/ Language: Polski / Genre:sf / Series: Szpital kosmiczny

Szpital kosmiczny

James White


James White

Szpital kosmiczny

Pierwszy tom cyklu o Szpitalu Kosmicznym sektora Dwunastego

Przekład: Wiktor Bukato

Data wydania: 2002

Wydanie 2, poprawione

Data wydania oryginalnego: 1962

Tytuł oryginału: Hospital Station

1. LEKARZ

I

Stworzenie zajmujące przedział sypialny O’Mary ważyło około pół tony, miało sześć krótkich, grubych wyrostków służących mu zarówno za ręce, jak i za nogi, pokryte zaś było skórą tak twardą jak elastyczna pancerna płyta. Pochodziło z planety Hudlar, której ciążenie czterokrotnie, a ciśnienie atmosferyczne siedmiokrotnie wyższe od ziemskiego pozwalały spodziewać się tak mocnej budowy ciała. O’Mara wiedział jednak, że mimo swej olbrzymiej siły istota ta jest całkowicie bezradna; miała zaledwie pół roku, a już stała się świadkiem tragicznej śmierci rodziców, jej mózg zaś rozwinięty był na tyle, że ów wypadek śmiertelnie ją przeraził.

— P-p-przywiozłem tu tego malca — powiedział Waring, jeden z operatorów pola przyciągającego.

Nie cierpiał O’Mary, nie bez powodu, ale usiłował to ukryć.

— C-C-Caxton mnie przysłał. Powiedział, że z tą nogą i tak nie może pan normalnie pracować, więc zajmie się pan maluchem, dopóki ktoś nie przyleci z jego planety. Zresztą ten k-k-ktoś już leci… — Odszedł na bok. Zaczął szybko sprawdzać hermetyczność skafandra, by wyjść, zanim O’Mara zdąży coś powiedzieć o wypadku. — Przyniosłem trochę tego, co on je — zakończył szybko. — Zostawiłem w śluzie.

O’Mara skinął głową w milczeniu. Był to mężczyzna napiętnowany budową zapewniającą mu zwycięstwo w każdej bójce; ostatnio często w nich uczestniczył. Twarz miał grubą i kanciastą, sylwetkę zaś przesadnie umięśnioną. Wiedział, że jeśli pozwoli sobie na okazanie, jak bardzo wstrząsnął nim ten wypadek, Waring pomyśli, że po prostu udaje. O’Mara dawno już odkrył, że po ludziach o jego budowie nikt nigdy nie oczekuje żadnych cieplejszych uczuć.

Natychmiast po odejściu Waringa poszedł do śluzy po ów sławetny rozpylacz, którym Hudlarianie odżywiają się poza macierzystą planetą. Kiedy sprawdzał urządzenie i zapasowe pojemniki z żywnością, przebiegał w myślach to, co będzie musiał powiedzieć kierownikowi sekcji, Caxtonowi, gdy ten się pojawi. Spoglądając markotnie przez iluminator śluzy na elementy gigantycznej układanki rozrzuconej na dwustu kilometrach sześciennych przestrzeni kosmicznej, próbował się zastanowić. Jednak myśli ciągle uciekały od wypadku w uogólnienia i fakty dotyczące raczej dalekiej przyszłości lub przeszłości.

Owa potężna konstrukcja, która powoli przybierała ostateczny kształt w Dwunastym Sektorze Galaktycznym, w połowie drogi między skrajem macierzystej galaktyki a gęsto zamieszkanymi układami Wielkiego Obłoku Magellana, miała się stać szpitalem, który przyćmi wszystkie inne. W którym wiernie odtworzone zostaną warunki panujące na setkach planet, uwzględniające najróżniejsze wymagania co do temperatury, ciśnienia, grawitacji, promieniowania i składu atmosfery według potrzeb pacjentów i opiekującego się nimi personelu. Budowa tak olbrzymiej i skomplikowanej konstrukcji przekraczała możliwości nawet najbogatszego świata, toteż poszczególne sekcje Szpitala powstały na setkach planet, które przetransportowały je na miejsce montażu.

Ale układanie tej łamigłówki nie było łatwym zajęciem.

Każda z zainteresowanych planet miała kopię planów konstrukcyjnych. Mimo to jednak zdarzały się pomyłki, prawdopodobnie dlatego, że opisy planów należało przełożyć na różne języki i systemy miar. Segmenty, które powinny do siebie pasować, często trzeba było przebudowywać, co powodowało konieczność manewrowania nimi za pomocą skupionych pól przyciągających i odpychających. Była to bardzo trudna praca dla operatorów, bo o ile ciężar tych segmentów w kosmosie równał się zeru, o tyle ich masa i bezwładność pozostawały w dalszym ciągu ogromne.

A każdy, kto był na tyle pechowy, żeby znaleźć się między dwiema płaszczyznami montowanych segmentów, stawał się, niezależnie od tego, z jak wytrzymałej rasy pochodził, prawie doskonałym wyobrażeniem istoty dwuwymiarowej.

* * *

Istoty, które poniosły śmierć w wypadku, należały do rasy odpornej na czynniki zewnętrzne, a dokładniej, reprezentowały klasę FROB w fizjologicznej klasyfikacji ras zamieszkujących kosmos. Dorośli Hudlarianie ważyli około dwóch ton, pokryci byli twardą, lecz elastyczną powłoką, która poza tym, że chroniła ich przed działaniem ciśnienia atmosferycznego na własnej planecie, pozwalała także bez kłopotu żyć i pracować w każdej atmosferze o niższym ciśnieniu, łącznie z próżnią w przestrzeni kosmicznej. Ponadto istoty te odznaczały się najwyższym spośród wszystkich znanych ras stopniem tolerancji promieniowania radioaktywnego, co czyniło je szczególnie pożytecznymi pracownikami przy montażu siłowni jądrowej.

Sama utrata dwojga takich pracowników w jego sekcji doprowadziłaby Caxtona do wściekłości, a były jeszcze inne względy. O’Mara westchnął ciężko, następnie uznał, że stan jego nerwów wymaga silniejszego wyładowania, i zaklął. Potem zabrał karmidło i wrócił do sypialni.

W normalnych warunkach Hudlarianie wchłaniają pożywienie bezpośrednio przez skórę z gęstej jak zupa atmosfery rodzinnej planety, jednak na każdym innym świecie lub w otwartym kosmosie ich absorpcyjną powłokę trzeba co pewien czas spryskiwać stężoną substancją odżywczą. Na skórze tego małego Hudlarianina pojawiły się odkryte połacie, w innych miejscach zaś odżywcza powłoka była bardzo cienka. Bez wątpienia, pomyślał O’Mara, już najwyższy czas na następne karmienie malca. Zbliżył się doń na tyle, na ile, jego zdaniem, było to bezpieczne, i zaczął ostrożnie go spryskiwać.

Wydawało się, że proces pokrywania odżywczym lakierem sprawia przyjemność małemu FROB-owi. Przestał się kulić w kącie ze strachu i zaczął z ożywieniem myszkować po maleńkiej sypialni. O’Mara musiał teraz trafić w szybko poruszający się obiekt, ćwicząc jednocześnie gwałtowne uniki, co spowodowało, że ból w zranionej nodze jeszcze się nasilił. Umeblowanie sypialni również ucierpiało.

Kiedy praktycznie całą powłokę młodego Hudlarianina, a także wnętrze przedziału sypialnego, pokryła już lepka substancja odżywcza o ostrym zapachu, w drzwiach zjawił się Caxton.

— Co się tu dzieje? — zapytał kierownik sekcji.

Budowniczowie stacji kosmicznych to ludzie o osobowości nieskomplikowanej — ich reakcje zawsze łatwo przewidzieć. Caxton był typem człowieka, który zawsze pyta, co się dzieje, nawet kiedy dobrze wie, tak jak w tym wypadku, a zwłaszcza wtedy, gdy takie niepotrzebne pytania mają po prostu komuś dopiec. O’Mara pomyślał, że w innych okolicznościach kierownik sekcji jest zapewne całkiem znośnym osobnikiem, ale jak dotychczas dla nich obu owe „inne okoliczności” nie zaistniały.

Odpowiedział na pytanie, nie okazując złości, którą kipiał.

— Po tym wszystkim — dodał na zakończenie — chyba będę trzymał tego malca na zewnątrz i tam go karmił.

— Nie ma mowy! — rzucił Caxton. — On ma tu być cały czas. Ale o tym później. Teraz chciałbym dowiedzieć się czegoś o wypadku, to znaczy poznać pańską wersję.

Jego wzrok mówił, że gotów jest wysłuchać O’Mary, ale już z góry wątpi w każde jego słowo.

* * *

— Zanim powie pan coś więcej — przerwał Caxton, gdy O’Mara zdołał wypowiedzieć dwa zdania — chciałbym przypomnieć, że ta budowa podlega jurysdykcji Korpusu Kontroli. Zazwyczaj Kontrolerzy pozwalają nam samodzielnie załatwiać wszystkie sprawy, ale tym razem wchodzą w grę przedstawiciele innej rasy i Korpus musi się włączyć. Będzie śledztwo. — Postukał palcem w małe płaskie pudełko, które miał na piersi. — Muszę pana ostrzec, że nagrywam każde pańskie słowo.

O’Mara skinął głową i monotonnym, cichym głosem zaczął opisywać przebieg wydarzeń. Wiedział, że jego wyjaśnienia oparte są na kruchych podstawach, a przedstawienie jakiegokolwiek faktu tak, aby mógł przemawiać na jego korzyść, uczyniłoby je jeszcze bardziej nienaturalnymi. Kilka razy Caxton otwierał usta, jakby chciał coś powiedzieć, ale za każdym razem rezygnował. W końcu jednak odezwał się.

— Ale czy ktoś widział, że pan to zrobił? Albo choćby widział, że tych dwoje Hudlarian porusza się w strefie zagrożenia, przy zapalonych światłach ostrzegawczych? Ułożył pan sobie składną historyjkę, która wyjaśnia powód ich bezsensownego zachowania, a przy okazji robi z pana niezgorszego bohatera, ale może jednak włączył pan te światła dopiero po wypadku i właśnie pańskie zaniedbanie go spowodowało, natomiast cała ta gadanina o malcu, który zaplątał się tam, gdzie nie powinno go być, to stek kłamstw, które mają pana oczyścić z bardzo poważnego zarzutu…

— Waring mnie widział — przerwał mu O’Mara.

Caxton wbił w niego wzrok, a na jego twarzy wyraz hamowanego gniewu ustąpił miejsca niesmakowi i pogardzie. O’Mara poczuł, że mimo woli się rumieni.

— Waring, co? — powiedział kierownik sekcji beznamiętnym tonem. — Bardzo sprytnie. Pan wie i wszyscy wiedzą, że stale się pan z niego natrząsał, kpiąc i przedrzeźniając do tego stopnia, że musi pana nienawidzić bardziej niż diabła. Nawet jeśli widział pana, sąd będzie się spodziewał, że i tak nic nie powie. A jeśli pana nie widział, sąd pomyśli, że istotnie widział, ale nie chce powiedzieć. O’Mara, pan mnie przyprawia o mdłości. — Obrócił się i ruszył w stronę śluzy. Przekroczywszy próg, obrócił się ponownie. — Potrafi pan tylko rozrabiać, O’Mara — rzekł gniewnie. — Jest pan jedynie zgryźliwą, kłótliwą kupą mięśni i kości, która ma jednak tyle kwalifikacji, że nie opłaci się jej wyrzucić. Może zdaje się panu, że to dzięki zdolnościom dostał pan ten przedział na własność. Wcale tak nie było; jest pan dobry, ale nie do tego stopnia. Prawda jest taka, że nikt z mojej sekcji nie chciał z panem mieszkać…

Ręka Caxtona spoczęła na wyłączniku urządzenia nagrywającego. Ostatnie słowa wypowiedział spokojnym tonem, w którym czaiła się śmiertelna groźba.

— A jeśli temu małemu stanie się jakaś krzywda, O’Mara, jeśli w ogóle coś mu się stanie, Korpus Kontroli nie będzie miał kogo sądzić…

Znaczenie tych słów jest jasne, pomyślał ze złością O’Mara, gdy kierownik sekcji opuścił jego przedział; został skazany na przebywanie z tym półtonowym żywym czołgiem przez okres, który — choćby najkrótszy — zdawał się wiecznością. Każdy wiedział, że wystawienie Hudlarianina w przestrzeń kosmiczną to tyle co zostawienie psa poza domem na noc: oba wypadki nie powodują żadnych szkodliwych następstw. Ale to, co ludzie wiedzą i co czują, to dwie zupełnie różne rzeczy, a O’Mara miał do czynienia z prostym, rzeczowym, przesadnie uczciwym i mocno rozgniewanym budowniczym stacji kosmicznych.

* * *

Sześć miesięcy wcześniej, kiedy O’Mara dostał etat na budowie Szpitala Kosmicznego, stwierdził, że ponownie skazany jest na pracę, która — choć sama w sobie ważna — nie przynosi mu zadowolenia, a także leży grubo poniżej jego możliwości. Takie frustrujące sytuacje powtarzały się niezmiennie od momentu, kiedy skończył szkołę; kadrowcy nie mogli uwierzyć, że młody człowiek o takich kwadratowych, brzydkich rysach i tak potężnych barach, przy których głowa wydawała się nienaturalnie mała, mógłby się interesować takimi subtelnościami, jak elektronika czy psychologia. Wyruszył w kosmos z nadzieją, że tam będzie inaczej, ale zawiódł się. Mimo wysiłków, aby podczas rozmów wstępnych olśnić personalnych ogromną wiedzą, ci niezmiennie byli pod wrażeniem jego atletycznej budowy i ledwie słuchali tego, co mówił. Potem zaś niezmiennie opatrywali jego podania adnotacją: „Nadaje się do ciężkiej, długotrwałej pracy fizycznej”.

Zatrudniwszy się przy budowie Szpitala, postanowił użyć ile tylko można na tym kolejnym nudnym i frustrującym etapie — postanowił stać się powszechnym uprzykrzeniem. W rezultacie nie nudził się wcale. Teraz jednak żałował, że aż tak udało mu się zrazić wszystkich do siebie.

Bardzo potrzebował przyjaciół, a nie miał ani jednego.

Od ponurej przeszłości do jeszcze mniej przyjemnej teraźniejszości przywrócił go ostry, przenikliwy zapach substancji odżywczej Hudlarian. Trzeba było coś z tym zrobić, i to szybko. Pośpiesznie włożył skafander i wyszedł przez śluzę.

II

Jego przedział mieszkalny znajdował się w niewielkim podzespole, z którego kiedyś miały powstać sala wykładowa, blok operacyjny oraz przylegające do niego magazyny sektora niskograwitacyjnego klasy MSVK. Dla O’Mary zahermetyzowano i wyposażono w sztuczną grawitację dwa niewielkie pomieszczenia wraz z łączącym je korytarzem, podczas gdy w innych częściach podzespołu panowały zupełna próżnia i nieważkość. O’Mara płynął krótkimi, nie ukończonymi korytarzami, które otwierały się w przestrzeń kosmiczną, i po drodze zaglądał do pustych jeszcze sal. Pełno w nich było ciągnących się wszędzie przewodów i niekompletnych urządzeń, których przeznaczenia nie sposób było odgadnąć bez szkoleniowej hipnotaśmy MSVK Jednak wszystkie pomieszczenia, które obejrzał, były albo zbyt małe, by pomieścić Hudlarianina, albo też otwierały się w przestrzeń kosmiczną. O’Mara zaklął dość niewinnie, ale za to z uczuciem, odepchnął się w stronę poszarpanej krawędzi swego maleńkiego terytorium i potoczył wokół wściekłym spojrzeniem.

Ponad nim, w dole i wokół niego w promieniu piętnastu kilometrów unosiły się w przestrzeni elementy Szpitala, o których obecności świadczyły jedynie rozstawione na nich jasne niebieskie latarnie służące jako światła ostrzegawcze dla statków przelatujących w tej okolicy. O’Mara pomyślał, że wygląda to trochę tak, jakby znajdował się w sercu kulistego skupiska gwiazd, i to całkiem niebrzydkiego, jeśli ma się odpowiedni nastrój, żeby je podziwiać. On go nie miał, ponieważ na większości z tych zawieszonych w kosmosie segmentów znajdowali się operatorzy pól siłowych pilnujący tych części, które groziły zderzeniem. Ci ludzie na pewno doniosą Caxtonowi, że O’Mara zabiera malca w przestrzeń kosmiczną, choćby tylko na karmienie.

Wyglądało na to, że jedynym rozwiązaniem problemu nieprzyjemnego zapachu, pomyślał z niesmakiem, wracając do swego przedziału, będą koreczki do nosa.

Gdy przestąpił próg śluzy, powitał go ryk o sile syreny okrętowej. Wybuchał długimi dysonansami, przerywanymi na tak krótko, że mógł tylko wzdrygnąć się przed następnym. Oględziny wykazały, że ostatnia warstwa pożywienia gdzieniegdzie się już przetarła, więc zapewne jego słodkie maleństwo było znowu głodne. O’Mara chwycił rozpylacz.

Kiedy zdołał już pokryć około trzech metrów kwadratowych, karmienie przerwała mu wizyta doktora Pellinga. Lekarz ekipy montującej Szpital zdjął tylko hełm i rękawice i przez chwilę rozprostowywał zdrętwiałe palce.

— Zdaje się, że zranił się pan w nogę — mruknął. — Spójrzmy na to.

Badał nogę O’Mary z największą delikatnością, ale widać było, że robi to z obowiązku, a nie z sympatii do pacjenta.

— To tylko silne stłuczenie i kilka nadwerężonych ścięgien — powiedział powściągliwie. — Miał pan szczęście. Trzeba teraz odpoczywać. Dam panu jakąś maść. Malował pan pokój?

— Co…? — zaczął O’Mara, ale po chwili dostrzegł, w którą stronę patrzy lekarz. — A nie, to substancja odżywcza. Ten mały łobuz cały czas się wiercił, kiedy go opryskiwałem. Ale skoro o nim mowa, może mi pan powiedzieć…

— Nie, nie mogę — odrzekł Pelling. — I tak mam głowę przeładowaną chorobami i lekarstwami dla własnego gatunku; miałbym jeszcze dopychać sobie hipnotaśmy o fizjologii klasy FROB? Poza tym one są wytrzymałe, nic im się nie może stać! — Głośno pociągnął nosem i skrzywił się. — Dlaczego nie wystawi go pan na zewnątrz?

— Niektórzy mają zbyt miękkie serce — powiedział O’Mara z goryczą. — Przeraża ich tak oczywiste okrucieństwo jak podnoszenie kota za kark…

— Hmmm — chrząknął lekarz prawie ze współczuciem. — No, ale to pański problem, nie mój. Do zobaczenia za parę tygodni.

— Chwileczkę! — zawołał O’Mara pospiesznie, kuśtykając za lekarzem z chwilowo pustą nogawką. — A jeśli coś się stanie? W ogóle powinny gdzieś być jakieś przepisy dotyczące opieki nad tymi stworami, jakieś najprostsze zasady. Nie może mnie pan tak zostawić, żebym…

— Rozumiem — rzekł Pelling. Zastanawiał się chwilę. — Gdzieś w moim przedziale plącze się pewna książka, coś jakby hudlariański poradnik pierwszej pomocy. Ale on jest w języku uniwersalnym…

— Znam uniwersalny — powiedział O’Mara.

Pelling wyglądał na zdumionego.

— Sprytny z pana chłopak. No dobrze, podeślę panu tę książkę. — Skinął głową i wyszedł.

* * *

O’Mara zamknął drzwi sypialni, mając nadzieję, że choć trochę zmniejszy to intensywny zapach pokarmu malca, a następnie ostrożnie położył się na kanapie w drugim pokoju. Cieszył się na myśl o zasłużonym odpoczynku. Ułożył nogę tak, że ból był prawie znośny, i zaczął wmawiać sobie konieczność zaakceptowania istniejącej sytuacji. Udało mu się jedynie nieco uspokoić.

Był jednak tak znużony, że nawet gniew go męczył. Powieki mu opadały, a od dłoni i stóp rozchodziło się powoli ciepłe odrętwienie. O’Mara westchnął, poprawił się na kanapie i zaczął powoli zasypiać…

Ryk, który go poderwał, odznaczał się wrzaskliwą i autorytatywną natarczywością wszystkich syren alarmowych, jakie w życiu słyszał, jego natężenie zaś groziło wyrwaniem z prowadnic drzwi sypialni. O’Mara instynktownie chwycił skafander, a kiedy zrozumiał, co się stało, cisnął go z przekleństwem na ustach i ruszył po rozpylacz.

Mały był znowu głodny!

W ciągu następnych osiemnastu godzin O’Mara przekonał się, jak mało wie o młodych Hudlarianach. Z jego rodzicami rozmawiał wiele razy przez autotranslator, o małym często była mowa, ale jakoś nigdy się nie zgadało o istotnych sprawach. Na przykład o śnie.

Sądząc po ostatnich obserwacjach i doświadczeniach, młode osobniki tej rasy nie spały w ogóle. W zbyt krótkich przerwach między karmieniami FROB pętał się głównie po sypialni i rozbijał wszystkie meble, których nie wykonano z metalu i nie przytwierdzono do podłogi, metalowe zaś giął tak, że przestawały być rozpoznawalne i zdatne do użytku. Kiedy indziej siadał skulony w kącie, rozplątując i ponownie splątując macki. Być może widok ten, który odpowiadał obrazowi dziecka bawiącego się paluszkami, wywoływał okrzyk zachwytu u dorosłych Hudlarian, O’Marę jednak przyprawiał o mdłości i oczopląs.

A co dwie godziny, może kilka minut wcześniej lub później, musiał karmić tego potworka. Jeśli miał szczęście, malec leżał spokojnie, najczęściej jednak trzeba było gonić za nim z rozpylaczem. Zwykle osobniki klasy FROB są w takim wieku zbyt słabe, aby się samodzielnie poruszać, ale jest tak w warunkach wysokiej grawitacji i potężnego ciśnienia na Hudlarze. Tutaj, przy sile ciążenia mniejszej niż jedna czwarta ziemskiego, mały Hudlarianin mógł się poruszać. I bawił się świetnie.

O’Mara zaś wcale: czuł się tak, jakby jego ciało było grubą, ciężką gąbką nasączoną zmęczeniem. Po każdym karmieniu walił się na kanapę i pozwalał śmiertelnie zmęczonemu ciału pogrążać się w nieświadomości. Był tak ostatecznie, tak całkowicie wyczerpany, że — jak wmawiał sobie po każdym spryskiwaniu — nie usłyszy kolejnej skargi potworka, bo będzie zbyt nieprzytomny. Zawsze jednak owa rycząca dysonansem syrena okrętowa podrywała go przynajmniej półprzytomnego i wymuszała jak u pijanej marionetki odpowiednie ruchy, które pozwalały uciszyć ten straszliwy, opętańczy hałas.

* * *

Po prawie trzydziestu godzinach O’Mara wiedział, że jest już u kresu sił. To, czy malca zabiorą za dwa dni czy za dwa miesiące, nie miało już większego znaczenia; w obu przypadkach czekał go dom wariatów. Chyba że w chwili załamania zdecyduje się na spacer w kosmosie bez skafandra. Wiedział, że Pelling nigdy nie pozwoliłby na poddanie go takim męczarniom, ale w sprawach dotyczących klasy FROB doktor był ignorantem. Caxton zaś, tylko trochę mniejszy ignorant, należał do ludzi prostych i bezpośrednich, którzy uwielbiali tego rodzaju głupie dowcipy, szczególnie kiedy ich zdaniem ofiara żartu dostawała to, na co zasłużyła.

Ale przypuśćmy, że kierownik sekcji był bardziej przewrotnym typem, niż to podejrzewał O’Mara? Przypuśćmy, że doskonale wiedział, na co go skazuje, powierzając opiekę nad małym Hudlarianinem? O’Mara ciężko zaklął, ale przez ostatnie dziesięć czy dwanaście godzin naprzeklinał się już tyle, że przestało mu to przynosić ulgę. Potrząsnął gniewnie głową, daremnie usiłując pokonać znużenie, które zaćmiewało mu umysł.

Caxtonowi nie ujdzie to na sucho.

O’Mara wiedział, że jest najsilniejszy na całej budowie, a sił musi mieć znaczny zapas. Wmawiał sobie nieustannie, że całe to zmęczenie i dygot to po prostu wytwór wyobraźni, a parę dni bez snu nie powinno się odbić ujemnie na jego kondycji, nawet po tym wstrząsie, którego doznał w czasie wypadku. W każdym razie kłopoty z malcem nie mogą trwać wiecznie. Sytuacja musi się poprawić. Jeszcze im dołożę, przysięgał sobie. Caxtonowi nie uda się doprowadzić go do pomieszania zmysłów, ani nawet do tego, by zażądał pomocy.

Z uporem wywołanym zmęczeniem wmawiał sobie, że rzucono mu wyzwanie. Dotychczas skarżył się, że żadne postawione przed nim zadanie nie wykorzystywało w pełni jego możliwości. Tu więc miał problem, który wystawiał na próbę jego wytrzymałość fizyczną oraz zdolność rozumowania. Powierzono mu małe dziecko i będzie się nim zajmować, obojętnie, czy potrwa to dwa tygodnie czy dwa miesiące. Co więcej, sprawi, że stan dziecka w chwili, gdy przybędą jego przyszli opiekunowie, będzie świadczył na jego korzyść…

* * *

Czterdzieści osiem godzin od chwili, kiedy obarczono go towarzystwem Hudlarianina, a pięćdziesiąt siedem, od kiedy ostatni raz porządnie się wyspał, takie nielogiczne i wielce płaczliwe myśli wcale nie wydawały się O’Marze dziwne.

I oto nagle w tym, co przywykł uważać za niezmienną kolej rzeczy, nastąpiła zmiana. Poskarżywszy się, malec został jak zwykle nakarmiony, ale nie miał zamiaru się uciszyć!

Pierwszą reakcją O’Mary było urażone zdumienie: to było wbrew zasadom. Dzieci płaczą, daje im się jeść, więc przestają płakać — przynajmniej na chwilę. Zachowanie malca było do tego stopnia nie w porządku, że przez jakiś czas, zbyt tym wstrząśnięty, nie wiedział, jak się zachować.

Hałas przypominał ryk trąb jerychońskich w różnych wersjach. W O’Marę uderzały długie serie dysonansów; co chwila następowała zmiana wysokości i natężenia dźwięku według jakiejś zwariowanej zasady, której nie sposób było odgadnąć, kiedy indziej zaś ryk przechodził w upiorne, zgrzytliwe staccato, jakby tłuczone szkło dostało się do aparatu głosowego Hudlarianina. Były i przerwy od dwóch sekund do pół minuty, podczas których O’Mara kulił się w oczekiwaniu na kolejny wybuch. Wytrzymał tyle, ile zdołał — około dziesięciu minut — a potem ponownie zwlókł z kanapy ciążące jak ołów ciało.

— Co się stało, do cholery?! — usiłował przekrzyczeć jazgot.

FROB był całkowicie pokryty substancją odżywczą, nie mógł więc być głodny.

Kiedy malec ujrzał O’Marę, natężenie i natarczywość okrzyków wzrosły. Przypominający miech fałd skórny na grzbiecie Hudlarianina — który służył jedynie do wydawania dźwięków, gdyż osobniki klasy FROB nie oddychały — przez cały czas gwałtownie nadymał się i opadał. O’Mara zatkał uszy dłońmi, ale nic to nie pomogło.

— Cicho bądź! — ryknął.

Wiedział, że niedawno osierocony Hudlarianin wciąż pewnie jest przerażony i zdezorientowany, a samo karmienie nie może zaspokoić wszystkich jego potrzeb emocjonalnych. Wiedział o tym i głęboko mu współczuł. Ale myśli te schroniły się w jakimś zacisznym, rozsądnym i cywilizowanym zakątku jego umysłu, który oderwał się od tego całego bólu, zmęczenia oraz nawrotów przeraźliwego jazgotu torturujących jego ciało. Doznał rozdwojenia jaźni i z powstałych w ten sposób osobowości jedna znała powód hałasu i akceptowała go, podczas gdy druga — czysto fizyczny O’Mara — zareagowała instynktownie i gwałtownie, by uciszyć malca.

— Cicho! CICHO! — wrzasnął O’Mara i zaczął okładać FROB-a.

Jakimś cudownym trafem po dziesięciu minutach Hudlarianin przestał płakać.

O’Mara, trzęsąc się, wrócił na kanapę. Na te dziesięć minut opanowała go mordercza, nieopanowana wściekłość. Zajadle tłukł i kopał malca, aż w końcu ból rąk i chorej nogi zmusił go do rezygnacji z tych kończyn. W dalszym ciągu jednak kopał zdrową nogą i wykrzykiwał obelgi. Okropność tego, co zrobił, wstrząsnęła nim i poczuł do siebie obrzydzenie.

Na nic zdała się świadomość, że wytrzymały Hudlarianin mógł nawet nie poczuć tego lania; malec przestał płakać, więc coś jednak do niego dotarło. Oczywiście FROB-y są wytrzymałe, ale to było małe dziecko, a małe dzieci mają czułe miejsca. Na przykład u ludzkiego niemowlęcia jest takie na szczycie czaszki…

Kiedy całkowicie wyczerpany OTMara padał w otchłań snu, zdążył jeszcze pomyśleć, że jest najgorszym, najpodlejszym szubrawcem, jakiego Ziemia wydała.

* * *

Przebudził się po szesnastu godzinach. Powrót na jawę był procesem powolnym i naturalnym, jednak O’Mara ledwie przekroczył próg świadomości. Przelotnie zdziwił się, że to nie malec go obudził, i po chwili znów zapadł w sen. Po raz drugi obudził się po dalszych pięciu godzinach na odgłos kroków Waringa wchodzącego przez śluzę.

— D-d-doktor Pelling kazał mi to przynieść — rzekł, rzucając O’Marze niewielką książeczkę. — Żebyśmy się dobrze zrozumieli: nie robię tego z uprzejmości dla pana. Doktor powiedział mi, że to dla dobra małego. Jak się czuje?

— Śpi — odparł O’Mara.

Waring zwilżył wargi.

— M-m-mam to sprawdzić. C–C-Caxton mi kazał.

— T-t-to do niego podobne — zadrwił O’Mara.

Przyglądał się w milczeniu, jak krew napływa Waringowi do twarzy. Waring był szczupłym młodzieńcem, wrażliwym i niezbyt silnym, ponoć jednak stanowił dobry materiał na bohatera. Zaraz po przybyciu O’Mara został dosłownie zasypany opowieściami o tym operatorze pola siłowego. Pewnego razu w czasie montowania siłowni zdarzył się wypadek i Waring uwiązł w segmencie, który nie był odpowiednio ekranowany. Nie stracił jednak głowy i postępując według instrukcji przekazywanych mu przez znajdującego się na zewnątrz technika, zdołał zapobiec niekontrolowanej reakcji jądrowej, która mogła kosztować życie wszystkich zatrudnionych w tej sekcji. Wszystko to robił, przekonany, że dawka promieniowania, którą otrzymał, za kilka godzin spowoduje jego śmierć.

Osłona okazała się wszakże znacznie skuteczniejsza, niż przypuszczano, i Waring nie umarł. Jednak wypadek ten wycisnął na nim swoje piętno, jak przekonywano O’Marę. Operator miewał okresy utraty przytomności, zaczął się jąkać. W jego systemie nerwowym nastąpiły podobno drobne, ale nieodwracalne zmiany. Było też jeszcze parę innych rzeczy, które O’Mara miał sam zauważyć, a potem nie zwracać na nie uwagi. Waring uratował im wszystkim życie i należało mu się za to specjalne traktowanie. I dlatego, kiedy dokądkolwiek szedł, wszyscy ustępowali mu z drogi, dawali mu wygrywać we wszystkich utarczkach, sporach, grach zręcznościowych i losowych, a generalnie rzecz biorąc, otulali go kołderką z sentymentalnej waty.

I dlatego Waring był zepsutym, nieznośnym, głupim gówniarzem.

O’Mara uśmiechnął się, patrząc na jego zbielałe wargi i zaciśnięte pięści. Sam nigdy nie pozwalał Waringowi wygrywać niezasłużenie, a pierwsza bójka, którą operator wszczął z nim, była zarazem ostatnią. Nie dlatego, że O’Mara poważnie go pobił — był po prostu na tyle brutalny, by wykazać młodzieńcowi, że bijatyka z nim nie jest najlepszym pomysłem.

— Wejdź i popatrz sam — powiedział w końcu O’Mara. — Rób, co C–C-Caxton każe.

Weszli do środka, spojrzeli przelotnie na malca, który łagodnie przebierał mackami, i wyszli. Waring wyjąkał, że musi już iść, i ruszył w stronę śluzy. O’Mara wiedział, że operator dawno już się tak nie jąkał jak teraz; prawdopodobnie ze strachu, że on wspomni o wypadku.

— Chwileczkę — powiedział O’Mara. — Kończy mi się substancja pokarmowa, więc może byś mi przyniósł…

— Niech p-p-pan sam sobie weźmie!

O’Mara popatrzył przeciągle na Waringa, aż ten odwrócił wzrok.

— Caxton nie może wymagać wszystkiego naraz. Jeśli o tego malca trzeba dbać tak, że nie mogę go trzymać albo karmić w próżni, poważnie zaniedbałbym go, gdybym odszedł po pożywienie i pozostawił go samego przez kilka godzin. Z pewnością to rozumiesz. Bóg jeden wie, co mogłoby się stać z malcem, gdybym zostawił go bez opieki. Jestem odpowiedzialny za jego stan, więc żądam…

— A-a-ale on nie…

— Dla ciebie to tylko godzina lub dwie, które poświęcisz co drugi czy trzeci dzień ze swego okresu odpoczynku — powiedział ostro O’Mara. — Nie marudź już. I przestań się zapluwać, bo jesteś w takim wieku, że powinieneś mówić dobrze.

Waring zazgrzytał zębami. Nabrał głęboko powietrza w płuca, a następnie, przez ciągle zaciśnięte szczęki, wypuścił je. Towarzyszący temu dźwięk przypominał odgłos, jaki wydaje pęknięty zawór śluzy powietrznej.

— To… będzie… mnie… kosztowało… pełne… dwa okresy odpoczynku — powiedział bardzo powoli. — Kwatera Hudlarian, w której znajduje się żywność… zostanie pojutrze wmontowana do głównego kompleksu. Substancję pokarmową trzeba będzie przenieść wcześniej.

— No widzisz, jakie to łatwe. Trzeba tylko próbować. — O’Mara wyszczerzył zęby w uśmiechu. — Na początku mówiłeś trochę nerwowo, ale wszystko zrozumiałem. Idzie ci świetnie. A przy okazji, kiedy będziesz rozmieszczał zbiorniki z pożywieniem koło śluzy, nie hałasuj za bardzo, bo obudzisz malucha.

Przez następne dwie minuty Waring obrzucał O’Marę przeróżnymi obelgami. Nie powtórzył się i ani razu nie zająknął.

— Mówiłem już, że idzie ci świetnie — rzekł O’Mara karcącym tonem. — Wcale nie musiałeś się popisywać.

III

Po wyjściu Waringa O’Mara zaczął się zastanawiać nad tym, co usłyszał o demontażu kwatery Hudlarian. Ponieważ rasa ta potrzebowała tylko siły ciążenia rzędu czterech g, a poza tym niewielu innych udogodnień, umieszczono ich w jednym z zasadniczych elementów Szpitala. Skoro przyszedł czas na wmontowanie go w główny korpus, budowa Szpitala musiała się zakończyć za pięć, może sześć tygodni. Ostatnie etapy będą ekscytujące. Operatorzy pól siłowych na stanowiskach umieszczonych w zagłębieniach montowanych płaszczyzn będą rzucać po niebie tysiąctonowymi ciężarami, zbliżając je łagodnie ku sobie, podczas gdy pasowacze sprawdzą ułożenie, poprawią je i odpowiednio ustawią do połączenia. Wielu z nich zlekceważy światła ostrzegawcze, aż do ostatniej chwili porywając się na mrożące krew w żyłach ryzyko, aby tylko oszczędzić sobie czasu i roboty z demontażem segmentów i ponownymi próbami.

O’Mara wolałby być z nimi na finiszu, zamiast siedzieć tu i bawić się w niańkę.

Myśl ta przypomniała mu o kłopocie, który ukrywał przed Waringiem. Malec nigdy jeszcze tyle nie spał; minęło już co najmniej dwadzieścia godzin, odkąd usnął, czy też raczej, odkąd O’Mara wykopał go spać. Owszem, istoty klasy FROB były wytrzymałe, ale może młody Hudlarianin nie spał, ale stracił przytomność wskutek ciosów?

O’Mara sięgnął po książkę, którą przysłał Pelling, i zaczął czytać.

Szło mu ciężko, ale po dwóch godzinach wiedział już co nieco o opiece nad młodymi Hudlarianami i poczuł jednocześnie ulgę i rozpacz. Okazało się, że jego napad wściekłości i kopniaki były dobrą rzeczą; młode FROB-y potrzebowały ciągłych pieszczot. Gdy obliczył, z jaką siłą dorosły osobnik tego gatunku poklepuje swoje młode, okazało się, że jego wściekły atak był zaledwie słabą pieszczotą. W innym miejscu książka ostrzegała jednak przed przekarmianiem i tu O’Mara miał niewątpliwie sporo na sumieniu. Widocznie wystarczyło karmić małego co pięć czy sześć godzin podczas okresu czuwania, a gdy nadal zdradzał oznaki niepokoju lub głodu, uspokajać go poklepywaniem. Okazało się również, że małe osobniki klasy FROB potrzebują dość często kąpieli.

Na ich rodzinnej planecie była to operacja zbliżona do piaskowania, ale O’Mara uważał, że to zapewne z powodu wysokiego ciśnienia i gęstości atmosfery. Innym problemem, który niewątpliwie musiał rozwiązać, był sposób zapewnienia malcowi dostatecznie silnych klepnięć. Miał olbrzymie wątpliwości, czy uda mu się wpaść we wściekłość za każdym razem, kiedy malec będzie potrzebował swojej porcji pieszczot.

Ale przynajmniej okazało się, że ma mnóstwo czasu, by coś wymyślić, w tej samej książce bowiem wyczytał również, że Hudlarianie czuwają przez dwie doby, potem zaś śpią przez pięć.

* * *

W trakcie pierwszego pięciodobowego okresu snu malca O’Mara zdołał wymyślić metody zapewnienia pieszczot oraz kąpieli, a nawet zostały mu jeszcze dwa dni na odpoczynek i zebranie sił przed ciężką pracą, która czekała go, gdy malec się obudzi. Dla człowieka o przeciętnej sile byłoby to mordercze zajęcie, ale po pierwszych dwóch tygodniach tego cyklu O’Mara odkrył, że dostosował się do niego zarówno psychicznie, jak i fizycznie. Pod koniec czwartego tygodnia ból i sztywność nogi ustąpiły zupełnie, a malec nie sprawiał najmniejszych kłopotów.

Na zewnątrz budowa Szpitala dobiegała końca. Ogromna trójwymiarowa układanka była już gotowa, jeśli nie liczyć kilku niezbyt ważnych segmentów na skrajach. Przybył też oficer dochodzeniowy z Korpusu Kontroli i zadawał pytania wszystkim z wyjątkiem O’Mary.

On zaś nieustannie zastanawiał się, czy przesłuchano już Waringa, a jeśli tak, to co powiedział operator. Oficer był psychologiem, nie przypominał zwykłych inżynierów z Korpusu i na pewno nie był głupcem. O’Mara pomyślał, że sam też nie jest głupi: zrobił wszystko, co mógł, i po prawdzie nie powinien niepokoić się wynikiem śledztwa prowadzonego przez Kontrolera. Ocenił całą sytuację i związane ze sprawą osoby i udało mu się przewidzieć ich reakcje. Ale wszystko zależało od tego, co Waring powiedział oficerowi.

* * *

Masz stracha! — pomyślał O’Mara, czując do siebie niesmak. Naraz, kiedy twoje ulubione teoryjki zostały wystawione na próbę, boisz się, że nie dadzą wyników. Chciałbyś poczołgać się do Waringa i ucałować mu buty?

Taki gest, o czym wiedział, wprowadziłby ślepą zmienną do układu, który powinien być całkowicie przewidywalny, i z pewnością wszystko by popsuł. Niemniej jednak pokusa była silna.

* * *

Na początku szóstego tygodnia wymuszonej opieki nad malcem, gdy O’Mara czytał o niesamowitych i dziwacznych chorobach, na które zapadają młode osobniki klasy FROB, czujnik śluzy dał znać, że ktoś przyszedł. Szybko zsunął się z kanapy i stanął twarzą do wejścia, usilnie starając się sprawiać wrażenie człowieka pozbawionego wszelkich zmartwień.

Ale to był tylko Caxton.

— Myślałem, że to Kontroler — powiedział O’Mara.

— Jeszcze go tu nie było, co? — mruknął kierownik sekcji. — Może myśli, że to strata czasu. Po tym, co mu powiedzieliśmy, uważa pewnie, że sprawa jest jasna. Kiedy tu przyjdzie, weźmie ze sobą kajdanki.

O’Mara tylko popatrzył na gościa. Kusiło go, żeby zapytać, czy Kontroler przesłuchał już Waringa, ale nie była to silna pokusa.

— Przyszedłem — rzekł oschle Caxton — żeby zapytać o wodę. Dział zaopatrzenia mówi, że zamawia pan trzy razy więcej wody, niż mógłby pan zużyć. Założył pan akwarium, czy co?

O’Mara celowo zwlekał z odpowiedzią.

— Czas już na kąpiel malca — rzekł. — Chce pan popatrzeć? — Schylił się, sprawnie usunął jedną z płyt podłogowych i sięgnął do powstałego w ten sposób otworu.

— Co pan robi? — wybuchnął Caxton. — To sieć sztucznego ciążenia, nie wolno panu jej dotykać…

Nagle podłoga przechyliła się o trzydzieści stopni. Caxton runął na ścianę z przekleństwem na ustach. O’Mara wyprostował się, otworzył wewnętrzne drzwi śluzy, po czym ruszył po pochyłości w stronę sypialni. Kierownik poszedł za nim, ciągle upierając się przy twierdzeniu, że O’Mara nie ma ani uprawnień, ani dostatecznych kwalifikacji, żeby dokonywać przeróbek w układach sztucznego ciążenia.

— To zapasowy rozpylacz do pożywienia, którego dyszę zmodyfikowałem tak, żeby dawał strumień wody pod wysokim ciśnieniem — powiedział O’Mara, kiedy znaleźli się w przedziale.

Nastawił przyrząd i rozpoczął demonstrację, oblewając wodą niewielki fragment skóry malca. Obiekt demonstracji zajęty był nadawaniem coraz bardziej nieokreślonego kształtu przedmiotowi, który był kiedyś krzesłem. Ludzi zignorował całkowicie.

— Proszę spojrzeć — kontynuował O’Mara — na ten fragment skóry, gdzie substancja odżywcza stwardniała. To miejsce trzeba co jakiś czas przemywać, stwardniałe pożywienie zatyka bowiem system absorpcyjny Hudlarianina, powodując wstrzymanie dopływu pokarmu. Malec robi się wtedy bardzo nieszczęśliwy i, hm, głośny…

Umilkł. Dostrzegł, że Caxton nie patrzy na malca, ale obserwuje, jak woda odbija się od jego skóry, a następnie spływa po stromo nachylonej podłodze przez całe pomieszczenie prosto do śluzy. Może zresztą dobrze, że nie patrzył na małego, gdyż rozpylacz odsłonił na skórze Hudlarianina jakąś plamę o takiej barwie i strukturze, jakiej O’Mara jeszcze nie widział. Zapewne nie było to nic groźnego, ale lepiej, żeby Caxton nie zobaczył tego i nie zadawał pytań.

— Co to jest? — spytał kierownik, wskazując sufit.

Aby zapewnić małemu konieczną dawkę pieszczot, O’Mara musiał zbudować specjalny zespół dźwigni, bloków i przeciwwag. Całą tę niezdarną maszynerię zawiesił u sufitu. Bardzo był dumny ze swego wynalazku — za jego pomocą mógł wymierzać porządne klepnięcia w dowolne miejsce półtonowego cielska FROB-a. Każde z takich klepnięć momentalnie uśmierciłoby człowieka.

Miał jednak wątpliwości, czy Caxtonowi spodobałby się jego aparat. Zapewne kierownik sekcji uważałby, że urządzenie sprawia dziecku ból, i zakazałby jego stosowania.

O’Mara ruszył w stronę wyjścia.

— To tylko podnośnik blokowy — odpowiedział.

* * *

Mokre plamy na podłodze wytarł szmatą, którą cisnął do śluzy, obecnie częściowo wypełnionej wodą. Jego sandały i kombinezon również były wilgotne, więc i je tam wrzucił, po czym zamknął zawór wewnętrzny i otworzył zewnętrzny. W czasie gdy woda, bulgocąc, znikała w przestrzeni kosmicznej, wyregulował sztuczne ciążenie, tak że podłoga była znowu płaska, a ściany pionowe. Następnie, zamknąwszy śluzę od zewnątrz, wydostał z niej sandały, kombinezon i szmatę, które były już suche jak pieprz.

— Ładnie pan to sobie wszystko zorganizował — powiedział zrzędliwie Caxton, wkładając hełm. — Przynajmniej o niego dba pan lepiej niż o jego rodziców. Oby tak dalej. Kontroler przyjdzie tu jutro o dziewiątej — dodał i wyszedł.

O’Mara szybko wrócił do sypialni, by dokładniej przyjrzeć się owej plamie na skórze. Była bladoszaro-niebieska, a gładka i twarda prawie jak stal powłoka małego wyglądała w tym miejscu na popękaną. O’Mara potarł łagodnie to miejsce, Hudlarianin zaś okręcił się i wydał ryk, który zabrzmiał pytająco.

— A myślisz, że ja wiem — powiedział O’Mara w roztargnieniu. Nie mógł sobie przypomnieć, żeby już o czymś takim czytał, ale książki jeszcze nie skończył. Im prędzej to zrobi, tym lepiej.

Istoty należące do różnych ras porozumiewały się głównie za pomocą autotranslatora, który elektronicznie rozdzielał i klasyfikował wszystkie znaczące dźwięki, po czym odtwarzał je w języku użytkownika. Inną metodą, stosowaną, gdy istniała potrzeba przekazania znacznej ilości dokładnych danych o bardziej wyspecjalizowanym charakterze, było wykorzystanie hipnotaśm. Za ich pomocą przekazywano wszelkie doznania zmysłowe, wiedzę i osobowość jednej istoty bezpośrednio do mózgu drugiej. Daleko w tyle za nimi, jeśli chodzi o powszechność stosowania i dokładność, była metoda trzecia: pisany język cokolwiek na wyrost nazwany uniwersalnym.

Z uniwersalnego korzystały tylko te istoty, których mózgi wyposażone były w receptory optyczne zdolne do wydobycia informacji z zespołów znaków graficznych rozmieszczonych na płaskiej powierzchni, czyli krótko mówiąc, z zadrukowanej stronicy. Choć zdolność tę posiadało wiele ras inteligentnych, zakres barw odbierany przez każdą z nich był różny. To, co O’Marze jawiło się jako szaroniebieska plamka, dla innej istoty mogło mieć inną barwę — od szarożółtej do brudnopurpurowej. Kłopot polegał na tym, że autorem książki mogła być właśnie inna istota.

Jeden z załączników do książki zawierał przybliżone odpowiedniki barw dla różnych ras, ale ciągłe zaglądanie do niego było nużące i czasochłonne, a O’Mara nie mógł się poszczycić dobrą znajomością uniwersalnego.

* * *

Pięć godzin później nie był ani trochę bliżej prawidłowej diagnozy dolegliwości nękającej Hudlarianina, tymczasem szaroniebieska plama na skórze urosła dwukrotnie i pojawiły się trzy następne. Nakarmił malca, z niepokojem zastanawiając się, czy słusznie robi w tej sytuacji, potem zaś wrócił do studiowania książki.

Podręcznik wymieniał dosłownie setki łagodnych, krótkotrwałych chorób, na które zapadali młodzi Hudlarianie. Malec uniknął ich tylko dlatego, że dostawał pożywienie ze zbiornika i nie wchłonął z powietrza bakterii często spotykanych na jego planecie. Ta choroba jest zapewne hudlariańskim odpowiednikiem odry, przekonywał siebie O’Mara, ale wyglądało to groźnie. Podczas następnego karmienia okazało się, że plam jest już siedem; nabrały ciemniejszego odcienia, a malec nieustannie okładał się mackami. Bez wątpienia miejsca te musiały go bardzo swędzieć. Uzbrojony w tę nową informację O’Mara powrócił do lektury.

I nagle znalazł. Objawy przedstawiono jako „szorstkie, odmiennie zabarwione plamy na skórze, powodujące silne swędzenie z powodu nie wchłonięcia drobin pożywienia”. Leczenie polegało na spłukiwaniu podrażnionych miejsc po każdym karmieniu, by zmniejszyć swędzenie, plamy zaś miały same zniknąć po jakimś czasie. Obecnie choroba ta była na Hudlarze bardzo rzadka. Jej objawy występowały z dramatyczną gwałtownością i równie szybko znikały. Jeśli pacjent miał zapewnioną podstawową opiekę, choroba, jak twierdził autor, nie była niebezpieczna.

O’Mara zaczął przeliczać podane wskaźniki na własny system pomiaru czasu i odległości. Wyszło mu, na ile mógł być pewien swych obliczeń, że średnica plam może dojść do pół metra, a ich liczba zwiększyć się do dwunastu. Potem zaczną znikać, co nastąpi po mniej więcej sześciu godzinach od chwili, kiedy zauważył pierwszą plamę.

Nie było się czym martwić.

IV

Po zakończeniu kolejnego karmienia O’Mara dokładnie oczyścił miejsca pokryte niebieskimi plamami, ale Hudlarianin nadal trzepał mackami i silnie dygotał. O’Marze przyszło do głowy, że malec wygląda jak klęczący słoń z sześcioma wściekle wijącymi się trąbami. Zajrzał raz jeszcze do książki, ta jednak w dalszym ciągu utrzymywała, że w normalnych warunkach choroba ma przebieg łagodny i krótkotrwały, a jedynymi środkami łagodzącymi przykre uczucie swędzenia mogą być odpoczynek i utrzymywanie zaatakowanego obszaru w czystości.

Dzieci to paskudne utrapienie, pomyślał z wściekłością.

Zdrowy rozsądek podpowiadał mu, że całe to bicie mackami i dygotanie nie jest dobre i powinno się temu zapobiec. Może malec drapał się tylko z przyzwyczajenia i przestanie, gdy odwróci się jego uwagę? Jednak gwałtowność tego procesu podawała w wątpliwość to przypuszczenie. O’Mara wybrał wszakże dwudzie-stopięciokilogramowy odważnik i za pomocą podnośnika podciągnął go pod sufit. Zaczął rytmicznie unosić i opuszczać ciężarek na miejsce leżące około pół metra od twardej, przezroczystej błony osłaniającej oczy; kiedyś odkrył, że poklepywanie go sprawia malcowi najwięcej przyjemności. Dwadzieścia pięć kilo zrzucone z dwóch i pół metra było dla Hudlarianina miłą, łagodną pieszczotą.

Pod wpływem poklepywania mały poruszał się mniej gwałtownie. Kiedy jednak O’Mara unieruchomił ciężarek, Hudlarianin zaczął się rzucać jeszcze silniej niż poprzednio, wpadając nawet w pełnym biegu na ściany i resztki umeblowania. W czasie jednej z tych szaleńczych szarż o mało nie dostał się do drugiego pokoju; powstrzymało go tylko to, że nie zmieścił się w drzwiach. Do tej pory O’Mara nie zdawał sobie sprawy z tego, jak bardzo mały FROB przybrał na wadze przez te pięć tygodni.

Wyczerpany, dał w końcu spokój pieszczotom. Zostawił Hudlarianina szalejącego w sypialni i rzucił się na kanapę w drugim pokoju, próbując zebrać myśli.

Według książki był najwyższy czas, aby sine plamy zaczęły blednąć. Tak się jednak nie stało — ich liczba osiągnęła maksimum, czyli dwanaście, a średnica wynosiła, zamiast pół metra, prawie dwa razy tyle. Były tak duże, że podczas następnego karmienia powierzchnia absorpcyjna skóry spadnie o połowę, w wyniku czego mały znowu osłabnie z powodu niedostatku pożywienia. Każdy zaś wiedział, że swędzących miejsc nie należy drapać, jeśli nie chce się poszerzyć obszaru dotkniętego schorzeniem i zaostrzyć stanu chorobowego…

Ochrypły ryk syreny przerwał jego myśli. Doświadczenie podpowiadało O’Marze, że jest to dźwięk silnie przestraszonego malca, natomiast słabe natężenie oznacza, że FROB opada z sił.

* * *

Hudlarianinowi potrzebna była natychmiastowa pomoc, ale O’Mara wątpił, by ktokolwiek potrafił jej udzielić. Rozmowa z Caxtonem nie miała sensu; kierownik sekcji mógłby tylko wezwać Pellinga, ten zaś wiedział na temat młodych Hudlarian jeszcze mniej niż O’Mara, który tym zagadnieniem zajmował się przez ostatnie pięć tygodni. Takie postępowanie byłoby tylko stratą czasu, małemu natomiast w ogóle by nie pomogło, a poza tym było wielce prawdopodobne, że nie zważając na obecność badającego sprawę wypadku Kontrolera, Caxton postarałby się, by O’Marze przytrafiło się coś nieprzyjemnego za to, że dopuścił do choroby malca. Niewątpliwie kierownik sekcji obarczyłby winą właśnie jego.

Caxton nie lubił O'Mary. Nikt nie lubił O’Mary.

Gdyby O’Mara był lubiany, nikt nie zamierzałby winić go za chorobę małego ani natychmiast i jednogłośnie oskarżać o spowodowanie śmierci jego rodziców. Tymczasem on postanowił udawać człowieka z paskudnym charakterem i udało mu się to cholernie dobrze.

Może rzeczywiście był kanalią i dlatego udawanie przychodziło mu z taką łatwością? Może nieustanna frustracja wynikająca z niemożności pełnego wykorzystania swego mózgu ukrytego w ohydnym, muskularnym ciele sprawiła, że zgorzkniał; może rola, którą, jak mu się zdawało, tylko grał, wyrażała jego prawdziwy charakter?

Gdyby tylko tak się nie czepiał Waringa. Tym najbardziej ich rozzłościł.

Jednak takie myślenie prowadziło donikąd. Rozwiązanie jego problemów zależało, przynajmniej częściowo, od wykazania, że jest odpowiedzialny, cierpliwy, uprzejmy i ma te wszystkie inne cechy, które szanują jego współpracownicy. Aby to osiągnąć, musi najpierw udowodnić, że można mu powierzyć opiekę nad dzieckiem.

Zastanawiał się przez chwilę, czy Kontroler nie mógłby pomóc. Nie bezpośrednio, bo psycholog raczej nie będzie wiele wiedział o mało znanych chorobach dzieci hudlariańskich, ale może za pośrednictwem Korpusu… Jako galaktyczna policja, gosposia do wszystkiego i ogólnie najwyższa władza, Korpus Kontroli mógłby prędko znaleźć kogoś, kto będzie znał wszystkie potrzebne odpowiedzi. Jednak ten ktoś prawie na pewno będzie właśnie na Hudlarze, a tamtejsze władze znają już sytuację osieroconego malca i pomoc zapewne od tygodni jest w drodze. Bez wątpienia nadejdzie prędzej, niż mógłby ją sprowadzić Kontroler. Może i nadejdzie na czas, by uratować małego. Może też jednak zjawić się za późno.

Problem w dalszym ciągu spoczywał na barkach O’Mary.

Nie groźniejsza niż odrą u ludzi…

Jednak odrą u dziecka może być bardzo groźna, jeśli się trzyma chorego w chłodzie lub też w innych warunkach, które same w sobie nie są szkodliwe, ale grożą śmiercią organizmowi, którego odporność spadła w wyniku choroby albo niedożywienia. Książka Pellinga zalecała odpoczynek, czystość i nic poza tym. A może jednak? Może w tym wszystkim tkwiło jakieś zasadnicze założenie? Dowcip polegał na tym, że pacjent omawiany w książce znajdował się podczas choroby na rodzinnej planecie. W normalnych warunkach choroba owa była zapewne łagodna i krótkotrwała.

Tymczasem sypialni O’Mary nie sposób było uznać za normalne warunki dla dotkniętego chorobą młodego Hudlarianina.

Wraz z tą myślą pojawiło się rozwiązanie, jeśli nie było w ogóle za późno, by je zastosować. O’Mara zerwał się z kanapy i pospieszył w stronę schowka na skafandry. Wkładał właśnie ciężki kombinezon roboczy, gdy zabrzęczał komunikator.

— O’Mara — ryknął Caxton, gdy włączyła się fonia — Kontroler chce z panem mówić. Miał być dopiero jutro, ale…

— Dziękuję panu, panie Caxton — przerwał mu spokojny, stanowczy głos. — Nazywam się Craythorne, panie O’Mara — rzekł oficer po chwili przerwy. — Jak pan wie, miałem się z panem zobaczyć jutro, ale udało mi się wcześniej załatwić parę spraw, co dało mi czas na wstępną rozmowę…

* * *

Że też musiał akurat teraz przyleźć, zapieklił się w duchu O’Mara. Skończył wkładać skafander, nie przymocował jednak ani hełmu, ani rękawic. Zaczął wyłamywać płytkę, pod którą znajdował się regulator atmosfery.

— Prawdę mówiąc — ciągnął Kontroler spokojnym głosem — pańska sprawa jest wyjątkiem, jeśli wziąć pod uwagę to, czym się tu zajmuję. Mam załatwić zakwaterowanie dla najróżniejszych istot, które będą pracować w tym szpitalu, a także dołożyć wszelkich starań, by uniknąć tarć między nimi, kiedy się tu znajdą. Trzeba się zająć najdrobniejszymi szczegółami, ale w tej chwili mam trochę czasu. A pan mnie zaciekawia, O’Mara. Chciałbym panu zadać kilka pytań.

Ale spryciarz! — pomyślał O’Mara, jednocześnie upewniając się, że regulatory atmosferyczne są we właściwym położeniu. Zostawił swobodnie zwisającą płytę i zaczął unosić element podłogi, pod którym krył się układ sztucznego ciążenia.

— Proszę mi wybaczyć — odparł trochę nieprzytomnie — że będę rozmawiał, nie przerywając pracy. Pan Caxton wyjaśni panu…

— Już mu powiedziałem o malcu — włączył się Caxton — i jeśli pan myśli, że go nabierze, udając zajętą mamuśkę…!

— Rozumiem — powiedział Kontroler. — Chciałbym również oświadczyć, że zmuszanie pana do przebywania wraz z nieletnim osobnikiem klasy FROB, gdy nie było to konieczne, stanowi niezwykle okrutny i wyrafinowany sposób znęcania się i za to, co pan przeszedł przez ostatnie pięć tygodni, powinni panu odjąć dziesięć lat z wyroku… jeśli oczywiście udowodnią panu winę. A na razie… wie pan, zawsze wolę widzieć, z kim rozmawiam. Może pan włączyć wizję?

Układ sztucznego ciążenia tak nagle przełączył się z jednego na dwa g, że zaskoczyło to O’Marę całkowicie. Ramiona się pod nim ugięły i grzmotnął piersią o podłogę. Ryk przerażenia jego pacjenta musiał zapewne zagłuszyć łoskot wywołany upadkiem, ponieważ ani Caxton, ani Kontroler nie zapytali o nic. O’Mara zrobił najtrudniejszą w życiu pompkę i z wysiłkiem uniósł się na kolana.

Ledwie udało mu się uspokoić oddech.

— Bardzo mi przykro, ale moja kamera wysiadła — powiedział.

Oficer milczał wystarczająco długo, by dać mu do zrozumienia, że ani trochę w to nie wierzy, ale na razie nie zwraca uwagi na jego kłamstwo.

— Cóż, to przynajmniej pan zobaczy mnie — powiedział w końcu i ekran komunikatora rozjarzył się.

Pojawiła się na nim twarz młodego jeszcze mężczyzny o krótko przystrzyżonych włosach i oczach, które wyglądały na starsze o dwadzieścia lat od reszty oblicza. Na naramiennikach dopasowanej, ciemnozielonej kurtki widniały dystynkcje majora, na klapach zaś znajdował się kaduceusz. O’Mara pomyślał, że w innych okolicznościach mógłby nawet polubić tego faceta.

— Muszę coś zrobić w drugim pokoju — skłamał ponownie. — Za chwilę wracam.

Zaczął ustawiać degrawitator skafandra na minus dwa g, co powinno zrównoważyć obecne ciążenie w kabinie oraz umożliwić mu zwiększenie go później do czterech g bez większej niewygody. Postanowił ustawić degrawitator na minus trzy g i uzyskać normalne pozorne ciążenie jednego g.

Tak w każdym razie powinno się stać.

Zamiast tego albo degrawitator, albo układ sztucznego ciążenia, albo też oba te układy zaczęły wytwarzać impulsy co pół g i pokój oszalał. O’Mara czuł się tak, jakby przebywał w szybkiej windzie, która ciągle zatrzymywała się i ruszała. Częstotliwość tych zrywów szybko się zwiększała, aż O’Marą rzucało w górę i w dół tak gwałtownie, że zęby zaczęły mu dzwonić. Nim zdołał na to zareagować, pojawiła się dodatkowa komplikacja. Niezależnie od różnicy siły, system sztucznego ciążenia zaczął działać nie tylko pod kątem prostym do podłogi, ale oscylował od dziesięciu do trzydziestu stopni od pionu. Żaden rzucony na pastwę sztormu statek tak się nie kołysał i nie zapadał. O’Mara zachwiał się i gorączkowo spróbował chwycić się kanapy, ale nie trafił i uderzył ciężko o ścianę. Nim zdołał wyłączyć degrawitator, następny impuls rzucił nim o ścianę naprzeciwko.

W pomieszczeniu ponownie zapanowało stałe ciążenie rzędu dwóch g.

— Czy to jeszcze długo potrwa? — zapytał nagle Kontroler.

Podczas ostatnich burzliwych sekund O’Mara prawie zapomniał o majorze z Korpusu. Dokonał nadludzkiego wysiłku, próbując nadać swemu głosowi zarazem naturalne i stłumione brzmienie, tak jakby mówił z sąsiedniego pokoju.

— Może — odrzekł. — Mógłby pan odezwać się później?

— Zaczekam — powiedział Kontroler.

Przez następne kilka minut O’Mara usiłował nie myśleć o potłuczeniach, jakich doznał mimo ochrony, którą dawał mu ciężki kombinezon roboczy, a skupić się na tym, jak wyjść z tych tarapatów. Zaczął pojmować, co się stało.

Kiedy dwa generatory grawitacyjne o tej samej mocy i częstotliwości zaczęły działać jednocześnie, powstała interferencja, która wpłynęła na stabilność obu systemów. Układ w kwaterze O’Mary był tylko prowizoryczny, zasilany takim samym generatorem jak układ skafandra, aczkolwiek zazwyczaj stosuje się różnicę częstotliwości, by zapobiec podobnym zakłóceniom. Jednak przez ostatnie pięć tygodni O’Mara majstrował przy układzie sztucznego ciążenia — zwiększając jego moc, kiedy mały miał się kąpać — i pewnie niechcący zmienił częstotliwość.

Nie wiedział, co zepsuł, a nawet gdyby wiedział, nie było czasu na naprawę. Ostrożnie włączył degrawitator raz jeszcze i powoli zaczął zwiększać moc. Pierwsze oznaki niestabilności pojawiły się przy trzech czwartych g.

Cztery g minus trzy czwarte to nieco powyżej trzech g. Wygląda na to, pomyślał ponuro, że nie będzie mi za słodko…

V

O’Mara zatrzasnął hełm, a następnie połączył przewodem mikrofon w skafandrze z komunikatorem, żeby móc rozmawiać i żeby jednocześnie ani Caxton, ani Kontroler nie domyślili się, że włożył skafander. Jeśli ma z powodzeniem skończyć zabieg, nie mogą podejrzewać, że w środku dzieje się coś niezwykłego. Potem przyszedł czas na ostateczne dostrojenie regulatora atmosfery i układu sztucznego ciążenia.

W ciągu dwóch minut ciśnienie atmosferyczne w pomieszczeniach zwiększyło się sześciokrotnie, a pozorna grawitacja doszła do czterech g. Warunki w kabinie osiągnęły stan najbardziej zbliżony do „normalnych” dla Hudlarianina, jaki O’Mara potrafił uzyskać. Napinając trzeszczące z wysiłku mięśnie barku — działający niepełną mocą degrawitator zabierał bowiem tylko trzy czwarte g z czterech, z jakimi przyciągała go podłoga — wyciągnął niewiarygodnie niezgrabny i ciężki przedmiot, który kiedyś był jego ręką, i przewrócił się na plecy.

Czuł się tak, jakby jego malec siedział mu na piersi, przed oczami migotały mu wielkie, czarne plamy. Między nimi dostrzegł płyty sufitu i gdzieś z boku, pod dziwnym kątem, ekran komunikatora. Widniejąca na nim twarz zdradzała oznaki zniecierpliwienia.

— Już jestem, majorze — wydyszał. Usiłował opanować oddech, by nie wyrzucać z siebie słów zbyt szybko. — Przypuszczam, że chce pan usłyszeć ode mnie, jak to było.

— Nie — powiedział Kontroler. — Przesłuchałem już nagranie, które zrobił Caxton. Ciekawi mnie natomiast pańska przeszłość do chwili przybycia tutaj. Sprawdziłem dane i coś mi tu nie pasuje…

W rozmowę wdarł się grzmiący ryk malca. Pomimo niższego tonu spowodowanego zwiększonym ciśnieniem powietrza O’Mara rozpoznał sygnał: mały był głodny i zły.

Potężnym wysiłkiem przetoczył się na bok, a następnie oparł się na łokciach. Odczekał chwilę w tej pozycji, zbierając siły, by stanąć na czworakach. Kiedy jednak mu się to udało, stwierdził, że od ciśnienia gromadzącej się krwi ręce i nogi nabrzmiewają mu, jakby miały pęknąć. Ciężko dysząc, położył się na piersiach. Natychmiast krew spłynęła do przednich części ciała i wzrok przesłoniły mu czerwone plamy.

Nie mógł się posuwać na czworakach ani pełznąć na brzuchu. Przy ponad trzech g nie mógł też stanąć i iść. Co mu pozostawało?

Ponownie przekręcił się na bok, a potem na plecy, tym razem jednak wsparty na łokciach. Podpórka na kark w skafandrze utrzymywała mu w górze głowę, ale rękawy miały tylko cienkie podkładki i bolały go łokcie. Serce mu łomotało z wysiłku, gdy starał się unieść choć część ciała, które było trzy razy cięższe niż zwykle. Co gorsza, znowu zaczął tracić przytomność.

Z pewnością musiał być jakiś sposób zrównoważenia lub przynajmniej rozłożenia owego nacisku na ciało, tak by mógł zachować przytomność i poruszać się. O’Mara próbował przypomnieć sobie wygląd foteli przeciwciążeniowych, których używano przed wprowadzeniem sztucznej grawitacji. Była to pozycja częściowo pochylona, przypomniał sobie nagle, z podciągniętymi kolanami…

Na łokciach, pośladkach i stopach pełzł jak ślimak centymetr po centymetrze w stronę sypialni. Bogactwo mięśni, które tak często wprawiało go w zakłopotanie, tym razem bardzo się przydało; przeciętny człowiek w tych warunkach rozpłaszczyłby się bezsilnie na podłodze. I tak jednak trwało to kwadrans, nim dotarł do rozpylacza znajdującego się w sypialni. Prawie bez przerwy trwał ogłuszający ryk malca. Przy podwyższonym ciśnieniu powietrza był tak głośny i tubalny, że O’Marze zdawało się, iż wibruje każda jego kosteczka.

— Czy pan mnie słyszy? — ryknął Kontroler w krótkiej chwili spokoju. — Niech pan uspokoi tego gówniarza!

— Jest głodny — odparł O’Mara. — Uspokoi się, gdy go nakarmię…

Rozpylacz był zamontowany na wózku. O’Mara wyposażył go w spust pedałowy, by mieć ręce wolne do celowania. Teraz, gdy ruchy pacjenta zostały ograniczone przez ciążenie, nie musiał używać rąk. Popychając wózek ramieniem, ustawił go w odpowiedniej pozycji i łokciem nacisnął pedał. Wyrzucony pod wielkim ciśnieniem strumień odchylił się trochę ku podłodze z powodu znacznego ciążenia, w końcu jednak O’Marze udało się pokryć malca pożywieniem. Jednak obmycie chorych partii skóry było daleko trudniejsze. Strumień wody, którym bardzo niezręcznie było kierować z podłogi, w ogóle nie trafiał tam, gdzie trzeba. O’Mara zdołał jedynie opłukać szeroką jaskrawoniebieską plamę, która powstała z połączenia trzech innych, obecnie zaś zajmowała prawie jedną czwartą powierzchni skóry.

* * *

Wreszcie O’Mara wyprostował nogi i powoli osunął się tyłem na podłogę. Mimo ciążenia trzykrotnie przewyższającego normalne zmiana pozycji przyniosła mu niemal ulgę, gdyż poprzednio musiał trwać nieruchomo pół godziny.

Malec przestał płakać.

— Chciałem powiedzieć — rzekł Kontroler z naciskiem, gdy wyglądało na to, że cisza potrwa kilka minut — że pańskie opinie z poprzednich miejsc pracy nie pokrywają się z tym, czego dowiedziałem się tutaj. Dotychczas był pan, tak jak i teraz, osobnikiem niespokojnym, wiecznie niezadowolonym, jednak zawsze cieszył się pan uznaniem kolegów i tylko trochę mniejszym zwierzchników. To ostatnie zaś dlatego, że pańscy zwierzchnicy bywali w błędzie, pan natomiast nigdy…

— Miałem przynajmniej tyle oleju w głowie co oni wszyscy — powiedział O’Mara znużonym głosem — i często dawałem tego dowody. Ale brakowało mi inteligentnego wyglądu, miałem wypisane na czole „cham”!

To ciekawe, pomyślał, ale guzik mnie to wszystko teraz obchodzi.

Nie mógł oderwać oczu od jaskrawoniebieskiej plamy na boku Hudlarianina. Błękit pogłębił się jeszcze, a pośrodku powstał jakiś obrzęk. Wyglądało to tak, jakby ultratwardy naskórek zmiękł i ogromne ciśnienie wewnętrzne FROB-a spowodowało opuchliznę. O’Mara miał nadzieję, że zwiększenie ciśnienia i grawitacji do poziomu normalnego dla Hudlarian zahamuje ten proces — jeśli nie był to objaw czegoś zupełnie innego.

Myślał już wcześniej o tym, by pociągnąć swój pomysł dalej i nasycić drobinami substancji odżywczej powietrze wokół pacjenta. Na Hudlarze pożywienie składało się z mikroorganizmów unoszących się w gęstej atmosferze; jednak książka wyraźnie zalecała, by cząstki żywności usuwać z chorych partii naskórka, tak więc podwyższone ciążenie i ciśnienie powietrza powinny wystarczyć…

— Niemniej jednak — mówił Kontroler — gdyby podobny wypadek przydarzył się panu w którymś z poprzednich miejsc pracy, uwierzono by panu. Gdyby nawet była to pańska wina, wszyscy broniliby pana przed ludźmi z zewnątrz takimi jak ja. Co więc spowodowało tę przemianę z dobrego, lubianego kolegi w kogoś takiego?

— Nudziłem się — odrzekł krótko O’Mara.

Malec nie wydał jeszcze żadnego dźwięku, ale charakterystyczne ruchy macek sygnalizowały, że wybuch nastąpi za chwilę. I nastąpił. Przez kolejne dziesięć minut rozmowa była, oczywiście, niemożliwa.

O’Mara z wysiłkiem przekręcił się na bok i uniósł na krwawiących już, porozbijanych łokciach. Wiedział, o co chodzi: malec domagał się pieszczot, które zwykle dostawał po jedzeniu. O’Mara podczołgał się powoli do dwóch lin przeciwwag wchodzących w skład jego wynalazku do poklepywania. Zamierzał naprawić swoje przeoczenie. Tyle że końce lin zwisały metr nad podłogą.

* * *

Oparty na jednym łokciu, usiłując unieść potężny ciężar drugiej ręki, O’Mara pomyślał, że równie dobrze od końca liny mogłoby go dzielić sześć kilometrów. Twarz i całe ciało pokrywał mu pot, gdy powoli, chwiejąc się do tego stopnia, że za pierwszym razem chybił, dosięgnął liny i uchwycił jej koniec. Trzymając mocno linę, opadł wolno i pociągnął ją za sobą.

Przyrząd działał na zasadzie przeciwwag, toteż linki można było ciągnąć bez specjalnego wysiłku. Solidny ciężarek opadł niezgrabnie na grzbiet malca, co równało się uspokajającemu klepnięciu. O’Mara odpoczął chwilę, a następnie z ogromnym trudem powtórzył klepnięcie za pomocą drugiej linki; gdy za nią pociągał, unosił jednocześnie pierwszy ciężarek.

Mniej więcej po ósmym klepnięciu stwierdził, że nie widzi już końca liny, po którą sięga, jednak i tak udało mu się jeszcze go odnaleźć. Zbyt długo trzymał głowę powyżej reszty ciała i przez cały czas balansował na granicy utraty przytomności. Zmniejszenie dopływu krwi do mózgu miało również inne skutki…

— No już dobrze, dobrze. — O’Mara usłyszał swój wyraźnie rzewny głos. — Już wszystko dobrze, tatuś jest przy tobie, tylko cicho…

Najzabawniejsze, że istotnie odczuwał odpowiedzialność i jakąś gniewną troskę o malca. Nie po to go raz uratował, żeby teraz mu się coś przytrafiło! Zapewne trzy g, które przyciskały go do podłogi, powodując, że każdy oddech równał się wysiłkowi całego dnia pracy, a najmniejszy ruch stawał się wyczynem, do którego potrzebował wszystkich sił, przypomniał mu inny nacisk — powolnego, nieubłaganego parcia ku sobie dwóch olbrzymich martwych i bezlitosnych mas metalu.

Wypadek.

Jako montażysta przydzielony do tej zmiany O’Mara włączył właśnie światła ostrzegawcze, kiedy ujrzał dwoje dorosłych Hudlarian w pogoni za ich małym dokładnie tam, gdzie miały się zewrzeć dwie płaszczyzny. Wołał przez autotranslator, namawiając ich, aby oddalili się w bezpieczne miejsce, podczas gdy on sam wyciągnie malca. Był znacznie mniejszy od jego rodziców i zwierające się płaszczyzny zagroziłyby mu nieco później, dzięki czemu zdołałby w porę wyprowadzić FROB-a z niebezpiecznej strefy. Ale albo autotranslatory Hudlarian były wyłączone, albo woleli nie powierzać losu dziecka miniaturowej przy nich istocie ludzkiej, dość że trwali między zbliżającymi się segmentami, aż było za późno. O’Mara patrzył bezsilnie, jak łączące się segmenty miażdżą ciała Hudlarian.

Do spóźnionego już działania poderwał O’Marę widok plączącego się wśród ciał rodziców malca, wciąż jeszcze całego i zdrowego ze względu na niewielkie wymiary. Udało mu się go stamtąd wyciągnąć, nim oba elementy zbliżyły się za bardzo, choć sam ledwie uszedł z życiem. Przez kilka zapierających dech sekund zdawało mu się, że jego noga również zostanie na miejscu wypadku.

W każdym razie to nie jest miejsce dla dzieci, pomyślał gniewnie, patrząc na dygocące, zwijające się ciało pokryte plamami jaskrawego, ostrego błękitu. Nikomu nie powinno się pozwalać na przywożenie tu dzieci, nawet takim twardzielom jak Hudlarianie.

Jednak major Craythorne znowu coś mówił.

— Sądząc po tym, co słyszę przez komunikator — powiedział cierpko Kontroler — nie najgorzej zajmuje się pan swoim podopiecznym. Utrzymanie małego w zdrowiu i dobrym samopoczuciu na pewno zostanie panu policzone.

W zdrowiu i dobrym samopoczuciu, pomyślał O’Mara, raz jeszcze sięgając po linę. W zdrowiu!

— Są jeszcze inne względy — kontynuował spokojny głos. — Czy zaniedbał pan włączenia świateł ostrzegawczych i zrobił to dopiero po wypadku, co się panu zarzuca? Pomijając poprzednie opinie, tutaj zyskał pan sobie opinię zgryźliwego kłótnika znęcającego się nad słabszymi. No, a pańskie zachowanie wobec młodego Waringa…! — Major przerwał, a na jego twarzy pojawił się lekki wyraz dezaprobaty. — Kilka minut temu — ciągnął — powiedział pan, że wszystko to dlatego, że się pan nudził. Proszę to wyjaśnić.

— Chwileczkę, majorze — przerwał Caxton. Jego twarz pojawiła się na ekranie za Craythorne’em. — On z jakiegoś powodu stara się zyskać na czasie, jestem tego pewien. Te wszystkie przerwy, ten zdyszany głos, to niby uciszanie malca, to wszystko jego gierki, żeby pokazać, jaki z niego znakomity pielęgniarz. Chyba pójdę i wyciągnę go stamtąd, żeby stanął przed panem twarzą w twarz…

— To niepotrzebne — rzucił szybko O’Mara. — Odpowiem na wszystkie pytania, w tej chwili.

Miał przed oczyma straszny widok reakcji Caxtona, gdyby ten zobaczył malca w obecnym stanie; jego samego obraz ten przyprawiał o mdłości, a przecież już przywykł. Kierownik nie zastanowi się nawet przez moment ani też nie będzie czekał na wyjaśnienia. Nie pomyśli też, czy to było w porządku zostawić młode stworzenie innej rasy pod opieką człowieka, który nie ma najmniejszego pojęcia o jego fizjologii ani chorobach. Caxton po prostu zareaguje. Gwałtownie.

Co się zaś tyczy Kontrolera…

O’Mara był zdania, że jakoś udałoby mu się wykręcić ze sprawy wypadku, ale jeśli mały umrze, nie ma żadnej szansy. Hudlarianin zapadł na łagodną, aczkolwiek rzadko spotykaną chorobę, która powinna ustąpić już przed kilkoma dniami, a zamiast tego czyniła dalsze postępy. Malcowi groziła więc śmierć, jeśli ostatni desperacki wysiłek O’Mary zmierzający do odtworzenia warunków z rodzinnej planety FROB-a nie da rezultatów. Teraz potrzebował czasu. Według książki — od czterech do sześciu godzin.

Nagle uświadomił sobie daremność tego wszystkiego. Stan malca nie poprawiał się: FROB nadal skręcał się i drżał, i w ogóle wyglądał na najbardziej chore i pożałowania godne stworzenie, jakie kiedykolwiek ujrzało światło dzienne. O’Mara zaklął bezsilny. To, co robił teraz, trzeba było zrobić wiele dni wcześniej. Mały był już na najlepszej drodze na tamten świat, a kontynuacja zabiegów ze sztucznym ciążeniem jego samego zapewne uśmierci lub uczyni kaleką na całe życie. I dobrze mu tak!

VI

Macki malca skuliły się w sposób wskazujący, że zaraz zacznie się płacz. O’Mara z ponurą determinacją zaczął unosić się na łokciach, przygotowując do kolejnego seansu pieszczot. Choć tyle mógł zrobić. I mimo iż sam był przekonany, że wszystko to jest niepotrzebne, maluchowi należało dać szansę. O’Mara potrzebował czasu, aby bez przeszkód zakończyć kurację, a tym samym zapewnić sobie możliwość udzielenia pełnych i wyczerpujących odpowiedzi na pytania Kontrolera. Jeśli FROB znowu zacznie płakać, wszystko szlag trafi.

— …za pańską uprzejmą pomoc — rzekł oschle major. — Po pierwsze, chcę poznać przyczynę tej nagłej zmiany pańskiej osobowości.

— Nudziłem się — powiedział O’Mara. — Czułem, że nie wykorzystuje się moich możliwości. Może zresztą zachciało mi się podokuczać innym. Jednak głównym powodem, dla którego grałem rolę skurczybyka, było to, że postawiłem sobie zadanie, do którego przyjemniaczek się nie nadawał. Wiele czytałem i uważam się za niezgorszego psychologa amatora…

Nagle nastąpiła katastrofa. Gdy O’Mara sięgał po linę uwiązaną do przeciwwagi, pośliznął się na łokciu i runął na podłogę z wysokości prawie metra. Przy ciążeniu trzech g równało się to upadkowi z ponad dwóch metrów. Na szczęście miał wciąż na sobie ciężki kombinezon roboczy z wyściełanym hełmem, nie stracił więc przytomności. Wydał jednak okrzyk przerażenia i padając, instynktownie uchwycił się liny.

To był jego błąd.

Jeden ciężarek opadł, drugi poleciał zbyt wysoko. Z hukiem uderzył w sufit i obluzował wspornik podtrzymujący lekki metalowy dźwigar, na którym zawieszone były odważniki. Cała konstrukcja zaczęła się ześlizgiwać, zapadać i w końcu, gwałtownie pociągnięta siłą czterech g, runęła na znajdującego się pod nią malca. Oszołomiony O’Mara nie potrafił odgadnąć, czy siła, która zadziałała na Hudlarianina, równała się nieco tylko silniejszemu klepnięciu czy była odpowiednikiem porządnego klapsa, czy też czymś znacznie poważniejszym. Po tym wszystkim malec był bardzo spokojny, co go zaniepokoiło.

— Po raz trzeci pytam — krzyknął Kontroler — co się tam dzieje, do cholery?!

O’Mara mruknął coś, czego nawet sam nie zrozumiał. Wtedy włączył się Caxton.

— Tam jest coś nie tak i założę się, że chodzi o tego małego! Idę zobaczyć…

— Niech pan zaczeka! — rzucił desperacko O’Mara. — Proszę mi dać sześć godzin…

— Zobaczymy się za dziesięć minut — odrzekł Caxton.

— Caxton! — krzyknął O’Mara. — Jeśli otworzy pan śluzę ze swojej strony, zabije mnie pan! Zablokuję wewnętrzny właz, więc jeśli pan otworzy zewnętrzny, uleci całe powietrze. Wtedy major straci swego więźnia.

Nastała cisza, po czym odezwał się Kontroler.

— Po co panu te sześć godzin?

O’Mara spróbował potrząsnąć głową, by rozjaśnić umysł, ale ponieważ głowa ważyła teraz trzy razy tyle co zwykle, tylko nadwerężył sobie kark. Po co mu było sześć godzin? Rozglądając się dookoła, zaczął się poważnie nad tym zastanawiać. Podczas upadku aparatury do pieszczot zniszczony został zarówno rozpylacz pożywienia, jak i połączony z nim zbiornik z wodą. Nie mógł malca ani karmić, ani myć, ani nawet dobrze go zobaczyć poprzez zwaloną konstrukcję. Przez te sześć godzin mógł więc tylko go pilnować i czekać na cud.

— Idę tam — powtórzył z uporem Caxton.

— Nigdzie pan nie pójdzie — odparł major nadal uprzejmie, ale tonem nie znoszącym sprzeciwu. — Chcę się dowiedzieć wszystkiego. Zaczeka pan na zewnątrz, dopóki nie porozmawiam z O’Marą w cztery oczy… A teraz, O’Mara, co się dzieje?

* * *

Ponownie rozpłaszczony na plecach O’Mara usiłował na tyle opanować oddech, by móc dłużej porozmawiać. Zdecydował, że najlepiej będzie powiedzieć majorowi całą prawdę, a potem błagać, by pomógł uratować malca w miarę swoich możliwości, czyli dając mu te sześć godzin spokoju. Jednak w czasie rozmowy O’Mara czuł się fatalnie, a wzrok odmawiał mu posłuszeństwa do tego stopnia, że nie potrafił stwierdzić, czy ma oczy otwarte czy zamknięte. Widział, że ktoś podaje majorowi jakąś kartkę; Kontroler nie przeczytał jej jednak, dopóki O’Mara nie skończył mówić.

— Dostał pan w kość — powiedział w końcu Craythorne. Na chwilę na jego twarzy pojawiło się współczucie, ale potem jego głos stał się znowu surowy. — Normalnie musiałbym się zgodzić na pańską propozycję i dać panu te sześć godzin. W końcu pan ma książkę i wie więcej niż my. Jednak w ciągu ostatnich minut sytuacja się zmieniła. Właśnie otrzymałem wiadomość, że przyjechało dwóch Hudlarian, z których jeden jest lekarzem. Niech pan ustąpi, O’Mara. Chciał pan dobrze, ale teraz niech ktoś wykwalifikowany uratuje tyle, ile się da. Dla dobra dziecka — dodał.

* * *

Trzy godziny później Caxton, Waring i O’Mara siedzieli przed biurkiem Kontrolera, patrząc mu w twarz. Craythorne dopiero co wszedł.

— Będę bardzo zajęty przez kilka najbliższych dni — odezwał się energicznie — więc sprawę tę załatwimy szybko. Po pierwsze, wypadek. Panie O’Mara, wszystko tu zależy od tego, czy Waring potwierdzi pańską wersję. Jak mi się wydaje, coś pan tu sobie sprytnie zaplanował. Słyszałem już zeznanie Waringa, ale dla zaspokojenia mojej ciekawości, niech mi pan powie, co pańskim zdaniem powiedział?

— Podtrzymał moją wersję — odrzekł O’Mara znużonym głosem. — Nie miał wyboru.

Popatrzył w dół, na swoje dłonie, wciąż myśląc o beznadziejnie chorym dziecku, które pozostawił w kwaterze. Cały czas wmawiał sobie, że nie jest odpowiedzialny za to, co się stało, ale gdzieś w głębi duszy czuł, że gdyby zdobył się na większą elastyczność umysłu i wcześniej zaczął leczenie ciśnieniem i grawitacją, mały byłby już zdrowy. Wynik śledztwa w sprawie wypadku, jakikolwiek by był, nie miałby już większego znaczenia, podobnie jak sprawa Waringa.

— Dlaczego uważa pan, że nie miał wyboru? — nacierał ostro Kontroler.

Caxton otworzył szeroko usta, wyglądał na zmieszanego. Waring unikał wzroku O’Mary i zaczynał się rumienić.

— Kiedy tu przybyłem — powiedział O’Mara bezbarwnym głosem — szukałem dla siebie dodatkowego zajęcia, żeby zabić wolny czas. Tym zajęciem stało się zaszczuwanie Waringa. To przez niego zostałem odrażającym typem, ponieważ tylko w ten sposób mogłem nad nim pracować. Żeby to jednak zrozumieć, trzeba trochę cofnąć się w czasie. Z powodu wypadku z siłownią wszyscy ludzie z tego odcinka czuli się jego dłużnikami, zresztą zna pan szczegóły. Sam Waring był wrakiem człowieka. Fizycznie był w kiepskim stanie: trzeba było mu zastrzykami poprawiać morfologię, a sił miał tylko tyle, by obsługiwać pulpit sterowniczy, toteż bardzo rozczulał się nad sobą. Psychicznie był ruiną. Mimo zapewnień Pellinga, że zastrzyki będą potrzebne jeszcze tylko przez kilka miesięcy, był przekonany, że zapadł na złośliwą anemię. Uważał również, że stał się bezpłodny, znowu wbrew wszystkiemu, co mówił mu doktor. To przeświadczenie sprawiło, że zaczął mówić i zachowywać się w sposób przyprawiający o dreszcze każdego normalnego człowieka, podłoże takich majaczeń jest bowiem zawsze patologiczne, a przecież nie było z nim aż tak źle. Kiedy zobaczyłem, jak się sprawy mają, zacząłem przy każdej sposobności naśmiewać się z niego. Zaszczuwałem go bezlitośnie. Tak więc, moim zdaniem, Waring nie miał wyboru. Musiał potwierdzić moją wersję. Wymagała tego zwykła ludzka wdzięczność.

— Zaczynam rozumieć — powiedział major. — Niech pan mówi dalej.

— Wszyscy dookoła byli jego dozgonnymi dłużnikami — kontynuował O’Mara. — Ale zamiast przystopować, nagadać mu, przydusili go współczuciem. Pozwolili mu zwyciężać we wszystkich bójkach, grze w karty czy w czym tam jeszcze, i w ogóle traktowali go jak bożka. Ja nic takiego nie robiłem. Kiedy zaseplenił, zająknął się lub zrobił coś niezdarnie, niezależnie od tego, czy spowodowane to było wmówioną sobie niesprawnością czy rzeczywistą fizyczną wadą, na którą nie mógł nic zaradzić, spadałem na niego całym rozpędem. Może czasem byłem zbyt ostry, ale trzeba pamiętać, że sam usiłowałem naprawić zło wyrządzone przez pięćdziesięciu innych. Oczywiście Waring nienawidził mnie z całego serca, ale zawsze miał pewność, jak się mają sprawy między nami. Nigdy mu nie ustępowałem. W tych nielicznych przypadkach, kiedy zdołał mnie pokonać, wiedział, że nastąpiło to wbrew moim wysiłkom. Nie tak jak z jego przyjaciółmi, którzy pozwalali mu wygrywać i w ten sposób odzierali te zwycięstwa z wszelkiej wartości. Tego właśnie mu było trzeba na jego dolegliwości: kogoś, kto traktowałby go jak równego i nie ustępował mu ani na jotę. Kiedy więc zdarzyło się to nieszczęście — zakończył O’Mara — byłem prawie pewien, że Waring dostrzeże, co dla niego robiłem, dostrzeże świadomie oraz podświadomie, i zwykła wdzięczność połączona z tym, że w zasadzie jest porządnym facetem, nie pozwoli mu zataić faktów, które mogłyby mnie oczyścić. Miałem rację?

— Miał pan — powiedział major. Zatrzymał się na chwilę, by uciszyć Caxtona, który protestując, zerwał się na równe nogi, a potem mówił dalej: — Tu dochodzimy do młodego Hudlarianina. Najwyraźniej złapał on jedną z tych łagodnych, lecz rzadkich chorób, które z powodzeniem można leczyć tylko na rodzinnej planecie. — Uśmiechnął się nagle. — Przynajmniej myślano tak jeszcze kilka godzin temu. W tej chwili nasi hudlariańscy przyjaciele twierdzą, że zaczął już pan właściwe leczenie, a im pozostaje tylko zaczekać parę dni i malec będzie zdrów jak ryba. Ale na pana są wściekli, O’Mara. Mówią, że skonstruował pan specjalne urządzenie do poklepywania i uciszania malca i że korzystał pan z niego znacznie częściej, niż potrzeba. Dziecko zostało bezwstydnie przekarmione i rozpieszczone do tego stopnia, że obecnie znacznie bardziej woli przebywać w towarzystwie ludzi niż przedstawicieli własnej rasy…

Nagle Caxton rąbnął pięścią w biurko.

— Chyba nie ma pan zamiaru puścić mu tego płazem! — krzyknął purpurowy na twarzy. — Waring czasem nie wie, co mówi…

— Panie Caxton — powiedział ostro Kontroler — wszystkie dowody wskazują, że postępowanie pana O’Mary, zarówno w czasie wypadku, jak i podczas późniejszej opieki nad małym, było nienaganne. Mam jeszcze jedną sprawę tylko do niego, zechcą więc obaj panowie wyjść…

Kierownik wypadł przez drzwi jak burza, za nim, nieco spokojniej, podążył Waring. W progu operator obrócił się, posłał O’Marze cztery słowa, z których tylko jedno było cenzuralne, uśmiechnął się nagle i wyszedł. Major westchnął.

— O’Mara — powiedział surowo — znowu jest pan bez pracy. Choć z zasady nie udzielam rad, o które mnie nie proszono, chciałbym panu przypomnieć o paru sprawach. Za kilka tygodni zacznie tu napływać personel medyczny i techniczny Szpitala, składający się z przedstawicieli praktycznie wszystkich znanych ras galaktyki. Do mnie należeć będzie rozmieszczenie ich i zapobieganie tarciom, tak by w końcu utworzyli zgrany zespół. Nie powstały jeszcze żadne podręczniki opisujące takie zagadnienia, ale wysyłając mnie tutaj, moi zwierzchnicy uprzedzali, że zadanie będzie wymagało dobrego psychologa, praktyka, który ma dość zdrowego rozsądku i nie przestraszy się skalkulowanego ryzyka. Wydaje mi się, że dwóch takich psychologów wypełni to zadanie jeszcze lepiej…

O’Mara słuchał oczywiście Kontrolera, ale myślami był przy uśmiechu, którym obdarzył go Waring. Teraz wiedział już, że zarówno mały FROB, jak i Waring zostali uratowani. W tym radosnym stanie ducha nie potrafiłby nikomu odmówić. Najwyraźniej jednak major opacznie zrozumiał jego roztargnienie.

— Cholera jasna, przecież proponuję panu pracę! Pan się do tego doskonale nadaje, czy pan tego nie rozumie? To jest Szpital, człowieku, a pan właśnie wyleczył naszego pierwszego pacjenta!

2. SZPITAL

I

Światła Szpitala Głównego w Sektorze Dwunastym połyskiwały na tle mglistej poświaty gwiazd niczym olbrzymia, nieco zniekształcona choinka. Iluminatory dawały różnokolorowe światła: żółte, czerwonopomarańczowe, łagodnie zielone, wreszcie jaskrawoniebieskie. Niektóre miejsca były zupełnie ciemne: tam płyty metalu osłaniały te oddziały, w których oświetlenie było tak jaskrawe, że trzeba było przed nim chronić oczy pilotów przelatujących statków, albo też panowały takie ciemności i chłód, że nawet lśnienia odległych gwiazd nie dopuszczano do przebywających tam istot.

Dla przedstawicieli rasy Telfi znajdujących się na statku, który wychynął z nadprzestrzeni jakieś trzydzieści kilometrów od tej potężnej konstrukcji, owa oślepiająca feeria promieni świetlnych była zbyt nikła, by potrafiły ją dostrzec bez pomocy instrumentów. Telfi byli pożeraczami energii. Kadłub ich statku jarzył się pełgającą niebieską poświatą promieniotwórczą, jego wnętrze zaś wypełniało pole twardego promieniowania, co było normalne na jednostkach tej rasy. Jedynie w części rufowej sytuacja nie była normalna. Rdzeń reaktora siłowni leżał w kawałkach bliskich masie krytycznej rozrzucony po całej maszynowni napędu planetarnego i z tego powodu poziom promieniowania był tam zbyt wysoki nawet dla Telfi.

Intelekt zbiorowy, który był kapitanem statku, a jednocześnie jego załogą, włączył komunikator bliskiej łączności i przemówił staccato owym językiem bzyków i kląskań używanym przez Telfi do rozmów z tymi ciemnymi istotami, które nie są w stanie zespolić się ze wspólnotą Telfi.

— Mówi stuczłonowa wspólnota Telfi — powiedział powoli i wyraźnie. — Potrzebujemy pomocy, na pokładzie są zabici i ranni. Należymy do klasy VTXM, powtarzam, VTXM…

— Proszę o bliższe dane. Czy stan rannych jest groźny? — Głośnik komunikatora odezwał się językiem wspólnoty, gdy kapitan miał ponowić wezwanie.

Telfi podał szybko dane i czekał. Wokół i wewnątrz niego znajdowała się setka wyspecjalizowanych członów, które tworzyły jego zbiorowy umysł i ciało. Niektóre z członów były teraz ślepe i głuche, a może nawet martwe, i nie odbierały żadnych doznań zmysłowych, były też jednak inne, które emanowały tak silnym, rozdzierającym cierpieniem, że zbiorowy umysł Telfi zwijał się z bólu, targany współczuciem. Czy ten głos nigdy nie odpowie? — zastanawiał się. A jeśli odpowie, czy będzie mógł im pomóc?

— Nie możecie podejść do Szpitala bliżej niż na osiem kilometrów — powiedział nagle głos. — W przeciwnym razie wystąpi zagrożenie dla nieosłoniętych statków w sąsiedztwie, a także dla tych istot w Szpitalu, które mają niską tolerancję radioaktywności.

— Rozumiemy — oznajmił Telfi.

— Bardzo dobrze — odrzekł głos. — Musicie sobie również zdawać sprawę, że wasza rasa jest dla nas zbyt radioaktywna i nie możemy zająć się wami bezpośrednio. W waszym kierunku wysłano już zdalnie sterowane urządzenia, co zaś do ewakuacji, to znacznie ułatwiłoby ją przeniesienie rannych jak najbliżej największego luku statku. Jeśli nie da się tego zrobić, nie martwcie się: mamy urządzenia, które mogą przedostać się na pokład i zabrać rannych.

Na zakończenie głos oświadczył, że choć Szpital jest przekonany, że uda mu się udzielić pomocy pacjentom, jakiekolwiek dokładniejsze prognozy w chwili obecnej są niemożliwe.

Wspólnota Telfi pomyślała, że wkrótce minie ból przeszywający jej umysł i rozrzucone po całym statku ciało — ale jednocześnie zniknie prawie jedna czwarta tego ciała…

* * *

Przepełniony tym uczuciem zadowolenia, które możliwe jest tylko po przespanej nocy i dobrym śniadaniu, przed sobą zaś mając perspektywę ciekawej pracy, Conway ruszył żwawo w kierunku swego oddziału. Oczywiście nie był to w gruncie rzeczy jego oddział — gdyby zaszło coś poważnego, miał tylko wrzeszczeć o pomoc. Zważywszy jednak, że przebywał tu dopiero od dwóch miesięcy, nie krzywił się zbytnio na to, wiedział bowiem, że upłynie jeszcze wiele czasu, nim powierzą mu przypadki wymagające czegoś więcej poza mechanicznymi metodami leczenia. Pełną wiedzę o fizjologii każdej obcej rasy można było zdobyć w ciągu kilku minut za pomocą hipnotaśmy, jednak zdolność wykorzystania tej wiedzy, szczególnie w chirurgii, przychodziła dopiero z czasem. Z poczuciem dumy Conway patrzył w przyszłość, którą spędzi, nabywając ową zdolność.

Na przecięciu korytarzy natknął się na znanego mu przedstawiciela klasy FGLI, stażystę z Tralthana, który niósł swe słoniowate ciało na sześciu gąbczastych nogach. Jego kończyny wyglądały jeszcze bardziej gumowate niż zwykle. Siedzący mu na grzbiecie mały symbiont klasy OTSB był tak zmęczony, że prawie nieprzytomny.

— Dzień dobry — powiedział Conway rześko.

— A bodajby cię… — padła odpowiedź z autotranslatora, przez co pozbawiona emocji.

Conway uśmiechnął się. Poprzedniego wieczoru w izbie przyjęć panowało znaczne ożywienie. Jego nie wzywano, ale wyglądało na to, że Tralthańczyka ominęła zarówno pora wypoczynku, jak i snu.

Kilka kroków za nim szedł inny Tralthańczyk w towarzystwie przedstawiciela klasy DBDG, czyli tej samej co Conway. Nie całkiem jednak przypominał on człowieka — DBDG było ogólnym oznaczeniem obejmującym ważniejsze cechy fizyczne, jak liczba rąk, głów, nóg i tak dalej, a także ich rozmieszczenie. Tego, że istota ta miała dłonie o siedmiu palcach, zaledwie półtora metra wzrostu, a w sumie wyglądała jak ogromnie kosmaty pluszowy miś (Conway zapomniał, z jakiego układu pochodzi ta rasa, ale pamiętał, że przybyła z planety, na której nastąpiło gwałtowne zlodowacenie, co spowodowało u najbardziej zaawansowanej umysłowo formy życia rozwój inteligencji oraz wystąpienie gęstego czerwonego futra) klasyfikacja nie uwzględniała, chyba że ktoś chciałby rozbić ją na dwie lub trzy podgrupy. DBDG miał ręce założone na plecach i uparcie wpatrywał się w podłogę. Jego olbrzymi towarzysz okazywał podobne skupienie, wybrał jednak sufit ze względu na odmienne położenie organów wzroku. Obaj mieli na ramionach złote opaski zdradzające ich specjalizację; byli to ni mniej, ni więcej tylko arystokraci profesji, czyli Diagnostycy. Mijając ich, Conway nie śmiał nawet głośno zaszurać nogami, a co dopiero się przywitać.

Zapewne, myślał, obaj zajęci są jakimś problemem medycznym albo, co równie prawdopodobne, dopiero co się posprzeczali i rozmyślnie nie zwracają na siebie uwagi. Diagnostycy byli dziwnymi osobnikami. Nie to, żeby od razu odznaczali się pomieszaniem zmysłów, ale praca wymagała od nich pewnej dozy szaleństwa.

* * *

Na każdym przecięciu korytarzy głośniki wyrzucały z siebie niezrozumiały bełkot, na który Conway ledwie zwracał uwagę, gdy jednak rozległy się słowa w jego ojczystym, ziemskim języku i padło jego nazwisko, stanął jak wryty.

— …natychmiast do luku przyjęć numer dwanaście — powtarzał monotonnie głos. — Klasa VTXM-23. Doktor Conway zgłosi się natychmiast do luku przyjęć numer dwanaście. Klasa VTXM-23…

Z początku przemknęło mu przez myśl, że to nie o niego chodzi. Brzmiało to tak, jakby miał się zająć jakimś przypadkiem, i to poważnym, gdyż „23” po symbolu klasy oznaczało liczbę pacjentów. Symbol klasy zaś, VTXM, był mu całkowicie obcy. Conway wiedział oczywiście, co oznaczają poszczególne litery, ale nigdy nie przyszło mu do głowy, że mogą występować w takim zestawieniu. Zdołał jedynie wywnioskować, że chodziło o jakąś rasę telepatyczną (informowała o tym litera V na początku oznaczenia, gdzie podawano najważniejszą cechę istot, przy której wszystkie cechy fizyczne były drugorzędne) egzystującą dzięki bezpośredniemu przetwarzaniu energii promienistej, a występującą zazwyczaj w ściśle współpracującej ze sobą grupie lub nawet we wspólnocie. Kiedy jeszcze zastanawiał się, czy poradzi sobie z takim przypadkiem, nogi same doprowadziły go do luku dwunastego.

Jego pacjenci czekali już, zamknięci w małej kasetce obudowanej ołowianymi cegłami i złożonej na wózku do noszy. Dyżurny lekarz poinformował Conwaya w kilku słowach, że rasa nazywa się Telfi, że wstępne badania wykazały konieczność skorzystania z bloku radiacyjnego, który właśnie przygotowywano, ze względu zaś na to, że pacjentów łatwo było przemieszczać, Conway może oszczędzić czas, wstępując po drodze do hipnotaśmoteki po nagrania dotyczące fizjologii Telfi, gdy tymczasem pojemnik z pacjentami zaczeka na korytarzu.

Conway wyraził wdzięczność skinieniem głowy, wskoczył na transporter i uruchomił go, starając się sprawiać wrażenie, że coś takiego robi codziennie.

Miłe, choć pracowite życie Conwaya w tym wielkim, osobliwym zakładzie o nazwie Szpital Główny zakłócała jedna tylko nieprzyjemność, która spotkała go kolejny raz po wejściu do hipnotaśmoteki: służbę pełnił tam Kontroler. Conway nie lubił Kontrolerów. Obecność któregokolwiek z nich działała na niego tak jak kontakt z nosicielem choroby zakaźnej. Conway chlubił się tym, że jako istota rozumna, cywilizowana i etyczna nigdy nie zdoła znienawidzić kogokolwiek lub czegokolwiek. Jednak Kontrolerów uparcie nie znosił. Wiedział oczywiście, że są tacy, którym zdarzy się coś przeskrobać, i że powinien być ktoś, kto może podjąć kroki konieczne do utrzymania spokoju. Ale ponieważ brzydził się przemocą w każdej postaci, nie mógł się zmusić do tego, by polubić ludzi, którzy muszą podejmować takie kroki.

I po co w ogóle Kontrolerzy w szpitalu?

Mężczyzna w schludnym ciemnozielonym kombinezonie siedzący przed pulpitem kontrolnym hipnoedukatora odwrócił się szybko, usłyszawszy Conwaya, a ten doznał kolejnego szoku. Poza dystynkcjami majora na ramionach Kontroler miał również odznakę lekarza z wężem Eskulapa!

— Nazywam się O’Mara — powiedział major miłym głosem. — Jestem naczelnym psychologiem w tym domu wariatów. A pan to doktor Conway, jak sądzę. — Uśmiechnął się.

Conway również się uśmiechnął, wiedząc, że uśmiech ten wygląda na wymuszony i że major wie o tym.

— Chce pan taśmę o Telfi — rzekł O’Mara nieco chłodniejszym tonem. — Cóż, doktorze, tym razem trafił się panu istny dziwoląg. Niech pan nie zapomni wymazać go sobie z pamięci po zakończeniu leczenia. Proszę mi wierzyć, nie zechce go pan zatrzymać. Proszę złożyć odcisk palca, a potem tam usiąść.

* * *

Podczas dopasowywania na głowie opaski i elektrod hipnoedukatora Conway starał się zachować kamienną minę i nie uchylać się przed sprawnymi, twardymi dłońmi majora. O’Mara miał włosy krótko przycięte, o szarej, metalicznej barwie. W jego oczach również pojawiały się przenikliwe metaliczne błyski. Conway wiedział, że te oczy obserwują jego reakcje, a równie bystry umysł formułuje odpowiednie wnioski.

— No, dobra — powiedział O’Mara, gdy było już po wszystkim. — Zanim jednak pan pójdzie, doktorze, chciałbym pana zaprosić na małą pogawędkę, nazwijmy ją „rozmową reorientacyjną”. Nie teraz, bo spieszy się pan do pacjentów, ale wkrótce.

Wychodząc, Conway czuł, jak wzrok O’Mary wwierca mu się w plecy.

Powinien starać się o niczym nie myśleć, jak mu poradzono, by dopiero co wpojona wiedza mogła się dobrze utrwalić, ale zamiast tego dręczyła go myśl, że jednym z przedstawicieli kierownictwa Szpitala jest Kontroler, a co więcej, również lekarz. Jak udało się połączyć te dwie profesje? Pomyślał o opasce, którą miał na ramieniu. Znajdowały się tam Czarno-Czerwony Krąg Tralthanu, Płomienne Słońce chlorodysznych Illensańczyków oraz ziemski wąż Eskulapa. Wszystkie były zaszczytnymi symbolami medycyny trzech głównych ras Unii Galaktycznej. A oto u doktora O’Mary odznaki na kołnierzu stwierdzają, że jest lekarzem, naramienniki zaś — że zupełnie kimś innym.

Jedno było teraz pewne: Conway nie osiągnie pełni szczęścia, dopóki nie odkryje, dlaczego naczelny psycholog Szpitala jest Kontrolerem.

II

Conway miał pierwszy raz do czynienia z hipnotaśmą o fizjologii nieziemców i zainteresowało go owe zjawisko „podwójnego widzenia” psychologicznego, które w coraz większym stopniu oddziaływało na jego umysł, co było niewątpliwym dowodem, że taśma „przyjęła się”. Zanim dotarł do bloku radiacyjnego, stał się jakby dwiema istotami jednocześnie: Ziemianinem nazwiskiem Conway oraz wielką, pięciusetczłonową wspólnotą Telfi, która utworzyła się, by przygotować psychiczny zapis wszystkiego, co wiedziano o fizjologii tej rasy. Była to jedyna niedogodność, jeśli w ogóle niedogodność, hipnoedukatora. Osoba przechodząca „szkolenie” otrzymywała nie tylko zapis wiedzy, ale również całą osobowość istoty dysponującej tą wiedzą. Nic dziwnego tedy, że Diagnostycy, którzy zatrzymywali w głowach czasem i dziesięć różnych zapisów, często zachowywali się dziwacznie.

Wkładając skafander antyradiacyjny i przygotowując pacjentów do badania wstępnego, Conway pomyślał, że Diagnostycy pełnią najważniejszą funkcję w Szpitalu. Czasem, w chwilach samozadowolenia, myślał o tym, że kiedyś może zostanie jednym z nich. Ich głównym zadaniem była praca twórcza w zakresie ksenomedycyny i chirurgii, do której wykorzystywali jako odskocznię wiedzę zapisaną na taśmach. Do nich należał także udział w konsyliach, gdy pojawiał się przypadek, do którego nie było hipnotaśmy fizjologicznej, mieli postawić diagnozę i przepisać leczenie.

Nie dla nich były zwykłe, przyziemne choroby i skaleczenia. Aby Diagnostyk zechciał rzucić okiem na pacjenta, ten musiał pochodzić z wyjątkowej rasy i stanowić beznadziejny przypadek, o krok od śmierci. Gdy jednak już zabierał się do niego, pacjenta można było od razu uznać za wyleczonego, Diagnostycy bowiem czynili cuda z nużącą regularnością.

Conway wiedział, że lekarzy pomniejszego kalibru zawsze kusiło, by zostawić sobie w głowie zapis z hipnotaśmy w nadziei, iż pewnego dnia dokonają fenomenalnego odkrycia, które przyniesie im sławę. Jednak u osób zrównoważonych i praktycznych, jak on sam, owa pokusa zawsze pozostawała tylko pokusą.

* * *

Conway nie widział swych miniaturowych pacjentów, mimo że zbadał każdego z nich oddzielnie. Nie mógł ich oglądać, chyba że zadałby sobie wiele niepotrzebnego trudu z ekranowaniem i wstawianiem luster. Wiedział jednak dokładnie, jak wyglądają, z zewnątrz i w środku, ponieważ dzięki taśmie stał się właściwie jednym z nich. Owa wiedza, połączona z wynikami badań i historią choroby, dała Conwayowi wszelkie dane niezbędne do rozpoczęcia leczenia.

Jego pacjenci stanowili część wspólnoty Telfi obsługującej krążownik międzygwiezdny, na którym nastąpiła awaria jednego z reaktorów. Maleńkie, przypominające chrząszcze i — każde z osobna — głupie stworzonka były pożeraczami promieniowania, ale wybuch był zbyt silny nawet dla nich. Dolegliwość można by zaklasyfikować jako niezwykle silny przypadek przejedzenia połączony z długotrwałym podrażnieniem układu czuciowego, szczególnie ośrodków bólu. Gdyby po prostu umieścił ich w ekranowanym pojemniku i zaaplikował głodówkę — co nie było możliwe na wysokopromieniotwórczym statku — około siedemdziesięciu procent z nich po kilku godzinach powróciłoby do stanu normalnego. Byli to ci, którym dopisało szczęście, a Conway mógł nawet wskazać osobniki należące do tych siedemdziesięciu procent. Sytuacja pozostałych była dużo gorsza, groziła im bowiem utrata zdolności łączenia umysłów, co dla Telfi równało się trwałemu kalectwu.

Tylko ktoś, kto może wczuć się w umysł, osobowość i instynkty Telfi, potrafi w pełni ocenić rozmiary tej tragedii.

Tragedia była ogromna, szczególnie że — jak wykazała historia choroby — właśnie te osobniki musiały przystosować się do sytuacji i utrzymać sprawność przez owe kilka sekund potrzebne do zdemontowania stosu atomowego i uratowania statku od całkowitej zagłady. Obecnie ich metabolizm doszedł do stanu chwiejnej równowagi opartej na poborze energii trzykrotnie wyższym niż typowy dla Telfi. Jeśli pobór energii zostanie przerwany choć na kilka godzin, ucierpią ośrodki komunikacji w mózgu. Poszczególne osobniki znajdą się w sytuacji kalek pozbawionych rąk czy nóg i zostanie im tylko tyle inteligencji, by mogły uświadomić sobie, że zostały oddzielone od reszty ciała. Z drugiej strony gdyby utrzymywać ów wysoki pobór energii, istoty te wypaliłyby się w ciągu tygodnia.

Była jednak metoda leczenia tych nieszczęśników — w gruncie rzeczy jedyna metoda. Przygotowując manipulatory do czekającej go pracy, Conway czuł, że metoda ta niezbyt go satysfakcjonuje: to tylko kwestia podjęcia określonego, przemyślanego ryzyka, zastosowania beznamiętnych danych medycznych. Nic, co mógłbym sam zrobić, nie będzie miało najmniejszego wpływu na wynik leczenia. Czuł się jak mechanik, nic więcej.

Szybko ustalił, że szesnastu spośród jego pacjentów cierpi na silną niestrawność w wersji Telfi. Tych odizolował w ekranowanych, wchłaniających promieniowanie butlach, tak by promieniowanie wtórne z ich nadal jeszcze wysoce radioaktywnych ciał nie zakłóciło „głodówki”. Butle umieścił w niewielkim reaktorze ustawionym na poziom promieniowania normalny dla Telfi i zaopatrzył w czujniki, które miały spowodować odpadnięcie ekranu, gdy nadmierna radioaktywność wewnątrz ustanie. Siedmiu pozostałych wymagało specjalnego leczenia. Wprowadził ich do innego reaktora i właśnie ustawiał regulatory na warunki najbardziej zbliżone do tych, które wystąpiły na statku w momencie awarii, kiedy zabrzęczał pobliski komunikator. Conway dokończył pracę, sprawdził wszystko i dopiero wtedy przyjął wezwanie.

— Tu informacja. Doktorze Conway, otrzymaliśmy właśnie pytanie ze statku Telfi o stan ofiar wypadku. Może pan już coś przekazać?

Conway wiedział, że nie ma najgorszych wieści, ale wolałby, żeby były jeszcze lepsze. Rozbicie lub modyfikacja istniejącej wspólnoty Telfi równało się śmiertelnemu urazowi dla zainteresowanych osobników. Świadom, dzięki hipnotaśmie, ich położenia Conway współczuł im ogromnie.

— Szesnastu pacjentów — powiedział ostrożnie — wróci do stanu normalnego za mniej więcej cztery godziny. Wśród pozostałych siedmiu będzie chyba pięćdziesiąt procent zejść, ale pewność będę miał za kilka dni. Umieściłem ich w reaktorze dającym dwa razy więcej energii, niż im zwykle potrzeba, a następnie będę stopniowo zmniejszał jej poziom. Połowa powinna przeżyć. Czy to jasne?

— Przyjąłem. — Głos zamilkł, by po kilku minutach odezwać się ponownie. — Wspólnota Telfi stwierdziła, że to bardzo dobrze, i wyraziła wdzięczność. Koniec rozmowy.

Conway powinien się cieszyć, że tak dobrze poradził sobie ze swym pierwszym przypadkiem, ale z jakiegoś powodu odczuwał rozczarowanie. Teraz, kiedy było już po wszystkim, miał w głowie dziwny mętlik. Cały czas myślał o tym, że pięćdziesiąt procent z siedmiu to trzy i pół i co Telfi poczną z połową członu. Miał nadzieję, że uda mu się uratować cztery istoty, a nie trzy, i że nie będą one psychicznymi kalekami. Myślał, jak to przyjemnie jest być Telfi, cały czas wsysać promieniowanie i odbierać bogate, różnorodne doznania zespolonego ciała złożonego nawet z setek członów. Poczuł, jak jego ciało jest zimne i samotne. Musiał podjąć heroiczny wysiłek, by oderwać się od ciepła bloku radiacyjnego.

Na korytarzu ponownie wsiadł na transporter, który następnie zostawił przy luku przyjęć. Należało teraz pójść do hipnotaśmoteki i skasować zapis Telfi; właściwie otrzymał taki rozkaz. Ale nie chciało mu się iść — na myśl o O’Marze poczuł się ogromnie nieprzyjemnie, a może nawet trochę przestraszony. Zawsze źle znosił obecność Kontrolerów, ale tu było inaczej. Chodziło o postawę O’Mary, a także o pogawędkę, o której tamten wspomniał. Poczuł się wtedy taki mały, jak gdyby Kontroler był czymś wyższym od niego, a Conway nie potrafił pojąć, jak można się czuć małym przed jakimś parszywym Kontrolerem!

Doznał wstrząsu, tak silne przepełniały go uczucia. Jako cywilizowany, zrównoważony osobnik powinien być niezdolny do takich myśli. To wręcz graniczyło z nienawiścią. Przerażony własnym stanem, Conway starał się zapanować nad myślami. Postanowił odsunąć na bok ten problem i zgłosić się do hipnotaśmoteki dopiero po zakończeniu obchodu. Taka wymówka była do przyjęcia, gdyby O’Mara pytał o powód spóźnienia, a zresztą w tym czasie naczelny psycholog mógł wyjść lub zostać wezwany. Conway miał nadzieję, że tak będzie.

Rozpoczął obchód od klasy AUGL z planety Chalderescol II; osobnik ów był jedynym pacjentem na sali przeznaczonej dla tej rasy. Conway włożył odpowiedni ubiór ochronny — w tym wypadku strój płetwonurka — i przeszedł przez śluzę do zbiornika wypełnionego zielonkawą, letnią wodą mającą imitować środowisko naturalne pacjenta. Ze znajdującej się w zbiorniku szafki pobrał instrumenty, a następnie głośno obwieścił swoje przybycie. Jeśli Chalder mocno spał, a Conway nagle by go zbudził, konsekwencje mogły być poważne. Jeden nieopatrzny ruch ogonem i na sali znalazłoby się dwóch pacjentów zamiast jednego.

Chalder pokryty był pancernymi płytami i łuskami; trochę przypominał dwunastometrowego krokodyla, z tym że zamiast nóg miał dość nieregularny układ krótkich płetw, a od połowy opasywał go szereg wstążkowatych macek. Unosił się bezwładnie przy dnie zbiornika, a jedyną oznaką życia, jaką okazywał, były pojawiające się co jakiś czas koło skrzeli pęcherzyki gazu. Conway zbadał go pobieżnie — z powodu Telfi obchód był już poważnie spóźniony — i zadał mu rutynowe pytanie. W jakiś niewyobrażalny sposób odpowiedź dotarła przez wodę do autotranslatora, a stamtąd do słuchawek w postaci wypowiedzianych powoli, beznamiętnie słów.

— Jestem poważnie chory — powiedział Chalder. — Cierpię.

Kłamiesz, pomyślał Conway, w żywe oczy! Doktor Lister, dyrektor Szpitala i prawdopodobnie najwybitniejszy Diagnostyk obecnej doby, bez mała rozebrał Chaldera na najdrobniejsze kawałeczki. Jego diagnoza brzmiała „hipochondria”, stan zaawansowania zaś — „nieuleczalna”. Oświadczył również, że rozstępy pewnych fragmentów pancerza na ciele pacjenta, a co za tym idzie podrażnienia w tych miejscach, pojawiły się w wyniku lenistwa i obżarstwa. Każdy wie, że stworzenia zewnątrzszkieletowe tyją wyłącznie od środka! Diagnostycy nie słynęli z najwłaściwszej postawy wobec chorych.

Chalderowi pogorszyło się naprawdę dopiero wówczas, gdy groziło mu wypisanie do domu — tak więc Szpital zyskał stałego pacjenta. Ale nikomu to nie przeszkadzało. Lekarze i psycholodzy, zarówno zatrudnieni na miejscu, jak i wizytujący, zbadali go dokładnie i powtarzali te badania wielokrotnie. Robili to również stażyści i pielęgniarze ze wszystkich ras reprezentowanych wśród personelu. Studenci odznaczający się różnym stopniem delikatności często i regularnie sondowali Chaldera, uciskali go i ostukiwali, a on uwielbiał to bezgranicznie. Szpitalowi odpowiadał taki układ, podobnie jak pacjentowi. Nikt mu już więcej nie mówił o odesłaniu do domu.

III

Płynąc w górę zbiornika Conway zatrzymał się na chwilę. Czuł się dziwnie. W dalszej kolejności powinien pójść do dwóch istot metanodysznych przebywających w chłodnej części jego oddziału, ale sama myśl o tym, że ma się tam udać, napełniała go obrzydzeniem. Pomimo tego, że woda była ciepła, a w dodatku zgrzał się nieco podczas pływania wokół potężnego ciała pacjenta, czuł jednak chłód; poza tym dałby wiele, żeby dookoła niego znalazło się jakieś towarzystwo w postaci choćby grupki studentów. Zwykle Conway nie cierpiał towarzystwa, a już szczególnie studentów, ale teraz czuł się wyalienowany, samotny i opuszczony przez przyjaciół. Uczucia te były tak silne, że aż go przeraziły. Pomyślał, że bezwzględnie powinien porozmawiać z psychologiem, choć niekoniecznie z O’Marą.

Konstrukcja Szpitala w tej strefie przypominała stos spaghetti — prostych, zagiętych i niesamowicie pokręconych kawałków makaronu. Na przykład każdy korytarz wypełniony ziemską atmosferą miał obok siebie, nad sobą i w dole — nie mówiąc o tych, które przecinały go w poprzek — wiele innych korytarzy wypełnionych odmiennymi wariantami atmosfery, ciśnienia i temperatury, zabójczymi dla istot tlenodysznych. Dzięki temu, w razie nagłej konieczności, lekarz dowolnej rasy mógł dotrzeć „swoim” korytarzem do pacjenta również dowolnej rasy i nie musiał przy tym przemierzać całego Szpitala w stroju chroniącym go przed warunkami panującymi w kolejnych sektorach; taka wędrówka była i powolna, i niewygodna. Lepszym wyjściem okazało się przebieranie w strój ochronny dopiero u drzwi odwiedzanej sali, co Conway właśnie robił.

Przypomniawszy sobie rozkład korytarzy swego oddziału wiedział, że może skorzystać ze skrótu, który doprowadzi go do jego zimnokrwistych pacjentów przez wypełniony wodą korytarz wiodący od sali Chaldera, następnie przez śluzę do chlorodysznych Illensańczyków klasy PVSJ i dwa poziomy w górę do sali metanowej. Oznaczało to, że w ciepłej wodzie pozostanie trochę dłużej, a naprawdę czuł, że jest mu zimno.

W sali chlorowej przemknął obok niego na swych strunowatych odnóżach pacjent klasy PVSJ. Conway poczuł przemożną chęć rozmowy z nim, o czymkolwiek. Musiał się przemóc, żeby pójść dalej.

Ubiór ochronny, który istoty klasy DBDG — takie jak on sam — nosiły w czasie przebywania w sali metanowej, był faktycznie niedużym, opancerzonym pojazdem. Miał wewnątrz grzejniki utrzymujące przy życiu pasażera, z zewnątrz za wyposażony był w urządzenie chłodnicze, inaczej ciepło pancerza natychmiast ugotowałoby pacjentów, dla których najmniejszy przebłysk promieniowania termicznego — a nawet światła — był zabójczy. Conway nie miał pojęcia, na jakiej zasadzie działa skaner używany do badań (wiedzieli to tylko ci z obsługi technicznej, którzy mieli fioła na punkcie różnych zmyślnych aparacików), ale na pewno nie na zasadzie promieni podczerwonych. Te również były za gorące dla pacjentów.

W czasie badania Conway tak podkręcił regulatory grzejników, że aż spływał potem — a mimo to było mu zimno. Nagle zdjęło go przerażenie. Może czym się zaraził? Gdy z powrotem znalazł się na korytarzu z atmosferą tlenową, spojrzał na tarczę czujnika wszczepionego w skórę przedramienia. Tętno, ciśnienie i równowaga endokrynologiczna były w porządku, jeśli nie liczyć niewielkich odchyleń spowodowanych zdenerwowaniem. Również w krwi nie było żadnych ciał obcych. Co mu więc dolegało?

Skończył obchód jak mógł najszybciej. Znowu miał mętlik w głowie. Jeśli to mózg robił mu kawały, powinien podjąć konieczne kroki, by temu zaradzić. To musi mieć coś wspólnego z hipnotaśmą Telfi, którą sobie zapisał. O’Mara mówił coś na ten temat, choć Conway w tej chwili nie mógł sobie przypomnieć, co to było. Jednak postanowił pójść natychmiast do hipnotaśmoteki, obojętnie, czy O’Mara tam będzie czy nie.

Po drodze minęło go dwóch Kontrolerów, obaj byli uzbrojeni. Conway wiedział, że powinien poczuć do nich zwykłą wrogość, a także szok spowodowany widokiem uzbrojonych ludzi w Szpitalu — i wszystko to odczuł. Jednak chciał też przyjaźnie poklepać ich po plecach lub nawet uścisnąć — tak bardzo pragnął mieć wokół siebie ludzi, rozmawiać, wymieniać z nimi poglądy i wrażenia, aby pozbyć się tego strasznego uczucia samotności. Gdy zrównali się z nim, wydobył z siebie drżącym głosem „Dzień dobry”. Pierwszy raz w życiu sam z siebie przemówił do Kontrolera. Jeden z nich uśmiechnął się lekko, drugi skinął głową. Obaj spojrzeli nań dziwnie, gdyż okropnie szczękał zębami.

Pomysł, by udać się do hipnotaśmoteki, ukształtował się wyraźnie, ale nie wyglądał już tak atrakcyjnie. Było tam zimno i ponuro, przy tych wszystkich maszynach i przyćmionym oświetleniu, a za jedyne towarzystwo mógł służyć O’Mara. Conway chciał zgubić się w tłumie, im większym, tym lepszym. Pomyślał o pobliskiej stołówce i ruszył w tamtą stronę. Na skrzyżowaniu korytarzy dostrzegł napis: „Kuchnia dla sal od 52 do 68, klasy DBDG, DBLF i FGLI”. To mu przypomniało, że czuje ogromny chłód…

Dietetycy byli tak zajęci, że go nie zauważyli. Conway wybrał sobie dobrze już rozżarzony piecyk i oparł się o niego, skąpany w sterylizujących promieniach ultrafioletowych, nie zwracając uwagi na swąd spalenizny dobywający się z jego odzieży. Było mu teraz cieplej, odrobinę cieplej, ale okropne uczucie bezgranicznej, całkowitej samotności nie opuszczało go. Czuł się wyobcowany, niekochany, niepotrzebny. Żałował, że w ogóle przyszedł na świat.

Gdy Kontroler — jeden z tych, których Conway niedawno minął na korytarzu — zdumiony jego osobliwym zachowaniem, zbliżył się doń ubrany w strój termiczny pospiesznie pożyczony od jednego z kucharzy, ujrzał, że po policzkach doktora spływają powoli wielkie łzy…

* * *

— Ma pan — powiedział znajomy głos — wiele szczęścia, ale bardzo mało rozumu.

Conway otworzył oczy i stwierdził, że leży na łożu do kasowania hipnozapisów, z góry zaś patrzą na niego O’Mara i jeszcze jeden Kontroler. Jego plecy przypominały średnio wysmażony befsztyk, a całe ciało piekło, jakby się mocno opalił. O’Mara obrzucił go wściekłym spojrzeniem.

— Pańskie szczęście polega na tym — rzekł — że nie doznał pan poważnych poparzeń i nie oślepł, głupota zaś na tym, że nie powiedział mi pan, że to pańska pierwsza hipnotaśma…

W tym momencie w głosie O’Mary pojawiła się nuta wyrzutów sumienia, ale tylko przelotnie. Poinformował Conwaya, że gdyby ten raczył mu o tym donieść, przeprowadziłby hipnozabieg pozwalający doktorowi odróżnić własne potrzeby od potrzeb sztucznie zapisanych w jego umyśle. Dopiero po wprowadzeniu do kartoteki danych o dokonaniu hipnozapisu O’Mara zdał sobie sprawę, że Conway jest nowicjuszem, a skąd, do cholery, naczelny psycholog ma wiedzieć, kto jest nowy, a kto nie, w szpitalu tej wielkości. Zresztą, gdyby Conway bardziej się przejmował swoim zadaniem, a nie tym, że to Kontroler zrobił mu zapis, nigdy nic podobnego by się nie wydarzyło.

Conway, mówił dalej O’Mara zjadliwie, jest, jak się okazuje, obłudnym bigotem, który nawet nie stara się ukryć tego, że splugawiło go dotknięcie takiej nieokrzesanej bestii, jaką jest Kontroler. Jak ktoś na tyle inteligentny, by dostać pracę w Szpitalu, może przy tym żywić podobne uczucia, naczelny psycholog nie potrafi pojąć.

Conway czuł, że twarz mu płonie. Rzeczywiście głupio zapomniał powiedzieć psychologowi, że to jego pierwszy raz. O’Mara bez trudu mógł pociągnąć go do odpowiedzialności za zaniedbanie obowiązków wobec siebie — które to oskarżenie w szpitalu z taką mnogością środowisk było równie poważne jak zaniedbanie obowiązków wobec pacjenta — i spowodować wylanie go. Jednak w tej chwili nie to bolało go najbardziej, choć sama możliwość była przerażająca. Najbardziej poczuł się dotknięty tym, że oto jeden z Kontrolerów ruga go w obecności drugiego.

Ten drugi, który z pewnością go tu przyniósł, patrzył nań teraz z wysoka z wyrazem żartobliwego współczucia w spokojnych brązowych oczach. Conway przyjął to jeszcze gorzej niż wyrzuty O’Mary. Jakim prawem jakiś Kontroler mu współczuje!

— A jeśli nadal nie pojmuje pan, co się stało — O’Mara ciągnął sucho — to panu powiem. Pozwolił pan, przyznaję, z braku doświadczenia, by osobowość Telfi, którą zapisał pan sobie za pomocą hipnotaśmy, na pewien czas zdominowała pańską. Jej potrzeby twardego promieniowania, wielkiej ilości ciepła i światła, a przede wszystkim wspólnoty psychicznej koniecznej przy jedności umysłu zbiorowego, stały się pańskimi potrzebami, oczywiście w postaci najbliższych ludzkich odpowiedników. Przez pewien czas doznawał pan tych samych wrażeń co pojedynczy człon Telfi, a taki człon, odcięty od wszelkiego kontaktu psychicznego z resztą grupy, jest bez wątpienia istotą ogromnie nieszczęśliwą.

W miarę udzielania wyjaśnień O’Mara uspokajał się.

— Nie przytrafiło się panu — powiedział prawie już normalnym tonem — nic groźniejszego poza silnym oparzeniem skóry. Pańskie plecy będą jeszcze jakiś czas podrażnione, a później zaczną swędzić. I dobrze panu tak. Teraz niech pan już idzie. Nie mam ochoty oglądać pana aż do dziewiątej pojutrze. Proszę sobie zostawić tę porę do mojej dyspozycji. To polecenie służbowe. Czeka nas mała pogawędka, pamięta pan?

* * *

Na korytarzu Conway poczuł się jak balon, z którego uszło powietrze. Do tego doszedł jeszcze silny gniew wymykający się niemal spod kontroli, co w sumie przyprawiało go o frustrację. Nie pamiętał, żeby przez dwadzieścia trzy lata swego życia przeżył coś równie przykrego. Chcąc nie chcąc, czuł się jak mały chłopczyk — niegrzeczny, nie umiejący się zachować mały chłopczyk. Conway zaś zawsze był dzieckiem grzecznym i dobrze wychowanym. To bolało.

Nie zauważył, że jego wybawca stoi nadal obok niego, dopóki ten nie przemówił.

— Niech pan się tak nie przejmuje majorem — powiedział życzliwie Kontroler. — W zasadzie to sympatyczny facet. Sam pan się o tym przekona, gdy pan go znowu zobaczy. W tej chwili jest zmęczony i trochę rozdrażniony. Widzi pan, do Szpitala przybyły właśnie trzy kompanie sił porządkowych, a następne są w drodze. Jednak w obecnym stanie nie będą dla nas zbyt użyteczni, większość z nich ledwie trzyma się na nogach z powodu zmęczenia walką. Major O’Mara i jego personel będą musieli udzielić im pierwszej pomocy psychicznej, zanim…

— Zmęczenie walką — powtórzył Conway najbardziej obraźliwym tonem, na jaki było go stać. Z całego serca nie znosił pouczeń albo współczucia od ludzi, którzy jego zdaniem intelektualnie i moralnie stali niżej niż on. — Sądzę — dodał — że oznacza to, iż zmęczyli się zabijaniem innych? — Ujrzał, jak młoda, lecz już dojrzała twarz Kontrolera tężeje, a w oczach zapala się coś między bólem a gniewem. Mężczyzna urwał. Otworzył usta, szykując się do steku obelg w stylu O’Mary, lecz rozmyślił się.

— Jak na kogoś, kto przebywa tu już od dwóch miesięcy — powiedział cicho — ma pan, delikatnie mówiąc, bardzo mało realistyczne poglądy na Korpus Kontroli. Nie potrafię tego pojąć. Miał pan aż tyle roboty, że nie zdążył pan z nikim zamienić słowa, czy co?

— Nie — odrzekł zimno Conway. — Tam, skąd przyleciałem, nie rozmawiamy o ludziach pańskiego pokroju, ale o przyjemniejszych rzeczach.

— Mam nadzieję — rzekł Kontroler — że pańscy przyjaciele, jeśli ich pan ma, uwielbiają poklepywać innych po plecach. — Obrócił się i odszedł.

Conway skrzywił się mimo woli na myśl o tym, że cokolwiek cięższego niż piórko miałoby dotknąć jego spieczonych i podrażnionych pleców. Pomyślał jednak również o wcześniejszych słowach Kontrolera. Zatem jego stosunek do Kontrolerów był mało realistyczny? Miał więc usprawiedliwiać gwałt i morderstwa, miał szukać przyjaciół wśród ludzi za nie odpowiedzialnych? Tamten wspomniał o przybyciu kilku kompanii Korpusu. Dlaczego? Po co? Jego dotychczas niewzruszoną wiarę w siebie zaczęła nadgryzać niepewność. Coś pominął, coś ważnego.

Kiedy trafił do Szpitala, osobnik, który przekazał mu pierwsze instrukcje i polecenia, uzupełnił je o kilka słów zachęty. Powiedział, że doktor Conway musiał zapewne zdać wiele egzaminów, by dostać się do Szpitala, i że dyrekcja wita go i ma nadzieję, że zostanie z nimi. Okres próbny już się skończył i odtąd nikt nie będzie usiłował go na czymś przyłapać, ale jeśli z jakiegoś powodu — czy będą to tarcia z przedstawicielami własnej lub innej rasy, czy też wystąpienie jakiejś psychozy ksenologicznej — znajdzie się w tak trudnym położeniu, że nie będzie mógł dalej pracować w Szpitalu, z wielkim żalem i bardzo niechętnie, ale otrzyma zgodę na odejście.

Poradzono mu również, aby starał się poznać jak najwięcej osobników różnych ras i zdobyć ich zaufanie, a może i przyjaźń. W końcu dowiedział się, że jeśli znajdzie się w kłopotach przez własną ignorancję lub z innych powodów, w zależności od problemu powinien skontaktować się z jednym z dwóch Ziemian, O’Marą lub Brysonem — choć, oczywiście, każda odpowiednio przeszkolona istota dowolnej rasy udzieli mu pomocy na jego prośbę.

Zaraz potem poznał chirurga, ordynatora oddziału, do którego został skierowany. Był to bardzo zdolny Ziemianin nazwiskiem Mannon. Doktor Mannon nie był jeszcze Diagnostykiem, choć bardzo się o to starał, i dlatego przez znaczną część dnia zdradzał jeszcze pewne cechy ludzkie. Był dumnym posiadaczem niedużego psa, który trzymał się tak blisko niego, że odwiedzający doktora nieziemcy podejrzewali istnienie więzi symbiotycznej między nimi. Conway bardzo lubił Mannona, ale teraz zaczął zdawać sobie sprawę, że zwierzchnik jest jedynym osobnikiem jego własnej rasy, któremu okazywał przyjazne uczucia.

To z pewnością było cokolwiek dziwne. Conway zaczął się nad sobą zastanawiać.

Po słowach otuchy na początku pracy w Szpitalu myślał, że stoi na pewnych nogach, szczególnie gdy stwierdził, jak łatwo przychodzi mu nawiązywanie przyjaźni z nieziemcami z personelu. Wobec współpracowników z Ziemi był nadal dość sztywny — poza wymienionym już wyjątkiem — ze względu na ich lekceważący lub nawet pogardliwy stosunek do swojej i jego pracy. Ale żeby miały powstać jakieś tarcia — to było nie do pomyślenia.

Tak było do dzisiaj, kiedy to O’Mara dał mu do zrozumienia, że jest mały i głupi, oskarżył go o bigoterię i nietolerancję i ogólnie, podeptał jego dumę. To było bez wątpienia rozwijające się tarcie i Conway wiedział, że będzie zmuszony odejść ze Szpitala, jeśli podobne traktowanie ze strony Kontrolerów nie ustanie. Był wszak człowiekiem cywilizowanym i etycznym — dlaczego więc Kontrolerzy mieliby mu wymyślać? Conway nie potrafił tego zrozumieć. Dwóch rzeczy był jednak świadom: chciał pozostać w Szpitalu, a poza tym potrzebował pomocy.

IV

Przyszedł mu na myśl Bryson, jeden z tych, do których miał się zwrócić, gdyby wpadł w tarapaty. Drugi z nich, O’Mara, już się nie liczył, ale co do Brysona…

Conway nie poznał dotąd nikogo o tym nazwisku, ale przechodzący Tralthańczyk wskazał mu, jak go znaleźć. Dotarł jednak tylko do drzwi, na których widniała wizytówka „Kapitan Bryson, kapelan, Korpus Kontroli”! Conway odwrócił się ze złością i odszedł. Następny Kontroler! Pozostawała tylko jedna osoba, która mogła mu pomóc: doktor Mannon. Trzeba było najpierw z nim spróbować.

Gdy jednak Conway odszukał swego zwierzchnika, ten był zamknięty na bloku operacyjnym dla klasy LSVO, gdzie asystował Chirurgowi-Diagnostykowi z Tralthanu przy bardzo skomplikowanej operacji. Conway udał się na galeryjkę obserwacyjną, by tam zaczekać, aż Mannon skończy.

Operowana istota klasy LSVO pochodziła z planety o gęstej atmosferze i znikomej grawitacji. Był to skrzydlaty osobnik o ogromnie kruchym ciele, wskutek czego w całej sali operacyjnej panowało ciążenie bliskie zeru, a lekarze byli przymocowani pasami do swych stanowisk wokół stołu. Niewielka istota klasy OTSB, która symbiotycznie współżyła ze słoniowatym Tralthańczykiem, nie była przypięta — nad stołem utrzymywały ją skutecznie drugorzędne macki nosiciela. Conway wiedział, że OTSB nie może stracić kontaktu ze swym nosicielem na dłużej niż kilka minut, inaczej bowiem w jego mózgu zajdą nieodwracalne zmiany. Zaciekawiony, mimo własnych zmartwień, zaczął baczniej przyglądać się temu, co robią lekarze.

Zobaczył, że odsłonięte fragment przewodu pokarmowego pacjenta i ujawniono przywarła doń niebieskawą gąbczastą narośl. Nie dysponując hipnozapisem fizjologii LSVO, Conway nie mógł stwierdzić, czy stan pacjenta jest poważny czy też nie, ale operacja należała bez wątpienia do trudnych technicznie, co można było wywnioskować z tego, jak Mannon pochylił się nad stołem, a także z tego, że macki Tralthańczyka, które w danej chwili nie pracowały, zacisnęły się mocno. Maleńki symbiont, jak zwykle, prowadził mikrorozpoznanie za pomocą cienkich jak druty macek, zakończonych organami wzroku i przyssawkami. Następnie przesyłał ogromnemu nosicielowi bardzo szczegółowe dane optyczne na temat pola operacyjnego i otrzymywał instrukcje oparte na tych danych. Sam Tralthańczyk oraz doktor Mannon mieli zadania stosunkowo prymitywne: zaciskanie, podwiązywanie i tamponowanie.

Mannon nie miał wiele do roboty poza przyglądaniem się, jak nosiciel kieruje ultraczułymi mackami symbionta, ale Conway widział, jak jest dumny, że choć tyle może zrobić. Tralthańczycy ze swymi symbiontami byli najlepszymi chirurgami w galaktyce. Gdyby nie to, że ich rozmiary uniemożliwiały operowanie niektórych grup pacjentów, jedynymi chirurgami w Szpitalu byliby przedstawiciele klasy FGLI.

* * *

Conway czekał przed drzwiami, gdy lekarze opuszczali salę. Jedna z macek Tralthańczyka śmignęła w powietrzu i dość mocno stuknęła Mannona w głowę, co oznaczało najwyższe uznanie. Natychmiast zza pobliskiej szafki wypadł kłębek futra i zębów i rzucił się w kierunku tego wielkiego stwora, który najwyraźniej atakował jego pana. Conway widział tę zabawę wiele razy, a mimo to nadal wydawała mu się absurdalna. Kiedy pies Mannona wściekle oszczekiwał stwora przewyższającego wzrostem jego i jego pana, wyzywając go na śmiertelny pojedynek, Tralthańczyk cofał się z udanym strachem, wołając: „Ratujcie mnie przed tym straszliwym potworem!” Pies krążył wokół niego, wciąż wściekle szczekając i chwytając zębami stwardniałą skórę okrywającą sześć słoniowatych nóg Tralthańczyka. Ten żartobliwie umykał, cały czas wołając o pomoc i jednocześnie uważając, by nie zmiażdżyć maleńkiego napastnika którąś ze swych potężnych stóp. Odgłosy walki cichły w głębi korytarza.

Kiedy hałas osłabł do tego stopnia, że można było coś usłyszeć, Conway odezwał się:

— Doktorze, może mi pan pomóc? Potrzebuję rady, a przynajmniej informacji. Ale to dość delikatna sprawa…

Dostrzegł, że brwi Mannona unoszą się, a na jego ustach wykwita uśmieszek.

— Oczywiście z chęcią bym panu pomógł — powiedział Mannon — ale obawiam się, że jakakolwiek rada, której mógłbym w tej chwili udzielić, nie byłaby warta funta kłaków. — Na jego twarzy pojawił się grymas niesmaku, zamachał rękami jak ptak. — Wciąż mam w głowie taśmę LSVO, a wie pan, jak to jest: połowa mojego mózgu myśli, że jestem ptakiem, druga zaś jest tym zdezorientowana. Ale jakiej rady pan potrzebuje? — zapytał, przekrzywiając głowę w ptasi sposób. — Jeśli to ów szczególny przypadek szaleństwa zwany młodzieńczą miłością albo każda inna dolegliwość psychiczna, niech pan pójdzie do O’Mary.

Conway natychmiast pokręcił głową; ktokolwiek, byle nie O’Mara.

— Nie — powiedział. — Sprawa ma charakter bardziej filozoficzny, może etyczny…

— I to wszystko? — wybuchnął Mannon. Chciał jeszcze coś powiedzieć, ale na jego twarzy pojawił się wyraz skupienia, zasłuchania. Nagłym ruchem kciuka wskazał pobliski głośnik.

— Rozwiązanie tego poważnego problemu — oznajmił — musi poczekać. Wzywają pana.

— Doktor Conway — mówił pospiesznie głos — proszony jest o udanie się do sali 87 i wykonanie pacjentom zastrzyków pobudzających…

— Ale sala 87 nie jest nawet na naszym oddziale! — zaprotestował Conway. — Co się tam dzieje?

Mannon stracił nagle humor.

— Wydaje mi się, że wiem — powiedział. — I radzę panu zarezerwować kilka takich zastrzyków dla siebie, bo z pewnością się panu przydadzą. — Obrócił się na pięcie i pospiesznie odszedł, mrucząc do siebie, że powinien szybko skasować taśmę, zanim i jego zaczną szukać.

* * *

Sala 87 była pokojem rekreacyjnym personelu oddziału nagłych wypadków. Gdy Conway wszedł do środka, zobaczył, że wszystkie stoły, krzesła, a nawet część podłogi zajęte są przez siedzących i leżących Kontrolerów w zielonych mundurach. Niektórzy z nich nie mieli nawet siły unieść głowy, gdy się pojawił. Jedna z postaci z najwyższym trudem uniosła się z krzesła i ruszyła chwiejnym krokiem w jego kierunku. Był to jeszcze jeden Kontroler z dystynkcjami majora i wężem Eskulapa na klapach.

— Maksymalna dawka — powiedział. — Ja pierwszy — dodał i zaczął zdejmować kurtkę.

Conway rozejrzał się po sali. Było ich chyba ze stu, wszyscy w stanie skrajnego wyczerpania, co można było poznać po zszarzałych twarzach. Jego niechęć do Kontrolerów nie znikła, ale w końcu byli to w jakiś sposób pacjenci i zdawał sobie sprawę ze swych obowiązków.

— Jako lekarz sprzeciwiam się stanowczo — powiedział surowo. — Widzę, że zastrzyki pobudzające były już podawane, i to o wiele za często. Potrzebny wam jest sen…

— Sen? — odezwał się jakiś głos. — A co to takiego?

— Spokój, Teirnan — rzekł major zmęczonym głosem. — Ja zaś jako lekarz — zwrócił się do Conwaya — oświadczam, że jestem w pełni świadom ryzyka. Proponuję, żebyśmy nie tracili czasu.

Conway wziął się szybko i sprawnie do robienia zastrzyków. Ustawiali się przed nim mężczyźni o otępiałym spojrzeniu i zesztywniałych ze zmęczenia członkach. Pięć minut później wychodzili z sali sprężystym krokiem. W ich oczach pojawił się nienaturalny blask sztucznie przywróconej żywotności. Gdy tylko skończył podawanie zastrzyków, usłyszał raz jeszcze swoje nazwisko z głośnika. Miał się udać do luku numer sześć i tam oczekiwać na dalsze polecenia. Conway wiedział, że luk ten jest jednym z dodatkowych wejść oddziału nagłych wypadków.

Idąc spiesznie w tamtą stronę, uświadomił sobie nagle, że jest zmęczony i głodny. Nie dane było mu jednak długo się nad tym zastanawiać. Głośniki wzywały wszystkich stażystów na oddział nagłych wypadków oraz nakazywały umieścić pacjentów z przyległych oddziałów, gdzie się tylko da. Komunikaty były przedzielone niezrozumiałym bełkotem innych ras, których przedstawiciele najwyraźniej otrzymywali podobne polecenia.

Wyglądało na to, że oddział nagłych wypadków został powiększony. Po co? I skąd mieli przybyć ci wszyscy poszkodowani? Myśli Conwaya zamieniły się w jeden wielki, zmęczony znak zapytania.

V

W pobliżu luku numer sześć zastał tralthańskiego Diagnostyka pogrążonego w rozmowie z dwoma Kontrolerami. Oburzył go widok osobistości tak dystyngowanej będącej w komitywie z kimś równie godnym pogardy. Potem jednak pomyślał z odrobiną goryczy, że w tym miejscu nic go już nie może zdziwić. Dwóch innych Kontrolerów stało przy luku obok wizjera.

— Witam, doktorze — odezwał się uprzejmie jeden z nich. Skinął głową w kierunku ekranu. — Teraz wyładowują przy lukach numer osiem, dziewięć i jedenaście. Nasz transport będzie tu lada chwila.

Szklana płyta wizjera przekazywała wstrząsający obraz; Conway nigdy jeszcze nie widział tylu statków jednocześnie. Ponad trzydzieści lśniących srebrnych igieł, od dziesięcioosobowych jachtów kosmicznych po gargantuiczne transportowce Korpusu Kontroli, wyszywało powoli wokół siebie skomplikowany wzór, czekając na pozwolenie dokowania i rozładunku.

— Niewąska robótka — zauważył Kontroler.

Conway zgodził się z nim w duchu. Pola odpychające, które zabezpieczały statki przed zderzeniem z różnymi kosmicznymi śmieciami, wymagały dużej przestrzeni. Ekrany meteorytowe musiały sięgać przynajmniej na osiem kilometrów od chronionego statku, jeśli miały skutecznie odbijać mniejsze i większe ciała. W przypadku znaczniejszej jednostki odległość ta musiała być jeszcze większa. Jednak statki znajdujące się w pobliżu Szpitala oddzielały zaledwie setki metrów i poza umiejętnościami pilotów żadnej ochrony przed zderzeniem nie miały. Piloci musieli przeżywać naprawdę trudne chwile.

Conway nie zdążył wszakże wiele zobaczyć, gdyż przybyli trzej stażyści z Ziemi, a za nimi dwaj inni, klasy DBDG, porośnięci czerwonym futrem, i następny, klasy DBLF, przypominający gąsienicę. Wszyscy mieli opaski lekarzy. Rozległ się silny zgrzyt metalu o metal, a potem światełko przy luku zmieniło barwę z czerwonej na zieloną, co oznaczało, że statek zacumował właściwie i pacjenci znaleźli się w śluzie.

Transportowani na noszach przez Kontrolerów pacjenci należeli do dwóch tylko klas: DBDG, ludzkiej typu ziemskiego, oraz DBLF — gąsienicopodobnej. Zadaniem Conwaya i innych lekarzy było zbadać rannych i skierować ich do odpowiednich sal oddziału nagłych wypadków. Zabrał się do pracy, wspomagany przez Kontrolera, który oprócz odpowiednich odznak miał wszystkie cechy wykwalifikowanego pielęgniarza. Przedstawił się jako Williamson.

Widok pierwszego pacjenta był wstrząsem dla Conwaya: nie dlatego, że jego stan był poważny, ale z powodu charakteru obrażeń. Przy trzecim przypadku lekarz zatrzymał się nagle, tak że asystujący mu Kontroler spojrzał na niego pytająco.

— Co to był za wypadek? — wybuchnął Conway. — Liczne rany z nadpalonymi brzegami. Rany szarpane jak od odłamków wyrzuconych siłą eksplozji. Jak…?

— Utrzymujemy to oczywiście w tajemnicy — powiedział Williamson — ale spodziewałem się, że przynajmniej pogłoski dotrą do każdego. — Jego usta zacisnęły się, a ów szczególny błysk, który zdaniem Conwaya wyróżniał wszystkich Kontrolerów, pojawił się w oczach. — Zachciało im się wojny — mówił dalej, skinąwszy głową w kierunku leżących dookoła DBDG i DBLF. — Niestety, wojna ta trochę chyba wymknęła się spod kontroli, zanim zdołaliśmy ją stłumić.

Wojna, pomyślał Conway, czując, jak ogarniają go mdłości. Ziemianie czy obywatele innej zasiedlonej przez Ziemian planety usiłowali zabić przedstawicieli innego gatunku, tak im bliskiego. Słyszał, że takie rzeczy czasem się zdarzają, ale nigdy właściwie nie wierzył, aby jakakolwiek inteligentna rasa mogła na taką skalę postradać zmysły. Tyle ofiar…

Pogarda i niesmak ogarniające go w związku z całą tą przerażającą sprawą nie przeszkodziły mu jednak dostrzec osobliwej rzeczy: oto mina Kontrolera wyrażała dokładnie te same uczucia! Skoro Williamson miał takie poglądy na wojnę, może nadszedł czas, by zrewidować poglądy o Korpusie Kontroli?

Uwagę Conwaya przyciągnęło nagłe zamieszanie o kilka kroków na prawo. Ziemianin zajadle protestował przeciwko temu, by badał go lekarz klasy DBLF, przy czym słowa, w których wyrażał swój sprzeciw, nie były najbardziej wyszukane. Lekarz zdradzał oznaki urażonego zakłopotania, ale ranny zapewne nie dysponował dostateczną wiedzą o fizjonomice klasy DBLF, by to stwierdzić. Mimo to jednak stażysta starał się uspokoić pacjenta beznamiętnym głosem z autotranslatora.

Sprawę załatwił Williamson. Obrócił się nagle w stronę protestującego pacjenta, pochylił się, aż ich twarze znalazły się kilkanaście centymetrów od siebie, i przemówił spokojnym, niemal swobodnym tonem, od którego jednak Conwayowi przeszły ciarki po plecach.

— Słuchaj, przyjacielu — powiedział. — Mówisz, że nie życzysz sobie, żeby jeden z tych śmierdzących robaków, które chciały cię zabić, próbował cię teraz łatać, tak? No to wbij sobie do łba i zatrzymaj to tam: ten właśnie robak jest tu lekarzem. A poza tym tu nie ma wojen. Wszyscy należycie do tej samej armii, w której mundurem jest koszula nocna, więc leż cicho, zamknij dziób i zachowuj się. Inaczej dostaniesz po pysku.

Conway wrócił do pracy, podkreślając w pamięci uwagę, by raz jeszcze przemyśleć swój stosunek do Kontrolerów. Kiedy poszarpane, potłuczone i popalone ciała przepływały pod jego rękami, jego umysł jakoś dziwnie oderwał się od tego wszystkiego. Co jakiś czas na jego twarzy pojawiał się zaskakujący Williamsona wyraz; wyglądało na to, że pielęgniarz zadawał kłam wszystkiemu, co opowiadano o Kontrolerach. Czyżby ten niezmordowany, spokojny człowiek o dłoniach niewzruszonych jak skała miał być mordercą, sadystą o niskiej inteligencji i bez zasad moralnych? Trudno było w to uwierzyć. Obserwując skrycie Williamsona między pacjentami, Conway powoli podejmował decyzję. Była to bardzo trudna decyzja. Jeśli nie będzie uważał, łatwo się sparzy. Z O’Marą było to niemożliwe, podobnie jak z różnych powodów z Brysonem i Mannonem, ale teraz, z Williamsonem…

— Hm… Williamson — Conway zaczął z wahaniem, lecz dokończył pytanie w pośpiechu — zabił pan kiedyś kogoś?

Kontroler wyprostował się gwałtownie. Jego usta zacisnęły się w wąską, białą linię.

— Powinien pan wiedzieć, że Kontrolerom nie należy zadawać takich pytań. Ale czy pan to wie? — Zawahał się, a jego gniew powstrzymała ciekawość wywołana burzą uczuć szalejącą na twarzy Conwaya. — Co pana gryzie, doktorze? — zapytał z trudem.

* * *

Conway bardzo żałował, że w ogóle zadał to pytanie, ale było już za późno, żeby się wycofać. Zrazu jąkając się, zaczął opowiadać o swoich ideałach związanych z powołaniem medycznym, a potem o przerażeniu i zmieszaniu wywołanych odkryciem, że Szpital Główny — instytucja, która według niego ucieleśniała najwyższe ideały — zatrudniał Kontrolera jako naczelnego psychologa, a być może jeszcze innych przedstawicieli Korpusu na różnych odpowiedzialnych stanowiskach. Conway wiedział już, że Korpus nie był ośrodkiem wszelkiego zła, że oddelegował swoją sekcję medyczną do pomocy w obecnej trudnej sytuacji. Mimo to jednak Kontrolerzy…

* * *

— Wywołam u pana jeszcze jeden wstrząs — powiedział sucho Williamson. — Informuję pana o tym, co jest tak powszechnie znane, że nikomu na myśl nie przychodzi, by o tym mówić. Doktor Lister, dyrektor Szpitala, również jest członkiem Korpusu Kontroli… Oczywiście nie nosi munduru — dodał szybko — bo Diagnostycy z czasem zaczynają zapominać o drobiazgach, a Korpus nieprzychylnie spogląda na nieporządne umundurowanie nawet u generała brygady.

* * *

Lister jest Kontrolerem! — pomyślał Conway.

— Ale dlaczego?! — wybuchnął wbrew swojej woli. — Wszyscy wiedzą, coście za jedni. Jak wam się udało zdobyć tu władzę?

— Najwyraźniej nie wszyscy — przerwał mu Williamson — bo pan, na przykład, nie wie.

VI

Kontroler nie był rozgniewany, co Conway stwierdził, gdy odchodzili już od pacjenta, by zająć się następnym. Zamiast tego na jego twarzy malowało się coś, co przywodziło na myśl ojca pouczającego dziecko o jakichś mało przyjemnych prawdach życiowych.

— Przede wszystkim — rzekł Williamson, delikatnie zdejmując opatrunek polowy z rannego DBLF-a — pańskie problemy wynikły z tego, że pan, tak jak cała pańska grupa społeczna, należy do gatunku znajdującego się pod ochroną.

— Co?! — krzyknął Conway.

— Gatunek pod ochroną — powtórzył Williamson. — Osłaniany przed niewygodami współczesnego życia. To z pańskiej warstwy społecznej, i to w całej Unii, nie tylko na Ziemi, pochodzą właściwie wszyscy wielcy artyści, muzycy i przedstawiciele wolnych zawodów. Większość z was potrafi przeżyć życie, nie wiedząc o tym, że znajdujecie się pod ochroną, że od dzieciństwa jesteście odizolowani od mniej przyjemnych realiów naszej tak zwanej cywilizacji i że wasz pacyfizm i etyczne zachowanie stanowią luksus, na który wielu z nas po prostu nie może sobie pozwolić. Pozwala się wam na ten luksus w nadziei, że kiedyś powstanie z niego filozofia, za sprawą której wszystkie istoty w galaktyce będą prawdziwie cywilizowane, prawdziwie dobre.

— Nie wiedziałem… — zająknął się Conway. — A… a z tego, co pan mówi, wynika, że my, to znaczy ja, jestem zupełnie bezużyteczny…

— Oczywiście, że pan nie wiedział — rzekł łagodnie Williamson.

Conway zastanawiał się, jak to możliwe, że taki młody człowiek rozmawia z nim z wyższością, a on nie czuje urazy. W jakiś sposób tamten zyskał w jego oczach autorytet.

— Był pan zapewne — mówił dalej Kontroler — zamknięty w sobie, małomówny, otulony w szczytne ideały. Niech pan zrozumie, nie ma w nich nic złego, ale po prostu trzeba dopuścić trochę szarości między białym a czarnym. Nasza współczesna cywilizacja — powrócił do głównego wątku — opiera się na maksymalnej wolności jednostki. Każdy osobnik może robić, co chce, jeśli nie jest to szkodliwe dla innych. Tylko Kontrolerzy nie mają tych swobód.

— A co z gettami dla „normalnych”? — przerwał mu Conway. W końcu Williamson powiedział coś, z czym można się było z pewnością nie zgodzić. — Przebywanie pod nadzorem Kontrolerów na zamkniętym obszarze kraju trudno nazwać wolnością.

— Jeśli pan się dobrze zastanowi — odrzekł Williamson — sam pan uzna, że „normalnym”, czyli tej grupie na prawie każdej planecie, która uważa, że jedynie ona jest reprezentatywna dla danej rasy, w odróżnieniu od okrutnych Kontrolerów czy też estetów bez charakteru z pańskiej warstwy, słowem, że tym „normalnym” nie ogranicza się swobody. Po prostu z oczywistych względów oni sami zaczęli tworzyć skupiska i właśnie w tych zbiorowiskach samozwańczych „normalnych” Kontrolerzy mają najwięcej roboty. „Normalni” mają wszelkie swobody łącznie z prawem zabijania się nawzajem, jeśli sobie tego życzą. Obecność Kontrolerów ma tylko nie dopuścić do tego, by ucierpieli ci z nich, którzy nie chcą brać w tym udziału. Podobnie, gdy na jakiejś planecie czy planetach szaleństwo to osiągnie punkt krytyczny, pozwalamy, by stoczono wojnę na jakimś wyznaczonym do tego świecie. Staramy się tylko, by wojna nie była ani długa, ani krwawa. — Williamson westchnął. — Tym razem nie doceniliśmy ich. Ta wojna była i długa, i krwawa — zakończył tonem samooskarżenia.

Conway opierał się jeszcze w myśli temu radykalnie nowemu poglądowi na istotę sprawy. Przed przybyciem do Szpitala nie miał bezpośrednich kontaktów z Kontrolerami, bo i po co? „Normalni” z Ziemi wydawali mu się zaś postaciami romantycznymi, może nieco pyszałkowatymi i chełpliwymi, ale to wszystko. Oczywiście to od nich pochodziła większość złych słów o Kontrolerach, które usłyszał. Może i „normalni” nie byli tak prawdomówni i obiektywni, jakimi się mienili…

— Trudno uwierzyć w to wszystko — zaprotestował. — Sugeruje pan, że Korpus Kontroli odgrywa w całym układzie większą rolę niż „normalni” lub my, klasa twórcza! — Potrząsnął gniewnie głową. — Ależ pan sobie wybrał czas na dyskusję filozoficzną!

— To pan ją zaczął — odrzekł Williamson.

Na to już Conway nie znalazł odpowiedzi. Musiało minąć kilka ładnych godzin, gdy poczuł dotknięcie na ramieniu. Wyprostował się i ujrzał za sobą pielęgniarza klasy DBLF, który trzymał strzykawkę.

— Zastrzyk pobudzający, doktorze? — zapytał pielęgniarz.

Conway momentalnie uświadomił sobie, że nogi mu się chwieją i ma trudności ze skupieniem wzroku. I zapewne jego ruchy stały się powolne, skoro pielęgniarz sam zwrócił się do niego. Conway skinął głową i podwinął rękaw palcami, które zmieniły się w pięć grubych, zmęczonych parówek.

— Aj! — krzyknął nagle z bólu. — Co to jest, piętnastocentymetrowy gwóźdź?

— Przykro mi bardzo — powiedział pielęgniarz — ale zanim do pana przyszedłem, robiłem zastrzyki dwóm lekarzom mojej rasy, a jak pan wie, nasza skóra jest grubsza i twardsza niż wasza. Toteż igła się stępiła.

Zmęczenie Conwaya zniknęło w ciągu kilku sekund. Poza lekkim mrowieniem w dłoniach i szarymi plamami na twarzy, które tylko inni mogli zobaczyć, czuł się trzeźwy, rześki i wypoczęty, jak gdyby dopiero co wyszedł spod prysznica po dziesięciu godzinach snu. Zanim skończył badać kolejnego pacjenta, rozejrzał się szybko i stwierdził, że przynajmniej tutaj liczba rannych oczekujących na pomoc stopniała do ledwie garstki, liczba Kontrolerów zaś jest o połowę mniejsza niż na początku. Pacjentów otoczono już opieką, natomiast ich miejsce zajęli Kontrolerzy.

Wszędzie tak się działo. Kontrolerzy, którzy spali niewiele lub wcale podczas przewożenia rannych i zmuszali swoje ciała do pracy za pomocą licznych zastrzyków pobudzających oraz zwykłego, zaciętego męstwa, by pomóc zmęczonym lekarzom, teraz, jeden po drugim, dosłownie padali na miejscu. Pospiesznie przenoszono ich na salę chorych, mięśnie serca i płuc bowiem odmawiały im posłuszeństwa wraz z wszystkimi innymi. Leżeli na specjalnych oddziałach, gdzie automatyczne urządzenia prowadziły masaż serca, stosowały sztuczne oddychanie i podawały dożylnie substancje odżywcze. Conway dowiedział się, że tylko jeden z nich zmarł.

* * *

Korzystając z chwili spokoju, poszedł z Williamsonem do wizjera i wyjrzał na zewnątrz. Rój oczekujących statków zmalał tylko minimalnie, ale Conway wiedział, że to z powodu tych, które dopiero co nadleciały. Nie mieściło mu się w głowie, gdzie oni chcą ułożyć tych wszystkich rannych. Nawet te korytarze, na których można było postawić łóżka, były już przepełnione, a przez cały czas przesuwano pacjentów wszystkich ras z jednego miejsca w inne, by uzyskać więcej przestrzeni. To jednak nie była jego sprawa, a przeplatające się tory statków stanowiły dziwnie uspokajający widok.

— Komunikat nadzwyczajny — odezwał się nagle głośnik. — Statek, jedna osoba na pokładzie, rasa jak dotąd nieznana. Wymaga natychmiastowej pomocy. Pilot tylko częściowo panuje nad statkiem, jest ciężko ranny i ma trudności w porozumiewaniu. Alarm przy wszystkich lukach przyjęć!

Och, nie, pomyślał Conway, nie w takiej chwili! Poczuł chłód w żołądku, a jednocześnie nawiedziło go straszne przeczucie tego, co się miało zdarzyć. Williamson uchwycił się brzegów wizjera, aż pobielały kostki jego palców.

— Patrz! — krzyknął nieswoim, pełnym rozpaczy głosem i wyciągnął rękę.

Intruz zbliżał się do roju statków z szaleńczą prędkością, dziko manewrując. Krótki, ciemny i nieokreślony cygarowaty kształt wdarł się w plątaninę jednostek, nim Conway zdołał dwa razy odetchnąć. Statki rozproszyły się w straszliwym zamieszaniu, ledwie unikając zderzenia zarówno ze sobą, jak i z nadlatującym intruzem, a ten wciąż mknął przed siebie. Na jego drodze znajdował się tylko jeden kosmolot, transportowiec Korpusu, który otrzymał zezwolenie na dokowanie i zbliżał się już do luku przyjęć. Był ogromny, niezdarny i nieprzystosowany do szybkich manewrów i nie miał ani czasu, ani możliwości usunąć się z drogi. Zderzenie zdawało się nieuniknione, a transportowiec załadowany był po brzegi rannymi…

Ale nie. Dosłownie w ostatniej chwili mknący statek zboczył z toru. Obserwujący go ujrzeli, jak ominął transportowiec, a jego krótki, cygarowaty kształt obrócił się, zmieniając w krąg, który rósł w oczach z mrożącą krew w żyłach prędkością. Leciał prosto na nich! Conway chciał zamknąć oczy, ale patrzył zafascynowany na tę olbrzymią masę metalu pędzącą w jego kierunku. Ani on, ani Williamson nie usiłowali nawet podbiec do skafandrów. Od tego, co miało nastąpić, dzieliły ich tylko sekundy.

Statek był już nad ich głowami, gdy ponownie zmienił kurs, ponieważ jego ranny pilot desperacko usiłował uniknąć przeszkody większej niż poprzednio, masy Szpitala. Ale za późno, nastąpiło zderzenie.

Potworny podwójny wstrząs doszedł ich od podłogi, gdy jednostka przebiła się przez dwuwarstwowy pancerz. Potem nastąpiły kolejne, łagodniejsze drgnięcia, kiedy wbijała się we wnętrzności wielkiego Szpitala. Zabrzmiała krótka kakofonia krzyków — ludzi i członków innych ras — a także gwizdów, szelestów i gardłowych chrząknięć wydawanych przez istoty doznające obrażeń, tonące, duszące się gazem czy ulegające dekompresji. Do oddziału wypełnionego czystym chlorem wdarła się woda. Chmura zwykłego powietrza przedostała się przez otwór w ścianie do pomieszczenia zajmowanego przez istoty nie znające innych warunków poza mrozem i próżnią głębokiego kosmosu — teraz, przy pierwszym zetknięciu z powietrzem, skurczyły się one i zginęły, a ich ciała uległy rozkładowi. Woda, powietrze i kilkanaście innych mieszanek atmosferycznych połączyły się, tworząc śluzowatą, brunatną i wysoce żrącą mieszaninę, która wyparowała i wykipiała w przestrzeń. Jednak znacznie wcześniej, nim jeszcze się to wszystko stało, zatrzasnęły się hermetyczne grodzie, skutecznie izolując tę straszną ranę zadaną przez uderzający jak pocisk statek.

VII

Przez chwilę wszyscy trwali jak sparaliżowani, potem Szpital zareagował. Nad ich głowami szalał głośnik, wyrzucając jednak z siebie słowa spokojne i opanowane. Technicy i konserwatorzy wszystkich ras mieli zgłosić się natychmiast po wyznaczone im zadania. Obwody antygrawitacyjne w oddziałach LSVO i MSVK zaczęły odmawiać posłuszeństwa i cały personel medyczny w tej okolicy miał umieścić pacjentów w otulinach zabezpieczających, a następnie przenieść ich na salę operacyjną numer dwa dla klasy DBLF, gdzie sztuczne ciążenie obniżono do poziomu jednej dwudziestej g. W dziewiętnastym korytarzu AUGL nastąpił nie umiejscowiony jeszcze przeciek chloru i wszystkie istoty klasy DBDG ostrzeżono przed skażeniem w okolicach ich stołówki.. Ponadto doktor Lister proszony był o zgłoszenie się do biura.

Gdzieś w mózgu Conwaya pojawiła się myśl, że oto wszystkich innych wzywa się do wyznaczonych zadań, natomiast doktora Listera się prosi. Wtem usłyszał, że ktoś z tyłu wymienił jego nazwisko, i obrócił się.

Był to Mannon, który pospiesznie zbliżał się do niego i Williamsona.

— Widzę, że jesteście wolni — powiedział. — Mam dla was robotę. — Zatrzymał się na chwilę, a gdy Conway skinął głową, popędził bez tchu dalej.

Kiedy statek wrył się w konstrukcję Szpitala na pół kilometra, wyjaśniał po drodze Mannon, obszar próżni odcięty przez hermetyczne grodzie nie ograniczał się tylko do tunelu wydrążonego przez wrak. Ze względu na położenie grodzi wewnątrz Szpitala pojawiło się jakby wielkie próżniowe drzewo, którego pniem był wspomniany tunel, a gałęziami — odchodzące od niego otwarte odcinki korytarzy. Do części z nich przylegały sekcje, które można było zahermetyzować samodzielnie, więc istniała możliwość, że ktoś tam jeszcze żyje.

W innych warunkach nie trzeba byłoby przyspieszać akcji ratowniczej, gdyż zamknięci w tych pomieszczeniach swobodnie mogli przebywać tam przez kilka dni, ale tym razem pojawiła się dodatkowa komplikacja. Rozbity statek zatrzymał się w pobliżu środka, a właściwie „ośrodka nerwowego” Szpitala, czyli sekcji, w której znajdowały się urządzenia określające warunki środowiskowe. Wszystko wskazywało na to, że znajdował się tam jakiś żywy osobnik — pacjent, ktoś z personelu medycznego albo nawet pasażer rozbitego statku — który miotał się po pomieszczeniu i sam o tym nie wiedząc, coraz bardziej uszkadzał regulatory sztucznej grawitacji. Gdyby taki stan rzeczy trwał nadal, mogło to spowodować poważne awarie w oddziałach, a nawet śmierć istot, które przywykły do niższych wartości siły ciążenia.

Doktor Mannon chciał, aby Conway i Williamson udali się tam i wyprowadzili owego osobnika, zanim spowoduje nieodwracalne zniszczenia.

— Poszedł tam już ktoś z klasy PVSJ — dodał — ale te istoty słabo się spisują w skafandrach. Posyłam więc tam was dwóch, żebyście posunęli sprawę naprzód. W porządku? No to jazda.

Wyposażeni w degrawitatory wyszli na zewnątrz obok zniszczonej sekcji i popłynęli w próżni tuż nad zewnętrzną powłoką Szpitala ku sześciometrowemu otworowi wyrwanemu przez uderzający statek. Degrawitatory ułatwiały w znacznym stopniu manewrowanie w stanie nieważkości, toteż Conway i Williamson nie oczekiwali niczego szczególnego po drodze. Ze sobą mieli liny i magnetyczne kotwiczki, Williamson zaś — tylko dlatego, że tak przewidywał zestaw służbowego skafandra Kontrolerów — również broń. Zapas powietrza wystarczał na trzy godziny.

Zrazu posuwali się z łatwością. Statek wybił otwory o gładkich brzegach w ścianach i stropach sal szpitalnych, a także zniszczył trochę ciężkiego sprzętu. Conway zaglądał bez trudu w głąb mijanych korytarzy, ale nigdzie nie było widać oznak życia. Mijali przerażające szczątki istot żyjących w warunkach wysokiego ciśnienia atmosferycznego. Nawet na Ziemi ciśnienie wewnętrzne rozniosłoby je na strzępy, tu zaś, gdy zostały nagle wystawione na działanie całkowitej próżni, ów proces był znacznie gwałtowniejszy. W którymś z korytarzy Conway ujrzał przypadek tragiczny: antropoidalny pielęgniarz klasy DBDG — jedna z istot pokrytych czerwoną niedźwiedzią sierścią — został zgilotynowany przez zamykającą się hermetyczną grodź, przed którą nie umknął na czas. Z jakiegoś powodu widok ten wstrząsnął Conwayem mocniej niż wszystko, co widział wcześniej.

W miarę posuwania się w głąb Szpitala natrafiali na coraz więcej „obcego” żelastwa, czyli poszycia i elementów konstrukcyjnych wraka, i zdarzało się, że musieli sobie ręcznie torować drogę w tej gęstwinie.

Williamson szedł pierwszy, około dziesięciu metrów przed Conwayem, gdy nagle zniknął mu z oczu. W słuchawkach lekarza rozległ się okrzyk zdziwienia przerwany brzękiem metalu uderzającego o metal. Conway, który przytrzymywał się wystającej sztaby, instynktownie zacisnął na niej dłonie i poczuł przez rękawice lekką wibrację. Żelastwo przesuwało się! Na chwilę zdjął go strach, potem jednak uświadomił sobie, że ruch odbywa się głównie tam, skąd przyszedł, to jest nad jego głową. Drżenie ustało kilka minut później, przy czym okazało się, że strzępy metalu tylko nieznacznie zmieniły położenie. Dopiero wtedy Conway przywiązał się mocno do sztaby i ruszył na poszukiwanie Kontrolera.

* * *

Williamson leżał twarzą w dół ze zgiętymi kolanami i łokciami, częściowo przywalony zwałami złomu znajdującymi się około pięciu metrów niżej. Słaby, nieregularny oddech, który Conway słyszał w słuchawkach, dowodził, że szybka reakcja Kontrolera, który rękami zakrył kruche szkło hełmu, uratowała mu życie. Jednak to, czy Williamson przeżyje, zależało od rodzaju obrażeń, a te z kolei od siły ciążenia wycinka podłogi, który ściągnął go w dół.

Było oczywiste, że wypadek spowodował fragment podłogi, w którym mimo olbrzymich zniszczeń w rejonie katastrofy ciągle funkcjonował system sztucznej grawitacji. Conway był niewymownie wdzięczny za to, że siła ciążenia działa tylko prostopadle do powierzchni, a ów wycinek podłogi jest lekko wygięty. Gdyby był skierowany w górę, zarówno on, jak i Kontroler spadliby, i to z wysokości znacznie większej niż pięć metrów.

Ostrożnie popuszczając linę ratunkową, Conway zbliżył się do skulonej postaci Williamsona. Zacisnął kurczowo palce na linie, gdy dotarł do pola działania obwodu grawitacyjnego, ale wkrótce jego uścisk zelżał, kiedy uświadomił sobie, że siła ciążenia wynosi najwyżej półtora g. Teraz, gdy stała grawitacja ściągała go w dół, zaczął się opuszczać ręka za ręką. Mógłby po prostu użyć degrawitatora, by zneutralizować ciążenie i spłynąć w dół, ale to było zbyt ryzykowne. Gdyby przypadkowo wysunął się poza pole działania owego kawałka podłogi, degrawitator wyrzuciłby go w górę z fatalnym zapewne skutkiem.

Gdy Conway dotarł do Kontrolera, ten był nadal nieprzytomny. Choć nie sposób było stwierdzić to na pewno ze względu na skafander, Conway podejrzewał wielokrotne złamania obu rąk. Uwalniając bezwładne ciało z otaczającej je masy złomu, uświadomił sobie, że Williamsonowi potrzebna jest pomoc, natychmiastowa pomoc z wykorzystaniem wszystkich możliwości Szpitala. Domyślił się, że Kontroler otrzymał niedawno mnóstwo zastrzyków pobudzających, co zapewne wyczerpało jego zapas sił. Kiedy odzyska przytomność, jeśli w ogóle ją odzyska, może nie wytrzymać wstrząsu.

VIII

Conway miał właśnie wezwać pomoc, gdy obok jego hełmu przeleciał kawałek metalu o poszarpanych krawędziach. Obrócił się gwałtownie i tylko dlatego zdołał uniknąć uderzenia następnym fragmentem żelastwa, który nadlatywał w jego kierunku. Dopiero wtedy dojrzał sylwetkę nieziemca w skafandrze, częściowo ukrytą w plątaninie metalu w odległości około dziesięciu metrów. Nieziemiec obrzucał go, czym popadło!

Bombardowanie ustało natychmiast, gdy osobnik ów upewnił się, że Conway zwrócił na niego uwagę. Przekonany, że odnalazł tajemniczego rozbitka, którego wybryki spowodowały szaleństwo systemu sztucznego ciążenia w Szpitalu, lekarz pospieszył w jego stronę. Natychmiast jednak spostrzegł, że nieziemiec w ogóle nie może się poruszać, gdyż przygniotły go, dziwnym trafem nie zagrażając życiu i zdrowiu, dwa ciężkie elementy konstrukcyjne. Jedyną wolną macką starał się dosięgnąć czegoś z tyłu skafandra. Conway przez chwilę łamał sobie nad tym głowę, ale potem zobaczył radiostację przytroczoną do grzbietu tamtego; z boku wisiał oderwany kabel. Umocował go ponownie, używając plastra chirurgicznego jako izolacji, i natychmiast ze słuchawek dobiegł go bezduszny głos autotranslatora.

Był to ów PVSJ, którego wysłano przed nimi, by sprawdził, czy ktoś nie pozostał przy życiu. Schwytany w tę samą pułapkę co nieszczęsny Kontroler, zdołał jeszcze użyć degrawitatora, by zmniejszyć prędkość upadku. Przedobrzył jednak, gdyż upadł w innym miejscu. Uderzenie było stosunkowo łagodne, ale spowodowało osunięcie się luźno zawieszonej masy żelastwa, która uwięziła go i uszkodziła mu radio.

PVSJ, chlorodyszny Illensańczyk, tkwił teraz solidnie przywalony złomem. Wszelkie wysiłki Conwaya, by go uwolnić, okazały się bezskuteczne. Lekarz przyjrzał się insygniom specjalności tamtego, wymalowanym na skafandrze. Symbole tralthańskie i illensańskie nic mu nie mówiły, ale trzecim, najbliższym odpowiednikiem w symbolice ludzi był krzyż. Illensańczyk okazał się kapelanem. Można się było tego spodziewać.

Ale teraz miał już dwóch unieruchomionych pacjentów zamiast jednego. Nacisnął przycisk nadajnika i odchrząknął. Nim jednak zdołał wydobyć z siebie choć słowo, zadudnił mu w uszach zdyszany głos doktora Mannona.

— Doktorze Conway! Kontrolerze Williamson! Zgłoście się natychmiast!

— Właśnie miałem to zrobić — odrzekł Conway i poinformował Mannona o swoich przejściach. Następnie zażądał pomocy dla Williamsona i kapelana, ale Mannon mu przerwał.

— Przykro mi — rzucił pospiesznie — ale to niemożliwe. Fluktuacje grawitacji zwiększyły się i to one zapewne spowodowały osiadanie potrzaskanych elementów, ponieważ tunel nad panem jest dosłownie zamurowany żelastwem. Konserwatorzy usiłują się przebić, ale…

— Może ja z nim porozmawiam — wdarł się inny głos, po czym rozległ się głośny łoskot, jak zawsze, gdy ktoś komuś wyrywa mikrofon. — Doktorze Conway, mówi Lister. Niestety, muszę pana poinformować, że zdrowie pańskich towarzyszy ma w tej chwili drugorzędne znaczenie. Musi pan dotrzeć do tego osobnika zamkniętego w sterowni ciążenia i uspokoić go. Niech mu pan da po łbie, jeśli to konieczne, ale niech go pan powstrzyma. On rujnuje cały Szpital!

Conway przełknął ślinę,

— Tak jest, panie doktorze — powiedział i zaczął się zastanawiać, jak przedrze się w głąb otaczającej go gmatwaniny złomu. Sytuacja wyglądała beznadziejnie.

* * *

Nagle poczuł, że coś ciągnie go w bok. Złapał najbliższy wystający pręt i trzymał się, jakby od tego zależało jego życie. Przez tkaninę skafandra doszedł go brzękliwy zgrzyt przesuwanego metalu. Szczątki konstrukcji znowu się przesuwały. Po chwili przyciągająca go siła zniknęła równie nagle, jak się pojawiła, ale jednocześnie rozległ się krótki niczym warknięcie okrzyk Illensańczyka. Conway obrócił się i zobaczył, że w miejscu, w którym przed chwilą znajdował się kapelan, zieje wielka dziura zapadająca się w nicość.

Z trudem zmusił się, by puścić trzymany pręt. Wiedział, że przyciąganie, które nim niedawno szarpnęło, powstało, gdy na chwilę włączył się gdzieś poniżej obwód sztucznego ciążenia. Jeśli obwód ten włączy się ponownie, gdy Conway popłynie w próżni, nie trzymając się niczego… Wolał o tym nie myśleć.

Przesunięcie się rumowiska nie zmieniło pozycji Williamsona, który wciąż leżał tam, gdzie go Conway zostawił. Kapelan jednak musiał polecieć w głąb tunelu.

— Nic się nie stało? — zawołał Conway z troską.

— Chyba nie — doszła go odpowiedź Illensańczyka. — Jednak wciąż czuję odrętwienie.

Conway dopłynął ostrożnie do nowo powstałego otworu i spojrzał w dół. Pod nim było bardzo duże pomieszczenie, zalane światłem z jakiegoś źródła z boku. Z mniej więcej dwunastu metrów widoczna była tylko podłoga, ponieważ ściany znajdowały się poza polem widzenia. Podłogę pokrywał dywan ciemnoniebieskiej roślinności o rurkowatych łodygach i bulwiastych liściach. Przez jakiś czas Conway nie mógł rozpoznać owego pomieszczenia, dopóki nie domyślił się, że to zbiornik wodny dla istot klasy AUGL, tyle że bez wody. Gruba, miękka roślinność okrywająca jego dno służyła zarówno za pożywienie, jak i wystrój wnętrza, Illensańczyk miał szczęście, że wylądował na tak sprężystej powierzchni.

Kapelan nie tkwił już w żelastwie i oświadczył, że czuje się na tyle dobrze, iż może pomóc Conwayowi w zmaganiach z osobnikiem znajdującym się w sterowni sztucznego ciążenia. Gdy mieli już zacząć schodzić w głąb tunelu, Conway spojrzał w kierunku źródła światła, które dostrzegł poprzednio, i zaparło mu dech.

Przez jedną ze ścian zbiornika AUGL, która była przezroczysta, zobaczył korytarz zaadaptowany na tymczasową salę szpitalną. Po jednej stronie stały łóżka, na których leżały gąsienicowate istoty klasy DBLF na przemian wbijane w materace z plastigąbki lub podrzucane w górę przez szaleńcze i nieprzewidywalne konwulsje targające obwodami sztucznego ciążenia. Wokół pacjentów rozpięto prowizoryczne siatki, by utrzymać ich w łóżkach, a i tak, mimo tej męczarni, można było ich uznać za szczęściarzy.

* * *

Gdzieś w głębi Szpitala trwała ewakuacja którejś z sal i przez widoczny odcinek korytarza ciągnęła procesja pełzających, przewijających się i podskakujących istot — niczym zawartość kosmicznej arki Noego. Byli tam przedstawiciele wszystkich ras tlenodysznych i wielu oddychających inną atmosferą, a ludzcy pielęgniarze i Kontrolerzy pomagali im przechodzić. Doświadczenie musiało nauczyć pielęgniarzy, że chodzenie w pozycji pionowej grozi połamaniem kości lub pęknięciem czaszki, poruszali się bowiem na czworakach. Gdyby szarpnął nimi nagły zryw ciążenia rzędu trzech lub czterech g, droga upadku byłaby znacznie krótsza. Conway zauważył, że większość ma na sobie degrawitatory, ale nie korzysta z nich, ponieważ były one bezużyteczne w warunkach, w których stała grawitacyjna zmieniała się szaleńczo.

Widział, jak osobniki klasy PVSJ w baloniastych osłonach to rozpłaszczają się na podłodze jak preparaty pod szkiełkiem, to znów ulatują w powietrze. Za nimi holowano w potężnych, nieporęcznych uprzężach pacjentów z Tralthanu, masywni Tralthańczycy bowiem mimo swej ogromnej siły byli również podatni na urazy wewnętrzne. Znajdowały się tam też istoty klas DBDG, DBLF i CLRS, a także niezidentyfikowani pacjenci w kulistych pojemnikach na kołach, od których buchało niemal widoczne zimno. Pojedynczo — popychani, ciągnięci albo też o własnych siłach — krok za krokiem przesuwali się wzdłuż szyby, pochylając się i prostując jak kłosy pszenicy w wietrzny dzień, szarpani skurczami obwodów ciążenia.

Conway prawie mógł sobie wyobrazić, że czuje owe wahania grawitacji w miejscu, w którym się znajduje, ale wiedział, że rozbijający się statek musiał po drodze uszkodzić wszystkie obwody. Z trudem odwrócił wzrok od tego ponurego pochodu i znowu ruszył w głąb tunelu.

— Conway! — głos Mannona warknął kilka minut później. — Ten rozbitek w sterowni jest już odpowiedzialny przynajmniej za tyle samo ofiar co uderzenie statku! Cała sala pacjentów LSVO straciła życie, gdy ciążenie wzrosło na trzy sekundy z jednej ósmej do czterech g. Co się dzieje?

Conway oświadczył, że tunel wybity w konstrukcji Szpitala jest coraz węższy, ponieważ kadłub i lżejsze urządzenia statku zdzierały się w czasie przebijania do tego poziomu. Przed nim zapewne znajdowała się tylko ciężka maszyneria, jak generatory hipernapędu i tym podobne. Stwierdził, że musi być już bardzo blisko końca tunelu oraz owej istoty — nieświadomego sprawcy całego spustoszenia.

— Dobrze — rzekł Mannon — ale niech się pan spieszy!

— Czy technicy nie mogą się przedostać? Na pewno…

— Nie mogą — przerwał mu głos Listera. — W okolicach sterowni występują wahania ciążenia do dziesięciu g. Zadanie jest niewykonalne. Nie sposób także dotrzeć do pańskiego szlaku z wnętrza Szpitala. Oznaczałoby to ewakuację korytarzy w sąsiedztwie, a wszystkie są wypełnione pacjentami… — Głos Listera ścichł, najwyraźniej dyrektor odwrócił się od mikrofonu, ale Conway zdołał jeszcze pochwycić jego słowa: — Przecież inteligentna istota nie może tak poddać się panice, żeby… No, niech ja go dostanę w swoje ręce…

— Może nie jest inteligentna — powiedział inny głos. — Może to jakieś dziecko z oddziału położniczego FGLI.

— Jeśli tak, to spuszczę mu takie lanie…

W tym miejscu rozmowę przerwał ostry stuk w słuchawkach sygnalizujący wyłączenie nadajnika. Conway, który nagle zdał sobie sprawę, jaki stał się ważny, zaczął się spieszyć jak tylko mógł.

IX

Conway i Illensańczyk opuścili się na niższy poziom i trafili do sali, w której w próżni, pośród ruchomych elementów wyposażenia, unosiły się cztery ciała osobników klasy MSVK — delikatnych trójnożnych istot przypominających bociany. Ruchy ich ciał i przedmiotów zdawały się nieco nienaturalne, jak gdyby ktoś je przed chwilą potrącił. Był to pierwszy ślad tajemniczego osobnika, którego poszukiwali.

Po chwili znaleźli się w wielkim pomieszczeniu o metalowych ścianach, oplecionych labiryntem sterczących pionowo i nie osłoniętych mechanizmów. Na podłodze tkwił w wybitym przez siebie zagłębieniu generator hipernapędu, wokół niego zaś leżały porozrzucane odłamki urządzeń sterowni. Pod nimi spoczywały szczątki istoty, której klasy już nie można było określić. Obok generatora w mocno nadwerężonej podłodze ziała dziura wybita przez inny element ciężkiego wyposażenia statku.

Conway pospieszył do otworu i spojrzał w dół.

— Tam jest! — krzyknął podniecony.

Pod nimi znajdowała się ogromna sala, która mogła być tylko sterownią sztucznego ciążenia. Podłogę, ściany i sufit — w sterowni bowiem panowały zawsze nieważkość i próżnia — pokrywały liczne szeregi przysadzistych metalowych szafek, pomiędzy którymi ledwie mogli się przecisnąć nawet technicy z Ziemi. Ale technicy nie musieli przychodzić tu często, ponieważ urządzenia w tym niezmiernie ważnym pomieszczeniu miały układy samonaprawiające. Teraz ta funkcja była wystawiona na ciężką próbę.

Istota, którą Conway tymczasowo zaklasyfikował jako AACL, leżała na trzech delikatnych szafkach kontrolnych. Dziewięć innych, migających czerwonymi światełkami awaryjnymi, znajdowało się w zasięgu sześciu wężowatych macek wysuniętych przez otwory w zmętniałym plastykowym skafandrze. Macki miały przynajmniej sześć metrów i zakończone były rogowatymi naroślami, które, sądząc z rozmiaru wyrządzonych szkód, musiały być twarde jak stal.

Conway przygotowany był na to, że poczuje litość, gdy ujrzy stworzenie ranne, zdjęte przerażeniem i oszalałe z bólu. Zamiast tego zobaczył istotę, która na pierwszy rzut oka wydawała się zdrowa i która wściekle rozbijała regulatory sztucznego ciążenia z taką szybkością, z jaką wbudowane w nie roboty naprawcze starały się je odtworzyć. Lekarz zaklął i zaczął gwałtownie szukać częstotliwości nadajnika tamtego. Nagle w jego słuchawkach rozległ się ostry, wysoki pisk.

— Mam cię! — mruknął ponuro.

Gdy tylko tamten usłyszał jego głos, pisk ustał, podobnie jak wszelkie ruchy siejących zniszczenie macek. Conway odnotował częstotliwość, a następnie przełączył się ponownie na zakres używany przez siebie i Illensańczyka.

— Wydaje mi się — rzekł chlorodyszny kapelan, gdy Conway opowiedział mu, co usłyszał — że ta istota jest śmiertelnie przerażona, a dźwięk, który wydała, był okrzykiem trwogi. Inaczej autotranslator przełożyłby go na zrozumiałe dla ciebie słowa. To, że pisk i niszczycielskie działanie ustały, gdy stworzenie usłyszało twój głos, jest wielce obiecujące, ale uważam, że powinniśmy zbliżać się powoli, cały czas zapewniając je, że chcemy mu pomóc. Jego zachowanie wskazuje na to, że uderza we wszystko, co się porusza, toteż moim zdaniem konieczne jest zachowanie ostrożności.

— Tak, proszę księdza — potwierdził Conway gorliwie.

— Nie wiemy, w którą stronę skierowane są organy wzroku tej istoty — mówił dalej Illensańczyk — proponuję więc, abyśmy podeszli z przeciwnych kierunków.

Conway skinął głową. Ustawili swoje radiostacje na nowy zakres i zaczęli ostrożnie przesuwać się w kierunku sufitu sterowni. Zachowawszy w degrawitatorach taką rezerwę mocy, żeby przylgnąć do metalowej powierzchni, odpełzli od siebie na przeciwległe ściany i zsunęli się po nich na podłogę. Gdy stworzenie znalazło się między nimi, zaczęli się powoli ku niemu zbliżać.

* * *

Urządzenia samonaprawcze cały czas pracowały, usuwając szkody wyrządzone przez sześć przypominających anakondy macek, tymczasem stworzenie w dalszym ciągu leżało spokojnie. Nie wydawało również żadnych dźwięków. Conway myślał o zniszczeniach spowodowanych bezmyślnym miotaniem się po sterowni. Słów, które cisnęły mu się na usta, w żaden sposób nie można było nazwać uspokajającymi, wobec tego kwestię porozumienia się z rozbitkiem zostawił kapelanowi.

— Nie obawiaj się niczego — Illensańczyk powtórzył po raz dwudziesty. — Jeśli jesteś ranny, powiedz nam. Przyszliśmy tu, aby ci pomóc…

Jednak od strony stworzenia nie doszedł ich żaden ruch, żadne słowo.

Powodowany nagłym impulsem Conway włączył zakres doktora Mannona.

— Wydaje mi się — powiedział — że rozbitek należy do klasy AACL. Może mi pan powiedzieć, skąd się tu wziął, a także dlaczego albo nie chce, albo nie może się do nas odezwać?

— Porozumiem się z izbą przyjęć — obiecał Mannon po krótkim milczeniu. — Jest pan jednak pewny, że to właśnie ta klasa? Nie przypominam sobie, żebym tu kiedyś widział kogoś z AACL. Czy na pewno nie jest to kreppeliańska…

— To na pewno nie jest kreppeliańska ośmiornica — przerwał mu Conway. — Ma sześć macek głównych, a teraz leży spokojnie, nic nie robiąc…

Conway zamilkł nagle zaskoczony, jego stwierdzenie bowiem przestało być aktualne. Stwór pomknął w kierunku sufitu tak szybko, że zdawało się, jakby dotknął go w tym samym momencie, w którym wystartował. Conway ujrzał, jak nad nim kolejna szafka roztrzaskuje się na kawałki, a kilka następnych odpada, wyrwanych przez szukające zaczepienia macki. W słuchawkach Mannon krzyczał coś o skokach ciążenia w dotychczas bezpiecznym sektorze Szpitala i o wzrastających stratach, ale Conway nie był w stanie odpowiedzieć. Patrzył bezsilnie, jak AACL przygotowuje się do kolejnego lotu.

— Przyszliśmy tu, żeby ci pomóc — powiedział kapelan w chwili, gdy sześcioramienny stwór wylądował cztery metry od niego. Przyssał się mocno pięcioma mackami, po czym wyrzucił szóstą potężnym, hakowatym zamachem, którym zagarnął Illensańczyka i cisnął nim o ścianę. Ze skafandra kapelana buchnął życiodajny chlor, na moment okrywając mgiełką bezkształtne nieszczęsne ciało, które odbiwszy się od ściany, wylądowało na środku sterowni. AACL ponownie zaczął wydawać swoje piski.

Conway słyszał własny głos bełkotliwie zdający relację Mannonowi, następnie zaś Mannona wzywającego okrzykiem Listera. W końcu odezwał się sam Lister.

— Musi pan go zabić, Conway — powiedział ochryple dyrektor.

Musi pan go zabić, Conway!

Dopiero te słowa pomogły mu się otrząsnąć i wrócić do normalnego stanu. Ach, jakie to podobne do Kontrolera, pomyślał gorzko, rozwiązać problem poprzez morderstwo. I wymagać od lekarza, osoby powołanej do ratowania życia, aby je odebrał. Nie miało znaczenia, że istota była nieprzytomna ze strachu — spowodowała wiele zamieszania w Szpitalu, więc należy ją zabić.

Conway bał się przedtem, bał się i teraz. W poprzednim stanie umysłu łatwo było poddać się panice i zastosować prawo dżungli: „zabij albo ciebie zabiją”. Ale nie teraz. Bez względu na to, co miało się stać z nim lub ze Szpitalem, nie zabije istoty obdarzonej intelektem, a Lister może sobie krzyczeć, aż zsinieje…

Nagle zaskoczyło go, że i Lister, i Mannon krzyczą na niego, usiłując odeprzeć jego argumenty. Prawdopodobnie swoje rozumowanie przeprowadził na głos, nie wiedząc o tym. Ze złością wyłączył ich zakres.

Jednak jeszcze jeden głos bełkotał coś do niego, powolny, ściszony, straszliwie zmęczony, często przerywany jękami. Przez obłędną chwilę Conway myślał, że to duch martwego kapelana powtarza argumenty Listera, ale po chwili spostrzegł, że coś porusza się nad nim.

Przez otwór w suficie łagodnie przepływała postać w skafandrze. Jak ciężko ranny Kontroler tu dotarł, Conway nie mógł pojąć. Złamane kości rąk uniemożliwiały sterowanie degrawitatorem, więc Williamson musiał przebyć całą drogę, odbijając się nogami i mając nadzieję, że jakiś wciąż czynny obwód grawitacyjny nie przyciągnie go po raz drugi. Conway aż skurczył się na myśl o tym, ile razy te w wielu miejscach złamane kończyny musiały zderzyć się po drodze z przeszkodami. A mimo to Kontroler myślał tylko o tym, by namówić Conwaya do zabicia rozbitka.

Coraz bliżej podłogi, a odległość malała z każdą sekundą…

Conway poczuł, jak zimny pot występuje mu na kark. Nie mogąc się zatrzymać, ranny Kontroler wysunął się już z dziury w suficie i płynął ku podłodze prosto na przyczajonego stwora! Doktor patrzył zafascynowany, jak jedna z twardych niczym stal macek zaczyna się rozwijać, przygotowując się do śmiercionośnego zamachu.

Instynktownie rzucił się w kierunku dryfującego w próżni Kontrolera, nie mając czasu pomyśleć o swej odwadze — lub głupocie. Zwarł się z Williamsonem z głuchym trzaskiem i objął go nogami, by mieć wolne ręce do obsługi degrawitatora. Zaczęli się wściekle obracać wokół wspólnego środka ciężkości, a ściany, sufit i podłoga z jej groźnym „lokatorem” wirowały tak szybko, że Conway ledwie mógł skupić wzrok na regulatorach. Zdawało mu się, że lata całe minęły, nim opanował wirowanie i ruszył wraz z Kontrolerem ku dziurze w suficie, za którą było bezpiecznie. Byli już prawie u celu, gdy Conway ujrzał, jak gruba niczym lina okrętowa macka pędzi w jego kierunku…

X

Coś uderzyło go w plecy z taką siłą, że aż mu dech zaparło. Przez straszną chwilę myślał, że butle tlenowe odpadły, skafander się rozdarł, a on sam łyka wściekle próżnię. Jednak wywołany strachem wdech wpuścił strumień tlenu do płuc. Conway nigdy jeszcze z takim smakiem nie wdychał powietrza z butli.

Macka stwora musnęła go tylko, toteż kręgosłup ocalał. Ucierpiała jedynie radiostacja.

— Jak się pan czuje? — zapytał z troską Conway, gdy już ułożył Williamsona w pomieszczeniu nad sterownią. Żeby Kontroler mógł go usłyszeć, musieli się zetknąć hełmami.

Przez kilka minut nie było odpowiedzi. Potem wrócił ów znużony, nabrzmiały bólem półszept.

— Bolą mnie ręce. Jestem zmęczony. — Słowa Kontrolera rwały się. — Ale wszystko będzie dobrze… kiedy mnie zabiorą… na salę… — Williamson umilkł. Po chwili jego głos zabrzmiał znowu, jakby z większą siłą. — To znaczy, jeżeli w Szpitalu pozostanie jeszcze ktoś żywy, żeby mnie leczyć. Bo jeśli nie powstrzyma pan naszego przyjaciela z dołu…

Conway zawrzał nagle gniewem.

— Do jasnej cholery — wybuchnął — nigdy pan nie ustąpi?! Niech pan sobie wbije do głowy, że nie zamierzam zabić istoty rozumnej! Moje radio jest rozbite, więc nie muszę słuchać wrzasków Listera i Mannona, a żeby i pana nie słyszeć, wystarczy odsunąć hełm.

Głos Kontrolera znowu osłabł.

— Ja wciąż słyszę Mannona i Listera — powiedział Williamson. — Mówią, że teraz dostało się oddziałowi ósmemu, drugiej sekcji dla pacjentów z planet o niskiej grawitacji. Chorzy i lekarze leżą rozpłaszczeni ciążeniem rzędu trzech g. Jeszcze kilka minut i nigdy już się nie podniosą. Wie pan, że klasa MSVK nie odznacza się silną budową ciała…

— Zamknij się! — ryknął Conway. Z wściekłością odsunął się, przerywając kontakt.

Kiedy jego gniew osłabł na tyle, że ponownie mógł patrzeć, zauważył, że usta Kontrolera już się nie poruszają. Oczy miał zamknięte, twarz szarą i pokrytą potem wywołanym wstrząsem, nie widać było również oznak oddechu. Absorbenty wewnątrz hełmu nie pozwalały, by szkiełko zamgliło się od oddechu, toteż Conway nie miał pewności, ale Williamson mógł już nie żyć. Przy jego zmęczeniu odsuwanym wielokrotnie za pomocą zastrzyków pobudzających, przy jego ranach lekarz już dawno mógł się spodziewać zgonu. Z jakiegoś powodu nagle zapiekły go oczy.

W ciągu ostatnich kilku godzin oglądał tyle śmierci i krwi. Jego wrażliwość na cierpienie stępiała tak bardzo, że reagował na to jak automat medyczny. To uczucie osobistej krzywdy, osierocenia przez Kontrolera musiało być po prostu chwilowym nawrotem tej wrażliwości. Jednego był wszakże pewien — że nikt tego medycznego automatu nie zdoła skłonić do popełnienia zbrodni. Wiedział już, że Korpus Kontroli czynił więcej dobra niż zła… ale on nie był Kontrolerem.

A przecież i O’Mara, i Lister byli jednocześnie Kontrolerami i lekarzami, a sława tego drugiego rozciągała się na całą galaktykę. Chcesz być lepszy od nich? — pytał go jakiś głos. Jesteś tu sam, mówił dalej ów głos, a praca Szpitala została zdezorganizowana, dookoła zaś umierają istoty rozumne. Wszystko przez tego stwora w dole. Jaką masz, twoim zdaniem, szansę przeżycia? Droga, którą tu przybyłeś, jest zawalona i nikt nie przyjdzie ci z pomocą, więc ty też umrzesz. Czyż nie?

* * *

Conway usiłował desperacko trwać przy swoim postanowieniu, okryć się nim jak skorupą. Ale ów natarczywy, tchórzliwy głos w jego głowie rozbijał tę skorupę. Z prawdziwą ulgą Conway zobaczył, że usta Kontrolera znowu się poruszają. Szybko przysunął do niego hełm.

— Ciężko panu jako lekarzowi — głos był coraz słabszy — ale musi pan. Załóżmy, że to pan jest tam, w dole, oszalały ze strachu, a może i bólu, i w chwili opamiętania słyszy pan, co zrobił, co nadal robi, ile istot ma na sumieniu… — Głos zadrżał, ucichł, a następnie powrócił. — Nie wolałby pan raczej umrzeć, niż dalej zabijać?

— Ale ja nie mogę!

— Czy na jego miejscu nie wolałby pan umrzeć?

Conway poczuł, jak jego skorupa ochronna rozpada się. W ostatniej desperackiej próbie oporu, odwleczenia strasznej decyzji powiedział:

— Może, ale nawet gdybym chciał, nie mógłbym go zabić. Rozerwałby mnie na strzępy, zanim bym się do niego zbliżył…

— Mam broń — rzekł Kontroler.

Conway nie pamiętał potem, jak ustawiał przyrządy celownicze, a nawet kiedy wyjął broń z kabury Williamsona. Pistolet leżał w jego dłoni, wycelowany w stworzenie na dole, a doktor czuł chłód i niesmak. Jednak nie ustąpił Kontrolerowi całkowicie. Pod ręką miał rozpylacz z szybko schnącą masą plastyczną, za pomocą której, jeśli użyło jej się szybko, można było uratować życie osoby, której skafander został przedziurawiony. Conway chciał tylko zranić stwora i obezwładnić go, a następnie uszczelnić jego skafander tworzywem. Było to trudne i ryzykowne, ale nie potrafił zabijać z zimną krwią.

Ostrożnie uniósł drugą rękę, by przytrzymać pistolet, i wycelował. Następnie strzelił.

Kiedy opuścił broń, ze stwora nie zostało nic poza rozrzuconymi po sterowni zwijającymi się fragmentami macek. Conway żałował, że nie zna się na broni i że nie umiał dostrzec, iż pistolet strzela pociskami eksplodującymi, a ponadto został ustawiony na ogień ciągły…

Usta Williamsona poruszyły się znowu. Conway przytknął hełm powodowany wyłącznie odruchem. Przestało mu na czymkolwiek zależeć.

— Wszystko w porządku, doktorze — mówił Kontroler. — To nikt…

— Teraz już nikt — zgodził się posępnie Conway. Powrócił do oględzin pistoletu i poczuł żal, że opróżnił magazynek. Gdyby został choć jeden pocisk, choć jeden, wiedziałby, jak go użyć.

* * *

— Przyszło to panu z trudem, wiemy o tym — mówił major O’Mara. Jego głos nie był już ostry, a stalowoszare oczy patrzyły łagodnie, jakby ze współczuciem i chyba z dumą. — Lekarz zazwyczaj nie musi podejmować takich decyzji, dopóki nie będzie starszy, bardziej zrównoważony, dojrzalszy, jeśli w ogóle taki w końcu się staje. Pan jest albo był dzieciakiem przepełnionym idealizmem, w jego nieco kołtuńskiej i obłudnej wersji. Dzieciakiem, który nawet nie wiedział, kim naprawdę jest Kontroler. — O’Mara uśmiechnął się. Jego wielkie, twarde dłonie spoczęły dziwnie po ojcowsku na ramionach Conwaya. — To, co pan zrobił — mówił dalej — mogło zniszczyć zarówno pańską karierę, jak i równowagę psychiczną. Ale nie ma sprawy, nie musi pan się o nic obwiniać. Wszystko jest w porządku.

Conway myślał tępo, że szkoda, iż nie otworzył wówczas przysłony hełmu i nie skończył z tym wszystkim, zanim technicy dotarli do sterowni sztucznego ciążenia i odnieśli jego i Williamsona do O’Mary. Major musi być niespełna rozumu. On, Conway, pogwałcił naczelną zasadę etyczną swego zawodu i zabił istotę obdarzoną intelektem. Absolutnie wszystko było nie w porządku.

— Niech mnie pan posłucha — rzekł poważnie O’Mara. — Chłopcom z łączności udało się odtworzyć obraz sterowni rozbitego statku bezpośrednio przed zderzeniem. Pilotem nie był pański AACL, rozumie pan? Była to istota klasy AMSO, należąca do jednej z roślejszych ras w kosmosie, której przedstawiciele często trzymają w charakterze zwierząt domowych nieinteligentne osobniki klasy AACL. Poza tym na liście chorych Szpitala nie ma istot tej klasy, więc zwierzak, którego pan zabił, był po prostu odpowiednikiem oszalałego ze strachu psa w skafandrze ochronnym. — O’Mara potrząsnął ramionami Conwaya, aż temu się głowa zakołysała. — Czy teraz czuje się pan lepiej?

Conway poczuł, jak wraca weń życie. Skinął głową w milczeniu.

— Może pan iść — powiedział, uśmiechając się, O’Mara — i nadrobić braki snu. Co zaś do rozmowy reorientacyjnej, niestety, nie mam w tej chwili czasu. Niech mi pan o niej kiedyś przypomni, jeśli pańskim zdaniem będzie jeszcze potrzebna…

XI

W ciągu czternastu godzin, które Conway przespał, napływ rannych zmalał do poziomu, z którym można było sobie poradzić. Poza tym nadeszła wiadomość, że wojna się skończyła. Technikom i konserwatorom z Korpusu Kontroli udało się usunąć elementy zniszczone przez rozbity statek i załatać pancerz Szpitala. Gdy w wydrążonym tunelu przywrócono normalne ciśnienie, prace remontowe postępowały Szybko naprzód. Kiedy Conway obudził się i ruszył na poszukiwanie doktora Mannona, stwierdził, że pacjentów przenosi się już do sekcji, które jeszcze kilka godzin wcześniej były ciemną, pozbawioną atmosfery plątaniną żelastwa.

Swojego zwierzchnika odnalazł nieopodal głównego oddziału nagłych wypadków dla klasy FGLI. Mannon pochylał się nad ciężko poparzonym DBLF-em, którego gąsienicowate ciało wręcz ginęło na ogromnym stole przeznaczonym dla Tralthańczyków. Dwa inne gąsienicowce, pod znieczuleniem, leżały na równie olbrzymim łóżku stojącym pod ścianą, a kolejny, lekko się zwijając, na wózku koło drzwi.

— Gdzie pan był, do cholery? — odezwał się Mannon głosem zbyt zmęczonym, by zabrzmiał w nim gniew. Zanim Conway zdołał odpowiedzieć, dodał: — Ach, niech pan już nie mówi. Każdy podbiera personel innym, a stażyści nie mają nic do powiedzenia…

Conway poczuł, że twarz mu czerwienieje. Nagle zawstydził się tego czternastogodzinnego snu, ale miał zbyt mało odwagi, by wyprowadzić Mannona z błędu.

— Mogę w czymś pomóc, doktorze? — zapytał zamiast tego.

— Może pan — odrzekł Mannon, wskazując na pacjentów. — Ale to będzie paskudna robota. Rany kłute i cięte, głębokie. Odłamki metalu w dalszym ciągu w ciele, uszkodzenie narządów jamy brzusznej i ostry krwotok wewnętrzny. Bez hipnotaśmy nie da pan sobie rady. Niech pan po nią idzie i szybko wraca, jasne?

Kilka minut później Conway leżał w gabinecie O’Mary, zapisując sobie taśmę o fizjologii klasy DBLF. Tym razem nie unikał dotknięcia rąk majora.

— Jak się czuje Kontroler Williamson? — zapytał, zdejmując hełm.

— Wyżyje — odparł sucho O’Mara. — Sam Diagnostyk składał mu gnaty. Nie ma prawa umrzeć…

Conway wrócił do Mannona jak mógł najprędzej. Doświadczał już charakterystycznego rozdwojenia jaźni i wysiłkiem woli opanowywał potrzebę pełzania na brzuchu, wiedział więc, że zapis się przyjął. Podobni do gąsienic mieszkańcy Kelgii bardzo przypominali Ziemian zarówno pod względem metabolizmu, jak i usposobienia, toteż zamęt w jego głowie był mniejszy niż w przypadku taśmy rasy Telfi. Niemniej osiągnął zbliżenie z istotami, które leczył, zbliżenie, które w istocie sprawiało mu ból.

Pojęcie broni, pocisku i celu jest bardzo proste — trzeba tylko wycelować, nacisnąć spust, a cel jest już martwy lub obezwładniony. Pocisk nie myśli w ogóle, celujący nie myśli tyle, ile trzeba, cel zaś… cierpi.

Conway widział ostatnio zbyt wiele obezwładnionych celów i kawałków metalu, które wryły się w nie głęboko, zostawiając w poszarpanym ciele czerwone kratery, potrzaskanych kości i rozerwanych naczyń krwionośnych. Potem jeszcze zostawał długi, bolesny proces rekonwalescencji. Ktokolwiek sieje takie zniszczenie wśród myślących i czujących istot, zasługuje na coś boleśniejszego niż psychiatria korekcyjna O’Mary.

Kilka dni wcześniej Conway wstydziłby się takich myśli, a i teraz czuł się trochę zażenowany. Zastanawiał się, czy niedawne wydarzenia zapoczątkowały upadek moralny, czy po prostu zaczynał być dorosły.

Pięć godzin później było już po wszystkim. Mannon polecił pielęgniarce obserwować czwórkę pacjentów, ale najpierw kazał jej przynieść coś do zjedzenia. Dziewczyna wróciła po paru minutach z wielką paczką kanapek, a także z wieścią, że ich stołówkę zamieniono w sypialnie męską dla tralthańskich lekarzy. Wkrótce potem Mannon zasnął w połowie drugiej kanapki. Conway załadował go na transporter i zawiózł do pokoju. Po drodze trafił na tralthańskiego Diagnostyka, który kazał mu pójść na oddział urazowy klasy DBDG.

Tym razem Conway zajmował się pacjentami własnej rasy, a jego dojrzewanie czy może upadek moralny pogłębiały się. Zaczynał myśleć, że Korpus Kontroli jest cholernie łagodny wobec niektórych osobników.

* * *

Trzy tygodnie później Szpital Kosmiczny pracował już normalnie. Wszyscy pacjenci, poza najciężej rannymi, zostali przetransportowani do szpitali planetarnych. Uszkodzenia spowodowane uderzeniem statku naprawiono. Tralthańczycy opuścili stołówkę i Conway nie musiał już porywać jedzenia w locie ze stolików do narzędzi. O ile jednak w przypadku całego Szpitala sprawy wróciły do normy, o tyle z Conwayem wszystko miało się inaczej.

Całkowicie zwolniono go z obowiązków na oddziale i przeniesiono do grupy złożonej zarówno z ludzi, jak i z nieziemców, których większość zajmowała wyższe stanowiska niż on. Wszyscy zostali poddani przeszkoleniu w zakresie ratownictwa kosmicznego. Niektóre problemy związane z wyciąganiem rozbitków ze zniszczonych statków, a szczególnie tych, na których działały jeszcze źródła energii, były dla Conwaya kompletnym zaskoczeniem. Przeszkolenie zakończyło się ciekawym, aczkolwiek nieco karkołomnym egzaminem praktycznym, który udało mu się zdać, po czym nastąpił bardziej umysłowy kurs filozofii porównawczej nieziemców. Jednocześnie trwało szkolenie z zakresu skażeń: co zrobić, gdy nastąpi przeciek na oddziale metanodysznych, a temperatura może podnieść się powyżej minus stu czterdziestu stopni; co zrobić w wypadku istoty chlorodysznej wystawionej na działanie tlenu lub istoty wyposażonej w skrzela na działanie powietrza i odwrotnie. Conway aż wzdrygał się na myśl o tym, że niektórzy z jego towarzyszy mogliby przećwiczyć na nim sztuczne oddychanie — część z nich bowiem ważyła po pół tony! — ale szczęśliwie na końcu tego szkolenia egzaminu praktycznego nie było.

Każdy wykładowca podkreślał znaczenie szybkiego i dokładnego rozpoznania klasy napływających pacjentów, którzy często mogą nie być w stanie podać jej samodzielnie. W czteroliterowym systemie klasyfikacyjnym pierwsza litera była kluczem do ogólnej przemiany materii, druga oznaczała liczbę i rozmieszczenie kończyn oraz narządów zmysłów, pozostałe dwie zaś określały zespół wymagań co do ciśnienia atmosferycznego oraz siły ciążenia, co również informowało o masie, a także rodzaju powłoki danego osobnika. A, B i C na pierwszym miejscu odnosiły się do istot mających skrzela. Litery od D do F odpowiadały ciepło-krwistym organizmom tlenodysznym, wśród których mieściła się większość ras inteligentnych. Istoty z klas od G do K były również tlenodyszne, ale bardziej przypominały owady i żyły w warunkach niskiego ciążenia. L i M również pochodziły z planet o niskiej grawitacji, ale wyglądem przypominały ptaki. Istoty chlorodyszne należały do klas O i P. Potem następowały wszystkie osobliwości — pożeracze promieniowania, istoty o krwi zamrożonej albo krystalicznej, stworzenia mogące zmieniać dowolnie swój kształt, a także osobniki posiadające uzdolnienia parapsychiczne. Telepaci, tacy jak Telfi, otrzymywali na pierwszym miejscu literę V. W ramach zajęć wykładowcy wyświetlali przez trzy sekundy obraz stopy jakiejś istoty lub fragment jej skóry i jeśli Conway nie potrafił na podstawie tak pobieżnych oględzin wyrecytować odpowiedniej klasy, padało pod jego adresem wiele ironicznych słów. Wszystko to było bardzo ciekawe, ale Conway zaczął się trochę niepokoić, gdy stwierdził, że sześć tygodni nie oglądał ani jednego pacjenta. Postanowił zadzwonić do O’Mary i wypytać go dlaczego — oczywiście z szacunkiem i oględnie.

— Na pewno chce pan wrócić na oddział— rzekł O’Mara, gdy Conway przeszedł w końcu do sedna. — Również doktor Mannon chciałby pana z powrotem. Ale ja mam dla pana robotę i nie chcę, żeby ugrzązł pan gdzie indziej. Niech pan jednak nie sądzi, że tylko zabija pan czas. Uczy się pan wielu pożytecznych rzeczy, doktorze. Przynajmniej sądzę, że się pan uczy. Żegnam.

Odłożywszy mikrofon interkomu, Conway pomyślał, że wiele z tego, czego się uczył, odnosi się do majora O’Mary. Nie istniał kurs na temat naczelnego psychologa, ale właściwie to jakby był, z każdego bowiem wykładu wyłaniała się jego postać. Conway dopiero zaczynał pojmować, jak niewiele brakowało, by został wyrzucony ze Szpitala za zachowanie podczas incydentu z Telfi.

W Korpusie Kontroli O’Mara miał stopień majora, ale Conway wiedział już, że w Szpitalu trudno było znaleźć jakieś granice jego władzy. Jako naczelny psycholog odpowiadał za zdrowie psychiczne wszystkich nader różnych osobników i ras personelu oraz za łagodzenie zadrażnień, jakie mogłyby między nimi wystąpić.

Przy najwyższej nawet tolerancji i wzajemnym szacunku nadal zdarzały się sytuacje, w których takie zadrażnienia się pojawiały. Potencjalnie niebezpieczne sytuacje wynikały z ignorancji i nieporozumień. Jakaś istota mogła również zapaść na neurozę ksenofobiczną, która miałaby negatywny wpływ na jej przydatność zawodową czy równowagę psychiczną albo obie te rzeczy naraz. Na przykład lekarz z Ziemi, który żywił w podświadomości niechęć do pająków, nie miałby tyle zawodowego obiektywizmu, by wyleczyć Illensańczyka. Do O’Mary należało więc wykrycie i usunięcie takich oznak niebezpieczeństwa albo też, gdyby wszystko zawiodło, pozbycie się takiego potencjalnie niebezpiecznego osobnika, nim zadrażnienia przerodzą się w otwarty konflikt. Ów obowiązek ochrony przed błędnym, niezdrowym lub nietolerancyjnym myśleniem O’Mara wypełniał z takim zacięciem, że zyskał sobie u niektórych przydomek „drugi Torquemada”. Istoty z tych planet, na których nie było nigdy odpowiedników Inkwizycji, obrzucały go innymi, epitetami, i to często prosto w twarz. Ale w kanonie zasad O’Mary Usprawiedliwione Wyzwiska nie stanowiły objawów niewłaściwego myślenia, toteż poważne tego reperkusje się nie zdarzały.

Major nie odpowiadał za psychologiczne braki pacjentów Szpitala, ale ponieważ często nie można było stwierdzić, gdzie kończy się ból czysto fizyczny, a zaczyna psychosomatyczny, również wtedy pytano go o zdanie.

To, że O’Mara zwolnił Conwaya z obowiązków na oddziale, mogło oznaczać zarówno degradację, jak i awans. Jeśli wszakże Mannon potrzebował go z powrotem, zadanie, które miał dla niego O’Mara, musiało być ważniejsze. Conway był wobec tego przekonany, że z psychologiem nic mu nie grozi — ta myśl była bardzo przyjemna. Jednak gryzła go ciekawość.

Następnego ranka wezwano go, by się zjawił w gabinecie naczelnego psychologa…

3. KŁOPOTY Z EMILY

I

To zapewne jeden z tych olbrzymich wożących kolonistów transportowców, na pokładzie których potrafiły przejść cztery pokolenia, zanim doleciały z jednej gwiazdy na drugą. Dopiero potem hipernapęd odstawił do lamusa tak gigantyczne jednostki, myślał Conway, przyglądając się wielkiej „kropli”, którą widać było przez iluminator za biurkiem O’Mary. Z wyjątkiem oszklonej kabiny pilota, wszystkie rzędy galerii obserwacyjnych oraz iluminatorów zakryto grubymi płytami metalowymi, solidnie umocnionymi z zewnątrz, by wytrzymały potężne ciśnienie panujące na statku. Nawet w zestawieniu z ogromem Szpitala transportowiec wydawał się potężny.

— Odpowiada pan za kontakt między Szpitalem a lekarzem i pacjentem z tego statku — powiedział naczelny psycholog, patrząc uważnie na Conwaya. — Lekarz należy do rasy niewielkich rozmiarów. Pacjent podobny jest do dinozaura.

Conway usiłował nie dać poznać po sobie zdumienia. Wiedział, że O’Mara analizuje jego reakcje, i przewrotnie chciał mu to utrudnić jak tylko potrafił.

— Co mu jest? — zapytał po prostu.

— Nic — odrzekł O’Mara.

— Więc to problem psychologiczny?

Naczelny psycholog pokręcił głową.

— Zatem co może robić w Szpitalu zdrowa, zrównoważona i inteligentna istota…

— Ona nie jest inteligentna.

Conway nabrał powoli powietrza w płuca i odetchnął. Najwyraźniej major znowu bawił się z nim w zgadywankę. Nie, żeby miał coś przeciwko temu, ale pod warunkiem, że dostanie uczciwą szansę odgadnięcia właściwych odpowiedzi. Spojrzał raz jeszcze na olbrzymi kształt zaadaptowanego transportowca i zamyślił się.

Zainstalowanie hipernapędu w tak ogromnym statku kosztowało dużo, a poważne zmiany konstrukcyjne kadłuba — jeszcze więcej. Wyglądało na to, że ktoś zadał sobie wiele trudu jedynie dla…

— Już mam! — krzyknął Conway, uśmiechając się. — To nowy okaz, który mamy pokroić i zbadać…

— Boże uchowaj! — zawołał O’Mara z przerażeniem. Rzucił szybkie, niemal paniczne spojrzenie na małą kulę z plastyku, częściowo zakrytą stosem książek leżących na biurku. — Ta cała sprawa — mówił dalej — została uzgodniona na najwyższym szczeblu, co najmniej podkomisji Rady Galaktycznej. Na czym to wszystko ma polegać, ani ja, ani nikt inny w Szpitalu nie wie. Być może lekarz, który przybył tu z pacjentem i który ma się nim zajmować, powie panu kiedyś… — Ton głosu O’Mary wyrażał wątpliwość, że to nastąpi. — Jednakże tak od Szpitala, jak i od pana wymaga się jedynie pomocy i współpracy — dodał.

Z dalszych słów majora wynikało, że istota, która występowała jako lekarz, należała do niedawno odkrytej rasy tymczasowo zaklasyfikowanej jako VUXG. Istoty owe posiadały pewne zdolności parapsychiczne, potrafiły przekształcać praktycznie wszystkie substancje w energię na własne potrzeby oraz mogły przystosować się do każdego właściwie środowiska. Były małe i nieomal niezniszczalne.

Lekarz ów był telepatą, ale jego etyka oraz zakaz ingerowania w sferę prywatnych myśli nie pozwalały mu stosować tej zdolności do porozumiewania się z nietelepatą, nawet gdyby jego zakres odbioru obejmował myśli ludzkie. Z tego powodu miał się porozumiewać wyłącznie poprzez autotranslator. Należał do długowiecznej rasy, zarówno jeśli chodzi o długość życia poszczególnych osobników, jak i o historię pisaną — a przez cały ten ogrom czasu nie było u nich żadnej wojny.

Była to cywilizacja stara, światła i skromna, zakończył O’Mara. Niezmiernie skromna. Tak bardzo, że do innych ras, nie tak skromnych jak ona, odnosiła się z pogardą. Conway będzie musiał być bardzo taktowny, gdyż tę najwyższą, nieledwie przytłaczającą skromność łatwo pomylić z czymś innym.

Conway przyjrzał się uważnie O’Marze. Czy w tych bystrych, stalowoszarych oczach nie pojawił się ironiczny błysk? Czy na kanciastej, pewnej siebie twarzy nie było wyrazu sztucznej obojętności? I nagle, zupełnie już zbity z tropu, dostrzegł mrugnięcie majora.

Ignorując je, odezwał się:

— Według mnie, oni strasznie zadzierają nosa.

Ujrzał, jak usta O’Mary skrzywiły się, i w tym momencie z dramatyczną raptownością do rozmowy włączył się nowy głos.

— Znaczenie wypowiedzianej przed chwilą uwagi nie jest dla mnie jasne — zadudnił beznamiętny głos z autotranslatora. — Zadzieramy, czyli unosimy… co? — Nastąpiła krótka chwila milczenia, po której głos ciągnął: — Przyznaję, że moje zdolności umysłowe są bardzo ograniczone, chciałbym jednak z całą pokorą oświadczyć, że w tym wypadku nie zrozumiałem nie tylko z własnej winy. Częściowo odpowiada za to owa ubolewania godna skłonność młodych i mniej praktycznych ras do wydawania pozbawionych sensu dźwięków, kiedy zupełnie nie ma takiej potrzeby.

W tym właśnie momencie wzrok Conwaya, który gwałtownie rozglądał się po pokoju, padł na przezroczystą plastykową kulę leżącą na biurku O’Mary. Teraz, kiedy przyjrzał się jej dokładniej, zauważył kilka przewodów, którymi do kuli przymocowany był aparat, bez wątpienia autotranslator. Wewnątrz pojemnika pływało coś.

— Doktorze Conway — rzekł sucho naczelny psycholog — oto doktor Arretapec, pański nowy szef. — I dodał, bezgłośnie poruszając ustami: — Musi pan tak mleć ozorem?

Stwór w plastykowej kuli, nie przypominający niczego poza suszoną śliwką w syropie, był więc owym lekarzem należącym do klasy VUXG! Conway poczuł, że twarz mu płonie. Jak to dobrze, że autotranslator przekładał tylko znaczenie poszczególnych słów, nie zagłębiając się w ich wydźwięk emocjonalny — w tym wypadku ironiczny! Inaczej znalazłby się w mocno niezręcznej sytuacji.

— Ponieważ potrzebna jest tu najściślejsza współpraca — dodał szybko major — a ciężar ciała doktora Arretapeca jest niewielki, będzie pan go nosił w czasie pracy. — O’Mara zgrabnie wprowadził swe słowa w czyn i przytroczył pojemnik do ramienia Conwaya. — Może pan iść — powiedział, gdy skończył. — Szczegółowe polecenia, kiedy i gdzie będą potrzebne, przekaże panu bezpośrednio doktor Arretapec.

To się mogło zdarzyć tylko tutaj, pomyślał Conway kwaśno, wychodząc. Oto miał na ramieniu lekarza nieziemca, który wyglądał jak przezroczysta, trzęsąca się niczym galareta kluska, ich wspólnym pacjentem był zdrowy i krzepki dinozaur, a o co w tym wszystkim chodziło, jego współpracownik nie bardzo chciał wyjaśnić. Conway słyszał kiedyś o ślepym posłuszeństwie, ale ślepa współpraca była dlań pojęciem nowym i — jego zdaniem — raczej głupim.

* * *

Po drodze do luku siedemnastego, czyli tam, gdzie przycumował statek, na którym znajdował się ich pacjent, Conway usiłował wyjaśnić nieziemskiemu lekarzowi organizację Szpitala Głównego Sektora Dwunastego.

Doktor Arretapec od czasu do czasu zadawał jakieś rzeczowe pytania, więc zapewne był zainteresowany tematem.

Mimo że Conway był na to przygotowany, ogrom wnętrza zaadaptowanego transportowca wstrząsnął nim. Z wyjątkiem dwóch poziomów najbliższych powłoki zewnętrznej, gdzie obecnie znajdowały się generatory sztucznego ciążenia, technicy z Korpusu Kontroli wycięli wszystko, pozostawiając ogromną pustą kulę o średnicy około sześciuset metrów. Wewnętrzna powierzchnia owej kuli zapaćkana była błotem i wilgotna. Tu i ówdzie znajdowały się wielkie, niechlujne stosy powyrywanej roślinności, przeważnie wdeptanej w błoto. Conway zauważył również, że znaczna jej część zwiędła i zamierała.

Dotychczas Conway miał do czynienia z lśniącym, aseptycznym Szpitalem, toteż stwierdził, że ów widok szczególnie działa na jego system nerwowy. Zaczął się rozglądać za pacjentem.

Jego wzrok przesunął się w górę, ponad stertę błota i porozrzucanych roślin, aż w końcu zobaczył, że wysoko, po przeciwnej stronie kuli błoto przechodzi w małe, głębokie jeziorko. Tuż pod powierzchnią widać było jakiś ruch i wirowanie. Nagle nad wodą ukazała się nieduża głowa osadzona na ogromnej sinusoidalnej szyi, rozejrzała się i ponownie zanurzyła z ogromnym pluskiem.

Conway ocenił odległość, a następnie stan terenu pomiędzy nim a jeziorem.

— To daleka droga — powiedział. — Wezmę degrawitator…

— Nie będzie to potrzebne — odrzekł Arretapec.

Ziemia nagle usunęła się im spod nóg i oto lecieli już w kierunku odległego jeziora.

Klasyfikacja VUXG, przypomniał sobie Conway, kiedy już odzyskał oddech, obejmuje istoty dysponujące pewnymi zdolnościami parapsychicznymi…

II

Wylądowali łagodnie niedaleko brzegu. Arretapec powiedział Conwayowi, że chce skoncentrować przez kilka chwil swoje procesy myślowe, i poprosił, żeby przez ten czas lekarz był cicho i nie ruszał się. Kilka sekund później Conway poczuł, że swędzi go gdzieś w uchu. Dzielnie porzucił myśl o tym, żeby wetknąć tam palec i się podrapać. Zamiast tego całą uwagę skupił na powierzchni jeziora.

Nagle z toni wychynęło szarobrunatne, wielkie jak góra cielsko zakończone z jednej strony długą, zwężającą się szyją, z drugiej zaś ogonem gwałtownie uderzającym o wodę. Przez chwilę Conway myślał, że potwór po prostu wyskoczył na powierzchnię jak gumowa piłka, ale potem wytłumaczył sobie, że to dno jeziora musiało się gwałtownie zapaść pod dinozaurem, dając optycznie podobny efekt. Nadal wściekle wymachując szyją, ogonem i czterema potężnymi jak kolumny nogami, olbrzymi gad dotarł do brzegu i wylazł na błoto, lub też raczej w błoto, zapadł się w nie bowiem aż po kolana. Conway ocenił, że kolana te znajdują się przynajmniej trzy metry nad ziemią, że średnica cielska w najszerszym miejscu wynosi około pięciu metrów, od głowy do ogona zaś potwór liczy sobie ich dobrze ponad trzydzieści. Ciężar cielska oszacował na mniej więcej czterdzieści tysięcy kilogramów. Potwór nie miał naturalnego pancerza, ale na końcu ogona, jak na tak ogromny narząd wykazującego zdumiewającą ruchliwość, znajdowało się zgrubienie kostne, z którego wyrastały dwa zrogowaciałe, zakrzywione do przodu, groźnie wyglądające kolce.

Gdy Conway przyglądał się ogromnemu gadowi, ten nadal kotłował się w błocie, wyraźnie podrażniony. Nagle opadł na kolana, a jego długa szyja pochyliła się do przodu, aż w końcu głowa znalazła się u podbrzusza. Była to osobliwa, ale także żałosna pozycja.

— Jest bardzo przestraszony — rzekł Arretapec. — Te warunki niezbyt dobrze udają jego naturalne środowisko.

Conway potrafił zrozumieć potwora i współczuć mu. Bez wątpienia poszczególne elementy jego środowiska zostały odtworzone dokładnie, ale zamiast rozmieścić je w sposób naturalny, rzucono je w kupę błota. Z pewnością nie zrobiono tego celowo, pomyślał. Zapewne cały ten bałagan spowodowały jakieś trudności z układem sztucznego ciążenia.

— Czy stan psychiczny pacjenta — zapytał — ma znaczenie dla powodzenia pańskiej pracy?

— I to wielkie — odrzekł Arretapec.

— Wobec tego najpierw trzeba spowodować, by pacjent był bardziej zadowolony ze swego losu — powiedział Conway i przykucnął. Pobrał próbki wody z jeziora, próbki błota i różnych odmian pobliskiej roślinności. W końcu wyprostował się. — Mamy tu jeszcze coś do roboty? — zapytał.

— Obecnie nic nie mogę zrobić — odparł Arretapec.

Głos z autotranslatora był bezbarwny i oczywiście pozbawiony emocji, ale przerwy między słowami powiedziały Conwayowi, że VUXG jest głęboko rozczarowany.

* * *

Znalazłszy się ponownie przy luku wejściowym, Conway zdecydowanie ruszył w kierunku jadalni dla ciepłokrwistych istot tlenodysznych. Był głodny.

W jadalni dostrzegł wielu kolegów po fachu: gąsienicowce DBLF, które wszędzie poruszały się powoli, z wyjątkiem sali operacyjnej; humanoidy typu ziemskiego, takie jak on sam, należące do klasy DBDG; oraz potężnych, słoniowatych Tralthańczyków klasy FGLI, którzy wraz ze swymi symbiontami OTSB byli na najlepszej drodze, by znaleźć się wśród dostojnych Diagnostyków. Zamiast jednak wdać się w rozmowy, Conway skoncentrował się na uzyskaniu jak największej liczby informacji o planecie, z której pochodził jego nowy pacjent.

Dla swobodniejszej konwersacji wyjął Arretapeca z plastykowego pojemnika i umieścił go na stole, pomiędzy talerzem z ziemniakami a sosjerką. Pod koniec posiłku ze zdumieniem ujrzał, że doktor wytrawił pięciocentymetrowy otwór w stole!

— W głębokim zamyśleniu — odrzekł Arretapec, gdy Conway dość rozdrażnionym głosem zażądał wyjaśnień — proces przyjmowania pożywienia i trawienia staje się u nas automatyczny i nieświadomy. Nie gustujemy w jedzeniu dla przyjemności, tak jak wy, zmniejsza to bowiem wartość naszych procesów myślowych. Jeśli jednak spowodowałem jakąś szkodę… Conway pospiesznie zapewnił go, że plastykowa serweta jest stosunkowo mało warta w obecnych okolicznościach, po czym szybko wymknął się z jadalni. Nie próbował wyjaśniać, że personel stołówki cokolwiek wścieknie się z powodu zniszczenia stosunkowo niewiele wartej własności.

Po obiedzie Conway odebrał analizę próbek, a następnie ruszył do gabinetu kierownika działu eksploatacji. Siedzieli tam nidiański niedźwiadek ze złoconą opaską na ramieniu oraz Ziemianin w mundurze Kontrolera, z naszywkami pułkownika na naramiennikach i odznaką dywizji technicznej w klapie. Conway przedstawił sytuację oraz to, co jego zdaniem powinno się zrobić, jeśli to w ogóle możliwe.

— To jest możliwe — rzekł czerwony niedźwiadek, zagłębiwszy się w stos wydruków, które przyniósł Conway — ale…

— O’Mara oświadczył mi, że koszty nie grają roli — przerwał mu lekarz, wskazując głową istotę, którą miał na ramieniu. — Maksymalna współpraca, tak powiedział.

— W takim razie możemy to zrobić — żywo wtrącił pułkownik. Przyglądał się Arretapecowi niemal ze strachem. — Zastanówmy się: transportowce do przywiezienia wszystkiego z jego rodzinnej planety. Wyjdzie szybciej i taniej niż syntezowanie jego pożywienia tutaj. Potrzebne nam będą również dwie kompanie z dywizji technicznej oraz ich roboty, aby mu wymościć gniazdko. Oprócz tych dwudziestu paru ludzi, którzy go tu przywieźli. — Chwilę patrzył przed siebie niewidzącymi oczyma, podczas gdy jego mózg błyskawicznie liczył. — Trzy dni — powiedział w końcu.

Zważywszy nawet, że podróż w nadprzestrzeni trwała dosłownie mgnienie oka, Conway i tak był zdania, że trzy dni to bardzo krótko. Powiedział to pułkownikowi.

Kontroler przyjął wyrazy uznania z ledwie dostrzegalnym uśmiechem.

— Jeszcze pan nam nie powiedział, po co to wszystko — stwierdził.

Conway odczekał minutę, by dać Arretapecowi dość czasu na odpowiedź, ale VUXG milczał. Sam mruknął tylko „Nie wiem”, po czym szybko wyszedł.

Na następnych drzwiach znajdował się napis tłustym drukiem: „Naczelny dietetyk dla klas DBDG, DBLF i FGLI, Dr KW. Hardin”. Doktor Hardin uniósł swą wspaniałą siwą głowę znad jakichś wykresów, które studiował.

— No i co cię gryzie? — ryknął.

Conway w dalszym ciągu czuł podziw i respekt dla Hardina, ale przestał już się go bać. Wiedział, że naczelny dietetyk dla obcych był czarujący, wobec znajomych stawał się nieco gwałtowny, wobec przyjaciół zaś — opryskliwy. Możliwie najzwięźlej postarał się wyjaśnić, co go gryzie.

— Powiadasz więc, że mam tam poleźć i powtykać w ziemię to świństwo, które on żre, żeby myślał, że samo wyrosło? — W pewnym momencie przerwał. — Kim ja według ciebie jestem, do cholery? A w ogóle, ile żre ta wielka brudna krowa?

Conway podał mu wyliczone dane.

— Trzy i pół tony liści palmowych dziennie! — zaryczał Hardin, bez mała unosząc się znad biurka. — I delikatne zielone pędy… Bogowie! A mnie mówią, że dietetyka to nauka ścisła. Ściśle trzy i pół tony zielska! Ha!

Conway wybrał ten moment, by wyjść. Wiedział, że wszystko będzie w porządku, Hardin bowiem nie zdradzał żadnych oznak czarującego usposobienia.

Arretapecowi wyjaśnił, że naczelny dietetyk nie jest niechętnie nastawiony do współpracy, choć mogło to tak zabrzmieć. Pomoże równie chętnie jak tamci dwaj. VUXG stwierdził, że przedstawiciele tak młodej i niedojrzałej rasy nie potrafią się powstrzymać przed tak nienormalnym zachowaniem.

* * *

Nastąpiła druga wizyta u pacjenta. Tym razem Conway wziął degrawitator i uniezależnił się od teleportacyjnych zdolności Arretapeca. Przelecieli nad tą wielką, poruszającą się górą ciała i kości, ale Arretapec ani razu nie dotknął potwora. Nie wydarzyło się nic poza tym, że pacjent znowu okazywał ożywienie, a Conwaya co jakiś czas swędziało w uchu. Przelotnie zerknął na czujnik wszczepiony w przedramię, by sprawdzić, czy jakiś obcy czynnik nie dostał mu się do krwi, ale wszystko było w porządku. Może po prostu był uczulony na dinozaury.

Wróciwszy do szpitala, Conway stwierdził, że częstotliwość i gwałtowność jego ziewania grożą zwichnięciem szczęki, i zrozumiał, że ma za sobą ciężki dzień. Pojęcie snu było całkowicie obce Arretapecowi, ale nie wyrażał sprzeciwu, by Conway popadł w ten stan, skoro to konieczne dla zachowania jego kondycji. Conway zapewnił go, że to konieczne, i najkrótszą drogą udał się do swego pokoju.

Przez chwilę martwił się, co zrobić z Arretapekiem. VUXG był ważną osobistością, więc nie mógł go tak po prostu zostawić gdzieś w szafce czy w kącie, nawet jeśli stworzenie to było tak odporne, że czułoby się dobrze i w dużo gorszych warunkach. Nie mógł również, ot tak sobie, odstawić Arretapeca na bok, jeśli nie chciał go urazić. Sam czułby się mocno urażony na jego miejscu. Żałował, że O’Mara nie przekazał mu instrukcji na taką okoliczność. W końcu umieścił stworzenie na blacie biurka i zapomniał o nim.

Arretapec musiał usilnie myśleć o czymś przez noc, rano bowiem w blacie biurka widniał ośmiocentymetrowy otwór.

III

Drugiego dnia po południu między oboma lekarzami rozgorzała kłótnia. Przynajmniej Conway uznał to za kłótnię. Co zaś o tym sądził inaczej myślący Arretapec, można było tylko zgadywać.

Zaczęło się od tego, że VUXG zażądał, by Conway milczał i trwał w bezruchu, podczas gdy on zapadnie w swoje milczenie. Arretapec wrócił na stałe miejsce na ramieniu Conwaya, wyjaśniając, że tam lepiej się skoncentruje, niż gdyby część myśli skupiał na lewitacji. Conway zrobił, co mu kazano, bez komentarza, choć na usta cisnęło się wiele pytań: Co jest pacjentowi? Co Arretapec mu robi? I jak to robi, skoro żaden z nich nawet nie dotknął dinozaura? Conway znalazł się w pożałowania godnej sytuacji lekarza, któremu nie wolno praktykować swej sztuki na pacjencie. Ciekawość go zżerała i dokuczało mu to. Mimo to jednak stał i milczał.

Ale swędzenie w uchu odezwało się znowu, dużo silniej niż poprzednio. Ledwie dostrzegł strugi błota i wody wyrzucane w górę przez dinozaura, który wygrzebywał się z płycizny na brzeg. Dręczące, nie zlokalizowane swędzenie bezlitośnie się potęgowało, aż w końcu z nagłym okrzykiem przestrachu Conway klepnął się w ucho i zaczął je zapamiętale drapać. Przyniosło mu to natychmiastową i błogosławioną ulgę, ale…

— Nie mogę pracować, gdy się pan wierci — powiedział Arretapec, którego rozdrażnienie można było poznać tylko po szybkości wypowiadania poszczególnych słów. — Proszę natychmiast odejść.

— Nie wierciłem się — gniewnie zaprotestował Conway. — Ucho mnie swędziało i…

— Swędzenie, szczególnie w takim stopniu, że spowodowało ruch, jest oznaką dolegliwości fizycznej, którą należy leczyć — przerwał mu VUXG. — Może też być spowodowane przez pasożyty lub symbionty, które zamieszkują, nawet bez pańskiej wiedzy, pana ciało. Chciałem zwrócić uwagę, że zaznaczyłem wyraźnie, by mój asystent był w doskonałym zdrowiu oraz nie należał do gatunku, który świadomie czy nieświadomie jest nosicielem pasożytów, co, rozumie pan, powoduje szczególną skłonność do wiercenia się. Może więc pan pojąć moje niezadowolenie. Gdyby nie nagłe pańskie poruszenie, może udałoby mi się coś osiągnąć. Proszę więc odejść.

— Ach, ty zarozumiały…

* * *

Dinozaur wybrał sobie ten właśnie moment, by wleźć z powrotem do wody, stracić grunt pod nogami i chlapnąć na brzuch z tak ogromnym pluskiem, jakiego Conway nigdy jeszcze nie słyszał. Lecące w powietrzu błoto i woda całkowicie go przemoczyły, a niewielka fala omyła mu stopy. Odwróciło to na tyle jego uwagę, że nie dokończył obelgi, a w chwili milczenia zdał sobie sprawę, że Arretapec nie miał zamiaru go obrazić. Istniało wiele ras inteligentnych będących nosicielami pasożytów, z których pewne były wręcz konieczne dla zdrowia organizmu gospodarza. W ich przypadku epitet „zawszony” mógł oznaczać „w doskonałym stanie zdrowia”. Może i Arretapec chciał go obrazić, ale pewności Conway mieć nie mógł. A VUXG był w końcu bardzo ważną osobistością…

— I co takiego udałoby się panu osiągnąć? — zapytał ironicznie. Nadal był wściekły, ale postanowił toczyć walkę na płaszczyźnie zawodowej, a nie osobistej. Poza tym wiedział, że autotranslator pominie cały obraźliwy wydźwięk jego słów. — Co w ogóle stara się pan uzyskać i jak zamierza pan to zrobić, skoro — tak mi się zdaje z tego, co widzę — tylko patrzy pan na pacjenta?

— Nie mogę powiedzieć — odrzekł Arretapec po kilku sekundach. — Moje przedsięwzięcie jest… jest ogromne. Dotyczy przyszłości. Nie zrozumiałby pan.

— Skąd pan wie? Gdyby pan mi powiedział, co robi, może mógłbym pomóc.

— Nie może pan pomóc.

— Słuchaj pan — rzekł Conway, wyprowadzony z równowagi — nawet nie usiłował pan skorzystać z wszystkich możliwości Szpitala. Bez względu na to, co chce pan zrobić ze swoim pacjentem, powinien pan najpierw przeprowadzić szczegółowe badanie: unieruchomić go, następnie prześwietlić, zrobić biopsję i wszystko, co trzeba. Dałoby to panu cenne dane fizjologiczne, którymi mógłby się pan posłużyć…

— Mówiąc po prostu — przerwał mu Arretapec — sugeruje pan, że aby zrozumieć jakiś złożony organizm czy aparat, należy rozłożyć go na części, które trzeba poznawać po kolei. Moja rasa nie uważa, że obiekt należy zniszczyć, choćby częściowo, aby go poznać. Dlatego też wasze prymitywne metody badawcze są dla mnie bezwartościowe. Proponuję, by pan odszedł.

Conway wyszedł, zgrzytając zębami.

Powodowany pierwszym impulsem chciał się wedrzeć do pokoju O’Mary i zażądać, by naczelny psycholog znalazł innego chłopca na posyłki dla Arretapeca. Jednak major wspomniał, że zadanie to jest ważne, i miałby dla niego wiele niemiłych słów, gdyby uznał, że Conway poddał się, bo się obraził, gdy nie zaspokojono jego ciekawości lub urażono jego dumę. Było wielu lekarzy, szczególnie asystentów Diagnostyków, którym nie wolno było dotykać pacjentów, więc może Conwayowi nie podoba się, że ktoś taki jak Arretapec jest jego zwierzchnikiem…?

Gdyby pojawił się u O’Mary w obecnym stanie umysłu, psycholog mógłby uznać, że Conway psychicznie nie nadaje się na swe stanowisko. Niezależnie od prestiżu, jakim jest zatrudnienie w Szpitalu, praca ta przynosiła zarówno zadowolenie, jak i korzyści. Gdyby okazało się, że Conway nie nadaje się do dalszej pracy w szpitalu, i odesłano by go do jakiegoś szpitala planetarnego, byłaby to największa tragedia w jego życiu.

Skoro jednak nie mógł się zwrócić do O’Mary, do kogo miał pójść? Zwolniony z jednego zajęcia, nie otrzymawszy innego, Conway nie miał nic do roboty. Rozmyślając, stał kilka minut na przecięciu dwóch korytarzy, a obok niego przechodziły i przesuwały się istoty reprezentujące cały przekrój życia rozumnego galaktyki. Nagle wpadł na pomysł. Było coś, co mógł zrobić, co zrobiłby i tak, gdyby wszystko nie działo się w takim pośpiechu.

Biblioteka szpitalna miała kilka pozycji o czasach prehistorycznych na Ziemi, zarówno w postaci nagrań, jak i staromodnych, mniej poręcznych książek. Conway ustawił je w stos na stoliku i przygotował się do zaspokojenia w ten okrężny sposób swej ciekawości zawodowej na temat pacjenta.

Czas mijał szybko.

Od razu odkrył, że termin „dinozaur” odnosi się do wszystkich olbrzymich gadów. Pacjent Arretapeca, jeśli pominąć jego większe rozmiary i kostną narośl na końcu ogona, był identyczny z brontozaurem, który żył w bagnach okresu jurajskiego. Ten również był roślinożerny, ale w odróżnieniu od pacjenta, nie mógł się obronić przed mięsożernymi gadami owego okresu. Conway znalazł też zdumiewająco wiele danych fizjologicznych i żarłocznie je sobie przyswoił.

Stos pacierzowy składał się z olbrzymich kręgów, pustych wewnątrz, z wyjątkiem ogonowych. Ta oszczędność materiału przyczyniła się do względnie niewielkiej wagi zwierzęcia w stosunku do jego rozmiarów. Brontozaur był jajorodny. Miał małą głowę, puszka mózgowa należała do najmniejszych wśród wszystkich kręgowców. Jednak oprócz tego miał jeszcze dobrze rozwinięty ośrodek nerwowy w okolicy kręgów krzyżowych, kilka razy większy od prawdziwego mózgu. Uważano, że brontozaur rósł powoli, a jego ogromne rozmiary są wynikiem długowieczności — gad ten potrafił żyć ponad dwieście lat.

Ich jedyną obroną przeciwko drapieżcom było krycie się i pozostawanie pod wodą. Mogły tam żerować, a wyłaniały się tylko na chwilę, by zaczerpnąć powietrza. Zaczęły wymierać, gdy zmiany geologiczne spowodowały wysychanie ich bagnistego środowiska, pozostawiając je na łasce naturalnych wrogów.

Jeden z autorytetów twierdził, że te olbrzymie gady były największą pomyłką natury. A jednak, utrzymywał inny, przetrwały one trzy okresy geologiczne — trias, jurę i kredę — w sumie sto czterdzieści milionów lat, czyli dość długo jak na „pomyłkę”, zważywszy, że człowiek istnieje dopiero około pół miliona lat…

Conway wyszedł z biblioteki w przeświadczeniu, że odkrył coś ważnego, ale co to było, nie mógł sobie uświadomić. Bardzo go to drażniło. W czasie pospiesznego obiadu stwierdził, że potrzebuje więcej informacji, a tylko jedna osoba może mu ich udzielić. Musiał znowu pójść do O’Mary.

— A gdzież jest nasz mały przyjaciel? — zapytał ostro psycholog, gdy Conway wszedł do jego pokoju kilka minut później. — Pokłóciliście się, czy co?

Conway przełknął ślinę i spróbował zapanować nad głosem.

— Doktor Arretapec — odparł — chciał przez jakiś czas samotnie popracować nad pacjentem, ja zaś poszedłem do biblioteki poczytać trochę o dinozaurach. Chciałem zapytać, czy ma pan może dla mnie jakieś dodatkowe informacje.

— Trochę — odparł O’Mara. Przez kilka bardzo denerwujących chwil przyglądał się Conwayowi. — Oto one — powiedział w końcu.

Statek badawczy Korpusu Kontroli, który odkrył rodzinną planetę Arretapeca, stwierdziwszy wysoki stopień rozwoju cywilizacji, wyjawił jej mieszkańcom zasadę działania hipernapędu. Jedną z pierwszych planet, które te istoty odwiedziły, był surowy, młody świat pozbawiony istot rozumnych, jednak zainteresowała je tam pewna rasa zwierząt — gigantycznych gadów. Rodacy Arretapeca oświadczyli Radzie Galaktycznej, że przy odpowiedniej pomocy zdołają osiągnąć coś, co okaże się korzystne dla całej cywilizacji kosmosu, a ponieważ rasa telepatów nie mogła kłamać ani nawet pojąć istoty kłamstwa, otrzymali pomoc, o którą prosili. I tak Arretapec i jego pacjent przybyli do Szpitala.

O’Mara oświadczył również, że ma jeszcze jedną dobrą informację. Otóż, jak się wydaje, istoty klasy VUXG dysponują jakąś zdolnością prekognicji. Nie znalazła ona jednak dotąd zastosowania, nie dotyczy bowiem jednostek, lecz całych społeczeństw, a i to w tak odległej przyszłości i przypadkowo, że jest praktycznie bezużyteczna.

Conway wyszedł od O’Mary, mając jeszcze większy mętlik w głowie niż poprzednio.

Nadal próbował zebrać porozrzucane strzępy informacji w coś, co miałoby jakiś sens, ale albo był zbyt zmęczony, albo zbyt głupi. A zmęczony był na pewno; przez ostatnie dwa dni jego mózg zdawał mu się gęstą, znużoną mgłą…

Pomyślał, że między tymi dwoma zdarzeniami — przybyciem Arretapeca i owym niewyjaśnionym zmęczeniem — musi być jakiś związek. Był w dobrej kondycji, a żaden wysiłek mięśni ani umysłu nigdy jeszcze nie wyczerpał go w takim stopniu. Zresztą, czyż VUXG nie powiedział, że to swędzenie jest objawem rozstroju psychicznego?

I oto nagle praca z Arretapekiem nie wydawała mu się już tylko nużąca czy denerwująca. Conway zaczynał się obawiać o swoje zdrowie. Co, jeśli swędzenie spowodował jakiś nowy rodzaj bakterii, których jego wskaźnik osobisty nie potrafi wykryć? Pomyślał już o czymś takim, gdy z powodu wiercenia został wyrzucony przez Arretapeca, ale przez resztę dnia podświadomie starał się przekonać siebie, że to nic takiego, ponieważ natężenie owych sensacji zmalało prawie do zera. Teraz wiedział już, że powinien wtedy poprosić, by zbadał go jakiś doświadczony internista. Nawet teraz powinien to zrobić.

Był jednak bardzo zmęczony. Przyrzekł sobie, że rano poprosi doktora Mannona, swego poprzedniego zwierzchnika, by go zbadał. Rano będzie musiał także jakoś pogodzić się z Arretapekiem. Zasypiając, cały czas głowił się nad tym, jaką to dziwną chorobą mógł się zarazić, a także, jak należy przepraszać istoty klasy VUXG.

IV

Następnego dnia w blacie biurka widniała kolejna, pięciocentymetrowa dziura, w której siedział Arretapec. Gdy tylko Conway dał poznać, że się obudził, VUXG odezwał się do niego.

— Przyszło mi wczoraj na myśl — powiedział — że jeśli chodzi o samokontrolę, równowagę emocjonalną oraz zdolność znoszenia czy też ignorowania drażniących drobiazgów, być może oczekiwałem zbyt wiele od istot, które są — stosunkowo, ma się rozumieć — na niskim poziomie umysłowym. Dlatego też dołożę wszelkich starań, by mieć to na uwadze podczas naszych dalszych kontaktów.

Dopiero po kilku sekundach doszło do Conwaya, że Arretapec go w ten sposób przeprosił. Pomyślał wtedy, że są to najbardziej obraźliwe przeprosiny, jakie w życiu słyszał, i że dobrze świadczy to o jego samokontroli, iż nie wspomniał o tym Arretapecowi. Zamiast tego uśmiechnął się i zaczął upierać, że to jego wina. Następnie udali się do pacjenta.

Wnętrze transportowca zmieniło się nie do poznania. Zamiast pustej kuli pokrytej błotnistą mazią z ziemi, wody i liści trzy czwarte jej powierzchni stanowiło doskonałą reprodukcję krajobrazu mezozoicznego. Nie był on jednak taki sam jak na zdjęciach oglądanych przez Conwaya poprzedniego dnia, tam bowiem była to dawna ziemska era, roślinność wewnątrz statku zaś została przeniesiona z planety pacjenta. Niemniej różnice były zdumiewająco niewielkie. Największa zmiana nastąpiła na niebie.

Tam gdzie poprzednio widać było przeciwległą stronę kuli, obecnie unosiła się bladoniebieska mgiełka, w której płonęło bardzo naturalnie wyglądające słońce. Puste wnętrze statku prawie całkowicie zakryto tym półprzeźroczystym gazem, toteż trzeba było bardzo bystrego oka oraz wiedzy, by stwierdzić, że nie jest to rzeczywista powierzchnia planety z autentycznym słońcem płonącym na zamglonym niebie. Technicy wykonali dobrą robotę.

— Nie sądziłem, aby w tych warunkach możliwa była tak skomplikowana i naturalna rekonstrukcja — powiedział nagle Arretapec. — Należą się panu słowa uznania. To powinno mieć bardzo pozytywny wpływ na pacjenta.

* * *

Istota, o której mówiono — z jakiegoś osobliwego powodu technicy nazywali ją „Emily” — z zadowoleniem objadała liście ze szczytu dziesięciometrowej rośliny przypominającej palmę. To, że znajdowała się na suchym lądzie, zamiast żerować pod wodą, było — jak domyślał się Conway — symptomatyczne dla jej stanu psychicznego, starożytny brontozaur bowiem w chwili zagrożenia niezmiennie umykał do wody, która była jego jedyną osłoną. Najwyraźniej neobrontozaur nie miał żadnych zmartwień.

— W zasadzie to to samo co wyposażenie sali dla każdego pacjenta żyjącego w warunkach różnych od ziemskich — powiedział skromnie Conway. — Różnica polegała tylko na skali wykonanych prac.

— Niemniej jednak jestem pod wrażeniem tego wszystkiego — odrzekł Arretapec.

Najpierw przeprosiny, a teraz komplementy, pomyślał kwaśno Conway. Gdy zbliżyli się do zwierzęcia i VUXG raz jeszcze ostrzegł go, by zachowywał się spokojnie, Conway odgadł, że zmiana usposobienia Arretapeca jest wynikiem dzieła techników. Skoro pacjent ma obecnie idealne warunki, terapia — jakakolwiek by była — ma większe szansę powodzenia…

Nagle znowu pojawiło się swędzenie. Zaczęło się w zwykłym miejscu, w głębi prawego ucha, ale tym razem rozszerzyło się i spotęgowało, aż w końcu Conway miał wrażenie, że cały jego mózg pokryty jest pełzającymi robaczkami. Poczuł, jak występują nań zimne poty, i przypomniał sobie obawy z poprzedniego dnia, kiedy to postanowił pójść do doktora Mannona. Nie był to wytwór jego wyobraźni — to było coś poważnego, może nawet śmiertelnie poważnego. Panicznym, bezwiednym ruchem wyrzucił ręce ku głowie, strącając na ziemię pojemnik z Arretapekiem.

— Znowu się pan wierci… — zaczął VUXG.

— Bardzo… bardzo przepraszam — wyjąkał Conway. Wymamrotał coś nieskładnego, że musi wyjść, że to ważne i nie może poczekać, po czym uciekł w popłochu.

* * *

Trzy godziny później siedział w gabinecie przyjęć klasy DBDG, a pies Mannona to na niego warczał, to przewracał się na grzbiet, bezskutecznie usiłując nakłonić Conwaya do zabawy. Ten jednak nie miał ochoty na zwyczajowe poszturchiwania i zapasy, które i jemu, i zwierzęciu sprawiały wielką przyjemność, gdy był po temu czas. Całą uwagę skupił na schylonej głowie byłego szefa oraz wykresach leżących na biurku. Nagle Mannon podniósł wzrok.

— Nic panu nie jest — orzekł tym stanowczym tonem, którym zwracał się do studentów i pacjentów podejrzanych o symulowanie choroby. — Och, nie mam wątpliwości — dodał kilka sekund potem — że rzeczywiście odczuwa pan to wszystko: zmęczenie, swędzenie i tak dalej… ale wszystko wskazuje, że ma to podłoże psychosomatyczne. Jakim przypadkiem zajmuje się pan obecnie?

Conway opowiedział mu wszystko. W trakcie tej opowieści Mannon kilkakrotnie się uśmiechnął.

— Zakładam, że to pański pierwszy długotrwały… hm… kontakt z telepatą, a także, że nikomu jeszcze pan o tym nie mówił. — Ton Mannona sugerował raczej stwierdzenie niż pytanie. — I chociaż czuje pan to swędzenie najsilniej, gdy jest w pobliżu tego VUXG oraz pacjenta, występuje ono również słabiej w innych okolicznościach.

Conway skinął głową.

— Odczuwałem je przez chwilę zaledwie pięć minut temu.

— Oczywiście wraz ze wzrostem odległości następuje osłabienie — powiedział Mannon. — Jednak, jeśli o pana chodzi, nie ma się pan czego obawiać. Arretapec usiłuje, bezwiednie, rozumie pan, zrobić z pana telepatę. Wyjaśnię to panu…

Okazuje się, że trwający dłuższy czas kontakt z istotą obdarzoną zdolnościami telepatycznymi pobudza pewne rejony ludzkiego mózgu, w których znajdują się albo zaczątki zmysłu telepatycznego, który rozwinie się w przyszłości, albo też pozostałość takowego, który człowiek posiadał w okresie prymitywnym, ale go zatracił.

W rezultacie następuje dość kłopotliwe, choć nieszkodliwe podrażnienie. Jednakże w bardzo rzadkich przypadkach, dodał Mannon, owa bliskość tworzy w człowieku coś na kształt sztucznego zmysłu telepatycznego, dzięki czemu może on czasem odbierać myśli telepaty, z którym uprzednio pozostawał w kontakcie, ale tylko jego. We wszystkich tych przypadkach zdolność występuje jedynie do pewnego czasu i znika, gdy istota odpowiedzialna za jej wywołanie rozstaje się z człowiekiem.

— Jednak owe przypadki telepatii wzbudzonej są niezwykle rzadkie — zakończył Mannon — i najwyraźniej pan odbiera tylko jej drażniący dodatek, inaczej dowiedziałby się pan, co zamierza Arretapec, po prostu odczytując jego myśli…

Podczas gdy Mannon kontynuował swoje wyjaśnienia, Conway, uwolniony od obawy, że złapał jakąś nową, nieznaną chorobę, myślał intensywnie. W miarę jak przypominał sobie poszczególne sprawy związane z brontozaurem i Arretapekiem, strzępki rozmów z tym ostatnim i wreszcie własne badania nad życiem — i wyginięciem — olbrzymich prehistorycznych ziemskich gadów, w jego głowie formował się niejasny obraz. Był to obraz szaleńczy — lub przynajmniej zniekształcony — i nadal niekompletny, ale w końcu cóż innego istota w rodzaju Arretapeca mogła robić z pacjentem podobnym do brontozaura, pacjentem, któremu nic nie dolegało?

— Słucham? — rzekł Conway. Zdał sobie sprawę, że Mannon powiedział do niego coś, czego nie usłyszał.

— Mówiłem, że jeśli dowie się pan, co Arretapec robi, niech pan mi powie — powtórzył Mannon.

— O, ja wiem, co on robi — odparł Conway. — Przynajmniej sądzę, że wiem, i rozumiem, dlaczego nie chce o tym mówić. To z powodu śmieszności, na jaką by się naraził, gdyby mu się nie udało, skoro sam pomysł jest absurdalny. Nie wiem natomiast, po co to robi…

— Doktorze Conway — powiedział Mannon podejrzanie słodko — jeśli nie powie mi pan, o co chodzi, to, jak to treściwie ujmują nasi co głupsi stażyści, przerobię panu kiszki na podwiązki.

Conway wstał pospiesznie. Musiał niezwłocznie wrócić do Arretapeca. Skoro miał teraz pewne pojęcie o tym, co jest grane, musiał się zająć paroma rzeczami: pilnie potrzebnymi zabezpieczeniami, o których ktoś taki jak VUXG mógł nie pomyśleć.

— Przykro mi, doktorze — odparł roztargnionym głosem — ale nie mogę panu powiedzieć. Widzi pan, w świetle tego, co pan mi mówił, istnieje możliwość, że wiedzę otrzymałem bezpośrednio, telepatycznie z mózgu Arretapeca, i dlatego stanowi ona tajemnicę lekarską. Muszę pędzić, ale bardzo panu dziękuję.

Znalazłszy się na korytarzu, rzucił się biegiem do najbliższego komunikatora i wezwał dział eksploatacji. Po głosie, który się odezwał, rozpoznał pułkownika z dywizji technicznej, którego spotkał wcześniej.

— Czy kadłub tego zaadaptowanego transportowca — spytał szybko — wytrzyma uderzenie ciała o masie około czterech ton, poruszającego się z prędkością, hm… od trzydziestu do stu pięćdziesięciu kilometrów na godzinę? Poza tym, jakie środki bezpieczeństwa podjąłby pan, aby nie dopuścić do konsekwencji takiego wydarzenia?

— Chyba pan żartuje — odparł pułkownik po dłuższej chwili milczenia. — Ciało to przeleci przez kadłub jak przez sklejkę. Jednak w razie powstania takiego otworu wewnątrz statku jest dość powietrza, by technicy zdążyli włożyć skafandry. Czemu pan pyta?

Conway myślał szybko. Chciał, żeby coś zrobiono, ale nie chciał mówić po co. Powiedział pułkownikowi, że obawia się o systemy grawitacyjne utrzymujące sztuczne ciążenie na pokładzie statku. Było ich tak wiele, że niech no tylko któryś sektor przypadkowo odwróci kierunek przebiegu energii i odepchnie brontozaura, zamiast go przytrzymać…

Z pewnym rozdrażnieniem pułkownik zgodził się, że obwody grawitacyjne mogłyby się przełączyć na odpychanie, a także, że można je skupić w siłowe pola odpychające i przyciągające, ale taka przemiana nie nastąpi tylko dlatego, że ktoś na nie dmuchnie. Wmontowano w nie urządzenia zabezpieczające, które…

— Mimo wszystko — przerwał mu Conway — czułbym się znacznie bezpieczniej, gdyby można było wszystkie obwody grawitacyjne ustawić tak, by w przypadku zbliżania się spadającego ciężkiego ciała automatycznie włączały odpychanie. Czy to możliwe?

— To rozkaz — zapytał pułkownik — czy po prostu nie może pan spać w nocy?

— Niestety, to rozkaz — odrzekł Conway.

— W takim razie to możliwe. — Ostry trzask w słuchawce postawił kropkę na zakończenie rozmowy.

Conway ruszył w drogę, by ponownie dołączyć do Arretapeca i stać się znów idealnym asystentem, który zna odpowiedzi na pytania, jeszcze zanim te padną. Poza tym, pomyślał kwaśno, będzie musiał tak manewrować, by VUXG zadawał mu pytania, na które on zna odpowiedź.

V

— Zapewnił mnie pan — powiedział Conway do Arretapeca piątego dnia współpracy — że pański pacjent nie cierpi na dolegliwość fizyczną i nie wymaga leczenia psychiatrycznego. Wnioskuję z tego, że chce pan, drogą telepatii lub zbliżoną metodą, wywołać pewne zmiany w strukturze jego mózgu. Jeśli mój wniosek jest prawidłowy, mam dla pana wiadomość, która może pomóc lub choćby pana zainteresować. Na mojej planecie w czasach prehistorycznych żył olbrzymi gad podobny do pańskiego pacjenta. Z jego szczątków wydobytych przez archeologów wiemy, że posiadał drugi ośrodek nerwowy, kilkakrotnie większy niż właściwy mózg, usytuowany w okolicy kręgów krzyżowych. Gad potrzebował go prawdopodobnie do kierowania ruchami tylnych kończyn, ogona i tak dalej. Gdybyśmy mieli tu do czynienia z podobnym przypadkiem, musiałby się pan zająć dwoma mózgami, a nie jednym.

Czekając na odpowiedź, Conway dziękował Opatrzności, że VUXG należy do rasy wysoko rozwiniętej etycznie i nie uznaje stosowania telepatii wobec nie-telepatów. W przeciwnym razie Arretapec wiedziałby, że Conway pewien jest istnienia u Emily dwóch ośrodków nerwowych. Gdy pewnej nocy Arretapec zajęty był wygryzaniem kolejnej dziury w biurku Conwaya, on sam zaś i pacjent smacznie spali, kolega doktora potajemnie prześwietlił niczego nie podejrzewającego dinozaura.

— Pańskie domniemania są słuszne — odezwał się w końcu VUXG — a te informacje interesujące. Nie wiedziałem dotąd, że jedna istota może posiadać dwa mózgi. To może wyjaśniać niezwykłe trudności w kontakcie z tym stworzeniem. Zbadam to.

Conway znowu poczuł swędzenie w głowie, ale tym razem był na to przygotowany i nie zareagował „wierceniem się”. W końcu swędzenie ustało.

— Jest reakcja — powiedział Arretapec. — Po raz pierwszy otrzymałem odpowiedź.

Swędzenie pojawiło się znowu i zaczęło wzrastać.

Nie przypominało to wrażenia, jakby mrówki z rozżarzonymi do czerwoności szczypcami wyjadały mu mózg, myślał Conway, cierpiąc, lecz starając się nie poruszyć i nie rozproszyć skupionego Arretapeca, gdy ten w końcu do czegoś dochodził; wrażenie było takie, jakby ktoś zardzewiałym gwoździem wybijał dziury w jego biednym, rozdygotanym mózgu. Jeszcze nigdy tak się nie czuł; była to istna tortura.

I nagle nastąpiła subtelna zmiana w rodzaju doznań. Nie zmniejszenie, lecz pewien dodatek. Conway pochwycił przelotny błysk czegoś — jakby kilka taktów wielkiego utworu muzycznego, odtwarzanych z pękniętej płyty lub piękno dzieła sztuki, które jest popękane i zniekształcone prawie nie do poznania. Był pewien, że na chwilę, poprzez zakłócające fale bólu, zajrzał do myśli Arretapeca.

Teraz wiedział już wszystko…

* * *

VUXG otrzymywał odpowiedzi przez cały dzień, ale były to odruchy przypadkowe, gwałtowne i niekontrolowane. Po jednej, szczególnie dramatycznej reakcji, w czasie której przerażony dinozaur zrównał z ziemią drzewa na całym hektarze, a następnie w popłochu schronił się w jeziorze, Arretapec ogłosił koniec pracy.

— To na nic — powiedział. — Stwór nie chce sam zrobić tego, czego go uczę, a kiedy zmuszam go, wpada w przerażenie.

W beznamiętnym, płaskim głosie z autotranslatora nie słychać było żadnych emocji, ale Conway, który miał przelotny kontakt z umysłem Arretapeca, domyślał się gorzkiego rozczarowania, jakie tamten odczuwał. Ogromnie chciał pomóc, ale wiedział, że żadnego bezpośredniego wsparcia nie może udzielić — w tym wypadku właściwą pracę musiał wykonać Arretapec, on sam zaś mógł tylko czasem to i owo popchnąć naprzód. Gdy wrócił do swego pokoju na noc, ciągle jeszcze łamał sobie głowę nad tym problemem, a zanim zasnął, zdawało mu się, że znalazł odpowiedź.

Następnego dnia wytropili z Arretapekiem doktora Mannona, który właśnie wchodził na blok operacyjny dla klasy DBLF.

— Panie doktorze, możemy pożyczyć pańskiego psa? — zapytał Conway.

— Do celów zawodowych czy dla rozrywki? — Mannon zmierzył go podejrzliwym wzrokiem. Był tak przywiązany do swego psa, że niektórzy nieziemscy lekarze podejrzewali istnienie między nimi jakiegoś związku symbiotycznego.

— Nic mu się nie stanie — zapewnił go Conway.

— Będę wdzięczny.

Conway odebrał smycz od trzymającego psa stażysty z Tralthanu.

— Teraz wracamy do mojego pokoju — powiedział do Arretapeca.

Dziesięć minut później, szczekając wściekle, pies Mannona biegał dookoła pokoju, Conway zaś obrzucał go poduszkami i podgłówkami. Nagle jedna z poduszek trafiła psa i przewróciła go. Dźwięk łap szorujących i ślizgających się po plastykowej posadzce ustąpił miejsca gwałtownemu wybuchowi pisków i warknięć.

Conway poczuł, jak coś unosi go w powietrze, zawieszając na wysokości trzech metrów nad podłogą.

— Nie sądziłem — zahuczał z biurka głos Arretapeca — że chce pan zrobić mi pokaz ziemskiego sadyzmu. Jestem wstrząśnięty, przerażony. Niech pan natychmiast wypuści to nieszczęsne zwierzę.

— Proszę mnie postawić na ziemi, a wszystko wyjaśnię — odrzekł Conway.

* * *

Ósmego dnia współpracy oddali psa Mannonowi i powrócili do zajęć z dinozaurem. Pod koniec drugiego tygodnia wciąż jeszcze pracowali, a ich obu oraz pacjenta obgadywano, opiskiwano, oświstywano i ochrząkiwano we wszystkich językach, które były w użyciu w szpitalu. Pewnego dnia siedzieli w jadalni, gdy Conway uświadomił sobie, że wybrzękujący komunikaty głośnik wywołuje właśnie jego nazwisko.

— …O’Marą przez interkom — ciągnął monotonnie głośnik. — Uwaga, doktor Conway. Proszę jak najprędzej skontaktować się z majorem O’Marą przez interkom…

— Przepraszam — powiedział Conway do Arretapeca, spoczywającego na kostce plastyku, którą kierownik obsługi znacząco umieścił na stole Conwaya. Ruszył w kierunku najbliższego komunikatora.

— To nie jest sprawa życia lub śmierci — odrzekł O’Mara zapytany, o co chodzi. — Chciałbym uzyskać od pana kilka wyjaśnień. Na przykład, doktor Hardin pieni się z wściekłości, gdyż służąca, za pożywienie roślinność, którą z taką troską sadzi i uzupełnia, została spryskana jakąś substancją, która pogorszyła jej smak. Dlaczego pewna część żywności zachowała dawny smak, ale jest trzymana pod kluczem? Po co wam projektor trójwymiarowy? I skąd w tym wszystkim pies Mannona? — O’Mara, chcąc nie chcąc, zatrzymał się, by nabrać oddechu, po czym wyrzucał z siebie dalsze oskarżenia. — A pułkownik Skempton mówi, że jego technicy biegają jak szaleni, montując wam coraz to nowe generatory pól siłowych. Nie o to chodzi, że on ma coś przeciwko temu, ale jego zdaniem, gdyby całą tę maszynerię umieścić na zewnątrz zamiast w środku, ten wrak, w którym się grzebiecie, mógłby stawić czoło i dołożyć krążownikowi Federacji. No, a jego ludzie, hm… — O’Mara mówił normalnym tonem, ale słychać było, że robi to z trudem. — Wielu z nich musi szukać mojej fachowej porady. Niektórzy, zapewne ci szczęśliwsi, po prostu nie wierzą własnym oczom. Inni za to znacznie bardziej woleliby zobaczyć różowe słonie. — Nastąpiło krótkie milczenie, po którym O’Mara kontynuował. — Mannon oświadczył mi, że gdy chciał pana wypytać, zasłonił się pan etyką zawodową i nie chciał nic powiedzieć. Zastanawiałem się…

— Bardzo mi przykro, ale… — powiedział niezręcznie Conway.

— Ale co wy robicie, do jasnej cholery?! — wybuchnął O’Mara. — Zresztą, wszystko jedno. Życzę powodzenia. Koniec.

* * *

Conway pospieszył do swego miejsca, by podjąć przerwany dyskurs z Arretapekiem.

— Wygłupiłem się — powiedział, gdy chwilę później opuszczali jadalnię. — Trzeba było wziąć pod uwagę współczynnik wielkości. No, ale teraz już mamy…

— Obaj się wygłupiliśmy, przyjacielu Conway — poprawił go Arretapec monotonnym głosem autotranslatora. — Jak dotąd, większość pańskich pomysłów dała pozytywne rezultaty. Stanowi pan dla mnie nieocenioną pomoc, i to do tego stopnia, że czasem podejrzewam, iż odgadł pan, co chcę osiągnąć. Mam nadzieję, że również ten ostatni pomysł da wyniki.

— Będziemy trzymać kciuki.

Tym razem Arretapec nie zwrócił uwagi, jak to miał w zwyczaju, że po pierwsze, nie wierzy w szczęśliwy przypadek, po drugie zaś, nie ma palców. Nieziemiec zdecydowanie coraz lepiej pojmował obyczaje ludzi. Conway zaś pragnął gorąco, żeby ów nieskalany VUXG odczytał teraz jego myśli i poznał, jak dalece lekarz się w to zaangażował, jak bardzo chciał, żeby popołudniowy eksperyment Arretapeca się powiódł.

Przez całą drogę do transportowca czuł wzrastające napięcie. Kiedy dawał ostatnie instrukcje technikom i upewniał się, że wszyscy wiedzą, co robić w każdej możliwej sytuacji, czuł, że żartuje trochę za wiele i śmieje się nieco zbyt głośno. Ale w końcu wszyscy zdradzali oznaki przemęczenia. A jakiś czas później, gdy stanął niecałe pięćdziesiąt metrów od pacjenta, obwieszony sprzętem jak choinka — degrawitator opinający go w pasie, wyzwalacz i monitor projektora stereoskopowego umocowane na piersi, na ramionach zaś zawieszona ciężka radiostacja — jego napięcie osiągnęło punkt kulminacyjny, jak u sprężyny, której bardziej już nie można nakręcić.

— Ekipa projekcyjna gotowa — rozległ się jakiś głos.

— Pożywienie na miejscu — odezwał się inny.

— Wszyscy operatorzy pól siłowych na stanowiskach — doniósł trzeci.

— W porządku, doktorze — powiedział Conway do unoszącego się w powietrzu Arretapeca i przesunął nagle suchym językiem po jeszcze suchszych wargach. — Niech pan robi swoje.

Nacisnął wyzwalacz projektora i natychmiast wokół niego i nad nim pojawił się niematerialny obraz jego samego, ale wysokości piętnastu metrów. Zobaczył, jak głowa pacjenta unosi się, i usłyszał ów niski, jęczący dźwięk, który brontozaur wydawał w chwilach podniecenia lub przestrachu, a który tak dziwacznie kontrastował z jego rozmiarami. W końcu ujrzał, że pacjent cofa się niezgrabnie ku brzegowi jeziora. Ale Arretapec zawzięcie wysyłał ku dwóm jego mózgom silne fale uczucia spokoju i zaufania — i oto wielki gad uspokoił się. Bardzo powoli, aby go nie spłoszyć, Conway sięgnął za siebie, podniósł coś i położył to przed sobą. Ponad nim jego piętnastometrowy obraz uczynił to samo.

Jednak w miejscu, gdzie olbrzymia dłoń projekcji sięgnęła ziemi, znajdowała się wiązka roślinności, a gdy jego ręka się uniosła, wiązka poszybowała za nią, utrzymywana przez delikatnie prowadzone trzy skupione pola siłowe. Świeża, wilgotna nadal wiązka liści palmowych znalazła się w pobliżu wciąż jeszcze niespokojnego brontozaura, pozornie położona przez olbrzymią dłoń, która następnie wycofała się. Po chwili oczekiwania, która Conwayowi zdała się wiecznością, potężna zakrzywiona szyja wygięła się w dół. Brontozaur zaczął skubać…

Conway raz jeszcze wykonał te same ruchy, a potem znowu. Za każdym razem jego piętnastometrowy obraz przybliżał się coraz bardziej do zwierzęcia.

Wiedział, że brontozaur mógł w razie potrzeby jeść znajdującą się wokół niego roślinność, ale od kiedy rozpylacz doktora Hardina włączył się do akcji, nie było to zbyt smaczne pożywienie. Gad poznawał, że te smaczne kąski to dawne, pyszne jedzonko — świeże, soczyste, słodko pachnące — które nie wiedzieć czemu, ostatnio jakoś zniknęło. Skubanie przeszło w żarłoczne pożeranie.

— Bardzo dobrze — powiedział Conway. — Etap drugi…

VI

Korzystając z małego monitora, na którym widać było, jak jego obraz ma się do wielkości brontozaura, Conway ponownie wysunął rękę. Umieszczony na przeciwległej ścianie niewidoczny operator włączył kolejne pole siłowe, synchronizując je z ruchami ręki, co w sumie dało taki efekt, jakby pacjenta głaskano po potężnym karku, stosując zdecydowany, choć łagodny nacisk. Po pierwszej chwili przestrachu pacjent wrócił do jedzenia i tylko co jakiś czas drżał lekko. Arretapec doniósł, że brontozaurowi sprawia to przyjemność.

— A teraz — powiedział Conway — pobawimy się trochę mniej delikatnie.

Dwie olbrzymie ręce spoczęły na boku gada, zmasowane pola siłowe pchnęły go, przewracając z trzaskiem, który wstrząsnął podłożem. Przerażony teraz naprawdę brontozaur rzucał się wściekle i unosił nogi, na próżno usiłując dźwignąć niezgrabne i ociężałe cielsko. Jednak potężne dłonie nie zamierzały zadać śmiertelnego ciosu; nadal tylko głaskały go i poklepywały. Brontozaur uspokoił się i zaczął ponownie okazywać zadowolenie, ale ręce nagle zmieniły pozycję. Pola siłowe pochwyciły leżące ciało, uniosły je i przewróciły na drugą stronę.

Włączywszy degrawitator, by zwiększyć swą ruchliwość, Conway zaczął podskakiwać obok brontozaura i ponad nim, a Arretapec, który był z pacjentem w kontakcie psychicznym, cały czas donosił o skutkach poszczególnych bodźców. Conway poklepywał olbrzymiego gada, głaskał go, okładał pięściami i popychał swymi potężnymi niematerialnymi rękoma, a przez cały czas obsługa pól siłowych znakomicie za nim nadążała…

Podobne zabiegi prowadzono już poprzednio, wraz z innymi działaniami, które — jak szeptano — jednego technika wpędziły w alkoholizm, przynajmniej czterech innych z kolei z niego wyleczyły. Ale dopiero kiedy wzięto pod uwagę współczynnik wielkości, tak jak dziś, i wykorzystano trójwymiarowy projektor, wyniki doświadczeń zaczęły być obiecujące. Wcześniej, przez miniony tydzień, wyglądało to tak, jakby mysz maltretowała psa bernardyna. Nic więc dziwnego, że brontozaur wpadał w panikę, gdy przytrafiały mu się najprzeróżniejsze niewytłumaczalne rzeczy, a jedyną ich przyczyną, którą mógł zobaczyć, były dwie maleńkie, ledwie przezeń widziane istoty!

Gatunek, do którego należał pacjent, zamieszkiwał swą planetę od stu milionów lat, a jego przedstawiciele byli niezwykle długowieczni. Chociaż oba mózgi gada były stosunkowo niewielkie, był on znacznie inteligentniejszy od psa, toteż wkrótce Conway nauczył go służyć i prosić.

A dwie godziny później brontozaur uniósł się w powietrze.

* * *

Wzbił się momentalnie: monstrualny, niezgrabny, niemożliwy do opisania potwór, którego ogromne nogi bezwolnie wykonywały ruchy jak przy chodzeniu, a wielkie szyja i ogon zwisały, lekko się kołysząc. To mózg krzyżowy, a nie czaszkowy steruje lewitacją, pomyślał Conway, gdy olbrzymi gad zbliżył się do wiązki liści palmowych, które zachęcająco wisiały sześćdziesiąt metrów nad jego głową. Ale to był drobiazg. Brontozaur lewitował, a o to chodziło. Chyba że…

— Pomaga mu pan? — Conway zapytał ostro Arretapeca.

— Nie.

Odpowiedź była, jak zwykle, z konieczności beznamiętna, ale gdyby VUXG był człowiekiem, byłby to okrzyk triumfu.

— Dobra, stara Emily — rozległ się okrzyk w słuchawkach Conwaya. Był to chyba jeden z operatorów pól siłowych. — Uwaga, przelatuje obok!

Brontozaur nie trafił w zawieszoną wiązkę liści i unosił się coraz szybciej. Wykonał niezgrabny, konwulsyjny ruch, by dosięgnąć jej w locie, co nadało jego ciału wyraźny ruch wirowy. Dalsze gwałtowne ruchy szyi i ogona tylko pogarszały sytuację…

— Lepiej ją stamtąd zdjąć — powiedział z naciskiem inny głos. — To sztuczne słońce może jej spalić ogon.

— A to wirowanie napędza jej stracha — zgodził się Conway. — Uwaga, operatorzy pól!

Ale było już za późno. Słońce, ziemia i niebo wirowały jak szalone wokół istoty przyzwyczajonej dotąd do solidnego gruntu pod nogami. Brontozaur chciał gdzieś uciec — w górę lub w dół, gdziekolwiek. Pomimo desperackich wysiłków Arretapeca, by go uspokoić, nastąpiła ponowna teleportacja.

Conway ujrzał, jak owa olbrzymia góra cielska i kości startuje znienacka, przynajmniej cztery razy szybciej niż na początku.

— Uwaga, sektor H! — ryknął. — Wyhamujcie go, ale łagodnie! Ale nie było ani czasu, ani miejsca na łagodne hamowanie. Aby uniknąć śmiertelnego uderzenia o powierzchnię statku — a także przebicia jej i wypadnięcia w kosmos — operatorzy musieli działać płynnie, lecz stanowczo, toteż brontozaurowi to z konieczności ostre hamowanie musiało się wydać silnym uderzeniem o przeszkodę. Ponownie się uniósł.

— Uwaga, sektor C! Leci na was!

Jednak i tu wystąpiło to samo co w sektorze H: zwierzę wystraszyło się i uleciało w innym jeszcze kierunku. I tak to trwało: olbrzymi gad śmigał z jednej strony statku na drugą, aż…

— Mówi Skempton — rozległ się ostry, autorytatywny głos. — Moi ludzie twierdzą, że podstawy generatorów pól siłowych nie są przystosowane do czegoś takiego. Nie są odpowiednio zamocowane. Poszycie kadłuba pękło w ośmiu miejscach.

— Czy nie można…

— Łatamy przecieki tak szybko jak się da — przerwał Skempton, odpowiadając na pytanie Conwaya, zanim jeszcze ten je zadał. — Ale to łomotanie rozniesie statek…

W tym momencie włączył się Arretapec.

— Doktorze Conway — powiedział — mimo iż jest oczywiste, że pacjent wykazał zdumiewającą sprawność w zakresie nowego talentu, jest ona ograniczona przez przerażenie i oszołomienie. Jestem przekonany, że to bolesne doświadczenie spowoduje nieodwracalne szkody w procesie myślenia istoty… Conway, uwaga!

Brontozaur zatrzymał się nad powierzchnią, w odległości kilkuset metrów, po czym śmignął w bok pod kątem prostym dokładnie tam, gdzie stał Conway. Ale leciał po prostej w wydrążonej kuli, toteż jej zakrzywiona powierzchnia dążyła mu na spotkanie. Conway widział, jak mknące ciało kołysało się i obracało, gdy operatorzy pól usiłowali zmniejszyć prędkość jego lotu. I oto pruło już przez niskie, gęsto rosnące drzewa, a potem ryło szeroką płytką bruzdę w miękkiej, bagnistej ziemi, pchając przed sobą niewielki pagórek wyrwanej roślinności. Conway znajdował się dokładnie na jego drodze.

Nim zdołał włączyć degrawitator, ziemia uniosła się przed nim i przykryła go. Przez kilka minut był zbyt oszołomiony, by pojąć, dlaczego nie może się ruszać. Następnie spostrzegł, że tkwi po pas w kleistej mazi składającej się z fragmentów gałęzi i błota. Wstrząsy i drżenia, które odczuwał całym ciałem, wywoływał brontozaur, który gramolił się na nogi. Conway uniósł wzrok i ujrzał nad sobą jego ogromne, niezgrabnie obracające się cielsko, po czym usłyszał klaśnięcia i trzaski nóg zapadających się prawie po kolana w ziemię i podszycie.

Stworzenie ponownie zmierzało w kierunku jeziora, a Conway i tym razem stał na jego drodze…

Zaczął krzyczeć i szamotać się, usiłując zwrócić na siebie uwagę, i degrawitator, i radio uległy bowiem zniszczeniu, a on sam znalazł się w pułapce. Olbrzymi gad podszedł bliżej, jego potężna, lekko wygięta szyja przesłoniła światło, a ogromna przednia noga uniosła się, by go uśmiercić i jednocześnie pogrzebać. I nagle Conway poczuł, jak coś porywa go w górę i unosi w pobliże latającego pojemnika z suszoną śliwką pływającą w syropie…

— W chwilowym podnieceniu — powiedział Arretapec — zapomniałem, że potrzebuje pan mechanicznego urządzenia do teleportacji. Proszę przyjąć wyrazy ubolewania.

— N-nic nie szkodzi — odrzekł Conway drżącym głosem. Nadludzkim wysiłkiem opanował rozdygotane nerwy. Potem zobaczył w dole operatorów pól siłowych. — Dajcie tu nowe radio i zdalne sterowanie projektora! — zawołał nagle.

Dziesięć minut później, choć potłuczony i poobijany, gotów był do dalszej pracy. Stał na brzegu jeziora, Arretapec wisiał u jego ramienia, a nad nim ponownie wznosił się jego piętnastometrowy wizerunek. Arretapec, który utrzymywał kontakt psychiczny z brontozaurem ukrytym pod powierzchnią, oświadczył, że ważą się losy eksperymentu. Pacjent miał wstrząsające przejścia, ale obecnie znajdował się w bezpiecznym dlań miejscu, pod wodą — tam gdzie dotychczas znajdował ratunek przed głodem i napaścią wrogów — i to, wraz z psychicznym wsparciem będącym dziełem Arretapeca, wpływało nań uspokajająco.

Conway czekał, na przemian z nadzieją, na przemian w czarnej rozpaczy.

Czasami za sprawą siły swoich uczuć przeklinał. Nie byłoby to takie trudne i nie znaczyłoby dla niego tak wiele, gdyby nie poznał wówczas zamysłów Arretapeca ani gdyby tak nie polubił tej sztywnej i przesadnie protekcjonalnej kulki gnoju. Przecież każda istota z takim intelektem, która chciała osiągnąć to, co zamierzał Arretapec, miała prawo do uczucia wyższości.

Nagle wielka głowa wysunęła się ponad powierzchnię wody i ogromne cielsko wylazło na brzeg. Powoli, niezgrabnie zgięły się tylne nogi, a długa stożkowata szyja uniosła się. Brontozaur znowu chciał się bawić.

Coś ścisnęło Conwaya za gardło. Popatrzył tam, gdzie leżało kilkanaście gotowych do użycia wiązek soczystej zieleniny, jedna z nich zaś znajdowała się już w drodze do gada. Zamachał nagle ręką.

— Och, dajcie mu wszystkie — powiedział. — Zasłużył na nie…

* * *

— Więc kiedy Arretapec zapoznał się z warunkami na planecie pacjenta — mówił nieco sztywno Conway — a jego zdolność prekognicji powiedziała mu, jaka będzie najprawdopodobniej przyszłość brontozaurów, po prostu musiał spróbować ją zmienić.

Conway znajdował się w biurze naczelnego psychologa i zdawał wstępny, ustny raport w otoczeniu zaciekawionych twarzy O’Mary, Hardina, Skemptona i dyrektora szpitala. Byłoby wielką przesadą, gdyby ktoś stwierdził, że czuł się swobodnie.

— Arretapec należy jednak do starej, dumnej rasy, a dar telepatii zwiększa jeszcze jego wrażliwość: telepaci rzeczywiście czują, co inni o nich myślą. Propozycja Arretapeca była tak śmiała, a jego i jego rasę narażała na tak ogromną śmieszność, gdyby zamierzenie się nie powiodło, że po prostu musiał wszystko trzymać w tajemnicy. Warunki na planecie brontozaurów wskazywały, że po wymarciu olbrzymich gadów nie powstanie tam inna rasa istot inteligentnych, a z geologicznego punktu widzenia owo wymarcie nie było zbyt odległe. Rasa, do której należy pacjent, zamieszkiwała tę planetę już od dość dawna — uzbrojony ogon i umiejętność pływania pozwoliły jej przeżyć inne, bardziej drapieżne i wyspecjalizowane — ale zmiany klimatyczne były nieuniknione, a dinozaury nie mogły podążyć za słońcem ku równikowi, lądy tej planety dzielą się bowiem na wiele małych kontynentów. Brontozaur nie umie przebyć oceanu. Gdyby jednak owe gigantyczne gady można było skłonić do wykształcenia parapsychicznej zdolności teleportacji, bariera oceanu zniknęłaby, a wraz z nią niebezpieczeństwo nadchodzącego głodu. To właśnie powiodło się doktorowi Arretapecowi.

— Skoro Arretapec dał brontozaurowi zdolność teleportacji drogą bezpośredniego oddziaływania na mózg — włączył się w tym momencie O’Mara — dlaczego nie można tego samego osiągnąć u nas?

— Prawdopodobnie dlatego, że dajemy sobie świetnie radę bez niej — odparł Conway. — Z drugiej strony pacjentowi wykazano i dano do zrozumienia, że owa zdolność jest konieczna do jego przeżycia. Gdy sobie to uświadomi, będzie z niej korzystał i przekazywał ją, gdyż występuje ona w postaci utajonej prawie u wszystkich gatunków. Wychowanie istot inteligentnych na planecie, która inaczej stałaby się martwa, oto projekt godny tych szlachetnych nauczycieli…

Conway myślał teraz o tamtym krótkim, prekognicyjnym wejrzeniu w myśli telepaty — o obrazie cywilizacji, która rozwinie się na planecie brontozaurów, a także o tych monstrualnych, lecz pełnych dziwnej gracji istotach, które będą ją zamieszkiwać w jakiejś bardzo odległej przyszłości. Nie wypowiedział jednak tych myśli głośno.

— Jak większość telepatów — rzekł zamiast tego — Arretapec był jednocześnie delikatny i niechętny czysto fizycznym metodom doświadczalnym. Dopiero kiedy pokazałem mu psa doktora Mannona i wyjaśniłem, że ucząc zwierzę jakiejś nowej umiejętności, dobrze jest nauczyć je kilku sztuczek z nią związanych, zaczęliśmy do czegoś dochodzić. Zaprezentowałem mu tę zabawę, w której rzucam w psa poduszkami, a ten, szarpiąc je przez chwilę, robi z nich stos i pozwala się nań rzucić. W ten sposób zademonstrowałem, że stworzenia na niezbyt wysokim poziomie umysłowym nie mają nic przeciwko — w pewnych granicach — niewielkiej szamotaninie…

— Tak więc — powiedział O’Mara, spoglądając w zamyśleniu na sufit — to tym się pan zajmuje w wolnych chwilach…

Pułkownik Skempton zakasłał.

— Minimalizuje pan swój udział w tym wszystkim — powiedział. — Pańska przezorność polegająca na wypełnieniu kadłuba polami siłowymi…

— Jest jeszcze jedna sprawa, nim ich pożegnam — przerwał mu pospiesznie Conway. — Arretapec usłyszał, jak niektórzy ludzie nazywają pacjenta „Emily”. Chciałby wiedzieć dlaczego.

— Wcale się nie dziwię — powiedział O’Mara z naciskiem. — Otóż — ciągnął, sznurując usta — jeden z członków obsługi, lubujący się we wczesnej powieści, a szczególnie w utworach sióstr Bronte — Charlotte, Annę i Emily — przezwał naszego pacjenta „Emily Brontozaur”. Muszę przyznać, że odczuwam osobiste, zawodowe zainteresowanie umysłem, który kojarzy w podobny sposób… — O’Mara miał taką minę, jakby w powietrzu unosił się nieprzyjemny zapach.

Conway jęknął współczująco. Odwracając się, by wyjść, pomyślał, że jego ostatnie i najtrudniejsze zadanie będzie zapewne polegało na wyjaśnieniu szlachetnemu doktorowi Arretapecowi, czym jest żart słowny.

* * *

Arretapec i dinozaur wyjechali następnego dnia, oficer Korpusu Kontroli odpowiedzialny za zaopatrzenie Szpitala wydał olbrzymie westchnienie ulgi, a Conway ponownie znalazł się na oddziale. Tym razem był jednak kimś więcej niż zwykłym wyrobnikiem medycznym. Postawiono go na czele sekcji oddziału pediatrycznego i chociaż musiał posługiwać się danymi, lekami i historiami chorób dostarczonymi przez Diagnostyka Thornnastora, ordynatora oddziału patologii, nikt nie patrzył mu teraz na ręce. Miał prawo chodzić po całej sekcji i mówić sobie, że to jego oddział. A O’Mara przyrzekł mu nawet asystenta!

— Stało się oczywiste, odkąd pan tu przybył — powiedział major — że lepiej się pan czuje w towarzystwie nieziemców niż przedstawicieli własnego gatunku. Obarczenie pana doktorem Arretapekiem było próbą, z której wyszedł pan z honorem, a asystent, którego otrzyma pan za kilka dni, może się stać kolejnym testem. — Zamilkł na chwilę, potem kontynuował, potrząsnąwszy głową w zadziwieniu: — Nie tylko doskonale układa się panu w stosunkach z nieziemcami, ale nikt nawet nie plotkuje o tym, że ugania się pan za spódniczkami…

— Nie mam czasu — odparł poważnie Conway. — I wątpię, żebym kiedykolwiek miał.

— Nie szkodzi, mizoginia jest dopuszczalną neurozą — rzekł O’Mara, przechodząc do rozmowy o nowym asystencie.

Potem Conway wrócił na swój oddział i pracował dużo pilniej, niż gdyby jakiś zwierzchnik patrzył mu na ręce. Był tak zajęty, że uszły jego uwagi pogłoski na temat dziwacznego pacjenta, którego przyjęto na trzeci oddział obserwacyjny…

4. KŁOPOTLIWY GOŚĆ

I

Pomimo ogromnych zasobów wiedzy medycznej dostępnych w Szpitalu, nie mających sobie równych w cywilizowanej galaktyce, zdarzały się w Szpitalu Kosmicznym przypadki, z którymi nic już nie można było zrobić. Takim właśnie przypadkiem był pacjent należący do klasy SRTT, czyli typu fizjologicznego, jakiego jeszcze nigdy w Szpitalu nie widziano. Było to stworzenie amebowate, posiadające zdolność wysuwania dowolnych kończyn, narządów zmysłów czy też powłoki ochronnej właściwej dla środowiska, w którym się znajdowało; jego fantastyczna zdolność adaptacyjna rodziła pytanie, jak w ogóle coś takiego mogło zapaść na jakąkolwiek chorobę.

Najbardziej zagadkowym aspektem tej sprawy był zupełny brak objawów chorobowych. Nie występowały żadne zakłócenia w pracy organizmu, częste w wypadku istot pozaziemskich, nie było też groźnych infekcji bakteryjnych. Pacjent po prostu się roztapiał — cicho, spokojnie, bez szmeru i sprawiania komukolwiek kłopotu, niczym kawałek lodu pozostawiony w ciepłym pomieszczeniu. Jego ciało dosłownie przemieniało się w wodę. Zastosowane środki nie zdołały zahamować tego procesu, wszyscy zaś Diagnostycy i lekarze pomniejszej rangi, choć nadal — i to coraz intensywniej — poszukiwali właściwego leku, z pewną goryczą zaczynali sobie zdawać sprawę, że pasmo cudów medycznych, które Szpital Główny Sektora Dwunastego dokonywał z monotonną już regularnością, wkrótce zostanie przerwane.

I z tego właśnie powodu jeden z najsurowszych przepisów Szpitala miał zostać na jakiś czas uchylony.

* * *

— Sądzę, że najlepiej będzie zacząć od początku — powiedział doktor Conway, usiłując nie gapić się na mieniące się wszystkimi kolorami, nie całkiem jeszcze zanikłe skrzydła swego nowego asystenta. — Od izby przyjęć, gdzie załatwia się sprawy związane z przybyciem pacjentów.

Conway chwilę czekał na ewentualne uwagi tamtego, żwawo jednak maszerując w wymienionym kierunku. Starał się wyprzedzać swego towarzysza. Nie chciał go w ten sposób urazić, ale po prostu bał się zrobić mu krzywdę, co mogłoby się stać, gdyby przysunął się bliżej.

Nowy asystent był przedstawicielem klasy GLNO — sześcionożnym, zewnątrzszkieletowym, przypominającym owada przybyszem z planety Cinruss. Grawitacja na tej planecie wynosiła niespełna jedną dwunastą ciążenia ziemskiego, co spowodowało, że owady urosły do takich rozmiarów i stały się grupą dominującą. Z tego powodu jednak przybysz musiał się zaopatrzyć aż w dwa degrawitatory, by zneutralizować ciążenie w szpitalu, które inaczej rozgniotłoby go o podłogę. Jeden aparat zupełnie by do tego wystarczył, ale Conway nie obwiniał swego asystenta o to, że chciał się czuć bezpiecznie. Był to osobnik niewiarygodnie kruchy, wrzecionowatego kształtu i niezgrabny, a nazywał się doktor Prilicla.

Prilicla odbył już staż w szpitalach planetarnych i mniejszych zakładach wielośrodowiskowych, nie był więc zupełnie zielony, co zakomunikowano Conwayowi. Ale wobec rozmiarów i skomplikowanej struktury Szpitala musiał się czuć zagubiony. Conway miał być przez jakiś czas jego przewodnikiem i nauczycielem, po czym, kiedy skończy mu się aktualny przydział do pediatrii, przekazać obowiązki Prilicli. Najwyraźniej dyrektor Szpitala uważał, że przedstawiciele ras żyjących w niskim ciążeniu, ogromnie wrażliwi i o subtelnym dotyku, wyjątkowo nadają się do opieki i właściwego traktowania co bardziej delikatnych embrionów istot pozaziemskich.

To byłby dobry pomysł, pomyślał Conway, szybko ustawiając się pomiędzy Priliclą a stażystą z Tralthanu prącym przed siebie na sześciu słoniowatych nogach, gdyby osobniki przystosowane do niskiego ciążenia mogły przeżyć kontakt z masywniejszymi i bardziej niezgrabnymi współpracownikami.

— Rozumie pan — powiedział Conway, pokazując asystentowi drogę do izby przyjęć — że już zapisanie niektórych pacjentów samo w sobie jest problemem. Z mniejszymi osobnikami nie jest tak źle, ale jeśli jest to Tralthańczyk lub dwunastometrowy AUGL z Chalderescola… — Urwał nagle. — Oto jesteśmy — dodał.

Przez szeroki, przezroczysty fragment ściany widać było pomieszczenie, w którym znajdowały się trzy potężne biurka, choć obecnie zajęte było tylko jedno. Siedzący za nim osobnik był Nidiańczykiem, błyskające zaś światełka wskaźników dowodziły, że dopiero co połączył się ze statkiem zbliżającym się do Szpitala.

— Proszę posłuchać… — rzekł Conway.

— Pańskie dane — zażądał czerwony niedźwiadek typowym dla tej rasy warkliwym staccato, które autotranslator Conwaya przekazał w postaci beznamiętnych słów w jego ojczystym języku, aparat Prilicli zaś — w cinrusskim.

— Pacjent, gość czy personel? Jaka rasa?

— Gość — padła odpowiedź z głośnika. — Człowiek.

Po chwili milczenia niedźwiadek odezwał się ponownie.

— Proszę podać klasę fizjologiczną — zażądał, mrugnąwszy porozumiewawczo do Conwaya i Prilicli. — Wszystkie rasy inteligentne mówią o sobie „ludzie”, a inne nazywają nieludźmi, toteż nazwa ta jest bez znaczenia…

* * *

Conway słuchał późniejszej wymiany zdań tylko jednym uchem, tak był zajęty wyobrażaniem sobie, jak też może wyglądać istota należąca do tej klasy. Podwójne T oznaczało, że zarówno jej kształt, jak i cechy fizyczne są zmienne; R — że cechuje ją wysoka wytrzymałość na skrajne temperatury i ciśnienie, a jeszcze do tego S…! Gdyby na zewnątrz nie czekał przedstawiciel tej klasy, Conway nie uwierzyłby w istnienie takiego zwierzaka.

A gość musiał być ważną osobistością, gdyż dyżurny z izby przyjęć był w tej chwili ogromnie zajęty przekazywaniem wiadomości o jego przybyciu różnym osobom w Szpitalu, z których większość stanowili ni mniej, ni więcej Diagnostycy. W jednej chwili Conway zapragnął obejrzeć owo ogromnie niezwykłe stworzenie, ale zreflektował się. Gdyby zamiast tym, co do niego należało, zajął się podglądaniem, doktor Prilicla nie znalazłby w nim dobrego przykładu. Poza tym Conway wciąż jeszcze nie rozgryzł go do końca — a Prilicla mógł się okazać jednym z tych drażliwych osobników, uważających, że gapienie się na przedstawiciela innego gatunku po to tylko, by zaspokoić zwykłą ciekawość, stanowi poważne uchybienie…

— Gdyby to nie zakłóciło innych, ważniejszych spraw — przerwał jego myśli głos Prilicli z autotranslatora — to bardzo chciałbym przyjrzeć się temu gościowi.

Daj ci, Boże, zdrowie! — pomyślał Conway, ale udawał, że rozważa tę propozycję.

— W innym wypadku — powiedział w końcu — nie zezwoliłbym na to, ale ponieważ luk, w którym przyjmują owego SRTT, jest niedaleko stąd, a my mamy trochę czasu, zanim wrócimy na oddział, nie będzie chyba nic zdrożnego w tym, że zaspokoi pan swą ciekawość. Proszę za mną.

Kiwając dłonią na pożegnanie kosmatemu dyżurnemu, Conway pomyślał, że to dobrze, iż autotranslator Prilicli nie potrafi przekazać mocno ironicznego wydźwięku jego ostatnich słów, w związku z czym asystent nie pomyśli sobie, że Conway się zeń nabija.

I nagle zesztywniał. Prilicla, uświadomił sobie z niepokojem, ma zmysł empatyczny. Od momentu poznania nie był zanadto wylewny, ale i tak wszystko, co mówił, współgrało z odczuciami Conwaya. Jego nowy asystent nie był telepatą — nie potrafił czytać w myślach — ale odbierał uczucia i emocje, tak więc mógł być świadom ciekawości Conwaya.

Przyszła mu ochota, by dać sobie w zęby za to, że zapomniał o tym zmyśle empatycznym. Ciekawe, kto tu się z kogo nabija, pomyślał kwaśno.

Pocieszył się w końcu, że Prilicla ma przynajmniej łatwiejszy charakter niż pewne osoby, z którymi do niedawna zmuszony był współpracować, choćby doktor Arretapec.

Do luku numer sześć, gdzie miano przyjąć gościa, można było dotrzeć w kilka minut, gdyby Conway skorzystał ze skrótu przez wypełniony wodą korytarz, prowadzący do sali operacyjnej dla klasy AUGL, a następnie przez oddział chirurgiczny dla chlorodysznych przedstawicieli klasy PVSJ. Oznaczało to jednak konieczność włożenia lekkiego skafandra ochronnego, a choć Conway potrafił zrobić to błyskawicznie, bardzo wątpił, czy wielonożny Prilicla jest równie sprawny. Wobec tego musieli iść dłuższą trasą, i to szybko.

Po drodze wyprzedzili ich Tralthańczyk ze złoconą opaską Diagnostyka oraz ziemski technik z działu eksploatacji. Tralthańczyk parł przed siebie jak czołg, który poniosło, toteż Ziemianin musiał truchtać, by dotrzymać mu kroku. Conway i Prilicla odsunęli się z szacunkiem, by dać drogę Diagnostykowi — a także uniknąć stratowania — po czym poszli dalej. Kilka zasłyszanych słów pozwoliło im domniemywać, że Tralthańczyk i Ziemianin stanowili część komitetu powitalnego, a dość kwaśne uwagi technika — że gość przybył wcześniej, niż oczekiwano.

Kiedy kilka sekund później minęli narożnik i ich oczom ukazał się wielki luk, Conway ujrzał coś, co wywołało jego mimowolny uśmiech. Przed lukiem zbiegały się trzy korytarze z tego poziomu oraz dwa następne z poziomów sąsiednich, połączone pochylniami. Wszystkimi gnały ku śluzie istoty różnych ras. Poza Tralthańczykiem i Ziemianinem, którzy właśnie ich wyprzedzili, był tam jeszcze jeden Tralthańczyk, dwa gąsienicowce DBLF oraz kolczasty, błonkowaty Illensańczyk w przezroczystym stroju ochronnym, który dopiero co wyłonił się z pobliskiego korytarza dla chlorodysznych istot klasy PVSJ. Wszyscy kierowali się ku wewnętrznej klapie olbrzymiej śluzy, która już się otwierała, by wpuścić gościa. Conwayowi sytuacja ta zdawała się wysoce absurdalna. Oczyma wyobraźni ujrzał, jak cała ta zwariowana menażeria zderza się jednocześnie w tym samym punkcie z potężnym trzaskiem…

Uśmiechał się jeszcze do własnych myśli, kiedy komedia gwałtownie i bez ostrzeżenia przemieniła się w tragedię.

II

Gdy przybysz wyszedł z luku, który się za nim zamknął, Conway ujrzał coś, co trochę przypominało krokodyla ze zrogowaciałymi na końcach mackami, w większości zaś było niepodobne do któregokolwiek ze znanych mu stworzeń. Zobaczył, jak stwór usuwa się z drogi wszystkim spieszącym mu na spotkanie, a potem nagle rzuca się w kierunku Illensańczyka, który — jak przypomniał sobie później — znajdował się najbliżej i był najmniejszy. Wszyscy zaczęli krzyczeć jednocześnie, tak że autotranslator Conwaya — a zapewne i wszystkich innych — wydawał wysokie, oscylujące piski spowodowane przeciążeniem.

Wobec zębów i rogowych zakończeń macek szarżującego przybysza Illensańczyk, niewątpliwie zdając sobie sprawę ze słabości okrywającego go skafandra, w którym znajdował się życiodajny chlor, czmychnął z powrotem do własnej sekcji. Gość, któremu na drodze stanął teraz Tralthańczyk dudniący coś, co w jego pojęciu miało być uspokajające, obrócił się nagle i popędził ku tej samej śluzie…

Wszystkie śluzy wyposażono w urządzenia do szybkiego otwierania w razie konieczności; powodowały one zamknięcie jednych drzwi i natychmiastowe otwarcie drugich, bez przerwy na wypełnienie wnętrza odpowiednią mieszanką atmosferyczną. Illensańczyk, mając za sobą rozszalałego przybysza, który rozdarł mu już zębami skafander, i w obliczu śmiertelnego niebezpieczeństwa zatrucia tlenem, słusznie uznał swój przypadek za stan wyższej konieczności i uruchomił błyskawiczne zamki. Był zapewne zbyt przerażony, by zwrócić uwagę na fakt, że przybysz nie znalazł się jeszcze całym ciałem w śluzie, a co za tym idzie, że gdy otworzą się drzwi wewnętrzne, zewnętrzne przetną jego ciało na pół…

Dookoła śluzy panował taki harmider, że Conway nie dojrzał, kim był ów szybko myślący osobnik, który uratował życie gościowi, naciskając guzik otwierający jednocześnie drzwi wewnętrzne i zewnętrzne. To zapobiegło przecięciu przybysza na pół, ale powstało w ten sposób połączenie z sekcją PVSJ, skąd zaczęły się dobywać gęste, żółtawe kłęby chloru. Zanim Conway zdołał cokolwiek przedsięwziąć, czujniki skażenia włączyły syrenę alarmową, zatrzaskując najbliższe hermetyczne grodzie. Wszyscy znaleźli się w bardzo zgrabnej pułapce.

* * *

Przez obłąkaną chwilę Conway starał się zwalczyć w sobie impuls skłaniający go do rzucenia się do grodzi i walenia w nią rękami. Postanowił przebiec przez ten trujący opar do następnej śluzy kontaktowej po drugiej stronie korytarza. W śluzie jednak znajdował się jeden z techników z działu eksploatacji wraz z gąsienicowcem DBLF, obaj tak zatruci chlorem, że Conway wątpił, czy uda im się przeżyć wystarczająco długo, by zdążyli włożyć skafandry ochronne. Czy jemu samemu, zastanawiał się, przezwyciężając mdłości, uda się tam dostać? W komorze śluzy były również hełmy wystarczające na mniej więcej dziesięć minut — wymagały tego przepisy bezpieczeństwa — ale by do nich dotrzeć, musiałby wstrzymać oddech przynajmniej na trzy minuty i zaciskać mocno oczy, gdyż choćby jedno zachłyśnięcie się chlorem albo kontakt gazu z oczami mogły spowodować trwałe kalectwo. Jak jednak miał się przedostać po omacku przez tę wielką, miotającą się po całej podłodze masę tralthańskich nóg i macek?

W ogarnięty przerażeniem chaos jego myśli wdarł się głos Prilicli.

— Chlor jest zabójczy dla mojego gatunku — powiedział asystent. — Proszę mi wybaczyć.

Prilicla robił coś dziwnego. Długie, wieloczłonowe odnóża poruszały się i podrygiwały, jakby wykonując dziwny rytualny taniec, dwa zaś spośród czterech manipulatorów — dzięki którym jego gatunek zyskał sobie sławę urodzonych chirurgów — przeprowadzały skomplikowane zabiegi z czymś, co wyglądało na rolki przezroczystej folii. Conway niezbyt dokładnie widział, jak to się stało, ale nagle jego asystent ukazał się w luźnej, przezroczystej powłoce, z której wystawało jego sześć odnóży i dwa manipulatory, a całe ciało, skrzydła i pozostałe dwie kończyny, które spryskiwały płynem uszczelniającym otwory na odnóża — były całkowicie okryte. Luźna powłoka wydęła się i naprężyła, dowodząc w ten sposób, że jest hermetyczna.

— Nie wiedziałem, że pan ma… — zaczął Conway, a potem, powodowany nagłym przypływem nadziei, zaczął szybko mówić: — Niech pan posłucha. Proszę zrobić dokładnie to, co panu powiem. Niech mi pan znajdzie hełm, ale szybko…

Jednak nadzieja zgasła, zanim jeszcze skończył wydawać polecenia asystentowi. Ten bez wątpienia mógł znaleźć dla niego hełm, ale jak się przedostanie do śluzy przez splątaną masę istot na podłodze? Jedno uderzenie oderwie mu odnóże albo wybije dziurę w tym słabiutkim szkielecie zewnętrznym niczym w skorupie jajka. Nie mógł wydać takiego polecenia — równałoby się to morderstwu.

Miał właśnie odwołać to wszystko i nakazać asystentowi, by siedział na miejscu i troszczył się o siebie, gdy ten podbiegł do ściany, wspiął się na nią i biegnąc po suficie, zniknął w oparach chloru. Conway przypomniał sobie, że wiele owadopodobnych istot rozumnych ma stopy zakończone przyssawkami, i ponownie wróciła mu nadzieja — do tego stopnia, że jego umysł zaczął rejestrować inne wrażenia.

Niedaleko niego głośnik na ścianie informował wszystkich w szpitalu, że w okolicy śluzy numer sześć nastąpiło skażenie powietrza, a znajdujący się pod głośnikiem interkom świecił czerwoną lampką i ostro buczał, dając do zrozumienia, że ktoś z działu eksploatacji usiłuje dowiedzieć się, czy w strefie skażenia są jakieś żywe istoty. Pełznący w powietrzu gaz dosięgnął już prawie Conwaya, gdy ten chwycił mikrofon.

— Cicho bądź i słuchaj! — krzyknął. — Mówi Conway, przy luku numer sześć. Dwie istoty klasy FGLI, dwie DBLF, jedna DBDG — wszystkie zatrute chlorem, ale jeszcze przy życiu. Jeden PVSJ w uszkodzonym stroju ochronnym, zatruty tlenem, i jeszcze jeden na górze…

Nagłe pieczenie oczu sprawiło, że pospiesznie puścił mikrofon. Zaczął się wycofywać ku hermetycznej grodzi, patrząc, jak zbliża się żółta mgła. Nie widział, co się dzieje na korytarzu. Po pewnym czasie, który zdawał się wiecznością, pojawił się na suficie wrzecionowaty kształt Prilicli.

III

Hełm przyniesiony przez Priliclę był właściwie maską z własnym dopływem powietrza, która — umieszczona na twarzy — mocno przylegała do czoła, policzków i dolnej szczęki. Tlenu wystarczało tylko na ograniczony czas — około dziesięciu minut — ale mając tę maskę i nie czując na razie zagrożenia, Conway stwierdził, że myśli o wiele jaśniej.

Najpierw przeszedł przez otwartą nadal śluzę kontaktową. Znajdujący się w środku PVSJ leżał nieruchomo, a na jego ciele widniała szara plama, pierwszy objaw swoistego nowotworu skóry. Dla tej klasy tlen był wyjątkowo szkodliwy. Jak tylko mógł najdelikatniej, Conway wciągnął go do jego oddziału, a tam do pobliskiego magazynku, który zapamiętał. W sekcji chlorodysznych ciśnienie było nieco wyższe niż w części dla ciepłokrwistych tlenodysznych, toteż dla Illensańczyka ta atmosfera była stosunkowo czysta. Conway zamknął go w magazynku, wrzuciwszy do środka kilka warstw tkaniny z tworzywa, która służyła tu za pościel. Po przybyłym do szpitala SRTT nie było śladu.

Wróciwszy na korytarz, wyjaśnił Prilicli, co trzeba zrobić. Zauważony przez niego wcześniej człowiek z działu eksploatacji zdążył włożyć skafander, ale słaniał się na nogach, kaszląc, a z oczu płynęły mu strumienie łez, toteż jasne było, że nie udzieli komukolwiek pomocy. Conway wymacał drogę wśród ledwo poruszających się lub całkowicie nieprzytomnych istot, dotarł do drzwi śluzy numer sześć i otworzył je. Na ścianie komory znajdował się zgrabny rząd butli z powietrzem. Wziął dwie i wyszedł chwiejnie ze śluzy.

Prilicla okrył już arkuszem folii jedno ciało. Conway otworzył zawór butli i wsunął ją pod przykrycie. Patrzył, jak tworzywo wydyma się i lekko marszczy pod strumieniem wypływającego powietrza. To bardzo prymitywny namiot tlenowy, pomyślał, ale najlepszy, jaki można w tej chwili zrobić. Poszedł po następne butle.

Po trzeciej wyprawie Conway zauważył sygnały ostrzegawcze. Pocił się obficie, głowa mu pękała, a przed oczyma latały już czarne plamy — znak, że powietrze w hełmie wyczerpywało się. Powinien go zdjąć, wsadzić głowę pod plastyk, jak inni, i czekać na nadejście pomocy. Zrobił kilka kroków ku najbliższej postaci pod rozciągniętą płachtą i… uderzył w podłogę. Serce łomotało mu w piersi, płuca stały w ogniu i nawet nie miał już siły zerwać z głowy hełmu…

Ze stanu głębokiej i osobliwie przyjemnej nieświadomości wyrwał Conwaya ból: coś ponawiało wytężone wysiłki, by połamać mu żebra. Wytrzymywał to, dopóki się dało, potem jednak otworzył oczy i ryknął:

— Złaź ze mnie, do cholery! Nic mi nie jest!

Silnie zbudowany stażysta, który z zapałem robił mu sztuczne oddychanie, wstał.

— Kiedy tu przyszliśmy — powiedział — ten oto pajączek oświadczył, że stracił pan przytomność. Przez chwilę obawiałem się o pana. No, tylko trochę. — Uśmiechnął się i dodał: — Jeśli może pan już chodzić i mówić, O’Mara chce pana widzieć.

Conway chrząknął i wstał. W korytarzu zainstalowano dmuchawy i filtry, które szybko usuwały ostatnie ślady chloru. Wynoszono również tych, którzy ucierpieli w wypadku, część na noszach okrytych namiotami tlenowymi, innych zaś pod opieką ratowników. Dotknął otarcia na czole, skąd w pośpiechu zerwano mu maskę, a następnie nabrał w płuca kilka głębokich haustów powietrza, aby upewnić się, że koszmar sprzed kilku minut naprawdę się skończył.

— Dziękuję, doktorze — powiedział ze szczerym wzruszeniem.

— Nie ma o czym mówić, doktorze — odrzekł stażysta.

* * *

Znaleźli O’Marę w hipnotaśmotece. Naczelny psycholog nie tracił czasu na zbędne wstępy. Conwayowi wskazał krzesło, Prilicli zaś coś, co przypominało surrealistyczny kosz na śmieci.

— Co się stało? — warknął.

Pokój był pogrążony w mroku, jeśli nie liczyć poświaty wskaźników hipnoedukatora oraz blasku lampy stojącej na biurku O’Mary. Gdy Conway zaczął opowiadać, widział tylko dwie stwardniałe, sprawne ręce wystające z rękawów ciemnozielonego munduru i chłodne szare oczy w pogrążonej w cieniu twarzy. W czasie relacji ręce O’Mary nie poruszyły się, a oczy ani razu nie odbiegły w bok.

Kiedy Conway skończył, naczelny psycholog westchnął i milczał przez chwilę, po czym powiedział:

— W czasie wypadku przy luku numer sześć znajdowało się czterech czołowych Diagnostyków Szpitala, który w razie ich śmierci poniósłby olbrzymią stratę. Szybkie działanie, które podjęliście, pozwoliło uratować co najmniej trzech, toteż wyszliście na bohaterów. Jednak oszczędzę wam rumieńca zażenowania i nie będę wałkował tej sprawy. Nie mam również zamiaru — dodał sucho — stawiać was w kłopotliwej sytuacji, pytając, skąd się tam w ogóle wzięliście.

Conway zakasłał.

— Mnie by interesowało — odrzekł — dlaczego ten SRTT wpadł w taki szał. Można by powiedzieć, że to z powodu biegnącego mu na spotkanie tłumu, tylko że w ten sposób nie zachowuje się żadna inteligentna, cywilizowana istota. Nasi goście to wyłącznie przedstawiciele władz albo specjaliści z innych placówek i nie są to osoby wpadające w panikę na widok istoty obcej rasy. A w ogóle, po co aż tylu Diagnostyków wyszło mu na spotkanie?

— Zjawili się tam — powiedział O’Mara — ponieważ chcieli zobaczyć, jak wygląda osobnik klasy SRTT, kiedy nie upodabnia się do kogoś innego. Te dane mogły im pomóc w przypadku, którym się obecnie zajmują. Poza tym, gdy mamy do czynienia z nieznaną formą życia, nie można wywnioskować, jakie są pobudki jej działania. I w końcu, ów gość nie należy do żadnej kategorii osób zapraszanych do Szpitala. Tym razem jednak musieliśmy odstąpić od zasad, gdyż znajduje się u nas jego rodzic, w stanie agonalnym.

— Rozumiem — rzekł cicho Conway.

W tym momencie do pokoju wszedł Kontroler w stopniu porucznika i pospiesznie zbliżył się do O’Mary.

— Przepraszam, panie majorze — powiedział. — Udało mi się znaleźć ślad, który pomoże nam w poszukiwaniu gościa. Pielęgniarz klasy DBLF doniósł, że jakiś osobnik klasy PVSJ oddalił się z miejsca wypadku mniej więcej w interesującym nas czasie. Gąsienicowcom Illensańczycy nie wydają się zbyt przystojni, ale pielęgniarz oświadczył, że widziany przez niego osobnik wyglądał jeszcze gorzej, niczym potwór. DBLF uznał wręcz, że to pacjent cierpiący na jakąś straszną chorobę…

— Sprawdził pan, czy w Szpitalu nie ma istoty klasy PVSJ chorej na coś, co dałoby taki efekt?

— Tak jest, panie majorze. Nie ma takiego przypadku.

O’Mara przybrał srogą minę.

— Bardzo dobrze, Carson — powiedział. — Wie pan, co trzeba zrobić. — Skinieniem głowy zezwolił porucznikowi odejść.

Podczas tej rozmowy Conway z trudem tylko potrafił się opanować, gdy zaś Carson wyszedł, wybuchnął:

— To coś, co widziałem wychodzące z luku, miało macki i… i… W każdym razie było zupełnie niepodobne do PVSJ. Wiem, że SRTT potrafi zmieniać budowę fizyczną, ale żeby aż tak i w tak krótkim czasie…!

O’Mara podniósł się nagle.

— O tej formie życia — stwierdził — nie wiemy prawie nic. Nie znamy jej potrzeb, możliwości ani też modelowych reakcji emocjonalnych, a najwyższy czas, żebyśmy się tego dowiedzieli. Idę pogonić Colinsona z łączności, żeby coś wygrzebał: środowisko, tło ewolucyjne, wpływy kulturowe i społeczne, i tak dalej. Nie możemy sobie pozwolić na to, żeby jakiś gość tutaj ganiał, ot tak sobie. Narobi kłopotu tylko dlatego, że nic o nim nie wiemy. A co do was dwóch — dodał — chciałbym, żebyście mieli oczy szeroko otwarte i wypatrywali dziwacznie wyglądających pacjentów czy embrionów na oddziale pediatrycznym. Porucznik Carson poszedł właśnie ogłosić komunikat w tej sprawie. Jeżeli znajdziecie kogoś, kto może być naszym SRTT, podchodźcie do niego delikatnie. Starajcie się zdobyć jego zaufanie, nie wykonujcie żadnych gwałtownych ruchów, a przede wszystkim nie mąćcie mu w głowie. Niech tylko jeden z was mówi. I natychmiast skontaktujcie się ze mną.

Kiedy już wyszli od O’Mary, Conway zdecydował, że do końca pierwszej połowy dyżuru niewiele więcej zrobią. Odłożywszy więc obchód oddziału na popołudnie, ruszył w kierunku ogromnej sali, która służyła za stołówkę dla wszystkich ciepłokrwistych istot tlenodysznych z personelu Szpitala. W jadalni był jak zwykle tłok i choć podzielono ją na sektory dla poszczególnych ras, Conway widział wiele stolików, przy których zeszły się — z ogromną niewygodą dla niektórych — istoty trzech czy czterech różnych ras, by pogadać o sprawach zawodowych.

Conway wskazał Prilicli wolny stolik i sam zaczął się ku niemu przepychać. Na miejscu stwierdził, że jego asystent, wspomagany przez nadal jeszcze sprawne skrzydła, dotarł tam pierwszy i w odpowiednim czasie, by pokrzyżować zamiary dwóm ludziom z eksploatacji, kierującym się ku temu samemu stolikowi. Podczas tego pięćdziesieciometrowego przelotu uniosło się kilka głów, ale tylko na chwilę — bywalcy tej stołówki przyzwyczajeni byli do znacznie osobliwszych widoków.

— Sądzę, że większość naszego jedzenia będzie odpowiadać pańskiemu metabolizmowi — powiedział Conway, gdy już usiedli — ale może ma pan jakieś szczególne preferencje?

Prilicla miał preferencje, a Conway omal się nie zakrztusił, gdy je usłyszał. Jednak nie o kombinację dobrze ugotowanego spaghetti i surowej marchewki tu chodziło, które to zestawienie samo w sobie nie było jeszcze takie złe, ale raczej o sposób, w jaki Cinrussańczyk zabrał się do jedzenia. Za pomocą wszystkich wściekle pracujących manipulatorów gębowych Prilicla zwijał spaghetti w swego rodzaju linę, która następnie znikała w jego przypominającym dziób otworze gębowym. Podobne rzeczy zazwyczaj nie działały na Conwaya, ale tym razem widok ów wywołał nieprzyjemne reakcje w jego żołądku.

Nagle Prilicla zatrzymał się.

— Mój sposób przyswajania pokarmu nie odpowiada panu — powiedział. — Przesiądę się…

— Nie, nie — rzekł szybko Conway, pojmując, że empata odebrał jego reakcję. — Zapewniam pana, że to niepotrzebne. Jednak widzi pan, tutejsza etykieta wymaga, aby istoty przebywające w mieszanym towarzystwie używały tych samych przyrządów do jedzenia co gospodarz albo najstarszy rangą wśród siedzących przy stole. Hmm, poradzi pan sobie z widelcem?

Prilicla poradził sobie z widelcem. Conway nigdy nie widział tak szybko znikającego spaghetti.

Z tematu jedzenia rozmowa przeszła, dość zresztą naturalnie, na szpitalnych Diagnostyków oraz system hipnotaśmowy, bez którego owi dostojni medycy — podobnie zresztą jak cały Szpital — nie mogliby pracować.

Diagnostycy zasłużenie cieszyli się szacunkiem i podziwem wszystkich w Szpitalu, po trochu zaś także współczuciem. Hipnotaśma bowiem nie tylko dawała zwykłą wiedzę — również cała osobowość istoty przekazującej tę wiedzę przechodziła do umysłów biorców. Tym samym Diagnostycy poddawali się dobrowolnie najdrastyczniejszym rodzajom wielokrotnej schizofrenii, przy czym owe obce składniki w ich umysłach bywały tak odmienne pod każdym względem, że często posługiwały się nawet odmiennym systemem logicznym.

Jedynym wspólnym mianownikiem było tylko pragnienie wszystkich lekarzy — bez względu na wielkość, kształt czy liczbę nóg — by wyleczyć chorego.

Przy pobliskim stoliku siedział Diagnostyk — Ziemianin, który wyraźnie zmuszał się, by zjeść najzupełniej normalny befsztyk. Conway skądinąd wiedział, że ten człowiek zajmował się przypadkiem wymagającym zastosowania wiedzy zawartej na hipnotaśmie fizjologicznej Tralthańczyków. Wiedza ta uwypukliła w jego myślach osobowość dawcy zapisu, a Tralthańczycy brzydzili się mięsem we wszystkich postaciach…

IV

Po obiedzie Conway zabrał Priliclę na pierwsze sale, do których zostali przydzieleni, po drodze zaś zasypywał go następnymi liczbami i szczegółami. Szpital składał się z trzystu osiemdziesięciu czterech poziomów i dokładnie odtwarzał środowisko sześćdziesięciu ośmiu różnych gatunków istot rozumnych znanych obecnie w Federacji Galaktycznej. Conway nie miał zamiaru przerazić swego asystenta ogromem tej lecznicy, nie chodziło też o przechwałki, jakkolwiek był bardzo dumny z faktu, że udało mu się zdobyć pracę w tej znanej placówce. Po prostu nie był pewny, jak Prilicla potrafi zabezpieczyć się przeciwko różnym warunkom, z którymi wkrótce się zetknie, a jego przemowa była wstępem do właściwego tematu.

Niepotrzebnie się jednak denerwował, Prilicla bowiem zademonstrował mu, jak to ów lekki, półprzejrzysty strój ochronny, który ocalił go przy luku numer sześć, można było wzmacniać od wewnątrz polem siłowym o małym natężeniu, podobnym do tego, którego używano do zabezpieczania statków międzygwiezdnych przed meteorytami. W razie potrzeby Prilicla mógł również zgiąć do środka nogi, nie pozostawiając ich na zewnątrz kombinezonu, tak jak to uczynił przy śluzie.

Kiedy przebierali się przed wejściem do przeznaczonej dla klasy AUGL części oddziału pediatrycznego, skąd mieli zacząć obchód, Conway zaznajamiał asystenta z historią choroby znajdujących się tam istot.

W pełni rozwinięty osobnik klasy fizjologicznej AUGL był dwunastometrowym, jajorodnym, rybokształtnym i opancerzonym mieszkańcem Chalderescola II. Jednak stworzenia przebywające obecnie na oddziale wylęgły się dopiero sześć tygodni temu i miały zaledwie metr długości. Dwa wcześniejsze mioty tej samej matki były, podobnie zresztą jak ten, pod każdym względem normalne, a potomstwo wyglądało na cieszące się dobrym zdrowiem. Mimo to dwa miesiące później żadne z dzieci nie pozostało przy życiu. Autopsja przeprowadzona na ich planecie wykazała, że powodem śmierci było ostre zwapnienie chrząstek praktycznie wszystkich stawów, ale nie wyjaśniła przyczyny owego schorzenia. Obecnie Szpital bacznie obserwował potomstwo z ostatniego wylęgu, a Conway zaczął mieć nadzieję, że sprawdzi się powiedzenie „do trzech razy sztuka”.

— Zaglądam do nich codziennie — mówił Conway — a co trzeci dzień biorę hipnotaśmę AUGL i przeprowadzam dokładne badanie. Teraz, jako mój asystent, będzie pan musiał robić to samo. Kiedy jednak weźmie pan taśmę, radzę wymazać ją zaraz po badaniu, chyba że chce pan chodzić przez cały dzień na poły przekonany, że jest rybą, i zachowywać się odpowiednio do tego…

— Podobna krzyżówka byłaby intrygująca, ale niewątpliwie powodowałaby też ogromną dezorientację — zgodził się Prilicla.

Jego ciało, z wyjątkiem dwóch manipulatorów, było obecnie całkowicie ukryte w kokonie stroju ochronnego, odpowiednio obciążonego, by zmniejszyć kłopotliwy wypór cieczy. Widząc, że Conway również jest gotów, asystent włączył mechanizm śluzy, a kiedy już weszli do wielkiego zbiornika ciepłej, zielonkawej cieczy, który stanowił salę szpitalną AUGL, zapytał:

— Czy pacjenci reagują na leczenie?

Conway pokręcił głową. Potem, uświadomiwszy sobie, że gest ten może nic nie znaczyć dla osobnika klasy GLNO, dodał:

— Jesteśmy nadal na etapie rozpoznania, więc leczenie jeszcze się nie zaczęło. Mam co prawda kilka pomysłów, ale nie mogę panu ich przedstawić, dopóki nie weźmiemy jutro obaj taśmy AUGL. W każdym razie pewien jestem, że dwóch z trzech naszych pacjentów wyjdzie z tego. Ten trzeci będzie musiał posłużyć jako królik doświadczalny, by uratować pozostałych. Objawy pojawiają się i pogłębiają bardzo szybko — dodał — i właśnie dlatego potrzebna jest taka ścisła obserwacja. Teraz, kiedy punkt krytyczny jest tak blisko, trzeba chyba będzie przejść na obserwację w odstępach trzygodzinnych, toteż opracujemy jakiś grafik, żeby nie stracić za dużo snu. Widzi pan, im szybciej wykryjemy pierwsze objawy, tym więcej czasu będziemy mieli na działanie i tym większe szansę na uratowanie wszystkich trzech. Bardzo chciałbym, żeby mi wyszedł ten hat-trick.

* * *

Powiedziawszy to, Conway pomyślał, że Prilicla i tak jeszcze nie wie, co to takiego „hat-trick”, ale wkrótce dowie się, jak należy interpretować wszystkie te jego skinienia, gesty i przenośnie. Sam przeszedł kiedyś przez to jako podwładny nieziemców i czasem zachodził w głowę, klnąc na czym świat stoi, dlaczego nikt nie wymyślił hipnotaśmy z idiomatyki pozaziemskiej do pomocy takim świeżo upieczonym stażystom jak on. Były to jednak tylko myśli powierzchowne; w głębi duszy Conway widział ostry i niewzruszony, jakby namalowany, obraz młodego osobnika, nieledwie w fazie embrionalnej, którego rozwijający się szkielet zewnętrzny, złożony z około setki płytek kostnych zazwyczaj swobodnie przesuwających się na elastycznych zawiasach chrząstek, by umożliwić poruszanie i oddychanie, miał się przeistoczyć w skamieniałą skorupę, więżącą — na krótką już tylko chwilę — oszalałą świadomość…

— Mogę być w czymś pomocny? — zapytał Prilicla, odwołując w mgnieniu oka myśli Conwaya z niedalekiej przyszłości do teraźniejszości. Cinrussańczyk przyglądał się trzem smukłym, opływowym kształtom śmigającym po wielkim zbiorniku. Zapewne zastanawiał się, jak uda się przytrzymać któreś ze stworzeń na czas konieczny do zbadania. — Szybko się poruszają, prawda? — dodał.

— Owszem — odparł Conway. — Poza tym są bardzo delikatne i tak młode, że w chwili obecnej nie można ich jeszcze uznać za istoty obdarzone rozumem. Łatwo je przerazić, a przy każdej próbie zbliżenia się wpadają w taką panikę, że szaleją po zbiorniku, dopóki nie wyczerpią sił lub nie doznają kontuzji, uderzając o ściany. Musimy więc założyć pole minowe…

W kilku słowach wyjaśnił, po czym zademonstrował, jak należy rozmieścić pojemniki ze środkiem nasennym, który rozpuszcza się w wodzie, oraz jak łagodnie i z daleka naprowadzić na owe „miny” nieuchwytnych pacjentów. Później, kiedy już obaj badali trzy nieruchome ciała i Conway zobaczył, jak czuły i precyzyjny jest dotyk manipulatorów Prilicli, a także jak bystre są jego wnioski, wzrosły jego nadzieje na pomyślny dla pacjentów obrót sprawy.

Po wyjściu z ciepłego i, zdaniem Conwaya, przyjemnego środowiska w sali AUGL przeszli do sekcji istot radioaktywnych. Tym razem badali pacjentów zza sześciometrowej osłony za pomocą zdalnie sterowanych mechanizmów. W tej części oddziału pediatrycznego nie było nic pilnego. Zanim wyszli, Conway pokazał Prilicli mnóstwo rur zbiegających się w tym miejscu. Wyjaśnił, że dział eksploatacji wykorzystuje sekcję radioaktywną jako zapasowy reaktor do oświetlania i ogrzewania Szpitala.

Przez cały czas głośniki przekazywały monotonnie informacje o poszukiwaniach uciekiniera. Nie znaleziono go jeszcze, natomiast wzrastała liczba pomyłkowych rozpoznań i zwykłych przywidzeń. Od czasu rozmowy z O’Marą Conway nie miał zbyt wysokiego mniemania o tym SRTT, ale teraz trochę się zaniepokoił na myśl o tym, co zbiegły gość może nabroić, szczególnie na jego oddziale, nie mówiąc już o tym, że niektórzy spośród pacjentów też mogą mu coś zrobić. Gdyby choć trochę więcej wiedział o nim, gdyby miał jakieś pojęcie o jego sile… Postanowił porozumieć się z O’Marą.

— Według ostatnio otrzymanych informacji — odpowiedział naczelny psycholog — klasa SRTT rozwinęła się na planecie krążącej wokół swego słońca po orbicie ekscentrycznej. Zmiany geologiczne i klimatyczne spowodowały, że do przeżycia potrzebny był wysoki stopień zdolności adaptacyjnych. Istoty te, zanim osiągnęły stadium inteligencji, w obronie albo przybierały jak najbardziej przerażającą formę, albo też upodabniały się do napastnika w nadziei, że w ten sposób unikną wykrycia. Ochronna mimikra okazała się najpowszechniejszą metodą unikania niebezpieczeństwa, tak że proces ów stał się prawie automatyczny. Kolejne dane dotyczą rozmiarów i masy ciała tych istot w różnym wieku i wynika z nich, że rasa ta jest długowieczna. Te niezbyt pomocne informacje, wydobyte ze sprawozdania załogi statku badawczego, który odkrył tę planetę, kończą się zastrzeżeniem, że wszystko to jest tylko do naszej wiadomości, oraz wzmianką, jakoby omawiane istoty nigdy nie chorowały. Ha!

— Zgadzam się z panem — powiedział Conway.

— Jeden szczegół wyjaśnia być może, dlaczego ten SRTT wpadł w panikę po przylocie — dodał O’Mara. — U tych istot obowiązuje zwyczaj, że przy śmierci rodzica obecni są najmłodsi potomkowie, a nie najstarsi. Istnieje niezwykle silny związek emocjonalny pomiędzy rodzicem a najmłodszym dzieckiem. Ocena masy ciała pozwala uznać naszego uciekiniera za osobnika bardzo młodego. Oczywiście nie jest to niemowlę, ale daleko mu do dojrzałości.

Conway wciąż jeszcze rozmyślał nad tym, co przed chwilą usłyszał, a tymczasem major mówił dalej.

— Co do jego ograniczeń, przypuszczam, że sekcja metanodysznych jest dla niego za zimna, podczas gdy oddział radioaktywnych zbyt gorący, podobnie jak owa sławetna łaźnia turecka na poziomie osiemnastym, gdzie przebywają istoty oddychające parą wodną o niezwykle wysokiej temperaturze. Poza tym, jeśli chodzi o to, gdzie się może w tej chwili znajdować, wiem tyle co i pan.

— Gdybym zobaczył umierającego osobnika, może by to coś pomogło — rzekł Conway. — Czy to będzie możliwe?

— Ledwo ledwo — mruknął sucho O’Mara po dłuższej chwili milczenia. — W najbliższym otoczeniu pacjenta aż roi się od Diagnostyków i innych supermanów medycyny… Ale niech pan przyjdzie po zakończeniu obchodu, a postaram się to załatwić.

— Dziękuję — odparł Conway i przerwał połączenie.

Wciąż jeszcze miał niejasne wątpliwości co do przybysza, jakieś ponure przeczucie, że nie było to jego ostatnie zetknięcie z tym pozaziemskim nieletnim chuliganem, który w najwyższym stopniu opanował sztukę charakteryzacji. Pomyślał kwaśno, że może jego bieżące zajęcia obudziły w nim instynkt macierzyński. Gdy jednak zreflektował się, ile szkody może wyrządzić taki osobnik klasy SRTT — wliczając w to szkody w sprzęcie i umeblowaniu, zakłócenia ważnych terapii oraz rany, a może nawet śmierć spowodowaną nieświadomym działaniem — zrobiło mu się cokolwiek niedobrze.

Nieudane polowanie na uciekiniera uprzytomniło mu pewien bardzo niepokojący fakt, mianowicie, że SRTT nie jest zbyt młody i niedojrzały, aby nie poradzić sobie ze śluzami łączącymi poszczególne sekcje…

Na wpół gniewnie Conway odsunął od siebie te bezpłodne obawy i zaczął udzielać Prilicli wyjaśnień na temat pacjentów z sali, którą mieli zaraz wizytować, a także w sprawie środków bezpieczeństwa i metod badań koniecznych w przypadku przebywających tam istot.

Na sali tej znajdowało się dwadzieścia osiem młodych osobników klasy FROB. Były to niskie, przysadziste, niezwykle silne istoty pokryte rogowatym naskórkiem niczym elastyczną pancerną płytą. Dorosłe osobniki tego gatunku, przy znacznie zwiększonej masie ciała, poruszały się powoli i ociężale, ale malcy śmigali zdumiewająco szybko jak na wysokie ciśnienie atmosferyczne ich naturalnego środowiska oraz siłę ciążenia czterokrotnie przewyższającą ziemskie. W tych warunkach obchód odbywał się w ciężkich kombinezonach, a personel medyczny i pomocniczy, z wyjątkiem nagłych, niebezpiecznych przypadków, nigdy nie poruszał się po podłodze. Do badań unoszono pacjentów wyciągiem zakończonym chwytakiem, wciągano ich do specjalnej kopułki w stropie, a tam usypiano przed zwolnieniem uchwytu. Zastrzyk usypiający podawano długą, niezwykle mocną igłą, którą trzeba było wbić na połączeniu tułowia z przednią kończyną — od strony brzucha. Było to jedno z nielicznych miękkich miejsc na ciele tych istot.

— Sądzę, że złamie pan wiele igieł, zanim się pan tego nauczy — zakończył wyjaśnienia Conway — ale nic nie szkodzi. Niech pan tylko nie sądzi, że sprawia im pan ból. Te słodkie maleństwa są tak gruboskórne, że gdyby obok któregoś wybuchła bomba, ledwie zmrużyłoby oko.

Zamilkł na kilka sekund. Nadal wszakże szybko maszerował w kierunku sali FROB-ów z Priliclą, którego sześć wieloczłonowych, cienkich jak ołówki odnóży zajmowało bez mała cały korytarz, zawsze jednak w pewnej odległości od nóg Conwaya. Minęło już uczucie stąpania po skorupach jaj, którego Conway doznawał, gdy szedł obok stażysty. Nie bał się już, że Cinrussańczyk pokruszy się i rozpadnie pod lada dotknięciem. Prilicla zdążył udowodnić swą umiejętność unikania wszelkich kontaktów, które mogą być dlań szkodliwe, a robił to, zdaniem przyzwyczajonego już Conwaya, w sposób zarówno zwinny, jak i wdzięczny.

Pomyślał, że człowiek umie przyzwyczaić się do każdego współpracownika.

— Wracając jednak do naszych gruboskórnych maluchów — podsumował — sile fizycznej tego gatunku, szczególnie dotyczy to młodszych osobników, nie towarzyszy odporność na zakażenia bakteryjne i wirusowe. Później zaczynają wytwarzać niezbędne przeciwciała i jako dorośli są nieprzyzwoicie wręcz zdrowi, ale w dzieciństwie…

— Łapią wszelkie choroby — wpadł mu w słowo Prilicla. — W tym wszystkie nowo wykryte.

Conway zaśmiał się.

— Zapomniałem, że FROB-y trafiają do większości szpitali pozaziemskich i że mógł się pan już z nimi zapoznać. Wie pan zatem również, że owe dolegliwości rzadko kończą się śmiercią, ale ich leczenie jest długie, skomplikowane i niewdzięczne, bo gdy tylko się kończy, malcy łapią zaraz nową chorobę. Żaden z naszych dwudziestu ośmiu przypadków nie jest poważny, właściwie są one u nas tylko dlatego, że próbujemy tu opracować uderzeniową surowicę, która sztucznie wytwarzałaby u nich trwałą odporność na zakażenia i… Stop!

Ostatnie słowo wypowiedział ostro, cicho, pospiesznie, jakby krzyknął szeptem. Prilicla zamarł, przywarłszy do podłogi zaopatrzonymi w przyssawki nogami, i patrzył wraz z Conwayem w głąb korytarza, na istotę, która przed chwilą wyłoniła się z przecznicy.

Osobnik ten na pierwszy rzut oka wyglądał jak Illensańczyk. Bezkształtne, pokryte kolcami ciało, z suchą, szeleszczącą błoną spinającą górne i dolne wyrostki, należało niewątpliwie do chlorodysznych osobników klasy PVSJ. Jednak miał też dwie macki gębowe przeniesione z klasy FGLI oraz płat sierści z klasy DBLF i, tak jak oni, oddychał atmosferą bogatą w tlen.

Mógł to być tylko poszukiwany uciekinier.

Mając przed sobą wcielone zaprzeczenie wszelkich prawideł fizjologii, Conway poczuł, jak serce łomocze mu gdzieś w gardle. Pamiętając o zaleceniach O’Mary, by nie przestraszyć przybysza, próbował wymyślić coś przyjaznego, uspokajającego. Jednak SRTT rzucił się do ucieczki, gdy tylko ich zobaczył, a jedyne słowa, jakie przyszły do głowy Conwayowi, brzmiały:

— Szybko, za nim!

Biegnąc na oślep, dotarli do skrzyżowania i puścili się korytarzem, którym uciekał SRTT. Prilicla mknął po suficie, by nie trafić pod stopy Conwaya. Jednak to, co ujrzeli, sprawiło, że Conway zapomniał o wszystkich zaleceniach dotyczących łagodnego i przyjaznego postępowania.

— Stój, durniu! — ryknął. — Nie idź tam!

Uciekinier znajdował się u wejścia na salę FROB-ów.

Ścigający go Conway i Prilicla dotarli do śluzy o sekundę za późno i bezsilnie patrzyli przez okienko, jak SRTT otwiera drzwi wewnętrzne i pociągnięty przez siłę ciążenia czterokrotnie przewyższającą normalne, niknie im z oczu. W rezultacie drzwi wewnętrzne zamknęły się automatycznie, pozwalając lekarzom wejść do śluzy i przygotować się do warunków panujących na sali.

Conway jak oszalały przebierał się w ciężki kombinezon umieszczony w komorze śluzy. Szybko włączył degrawitator kompensujący ciążenie w sali. Prilicla postępował podobnie z własnym ekwipunkiem. Sprawdzając zaciski i zapięcia kombinezonu i przeklinając tę zbędną stratę czasu, Conway zerkał przez okienko do wnętrza sali, a to, co widział, przyprawiało go o dreszcz przerażenia.

Pseudoillensańskie ciało przybysza leżało rozpłaszczone na podłodze. SRTT dygotał z lekka, a oto już jeden z większych pacjentów zbliżał się z łoskotem, by obejrzeć ten osobliwie wyglądający przedmiot. Zapewne którąś ze swych olbrzymich, płaskich stóp nastąpił na leżącego zbiega, ten bowiem szarpnął się nagle, po czym zaczął się szybko i niewiarygodnie przeistaczać. Słabe, błoniaste wyrostki przedstawiciela klasy PVSJ jakby wtopiły się w ciało, to zaś przybrało ów kościsty, jaszczurowaty kształt z groźnymi rogowatymi mackami, który obaj lekarze widzieli przy śluzie numer sześć. Była to najbardziej przerażająca postać klasy SRTT.

Jednak masa młodego pacjenta była prawie pięciokrotnie większa od masy przybysza, toteż nic dziwnego, że FROB wcale się nie przestraszył. Opuścił swą masywną głowę i trącił uciekiniera, posyłając jego ciało ku przeciwległej ścianie oddalonej o sześć metrów. FROB chciał się bawić.

Obaj lekarze wydostali się już ze śluzy i znaleźli na galeryjce pod sufitem, skąd widok był lepszy. SRTT znowu się przeistaczał. Widocznie przy czterokrotnym ciążeniu jaszczurczy kształt nie zdał egzaminu przeciwko tym nieletnim potworom i przybysz próbował czegoś innego.

FROB zbliżył się doń ponownie i obserwował go jak urzeczony.

V

— Doktorze Prilicla — rzekł pospiesznie Conway — potrafi pan obsługiwać chwytak? Dobrze! Proszę więc się nim zająć…

Gdy Prilicla pomykał galeryjką do kopuły sterowni, Conway ustawił degrawitator na nieważkość i skoczył w kierunku podłogi.

— Będę panem kierował z dołu! — zawołał.

Mały FROB jednak bardzo dobrze znał Conwaya, który najpewniej nieźle zalazł mu za skórę, nie chcąc się bawić w nic poza wbijaniem igieł w ciało malca mocno przytrzymywanego chwytakiem. Toteż mimo rozpaczliwych okrzyków Conwaya i wymachiwania ramionami nie zwracał na niego uwagi. Natomiast pozostali pacjenci okazali zainteresowanie nadal przemieniającym się uciekinierem…

— Nie! — krzyknął Conway, widząc z przerażeniem, jaki ma być efekt transformacji. — Nie! Stój! Zmień się w coś innego!

Jednak było już za późno. Zdawało się, że wszyscy pacjenci oddziału galopują ku przybyszowi z grzmiącą wrzawą podnieconych charknięć i pisków, które autotranslator przetłumaczył jako: „Lala! Laleczka! Daj mi lalę!”

Wyskakując w górę, by uniknąć stratowania, Conway popatrzył ku podłodze na kłębowisko pacjentów, przekonany, że nieszczęsny SRTT pożegnał się już z życiem. Ale nie — przybyszowi udało się jakoś uciec czy też wyśliznąć spod tratujących go nóg oraz ciekawych, uderzających jak maczugi głów. Przywarł mocno do ściany, potłuczony, nadal jednak zachowywał kształt, który przybrał niczym kameleon w błędnym przeświadczeniu, że jako miniaturowy FROB będzie bezpieczny.

— Szybko! Łap go! — wołał Conway.

Prilicla nie zasypywał gruszek w popiele. Masywne szczęki chwytaka wisiały już nad oszołomionym, ledwie ruszającym się uciekinierem. Zatrzasnęły się właśnie wtedy, kiedy rozległ się okrzyk. Conway chwycił się jednej z lin wyciągu i wraz z chwytakiem uniósł w powietrze.

— Już nic ci nie grozi — powiedział do zbiega. — Uspokój się. Chcę ci pomóc…

W odpowiedzi nastąpił tak silny wstrząs, że Conway omal nie odpadł od liny. Nagle SRTT przemienił się w kłębek giętkich, oślizłych zwojów, które przesunęły się między szczękami chwytaka i z kłaśnięciem opadły na podłogę. Mali pacjenci zatrąbili ochoczo i ruszyli do kolejnego ataku.

Conway pomyślał z przerażeniem, współczuciem i zniecierpliwieniem jednocześnie, że SRTT, który doznał pierwszego szoku zaraz po przybyciu, od tamtej chwili cały czas ucieka, a obecnie jest zbyt przestraszony, by można mu było pomóc. I że tym razem nie wyjdzie z tego cało. Chwytak był bezużyteczny, ale istniała jeszcze jedna możliwość. Jeśli ułatwi ucieczkę przybyszowi, ten przynajmniej wyżyje, choć O’Mara pewnie obedrze potem Conwaya ze skóry.

W ścianie naprzeciwko śluzy wejściowej znajdowały się drzwi, przez które małych pacjentów przywożono na salę. Były to zwykłe drzwi, ponieważ w korytarzu za nimi, który prowadził do bloku operacyjnego dla klasy FROB, utrzymywano podobne ciążenie i ciśnienie powietrza jak na sali. Conway popłynął ku włącznikowi mechanizmu otwierającego i rozsunął drzwi szeroko, a potem patrzył, jak SRTT, który nie postradał ze strachu zmysłów do tego stopnia, by nie dostrzec drogi ucieczki, przemyka się na zewnątrz. Drzwi zamknęły się w samą porę, póki jeszcze małym pacjentom nie udało się za nim pogonić. Conway ruszył w stronę kopuły sterowniczej, by o całym tym strasznym wydarzeniu donieść O’Marze.

Sytuacja bowiem była znacznie gorsza, niż się wszystkim wydawało. Gdy Conway tkwił jeszcze po drugiej stronie sali, ujrzał coś, co poważnie utrudniało schwytanie i uspokojenie uciekiniera, a także wyjaśniało, dlaczego SRTT nie zareagował na jego słowa, gdy siedział w chwytaku. Na podłodze leżały potrzaskane, stratowane szczątki autotranslatora przybysza.

Gdy Conway miał już włączyć interkom, Prilicla zapytał go:

— Przepraszam, doktorze, czy moja zdolność wyczuwania pańskich emocji drażni pana? Czy gdybym powiedział, co stwierdziłem, byłoby to dla pana niewygodne?

— Hę? Co takiego? — zdziwił się Conway. Pomyślał, że pewnie w tej chwili aż bucha od niego zniecierpliwienie wynikające z tego, że asystent wybrał sobie wspaniały moment, by zadawać takie pytania! Zrazu chciał coś odburknąć, ale po namyśle uznał, że kilka chwil zwłoki w sprawozdaniu dla O’Mary nie będzie miało znaczenia, a być może dla Prilicli jest to ważna sprawa. Ci nieziemcy są czasem zabawni. — Odpowiedź na oba pytania brzmi „nie” — odparł krótko. — Choć w tym drugim przypadku, gdyby w pewnych okolicznościach przekazał pan swe obserwacje osobie trzeciej, mógłbym być zakłopotany. Dlaczego pan pyta?

— Ponieważ zdawałem sobie sprawę z pańskiego zaniepokojenia o los owego SRTT w konfrontacji z pańskimi pacjentami — odparł Prilicla — a boję się jeszcze bardziej zwiększyć to zaniepokojenie, mówiąc panu o rodzaju i natężeniu emocji, jakie przed chwilą wykryłem w myślach tej istoty.

— Wal pan — westchnął Conway. — Gorzej jak teraz być nie może…

Ale mogło i było.

* * *

Gdy Prilicla skończył, Conway oderwał dłoń od włącznika interkomu, jak gdyby guzikowi wyrosły nagle zęby i ugryzł go.

— Tego mu nie mogę powiedzieć przez interkom! — wybuchnął. — Na pewno dotarłoby to do pacjentów, a gdy oni się dowiedzą, lub choćby ktoś z personelu, wybuchnie panika. — Przez chwilę cały się trząsł. — Chodźmy! — zawołał. — Trzeba znaleźć O’Marę!

Jednak naczelnego psychologa nie było w jego gabinecie ani w przyległym pomieszczeniu hipnotaśmoteki. Ale jeden z asystentów widział go, jak biegł na czterdziesty siódmy poziom do sali obserwacyjnej numer trzy.

Było to ogromne pomieszczenie o wysokim stropie, w którym utrzymywano siłę ciążenia i temperaturę odpowiednią dla ciepłokrwistych istot tlenodysznych. Tutaj lekarze z klas DBDG, DBLF i FGLI przeprowadzali badania wstępne nad co bardziej zagadkowymi lub egzotycznymi przypadkami, pacjenci zaś, jeśli takie warunki środowiskowe były dla nich nieodpowiednie, pozostawali pod wielkimi prostopadłościennymi kloszami rozmieszczonymi w określonych odstępach na podłodze. Salę tę lekceważąco nazywano menażerią. Wewnątrz Conway ujrzał tłum medyków wszelkich kształtów i ras, zgromadzony wokół stojącego pośrodku klosza. Był to zapewne ów stary i dogorywający SRTT, o którym tyle mówiono, ale teraz Conway nie miał na nic innego czasu, dopóki nie pomówi z O’Marą.

Naczelnego psychologa zobaczył przy pulpicie łączności usytuowanym przy ścianie. Pospieszył w jego kierunku.

Gdy zdawał relację, O’Mara słuchał go spokojnie, kilkakrotnie otwierając usta, jakby chciał mu przerwać. Za każdym razem wszakże zaciskał je jeszcze mocniej, z coraz większą zaciętością. Kiedy jednak Conway dotarł do tego fragmentu opowieści, w którym ujrzał potrzaskany autotranslator, major gestem nakazał mu milczenie i tym samym gwałtownym ruchem dłoni nacisnął włącznik interkomu.

— Dajcie mi pułkownika Skemptona z technicznej — warknął. — Pułkowniku — zaczął, gdy tamten się zgłosił — nasz zbieg znajduje się w okolicy oddziału pediatrycznego, w sekcji FROB-ów. Niestety, jest pewna komplikacja: zgubił autotranslator… — Przez chwilę słuchał Skemptona. — Ja też nie wiem — odparł — jakim cudem ma pan go uspokoić, skoro nie można się z nim porozumieć, ale tymczasem niech pan zrobi, co się da. Nad sprawą porozumienia właśnie pracujemy. — Trzasnął włącznikiem w górę, a potem znowu w dół. — Colinsona z łączności — rzucił. — Witam, majorze. Potrzebuję połączenia z grupą badawczą Korpusu na planecie, z której pochodzi nasz uciekinier. Tak, tej, o której zbierał pan dane kilka godzin temu. Może to pan załatwić? Niech przygotują nagranie w jego języku — za chwilę panu powiem, co ma zawierać — a potem je tu przekażą. Treść nagrania, które ma zrobić dorosły osobnik klasy SRTT, musi być mniej więcej taka…

Przerwał, gdy z głośnika buchnęły słowa majora Colinsona. Szef łączności przypominał właśnie pewnemu przyklejonemu do biurka konowałowi, że planeta SRTT znajduje się po drugiej stronie galaktyki, że subradio jest tak samo wrażliwe na zakłócenia jak normalne, a jego fale, wzbogacone o szum wszystkich znajdujących się po drodze słońc, staną się w istocie nieczytelne.

— Niech więc powtarzają nagranie — rzekł O’Mara. — Na pewno odróżnicie jakieś słowa i zdania, z których uda się sklecić treść komunikatu. Jest nam to bardzo potrzebne, a dlaczego, zaraz panu powiem…

Klasa SRTT skupiała osobniki długowieczne, wyjaśniał pospiesznie naczelny psycholog, które rozmnażały się obojnaczo z wielkim bólem i wysiłkiem, w znacznych odstępach czasu. Stąd też istniała silna więź uczuciowa, a poza tym — co w obecnej sytuacji było znacznie ważniejsze — posłuszeństwo osobników młodych wobec starszych. Istniało również przekonanie, graniczące niemal z pewnością, że niezależnie od postaci, jaką przybiera przedstawiciel tego gatunku, zawsze zachowuje organy mowy i słuchu, które pozwalają mu porozumiewać się z pobratymcami. Jeśli więc dorosły osobnik z tej planety nagra jakąś ogólną reprymendę skierowaną do młodego, który źle się zachowywał, kiedy nie powinien, a potem przekazana zostanie ona do Szpitala i tu z kolei odtworzona przez głośniki, wrodzone posłuszeństwo uciekiniera wobec starszych załatwi sprawę.

— I to właśnie — powiedział O’Mara do Conwaya, wyłączywszy interkom — powinno rozwiązać nasz drobny problem. Przy odrobinie szczęścia nasz gość za parę godzin będzie spokojny. Tak więc już po pańskim zmartwieniu, niech się pan odpręży… — Urwał, ujrzawszy wyraz twarzy Conwaya. — Coś jeszcze? — zapytał cicho.

Conway skinął głową.

— Doktor Prilicla — rzekł, wskazując swego asystenta — wykrył to drogą empatii. Musi pan zdawać sobie sprawę, że psychika uciekiniera jest w paskudnym stanie. Dręczy go smutek z powodu umierającego rodzica, przerażenie, którego doznał przy śluzie numer sześć, gdy wszyscy rzucili się w jego kierunku, wreszcie ta młócka, przez którą przeszedł na sali małych FROB-ów. Osobnik ów jest niedojrzały, młody, a te przejścia spowodowały, że kieruje się teraz czysto zwierzęcymi odruchami. Poza tym… hm… — Conway zwilżył zeschnięte usta —…czy ktoś sprawdził, kiedy ten SRTT ostatnio jadł?

Znaczenie tego pytania nie uszło również uwagi O’Mary. Zbladł nagle i ponownie chwycił mikrofon interkomu.

— Dajcie mi szybko Skemptona! — warknął. — Skempton? Pułkowniku, może to zabrzmi melodramatycznie, ale niech pan włączy tłumik interkomu. Jest jeszcze jedna komplikacja…

* * *

Odchodząc od biurka O’Mary, Conway zastanawiał się, czy ma zatrzymać się jeszcze i spojrzeć na umierającego SRTT, czy też pospieszyć na swój oddział. Podczas dramatycznego kontaktu z uciekinierem oprócz spodziewanego strachu i zmącenia myśli Prilicla wykrył w jego umyśle silne uczucie głodu. To właśnie spowodowało, że najpierw Conway, a potem O’Mara i Skempton pojęli, iż przybysz stał się śmiertelnie niebezpieczny. Młode osobniki wszystkich gatunków są z reguły samolubne, okrutne i dzikie; powodowany nasilającymi się mękami głodowymi ich SRTT na pewno zdecyduje się na kanibalizm. W obecnym stanie psychicznym nawet nie uświadomi sobie tego, ale nie zrobi to już żadnej różnicy pacjentom, którzy staną się jego ofiarami.

Jaka szkoda, że pacjenci Conwaya byli w większości mali, bezbronni i… smaczni.

Z drugiej strony kontakt z rodzicem może zasugerować mu jakąś metodę postępowania z potomkiem, a jego ciekawość względem śmiertelnego przypadku SRTT nie ma z tym nic wspólnego…

Starał się właśnie przysunąć jak najbliżej klosza z pacjentem, dbając, by nie potrącić zasłaniającego mu widok lekarza, gdy ten obrócił się z irytacją i spytał:

— Może wlezie mi pan na plecy, do cholery?… A, witam pana, Conway. Przyszedł pan tu podsunąć kolejną uzasadnioną, nieprawdopodobną sugestię, prawda?

Był to doktor Mannon, ongiś zwierzchnik Conwaya, obecnie starszy lekarz z widokami na tytuł Diagnostyka. Jak kilkanaście razy wyjaśniał Conwayowi, zaprzyjaźnił się z nim po jego przybyciu do Szpitala, ponieważ miał słabość do bezpańskich psów, kotów i świeżo upieczonych medyków. Aktualnie zezwolono mu na stałe przechowywanie w głowie treści trzech hipnotaśm — mikrochirurga z Tralthanu oraz dwóch chirurgów z niskograwitacyjnych klas LSVO i MSVK — toteż przez znaczną część dnia jego reakcje nie były całkiem ludzkie. Obecnie, unosząc ze zdziwieniem brwi, przyglądał się Prilicli, który nie mógł się przecisnąć przez tłum zgromadzony wokół klosza.

Conway wdał się w szczegółowy opis charakteru i osiągnięć nowego asystenta, ale Mannon mu przerwał.

— Wystarczy, chłopcze — zahuczał. — Zaczyna to brzmieć jak przesadnie pochlebna opinia służbowa. Lekka ręka i zdolności empatyczne będą panu bardzo pomocne w waszym obecnym zajęciu. To muszę przyznać. Ale zawsze dobierał pan sobie osobliwych współpracowników: latające kulki gnoju, owady, dinozaury i tym podobne. Sam pan przyzna, że to dość dziwaczne istoty. Nie licząc tej pielęgniareczki z dwudziestego trzeciego poziomu, przy czym muszę tu pochwalić pański gust…

— Czy nastąpił jakiś przełom w tym przypadku, doktorze? — zapytał Conway, zdecydowanie wracając do głównego tematu. Mannon był najzacniejszym człowiekiem pod słońcem, ale miał przykry zwyczaj drażnienia się z rozmówcą aż do bólu.

— Nie — odparł Mannon. — A to, co mówiłem o nieprawdopodobnych sugestiach, to szczera prawda. Wszyscy je tu wysuwają, bo zwykła technika diagnostyczna jest zupełnie bezużyteczna. Niech mu się pan tylko przyjrzy!

Zrobił miejsce Conwayowi, który poczuwszy na ramieniu coś jakby dotknięcie ołówka, domyślił się, że Prilicla również pochyla się, by spojrzeć na SRTT.

VI

Stworzenie pod kloszem wymykało się wszelkim próbom opisu z tego prostego powodu, że od rozpoczęcia rozpadu usiłowało jednocześnie przybrać wiele różnych postaci. Były tam wyrostki zarówno stawowe, jak i mackowate, połacie ciała pokryte łuskami, skórą i zrogowaceniami, zmarszczona powłoka obok zaczątków otworów gębowych i skrzelowych, co łącznie dawało przeraźliwą mieszaninę. Jednak szczegóły fizjologiczne były niewyraźne, cała bowiem zwiotczała masa ciała była miękka, rozpływająca się niczym figura woskowa zbyt długo pozostawiona w ciepłym pomieszczeniu. Przez cały czas na dno klosza z ciała pacjenta wyciekał płyn, jego poziom sięgał już piętnastu centymetrów.

Conway przełknął ślinę.

— Zważywszy na zdolność adaptacyjną tego gatunku — powiedział — i jego odporność na urazy, a także mając na uwadze ów niesamowity, powikłany stan ciała, powiedziałbym, że możemy tu mieć do czynienia z problemem o podłożu psychologicznym.

Mannon popatrzył na niego przeciągle z podziwem.

— Podłoże psychologiczne, co? — odparł sucho. — Cudownie! A cóż innego, jeśli nie awaria mózgownicy, mogłoby spowodować taki stan u pacjenta, który jest niewrażliwy zarówno na urazy, jak i na zakażenia bakteryjne? Nie zechciałby pan sprecyzować swojej hipotezy?

Conway poczuł, że uszy i szyja pieką go ze wstydu. Nie odezwał się.

Mannon mruknął coś, po czym mówił dalej:

— Ten płyn, w którym roztapia się jego ciało, to zwykła woda plus parę niegroźnych mikroorganizmów. Próbowaliśmy wszelkich fizycznych i psychologicznych metod leczenia, jakie przyszły nam do głowy, ale bez rezultatu. Niedawno ktoś zasugerował, by pacjenta zamrozić, co zahamowałoby rozpad ciała i dało nam więcej czasu na nowe pomysły. Jednak sprzeciwiono się temu, ponieważ w obecnym stanie taki zabieg mógłby pacjenta natychmiast zabić. Kilka istot z ras telepatycznych usiłowało dostroić się do jego myśli w nadziei, że w ten sposób mu pomogą, O’Mara zaś zabrnął nawet tak daleko w średniowiecze, że próbował elektrowstrząsów. Nic jednak nie skutkuje. W sumie zebraliśmy, pojedynczo i na konsyliach, opinie prawie wszystkich ras galaktyki, a mimo to nie możemy stwierdzić, co mu dolega…

— Skoro podłoże jest psychologiczne — wtrącił się Conway — to, moim zdaniem, telepaci powinni…

— Nie — odrzekł Mannon. — U tej istoty funkcje umysłowe i pamięciowe rozmieszczone są równomiernie w całym ciele, a nie zamknięte w puszce czaszkowej. Inaczej nie mogłaby ona dokonywać tak poważnych zmian swej struktury fizycznej. Obecnie jej umysł zanika, rozpada się na tak małe zespoły, że telepaci nie mogą na nie wpływać. Ten SRTT to istne dziwadło — kontynuował Mannon w zamyśleniu. — Oczywiście, wywodzi się z oceanu, ale potem na jego planecie nastąpiły wybuchy aktywności wulkanicznej, trzęsienia ziemi, powierzchnia pokryła się siarką i kto wie czym jeszcze, w końcu zaś drobne zakłócenie aktywności ich słońca przemieniło cały świat w pustynię, którą jest do dziś. Mieszkańcy musieli mieć wysoką zdolność adaptacyjną, by to wszystko przeżyć. A ich sposób rozmnażania się — przez pączkowanie i podział, w trakcie których rodzic traci znaczną część masy — jest również ciekawy, ponieważ młody osobnik bierze znaczną część ciała i zarazem mózgu rodzica. Noworodek nie przejmuje pamięci świadomej, ale zatrzymuje wspomnienia podświadome, które pozwalają mu przystosować się…

— Ale to oznacza — wybuchnął Conway — że jeśli rodzic przekazuje potomstwu część swego ciała i zarazem mózgu, to pamięć podświadoma poszczególnych osobników sięga…

— A właśnie podświadomość jest siedliskiem wszelkich psychoz — przerwał mu O’Mara, który w tym momencie stanął za nimi. — Niech pan już nic nie mówi. Sama myśl o tym jest dla mnie koszmarem. Już sobie wyobrażam psychoanalizę pacjenta, którego podświadomość sięga wstecz na pięćdziesiąt tysięcy lat…

* * *

Wkrótce potem rozmowa urwała się i Conway, nadal obawiając się o to, co porabia SRTT junior, pospieszył na oddział pediatryczny. W jego okolicy aż roiło się od techników i umundurowanych na zielono Kontrolerów, ale uciekiniera nikt od tamtej pory nie widział. Conway wyznaczył jednej z pielęgniarek — tej, z której Mannon o dziwo tak lubił sobie pokpiwać — dyżur w sali AUGL, spodziewał się bowiem, że w każdej chwili coś się tam może zacząć, sam zaś z Priliclą przygotował się do wejścia do sekcji metanowej.

Tutaj również czekały ich rutynowe czynności przy obchodzie. W ich trakcie Conway zamęczał Priliclę pytaniami o stan emocjonalny starszego SRTT. Jednak Cinrussańczyk nie mógł wiele pomóc — powiedział tylko, że wykrył w nim pragnienie dezintegracji, którego nie potrafił dokładnie opisać, gdyż dotychczas z niczym podobnym się nie zetknął.

Wyszedłszy z sekcji metanowej, zauważyli, że Colinson nie tracił czasu: z głośników dobywał się łoskot zakłóceń, przez które ledwie przedzierały się dźwięki w jakimś nieznanym języku — zapewne nagrania z planety SRTT. Conway pomyślał, że gdyby to on był przestraszonym dzieckiem wsłuchującym się w głos, który usiłuje przekrzyczeć podobny ryk, wcale by go to nie uspokoiło. Poza tym atmosfera tej planety prawie na pewno ma inną gęstość, co jeszcze powiększa zniekształcenia głosu. Nie podzielił się tym z Priliclą, ale pomyślał, że stanie się cud, jeśli ta kakofonia spowoduje skutki zamierzone przez O’Marę.

Jazgot umilkł nagle, przerwany wezwaniem:

— Doktor Conway proszony jest do interkomu.

Następnie rozległ się na nowo z nie słabnącą siłą. Conway pospieszył do najbliższego aparatu.

— Mówi siostra Murchison ze śluzy sekcji AUGL, doktorze — rozległ się zdenerwowany kobiecy głos. — Ktoś… to znaczy coś… przeszło przed chwilą obok mnie do sali głównej. Z początku myślałam, że to pan, ale kiedy to coś zaczęło otwierać zawór wewnętrzny, nie włożywszy skafandra, zdałam sobie sprawę, że musi to być nasz zbieg. — Zawahała się. — Ze względu na stan pacjentów nie chciałam wszczynać alarmu przed porozumieniem się z panem, ale mogę…

— Nie, dobrze pani zrobiła — wtrącił szybko Conway. — Zaraz tam będziemy.

* * *

Pięć minut później, gdy znaleźli się przy śluzie, pielęgniarka miała już przygotowany skafander dla Conwaya. Jej kombinezon nieco osłabiał wrażenie wywoływane przez zespół cech fizjologicznych, który sprawiał, że zatrudnieni w Szpitalu ludzie nie potrafili patrzeć na nią jedynie z zawodową obojętnością. Jednak w tej chwili uwaga Conwaya skupiała się całkowicie na okienku w zaworze wewnętrznym i na tym „czymś”, co za nim pływało.

Bardzo przypominało to Conwaya. Kolor włosów był właściwy, podobnie jak cera i biały strój. Jednak rysy były nieproporcjonalne, a w dodatku zestawione w taki sposób, że sprawiały straszliwe wrażenie, szyja i ręce zaś nie wystawały z kitla — one z niego wyrastały. Przypominało to posąg z ołowiu, niezgrabnie wymodelowany i niedbale pomalowany.

Conway wiedział, że SRTT nie stanowi na razie zagrożenia dla maleńkich pacjentów sekcji, ale nie na długo, bo przechodził już transformację. Jego ramiona i nogi powoli się zrastały, a z ciała zaczynały się wyłaniać długie, wąskie wyrostki, bez wątpienia zaczątki płetw. Pacjenci klasy AUGL, ze względu na swoją szybkość, byli poza zasięgiem istoty ludzkiej klasy DBDG, ale SRTT adaptował się już do środowiska wodnego.

— Do środka! — przynaglał Conway. — Musimy go stamtąd przegnać, zanim…

Prilicla jednak nie rozpoczynał owego tańca, który w efekcie dawał ochronną powłokę.

— Wykryłem w jego sferze emocjonalnej interesującą zmianę — rzekł nagle. — W dalszym ciągu jest tam strach, zamęt i dominujące nad wszystkim uczucie głodu…

— Głodu! — Murchison nie zdawała sobie dotąd sprawy ze śmiertelnego niebezpieczeństwa, w jakim znaleźli się pacjenci.

— …ale jest jeszcze coś — mówił Prilicla, nie zauważywszy, że mu przerwano. — Mogę to opisać jako śladowe uczucie zadowolenia połączone z tym samym pragnieniem dezintegracji, jakie stwierdziłem niedawno u jego rodzica. Nie wiem jednak, czemu przypisać tę nagłą zmianę.

Conway myślał tylko o trójce maleńkich pacjentów oraz o drapieżnej postaci, którą przybierał uciekinier.

— Zapewne temu — odparł niecierpliwie — że ostatnie wydarzenia miały wpływ również na jego równowagę umysłową, a owo śladowe uczucie przyjemności pochodzi stąd, że lubi wodę…

Urwał gwałtownie, czując zamęt w myślach galopujących zbyt szybko, by mógł sformułować jakąś wypowiedź czy choćby uporządkowaną, logiczną koncepcję. Raczej była to gorączkowa gmatwanina faktów, refleksji i szaleńczych hipotez, które kipiały mu teraz w mózgu, by w końcu, jakimś cudownym sposobem, uspokoić się i ułożyć w… odpowiedź.

Był pewien, że żaden z tytanów myśli zgromadzonych w sali obserwacyjnej nie mógł wpaść na to rozwiązanie, ponieważ nie mieli oni przy sobie empaty w chwili, gdy młody SRTT, bliski pomieszania zmysłów ze strachu i rozpaczy, zanurzył się nagle w ciepłym zielonkawym płynie wypełniającym sekcję AUGL…

Kiedy inteligentny, dojrzały osobnik o złożonym umyśle napotyka wrażenia nieprzyjemne i bolesne w odpowiednio wysokim natężeniu, wynikiem jest ucieczka od rzeczywistości. Zrazu jest to chęć powrotu do prostych, beztroskich dni dzieciństwa, a potem, jeśli okazuje się, że ten okres nie był ani taki beztroski, ani taki nieskomplikowany, jak się go pamięta, następuje ostateczne wycofanie do okresu płodowego i zamarły w bezruchu, w braku aktywności umysłowej stan katatonii. Jednak dojrzały osobnik SRTT nie mógł łatwo osiągnąć katatonicznego stanu płodowego, ponieważ w jego systemie rozrodczym — zamiast nie narodzonego jeszcze płodu znajdującego się w ciepłym i wygodnym łożysku matki — przyszłym potomkiem była część dojrzałego ciała rodzica cały czas uczestnicząca w jego przemianach i działaniach. W ciele osobnika klasy SRTT każda komórka była bowiem siedliskiem umysłu — w przypadku istoty, której wszystkie komórki mogą się wzajemnie wymieniać, jakakolwiek cezura umysłowa jest niemożliwa.

Jak można podzielić szklankę wody, nie odlewając części do innego naczynia?

Dlatego też ogarnięty psychozą osobnik zmuszony będzie cofać się coraz dalej i dalej, angażując się po drodze w niezliczone przemiany i adaptacje, w poszukiwaniu owego nie istniejącego łożyska matki. Będzie się cofał daleko, aż w końcu osiągnie ów stan bezrozumny, do którego dążył, a jego umysł, nierozdzielny z ciałem, stanie się ciepłą wodą kipiącą życiem jednokomórkowym, z którego wykształcił się drogą ewolucji.

Conway znał już powód dezintegracji ciała SRTT seniora. Co więcej, był pewien, że zna też sposób rozwiązania tego potwornego rebusu. Gdyby tylko mógł być pewien tego, że — jak w przypadku większości innych ras — dojrzałe, bardziej złożone umysły SRTT popadały w szaleństwo szybciej niż umysły młode, nie w pełni rozwinięte…

Jak przez mgłę uświadamiał sobie, że podszedł do interkomu i zażądał połączenia z O’Marą oraz że pielęgniarka i Prilicla zbliżyli się, by usłyszeć, co mówi. Potem, zdawało mu się, godziny całe minęły, nim naczelny psycholog wchłonął to wszystko, co usłyszał, i odpowiednio zareagował.

— To bardzo pomysłowe, doktorze — odezwał się w końcu cierpko major. — Co więcej, jestem przekonany, że tak się właśnie rzeczy mają, i nic tu nie da dalsze teoretyzowanie. Szkoda jedynie, że fakt, iż mamy świadomość tego, co się stało, nie pomoże pacjentowi…

— O tym też myślałem — żywo przerwał mu Conway — i według mnie obecnie największym problemem jest dla nas uciekinier. Jeśli wkrótce go nie złapiemy i nie obezwładnimy, będą poważne ofiary wśród personelu i pacjentów, przynajmniej na moim oddziale, jeśli jeszcze nie gdzie indziej. Niestety, z przyczyn technicznych pański pomysł uspokojenia go za pomocą nagrania w jego języku nie dał, jak dotąd, pozytywnych rezultatów…

— Ujął to pan bardzo oględnie — odparł sucho O’Mara.

— Ale — ciągnął Conway — gdyby pomysł ten zmodyfikować tak, by do uciekiniera przemówił i uspokoił go znajdujący się u nas rodzic… Gdyby go wyleczyć…

— Wyleczyć go! A co pańskim zdaniem, do cholery, robimy przez całe trzy tygodnie? — zapytał gniewnie major. Potem jednak zdał sobie sprawę, że pytanie Conwaya nie było głupie czy zadane dla żartu, że było najzupełniej poważne. — Proszę dalej, doktorze — dodał bezbarwnym głosem.

Conway kontynuował. Gdy skończył, w głośniku interkomu rozległo się donośne westchnienie ulgi.

— Sądzę, że ma pan rację. Musimy tego spróbować bez względu na ryzyko, o którym pan wspomniał — mówił podniecony O’Mara. Zaraz jednak opanował się i przyjął poważny ton. — Niech pan tam obejmie kierownictwo. Wie pan lepiej od innych, co trzeba zrobić. Proszę wykorzystać pomieszczenie rekreacyjne dla klasy DBLF na poziomie pięćdziesiątym dziewiątym, jest blisko pańskiej sekcji. Można je szybko ewakuować. Wykorzystamy zwykłe linie łączności, więc nie stracimy czasu na montaż nowych, a ów specjalny sprzęt, którego pan potrzebuje, będzie tam najdalej za piętnaście minut. Może więc pan w każdej chwili zaczynać, doktorze…

Zanim Conway przerwał połączenie, usłyszał majora wydającego rozkaz, by wszyscy Kontrolerzy i cały personel na terenie oddziału pediatrycznego stawili się do dyspozycji doktora Conwaya i doktora Prilicli. Ledwie zdążył odwrócić się od interkomu, gdy Kontrolerzy w zielonych mundurach zaczęli wchodzić do śluzy.

VII

Młodego SRTT należało jakoś zwabić do sali rekreacyjnej, którą tymczasem zamieniono w wielką pułapkę. Najpierw jednak trzeba było zmusić go do wyjścia z sekcji AUGL. Udało się to przy pomocy dwunastu pływających w ciężkich skafandrach służbowych, ociekających potem i klnących na czym świat stoi Kontrolerów, którzy niezgrabnie uganiali się za przybyszem, aż zapędzili go w takie miejsce, z którego śluza była jedyną drogą ucieczki.

W prowadzącym do śluzy korytarzu czekali już na niego Conway, Prilicla i kolejny oddział Korpusu, wszyscy ubrani odpowiednio do warunków panujących w najgroźniejszych środowiskach, przez które przyszłoby im ścigać zbiega. Siostra Murchison też usiłowała pójść z nimi — chciała być obecna, jak się wyraziła, przy „dobiciu zwierza” — ale Conway oświadczył ostro, że jej miejsce jest przy trzech małych pacjentach klasy AUGL i tym ma się zająć.

Tak ostra reakcja zaskoczyła i jego, ale nerwy miał napięte do granic wytrzymałości. Jeśli koncepcja, o której z takim entuzjazmem opowiadał O’Marze, nie da rezultatu, było wielce prawdopodobne, że w Szpitalu zamiast jednego znajdą się dwaj nieuleczalnie chorzy pacjenci klasy SRTT. W tym kontekście słowa „dobicie zwierza” były wyjątkowo niefortunnie dobrane.

Uciekinier przemienił się znowu, tym razem przybierając postać ludzką — był to rezultat na poły świadomego mechanizmu obronnego wyzwolonego przez ścigających. Biegł korytarzem, człapiąc nogami zbyt chwiejnymi i zginającymi się w niewłaściwych miejscach, a jednocześnie łuskowata, brunatna powłoka, która okrywała go w zbiorniku AUGL, drżąc, marszcząc się i wygładzając, zmieniała się w róż i biel ludzkiego ciała i fartucha lekarskiego. Conway potrafił bez obrzydzenia przyglądać się najróżniejszym stworzeniom cierpiącym na najstraszliwsze choroby, ale widok SRTT przeistaczającego się w biegu w człowieka przyprawił go o mdłości.

Nagły skok uciekiniera w korytarz prowadzący do sekcji MSVK zaskoczył ścigających, którzy zbili się w wierzgający stos zaraz za drzwiami śluzy. Istoty klasy MSVK były trójnożne, o wyglądzie cokolwiek przypominającym bociana i wymagały bardzo niskiej siły ciążenia, do której ludziom trudno było natychmiast się przystosować. Jednak gdy Conway wciąż jeszcze fruwał po pomieszczeniu, kosmiczne doświadczenie Kontrolerów pozwoliło im szybko stanąć na nogach. Uciekiniera zapędzono z powrotem do sekcji tlenodysznych.

Przez chwilę było strasznie, pomyślał Conway z ulgą, gdyż słabe oświetlenie i mgła, którą MSVK nazywają atmosferą, mogły utrudnić odnalezienie zbiega, gdyby zniknął im z oczu. Gdyby coś takiego zdarzyło się w tym stadium… Conway wolał o tym nie myśleć.

Ale sala rekreacyjna była już niedaleko, a SRTT pędził właśnie w jej kierunku. Znowu się przemieniał — tym razem w coś niskiego i ciężkiego, biegnącego na czterech kończynach. Jakby kurczył się w sobie, grubiał, wreszcie pojawiły się zaczątki skorupy. W tym stanie mijał właśnie skrzyżowanie, z którego wybiegli dwaj Kontrolerzy, dziko wrzeszcząc i wymachując rękami. Tym sposobem zagonili go w korytarz, w którym znajdowały się drzwi sali rekreacyjnej.

Korytarz był pusty…

* * *

Conway zaklął siarczyście. W poprzek korytarza miało stać, zagradzając drogę, kilku Kontrolerów, ale pogoń dotarła na miejsce tak szybko, że nie zdążyli oni jeszcze wyjść z sali, gdzie rozstawiali sprzęt, i zająć pozycji. Uciekinier na pewno minie właściwe drzwi i popędzi dalej.

Conway nie wziął jednak pod uwagę bystrego umysłu i jeszcze sprawniejszego ciała Prilicli. Jego asystent zdał sobie zapewne sprawę z sytuacji w tej samej chwili co on. Pomknął korytarzem, doścignął zbiega, następnie wskoczył na sufit, wyprzedził go i z powrotem znalazł się na podłodze. Conway usiłował krzyknąć, ostrzec go, że swym kruchym ciałem nie zdoła zatrzymać SRTT, który obecnie do złudzenia przypominał potężnego, zwinnego i dobrze opancerzonego kraba, i że jest to akcja samobójcza. Zrozumiał jednak, co Prilicla chce zrobić.

W niszy, jakieś dziesięć metrów przed zbiegiem, stał samojezdny transporter noszowy. Prilicla gwałtownie wyhamował obok niego, uderzył w starter i pobiegł dalej. Cinrussańczyk powodował się nie głupią brawurą, ale szybkim myśleniem i działaniem, co w tych okolicznościach było znacznie pożyteczniejsze.

Pozostawiony bez opieki wózek ruszył zygzakami korytarzem na nacierającego kraba. Nastąpił metaliczny odgłos zderzenia i z pogruchotanych akumulatorów zaczął się wydobywać gęsty żółto-czarny dym. Zanim jeszcze wentylatory zdołały oczyścić powietrze, Kontrolerzy okrążyli ogłuszonego, prawie nieruchomego uciekiniera, po czym zagnali go do sali rekreacyjnej.

Chwilę później do Conwaya zbliżył się oficer Korpusu. Skinieniem głowy wskazał dziwaczny zestaw przyrządów, dopiero co pospiesznie zgromadzony w pomieszczeniu. Aparatura leżała w stosach pod ścianami, obok umundurowanych mężczyzn otaczających salę ciasnym szeregiem. Pośrodku obracał się powoli SRTT, szukając drogi ucieczki.

— Doktor Conway, jak sądzę? — rzucił oficer niby to niedbale, ale wyraźnie zżerała go ciekawość. — No więc, doktorze, co mamy teraz robić?

Conway zwilżył wargi. Dotychczas nie zastanawiał się nad tym zbyt długo — myślał, że to, co miał zrobić, przyjdzie mu łatwo, skoro młody SRTT stał się takim utrapieniem dla Szpitala, szczególnie zaś dla jego oddziału. Teraz jednak obudziło się w nim współczucie. Był to w końcu tylko dzieciak, który przestał nad sobą panować pod wpływem żalu, nieświadomości i przerażenia razem wziętych. Jeśli się nie uda…

Otrząsnął się ze zwątpienia i bezsilności.

— Widzi pan to coś pośrodku sali? — spytał szorstko. — Trzeba to śmiertelnie przestraszyć.

* * *

Musiał, oczywiście, rozwinąć swoje polecenie, ale Kontrolerzy w lot pochwycili, co miał na myśli, i z wielkim entuzjazmem zajęli się przysłanym im sprzętem. Przyglądając się temu ponuro, Conway rozpoznał urządzenia należące do działu uzdatniania powietrza, służby łączności i najprzeróżniejszych kuchni — wszystko potrzebne do tego, do czego go nie projektowano. Były tam urządzenia wydające przenikliwy gwizd, przeraźliwe wycie i wreszcie inne, składające się z dwóch metalowych, uderzających o siebie tac. Do tego dochodziły jeszcze okrzyki ludzi operujących tymi źródłami hałasu.

Nie było już wątpliwości, że SRTT jest przerażony — Prilicla na bieżąco przekazywał informacje o jego reakcjach emocjonalnych. Ale nie był jeszcze przerażony dostatecznie.

— Cisza! — ryknął nagle Conway. — Teraz sprzęt nieakustyczny!

Dotychczasowy jazgot był tylko wstępem. Przyszła kolej na rzeczywiście mocne wrażenia — ale wszystko w ciszy, gdyż jakikolwiek dźwięk wydany przez SRTT musiał być słyszalny.

Wokół dygocącej postaci na środku sali buchnęły ogniste kule, oślepiająco jasne, ale o niewielkiej temperaturze. Jednocześnie zadziałały pola siłowe, to pchając, to ciągnąc malca; raz podrzucały go, po chwili zaś rozpłaszczały na podłodze. Pola funkcjonowały na tej samej zasadzie co degrawitatory, ale znacznie precyzyjniej. Inni operatorzy pól używali ich do rzucania flar w kierunku unieruchomionej, szamocącej się dziko postaci, w ostatniej chwili zmieniając kierunek ich lotu.

SRTT był już przerażony nie na żarty, tak bardzo, że wyczuwali to nawet nieempaci. Kształty, jakie przybierał, śniły się Conwayowi jeszcze przez wiele tygodni. Uniósł do ust mikrofon.

— Jest jakaś reakcja? — zapytał.

— Jeszcze nic. — Głos O’Mary zagrzmiał z głośników rozstawionych wokół sali. — Nie mam pojęcia, co robicie, ale trzeba to wzmocnić.

— Ale ta istota jest już skrajnie wyczerpana nerwowo… — zaczął Prilicla.

— Jeśli nie może pan tego znieść, proszę wyjść! — wpadł na niego Conway.

— Powoli, doktorze — zabrzmiał ostro głos O’Mary. — Rozumiem, co pan czuje, ale proszę pamiętać, że ostateczny rezultat to wszystko wykreśli…

— Ale jeśli się nie uda… — zaprotestował Conway. — Nieważne, zresztą… Przepraszam. — To ostatnie skierował już do Prilicli. — Jak pan sądzi — zapytał stojącego obok oficera — można jeszcze zintensyfikować nasze działania?

— Dreszcz mnie przechodzi na myśl o tym, że sam mógłbym się znaleźć w podobnej sytuacji — powiedział Kontroler przez zęby — ale można jeszcze spróbować wirowania. Niektóre istoty, potrafiące znieść praktycznie wszystko, zupełnie puchną w czasie wirowania…

* * *

Do cięgów, które SRTT obrywał od pól siłowych, dołączyło się jeszcze wirowanie — nie zwykłe obroty, ale dziki, kołyszący, podrygujący ruch wirowy, na sam widok którego Conwayowi żołądek podszedł do gardła. Flary śmigały wokół istoty to z góry, to z dołu niczym oszalałe księżyce wokół swej planety. Kilku obserwatorów straciło pierwotny entuzjazm, Prilicla zaś kołysał się i dygotał na swych sześciu patykowatych nogach miotany huraganem emocji, który groził porwaniem go ze sobą.

Conway pomyślał gniewnie, że włączenie Prilicli do tej sprawy było błędem; żaden empata nie powinien stawiać czoła podobnemu piekłu emocji. Zresztą błąd popełnił już na początku, bo cały ten pomysł był okrutny, sadystyczny i niesprawiedliwy. Był gorszy od potwora…

Wirujący wysoko pośrodku sali rozmazany kształt, SRTT, wydał piskliwy, przerażony gulgot.

Z głośników wydobył się straszliwy łoskot. Okrzyki, piski, trzask i tupot wielu nóg nakładały się na jakieś dźwięki znacznie powolniejsze i wielokrotnie niższe. Słychać było głos O’Mary, co sił w płucach wykrzykującego jakieś nie wiadomo do kogo adresowane wyjaśnienia.

— Do jasnej cholery, przestańcie już, wy tam! — rozległ się nie zidentyfikowany głos. — Tatuś malucha obudził się i demoluje cały interes!

Szybko, lecz łagodnie zatrzymali ruch wirowy malca i opuścili SRTT na podłogę, potem zaś czekali w napięciu, aż okrzyki i trzaski dochodzące do nich przez głośniki z sali obserwacyjnej, osiągnąwszy crescendo, opadną. Ludzie stali nieruchomo, patrząc to na siebie, to na pojękującą istotę na podłodze, to na głośniki, i czekali. W końcu doczekali się.

Dźwięki wydobywające się z głośnika przypominały ów gulgot transmitowany kilka godzin wcześniej, ale już bez ryku zakłóceń, a ponieważ wszyscy mieli włączone autotranslatory, słychać było również tłumaczenie.

Był to głos SRTT seniora — wyleczonego, gdyż stanowiącego już fizyczną jedność — który przemawiał zarówno uspokajająco, jak i z wyrzutem do swego niesfornego potomka. Sprowadzało się to do stwierdzenia, że mały był bardzo niegrzeczny, że musi zaprzestać gonitw i bałaganienia i że nic złego mu się nie stanie, jeśli tylko będzie słuchał otaczających go istot. Im prędzej to zrobi, zakończył rodzic, tym szybciej będą mogli udać się do domu.

Conway wiedział, że uciekinier przeszedł straszliwe męki psychiczne. Może i zbyt wielkie. Pełen napięcia przyglądał się mu — wciąż jeszcze ni to rybie, ni to ssakowi, ni to ptakowi — jak kuśtykał w stronę ludzi. Kiedy malec łagodnie i posłusznie trącił jednego z Kontrolerów w kolano, okrzyk radości, który się rozległ o krok od niego, o mało nie wywołał powtórnego szoku.

* * *

— Kiedy Prilicla dostarczył mi klucz do tego, na co cierpi starszy SRTT, upewniłem się, że kuracja musi być wstrząsowa — mówił Conway do Diagnostyków i starszych lekarzy zgromadzonych wokół biurka O’Mary.

Już to, że siedział w tak dostojnym towarzystwie, było dostatecznym dowodem uznania, ale i tak denerwował się podczas dalszych wywodów.

— Jego regres ku — dla niego — stadium płodu, czyli ku całkowitej dezintegracji na pojedyncze, nie myślące komórki unoszące się w pierwotnym oceanie, był bardzo zaawansowany. Może i za bardzo, sądząc z jego stanu. Major O’Mara próbował już różnych terapii wstrząsowych, ale istota ta, przy swej fantastycznie elastycznej budowie komórkowej, mogła to wszystko zneutralizować lub zignorować. Moja koncepcja zakładała wykorzystanie ścisłej więzi fizycznej i emocjonalnej, która — jak odkryłem — istnieje pomiędzy seniorem a jego ostatnim potomkiem. W ten sposób chciałem dotrzeć do seniora.

Conway zamilkł, obiegając wzrokiem otaczającą ich ruinę. Sala obserwacyjna numer trzy wyglądała, jakby trafiła w nią bomba. Lekarz wiedział o tych kilku gorączkowych minutach, jakie upłynęły od ocknięcia się seniora z katatonii do udzielenia mu wyjaśnień. Odchrząknął i mówił dalej:

— Zwabiliśmy więc juniora do sali rekreacyjnej i próbowaliśmy możliwie najbardziej go przestraszyć, jednocześnie transmitując wydawane przez niego dźwięki do pomieszczenia, w którym znajdował się rodzic. Poskutkowało. Starszy SRTT nie mógł leżeć spokojnie, podczas gdy jego najmłodszy i najukochańszy potomek znajdował się w straszliwym niebezpieczeństwie. Troska rodzicielska i uczucie przezwyciężyły obłęd, a pacjenta przywróciły do rzeczywistości. Senior mógł uspokoić potomka i wszystko skończyło się dobrze.

— Znakomicie pan to wydedukował, doktorze — powiedział ciepło O’Mara. — Trzeba pana pochwalić…

Przerwał mu sygnał interkomu. Siostra Murchison powiadamiała o pierwszych oznakach zesztywnienia u trzech małych pacjentów klasy AUGL i prosiła, by doktor przyszedł natychmiast. Conway zażądał hipnotaśmy klasy AUGL dla siebie i Prilicli i wyjaśnił zgromadzonym, że to sprawa nie cierpiąca zwłoki. W czasie zapisu Diagnostycy i starsi lekarze zaczęli wychodzić. Nieco rozczarowany Conway pomyślał, że wezwanie zepsuło najważniejszą być może chwilę w jego życiu.

— Niech się pan nie martwi, doktorze — pocieszył go O’Mara, znowu czytając w jego myślach. — Gdyby to wezwanie przyszło pięć minut później, głowa tak by się panu rozdęła, że nie mógłby pan zrobić zapisu…

* * *

Dwa dni później Conway po raz pierwszy i ostatni pokłócił się z Priliclą. Twierdził, że bez zdolności empatycznych swego asystenta — niezwykle pożytecznego narzędzia diagnostycznego — oraz czujności siostry Murchison wyleczenie wszystkich trzech pacjentów byłoby niemożliwe. Cinrussańczyk oświadczył, że nie leży w jego naturze sprzeciwianie się poglądom zwierzchnika, ale w tym wypadku Conway myli się całkowicie. Siostra Murchison powiedziała, że cieszy się, iż mogła pomóc, i poprosiła o trochę wolnego.

Conway zgodził się, po czym kontynuował kłótnię z Priliclą, choć bez nadziei na sukces. Naprawdę był przekonany, że bez pomocy małego empaty nie byłby w stanie uratować trzech pacjentów — może nawet żadnego. Ale był szefem, a kiedy szef wraz z asystentami ma jakieś osiągnięcia, zasługi niezmiennie przypisuje się właśnie jemu.

Kłótnia, jeśli było to właściwe słowo na określenie w zasadzie przyjacielskiej sprzeczki, trwała wiele dni. Na oddziale pediatrycznym wszystko szło dobrze; nie zdarzyło się nic takiego, czym zaprzątano by sobie głowę. Obaj lekarze nie wiedzieli jeszcze o wraku statku kosmicznego, który holowano już do Szpitala, ani o rozbitku, który się na tym statku znajdował.

Conway nie wiedział również, że przez następne dwa tygodnie cały personel Szpitala będzie nim pogardzał.

5. PACJENT Z ZEWNĄTRZ

I

Krążownik Korpusu Kontroli Sheldon wychynął z nadprzestrzeni około ośmiuset kilometrów od Szpitala Kosmicznego. Z tej odległości, holując wrak, który był powodem jego przybycia, potężna, jasno oświetlona konstrukcja szybująca zwykle w przestrzeni międzygwiezdnej gdzieś na skraju galaktyki zdawała się jedynie przyćmioną plamką światła, ale dowódca krążownika utrzymywał tę odległość, stojąc w obliczu trudnej decyzji. Gdzieś w ściągniętym przezeń wraku znajdowała się żywa istota pilnie potrzebująca pomocy lekarskiej. Jak każdy jednak odpowiedzialny strażnik porządku publicznego, dowódca miał związane ręce ze względu na zagrożenie osób postronnych — w tym przypadku personelu i pacjentów największego wielośrodowiskowego szpitala galaktyki.

Pospiesznie połączywszy się z izbą przyjęć, wyjaśnił sytuację i otrzymał zapewnienie, że lekarze natychmiast zajmą się tą sprawą. Skoro los rozbitka znalazł się w fachowych rękach, dowódca zdecydował, że ze spokojnym sumieniem może powrócić do badania wraka, który w każdej chwili groził eksplozją.

W gabinecie naczelnego psychologa Szpitala doktor Conway kręcił się niespokojnie w wygodnym fotelu i patrzył na kwadratową, kamienną twarz O’Mary przez otchłań zagraconego biurka.

— Niech się pan uspokoi, doktorze — powiedział nagle O’Mara, najwyraźniej czytając w jego myślach. — Gdybym wezwał pana na dywanik, podsunąłbym panu coś mniej wygodnego. Przeciwnie, polecono mi pana pochwalić i poinformować o awansie. Moje gratulacje. Jest pan teraz, Boże miej nas w swej opiece, starszym lekarzem.

Zanim Conway zdołał zareagować, psycholog uniósł potężną kwadratową dłoń.

— Moim zdaniem — kontynuował — popełniono straszliwą omyłkę, ale najwyraźniej pański sukces w sprawie owego rozpuszczającego się SRTT oraz rola, jaką odegrał pan w przypadku lewitującego dinozaura, wywarły wrażenie na kierownictwie. Oni myślą, że stało się to dzięki pańskim zdolnościom, a nie czystemu przypadkowi. Co do mnie — wyszczerzył zęby — nie powierzyłbym panu nawet własnego wyrostka.

— Jest pan bardzo uprzejmy — odrzekł sucho Conway.

Major znowu się uśmiechnął.

— A czego pan oczekiwał? Pochwał? Do mnie należy leczenie głów, a nie nadymanie ich. Teraz, jak sądzę, przyda się panu kilka chwil, by przywyknąć do zaszczytu…

Conway natychmiast docenił, co znaczy dla niego ta zmiana. Na pewno sprawiła mu ona przyjemność — spodziewał się awansu na starszego lekarza nie wcześniej niż za dwa lata. Ale też trochę się przestraszył.

Teraz włoży na ramię opaskę ze złotym galonem, a w korytarzach i jadalniach przysługiwać mu będzie pierwszeństwo przed wszystkimi poza innymi starszymi lekarzami i Diagnostykami. Na każde żądanie otrzyma potrzebny sprzęt i pomoc. Zostanie obarczony pełną odpowiedzialnością za wszystkich pacjentów znajdujących się pod jego opieką i nie będzie mógł się z tego wykręcić lub zrzucić na kogoś innego. Ograniczeniu ulegnie jego osobista swoboda. Będzie musiał prowadzić wykłady dla pielęgniarzy, szkolić stażystów i prawie na pewno wziąć udział w którymś z długoterminowych programów badawczych. Obowiązki te spowodują konieczność pozostawienia w głowie przynajmniej jednej hipnotaśmy fizjologicznej, a zapewne dwóch. Jak wiedział, ten aspekt sprawy nie będzie wcale przyjemny.

Starsi lekarze, obarczeni stałymi obowiązkami dydaktycznymi, musieli na trwałe mieć w głowie jedną lub dwie hipnotaśmy. Na plus można było zapisać tylko to, że będzie w lepszej sytuacji niż każdy Diagnostyk, przedstawiciel elity szpitalnej, którego umysł uważano za wystarczająco odporny, by zapisać mu na stałe sześć, siedem czy nawet dziesięć taśm. Te umysły, przeładowane danymi, miały prowadzić badania przyczynkowe z zakresu medycyny ksenologicznej oraz diagnozować nowe schorzenia u przedstawicieli nieznanych dotąd ras.

Jedno z popularnych w Szpitalu powiedzeń, które podobno wymyślił sam naczelny psycholog, głosiło, że ktokolwiek był dostatecznie zrównoważony psychicznie, by zostać Diagnostykiem, jest niewątpliwie pomylony.

Hipnoedukator zapisywał bowiem w umysłach nie tylko dane fizjologiczne, ale także całą pamięć i osobowość istoty, która owe dane przekazała. W rezultacie każdy Diagnostyk poddawał się dobrowolnie najostrzejszej postaci wielokrotnej schizofrenii…

Nagle rozmyślania Conwaya przerwane zostały słowami O’Mary.

— A teraz, kiedy już pan urósł o cały metr i na pewno pana ponosi, mam dla pana robotę. W pobliże Szpitala sprowadzono wrak, na którym znajduje się żywy rozbitek. Jak się wydaje, nie można tam zastosować normalnej procedury wydobywania istot żywych z wraków. Klasyfikacja rozbitka nie jest znana, nie udało się bowiem jeszcze zidentyfikować statku. Nie wiemy, co ta istota je, czym oddycha ani w ogóle, jak wygląda. Chciałbym, żeby pan się tam udał i uporządkował to wszystko, mając na celu jak najszybsze sprowadzenie pacjenta na leczenie. Poinformowano nas, że jego ruchy są coraz słabsze — zakończył energicznie — proszę więc traktować sprawę jako pilną.

— Tak jest — odrzekł Conway, szybko wstając. U drzwi zatrzymał się. Potem długo jeszcze zastanawiał się nad zuchwałością tego, co powiedział na pożegnanie naczelnemu psychologowi, i ostatecznie zdecydował, że to awans uderzył mu do głowy. — A ja właśnie mam pański parszywy wyrostek. Kellerman wyciął go trzy lata temu, zamarynował i ofiarował na nagrodę w turnieju szachowym. Słój stoi na mojej biblioteczce…

O’Mara w odpowiedzi jedynie skłonił głowę, jakby usłyszał jakiś komplement.

* * *

Wyszedłszy na korytarz, Conway skierował się do najbliższego komunikatora i połączył z działem transportu.

— Mówi doktor Conway — zaczął. — Potrzebuję tendra na pilną wizytę u pacjenta. Poza tym pielęgniarza umiejącego obsługiwać analizator i, jeśli to możliwe, mającego doświadczenie w wyławianiu rozbitków z wraków. Będę przy luku przyjęć numer osiem za parę minut…

Biorąc pod uwagę wszystkie okoliczności, dość prędko dotarł do celu. Raz tylko musiał przylgnąć do ściany, gdy mijał go zamyślony Diagnostyk z Tralthanu, dudniący sześcioma słoniowatymi nogami i niosący na plecach swego symbionta, maleńkiego i prawie pozbawionego inteligencji przedstawiciela klasy OTSB. Conway nie miał nic przeciwko ustępowaniu z drogi Diagnostykom, zresztą kombinacja FGLI i OTSB dawała najlepszych chirurgów w galaktyce. Przeważnie jednak osoby, które spotykał — w większości pielęgniarze klasy DBLF oraz kilku przedstawicieli zbliżonej do ptaków klasy LSVO — jemu ustępowały z drogi. Dowodziło to tego, że poczta pantoflowa Szpitala działa sprawnie, ponieważ Conway miał wciąż jeszcze na ramieniu starą opaskę.

* * *

Jego puchnąca z dumy głowa natychmiast wróciła do właściwych rozmiarów po spotkaniu ze stworzeniem czekającym na niego przy luku ósmym. Był to kolejny pielęgniarz klasy DBLF, który zobaczywszy Conwaya, natychmiast zaczął pohukiwać i popiskiwać w swoim języku. Autotranslator przełożył te dźwięki na zrozumiałą mowę.

— Czekam na pana już siedem minut — brzmiały słowa pielęgniarza. — Powiedziano mi, że przypadek jest pilny, a widzę, że pan się wlecze, jakby się wcale nie spieszyło…

Słowa padające z autotranslatora, były jak zawsze, wyprane z wszelkich emocji, DBLF mógł zatem żartować, pokpiwać sobie albo po prostu stwierdzać fakt, nie zamierzając okazywać braku szacunku. W to ostatnie Conway mocno powątpiewał, wiedział jednak, że jeśli teraz straci cierpliwość, na nic mu się to nie przyda.

— Mógłbym może skrócić pańskie oczekiwanie — odezwał się, wziąwszy głęboki oddech — gdybym całą drogę pokonał biegiem. Jestem jednak przeciwny bieganiu, gdyż niepotrzebny pośpiech osoby na moim stanowisku stwarza złe wrażenie. Ktoś mógłby pomyśleć, że z jakiegoś powodu wpadłem w popłoch, i zwątpiłby w moją sprawność. By więc wszystko było jasne — zakończył sucho — nie wlokłem się, ale szedłem pewnym, rytmicznym krokiem.

Dźwięku, który pielęgniarz wydał w odpowiedzi, autotranslator nie przetłumaczył.

Conway wszedł przed pielęgniarzem do kanału łączącego luk ze statkiem; kilka sekund później wystartowali. W tylnym ekranie tendra nieprzeliczone światełka Szpitala zaczęły się nagle zbiegać. Conway poczuł pierwsze oznaki niepokoju.

Nie pierwszy raz wzywano go do wraka i całą procedurę znał dobrze. Nagle jednak uświadomił sobie, że teraz tylko on jest odpowiedzialny za to, co się stanie, że nie ma do kogo zwrócić się o pomoc, jeśli coś się nie uda. Co prawda, nigdy jeszcze o taką pomoc nie prosił, ale miło było wiedzieć, że w razie potrzeby jest taka możliwość. Zapragnął nagle zrzucić część nowej odpowiedzialności na kogoś innego — na przykład na doktora Priliclę, łagodnego pająka, który był jego asystentem na pediatrii, albo któregokolwiek z lekarzy, obojętne człowieka czy nie.

Przez całą drogę do wraka pielęgniarz, który przedstawił się jako Kursedd, mocno grał mu na nerwach. Odznaczał się zupełnym brakiem taktu i chociaż Conway znał tego powód, niełatwo mu było się z tym oswoić.

Rasa, do której należał Kursedd, nie miała właściwie zmysłu telepatycznego, ale jej przedstawiciele potrafili dość dokładnie odgadywać myśli, obserwując zachowanie interlokutora. Osobnik tej rasy miał czworo oczu na szypułkach, dwa czułki słuchowe, skórę pokrytą sierścią, która czasem gładko przylegała, czasem zaś sterczała jak u dopiero co wykąpanego psa, a także wiele innych, w wysokim stopniu zmiennych i dużo wyrażających cech wyglądu. Zrozumiałe było więc, że ta gąsienicowata rasa nigdy nie mogła się nauczyć sztuki dyplomacji. Jej przedstawiciele zawsze mówili to, co myśleli, ponieważ i tak myśli te były oczywiste dla drugiego osobnika, a więc niezgodna z nimi wypowiedź nie miała sensu.

I oto tender zbliżał się już do krążownika Korpusu Kontroli i zawieszonego pod nim wraka.

* * *

Jeśli nie liczyć jasnopomarańczowej barwy, wrak ten wyglądał tak samo jak wszystkie, które Conway widział. Pod tym względem statki przypominały ludzi: gwałtowny kres życia pozbawiał je wszelkiej indywidualności. Conway kazał pielęgniarzowi zrobić kilka okrążeń, a sam podszedł do wizjera dziobowego.

Z bliska dokładnie widać było strukturę rozbitego statku, ponieważ uderzenie, jakie otrzymał, praktycznie go rozpołowiło. Wewnątrz zbudowany był z ciemnego, dość zwyczajnie wyglądającego metalu, a zatem jaskrawe zabarwienie pancerza wynikało z zastosowania odpowiedniego lakieru. Conway starannie zanotował ten fakt w pamięci, gdyż odcień lakieru mógł potem dać mu pojęcie o zakresie widzialności organów wzroku osobnika, a także o tym, czy atmosfera jego planety jest przezroczysta czy nie. Po kilku minutach uznał, że powierzchowna obserwacja wraka więcej mu nie da, i rozkazał Kurseddowi, by ten zacumował u burty Sheldona.

Śluza wejściowa krążownika była niewielka, a wrażenie to potęgował jeszcze tłum Kontrolerów w zielonych mundurach, którzy oglądali, dyskutowali oraz ostrożnie trącali palcami osobliwie wyglądający mechanizm — wyraźnie wydobyty z wraka — leżący na pokładzie. W pomieszczeniu huczał zawodowy żargon przynajmniej pół tuzina specjalności i nikt nie zwracał uwagi ani na lekarza, ani na pielęgniarza, dopóki Conway dwukrotnie głośno nie chrząknął. Wówczas od tłumu oderwał się oficer z naszywkami majora, o szczupłej twarzy i siwiejących skroniach.

— Summerfield. Jestem dowódcą tego krążownika — odezwał się energicznie, obrzucając czułym spojrzeniem to, co leżało na podłodze. — A wy to, jak sądzę, ci fachmani ze Szpitala?

Conway był rozdrażniony. Potrafił oczywiście zrozumieć, co czuli ci ludzie: wrak międzygwiezdnego statku należącego do nieznanej cywilizacji był rzadkim znaleziskiem, którego wartości niepodobna było ustalić. Jednak Conway myślał inaczej. Wytwory obcych kultur stały na drugim miejscu, najważniejsza była konieczność zbadania, a potem ratowania życia nieziemca. Dlatego właśnie od razu przystąpił do rzeczy.

— Majorze Summerfield — rzekł ostro — musimy się upewnić co do warunków środowiska rozbitka oraz jak najszybciej odtworzyć je zarówno w Szpitalu, jak i w tendrze, który go tam zabierze. Czy ktoś mógłby pokazać nam wrak? Może jakiś odpowiedzialny oficer, jeśli to możliwe, zaznajomiony z…

— Oczywiście — przerwał mu Summerfield. Miał taki wyraz twarzy, jakby chciał jeszcze coś dodać, ale wzruszył ramionami i obrócił się. — Hendricks! — warknął.

Podszedł do niego porucznik ubrany w dolną część skafandra; na jego twarzy malował się niepokój. Major szybko wszystkich przedstawił, po czym wrócił do tajemniczego przedmiotu na podłodze.

— Potrzebne nam będą ciężkie skafandry — oznajmił Hendricks. — Dla pana się znajdzie, doktorze Conway, ale doktor Kursedd jest klasy DBLF…

— Nic nie szkodzi — wtrącił Kursedd. — Mam skafander w tendrze. Będę za pięć minut.

Pielęgniarz popełzł falistym ruchem ku śluzie. Jego sierść unosiła się i opadała powolnymi falami, przebiegającymi od rzadkich kępek na szyi do gęstszego futra na ogonie. Conway miał już sprostować pomyłkę Hendricksa w sprawie funkcji Kursedda, ale nagle uświadomił sobie, że pielęgniarz silnie zareagował emocjonalnie, gdy nazwano go doktorem. Owo falowanie sierści było z pewnością czymś spowodowane! Nie reprezentując tej samej klasy co Kursedd, Conway nie wiedział, czy był to przejaw dumy lub przyjemności z „awansu”, czy też pielęgniarz śmiał się w żywe oczy — których miał czworo — z błędu. Nie było to takie ważne, toteż postanowił nic nie mówić.

II

Drugi raz Hendricks nazwał Kursedda doktorem, kiedy wchodzili do wraka, ale tym razem reakcję pielęgniarza skrył jego skafander.

— Co tu się stało? — zapytał Conway, rozglądając się z zaciekawieniem. — Wypadek, zderzenie, czy co?

— Według naszej teorii — odparł porucznik Hendricks — zawiodła jedna z dwu par generatorów utrzymujących statek w nadprzestrzeni podczas lotu z prędkością nadświetlną. Połowa statku momentalnie wyskoczyła z nadprzestrzeni, co automatycznie oznaczało, że przeszła do prędkości podświetlnej. Rezultatem było rozerwanie jednostki na dwie części. Część z uszkodzonymi generatorami została z tyłu, ponieważ po awarii druga para generatorów działała jeszcze jakąś sekundę. By odizolować uszkodzone sektory, zadziałały zapewne przeróżne urządzenia zabezpieczające, ale awaria praktycznie rozniosła statek w strzępy, więc na niewiele się to zdało. Niemniej włączył się automatyczny sygnał alarmowy, który szczęśliwie usłyszeliśmy, a prawdopodobnie gdzieś w środku zachowała się atmosfera, bo słyszeliśmy też ruchy rozbitka. Nie mogę jednak przestać myśleć — zakończył poważnym tonem — o losie drugiej części wraka. Stamtąd nie wysłano, może nie można było, wołania o ratunek, bo inaczej też byśmy je usłyszeli. Tam też ktoś mógł przeżyć.

— To rzeczywiście szkoda — przyznał Conway. — Tego jednak uratujemy — dodał pewniejszym głosem. — Jak się do niego zbliżyć?

Zanim Hendricks odpowiedział, sprawdził u wszystkich degrawitatory i zbiorniki powietrza.

— Nie można — odparł. — Przynajmniej na razie. Chodźmy, pokażę wam dlaczego.

Conway pamiętał, że O’Mara wspomniał coś o trudnościach z dotarciem do rozbitka, ale uznał wówczas, że chodzi po prostu o zwykły problem z tarasującymi drogę szczątkami urządzeń. Jednak wziąwszy pod uwagę rzeczowość porucznika Hendricksa w szczególności, a powszechnie znaną sprawność Korpusu Kontroli w ogóle, był już teraz pewien, że problem nie należy do zwyczajnych.

Niemniej jednak w miarę posuwania się w głąb wraka ratownicy napotykali wyjątkowo mało przeszkód. Dookoła unosiło się, jak zwykle, trochę luźnych szczątków, ale poważniejszego zawału nie było. Dopiero kiedy Conway przyjrzał się bliżej otoczeniu, zdołał w pełni ocenić skutki awarii. Nie było ani jednego elementu, czy to podpory ściany, czy kawałka pancerza, który nie byłby wyrwany, pęknięty lub choćby poluzowany. A po drugiej stronie przedziału, do którego weszli, widać było przepalone drzwi, chronione tymczasową śluzą zbryzganą szybko schnącą masą izolacyjną.

— Oto nasz problem — odezwał się Hendricks w odpowiedzi na pytające spojrzenie Conwaya. — Awaria rozwaliła statek prawie całkowicie. Gdybyśmy nie byli w stanie nieważkości, rozpadłby się pod naszym ciężarem. — Przerwał, by pomóc Kurseddowi, który nie mógł się przepchnąć przez otwór w drzwiach. — Wszystkie hermetyczne drzwi zapewne zatrzasnęły się automatycznie, ale ponieważ jednostka jest w takim stanie, zamknięte grodzie nie muszą oznaczać, że po drugiej stronie jest jakakolwiek atmosfera. I choć wiemy już, jak te grodzie otworzyć, nie mamy pewności, czy ich poruszenie nie otworzy wszystkich pozostałych drzwi statku, z fatalnym skutkiem dla rozbitka.

W słuchawkach Conwaya rozległo się ciężkie westchnienie, po którym porucznik mówił dalej.

— Jesteśmy więc zmuszeni zakładać śluzy przy wszystkich grodziach, do których dotarliśmy, aby spadek ciśnienia, gdy zaczniemy się przebijać, był tylko minimalny. To jednak zabiera mnóstwo czasu, a nie ma możliwości skrócenia tego bez narażania życia rozbitka.

— Zatem trzeba sprowadzić więcej ekip ratunkowych — odparł Conway. — Jeśli na krążowniku jest ich za mało, możemy ściągnąć więcej ze Szpitala. W ten sposób skrócimy czas…

— W żadnym wypadku, doktorze! — przerwał mu Hendricks z naciskiem. — Jak pan sądzi, dlaczego zatrzymaliśmy się osiemset kilometrów od Szpitala? Mamy dowody, że we wraku zachowały się znaczne rezerwy energii, i dopóki nie wiemy dokładnie, jakiej i gdzie, musimy pracować z największą ostrożnością. Chcemy uratować rozbitka, ale nie zamierzamy zginąć z nim w eksplozji. Nie mówili panu o tym w Szpitalu?

Conway pokręcił głową.

— Może nie chcieli mnie martwić.

— Ja też nie chcę — zaśmiał się Hendricks. — Mówiąc poważnie, prawdopodobieństwo eksplozji będzie z każdą chwilą mniejsze, jeśli podejmiemy odpowiednie środki ostrożności. Jeżeli jednak zaroi się tu od ludzi z palnikami i łomami, to wybuch będzie prawie pewny.

W trakcie wywodu porucznika zdążyli przejść dwa przedziały i krótki odcinek korytarza. Conway zauważył, że każde pomieszczenie pomalowane jest na inny kolor. Uznał, że rasa, której przedstawicielem jest rozbitek, ma wysoce oryginalne pojęcie o kolorystyce wnętrz.

— Kiedy spodziewa się pan do niego dotrzeć? — zapytał.

Hendricks odparł ponuro, że to bardzo proste pytanie, które wymaga długiej i złożonej odpowiedzi. Obcy zdradził swą obecność hałasem, a mówiąc dokładniej, drganiem struktury statku wywołanym jego ruchami. Jednak stan wraka oraz nieregularne i słabnące ruchy nie pozwalały dokładnie ustalić miejsca, w którym się znajduje. Ratownicy przebijali się do centrum jednostki, zakładając, że tam najpewniej znajduje się jakieś nie uszkodzone, szczelne pomieszczenie. A przy tym, w wyniku hałasu i drgań spowodowanych przez ludzi, nie było już słychać ruchów rozbitka, co pozwoliłoby bliżej ustalić jego położenie.

Ujmując to w liczbach, odpowiedź na postawione pytanie brzmiała: od trzech do siedmiu godzin.

A kiedy już do niego dotrą, pomyślał Conway, trzeba będzie wziąć próbki, przeanalizować i odtworzyć atmosferę, a także właściwe ciążenie, przygotować go do przeniesienia do Szpitala i udzielić wszelkiej możliwej pierwszej pomocy, zanim rozpocznie się właściwe leczenie.

— O wiele za długo — powiedział przerażony. Skoro rozbitek słabł, nie można było oczekiwać, że przeżyje do tego czasu. — Musimy przygotować pomieszczenie w Szpitalu bez oglądania pacjenta. Inne postępowanie jest wykluczone. Zrobimy tak…

Conway wydał szybko polecenie, by zerwano kilka płytek podłogowych i obnażono w ten sposób znajdujące się pod nimi obwody sztucznego ciążenia. Sam nie bardzo się na tym zna, powiedział Hendricksowi, ale porucznik na pewno dość dokładnie zorientuje się w ich mocy. Wszystkie cywilizowane rasy galaktyki, które opanowały sztukę podróży kosmicznych, neutralizują i wytwarzają grawitację w ten sam sposób. Jeśli rasa rozbitka robi to inaczej, i tak będzie można uznać, że akcja ratownicza nie zda się na nic.

— Cechy fizyczne przedstawiciela dowolnej rasy — mówił dalej — można wydedukować na podstawie próbek jego żywności, wielkości i energochłonności obwodów sztucznego ciążenia, a także składu powietrza, które zachowało się gdzieś w odcinkach przewodów. Dostateczna ilość tego rodzaju danych pozwoli nam odtworzyć jego środowisko…

— Niektóre z tych fruwających przedmiotów to zapewne pojemniki z żywnością — wtrącił się nagle Kursedd.

— To możliwe — zgodził się Conway. — Ale najpierw trzeba zdobyć jakąś próbkę atmosfery i przeanalizować ją. W ten sposób będziemy mieli ogólne pojęcie o metabolizmie rozbitka, dzięki czemu zdołamy potem odróżnić puszki z syropem od pojemników z farbą…!

* * *

Poszukiwania mające na celu wykrycie i wyodrębnienie systemu doprowadzającego powietrze rozpoczęły się kilka sekund później. Conway wiedział, że w każdym pomieszczeniu statku kosmicznego znajduje się mnóstwo rur i przewodów, ale taka ilość, jaką zawierał tu choćby najmniejszy przedział, zdumiewała go swą złożonością. Ich widok budził u niego jakąś niejasną myśl, gdzieś w zakamarkach mózgu, ale albo jego centra skojarzeniowe nie działały właściwie, albo ów bodziec nie był zbyt silny — w każdym razie nic mu nie przyszło do głowy.

Conway oraz pozostali ratownicy działali zgodnie z założeniem, że jeśli każdy przedział można odizolować hermetycznymi grodziami, przewody powietrzne prowadzące do takiego sektora powinny być przedzielone zaworami przy wejściu i wyjściu. Znalezienie odcinka przewodu zawierającego jeszcze powietrze było więc tylko kwestią czasu. Jednak w labiryncie otaczających ich rur były również przewody energetyczne i telekomunikacyjne, z których część pewnie nadal znajdowała się pod napięciem. Trzeba zatem było prześledzić każdy odcinek aż do jakiejś przerwy, by wyeliminować wszystkie przewody poza powietrznymi. Był to długi i żmudny proces. Conway aż wrzał w duchu ze złości na myśl o tej czysto mechanicznej zgadywance, od której szybkiego rozwiązania zależało życie pacjenta. Żywił wściekłą nadzieję, że ekipa przebijająca się do centrum wraka pierwsza dotrze do pacjenta, a on będzie mógł z powrotem stać się w pełni sprawnym lekarzem, nie zaś technikiem z dwiema lewymi rękami.

Po dwóch godzinach ograniczono zakres możliwości do jednej ciężkiej rury, która po prostu musiała być przewodem powietrznym.

Wszystko wskazywało na to, że prowadzi do niej aż siedem wlotów!

— No, jeśli ktoś potrzebuje siedmiu składników… — zaczął Hendricks, po czym popadł w kłopotliwe milczenie.

— Tylko jeden przewód dostarcza składnika głównego — stwierdził Conway. — Pozostałe muszą wprowadzać potrzebne elementy śladowe albo składniki obojętne, jak na przykład azot w naszym powietrzu. Gdyby te zawory regulacyjne, które widać na każdym przewodzie, nie zamknęły się, gdyby przedział się rozhermetyzował, można byłoby odczytać z ich ustawień dokładną proporcję poszczególnych składników.

Mówił pewnym głosem, ale w głębi duszy nie czuł się pewnie. Miał przeczucie.

Kursedd przesunął się do przodu. Ze swego zestawu wyciągnął niewielki palnik, zwęził płomień, otrzymując dwudziestocentymetrową iglicę ognia, po czym dotknął nią jednego z przewodów wlotowych. Conway zbliżył się, trzymając w pogotowiu otwartą butelkę do próbek.

Z rury trysnął strumień żółtawej pary i Conway skoczył ku niemu. W pojemniku znalazło się niewiele gazu, ale dość, by przeprowadzić analizę. Kursedd zaatakował kolejny przewód.

— Sądząc po wyglądzie — rzekł, nie przerywając pracy — powiedziałbym, że to chlor. A jeśli chlor jest głównym składnikiem atmosfery pacjenta, będzie go można umieścić w zmodyfikowanej sali dla klasy PVSJ.

— Jakoś mi się nie wydaje, żeby to było takie proste — odparł Conway.

Ledwie skończył mówić, silny strumień pary wypełnił pomieszczenie białą mgłą. Kursedd odskoczył instynktownie, odrywając płomień palnika od przedziurawionej rury. Para przeistoczyła się w wielkie krople przezroczystego płynu, które wściekle bulgocąc, zmieniały się w gaz. Wygląda to i zachowuje się jak woda, pomyślał Conway, pobierając kolejną próbkę.

Po wykonaniu otworu w trzecim przewodzie płomień palnika wyraźnie urósł i pojaśniał, póki znajdował się w strumieniu uchodzącego gazu. Nie było wątpliwości dlaczego.

— Czysty tlen — orzekł Kursedd, ujmując w słowa myśli Conwaya. — Albo prawie czysty.

— Woda może być — wtrącił się Hendricks — ale chlor i tlen tworzą mieszaninę zupełnie nie nadającą się do oddychania.

— Zgadzam się — powiedział Conway. — Każdą istotę chlorodyszną tlen zabija w ciągu paru sekund i odwrotnie. Może być jednak tak, że jeden z tych gazów stanowi bardzo niewielki procent, śladową ilość. A może oba są tylko elementami śladowymi, zaś głównego składnika jeszcze nie wykryliśmy.

W kilka chwil otwarto cztery pozostałe przewody i pobrano próbki. Tymczasem Kursedd najwyraźniej rozważał hipotezę Conwaya. Odezwał się dopiero wtedy, gdy odchodził do tendra i znajdującej się tam aparatury analitycznej.

— Jeśli te gazy mają być tylko w ilościach śladowych — odezwał się bezbarwny głos z autotranslatora — dlaczego wszystkich tych, a także i obojętnych składników nie miesza się zawczasu i nie dostarcza łącznie z utleniaczem lub jego odpowiednikiem, tak jak robimy to my i większość innych gatunków? Wszystko wtedy dopływa jednym przewodem.

Conway odchrząknął zmieszany. Biedził się nad tym samym problemem i nawet nie wiedział, jak do niego podejść. Tymczasem odezwał się ostrym tonem:

— Proszę szybko wykonać analizy, a tymczasem porucznik Hendricks i ja postaramy się ustalić rozmiary ciała rozbitka oraz właściwe dla niego ciśnienie atmosferyczne. I proszę się nie martwić — zakończył sucho. — Wszystko się z czasem wyjaśni.

— Miejmy nadzieję, że jeszcze w trakcie leczenia, a nie podczas autopsji — odparł na odchodnym Kursedd.

Bez dalszego ponaglania Hendricks zaczął odsuwać powyginane płytki podłogowe, by dostać się do obwodów sztucznego ciążenia. Wygląda na to, że porucznik wie, co robi, pomyślał Conway, toteż zostawił go przy tym zajęciu i poszedł szukać jakichś mebli.

III

Katastrofa spowodowała zupełnie inne skutki niż typowe zderzenie, podczas którego wszystkie przedmioty ruchome oraz znaczna część tych, które powinny być nieruchome, zostają uniesione siłą bezwładności i rzucone w kierunku punktu kolizji. W tym wypadku nastąpił krótki, gwałtowny wstrząs, który zniszczył wszystkie elementy mocujące, takie jak śruby, nity i spojenia. Meble, które na każdym statku zazwyczaj należą do przedmiotów szczególnie kruchych, ucierpiały najbardziej.

Gdyby miał krzesło czy łóżko, mógłby dość dokładnie ustalić kształt i sposób poruszania się jego użytkownika, a także, czy okryty był on twardą skórą, czy też dla wygody potrzebował sztucznej wyściółki. Natomiast badanie zastosowanych materiałów oraz wyglądu mebla dałoby mu pojęcie o tym, jakie ciążenie jest normalne dla owej istoty. Miał jednak wyraźnie pecha.

Niektóre szczątki fruwające po różnych pomieszczeniach bez wątpienia wchodziły kiedyś w skład jakichś sprzętów, ale były tak dokładnie przemieszane, że zidentyfikowanie ich nie było łatwiejsze od układania równocześnie szesnastu przemieszanych łamigłówek. Zastanowił się, czy nie powiedzieć o tym O’Marze, ale zrezygnował. Major na pewno nie jest ciekaw tego, jak mu nie idzie.

Właśnie szperał w pozostałościach czegoś, co mogło być niegdyś rzędem szafek, mając tęskną nadzieję, że natrafi na skarb w postaci odzieży albo fotografii nieziemca, gdy w hełmie rozległ się głos Kursedda.

— Analiza skończona — doniósł pielęgniarz. — W próbkach nie ma nic godnego uwagi, jeżeli się je potraktuje oddzielnie. Natomiast razem tworzą mieszaninę śmiertelną dla każdej istoty obdarzonej układem oddechowym. Jakkolwiek te gazy mieszać, otrzymuje się gęstą, trującą mgłę.

— Proszę dokładniej — rzekł Conway ostro. — Potrzebne mi są dane, a nie osobiste opinie.

— Poza zidentyfikowanymi już gazami — powiedział Kursedd — są tam jeszcze amoniak, dwutlenek węgla oraz dwa gazy obojętne. Łącznie, we wszystkich kombinacjach, jakie mogę sobie wyobrazić, tworzą atmosferę ciężką, trującą i prawie zupełnie nieprzezroczystą.

— To niemożliwe! — warknął Conway. — Widział pan, jak są pomalowane ich pomieszczenia. Same pastelowe kolory. Istoty żyjące w nieprzezroczystej atmosferze nie są wrażliwe na subtelne odcienie barw…

— Doktorze Conway — przerwał przepraszająco Hendricks — zakończyłem już badanie tego obwodu. Moim zdaniem ustawiony jest na pięć g.

Ciążenie równe pięciokrotnej grawitacji ziemskiej oznaczało również proporcjonalnie wysokie ciśnienie atmosferyczne. Owa istota musi więc oddychać gęstą zupą, trującą mieszaniną gazów, ale przezroczystą, dodał pośpiesznie w myśli. Poza tym były jeszcze dalsze bezpośrednie, a może i niebezpieczne konsekwencje.

— Niech pan powie ekipie ratunkowej — zwrócił się szybko do Hendricksa — żeby bardziej uważali, jeśli to możliwe, nie zwalniając tempa pracy. Każdy stworek żyjący pod pięcioma g ma swoją siłę, a istoty w stanie zagrożenia życia nieraz ogarniała panika.

— Rozumiem — odparł Hendricks zaniepokojonym tonem i wyłączył się.

Conway wrócił do rozmowy z Kurseddem.

— Słyszał pan, co powiedział porucznik — mówił już spokojniej. — Proszę spróbować jakichś kombinacji pod wysokim ciśnieniem. I niech pan pamięta: to ma być przezroczysta atmosfera!

Nastąpiło dłuższe milczenie.

— Tak jest — odezwał się w końcu pielęgniarz. — Chciałbym jednak dodać, że nie lubię zbytecznej roboty, nawet na rozkaz.

Przez kilka sekund Conway usilnie starał się opanować. W końcu trzask w słuchawkach uświadomił mu, że DBLF przerwał połączenie. Wówczas wyrzucił kilka słów, które nawet po wypraniu z wszelkiej emocji przez autotranslator nie pozostawiłyby najmniejszej wątpliwości w umyśle jakiegokolwiek nieziemca, że Conway jest wściekły.

Wkrótce jednak jego gniew na tego głupiego, zarozumiałego, wprost impertynenckiego pielęgniarza, którego mu wepchnięto, zaczął słabnąć. Może i Kursedd nie jest głupi, mimo wszystkich innych wad. Powiedzmy, że ma rację co do nieprzezroczystości atmosfery — co zatem z tego wynika? Kolejna sprzeczna informacja.

Cały wrak jest pełen takich sprzeczności, myślał ze znużeniem Conway. Jego kształt i budowa nie wskazywały na to, że był przeznaczony dla istot przyzwyczajonych do wysokiej grawitacji, a mimo to obwody sztucznego ciążenia mogły dać aż pięć g. Kolorystyka wnętrz z kolei dowodziła, że spektrum światła widzianego przez te istoty zbliżone jest do ludzkiego. A jednak, według Kursedda, ich powietrze wymagało radaru, by się w nim poruszać. Nie mówiąc już o nie wiadomo dlaczego tak skomplikowanym systemie napowietrzania oraz jasnopomarańczowym kadłubie…

Chyba już dwudziesty raz Conway usiłował zbudować jakiś rozsądny obraz sytuacji z danych, którymi rozporządzał. Bezskutecznie. Może gdyby podszedł do tego z innej strony…

Gwałtownie wcisnął guzik nadajnika.

— Poruczniku Hendricks — powiedział — proszę połączyć mnie ze Szpitalem, z majorem O’Marą. I chciałbym, żeby słuchał tego major Summerfield, pan oraz pielęgniarz Kursedd. Da się to załatwić?

Hendricks mruknął na potwierdzenie.

— Jedną chwileczkę — powiedział.

Pośród trzasków, brzęczenia i pisków Conway usłyszał urywane słowa Hendricksa, następnie łącznościowca z Sheldona wzywającego Szpital, a w końcu beznamiętny głos autotranslatora dyżurnego centrali Szpitala. W niespełna minutę, co zakładał Conway, gwar ucichł i rozległ się stanowczy, znajomy głos.

— Mówi naczelny psycholog — warknął O’Mara. — Słucham.

Conway naszkicował jak mógł najpobieżniej sytuację na statku, poinformował o braku jakichkolwiek ustaleń oraz o stwierdzonych przez nich sprzecznych danych.

— Ekipa ratunkowa — mówił — kieruje się ku centrum wraka, ponieważ tam najprawdopodobniej jest rozbitek. Mogą jednak trafić do jakiejś klitki gdzieś z boku, więc może trzeba będzie przeszukać wszystkie przedziały, by go odnaleźć. Nie wykluczam, że może to potrwać parę dni. Rozbitek — zakończył grobowym głosem — jeśli jeszcze żyje, na pewno jest w ciężkim stanie. Nie mamy tyle czasu.

— Więc ma pan problem, doktorze. Co pan zamierza przedsięwziąć?

— Myślę — odparł Conway wymijająco — że może pomogłoby ogólniejsze spojrzenie na całą sprawę. Gdyby major Summerfield mógł mi opowiedzieć o okolicznościach odnalezienia wraka: jego pozycji, kursie oraz wszystkich obserwacjach, które zdoła sobie przypomnieć. Na przykład, czy przedłużenie toru lotu statku pomogłoby nam odszukać planetę, z której pochodzi? To by rozwiązało…

— Niestety nie, doktorze — odezwał się Summerfield. — Wytyczając drogę przebytą przez statek, ustaliliśmy, że prowadzi ona przez niezbyt odległy system planetarny. Układ ten został jednak przez nas zbadany już ponad sto lat temu i wpisany do rejestru planet zdatnych do kolonizacji. Oznacza to, jak pan wie, że nie ma tam istot rozumnych. Żaden gatunek nie wzniósł się jeszcze od zera do techniki lotów międzygwiezdnych w ciągu wieku, toteż wrak nie może pochodzić z tamtego układu. Dalsze przedłużanie tej linii prowadzi donikąd, a mówiąc ściślej, w przestrzeń międzygalaktyczną. Moim zdaniem, katastrofa musiała spowodować gwałtowną zmianę kursu, tak że położenie i tor lotu wraka w momencie odnalezienia nic nam nie powiedzą.

— I tyle zostało z mojego doskonałego pomysłu — powiedział Conway ze smutkiem, po czym kontynuował już bardziej zdecydowanym tonem: — Ale gdzieś musi być druga część wraka. Gdybyśmy ją odnaleźli, a szczególnie gdyby znajdowało się w niej ciało lub ciała innych członków załogi, to by nam wszystko rozwiązało! Zgadzam się, że proponuję dojście do celu bardzo okrężną drogą, ale sądząc po tym, jak wolno czynimy postępy, może to być droga najszybsza. Chciałbym, by zarządzono poszukiwania drugiej części wraka — zakończył Conway i czekał na wybuch burzy.

Major Summerfield wykazał najkrótszy czas reakcji, dostarczając pierwszego podmuchu huraganu.

— To niemożliwe! Nie zdaje sobie pan sprawy, czego żąda! Potrzeba byłoby co najmniej dwustu jednostek — całej subfloty sektora! — aby zbadać tę strefę w takim czasie, żeby był z tego jakiś pożytek. A wszystko tylko po to, żeby dostarczyć panu martwego osobnika, którego mógłby pan pokroić i być może w ten sposób pomóc drugiemu, który do tego czasu może umrzeć. Wiem, że według pańskich zasad życie jest cenniejsze niż wszelka kalkulacja materialna — Summerfield mówił już nieco spokojniej — ale to graniczy z szaleństwem. Poza tym nie mam kompetencji, by zarządzić ani nawet zaproponować taką operację…

— Szpital je ma — burknął O’Mara, po czym zwrócił się do Conwaya: — Kładzie pan głowę pod topór, doktorze. Jeśli w wyniku akcji rozbitek zostanie uratowany, nie sądzę, żeby ktokolwiek marudził z powodu całego tego zamieszania i kosztów. Może nawet Korpus pochwali pana za odkrycie nowej rasy inteligentnej. Jeśli jednak nieziemiec umrze albo okaże się, że nie żył już w chwili, gdy zaczynano poszukiwania, to nie chciałbym być w pańskiej skórze.

Patrząc uczciwie na całą sprawę, Conway nie powiedziałby, że zależy mu na tym pacjencie bardziej niż zwykle, a z pewnością nie na tyle, żeby rzucić na szalę całą swą karierę z powodu słabej nadziei, że uda się go uratować. Powodowały nim raczej gniewna ciekawość oraz jakieś niejasne przeczucie, że posiadane przez nich sprzeczne dane tworzą jedynie część obrazu obejmującego coś więcej niż tylko wrak i samotnego rozbitka. Nieziemcy nie budowali statków po to tylko, by dostarczać łamigłówek lekarzom z Ziemi, toteż owe pozornie sprzeczne informacje muszą coś oznaczać…

Przez chwilę zdawało mu się, że ma już odpowiedź. Gdzieś na granicy jego myśli powstawał mglisty, nie ukształtowany jeszcze obraz… który zatarł się, gwałtownie i całkowicie, pod wpływem podnieconego głosu Hendricksa w słuchawkach.

— Doktorze, znaleźliśmy rozbitka! — oznajmił porucznik.

Gdy Conway kilka minut później dotarł na miejsce, ujrzał zainstalowaną już prowizoryczną śluzę powietrzną. Hendricks oraz ludzie z ekipy ratowniczej rozmawiali, stykając się hełmami, aby nie blokować fali. Ale najcudowniejszy był widok mocno napiętej tkaniny, z której zbudowana była śluza.

W środku było powietrze.

Hendricks włączył nagle radio.

— Może pan wejść, doktorze — powiedział. — Ponieważ już go mamy, możemy po prostu otworzyć drzwi, a nie przecinać ich palnikiem. — Wskazał nadęty materiał śluzy. — Ciśnienie w środku wynosi około siedmiuset hektopaskali.

Nie za duże, pomyślał trzeźwo Conway, zważywszy, że w normalnym środowisku rozbitka panowało, jak zakładano, ciążenie równe pięciu g, a tej morderczej grawitacji towarzyszy ogromne ciśnienie atmosferyczne. Miał nadzieję, że wystarczyło, by utrzymać życie. Doszedł do wniosku, że od chwili wypadku przez cały czas musiało uchodzić powietrze. Może ciśnienie wewnętrzne tego stworzenia dostosowało się do tego i je uratowało.

— Próbkę atmosfery do Kursedda, szybko! — nakazał. Jak już poznają jej skład, zwiększenie ciśnienia będzie drobnostką w transportowcu. — Proszę również postawić czterech ludzi przy tendrze — dodał szybko. — Potrzebny będzie specjalistyczny sprzęt, by wydostać stąd rozbitka. Może trzeba będzie się spieszyć.

* * *

Do maleńkiej śluzy wszedł razem z Hendricksem. Porucznik sprawdził szczelność, przesunął dźwignię umieszczoną koło drzwi i wyprostował się. Trzeszczenie skafandra uświadomiło Conwayowi, że ciśnienie wzrasta w miarę napływu powietrza z otwierającego się przedziału. Z satysfakcją zauważył, że jest to czyste powietrze, a nie supergęsta mgła, którą przepowiadał Kursedd. Hermetyczne drzwi ruszyły, zawahały się, gdy rozszerzony od gorąca segment wsuwał się do wnęki, potem zaś raptownie otworzyły się na oścież.

— Proszę nie wchodzić, dopóki pana nie zawołam — szepnął Conway i przekroczył próg.

W słuchawkach rozległo się potwierdzające mruknięcie Hendricksa, a zaraz potem głos Kursedda, który poinformował, że nagrywa wszystko, co się dzieje.

Pierwszy rzut oka na nieznany typ fizjologiczny dawał zawsze Conwayowi mętny obraz. Jego umysł starał się dopasować cechy fizyczne do innych znanych mu istot, a czy z powodzeniem czy też nie, zawsze zabierało to trochę czasu.

— Conway! — rozległ się ostry głos O’Mary. — Zasnął pan, czy co?

Lekarz zupełnie zapomniał o naczelnym psychologu, Summerfieldzie i tych wszystkich łącznościowcach, z którymi był w kontakcie. Pospiesznie odchrząknął i zaczął relacjonować:

— Istota ma kształt pierścienia, trochę przypomina napompowaną dętkę. Zewnętrzna średnica wynosi ponad dwa i pół metra, grubość pierścienia zaś ponad pół metra. Na pierwszy rzut oka masa czterokrotnie większa od mojej. Nie porusza się, nie widać też oznak poważnych uszkodzeń ciała. — Wziął głęboki oddech i mówił dalej: — Zewnętrzna powłoka ciała jest gładka, połyskliwa, barwy szarej, poza tymi partiami, które pokryte są grubą brązową naroślą. Obejmuje ona połowę ciała i wygląda na twór rakowaty, jeśli tylko nie jest naturalną powłoką ochronną. Może to być skutek poważnej dekompresji. Od zewnętrznej strony znajdują się dwa rzędy krótkich, mackowatych wyrostków, które obecnie ściśle przylegają do ciała. Widać pięć par, nie sprawiają wrażenia wyspecjalizowanych. Nie ma również żadnych organów wzroku ani narządów pokarmowych. Podchodzę, by lepiej się przyjrzeć.

Gdy zbliżał się do stworzenia, nie zaobserwował żadnej widocznej reakcji. Przyszło mu do głowy, że może pomoc nadeszła zbyt późno. Wciąż nie widział ani oczu, ani otworu gębowego, ale dostrzegł małe otworki przypominające skrzela i coś, co wyglądało jak ucho. Wyciągnął rękę i delikatnie dotknął jednej ze złożonych macek.

To, co nastąpiło, było tak gwałtowne jak eksplozja bomby.

Conwayem rzuciło o podłogę, w prawym ramieniu stracił czucie od ciosu, który zgruchotałby mu przegub, gdyby nie ciężki skafander. Wściekle manipulował degrawitatorem, aby nie odbić się od podłogi, po czym powoli wycofał się w stronę drzwi. Kakofonia pytań w słuchawkach uporządkowała się na tyle, że można było wyróżnić dwa podstawowe: dlaczego krzyknął i co to za łoskot, który właśnie było słychać?

— Uhm… — odparł drżącym głosem — właśnie ustaliłem, że rozbitek żyje.

Stojący w drzwiach Hendricks zakrztusił się.

— Nie wiem — powiedział wstrząśnięty — czy kiedykolwiek widziałem kogoś bardziej żywotnego.

— Gadajcie do rzeczy! — warknął O’Mara. — Co się dzieje?

Niełatwo odpowiedzieć na to pytanie, myślał Conway, patrząc na toroidalne stworzenie to podskakujące, to toczące się po pomieszczeniu. Dotknięcie wyzwoliło w nim odruch paniki i choć za pierwszym razem powodem był Conway, to obecnie kontakt z czymkolwiek — ścianą, podłogą, a nawet unoszącymi się w powietrzu szczątkami — wywoływał ten sam skutek. Pięć par silnych, elastycznych macek śmigało dookoła, zataczając półmetrowe łuki; siła ich uderzeń cały czas rzucała stworzeniem po przedziale. Niezależnie od tego, którą częścią masywnego ciała czegoś dotknął, macki uderzały we wszystkich kierunkach.

Conway schronił się w śluzie, wykorzystawszy moment, kiedy dzięki szczęśliwemu zbiegowi okoliczności nieziemiec zawisł bezwładnie pośrodku pomieszczenia, powoli się obracając i w ogóle ogromnie przypominając starożytną stację kosmiczną. Ale już znosiło go ku ścianie i trzeba było szybko zorganizować akcję, nim znowu zacznie szaleć.

Nie zwracając na razie uwagi na O’Marę, Conway powiedział szybko:

— Potrzebna będzie gęsta siatka, rozmiar piąty, plastykowa powłoka do przykrycia oraz zestaw pomp. Nie możemy się spodziewać, że w tym stanie rozbitek będzie się zachowywał spokojnie. Po obezwładnieniu go i zamknięciu w powłoce możemy wypełnić ją odpowiadającą mu atmosferą, co powinno wystarczyć do przeniesienia do tendra. A tam już będzie czekał Kursedd. Tylko proszę się pospieszyć z tą siecią!

Jakim cudem istota przyzwyczajona do wysokiego ciśnienia może zdradzać tak olbrzymią ruchliwość w bardzo rozrzedzonym powietrzu, tego Conway nie potrafił zrozumieć.

— Jak idzie analiza, Kursedd? — zapytał nagle.

Na odpowiedź czekał tak długo, że przez chwilę sądził, iż pielęgniarz przerwał łączność. W końcu jednak dotarły do niego wypowiedziane powoli, z konieczności pozbawione emocji słowa:

— Już skończyłem. Skład powietrza w przedziale rozbitka jest taki, doktorze, że gdyby pan zdjął hełm, mógłby pan nim oddychać.

I to jest największa sprzeczność, pomyślał oszołomiony Conway. Wiedział, że Kursedd musi być równie zdumiony. Nagle roześmiał się na myśl o tym, jak teraz zachowuje się zapewne sierść pielęgniarza…

IV

Sześć godzin później szamocący się wściekle przez całą drogę rozbitek trafił do sali 310 B, niedużego pokoju obserwacyjnego, który przylegał do bloku operacyjnego głównego oddziału chirurgicznego dla klasy DBLF. Po tym wszystkim Conway nie wiedział już, czy chce nieziemca wyleczyć, czy raczej go zamordować, a sądząc po uwagach Kursedda i Kontrolerów podczas przenoszenia, mieli oni podobne wątpliwości. Conway przeprowadził badanie wstępne — na ile pozwalała sieć ograniczająca ruchy pacjenta — które zakończył pobraniem próbek krwi i skóry. Przesłał je do oddziału patologii, opatrzywszy czerwonymi nalepkami „Bardzo pilne”. Nie skorzystał tym razem z poczty pneumatycznej, lecz poprosił Kursedda, by zaniósł je osobiście, ponieważ wiadomo było, że personel patologii cierpi na ostry daltonizm, jeśli chodzi o dostrzeganie nalepek pierwszeństwa. Na koniec zarządził prześwietlenie, polecił Kurseddowi obserwować pacjenta i udał się do O’Mary.

— Najgorsze już minęło — powiedział naczelny psycholog, gdy Conway skończył relację. — Chyba chce pan poprowadzić ten przypadek…

— Nie… nie sądzę — odparł Conway.

O’Mara zmarszczył brwi.

— Jeśli pan nie chce, proszę powiedzieć wprost. Nie lubię uników.

Conway odetchnął przez nos, po czym powoli, ciągnąc słowa, oznajmił:

— Chcę poprowadzić tego pacjenta. Moja wątpliwość to nie skutek niezdecydowania, ale pańskiego błędnego osądu, że najgorsze już minęło. Nieprawda. Przeprowadziłem badanie wstępne i kiedy jutro nadejdą wyniki analiz, zrobię badanie szczegółowe. Chciałbym, żeby byli przy tym doktorzy Mannon i Prilicla, pułkownik Skempton oraz pan.

Brwi O’Mary uniosły się.

— Osobliwy zestaw specjalistów, doktorze. A może mi pan powie, po co pan nas potrzebuje?

Conway pokręcił głową.

— Wolałbym nie. Jeszcze nie teraz.

— Dobrze, przyjdziemy — odparł naczelny psycholog z wymuszoną uprzejmością. — Przepraszam, że posądziłem pana o unik. Po prostu tak pan mamrotał i ziewał mi prosto w twarz, że rozumiałem co trzecie słowo. Teraz niech pan pójdzie się przespać, zanim wpadnie mi do głowy, żeby rozwalić panu łeb.

Dopiero wtedy Conway uświadomił sobie, jak bardzo jest zmęczony. W drodze do pokoju raczej powłóczył nogami, niż szedł pewnym, rytmicznym krokiem…

Następnego ranka spędził sam dwie godziny z pacjentem, zanim zwołał konsylium, którego zażądał u O’Mary. Wszystko, co wykrył, a nie było tego wiele, świadczyło, że nic konstruktywnego nie da się osiągnąć bez pomocy specjalistów.

Pierwszy zjawił się doktor Prilicla, pająkowaty i niezwykle kruchy reprezentant klasy fizjologicznej GLNO. O’Mara oraz pułkownik Skempton — naczelny inżynier Szpitala — przyszli razem. Doktor Mannon, zatrzymany na bloku DBLF-ów, przybył spóźniony, prawie biegiem. Zwolnił, po czym dwukrotnie, spokojnie, obszedł pacjenta.

— Wygląda jak obwarzanek w polewie kakaowej — powiedział.

Wszyscy spojrzeli na niego.

— Ta narośl — rzekł Conway, przysuwając tomograf — nie jest ani naturalna, ani taka nieszkodliwa, na jaką wygląda. Jak widać, stworzenie wykazuje wszystkie cechy osobnika o anatomii zbliżonej do normalnego typu DBLF: ma cylindryczne ciało o lekkim kośćcu i silnym umięśnieniu. Jego kształt nie jest pierścieniowaty, sprawia tylko takie wrażenie, gdyż z jakiegoś, sobie tylko znanego powodu osobnik ten usiłuje połknąć własny ogon.

Mannon wbił wzrok w ekran tomografu, wydał pełne niedowierzania mruknięcie, po czym się wyprostował.

— Istne błędne koło, słowo daję — mruknął. — Czy dlatego O’Mara jest tutaj? Uważasz, że nasz pacjent ma nierówno pod sufitem?

Conway uznał pytanie za niepoważne i zignorował je.

— Narośl jest najgrubsza w miejscu, gdzie otwór gębowy pacjenta obejmuje jego ogon, zresztą jej rozmiary prawie uniemożliwiają dostrzeżenie tego połączenia. Przypuszczalnie narośl ta jest bolesna, a przynajmniej wysoce drażniąca, i może właśnie nieznośne swędzenie powoduje, że istota gryzie się w ogon. Albo też pozycję tę wymusił mimowolny skurcz mięśni, do którego przyczyniła się narośl, coś w rodzaju spazmu epileptycznego…

— Ta druga hipoteza bardziej do mnie przemawia — przerwał mu Mannon. — Żeby taka narośl mogła się przenieść z głowy na ogon albo odwrotnie, szczęki muszą być zwarte w ten sposób już od dłuższego czasu.

Conway skinął głową.

— Mimo tego, co pokazywały obwody sztucznego ciążenia odkryte we wraku, ustaliłem, że wymagania pacjenta co do atmosfery, ciśnienia i grawitacji są zbliżone do ludzkich. Owe skrzelowate otwory z tyłu głowy, jeszcze nie zaatakowane przez narośl, to wyloty kanałów oddechowych. Mniejsze otwory, częściowo zasłonięte płatami ciała, są uszami. Tak więc pacjent może słyszeć i oddychać, ale nie może jeść. Zgadzacie się więc panowie, że pierwszym krokiem powinno być uwolnienie otworu gębowego?

Mannon i O’Mara skinęli głowami. Prilicla rozpostarł cztery manipulatory w geście, który wyrażał to samo, tymczasem pułkownik Skempton wpatrywał się tępo w sufit, najprawdopodobniej zachodząc w głowę, po co go tu wezwano. Conway pospieszył mu z wyjaśnieniami.

Podczas gdy on i Mannon mieli się zastanawiać nad procedurą operacyjną, pułkownikowi i Prilicli przypadło opracowanie sposobu porozumienia się z pacjentem. Za pomocą zdolności empatycznych Cinrussańczyk miał śledzić reakcje stworzenia, gdy paru specjalistów Skemptona od autotranslatorów będzie przeprowadzało testy foniczne. Kiedy już poznają zakres dźwięków odbieranych przez pacjenta, można będzie przygotować mu autotranslator, a wtedy rozbitek pomoże w postawieniu diagnozy i leczeniu swej dolegliwości.

— Tu i tak jest za dużo osób — odparł pułkownik. — Sam się tym zajmę. — Podszedł do interkomu, by zamówić potrzebny sprzęt.

Conway odwrócił się w stronę O’Mary.

— Niech sam zgadnę, po co tu jestem — zaczął psycholog, nim jeszcze Conway zdołał się odezwać. — Do mnie należy najłatwiejsza rzecz: uspokajanie pacjenta, kiedy już będzie można z nim rozmawiać, oraz przekonywanie go, że wy, dwaj rzeźnicy, nie chcecie mu zrobić krzywdy.

— Właśnie — odparł Conway z uśmiechem i całą uwagę przeniósł z powrotem na pacjenta.

Prilicla donosił, że stworzenie nie jest świadome ich obecności, a jego emanacja uczuciowa jest tak słaba, że zapewne jest jednocześnie nieprzytomne oraz skrajnie wyczerpane. Pomimo tego Conway ostrzegł wszystkich, żeby go nie dotykać.

Widział już wiele nowotworów złośliwych, ale ten wyglądał wyjątkowo nieprzyjemnie.

Niczym twarda, włóknista kora szczelnie przykrywał miejsce, w którym otwór gębowy stworzenia zwarł się na jego ogonie. A dodatkowym zmartwieniem było to, że struktura kostna szczęki, mająca istotne znaczenie podczas operacji, była bardzo słabo widoczna na ekranie tomografu, gdyż narośl nie przepuszczała promieni rentgenowskich. Pod tą grubą, zaciemniającą obraz skorupą znajdowały się również oczy, co było jeszcze jednym powodem, by postępować z najwyższą ostrożnością.

— On się wcale nie drapał z powodu swędzenia — rzekł porywczo Mannon, wskazując niewyraźny obraz na ekranie. — Te zęby są naprawdę zaciśnięte.

Praktycznie odgryzł sobie ogon! Moim zdaniem, to bez wątpienia spazm epileptyczny. Zresztą zadawanie sobie tak silnego bólu może również wskazywać na niezrównoważenie psychiczne…

— Wspaniale! — odezwał się ze wstrętem stojący z tyłu O’Mara.

W tym momencie dostarczono sprzęt Skemptona i pułkownik wraz z Priliclą zaczęli dostrajać autotranslator dla pacjenta. Ponieważ był on właściwie nieprzytomny, test musiał być ogłuszający, by w ogóle zdołał dotrzeć do jego świadomości. To spowodowało, że Mannon z Conwayem wynieśli się do sąsiedniej sali, aby dokończyć rozmowę.

Pół godziny później Priliclą wyszedł z sali, by poinformować ich, że można już rozmawiać z pacjentem, choć nadal wygląda na to, że jest on tylko częściowo przytomny. Lekarze pospiesznie weszli do środka.

O’Mara właśnie zapewniał stworzenie, że wszyscy dookoła są do niego życzliwie nastawieni, że je lubią i współczują mu i że zrobią wszystko, żeby mu pomóc. Przemawiał cicho do własnego autotranslatora, a z innego aparatu, który ustawiono w pobliżu głowy nieziemca, dobywały się obce mlaśnięcia i gulgoty, potężnie wzmocnione. W przerwach między zdaniami Priliclą relacjonował stan psychiczny rozbitka.

— Zmieszanie, gniew, ogromny strach. — Autotranslator przekazywał beznamiętnie słowa Cinrussańczyka. Przez następne kilkanaście minut natężenie i rodzaj emanacji uczuciowej pozostawały bez zmian. Conway postanowił zrobić kolejny krok.

— Niech pan mu powie — zwrócił się do O’Mary — że chcę go dotknąć. Że przepraszam za każdą przykrość, jaką mu to może wyrządzić.

Wziął długą sondę zakończoną igłą i dotknął tej części ciała, gdzie narośl była najgrubsza. Prilicla powiadomił o braku reakcji. Najwyraźniej tylko dotykanie tych partii, gdzie skóra była jeszcze czysta, doprowadzało pacjenta do szału. Conway poczuł, że coś już zaczyna rozumieć.

— Miałem nadzieję, że tak będzie — powiedział, wyłączywszy autotranslator stworzenia. — Jeśli zaatakowane sfery są niewrażliwe na ból, to będziemy mogli przy współpracy pacjenta uwolnić otwór gębowy, nie stosując znieczulenia. Za mało jeszcze wiemy o jego metabolizmie, by podać narkozę bez ryzyka dla jego zdrowia. Jest pan pewien — zapytał nagle Priliclę — że on słyszy i rozumie to, co mówimy?

— Owszem, doktorze — odparł Cinrussańczyk — jeśli mówi się powoli i wyraźnie.

Conway włączył autotranslator.

— Chcemy ci pomóc — powiedział łagodnie. — Najpierw pomożemy ci odzyskać właściwy kształt ciała, usuwając ogon z otworu gębowego, a następnie zdejmiemy tę narośl…

Siatka naprężyła się momentalnie, gdy pięć par macek zaczęło wymachiwać w przód i w tył. Conway odskoczył z przekleństwem, wściekły na pacjenta, a jeszcze bardziej na siebie, że tak mu się spieszyło.

— Strach i gniew — rzekł Prilicla. — To schorzenie… wydaje się, że są podstawy do tych uczuć.

— Ale dlaczego? Chcę mu pomóc!

Pacjent szamotał się tak gwałtownie, że było to wręcz nieprawdopodobne. Kruche, patykowate ciało Prilicli aż drżało pod naporem emocjonalnego huraganu dochodzącego z umysłu rozbitka. Jedna z macek wyrastających z obszaru zaatakowanego przez narośl zaplątała się w siatkę i oderwała od ciała.

Cóż za ślepy, bezrozumny strach, pomyślał przybity Conway. Ale Prilicla powiedział przecież, że taka reakcja ma swoje uzasadnienie. Conway zaklął — nawet myśli rozbitka były sprzeczne.

— Coś takiego! — wybuchnął Mannon, gdy pacjent się uspokoił.

— Strach, gniew, nienawiść — relacjonował Prilicla. — Rzekłbym, że on nie chce waszej pomocy.

— Zatem jest to — wtrącił ponuro O’Mara — bardzo chory zwierzaczek…

Te słowa dłuższy czas odbijały się echem w głowie Conwaya, za każdym razem coraz głośniej. Nie były bez znaczenia. O’Mara miał oczywiście na myśli stan psychiczny pacjenta, ale nie to było ważne. „Bardzo chory zwierzaczek” — oto kluczowy fragment całej łamigłówki, wokół którego zaczął się już układać obrazek. Jeszcze nie był kompletny, ale wystarczyło, by Conway poczuł taką trwogę jak nigdy w życiu.

Kiedy przemówił, ledwie rozpoznał własny głos.

— Dziękuję panom. Muszę pomyśleć o innej metodzie nawiązania kontaktu. Kiedy już coś będę miał, dam panom znać…

Bardzo chciał, żeby już sobie poszli i dali mu to wszystko przemyśleć. Chciał również uciec i gdzieś się ukryć, ale w całej galaktyce nie było miejsca, w którym mógłby się schronić przed tym, czego się obawiał.

A tamci patrzyli na niego, ich twarze zaś wyrażały zdumienie pomieszane z troską i zakłopotaniem. Wielu pacjentów wzbraniało się przed leczeniem, które miało im pomóc, ale nie oznaczało to, że ich lekarze mieli go zaprzestać przy pierwszych oznakach sprzeciwu. Najwyraźniej wszyscy doszli do wniosku, że Conway zląkł się operacji, która zapowiadała się wyjątkowo nieprzyjemnie i uciążliwie, toteż każdy na swój sposób starał się go podnieść na duchu. Nawet Skempton wysuwał jakieś propozycje.

— Jeśli pan się martwi o bezpieczny anestetyk — mówił — to przecież patologia może go opracować, mając do dyspozycji martwy lub uszkodzony, hm, okaz. Chodzi mi o poszukiwania, które pan zarządził. Myślę, że mamy teraz wystarczający powód, by je przeprowadzić. Czy mam…

— Nie!

Teraz już naprawdę wytrzeszczyli na niego oczy. Szczególnie na twarzy O’Mary pojawił się wyjątkowo wyrazisty grymas.

— Zapomniałem panom powiedzieć — rzekł pospiesznie Conway — że znowu rozmawiałem z Summerfieldem. On twierdzi, że ostatnie dane wskazują, iż odnaleziona połowa statku to akurat nie ta, która wyszła z katastrofy w lepszym stanie. Natomiast druga, utrzymuje, nie rozpadła się po całej okolicy, ale zapewne zachowała w na tyle dobrym stanie, że zdołała samodzielnie dolecieć do miejsca przeznaczenia. Widzicie więc, panowie, że poszukiwania nie mają sensu.

Modlił się w duchu, by Skempton się nie opierał ani nie chciał sprawdzić tej wiadomości. Summerfield rzeczywiście odezwał się z wraka, ale jego ustalenia nawet w części nie były tak jednoznaczne, jak to Conway przedstawił. W świetle tego, co teraz wiedział, na myśl o tym, że ekipa Kontrolerów mogłaby przeczesywać tamten obszar, oblał się zimnym potem.

Jednak pułkownik skinął tylko głową i nie kontynuował tematu. Conway odetchnął, niezbyt głęboko, i powiedział szybko:

— Doktorze Prilicla, chciałbym porozmawiać z panem na temat stanu emocjonalnego pacjenta w ciągu ostatnich kilku minut. Ale nie teraz, później. A panom bardzo dziękuję za radę i pomoc…

W gruncie rzeczy więc wyrzucał ich za drzwi, a ich miny świadczyły, że wiedzą o tym. O’Mara na pewno zada kilka dociekliwych pytań dotyczących jego zachowania w tej sprawie, ale na razie Conway nie dbał o to. Kiedy wszyscy wyszli, polecił Kurseddowi, by co pół godziny sprawdzał wygląd pacjenta, a w razie jakiejś zmiany zawołał go. Potem ruszył w kierunku swego pokoju.

V

Conway nieraz psioczył na ciasnotę miejsca służącego mu za sypialnię, przechowalnię paru osobistych drobiazgów oraz miejsce spotkań, dość rzadkich, z kolegami. Tym razem jednak ciasnota owa była pokrzepiająca. Usiadł na łóżku, bo o przechadzaniu się nie było mowy. Zaczął rozszerzać i uzupełniać obraz, który w błysku olśnienia ujrzał podczas pobytu na sali pacjenta.

Przecież od początku wszystko było jasne. Najpierw te obwody sztucznego ciążenia: głupio przeoczył fakt, że nie zawsze musiały być włączone na pełną moc, ale można je było ustawiać na dowolną wartość pomiędzy zerem a pięcioma g. Potem ten system napowietrzania, tylko dlatego mylący, że nie od razu pojął, iż miał on służyć różnym formom życia, a nie tylko jednej. I jeszcze stan rozbitka oraz barwa pancerza zewnętrznego — piękny, alarmujący, dramatyczny kolor pomarańczowy. Ziemskie pojazdy tego rodzaju, nawet naziemne, były zawsze pomalowane na biało.

Był to bowiem ambulans.

Ale każdy statek międzygwiezdny był wytworem rozwiniętej cywilizacji technicznej, która musi obejmować, lub przynajmniej spodziewać się objąć, wiele systemów planetarnych. A kiedy jakaś cywilizacja osiąga punkt, w którym następuje upraszczanie i specjalizacja jednostek, jaką tu napotkano, rasa taka jest naprawdę wysoko rozwinięta. W Federacji Galaktycznej tylko cywilizacje Illensy, Tralthanu i Ziemi osiągnęły ten poziom, a strefy ich wpływów były ogromne. Jak więc jeszcze jedna cywilizacja tej miary mogła tak długo pozostawać w ukryciu?

Conway poruszył się niespokojnie na koi. Odpowiedź na to pytanie też była dla niego oczywista.

Summerfield powiedział, że odnaleziony wrak stanowi bardziej zniszczoną połowę statku. Druga, jak można sądzić, dotarła do najbliższej bazy remontowej. Tak więc fragment, w którym znalazł się rozbitek, został oderwany w trakcie tej awarii, co oznacza, że kierunek lotu sunącego bez napędu odłamka musiał być taki sam jak całego statku przed katastrofą.

Zatem nadlatywał on z planety, która w rejestrach figurowała jako nie zamieszkana. Ale w ciągu tych stu lat od jej zbadania ktoś mógł tam założyć bazę, a nawet kolonię. Ambulans zaś leciał stamtąd w przestrzeń międzygalaktyczną…

Conway pomyślał ponuro, że cywilizację, która przekroczyła przestrzeń z jednej galaktyki, by założyć kolonię na skraju drugiej, trzeba traktować z wielkim szacunkiem. I ostrożnością. Szczególnie że jedyny, jak dotąd, jej przedstawiciel nie mógł być, nawet przy największej dozie dobrej woli, uznany za przyjaznego. Natomiast inni reprezentanci tej cywilizacji, zapewne bardzo zaawansowanej medycznie, mogli bardzo źle przyjąć wiadomość, że ktoś spaprał kurację jednego z ich chorych. Na podstawie danych, którymi obecnie dysponował, Conway uznał, że w ogóle mogą źle przyjąć cokolwiek i kogokolwiek.

Wiedział, że podboje międzygwiezdne są logistycznie niemożliwe. Jednak zasada ta nie dotyczyła prostych aktów agresji, w czasie których niszczy się całkowicie atmosferę jakiejś planety, nie zamierzając jej okupować lub włączać do własnej strefy wpływów. Przypomniawszy sobie ostatni kontakt z pacjentem, zaczął się zastanawiać, czy przypadkiem nie natrafiono w końcu na całkowicie nienawistną i wrogą cywilizację.

Nagle zahuczał komunikator. To Kursedd donosił, że pacjent przez ostatnią godzinę zachowywał się spokojnie, ale narośl rozszerzała się gwałtownie i grozi zakryciem jednego z jego otworów oddechowych. Conway odrzekł, że zaraz tam będzie. Polecił, by odszukano doktora Priliclę, po czym ponownie usiadł.

Podejmując przerwany tok myśli, zdecydował, że nie ma prawa mówić komukolwiek o swoim odkryciu. Doprowadziłoby to do wysłania chmary Kontrolerów w celu nawiązania przedwczesnego kontaktu — przedwczesnego z punktu widzenia Conwaya. Obawiał się bowiem, że takie pierwsze spotkanie odmiennych kultur miałoby charakter ideologicznego zderzenia czołowego, a jedyną możliwością osłabienia nieuchronnego wstrząsu byłoby pokazanie przez Federację, że oto jej przedstawiciele uratowali, otoczyli opieką i wyleczyli jednego z międzygalaktycznych kolonistów.

Oczywiście zawsze istniała możliwość, że pacjent nie był typowym przedstawicielem swej rasy — że był umysłowo chory, jak to zasugerował O’Mara. Conway wątpił jednak, czy nieziemcy uznaliby to za wystarczające usprawiedliwienie dla fiaska leczenia. Przeciwko tej koncepcji z kolei przemawiał fakt, że pacjent miał logiczny — dla siebie — powód, by bać się i odnosić wrogo do kogoś, kto chciał mu pomóc. Przez moment Conway rozważał szaloną koncepcję istnienia nieziemskiej moralności, według której reakcją na udzielenie pomocy jest nienawiść, nie zaś wdzięczność. Nawet to, że rozbitka znaleziono w ambulansie, nie rozpraszało wątpliwości. Dla takich jak on pojęcie sanitarki miało implikacje altruistyczne: szlachetny cel i tak dalej. Jednak wiele ras, nawet w Federacji, traktowało chorobę jak defekt fizyczny, którego usuwanie było po prostu naprawą, a nie szczytnym powołaniem.

Wychodząc z pokoju, Conway nie miał najmniejszego pojęcia, jak zabrać się do leczenia. Wiedział też, że nie ma na to zbyt wiele czasu. Na razie Summerfield, Hendricks i inni badający wrak byli zbyt oszołomieni mnogością znaków zapytania, by pomyśleć o czymś więcej. Ale była to tylko kwestia czasu: dni, może nawet godzin, po których wyciągną te same wnioski co on.

Wkrótce potem Korpus Kontroli wejdzie w kontakt z nieziemcami, którzy bez wątpienia zechcą dowiedzieć się o stan swego niedomagającego brata, a do tego czasu ten powinien być albo całkowicie wyleczony, albo na jak najlepszej drodze do tego.

Bo inaczej…

Myśl, którą Conway odpychał w najgłębsze zakamarki mózgu, brzmiała: A co będzie, jeśli pacjent umrze…?

* * *

Przed rozpoczęciem kolejnego badania Conway wypytał Priliclę o stan emocjonalny pacjenta, ale niczego nowego się nie dowiedział. Rozbitek leżał obecnie nieruchomo, praktycznie nieprzytomny. Kiedy Conway przemówił do niego przez autotransłator, okazał strach, mimo że według zapewnień Prilicli rozumiał, co do niego mówiono.

— Nie zrobię ci krzywdy — Conway mówił powoli i wyraźnie do autotranslatora, przez cały czas się zbliżając — ale muszę cię dotknąć. Uwierz mi, proszę, że nie chcę ci zrobić nic złego… — Spojrzał pytająco na Priliclę.

— Strach i… i bezradność — powiedział Cinrussańczyk. — Także zgoda połączona z groźbą… nie, z ostrzeżeniem. Najwyraźniej wierzy w to, co pan mówi, ale chce pana przed czymś ostrzec.

To już bardziej obiecujące, pomyślał Conway. Stworzenie ostrzegało go, ale nie sprzeciwiało się kontaktowi. Zbliżył się i delikatnie dotknął dłonią w rękawicy ochronnej jednego z czystych jeszcze miejsc na skórze pacjenta.

Aż stęknął, tak silny był cios, który odtrącił jego ramię. Odsunął się pospiesznie, pocierając bolące miejsce, po czym wyłączył autotranslator, by dać upust swym uczuciom.

Po chwili pełnego szacunku milczenia Prilicla odezwał się:

— Otrzymaliśmy bardzo istotną informację, doktorze. Pomimo fizycznej reakcji uczucia pacjenta wobec pana są dokładnie takie same jak przed dotknięciem.

— No i co? — zapytał Conway poirytowany.

— No i to, że ten ruch musiał być mimowolny.

Conway rozważał to chwilę.

— Oznacza to także — powiedział z niesmakiem — że nie możemy ryzykować znieczulenia ogólnego, nawet gdybyśmy wiedzieli, co zastosować, ponieważ serce i płuca funkcjonują również za pomocą mięśni niezależnych od woli. Nie możemy go uśpić, a on nie jest w stanie nam pomóc przy miejscowym znieczulaniu… — Podszedł do pulpitu kontrolnego i nacisnął szereg guzików. Zaciski sieci otworzyły się, samą zaś sieć odciągnął odpowiedni uchwyt. — Przez cały czas — mówił dalej — pacjent rani się o tę siatkę. Stąd widać miejsce, w którym prawie stracił kolejną mackę.

Prilicla sprzeciwiał się usunięciu siatki, twierdząc, że jeśli pacjent będzie miał swobodę ruchów, to tym bardziej może sobie coś zrobić. Conway zwrócił mu uwagę, że w obecnej pozycji — ogon w szczękach, natomiast dolna część tułowia z pięcioma parami macek zwrócona na zewnątrz — stworzenie nie może specjalnie z tej swobody ruchów korzystać. A gdy się nad tym dobrze zastanowić, pozycja ta wygląda na doskonałą postawę obronną dla tego rodzaju istoty. Przypomniał sobie, jak ziemski kot walczy na grzbiecie, by wykorzystać wszystkie pazury. Tu oto leżał dziesięcionogi kot, który mógł się bronić we wszystkich kierunkach jednocześnie.

Wrodzone odruchy przyszły wraz z ewolucją. Ale po co pacjent przyjął tę postawę obronną i stał się nieprzystępny, kiedy najbardziej potrzebował pomocy?

Odpowiedź wybuchła mu w głowie niczym wielki błysk światła. Albo właściwie, poprawił się w ostrożnym podnieceniu, był w dziewięćdziesięciu procentach pewien, że to właściwa odpowiedź.

* * *

Od samego początku przyjmowano w tej sprawie błędne założenia. Jego nowa hipoteza opierała się na tym, że przyjęto jeszcze jedno błędne założenie — proste i zasadnicze. Wyjaśniwszy to, można było wytłumaczyć wrogość pacjenta, jego pozycję i stan umysłu. Można było nawet wskazać jedyny akceptowalny sposób postępowania. A co najważniejsze, Conway miał już powód, by nie uważać pacjenta za przedstawiciela rasy nienawistnej i nieprzejednanie wrogiej, na co zrazu wskazywało jego zachowanie.

Kłopot polegał na tym, że również ta teoria mogła się okazać błędna.

Jego pierwotny entuzjazm osłabł, a procent pewności zmalał do osiemdziesięciu. Miał teraz inny problem: w żadnym wypadku nie mógł komukolwiek powiedzieć, jak będzie leczył pacjenta. Takie postępowanie groziło degradacją, a upieranie się przy swoim nawet wyrzuceniem ze Szpitala, gdyby pacjent umarł. Do tego stopnia sprawa była poważna.

Conway ponownie zbliżył się do istoty i włączył autotranslator. Jeszcze zanim się odezwał, wiedział, jaka będzie reakcja, toteż jego słowa były zapewne aktem zbytecznego okrucieństwa. Chciał jednak raz jeszcze dla spokoju sumienia sprawdzić tę teorię.

— Nie obawiaj się, kochany — powiedział — za momencik będziesz taki jak przedtem…

Reakcja była tak silna, że Prilicla, którego zmysł empatyczny odbierał z pełną mocą wszystkie uczucia pacjenta, musiał opuścić salę.

Dopiero wtedy Conway zdecydował się ostatecznie.

* * *

Przez następne trzy dni Conway regularnie odwiedzał rozbitka. Dokładnie notował tempo rozszerzania się grubej włóknistej narośli, która pokrywała już dwie trzecie ciała pacjenta. Nie było wątpliwości, że rozprzestrzenia się coraz szybciej, jednocześnie zwiększając swą grubość. Posłał próbki na patologię, która stwierdziła, że pacjent cierpi na szczególny, wyjątkowo złośliwy przypadek nowotworu skóry, a oprócz tego zapytała, czy nie można zastosować naświetlań lub leczenia operacyjnego. Conway odpowiedział, że jego zdaniem niczego podobnego nie da się przeprowadzić bez poważnego ryzyka dla życia pacjenta.

Chyba najważniejszym jego dokonaniem w ciągu tych trzech dni było ogłoszenie, że każdy kontaktujący się z pacjentem przez autotranslator powinien za wszelką cenę unikać zapewnień o chęci udzielenia mu pomocy. Rozbitek zbyt wiele już wycierpiał z powodu tej źle pojętej dobroci. Gdyby Conway mógł zabronić wstępu do jego sali wszystkim poza Kurseddem, Priliclą i sobą, zrobiłby to.

Najwięcej czasu przeznaczał jednak na przekonywanie siebie, że postępuje słusznie.

Celowo unikał Mannona od pierwszego badania. Nie chciał rozmawiać ze starym przyjacielem na temat tego przypadku, Mannon bowiem był zbyt sprytny, by dać się zbyć wykrętami, a nawet jemu Conway nie mógł powiedzieć prawdy. Tęsknie myślał, że najlepiej byłoby, aby major Summerfield tak się zajął swym wrakiem, by nie zauważył oczywistych przesłanek; aby O’Mara i Skempton w ogóle zapomnieli, że Conway istnieje; i aby Mannon trzymał się z dala od całej sprawy.

Ale nie było mu to dane.

* * *

Doktor Mannon czekał już na niego, gdy wchodził do pacjenta drugi raz piątego dnia, rankiem. Zgodnie z obowiązującymi zasadami poprosił Conwaya o pozwolenie na przyjrzenie się rozbitkowi.

— Słuchaj no, mądralo — powiedział po wymianie odpowiednich uprzejmości — mam już dosyć tego, że wpatrujesz się w podłogę albo w sufit, kiedy przechodzę obok. Gdybym nie był gruboskórny jak Tralthańczyk, dawno bym się obraził. Wiem, oczywiście, że nowo mianowani starsi lekarze ogromnie się przejmują swoją rolą przez pierwsze kilka tygodni, ale twoje zachowanie jest po prostu nieprzyzwoite. — Podniósł rękę, nim jeszcze Conway zdołał się odezwać. — Przyjmuję twoje przeprosiny — rzekł — a teraz do rzeczy. Powiedzieli mi, że narośl całkowicie zakryła już ciało, że jest nieprzenikalna dla promieni rentgenowskich o bezpiecznym natężeniu i że obecnie można tylko zgadywać, jak się przemieszczają i działają narządy pacjenta. Nie można wyciąć tej masy pod narkozą, gdyż unieruchomienie wyrostków może również zatrzymać serce. A operacji nie sposób przeprowadzić, kiedy te macki tak wymachują. Jednocześnie pacjent słabnie, co będzie postępować, póki nie otrzyma pożywienia, co z kolei jest niemożliwe, póki jego otwór gębowy nie zostanie uwolniony. By jeszcze bardziej skomplikować sprawę, twoje późniejsze próbki wskazują, że narośl gwałtownie rozrasta się również w głąb, a pewne oznaki świadczą, że jeśli szybko nie przeprowadzimy operacji, otwór gębowy i ogon mogą zrosnąć się na stałe. Czy sprawa z grubsza tak właśnie wygląda?

Conway skinął głową.

Mannon wziął głęboki oddech, po czym brnął dalej:

— Powiedzmy, że amputujemy kończyny i usuniemy narośl pokrywającą jego głowę i ogon, zastępując skórę odpowiednim syntetykiem. Jeśli pacjent będzie mógł przyjmować pożywienie, wkrótce powinien być na tyle silny, że operację tę da się powtórzyć na reszcie ciała. To drastyczny sposób, przyznaję, ale sądzę, że w tych okolicznościach jest on jedynym, dzięki któremu uratujemy życie chorego. A zawsze można będzie mu potem przeszczepić nowe kończyny lub protezy…

— Nie! — krzyknął gwałtownie Conway.

Z tego, jak Mannon na niego spojrzał, wywnioskował, że twarz mu pobladła. Jeśli jego teoria jest słuszna, każda operacja na tym etapie skończyłaby się śmiercią. A jeśli nie i pacjent rzeczywiście okazałby się taki, na jakiego wyglądał — o skrzywionej moralności, nienawistny i nieprzejednanie wrogi — jego bracia zaś przybyliby go szukać…

* * *

— Powiedzmy — mówił Conway już spokojnie — że twój przyjaciel cierpiący na jakąś dolegliwość dermatologiczną znajdzie się pod opieką lekarza nieziemca, który wymyśli tylko tyle, żeby obedrzeć go żywcem ze skóry i poobcinać mu ręce i nogi. Jeśli się o tym dowiesz, będziesz wściekły. Nawet biorąc pod uwagę, że jesteś cywilizowany, tolerancyjny i skłonny uwzględnić czyjąś nieświadomość — a nie możemy przyjąć, że nasz pacjent należy do takiej właśnie rasy — i tak rozpęta się piekło.

— Wiesz dobrze, że ta analogia jest do niczego! — odparł wzburzony Mannon. — Czasem trzeba zaryzykować. Właśnie w takim przypadku jak ten.

— Nie! — Conway znowu się sprzeciwił.

— Może masz lepszą propozycję?

Conway milczał chwilę.

— Mam pewną koncepcję — powiedział ostrożnie — którą sprawdzam, ale na razie nie chcę nic mówić. Jeśli mi się powiedzie, tobie pierwszemu powiem, a jeśli nie, to i tak się dowiesz. Wszyscy się dowiedzą.

Mannon wzruszył ramionami i odwrócił się. Przy drzwiach przystanął.

— To, co robisz — rzekł z zakłopotaniem — musi być istnym szaleństwem, skoro jesteś taki tajemniczy. Pamiętaj jednak, że gdybyś mnie w to włączył, a wydarzyłaby się katastrofa, winą obarczono by nie jednego, ale dwóch…

Oto słowa prawdziwego przyjaciela, pomyślał Conway. Miał już ochotę wywnętrzyć się przed Mannonem. Jednak doktor Mannon był wścibskim, uczynnym i bardzo zdolnym starszym lekarzem, który zawsze z powagą traktował swą rolę uzdrowiciela, mimo że często sobie z niej pokpiwał. Mógłby nie chcieć zrobić tego, o co Conway by go poprosił, albo nie utrzymałby tego w tajemnicy.

Conway z żalem pokręcił głową.

VI

Kiedy Mannon wyszedł, Conway zajął się pacjentem. Ten w dalszym ciągu przypominał obwarzanek, ale taki, który po wielu wiekach pomarszczył się i skamieniał. Doktor nie uwierzyłby, gdyby nie widział na własne oczy, jak pacjenta przyjęto do Szpitala zaledwie tydzień wcześniej. Wszystkie kończyny zdradzające oznaki zaatakowania przez narośl sterczały z ciała sztywno, pod dziwacznymi kątami niczym uschnięte gałązki na spróchniałym drzewie. Zdając sobie sprawę z tego, że narośl zakryje również organy oddychania, Conway wstawił rurki do kanałów oddechowych, by zachować ich drożność. Rurki przynosiły oczekiwany skutek, ale mimo to oddech stawał się coraz wolniejszy i płytszy. Badanie stetoskopowe wykazało, że bicie serca jest coraz słabsze, ale za to częstsze.

Conway aż się pocił z niepewności.

Gdybyż to był zwykły pacjent, myślał gniewnie, którego można by leczyć otwarcie, a zastosowane metody swobodnie konsultować. Ale ten przypadek odznaczał się dodatkową komplikacją: chory był przedstawicielem wysoko rozwiniętej, a być może nieprzyjaznej rasy, tak więc Conway nie mógł się nikomu zwierzyć w obawie, że odbiorą mu pacjenta, zanim zdoła dowieść słuszności swej teorii. A cały kłopot polegał na tym, że teoria ta mogła być całkowicie błędna. Było bardzo prawdopodobne, że właśnie powoli zabija chorego.

Zanotowawszy w karcie rytm serca i oddechu, Conway zdecydował, że nadszedł czas zwiększyć częstotliwość wizyt.

Gdy wychodził z izolatki, Kursedd pilnie mu się przyglądał, a jego sierść wyczyniała różne dziwne rzeczy. Conway nie tracił czasu na zobowiązywanie pielęgniarza, by nie wspominał nikomu o tym, co się dzieje z pacjentem. Efekt byłby tylko taki, że Kursedd miałby dużo więcej do powiedzenia swoim słuchaczom. Lekarz był już obiektem plotek całego personelu pomocniczego, poza tym zauważył też pewien chłód, z jakim odnosili się do niego niektórzy przełożeni pielęgniarzy. Przy odrobinie szczęścia jednak wiadomość o tym nie dotrze przez parę dni do jego przełożonych.

Trzy godziny później był już z powrotem, tym razem z Priliclą. Jeszcze raz sprawdził oddech i tętno pacjenta, podczas gdy Cinrussańczyk badał jego emocje.

— Jest bardzo wyczerpany — mówił powoli Priliclą. — Zdradza oznaki życia, ale tak słabe, że nawet nie jest siebie świadom. Biorąc pod uwagę prawie całkowity zanik oddechu i słaby, przyspieszony puls… — Myśl o śmierci była szczególnie przykra dla empaty, toteż wrażliwy Cinrussańczyk nie potrafił się zdobyć na dokończenie.

— Nie posłużyły mu obawy wywołane naszymi próbami udzielenia pomocy — powiedział Conway na wpół do siebie. — Nie odżywiał się, a my spowodowaliśmy utratę sił, których tak bardzo potrzebuje. Musiał się jednak bronić…

— Ale dlaczego? Chcieliśmy mu pomóc.

— Oczywiście — odparł Conway ironicznym tonem, którego i tak, jak wiedział, autotranslator nie potrafi przekazać. Miał już przeprowadzić kolejne badania, gdy pojawiła się nieprzewidziana przeszkoda.

* * *

Osobnik, który wchodząc, zawadził olbrzymim cielskiem o obie krawędzie i górę drzwi, był Tralthańczykiem. Dla Conwaya wszyscy reprezentanci klasy FGLI byli podobni do siebie jak dwie krople wody, ale tego akurat znał. Był to, ni mniej, ni więcej, Thornnastor, naczelny Diagnostyk patologii.

Diagnostyk wymierzył dwoje ze swych oczu w Priliclę.

— Proszę stąd wyjść — zahuczał. — Pan też, pielęgniarzu — dodał, po czym wszystkie czworo oczu zwrócił na Conwaya.

— Rozmawiam z panem na osobności — powiedział, gdy Prilicla i Kursedd wyszli — ponieważ część z tego, co mam do powiedzenia, dotyczy pańskiej etyki zawodowej, a nie chcę pogarszać sytuacji, stawiając panu zarzuty w obecności osób trzecich. Zacznę jednak od dobrej wiadomości: udało się nam opracować środek zwalczający tę narośl. Nie tylko hamuje on jej rozszerzanie się, ale zmiękcza zaatakowane już partie ciała oraz regeneruje zniszczone tkanki i układ krwionośny.

O, cholera! — pomyślał Conway. Głośno zaś powiedział:

— To wspaniałe osiągnięcie.

Bo i tak było.

— Nie udałoby się tego dokonać, gdybyśmy nie posłali na pokład wraka lekarza z zadaniem odnalezienia wszystkiego, co mogłoby rzucić jakieś światło na metabolizm pacjenta — kontynuował Diagnostyk. — Pan najwyraźniej całkowicie przeoczył to źródło danych, ponieważ jedyne próbki, jakie pan dostarczył, zostały pobrane na wraku, kiedy pan tam przebywał, czyli był to niewielki ułamek tego, co można było z czasem odnaleźć. To bardzo poważne zaniedbanie obowiązków, doktorze, i tylko dobra opinia uchroniła pana od natychmiastowej degradacji i odsunięcia od tego przypadku… Nasz sukces wynika jednak głównie z odnalezienia czegoś, co wygląda jak bardzo dobrze wyposażona szafka ambulatoryjna — mówił dalej Thornnastor. — Badanie jej zawartości, a także inne dane z oględzin wyposażenia, doprowadziły do wniosku, że musiała być to jakaś sanitarka. Oficerowie Korpusu Kontroli ogromnie się zaciekawili, gdy im o tym powiedzieliśmy…

— Kiedy? — zapytał ostro Conway. Na jego oczach wszystko legło w gruzach; poczuł taki chłód, jakby wpadł we wstrząs. Może jednak istnieje jakaś szansa, by skłonić Skemptona do opóźnienia kontaktu. — Kiedy powiedzieliście im, że to ambulans?

— Ta wiadomość może mieć dla pana tylko drugorzędne znaczenie — odparł Thornnastor, wyjmując z torby dużą butelkę w miękkiej osłonie. — Pańską nadrzędną troską jest, albo powinien być, pacjent. Będzie pan potrzebował dużo tego środka, toteż wytwarzamy go tak szybko jak tylko można. Zawartość tej butelki wystarczy jednak, by oswobodzić styk ogona i otworu gębowego. Proszę wstrzykiwać zgodnie z instrukcją. Pierwsze oznaki działania występują po godzinie.

* * *

Conway ostrożnie uniósł butelkę.

— A co ze skutkami ubocznymi? — zapytał, starając się zyskać na czasie. — Nie chciałbym ryzykować…

— Doktorze — przerwał mu Thornnastor — wydaje mi się, że pańska ostrożność przybiera rozmiary graniczące z głupotą, a może nawet zbrodnicze. — Przetworzony przez autotranslator głos Diagnostyka pozbawiony był wszelkiego uczucia, ale Conway nie potrzebował zdolności empatycznych, by stwierdzić, że Thornnastor jest bardzo rozgniewany. Sposób, w jaki wypadł z sali, unaoczniał to aż nazbyt dobitnie.

Conway zaklął soczyście. Kontrolerzy lada moment mogli się skontaktować z kolonią nieziemców, jeśli już tego nie zrobili, i wkrótce obcy zaroją się w Szpitalu, żądając wiadomości o tym, co zrobiono dla pacjenta. A jeśli wówczas okaże się, że ten jest w złym stanie, będą kłopoty niezależnie od charakteru obcych. Jeszcze wcześniej zaś pojawią się kłopoty z samego Szpitala, Thornnastor bowiem nie wydawał się wcale przekonany o zdolnościach medycznych Conwaya.

W ręku miał butelkę, której zawartość z pewnością mogła spowodować to wszystko, o czym zapewniał naczelny patolog, czyli, mówiąc krótko, wyleczyć to, co jak mu się zdawało, dolega pacjentowi. Conway wahał się chwilę, po czym podtrzymał decyzję, którą podjął kilka dni wcześniej. Udało mu się schować butelkę, zanim wrócił Prilicla.

— Niech mnie pan uważnie posłucha — zażądał ostro Conway — zanim pan cokolwiek odpowie. Nie życzę sobie żadnego kwestionowania sposobu, w jaki prowadzę ten przypadek. Moim zdaniem wiem, co robię, ale jeśli się mylę, a pan będzie w to zamieszany, ucierpi na tym pańska reputacja. Rozumie pan?

Gdy mówił, Prilicla drżał cały na swych sześciu tykowatych nogach, jednak nie z powodu treści słów, ale emocji, które za nimi stały. Conway wiedział, że uczucia, którymi emanował, nie należały do najprzyjemniejszych.

— Rozumiem — odparł empata.

— Bardzo dobrze. A teraz do roboty. Chciałbym, żeby pan razem ze mną sprawdzał tętno i oddech, nie pomijając odbioru emocji. Wkrótce powinna nastąpić zmiana i nie chciałbym przegapić tego momentu.

Przez dwie godziny prowadzili ścisłą obserwację, jednak nie wykryli żadnych zmian. W pewnym momencie Conway zostawił pacjenta pod opieką Prilicli i Kursedda, a tymczasem sam spróbował skontaktować się ze Skemptonem. Powiedziano mu jednak, że pułkownik trzy dni temu opuścił Szpital, że podał koordynaty przestrzenne miejsca, do którego się udaje, ale że nie można skontaktować się ze statkiem, póki ten jest w ruchu. Z wielką przykrością oznajmiono Conwayowi, że wiadomość od niego będzie musiała poczekać, aż pułkownik dotrze na miejsce.

Było już więc za późno, by powstrzymać Korpus przed kontaktem z nieziemcami. Pozostawało mu jedynie „wyleczyć” pacjenta.

Jeśli mu na to pozwolą…

Głośnik na ścianie szczęknął i zakrztusił się, po czym powiedział:

— Doktor Conway proszony jest o natychmiastowe zgłoszenie się do gabinetu majora O’Mary.

Conway myślał właśnie z goryczą, że Thornnastor nie tracił czasu, by się poskarżyć, kiedy Prilicla odezwał się:

— Oddech ustał prawie zupełnie. Puls nieregularny.

Conway chwycił mikrofon interkomu.

— Tu Conway! — ryknął. — Proszę powiedzieć O’Marze, że nie mam czasu! — Potem odezwał się do Prilicli: — Ja też to wychwyciłem. A co z emisją uczuć?

— Silniejsza w czasie zaburzeń pulsu, ale teraz już normalna. Odbiór jest coraz słabszy.

— W porządku. Proszę mieć uszy i oczy otwarte.

Conway pobrał z jednego z otworów próbkę wydychanego powietrza i wprowadził ją do analizatora. Nawet biorąc pod uwagę płytki oddech, wynik tego badania, podobnie jak innych przeprowadzonych w ciągu ostatnich dwunastu godzin, nie pozostawiał wątpliwości. Doktor poczuł się nieco pewniej.

— Oddech ustał prawie całkowicie — oznajmił Prilicla.

Zanim Conway zdołał odpowiedzieć, do sali wpadł O’Mara. Zatrzymawszy się w odległości około dwudziestu centymetrów, odezwał się niebezpiecznie spokojnym głosem:

— A dlaczegóż to nie ma pan czasu, doktorze?

Conway aż tańczył w miejscu z niecierpliwości.

— Czy to nie może poczekać? — zapytał błagalnym tonem.

— Nie.

Conway wiedział, że tym razem nie pozbędzie się psychologa bez jakichś wyjaśnień dotyczących swego postępowania w ostatnim czasie, a rozpaczliwie pragnął, by mu nie przeszkadzano przez najbliższą godzinę. Szybko przysunął się do pacjenta i przez ramię przekazał majorowi pospieszne podsumowanie swoich domysłów na temat statku medycznego obcych oraz kolonii, z której ów przybył. Zakończył wywód prośbą, by O’Mara skontaktował się ze Skemptonem i skłonił go do opóźnienia pierwszego kontaktu do czasu, gdy będzie wiadomo coś konkretnego o stanie pacjenta.

— Zatem wiedział pan to wszystko od tygodnia i nie poinformował pan nas o tym — skonstatował O’Mara w zamyśleniu. — Potrafię zrozumieć powód, dla którego pan milczał. Jednak Korpus ma już za sobą wiele pierwszych kontaktów i wychodzi mu to całkiem nieźle. Mamy ludzi specjalnie wyszkolonych do takich zadań. Pan wszakże postąpił jak struś: nie zrobił pan nic, mając nadzieję, że problem pójdzie sobie precz. Ten problem zaś, dotyczący cywilizacji na tak wysokim poziomie, że potrafi pokonywać przestrzenie międzygalaktyczne, jest zbyt poważny, by robić przed nim unik. Trzeba rozwiązać go szybko i pomyślnie. Byłby to idealny dowód naszych dobrych intencji, gdybyśmy rozbitka odstawili przy życiu i w dobrym zdrowiu…

Głos O’Mary stwardniał nagle, przechodząc w gniewny zgrzyt. Sam psycholog zaś stał już tak blisko Conwaya, że ten czuł jego oddech na karku.

— I tu wracamy do tego oto pacjenta, którego powinien pan leczyć. Niech pan patrzy na mnie, Conway!

Conway obrócił się, upewniwszy się jednak wcześniej, że Prilicla nadal z uwagą prowadzi obserwację. Gniewnie zadawał sobie pytanie, dlaczego wszystko naraz wali mu się na głowę, zamiast dziać się miło, po kolei.

— Podczas pierwszego spotkania — podjął O’Mara spokojniej — uciekł pan do swego pokoju, zanim zdołaliśmy do czegoś dojść. Już wtedy wyglądało mi na to, że boi się pan, czy sobie poradzi. Przymknąłem jednak na to oczy. Później doktor Mannon zaproponował terapię, która choć drastyczna, była nie tylko dopuszczalna, ale zdecydowanie wskazana w ówczesnym stanie pacjenta. Pan odmówił. W końcu patologia opracowała specyfik, który wyleczyłby go w parę godzin, ale pan nie skorzystał nawet z tej szansy! Zwykle nie zwracam uwagi na powtarzane tu pogłoski i plotki — kontynuował O’Mara, znowu podnosząc głos — ale kiedy zaczynają się szerzyć i stają się uporczywe, szczególnie wśród personelu pomocniczego, który zwykle wie, co mówi z medycznego punktu widzenia, muszę zająć stanowisko. Stało się jasne, że pomimo ścisłej obserwacji pacjenta, częstych badań i licznych analiz przesyłanych na patologię, nie zrobił pan dla tego stworzenia absolutnie nic. Ono umierało, podczas gdy pan udawał, że je leczy. Tak się pan obawiał konsekwencji swego niepowodzenia, że nie potrafił pan podjąć nawet najprostszej decyzji…

— To nieprawda! — zaprotestował Conway. Zabolało go to, nawet jeśli oskarżenie O’Mary wynikało z niedoinformowania. Ale jeszcze gorsze od słów było spojrzenie majora, wyraz gniewu i pogardy, a także głębokiego bólu, że oto ten, któremu ufał zarówno zawodowo, jak i jako przyjaciel, mógł go tak potwornie zawieść. O’Mara winił siebie za całą tę sprawę prawie tak samo jak Conwaya.

— Ostrożność też ma swoje granice, doktorze — mówił niemal ze smutkiem. — Czasem trzeba się odważyć. Jeśli ryzykowna decyzja jest konieczna, należy ją podjąć i trwać przy niej, mimo wszystko…

— A cóż ja, pańskim zdaniem, robię, do cholery?! — zawołał Conway z wściekłością.

— Nic! — krzyknął O’Mara. — Absolutnie nic!

— Słusznie! — wrzasnął Conway.

— Oddech ustał — odezwał się cicho Prilicla.

Conway obrócił się gwałtownie i naciśnięciem guzika wezwał Kursedda.

— Praca serca? Mózg? — zapytał.

— Puls szybszy. Emocje nieco silniejsze.

* * *

W tej chwili zjawił się Kursedd i Conway zaczął wyrzucać z siebie polecenia. Potrzebował instrumentów i przyległej sali operacyjnej; podawał szczegółowo, co mu jest potrzebne. Aseptyka była zbędna, podobnie jak znieczulenie; zażądał tylko wszelkich narzędzi tnących. Pielęgniarz zniknął za drzwiami, Conway zaś połączył się z patologią, pytając, czy potrafią mu dać jakiś bezpieczny środek zwiększający krzepliwość, gdyby konieczny był rozległy zabieg chirurgiczny. Patologia obiecała dostarczyć go za kilka minut. Gdy Conway oderwał się od interkomu, odezwał się O’Mara:

— Ten cały pośpiech, te pozory aktywności nie dowodzą niczego. Pacjent przestał oddychać. Jeśli jeszcze nie umarł, jest tego tak blisko, że właściwie nie ma to już znaczenia. Wina jest pańska. Niech panu Bóg pomoże, doktorze, bo nikt inny tego nie zrobi.

Conway gwałtownie pokręcił głową.

— Niestety, może pan mieć rację, ale wierzę, że nie umrze — powiedział. — Nie mogę tego jeszcze teraz wyjaśnić, ale mógłby mi pan pomóc, kontaktując się ze Skemptonem i prosząc go, by nie spieszył się z tym kontaktem. Potrzebuję czasu, choć nie wiem jeszcze ile.

— Nie umie pan przegrywać — odparł gniewnie O’Mara, ale mimo to podszedł do interkomu. Gdy go łączono, Kursedd przyprowadził wózek z instrumentami. Conway ułożył je w wygodnej odległości od pacjenta, po czym odezwał się przez ramię do majora:

— Niech pan sobie to przemyśli: przez ostatnie dwanaście godzin pacjent wydychał takie samo powietrze, jakie wdychał. Znaczy to, że oddychał, ale powietrza nie zużywał…

Pochylił się szybko, ustawił stetoskop i zaczął się wsłuchiwać. Praca serca była nieco szybsza, jak mu się zdawało, i silniejsza. Jednak występowała w niej pewna nieregularność. Dźwięki docierające przez grubą, prawie skamieniałą narośl były jednocześnie silniejsze i zniekształcone. Conway nie potrafił powiedzieć, czy to odgłos samej pracy serca, czy też skutek jakichś innych czynności organizmu. Niepokoiło go to, bo nie wiedział, jaki stan u tego pacjenta jest normalny. W końcu rozbitek znajdował się w ambulansie, co oznaczało, że poza obecnym stanem musiało z nim być jeszcze coś nie w porządku…

— Co pan wygaduje? — przerwał mu O’Mara i Conway zorientował się, że ostatnie myśli wypowiadał na głos. — Chce pan przez to powiedzieć, że pacjent nie jest chory?

— Rodząca matka — rzucił Conway w roztargnieniu — może cierpieć, ale zasadniczo chora nie jest.

Żałował, że nie wie więcej o procesach zachodzących w ciele pacjenta. Gdyby uszy tegoż nie były całkowicie pokryte naroślą, spróbowałby znowu autotranslatora. Słyszane przez niego cmoknięcia, łomot, gulgotanie mogły coś znaczyć.

— Conway! — zawołał O’Mara, biorąc tak głośny wdech, że słychać go było na całej sali. — Skontaktowałem się już ze statkiem Skemptona — dodał ciszej. — Wygląda na to, że się pospieszyli i doszło już do kontaktu z obcymi. Właśnie wołają pułkownika do aparatu… — Przerwał, po czym dodał: — Zrobię głośniej, żeby i pan mógł go słyszeć.

— Nie za głośno — odrzekł Conway, po czym zwrócił się do Prilicli: — Jak silne są emocje?

— O wiele silniejsze. Mogę już rozróżniać poszczególne uczucia. Pilna potrzeba, zagrożenie życia i strach, zapewne na tle klaustrofobicznym, zbliżający się do paniki.

Conway obrzucił pacjenta długim, uważnym spojrzeniem. Nie było żadnych oznak ruchów.

— Nie mogę dłużej czekać — odezwał się nagle. — Chyba jest zbyt słaby, by samemu dać sobie radę. Ekrany, Kursedd.

Ekrany miały posłużyć tylko do osłonięcia pacjenta przed wzrokiem O’Mary. Gdyby psycholog ujrzał to, co miało za chwilę nastąpić, nie będąc jeszcze w pełni świadom, co się dzieje, bez wątpienia wyciągnąłby kolejne błędne wnioski i, być może, posunął się aż do tego, by siłą przeciwdziałać zabiegom Conwaya.

— Uczucie zagrożenia życia wzrasta — powiedział nagle Prilicla. — Ból właściwie nie występuje, ale pojawiło się silne uczucie dławienia…

Conway skinął głową. Gestem zażądał skalpela i zaczął nacinać narośl, starając się ustalić jej grubość. Narośl przypominała teraz miękki, kruchy korek, który łatwo ustępował pod nożem. Na głębokości dwudziestu centymetrów odsłoniło się coś, co przypominało szarą, lepką, lekko opalizującą błonę, natomiast nie było śladu wypływu płynów ustrojowych. Lekarz odetchnął z ulgą, cofnął skalpel, a następnie powtórzył cięcie w innym miejscu. Tym razem ukazująca się błona miała zielonkawy odcień i lekko drżała. Wykonał następne cięcie.

Najwyraźniej przeciętna grubość powłoki wynosiła dwadzieścia centymetrów. Tnąc z wściekłą szybkością, Conway otworzył ją w dziewięciu miejscach rozstawionych mniej więcej równo na całym ciele. Następnie spojrzał pytająco na Priliclę.

— Stan psychiczny znacznie gorszy — powiedział Cinrussańczyk. — Najwyższy stopień przerażenia, obawa o życie, uczucie… duszenia się. Tętno przyspieszone i nieregularne, poważne obciążenie serca. Poza tym znowu traci przytomność…

Nim jeszcze Prilicla skończył mówić, Conway puścił w ruch skalpel. Długimi, siekącymi, mocnymi cięciami połączył już istniejące otwory, robiąc głębokie, poszarpane nacięcia. Nic się nie liczyło poza szybkością. W żaden sposób zabiegu tego nie można było nazwać chirurgicznym. Każdy drwal z tępym toporem zrobiłby to dokładniej.

Ukończywszy dzieło, Conway stał, patrząc na pacjenta przez całe trzy sekundy, ale nadal nie było widać żadnych ruchów. Rzucił skalpel i rękami zaczął rozrywać powłokę.

Nagle na sali rozległ się podniecony głos Skemptona, opisującego lądowanie na planecie skolonizowanej przez obcych oraz pierwszy kontakt.

— I słuchaj, O’Mara — mówił pułkownik — ich struktura społeczna jest zupełnie zwariowana, nigdy niczego takiego nie widziałem! Są dwie osobne formy życia…

— Jednak w ramach tego samego gatunku — wtrącił na głos Conway, cały czas operując.

Pacjent dawał już oznaki życia i zaczynał sam uwalniać się z powłoki. Lekarz chciał aż krzyczeć z radości, ale zamiast tego kontynuował:

— Jedną z tych form jest dziesięcionogi, znany nam osobnik, ale bez ogona w zębach. Tę pozycję przyjmuje on tylko na okres przejściowy. Druga postać zaś jest… jest… — Przerwał, by dokładnie, szczegółowo przyjrzeć się istocie, która stała już przed nim uwolniona z powłoki. Jej resztki leżały na podłodze, część ciśnięta tam przez Conwaya, część zaś zrzucona przez samego pacjenta. — Przypatrzmy się dobrze — mówił dalej. — Jest to, oczywiście, istota tlenodyszna. Jajorodna. Długie, walcowate, lecz elastyczne ciało wyposażone w cztery owadzie nogi, manipulatory, typowe organy zmysłów oraz trzy pary skrzydeł. Klasa GKNM. Z wyglądu nieco przypomina ważkę. Byłbym zdania, że pierwsza forma, sądząc po jej prymitywnych mackach, wykonuje większość ciężkiej roboty. Dopiero po przebyciu stadium „poczwarki” i osiągnięciu sprawniejszej i piękniejszej postaci ważki można takiego osobnika uznać za dojrzałego, zdolnego do wykonywania odpowiedzialnej pracy. Z tego, jak przypuszczam, wynika dość skomplikowany system społeczny…

— Miałem właśnie powiedzieć — włączył się Skempton głosem wyrażającym smutek kogoś, komu nie wypaliła bombowa wiadomość — że dwie takie istoty lecą już, by się zająć rozbitkiem. Żądają, by absolutnie niczego z nim nie robić…

W tej akurat chwili O’Mara przepchnął się przez ekrany. Stał z rozdziawionymi ustami, gapiąc się na pacjenta, który właśnie rozpościerał skrzydła. Następnie z wyraźnym wysiłkiem wziął się w garść.

— Sądzę, doktorze, że należą się panu przeprosiny — rzekł. — Ale dlaczego nic pan nikomu nie powiedział…?

— Nie miałem niepodważalnego dowodu na to, że moja teoria jest słuszna — odparł Conway poważnie. — Kiedy pacjent kilkakrotnie zareagował paniką na propozycję udzielenia mu pomocy, zacząłem podejrzewać, że narośl może być stanem normalnym. Zapewne gąsienica miałaby wiele przeciwko przedwczesnemu usunięciu jej poczwarki, gdyż taki zabieg zabiłby ją natychmiast. Były jeszcze inne wskazówki. Brak dopływu żywności; pierścieniowata pozycja ze sterczącymi na zewnątrz mackami, czyli wyraźna pozostałość mechanizmu obronnego z czasów, gdy naturalni wrogowie zagrażali życiu nowej istoty, rodzącej się wewnątrz powoli twardniejącej skorupy; w końcu to, że nasz pacjent wydychał w późniejszym okresie powietrze bez jakichkolwiek zanieczyszczeń, co dowodziło, że serce i płuca, którym się przysłuchiwaliśmy, nie miały już bezpośredniego połączenia z organizmem.

* * *

Conway zaczął wyjaśniać, że na wczesnym etapie leczenia nie był jeszcze pewien swojej teorii, ale nie był jej aż tak niepewny, by przyjąć zalecenia Mannona i Thornnastora. Zdecydował, że stan pacjenta jest normalny albo prawie normalny i że najlepiej będzie nic nie robić. Tak właśnie postąpił.

— …Ale nasz Szpital wierzy wyłącznie w robienie wszystkiego dla pacjenta — mówił dalej — i nie wyobrażam sobie, aby Mannon, pan czy ktokolwiek, kogo znam, stał sobie po prostu i nic nie robił, gdyby pacjent wyraźnie umierał na jego oczach. Może ktoś by się zgodził z moją teorią i postąpił według niej, ale pewności mieć nie mogłem. A musieliśmy wyleczyć tego pacjenta, jego rasa bowiem była nam wówczas zupełnie nie znana…

— Dobrze już, dobrze — przerwał O’Mara, unosząc obie ręce. — Jest pan geniuszem, doktorze, albo czymś podobnym. A teraz co?

Conway potarł podbródek, po czym odezwał się z namysłem:

— Musimy pamiętać, że pacjent znajdował się na pokładzie sanitarki, toteż poza jego stanem musiało być z nim coś nie w porządku. Był zbyt słaby, by wyrwać się ze swej poczwarki, i należało mu pomóc. Może ta słabość była jego dolegliwością. Ale jeśli to coś innego, Thornnastor i jego chłopcy będą to teraz mogli wyleczyć, skoro można się porozumieć z pacjentem i liczyć na jego pomoc. Chyba że — dodał nagle zaniepokojony — nasze wcześniejsze, poronione próby udzielenia mu pomocy spowodowały wstrząs psychiczny. — Włączył autotranslator, przez chwilę przygryzał wargi, po czym zwrócił się do pacjenta: — Jak się czujesz?

Jego odpowiedź, krótka i rzeczowa, zabrzmiała najcudowniejszą muzyką w uszach zaniepokojonego lekarza:

— Jestem głodny — powiedział pacjent.