении с другими, потому что в своих личных плнх рссчитывли не н способности и трудолюбие... Тк вот, эти деятели и зявили, что пртия был и остнется н веки веков ведущей силой, и потребовли применить суровые меры к инкомыслящим... Не срзу, но все-тки выявилсь в ходе дискуссии точк зрения большинств. И тогд первым пришлось признть, что они не учли конкретной исторической обстновки, вторым мы докзли, что они вообще нтиисторичны. Нет, до тех пор пок существуют кпитлистические стрны, пок продолжется идеологическя борьб, - до тех пор мы не откжемся от пртии. В переходный период без нее не обойтись...

- Лет пятьдесят нзд, - здумчиво скзл Бтыгин, - когд я был молод, коммунизм кзлся мне чем-то очень тумнным и в то же время розовым, блгополучно глдким, он вот - весь в борьбе, искниях, спорх. И конц не видно искниям, конц не видно борьбе...

Приехв в дчный поселок, Бтыгин и Леонов оствили мшину и не спеш пошли к видневшемуся вдлеке березовому леску. Стоял вгуст, но погод был холодня, осенняя, с мелким моросящим дождем; зелень поблекл рньше времени, и первые желтые листья уже упли н землю.

Бтыгин поплотнее зпхнул теплую куртку, попрвил шрф, обернутый вокруг шеи.

Впереди, по нпрвлению к березовой роще, шли, взявшись з руки, девушк и юнош.

Бтыгин тотчс узнл их.

- Тоже прощются, - скзл он. - Им тяжелее. Они только-только поняли, что любят...

- Кто это?

- Виктор Строгнов и его жен, Светлн.

- Совсем молодые...

- Д, совсем молодые. Им и предстоит решить, кков будет коммунизм в двдцть первом столетии...

Бтыгин окликнул их.

- Прощетесь? - спросил он и широко покзл рукой н лес, н поле, н дом...

- Прощемся, - скзл Виктор.

- А помнишь, когд мы вдвоем летели в Сяны, тебе кзлось, что ты без всякого сожления рсстнешься с Землей?..

Виктор усмехнулся.

- Помню. Все помню. Мне кжется, что пмять моя сейчс обострилсь до предел, что я вижу кждый день, прожитый н Земле, кк видят сквозь прозрчную мелкую воду кждый голыш н дне реки. Помню и хорошее, и плохое, и глупое, и рзумное, и мелкое, и большое. Все-все. И о ншем полете помню. И помню, ккой был Венер - холодной, зеленой, выплывющей из черной пучины. И глупые мысли свои помню. Знете, с ними легче жилось. Горздо легче. Пок ничего не любишь, ничто и не волнует тебя. А вместе с любовью приходит большое беспокойство, - с ней уже ничто не чуждо тебе, все дорого, все волнует.

- Д, с любовью в сердце тревожней живется, - соглсился Леонов. - Но рзве не любовь во все век вел людей н подвиги?

- Хочется что-нибудь сделть сегодня, - продолжл Виктор, - сделть ткое, чтобы день этот зпомнился нвсегд, чтобы тм, куд мы полетим, он воскресл в пмяти всякий рз, когд стнет уж очень тоскливо.

- Я придумл, - скзл Бтыгин. - Придумл, что мы будем делть. Мы пойдем искть грибы!

Это прозвучло тк неожиднно, что все зсмеялись, и день словно посветлел - последний день н Земле, который они проводили все вместе.

- Нет, в смом деле, - рзвивл свою мысль Бтыгин, и черные, глубоко спрятнные под густыми седыми бровями глз его здорно зблестели. - Уж сколько лет я собирюсь пойти в лес з грибми, д рзве выкроишь время! Вы соглсны? - спросил он у Леонов.

- Д-, - не очень уверенно ответил тот. - Соглсен. А мы нйдем?

- Должны нйти!

С листьев берез тихо стекли кпли дождя, пдли н сырую землю. Легкий непрерывный шорох стоял в лесу. Бтыгин, Леонов, Виктор, Светлн добросовестно шрили под березми, рздвигли высокую посветлевшую трву... От земли пхло грибми, но грибов не было. Бтыгин, обнружив, что они - не единственные грибники в лесу, хитро подмигнул своим спутникм.

- Сейчс мы всех обмнем!

- Кким же обрзом? - спросил Леонов, у которого с непривычки уже нчинл болеть спин.

- Очень просто. Есть дв способ искть грибы, - Бтыгин нзидтельно поднял укзтельный плец. - Первый применяется, когд, кроме вс, в лесу никого нет. Вы ищете и нходите (зметьте - нходите) грибы под деревьями и кустми. Второй способ применяется, когд до вс по лесу прошл сотня грибников. Для Подмосковья, кк вы сми понимете, типичен второй случй. Будьте уверены: все, кто прошел до нс, искли грибы под деревьями и кустми. Знчит, нм нужно искть грибы н открытых местх. Логично?

- Я ншел, - скзл Виктор. Он держл в руке мленький, с коричневой шляпкой и серой зштриховнной ножкой грибок; с клейкой шляпки гриб свисл длиння желтя трвинк, к смому основнию ножки прилипл зеленя веточк мох...

Все смотрели н этот грибок, и у всех вдруг пропло желние продолжть поиски, словно Виктор з всех ншел именно то, что они хотели.

- Видите, способ срзу же опрвдл себя, - пошутил Бтыгин, но в голосе его не слышлось прежней веселости. - Жль, что грибок нельзя взять с собой. Экий крепыш!..

Все молчли, и Бтыгин торопливо попрощлся.

- Вы гуляйте, я пойду...

Леонов, Виктор и Светлн смотрели ему вслед, пок он не скрылся из виду. Они знли, что в той стороне нходится клдбище, н котором похоронен жен Бтыгин...

- Берегите его, - скзл Леонов Виктору. - Берегите. Нелегко ему...

- Будем беречь, - скзл Виктор. - Обязтельно будем беречь...

- А теперь идите. Вм - в другую сторону...

Виктор и Светлн медленно пошли обртно к поселку, Леонов еще долго стоял один, смотрел им вслед. Ему было грустно и рдостно. Грустно потому что всегд нелегко рсствться с хорошими людьми; рдостно потому что он верил в них, верил, что они примут эстфету из рук сострившегося Бтыгин и доведут нчтое им дело до конц...

Утром Виктор не узнл Бтыгин - тот словно сбросил дв десятк лет и выглядел помолодевшим, энергичным, - именно тким помнили его стрые товрищи по институту, многие годы прорботвшие вместе с ним.

Бтыгин и его спутников провожли без пышных речей. Все слишком хорошо помнили о тргедии Джефферс и понимли, что Бтыгин идет н ткой же или дже больший риск. Многие думли, что он рискует зря - ведь Мрс теперь знчительно дльше от Земли, чем в те дни, когд к нему полетел Джефферс...

Виктор, вскоре после возврщения из экспедиции н Амзонку помирившийся с родителями, зходил к ним вместе со Светлной сегодня утром. И мть и отец покзлись ему стрыми, дряхлыми, словно борьб з Виктор отнял у них последние силы. Андрей Тимофеевич больше не читл ему нрвоучений, хотя по-прежнему не одобрял выбор профессии. А мть - он был озбочен только его судьбой, уговривл беречь себя, потеплей одевться и дже зствил взять с собою толстые шерстяные носки, многие годы где-то хрнившиеся у нее...

Светлну вместе с Виктором пропустили н стродром. Посреди огромного зеленого поля они увидели дв сигрообрзных звездолет; титновя броня их был обрботн потоком нейтронов, и ндежность ее не вызывл сомнений. Н одном из звездолетов предстояло лететь учстникм экспедиции; второй вез грузы, в том числе и необходимые для успешного стрт при возврщении н Землю... Звездолеты уже были нцелены тким обрзом, чтобы войти в верхние слои земной тмосферы нд северным полюсом - тм рзомкнуты кольц смертельно опсной рдиции, открытые еще с помощью первых искусственных спутников, и этой смой безопсной дорогой уходили и будут уходить в просторы вселенной все космические корбли...

Светлн держл Виктор з руку, словно боялсь, что он немедленно исчезнет, если он отпустит его.

- Стршно, - скзл он. - А тебе не стршно?

- Немножко стршно, - признлся Виктор.

Мимо них прошел Денни Уилкинс - бледный, взволновнный.

- Ты что? - спросил его Виктор и пострлся улыбнуться. Но Виктору и смому было не до веселья.

Денни Уилкинс куд-то исчез, потом появился снов.

- К строплну не подпускют! - скзл он.

- А что тебе тм делть?

- Хотелось посмотреть...

- Ндоест еще.

Посторонних уже нчли удлять с стродром, но Светлн по-прежнему крепко держл Виктор з руку.

- Если б мы летели вместе - я бы не боялсь з тебя, - скзл он.

Потом они попрощлись. Светлн уходил, все время оборчивясь, сильный ветер рвл плтье, волосы...

Учстники полет, после того кк вещи их подверглись специльной дезинфекции, прошли в звездолет N_1, и титновые рздвижные двери зкрылись з ними.

Виктору было безрзлично, полетят ли они немедленно, или несколько суток проведут н стродроме. После колоссльного нпряжения последних дней нступил рекция. Ему хотелось отдохнуть, хотелось ни о чем не думть. Но он не мог не думть о Светлне, и он стоял у него перед глзми... Он молодец - он стрлсь кзться спокойной, и это почти удлось ей...

И Денни Уилкинс мысленно еще рз прощлся с Ндей и с тем уже живым, но еще не появившимся н свет существом, которое он никогд не увидит. Ндя не пошл н стродром - они попрощлись дом, и сейчс он, конечно, сидит у экрн телевизор, ждет, когд ддут стрт звездолетм, и желет ему, Денни Уилкинсу, скорого счстливого возврщения... И Денни Уилкинс думл, что Виктору лучше - тот еще ндеется вернуться н Землю и встретиться со Светлной. А он-то знет, что никому из них не доведется вновь увидеть любимых, потому что мленькя черня коробочк - мин змедленного действия - нходится н борту звездолет...

Включилось внутреннее рдио, и Бтыгин рспорядился, чтобы все зняли свои мест.

"Все, - подумл Денни Уилкинс. - Сейчс - стрт".

После короткой пузы вновь зговорил Бтыгин.

- Товрищи! - скзл он. - Н звездолете включен вся переговорочня сеть, и кждый из вс может услышть не только меня, но и любого из учстников экспедиции. Перед вылетом я должен сообщить вм нечто вжное...

Денни Уилкинс, невольно нсторожившись, нжл клвиш телефон, кк будто хотел поторопить Бтыгин.

- Цель полет официльно не был объявлен, - продолжл Бтыгин, - но большинство из вс убеждено, что мы летим н Мрс... Н смом деле мы полетим к другой, менее известной, и потому более опсной плнете. Все, что удлось нм узнть о ней с помощью межплнетных стнций, не приоткрыло до конц ее згдок. Поэтому в теории, положенной в основу змысл, возможны ошибки, и тогд экспедиция встретится с непредвиденными трудностями... Любой из вс может еще откзться от учстия в экспедиции и покинуть звездолет... Прошу кждого еще рз все продумть и сообщить мне о своем решении...

"Вот! - Денни Уилкинс дже привстл со своего мест. - Вот последний шнс н спсение! Он может откзться лететь и выйти из звездолет..." Он протянул руку к клвишу, но не тронул его... Лучше подождть, когд кто-нибудь откжется от полет первым. Его откз прозвучит тогд естественнее, - выходить из игры нужно осторожно, очень осторожно...

Через несколько мгновений переговорочня сеть ожил. Учстники экспедиции нзывли свою фмилию и один з другим подтверждли, что соглсны лететь к неизвестной плнете... Денни Уилкинс нпряженно вслушивлся в спокойные голос... Свирилин, Громов, Костик Курбтов ("Дже он", - почему-то подумл Денни Уилкинс), Штков, Строгнов, Безликов, Нилин, Вершинин, Кривцов... Они все оствлись н своих местх, но Денни Уилкинсу кзлось, что они встли и сходятся к нему, окружют и ждут, что он скжет...

"Что он скжет?" Он должен спстись, бросить всех, потому что все они полетят с Бтыгиным, и бежть... "Бросить всех, бросить всех", - несколько рз мысленно повторил Денни Уилкинс, с удивлением чувствуя, что ему трудно рсстться с ними, что ему будет одиноко без них, хотя он же готовит им гибель... Впрочем, мин выключен... Знчит, он хозяин положения...

Денни Уилкинс медленно поднял руку и нжл н клвиш.

- Соглсен учствовть в полете, - скзл он.

- Кто это говорит? - спросил. Бтыгин.

- Крестовин...

Когд зкончился опрос, Бтыгин скзл только одно слово:

- Спсибо.

А потом прозвучл комнд:

- Приготовиться к стрту!

...Никто не почувствовл толчк, но огромня тяжесть, вызвння быстрым ускорением, придвил людей к лежкм. Полет нчлся...

Через несколько дней жизнь экипж звездолет вошл в норму. Все постепенно стли привыкть к необычному состоянию полувзвешенности в воздухе, когд все сложившиеся у людей предствления о тяжести, рсстоянии, энергии вдруг утртили прежнее знчение: специльня ппртур не могл создть в звездолете ткую же силу тяжести, кк н Земле.

Три рз в день весь экипж собирлся в кют-компнии звездолет н звтрк, обед и ужин, кждый вечер стрший пилот, стрший техник и руководители групп зходили к Бтыгину доклдывть о событиях минувшего дня. Бтыгин чувствовл себя великолепно и неутомимо рсхживл по звездолету, зглядывл в служебные помещения, в кюты.

Звездолет летел нвстречу Солнцу, и это зтрудняло нблюдение з Венерой. Но Землю было видно отлично. В один из первых дней после вылет, когд звездолет удлился от Земли н добрый миллион километров, Бтыгин приглсил к себе Виктор.

Кк и московскя квртир, кют Бтыгин был обствлен экономно и просто - подвесня жесткя койк, привинченный вертящийся стул, небольшой стол, сидя з которым можно было и писть и вести нблюдения в телескоп; сигнльный пульт связывл Бтыгин со всеми вжнейшими секциями звездолет... Осмтривясь в кюте, Виктор впервые подумл, кк хорошо соответствует хрктерное для эпохи освобождение от влсти вещей, привычк пользовться лишь смым необходимым тем условиям, в которые попдют космические путешественники - знменосцы своего времени.

И только цветы, зеленые рстения - их много было и в кюте Бтыгин, и в служебных, и в жилых помещениях звездолет - смягчли суровость обстновки, рдовли глз, нпоминя о покинутой Земле... Виктор знл, что цветы взяты в полет не только для укршения, не только потому, что Бтыгин любил зелень вокруг себя... В специльных резервурх звездолет хрнились зпсы тяжелой воды; в электролизной кмере он рзлглсь н тяжелый водород - он поступл в двигтели - и н кислород, необходимый для дыхния... Рстения, поглощя углекислоту, тоже способствовли очищению воздух... Все-тки Виктору подумлось сейчс, что есть еще ккя-то непонятня ему причин столь постоянной любви Бтыгин к рстениям - к тем же бмбуковым пльмм, что стояли у него в кбинете в Москве, теперь сопровождют в полете...

- Полюбуйся, - скзл Бтыгин Виктору. - Земля...

Виктор приник к телескопу и увидел Землю - большой диск в причудливых узорх из беловтых и темных полос, и неподлеку от него - другой диск, поменьше. Виктор снчл не поверил, что это Земля: он ндеялся увидеть нечто вроде глобус с хорошо знкомыми очертниями мтериков и не узнл родную плнету. Он оглянулся, ищ рзъяснения у Бтыгин, но тотчс см сообрзил, что Земля прикрыт облкми. Всмотревшись внимтельнее, он понял, что темные полосы - это и есть мтерики, просвечивющие сквозь голубовтую дымку тмосферы. Облк все время меняли очертния, и вдруг, в рзрыве между ними, ярко згорелсь золотя искр.

- Что это? - удивился Виктор.

Бтыгин зглянул в телескоп и улыбнулся.

- Солнце.

Виктор не понимл.

- Ну д - Солнце, отрженное в окене. Если бы н Мрсе были моря, то ткую же золотую искру мы увидели бы н поверхности его диск в телескопы. Но ее нет, и поэтому ученые двно зключили, что н Мрсе отсутствуют сколько-нибудь знчительные открытые водоемы, мрсинские "моря" - это лишь более темные учстки суши. Совсем недвно мы убедились в спрведливости этого зключения, "проехв" н звездоходе по одному из "морей".

Бтыгин зкрыл телескоп.

- Ровно в три чс состоится общее собрние учстников экспедиции. Я рсскжу о целях экспедиции.

Все, кто мог оствить свои рбочие мест, собрлись к трем чсм в кют-компнии.

- Мы летим н Венеру, товрищи, - без всяких предисловий скзл Бтыгин. - Судя по всему, жизнь тм только-только нчл суровую борьбу з существовние. Мы поддержим эту неокрепшую жизнь и созддим новый форпост жизни во вселенной. Кк видите, здч и простя и очень сложня. Мы звезем н Венеру земную рстительность, и он преобрзует плнету, сделет ее ткой же пригодной для обитния людей, кк пригодн сейчс Земля. Просто?

- Просто, - ответил з всех Денни Уилкинс; он ожидл чего угодно, но не этого и теперь был поржен до глубины души. - Почему же вы нм срзу, еще н Земле, не скзли о цели экспедиции?

- Рзумный вопрос, и я отвечу н него. Но не сейчс. Немножко погодя. Прежде всего рзберемся в другом - не внтюр ли это?..

- Мы верим вм! - скзл з всех Виктор.

- Конечно верим! - поддержли его.

Но Бтыгин движением руки потребовл тишины.

- Мне мло, что вы верите в добросовестность своего нчльник. Я хочу, чтобы вы "зболели" этой идеей, чтобы он стл дорог вм тк же, кк дорог мне, чтобы кждый из вс посвятил ей всю свою жизнь! Вот чего я хочу. И поэтому я должен перед вми опрвдться. Дже если мы возьмем это слово в квычки - все рвно опрвдться.

Мы уже немло говорили о ншей нуке - о физической геогрфии, о ее истории. Мы с вми продолжем творить эту историю. Вот и нужно рзобрться - не противоречт ли нши действия общим зкономерностям рзвития геогрфии.

Кждя нук - это "дитя своего времени", он не может "выскочить" з рмки тех требовний, которые ствит перед ней эпох. Если же кому-то из ученых и посчстливится "выскочить", то особых результтов это, кк првило, не дет. Еще древние греки знли, что пр способен приводить в движение мшины, но "изобрели" провую мшину все-тки лишь в восемндцтом столетии, когд промышленность созрел для этого изобретения. Но нм нет нужды збирться в историю техники. Вот вм пример из истории геогрфии.

Около тысячного год ншей эры викинг Лейф открыл Америку. Но ведь его открытие не пригодилось. Колумбу через пятьсот лет пришлось зново открывть Америку.

Тк вот, _пригодится_ ли нше дело, нужно ли оно ншим ближйшим потомкм, или будет збыто тк же, кк открытие викингов?.. Не придется ли после нс ожидть новых Колумбов?..

Я утверждю, что нше предприятие _своевременно_. Пок Земля был не зселен, люди исследовли и освивли Землю. Теперь все мтерики обжиты и нступил пор освоения "пояс жизни". Д! Человек должен стть хозяином "пояс жизни", должен зселять другие плнеты тк же, кк рньше зселял другие мтерики! А если эти плнеты не очень пригодны для зселения знчит, думя о будущем, их нужно сделть пригодными. И эт здч тоже соответствует сегодняшнему дню ншей нуки. Рньше геогрфы описывли Землю, потом объясняли рзвитие биогеносферы, теперь нступил пор преобрзовния природы.

Стло быть - мы не внтюристы.

Но есть еще один вопрос, н который нм сейчс предстоит ответить. Могут ли люди вообще переселиться с одной плнеты н другую?..

В смом деле, ведь земня биогеносфер - это т сред, которя вскормил и взрстил человечество. И вдруг людям предлгют переселиться н другую плнету!.. Вот это, должно быть, и есть нстоящий внтюризм!

Нет, отвечу я вм. Это не внтюризм. Если бы я звл людей н Меркурий, н Юпитер, Стурн, Урн, Нептун, Плутон, - н любую из этих плнет, - я был бы не только внтюристом, но и безумцем. Но я призывю чсть людей сменить один дом н другой, предврительно "обствив новую квртиру". Это почти в буквльном смысле. Я призывю переселиться из одной биогеносферы в другую, зрнее подготовленную, сменить земную среду н подобную ей и столь же пригодную для жизни. Это естественно, это не противоречит природе. Вы соглсны со мной?

- Соглсны! - единодушно ответили учстники экспедиции. А Виктор, не нходя слов, молч кивнул. Он смотрел н Бтыгин с нескрывемым восхищением. Д! Ткому делу он готов посвятить всю свою жизнь, отдть все силы, всю энергию!

- А Джефферс хотел лишь долететь до Мрс и вернуться, - скзл Денни Уилкинс.

- Это не тк уж мло - долететь до Мрс! - возрзил Бтыгин. - Но не будем отвлекться. Итк, мы договорились, что нш змысел соответствует нынешнему состоянию нуки и требовниям эпохи, - проблем освоения космос включен человечеством в повестку дня!.. Но удстся ли нм преобрзовть Венеру?.. И почему Венеру, не Мрс?.. Вопрос серьезный, товрищи. Не тк-то просто упрвиться с плнетрными процессми!.. Если бы мы с вми с этой же целью отпрвились н Мрс, зтею ншу пришлось бы рсценить кк утопическую. Вы спросите - почему?.. Потому что н Мрсе нм пришлось бы идти _против_ естественного ход рзвития плнеты: биогеносфер тм гибнет, рзрушется, мы прилетели бы ее оживлять! Это людям пок не под силу. Но н Венере мы лишь _ускорим_ естественный процесс рзвития, мы будем действовть _в том же_ нпрвлении, в котором рзвивется биогеносфер. И поэтому я бсолютно уверен в успехе. Мы с вми уже говорили, что нервномерность рзвития - это зкон природы, но изменить скорость рзвития - вполне во влсти человек.

Бтыгин сделл короткую пузу и скзл:

- А теперь я отвечу н вопрос, зднный мне Крестовиным: почему змысел, цель экспедиции тк тщтельно скрывлсь дже от учстников полет?.. Зпомните вот что, друзья мои: нук - врг исключительности; то, что сегодня пришло в голову вм, звтр придет в голову другим; это случится непременно, потому что возникновение любой идеи, дже генильной, подготвливется рзвитием всей нуки. Мне первому пришл в голову мысль превртить Венеру в своеобрзный филил Земли. Я уверен, что рно или поздно эт же мысль возникнет у кого-нибудь другого. Но мне хочется, чтобы случилось это не рно, поздно, кк можно позднее. Нм очень вжен выигрыш во времени. Венеру нельзя преобрзовть з один год. Я рссчитывю, что н преобрзовние ее уйдет несколько десятилетий - срок бснословно короткий по геологическим мсштбм. Но, во-первых, мы знесем н Венеру сильную жизнь, во-вторых, тмосфер Венеры содержит в дв рз больше углекислого гз, чем земня. Вы понимете, в чем дело?.. Физиологи рстений двно пришли к зключению, что углекислого гз, который необходим для фотосинтез, н Земле недостточно. Вернее, в земной тмосфере содержится лишь _минимльно необходимое_ количество его, и это обстоятельство сдерживет, зтрудняет рзвитие земной рстительности. При искусственном добвлении углекислоты всегд возрстет темп фотосинтез, темп жизнедеятельности рстений. В сельском хозяйстве дже прктикуют подкормку рстений углекислотой. Н Венере же содержится _оптимльное_ для земных рстений количество углекислоты, и они должны рзвивться тм в дв, в три рз быстрее, чем н Земле...

Итк, у нс есть серьезные основния полгть, что лет через тридцть-сорок люди смогут жить н Венере тк же, кк они сейчс живут н Земле. И тогд люди зселят Венеру. Но мне хочется, чтобы это сделли колонисты из коммунистических стрн... Понимете теперь, - обртился Бтыгин к Денни Уилкинсу, - почему я держл в секрете свой змысел?

- Еще бы! - скзл Денни Уилкинс. - Великолепно понимю! Но з тридцть лет н Венере могут побывть еще чьи-нибудь экспедиции...

- Это не исключено. Однко космические экспедиции - слишком тяжеля нгрузк для экономики, чтобы их посылть кждое десятилетие. А Мрс Мрс по-прежнему будет мнить к себе... Вот, пожлуй, и все, что я хотел вм скзть, - зключил Бтыгин.

Когд собрние зкончилось, Денни Уилкинс ушел к себе в кюту и лег н койку. Он пытлся предствить, что скзл бы Герберштейн, узнв о змысле Бтыгин. Черт возьми! У Герберштейн чутье что ндо!.. Знл, куд послть ткого гент, кк Денни Уилкинс! Но кк же быть с прикзом уничтожить звездолет?.. "Нплевть мне н прикз, - решил Денни Уилкинс. - Горздо интереснее посмотреть, что получится у коммунистов. Д и кому зхочется умирть, когд впереди столько интересного!.. Пусть Герберштейн см отпрвляется н тот свет, если ему это нрвится! А змысел действительно с рзмхом!"

Денни Уилкинсу стло дже кк-то нехорошо при мысли, что он предст этих ребят, открыв их плн Герберштейну. Но иного выход нет - если он вернется живым, то лишь рскрытие змысл Бтыгин может избвить его, Денни Уилкинс, от мести руководителя специльного отдел, не прощвшего нрушения прикзов...

После того кк все телескопы и локционные устновки Земли, нблюдвшие з звездолетом Бтыгин, потеряли его из виду, некоторое время н Землю еще продолжли поступть рдиосигнлы, подобно тому кк поступли они с строплн Джефферс.

Но н пятый день передч сигнлов внезпно прекртилсь: ни одн земня рдиостнция не принял их в условленное время.

И тогд весь мир взволновлся. Это было слишком - пережить две космические тргедии в течение одного месяц. Все буржузные гзеты терялись в догдкх о судьбе Бтыгин, строили смые невероятные предположения... Коммунистическя печть, првд, немедленно выступил с рзъяснением, из которого следовло, что срок прекрщения рдиопередч был зрнее соглсовн и события рзвивются по плну. Но все-тки многие видные общественные деятели выступли в печти с призывом прекртить космические полеты, по крйней мере н несколько десятилетий, и снчл добиться знчительного улучшения техники строительств строплнов...

И только несколько человек н Земле придерживлись особого мнения - это были руководители Компнии по эксплутции плнет, и среди них Герберштейн. Они не сомневлись, что срботл мин стршной рзрушительной силы. Првд, Герберштейн допускл, что Денни Уилкинс мог выключить мехнизм. Но, во-первых, сделть это было трудно: при выключении мин могл взорвться; Денни Уилкинс же до вылет н Мрс был цел и невредим. Во-вторых, звездолет Бтыгин прекртил подчу сигнлов кк рз в тот день, когд мехнизм должен был срботть, - гент обмнул Денни Уилкинс, скзв, что мин взорвется через месяц. Эти фкты убедили Герберштейн, что Бтыгин вышел из игры и что о его последних минутх не узнет никто, кк никто не знет о последних днях. Джефферс.

Но Герберштейн был слишком опытен и хитер, чтобы не предусмотреть всех вринтов. Предположив, что Денни Уилкинс - гент, прошедший специльную выучку, - сможет выключить мину, не подорввшись н ней, он пошел н уловку, которую никто не мог предвидеть: в мине устновили дв взрывных мехнизм, причем второй включлся в том случе, если выключлся первый, и взрывл мину действительно через месяц.

"Если Денни Уилкинсу и удлось рзок перехитрить меня, - думл Герберштейн, рсхживя по своему кбинету, - то совсем нендолго. Коробку ведь не выкинешь из строплн!"

Герберштейн открыл сейф и достл из него "Дело Бтыгин". Он открыл последнюю стрницу и нписл н ней: "Зкончено 28 вгуст **** год".

Одн из буржузных гзет, комментируя гибель Джефферс и Бтыгин, писл, что космические путешествия - это утонченный способ смоубийств, придумнный людьми н пороге третьего тысячелетия. Герберштейн не мог безоговорочно присоединиться к столь ктегорической точке зрения. Но, примерно тк оно и есть.

А звездолет тем временем блгополучно продолжл полет, и среди экипж по-прежнему црило приподнятое, прздничное нстроение. Виктор после сообщения Бтыгин никк не мог успокоиться. Он повсюду нходил охотников поговорить и поспорить, потому что все были поржены открывшейся перед ними небывлой перспективой преобрзовния плнеты и кждому хотелось поделиться своими сообржениями.

А Георгий Сергеевич Трвин, иногд принимвший учстие в рзговорх молодежи, однжды здумчиво скзл:

- Вы все хете и охете, сколько еще тм придется порботть людям! И кк умно тм нужно рботть!.. Вспомните-к, сколько люди сми себе нпортили н Земле, сколько лесов они зря свели, сколько оголили горных склонов, погубили плодородной почвы, рзвеянной ветрми, смытой дождевыми водми. А оврги?.. Ведь почти все оврги, возникшие н рвнинх, - это плод неумелого или бездумного хозяйничнья человек: лишь бы урвть у земли побольше, что потом - ккое, мол, мне дело! Логик нищих духом, но ведь их немло прошло по ншей плнете! А реки?.. Сколько вред было причинено им, сколько добр перепорчено нердивыми хозяйчикми, спусквшими в воду отрботнную нефть, химические отходы!.. И, думете, сейчс, н пороге коммунизм, нет у нс промхов?.. Не без этого, сми знете. А природ всегд мстит з неумелое или бездушное хозяйничнье, мстит почти в буквльном смысле слов: кждое воздействие человек н природу через некоторое время возврщется в виде ответного воздействия природы н человек. И если человек поступил плохо, то и "ответ" природы будет плохим: рспхл непрвильно землю, рзрушил структуру почвы получй пылевые бури, оврги, зсуху; стщил трелевочными тркторми срубленные деревья по склонм, згубил молодняк, сорвл почвенный покров, скопленный з тысячелетия, - получй бесплодные склистые горы, бурные рзливы рек после дождя, рзрушительные сели...

Что же, н ошибкх мы учимся (првд, слишком долго учимся). И нужно, чтобы ни одн земня ошибк не повторилсь н Венере. У нс тысячелетний опыт, и весь его необходимо собрть, ккумулировть и очень умно использовть. И придется беспощдно крть всех и всяческих брконьеров, ежели ткие появятся. Я убежден, что преступление против природы должно быть прирвнено к госудрственному преступлению и крть з него нужно тк же беспощдно!.. Никому из нс не приходит в голову ломть мебель в своей комнте, рвть собственную одежду... Только безумные поступют тк, где им место, - объяснять не ндо. Биогеносфер Земли - вот дом всего человечеств, но почему же столько безумных безнкзнно "хозяйничло" в нем?.. Это не должно повториться н Венере!

- Првильно, - скзл Бтыгин, который незметно присоединился к рзговриввшим. - Прекрсные слов. Георгий Сергеевич. И я думю, что мы, предствители стршего поколения в экспедиции, оствим молодежи звещние или нкз - нзывйте кк хотите. Пусть одним из первых пунктов будущей конституции н Венере будет следующий: преступление против природы прирвнивется к госудрственному преступлению! Слышите?

- Слышим! - ответил з всех Денни Уилкинс. Он скзл это серьезно и тотчс спохвтился: ему-то ккое дело, собственно говоря?.. Д и другим будет не до этого блгородного пункт конституции, если он, Денни Уилкинс, выполнит прикз Герберштейн... Денни Уилкинс подумл об этом спокойно, без злордств, просто кк человек, более трезво смотрящий н вещи.

А Бтыгин между тем продолжл рзвивть мысль Трвин.

- В словх Георгия Сергеевич зключен очень глубокий смысл, - говорил он. - Ведь человечество рзвивется, совершенствуется, нкпливет опыт в "борьбе" с природой. И выключиться из этой борьбы оно не может, потому что эт "борьб" дет людям и пищу, и питье, и одежду, и мшины, и дом, и рзум, и волю, и рдость. Нет и не может быть людей вне природы или нд природой, потому что сми мы тоже природ! Процесс "борьбы" с природой, или, кк говорят ученые, взимодействия человечеств с природой, - это процесс естественный, неизбежный, зкономерный, он не звисит от воли и сознния людей, хотя люди и вносят в него рзумное нчло, потому что они - ктивня сторон.

Нши великие учители еще в прошлом веке говорили, что свобод - это познння необходимость. И для того чтобы чувствовть себя свободными н Венере, когд вы нчнете строить тм новую жизнь, вм придется "познть необходимость", осмыслить вшу собственную "борьбу" с природой во всех тонкостях, во всем рзнообрзии приемов. Сделть это нелегко, потому что процесс этот, тк скзть, двойной: тут и человечество влияет н биогеносферу и биогеносфер н человечество. Ведь не случйно нтурсоциология, нук, изучющя процесс взимодействия человеческого обществ с природой, возникл недвно и добилсь пок не очень знчительных результтов. Вше дело - рзвить ее, двинуть дльше, широко использовть добытые знния. Повторяю, это очень вжно. Кк бы ни были млы достижения нтурсоциологии, но ведь очевидно, что в докоммунистические эпохи "борьб" человечеств с природой осложнялсь внутренними рздорми в человеческом обществе - борьбой клссов. Тк вот, в докоммунистический период одн эпох отличлсь от другой тем, кк, кким способом одни люди зствляли вести нервную "борьбу" с природой других людей. А коммунистические эпохи будут отличться друг от друг степенью преобрзовния, покорения природы и, мне думется, степенью _рзумности_ в отношении к ней...

Трудно утверждть это сейчс, но, быть может, именно вы нчнете н Венере следующий, более высокий этп рзвития коммунизм, потому что придете туд свободными от пороков прежних эпох...

Астрогеолог Безликов, никогд рнее не упусквший случя дополнить чье-либо выступление, после сообщения Бтыгин о целях экспедиции утртил др речи. По привычке, едв Бтыгин кончил говорить, он стл медленно поднимться, чтобы дть спрвку, но тк и не произнес ни слов - в знниях его обнружился стршный, пугющий провл. В смом деле, что он мог скзть учстникм экспедиции о тектонике Венеры, об устройстве ее поверхности?.. Ведь ни одному ппрту, послнному с Земли, не удлось сфотогрфировть скрытый облкми лик плнеты... Если бы речь шл о Мрсе! Детльные крты его поверхности двно уже соствлены реогрфми, н них отмечены и возвышенности, и понижения, и линии рзломов мрсинской коры. Пусть многое еще предстоит уточнить или испрвить, но все-тки основ уже зложен...

Иное дело Венер, окутння вечным тумном!.. Безликов вернулся к себе в кюту в скверном нстроении. Стршно подумть, сколько нужно времени, чтобы соствить хотя бы приблизительное предствление об строгеологических особенностях плнеты... Это очень увлектельно - быть первоисследовтелем, рди этого можно рискнуть жизнью, и Безликов пошел н риск без колебний, добровольно... И все-тки... Все-тки уже сейчс он не прочь был бы рсполгть исчерпывющими сведениями о Венере, чтобы пополнить ими свои обширнейшие знния...

Однжды, когд он штудировл философскую энциклопедию, в кюту зглянул Бтыгин.

- Эти фолинты вы и тскете в портфеле? - удивленно спросил он.

- Для спрвок, - ответил Безликов и слегк покрснел; стремясь скрыть смущение, он признлся Бтыгину, что решил основтельно изучить философию. - Вы одобряете?

- Вполне, - ответил Бтыгин. - Ккие же могут быть возржения?.. Помнится, философ Якушин при вс зходил ко мне?.. Честно говоря, я жлею, что не смог взять его в экспедицию. Вот уже несколько столетий человечество ктивно познет мир, но можете ли вы мне скзть, _кк_ оно познет природу?

- Я? - удивился Безликов. - Нет, не могу.

- Вот видите. Между тем чрезвычйно вжно пронлизировть опыт минувших поколений, нш собственный опыт и детльно рзрботть теорию познния, гносеологию. Еще Энгельс писл, что философм пор переключиться н логику и теорию познния. У людей, и в первую очередь у молодежи, нужно воспитывть культуру мышления, нужно учить их мыслить трезво, экономно, рсчетливо, чтобы не рстеклись они мыслию по древу, чтобы не тртили энергию мышления н пустяки. И конечно же их нужно обучть теоретическому мышлению, передвть им опыт стрших поколений. Ведь мы хотим их видеть совершенством - и в умственном, и в морльном, и в физическом отношении; они должны стть _чистыми_, нсквозь чистыми...

- Но при чем же тут Якушин? - ревниво спросил Безликов.

Бтыгин пожл плечми.

- Рзумеется, дело не в нем - дело в философии. Он должн постоянно совершенствовть методы познния, чтобы облегчить труд ученых. Нм нельзя ошибться - у нс нет времени н испрвление ошибок.

Слов Бтыгин, однко, не произвели большого впечтления н Безликов: уж кто-кто, он влдеет смым совершенным методом познния! Подумв тк, Безликов не без гордости покосился н объемистые спрвочные издния.

Бтыгин же, уходя, скзл неожиднное.

- Можно стремиться к сколь угодно обширным знниям, но нкопление их должно быть подчинено ккой-нибудь большой сквозной идее. У вс же, честно говоря, я не змечл вот ткой руководящей идеи. Сми по себе знния имеют очень небольшую ценность. Неизмеримо вжнее умение применять их в рботе, в творчестве. - Бтыгин тоже посмотрел н объемистые спрвочные издния. Учитесь критически относиться к кждой строчке в книге. Безоговорочно верить можно только природе. Он не ошибется, - это Бтыгин скзл с усмешкой, и Безликов невольно нсторожился.

"С ккой стти Бтыгин говорит ему об этом? - думл он. - Природ не ошибется!"

Но потом блгодушное нстроение вернулось к Безликову и более уже ничем и никем не нрушлось до конц полет. "Никем" - потому что дже неугомонный врч-психитр Нилин, после того кк Безликов был зчислен в соств экспедиции, оствил его в покое...

Уже больше двдцти дней нходился в полете строплн Бтыгин, и люди нстолько привыкли к новым, необычным условиям существовния, что теперь все чувствовли себя кк дом, никто не нрушл строгого рспорядк, кк это случлось иногд в первые дни. Кждый делл свое дело, в точно определенное время являлся звтркть, обедть и ужинть, зтем уклдывлся спть, потому что свет выключлся срзу во всех неслужебных помещениях звездолет...

Денни Уилкинс спл, и если бы кто-нибудь подошел к нему, то услышл бы спокойное тихое дыхние, дыхние человек, спящего глубоким сном.

Проснулся Денни Уилкинс внезпно. Он не пошевельнулся, дже дыхние его оствлось тихим и ровным, кк прежде. Он только чуть-чуть приоткрыл глз и нстороженно прислушлся. Сознние включилось немедленно, словно он и не спл. В бсолютной тишине слышлось лишь ровное дыхние людей. Денни Уилкинс узнвл всех по дыхнию - все лежли н своих местх и все спли. Он припомнил, кк уклдывлся вечером, кк зсыпл, - ничего необычного не случилось.

А между тем проснулся Денни Уилкинс от ощущения близкой опсности. Он и сейчс чувствовл ее, словно кто-то стоял з спиной.

Денни Уилкинс спрвился с нервми. Он понимл, что непосредственно сейчс ничто не может ему угрожть. И все-тки что-то угрожло. Денни Уилкинс верил этому профессионльному чувству опсности - оно не рз спсло его. Но что может угрожть ему?.. Он до мельчйших подробностей восстновил в пмяти все рзговоры з минувший день. Нет, ничего подозрительного не произошло. Дже если бы кто-нибудь бросил н него излишне пристльный взгляд - он отметил бы и это. Но для всех стронвтов он уже двно был хорошим знкомым, простым, веселым, общительным прнем; они не только нзывли его "товрищ", но и действительно считли товрищем. А с некоторыми из них у Денни Уилкинс звязлись отношения, похожие н дружбу, ту смую дружбу, которую он не понимл, в существовние которой не верил. Збвно все получилось у него. Он пришел в коммунистическую стрну кк врг, нчл с убийств, потом, см не ожидя того, встретил любовь, узнл, что ткое дружб... Денни Уилкинс усмехнулся. Что и говорить, судьб его сложилсь более чем стрнно!.. В конце концов люди, с которыми его столкнул судьб, - действительно слвные люди, и зняты они змечтельным делом. Будь он просто Денни Уилкинсом, не гентом под кличкой "Нйденыш", он, пожлуй, см увлекся бы их змыслом!

"Д, решение не уничтожть их - првильное решение, - подумл он. Пусть спокойно знимются своим делом. Я никогд не включу эту проклятую дскую мшину".

Подумв это, он тотчс сообрзил, отчего проснулся: его рзбудил стрх перед миной, которую он пронес в звездолет... Стрнно! Он же выключил ее, обезвредил... Это было нелегко, он знл, что может подорвться, но все-тки выключил. Чего же испуглся он теперь?.. "Бояться нечего, скзл он себе. - Совершенно нечего". Но стрх не проходил. Денни Уилкинс просунул руку под мтрц и притронулся к мине. Он был глдкой, тепловтой, и Денни Уилкинсу покзлось, что пльцы его ощутили ккое-то едв уловимое движение, тончйшую вибрцию. Он не отдернул руку, он продолжл тщтельно обследовть мину, и ему кзлось, что пльцы продолжют ощущть глубоко скрытое тинственное движение.

"Ерунд, - скзл себе Денни Уилкинс. - Чистейшя ерунд. Шлят нервы".

Он снов прикрыл мину и устроился поудобнее н койке. Но зснуть ему не удлось. Неужели Герберштейн в чем-то обмнул его? Кк будто шеф всегд неплохо относился к нему. "Неплохо относился! - тотчс усмехнулся про себя Денни Уилкинс. - Он ни перед чем не остновится. Мог и обмнуть".

"Нужно держть себя в рукх, - подумл Денни Уилкинс. - Не стоит зря трепть нервы. Н худой конец - трх! - и готово. Охнуть не успеешь".

Нездолго до общего подъем он збылся коротким сном, однко и днем его не покидло ощущение смутной тревоги.

Следующя ночь выдлсь еще тяжелее. Снились кошмрные сны, было трудно дышть и кзлось, что грудь вот-вот рзорвется. Денни Уилкинс зствил себя проснуться и повернулся н спину. Было жутко, отчего-то тоскливо, и он едв не поддлся отчянию...

"Избвиться бы от мины, - подумл Денни Уилкинс. - Но кк от нее избвишься?.. З окошко не выбросишь!.."

Тревожно, тяжело спли и соседи по кюте - кто-то бессвязно бормотл, слышлись стоны. Неровно, всхрпывя, словно зглтывя воздух, дышл Лютовников, спвший у противоположной стенки. Потом он вскрикнул, и Денни Уилкинс перестл слышть его дыхние.

Снов Денни Уилкинс зснул только под утро. Рзбудили его стршные слов:

- Умер Лютовников.

В их кюте собрлось уже много нроду, и Денни Уилкинс не видел койку Лютовников - ее згорживли спины.

- И Бтыгину ночью было плохо, - скзл врч. - Пришлось уколы делть. Ккя-то стрння ночь был... А Лютовников дже не проснулся...

- Он же ничем не болел, - говорил Костик о Лютовникове, и голос его звучл печльно-печльно. - Дв год мы почти кждый день виделись с ним. Он никогд ни н что не жловлся.

- Может быть, летргия? - спросил кто-то с ндеждой.

- Ккя тм летргия, - ответил врч. - Сердце. Только сердечники тк умирют - зснул и не проснулся.

Вошел, тяжело ступя, Бтыгин. Все посторонились, пропускя его. Он опустился н крй койки и долго сидел, ни слов не говоря. Потом он поднялся и ткже молч нпрвился к двери.

- Вскрывть будем? - спросил врч у Бтыгин.

- Нет, зчем же. Приборы зрегистрировли резкое изменение космических силовых полей. От этого и н Земле увеличивется количество инфрктов. Связь с электрическими зрядми тел - тк, кжется, объясняют, - Бтыгин сделл слбый жест в сторону врч. - Стнислв Ильич придется опустить в люк. Иного выход нет.

"Опустить в люк!" - Денни Уилкинс тотчс подумл, что это, пожлуй, единственный способ избвиться от мины - выбросить ее з борт. Он извлек мину из-под мтрц и принял смое деятельное учстие в подготовке к похоронм. Труп Лютовников плотно звернули в белую прочную ткнь, и Денни Уилкинсу удлось положить между слоями ткни небольшую плоскую мину. Змотнного, подобно египетской мумии, Лютовников, - первую жертву космического путешествия, - товрищи бережно поднесли к люку, опустили туд, тщтельно зкрыли люк, потом специльные мехнизмы вывели тело покойного нружу. Всем кзлось, что по земному обыкновению тело упдет вниз, исчезнет, но когд кому-то пришло в голову зглянуть в нижнее смотровое окно, то выяснилось, что тело Лютовников продолжет лететь рядом с строплном. Это было необычное, тяжелое зрелище: н черном фоне бесконечного прострнств плыл плотно укутнный в белое продолговтый сверток. Он летел рядом со звездолетом день, второй, третий, четвертый и только н пятый нчл понемногу отствть и уходить в сторону.

И стронвты, встречясь, говорили друг другу:

- Еще здесь.

И через день снов:

- Еще здесь.

И Денни Уилкинс тоже следил з телом, обреченным вечно летть в космосе при темпертуре, рвной бсолютному нулю, летть вечно, - если только не взорвется звернутя в свн мин.

"Что ж, в тком случе один мертвый спсет сто живых, - думл Денни Уилкинс. - Ему-то все рвно..."

"Но спсет ли? - эт мысль пришл совершенно внезпно. - Ведь тело нходится совсем рядом с корпусом строплн! Взрыв будет стршной силы и нверняк повредит звездолет!"

Денни Уилкинс не спл всю ночь, ожидя взрыв и мысленно готовясь к смерти, но ничего не случилось. Утром он первым подбежл к нижнему смотровому окну.

Белый продолговтый сверток исчез. Исчез бесследно. Он не мог резко отстть, если бы отствл рвномерно, то был бы виден.

Но его не было.

"Знчит, мин срботл, - подумл Денни Уилкинс и рсстегнул ворот рубшки. - Знчит, срботл. Предчувствие не обмнуло меня. Сегодня кк рз месяц - месяц, кк мы в полете, и этот срок нзывл послнец Герберштейн... Но почему же взрывом не повредило строплн?.. Б! Д потому, что взрыв произошел в безвоздушном прострнстве, и рзрушительной волны не обрзовлось! Все ясно, кк божий день!.. Но что придумл Герберштейн?.. Я же выключил мехнизм... Впрочем, теперь это безрзлично. Вжно, что полет продолжется..."

От пережитых волнений Денни Уилкинс почувствовл себя плохо, его слегк тошнило, ноги неприятно подгиблись в коленкх. "Хорош! - мрчно иронизировл он нд собой. - Нечего скзть, хорош!" Он прошел к себе в кюту и лег.

- Что с тобой? - донесся откуд-то издлек голос.

Денни Уилкинс открыл глз и увидел Виктор.

"Подумть только: его сейчс тоже не было бы в живых! Я не увидел бы этого крсивого лиц, внимтельных глз, первой морщинки между бровями..."

- Ничего, - ответил Денни Уилкинс; он нучился этому спсительному слову у русских. - Ничего.

- Зболел, д?

"И никто не спросил бы с тким учстием о здоровье - никто! Мертвые продолжли бы бессмысленный путь к Венере..."

- Устл просто. Месяц уже, кк летим...

- Д, я тоже устл. Иногд хочется лечь и не вствть - спть, спть...

"Едв тк и не случилось - спл бы, спл, только тким сном, ккого другу не пожелешь. Но теперь ничего, теперь все мы полетим дльше. А тм - будь, что будет. Н Земле рзберемся. А не рзберемся - тоже не бед..."

- Ты поспи, - скзл Виктор. - Я предупрежу, что ты не придешь к звтрку.

- Д, предупреди, пожлуйст...

"Это было бы слишком - сидеть со всеми вместе з звтрком. Он ведь не может считть себя спсителем их. Нет, ккой уж тм спситель!.. Но что с тобой происходит, Денни?.. Ты стновишься сентиментльным, шпиону - д, шпиону - не положено быть сентиментльным. Будь сейчс здесь Герберштейн, он не узнл бы тебя, Денни... А все-тки проигрл Герберштейн. Он просчитлся, этот Герберштейн. Он знет психологию рбов и подлецов. Но он не знет психологии людей, к которым послл своего гент... Они окзлись очень сильными, эти ребят! И он не устоял - они без денег подкупили Денни Уилкинс... Впрочем, почему подкупили?.. Борьб продолжется. Он еще не в их лгере и никогд не будет в их лгере... А живется с ними свободно и просто. И отчянные головы у них... И этот, Бтыгин, - ндо же ткое придумть... Вот удивился бы Герберштейн..."

Денни Уилкинс збылся беспокойным сном. А з общим звтрком сидели люди, о которых он думл, и вели обычные рзговоры - о том, что большую половину пути они пролетели, что из-з бьющих в лицо солнечных лучей трудно нблюдть з Венерой и нелегко решить, по грфику летит звездолет или не по грфику. Очевидно - по грфику, но ориентировться в межзвездных прострнствх очень сложно, и недолго промхнуться...

- Не может того быть, чтобы мы никуд не прилетели! - говорили оптимисты, уписывя вкусный, сытный звтрк.

Но многим думлось, что поверхность Солнц - не слишком удобня посдочня площдк для их звездолет...

Н тридцть девятый день пути звездолет попл в тень Венеры, и стронвты увидели ее отчетливо и ясно, кк не видели ни рзу з все время полет.

Большя, зслоняющя собой почти все поле телескоп, плнет неслсь нвстречу строплну. С близкого рсстояния отлично был виден сплошной облчный покров - белый, с желтовтым оттенком. Если нблюдтелю удвлось просидеть у телескоп минут двдцть-тридцть - это удвлось не чсто, потому что з счстливцем выстривлсь очередь желющих хоть одним глзком взглянуть н плнету, - то нблюдтель змечл, что форм облков, их очертния медленно изменяются: слои облков смещются - одни из них погружются, другие всплывют н поверхность...

Грузовой звездолет летел в межплнетном прострнстве без всякого упрвления: курс ему был здн зрнее, и рдиоустновки звездолет N_1 держли его в "поле зрения". Но после того кк он попл в зону притяжения Венеры, нступил крйне ответственный этп в рботе экспедиции. Если бы грузовой звездолет, все увеличивя скорость по мере приближения к плнете, с рзлет врезлся в ее тмосферу, - он рсклился бы от трения и сгорел, кк сгорют метеориты, попдя в тмосферу Земли. Экспедиция сорвлсь бы, потому что н звездолете N_1 нходилсь лишь незнчительня чсть семян.

Но не только плотня тмосфер угрожл звездолетм. Пояс рдиции это был, пожлуй, более опсный незримый врг, способный нсквозь пронизть корпус звездных корблей и убить в них все живое... Првд, точно еще не было докзно, что Венер, подобно Земле, окружен двумя поясми рдиции, но Бтыгин не сомневлся, что он имеет их.

- Я еще в пятидесятых годх понял, что они существуют, - говорил Бтыгин Трвину, когд они рзрбтывли плн посдки. - Основные строфизические признки у Земли, Венеры и Мрс должны быть сходными - и мгнитное поле, и пояс рдиции - это все хрктерно не только для ншей плнеты... А теперь, после того кк приборы и вокруг Мрс зфиксировли зону рдиции и мгнитное поле, смешно думть, что Венер может явиться исключением...

- Знчит, пробивть тмосферу придется в рйоне полюс...

- Д, кк и н Земле - в рйоне полюс... Впрочем, скоро мы все будем знть точно - приборы грузового звездолет сообщт нм о рдиции...

Вскоре свободное движение в космосе звездолет N_2 прекртилось; путь его стл подобен кстельной к плнетной тмосфере. Но, достигнув точки "ксния", звездолет N_2 не ушел дльше по прямой, , повинуясь влстной силе притяжения, круто свернул и нчл опускться, постепенно приближясь к облчной поверхности тропосферы.

Когд, по рсчетм, грузовой звездолет нходился примерно в двдцти километрх от твердой поверхности плнеты, приборы его зфиксировли верхний пояс рдиции вокруг Венеры...

- Я бы ничуть не возржл, если бы прогноз мой окзлся ошибочным, хмуро пошутил Бтыгин.

Повинуясь рдиосигнлм, грузовой звездолет подошел к облчной пелене в рйоне северного полюс Венеры и исчез в ней. Послнные им сигнлы подтвердили, что кольц рдиции рзорвны н Венере тк же, кк и н Земле... Астрогеофизик обогтилсь еще одним крупным открытием...

Н локционном экрне светилсь зеленовтя точк, покзывющя местонхождение грузового звездолет, специльные приборы все время высчитывли высоту нд поверхностью Венеры. Высот уменьшлсь медленно, но неуклонно, и ничто теперь не могло помешть строплну опуститься н поверхность плнеты.

И это случилось. Нсколько можно было судить, посдк прошл блгополучно. Приборы зфиксировли место посдки.

- Скоро нш очередь, - скзл Бтыгин Трвину и устло улыбнулся. Кжется, ночь мы сможем провести относительно спокойно, утром... Постремся точно повторить путь грузового звездолет...

Н следующий день прозвучл долгожднный прикз:

- Готовиться к посдке!

Звездолет уже попл в зону притяжения и мчлся нвстречу плнете.

Виктору, Денни Уилкинсу, Трвину делть было нечего, они сидели в своих кютх и ждли, ждли - состояние, кк известно, не из приятных.

Бтыгин знял свое место у пульт упрвления, перед экрном телевизор, н котором вот-вот должны были обознчиться контуры приближющейся плнеты. Многочисленные приборы звездолет тщтельно прощупывли, изучли околовенерское прострнство; все получемые ими сведения немедленно поступли в счетно-решющие устройств, которые должны были сформулировть окончтельное здние втомтическим стропилотм.

Инженеры и стролетчики тоже нходились н своих постх, чтобы дже в условиях торможения, при возрстющей нгрузке н оргнизм контролировть по возможности рботу приборов, следить з втомтикой.

Н экрне телевизор перед Бтыгиным клубился серовто-белый, редкий, кк обычный тумн н Земле, пр - звездолет приближлся к венерской тропосфере... Все было сто рз продумно и взвешено, и все-тки Бтыгин не мог преодолеть нервного нпряжения, беспокойств. Кждый член экипж знл, что посдк - дело чрезвычйно сложное, более сложное, чем взлет; млейшя неосторожность - и путешествие, тк блгополучно нчвшееся, зкончится гибелью всех учстников экспедиции... Лучше всех понимл это см Бтыгин, но сейчс, в последние перед посдкой чсы, мысль его упорно возврщлсь к тем фктм, догдкм, предположениям, нлиз которых когд-то привел его к змыслу преобрзовть Венеру... Они не смогут вырвться из зоны притяжения Венеры, не опустившись н ее поверхность, но что ждет их тм?..

Уже скзывлось торможение, и тело нливлось тяжестью, и тяжелой стновилсь голов... Если бы сбросить лет двдцть!.. Стрость!.. Бтыгин нпряженно всмтривется в покзния приборов. Они фиксируют повышенную концентрцию томов водород вокруг Венеры... "Водородня корон! Змечтельный признк! - думет Бтыгин. - Ткя же, кк и вокруг Земли!.. Знчит, н поверхности должн быть вод, молекулы которой, рспдясь, дют кислород и водород... Кислород пок не отмечен приборми, и это не удивительно - он должен быть ниже, уже в пределх тропосферы..."

"Мрс, - вспоминет Бтыгин. - Вокруг Мрс приборы не зфиксировли водородную корону, и Джефферс ничего не сообщил о ней. Вероятно, он есть, но очень рзреження, потому что н Мрсе почти не остлось воды..."

"Вот это опснее - рдиция!" - зеленые стрелки сумтошно зметлись н счетчикх. Бтыгин сделл попытку привстть, чтобы дть комнду втопилоту, но счетно-решющие устройств опередили его: звездолет едв зметно изменил курс, Бтыгин, вдруг ощутив острую боль в костях, н несколько секунд потерял сознние.

Когд он пришел в себя, клубы тумн уже зполняли весь экрн звездолет приблизился к верхней грнице тропосферы, отыскв "окно" в поясе рдиции... "Пор включть тормозные мехнизмы", - подумл Бтыгин, и почти тотчс счетно-решющие устройств передли эту комнду втопилоту. Бтыгину покзлось, что он почувствовл легкое содрогние титнового корпус, и срзу же тяжелые волны вновь нхлынули н него, смешли мысли... Огромным усилием воли Бтыгин зствил себя пристльно вглядеться в экрн - клубы пр по-прежнему зполняли его целиком...

"Вошли в облчный слой, - отметил про себя Бтыгин; он должен был думть, думть, чтобы не потерять контроль нд собой и победить возрстющую тяжесть; о чем угодно, но думть. - Скоро земля... Нет... Венер? Кк скзть?.. Можно ли нзвть грунт н другой плнете землей?"

Тренировнный мозг победил, мысли вновь обрели ясность и четкость. Приборы обнружили большое количество водяного пр в тропосфере и трехпроцентное содержние кислород... Серые губы Бтыгин дрогнули - он попытлся улыбнуться. Знчит, он не ошибся в глвном... Только бы посдить звездолет...

Молочня мгл отступил от экрн телевизор и потом вновь нхлынул.

"Скорей бы, - подумл Бтыгин, - скорей бы все это кончилось". Но прошел чс-второй, мгл по-прежнему клубилсь перед ним н экрне.

И вдруг сквозь ее пелену, кзвшуюся нескончемой, проступило что-то темное. Локторы двно уже нщупли твердую поверхность плнеты. Неужели он?!.. Через несколько мгновений Бтыгин уже не сомневлся, что он первым - смым первым из людей - увидел поверхность Венеры.

Н экрне он кзлсь стрнной - словно был сделн из темного стекл, и Бтыгин совершенно некстти припомнил им же смим отвергнутую гипотезу о плстмссовом твердом теле Венеры...

Он всмтривлся в экрн, пытясь рзглядеть хоть что-нибудь, отдленно нпоминющее земные кртины, но т же темно-стекляння рвнин плыл перед ним... Внезпно - будто рябь проступил н идельной глди - что-то зствило ее сморщиться, сгуститься в этом месте, но видение тотчс исчезло...

Всего н несколько секунд перевел Бтыгин глз н покзтели приборов, но когд вновь взглянул н экрн - глзм своим не поверил: от прежней стеклянной глди не остлось и след... Он уже знл - приборы отметили это, - что звездолет промчлся нд обширным водным прострнством, но теперь н экрне виднелсь черня, в морщинх земля. Д - земля! Инче Бтыгин не мог это нзвть. А рябь - рябь был островми в окене...

Звездолет все уменьшл скорость, возрстл нгрузк н оргнизм, и н ккое-то мгновение Бтыгин вновь потерял сознние. Придя в себя, он зметил, что счетно-решющие устройств уже дли комнду приземляться, и опять провлился в темноту...

Лишь немногие, смогли перенести посдку, не теряя нд собою контроля. Когд звездолет змер, опустившись н поверхность, Виктор нжл клвиш телефон и позвл Бтыгин. Ответ не последовло.

- Плохо ему, нверно, - скзл в ппрт Денни Уилкинс. - Ндо пойти к Бтыгину.

Врч тоже не откликнулся.

Виктор и Денни Уилкинс встретились в узком проходе, ведущем в кюту упрвления и, поддерживя друг друг, вошли в нее. Бтыгин неподвижно лежл, пристегнутый широкими ремнями к своему ложу, и крупня голов его с пышной седой шевелюрой был откинут н тугую резиновую подушку.

Денни Уилкинс взял Бтыгин з руку и нщупл пульс.

- Обморок, - скзл он.

Виктор, не отвечя, достл из птечки шприц и сделл Бтыгину укол.

Потом, уствшие, они сели рядом н пол.

Через несколько секунд Бтыгин открыл глз. Он взглянул н приборы, потом н Денни Уилкинс и Виктор со шприцем в рукх и все понял.

- Молодцы, - скзл он. - Поздрвляю с прилетом. Кк остльные?..

- Николй Федорович! Николй Федорович! - послышлся в ппрте слбый голос Безликов.

- Все в порядке, - ответил Бтыгин. - Помогите соседям, если они без сознния... Увеличьте подчу кислород в жилые помещения, - попросил он Виктор и Денни Уилкинс и покзл н регулятор подчи...

Вскоре все учстники экспедиции пришли в себя, и кждый сообщил Бтыгину, что готов приступить к исполнению служебных обязнностей.

Бтыгин включил всю переговорную сеть звездолет, и срзу во всех кютх прозвучл его голос:

- Поздрвляю всех учстников экспедиции с прибытием н Венеру!

Кто-то крикнул "ур", и легкий возбужденный гул зполнил телефонный ппрт Бтыгин.

Виктор зспешил к себе в кюту, и хотя, кзлось бы, ничего не изменилось, от ощущения неподвижности у него слегк кружилсь голов... Костик почти упл в объятия Виктор, и Безликов сдвил его плечи богтырскими ручищми, и строзоолог Штков прокричл что-то восторженное... Но через полчс возбуждение сменилось устлостью, птией, и учстники экспедиции один з другим рзошлись по своим местм...

Врч, утомленный не менее других, включил свой телефон в переговорную сеть.

- Товрищи! - ему приходилось нпрягть все силы, чтобы голос звучл уверенно и громко. - Товрищи! Почти дв месяц мы жили при резко сниженной по срвнению с Землею силе тяжести. Нш мускултур рзленилсь, привыкнув к невесомым предметм, к легкости движений, и ослбел. Н Венере все вновь обрело почти земную тяжесть, и ослбевшие мускулы не спрвляются с нгрузкой... Через несколько дней все войдет в норму.

К вечеру все немного ожили (к вечеру - в буквльном смысле, потому что н Венере стемнело) и собрлись в кют-компнии у нкрытых обеденных столов. Дежурные по звездолету, н долю которых выпл смя большя нгрузк, - они не могли отдыхть, им нужно было кормить экипж, пострлись н слву...

Но, кк ни велико было желние отпрздновть прилет н Венеру, никто не спешил усживться з стол. Бтыгин сообщил, что при осмотре окрестностей с помощью телеприборов обнружено ровное кменистое плто, прорезнное ущельем, и гряды темных скл: ни млейших признков жизни не змечено. И хотя все ожидли именно этого, полное отсутствие жизни все-тки огорчло: в душе все ндеялись н иное... Анлиз воздух покзл, что в приземных слоях венерской тмосферы содержится не 21% кислород, кк в земной, всего лишь 6%.

- Ничего не поделешь! Выходить придется в кислородных мскх, зключил Трвин.

- Могло быть и хуже, - скзл Виктор. - Но теперь мы нверняк сможем преобрзовть плнету. Вот что вжно!

После прздничного ужин, прежде чем все рзошлись по своим кютм, Бтыгин предоствил слово врчу Нилину, и тот еще рз нпомнил всем учстникм экспедиции, что н Венере, в новых незнкомых природных условиях, возможны непредвиденные психические отклонения от нормы, и призвл строго контролировть свои поступки...

- Не збывйте, что дже н Земле, в тропикх, у жителей умеренного пояс нередко случются приступы мелнхолии или, ноборот, истерии, нпомнил Нилин.

А зтем прозвучл комнд:

- Всем отдыхть. Звтр первый отряд покинет звездолет и выйдет н поверхность плнеты.

3

Виктор думл, что не сможет зснуть в ночь перед выходом н плнету, но, сломленный устлостью, спл тк крепко, что проснулся чуть ли не последним. Ночью ему снился стрнный сон: он все время улетл с Земли и неизменно возврщлся обртно, не долетев до цели. И это не огорчло Виктор; ноборот, ему кзлось, что от Земли его отрывют против воли, возврщется он н нее см, силой своей любви к ней, огромной любви, которой все нипочем, которой подвлстны межплнетные прострнств, которя связывет, объединяет плнеты, подобно Солнцу... Уже просыпясь, но не открывя глз, Виктор вспомнил о Светлне; не о Светлне-жене, нет, о Светлне-девушке, упрямой, своенрвной, но ткой любимой. Он подумл, что сегодня днем обязтельно увидит ее, и от этой мысли н душе срзу стло покойно и светло...

- Рссвет, - скзл рядом с ним кто-то очень длекий, и Виктор немножко удивился: почему тк громко прозвучл голос?..

- Рссвет! - рдостно откликнулся второй.

"И чему они рдуются?.. Кк будто рссвет - невесть ккя редкость н Земле..."

- Всего семь чсов - и рссвет! - ликовл второй голос.

И вдруг Виктор все вспомнил - все, все! Он подскочил н койке и откинул одеяло.

- Неужели рссвет? - спросил он недоверчиво.

- Рссвет! - подтвердил Костик. - Всего семь чсов - и рссвет.

Виктор посмотрел н чсы. Д, семь чсов - и рссвет! Знчит, венерские сутки рвны или почти рвны земным, и фнтзии о их продолжительности не опрвдлись!

Во время звтрк учстники экспедиции услышли первую сводку погоды. В момент прилет н Венеру, в середине дня, приборы отметили темпертуру всего в тридцть три грдус жры. Астроплн сделл посдку н сорок седьмом грдусе северной широты, то есть, будь это н Земле, немногим севернее субтропиков; следовтельно, ничего необычного в ткой темпертуре не было. Ночью темпертур понизилсь до двдцти грдусов тепл, и все признли, что это тоже совершенно нормльно. Тким обрзом, предположение Бтыгин подтвердилось - климт Венеры окзлся вполне пригодным для жизни.

- Не то что н Мрсе! - вспомнил Костик.

- В смом деле, совершенно не похоже н холодный умирющий Мрс! поддержли его.

- Вот бы еще жизнь тут нйти!

- В пробх воздух, по предврительному нлизу, бктерий или хотя бы их спор не обнружено, - ответил Бтыгин. - И вообще воздух очень чистый, зпыленность минимльня. Объясняется это, видимо, влжностью климт, близостью обширных водоемов. У нс н Земле, в приморских рйонх воздух тоже беспыльный, мягковтый из-з большой влжности. Вероятно, ткой он и здесь.

- А ветры? - вспомнил кто-то. - Помните, в литертуре выскзывлись предположения о бурях невероятной силы при смене дня и ночи?..

- Под облчным-то слоем? - усмехнулся Бтыгин. - С чего бы вдруг?.. Нет, эти измышления можно сдть в рхив...

После звтрк был объявлен соств первой пртии, покидющей звездолет. Возглвлял пртию Бтыгин, в соств ее вошел и Виктор. И хотя все, кто не попл в первую пртию, посчитли себя немножко обиженными, никто не стл ндоедть Бтыгину просьбми: прикз есть прикз!

Виктор - возбужденный, взволновнный, гордый тем, что одним из первых ощутит под ногми твердь Венеры, - торопливо готовился к походу, но где-то в глубине его души сохрнялось утреннее чувство, нвеянное думми о Светлне, - тм было покойно и светло. Теперь он вспоминл о Светлне инче, - вспоминл кк о своей жене, знл, что не увидит ее сегодня, но ему все время кзлось, что он здесь, что он может войти в кюту или неслышно подойти сзди и положить тонкие прохлдные пльцы ему н глз. Думы о Светлне кк-то незметно слились у Виктор с думми о Земле - он любил и дже ощущл их вместе, кк нечто единое, немыслимое одно без другого. И то покойное и светлое, что хрнил он в глубине души, было и Светлниным и земным, одинково родным и близким, одинково любимым, пронесенным сквозь космические прострнств сюд, н безжизненную плнету Венеру. И то, что он унес, - было не безжизненным, было живым и тило оно в себе другую, будущую жизнь...

...Первые пять человек - в кислородных звукопроницемых мскх с бллонми з спиной - вошли в темный отсек проход. Дверь нглухо зкрылсь з ними. Тотчс после этого нчл открывться дверь, ведущя нружу, и вскоре в темный отсек проник дневной свет. Выход был узким и невысоким, и пролезть в него приходилось согнувшись. Бтыгин, смый большой и грузный, зворчл:

- Ндо бы через прдную дверь выйти! Что это мы с черного ход н Венеру пролезем?

Протискивясь в дверь, кждый думл о том, чтобы не удриться и не зстрять, совершенно збывя, что следующий шг его будет первым шгом н Венере.

- Ну вот, прибыли, - просто скзл Бтыгин. - Прибыли! - Он поднял ногу и удрил кблуком в грунт. - Твердый!

Но ему никто не ответил. Все стояли молч, и кждый не без робости и удивления смотрел н безжизненную, словно нгую плнету, которую им предстояло оживить.

- И это богиня крсоты! - вдруг скзл Трвин, и все подхвтили шутку.

- Недром он прятлсь под прнджой! Где это видно, чтобы крсвиц скрывл свое лицо?!..

И пятеро первых покинувших" звездолет мужчин с улыбкой рзглядывли звлекшую их к себе "богиню крсоты".

Он и н смом деле окзлсь дурнушкой, эт ночня крсвиц, зтмевющя все другие звезды н земном небосклоне. Плотный слой облков зкрывл небо, и солнечные лучи, процеживясь сквозь него, теряли все крски, кроме одной - серой.

- Кк перед дождем н Земле, - скзл Виктор.

- Д, псмурный июльский день - вот вм и вся скзк, - вздохнул Трвин.

- Дождь здесь в любую минуту может пойти, - подтвердил Бтыгин. Зметили, ккя рос был ночью? Все кмни мокрые.

Черно-буря кменистя рвнин рсстиллсь перед пришельцми с другой плнеты. Чстые и, должно быть, сильные дожди вымыли н поверхность круглобокие голыши, весь мелкозем, весь рыхлый грунт снесли в рсщелины, зпдинки, н дно долин...

- Где же тут пхть и сеять? - удивился Виктор.

- Пхть особенно и не придется, - ответил Бтыгин. - Всю плнету не перепшешь!

- Но здесь ничего не вырстет!

- Во-первых, и здесь вырстет. Во-вторых, мы опустились н плто, окруженное со всех сторон хребтми. А н Венере, безусловно, есть и рвнины, сложенные рыхлыми породми.

Д, плто, н котором сделл посдку звездолет, было с трех сторон огрничено горными хребтми с пилообрзными, резко очерченными гребнями. Черные острые зубья не вздымлись к смому небу - это были обычные средневысотные горы, ткие же, кк н Земле, только с пикми, зточенными острее, - но оттого, что зубья были черными, небо низким и серым, кзлось, что горы эти очень высокие, что вершины их лишь случйно не окутны облкми...

Виктор присел н корточки и поглдил кмень - прохлдный после ночи, влжный. Потом он вывернул его из грунт и отбросил в сторону. Он ндеялся нйти что-нибудь живое, он обрдовлся бы сейчс дже серой мокрице или дождевому червяку, поспешно удирющему в норку. Но Виктор ничего не ншел в овльном углублении, кроме бурого грунт. Он взял щепотку этого грунт, положил н лдонь и рстер пльцем.

- Песок, - скзл он. - И глин. Вроде того грунт, который я выкидывл из мгистрльной кнвы в Туве.

Виктор вывернул второй кмень, третий, четвертый. Уже вышл из звездолет вся пртия, он упорно продолжл переворчивть кмни.

- Бесполезное знятие, - скзл ему Бтыгин. - Здесь, н плто, ты все рвно ничего не нйдешь.

- Есть у геогрфов ткой термин - "первичня пустыня", - здумчиво произнес Трвин. - Это - когд жизнь еще не вышл из моря н сушу. Тк вот, перед нми и есть первичня пустыня. Кк н Земле дв миллирд лет нзд.

- Пойдемте, товрищи, - предложил Бтыгин. - Нужно решить, где мы будем строить нш городок. Мне кжется, вон тм, - он покзл в сторону от звездолет, - протекет рек.

Отряд шел около чс, все очень устли, но продолжли идти. Солнце не припекло, но стновилось жрче, и липкя исприн покрывл тело. Глухо стучли по кмням кблуки ботинок. Нконец отряд вышел к берегу реки. Вернее, путники увидели реку и дно долины, подойдя к крю обрыв: склоны ущелья обрывлись почти отвесно.

- Кньон, - скзл Бтыгин. - Типичный кньон. Здесь нм делть нечего. Для городк нужно нйти удобное во всех отношениях место, чтобы потом не искть Другое.

- А столиц? - спросил Виктор. - Уж строить - тк срзу столицу!

- Вот кк! Н меньшее он не соглсен!

Все зсмеялись, но Виктор дже не улыбнулся. Он чувствовл себя хозяином будущего - он должен был все предусмотреть зрнее, чтобы потом не переделывть.

- Д, срзу столицу, - повторил он. - Центр будущего поселения.

- А, пожлуй, он прв, - соглсился Бтыгин. - Мы, стрики, немножко эгоисты. Нм бы только сделть, что сейчс звещно... А что будет потом... Д, он прв: строить, тк уж срзу столицу!

- И строить н берегу окен, в устье большой реки, - продолжл Виктор. - Мы в северном полушрии, знчит, подмывться будет првый берег реки, строить нужно н левом. Строить н век!

- Н век! Это нм сейчс не под силу. Но сборные домики мы поствим.

- Н век, - упрямо повторил Виктор. - Все город н Земле нчинли строить с небольших хижин. Некоторые из городов умирли в детском возрсте, другие стрились прежде времени. Но есть н Земле вечно молодые город, которые цветут тысячелетия!

- Есть, - скзл Бтыгин.

- Вот ткой город мы и должны зложить!

Они вернулись к звездолету. После того кк Бтыгин убедился, что никких сверхъестественных опсностей н Венере людям не встретится, он рзрешил всем выйти из звездолет - стронвтм нужно было освоиться н новой плнете.

В первую очередь Бтыгин отдл прикз собрть вертолет, чтобы уже н следующий день отпрвиться н рзведку - искть место для строительств будущей столицы Венеры, которой все единодушно решили дть нзвние "Землегрд".

Н следующее утро вертолет поднялся с плто и полетел к окену, нд которым позвчер промчлся строплн. Кроме пилот Мчук и Бтыгин, н рзведку отпрвились Трвин, Виктор, Денни Уилкинс, рельефовед Свирилин, строботник Громов и строзоолог Штков.

Летели нд смой поверхностью Венеры, н высоте семидесяти-ст метров. Снчл путь пролегл нд уже знкомым кменистым плто, потом оно кончилось; з крутым уступом, который Трвин нзвл "чинк", по нлогии с ткими же уступми в Средней Азии, нчлсь рвнин - плоскя, лишь местми слегк всхолмлення и ткя же безжизнення, кк плто. Трвин попросил снизиться, и вертолет повис нд вершиной одного из холмов. Холм был сложен бурой глиной, и дождевые воды прорезли в его склонх бороздки и ложбины; они рсходились от вершины холм к подножию, и сверху холм кзлся поделенным н дольки.

С вертолет сбросили трп, и Трвин спустился по нему. Держсь з переклдинку, он осторожно ступил н грунт: ноги слегк увязли, кк в обыкновенной сырой глине. Никких признков жизни Трвину обнружить не удлось, но н всякий случй он взял пробу грунт.

Рвнин постепенно понижлсь в одном нпрвлении, и стронвты нпряженно всмтривлись вперед, ндеясь увидеть окен.

- Прямо по курсу, вон з теми бурыми холмми... - нчл Мчук.

- Море! - крикнул Виктор, но теперь уже и все остльные видели светлое ровное поле, рсстилвшееся впереди.

Через несколько минут вертолет миновл последнюю гряду холмов, очень похожих н смые обыкновенные земные дюны, и полетел нд морем. Ветр не было, но к берегу подходили невысокие волны и опрокидывлись н песок...

- Неужели оно мертвое? - с тоской спршивл Виктор. - Двйте спустимся и проверим!

- Нет, снчл нужно устновить, не протекют ли поблизости реки, скзл Бтыгин. - Зберитесь повыше, Мчук.

Вертолет пошел вверх. Приборы покзывли высоту: двести метров, пятьсот, километр, полтор километр...

- Вулкн! - крикнул Виктор. - Смотрите, вулкн!

Все прильнули к окошкм и увидели длеко н юге, среди невысоких гор, почти геометрически првильный конус с усеченной вершиной. Темный столб дым упирлся в низкое небо, и облк нд вулкном кзлись темными, словно прокоптились н дыму.

- Вулкн... А ведь их, нверное, немло н Венере. Плнет молодя, и тектоническя деятельность должн протекть ктивно, - скзл Свирилин. И землетрясения тут, конечно, не редки.

- В общем, первоздння кртинк, - зключил Трвин.

- Точнее - один из первых дней творения, - попрвил Бтыгин, и все улыбнулись. - А вон и рек - к северу от нс.

Действительно, светля изогнутя линия делил тм ндвое бурое прострнство. Вертолет, не снижясь, полетел туд.

- А море ккое - без конц и без кря, - вздохнул почему-то Виктор.

- Окен, нверное.

- Д, скорее всего - окен...

А Бтыгин думл о другом.

- Збвно получется, - скзл он. - Мы, строгеогрфы, объединяем в своей рботе и длекое прошлое и сегодняшний день геогрфии: вновь мы опистели неведомых мтериков и окенов, и в то же время преобрзовтели!.. Я уж не говорю о том, что кк исследовтели, нтурлисты мы должны познть природные условия плнеты!

...Рек впдл в море, не рзбивясь н рукв, единым руслом, и вертолет опустился н ее левом берегу. Все вышли из него. Совсем рядом с глухим шумом нктывлись н берег волны. А рек был широк - никк не меньше двухсот метров!

Бтыгин подошел к смой воде. Он чувствовл себя необычйно легким и свободным - словно мог оттолкнуться и полететь нд волнми. Н душе было тк рдостно и восторженно, что утрчивлось ощущение рельности, все виделось кк бы сквозь дымку - прозрчную, но скрдывющую резкие линии. Бтыгин пригляделся к своим товрищм и зметил, что они тоже возбуждены, взвинчены; только строботник Громов отчего-то помрчнел и нсупился.

- Прекрсно, - скзл Бтыгин, деля широкий жест. - Лучшего мест для город не нйдешь. Тут у вс будет и морской и речной порт. Оргнизуете перевлку грузов с речных судов н морские...

Никто не улыбнулся. Кк ни фнтстично это звучло, но они прилетели н Венеру для того, чтобы стло именно тк, - чтобы здесь, в устье реки, был основн город, окенские проходы уходили от его причлов в зтянутые псмурью дли, к причлм других портов.

- Берег придется облицевть, - решил Виктор; глз его сияли, щеки горели. - Грнитом или дже мрмором.

- Мрмором крсивее, - скзл Денни Уилкинс; он держлся ровнее, спокойнее других.

- Конечно крсивее, - соглсился Виктор.

- Кто ж это мрмором берег облицовывет? - удивился Трвин. - Вот чудки!

- Ну лдно, грнитом, - уступил Виктор. - А пок нужно отметить это место, вогнть первый кол в землю!

Виктор оглянулся, ищ ккую-нибудь плку, и тут же рсхохотлся - нет, н Венере плку не нйдешь! И все тоже стли хохотть - бурно, зхлебывясь; лишь Громов по-прежнему мрчно озирлся вокруг.

Взяв в вертолете дв люминиевых шест, Виктор вогнл их в грунт и, скрестив, связл веревкой.

- Ну вот, - скзл он с облегчением, кк будто все смое трудное уже сделно. - Теперь двйте купться в море. Ткя теплынь!

Предложение с рдостью подхвтили, и все, кроме Бтыгин и хмурого Громов, бросились в волны. Бтыгин, оствшись н берегу, нблюдл з купльщикми, подбдривл их возглсми, шутил. Но потом пришло иное ощущение: стрнно и дже неприятно было видеть, кк брхтются в мертвом море крепкие молодые тел... Бтыгин подумл об этом и вдруг понял, что их восторженное состояние, чувство отрешенности - следствие тех причин, о которых предупреждл психитр Нилин, что только этим можно объяснить безумную выходку - купние в неведомом, совершенно неисследовнном море...

К счстью, купльщикм, видимо, смим стло не по себе, и они один з другим вышли н берег.

- Черт-те что, - скзл Трвин. - Когд купешься в море, все рвно не видишь этих рчков и микроскопических водорослей. А тут знешь, что их нет, - и совсем не то нстроение!

- Живое оно! - вдруг зкричл Виктор. - Живое море!

Сидя н корточкх, он стрлся подцепить лдонью ккую-то студенистую мссу.

- Осторожнее! - не своим голосом звопил строзоолог Штков. - Кто тк обрщется с животными!

Н песке перед Виктором лежл небольшой студенистый комок, похожий н мертвую, помятую медузу.

- Д, это жизнь, - подтвердил взволновнный Бтыгин. - Это безусловно жизнь!

А Виктор и Денни Уилкинс уже бежли к вертолету з ндувной резиновой лодкой и плнктонной сеткой. Они н рукх протщили лодку через полосу нкт и влезли в нее.

- А меня! - Штков рзвернулся н кблуке, не зня, что делть со студенистым комочком, лежщим в его лдонях. - Меня возьмите! - зкричл он, но бросился в противоположную - сторону, к вертолету. Н полпути он передумл, помчлся обртно, отдл рстерявшемуся Свирилину студенистый комочек, н ходу прокричл что-то нсчет способ сохрнения поймнных животных в свежем виде и пешком попытлся добрться до лодки. Убедившись, что в море это не лучший способ передвижения, он пустился вплвь, призывно крич при кждом взмхе, и Виктору поневоле пришлось подождть его.

Кк только мокрого строзоолог втщили в лодку, Виктор бросил з борт сеть, сделнную из желтого мельничного гз; внизу к сетке был прикреплен небольшой метллический сткн с крном. Денни Уилкинс сел н весл, Штков принялся руководить, энергично рзмхивя рукми.

Они погорячились и почти срзу же вытщили сетку. Штков трепетной рукой открыл крн, и вод из метллического сткн вылилсь в бнку. Волнуясь, все трое пристльно вглядывлись в прозрчную воду, но ничего в ней не обнружили.

- Двйте-к отплывем подльше, - скзл Виктор; он неожиднно успокоился, тщтельно рспрвил сеть и снов бросил ее з борт. - Греби сильнее!

Денни Уилкинс стрлся изо всех сил, Штков помогл ему советми, и скорость движения знчительно возросл: сеть ндулсь, пропускя воду, и нчл медленно тонуть. Лодк описл большой круг и подошл к берегу; только тогд они вытщили сетку и перелили содержимое сткнчик в бнку. Дже простым глзом теперь было видно, кк толчкми передвигются в воде ккие-то крохотные существ, кк плвют, не погружясь, неподвижные зеленые точки.

- Живые, они живые! - твердил Штков, никому не доверив бнку, он см вынес ее н берег.

- Сине-зеленые водоросли! - прошептл строботник Громов. - Вот эти, зелененькие!

- Похоже, - соглсился Бтыгин. - С сине-зеленых водорослей и н Земле все нчинлось. В сущности это они рсчистили дорогу другим оргнизмм.

А Штков ревниво предлгл всем обртить внимние н прыгющих блошек.

- Животные же! - почти стонл он от восторг! - Смые нстоящие, ккие-нибудь рчки, нверно! Прыгют! - глз Штков излучли любовь и нежность. - Нет, вы посмотрите, кк прыгют!

- Н-д, неожиднные результты, - здумчиво скзл Бтыгин. - Я думл, что тут инче, - что жизнь только-только нчинет возникть...

- Возникть! - торжествующе воскликнул Штков и гордо вздернул голову. - Возникть! Д он тут ключом бьет! - зявил он тким тоном, кк будто всегд утверждл, что в морях Венеры жизнь бьет ключом.

- Тем лучше, - все ткже здумчиво продолжл Бтыгин. - Нм будет легче преобрзовть плнету. Возьмите, пожлуйст, пробу воды, - обртился Бтыгин к своим помощникм. - И все. Больше никких исследовний, - скзв это, он вновь ощутил смутную тревогу и з своих спутников и з тех, кто остлся у звездолет. - Пор возврщться.

- Николй Федорович, сеять лучше всего н приморских рвнинх! - не слушя, говорил Виктор. - В почве нверняк имеется хоть немного оргнических веществ. Я возьму обрзцы вон тм, з дюнми...

Громов и Штков в это время боролись з бнку с морской живностью. Мленький толстый Штков прижимл ее обеими рукми к груди, Громов высоченный, кося сжень в плечх - боком нступл н него и уговривл добром отдть бнку: сине-зеленых водорослей в бнке было больше, чем прыгющих блошек, и поэтому, утверждл Громов, хрнить ее должен ботник, не зоолог. Шткову великолепно было известно, что Громов - призер XXII олимпийских игр в полутяжелом весе по боксу, но сейчс он, не здумывясь, мог выйти против него н ринг и увещевнию не внимл. Черный чуб Громов, придввший ему рзбойничий вид, уже сполз н смые глз, что обознчло высшую степень рзгневнности.

Чем бы кончилсь борьб з бнку - можно только догдывться, но Бтыгин вовремя вмешлся, и хрнителем бнки был утвержден толстенький Штков.

К звездолету отряд вернулся уже под вечер. Плохо скрывя тревогу, Бтыгин с беспокойством вглядывлся в лиц встречющих, стрясь угдть, не произошло ли чего-нибудь, но его быстро успокоили - нет, ни с кем ничего не случилось.

Весть об открытии жизни н Венере взволновл весь экипж, но Бтыгин рспорядился, чтобы в первую очередь был произведен нлиз воды, всех купвшихся в море отпрвил н медицинский осмотр.

Результт нлиз покзл, что вод совершенно безвредн и отличется от земной морской воды лишь соленостью и соством солей - окены н Венере были солоновтоводными.

- Кк гор с плеч, - облегченно вздохнул Бтыгин. - Знчит, можно купться. А что окен не успел осолониться - это я предполгл. Не случйно же мы брли водоросли из опресненных лгун...

Помня, что психитр Нилин ведет системтические нблюдения з всеми учстникми экспедиции, Бтыгин тоже отпрвился во врчебный кбинет. Нилин только что зкончил обследовние строботник Громов.

- Видите, ккой неожиднный эффект? - скзл Нилин Бтыгину, когд строботник удлился. - У большинств - неестествення веселость, возбужденность, этот - в черную мелнхолию удрился, смотрит н все подозрительно, недоверчиво, словно его обмнуть собирются...

Бтыгин, когд психитр проделл с ним все, что посчитл необходимым, приглсил его к себе в кюту и чистосердечно покялся в нерзумных поступкх н берегу моря. Врч в свою очередь поведл ему о поведении людей, оствшихся у звездолет.

- Я полгл, что отклонения от нормы будут знчительнее, - зключил Нилин, и в голосе его послышлось чисто профессионльное сожление. Отделлись пустякми...

Едв он произнес эти слов, кк дверь кюты открылсь, и н пороге появился строгеолог Безликов. Лицо его было строго, почти торжественно.

- П'ошу считть меня философом, - кртвя объявил он. - Подумл и 'ешил - тео'ия п'ежде всего. Буду обобщть...

Психитр Нилин, не вствя с кресл, возбужденно потер руки, в глзх его вспыхнули искорки неподдельного интерес.

- Превосходно, - шепотом произнес он. - Лучше и не придумешь!

Безликов не рсслышл, что скзл психитр, но пмятуя прежнюю вржду, вырзительно повернулся к нему широченной спиной.

А Бтыгин рстерянно молчл.

- Философом? - переспросил он нконец и, спохвтившись, скзл: Сдитесь, пожлуйст.

- Д, п'ошу, - подтвердил Безликов и величественно опустился в кресло. - Тк 'ешил.

- То есть, вы собиретесь зняться теорией познния? - Бтыгин вспомнил о их последнем рзговоре.

Безликов пренебрежительно мхнул рукой.

- Это для меня слишком узко. Гово'ю же - буду обобщть. Вы, конечно, знете, что философия спсет конк'етные нуки от ползучего эмпи'изм...

- Тк вы нс спсти нмереветесь? - Бтыгин неожиднно рзвеселился.

- 'зумеется. Дм общую ми'овозз'енческую к'тину.

- Но что вы будете обобщть?

- Все. Аст'огеологии мне мло. Мсштб не тот.

- Знчит, вы можете обобщить мтерил любой нуки? - сдерживя улыбку, спросил Бтыгин.

- Д, - скзл Безликов.

- И биологии?

- Д.

- И физики?

- Конечно.

- И кибернетики? - Бтыгин все еще пытлся быть серьезным.

- Что з воп'ос!

- И строномии!

- Безусловно.

- И строгеофизики?

- П'вильно!

- Ну и шутник вы!

- Ничуть!

Психитр Нилин не выдержл - исчез из кюты и почти тотчс вернулся со своим прибором. Безликов сидел в величественной позе, преисполненный чувств собственного достоинств, и нслждлся впечтлением, произведенным н Бтыгин.

Нилин подступл к новоявленному философу робко, бочком.

- Во имя нуки, - зискивющим тоном скзл он. - Рди грядущих поколений...

Увидев ненвистный ппрт, Безликов подскочил, кк ужленный.

- А-! - вскричл он. - Я з себя не 'учюсь! Я т'ебую, чтоб ко мне не п'иствли!

С звидной легкостью увернувшись от психитр, Безликов выскочил из кюты.

- Ккой экспонт! - всплеснул рукми Нилин. - Но от меня он не уйдет! Нет, не уйдет!

Бтыгин рсхохотлся - весело, неудержимо, и Нилин тотчс повернулся к нему.

- Я ничего, - Бтыгин поперхнулся. - Я по-нстоящему смеюсь...

- Конечно, конечно, - Нилин подозрительно приглядывлся к нчльнику экспедиции. - Я понимю...

- Пойдемте-к отсюд, - не выдержл Бтыгин. - Посмотрим, чем нрод знимется.

Астрозоолог Штков и строботник Громов взялись нконец з микроскопы, и получлось у них тк, что кждому для рботы требовлсь в обязтельном порядке вся бнк целиком. Воинственных биологов едв уговорили зключить короткое перемирие; устроившись з одним столиком и поствив бнку посередине, они принялись з определение.

Сине-зеленые водоросли тк и были признны сине-зелеными, прыгющие блошки окзлись рчкми, но отнести их к ккому-нибудь земному роду Шткову не удлось.

Анлиз почв, произведенный к тому времени, дл любопытные результты. В первом обрзце химики обнружили лишь очень слбые признки оргнического веществ. Есть ли тм бктерии - срзу устновить не удлось, и бктериологи поместили крохотную чстичку обрзц в особую питтельную среду, бнку поствили в термостт: если в обрзце грунт бктерии все-тки имеются, то через неделю они должны рсплодиться и обрзовть хорошо зметную под микроскопом колонию. Во втором обрзце, взятом н приморской низменности, содержние оргнических веществ окзлось знчительно выше, под микроскопом были змечены бктерии, питвшиеся оргническими остткми.

- Вот тк жизнь см себе подготвливет условия для выход из моря н сушу: мертвые животные и рстения оседют н дно, сгнивют тм, обрзуя оргнические илы, когд илы после тектонических подвижек окзывются н суше, следом з ними устремляются бктерии, и возникют первичные почвы, говорил Бтыгин. - Повторяется земня история. Впрочем, этого следовло ожидть, потому что рзвитие биогеносфер, несомненно, протекет однотипно. А нсчет темпов рзвития - вот, судите сми. Принцип нервномерности помог нм првильно предскзть, что биогеносферы в пределх солнечной системы нходятся н рзных ступенях рзвития.

- Д, теперь теория превртилсь в докзнную нучную истину! подтвердил Трвин.

- Но кк было смело тм, н Земле, построить н этой теории весь грндиозный змысел! - вдруг спохвтился и испуглся строботник Громов. - Невероятно смело и рисковнно!

Утром и рельефовед Свирилин и Штков с Громовым дружно подступили к Бтыгину с требовнием отпрвить их н берег моря, чтобы они могли рзвернуть тм исследовния. Но Бтыгин остлся неумолим.

- Сейчс - никких исследовний рди исследовний, - ответил он. - У нс две здчи. Первя - перебзировть все необходимые грузы с плто Звездолет (тк его стли нзывть учстники экспедиции) к Землегрду. Вс, Свирилин, я нзнчю нчльником поисковой группы. Вы сегодня же отпрвитесь н вездеходе к устью реки и проложите туд дорогу. По пути мркируйте трссу вехми и кртируйте местность. Кк только вы проложите дорогу, мы бросим всю ншу технику н перевозку грузов. Вторя нш здч - нйти грузовой звездолет. Место, где он опустился, мы примерно знем, но все-тки судьб его меня волнует. Почему-то рдиосигнлов он не посылет. А предствьте себе, что он упл н Землю... Рзве легко было бы нйти его?

- Вдруг он попл в окен?

- Потонуть он не потонет, но куд его унесет течениями - бог весть!.. Вы, Штков и Громов, можете либо остться здесь, либо улететь в Землегрд: вертолет совершит туд несколько рейсов, перебросит чсть грузов, потом полетит н поиски строплн. Но и в том и в другом случе вм придется временно стть чернорбочими, дорогие мои стробиологи.

- Мы полетим в Землегрд, - единодушно решили Громов и Штков. - Тм все-тки море и жизнь!

- Пожлуйст, пок отпрвляйтесь грузить сборные домики в вертолет их нужно в первую очередь перебросить н строительные площдки Землегрд.

В кюту зглянул Виктор.

- А ты что нмерен делть?

- Я хотел бы полететь н поиски второго звездолет.

- Нет, - скзл Бтыгин. - Полетят Трвин и окенолог Кривцов... Ты будешь строить город. Будут еще вопросы?

- Нет.

- Иди грузить вертолет.

Бтыгин нжл клвиш внутреннего телефон.

- Попросите ко мне кпитн Вершинин.

Через три минуты Вершинин стоял перед Бтыгиным. Дже в рбочем комбинезоне он ухитрялся сохрнять щегольской и в то же время подтянутый вид.

Бтыгин не без удовольствия оглядел лдную фигуру брвого кпитн.

- Вертолет сегодня же нчнет перебрсывть к Землегрду вшу шхуну, Вершинин. Проследите з погрузкой и нметьте людей, которые вм пондобятся. Через три дня томоход должен стоять н якоре у Землегрд, готовый в любую минуту выйти в море по сигнлу с вертолет и, если потребуется, отбуксировть к Землегрду грузовой строплн. Успеете з три дня?

- Д.

- Вопросы есть?

- Нет.

- Приступйте к выполнению здния.

Прошли всего сутки со дня основния Землегрд. Еще пропдл где-то н холмистой рвнине отряд Свирилин, и ни одн дорог не соединял плто Звездолет с новым городом, рбот уже шл полным ходом: монтировлись домики с герметически зкрывющимися дверями и окнми, вырвнивлись для них площдки, устнвливлсь рдиомчт. Виктор трудился с лоптой в рукх. Несмотря н прежний опыт, ему, кк и всем, приходилось тяжко: мускулы еще не обрели прежнюю упругость и элстичность, з спиной мешли бллоны с кислородом, соленый едкий пот слепил глз, вздувлись мозоли н отвыкших от лопты лдонях. Строители нчли рботу еще зтемно, к вечеру смонтировли первый домик, зкрылись в нем и вповлку проспли всю ночь. Но семь чсов сн никого не освежили, было тесно, душно, жрко. Виктор выбрлся из домик до рссвет - вялый, рвнодушный ко всему н свете, кроме ноющих лдоней, и отпрвился к морю. Он вошел в воду и лег н песок у берег; волны перектывлись через его плечи; срзу стло прохлднее, дышлось легче, и бллоны больше не двили спину. Вскоре примеру Виктор последовли остльные, и все строители Землегрд збрлись в воду.

А едв небо посветлело и сумеречный свет пролился н море, строители нспех подкрепились концентртми и пошли н свои рбочие мест. А еще через чс снов горячий пот слепил глз, снов нтирли спину бллоны, к которым все никк не удвлось приноровиться, но темп рботы не спдл ни н минуту. Через кждые три чс объявлялся пятндцтиминутный перерыв, и люди збирлись в море отдыхть. К вечеру смонтировли еще дв домик, когд стемнело, невдлеке от поселк вспыхнули фры вездеход: это пришел отряд Свирилин, проложивший дорогу к Землегрду.

В эту ночь сплось свободнее и спокойнее, и утром строители чувствовли себя знчительно бодрее. Жизнь постепенно нлживлсь.

Вертолет продолжл совершть по нескольку рейсов в день, доствляя все новые и новые пртии груз. Однжды с последним вечерним рейсом в Землегрд прибыл Бтыгин.

Вертолет опустился з дюнми, у склд, и Бтыгин пошел к поселку пешком.

Темнело. Впереди, н холме, стоял, опершись обеими рукми н лопту, высокий стройный человек. Перед ним лежли низкие гряды песчных дюн, првее рсстиллось море - широкое, спокойное, но безлюдное: еще ни один киль не прочертил борозды в его водх. Предельно простя и в то же время исполнення глубокого, почти символического знчения кртин потрясл Бтыгин. Он остновился и пристльней вгляделся в неподвижную фигуру; это был Виктор, но Бтыгин тотчс збыл о нем, потому что дело было вовсе не в Викторе. Просто н берегу пустынного моря, н безжизненной необжитой земле стоял человек, опершись н лопту. Тк было всегд: человек покидл нсиженные родные мест, приходил н пустынные побережья и преобржл их, строил город, порты. А потом снов покидл родной город и снов выходил н пустынные побережья... И вот - он пришел с Земли н Венеру и, уств, отдыхет, опершись н лопту... И Бтыгину подумлось, что мыслители прошлого нпрсно ломли копья в спорх о сущности человек, - вот это и есть смое вжное, смое человечное, смое святое в человеке - его великое трудолюбие, его великое неспокойство. А все остльное, все, что обременяет души людей, все; что портит и усложняет им жизнь, - это все печльные нслоения минувших веков, шелух, которую нужно сбросить с души. Нверное, глвное в коммунизме и есть высвобождение человек-труженик, человек-творц и преобрзовтеля из-под шелухи стяжтельств, корыстолюбия, эгоизм, чинопоклонств, влстолюбия, высвобождение из-под всего этого простой и ясной сущности человек... И Бтыгину стло обидно, что не придется ему дожить до той поры, когд с человеческих душ спдет последняя мертвя шелух и по всему "поясу жизни" - из кря в крй пройдет с открытой душою и высоко поднятой головой человек-труженик, великий в своей неповторимой простоте!..

Сумерки сгущлись. Небо и море потемнели и почти слились, Виктор все еще стоял, опершись н лопту. Бтыгин слышл, кк волны с шумом руштся н берег, и видел, кк вечерний бриз треплет одежду Виктор...

Утром пришедший своим ходом с плто Звездолет электротягч выехл н приморскую низменность. Он тщил з собой три плуг с поднятыми лемехми, сеялки, зсыпнные элитным зерном многолетней пшеницы, и бороны...

Трктор остновился.

- Здесь, что ли, нчнем? - спросил техник-электроник и гроном Мишукин, принявший н себя обязнности тркторист.

Человек необыкновенной силы, тяжелотлет, преодолевший н XXIII Олимпийских игрх зветный двухсотдвдцтикилогрммовый рубеж в толчке, он в рздумье збвно сморщил нос, и лицо его приняло мльчишеское выржение. Он, собственно говоря, ни к кому не обрщлся, он просто советовлся вслух с смим собой, потому что дже Бтыгин не мог соперничть с ним в зннии сельского хозяйств.

- Все рвно где нчинть, - скзл Виктор. У него, кк и у всех прочих, в потном кулке был зжт горсть зерн; кк и все, он лелеял мечту первым бросить свою горсть в борозду. - Не будем же мы всю Венеру перепхивть, тк посеем...

- Молчл бы! - посоветовл Мишукин. Он нгнулся, взял щепоть грунт, рстер между пльцев. - Сыровт земля, - вздохнул он и взглянул н небо, словно ндеясь, что сейчс ветер рзвеет облк, и всю округу зльют жркие солнечные лучи. - Сыровт земля, - повторил он, и все с почтением слушли.

"Сыровт земля"... Эти слов никого не удивили. Кк-то смо собою слово "земля" обрело и н Венере прв гржднств. Говорили: "копть землю", "рзгребть землю", "тепля земля", и веяло от этих слов родным, близким, примиряющим людей с новой "чужой" плнетой...

Все были нстроены н торжественный лд, и кждый по-своему переживл приближение знментельного момент - нчл сев. Одним хотелось в эти минуты помолчть, другие тихо перешептывлись, третьи улыблись кким-то своим мыслям. А Безликов неудержимо потянуло произнести речь, дть дополнительную спрвку.

- Д'узья мои! - проникновенным голосом скзл он, кртвя от волнения сильнее, чем обычно. - Д'узья! Сейчс мы с вми стнем свидетелями исто'ического све'шения события, о кото'ом блгод'ные потомки будут с восхищением 'сскзывть д'уг д'угу. Что знчит сеять, д'узья? Вы, нве'ное, помните, что все в ми'е 'звивется. Но 'звитие это не есть п'остое нкопление тех же смых п'изнков. Нет! Оно сове'шется по спи'ли, идет от низшего к высшему, тов'ищи, и в свете этого положения нш сев п'иоб'етет особое знчение, он знменует новую кчественную ступень! И мне очень жль, что кое-кто из выступвших 'нее, - тут "философ" покосился н Виктор, - недооценивет знчения этого выдющегося кт.

Безликов умолк и зстенчиво улыбнулся.

Мишукин отдл последние инструкции своим рьяным, но не очень ндежным помощникм, из коих Безликов, хоть он и вызвлся помогть добровольно, кзлся ему особенно нендежным...

Трктор плвно двинулся с мест, стльные лемех врезлись в мягкий грунт и вывернули первые плсты. Н сеялкх еще не успели открыться диски, сторонники прдедовских приемов уже нчли швырять зерно горстями. Некоторое время все бежли з трктором, смотрели, кк вспрывют плуги поверхность Венеры, кк ккуртно клдут зерно в борозды диски и зсыпют ли его бороны...

- Все рвно - птицы не склюют, - пошутил кто-то. - Пошли рботть.

Д, необычно выглядел эт пхот: не вились грчиные сти нд свежими бороздми, не рзбеглись врссыпную вывернутые из своих норок полевки, не оплетл подмренник стертые до блеск лемех... И все-тки это был пхот, и не только пхот, но и сев, строители Землегрд верили, что нступит и пор жтвы.

А через полчс землегрдцы проводили вертолет, который отпрвился н поиски строплн N_2.

...Вечером рзыгрлсь первя буря. Облк потемнели, снизились нд океном, и он тоже потемнел, нсупился, грозно поднялись волны, пытясь достть и смыть тучи, но, убедившись, что достть их невозможно, нестройными рядми бросились н берег, кк будто хотели во что бы то ни стло зтопить его... Зхлебнулсь первя тк, и нендолго притихло. Низкие волны, зискивя, мягко шлеплись об утесы, лстились к песчным пляжм. А потом новый порыв ветр пронесся нд океном, и - словно муршки по спине - темня рябь прошл по волнм.

- Держись теперь, - скзл Бтыгин. - Сейчс ткое нчнется! - И посмотрел в ту сторону, где скрылся вертолет.

- Может быть, они уже миновли полосу бури, - Виктор тоже с тревогой глядел в ту сторону.

- Все может быть, - ответил Бтыгин. - Все может быть. В этом-то и бед...

Последних слов Виктор не рсслышл. Между низкими тучми жрко вспыхнул орнжево-золотистя молния, и до Виктор снчл донеслось шипение облков, нпоминющее звук рвущейся ткни, зтем небо рскололось со стршным грохотом, и почв под ногми вздрогнул. Виктор пригнулся, будто ожидя, что н голову ему сейчс обрушится небесный свод, и едв поборол желние броситься в ближйший дом и укрыться от грозы. Он взглянул н Бтыгин. Тот стоял все тк же неподвижно, смотрел вдль, и Виктору вдруг покзлось, что это не живой Бтыгин, отлитый из бронзы, которого никкие бури не смогут опрокинуть. Огромные окенские влы, рушившиеся н берег, рсплстывлись у его ног и лизли споги.

- Пойдемте, Николй Федорович, - позвл Виктор.

- Д, пойдем, - соглсился тот.

Но в это время Бтыгин увидел Мишукин с помощникми - они бежли к поселку.

- Подождем нших, - скзл Бтыгин.

Снов зшипели нд головой облк, дльше все произошло, кк в немом змедленном кино: одновременно удрил гром, и чья-то невидимя рук поднял нд землею Мишукин с товрищми и рзбросл в рзные стороны.

- Молния! - крикнул Бтыгин, но Виктор только зметил, кк открылся и зкрылся его рот.

Бтыгин побежл к упвшим, и Виктор бросился следом з ним. Двое из них встли, трое, в том числе Мишукин и Безликов, продолжли лежть. Когд Бтыгин и Виктор подбежли к ним, один из вствших снов сел, вид у него был испугнный, недоумевющий.

- Встть! - прикзл Бтыгин. - Быстро к дому!

Виктор и Бтыгин не без труд подняли с земли тяжелое, беспомощно обмякшее тело силч Мишукин. Они не сделли и трех шгов, кк сплошной стеной хлынул ливень - что тм земные тропические ливни! - и все моментльно вымокли.

Когд герметические двери домик зкрылись з внесенными в помещение трктористми, буря кк будто немножко отодвинулсь от Землегрд - стло тише, только дождь хлестл в окн.

- Искусственное дыхние, - прикзл Бтыгин. - Всем троим. Немедленно.

Все, кто был в домике, бросились исполнять рспоряжение.

- Что слышно о Трвине?

- Связи с ним нет, - ответил Костик; он один не принимл учстия в общей сумтохе и продолжл нстойчиво посылть позывные в эфир.

Через сорок минут у богтыря Безликов восстновилось дыхние, но двое других еще не подвли признков жизни.

У Костик по-прежнему не нлживлсь связь с вертолетом. Бтыгин ходил по комнте большими тяжелыми шгми. Виктор видел, что он плохо себя чувствует, но крепится: он побледнел и, когд думл, что никто не смотрит н него, приклдывл широкую лдонь к сердцу.

- Вы легли бы, Николй Федорович...

Но Бтыгин только отмхнулся.

Первое, что увидел Безликов, когд сознние вернулось к нему, были ноги - большие ноги в больших ботинкх, прочно упирвшиеся в пол. "Почему? спросил себя "философ". - Почему здесь ноги? Что им нужно?" Силы еще не вернулись к Безликову, он устло прикрыл глз, и вопросы остлись без ответ. Потом Безликов почувствовл, что кто-то бережно приподнял его голову и подложил подушку. "Почему? - снов спросил он себя. - Почему я лежу?" Н этот вопрос он пострлся ответить, и в его змутненном созннии воскресл смя яркя кртин минувшего дня: трктор, люди и он, Безликов, произносит волнующую речь... Долго больше ничего не удвлось ему вспомнить, но вдруг он увидел совсем рядом, прямо перед собой сосредоточенное лицо тркторист Мишукин. "Слвный прень! - чуть приметно улыбнулся Безликов. - Сеятель! Тк скзть зкон отрицния отрицния - из зерн рстения, из рстения - зерн..."

- Вы легли бы, - скзл кто-то совсем рядом, и Безликов удивился - он же и тк лежит! - Николй Федорович, легли бы, - продолжл голос.

- Лягу. Когд нужно будет - лягу, - вот это голос Бтыгин.

И вдруг Безликов вспомнил все-все: трктор, пхоту, светлую землю, льющуюся через лемех, внезпную бурю, ослепительную вспышку, тупой удр... Он приподнялся н локтях и оглянулся. Бтыгин стоял, склонившись нд Мишукиным. У второго пострдвшего уже порозовели щеки и нчл прощупывться пульс, Мишукин все лежл, безжизненно откинув светло-русую голову. Бтыгин взял его з руку - безвольную, посиневшую. Не верилось, что еще недвно отрывл он от помост колоссльного вес штнгу, всего несколько чсов нзд этой руке подчинялся, трктор, проложивший первую борозду н Венере...

- Неужели умер? - с отчянием спросил кто-то, стоявший рядом с Мишукиным н коленях.

- Продолжйте искусственное дыхние! - нхмурился Бтыгин.

"Умер!" - слово это резнуло Безликов.

- Кк? Мишукин?! - крикнул он, но никто не оглянулся. - Мишукин?! - еще громче зкричл он, и только тогд его услышли.

- Что вы говорите? - спросил Бтыгин, нклоняясь к нему. - Плохо вм? Крепитесь, дорогой, крепитесь...

Виктор помог Безликову подняться и уложил его н койку.

"Умер, умер, - эт мысль пульсировл в мозгу "философ" и острой болью отзывлсь в сердце. - А может быть, жив?"

Но Мишукин умер - специлист по электронике и грономии, штнгист-рекордсмен... И когд это стло очевидным, когд минул второй, четвертый, шестой чс, никких признков жизни не появлялось, - Бтыгин не выдержл и лег н койку. Виктор дл ему лекрство.

- Что слышно о Трвине? - спросил Бтыгин.

- Связи по-прежнему нет...

А буря продолжлсь с новой силой, и легкие домики Землегрд вздргивли под нпором ветр.

- Дерюгин первый, - скзл Бтыгин, и Денни Уилкинс вздрогнул при этих словх. - Лютовников - второй. Теперь - Мишукин. Неужели еще Трвин с Мчуком и Кривцовым?.. Не слишком ли дорого нм достнется преобрзовние Венеры?..

- Лежите спокойно, - просил Виктор. - Не волнуйтесь.

- Я и тк лежу спокойно...

Сломленные устлостью, люди зснул и, устроившись где придется. Только Бтыгин по-прежнему лежл с открытыми глзми и прислушивлся к буре, он порою стихл, но зтем рзыгрывлсь с новой силой, - д Костик сидел у передтчик и неутомимо посылл позывные. Если бы в это время кто-нибудь следил з Костиком, то зметил, бы, кк хохолок его медленно, но нстойчиво склоняется, потом вдруг стремительно подсккивет кверху, вновь принимя вертикльное положение.

И Безликов тоже не спл. Он смотрел н верхнюю койку, н метллическую сетку и вдвленный в нее ромбми мтрц, и ему было одиноко и стршно. Смерть! Ведь и он едв не погиб. А если бы погиб - что остлось бы после него н свете?.. Он еще не успел ничего обобщить, еще никого не нпрвил н истинный путь, никого не спс от ползучего эмпиризм... Непрошеные муршки прошли по телу Безликов. Д, есть, конечно, корифеи, которым просто смотреть в глз небытию... Он тк хорошо лдил всегд с их сочинениями, пополняя знния, он тк привык к солидному весу портфеля, нбитого спрвочными издниями... Б! А где же портфель?! Безликов пошрил вокруг себя, но ничего не ншел. Портфель - ткой хороший, вместительный куд-то пропл. Безликов почувствовл себя сиротою и зволновлся. Ему пришлось собрть всю свою волю, чтобы не поднять шум, - он вспомнил о Мишукине и решил, что пок может обойтись без спрвочных издний...

Лишь н рссвете Костику удлось связться с вертолетом. К тому времени геликоптер уже миновл полосу шторм и продолжл следовть к месту посдки грузового звездолет. Трвин сообщил, что под ними до смого горизонт простирется окен и нет никких признков суши.

Утром хоронили Мишукин - первого тркторист Венеры. Его товрищи плотным кольцом стояли вокруг могилы, и головы их были скорбно опущены. Безликову, ншедшему, нконец, свой портфель, очень хотелось поделиться знниями с этими слвными людьми, рсскзть им, что все в мире не только возникет, но и гибнет, что рождение и смерть с философской точки зрения едины, - Безликову очень хотелось тким способом успокоить, поддержть в грустную минуту товрищей по экспедиции, но почему-то он не смог произнести ни слов...

А когд последние горсти земли упли н свежий могильный холмик, снов зрботл мотор трктор и снов посыплись в борозды семен жизни. Н этот рз з рулем вместо Мишукин сидел водитель вездеход.

Кпитн Вершинин с пунктульной точностью выполнил рспоряжение Бтыгин: минуло трое суток, и небольшя с томным двигтелем шхун "Витязь" - стройня и до блеск вычищення - уже стоял н якоре у Землегрд, готовя в любую минуту выйти в окен.

От Трвин пришли невеселые известия: он достиг мест посдки грузового звездолет, но не обнружил его тм. Осмотр близлежщей квтории тоже не дл никких результтов: по-видимому, звездолет опустился в окен, и течение унесло его в неизвестном нпрвлении. Сообщение это всех взволновло и огорчило. Где теперь искть звездолет? И кк нйти его в необъятном окене?.. Все чувствовли, что дело, рди которого они прилетели н Венеру, нходится под угрозой...

Бтыгин понимл, что нельзя искть звездолет бессистемно, - тк можно искть и десять, и двдцть, и тридцть лет и не нйти, их резерв времени всего десять-одинндцть месяцев. Бтыгин отдл рспоряжение Трвину срочно вернуться в Землегрд. Через несколько чсов вертолет опустился у "штб" - домик Бтыгин.

Окенолог Кривцов - мленький и худенький белобрысый человек с бесцветными бровями и бесцветными ресницми - вышел из геликоптер последним.

- Вся ндежд н вс, - скзл ему Бтыгин. - Окен - вш вотчин. Что вы предлгете?

"Вся ндежд н вс!" Это прозвучло тк внушительно, что Виктор подумл: сейчс худые острые плечи окенолог согнутся под тяжестью ответственности. Но ничего этого не случилось: Кривцов держлся тк, словно получил совершенно пустяковое здние.

- Я предлгю произвести окенологические рботы, - скзл он.

- То есть?

- В окене безусловно существует систем течений. Если мы произведем окенологические исследовния в рйоне посдки грузового звездолет и определим нпрвление течения и его скорость, то сумеем высчитть, куд унесло звездолет, и нйдем его.

- Есть другие предложения? - спросил Бтыгин.

Других предложений не было.

- Кпитн Вершинин, "Витязь" поступет в полное рспоряжение Кривцов. Вм ндлежит выполнять все его требовния и создть окенологм мксимльно блгоприятные условия для рботы. Кривцов! - Бтыгин повернулся к нему. - Ктегорически зпрещю увлекться окенологическими исследовниями. Вш цель - нйти грузовой звездолет. Все остльное потом. У нс впереди целя зим. Вершинин, готов шхун к выходу в окен?

- Готов.

- Выходите немедленно. Кривцов отдохнет во время плвния. Желю удчи. Держите с нми постоянную связь.

Через пятндцть минут томоход "Витязь" снялся с якоря, и вскоре силуэт его исчез в псмурной дли...

Строительство Землегрд было зкончено. Городок стоял н смом берегу окен, почти н одном уровне с ним. Н Венере не приходилось опсться высоких приливов: в окенх Земли они вызывются притяжением Луны, у Венеры нет спутников, и уровень ее морей и окенов испытывл лишь небольшие колебния под влиянием Солнц.

Все строители жили н экспедиционном режиме, то есть рботли с утр до ночи без всяких выходных, и Бтыгин, понимя, что люди устли, объявил дневку - короткий отдых.

Н следующий день после шторм Виктор ншел н берегу обрывки водорослей и тело ккого-то довольно крупного животного со щупльцми. Животное сильно пострдло, - видимо, его долго било о кмни, - и поэтому удлось лишь определить, что это беспозвоночное и, вероятно, моллюск, нпоминющий осьминог. Но эт примечтельня нходк в тот день никого не взволновл: все были слишком потрясены тргической гибелью Мишукин. Потом неотложные зботы и дел отвлекли строгеогрфов...

Теперь, получив передышку, ученые знялись нходкми: Громов извлек обрывки водорослей, Штков - остнки животного, которые хрнились в "гробу" - большом цинковом ящике с формлином.

- Очень стрнно, - рссуждл толстенький Штков, покчивя головой. Моллюск действительно похож н спрут, хотя, может быть, это и не спрут. Не должен быть спрут!

- Почему? - спросил Виктор.

Штков немедленно повернулся к нему.

- Видите ли, я, конечно, подхожу с земной меркой, - нчл он. - А н Земле осьминоги водятся только в морях, соленость которых не ниже тридцти промилле. Поэтому, нпример, их нет в Черном море, соленость которого всего восемндцть промилле. Окен н Венере имеет соленость еще ниже всего около десяти, промилле, то есть в три рз меньше, чем требуется для осьминогов. Это - во-первых. А во-вторых, н Земле осьминоги появились срвнительно недвно, в меловом периоде, всего-нвсего кких-нибудь девяносто миллионов лет нзд, может быть чуть-чуть рньше. Уровень же рзвития жизни н Венере соответствует тому, что было н Земле в протерозое, или полтор миллирд лет нзд...

- Почему вы думете, что осьминоги появились н Земле только в меловом периоде?

- Более древние осттки их неизвестны...

- Но им трудно было сохрниться, у осьминогов нет скелет.

- Верно, но могли бы остться клювы.

- А почему вы считете, что рзвитие жизни н Венере должно протекть точно тк же, кк н Земле? - не сдвлся Виктор.

- Д, пожлуй, вы злоупотребляете методом нлогий, - вмешлся в рзговор Бтыгин. - Уж слишком прямые нлогии проводите.

- А кк же быть?

Бтыгин, не отвечя, посмотрел н Безликов - тот сидел поблизости, удобно устроившись н огромном, туго нбитом портфеле. Физически он уже вполне опрвился, но, кк ни стрнно, встряск не избвил строгеолог от нвязчивой идеи - он продолжл считть себя философом и видел свою роль в экспедиции в том, чтобы все обобщть и всех поучть. В последние дни Бтыгин внимтельно приглядывлся к Безликову, стремясь нйти способ избвить его и от груз мертвых знний и от непомерного смомнения. Но кк это сделть?.. Кк убедить его, что истин - в природе?.. Очевидно, путь был один - постепенно докзть ему никчемность ззубренных, но не усвоенных знний.

- Кк быть? - переспросил Бтыгин. - Спросите ншего философ.

Услышв, что к нему обрщются, Безликов резво поднялся.

- Д, посоветуйте нм что-нибудь, - продолжл Бтыгин. - Мы попли в трудное положение...

Безликов ошлело оглядывлся, и Бтыгин, сообрзивший, что элементрный ткт обязывет его н этот рз отвлечь внимние н себя, скзл, обрщясь к Шткову:

- Срвнивйте. Срвнительный метод не будет тк связывть вс...

Вот тут Безликов воспрянул духом.

- Прошу внимния! - возвестил он и простер руку нд океном. - Считю необходимым нпомнить вм укзние Энгельс о том, что срвнительный метод стл широко использовться в естествозннии еще в семндцтом столетии...

- Нпрсно стретесь, - сухо зметил Бтыгин. - Энгельс мы все читли. Лучше объясните, почему некоторые философы объявили срвнительный метод устревшим? В основе познния лежит срвнение, и иного не придумешь...

- Не придумешь... - кк эхо отозвлся Безликов и нсупился, стрясь припомнить, что говорится об этом в фундментльных спрвочных издниях. Увы, он ничего не вспомнил.

- Но не будем злопмятны, - продолжл Бтыгин. - Ндеюсь, теперь вы поняли, кк вжно, чтобы до тонкостей был рзрботн теория познния, гносеология?.. Кким бы могучим орудием для изучения неведомых миров стл тогд философия!

- Что з вопрос! - не очень бодро ответил Безликов.

- А сейчс... Объявили вы себя философом, что толку? Цитируете общеизвестное... И потом, признйтесь - не ндоело вм чужие мысли повторять?

Безликов немножко смутился, но подумл о другом - подумл о несовершенстве спрвочных издний. Будь они совершенны, в них имелся бы исчерпывющий ответ н любой вопрос. А с ними нет-нет д попдешь впроск. Безликов тк и скзл Бтыгину.

- Э-э, дорогой мой, - усмехнулся Бтыгин. - Н вшем месте я в первую очередь и зинтересовлся бы вопросми, которые в спрвочникх не освещены, взялся бы изучть неведомую облсть бытия... А вы не збывйте о принципе нервномерности, - повернулся Бтыгин к строзоологу Шткову. Отдельные группы животных могут рзвивться н Венере быстрее, чем н Земле, и ноборот.

- А что, если поймть осьминог? - неожиднно предложил Денни Уилкинс. - Двйте спустимся под воду.

Идея эт понрвилсь всем, и дже "философ" Безликов воодушевился.

В полдень все нселение Землегрд отпрвилось к утесм, возле которых решено было погрузиться под воду.

Денни Уилкинс, гордый тем, что н его долю выпл роль руководителя водолзной группы, шел впереди, по дороге рсскзывя о технике спуск под воду. Безликов семенил перед Денни Уилкинсом и зглядывл ему прямо в рот, стрясь не пропустить ни одного слов: его почему-то очень взволновли предстоящие водолзные рботы; может быть потому, что Безликов, переворошив зпс своих недюжинных знний, с удивлением обнружил, что ни в одной философской сводке не зтронуты проблемы водолзных рбот?.. Если тк, то не окжется ли он, Безликов, первооткрывтелем новых философских проблем? Не сумеет ли он тким способом постичь новые, неведомые глубины человеческого бытия?.. Ведь именно это советовл ему Бтыгин!.. Эти или иные светлые мысли роились в мозгу Безликов - кто может скзть!

- Збвно н Венере, - усмехнулся Виктор. - Что бы ты ни делл - все впервые в истории плнеты. Вот теперь мы первые водолзы!

- Д, первые! - живо отозвлся Безликов и победно огляделся вокруг. Что з вопрос!

Денни Уилкинс, вооруженный специльным ружьем, первым исчез под водою; з ним последовли все остльные, и только Безликов змешклся н берегу.

Погрузившись метр н дв, Виктор посмотрел вверх и увидел светлую воду и взлетющие ртутные пузырьки воздух. Внизу было темно, тм едв виднелся силуэт Штков, вцепившегося в склу, и Виктор поплыл к нему. Одной рукой Штков держлся з выступ склы, чтобы не всплыть, второй шрил в поискх животных; время от времени он что-то снимл со скользких кмней и опускл в мешочек. Рядом с ним никого не было, и Виктор оглянулся. В сером сумеречном свете он вдруг увидел длинное белое тело, голову с огромным глзом и вздрогнул, не узнв в первый момент Денни Уилкинс: очень уж стрнным выглядело в окене Венеры горизонтльно вытянутое, словно подвешенное в воде, человеческое тело.

"Здорово плвет Крестовин", - позвидовл Виктор.

Денни Уилкинс действительно вел себя тк, будто попл в родную среду, и Виктор менее всего мог предполгть, о чем думет этот человек-мфибия. А Денни Уилкинс, с удовольствием чувствуя, что не утртил прежних нвыков, вспоминл небольшой островок, зтерянный среди необозримых просторов Тихого окен, своего инструктор и ту ночь, когд, держсь з скутер, не спеш плыл к берегу... Сколько времени прошло с тех пор, и сколько пережить пришлось Денни Уилкинсу!.. Он вспоминл, кк смотрел н звезды, мерцвшие нд океном, и кк не хотелось ему никуд лететь... И вот он н одной из этих звезд. Это почти невероятно, но это тк. И если бы он пожелл снов очутиться н мленьком корлловом островке, зтерянном в Тихом окене, - ему пришлось бы еще рз пересечь космическое прострнство... Но Денни Уилкинс не жлел о случившемся. До возврщения н Землю еще длеко, пок здесь чертовски интересно!

Он подплыл к Виктору и тронул з плечо, словно удостоверяясь, что тот цел и невредим. Д, Виктор был цел, и Денни Уилкинс видел, кк он приветливо улыбнулся под мской. Теплое рдостное чувство нполнило душу Денни Уилкинс, и ему зхотелось сделть что-нибудь приятное Виктору. Но что он мог сделть приятного под водой?! Дже при смой изощренной фнтзии это нелегко было придумть...

Штков продолжл обследовть склы, Виктор знкми покзывл, что ничего не может нйти. Они стли искть вдвоем с Денни Уилкинсом, но времени прошло уже довольно много, и всем троим пришлось всплыть.

- Н первый рз хвтит, - скзл Денни Уилкинс, когд они вышли н берег. - Двйте отдохнем. Тут все-тки привычк нужн.

Штков пребывл в полнейшем восторге. Он рспихивл по бночкм свои нходки и докзывл, что совсем не устл и должен немедленно снов опуститься под воду.

- А про осьминог вы збыли? - нпомнил Денни Уилкинс.

Штков и н смом деле збыл про осьминог.

- Тут столько интересного! - опрвдывлся он. - Тут все интересно!

- Рзумеется! - поддкнул Безликов, не обнруживший под водою ничего примечтельного.

- Осьминог нужно искть среди скл, в рсщелинх, - продолжл Денни Уилкинс. - А вы н одном месте сидели.

- Что ж, двйте поищем, - соглсился Штков. - Но эт доння фун тоже чрезвычйно любопытн.

Н этот рз Денни Уилкинс, кроме ружья, взял с собой под воду длинный люминиевый шест, чтобы выгонять осьминогов из рсщелин. Теперь они держлись все вместе. Денни Уилкинс добросовестно зпускл шест во все дыры, но нйти ничего не удвлось. Постепенно интерес к осьминогм у них пропл, и водолзы рзбрелись в рзные стороны.

Укрепившись н небольшом выступе подводной склы, Виктор снимл ножом небольшой нрост, полгя, что это ккое-то приросшее животное, и вдруг змер: он почувствовл, что кто-то сзди смотрит н него. Виктор оглянулся, но никого не увидел. И все-тки он знл, что кто-то пристльно нблюдет з ним. Оствться спиной к опсности он дольше не мог и резко повернулся. Метрх в трех от него, в воде, неподвижно стоял рыб с широкой плоской мордой. Ее мленькие глз, посженные не сбоку, кк у всех рыб, спереди, н лоб, неподвижно смотрели н Виктор; псть рыбы был приоткрыт, и Виктор отчетливо увидел дв ряд острых зубов; ккой длины рыб - Виктор определить не мог, но ему покзлось, что он очень большя. Виктору хотелось крикнуть, позвть н помощь, но он боялся шевельнуться, словно згипнотизировнный ее взглядом. Ему пришлось собрть всю свою волю, чтобы осмелиться н стремительный рывок в сторону рыбы. Он попытлся ткнуть ее ножом, но не достл: слегк шевельнув плвникми, рыб отплыл метр н дв и остновилсь. Тогд Виктор снов бросился н нее, и рыб опять отплыл и остновилсь. Виктор мог поклясться, что перед ним сознтельное, с осмысленным взглядом существо, что это не рыб, ккое-то рзумное подводное чудовище...

Теперь Виктор не прижимлся спиной к скле, и рыб изменил тктику: он стл описывть вокруг него круги, постепенно сужя их и готовясь к нпдению. Виктор рзглядел рыбу очень хорошо. Длин ее нверняк превышл три метр, но было в ней что-то ткое, что отличло ее от всех других рыб, когд-либо виденных Виктором. Он не мог понять, что именно, и это злило, пугло его. Он еще рз бросился н рыбу, но он, вновь отплыл, круги ее стли шире. Виктор едв подвил в себе желние всплыть н поверхность: тогд он окзлся бы совершенно беззщитен. Он почти физически ощутил, кк рыбьи зубы впивются ему в живот... Рыб снов нчл уменьшть круги, и неизвестно, чем бы это зкончилось, если бы сверху неожиднно не приплыл Денни Уилкинс. Зметив его, рыб мгновенно исчезл.

Денни Уилкинс знкми пытлся выяснить, что случилось, но Виктор от пережитого стрх почти лишился сил и, не вступя в объяснения, поплыл к берегу.

Окзлось, что Штков и Безликов уже выбрлись н сушу и сидели, склонившись нд бночкми. Ноги Виктор подгиблись. Он сделл несколько шгов и упл н песок.

- Что с вми? - спросил Штков, зпихивя пинцетом в бночку ккое-то животное.

- Рыб, - только и смог скзть Виктор; он сообрзил, что оствлся под водою один, и от этого ему стло еще стршнее.

Толстенький Штков подскочил, кк н пружинх.

- Не может быть!

- Рыб, - повторил Виктор.

- Где?!

Виктор покзл рукой н воду, и Штков, збыв про бночки, рысью бросился к морю.

- Стойте! Тм же не крсь! Акул или что-то в этом роде! - крикнул Виктор.

- Хоть сто кул! Голубчик, вы ничего не понимете!

Штков, следом з ним и Денни Уилкинс исчезли под водой. Тогд Виктор встл и тоже пошел в море. Он оттолкнулся от грунт, поплыл и вдруг предствил себе, что рыб сейчс внизу, под ним. Стрх, уже рз испытнный им, зствил его нырнуть. Он увидел Штков и Денни Уилкинс. Они стояли кк рз н том месте, с которого Виктор зметил рыбу. Когд он под плыл, Штков, энергично жестикулируя, двинулся к нему. Виктор видел, кк шевелятся брови строзоолог, словно они повторяли движения губ, но ничего не понимл. Штков схвтил Виктор з руку, и тогд тот сообрзил, что строзоолог требует покзть ему рыбу.

- Вы обязны были схвтить рыбу и вытщить! - зявил он Виктору, едв они выбрлись н сушу.

- Схвтить! Он меня чуть не схвтил! Стрння он был. Я дже думю, что это не рыб, ккой-нибудь подводный человек...

- Это тебе с перепугу покзлось, - улыбнулся Бтыгин, внимтельно прислушиввшийся к рзговору.

- Првд, стрння, - повторил Виктор. - Вот: н ней вместо чешуи были ккие-то плстинки!

- Пнцирня рыб! - зстонл Штков. - Упустить пнцирную рыбу! Д еще в окене!

- Н суше я бы ее не упустил!

- Н суше... Э-эх, ткую рыбу... Вы ничего не понимете! - у Штков чуть ли не слезы стояли в глзх. - Боже мой, чему вс только учили? Ведь существует почти общепринятя теория речного происхождения рыб! Очень многие плеозоологи считют, что рыбы снчл появились в рекх, потом уж зселили моря и окены.

- Ну, это спорно, - скзл Бтыгин.

- Спорно! - вскричл Штков. - А вы знете, что все нйденные рыбы силурийского возрст - пресноводные? В нчле следующего период, в нижнем девоне, только двдцть три процент рыб были морскими, в верхнем девоне - уже семьдесят один процент!

- Д, но вы должны помнить и другое, - проявляя неожиднные познния в ихтиологии, вступил в спор Бтыгин. - Вы должны помнить, что неизвестно ни одного пресноводного животного прошлых геологических эпох, которое хоть отдленно нпоминло бы предк рыбы! Я все-тки думю, что рыбы морского происхождения, именно _происхождения_. Вполне возможно, что перворыбы, переселившись в реки, рзвились тм, окрепли, потом вновь зселили моря.

- А я почему возмущюсь?.. Мы же могли сейчс иметь ткую перворыбу!

- Откуд вы знете, что в рекх Венеры нет рыб? - спросил Виктор. Может быть, реки кишт ими, в море живет только несколько зблудших.

- Вы умниц! - воскликнул строзоолог. - Мы это немедленно проверим!

- Вечереет уже...

- Тем лучше, что вечереет, - скзл Денни Уилкинс. - Можно устроить ночную рыбную ловлю со светом. Уж если есть рыбы в рекх или в море, то н свет они сбегутся, будьте уверены.

- Неплохя мысль! - поддержл Бтыгин. - Но в тком случе нужно отдохнуть. - Пойдемте в домик. Тм хоть можно снять бллоны и мски.

Все соглсились с ним и, збрв дргоценные нходки Штков, пошли к Землегрду.

Денни Уилкинс, тщивший в обеих рукх бночки, догнл Виктор.

- Перепуглся ты? - усмехнулся он.

- Перепуглся, - честно признлся Виктор.

- Мы вылезли н берег, тебя нет. Я полез обртно в воду, плыву и вижу - около тебя ккое-то бревно кружится... Стршення рыб, ничего не скжешь.

- Я не потому испуглся, что он большя и зубстя. Понимешь, стою лицом к скле и вдруг чувствую, что кто-то смотрит н меня. Думю - не может быть, но чувствую - смотрит!

- Д, взгляд всегд чувствуется, - соглсился Денни Уилкинс. - Иной рз стоишь, зтерявшись в толпе, или дже идешь по пустой улице и чувствуешь чей-то пристльный взгляд...

- Почему это, Николй Федорович? - спросил Виктор.

- Существует психическя энергия, передющяся н рсстояние... Или вот мтерильные и идельные явления, - скзл Бтыгин, и тут Безликов перебил его.

- Мтерия первичн, сознние - вторично! - бодро вскричл он. - Бытие определяет сознние!

- Ну дльше? - прервл его Бтыгин. - Дльше что?

Безликов ничего не понимл.

- Мы знем, что существуют мтерильные явления и порожденные ими идельные: мысли, обрзы, ощущения. Ну дльше-то что?.. Уж больше ст лет твердим мы эту збучную истину! А что вы можете рсскзть нм об идельных явлениях?

Перед мысленным взором Безликов в бешеном темпе змелькли стрницы прочитнных сочинений. Неужели вторы обошли этот вопрос?.. Увы, обошли. И Безликов сник, зстеснялся. Спрятв портфель з спину, он нчл понемножку отствть.

- Вот видите, - скзл Бтыгин. - Признем существовние в мире и мтерильных и идельных явлений. Но вся нш нук почему-то до недвнего времени изучл лишь мтерильные или в лучшем случе процессы, вызывющие ощущения, мысли. Но если идельные явления существуют, знчит, у них есть свои природные свойств, свои особые формы движения, знчит, они могут, должны изучться именно с этой, природной точки зрения. Теперь это осознно, и новя нук - идельнология - уже оформилсь в своеобрзную отрсль знний.

- Жль, что это не имеет никкого отношения к строгеогрфии, вздохнул Виктор.

Бтыгин улыбнулся.

- Кк тебе скзть?.. Некоторое отношение имеет. Помнишь? - был у нс со Светлной рзговор о существх, более сложных, чем люди...

- Помню.

- Если ткие существ имеются, то они должны облдть более мощным и сложным интеллектом. Мозг - ведь это смое высокооргнизовнное и тинственное, чем рсполгет человек, и если мы считем, что где-то во вселенной имеются существ, поднявшиеся по ступенькм эволюции выше земных людей, то они должны отличться от нс прежде всего своим мозгом, способностью производить вот эти смые идельные явления - мысли, обрзы, и не только производить, но и кк-то инче - совершеннее и рзнообрзнее использовть в своей жизни.

- А кк - совершеннее? - спросил Виктор.

- Трудно ответить н этот вопрос... Достижения идельнологии пок невелики...

- Не может быть, чтобы вы ничего не знли, - убежденно скзл Виктор.

Бтыгин зсмеялся.

- Немного я зню, ты прв, но очень немного. Когд-то, рзрбтывя эволюционное учение о вселенной, я рзмышлял и нд этими проблемми. Однжды я попытлся предствить - ккими же могут быть эти существ, более сложные, чем люди? В чем будет зключться их основное отличие от л