/ Language: Русский / Genre:sf_fantasy

Хранительница. Ксения

Катя Фиалкина

Счастье и беда ходят рядом, но заходят врозь и не к каждому. В мою дверь все чаще стучится вторая. Но судьба равноценно кроет, и взамен сгоревшего дома мне досталась целая долина и собственный Властелин в придачу. Вот только о привычном размеренном существовании пришлось забыть раз и навсегда: друзья поделились на верных и заклятых, напрочь отсутствующий дар вдруг пробудился, внутренний голос обрел небывалую самостоятельность, а жизнь превратилась в рискованное путешествие по острию кинжала. И я буду не я, если не сумею схватиться за его рукоять…

Катя Фиалкина

Хранительница. Ксения

Счастье и беда ходят рядом, но заходят врозь и не к каждому. В мою дверь все чаще стучится вторая. Но судьба равноценно кроет, и взамен сгоревшего дома мне досталась целая долина и собственный Властелин в придачу. Вот только о привычном размеренном существовании пришлось забыть раз и навсегда: друзья поделились на верных и заклятых, напрочь отсутствующий дар вдруг пробудился, внутренний голос обрел небывалую самостоятельность, а жизнь превратилась в рискованное путешествие по острию кинжала. И я буду не я, если не сумею схватиться за его рукоять…

1 глава

Яркая вспышка молнии разорвала небо в клочья и вокруг на мгновение сомкнулась тьма, густая и беспросветная. Послышался оглушительный, тяжелый раскат грома, и на землю упали первые крупные капли.

Люблю дождь! Я часами могу, усевшись на подоконник, смотреть на льющиеся с неба потоки воды. Необыкновенно умиротворяющее зрелище.

Я - это я, то есть Ксения. На данный момент студентка седьмого курса Международной Академии Колдовских Искусств. И сижу я на подоконнике в гостиной (она же спальня, она же кухня, она же и всё остальное…) своего маленького домика на краю Страшного леса. Вы спросите, что я здесь делаю, если я студентка одного из престижнейших учебных заведений? Ответ прост: я учусь заочно. А это значит, что великую Академию я вижу всего лишь раз в год, во время экзаменов.

Живу я, как вы, наверное, уже поняли, в дикой глуши. Мало кто осмеливается проезжать через Страшный лес, так что людей я почти не вижу. По крайней мере в последнее время… До недавнего времени я жила с бабушкой, но недавно она умерла, и теперь единственным моим собеседником остался большой рыжий кот - Лапус.

Не весело, но ничего не поделаешь.

Я посидела так ещё некоторое время, наслаждаясь желанным бездельем (ну, да, я лентяйка, а кто спорит-то?!), потом, наконец, призвала себя к порядку и перебралась поближе к столу. На нём в хаотичном порядке, хотя правильнее было бы сказать в творческом беспорядке, были разложены куски моей будущей дипломной работы, уже третий месяц упорно не желающие складываться в желанный опус. Да уж, наверное, идея написать дипломную работу по магии крови не была блестящей (да разве ж я в этом признаюсь?!)… Ну да ничего, я упорная, а если долго мучиться, что-нибудь непременно получится…

От бесполезного ломания своих и без того многострадальных извилин меня отвлёк недовольный голос кота:

- Мы есть-то сегодня будем?

Я без особого энтузиазма покосилась на кота, лениво развалившегося на печке, и на саму печку заодно, и ещё с меньшим энтузиазмом ответила:

- Лучше бы бабушка научила тебя не болтать, а полезное что-нибудь делать,- и совсем уж размечтавшись, добавила, - вот, например, готовить…

- Ну-ну, ты б меня тогда совсем заэксплуатировала, - ворчит кот.

- Ага, заэксплуатируешь тебя, как же! - Я всё-таки встаю и иду к печке. Что и говорить, умение готовить никогда не было одним из моих талантов (а интересно, они вообще у меня есть?). Как я и ожидала, каша сверху оказалась полусырая, зато снизу превратилась в чёрную корку. Выглядел сей шедевр кулинарного искусства совсем не аппетитно. Я сгребла часть каши сверху в помойное ведро, из середины наковыряла немного более или менее съедобной (по крайней мере на вид) каши в кошачью мисочку, а остальное залила водой в надежде спасти хотя бы кастрюлю.

- Это что? - кот пушистым мячиком спрыгнул с печки и с недоверием покосился на миску.

- Каша, - вздохнула я. - Пшенная.

- А-а-а… - протянул кошак, но издеваться не стал: то ли от вида таких кулинарных изысков у него пропал дар речи, то ли он пожалел мою хрупкую девичью психику (в последнее мне все-таки хочется верить чуть больше…).

Я налила себе травяного чаю, долго вертела кружку в руках, безуспешно пытаясь их согреть, с тоской покосилась на многострадальный диплом и отправилась спать.

- Если хочешь что-то сделать, ляг, поспи - и все пройдет, - ехидно прокомментировала мои действия одна рыжая вредина.

Отвечать я не стала.

Обычно я засыпаю быстро. Но сегодня сон почему-то упорно не хотел загребать меня в свои уютные объятья. Я долго вертелась с боку на бок, потом ещё дольше бродила из угла в угол. Ощущение было странное. Словно предчувствие чего-то нехорошего. Со мной такое было всего один раз, в ночь когда умерла бабушка. Мне тогда показалось, что все мои более чем скромные магические способности обострились до предела. И они меня не обманули…

Казалось, ничего не предвещало беды, но она пришла. Моя бабушка - госпожа Ариадна Фацина тор Вейеррэ - не была больной, и ж тем более она не была старой. Ей ещё не было и двухсот лет, а по ведьминским меркам это хоть уже далеко и не молодость, но ещё и не старость. Выглядела она лет на сорок с небольшим и была довольно активной дамой, любое дело у неё горело в руках (благо эти самые руки росли откуда надо, в отличие от некоторых…).

В ту ночь мне тоже не спалось. Меня как будто накрыло вязкой пеленой чего-то необъяснимого с примесью страха и отчаяния. Я металась из угла в угол, пила травяной чай с успокаивающим снадобьем, пытаясь хоть немного приструнить расшалившиеся нервы, но это не помогало.

Бабушка вернулась за полночь с полной корзинкой разных полезных трав. Она часто задерживалась в лесу допоздна, так что меня это ничуть не удивило. А удивило меня совсем другое: моя живая и всегда такая энергичная бабушка как будто постарела в два раза. Весь её вид - поникшие плечи, измученный взгляд и жуткая, с синеватым оттенком бледность - выражал ужасную усталость.

- Что-то случилось? - встревожено спросила я.

Бабушка заперла за собой дверь, сунула мне в руки корзинку с травами и, зажигая свечу, со вздохом ответила:

- Нет, дорогая, конечно же, нет. Просто я немного устала. Положи травы сушиться и отправляйся спать. Завтра будет тяжёлый день: я научу тебя защищаться от чёрной энергии. - И уже ложась в кровать, очень тихо, по-видимому, только для себя, добавила: Да… Острый огонь…

Я аккуратно разложила травы, затушила свечу и забралась под теплое одеяло. Сон все равно не шел. Я довольно долго пыталась убедить себя, что никакой опасности нет и мне можно наконец-то заснуть. Потом бросила это бесполезное занятие и встала. За окном уже сгущались предрассветные сумерки, но было ещё довольно темно, так что пришлось зажечь свечу. Я закуталась в шерстяной плед и уселась в кресло, уложила кота к себе на колени и стала почесывать его за ушком, и сама не заметила, как под мерное кошачье мурлыканье слегка задремала. Выдернул меня из полудремы хриплый, даже с каким-то присвистом, голос бабушки:

- Ксения, подойди ко мне…

Я подошла. Лицо бабушки было бледным, на лбу блестели капельки пота.

- Боюсь, дорогая, мне придётся тебя оставить…

- Ты не можешь! У меня больше совсем никого нет!! Ты не можешь бросить меня одну!!! - мой голос предательски сорвался.

- Это не нам с тобой решать. Послушай меня, девочка… Не знаю, чувствуешь ли ты это, но вокруг происходит нечто… страшное… Тебе не стоит здесь оставаться после моей смерти… Уезжай куда-нибудь подальше отсюда… только не в Моренск…

Сказав это, бабушка тяжело вздохнула и закрыла глаза. Навсегда.

- Нет… - тихо выдохнула я. - Только не так…

Я ещё долго, наверное, простояла у бабушкиной постели, со свечой в руке, бессмысленно глядя на нее, и ничего вокруг себя не замечая… Вывел меня из оцепенения кот, тихонько потёршийся об мою ногу. Я вздрогнула, выронила давно уже погасшую свечу и судорожно обхватила себя руками за плечи, пытаясь унять бьющую меня крупную дрожь.

Чуть позже я связалась через магическую почту с гномьей ритуальной конторой в Старинске…

Так уж вышло, что никуда я не уехала. Вообще-то, я собиралась, честно! Но всё время находились какие-то причины, и мой отъезд откладывался. Потом я заметила, что прошло уже довольно много времени, за которое ничего ужасного так и не произошло, никакие дурные предчувствия меня больше не мучили, и я поняла, что просто не могу заставить себя уехать из родного дома. Что и неудивительно: существо я домашнее, ленивое и к смене обстановки абсолютно неприспособленное.

…И вот сегодня я опять брожу по дому и тихо надеюсь, что это просто глюки (в конце концов, раньше я не могла похвастаться особо выдающимися способностями к предвидению) и ничего ужасного не произойдет. Через пару часов мне надоело измерять расстояние от одного угла до другого, и я залезла на печку, прижала к себе Лапуса и под его сонное урчание, кажется, даже немного задремала…

Проснулась я поздним утром, когда солнышко уже взошло, просунуло в окно лучик и пощекотало меня по щеке. Я блаженно потянулась и села. Денек обещал быть теплым, в небе ярко светило солнышко, вокруг которого не было ни облачка. И самое главное, противное предчувствие куда-то испарилось, оставив после себя лишь лёгкий осадок, но это мелочи…

Кота я нашла возле печки. Он с мученическим видом доедал вчерашнюю кашу. Я ласково почесала его за ушком, тоскливо покосилась на печку, на диплом (торжественно пообещав себе, что уж сегодня вечером я до него доберусь!!!), взяла корзинку и решила пойти в лес, прогуляться, воздухом подышать. Все-таки уже середина осени. Скоро похолодает, а я жуткая мерзлячка, так что, пока есть возможность, надо ее использовать.

- Если так и дальше пойдет, то диплом у тебя будет готов как раз к пятидесятилетию,.. - "порадовал" меня вредный кошак.

Я тяжело вздохнула, бросила еще один несчастный взгляд на жалкую кучку бумаги на столе и закрыла за собой дверь. В чем-то Лапус прав. (Ненавижу, когда права не я!) К счастью, с написанием диплома никто не торопит и его можно писать хоть сто лет (к чему я, кажется, и иду), но лично мне хотелось бы уложиться в один год и к восемнадцати годам стать полноценной дипломированной ведьмой.

Я, не спеша, наслаждаясь каждым глотком наполненного осенними запахами воздуха, шла по тропинке, ведущей от моего домика к лесу. Нет, конечно же не к Страшному лесу. Хоть я и прожила всю жизнь в нескольких шагах от него, и даже бывала там пару раз с бабушкой, ходить туда без крайней надобности я не решалась. Сейчас я шла к небольшому лесочку, начинавшемуся на другом конце поляны, где стояла моя избушка.

Было уже не так тепло, как в начале осени, поэтому приходилось кутаться в бабушкину шаль. Но все еще яркое солнце в небе и по-осеннему прохладный и такой чистый воздух стоили того, чтобы потратить на прогулку весь день. Случаются у меня такие дни, когда хочется до предела напитаться природой, слиться с ней в одно целое.

Мне встретилась полянка с перецветами. Это были последние осенние цветы с крупными алыми бутонами и широкими темно-зелеными листочками. Пахли они сильно, приторно, поэтому такой букетик редко у кого можно увидеть в доме, но мне такие запахи нравятся.

Я шла, осторожно размахивая корзинкой с собранными цветами и тихонько мурлыкая себе под нос какую-то мелодию, как вдруг увидела ЭТО… На первый взгляд это была обычная горстка пепла, какая могла остаться, например, от горевшего недавно костра, но это только на первый взгляд. От этого пепла до сих пор исходило то странное, темное и вязкое, что так мучило меня ночью. И еще ощущение смерти. Тихий внутренний голос мне подсказывал, что эта кучка золы еще вчера была живой.

Мне стало как-то неуютно. Лес мигом потерял свое очарование. Я покрепче сжала ручку корзинки и бросилась бежать к дому. Сказать, что я не люблю бегать, значит, не сказать ничего. Просто терпеть ненавижу! Да и организм мой особой выносливостью не страдает. Так что, когда я выбежала на опушку леса, у меня уже довольно ощутимо кололо в правом боку. Пришлось остановиться чтобы отдышаться.

Но, по-видимому, подлая судьбина решила сегодня оторваться на мне по полной… Мой домик вдруг с какой-то радости засветился голубым светом (я здесь ни при чем, даже не пыталась колдовать!!!), вздрогнул всеми бревнышками и полыхнул огромным костром. А я только бессмысленно хлопала глазами… Нет, мысли-то у меня в голове были, только какие-то невтемозные: от "какой большой костер получился" до "там же мой диплом многострадальный остался". Ну, что в экстренной ситуации я полный тормоз, я теперь не сомневаюсь…

Оцепенение спало внезапно.

- Лапус!!! - заорала я, швырнула корзинку на землю и побежала к дому.

- Ксюша! - послышалось откуда-то сбоку, и мне прямо под ноги выкатился толстенький рыжий шарик. Я, запутавшись в своих ногах и коте, шмякнулась на траву и с облегченным вздохом вцепилась в свою живность.

- Осторожнее, ты мне так всю шерсть повырываешь, - возмущался кошак. А я только всхлипывала, уткнувшись носом в рыжего пушистика.

Словарик к главе:

Международная Академия Колдовских Искусств - учебное заведение для будущих магов. Срок обучения в Академии составляет минимум 7 лет (может и дольше, в зависимости от написания дипломной работы). Академия делится на три факультета: видения (здесь обучаются предсказатели), знания (это отделение теоретической магии) и умения (отделение практической магии).

Страшный лес - лес, находящийся к юго-востоку от Белтании. Считается гиблым местом.

Старинск - провинциальный город на востоке Белтании.

Моренск - столица Белтании.

Старциум - магический металл. Служит для изготовления разнообразных волшебных предметов, а также амулетов, усиливающих магические способности.

2 глава

Алексэрт Боллатный, Властелин тринадцатой долины, устало откинулся в кресле и потер покрасневшие глаза. Наконец-то этот день закончился! День Согласия был самым трудным днем недели. Череда посетителей, казалось, никогда не иссякнет, и к вечеру он чувствовал себя абсолютно опустошенным.

Когда Властелин вышел из приемного зала, на улице уже почти стемнело. Он запрокинул голову, подставляя лицо прохладному осеннему воздуху, и не спеша двинулся в сторону своего дома.

Вечер был приятный. Дождя не было уже несколько дней, поэтому, невзирая на то, что уже середина осени, было не слишком холодно. В небе среди немногочисленных сизых облачков неспешно плыла полная луна, окруженная ореолом блеклого серебристого света. Деревья с обеих сторон тропинки отбрасывали в неверном лунном свете затейливые тени. Легкий ветерок едва слышно играл в их листве, словно на причудливом музыкальном инструменте. Вся долина, казалось, дремала, убаюканная шелестом листьев.

Всего долин на материке сейчас тринадцать. Хотя изначально их было одиннадцать. Властелиновы долины представляют собой ограниченную со всех сторон, довольно небольшую территорию. Население долины, обычно, не превышает сотни человек. Властелиновы долины не входят в состав не одного из государств материка. Жизнью долины распоряжается правящая пара - Властелин и Хранительница, - которых подданные просто боготворят. Обитатели долин живут очень замкнуто, стараясь свести на нет все контакты с внешним миром.

Ардрада - двенадцатая долина - появилась около пятидесяти лет назад и с грехом пополам была признана первыми одиннадцатью.

А самая молодая долина - Боллата - с несчастливым номером тринадцать, так до сих пор этой чести и не удостоилась. Дело в том, что это была не совсем обычная долина. Боллата отличается от других долин всем, чем только возможно… Для начала, здесь нет четко выраженной границы. С виду долина напоминает обычный город, попасть в который можно через обычные городские ворота. Население долины тоже не совсем обычное, правильнее даже сказать, совсем необычное. В отличии от других долин, где живут только люди, в Боллате, при сравнительно небольшом количестве, представлены почти все расы. Но самое главное отличие тринадцатой долины от других состоит в том, что здесь нет Хранительницы. Это послужило поводом для возмущения остальных долин, которые, за исключением соседней Ардрады, отказались признать появление на материке еще одной Властелиновой долины.

Алексэрт уже подходил к дому, когда откуда-то сбоку вынырнул мальчишка лет тринадцати с рыжей, торчащей во все стороны шевелюрой и широкой, по-детски обезоруживающей улыбкой.

- Алекс! - возбужденно затараторил мальчик. - Там тебя Люба зовет. Говорит, срочно.

Властелина ничуть не удивило такое панибратское обращение. Алексэрт не придавал абсолютно никакого значения церемониям и показному пресмыкательству предпочитал искреннюю дружбу. Благодаря этому между всеми обитателями долины установились довольно теплые отношения, и Властелин мог быть абсолютно уверен в безграничной преданности всех боллатцев. Ему всегда казалось логичным, что ему подчиняются осознанно, а не под угрозой страха.

Алекс тяжело вздохнул. По-видимому, долгожданный отдых откладывается на неопределенное время.

- Хорошо, Колин, я сейчас зайду к ней. Ты можешь идти домой, уже поздно.

Но Колин не малейшего желания уйти не изъявил и продолжал хвостом плестись за Властелином. Так вскоре они подошли к небольшому, но с виду уютному голубому дому с узорчатым забором, за которым проглядывался ухоженный садик. Алекс миновал резную калитку, прошел по дорожке, хрустящей под ногами мелкими камушками, взбежал на крыльцо, громко постучал в дверь и, не дожидаясь ответа, вошел.

В комнате за накрытым столом кроме хозяйки сидело еще двое мужчин: муж Любы Дармир и Габриэль.

- Ну наконец-то! - обрадовалась хозяйка дома при виде Властелина. И тут же засуетилась, наполняя тарелку гостя всякими вкусностями. - Ну что ты стоишь, садись, ешь пока все горячее. А то бледный, как смерть! Совсем не бережешь себя!

- Да что со мной сделается, - пробормотал Алекс, вгрызаясь в кусок мясного пирога. - Так ты меня звала чтобы накормить?

- Размечтался! - прищурился Габриэль. - Пришел ответ из Ардрады. Они говорят, что у них все в порядке, и никаких странностей в последнее время они не замечали. Врут…

- Думаешь?

- Ты как хочешь, а лично я им не доверяю, - в прищуренных глазах Габриэля появилось опасное выражение. - И собираюсь разобраться что к чему.

- Ты никому не доверяешь, - вмешался Дармир. - Думаю, тебе следует вспомнить, что пока что они наши единственные друзья.

- Ага, заклятые…

Следующим вечером Алекс в компании все того же Колина шел через поле к конюшням. Хоть солнце и плавало в небе, но оно, очевидно, халтурило, потому что было довольно прохладно. Осень наконец-то заявила о своих правах.

По большому счету, обязанности Властелина отнимали всего один день в неделю, День Согласия, плюс редкие "государственные дела", которые в Боллате были тем более редки, что мало кто хотел иметь с ней дело. Впрочем, Алекса это нисколько не печалило, так даже лучше.

Колин уже несколько месяцев таскался за Алексом хвостом, глядя на него со смесью восхищения и обожания и преданно ловя каждое его слово. Вот и сегодня, когда Алекс решил сходить в конюшни посмотреть, как там его конь, и, может быть, даже прокатиться верхом, мальчишка увязался за ним.

Но, очевидно, у судьбы были свои планы…

Колин был слишком увлечен рассказом Властелина об Академии, где учат колдовству и еще разным невероятным вещам, и, поэтому, не особенно смотрел под ноги. А зря… Мальчик не заметил торчащего из травы рыжего пушистого хвоста и, конечно же, наступил на него. Послышалось пронзительное "Мя-у-у-у!..", и из травяных зарослей выкатился большой рыжий кот. Шерсть животного была встопорщена, большие круглые глаза гневно сверкали. Кошак остановился прямо напротив Колина, выразительно посмотрел обидчику в глаза и яростно зашипел.

- Ай! - испуганно пискнул мальчишка.

- И нечего здесь айкать! Ты мне всю охоту испоганил! И хвост отдавил!!! - кот выразительно помахал пострадавшей конечностью. - А вдруг он отвалится?! Кому я нужен буду без хвоста? Это ж моя главная гордость!

Колин так и застыл с выпученными глазами и раскрытым ртом, из которого вырывались только отдельные звуки:

- А-а-а… э-э-э… - потом худо бедно взяв себя в руки выдавил, - Алекс, он же говорит!..

- Это ты, дубина, говоришь! А я разговариваю!!!

Алекс, стоявший рядом и последние несколько минут давившийся еле сдерживаемым смехом, все-таки не выдержал и громко расхохотался. Отошедший от изумления Колин вскоре к нему присоединился.

Кот, перестав быть объектом внимания людей, окончательно оскорбился и юркнул обратно в высокую траву.

- Жди здесь, - сказал Алекс Колину и отправился вылавливать наглую живность. Говорящий кот его заинтересовал. Скорее всего, появление здесь этого кота должно обозначать присутствие где-то рядом его хозяина, мага. По крайней мере, животное выглядит довольно ухоженным. А маг в долине был бы сейчас очень кстати.

Алекс сделал несколько шагов вслед за котом и остановился в растерянности. В высокой траве лежала девушка. Кот подбежал к ней, потыкался носом в руку, но она никак не отреагировала. Кошак обернулся и внимательно посмотрел в глаза Властелину. Нахальное выражение с его морды бесследно испарилось.

- Эй, с тобой все в порядке? - Алекс легонько тронул девушку за руку. Ответа не последовало.

- Конечно же, нет! - кот, поняв, что мужчина не собирается никуда уходить, немного осмелел (а заодно и обнаглел). - А разве не видно?..

- Она твоя хозяйка?

- Ага… Да не стой ты столбом, сделай же что-нибудь!

… Колин с удивлением наблюдал, как Властелин извлекает из травы девушку и, неся ее на руках, направляется в сторону долины.

3 глава

Мы шли уже третий день. Я жутко устала. Очень хотелось есть и еще больше спать. Но больше всего хотелось проснуться, вынырнуть из этого дурацкого сна и понять, что ничего не было. Снова очутиться в ветхом, но таком родном домике… Я, уже, наверное, в сотый раз, больно себя ущипнула, но в пределах видимости ничего не изменилось. Только нащипанная рука (за время пути я прибегала к этому бесполезному средству уже не раз) мстительно стала болеть еще больше. Нет, ну что за жизнь, а?..

… Когда догорел мой дом, я еще долго сидела на земле и тупо смотрела на пепелище. Странное это было пепелище. Какое-то слишком… идеальное, что ли? Ничего не осталось,.. ни щепки…

Реветь почему-то уже расхотелось. Я улеглась на землю, уткнулась лицом в траву и прикрыла глаза. Не знаю, сколько прошло времени, но в реальность меня вернул кот, мазнувший пушистым боком по моей ноге.

- В Моренск тебе нельзя, - и в ответ на мой непонимающий взгляд добавил, - Ты же обещала Ариадне…

По правде сказать, единственные мои родственники, которых я, по крайней мере, хоть раз в жизни видела, жили в столице. Мы с бабушкой заезжали пару раз к тетушке Нилиссе по дороге из Академии. Лично мне она нравилась: красивая, мягкая, улыбчивая. И всегда очень тепло нас встречала, а потом просила заезжать еще. Как жаль, что бабушка не успела мне ничего объяснить!

Выбор был невелик. Вообще-то, вблизи проходили целых две дороги: Великий путь и дорога на Старинск. Конечно, если пойти по Великому пути, вероятность встретить хоть кого-нибудь была бы намного больше, но идти через Страшный лес я не решилась. Поэтому я выбрала старинскую дорогу. В конце концов, из Старинска, наверное, можно будет как-нибудь добраться в Академию, или в Моренск, или еще куда-нибудь…

Я не имела не малейшего понятия сколько времени нам потребуется, чтобы попасть в город. Просто моя бабушка не была такой косорукой ведьмой как я и умела телепортироваться. Мы так и до Академии добирались: из дома в Старинск, из Старинска в Моренск, а оттуда уже в Академию.

Мы шли всю ночь, а когда рассвело, на горизонте ничего похожего на город так и не появилось.

За весь следующий день такого чуда тоже не произошло. Нас пару раз обгоняли тяжело нагруженные повозки. Я попыталась было напроситься в пассажирки, но была послана… в общем, далеко. Один раз мимо меня даже проехал какой-то захудалый рыцарь на еще более захудалой лошаденке, но от него я сама спряталась за ближайшим деревом. Кто их, этих рыцарей, знает, вдруг в отсутствие дракона ему приспичит поохотиться хотя бы на ведьму… в моем лице. Какой-никакой, а подвиг.

К вечеру я уже еле переставляла ноги. Кстати, туфли развалились еще утром (правда, перед этим, наверное из вредности, успели натереть мне несколько мозолей), так что идти мне приходилось босиком. Ноги покрывал ровный слой грязи. Подол платья не сильно от них отличался. Болело все, казалось, даже волосы. Что не говори, а я существо нежное, даже ленивое (себе можно и признаться!) и к таким вот марш-броскам непривычное.

На ночлег мы решили устроиться прямо в лесу. Я привалилась спиной к осиновому стволу и поплотнее закуталась в бабушкину шаль. Как же все-таки хорошо, что я тогда взяла ее с собой! Вопреки тому, что спать хотелось жутко (ага, в своей кровати, под теплым одеялом и уж точно без жужжащего под ухом комара), заснуть я так и не смогла. В голове жужжал рой мыслей. Нет, ну вот скажите, кому мог помешать мой домик? И куда мне теперь идти? Да уж, право, дом там, где ждут. А если не ждут нигде…

Как только рассвело, мы снова двинулись в путь. Я чувствовала себя еще более уставшей, чем накануне вечером. А еще ужасно хотелось есть… Я попыталась вспомнить, когда в последний раз ела, выходило довольно давно. Не удивительно, что желудок уже начал напоминать о своем существовании возмущенным урчанием.

К середине дня мой организм сдался. Я, наплевав на все, плюхнулась на траву. Голова вдруг стала очень тяжелая и я погрузилась в приятную густую темноту.

… Просыпалась я тяжело. Организм упорно сопротивлялся, и только запах чего-то съедобного оказался для него достаточно весомым доводом. Я открыла глаза и увидела… потолок.

Как оказалось, я лежала на кровати. На чьей-то огромной и невероятно мягкой кровати, с множеством подушек и полупрозрачным балдахином. Я огляделась. Комната была роскошной - пушистые ковры на полу, стены отделаны дубовыми панелями, резная мебель, камин - и совершенно мне не знакомой.

В воздухе витал запах овсянки. М-м-м-м-м… Обожаю!

Лапус валялся в одном из кресел, с блаженным урчанием, и на мое пробуждение отреагировал полным пофигизмом.

На краю кровати сидел мужчина. Незнакомый. Странный. Довольно молодой (по крайней мере, с виду), худощавый, но чувствуется сила, с серебристо-серыми глазами, в уголках которых притаились бесенята. Единственным, что портило его, были его волосы - длинные и совершенно седые.

- Привет! - широко улыбнулся он. - Я Алекс.

- Ксения, - представилась я и жалобно посмотрела на тарелку с кашей, стоящую на столике за его спиной. Наверное, взгляд у меня вышел более чем красноречивый, потому что он тут же передал мне дымящуюся емкость. И все мое внимание переключилось на нее.

За едой я узнала много интересного. Например, что нахожусь я в Боллате, а этот Алекс здесь типа главный, и что спасением своим я обязана Лапусу.

Разделавшись с кашей, я выдворила всех за дверь (знаю, я наглая) и решила наконец-то привести себя в порядок. За неприметной дверью рядом с камином нашлась ванная. О чем еще можно мечтать, когда ты похожа на замарашку!

Горячая вода помогла мне не только смыть с себя толстый слой пыли, но и привести мысли в относительный порядок (ага, просто полного порядка в моих мыслях отродясь не бывало!). Судя по тому, что Алекс меня не о чем не расспрашивал, Лап ему уже что-то рассказал. Знать бы еще, что он ему наплел?.. О том, что будет дальше мне вообще думать не хотелось. Разрешат мне остаться в Боллате, помогут добраться до Старинска или просто выкинут вон и иди себе на все четыре стороны?.. Время покажет.

Разглядывая свое отражение в большом зеркале, я в первый раз в жизни поймала себя на том, что мне вдруг захотелось стать очаровательной девушкой. Наверное, это здешняя обстановка на меня так действует… Вообще-то, и уродиной меня не назовешь (ага, попробовал бы кто-нибудь!). Скорее я обычная, ни чем не примечательная (ну, это если не считать моей природной косорукости), разве что глаза у меня чуть больше и зеленее, чем следовало бы. А так… Среднего роста, довольно худая, правда, где положено, все же присутствуют округлости, с длинными темно-каштановыми волосами - в общем, ничего необычного.

Мое платье напоминало тряпку, которой только что вымыли пол. Так что надевать его я не стала. Вместо этого, я, окончательно обнаглев, залезла в один из сундуков и стащила чью-то (и я даже знаю чью именно!) рубашку. На мне она сошла за короткое платье. Сюда же я добавила золотистый поясок от моего платья и в таком виде спустилась вниз.

Как оказалось, боялась я зря. Меня не только никто не собирался выгонять из Боллаты, но, напротив, Алекс сказал, что я могу остаться и даже уступил мне на время свою комнату.

Не знаю, насколько его огорчила наглая кража рубашки, но утром следующего дня мы пошли к портному. Это был эльф. Как я позже узнала от Алекса, только наполовину. Худой и светлокожий, он был одет в… халат или платье, в общем, в какую-то хламиду изумрудно-зеленого цвета, под цвет глаз, которые были еще зеленее моих. Его светлые волосы, казалось, тоже отливали бледно-зеленым. И конечно же присутствовали остренькие ушки.

Впрочем, как выяснилось, острыми были не только они…

- О боги! Властелин, откуда взялась эта пигалица? - глядя на меня, как любимый королевский пес на дворняжку, вопрошал он.

- Успокойся, Рудж, она моя гостья. - И, немного помявшись, Алекс добавил: - И перестань называть меня Властелином. Зови по имени.

Портняжка смерил нас скептическим взглядом и вытолкал Алекса за дверь.

- Идите, погуляйте пока. На то, чтобы привести ее в нормальный вид мне потребуется уйма времени!.. А ты чего встала? Раздевайся давай!

Я с ужасом уставилась на него. Раздеться? Перед ним?! Да ни за что в жизни!!! Не знаю, что там отразилось у меня на лице, но эльф с усмешкой добавил:

- Не бойся, меня твои сомнительные прелести не интересуют. Мне вообще девочки как-то не очень… Кстати, я - Руджериэль.

- Ксения, - я окончательно офигела, но все же начала расстегивать рубаху.

Все последующее слилось для меня в единый фейерверк ярких красок, приятных на ощупь тканей и ворчания Рудика. У эльфа нашлось для меня готовое платье и пара туфель. Потом он меня долго обмерял, что-то чертил на больших белых листах и в итоге пообещал, что мой новый гардероб будет готов через неделю.

- Слушай, Рудик, - пока он ушивал платье, оказавшееся мне чуть широковатым в груди, я решила удовлетворить свое любопытство, - а далеко отсюда до Старинска?

- Уколю, - беззлобно пригрозил эльф и в самом деле легонько ткнул в меня иголкой. Это он на Рудика обиделся. Кто ж виноват, что у этих эльфов такие имена, что язык сломаешь… Я возмущенно ойкнула. А эльф все-таки решил ответить:

- Если верхом, то дня три пути.

От портного я вышла довольная жизнью. Волосы, которые эльф намазал чем-то вкусно пахнущим, стали мягкими и заблестели. Еще он мне надавал кучу баночек с косметикой, предварительно объяснив, какое место чем мазать. Со всем этим да еще в новом платье я больше не чувствовала себя дворняжкой.

Кстати, платье было красивое. Ярко-красное, оно было моего любимого цвета. Достаточно длинное, ниже колен, оно не волочилось по земле, так что было удобно ходить, и можно было не бояться заляпать подол, что со мной частенько бывало. И с корсетом - можете считать меня мазохисткой, но я вполне уютно чувствую себя в туго затянутых корсетах. Наверное, это привычка, или бабушкино воспитание - эта деталь всегда присутствовала в моих платьях. Правда сами платья были поскромнее и преимущественно черного цвета, в лесу нам не для кого было особо наряжаться. Зато у меня был дорожный костюм из красного бархата, очень красивый, специально для поездок в Академию.

Единственное, что меня смущало в моем новом платье, это вырез. Я и не думала, что он может быть таким глубоким… Вообще-то, я девушка скромная, и не привыкла демонстрировать свои прелести (как я недавно узнала, довольно сомнительные) окружающим! Может, эльф надо мной поиздеваться решил?

Алекса на улице не оказалось. Что, в принципе, и не удивительно: я провела в лавке у эльфа несколько часов. Вот только теперь у меня появилась маленькая проблемка - я понятия не имею, как дойти до дома Алекса. Когда мы шли сюда, я бездумно шла за ним. Стоит ли говорить, что дорогу я не запомнила?..

Я огляделась. По обеим сторонам довольно широкой улицы выстроились домики, милые такие, будто игрушечные. Возле каждого был сад, у некоторых даже огороды. Иногда попадались лавки с разными нужностями: харчовая, сапожная, посудная. Так, вроде бы мне налево.

Я пошла в выбранном направлении, глазея по сторонам и потихоньку изучая местность. Улица расходилась в две стороны, и я остановилась в нерешительности. И куда дальше? Неплохо было бы спросить у кого-нибудь дорогу, вот только где взять этого самого кого… Они что здесь, вымерли все?!

Я решила наугад свернуть опять налево, прошла несколько шагов и остановилась у симпатичного голубого домика. В саду ковырялась женщина.

- Извините, - окликнула я ее, - вы не подскажете…

Незнакомка встала и улыбнулась. И я не смогла не улыбнуться в ответ, до того ее улыбка была теплой и заразительной. Я с любопытством оглядела ее. Это была уже немолодая женщина с добрым, улыбчивым лицом. Она была невысокая, пухленькая, как плюшечка, и какая-то… уютная, что ли. На ее милом лице сияли спокойным светом теплые карие глаза, а короткие темные волосы смешно торчали в разные стороны.

- Чего тебе, милая? - отвлекла меня от беспардонного разглядывания женщина.

- Ну… я тут, вроде как, заблудилась… Вы случайно не знаете, где живет Алекс?

Она удивленно посмотрела на меня:

- Знаю. А зачем он тебе? - и чуть поразмыслив, добавила, - Постой-ка… Что-то я тебя не припомню… Ты кто?

- Я… его гостья, - я и сама толком не знала, кто я здесь, просто вспомнила, как Алекс представил меня Руджериэлю.

Женщина, казалось, удивилась еще больше.

- Гостья, говоришь,.. - потом, видно что-то решив для себя, махнула рукой, приглашая меня войти. - Проходи в дом, поможешь мне с ужином. Меня Любой зовут.

Готовить я не умела совершенно, в чем с довольным видом и призналась Любе. Она наградила меня укоризненным взглядом, покачала головой и пристроила к мелкой кухонной работе: принеси, подай, помой, нарежь… Признаться, мне даже понравилось. Со смешливой Любой готовка казалась развлечением. Она даже не ругалась, когда я что-нибудь роняла или проливала. Так что время до вечера пролетело незаметно.

Хлопнула дверь и послышался незнакомый мужской голос:

- Дорогая, я дома!

И на кухню вошел мужчина. Как я догадалась, это был муж Любы. Пожилой, с благородными сединами в волосах и бороде, чуть полноват, с прищуренными карими глазами. А смотрели они друг на друга так… в общем, мне оставалось только надеяться, что когда-нибудь и на меня так кто-то посмотрит.

- Знакомьтесь: Дармир - мой муж, а это Ксюша…

Он приветливо улыбнулся.

Чуть позже появился и Алекс. Он пришел не один, с ним был мальчик. Рыжий и худой подросток с детским благоговением смотрел на Властелина. Как мне сказали, его звали Колин.

За ужином я сидела рядом с Алексом. С другой стороны от него сидел Колин и слегка ревниво поглядывал на меня. Я не была особенно голодной, успела напробоваться, пока помогала Любе готовить. Так что основное мое внимание было сосредоточено не на отбивной, лежащей на моей тарелке, а на разговоре, который вели хозяева дома с Властелином.

- Габриэль все еще не вернулся… - обеспокоенно сказала Люба. - Не надо было отпускать его одного!

- Ничего с ним не сделается! - мне почему-то показалось, что Дармир был недоволен. - Ну хочется ему кругом видеть заговоры да врагов!.. Пускай! Его подозрительность уже ни в какие ворота не лезет! Уверен, он ничего не найдет. Алекс, тебе давно следовало с ним поговорить.

- Если Габриэль обеспокоен, значит, есть с чего, - тихо, но твердо ответил Властелин.

- Пустое… - Дармир упорно не желал сдаваться.

- Прошу вас, давайте закроем эту тему. Вот вернется Габриэль, и все встанет на свои места, - примирительно сказала хозяйка дома. - Лучше расскажи нам, откуда взялась твоя очаровательная гостья.

Остаток вечера прошел довольно спокойно. Алекс рассказал, как он нашел меня на поляне без сознания. Мне и самой послушать было интересно, а то эта часть моей биографии как-то ускользнула от меня. Любу и Дармира изрядно повеселила стычка Колина с котом, и с меня взяли торжественное обещание познакомить их с говорящей зверюшкой.

Утро было пасмурное. Я обвела сонным взглядом комнату и зарылась поглубже в подушки. Вылезать из-под теплого одеяла не хотелось. Лапус, пригревшийся у меня под боком, полностью разделял мое мнение.

Из приятной дремы меня вывел какой-то странный лязг. Нет, ну что за безобразие! Я вообще-то экстренной побудки не заказывала!..

Я оторвала голову от подушки, огляделась. Так, в пределах видимости, вроде бы, все в порядке… Лязганье доносилось с улицы. И кому там не спится в такую рань? Ну, все, сейчас кого-то покусаю,.. как минимум! Я вынырнула из-под одеяла и на цыпочках (пол-то холодный!) подбежала к окну.

Мамочки! Моя душа скользнула куда-то в область нижних конечностей. Прямо под окном Алекс дрался с… кем-то. Человека, осмелившегося напасть на Властелина, я не знала, но одного взгляда мне хватило, чтобы как минимум впечатлиться, а, если честно, то до смерти испугаться.

Он был высокий, даже выше Алекса, смуглый, с длинными, почти до пояса, черными волосами. Весь в черном, он мне почему-то напомнил летучую мышь. Его широкий плащ разлетался со зловещим шелестом при каждом грациозном движении, каждом ударе меча.

Зрелище, надо признать, было впечатляющим. Нападал преимущественно незнакомец, а Алекс по большей части был вынужден защищаться. Они кружились по двору, лязгая мечами, пока черноволосый не припер Властелина к стене. Но Алекс видно не горел желанием сдаваться, он проворно поднырнул под правую руку нападающего и оказался у него за спиной. Тот стремительно обернулся, и бой закипел с новой силой.

Тут отмерла я. Они ж так поубивают друг друга! Нет, конечно, я не особенно возражала против того, чтобы Алекс надавал по шее этому наглому субъекту, но отчего-то мне кажется, что все будет совсем наоборот. А этого допустить нельзя.

С треском распахнулось окно, и на сражающихся мужчин полились потоки воды. Досталось даже коту, вскочившему на подоконник и с любопытством наблюдавшему за происходящим внизу. Лапус встрепенулся, глянул на меня, как на умалишенную, и даже выразительно постучал лапой по лбу.

Мужчины так и замерли с поднятыми мечами на какое-то время, потом синхронно опустили оружие и, задрав головы, посмотрели вверх. Красноречиво так посмотрели… С потрясающим единодушием!

- Ксения, какого лешего?!. - рявкнул Властелин.

- Ой! - пискнула я и с треском захлопнула окно. Впрочем, это меня не спасло. Послышался стук входной двери, тяжелые шаги по лестнице, потом дверь моей комнаты распахнулась, и вошли они. Злые, я бы даже сказала разъяренные. И мокрые…

Лапус, верно оценив ситуацию, спрыгнул с подоконника и быстренько ретировался. Вот подлый предатель!

- Итак, - Алекс иронично приподнял бровь. - Ксения, ты не собираешься просветить меня, с чего это ты решила нас полить?

Ну, все, сейчас меня точно прибьют!

Я бросила на него взгляд, полный раскаяния, и со вздохом ответила:

- Извини… Я подумала, что он на тебя напал и сейчас убьет.

Алекс коротко хохотнул, и я поняла, что убивать меня сегодня не будут. По крайней мере он… Хотя легче от этого почему-то не стало, я чувствовала себя полной идиоткой!

- Вот видишь, даже девчонка не сомневалась в моей победе… - с усмешкой проговорил незнакомец. Я поежилась. Голос у него был странно тягучий и какой-то холодный. Не интонация, а сам голос. И глаза… черно-багровые, словно хорошо созревшие вишни. Под его мрачным взглядом я цепенела, как кролик перед удавом.

От молчаливого созерцания меня оторвал голос Алекса:

- Это Габриэль, мой друг. И мы просто разминались, - потом указал на меня, - Ксения.

Габриэль смерил меня презрительным взглядом, коротко кивнул, резко повернулся и ушел.

- Мне правда страшно жаль… - Я осторожно дернула Алекса за рукав.

- Не сомневаюсь, - его глаза улыбались. - Только больше так не делай.

Видя, что Властелин никуда не торопится, я решила удовлетворить свое любопытство:

- Он что, вампир?

- Нет, с чего ты взяла, - удивился Алекс, правда все-таки безошибочно понял, кого именно я имела ввиду.

- Ну… У него глаза… и вид кровожадный… и вообще…

Алекс как-то странно на меня посмотрел, но все-таки ответил:

- Он ангел. Низвергнутый.

… Я маялась от безделья и скуки. День выдался холодный. За окном было пасмурно, то и дело накрапывал дождик, мелкий такой, неопределенный. Так что никуда выходить не хотелось. Я побродила по дому, заглянула на кухню, сгрызла яблоко… Подумала было приготовить ужин, но вспомнила, что сегодня я и так уже отличилась, и оставила эту глупую затею. Ага, если я буду продолжать в том же духе, то меня точно выкинут отсюда, еще и ускорения придадут пинком под зад! За утренний казус было до сих пор стыдно. Ну вот почему со мной вечно так, а? Радовало только одно: всю жизнь у меня любое колдовство либо вообще не получалось, либо получалось, только совсем не то, что было задумано (как говорила моя бабушка, я чистый теоретик), а тут и тучка симпатичная вышла, и лопнула она так, как я хотела, и водой облила кого положено… Может, я не так уж безнадежна, а?

Ободренная этой мыслью, я уже собралась было вернуться в свою комнату, как услышала прямо под окном шаги, а затем и голоса. Подстрекаемая любопытством, я прильнула к окну.

- Говорил же, что у них там что-то нечисто… - это Габриэль. - Как же, вернулся он!.. Видел я вчера, что от него осталось: горстка пепла с остаточным колдовством…

- Предлагаешь уличить их в обмане? - задумчиво спросил Властелин. Он стоял спиной к дому, так что лица его я не видела, но почему-то отчетливо представляла себе его выражение.

- Нет, я предлагаю не сидеть сложа руки и сделать хоть что-нибудь, пока не поздно! - Габриэль расхаживал взад-вперед по двору, шелестя своим черным одеянием.

- А я предлагаю тебе не лезть не в свое дело, - вмешался Дармир. - Пускай делают, что хотят, главное, чтобы нас не трогали. Нам сейчас друзей заводить надо, а не врагов!

- Даже если эти друзья еще опаснее иных врагов? - прошипел ангел, угрожающе глядя на Дармира.

- Хватит! - прикрикнул на них Властелин.

- Человек погиб, а возможно и не один. Я видел в лесу пепелище, на нем еще оставались следы стихийной темной магии. Мы уже почти год фиксируем ее всплески вокруг долины. Что еще должно случиться, чтобы вы наконец зашевелились?

Габриэль говорил что-то еще, но я дальше не слушала. Пепелище? Всплески темной магии? Значит, они и правда были! Я забежала к себе в комнату, заперла дверь и стала метаться из угла в угол. Может, надо пойти и рассказать им все: про дом, про…

Или все-таки не надо?..

Так ничего и не надумав, я рухнула на кровать и уснула. Со смой всегда так, когда я не знаю что делать, я засыпаю. Обычно, стоит с проблемой "переспать", я прихожу к какому-нибудь решению. На этот раз решение пришло ко мне само, причем в буквальном смысле…

Я проснулась от настойчивого стука в дверь. Нет, ну что за люди?! Не успела я встать, как дверь со стуком распахнулась, и в комнату буквально влетел Габриэль. За ним вошел Алекс. Судя по выражению их лиц, они пришли не для того, чтобы пожелать мне сладких снов.

Габриэль уселся в кресло и бесцеремонно уставился на меня так… в общем, мне срочно захотелось залезть под кровать. Я бросила жалобный взгляд на Алекса и спросила:

- Что вообще происходит?

- Не бойся, Ксения, - ответил Алекс, приземляясь на край кровати и зацапывая мою руку. - Просто у Габриэля есть к тебе пара вопросов.

Ничего себе! Впрочем, руку я не убрала, даже наоборот, вцепилась покрепче. Рука у него была теплая, это почему-то действовало на меня успокаивающе.

- Как ты попала в долину? - задал первый вопрос Габриэль.

- А разве Алекс тебе не рассказал?

- Рассказал. Теперь я хочу знать, что было до того, как он тебя нашел.

- Да много чего было… Солнышко там, птички разные!..

- Ах ты маленькая паршивка!.. - Габриэль вскочил с кресла и уже направился было в мою сторону (интересно зачем это, а?), но его остановил Алекс:

- Не смей!

Я впервые увидела в Алексе Властелина. Его обычно спокойный и ровный голос звучал жестко, а в серебристо-серых глазах, которые всегда лучились спокойным светом, появился стальной блеск. Как ни странно, но Габриэль послушно вернулся в кресло.

- Да, это был мой дом…

- Что? - Алекс непонимающе уставился на меня.

- Я случайно услышала ваш разговор во дворе. То пепелище возле Страшного леса - все, что осталось от моего дома. Он сгорел.

- Так ты еще и подслушивала? - приподнял бровь ангел.

- Да нет же! Я случайно услышала, - окончательно скуксилась я.

- Как это случилось?

- Не знаю… - хотя вопрос и задал Габриэль, я предпочла обращаться к Алексу. - Он как-будто засветился, затрещал, а потом загорелся… Все произошло очень быстро, буквально в считанные секунды, я даже не успела понять, что происходит!

- Так может ты сама его и сожгла? - прищурился Габриэль.

- Ага, конечно! Всю жизнь мечтала оказаться бездомной!

- А до этого ты ничего странного не замечала? - прервал наши препирательства Алекс.

- Ну… - я замялась. - Накануне вечером мне было как-то не по себе. А так, вроде бы, больше ничего…

Повисло долгое молчание. Габриэль то ли сделал для себя какие-то выводы, то ли не нашел к чему еще можно придраться в моей истории.

- Ладно, - буркнул он себе под нос, вставая. - Позже мы к этому еще вернемся.

После его ухода мы с Алексом еще какое-то время так и сидели, взявшись за руки. Пока я не подумала, что без внешней угрозы в лице Габриэля ситуация приобретает легкий оттенок интимности.

- Это он из-за утреннего дождика так на меня взъелся? - полюбопытствовала я, потихоньку высвобождая свою ладошку.

- Нет. Просто Габриэль отвечает за безопасность долины, а ты здесь человек новый, вот он к тебе и приглядывается. - И, немного помолчав, добавил:

- Тем более, что повод для беспокойства у него есть. В последнее время вокруг Боллаты творится что-то неладное…

- Значит, ты признаешь, что волноваться есть из-за чего?! - удивилась я. - Там, во дворе, ты показался мне спокойнее всех…

- Просто я не хотел нагнетать обстановку. Понимаешь, пока я внешне спокоен, жители долины будут думать, что все в порядке. Но стоит мне начать суетиться, и все встанет с ног на голову.

- Тогда почему ты говоришь это мне?

- Потому что ты никому об этом не расскажешь.

Я жила в Боллате уже неделю. И, честно говоря, не испытывала ни малейшего желания ее покидать. Может быть мне с непривычки и было немного странно находиться в окружении стольких людей, но это того стоило. Я потихоньку раззнакомилась почти со всем населением долины. Кроме людей, одного эльфа и ангела здесь еще жила семья гномов, два тролля, карлик, кентавр, несколько видов оборотней, а местный кузнец был наполовину великан. Кем он был на другую половину, я понятия не имею, но ростом он все равно был меня выше раза в два. И, что самое главное, все они прекрасно уживались друг с другом. Это и отличало Боллату от обычных городов, где, хоть и негласно, предпочтение отдавалось людям, а права представителей других рас нещадно ущемлялись. Или от других долин, где, как мне рассказывал Алекс, вообще могли жить только представители человеческой расы.

Обжившись в доме Властелина, я уже, наверное, и не собиралась его покидать. Алекс тоже не делал никаких попыток переселить меня в другое место. Что странно, учитывая, что жила я в его комнате, а ему пришлось перебраться на диван на первом этаже. На самом деле дом у Властелина совсем не большой. Весь второй этаж занимает большая спальня, а на первом уместились кухня, гостиная и нечто среднее между кабинетом и библиотекой.

Что думают окружающие о моем внезапном появлении в долине, я не знаю. Прав был Алекс, когда сказал, что здесь, в Боллате, то, что знает один - то знают все. Так что достаточно было Властелину сказать портному, что я его гостья, и эта информация уже к следующему вечеру была известна всем. Хотя был в этом один большой плюс: никто даже и не думал ничего у меня выспрашивать, им было достаточно слова их драгоценного Властелина.

Исключением, конечно же, был Габриэль. Впрочем, за прошедшую неделю у меня сложилось стойкое убеждение, что для него вообще не существует никаких правил. Казалось, он существует сам по себе, а долина с ее обитателями для него просто общий фон. К счастью, он больше не пытался приставать ко мне с расспросами, да и вообще за прошедшее время я видела его всего лишь раз, у Любы, и то мельком. Это меня несказанно радовало, потому как лицезреть его надменную физиономию у меня не было ни малейшего желания. И вообще, в его присутствии мне становилось не по себе. Появлялось такое ощущение, словно я нахожусь под прицелом арбалета. Впрочем, я уже успела выяснить, что в этом я не одинока. Вот, например, Колин тоже его до паники боится…

Совсем другое дело Алекс… С ним мне было спокойно. Мы проводили вместе довольно много времени, и не только потому, что жили в одном доме. Еще он устроил мне экскурсию по долине, попутно представляя всем встречающимся по пути обитателям, помог дотащить от портного до дома обещанные эльфом вещи (теперь я уже чувствовала себя не просто "не дворняжкой", а почти принцессой) и вообще безропотно терпел меня и Лапуса в своем доме. Последнее уже само по себе было подвигом, особенно учитывая мой талант постоянно создавать вокруг себя идиотские ситуации и противный язык моего кота.

А вчера он подарил мне симпатичную коричневую лошадку с двумя белыми пятнышками на морде, которую я назвала Бэгги, и даже обещал научить ездить верхом. Вот только до исполнения этого обещания дело пока что не дошло, потому как сегодня у них день какого-то там Согласия…

… Я стояла на лестнице и, перегнувшись через перила, наблюдала за Алексом. Таким я его еще не видела… В роскошных бело-золотых одеждах, с чем-то вроде короны на голове обычно такой простой и близкий Алекс приобрел торжественно-важный вид, и теперь с головы до пят соответствовал званию Властелина.

- Привет, - я махнула ему рукой. - Какой ты сегодня…

- Какой? - приподнял бровь Алекс.

- Важный, - я наконец подобрала подходящее слово. - Что, есть повод?

- День Согласия, - коротко ответил Властелин и вышел за дверь.

Так, надо будет у кого-нибудь поинтересоваться, что это за праздник такой.

Я осталась одна. Что ж, пока есть такая возможность, можно удовлетворить свое любопытство. А то оно давно уже нацелилось на библиотеку. То есть гипотетически я, конечно, могла бы попросить у Алекса разрешения полазить в его книгах и, скорее всего, он бы не возражал, но самые приятные открытия я предпочитаю совершать в одиночестве. Да и не помешаю я сегодня никому…

Подстегиваемая этими мыслями, я быстро сбежала по лестнице и толкнула желанную дверь. Стеллажи с книгами начинались почти от пола и тянулись до самого потолка. И книги все добротные, в кожаных переплетах с золотыми вензелями. Такого богатства я еще не видела. Чего здесь только не было!.. Стройными рядами на полках примостились книги по магии, практический и теоретической, традиционной и запретной, алхимии и травничеству, прорицаниям и некромантии и много чего еще, всего и не передать. Нашлось даже несколько старинных фолиантов.

Мой взгляд зацепился за книжку под названием "Магия крови: теория и практика", и обещание, данное себе перед дверью, ничего не трогать, мигом было забыто. Его место заняли мысли о так и не написанном дипломе. Как назло, приглянувшаяся мне книга стояла на одной из самых верхних полок. Стоит ли говорить, что дотянуться до нее я не могла? Пришлось, пыхтя и отдуваясь, пододвигать к стеллажу массивный стул. Я, сбросив туфли, встала на него, потом, ухватившись руками за одну из верхних полок, перебралась на ближайшую ко мне полку, сделала шаг на следующую "ступеньку" и, наконец-то, потянулась к желанной добыче…

- Гм… Стоило кошке на минуту выйти из дома, как мыши тут же обнаглели.

Вот так всегда! Только соберешься провернуть что-нибудь без лишнего шума, как обязательно найдется кто-нибудь "хороший" и все обломает!

От неожиданности я вздрогнула, моя рука соскользнула с полки и я с визгом полетела на пол, по пути больно приложившись лбом о спинку стула. А потом еще, для полного счастья, эта злосчастная книга упала с полки прямо на мою, надо признать, дурную, голову.

- Ай!!! - и, немного подумав, добавила, - Вот леший!

- Уж не за ним ли ты туда полезла? - ехидно подхихикивая, осведомился кот.

- Нет, за книгой, - я подняла с пола толстую книженцию, прикидывая, а не запустить ли ею в рыжего нахала, но все-таки пожалела… книгу, конечно. Кто ее знает, может это любимая книга Алекса, и он меня потом за использование данного фолианта не по назначению еще раз ею по башке приложит!.. Представив Властелина, гоняющегося за мной с книгой в руках, я и сама начала потихоньку подхихикивать.

- Да-а, видать тяжелая книжка-то, - горестно вздохнул Лап, намекая на родственные отношения моего смеха с растущей шишкой у меня на макушке. - Ты это, если хочешь, я могу наверх залезть и еще парочку сбросить… Вот весело-то будет!

- А ну стой, поганец!!! - я вскочила с пола и понеслась отлавливать пушистого негодника.

Конечно же, я его не поймала! Сам пришел, когда я, запыхавшаяся, рухнула на кровать. Свернулся клубочком, подложив под голову пушистый хвост, и стал с любопытством поглядывать на меня.

- Ну, показывай что ли награбленное!

Мне и самой хотелось поскорее сунуть нос в книгу, что я и попыталась сделать. Но не тут то было! Книга не открылась. Вот так просто взяла и не открылась!.. Я прибалдела от такого коварства. Попробовала потянуть обложку сильнее, ничего! В следующие полчаса чего я только с ней не делала: просила, уговаривала, угрожала, ругалась и даже от души швырнула противную книжку на пол, - все одно, она не открылась.

Лапусу быстро надоел этот спектакль, и он смылся в неизвестном направлении. Я тоже уже порядком подустала, так что запихала упрямый фолиант под кровать, подальше с глаз моих, решив потом потихоньку вернуть ее на место. А потом можно будет попросить Алекса помочь с написанием диплома…

Кстати, куда это он подевался? Я его с самого утра не видела… И вообще, я еще хотела узнать что такое этот их День Согласия. С этими мыслями я и отправилась на поиски кого-нибудь, у кого можно было бы об этом спросить.

Первым мне встретился Габриэль. Разумеется, у него я ничего спрашивать не стала, больше того, стоило ему как всегда угрюмо зыркнуть на меня, я, повинуясь неведомому инстинкту, припустилась бежать. И почему он на меня так действует? Все-таки, если вспомнить легенды да сказки - ангелы в них персонажи положительные, а тут… недоразумение какое-то!

- Эй, ты куда так несешься? - послышался откуда-то сбоку удивленный голос Колина.

Я притормозила. Мальчик сидел на ступеньках большого здания из белого камня. На чей-то дом оно никак не походило, скорее уж на ратушу, только без шпиля.

- Я… к Алексу! Кстати, а где он?

- Там, - Колин указал на ратушу. - Сегодня же День Согласия.

- А, ну да… А ты случайно не знаешь, что это за праздник такой?

- Никакой это не праздник! - возмутился мальчишка. - Просто раз в неделю жители долины приходят к Властелину за помощью. Это и есть День Согласия. Ты что, этого не знала?

- Нет, - что-то в последнее время я себя слишком часто чувствую белой вороной, видать жизнь в лесу не пошла мне на пользу. - А что такого он делает?

Колин посмотрел на меня как на… не очень умную особу, но все-таки ответил:

- По разному. Для каждого что-то свое. У кого-то он забирает боль, а иногда делает нечто большее… Благодаря Властелину поддерживается мир и покой в долине. По крайней мере, так все говорят. Сам я пока точно не знаю, я еще ни разу не ходил…

- Почему?

- Алекс говорит, что мне пока что это не нужно.

Вопросов у меня не убавилось. Со слов Колина я не поняла ровным счетом ничего. Только любопытство еще больше растравила.

- О, вот вы-то мне и нужны! - сообщила нам Люба, появляясь из-за поворота. - Ты - отнесешь Алексу пирожки, - она сунула мне в руки корзинку, накрытую белоснежной салфеткой. - А ты, - это она уже Колину, - найди Габриэля и скажи ему, чтобы заглянул к оборотням: у них там опять что-то стряслось.

У-у-у, вот это называется попал!

Из приоткрывшейся двери на меня пахнуло сыростью. Я невольно поежилась и вошла внутрь. В помещении царил полумрак. Оглядевшись, я заметила у стены несколько полок с какими-то бумагами и чуть приоткрытую дверь, из-за которой доносились тихие звуки.

Так, значит, мне туда. Я осторожно заглянула в щель и увидела Алекса, сидящего в глубоком кресле с высокой спинкой, и женщину средних лет, опускающуюся перед нам на колени. Властелин осторожно положил руку ей на лоб и тихо сказал:

- Красивого сердца тебе, Тина.

- Спасибо, мой Властелин.

С этими словами она встала и пошла к двери. На ее лице сияла самая безмятежная улыбка. Меня она даже не заметила.

Зато заметил Алекс:

- Что-то случилось?

- Нет, просто Люба боится, что ты здесь умрешь от голода, - я подошла к нему и сунула в руки корзинку с пирожками.

- Ох уж эта Люба… - Алекс протянул мне пирожок. С яблоками? М-м-м, это хорошо…

Кстати, при ближайшем рассмотрении выглядел он не очень. Бледный, с кругами под глазами, весь какой-то напряженный. Гм… странно. С утра вроде все в порядке было. Я примостилась на подлокотник кресла и потянулась за вторым пирожком.

- А это откуда? - он осторожно коснулся ссадины у меня на лбу.

- А… это мы с Лапусом немного погромили твой кабинет… - я, как и всегда в подобных случаях, жалобно посмотрела на него. Работает безотказно. И правильно, что с нас, болезных, возьмешь!..

Тихо скрипнула дверь, и в зал вошел Дарм. Этого гнома я знала, он был подмастерьем у местного кузнеца.

Дарм застыл в дверях, явно ожидая от Властелина приглашения войти. Алекс отложил пирожок и сделал приглашающий жест рукой. Я, чтобы не мешаться под руками, соскользнула с насиженного места и стала за спиной у Алекса. Отсюда мне было удобно наблюдать за происходящим. Помедлив немного, я опустила руки на плечи Властелина и полностью переключилась на действо, разворачивающееся передо мной.

Собственно, ничего нового я не увидела. Все происходило по той же схеме, что и с Тиной. Сначала Дарм рассыпался в приветствиях и пожеланиях дражайшему Властелину всех возможных благ, потом бухнулся перед Алексом на колени, и тот опустил руку на лоб гнома со словами:

- Красивого сердца тебе, Дарм.

В этот момент со мной стало происходить нечто необъяснимое. По телу прошла волна странной дрожи, слегка закружилась голова, и в следующую секунду я ощутила как кончики моих пальцев становятся холодными, в них появляется легкое покалывание, и уже через мгновение тонкие ниточки энергии потянулись к Алексу. При всем при этом я вовсе не чувствовала ничего такого, что должен чувствовать маг, отдающий частицу своей жизненной силы, даже первоначальное головокружение быстро прошло.

- Спасибо, мой Властелин, - проговорил Дарм и, счастливо улыбаясь, удалился.

Стоило ему скрыться из виду, как Алекс обернулся ко мне, сверкая глазами. Я ответила ему долгим пристальным взглядом.

- Что ты сделал? - я все-таки решилась прервать затянувшееся молчание.

- Это ты сделала.

- Я?! - ага, конечно, вечно я во всем виновата. - И в чем я на этот раз провинилась?

Он ухватил меня за руку повыше локтя и вытащил из моего укрытия.

- А ты сама не понимаешь?..

Я отрицательно покачала головой.

- О боги! Ну что мне с тобой делать?

Нашел что спросить! Я и сама порой не знаю, что с собой любимой делать… Так что мне оставалось только философски пожать плечами.

- Мне уйти?

- А… - он немного замялся, - тебе было не очень больно?..

Я округлила глаза и отрицательно мотнула головой. М-да, какой-то странный он сегодня…

- Тогда останься… пожалуйста…

4 глава

- Я требую объяснений! Немедленно! - полная здорового негодования, я влетела к Алексу и… наткнулась на колючий взгляд Габриэля.

О боги! А этот что здесь делает?! М-да, везет, как всегда…

- Чего-чего ты там требуешь?.. - растягивая каждое слово, переспросил вредный ангел и смерил меня слегка презрительным взглядом.

Признаться, пылу у меня мигом как-то поубавилось. Ну что за люди (и нелюди)?! Не дали нормально поскандалить!.. Зато где-то глубоко внутри меня осторожно шевельнулась вредность. Ах вот значит как?! Им значит можно меня использовать втемную, а мне возмущаться выходит нельзя? Как бы не так!

А дело было вот в чем… Последний, а лично для меня и единственный, День Согласия я так и простояла за спиной Властелина. Посетителей было довольно много, и с каждым повторялось одно и то же действо. Плюс еще некоторые норовили вывались на бедного Властелина все накопившиеся за неделю проблемы, да и просто сплетни. Алекс терпеливо выслушивал каждого. Кое-кому даже советы давал, правда, зачастую в приказной форме. Иногда на меня накатывало то странное состояние, которое овладело мной в приход Дарма, но в общем-то все шло хорошо. Вот только к вечеру Алекс стал напоминать неудачную копию себя обычного: бледный, изможденный, с темно-синими кругами под глазами… Скажу банальность, но краше в гроб кладут. Из чего я и сделала вывод о том, что взамен забранной боли он отдает частицу собственной жизненной силы. Проще говоря, души.

Мне казалось, что пришедшие меня даже и не замечают. О, как же я ошиблась! Они заметили, наверняка вдоволь посплетничали и пришли к определенному выводу…

Так что на следующий день мне пришлось сильно удивиться, когда все, кого я встретила по дороге к Любе, мне почтительно кивали и с торжественным видом сообщали, что они безмерно рады моему присутствию в Боллате. Это продолжалось несколько дней. Тогда я как-то не придала этому особого значения. Ну, подумаешь, коллективное помешательство… Но вот когда встреченный мной в харчовой лавке Радик шутливо поинтересовался, как поживает новоиспеченная Хранительница, я забеспокоилась…

И вот теперь я, полная возмущения, стою перед Алексом и собираюсь наконец-то получить ответы на все свои многочисленные вопросы. Правда, Габриэль своим присутствием слегка поломал мои планы. Ну да ладно, сейчас как-то не до него…

- Объяснений, - повторила я и упрямо вздернула подбородок.

- М-м-м… Лично я тоже не прочь их получить. От тебя.

- Габриэль, ты бы не мог нас оставить?.. - наконец-то подал голос Алекс, прерывая наши препирательства. Ангел напустил на себя недовольный вид, но все же подчинился.

Какое-то время мы молча разглядывали друг друга. После чего Алекс все-таки выдавил:

- Поверь, я и сам до конца не понимаю, как это вышло…

- Так я правда…

- Моя Хранительница, - закончил он за меня.

- И что теперь делать?..

- Ничего… - пожал он плечами. - Насколько я помню, идти тебе все равно некуда. Так что расслабься, и… пусть все идет как идет.

Ага, легко ему говорить!

- А я… я… я сбегу!.. - И поняв, насколько глупой выглядит такая угроза (ага, бежать-то мне как раз и некуда), я вылетела за дверь.

Добравшись до своей комнаты, я рухнула на кровать и зарылась лицом в подушку. Уже в который раз за последнее время мне захотелось ущипнуть себя и наконец-то проснуться. Снова оказаться в ветхом, но таком родном домике. Подальше от всей этой неразберихи. А то что-то многовато загадок для одной меня: темная магия, Властелины, ангелы… а теперь еще и я сама. И что-то мне подсказывает, что это еще далеко не конец.

Как и следовало ожидать, я уснула. Ну не приспособлен мой организм к тяжким раздумьям, что поделаешь…

… Я стояла на пороге небольшого деревянного домика, с виду довольно старого. Где-то между деревьями протяжно завывал ветер, небо было затянуто серой поволокой. Я зябко поежилась, было довольно холодно.

Дверь с пронзительным скрипом отворилась, и я переступила порог. Внутри царил полумрак. Какое-то время я безуспешно хлопала глазами, пытаясь сообразить, куда же я попала. Потом глаза привыкли к темноте, и я смогла разглядеть нехитрую обстановку. Деревянный пол, местами прогрызенный мышами, скрипел у меня под ногами. У стены стоял стол, а на нем - потухшая свеча. Рядом с ним примостился древнего вида шкаф.

В самом дальнем конце комнаты, на узкой кровати, под давно не стиранным одеялом лежала старуха. Вся сморщенная, невероятно худая, жизнь еще ощущалась только в ее глазах. Даже в темноте я видела, нет, скорее чувствовала, как они горят.

- Не бойся, дитя, подойди, - проскрипела она, и я двинулась к ней, точно загипнотизированная. - Я давно жду тебя, моя маленькая Хранительница.

- Но я…

- Ничего не можешь изменить, - она каркающее рассмеялась. - Да и не нужно. Не спорь! Глупо спорить с судьбой! - и неожиданно мягко добавила:

- Иногда судьба сама делает за нас следующий шаг. Ничего не поделаешь…

Ничего не поделаешь… не поделаешь… поделаешь… эхом звучало в голове, пока я выныривала из этого странного сна.

Окончательно проснувшись, я села и потрясла головой. О боги, чего только не понаснится!

Так, похоже, мне срочно нужно отвлечься. С этой первой здравой мыслью за сегодняшний день я вышла из дома и направилась к конюшням. Погода напоминала ту, что я видела во сне: было холодно. А я была довольно легко одета, и шаль как назло оставила дома. Но возвращаться было лень, так что я обхватила себя руками за плечи и упрямо пошла дальше.

В конюшнях, к счастью, никого не было. Даже конюх куда-то подевался, чему я несказанно обрадовалась - мне хотелось побыть одной. По крайней мере, лошади не будут передо мной расшаркиваться и обзывать Хранительницей.

Высунувшаяся из стойла Бэгги ткнулась мне в плечо. Я чисто механически стала ее поглаживать. Теплая, шелковистая. Я тяжко вздохнула, лошадка солидарно фыркнула. Придя к полному взаимопониманию, мы занялись каждая своим делом: Бэгги сунула нос в кормушку, а я уселась на доску, лежащую на двух пеньках и гордо именующуюся здесь скамейкой, и погрузилась в свои мысли.

Так я просидела, наверное, долго. В конюшне было тепло и вкусно пахло сухим сеном. Уходить никуда не хотелось.

Я уже успела окончательно разомлеть, когда почувствовала, что уже не одна. На скамейку рядом со мной кто-то сел. Я чуть повернула голову, это был Алекс. Он молчал. Я тоже.

Казалось, так прошла вечность.

- Замерзнешь, - наконец он нашел что сказать и протянул мне шаль.

- Замерзну, - согласилась я, - если лишусь твоей дружбы.

Он улыбнулся. Я ответила. Мир был восстановлен. Ох, чувствую, я об этом еще пожалею…

- Знаешь… ты не обязана приходить на День Согласия. Я пойму…

- А как же дар? - Нет, я решительно ничего не понимаю! То им вынь да положь Хранительницу, то уже не обязана!.. Непоследовательно, господин Властелин!..

- Это не дар, это проклятье! - его голос прозвучал неожиданно резко.

- Но ты же…

- Это был мой выбор. Я знал, на что иду.

- Так может и мне пора узнать?.. - я все-таки нацелилась получить ответы на свои вопросы.

- Ладно, - он пожал плечами, - слушай.

Оказалось, что долин, подобных Боллате, существует еще двенадцать. Никто уже толком не вспомнит как и когда они появились. Нет единственного ответа на этот вопрос и в легендах: одни из них гласят, что это боги так наказали провинившихся, сделав их зависимыми от Властелина; другие утверждают, что наоборот - наградили, подарив его дар.

Хотя, по словам Алекса, наказанным выглядит только сам Властелин.

Говорят, у Властелинов нет души… Это не совсем так. Просто на каждый День Согласия Властелин дает своим подданным по кусочку своей души, а взамен забирает их боль, гнев, обиды и прочую ерунду, которая мешает жить.

А, так вот почему у Алекса седые волосы… Кто угодно поседеет, если станет каждую неделю раздирать свою душу на куски. Боюсь даже представить, что у него внутри творится. Интересно, а сколько ему лет на самом деле?

Между Хранительницей и Властелином существует особая связь. Она позволяет Хранительнице восстанавливать отданные кусочки, не затрачивая при этом ни капли собственных сил. Вот только, как правило, Хранительницей становится жена Властелина, а не простая девчонка с улицы…

Когда он замолчал, я тоже долго не могла вымолвить ни слова. В голове был настоящий кулеш. Новоприобретенным знаниям требовалось время, чтобы как-нибудь угнездиться в моем мозгу. Хотя, самое главное решение было уже давно принято: если судьбина с какой-то дури вдруг решила превратить меня в Хранительницу, то… почему бы и нет? В конце концов, я ничего не теряю. Только пусть потом не жалуются!

- Помнится, кто-то мне обещал урок верховой езды… - я решила сменить тему и заняться наконец чем-нибудь полезным.

Алекс посмотрел на меня слегка мутными глазами и запустил пятерню в свои седые волосы, хаотично разметавшиеся по плечам.

- Сейчас? - немного удивленно спросил он.

- Ага, - закивала я. - А то кто знает, когда еще я смогу урвать у тебя немного времени.

Он как-то странно на меня покосился, но все-таки встал и отправился выводить лошадей из стойла.

Огромный жеребец радостно бросился к хозяину.

- Тихо, Дар, тихо, - проговорил Алекс, поглаживая его за ушами. Животное как нельзя лучше соответствовало хозяину. Сероватый цвет напоминал волосы Алекса, в большом и спокойном коне ощущалась сила, все-таки животное боевое, и даже смотрел он, как мне показалось, слегка иронично.

Алекс привязал коня к изгороди и вывел мою лошадку. Пока он седлал лошадей и делал все необходимые приготовления, я вертелась рядом, в предвкушении возбужденно комкая край ленты, вплетенной в мою косу. Наконец, когда многострадальная лента приобрела плачевный вид, Алекс сказал:

- Ну, садись…

Теоретически я знала, что надо делать. Сунуть ногу в стремя, чуть опереться, перекинуть вторую и оказаться в седле. Все просто. Как оказалось, только на словах.

Нет, ногу в стремя я, конечно, засунула, на это много ума не надо… А потом дело застопорилось.

- Ногу поменяй, балда!..

Ладно, признаю, немного ума пригодится в любом деле… Я поменяла ноги местами. Хоть с лошадкой мне повезло. Стоит себе спокойненько, как статуя, только ехидно пофыркивает. Только ей со мной - не очень. Пытаясь взгромоздиться в седло, я так и прыгала вокруг нее, стоя одной ногой в стремени, а второй - на земле.

А Алекс только посмеивался. Наконец ему надоела моя возня, и он сгреб меня в охапку и легко закинул в седло. А потом и сам одним легким движением оказался на Даре.

Стоило мне только выпрямиться в седле, как я сразу же почувствовала себя частью статуи, которую еще недавно являла собой Бэгги. Я сидела, как влитая. Вся неуверенность куда-то испарилась…

- Если ты хочешь, чтобы она пошла вперед - сожми ее бока коленями, - объяснял Алекс. - Когда тебе понадобится остановиться - натяни поводья. Чтобы по… Ксения!

Он заметил, что я совершенно не слушаю.

Было странно ощущать под собой что-то живое, дышащее, движущееся. Непривычно, и в то же время совсем не ново. Я словно припоминала то, что когда-то знала, но немного подзабыла…

Не слушая наставлений Алекса, я сжала бока Бэгги ногами, и лошадь двинулась вперед. Я летела…

- Ксения! - ворвался в мои мысли резкий голос Алекса.

Я чуть натянула поводья, обернулась и робко улыбнулась ему. Потом сжала бока лошади коленями, заставляя ее двигаться быстрее.

- Почему ты не сказала, что умеешь? - спросил Алекс, поравнявшись со мной.

- Я не знала…

Домой мы вернулись, когда уже стемнело. Уже на середине лестницы я обернулась.

- Алекс, а сколько тебе лет?

- Столько не живут, - привычно отшутился он.

Утро добрым быть не может. По крайней мере, у меня. И что это мне так везет?..

Я долго лежала не открывая глаз и пыталась понять, что выдернуло меня из сладкой неги сна. Вроде бы, все было как обычно. Но все же, что-то было не так… Я разлепила глаза и огляделась: темно, хоть глаз выколи. Неуверенным взмахом руки сотворила кривобокого светлячка (ну хоть что-то я более-менее умею!), и, оглядев комнату, пришла к выводу, что внешне ничего не изменилось. Тишину нарушал только ветер за окном, с тихим шорохом гоняющий жалкие остатки опавших листьев.

Сбросив с себя последние крохи сна, я сообразила, что мне так не нравилось в кажущемся спокойствии. И стоило только мне это осознать, как на меня буквально обрушилась лавина странных, мерзких ощущений. Ни с чем не сравнимых. Чуждых. Враждебных.

Я, точно ужаленная, выскочила из-под одеяла. О, нет! Опять? Только не это!!! На этот раз у меня и в мыслях не было, что эта пакость может оказаться просто глюком, игрой моего воображения.

Надо что-то делать! Я быстро натянула на себя первое, что попалось под руку, и понеслась будить Алекса.

Впрочем, он и так уже не спал. Вернее, только что проснулся и едва успел принять сидячее положение.

- В долине происходит что-то ужасное, - срывающимся голосом проговорила я и рухнула на диван, не обращая внимания на то, что он, мягко говоря, не совсем одет.

- Доброе утро, Ксения. Я тоже рад тебя видеть.

- Ты ничего не собираешься сделать? - я возмущенно уставилась на него.

- Не думаю, что здесь может что-то случиться, - он крепко прижал трясущуюся меня к себе. - Рядом - возможно, но в самой Боллате - никогда. Ты просто устала…

- Я чувствую, Алекс! Со мной такое было два раза: в первый - умерла бабушка, а во второй - сгорел мой дом. Ну, пожалуйста, поверь мне!..

Не знаю, до чего бы мы так договорились, если бы с громким треском не распахнулась дверь, и из нее не появился Габриэль. Не обращая никакого внимания на явную двусмысленность ситуации, он почти повторил мои слова:

- В долине творится что-то неладное, - впервые я была ему рада.

- И ты туда же! - Алекс выпустил меня из рук и все-таки натянул штаны. - Что на вас сегодня нашло?

- Я бы не пришел к тебе, если бы не был полностью уверен.

- Думаю, ты преувеличиваешь, - он уселся за стол и с важным видом стал укладывать какие-то листы в папку. - Впрочем, если тебя это так сильно беспокоит, можешь прогуляться по долине и убедиться, что все в порядке.

Габриэль со свистом выдохнул и вылетел вон, не забыв хорошенько хлопнуть за собой дверью. Я собралась было последовать его примеру, но снова оказалась в руках Алекса.

- Ш-ш-ш-ш, - его горячее дыхание обожгло мне ухо. - Сейчас будем что-то делать… Надеюсь, твоих сил хватит, чтобы найти место, откуда исходит эта дрянь?

Я поджала губы.

- Не уверена… Так ты веришь! И стоило выпендриваться?!

- Стоило.

И в ответ на мой непонимающий взгляд добавил:

- Мне было нужно, чтобы Габриэль пошел первым.

- Ты ему не доверяешь?! - я окончательно перестала что-либо понимать.

- Доверяю как самому себе.

- Тогда…

Не дав мне договорить, Алекс ухватил меня за руку и потащил к двери. Вот же, конспиратор!.. А так сразу и не подумаешь…

В полной темноте мы, поплутав по улочкам, добрались до центра долины - не слишком широкой, круглой площади, на которой располагались различные лавки. Ни минуты не сомневаясь, я свернула налево. Меня будто бы вела невидимая нить. Алекс шел рядом, все еще держа меня за руку, и поддерживал, когда я несколько раз пыталась упасть, зацепившись за что-нибудь в темноте. В очередной раз чуть не навернувшись, я сообразила, что мой "светлячок" давным-давно погас, и сотворила нового, еще более кривого. Алекс, снисходительно оглядев творение рук моих, только поморщился, но никак комментировать мои выдающиеся способности к магии не стал.

- Ты чувствуешь это? - спросила я, останавливаясь и принюхиваясь.

- Что? - он тоже остановился, огляделся, но, вроде бы, ничего особенного не заметил.

- Запах… Сладкий, тягучий… Бе-е! - выразила я свое отношение к унюханному аромату в частности, да и ко всему происходящему в общем.

- Нет… Ничего.

Я осторожно двинулась в сторону, откуда, как мне казалось, исходил противный запах. Вскоре мы миновали последний дом и вышли на поляну, где Алекс когда-то меня нашел.

Сделав еще несколько шагов, я остановилась в растерянности. Ниточка, которая так уверенно вела меня, исчезла.

- Все, - я бросила извиняющийся взгляд на Алекса. - След пропал.

Мне почему-то показалось, что его это ничуть не удивило. Ну да, знал же с кем связывался… Пришлось поворачивать назад.

- С Габриэлем у тебя было бы больше шансов…

Какое-то время он молчал, раздумывая, стоит ли вообще отвечать, потом все-таки проговорил:

- В долине завелся шпион. Кто-то из местных - только так можно объяснить происходящее. Я давно заподозрил нечто подобное, но не хотел верить. Мне противно думать, что кто-то, кто много лет живет у меня под боком, оказался предателем.

Я только растерянно хлопала глазами, не зная, что сказать в ответ на его откровения. А Алекс тем временем продолжал:

- Это началось не так давно. С мелочей. Сначала ко мне нагрянул весь Совет Долин. Мол, анонимный источник сообщил, что у меня нет дара, и я здесь только дурю всем головы. Пришлось разрешить им поприсутствовать на Дне Согласия… Потом они придрались к тому, что у меня нет Хранительницы, и на этом основании заявили, что не признают Боллату Властелиновой долиной. Можно подумать, их кто-то об этом просил! А теперь вот начались эти странности… Габриэль уверен, что кто-то в окрестностях балуется запретной магией. Теперь вот и ты тоже…

- И ты решил поиграть с ними в кошки-мышки?.. - догадалась я.

- Ага, только роль мыши мне как-то не очень, - на его губах появилась опасная усмешка. - Так что настало время для некоторой смены позиций…

К рассвету неприятное предчувствие ушло, оставив после себя лишь небольшой осадок. Только легче мне от этого почему-то не стало: внутри поселилась уверенность в том, что вредная судьбина на этом не остановится и скоро подкинет очередной сюрприз.

- Я вот все никак в толк не возьму, - проговорил Алекс, протягивая мне бутерброд, - как с твоими… средненькими способностями ты ухитряешься так остро чувствовать стихийную темную магию?

Ага, средненькими… Скорее уж почти нулевыми!

- Не знаю, - честно ответила я и переключила свое внимание на завтрак.

- Вообще-то, ты не должна улавливать никаких возмущений энергетического фона…

- Ну, извините… - фыркнула я. Вот привязался! - В следующий раз постараюсь себе об этом напомнить.

- Не обижайся… Я просто пытаюсь хоть что-нибудь понять.

Процесс понимания "хоть чего-нибудь" прервал внезапно появившийся на кухне Габриэль. Вернее, он вошел, как все нормальные люди (гм… в данном случае нелюди) через дверь, просто мы не услышали. Так что, его появление стало неожиданностью. А лично для меня, в первый момент, не особо приятной. И как ему только удается пугать меня, не делая ровным счетом ничего? Обычно я не такая трусиха…

- Ну? Нашел что-нибудь? - нетерпеливо спросил Алекс.

Удивительное взаимопонимание! Лично я на месте ангела после утренней сцены смертельно бы обиделась… А этот, оказывается, все понял. Да еще и с отчетом явился! Нет слов.

- Ага, - пробурчал Габриэль, утаскивая из тарелки Алекса последний бутерброд. Ух ты, какими мы, оказывается, иногда бываем!.. Впрочем, недолго.

Под суровым взглядом Властелина ангел принял свой обычный мрачный вид и продолжил уже совсем другим тоном:

- Нет. Я только успел дойти до площади, как на меня буквально налетел Дармир. И пока мы препирались, след растаял.

Алекс тяжело вздохнул:

- У нас то же самое. Мы потеряли его на краю долины, недалеко от конюшни.

Присутствовать при продолжении этого разговора мне что-то расхотелось. А то чего доброго сейчас еще доколупаются со своими расспросами: что, чего да откуда… Так что, быстро прикончив свой бутерброд, я соскользнула со стула и, стараясь не создавать лишнего шума, направилась к двери. Ага, так у меня это и получилось!..

В спину мне тут же ткнулись два тяжелых взгляда. Пришлось останавливаться и объяснять, что я пошла воздухом подышать, и это ненадолго. Как ни странно, задерживать меня никто не стал.

Я просто шла, особо не заботясь о направлении. Хотелось проветрить голову и навести в оной хоть какое-то подобие порядка. И если с первым мне помог холодный осенний ветерок, то о порядке в своих сумбурных мыслях я могла только мечтать.

Ладно, с тем, что я теперь важная персона, именуемая Хранительницей, я уже смирилась (ну, почти). По крайней мере, думать, чем мне это грозит, не хочется. Да и не могу я после всего, что для меня сделал Алекс, поступить как-то иначе. В конце концов, есть в таком положении вещей один большой плюс: мне больше не надо думать, что я буду делать, если меня выпрут из Боллаты. Правда еще оставался вопрос об окончании Академии… Но, думаю, с этим проблем быть не должно. Насколько я знаю, в долине сейчас нет мага. Но магия-то есть! Конечно, это прежде всего бытовые заклинания - ну, там, горячая вода в ванной, разные кухонные хитрости и прочее, прочее, прочее - но обновлять-то их время от времени все равно надо.

Единственным, что беспокоило меня по-настоящему, оставалось ночное происшествие и не покидающая меня уверенность, что это еще не конец. Мысль о том, что я упустила нечто важное, прочно засела где-то на задворках сознания. Вот только что именно, понять никак не удавалось. В голове крутились обрывки воспоминаний, но складываться в единую картинку они упорно не желали.

Погруженная в свои раздумья, я даже не заметила, как миновала ратушу и теперь шла вдоль южной границы долины в направлении конюшен. Кстати, вот странность: в идеале ратуша должна находиться на главной площади, а здесь… все у них не как у людей! Ратуша скромненько приткнулась почти на самой окраине долины, а центральная площадь, сдается мне, предназначена только для проведения ежемесячной ярмарки.

Так, стоп… Конюшни? Я остановилась и осмотрелась. Ну, да, правильно, у меня за спиной маячили деревянные строения трех конюшен и амбара. А передо мной расстилалась все та же пресловутая полянка и начинающийся чуть дальше лесок. Ноги сами принесли меня на место ночной "прогулки".

Я в нерешительности топталась на одном месте, раздумывая, стоит ли идти дальше. Тропинка коричневатой змейкой пересекала поляну и ныряла в лесок. Все так же неуверенно я сделала шаг, другой, третий…

До первых деревьев оставалось всего несколько шагов, когда полянку огласил пронзительный детский плач. Я завертела головой в поисках нарушителя спокойствия, но никакого ребенка в пределах видимости не наблюдалось. Рев доносился из-за деревьев.

Не особо думая, что делаю, я побежала на звук. Правильно, если бы подумала - бежала бы в другом направлении! А так… что с меня возьмешь!

Заходящийся криком младенец лежал прямо на земле. Рядом стояла женщина. Я пригляделась, поднапрягла свои ленивые извилины и узнала в ней Тину. Вот только радоваться нежданной встрече я не стала… Потому как увидела ее совершенно безумные глаза. А еще - длинный черный меч в руках, занесенный над ребенком. М-да, она явно здесь не колыбельную поет…

На меня вдруг нахлынуло запоздалое чувство опасности. Ну да, как всегда вовремя! Я уже говорила, что в экстренных ситуациях я жуткий тормоз? Ну, значит повторять необходимости нет…

Весь облик женщины отражал вполне определенные и не особенно дружественные намерения. Лицо ее заливала восковая бледность, выпученные остекленевшие глаза были затуманены, но рука, держащая меч, ничуть не дрожала. Странно… Загипнотизировали ее, что ли?

Да, от нее действительно слегка фонило. Только этого мне еще не хватало!

Мамочки! Что же делать? Я лихорадочно пыталась собрать расползающиеся мысли в кучу. Так, спокойно… Бежать звать кого-нибудь на помощь нет времени. Орать - нет смысла, все равно не услышат: до ближайших домов далековато, а в конюшнях я никого не видела. Значит, придется выкручиваться самой. Использовать магию? Тоже не вариант. Мало того, что ни на что путное я по определению не способна, так еще и ребенка задеть можно. На физическую силу я тоже не сильно надеялась…

Вот теперь стало страшно по-настоящему.

Нет, так не пойдет…

Я послала все свои здравые мысли к лешему и шагнула вперед.

- Тина… - осторожно окликнула я ее. - Вы меня слышите?

Реакции не последовало. Казалось, она меня не только не слышала, но и не видела и вообще не подозревала о моем существовании.

Интересно, она долго так стоять собирается?

Медленно, очень медленно, я приблизилась к ней и тронула за локоть. На сей раз реакция не заставила себя долго ждать. Ага, в виде удара этим самым локтем в живот. Никак не ожидавшая такой подлости, я закашлялась и плюхнулась на зад.

Зато Тина наконец отмерла.

- Пшла вон, дрянь, - прошипела эта сумасшедшая и занесла меч для удара. И откуда столько злобы? Вроде бы, тогда, в День Согласия, она выглядела абсолютно адекватной. Если не считать блаженной улыбки… но это из другой оперы.

Острие меча, разрывая воздух, устремилось вниз. Ребенок огласил округу новым воплем. Я, пожалуй, переплюнула его в громкости.

Сердце стучало очень быстро. В голове пульсировала одна-единственная мысль… чужая и почему-то мужская - ну, вернее, мне ее нашептывал мужской голос: "Убей, убей, убей…".

Не знаю, как мне это удалось, но я вытолкнула ребенка из-под удара и теперь, лежа на его месте, наблюдала за несущимся ко мне клинком. Следующие несколько секунд показались мне бесконечными. Вот меч наконец достиг своей цели и кольнул меня куда-то в плечо. Следующим, что я почувствовала, была жгучая боль, которая разлилась от раненого плеча по всей правой руке. Верх платья стал противно мокрым.

Дальше я действовала по принципу "не съем, так хоть покусаю", хотя в данном случае правильнее было бы сказать "в песке покачаю". Перекатившись, я метнулась к Тине, схватила ее за ноги и со всей дури (ага, этого добра у меня навалом) ка-а-ак дернула…

Раненое плечо отозвалось нестерпимой болью, в глазах потемнело. Если бы я и так не валялась на земле, то всенепременно обзавелась бы еще одной шишкой на своей многострадальной черепушке. Хоть где-то повезло… Ободренная этой мыслью, я провалилась в бархатную темноту.

- Какого лешего у нее оказался твой меч, - голос Алекса периодически срывался на рык. Причем орал он явно на Габриэля. Ну да, кому же еще мог принадлежать черный меч, невесть как оказавшийся в руках обезумевшей Тины.

- А я по чем знаю? - вяло огрызался ангел. - И вообще, какого упыря твоя девка вечно ухитряется куда-нибудь вляпаться?!

Какое-то время я лежала, не шевелясь, и вслушивалась в происходящее вокруг меня. Мое сознание упорно не желало возвращаться в реальность. Вот только чья-то рука, настойчиво трясущая меня за плечо - к счастью, за здоровое, но все равно приятного мало - оказалась весомым аргументом…

Я с трудом разлепила глаза и увидела склонившуюся надо мной Любу. Потом окинула взглядом окружающее пространство… Ни Тины, ни младенца в поле зрения не наблюдалось. Зато, кроме Любы, я обнаружила рядом с собой разъяренного Алекса, непривычно притихшего Габриэля и еще с десяток жителей долины, расхаживающих между деревьями.

Плечо жутко болело. А вместе с ним, наверное, из солидарности, ныло и все остальное, что находилось справа выше пояса. А еще было мокро и липко. Я чуть скосила глаза, весь правый рукав из белого превратился в грязно-бурый. Тонкие алые струйки стекали по моей ладони на чей-то плащ. По-видимому, на него меня успели уложить, пока я была без сознания.

Мое пробуждение не осталось незамеченным. Люба наконец перестала меня трясти и негромко окликнула спорящих мужчин:

- Она очнулась. Нашли время ругаться! Алекс, забирай свою Хранительницу!

Властелин прекратил костерить ангела и склонился ко мне. Вид у него был более чем мрачный.

- Ты как? - обеспокоенно спросил он.

Гм… Гениальный вопрос. А что, по мне не видно?

- Просто замечательно, - зло прошипела я. - В меня всего лишь мечом немного потыкали. Подумаешь! Зато получила массу незабываемых ощущений…

Алекс что-то неразборчиво пробормотал себе под нос (ага, причем это что-то явно не предназначалось для повторения в приличном обществе), подхватил меня на руки и понес подальше от этого злополучного места. Я жалобно пискнула, когда плечо отозвалось острой болью.

Шел он быстро, как будто нес не взрослую девицу, а какую-то не слишком большую зверюшку. Меня никогда раньше не носили на руках. Вернее, прошлого раза я не помню. Так что сейчас я с любопытством прислушивалась к своим ощущениям. А ничего, мне нравится! Я поболтала в воздухе ногами и невольно улыбнулась. Если бы еще плечо так не болело, было бы совсем хорошо.

Потом преклонила головушку к его груди и неожиданно для себя самой отметила, что мне даже нравится находиться в его руках. Горячих, крепких… Тепло, проникая через ткань его рубахи, приятно успокаивало, и я уже почти собралась отключиться (я ж раненая, мне по статусу положено), как вдруг вспомнила…

- А где Тина? И ребенок? И как вы меня нашли?

- Ими занимается Дармир, - отозвался Алекс. А, конечно, Дармир же у них лекарь. Интересно, а меня почему к нему не определили? Решили, что само заживет? Или это такой изощренный способ от меня избавиться?..

А Алекс между тем продолжал:

- Тебя долго не было, и мы уже начали беспокоиться. А поскольку, исходя из прошлого опыта, я знаю, что тебя легче всего найти в конюшне, - он лукаво улыбнулся, - именно туда я и пошел. А потом… пока вы там воевали, Тина где-то приложилась головой обо что-то твердое - это и поставило ей мозги на место. Оклемавшись, она увидела, что натворила, и стала на всю долину верещать, что убила Хранительницу. Так что теперь она посыпает голову пеплом и требует применить к ней самые суровые меры наказания.

- А Дармир, стало быть, эти самые меры и применяет?

Ну нормально вообще?.. У них тут я, можно сказать, умираю, а они и не шевелятся!

- Не совсем, - хмыкнул Алекс. - Он разбирается с гипнозом и его возможными последствиями. На ней мог остаться след, ведущий к автору всего этого безобразия.

За разговором я не сразу заметила, что мы подошли к дому. Опомнилась только когда Алекс усадил меня на стул с высокой спинкой, на которую я тут же обессилено откинулась, а сам придвинул поближе ко мне небольшой столик, на котором тут же выстроились баночки разной величины с содержимым явно лекарственного характера.

Вымыв руки и тщательно вытерев их полотенцем, он направился ко мне.

- А-а-а… может, мы лучше подождем, пока Дармир освободится? Он все-таки лекарь… - жалобно пискнула я.

- Я предлагаю свои услуги только избранным пациентам. Не бойся.

Алекс навис надо мной и начал расстегивать пуговицы на моем платье.

- Ты что делаешь?! - возмутилась я.

Впрочем, мои возражения на его деятельности никак не отразились. Он только обхватил меня поудобнее, чтобы не вертелась.

- Раздеваю тебя, - честно признался он. - Мне нужно осмотреть рану. Успокойся, интимные подробности твоего организма меня не интересуют.

И совсем уж тихо добавил:

- По крайней мере, сейчас.

И чего они все приколупались к моим… подробностям, тьфу ты, интимностям… короче, к моему многострадальному организму?! Ой, а что значит его "По крайней мере, сейчас"?

- Ай! - Алекс осторожно отодрал присохшую ткань от раны и извлек мою руку из рукава. Боль была сильной, даже пальцами я могла пошевелить с трудом.

- Вот, выпей, - он налил в кружку немного желтовато-коричневой жидкости с резким запахом и протянул ее мне. - Это должно притупить боль.

Вопреки ожиданиям, вкус у лекарства оказался довольно приятный, терпкий, травяной. Через несколько минут боль не то, чтобы прошла, а скорее отошла куда-то на второй план.

Я попыталась повернуть голову и рассмотреть свое плечо. Не тут-то было! Руку тут же обдало жаром. Даже голове досталось. Поэтому пришлось просто скосить глаза. М-да… Рана выглядела ужасно, все еще кровоточила, а по краям уже начала появляться отечность.

- Не вертись! - прикрикнул Алекс, осторожно ощупывая теплыми пальцами края раны. Я пискнула, скорее для проформы.

- Значит, ты лекарь? - я решила, что разговор поможет мне отвлечься от происходящего.

- Вроде того…

Алекс плеснул чего-то прозрачного на рану и стал осторожно удалять засохшую кровь и грязь, попавшую туда, пока я качалась по земле. Этот процесс длился долго. До тех пор, пака рана не приобрела идеально чистый вид. Я жалобно попискивала, вцепившись здоровой рукой в край рубахи своего мучителя. И это еще с анестезией! Представляю, каково бы мне пришлось без нее…

- Совсем чуть-чуть осталось… Потерпи еще немного, - приговаривал Алекс, обильно смазывая рану чем-то густым и зеленым. От плеча вниз по руке стал разливаться приятный холодок. - Сейчас должно стать легче.

И правда. Боль потихоньку утихала. Так что, если не шевелить рукой, жить можно. А Алекс тем временем достал еще одну баночку, на этот раз с чем-то прозрачным, повертел ее в руках, словно согревая, и тихо стал бормотать какое-то неизвестное мне… заклинание? Только теперь я заметила, что не одно из лекарств, которыми он меня мазал, мне не знакомо. И это при том, что, проведя большую часть жизни в лесу, я неплохо разбираюсь в травах.

- Так ты маг?!

Алекс дочитал заклинание, смазал края раны мазью, аккуратно перебинтовал плечо, и только потом ответил:

- Бывший.

Я изумленно уставилась на него. Как можно быть бывшим магом? Разве что…

- Тебя отлучили?

- Нет.

Ничего не понимаю. А объяснять что к чему он, похоже, не собирается. Пресекая дальнейшие расспросы, Алекс снова подхватил меня на руки, отнес в комнату и собрался было уходить, но у двери обернулся и спросил:

- Зачем ты вообще туда полезла? Она же могла тебя убить… Чем ты думала?

- А я не думала, - честно призналась я.

Меня разбудил плеск воды. Нет, конечно же я знала, что ванная комната в доме одна, и, следовательно, догадывалась, что Алекс пользуется именно ею, но… В общем, сейчас мои догадки получили очень явное подтверждение.

Почему-то присутствие голого Властелина за стенкой меня смутило. Я зарылась поглубже в одеяло и постаралась снова заснуть. Ага, как же!.. Последние остатки сна улетели в прекрасное далеко. Ну что за безобразие, а? Обычно я жуткая соня, а тут… Еще же только светать начинает!

Шум воды стих. Через минуту послышались шаги, а вслед за ними и звук открывающейся двери. И мое коварное любопытство потребовало восстановления справедливости. В конце концов, он же меня вчера лечил…

Я чуть приоткрыла глаза. Нижняя часть Властелина была одета в штаны, зато все остальное я вполне успела рассмотреть. А посмотреть было на что. Гм… а он очень даже ничего… Это в одежде он таким худым кажется, а так - одни мышцы под кожей перекатываются. И на груди все еще осталось несколько прозрачных капелек. Ой, о чем это я?!

И, кстати, что это он здесь до сих пор стоит?.. Разве что… Вот теперь точно "ой"!

- Не притворяйся. Я знаю, что ты не спишь.

Все мысли фривольного характера разом улетучились.

- Доброе утро, - надеюсь, в полумраке комнаты было не слишком заметно, как горят мои щеки.

- Надеюсь, ты довольна осмотром? - насмешливо спросил Алекс.

Вот нахал!

- Ну, не знаю… - задумчиво протянула я. - Мне пока не с чем сравнивать. Вот, когда будет…

Что, съел? Его прямо перекосило. Впрочем, Властелин быстро взял себя в руки и перевел разговор на менее опасную тему.

- Как плечо?

Ну надо же! Я о нем со вчерашнего вечера и не вспоминала. Осторожно пошевелив рукой и прислушавшись к своим ощущениям, я пришла к выводу, что лекарь из Алекса ничуть не хуже, чем Властелин. А он тем временем зажег свечу и стал осторожно, чтобы не причинить боли капризной пациентке, разматывать бинты. Результат его лечения превзошел все мои ожидания. От глубокой раны остался всего лишь небольшой красноватый рубчик. Если так и дальше пойдет, то через пару дней от него не останется и следа.

- Даже лучше, чем я ожидала. Может тебе из Властелина переквалифицироваться в лекари?

- Я подумаю.

Оторвавшись наконец от созерцания своего заживающего ранения, я подняла глаза на Алекса, и мой взгляд тут же наткнулся на уродливый кривой шрам, пересекающий его плечо. И как я сразу его не заметила? Мы теперь прямо как члены тайного братства. О боги, какие глупости лезут мне в голову!

И почему он себя не лечит? С моей раной справился в два счета, а его собственное плечо выглядит так, словно его хозяин только и мечтает нажить гангрену. Вон какой шрам большущий, весь коркой кровавой покрыт, а по краям еще и зеленоватый. Тихий ужас!

Хотя, я где-то слышала, что себя вылечить сложнее, чем другого, да и не все умеют это делать…

Наверное, эти мысли очень отчетливо отразились на моем лице. Алекс, проследив за моим взглядом, мгновенно сообразил, что меня так впечатлило.

- Что это? - выдавила я.

- Зарубка на память, - горько усмехнулся Властелин.

Так и не заданные вопросы словно испарились. Толку мне с них? Все равно он отшутится или еще как-нибудь увильнет от ответа.

Я давно заметила, что Властелина как будто окружает невидимая скорлупа. Невидимая, зато ощутимая. Вот он спокойный, чуть насмешливый Алекс, с которым мне так уютно находиться рядом, но стоит только попытаться хоть немного приблизиться к нему, как он тут же превращается в далекого незнакомца.

- Что будет дальше? - тихо спросила я.

- Хороший вопрос, - Алекс задумчиво смотрел куда-то сквозь меня. - Подозреваю, что ничего хорошего… Дармир не смог отследить, куда ведет след от гипноза. Думаю, мы действительно имеем дело с опасным противником, раз уж он способен на такое. Тина пока останется под присмотром Любы. Так безопаснее. А я намереваюсь обследовать окрестности - вдруг да и найду что-нибудь интересное.

- А я…

- А ты, - резко перебил меня Властелин, - остаешься здесь. И, прошу тебя, - он оч-чень выразительно посмотрел на меня, - пока меня не будет, постарайся не вляпаться в очередные неприятности.

Я обиженно фыркнула. Вот еще! Можно подумать, мне самой нравится постоянно огребать!

Когда утро окончательно наступило, я стояла на крылечке, провожая взглядом Алекса, до тех пор, пока он окончательно не скрылся из виду. Для полноты картины не хватало только платочком вслед помахать.

Честно говоря, я даже порадовалась тому, что он оставил меня дома. После бурных событий последнего дня на меня навалилась легкая апатия. Да и плечо еще не совсем окрепло. Так что, думаю, у меня есть все основания денек полентяйничать.

За Алекса я абсолютно не беспокоилась. А смысл, если в долине ничуть не менее опасно, чем за ее пределами? Да и что с ним сделается, он же Властелин (по крайней мере, хочется верить, что это ему чем-то поможет)… И вообще, он же не один поехал, кузнеца с собой за компанию взял. А потом еще Габриэль навязал ему трех оборотней в сопровождение.

Вот это-то меня больше всего и удивило. Наблюдая за сборами Алекса, я, почему-то была уверена, что ангел отправится с ним. Ну, он же ему друг, и вообще… кто больше всех об опасности кричал? Ан нет! Всучил своих сопровождающих, а сам остался. Причем с таким видом, мол, "вот не слушали вы умного меня, так теперь сами и расхлебывайте"!

На этом месте мне почему-то припомнились подозрения Алекса насчет заведшегося в Боллате шпиона. Так что, я предпочла скрыться в доме. По правде сказать, я давно уже попыталась в мыслях примерить роль этого пакостника почти на каждого обитателя долины, но потерпела сокрушительное поражение. Ну не могу я так! Не могу представить ни одного из тех, кому улыбаюсь при встрече, и кто радостно улыбается мне в ответ, подлым предателем. Да и не хочу.

Добравшись до своей комнаты, я плюхнулась на кровать. Уф! Вообще-то, Алекс не хотел оставлять меня одну и даже предложил пару дней пожить у Любы, но я не согласилась. Там же Тина… А соседство с женщиной, едва не убившей собственного ребенка, да и меня заодно, не особенно вдохновляло. Еще чего не хватало! Кто их знает, этих гипнотизеров? Вон даже Дармир не разобрался. Да еще этот голос… Ой, я ж совсем забыла!!! То есть как раз наоборот, вспомнила. Только не вовремя…

Все, нормально побездельничать мне не дали! Причем мои же собственные нервы. Расшалившись, они никак не желали успокаиваться, все прыгали и прыгали, будто играли в чехарду. Я долго костерила свою дырявую память, но словарный запас закончился, а энергия все еще требовала выхода.

Ладно, придется направить ее в конструктивное русло. И я, кажется, даже знаю в какое. Я слезла с кровати и направилась к Любе. На днях - она все- таки задалась целью научить меня готовить, правда это получалась у меня еще хуже, чем колдовать - я заметила у нее на подоконнике красивые цветы. Раньше я таких не видела. Каждый небольшой зеленый кустик украшала пара-тройка пышных алых бутонов, источающих тонкий аромат. Мне безумно понравились эти удивительные цветы, и Люба, заметив это, обещала подарить мне один.

Я уже почти добралась до места назначения, когда мимо пронесся Габриэль с перекошенной физиономией. Он даже не взглянул на меня. Это ж как надо было достать бедного ангела, чтоб он так взбесился! Я даже позавидовала неизвестному умельцу…

Дверь была заперта. И куда все подевались? Я разочарованно потопталась по двору, пару раз окликнула хозяев, но никто не отозвался. Ладно, погуляю по долине, авось кого встречу… С этими мыслями я двинулась в сторону площади.

Там наблюдалось небольшое столпотворение. Люба, Дармир, Габриэль, два оборотня и гном оживленно переговаривались. Интересно, что у них там происходит? Желая остаться незамеченной, я решила подобраться поближе сквозь кусты. Так сказать, разведать обстановку.

Кусты уже были заняты - в них сидел Колин. Повозившись да попихавшись, каждый стремился отвоевать более удобное для подслушивания место, мы наконец притихли и обратили свое внимание на происходящее на площади.

А происходило там нечто интересное.

Я заметила, что, кроме обитателей долины, там присутствуют два абсолютно неизвестных мне персонажа. Перед боллатцами верхом на изящных лошадях восседали мужчина и женщина. Мужчина имел довольно приятный вид: молодой, голубоглазый блондин с изящными чертами лица и довольно обаятельной улыбкой. Его волосы пшеничного цвета были коротко подстрижены. Может быть, слишком худой, но ему это шло.

Я перевела взгляд на его спутницу. Девушка восседала на лошади, будто на троне. Ее черные блестящие волосы были заплетены в две косы, опускающиеся ниже талии. Угольно черные глаза смотрели так, словно весь мир принадлежал ей одной. На надменном лице незнакомки застыла холодная улыбка. Стерва, - сделала вывод я.

- Кто это? - шепотом спросила я Колина.

- Правящая пара Ардрады, - скривился мальчик. - Наши бо-о-ольшие друзья. Принесла их нелегкая!

Рискуя быть обнаруженной, я пробралась еще ближе. Очень уж мне хотелось узнать, о чем они там говорят. Впрочем, боялась я зря, им сейчас было не до меня.

- Алекс никогда на это не согласится, - Габриэль был очень зол, но все-таки пытался держать себя в руках.

- У него нет выбора, - гостья торжествующе улыбнулась. - Пока у него нет Хранительницы, Совет Долин не признает Боллату.

- Вряд ли он станет переживать по этому поводу…

- Это сейчас ты так говоришь, - девушка посмотрела на Габриэля сверху вниз. Да, с ее стороны было разумно сохранить за собой такое преимущество. Я оценила. - А как только начнутся неприятности…

- Ты смеешь мне угрожать?! - прорычал ангел, испепеляя гостью взглядом.

- Да с чего вы вообще взяли, что эта девушка сможет стать Хранительницей? - как всегда вовремя вмешалась Люба. - Это очень редкий дар…

- Сможет, - усмехнулась Хранительница Ардрады. - А если и нет… Какая разница? Все равно проверять никто не станет… - и она заговорщически подмигнула Габриэлю. Тот скривился, будто целый лимон проглотил.

- Ну, так мы не до чего не договоримся, - протянул Дармир. - Вы устали с дороги, путь-то не близкий. Идемте, я покажу, где вы сможете отдохнуть и привести себя в порядок. А вечером устроим торжественный ужин, вот там-то все и обсудим.

Дармир двинулся куда-то в сторону, уводя за собой гостей. Через несколько минут площадь почти опустела. Последним оставался Габриэль. Оказавшись в одиночестве, он разразился длинной, витиеватой тирадой, по большей части нецензурной, потом мрачно сплюнул под ноги и, наконец, ушел.

Только тогда я осмелилась покинуть свое укрытие. Внутри все клокотало. Нет, ну вы это слышали? Хранительницу они нам всучить пытаются! А я тогда кто, интересно? И вообще, почему никто ничего не сказал этим так называемым друзьям о моем существовании? Как же не вовремя уехал Алекс…

Безобразие! Все приходится делать самой!

- Пошли, - я ухватила Колина за руку и потащила к дому.

- Ты что делаешь? - попытался воспротивиться он.

- Увидишь…

Мы шли очень быстро, почти бежали, так что, пока добрались до дома, я уже успела запыхаться. Нет, все-таки не создана я для такой жизни! Хотя, с такими темпами глядишь скоро и привыкну…

Награждая всеми известными мне эпитетами, причем отнюдь не положительными, этих так некстати нагрянувших "друзей", я рылась в своих вещах: не то, опять не то,.. о, вот же оно!

Я вытащила на свет божий одно из платьев, сшитых для меня Рудиком. Пурпурное, расшитое черным жемчугом, оно выглядело просто роскошно. Помню, я долго не хотела его брать. Мол, куда я смогу надеть такую красоту… Что ж, вот и представился подходящий случай.

От долгого лежания в сундуке платье немного помялось, так что пришлось потратить почти час, чтобы привести его в порядок, но результат того стоил. Я удовлетворенно оглядела свое отражение. То, что доктор прописал! Ага, как пилюлю от наглости одной заносчивой девице!.. Сегодня меня не смутил даже экстремальный вырез. Правильно, пусть завидует, у нее-то там мало что есть. А волосы мы распустим…

В таком виде я и предстала перед Колином.

- И с чего ты так вырядилась? - не оценил моих стараний мальчишка.

- Того, - передразнила я его, - что сейчас ты проводишь Хранительницу на торжественный ужин по случаю приезда наших дорогих гостей.

Доходило до него долго. А когда наконец дошло, некоторое время он не мог произнести ни слова, то открывая, то снова закрывая рот.

- Совсем из ума выжила, - выдавил Колин, ошалело таращась на меня.

- Можно подумать, этот ум у нее когда-то был, - хмыкнул Лап и тут же, во избежание возмездия, скрылся за дверью.

- Ну так я никогда и не говорила, что вменяема… Идем! А то мне уже не терпится увидеть, как вытянется рожа этой гадины.

На крыльце ратуши стоял Габриэль. Вот леший! Только его мне для полного счастья не хватало! Но ждать пока он уберется с дороги времени не было - я должна была успеть к началу ужина. Так что мне не оставалось ничего другого, кроме как взять себя в руки и уверенным шагом подойти к ангелу.

Сердце бешено колотилось. Я сама уже была не рада, что затеяла эту авантюру. Но отступать было поздно.

Он окинул меня оценивающим взглядом и… протянул руку. Я вложила свою трясущуюся лапку в прохладную ладонь ангела, и мы, не произнеся не слова, вошли в ратушу. Я чувствовала себя мышонком, приглашенным на обед к коту. Эх, раньше надо было бояться…

В зале, где Алекс обычно принимал посетителей, поставили большой стол. Все уже были в сборе. Единственный пустующий стул, по-видимому, предназначался для Габриэля. При нашем появлении все голоса притихли, и несколько пар удивленных глаз уставились на меня.

- Позвольте представить, - обратился Габриэль к присутствующим, выталкивая меня вперед, - леди Ксения, Хранительница Боллаты.

В лице изменились абсолютно все. Люба обеспокоенно завздыхала, ее муж скривился, будто у него разболелись разом все зубы, а наши "дорогие" гости… Девушка скорчила недовольную гримаску, а ее спутник лишь слегка приподнял изящную светлую бровь.

Я окинула зал царственным взором и радушно улыбнулась (ну, по крайней мере, постаралась). А Габриэль между тем продолжал:

- Хранительница, позвольте представить вам наших друзей из Ардрады, - он прям таки источал доброжелательность. Ну вот может же, когда захочет! Всегда бы так! - Властелин Ардрады, господин Леонерс Арслард тор Радеррин и его жена, Хранительница Ардрады, леди Рогенда.

- Можно просто Лео, - проговорил блондин, улыбаясь.

- Рада приветствовать вас в Боллате.

Покончив с формальностями, меня усадили за стол, принесли еще один стул для Габриэля и ужин начался. Хотя, какой там ужин, мне кусок в горло не лез от страха…

Мысленно возблагодарив бабушку, только благодаря которой мне удалось не запутаться в столовых приборах, я попыталась сосредоточиться на еде. Атмосфера была напряженная. Словно над нашими головами сгустились тучи, готовые в любой момент взорваться оглушительным раскатом грома.

- Сколько тебе лет, деточка? - нарушила затянувшуюся тишину Рогенда.

Тоже мне, нашлась бабушка. Хотя… Приглядевшись к гостям чуть внимательнее, я поняла, что они намного старше, чем кажется. У молодых людей просто не бывает таких глаз. Будто они видели вечность.

- Восемнадцать, - продолжение фразы, звучавшее как "будет через два месяца", я предусмотрительно не стала произносить вслух.

- Алексэрта потянуло на развращение детей? - заломил бровь Лео.

Я судорожно вцепилась в край стола, сделала глубокий вдох и постаралась, чтобы мой голос звучал холодно:

- С каких это пор молодость стала недостатком?

- И когда же вы успели пожениться? - испытующе глядя на меня, продолжил допрос Властелин Ардрады.

Только я собралась сказать "никогда", как…

- Неделю назад, - ответил за меня Габриэль.

Я возмущенно захлопнула рот. Обзаводиться мужем, пусть и только на словах, в мои планы не входило. Нет, я конечно помню, что Хранительница обычно является женой Властелина, вот только… Мы же, вроде бы как, исключение?.. Или нет?

Пока я приходила в себя, Рогенда зашла с другой стороны:

- И давно она здесь? Насколько я помню, наш вестовой, который месяц назад был в Боллате, ничего мне о ней не говорил…

У-у-у… Зря она об этом вспомнила.

- А он вообще хоть что-нибудь успел тебе сказать? - ухватился за свою излюбленную тему Габриэль.

- На что ты намекаешь?! - взвизгнула Рогенда.

- Я? Намекаю? Да нет, я как раз таки прямо говорю, что до Ардрады Чед не доехал.

- Ты обвиняешь нас во лжи? - проревел Лео, вставая. - Я могу расценить это как оскорбление!

- С каких пор правда считается оскорблением? - Габриэль тоже поднялся.

Ситуацию спасла Люба (кто бы сомневался!).

- Немедленно прекратите! - она тоже вскочила и замахала руками перед готовыми наброситься друг на друга мужчинами. - Только дуэли нам здесь еще и не хватало!

Дуэли? Ха! По-моему, этим благородным способом разрешения конфликтов здесь и не пахло. Вот дракой - это да.

Мужчины, наградив друг друга испепеляющими взглядами, опустились на свои места. Остаток ужина прошел в тяжелом молчании. Правда Люба с Дармиром пару раз попытались разрядить обстановку, но даже их миролюбие уже не помогло.

Я кромсала куриное крылышко, разрезая его на мелкие кусочки и развозя их по тарелке. Когда же это все кончится? О боги, как же мне сейчас не хватало Алекса! Будь он здесь, мне бы вообще не пришлось ломать эту комедию. Хорошо хоть Габриэль помог. Кстати, и почему это я его сегодня не боюсь?..

Ну да, я давно догадывалась, что мой необоснованный страх перед ангелом - это скорее отклик на его неприязнь ко мне. И что я ему такого сделала? В конце концов, раз я так остро чувствую колебания энергетического фона, по крайней мере, когда дело касается темной магии, то что мешает мне ощущать волны неприязни, направленные лично на меня? Правильно, ничего. Все-таки я абсолютно ничего не знаю ни об ангелах, ни об их способностях. Надо будет как-нибудь на досуге восполнить этот пробел…

От этих мыслей меня отвлек звук отодвигаемых стульев. Гости встали из-за стола, церемонно раскланялись с хозяйкой, то бишь со мной, и удалились в отведенные им покои. Фу, наконец-то мои мучения закончились! Чувствуя себя словно выжатый лимон, я направилась к двери.

И тут мне в голову пришла очередная сумасбродная мысль. Ну прям не голова, а дом советов какой-то! А почему бы мне не прогуляться мимо гостевого домика? Глядишь, и услышу что-нибудь интересное… Самодовольно улыбаясь, я развернулась и пошла в совершенно другом направлении, нежели собиралась.

На цыпочках, стараясь не производить лишнего шума, я подкралась к гостевому дому. Мне повезло - одно из окон оказалось приоткрытым. Примостившись рядом с ним, я обратилась в слух.

- Говорил же, что затея бредовая, - устало вздохнул Лео.

- Но попробовать стоило…

- Попробовали! Теперь мы с ними окончательно расплевались.

- Да ладно тебе! - беспечно отмахнулась его жена. - Выкрутимся!

- О боги, во что ты опять нас втравила! - его страдальческий вздох раздался у самого окна. - Зачем надо было связываться с этими магами?!

Что ответила Рогенда, я так и не узнала, потому что он закрыл окно. Вот леший! На самом интересном месте! Впрочем, услышанного мне вполне хватило, чтобы сообразить, что во всей этой истории замешан кто-то еще. И, вероятно, именно этот кто-то и заварил всю кашу.

Лео мне почему-то было жалко. Какой-то внутренний голос подсказывал, что он все-таки хороший человек. Или это его обаяние на меня так подействовало? В любом случае, такую жену, как Рогенда, я бы и врагу не пожелала.

- И что он в ней нашел? - задумчиво спросила я темноту.

- Настоящая любовь, как правило, бывает вопреки, - ответила темнота тягучим голосом Габриэля.

Желанный цветок я все-таки получила, и теперь пересаживала его в новый глиняный горшок. Кстати, как выяснилось, цветок назывался розой. Его, то есть ее, Любе привез какой-то знакомый из Экларии.

Рядом вертелся Колин. В отсутствие Властелина он взял на себя обязанность развлекать меня. А я особенно и не возражала. Как выяснилось, сидение в одних кустах сильно сближает! Гм, и почему, интересно, подслушивание под одним окном так не действует?.. Габриэля я с того вечера больше не видела, чему, честно говоря, была даже рада.

- Эх, скорей бы уже Властелин вернулся, - вздохнул Колин. В третий раз за последние полчаса.

- А может это он специально от тебя подальше смотался, - ехидно предположил вредный Лапус. - А то таскаешься за ним хвостом! Никакого покою от тебя нет.

- А и правда, - заинтересовалась я, - чего ты к нему прицепился?

- И ничего я ни к кому не цеплялся, - насупился мальчик. - Он мне жизнь спас. И вообще…

В начале лета в Боллату приезжали Рогенда и Лео. Медом им здесь намазано, что ли? А когда они, наконец, собрались возвращаться в свои владения, Алекс решил проводить их до Страшного леса (наверное, чтобы по дороге не передумали) и взял с собой всех желающих. Среди этих самых желающих было и несколько мальчишек, в том числе и Колин.

У кромки леса решили устроить привал. И пока взрослые занимались обедом, дети затеяли опасную игру. Они решили устроить охоту на медведя в Страшном лесу. Заостренные кверху палки сыграли роль копий. Мальчишки притаились в кустах и стали выжидать добычу.

Долго ждать не пришлось. Вскоре перед охотниками появился большущий бурый медведь. Животное, не прельстившись ролью дичи, с ревом направилось в сторону незадачливых охотничков. Дети с криками бросились наутек. Только Колин растерянно застыл на месте. Правда, придя в себя, мальчик запустил в медведя палкой, но это мало помогло.

Тут-то и появился Властелин…

- Вы представляете, - восхищался Колин, - он справился с медведем голыми руками!

Я только пожала плечами. Конечно, он же маг! Зачем ему меч, если он умеет колдовать.

Тут мое внимание привлек Габриэль, небрежно прислонившийся к стене. Увлеченная рассказом Колина, я не услышала, как хлопнула дверь. Да и привычного страха я не испытала…

Пока мы играли в гляделки, мальчишка и кот поспешили смыться.

- Ну?.. - наконец не выдержала я.

- Просто я хотел сказать, что, возможно, ошибался на твой счет… - с этими словами он повернулся и вышел вон.

5 глава

Вопреки всем законам природы роза зацвела на следующий день. Проснувшись утром, я обнаружила огненно-красный бутон, и теперь в задумчивости стояла перед цветком, силясь понять, к чему бы это.

Так и не придя ни к какому выводу, я оставила это бесполезное занятие и зарылась носом в бархатистые лепестки. М-м-м-м-м… И тут же резко присела на корточки - по улице шла Рогенда. Надеюсь, она меня не заметила.

За прошедшие два дня "дорогие гости" умудрились довести всю долину до белого каления. Больше всего внимания, конечно же, доставалось мне. Нет, они больше не затевали скандалов, и Рогенда даже пыталась быть милой (если к ней вообще применимо это слово), вот только ее "дружеское участие" раздражало еще больше, чем высокомерие. Она вечно путалась под ногами, то и дело давая совершенно ненужные советы, начиная от способов запекания мяса и заканчивая… в общем, скромным девушкам произносить такое вслух не полагается. А ее муженек тем временем носился по долине, как оглашенный, и совал свой нос всюду, куда только мог. Так что не одна я была близка к тому, чтобы взвыть в голос.

Раздался стук в дверь. О нет, только не это! Я затаила дыхание. Может, ей надоест и она скоро уйдет?.. Обычно я человек дружелюбный, но уж если меня сильно достали… сейчас я находилась в шаге от того, чтобы пинками вытолкать эту парочку за ворота Боллаты. Останавливало меня только понимание того, что Алекс за такие выходки по головке не погладит.

В дверь продолжали настойчиво ломиться. Да уж, наглость второе счастье! Осталось только узнать, что первое…

Алекс отсутствовал уже третий день, и ко мне уже начинало подкрадываться беспокойство. Ну где его так долго может носить?! Сколько тех окрестностей, на хорошем коне за день объехать можно! Что же могло его задержать? Может, он все же нашел что-нибудь?

Наконец до Рогенды дошло, что впускать ее не собираются, и она удалилась. Я посидела еще намного для верности, потом выглянула в окно. Никого. Слава богам!

Ближе к полудню я, сияя аки ясное солнышко, махала вслед "дорогим" гостям. Очевидно, решив, что хорошенького понемножку, они убрались восвояси. Туда им и дорога!

- Наконец-то! - облегченно вздохнул Габриэль. - А то я уж было подумал, что они решили здесь поселиться.

Я была полностью с ним солидарна. Как, впрочем, и большая часть населения Боллаты. До недавнего времени я все никак уразуметь не могла, с чего это они едва ли не боготворят Алекса. Теперь, познакомившись с правящей парой Ардрады, я точно знала с чего…

Не успели мы как следует обрадоваться, как снова послышался стук копыт.

- Если они решили вернуться, то я сама отсюда сбегу, - всердцах проговорила я.

Но все оказалось не так плохо. Через минуту к стуку копыт добавились голоса. И спустя мгновение в ворота въехали пятеро всадников.

- Алекс! - с радостным визгом я бросилась к Властелину. Он, спрыгнув с лошади, поймал меня. На мгновение приподнял над землей, полы его плаща запахнулись, окутав и меня, и в следующий миг поставил на землю.

Вечером было устроено импровизированное совещание. Кроме меня и Алекса здесь присутствовали Дармир с Любой и Габриэль, которому его оборотни уже, наверное, успели доложить о результатах вылазки - уж очень самодовольный у него был вид. Почему его оборотни? Я тоже долго задавалась вопросом, что же такое может связывать надменного ангела с ними. Оказалось, все довольно просто: из всех обитателей долины по силе и ловкости с Габриэлем мог сравниться только Властелин да оборотни. Но у Алекса не было ни времени, ни желания днями махать мечом. Зато и то и другое присутствовало у двуликих (хотя лично я подозреваю, что ангел их особенно и не спрашивал), которые за счет своей природной ловкости и звериных инстинктов не слишком уступали Габриэлю. Со временем такие тренировки стали приносить пользу, и из двуликих сформировалось что-то вроде небольшого гарнизона.

- Ну? - нетерпеливо спросил Дармир. - Чем порадуешь?

- Я бы и сам не прочь порадоваться, - криво усмехнулся Алекс. - Вот только повода для веселья у нас нет и вряд ли в ближайшем будущем таковой появится. Габриэль был прав, где-то неподалеку завелся маг. Причем темный. Больше того, мерзопакостный. Он уже успел угробить вестового из Ардрады и сжечь дом Ксении, хотя лично я в упор не понимаю, зачем ему это было надо. Подозреваю, что именно он загипнотизировал Тину. И, скорее всего, на этом он не остановится.

- Не может быть! - изумился Дармир.

- Но есть, - осадил его ангел.

- Но Рогенда и Леонерс недавно были здесь, и… - Дармир вкратце описал Властелину дружеский визит этой парочки, даже не забыл упомянуть мое выступление в роли Хранительницы.

- Даже так… - задумчиво протянул Алекс. - Очень интересно.

- Что же теперь будет? - тихо спросила я.

Алекс пожал плечами.

- Первым делом следует удвоить стражу на воротах, а лучше вообще их закрыть, и пусть тщательно проверяют всех въезжающих вплоть до последнего купца. Во-вторых, пора активировать границу.

Стоп. А вот это уже интересно. Насколько я успела заметить, никаких четко очерченных границ у Боллаты не было. То есть был город в который вели массивные врата, но ни высоких стен, ни оврагов, - ничего. Я еще удивлялась, зачем они нужны, ведь в долину можно войти с любой другой стороны. Думаю, в скором времени я получу ответ на этот вопрос…

- И в-третьих, - продолжал Властелин, - думаю, нам предстоит серьезный разговор с правящей парой Ардрады.

На следующее утро, проснувшись, я заметила, что что-то в долине неуловимо изменилось. Как-то темнее стало, что ли… Чуть позже, выйдя из дома, я поняла в чем дело. Вместо привычных полянок, разбавленных небольшими лесочками, долину окружили горы. Они словно выросли из-под земли, темные, почти черные, и такие высоченные, что, казалось, впиваются острыми верхушками в небо.

Так вот она какая, эта их граница. Только сейчас до меня дошло, что имел ввиду Алекс, когда говорил о том, что Властелиновы долины, как правило, полностью изолированы от окружающего мира. Да уж, через такую границу не один враг не переберется.

Мне стало как-то не по себе. Впрочем, не мне одной. Вся долина затаилась в преддверии беды. И та не заставила себя долго ждать…

Сегодня пошел первый снег. Я стояла во дворе и, задрав голову, с восхищением наблюдала за кружащимися, словно танцующими в воздухе снежинками. Правду говорят, нет художника талантливей, чем природа! Изящные, сияющие, точно брильянты, они замысловато порхали над долиной. И опускались, укутывая промерзшую землю серебряным одеялом.

От созерцания прекрасного меня оторвал Алекс, неслышно подкравшись сзади и дернув за косу.

- Властелин, а ведешь себя как мальчишка, - пожурила я его, отбирая пострадавшую косу.

- Ситуация располагала, - улыбнулся он.

Последние дни Алекс вечно где-то пропадал, поглощенный государственными делами, так что я его почти не видела. И уж тем более не было возможности нормально поговорить.

- У тебя усталый вид.

- Последние несколько дней были просто сумасшедшими, - вздохнул Властелин и облокотился на забор.

- Я давно хотела тебе сказать… Возможно это чем-то поможет. Там, в лесу, я слышала странный голос.

- Какой еще голос?!

- Мужской. Он приказывал Тине кого-то убить.

- Потрясающе! - "восхитился" Алекс. - А мы-то подумали, что это был банальный гипноз…

- А разве нет? - я окончательно перестала что-либо понимать.

- Не совсем. Есть специальные заклинания, позволяющие управлять человеком. Но это магия очень высокого уровня, не каждый Магистр способен на такое. Сможешь узнать голос?

- Естественно. Этот голос я узнаю из тысячи!

- Тогда дело за малым: пройдемся по долине и…

- Я уже давным-давно прошлась, - разочаровала я его. - Его нет в Боллате.

- Это невозможно! Чтобы зачаровать Тину, он должен был находиться поблизости!

Я раздраженно повела плечами. Мне-то откуда знать, где этот гад прячется? Но вот то, что в Боллате его нет, я знаю точно.

- Это еще не все. Я случайно услышала, как Рогенда и Лео говорили что-то о каких-то магах. И это как-то связано с их недавним визитом, - да уж, очень познавательно. Сплошные "что-то" да "кто-то".

- Знаю. Мне Габриэль рассказал, - и после некоторого молчания добавил: - Думаю, придется нанести им ответный визит.

Дети, радуясь приходу зимы, с визгом носились по улице, обстреливая друг друга снежками. Когда очередная стайка ребятни пробегала мимо нас, от нее отделился Колин, набрал пригоршню снега и запустил в меня. И попал же, паршивец! Я возмущенно зашипела и бросилась догонять пакостника.

Поплутав по улочкам, мы вернулись назад, раскрасневшиеся и запыхавшиеся. Алекс все еще стоял во дворе и с интересом наблюдал за нами. Я не утерпела. Набрала в пригоршню снега и швырнула в него. Он даже уворачиваться не стал, так что мой снежок врезался ему в грудь, оставив на кожухе белый след.

Сделав резкий рывок в нашу сторону, Алекс схватил меня в охапку и затолкал в ближайший… нет, конечно сугробом назвать это было еще нельзя, но снега я нахваталась достаточно. Несколько кусочков невесть как умудрились попасть за воротник, стало противно мокро. "Ну я вам сейчас устрою!" - мстительно решила я и, пока отфыркивалась, отплевывалась и отряхивалась от колючего снега, успела слепить еще пару снежков и запустить один в посмеивающегося Алекса, другой - в откровенно хохочущего Колина.

Дальше все происходило как-то заторможено. Ну, или это я так воспринимала происходящее. Вот Алекс со смехом отбил летящий в него снежок. Вот Колин с веселым визгом бросился в сторону. Вот на меня накатила волна леденящего ужаса, и так же мгновенно схлынула, оставив внутри странную пустоту. Вот от мальчика стало исходить голубоватое сияние, и в следующий миг на месте, где секунду назад стоял Колин, взвился ввысь столп голубоватого огня. И мой снежок, так и не встретив на своем пути препятствия, шмякнулся в аккуратную кучку золы.

Точно со стороны я услышала собственный крик. Мир стал расплываться, и спасительная темнота укрыла меня от творящегося на моих глазах ужаса.

Первыми ожили мысли. Только текли они как-то вяло, с ленцой. На задворках разума крутилось нечто важное, вот только вцепиться в это что-то мне никак не удавалось.

Я тихо застонала. Боги, как же болит голова! Ощущение было такое, словно в моей несчастной черепушке сотня злобных карликов стучит в бубны. Жуть. И еще очень хотелось пить.

Медленно-медленно я приоткрыла глаза. Огляделась. Комната кружилась, покачиваясь из стороны в сторону. Ох, как же мне плохо! Когда окружающие меня предметы наконец перестали отплясывать этот дурацкий хоровод, мне удалось разглядеть обеспокоенное лицо Любы, склонившейся надо мной. Так, кажется, это уже становится традицией.

Хотела попросить воды, но вместо этого издала какое-то невнятное мычание.

- Очнулась! Ну наконец-то! - обрадовалась Люба и, приподняв мою многострадальную голову, стала вливать мне в рот приятно пахнущую травами жидкость.

И тут воспоминания, до сих пор пребывающие где-то в недрах сознания, вырвались наружу. О боги! Колин! И Алекс! Мамочки…

Я резко приняла сидячее положение. Это мигом отдалось такой резкой болью, что я была вынуждена снова откинуться на подушки.

- Колин?.. - кое-как призвав к порядку голосовые связки, сипло спросила я.

- Да.

Сердце жалобно затрепыхалось.

- И Алекс? - ответа на этот вопрос я боялась больше всего.

- Что ты, деточка! - замахала руками Люба. - С ним все в порядке, просто ему сейчас нужно побыть одному. Он в саду.

С полуоблегченным вздохом я прикрыла глаза. Позже. Я подумаю об этом позже. А сейчас…

В следующий раз я открыла глаза, когда за окном уже начало смеркаться. Голова болела уже не так сильно, и Любы рядом не было.

Случившееся просто не укладывалось в голове. Словно все это было затянувшимся дурным сном. Как такое вообще возможно? Я готова была поклясться, что злодей скрывается не в долине. Впрочем, нет, и сейчас готова. Как же тогда он умудрился такое сотворить? А главное, зачем? Чем кому-то мог помешать бедный Колин? Уф, сплошные вопросы и не одного ответа.

Осторожно ступая босыми ногами по холодному полу, я подошла к окну. Алекс до сих пор сидел на скамейке в саду, сгорбившись и уронив руки на колени. И это при том, что на дворе уже давно не лето. Тоже мне, мазохист нашелся!

Я быстро (насколько могла) оделась. Покачиваясь - слабость все еще одолевала - я спустилась вниз. Ну и что мне с ним делать? Все слова мигом куда-то улетучились. Да и не нужны они ему сейчас. А в то, что все будет хорошо, я и сама не шибко верю.

Потоптавшись какое-то время чуть поодаль, я решила, что хуже уже не будет. Стараясь ступать очень тихо, я подошла к нему и присела на краюшек скамейки. Алекс моего появления даже не заметил. Его взгляд был отрешенным и совершенно пустым. Ну что за дурацкая манера чуть что - сразу замыкаться в себе?!

- Поговори со мной… - жалобно попросила я, дергая его за рукав кожуха.

Алекс несколько раз моргнул, загоняя поглубже остатки горьких мыслей, его глаза ожили.

- Ну что, фиговый из меня Властелин, да? - несмотря на то, что его голос звучал насмешливо, я разглядела затаившуюся в глазах боль.

- Нет. Некоторые похуже будут.

- Вот только у этих "похуже" под носом людей не убивают! - Алекс дал волю снедающим его изнутри чувствам.

- Хватит заниматься самоедством! Не ты виноват в смерти Колина, - и, чтобы хоть как-то сменить тему, спросила: - Ты понимаешь что вообще произошло?

Он долго молчал, но, когда я уже решила, что не дождусь ответа, все-таки проговорил:

- Я знал только одного человека, способного на такое… - он словно бы взвешивал свои слова.

- И где он сейчас?

- В Замирье, - горько усмехнулся Властелин. - Оттуда не возвращаются, так что это вряд ли может быть он.

- Даже если он и вправду великий маг?

- Надеюсь.

- Слушай, - внезапно осенило меня, - а это случайно не он оставил тебе памятку на плече?

- Нет, я сам, - и, после некоторого молчания, добавил: - Знаешь, в моем прошлом особо нечем гордиться…

- Поэтому ты никогда о нем не говоришь?

- Сомневаюсь, что ты захочешь называться моим другом, если я расскажу.

- А тебе случайно не приходило в голову, - начала злиться я, - что некоторые тайны хранить вдвоем значительно проще?

Утро началось со сборов. То есть сначала я увидела двух оседланных лошадей у дома. Потом появился Габриэль. Вид у него был как всегда мрачный. Только к его облику добавилась одна очень эффектная деталь - витой серебряный обруч с какими-то черными камнями. С виду тяжеленный. Зато в сочетании с черными волосами ангела получилось красиво. Габриэль прикрепил сумку к седлу и вошел в дом.

Второй конь принадлежал Властелину. И куда это, интересно, они собрались? Подозреваю, что не на прогулку.

От этих размышлений меня отвлек звук отворяющейся двери. Я обернулась. Алекс вошел в комнату, закрыл за собой дверь и прислонился к ней спиной. На нем был дорожный костюм, черный подбитый мехом плащ и высокие сапоги.

- Я зашел попрощаться…

Договорить ему не дал настойчивый стук в дверь. Как всегда, вовремя! Причем, в самое подходящее. Я уже успела помянуть "добрым" словом Габриэля, но за распахнувшейся дверью оказалась Люба. Вид у нее был перепуганный. Очевидно, Алекс впечатлился не меньше меня, потому что в его голосе я отчетливо распознала тревожные нотки:

- Что еще стряслось?!

- Там… - ей понадобилось некоторое время, чтобы взять себя в руки. - У ратуши настоящее столпотворение. Люди напуганы. Они требуют, чтобы ты немедленно разобрался в случившемся.

- А я что по их мнению делаю?! - голос Алекса больше походил на рык. Он резко повернулся и направился к двери. Я попыталась было последовать за ним, но буквально налетела на суровый взгляд Властелина. - Не выходи из дома пока я не вернусь, - велел он и закрыл дверь у меня перед носом.

Нет, ну нормально вообще?! Раскомандовался! Я заметалась по комнате. А вдруг они там… Хм, да что они ему сделают, он же Властелин! А если все-таки?.. Нет, я не хочу об этом думать.

Проследив взглядом за удаляющейся троицей, я плюхнулась на кровать. Так, надо что-то делать! Только вот что? Ага…

Подозреваю, что на разборки с подданными у Алекса уйдет какое-то время. Вот и чудненько! Зато я как раз успею собраться. Правда, я еще не знаю, куда они намылились, ну да это мелочи. В процессе выяснится. И в самом деле, не отпускать же его одного! Габриэль не в счет, этот до добра не доведет!

На поиски какой-нибудь сумки у меня ушло добрых полчаса. Ну что за бардак! Вот вернусь, и наведу здесь наконец-то порядок. Искомая сумка обнаружилась на дне шкафа. Правда пыльная, жуть! Пришлось ее вытряхивать, а на это тоже ушла уйма драгоценного времени. Покончив с этим, я запихала в сумку сменную одежду, тонкое одеяло, кое-какую еду и еще пару нужных в дороге мелочей.

За этим меня и застал вернувшийся Алекс.

- Что ты делаешь?! - удивился он.

- Ну… Я тут подумала, что, раз уж ты…

- Я-то - да, - резко перебил меня Властелин, - а вот ты - нет!

- Это еще почему?!

- Потому!

- Ну, Алекс… - заканючила я.

- Я сказал, нет!

- Ну…

- Ксения! - снова перебил он. - Мы едем не развлекаться! Я и сам не представляю, что нас ждет в Ардраде. Ты остаешься, и точка!

- По какому праву ты указываешь, что мне делать? - разозлилась я.

- По какому праву? - неожиданно его голос стал вкрадчивым. - Тебе напомнить, по какому? Ты видно заигралась и забыла, что Властелин здесь я! - он взял меня за плечи и хорошенько встряхнул. - Прекрати вести себя как неблагодарный ребенок и делай, что тебе говорят!

Он резко оттолкнул меня, развернулся и вышел, не забыв от души лязгнуть дверью.

Губы предательски задрожали. Глаза стали наполняться слезами. Я повалилась на кровать, рядом с так и не пригодившейся сумкой, и тихо заскулила. По щекам побежали частые ручейки слез.

6 глава

Жалеть себя мне быстро надоело. Ну не взял он меня с собой, ну наорал - ну и леший с ним! Буду я еще расклеиваться из-за всякой ерунды! Велика честь. Им же хуже, тоже мне, герои нашлись.

Честно говоря, я сильно сомневаюсь в подлинности гнева Властелина - уж слишком свежа в памяти недавняя стычка Алекса с Габриэлем. Я еще тогда подумала, что у Алекса довольно странные методы манипулирования людьми. А судя по тому, что ангел тогда быстро смекнул что к чему, Властелину не впервой было использовать подобные приемы, чтобы заставить кого-то делать то, что ему нужно.

Раздражало только то, что он, как всегда, все за всех решил. Ребенок я, видите ли! И никакой я не ребенок, вот!!!

План созрел мгновенно. Сбегу отсюда, догоню их, и фиг они от меня потом избавятся! Осталось уточнить некоторые детали. Во-первых, я понятия не имею, где находится эта Ардрада. Ну да ничего, это можно как-нибудь выведать у Любы. Во-вторых, как мне с этой торбой - я с тоской покосилась на довольно увесистую сумку - незаметно добраться до конюшни? Это уже сложнее… И в-третьих, на воротах с недавних пор денно и нощно дежурит стража. А Алекс наверняка распорядился не выпускать меня из долины. И другого пути нет, единственный путь на свободу лежит через ворота. Вот это настоящая проблема!

А, где наша не пропадала! Прорвемся!

Решив, что проблемы надо решать по мере их поступления, я направилась к Любе. Заодно можно будет совместить приятное с полезным - и позавтракать, и вытянуть из нее необходимую информацию.

Сердечная, милая и теплая, словно солнышко, Люба просто не могла не нравиться. Она словно бы светилась внутренним светом, не забывая поделиться им с каждым, кто в этом нуждался. Словно наседка, она пеклась о жителях долины и в первую очередь о Властелине. К Алексу у нее было особое отношение, будто он был ее собственным сыном. В свои первые дни в Боллате я подозревала нечто подобное, но потом до меня дошло, что это не так. Здесь что-то другое.

Первым я увидела Дармира. Со своей лекарской сумкой, перекинутой через плечо, он только что вышел из дома и, наверное, направлялся к очередному больному. Заметив меня, мужчина приветливо помахал. Я улыбнулась, махнула в ответ и вошла в дом.

Хозяйку я застала за мытьем посуды.

- Тук-тук! - обозначила я свое присутствие. - Не помешаю?

- Ксюшенька! - обрадовалась она. - Что ты, конечно заходи! По-правде сказать, я и сама собиралась к тебе заскочить.

Гм… с чего бы это, интересно?

- Зачем?

- Да ты садись, я тебя сейчас завтраком накормлю, - засуетилась Люба, расставляя передо мной тарелки. Что там у нас? Омлет?

На какое-то время воцарилась тишина. Каждый был занят своим делом: я - поеданием омлета, Люба - мытьем посуды.

- Ты на него не обижайся, - внезапно нарушила молчание хозяйка дома. - Он хотел как лучше.

Я встрепенулась и недовольно фыркнула:

- Угу, а получилось как всегда…

Люба печально завздыхала, покачала головой и снова на время замолчала. Убрав в шкаф последнюю тарелку, она вытерла руки и завозилась в поисках чего-то в необъятных карманах своего широкого платья. Хм, похоже, там можно раскопки проводить…

- Вот, возьми, - она положила на стол что-то золотое.

- Что это?

Вопрос был риторический. Я его прекрасно узнала. На витой золотой цепочке висел кулон - небольшой золотой кинжал. Он принадлежал Алексу. И сегодня, когда он заходил попрощаться, висел у него на шее. Как, впрочем, и всегда.

- Алекс просил отдать его тебе.

Ага, в качестве моральной компенсации.

- А где находится это их Ардрада? - забросила я пробный камень.

- Зачем тебе? - насторожилась Люба.

- Для общего развития, - пожала плечами я. - И вообще, хотелось бы знать, когда они вернутся.

- В нескольких часах езды от Старинска.

Так, значит три дня туда, три обратно - и это еще если не слишком надеяться на гостеприимство ардрадской парочки.

- И не побоялся Алекс так надолго оставить долину… - задумчиво протянула я, искоса поглядывая на Любу.

- А чего бояться? Граница активирована. Врата никого постороннего не пустят в Боллату.

- В смысле, стража не впустит?.. - уточнила я.

- Да нет же! - возмутилась она. - Ты что, никогда не слышала про феномен Врат? Чему вас только в этой Академии учат?!

Хм… тех, кто там нормально учится, наверное, чему-то все-таки учат… Ну не говорить же ей, что я и о существовании Властелиновых долин узнала только когда оказалась в одной из них!

Домой я шла снедаемая сомнениями. Даже если случится чудо и мне каким-нибудь образом удастся миновать стражу, как я открою Врата? Может ну его, а? В конце концов моей помощи никто не просил!

Ага, и пока я тут прохлаждаюсь, эти герои вляпаются в какие-нибудь неприятности… без меня… обидно!.. Эта мысль послужила хорошим стимулом, я ускорила шаг и оставшийся путь до дома преодолела в считанные минуты.

Так, теперь в библиотеку.

Несколько минут спустя я в задумчивости стояла у шкафа, заставленного книгами, и чувствовала, как с каждой минутой тает моя решительность. Я и раньше знала, что у Алекса собрана довольно обширная библиотека, но тогда я не пыталась отыскать здесь что-то конкретное. Теперь же она показалась мне просто громадной. Глаза разбегались. Мысли тоже. А если еще вспомнить ту не пожелавшую открыться книгу… В общем, энтузиазма у меня мигом как-то поубавилось.

Призвав расшалившиеся нервы к порядку, я заскользила взглядом по корешкам, ровными рядами выстроившимися на полках. Бытовая магия, некромантия, собрание трудов по алхимии, даже какой-то философский трактат затесался… Все не то! О, а вот это, пожалуй, сгодится!..

На этот раз двигать тяжеленное кресло не пришлось. Моего роста вполне хватило, правда пришлось встать на цыпочки, но до нужной книги я все-таки дотянулась. Удовлетворенно вздохнув, я плюхнулась прямо на пол и зашуршала страницами. Кстати, то, что книга не стала вредничать и раскрылась с первого раза, я сразу сочла хорошим знаком.

Судя по обложке, в моих руках была "Полная энциклопедия магии". Так, пожалуй, начнем с феномена Врат.

Врата - природно-магический феномен. Как правило, врата вырастают прямо из земли на месте входа во Властелинову долину. Существуют предположения о ментальной связи Врат с Властелином, так как открыты Врата могут быть только с его позволения. Выломать или сжечь Врата невозможно, как и перелезть через них (проверено автором). В случае смерти Властелина Врата исчезают,осыпавшись пеплом.

М-да, и как, интересно, я с ними договариваться буду?.. Хотя, открывает же их как-то стража… Значит, надо просто дождаться, когда в долину завернет какой-нибудь купец, и незаметно проскользнуть мимо стражи. Легко сказать!

Осталось только придумать, как стать незаметной. И это в дорожном костюме, плаще и с тяжеленной сумкой! Конечно же все подумают, что я так, прогуляться вышла! Я снова уткнулась в книгу.

Стать невидимой предлагалось тремя способами: надеть плащ-невидимку (ага, написали бы еще, где его взять!), сварить зелье или набросить полог невидимости. Честно говоря, мне больше всего нравился вариант с зельем. С ним меньше всего шансов напортачить. Оно называлось "Хамелеон" и предполагало не полную невидимость, а скорее некоторую незаметность на фоне окружающих предметов. Вот только для его изготовления требовался обратим-трава, а такой травки у меня, конечно же, не было.

Так что, придется колдовать. Вот только что я наколдую, если я даже обыкновенный морок никогда не накладывала?

Нужное заклинание нашлось быстро.

Я взбежала наверх, проверила вещи - вроде бы взяла все необходимое, переоделась в дорожный костюм и встала перед зеркалом.

Вдох-выдох. Можно начинать!

Стараясь, чтобы голос не слишком дрожал, я проговорила слова заклинания, делая необходимые пассы руками и старательно представляя, что мое отражение в зеркале исчезает. Но не тут-то было! Отражение, правда теперь слегка взъерошенное, растерянно топталось, тьфу ты, то есть отражалось, в зеркале.

Я возмущенно зашипела. И что теперь?

Побродив в задумчивости по комнате, я все-таки нацепила на шею оставленный Алексом кинжал и спрятала его за ворот рубашки. Потом снова склонилась над книгой и пробежала глазами строчки заклинания - вроде ничего не перепутала.

Что ж, попробуем еще раз. Прикрыв глаза и сосредоточившись на ожидаемом результате, я снова повторила заклинание, после чего бросила взгляд в зеркало. Отражение было на месте, только теперь еще более взъерошенное.

Все, я злая!

В третий раз мой голос звучал уверенно и громко. И по мере того, как я произносила слово за словом, мое отражение приобретало все более размытые очертания, становясь прозрачным, и к концу последней строки совсем растворилось.

Боги, я сделала это!!!

Облегченный вздох. Теперь остались только Врата. Я поспешно запихала энциклопедию в сумку, набросила полог и на нее и отправилась за лошадью.

По пути в конюшню я убедилась, что заклинание работает идеально - ни один встречный обитатель долины меня не заметил.

Осторожно прикрыв за собой тихо скрипнувшие ворота, я вдохнула такой знакомый запах сена и лошадей и огляделась. Конюх, как всегда, отсутствовал (к моей огромной радости). Вот интересно, а он вообще существует?

Я тихонько погладила Бэгги по белому пятну на морде. Лошадка испуганно встрепенулась, недовольно всхрапнула и метнулась в сторону. Вот леший, совсем забыла, она же меня не видит! Приоткрыв загон, я пробралась внутрь и подсунула руку под нос лошади, приговаривая:

- Тихо-тихо, это же я, твоя хозяйка.

Лошадь еще раз тихо фыркнула и ткнулась мордой мне в плечо. Признала. Что ж, уже хорошо. Я вывела Бэгги из загона, теперь нужно как-то ее оседлать. С этим я провозилась едва ли не дольше, чем с заклинанием, но в конце концов у меня все получилось. Сегодня мне явно везет!

Везение закончилось у ворот. Хорошо еще, что сегодня дежурили не оборотни, а обычные мужики. Те бы меня живо учуяли, а эти продолжали бдительно позевывать, изредка перекидываясь словцом другим. Я притаилась чуть поодаль и стала ждать.

Ждать пришлось долго. По моему внутреннему ощущению прошло часа три, когда в ворота, наконец, постучали.

- Кого там еще несет? - гаркнул один из стражников.

- Ерема это, купец. Сыры везу из Экларии.

- Вот и вези дальше, - недружелюбно посоветовали ему.

Такой облом! И что мне теперь делать?! Возвращаться домой и корчить из себя паиньку пока они там рискуют своими головами? Ну уж нет! Не для этого я проделала столько работы. Я даже заклинание смогла правильно наложить в первый, хотя нет, во второй, раз в жизни. Так что отступать поздно!

Вот только как мне открыть эти треклятые Врата? Пользуясь своей невидимостью, я даже подошла и подергала их, толкнула, ничего! Стоят, как стена.

Гм… а впрочем, есть у меня одна мысль! Не сказать, чтобы умная, но тоже кое-что.

Я резко развернулась и направилась назад к конюшням. Вернее, к небольшому домику недалеко от них. Сбрасывать полог мне жутко не хотелось - кто знает, получится ли у меня потом вернуть его на место - но выхода не было. Проделав необходимые манипуляции, я постучала в дверь.

Послышались шаркающие шаги, и на пороге появилась Тина. Увидев меня, она ахнула.

- Привет, - я сделала лицо понаглее и улыбнулась.

- Хранительница?! - изумилась женщина.

- Собственной неубиенной персоной.

Ей потребовалось несколько долгих минут, чтобы прийти в себя. За это время я успела протолкаться в дом. Правильно, нечего мне здесь светиться в дорожном костюме. А убранство, честно говоря, не очень: старенькая мебель, не слишком чистые занавески на окнах, и пол при каждом шаге противно поскрипывает… Да, Ксения, разбаловалась ты за прошедшие два месяца! А ведь сама почти всю жизнь жила не намного лучше.

Тем временем хозяйка дома отмерла и, окинув меня совершенно ошалелым взглядом, бухнулась передо мной на колени.

- Прости меня, дуру старую! - заголосила она. - Бесы попутали, глаза отвели, разум затуманили!..

- А ну заткнись! - я хорошенько ее встряхнула.

Тина послушно захлопнула рот и снова уставилась на меня.

- Мне нужна твоя помощь.

- Моя?! - поразилась женщина. - Я на все готова, лишь бы заслужить прощение!

Я подавила непрошеную ухмылку. Что не говори, а приятно все-таки осознавать, что есть кто-то глупее тебя.

- Ты знаешь, как Властелин открывает Врата?

- Конечно. Он просто приказывает им открыться.

- Но сейчас его нет, - я задумчиво почесала кончик носа, - должна же стража каким-то образом впускать, ну, скажем, купцов…

- Ну так он перед отъездом разрешил Вратам впускать и выпускать кого надобно.

- А если мне надобно, - я пристально посмотрела на Тину.

- Так и иди, - развела руками она.

- А Врата-то я как открою?! - начала злиться я.

- Ты ж Хранительница!

Вот леший! И как я сама до этого не додумалась?!

У ворот по-прежнему дежурили те же самые стражники. Хорошо еще, что за время моего отсутствия их не успели сменить оборотни, а то было бы мне тогда!.. Честно говоря, я не имела ни малейшего понятия, как управлять Вратами, и вообще может ли Хранительница это делать.

Что ж, сейчас мы и проверим, какая из меня Хранительница…

Я набросила на себя полог, на этот раз на удивление быстро, подошла к лошади, взгромоздилась в седло и направила ее к воротам, попутно приказывая, прося, а потом и умоляя их отвориться. Не знаю, что на них подействовало сильнее (в какой-то момент мне уж было начало казаться, что я сейчас впечатаюсь в них лбом), но когда мне (то есть лошади) оставалось до них всего несколько шагов, серая глыба разделилась на две части и створки разошлись в стороны.

Стражники с раскрытыми от удивления ртами уставились на открывшийся проход. Для них совершенно пустой. А я пришпорила свою лошадку, пуская ее в галоп.

За моей спиной с тихим шорохом закрылись Врата.

Отъехав на безопасное расстояние, я сбросила полог с себя и лошади и издала радостный визг.

Все. Свобода!

Следующие часа два прошли без особых приключений. Бэгги мерно трусила вперед, а я, поудобнее устроившись в седле, с любопытством поглядывала по сторонам. Признаться, мне даже немного нравилось. Все вокруг было устлано белоснежным снегом, под которым едва проклевывалась дорога. Ее обозначали следы конских копыт и отпечатки колес. Мимо проплывали черные изваяния деревьев, сменивших на зиму привычную зелень листвы на изысканное серебристое убранство. Красота!

Я поплотнее закуталась в плащ. Хорошо все-таки, что Рудик только наполовину эльф. А то окоченела бы уже в этих эльфячьих шмотках. Вообще-то, дорожный костюм состоял из тоненькой нижней рубашки, в моем случае белоснежной, расшитой по вороту и манжетам какими-то эльфийскими символами, на нее надевалась рубаха поплотнее (это бонус от Рудика, ведь как чувствовал, что пригодится), а потом уже черная плотная рубашка, расшитая серебристыми узорами. Штаны плотно обтягивали ноги, так что было удобно сидеть в седле. Сапоги доходили почти до колен. Венчал весь этот праздник эльфийской моды длинный широкий плащ из тяжелого черного бархата, подбитый мехом.

Пока что особой опасности сего сомнительного мероприятия я не ощущала. Происходящее воспринималось двойственно. С одной стороны - как увлекательное приключение. Знаю, глупо, но чего еще от меня можно ожидать после стольких лет монотонной жизни в лесу. А с другой… с другой была моя прошлая жизнь, сгоревшая избушка и Колин, могилка которого сегодня положит начало Боллатскому погосту.

Кажется, я до сих пор до конца не осознала, что его больше нет. Уж слишком все быстро произошло. Такое ощущение, что я просто перестаю успевать в гонке за собственной жизнью.

Стыдно признаться, но я все реже и реже вспоминала свой маленький домик на краю Страшного леса. Я словно перевернула страницу, и теперь у меня был другой дом. Другая жизнь. Друзья. И все это я сейчас могла потерять. Вероятно, именно этот страх перед неизвестным будущим и выдернул меня из безопасной долины и заставил пуститься в рискованное путешествие (ну, в перспективе рискованное).

И еще я просто хочу посмотреть в глаза тому, кто заварил всю эту кашу.

Поглощенная своими мыслями, я не сразу услышала тихое копошение у себя за спиной. А когда услышала, взвизгнула и, выдернув ноги из стремян, вся взгромоздилась на спину лошади и боязливо огляделась. Бэгги явно не пришла в восторг от моих перемещений. Она остановилась так резко, что я чудом не вылетела из седла.

Шорохи раздавались из моей сумки. Мама!

Я обернулась и с ужасом наблюдала, как шевелится моя торба, развязываются завязки и из получившейся дыры высовывается… рыжая кошачья морда. Тьфу ты! А я уже успела напридумывать себе всяких ужасов.

- А ты что здесь делаешь?!

- То же, что и ты, - проворчал кот, встряхиваясь и отфыркиваясь. - Или ты думаешь, что я отпущу тебя одну? Нет уж, я с вами. Должен же быть среди вашей чокнутой компании хоть кто-то, кто еще с мозгами окончательно не расплевался.

- Ну-ну… - я наконец-то перетекла в нормальное верховое положение. - Значит, ты бежишь за лошадью, - и спихнула рыжего нахала в снег.

- Щас, - фыркнул кошак и проворно, больно цепляясь когтями за мою ногу, забрался назад. Я возмущенно ойкнула, но спихивать наглеца не стала.

Так дальше и поехали.

В том, что мне удастся нагнать Алекса и Габриэля, не было никаких сомнений. В конце концов, должны же они где-нибудь сделать привал. Вот тогда-то я к ним и присоединюсь. А если нет… что ж, одной незваной гостьей в Ардраде станет больше.

Задумавшись, я не сразу заметила, что мы уже никуда не едем. Бэгги остановилась и нервно переступила с ноги на ногу.

Впереди стоял мужичонка довольно потрепанного вида: старенькая одежонка особенно не отличалась чистотой, кольчуга местами продырявлена, левый сапог просит есть, ржавый шелом он даже не стал надевать - этот элемент его одеяния болтался, привязанный к веревке, за шеей. В руках это чудо держало ржавый меч с не слишком чистой тряпкой вместо рукояти, коим и потрясало перед лошадиной мордой.

Честно говоря, я не сразу допетрила, что меня грабят. Ну вот, а день так хорошо начинался! А когда до меня наконец дошло, согнулась пополам от хохота.

- А ну, девка, слазь с коня, - откашлявшись, выдал преступный элемент.

- Это кобыла, - я с трудом заставила себя перестать хихикать.

- Один леший. Слазь!

- Зачем?

- Как это зачем? - опешил грабитель. - А чем я тут по-твоему занимаюсь?!

- Э-э… - я изобразила усиленную работу мысли. - Милостыню просишь? Так ты место неправильно выбрал. На паперти стоять надо. Там, говорят, больше подают.

- Ах ты, поганка бледная! Слазь, кому говорю! - разозлился разбойник и стал с еще большим усердием потрясать обломком меча перед мордой моей лошадки. Да, как видно, такие недотепистые жертвы ему еще не попадались. - Грабить тебя буду.

Наверное, в этом месте мне полагалось устрашиться и отдать все свои нехитрые пожитки, да еще возопить о пощаде. Но делать этого мне почему-то не хотелось. И с чего он решил, что с меня есть что взять? Хотя… глядя на себя со стороны, я бы тоже так решила.

Я глянула через плечо на кота. Лапус упорно продолжал дрыхнуть, делая вид, что происходящее его совершенно не касается.

- Ладно, - согласилась я, спрыгивая с лошади. - Если найдешь что-нибудь ценное, не забудь поделиться.

Мужик тут же рванулся к моей сумке.

- Какого лешего?! - завопил потревоженный кот и для порядка полоснул когтистой лапкой по разбойничьей физиономии.

- Мама! - заорал горе-грабитель, шлепнувшись на зад и тыча давно не мытым пальцем в кота. - Бес!

- Сам ты бес, - проворчал кот и, повернувшись к нам задом, снова сонно заурчал.

- Ну что, - подала голос я, - как я понимаю, ограбление отменяется?

- Ты… ты… - корявый палец переключился на меня.

- Ведьма, - подсказала я. - Так что, грабить будешь, или я наконец-то могу ехать дальше?..

- Да езжай ты хоть к лешему! - грабитель в сердцах сплюнул в снег.

- А зачем к нему ехать? - удивилась я. - Он уже минут десять как стоит у тебя за спиной.

Незадачливый разбойник обернулся, глаза его расширились, и он кулем рухнул в снег. Тоже мне, девица слабонервная нашлась!

Ну да, напротив меня действительно стоял леший. Нет, не так, - Леший. Это был невысокий старичок с длинными зеленоватыми волосами и такой же бородой. Его бурый кафтан был запахнут на правую сторону, а сапоги, как и полагается каждому уважающему себя лешему, были надеты наоборот. Соломенную шляпу покрывал толстый слой мха. В руках Лесовик держал ветвистый посох, обильно усеянный птичьими гнездами, в которых негромко, чтобы не помешать хозяину, чирикали разномастные пташки.

Мое преимущество перед разбойником состояло в том, что я хорошо знала этого Лешего. Не удивительно, я ж всю жизнь в этом лесу прожила.

- Ну, здравствуй, хозяин леса, - поклонилась я Лесовику.

- Ксения! - неподдельно удивился тот. - А я уж и не думал, что свидимся!

- Вот и свиделись… Только я спешу.

- Знаю, - сверкнул Леший зелеными глазами из-под кустистых бровей. - Только торопиться тебе покуда некуда. Друзья твои еще до-олго по лесу плутать будут. Как раз успеем побеседовать.

Спорить дальше я не осмелилась. Если уж он решился заколдовать Алекса и Габриэля, значит дело серьезное. Накинув поводья на сук, я углубилась в лесную чащобу вслед за Лешим.

- Вам противостоит большое зло, - тихо предупредил меня Лесовичок.

- Так ты видел этого мага?!

- Да. Один раз. В ту ночь, когда погибла твоя бабушка.

- Погибла?! - нет, я решительно перестаю что-либо понимать.

Боги, как же давно все это тянется!

А между тем мы вышли на небольшую заснеженную полянку недалеко от моего дома. Бывшего дома. Казалось бы, зима - такое время, когда все в лесу засыпает, укрывшись толстым снежным одеялом, но здесь все было наоборот. Жизнь словно бы возвращалась в это место, пробуждая полянку ото сна, чуть было не ставшего вечным.

- Не знаю, откуда он взялся, ведь я дальше вверенного мне леса не ходок. Только пришел он, колдун этот, ободранный весь, помятый, и схоронился в моем лесу, вытягивая силы из всего живого. Столько зверей погибло, страсть! Тут я это все заприметил, да за помощью к твоей бабке обратился. Она добрая женщина была, не отказала старику в помощи. Пошла она к колдуну этому. Долго они о чем-то говорили, уж не знаю о чем, но лес мой после того он изводить перестал. А еще дня три спустя приехали за ним две бабы. Все такие пригожие, в убранстве дорогом да на конях хороших. И уехал он с ними. А дней сколько назад опять проезжали через мой лес, только с ними теперича еще двое были, мужик с бабой. Видать, важные персоны!

- Он - тощий блондин, а она - вся такая надменная, с черными косами? - догадалась я.

- Точно, - подтвердил Леший.

Когда мы вернулись, обморочный ворюга все еще лежал на снегу, опасливо приоткрыв один глаз.

- Я выпущу воробышка, ты езжай вслед за ним, он тебя к Страшному лесу и выведет. Там и дожидайся своих спутников, - напутствовал меня Леший.

- А с этим что? - я ткнула носком сапога в несостоявшегося грабителя.

- Поучу малость уму-разуму, - усмехнулся хозяин леса. - Будет знать, как в моем лесу разбойничать!

Леший взмахнул посохом. С него тут же сорвался серенький воробышек и полетел куда-то вглубь леса. Я махнула Лесовику и направила лошадь вслед за пташкой. Обернувшись, я успела заметить, как Леший обошел вокруг разбойника. Ну, все, ближайшие несколько часов ему будет весело! С удовольствием понаблюдала бы за его потугами выбраться из заколдованного круга, но не могу, надо спешить.

Деревья расступались перед моей лошадкой, так что до окраины леса мы добрались быстро. На опушке я спешилась и, тихо поблагодарив хранителя леса за помощь, положила на пенек сверток с пирожками, которые мне всучила Тина "на дорожку". Это меня бабушка научила. Ведь никогда не знаешь наперед, чья помощь тебе еще понадобится.

Проезжая мимо родного пепелища, мне немного взгрустнулось. Спокойная жизнь осталась в прошлом. Что ни говори, а существо я домашнее, носиться по заснеженному лесу в поисках незнамо кого - это не по мне. Но уж очень хочется надавать по шее (ну, или посмотреть, как это будут делать другие) этому неизвестному.

Ни Алекса, ни Габриэля еще видно не было, так что я, притаившись за деревьями в стороне от дороги, стала ждать. Заодно было время подумать.

А поразмыслить было о чем. Чем дальше в лес, как говорится, тем больше дров. Наши догадки подтвердились, эта ардрадская парочка действительно как-то связана со злодеем. Вот только кто эти таинственные женщины?

И откуда год назад пришел помятый колдун? Подозреваю, моя бабушка знала ответ на этот вопрос. Жаль у нее уже не спросишь… Что ж, доберемся до Ардрады и все выясним! Теперь- то уж точно эти двое не отвертятся!

Пока я шевелила извилинами, пытаясь привести мысли в некое подобие порядка, из леса выехали два всадника. Ну, наконец-то! Давно пора!

Алекс был мрачнее тучи, а Габриэль костерил на все лады местного лешего и поминутно порывался намылить лесному духу шею. Удерживал его от этого только угрюмый взгляд Алекса. Кстати, о Габриэле… Что это за палка торчит у него за спиной? Любопытно, надо будет при удобном случае выяснить.

Путники спешились и распрягли лошадей. На ночлег они решили устроиться под раскидистой елью. И как я раньше до этого не додумалась?! Ель была просто громадная, а ее раскидистые нижние ветки вполне сходили за небольшой шалашик. Правда, сомневаюсь, чтобы там было уж очень тепло, но все же лучше, чем совсем ничего.

Ангел тем временем скрылся где-то за деревьями. Наверное, за хворостом для костра пошел. Что ж, без ехидного Габриэля говорить с Алексом будет значительно проще. Вот сейчас наберусь смелости и…

- О чем, красна девица, задумалась? - раздался откуда-то сбоку тягучий голос.

Я аж подскочила от неожиданности.

А Габриэль взял меня за шкирку (ну, в смысле, за ворот плаща) и потащил к месту стоянки. Я кулем повисла в руках ангела. А что мне еще оставалось?!

Вот проблема явления меня народу и была решена.

- Как думаешь, кого я нашел под соседним кустом? - окликнул он Алекса и опустил меня на снег. Я с видом нашкодившей шавки уставилась на Властелина. А ангел снова удалился, на этот раз и вправду за хворостом.

- Тебя и на минуту оставить нельзя! - Алекс попытался испепелить меня взглядом.

- На минуту - можно, - робко улыбнулась я.

- Ей все хиханьки! - продолжал беситься он. - Чего тебя вообще сюда понесло?

- Как это чего, - я передернула плечами, - за извинениями, конечно.

- А это не могло подождать, пока мы вернемся?

- Если… - поправила я.

- Что?

- Ты хотел сказать, если вы вернетесь. Я, знаешь ли, предпочитаю иметь хоть какие-то гарантии.

Алекс перестал орать и только тяжело вздохнул:

- Ты меня когда-нибудь с ума сведешь! Ну почему ты не хочешь понять, что женщина не должна рисковать собой, гоняясь за всякой нечистью?!.

- А что же, по-твоему, должна делать женщина? - теперь настал мой черед злиться. - Варить суп и рожать детей?

- Как вариант. Хотя ты и этого не можешь…

- Шовинист! - фыркнула я и отправилась осматривать импровизированный шалашик.

Внутри оказалось довольно просторно. По крайней мере, головой я висящие ветки не задевала. Ну, если слегка пригнуться. Еловые лапки плотно прилегали друг к другу, так что снега сюда не намело. Очевидно, не только нам пришла в голову светлая мысль заночевать под елкой, потому что у ствола кто-то уже соорудил лежак из лапника. Здесь же чернело кострище, обложенное камнями.

Вполне довольная осмотром, я выбралась наружу.

- Я тут встретила одного знакомого лешего, и он рассказал мне много интересного, - я вкратце рассказала Алексу о своих приключениях и, жалобно поглядывая на него, добавила: - Ну, не злись! Я обещаю вести себя хорошо и не втравить вас ни в какие неприятности!

- Зарекалась буренка не бодаться, - проворчал Габриэль, вернувшийся с охапкой хвороста.

- Сам ты… - обиделась я и снова скрылась в еловых ветках.

7 глава

За прошедшую ночь я четко усвоила одно: я никогда не смогу привыкнуть к походным условиям. Спать на жестком лапнике было, мягко говоря, неудобно. Плюс ко всему еще и холодно, даже горевший поблизости костер не спасал. И страшно: где-то вдалеке протяжно выли волки. И зачем только я сюда поперлась?!

Когда перевалило за полночь, мне наконец удалось заснуть. Даже сквозь сон я ощущала, как меня трясет, куталась в плащ и жалась к чьему-то теплому боку.

Пробуждение тоже хорошего настроения не прибавило. Окончательно потеряв всякую надежду согреться, я встала, надела плащ, до этого момента служивший мне одеялом, и выбралась из-под лапника.

Габриэль седлал лошадей, а Алекс сидел у костра и, склонившись над котелком, что-то там помешивал. Кстати, огонь под елкой мы разжигать не рискнули, уж слишком большой мог получиться костер, перенеся его на безопасное расстояние. Наверное, поэтому ночью было так холодно.

- А это что? - я потянула свои загребущие лапки к лежащей на снегу большой черной дубине, той, которую я вчера заметила за спиной ангела.

- А ну убрала лапы от моей ханатты! - мигом ощерился Габриэль.

- Ханатта - традиционное оружие ангелов, - пояснил Алекс, снимая котелок с огня. Гм, странная штука. Интересно, как ее используют? Машут перед носом жертвы, пока наставляют ее на путь истинный праведными речами? Хотя нет, учитывая кровожадность Габриэля, думаю, все-таки бьют по темечку.

- И впредь не смей трогать мое оружие, - ворчливо предупредил ангел, уплетая гречневую кашу. Ну надо же, какие мы грозные! Это на него так случай с Тиной подействовал, что ли? Вот всегда так, другие напортачат, а мне потом все шишки достаются! Больно мне нужна эта его хана… дубина!

- Как тебе вообще удалось выбраться из долины? - полюбопытствовал Алекс. Он со вчерашнего дня ходил чернее тучи, периодически награждая меня такими взглядами, что хотелось засунуть его в костер… чтоб хоть чуть-чуть оттаял!

- Через Врата, - пожала плечами я. - Или забыл, что я вроде бы как твоя Хранительница?

- Да-а, теперь от нее так просто не отделаешься, - удрученно протянул Габриэль.

- А стража? - не отставал Алекс.

- А полог невидимости? - хитро прищурилась я.

- Ты?! Смогла наколдовать полог невидимости?! - удивились они в один голос.

- Ну, не сразу, конечно…

- Да, Ксения, оказывается у тебя много скрытых талантов, - поморщился Властелин.

А я что, а я ничего!..

Следующим неприятным сюрпризом для меня стало то, что дорога на Старинск тоже проходила через Страшный лес. Правда, по самому его краю, но все же… По оптимистичным словам Алекса, часа через два мы его благополучно проедем. Ну что ж, посмотрим. В конце концов, я целых два раза была там с бабушкой и ничего страшного не видела.

Страшный лес встретил нас гнетущей тишиной и полным отсутствием снега. Вот странность! Здесь как-будто была не зима, а поздняя осень. Причем всегда. Помню, я ходила сюда с бабушкой в середине лета. Жара стояла ужасная, а в лес вошли, так чуть не окоченели. А все потому, что ей травка какая-то нужна была, которая растет только в Страшном лесу, и только в определенном месте. Вот так вот.

Продвигались мы медленно, даже несмотря на то, что вроде бы как спешили. Под ногами метались странные искаженные черные тени. Сомневаюсь, чтобы их отбрасывали вековые деревья-великаны, утыкающиеся черными верхушками в серенькое небо. Кони заметно нервничали, всхрапывали и то и дело норовили вильнуть куда-то в сторону. Всадников тоже не покидало напряжение. Уф, не нравится мне здесь! Прям таки пятой точкой чувствую, что будут проблемы.

- Не нравится мне все это, - озвучил мои мысли Габриэль, в третий раз за последние десять минут возвращая своего огромного черного жеребца на дорогу.

Я согласно вздохнула.

- Другой дороги все равно нет, - поморщился Алекс.

- А жаль… - проворчала я.

- А тебя вообще сюда никто не звал, - тут же осадил меня Властелин. - Сидела бы сейчас в долине, в безопасности. Так нет, у тебя же шило в одном месте!

Я обиженно отвернулась.

Нет, я конечно все понимаю: ситуация сейчас непростая, он тяжело переживает смерть Колина, хоть и не показывает этого, а тут еще я… Значит, надо на ком-то периодически вымещать раздражение. Но почему именно я всегда крайняя?!!

Дальше стало еще хуже. Дорога оказалась сплошь усеяна ямами. Что и не удивительно, кто же станет проводить дорожные работы в месте, которое давным-давно считается проклятым? Дураков нет! Тут и там из земли торчали коряги, так что приходилось следить, чтобы лошадь не зацепилась. А то сломает ногу, вот счастье-то будет!

Да, похоже, это будут самые долгие два часа в моей жизни.

Тут моя лошадка в очередной раз вильнула, я судорожно вцепилась в поводья, пытаясь призвать ее к порядку, но это ничего не дало. Бэгги дернулась и с небывалой прытью понеслась куда-то в сторону. Вот паршивка! Я, не удержавшись в седле, с тихим вскриком рухнула на пожухлую траву.

Самое смешное, что буквально через мгновение ко мне присоединился Габриэль. Я едва успела отпрянуть в сторону. Ангел витиевато выругался и погрозил кулаком крупу своего коня, тут же растворившемуся среди деревьев.

В седле оставался только Алекс, который сейчас встревожено озирался по сторонам. Дурдом! И где теперь их ловить?

- Леший знает что творится! - оценил ситуацию Властелин.

Ох, лучше бы он этого не говорил!

Раздались тяжелые шаги, треск и шорох раздвигаемых веток, и пред наши очи вышел… да не знаю я кто это был! Он был огромный и черный, словно слепленный из земли. У этого странного существа было три руки - да что там руки, ручищи - три ноги и четыре глаза. Зато чего уж точно не было, так это дружественных намерений в отношении трех путников, посмевших нарушить покой в его лесу.

- Кто это? - тихо пискнула я.

- Арсури, - так же тихо ответил мне Алекс.

- Местный леший, - шепотом добавил Габриэль.

Алекс направил своего коня навстречу странному существу, оставляя нас позади.

- Властелин, Хранительница и… ангел, - последнее слово Арсури буквально выплюнул. - Просто замечательно!

- Тебя что-то не устраивает? - тут же окрысился Габриэль, вскакивая на ноги и очень выразительно потрясая ханаттой (гляньте-ка, запомнила!). За что Алекс сейчас же наградил его ну о-очень ласковым взглядом.

- Не устраивает, - подтвердил лесной дух.

- Так и не вылезал бы из своей чащи!

- Да как же тут не вылезешь, когда вы лешего через каждое слово вспоминаете!!!

Тут, наконец, решил вмешаться Алекс:

- Нам нужно просто проехать по дороге. Мы не причиним вреда лесу. Пропусти нас!

- Ага, щас! Знаю я вас таких! Тут недавно одни проезжали, просто. Пропустил на свою голову! Совсем люди распоясались, будто и не хозяин в собственном лесу! - тут Арсури прервал свою гневную тираду, чтобы отдышаться. Да, видать его сильно достали! И я, кажется, даже знаю, кто именно… - Так что, придется вам познакомиться с моим питомцем…

Сказав это, Арсури развернулся и не спеша скрылся в лесной чаще. Мы удивленно переглянулась. Похоже, не одна я ничего не поняла.

Я поднялась с земли, отряхнулась и принялась оглядываться по сторонам в поисках своей лошадки. Ага, как бы не так! Ее и след давно простыл. И что дальше? Честно говоря, мне слабо представляется, как мы будем искать лошадей в этом, сама уже начинаю верить, что проклятом, месте. Пешком идти, что ли?

Из-за деревьев опять послышался треск - никак Арсури решил вернуться. Алекс спрыгнул на землю, крепко привязал своего коня и выхватил меч. Габриэль так и застыл с ханаттой в руках. Чего это они, а?

Треск стал громче, и перед нами появилась… ящерка. Ага, со скидкой на ее размер, примерно с мой рост, да еще то, что она передвигалась на двух лапах. И хвост у нее был длиннющий. Как я поняла, это и был вышеупомянутый питомец.

Да, к слову о питомцах. Куда подевался мой кот? Помнится, я видела его в последний раз, когда уходила с лешим. А когда мы вернулись, Лапуса уже не было. И куда этот паршивец мог подеваться? Я тоже хороша, со всей этой суетой даже не вспомнила о нем.

Ящерка тем временем пришла к выводу, что мы ей явно не нравимся, пронзительно закричала и направилась к нам. На меня просто накатила волна опасности. Конечно, не такой, как в те моменты, когда меня охватывает то странное предчувствие, но тоже, знаете ли, приятного мало.

Алекс в мгновение ока оказался возле меня и ненавязчиво так оттеснил за свою спину. Ну да, правильно, я ж тут самая беспомощная. А Габриэль, напротив, рванулся к враждебно настроенной живности, отвлекая ее внимание на себя. Живность тем временем издала еще один противный пронзительный крик, оценивающе оглядела предлагаемую добычу и выразительно так клацнула своими далеко не маленькими зубами всего в нескольких дюймах от ханнаты Габриэля.

Вот мне и представился случай своими глазами увидеть это диковинное оружие в деле. Габриэль удобно перехватил ханатту двумя руками, его тонкие длинные пальцы казались естественным продолжением гладкого черного древка. В какой-то момент мне даже почудилось, что они тоже почернели. Вот уж никогда бы не подумала, что эта "палка" может быть такой острой! В конце концов, Габриэль спокойно держал ее двумя руками, и ничего. Но стоило ей только коснуться врага, как на зеленой коже ящерицы образовалась вполне приличная рана.

Никак не ожидавшая подобной подлости живность заверещала еще громче и пронзительнее и повернулась к нападающему хвостом. Может и не слишком корректно, зато очень эффективно. Так что Габриэлю пришлось на какое-то время забыть о нападении и потренироваться в прыжках через длинный зеленый хвост рептилии.

А Алекс тем временем затолкал меня за ближайшее дерево, строго наказал не высовываться и поспешил принять участие в боевых действиях. Хотя, на мой взгляд, скорее прыгательных. Рептилия топталась по кругу и активно махала хвостом, так что приблизиться к ней ближе, чем на пять шагов, возможности не представлялось.

Ненавижу чувствовать себя бесполезной.

В конце концов, мальчикам наскучило прыгать. Поняли, наконец, что это может продолжаться очень и очень долго. Вот и разбежались в разные стороны. Не знаю, за кем именно, но ящерка тоже куда-то потопала. Уф, надеюсь, она, за невозможностью угнаться за двумя зайцами, не решит переключиться на третьего, который спокойненько стоит на месте, упорно стараясь слиться с деревом.

Несколько минут я напряженно вслушивалась в доносящиеся из глубины леса звуки. Как назло, ничего особенного слышно не было. Потом появился Алекс. Он тяжело дышал, устало привалившись к толстому стволу дерева.

- Ну хоть теперь-то ты понимаешь, почему я не хотел брать тебя с собой?

- А ты бы не мог запустить в эту пакость каким-нибудь заклинанием? - задала я давно интересующий меня вопрос, полностью проигнорировав сказанное им ранее.

В ответ он притянул меня к себе и пристально посмотрел в глаза.

- Ксения, запомни, я больше не маг. Так что заклинания - это скорее по твоей части.

Нет, я решительно ничего не понимаю! Насколько я знаю, маги довольно лояльно относятся к разным выходкам своих коллег. Гильдия живет по принципу "Делай что хочешь, главное, не забывай поделиться наваром!". А отлучение - это совсем уж крайняя мера, которую применяют очень и очень редко. В самых крайних случаях. В общем, чтобы тебя отлучили, надо всех очень сильно достать, причем не один раз. Но он же сам сказал, что его не отлучали. А теперь он говорит, что не может воспользоваться магией… Бред!

- Ты умеешь пользоваться боевыми заклинаниями?

"Нет" я предусмотрительно отвечать не стала. А что толку, все равно ведь надо как-то выкручиваться.

Отлаженные движения ангела скорее напоминали грациозный танец, я даже засмотрелась. Удар, выпад, вот он увернулся от когтистой лапы, вот всего в дюйме от плеча щелкнули клыки, еще выпад, удар… Это был грациозный, изящный, но от этого не менее опасный танец. И когда он только успел лишить эту ящерку-переростка хвоста? Теперь приблизиться к ней стало значительно проще.

Я лихорадочно копошилась в своих скудных знаниях. Надо признать, умения были еще более скудны. С боевой магией я абсолютно не знакома. Что ж, по возвращении домой надо будет восполнить этот пробел. А пока…

Нет, я конечно могла бы попытаться сформировать простейший фаэрбол, но за результат я, откровенно говоря, не ручаюсь. Тем более что после пары неудачных попыток от моего резерва мало что останется. Ага, особенно если учесть, что я понятия не имею, что в нем есть. В смысле, я его совсем не чувствую. Знаю, для мага это не совсем нормально, но что поделаешь, раз я такая… неправильная. Так что я решила не мудрить и запустила в ящерицу волной чистой неоформленной силы.

Да, это было несколько примитивно. Зато эффективно.

Габриэль, разумеется, увернулся, а вот менее прыткая рептилия буквально налетела на бурлящий поток энергии. Боги, я и не подозревала, что ее будет столько! Казалось, по сосудам скользят расплавленные молнии. С пальцев стекала магия. Через несколько минут у меня разболелась голова, в висках мучительно запульсировало, а она все не кончалась.

Кажется, Алекс что-то кричал, но я его не слышала. Голова кружилась, перед глазами все кувыркалось. Боги, сколько ж можно-то! Колени подогнулись, я рухнула наземь и уперлась ладонями в сухую траву. Последним, что я запомнила перед тем, как потерять сознание, был металлический привкус крови во рту.

- Кажется, жить будет, - как-то не слишком уверенно протянул Габриэль.

- Не дождетесь… - едва слышно выдохнула я, слизывая с нижней губы капельку крови.

Послышалось два облегченных вздоха.

Это ж полное безобразие! Что-то раньше я за собой склонности к обморокам не замечала. А тут, на тебе, за последние два месяца уже четвертый раз! Нет, с этим срочно надо что-то делать.

- Я ж говорил, от нее теперь и ханаттой не отмашешься, - усмехнулся ангел. Мне показалось, или в его тягучем голосе действительно проскользнули радостные нотки?

- Поймать бы теперь этого лешего да повыдергивать лишние конечности, - ворчал Алекс, приподнимая мою голову и вливая в рот немного воды.

Когда окончательно стало понятно, что покидать сей несовершенный мир я не собираюсь, ангел отправился на поиски наших лошадей. Я все еще сидела на земле, облокотившись на Алекса и чуть прикрыв глаза. Слабость была жуткая.

- У тебя сильное энергетическое истощение, - "обрадовал" меня Властелин. Можно подумать, я сама этого не чувствую!

- Зато ты больше не пытаешься испепелить меня взглядом…

Моей радости он явно не разделял.

- Кто тебя вообще так колдовать учил?! - накинулся он на меня.

Я передернула плечами и с легким торжеством в голосе фыркнула:

- Ведь сработало же!

Честно говоря, я сейчас, отчетливее, чем когда-либо осознавала, что меня никто толком ничему и не учил. Совсем. Бабушка все время повторяла, что я бездарь от магии, чистый теоретик, и ото всех моих просьб объяснить мне какое-то заклинание только отмахивалась. Все равно, мол, у тебя ничего не выйдет. А я и верила. И в конце концов убедила себя в том, что годна только книжки умные читать. Хотя, с этим тоже были проблемы: у нас их было всего две штуки. Одна - довольно истрепанный фолиант по магии крови. Причем истрепанный настолько, что разобрать написанное было по большей части невозможно. С большим трудом мне удалось прочесть несколько глав теории. А вторая - сборник бытовых заклинаний. Они все простенькие, даже ребенок справится. Вот только в моей нынешней жизни от этого толку ноль.

Алекс удрученно качнул головой.

- А если бы нет?

- Не знаю, - я поудобнее устроила свою многострадальную голову на его плече. - Будем считать, что мне повезло.

К тому времени, когда вернулся Габриэль, ведя под уздцы двух лошадей, я уже окончательно разомлела. Но делать нечего, пришлась подниматься с насиженного места и лезть в седло. К счастью, я уже более или менее (хотя, скорее менее, чем более) пришла в себя и вполне могла усидеть на лошади без посторонней помощи.

Тем более что нам всем хотелось побыстрее покинуть это негостеприимное место.

- Вот интересно, - задумался Габриэль, - что могло так взбесить Арсури?

Ну да, насколько я знаю леших (вернее, одного конкретного лешего), они в общем-то довольно миролюбивы и обычно на людей не кидаются. Ну да, могут зло пошутить, но вряд ли бы сильно заскучавший леший выбрал в качестве объектов для своей шалости именно нас. Скорее это был бы какой-нибудь простак, который не смог бы ничего противопоставить лесному духу.

- Ты Рогенду не знаешь? - отмахнулся от него Алекс. - Эта кого хочешь до белого каления доведет.

- А мне интересно кем были те трое, колдун и две женщины, - задумчиво протянула я.

- Я что, похож на прорицателя?! - Да, похоже, не одной мне противно осознавать свою беспомощность.

Дальше ехали в тяжелом молчании.

Лично мне сейчас хотелось только одного: лечь и уснуть. Меня бы даже не смутил жесткий лапник. Хотя, на чем нам придется спать ближайшей ночью, остается только догадываться. Ох, хоть бы еще из этого леса выбраться без приключений! Никогда бы не подумала, что какие-то там два часа могут тянуться так долго.

Как я и опасалась, очередной казус не заставил себя долго ждать.

- Тысяча упырей! - воскликнул Габриэль, натягивая поводья.

- К сожалению, только один, да и тот демон, - съязвила я. А что еще остается делать, когда на тебя буквально сыплются неприятности?!

Перед нами, преграждая дорогу, действительно стоял демон. Низший. А я и не подозревала, что они такие противные, - немного отстраненно думала я.

Своим цветом демон напоминал кирпич. Его тучное, рыхлое тело покрывала какая-то слизь, которая плюс ко всему еще и жутко воняла. Выпученные глаза состояли из одного белка, зрачок отсутствовал. Зато в арсенале демона присутствовал приличный набор клыков.

- А тебе чего? - зло рявкнул Габриэль.

- Жрать хочу, - сообщил демон, плотоядно оглядывая нашу компанию. - Но перед тем, как я вами пообедаю, вы можете задать три вопроса. - И, почесав в затылке, исправился: - Не, уже два.

Нет слов. А те, что нашлись, только что озвучил ангел в своей витиеватой и очень нецензурной тираде. Ну, я бы еще поняла, если бы он сейчас же набросился на нас - в конце концов, на то он и демон. Но при чем здесь какие-то вопросы?!

Я непонимающе уставилась на Алекса. Но Властелин даже и не смотрел в мою сторону. Вместо этого он выразительно так поглядывал на Габриэля, видимо, пытаясь подать ангелу какой-то знак.

- Уйди с дороги! - потребовал ангел, выезжая вперед.

- А вопросы? - обиделся демон.

Габриэль медленно, со свистом выпустил воздух сквозь зубы. Ой, что это с ним?

- Хорошо. Какое отношение имею я к твоему появлению на свет?

- Никакого.

- Кто это был??? - почти выкрикнул ангел. Вид у него был такой, словно от ответа на этот вопрос зависела вся его жизнь.

Ой, о чем это я? Вообще-то, так и есть, нас же тут съедать собираются. Или нет?..

- Проезжайте, - демон отступил в сторону.

Я так и застыла с открытым ртом и, если бы Алекс не дернул за поводья, так и осталась бы стоять на месте.

8 глава

- Ну и что это было? - теребила я Алекса.

К тому времени, как Страшный лес остался позади, день уже плавно перетек в вечерние сумерки. Вот тебе и два часа! Оптимистический прогноз Алекса оказался очень далеким от реальности.

Ответа меня не удостоили. Вместо этого Алекс задумчиво проговорил, обращаясь к Габриэлю:

- Если я все правильно понял, то твое низвержение можно считать снятым?

Тот молчал.

- Ты пойдешь в Воздушный град?

- Не-а. Мне и здесь хорошо, - ангел ехал, глядя прямо перед собой, чтобы не встречаться ни с кем из нас взглядом.

На некоторое время снова установилась тишина. Ангел выглядел еще мрачнее обычного. Да, изливать душу он был явно не расположен. А зря. Помогает, по себе знаю.

Алекс то и дело кидал на него оценивающие взгляды, но вопросов больше не задавал. А я… Меня грызло любопытство.

- Неужели ты не скучаешь по дому? - наконец не выдержала я.

- Понятия не имею, где мой дом, но уж точно не там.

- А семья? У тебя же есть семья? - не отставала я.

Габриэль обернулся и окинул меня угрюмым взглядом.

- Ну, если тех ангелов, которые буквально умоляли Пресветлого Владыку казнить меня, можно назвать семьей, то да, она у меня есть. - И, отвернувшись, едва слышно добавил: - Ангелы… У них же все не как у людей!

Гм… А сам-то ты кто?..

Задавать вопросы мне что-то расхотелось. Бедный. Никогда бы не подумала, что стану его жалеть. Кого угодно, только не этого вредного ангела! Дожились, называется.

Вскоре стало совсем темно, а мы все ехали. Занесенная снегом дорога и днем-то была еле видна, так что сейчас приходилось двигаться почти наобум. У меня не хватило сил даже на кривобокого светлячка. А что поделаешь? Судя по карте, никакого человеческого жилья мы не встретим до самого Старинска. Любого другого хоть сколько-нибудь пригодного для ночлега места тоже пока не попадалось. Не в сугробе же нам на ночлег устраиваться! Хотя мое измученное тело уже готово было согласиться и на сугроб. Ага, желательно теплый, мягкий и с одеялом…

А еще я жутко замерзла. Я вообще ужасная мерзлячка, но сейчас, после всех ужасов прошедшего дня, морозец, нахально пробирающийся за ворот плаща, раздражал больше обычного. Нет-нет, да и появлялась где-то в уголке разума робкая мыслишка о том, что я могла бы сейчас быть совсем в другом месте. Дома. Впрочем, она была очень быстро выпихана вон моей природной упертостью и, наверное, из чувства самосохранения, больше не являлась.

- Кажется, впереди какое-то село, - проговорил Алекс, приподнимаясь в седле, чтобы получше рассмотреть близлежащую местность.

Изо всех сил вытягивая шею, я тоже пыталась хоть что-нибудь увидеть. Ну да, вроде бы так и есть. Правда, самих домиков в темноте видно не было, зато окна светились приветливыми огоньками. Боги, неужели я сегодня буду спать на чем-то, хотя бы отдаленно напоминающем кровать?! Это же просто чудо!

При ближайшем рассмотрении село оказалось совсем небольшим. Домов с десяток, не больше. Все они были деревянные и уже потемневшие от времени, и почему-то напомнили мне мой родной домик.

Я тряхнула головой, отгоняя ненужные воспоминания. Только их мне еще не хватало! Тут и с настоящим не знаешь, что делать, а если еще начать копошиться в прошлом, так вообще свихнуться не долго.

Было очень тихо. Не лаяли собаки, потревоженные появлением чужаков. Сюда не доносился вой волков, который так пугал меня прошлой ночью. Даже ветер, казалось, затих, запутавшись в черных ветвях деревьев.

- Не нравится мне оно, - скривился Габриэль.

Я посмотрела на него, как на своего злейшего врага. Нет, ну нормально вообще? Только я настроилась на полноценный отдых, как обязательно надо все обломать!

- Почему? - удивился Алекс. Я заметила, как он подавил зевок. Ну, хоть кто-то со мной солидарен!

- Его на карте не было.

- Ну и что? Ты посмотри вокруг. Три кола, два двора! Картографу просто было лень заниматься ерундой! В конце концов, кому оно может понадобиться, это село?

- И собак здесь не держат, - продолжал нудить ангел. Это он из вредности, что ли, издевается?

- Ну, А-алекс, - заныла я, - я спа-а-ать хочу…

Властелин тяжко вздохнул и спрыгнул с лошади.

- Мы едем дальше! - настаивал ангел.

- Если тебе что-то не нравится, можешь ночевать за околицей, - предложила я. А что, по-моему, очень конструктивное предложение…

- Вот заноза!

- Сам дурак.

Нет, я не самоубийца. И по шее получить как-то не слишком хочется. Так что я тоже слезла с лошади и пристроилась за спиной Алекса.

Дверь распахнулась почти сразу. На пороге стоял мужик довольно потрепанного вида. Тучный, белобрысый, с вечным румянцем на щеках и голубыми, почти прозрачными глазами. Ростом он был примерно с меня. При виде нас на его румяном лице явно отразилось удивление, впрочем, очень быстро сменившееся радостью.

- Добрый вечер, - улыбнулся Алекс. - Вы случайно не знаете, у кого мы могли бы заночевать?

- Заночевать? Да хоть бы и у меня, - широко улыбнулся хозяин дома. - Мы с женой гостям всегда рады.

И, махнув, чтобы мы следовали за ним, скрылся в темном проеме. Миновав три ступеньки, крылечко и дверь, мы прошли через темные, сырые сени и оказались в помещении, являвшем собой нечто среднее между кухней и гостевой. Одну половину комнаты занимала большущая печка, шкафчики с разнообразной посудой и огромный обеденный стол, а вдоль другой были расставлены широкие лавки. За печкой я заметила небольшую дверь, ведущую, скорее всего, в хозяйскую горницу.

Меня передернуло. От холода, наверное…

Несмотря на то, что особой нужды я здесь не заметила, уютом в этом доме даже не пахло. Будто он и не жилой вовсе. Пришлось срочно напомнить капризной себе, что мы сейчас не в том положении, чтобы привередничать.

Возле печки возилась хозяйка - тощая тетка неопределенных лет в простом коричневом платье, украшенном тремя большими пятнами неизвестного происхождения.

- Я Марка, - сказала она, на минуту оторвавшись от своих дел. - Вы пока располагайтесь. Ужин еще не скоро будет.

Услышав это, мой живот обиженно заворчал. Я уселась на широкую скамью, прислонилась спиной к прохладной стене и облегченно вздохнула. Мысль о том, что скоро можно будет наконец-то уснуть, причем в тепле и относительной безопасности, грела сердце. Через несколько минут я, окончательно разомлев, прикрыла глаза. В полудреме я слышала, как хозяин выспрашивает у Алекса кто мы да откуда, как негромко ворчит себе под нос Габриэль, да сонно мурчит прикорнувший где-то поблизости кот.

Минуточку… Кот?!

От поисков мурлычущего создания меня отвлек громкий стук в дверь. Все разом замолчали и уставились на оную. Мгновение спустя дверь с протяжным скрипом отворилась, и на пороге возник неизвестный мужик селянской наружности. Выглядел он как копия нашего хозяина, только еще более помятая.

- Доброго вам вечера, - расшаркивался он с хозяевами. - Как живы, здоровы?

- Да уж поздоровее некоторых, - скривилась хозяйка. - Чего приперся-то?

- А сама ты как думаешь? - обиделся незваный гость. - На ужин пригласишь, али как? Я вас в прошлом месяце звал.

- Ладно, приходи.

- И женку мою?

- Так и быть.

- А детишки как же?

Меня начало пробивать на смех. М-да, всегда знала, что наглость - вещь полезная, а в отдельных случаях просто незаменимая. И вообще, ужинать в гостях значительно вкуснее.

- И их приводи, - скрипя зубами, соглашалась хозяйка.

- Ну, спасибочки! - просиял наглый мужик. - Тогда я еще и тещу прихвачу.

И буквально выскочил за дверь. Наверное, побежал радовать голодное семейство.

С мечтой подремать перед ужином пришлось распрощаться. Вслед за первым визитером появился и второй. На этот раз тощий долговязый мужичонка в лимонно-желтом камзоле, который был ему явно велик, и широкополой соломенной шляпе. И на кой ляд она ему сдалась, зимой-то?!

- Здравствуйте, хозяева, - лыбился гость, распространяя вокруг себя запах перегара. Я даже с другого конца комнаты унюхала. Фу, гадость какая!

- А тебе чего? - накинулся на пьянчугу хозяин.

- А таво… - икнул тот.

- Позже приходи.

Нет, что-то я окончательно перестала понимать, что здесь происходит! Это что за благотворительность такая? Или они тут дармовую харчевню открыть решили? Что-то сомнительно.

И тут о себе решил напомнить кот. Он прошелся вокруг моих ног, потоптался по одной из них, привлекая мое внимание, и, запрыгнув на лавку, юркнул ко мне за спину.

- Лап?! - я протерла глаза. Может, у меня от энергетического истощения уже глюки начались?

Впрочем, это был очень осязаемый глюк. И мерзопакостный, - сделала вывод я, потирая оцарапанный локоть. Вот вредитель, даже через три слоя одежды достал!

- Да тихо ты! - прошипел кот. - Пошли что ли воздухом подышим.

- Спасибо, я уже надышалась. Лет на десять вперед, - подниматься с насиженного места было лень.

- А ну, вставай, я тебе говорю! - окончательно распсиховался кот. - Или ты до сих пор не поняла, куда вы попали?

Подозреваю, что в бедлам.

Пришлось отдирать свою тушку от лавки. Старательно делая вид, что направляюсь к деревянной будочке, приткнувшейся в самом дальнем углу огорода, я нырнула за дом, потопталась какое-то время по глубокому снегу и, наконец, спряталась за толстым стволом дерева. Через минуту ко мне присоединился кот. Он каким-то образом умудрился просочиться на чердак, и теперь, спрыгнув (хотя, на мой взгляд, скорее свалившись) с крыши, пробирался ко мне, почти полностью утопая в глубоком снегу.

- Ну и где тебя столько времени носило? - накинулась я на него.

- На разведку ходил, - важно сообщил мой питомец.

- Тоже мне, разведчик нашелся, - фыркнула я.

- По крайней мере, в отличие от вас, я к людоедам на ужин не напрашивался!

- Что-о?!

- То, - передразнил меня кошак. - Это село людоедов. И угораздило же вас остановиться именно в нем!

- Другого не было. А ты уверен, что эти люди людоеды?

- Можешь назвать их каннибалами, можешь антропофагами - общий смысл не изменится.

М-да… Вот это называется влипли. Ну что за невезуха?! Я с досады саданула рукой по дереву. Оцарапанная ладонь легонько засаднила.

Теперь надо найти способ предупредить моих спутников. И как, интересно, я это сделаю? Войду в дом и громогласно объявлю, мол, наши гостеприимные хозяева пригласили нас на ужин в качестве главного блюда? Трех главных блюд. Ну-ну. Боюсь, ужин от этого только ускорится.

Ладно, предположим, я смогу незаметно предупредить друзей. Что дальше? Сомневаюсь, что с этими товарищами можно будет договориться. Наверняка им плевать, кого есть: простого селянина, Властелина, ведьму или ангела. Уверена, по вкусовым качествам мы не сильно отличаемся друг от друга.

- Ты можешь набросить полог невидимости, - предложил кот. - Тогда будет возможность незаметно смыться.

Вот леший! И надо же было так вляпаться именно тогда, когда я не могу колдовать!

- Не могу, - тихо сказала я. - Мой резерв на нуле.

- Откуда ты знаешь?

- Ну… - Вообще-то, ниоткуда. Не считая жуткой усталости, я не чувствую ровным счетом ничего.

- Баранки гну! - огрызнулся кошак. - Магичь, давай.

Я послушно принялась за дело. На этот раз в роли зеркала выступал Лапус. То есть, он должен был сказать, когда перестанет меня видеть.

Как и следовало ожидать, чуда не произошло. Ничего не получилось не только с третьего, но и с пятого, и даже с десятого раза. Тяжело дыша, я села прямо на снег и вытерла рукавом выступившие на лбу капли. Что ж, особых иллюзий на свой счет я и не питала. Как, впрочем, и всегда. Если настраиваешь себя на худшее, жить значительно проще. Ведь если такие надежды не сбываются, радуешься вдвойне, а когда сбываются… можно философски пожать плечами, задрать нос повыше и идти дальше.

Но сейчас срочно нужно было что-то придумывать. Перспектива быть позорно съеденной этими зачуханными людоедами меня совершенно не прельщала. В конце концов, уверена, в ближайшем будущем мне представится еще немало возможностей сыграть в ящик. А я уж постараюсь выбрать из них что-нибудь менее идиотское.

Впрочем, было еще одно "но". Хотя, правильнее было бы сказать, один. Габриэль. Ведь он сразу заподозрил что-то неладное. И, если бы я не вставила свои пять копеек, наверняка убедил бы Алекса обойти это странное село стороной.

Все, хватит заниматься самоедством! А то я так до утра здесь просижу.

Рядом нервно вертелся кот. По-видимому, у него тоже умных мыслей пока не появилось, и за неимением оных он решил хотя бы поворчать:

- Вечно от тебя никакого проку. Вот если бы здесь была леди Ариадна…

- Если бы твоя леди Ариадна действительно занималась моим образованием, а не создавала пустую видимость, у нас вообще было бы намного меньше проблем! - неожиданно для себя самой рявкнула я. Лап ошалело уставился на меня.

Ну, да, меня слегка занесло. Но, впрочем, я сказала чистую правду. Хотя и в довольно резкой форме. В такой ситуации у кого угодно нервы сдадут. Я крепко зажмурилась, глубоко вдохнула и очень медленно выдохнула. Так, спокойно. Я уже и так долго отсутствовала, так что, если не предпринять ничего прямо сейчас, то такой возможности может вообще не быть.

- Значит, план такой, - придав голосу максимум твердости, заговорила я. - Я наброшу полог на тебя. Ты маленький, сил должно хватить, чтобы продержать его некоторое время. Все, что от тебя требуется, это незаметно пробраться в дом и предупредить Алекса и Габриэля. Пусть под каким-нибудь предлогом выйдут во двор. Дальше все просто: наши лошади до сих пор стоят во дворе, остается только сесть на них и спокойно уехать. Ну, по возможности спокойно.

Если коту что-то и не понравилось в предложенном плане побега, то виду он не показал. Накрыть пологом небольшое животное оказалось намного проще: не надо было "растягивать" воображаемое покрывало, достаточно всего лишь точечно направить то небольшое количество энергии, которое мне удалось собрать. И через мгновение я уже могла видеть только борозду, которая быстро прочерчивалась на снегу, направляясь к дому.

Полдела сделано. Даже если полог спадет, умудрился же Лап и без него подойти ко мне незамеченным. Так что на этот счет можно не волноваться.

Хорошо еще, что никому не пришла в голову светлая мысль засунуть наших лошадей в какой-нибудь сарай. Ищи их потом. А так вон даже сумка по-прежнему была прикреплена к седлу.

- Бедняжка, никто о тебе не позаботился, - шептала я, наглаживая шелковистую шею моей лошадки. В ответ Бэгги всхрапнула и страдальчески понурила голову.

Я устроилась в седле и принялась ждать, то и дело поглядывая на дверь и нервно комкая в руках поводья. Через несколько минут дверь отворилась. Я нетерпеливо подалась вперед. Но это оказался не Алекс и даже не Габриэль. Дородная тетка, закутанная в большой пушистый платок, вышла из дома, пересекла двор и скрылась за воротами. Очередная гостья, - сделала вывод я. То ли было слишком темно, то ли это она смотрела себе под ноги, но меня она не заметила. Я облегченно выдохнула, вытирая о край плаща вспотевшие ладони.

Алекс появился через несколько мгновений, которые, впрочем, показались мне вечностью. Он особенно не торопился, сохраняя на лице самое благостное выражение. Но как только дверь за его спиной затворилась, весь его умиротворенный вид как корова языком слизала. Алекс превратился во Властелина.

Он вскочил на Дара и уверенно направил его за ворота, даже не потрудившись их открыть. Очутившись на дороге, он все-таки остановился, выжидательно глядя на меня. В какой-то момент я почувствовала возню позади себя - это мой кот устраивался на своем излюбленном месте. Я неуверенно поглядывала на невысокие воротца, не решаясь повторить трюк, проделанный только что Алексом. Упасть с лошади и сломать себе что-нибудь мне очень не хотелось. Хотя, торчать посреди двора и ждать, пока выйдет хозяин и обнаружит разбегающийся ужин, хотелось еще меньше.

Выбрав из двух зол меньшее, я заставила Бэгги взять препятствие.

- А как же Габриэль? - встревожено спросила я, оказавшись подле Алекса.

- Он присоединится к нам позже, - ответил Властелин, направляя своего коня вперед по дороге. Я продолжала медлить. - Просто он не захотел уезжать, не простившись как следует с хозяевами.

- Ксюш, не тупи, - не утерпел Лап. - Он просто хочет выпустить пар и заодно как следует накостылять по шее этим поганцам. Сматываемся отсюда!

Я послушно двинулась вслед за Алексом.

- А что это ты так за него беспокоишься? - ворчливо спросил Властелин.

- А тебе что, завидно? - поддразнила я его.

- Да!

Ехали мы уже довольно долго, и к тому времени, когда недалеко от дороги показался полуразвалившийся домишко, я почти распрощалась с мечтой об отдыхе. Полноценным домом это полуразрушенное строение назвать было нельзя. Стены покосились, дверь отсутствовала, позволяя зимним ветрам беспрепятственно проникать внутрь. В общем, дом являл собой очень удручающее зрелище.

Но перспектива получить на остаток ночи крышу над головой, пусть и слегка дырявую, оказалась очень заманчивой. Главное, чтобы к утру эта крыша не оказалась на голове.

Единственным предметом мебели, который нам удалось обнаружить внутри, был соломенный матрас, валявшийся прямо на полу. А единственными обитателями - мыши, которые поспешно разбежались, как только почуяли поблизости кота. Вот именно, что почуяли, потому что Лап до сих пор оставался невидимым.

Печально оглядев нехитрую обстановку, я плюхнулась на матрас и прикрыла глаза.

- Ксюта, - окликнул меня кот, - а ты не могла бы снять с меня этот свой полог? А то я так умыться нормально не могу, уже третий раз мимо лапы попадаю!

Я хихикнула и приоткрыла один глаз. Конечно, могла бы! Хотя, если честно, я думала, что мое творение долго не продержится, а тут… Убрать полог, впрочем, как и любое другое заклинание, при условии, что оно дело твоих рук, намного проще, чем наложить его. Нужно всего лишь помнить точку, где оно замыкалось. Направляешь туда каплю энергии с необходимыми указаниями - и все, готово!

Лапус смотрел на вновь появившуюся конечность так, будто лет сто ее не видел и смертельно соскучился. Я свернулась на жесткой соломе, завернувшись в свой плащ, и постаралась заснуть. Впрочем, особенно стараться не пришлось. Уже проваливаясь в сон, я почувствовала, как прижимается ко мне теплый мурчащий комочек, да как Алекс накидывает поверх моего плаща свой.

Разбудил меня топот копыт. Я села, потянулась, прикорнувший на мне кот шмякнулся на солому и обиженно фыркнул. Мне показалось, что проспала я совсем недолго, но очевидно чувство времени меня подвело, потому что за это время успело наступить утро, и по-зимнему холодное солнце равнодушно плавало в голубовато-белом небе.

Как ангел нас нашел, для меня до сих пор остается загадкой. Нюх у него, что ли? Но факт остается фактом, его здоровенный черный конь злобно пофыркивает под окном (весь в хозяина) и так и норовит просунуть в него морду. Сам Габриэль тоже не замедлил появиться. Выглядел он уставшим и, как всегда, хмурым. Я уж было подумала, что сейчас он скажет все, что о нас думает. В конце концов, он был единственным, кому не понравилась идея заночевать в том подозрительном селе, и он оказался прав. Но нет. Вместо этого он завалился на лежак, с которого только что встала я, и, кажется, собрался вздремнуть.

- Надеюсь, ты там не всех перебил? - поинтересовался Алекс.

- Нет, парочку оставил для тебя. Можешь вернуться, если хочешь.

- Вот и хорошо, - задумчиво проговорил Властелин. - Значит, придется задержаться в Старинске на денек.

- Это еще зачем?! - ангел аж подскочил от неожиданности.

- За надом. Во-первых, лошадям нужен отдых. Кстати, и нам тоже. А во-вторых, надо сообщить городскому магу об этом селе, раз уж он сам не видит, что творится у него под носом.

- А может он просто не хочет видеть? - ворчал подозрительный Габриэль. - В конце концов, я не понимаю, почему мы должны решать чужие проблемы! Своих хватает.

- Например потому, что нам просто по пути.

9 глава

Следующие два дня пути до Старинска прошли относительно спокойно. То есть, нам удалось никуда больше не влипнуть. Я и сама этому удивляюсь, особенно на фоне всех событий, произошедших с нами ранее.

Все было как всегда. Я оставалась верна себе и периодически делала мелкие глупости. Вот, например, этой ночью подняла жуткий хай и перебудила всех оттого, что в темноте наткнулась на мышь, забежавшую погреться к нашему костру. А потом еще добрых полчаса гонялась за своим котом и умаляла его съесть эту пакость. Устав улепетывать от меня по глубокому снегу, Лап коварно спрятался за спиной Габриэля. Естественно, я попыталась выковырять его оттуда, за что чуть не получила от ангела по шее. Еще были низко висящие ветки, о которые я пару раз умудрилась стукнуться головой, попытка рассмотреть поближе ханатту, за что я таки получила, только не по шее, а чуть ниже спины, и множество других мелочей, с которыми дорога не казалась такой скучной. Алекс, как всегда, корчил из себя самого умного и самого главного. Периодически он напускал на себя самый строгий вид, на который только был способен, и пытался читать мне нотации, хотя получалось у него из рук вон плохо. А Габриэль… он был мрачен, как всегда. В последнее время ангел что-то совсем притих, даже язвить стал реже. Держу пари, он все-таки обдумывал возможность возвращения в Воздушный град.

Хотя, однажды его все-таки пробило на откровения. Это случилось на следующий вечер после посещения нами села людоедов.

Зимой темнеет рано, так что место для ночлега мы начинали искать с первыми сумерками. В тот раз это был шалашик из переплетенных ветвей деревьев, накрытых для тепла соломой. Конечно, это не боги весть что, но все же лучше, чем совсем ничего.

Спать никому не хотелось. Каждый был занят своим делом. Алекс сидел, уткнувшись в карту, и что-то там на ней помечал. Я задумчиво листала магическую энциклопедию. И только ангел маялся от скуки, лениво поглаживая кота, развалившегося у него на коленях.

- Я был дураком, - ни к кому конкретно не обращаясь, проговорил он вполголоса.

- Тоже мне, открытие, - проворчала я. - Ты и сейчас не на много умнее.

Как не странно, ответной колкости я не дождалась. Габриэль помолчал с минуту, но видно его совсем уж распирало, потому что начал он примерно с той же фразы:

- Я был сентиментальным глупцом. И не замечал очевидного. Я верил… Да много чему я верил! В избранность и величие ангелов, в добро и справедливость, в любовь своей семьи, в верность невесты. И все это оказалось пустым звуком. Лилита… чудесная девочка с серебряными волосами. У нее была такая светлая улыбка, даже наш оракул не смог заподозрить зла, скрывающегося за ней.

На мгновение он остановился, чтобы перевести дыхание, а затем продолжил:

- А это было именно оно, самое настоящее зло. Знаете, чем занимался этот милый ангелочек втайне ото всех? Она выводила новый, более совершенный вид демонов. И ей это удалось! Кончилось тем, что в один далеко не прекрасный день одно из ее творений вырвалось на свободу. Понятия не имею, как это получилось. Сомневаюсь, что она была настолько глупа, чтобы сделать это намеренно. В итоге это чудовище разгромило большую половину Воздушного града, а затем направилось во дворец Пресветлого Владыки, где убило его наследника. Дамиен был его единственным сыном. Конечно, эту тварь в конце концов удалось уничтожить, но какой ценой! Погибла треть жителей града.

Снова недолгое молчание.

- Ее поймали. Она ничего не отрицала и сразу же назвала имена всех сообщников. Их было всего трое. На допросах они утверждали, что виновата только она и ее любовник, а они так, оступились. Мол, им посулили высокие должности в будущем королевстве демонов. Пресветлый Владыка потребовал назвать последнее имя, а Лилита… она назвала мое. Все происходящее напоминало кошмарный сон, бред. Мне не поверил никто. Друзья отвернулись от меня, а родители заявили, что я недостоин называться ни их сыном, ни ангелом. Я просил отвести меня к оракулу, но мне даже в этом было отказано. Все требовали казнить меня.

Я с ужасом смотрела на ангела. Да, после такого кто угодно станет подозрительным да мрачным.

- Во владениях ангелов такое произошло впервые, поэтому Пресветлый Владыка долго колебался, прежде чем принять решение. И пока он думал, Лилита сбежала. Она просто исчезла из камеры, как сквозь землю провалилась. А вместе с ней пропала вся ее лаборатория вместе с оставшимися демонами и тремя предателями. Из меня долго пытались вытрясти, куда же они все подевались, но что я мог им сказать, если я сам ничего не знал? В итоге Владыка принял решение: ангелы слишком светлы, чтобы запятнать себя убийством, пусть даже это была бы и казнь виновного. Поэтому, меня просто выкинули вон, как пса паршивого. Мне было всего девятнадцать лет, и я понятия не имел, куда мне теперь идти.

К вечеру пошел снег, впервые за последние три дня. Но меня это мало заботило - лес остался далеко позади, дорога стала более наезженной, и на горизонте уже виднелись стены города.

Крошечные кристаллики кружились в воздухе, застилали глаза и щипали за щеки, ложась на землю мертвым белым покрывалом. Я все еще находилась под впечатлением от рассказа ангела. Наверное, это было мое первое столкновение с жестокой реальностью. Не считая смерти Колина, конечно. Но тогда все произошло слишком быстро. А потом все завертелось, и я до сих пор не успела все как следует осознать. А тут… Слишком много боли. Хоть и чужой, но от этого не менее острой. И слишком много времени, чтобы снова и снова прокручивать все это в голове.

Я тряхнула головой, силясь привести мысли в порядок. Мокрые волосы тут же облепили лицо - со дня моего побега из Боллаты я не заплетала их в косу.

Снаружи город выглядел примерно так, как я себе и представляла: не слишком высокие деревянные стены, двустворчатые ворота и четыре стражника. Других путников, кроме нас, по близости не наблюдалось. Стража долго допрашивала нас: кто мы, откуда, что нам надо в этом прекрасном городе, почему это мы приехали так поздно и не приехать ли нам завтра утром. Алекс невозмутимо отвечал на все вопросы. Как выяснилось, мы маги, и едем в Акрис, участвовать в ежегодном съезде мастеров. Впрочем, самым весомым аргументом оказался увесистый кошель, перекочевавший в руки одного из стражников.

- М-да, пошлины здесь больше чем в Моренске, - констатировал сей странный факт Габриэль.

А вот интересно, когда моя бабушка телепортировалась из дома прямо на постоялый двор, она платила какие-нибудь пошлины? Сомневаюсь.

- Радуйся, что нас вообще впустили, - отозвался Алекс. - Могли бы и послать.

Ну, да, могли. К магам до сих пор относятся весьма настороженно, особенно в таких вот провинциальных городишках. Попробуй объясни этим чудакам, что магия - это наука, а не ересь. Людям ведь свойственно бояться того, чего они не понимают.

Постоялый двор в городе был один. Туда мы и направились. Это был симпатичный двухэтажный домик из белого кирпича. Первый этаж занимала харчевня, а на втором располагались жилые комнаты. Нам повезло - свободными оказались как раз две. Пока Алекс договаривался с хозяином о цене, я старательно пряталась за спину Габриэля. Мне почему-то очень не хотелось, чтобы меня узнали.

Моим соседом оказался Лап. В последнее время этот изменник постоянно увивался за Габриэлем. А ангел, кажется, и не был особенно против. Ну что ж, принято считать, что животные безошибочно разбираются в людях. Значит, Габриэль в действительности немного лучше, чем пытается казаться.

Я отнесла в комнату вещи, наскоро умылась и отправилась ужинать. В зале было немноголюдно. Кроме моих спутников там присутствовал всего один человек - высокий костлявый старик с длинными седыми волосами. Он сидел ко мне спиной, так что я не могла разглядеть его лица.

Здесь было довольно уютненько: белые скатерти на столах, тяжелые шторы на окнах, пучки ароматных трав, развешанные под потолком, - все это создавало почти домашнюю атмосферу. А из приоткрытых дверей кухни доносились такие запахи, что я чуть не изошлась слюной, пока нам принесли еду. Разносчица - девчонка примерно моих лет с пышными формами и толстой светло-русой косой - лукаво подмигнула Габриэлю. Тот, разумеется, никак не прореагировал, зато я едва не подавилась от смеха.

Суп оказался наваристым, куриная ножка сочной, и каша им ничем не уступала. Я проглотила все до последней крошки и блаженно зажмурилась. Все-таки жизнь прекрасна!

От обдумывания прелестей жизни меня отвлек приятный бархатистый голос, раздавшийся прямо над ухом:

- Лекс! Ты ли это, или я таки дожил до старческого маразма?!

Я резко обернулась. Позади меня стоял давешний старик и приветливо улыбался. Я поймала себя на том, что беззастенчиво разглядываю его. Светло-голубые глаза незнакомца лучились внутренним светом, а его длиннющая белая борода была заплетена в тугую косу, перехваченную на конце шелковой лентой. Я старательно пыталась вспомнить, где же я могла видеть этого человека раньше.

- Добрый вечер, магистр Измир, - чуть натянуто улыбнулся Алекс.

О, боги!!! Да это же… Ну да, он самый. Магистр Измир, директор Международной академии колдовских искусств собственной персоной. Невероятно! И как я сразу его не узнала? Хотя это как раз и не удивительно, я видела его всего один раз в жизни, в день своего поступления в Академию. Я тогда стояла в стайке таких же первокурсников и, всем телом дрожа от страха, ожидала вердикта этого великого волшебника. А теперь вот я сижу с ним за одним столом… Бывают же на свете чудеса!

Пока я отходила от потрясения, директор подставил к нашему столу еще один стул и вместе со своим ужином перебрался к нам. Мне кажется, или Алекс не слишком рад этой встрече?.. Он сидел с каменным лицом, уткнувшись взглядом в тарелку, и, казалось, надеялся, что незваный гость испарится от такого непочтения. Впрочем, магистр Измир ничего не замечал. Ну, или делал вид, что не замечает.

- Ну, и как тебе живется в роли Властелина? - усмехнулся директор Академии.

- Не жалуюсь.

- Значит, не наигрался еще, - вздохнул пожилой маг. - С твоей стороны было очень глупо променять место в гильдии на всеми богами забытую долину.

- Это было вполне осознанное решение. Я ни о чем не жалею.

- Дурак потому что! И не смотри на меня так. Я втрое старше тебя, стало быть, знаю, что говорю.

- Я слышал это уже раз десять.

- И еще десять услышишь! Ты ж упертый, как сто ослов! Ну как, скажи мне, можно зарывать такой талант в землю?!

Я пребывала в полном офигении. Так, оказывается, они хорошо знакомы! Причем, настолько хорошо, что директор не просто кивнул в знак приветствия, а снизошел до чтения нотаций. Обалдеть!

- Вам прекрасно известно, почему я поступил так, как поступил.

- Потому что рядом не было никого умного, чтобы вправить тебе мозги! - магистр Измир явно начинал терять терпение.

Что ни говори, а все-таки забавно было сидеть здесь и наблюдать, как этот старикан отчитывает Властелина, как нашкодившего мальчишку. Обычно это прерогатива Алекса - отчитывать кого-нибудь. Ну, например, меня…

- Нет. Просто я никогда не бегал от ответственности.

Я все-таки поражаюсь его терпению!

- Ты назначил себе слишком жестокое наказание, - печально вздохнул пожилой маг.

На что Алекс только пожал плечами:

- Разве не вы говорили мне, что есть множество путей к искуплению? Просто я выбрал не самый легкий из них.

На какое-то время над столом повисло тягостное молчание. Уверена, у них обоих было еще много чего сказать друг другу. Но сказано так ничего и не было.

- Ну что же ты, Лекс, нельзя же быть таким невежливым, - прервал затянувшееся молчание магистр Измир. Впрочем, это была всего лишь попытка сменить тему. - Немедленно представь мне свою очаровательную спутницу!

- Ксения, - буркнул Алекс.

- Просто Ксения, и все? - никак не хотел отставать господин директор.

- Моя Хранительница. Она очень устала и хочет спать, - и он буквально выволок меня из-за стола. М-да, таким я его еще точно не видела.

Вообще-то, я и вправду устала, и спать хотела, но вот парадокс, оказавшись, наконец, в своей комнате, так и не смогла уснуть. Мысли табунами скакали в голове.

Это ж надо, я познакомилась с самим директором Академии! И Алекс… Что я по сути о нем знаю? Получалось, что не так уж и много. Всего-навсего, что он Властелин, да еще, как только что выяснилось, раньше имел какое-то отношение к гильдии. А туда абы кого не берут. Значит, он действительно хороший маг. В смысле, был им когда-то.

Как там директор назвал его? Лекс? Нет, имя Алекс мне больше нравится. Оно теплее, что ли. И почему, интересно, он поспешно увел меня, стоило только магистру Измиру обратить на меня внимание? Как всегда, сплошные вопросы.

Мои мысли плавно перетекли на более важные проблемы. Итак, теперь мы точно знаем, что в смерти Колина виновен маг, которого видел Леший. И, скорее всего, он скрывается в Ардраде. Вот только что мы будем делать, когда встретимся с ним, я понятия не имею. В конце концов, он сильный противник, мои жалкие потуги наколдовать что-нибудь путное только рассмешат его. А умереть от смеха он вряд ли согласится.

А ведь есть еще и его таинственные спутницы. Да и правящая пара Ардрады во всем этом как-то замешана. В общем, я туда хочу все меньше и меньше.

Было и еще кое-что. Вернее, кто. Моя бабушка. В последнее время я все чаще возвращалась к мысли, что огромные пробелы в моем образовании вовсе не были случайными. Да, пробелы - еще мягко сказано. Это были настоящие черные дыры. И, возможно, я совсем не была бездарностью. Но я запретила себе об этом думать. Зачем зря душу травить?

Бабушка давно мертва, и виноват в этом все тот же колдун. Если бы я сразу еще год назад додумалась, что здесь что-то нечисто, у меня еще был бы шанс найти его. Вот только что бы я с ним делала? В морду плюнула? Тоже вариант. И Леший хорош, целый год молчал!

В городе мне не слишком нравится. Этот печальный вывод я сделала, когда, отчаянно вцепившись в руку Алекса, дабы поскользнувшись не упасть и не отбить себе какую-нибудь нужную часть тела (не важно, какую именно, они мне все дороги!), топала за ним в сторону городской ратуши. Улочка, по которой мы шли, была настолько узкой, что здесь вряд ли смогли бы разминуться две лошади. Под ногами противно чавкала каша из грязи и снега. Да еще из окон близлежащих домов кто-нибудь то и дело норовил слить помои прямо на голову зазевавшихся прохожих. В общем, прелестями городской жизни я не вдохновилась.

Хочу домой, в Боллату!

Ратуша представляла собой небольшое прямоугольное строение из серого камня с единственной башенкой, шпиль которой уходил далеко ввысь. У входа стояло пятеро стражников в парадной - это я поняла по зеленой перевязи - форме. Как ни странно, но внутрь нас пропустили без лишних вопросов.

Поднявшись по скрипучей деревянной лестнице на второй этаж, мы поплутали какое-то время по скудно освещенным коридорам и остановились перед дверью с ободранной табличкой, гласившей "Городской маг".

Честно говоря, я не совсем понимала, зачем мы здесь. Нет, конечно же само собой разумеется, что с людоедами надо срочно что-то делать, но только вот незадача - то злосчастное село, да и вообще вся дорога, по которой мы ехали последние два дня считается территорией Экларии, соседнего с Белтанией государства. Ну, то есть они расположены почти на самой границе между ними. Насколько я помню, правители уже раз десять перекидывали эти земли друг другу, и на сегодняшний день они являются собственностью Экларской короны. Стоит ли говорить, что особой популярностью приграничье у них не пользуется? Отчасти из-за близости Страшного леса, отчасти ввиду соседства с двумя Властелиновыми долинами.

В общем, у местного мага есть все основания послать нас далеко и надолго.

Алекс громко постучал и, не дожидаясь ответа, толкнул дверь. Она со скрипом отворилась, открыв нашим взорам крошечную комнатушку, гордо именующуюся кабинетом. Большую ее часть занимал письменный стол, на котором вперемешку с пылью валялись сильно измятые пергаментные листы. Рядом с ним пристроились два кривоватых стула, не слишком надежного вида. Был здесь и книжный шкаф. Вот только вместо книг все та же пыль, несколько листов с симпатичными кляксами да гора давненько не мытых кружек.

Я не удержалась от чиха.

Впрочем, наиболее удручающее зрелище являл собой сам хозяин кабинета. Нет, я конечно же многого и не ожидала от этого захолустного городишки, но чтобы так… С виду он был не многим старше меня. Зато по росту еле доставал макушкой мне до подбородка. И это при том, что я отнюдь не была великаншей. А чтобы взглянуть на лица моих спутников, ему и вовсе приходилось задирать голову. Картину довершала физиономия главного (подозреваю, что и единственного) городского мага, обильно украшенная юношескими прыщами, да жиденькие волосенки мышиного цвета, собранные на затылке в тощенький хвостик. Короче, у меня почему-то сложилось впечатление, что гильдия его просто сбагрила с рук, распределив в первое попавшееся захолустье.

- Уриус Победоносный, - встав из-за стола, картинно раскланялся городской маг. - Чего желают господа?

Я прыснула. Алекс тактично закашлялся. По-видимому, Властелин не слишком уверовал в победоносность этого Уриуса.

Габриэль, не дожидаясь приглашения, вальяжно развалился на одном из стульев. Только что ноги на стол не положил. И как это у него только получается, в любой ситуации вести себя так, будто он самая царственная особа, когда-либо являвшаяся присутствующим, - дивилась я. Для этого, наверное, врожденный талант нужен. Эх, мне б так!

Алекс усадил меня на второй стул, а сам, уверенным жестом отстранив хозяина кабинета в сторону, распахнул окно. Я с наслаждением полной грудью вдохнула морозный зимний воздух. Стул подо мной угрожающе скрипнул.

Властелин, "забыв" представиться, разложил на столе карту, предварительно смахнув с него все, что лежало там ранее, и без всяких предисловий проговорил:

- Недалеко от Страшного леса злодействует группа людоедов, - и ткнул пальцем в отмеченное крестиком место.

Я бросила взгляд на карту и ахнула. Это было настоящее произведение искусства! Нарисованное и ожившее. Никогда не видела ничего подобного! На карте царствовала зима: заснеженные поля, серебристые от инея леса, реки, спящие под толстыми льдами, темные пики гор, деревушки и города. Мне даже удалось увидеть миниатюрную Боллату! На этой волшебной карте было все. И все жило.

- Н-ну и что? - проблеял "победоносный" маг. - Я здесь ни при чем!

- А все! - не утерпел Габриэль. - Отправим тебя им на подкормку. Все равно для полноценного ужина ты маловат.

Уриус сдавленно икнул и стал пятиться к выходу.

- Прекрати пугать ребенка! - прикрикнул на ангела Алекс. - Он же сейчас в обморок свалится! - И, ухватив победоносного беглеца за шкирку, добавил: - Нам нужно, чтобы ты сообщил об этом в гильдию. Надеюсь, здесь есть магическая почта?

- Д-да, - пискнул главный городской маг.

- Вот и славно.

Алекс наскоро продиктовал ему текст послания, в котором от имени главного старинского мага сообщалось о том, что в последнее время путники, проезжающие по старинской дороге, стали часто жаловаться на нападения людоедов. Вот он и просит гильдию прислать кого-нибудь, кто разберется в сложившейся ситуации. Подкреплялся сей вопль о помощи жирной чернильной кляксой. Вместо печати он их ставит, что ли?

Магическая почта представляет собой небольшой прямоугольный диск из старциума и служит для передачи на большие расстояния писем и небольших и не слишком тяжелых предметов.

Сдув с нее толстый слой пыли, мы обнаружили, что почта не работает. Какая прелесть! Следующие часа два горе-маг под чутким руководством Алекса пытался ее починить. И даже починил, как не странно. Правда, потом он ее уронил, и все началось с начала.

- И запомни: ты нас не видел, мы сюда не приходили, - когда ремонтные работы были наконец окончены, проговорил Габриэль. - Если, конечно, ты не хочешь встретиться со мной еще раз…

Мальчишка энергично закивал. Конечно же, он не хотел. Очень не хотел.

Уже стоя на пороге, Алекс обернулся.

- А это у тебя откуда? - Властелин указал на увесистую печать, валяющуюся на полке рядом с грязными чашками.

- Так она того, бракованная, - пояснил Уриус Победоносный. - Без изображения. Я ею орехи колю.

Алекс задумчиво повертел в руках понравившуюся вещицу.

- Слушай, продай мне ее, а? - неожиданно попросил он.

Не поняла. Ему что, тоже орехов захотелось?

- Да так забирайте, - расщедрился главный городской маг. Видимо, ему уж очень хотелось поскорее от нас избавиться.

На улице мы оказались после полудня, пыльные и злые. И голодные, - напомнил мне обиженно сжавшийся живот. Конечно, мы же не завтракали, рассчитывая быстренько заскочить к магу, а потом отправиться в ближайшую харчевню. Хотя, скорее всего, Алекс просто не хотел снова встретиться с магистром Измиром. А жаль. По мне, так забавный старикан. Еще и директор Академии к тому же.

- Леший знает что такое, - проворчал Алекс. - Чему его только в Академии учили?! Это ж надо было додуматься, колоть могучим артефактом орехи! А потом еще удивляются, что это у них полратуши снесло!

Ближайшая харчевня находилась на базарной площади. Туда мы и отправились, благо это было буквально в двух шагах от ратуши.

Вот только что эти "два шага" нам придется в буквальном смысле слова продираться сквозь толпу, заполнившую всю площадь, меня, разумеется, никто не предупредил. Как выяснилось, сегодня здесь проводилась ярмарка. Но другого места, где мы могли бы нормально поесть, поблизости не было, поэтому пришлось кое-как проталкиваться сквозь всю эту ватагу.

Как-то сразу так вышло, что Габриэль выбился вперед. Он ничуть не замедлил шаг, продолжая шествовать с таким видом, словно он и не подозревал о присутствии поблизости кого-нибудь еще, кроме его самолюбивой персоны. А нам было удобно идти по расчищенной ангелом дороге.

Крепко вцепившись в руку Алекса, я с любопытством глазела по сторонам. В центре площади были устроены прилавки, на которых купцы разложили свои товары. Чего здесь только не было! Аж глаза разбегаются. Теплые шали и разноцветные платки, блестящая бижутерия и разномастная кухонная утварь, оружие и прочие, нужные в хозяйстве, предметы, разная снедь и пищащая на все лады живность. Краем глаза я даже приметила весьма подозрительного вида ведьму, торгующую наговоренными амулетами и приворотными зельями. И все кричали, нахваливая свой товар да зазывая покупателей. Так что какофония стояла страшная.

- Пирожки! Горячие пирожки! - заголосила прямо у меня над ухом толстая тетка с плетеной корзиной в руках. - Покупайте пирожки! С пылу, с жару! С мясом, с капустой, с картошкой, с яблоками…

- Горшки! Глиняные горшки! - перебил ее лысый мужик в коричневом кожухе. - Красные! Расписные!

- Горячие пирожки! - не сдавалась тетка.

- Глиняные горшки! - вторил ей мужик.

- Горячие пи…

К этому времени орущая парочка осталась у меня за спиной, поэтому я не увидела, что же прервало торговку на полуслове, но послышавшаяся через минуту цветастая брань, все прояснила.

Харчевня оказалась довольно задрыпанная. По крайней мере, многообещающему названию "Золотой ястребок" она уж точно никак не соответствовала. Стол был липкий, занавески грязные, а с потолка вместо ароматных засушенных трав свисали связки позапрошлогоднего лука. Впрочем, я бы с радостью простила сему заведению все огрехи, если бы нас здесь хотя бы нормально накормили.

Но моим надеждам не суждено было сбыться. Это я поняла, пока хлебала суп с полусырой картошкой. Лица моих спутников тоже особой радости не отображали. Ох, как же я соскучилась по Любиным пирогам! Вот вернемся в Боллату, и я обязательно научусь нормально готовить. Правда-правда…

Конец всеобщему терпению наступил, когда Габриэль выловил в своем супе таракана. Ангел поднес полную ложку к носу и какое-то время внимательно рассматривал ее, словно бы примеряясь. Но в конце концов пришел к выводу, что он не настолько всеяден. Швырнув ложку в миску, он встал и направился к выходу. Остатки аппетита улетучились, так что мы последовали за ним.

Выловив в толпе давешнюю торговку, мы купили у нее по пирожку и отправились гулять по городу. Вопреки ожиданиям, выпечка оказалась вполне съедобной.

Побродив по ярмарке и оценив ассортимент предлагаемых товаров, мы отправились осматривать городские достопримечательности. Их было не так уж много. Ратушу и Базарную площадь мы уже видели. Храм богини Альбрехтины - покровительницы всяких авантюристов да прохиндеев - оказался закрыт. Очевидно, жрицы сбежали на ярмарку. Мы пока что к ее подопечным себя не причисляли, так что не особо и опечалились. А Хрустальное озеро пребывало под толщей льдов…

Впрочем, не один из этих прискорбных фактов не омрачил прогулки. Так что на постоялый двор мы возвращались уставшие, но вполне довольные жизнью. Ну, по крайней мере я. Наевшись ароматной выпечки, мы не стали ужинать и сразу разошлись по комнатам.

Когда за Алексом закрылась дверь, а я все еще не могла справиться с замком, на лестнице послышались шаркающие шаги, и через мгновение показался магистр Измир. Я приветливо улыбнулась и помахала ему рукой. Вопреки моим ожиданиям, пожилой маг не прошел мимо, а направился прямиком ко мне.

- Меня почему-то не покидает ощущение, что мы уже встречались раньше, - проговорил он, открыто разглядывая меня.

- Я учусь в Академии, - вынуждена была признаться я. - Заочно.

- Вот как… - приподнял брови он. - Значит, и ты туда же?

- Что?.. - растерялась я.

- Ты тоже решила отказаться от магии, чтобы прозябать неизвестно где, занимаясь всякой ерундой?

Замок наконец-то щелкнул.

- Э-э… Нет.

Я поспешила скрыться за дверью. Интересно, что он имел ввиду? "Пусть все идет, как идет", - вспомнились мне слова Алекса. Ну, Алекс… Ну, я тебе устрою!

Сначала мне показалось, что я ошиблась дверью. Хотя нет, вещи вроде мои, кот тоже. Вот только на кровати дрыхнет абсолютно незнакомый мне человек… Причем, не просто прикорнул с краюшку, а развалился, как у себя дома, да еще и тихонько посапывает. Нет, он точно не мой!

Безобразие!

Вообще-то, я человек мирный и всяческих разборок не люблю, но когда кто-то вот так запросто вторгается в твои владения, пусть и временные, тут кто хочешь взбесится. Мое - это мое, и точка!

Я в задумчивости почесала кончик носа, прикидывая, что же мне с ним делать. Как на зло, ничего путного не придумывалось. Так что я решила наконец испугаться и заорала что есть мочи.

Через мгновение дверь с треском распахнулась, и в комнату, размахивая мечом, влетел Алекс. Кто бы сомневался. Зато мой незваный гость не соизволил даже проснуться, только проворчал что-то маловразумительное, нежно обнимая мою подушку. Совсем стыд потерял!

Мгновенно оценив ситуацию, Алекс отложил меч в сторону и усмехнулся, указывая на беспардонного гостя:

- Что, решила все-таки обзавестись материалом для сравнения? Ну, и кто тебе больше нравится?

- Меня, между прочем, чуть не убили, а ты еще и издеваешься! - возмутилась я.

- Ой ли… - продолжая посмеиваться, он за шкирку сдернул наглеца с кровати. На этот раз незваный гость все-таки проснулся и теперь сонно хлопал глазами, пытаясь сообразить, где он и что происходит.

А мне тем временем удалось его как следует рассмотреть. Впрочем, ничего особенного я не увидела. Долговязый парень с короткими растрепанными рыжеватыми волосами и простоватым лицом. В сильно заношенной одежонке. Ну и чего его сюда занесло? Неужто еще один грабитель на мою голову?!

- Господа маги, не насылайте на меня страшных проклятий, пожалуйста, - проговорил он, вжимая голову в плечи и испуганно глядя на нас.

- Какого лешего ты здесь делал? - строго спросил Алекс, не ослабляя хватки.

- Вы не думайте, я ничего не украл. Я вас ждал… только я того,.. заснул.

Я не выдержала и рассмеялась. Везет же мне все-таки на казусы!

- Ну и чего тебе надо? - Алекс наконец отпустил его. Хотя, это еще как посмотреть: хватило одного тяжелого взгляда Властелина, чтобы буквально пригвоздить незваного гостя к месту.

Парень замялся, опустил глаза, густо покраснел и, наконец, выпалил:

- Продайте мне приворотное зелье!

- Что?! - поразилась я.

Алекс тоже покраснел, только от смеха. Вон даже слезы на глазах выступили.

- Приворотное зелье, - повторил визитер.

- Ты что, эликсиром храбрости упился? - обозлилась я.

- С виду разумный человек, а таких простых вещей не понимаешь, - отсмеявшись, Алекс перешел на воспитательный тон. М-да, Властелина в себе не задушишь. - Никакие зелья не заставят человека полюбить того, кого ему судьба не предназначила. И кто та несчастная, которую ты хотел опоить?

- Мой тесть, - покраснев до состояния вареного рака, признался паренек. - Он меня терпеть не может!

Теперь мы хохотали уже втроем: я, Алекс и присоединившийся к нам Лап.

- А ты, значит, захотел, чтобы он воспылал к тебе искренней страстью? - противно подхихикивая, осведомился кот.

Уж не знаю, что нашего гостя впечатлило больше - смысл вопроса, или то, что он был задан человеческим голосом - но он подскочил, как ужаленный, и бросился бежать со всех ног. Чуть лбом дверь не вышиб.

А во мне подняла голову любознательность.

- Значит, приворотные зелья - это всего лишь способ нажиться для особо ушлых магов?

- Ксения! - простонал Алекс. - Ты ведьма или кто?!

- Или кто… - буркнула я.

- Существуют, конечно. Хоть их и не купишь на ярмарке.

- Тогда зачем ты его обманул? - окончательно запуталась я.

- Не обманул, - поправил меня Алекс, - а всего лишь не стал раскрывать некоторые профессиональные секреты.

- Ну да, по этой части ты большой мастер! - с досадой проговорила я.

- В смысле?.. - опешил Властелин.

- На коромысле! - я обиженно отвернулась. - Как ты мог ничего мне не сказать?!

- Ну, видимо, как-то мог. И еще смогу, если ты мне сейчас нормально не объяснишь, о чем речь.

- Я только что столкнулась в коридоре с магистром Измиром. Он очень удивлялся, с чего это я решила отказаться от своих способностей к магии! Почему ты не предупредил меня?!

- Да потому, что не о чем было предупреждать! - рявкнул Властелин. - Господин директор понятия не имеет, о чем говорит! Или ты не заметила, что все твои немногочисленные способности до сих пор при тебе? Более того, они даже усилились…

- Ну, испариться они всегда успеют… - неуверенно пискнула я.

- Это вряд ли. Мои исчезли в тот момент, когда я впервые отдал кусочек своей души на День Согласия. Так что можешь не беспокоиться.

Я опустила глаза. Ну зачем я поверила этому магистру Измиру? Видела же, что у них с Алексом сложные взаимоотношения. Теперь, кажется, они и у нас будут не особенно простые. А вдруг Алекс решит, что не надо ему такой Хранительницы, и выкинет меня вон из Боллаты?

- Может у тебя еще какие-нибудь претензии есть?

Я продолжала пристыжено молчать, и Алекс, так и не дождавшись ответа, удалился.

Какая же я дура! Но мне так не хотелось лишиться разом всех способностей, тем более, когда у меня только-только начало хоть что-то получаться.

Как и следовало ожидать, уснуть мне так и не удалось. Сначала я долго грызла себя за свою безголовость, потом навоображала себе кучу ужасов, связанных с предстоящим посещением Ардрады. Сердце грело только сознание того, что максимум через пару дней мы уже будем на пути домой.

Так что к завтраку я спустилась не выспавшаяся, да и выглядела, наверняка, ужасно. Для пущего успокоения я прижимала к себе кота, который перед этим долго вопил, что он не мягкая игрушка, и, как только я уселась за стол, переместился на колени к Габриэлю. Медом ему там намазано, что ли?

Алекс вел себя так, словно ничего не произошло. Что ж, хоть это радует. Вот только одна мысль о том, что уже через несколько часов мы будем в Ардраде, заставляла меня сильно нервничать. Остается только надеяться, что у моих спутников есть хоть какой-нибудь план дальнейших действий.

- Принесите девушке каву и какой-нибудь пирожок, - велел Алекс подошедшему к нашему столу хозяину.

- А что это такое? - заинтересовалась я.

- Бодрящий напиток такой, - пояснил Алекс. - А то у тебя такой вид, будто ты сейчас уснешь.

Очень скоро передо мной появилась большая кружка с темной жидкостью, испускающей довольно странный запах. От одного него взбодриться можно. Я минутку подумала и пришла к выводу, что он мне очень даже нравится. Правда, пирожков на кухне не оказалось, но зато нашлась теплая ароматная булочка. Так что я не сильно расстроилась.

На улице нас ожидал сюрприз. И не сказать, чтобы уж очень приятный. Перед входом на постоялый двор собралась целая толпа, притихшая при нашем появлении и с любопытством разглядывающая нашу компанию.

- Это еще что за явление? - спросил Алекс у вышедшего нас проводить хозяина.

- Так они на диво дивное поглядеть пришли, - охотно пояснил тот. - На зверюшку говорящую.

Я изумленно округлила глаза. Оказывается, мой вчерашний гость оказался талантливым сплетником. Лучше любой бабки управился. Сильно надеюсь, что дальше "поглядеть" дело не зайдет.

Зато Лапус проявил просто невиданную скромность. Раньше за ним такого не водилось! Он каким-то непонятным мне образом ухитрился залезть на самое дно моей сумки, и теперь сидел там, недовольно шипя.

Постоялый двор мы покидали под несколькими десятками любопытных взглядов.

10 глава

К моменту, когда на горизонте показались пики границы Ардрады, я уже успела искусать себе губы до крови.

Успокоиться никак не удавалось. Понимание того, что еще немного, и я наконец увижу виновника всех бед (и возможно, это будет последнее, что я увижу вообще), буквально сводило с ума. И меня все не покидало странное ощущение, словно я не заметила чего-то очень важного, и без этого кусочка мозаика никак не желала складываться в единую картинку.

За последние два дня погода так и не улучшилась, и небо продолжало исправно посыпать нас снегом. Пушистые белые снежинки кружили в воздухе, оседая на ресницах и так и норовя залепить глаза. Я уже устала от них отплевываться. Мокрые волосы свисали неаккуратными сосульками. Алекс был единственным из нас, кто еще сохранял пристойный вид, - у него хватило ума завязать свою шевелюру в хвост. А вот мы с Габриэлем скорее напоминали мокрых нахохлившихся воробьев.

Граница двенадцатой долины представляла собой нагромождение острых скал. Они оставались черными, даже несмотря на более чем двухдневный снегопад. Зрелище, надо сказать, впечатляющее…

А вот Врата… это были не обычные ворота, как в Боллате. Нет, на их месте зияла пустым проемом высокая каменная арка. Гм, оригинально. Это что же получается, заходи кто хочешь, бери что тебе надобно? Ну-ну.

Впрочем, я ошиблась, она не была совсем уж пустой. По ту сторону, восседая на лошадях, нас поджидали Рогенда и Лео и еще один… эльф? С такого расстояния я не могла его хорошенько рассмотреть, но вроде бы это был именно эльф.

Ничего себе! И как только они узнали?

Потом последовало самое интересное: хозяева, заметив нас, скорчили такие лица… В общем, я точно поняла: ждали они не нас.

Пока мы приближались к Вратам и проезжали сквозь них, сердце бешено колотилось у меня в груди. Тук-тук, тук-тук, тук… А вот интересно, как это работает? Мы сейчас врежемся в невидимую преграду? Или…

Но никакого "или" не произошло. В смысле, вообще нечего неожиданного не случилось: мы спокойно миновали Врата и теперь стояли лицом к лицу с встречающей нас (или не нас) троицей и оценивающе рассматривали друг друга.

Казалось, этот поединок взглядов продлился целую вечность. Пока Лео наконец не нарушил эту угрожающую тишину:

- Алексэрт?! Ксения?! Габриэль?! Вы как здесь оказались?

- Верхом, - буркнул Алекс. М-да, ответ получился исчерпывающий.

- И что же вас к нам привело? - приподняла бровь Рогенда.

- Да вот, решили нанести ответный визит, - брякнула я. За что немедленно была вознаграждена двумя очень неласковыми взглядами.

- Ну что же, мы всегда рады гостям, - тоном далеким от радостного проговорил Лео и, развернув свою лошадь, направился вглубь долины, предварительно махнув рукой, чтобы мы следовали за ним.

Как я успела заметить уже через две минуты, скалистой в Ардраде была не только граница. Вся долина представляла собой затейливое нагромождение скал, между которыми вились узенькие тропки и то тут, то там попадались по-зимнему темные деревья.

С непривычки я отчаянно вцепилась в поводья, боясь шелохнуться. Несколько раз мне даже казалось, что сейчас я вместе с лошадью рухну в пропасть, но все обходилось, и мы упорно продолжали двигаться вперед.

- Ты зачем влезла? - прошипел Алекс, когда Рогенда и Лео не могли нас слышать.

- А что ты собирался делать? - фыркнула я. - С ходу предъявлять им претензии? По-моему, это не самый лучший способ заставить их рассказать правду.

- А ты знаешь лучший?

- Пока нет, - пожала плечами я и сосредоточилась на дороге.

А здесь все-таки красиво. Но вот замечаешь это, только если хоть на миг удается забыть об опасности.

- Этот маг наверняка был здесь, - тихо проговорила я, не сомневаясь, что Алекс меня услышит. - Но сейчас его здесь нет.

- Это точно? - встрепенулся Властелин.

Я пожала плечами.

- По крайней мере, я его поблизости не чувствую.

Гостевого дома в Ардраде предусмотрено не было. Рогенда и Лео выделили нам апартаменты в своем доме (ага, доме… этот дом вполне мог претендовать на звание дворца) и оставили нас в покое. До ужина. Видимо, им тоже необходимо было время, чтобы решить, что же с нами делать.

Это произведение архитектурного искусства возвышалось ровно по центру долины, являясь как бы естественным продолжением самой высокой скалы. Дворец, построенный из черного камня, с четырьмя остроконечными башенками. Лошадей пришлось оставить у подножия скалы. Наверх вела довольно широкая лестница, сложенная из цельных каменных плит, с натянутыми канатами вместо перилл.

Комната нам досталась одна на троих, зато она была просто роскошная. Каменный пол был устлан мохнатыми коврами. Ноги в них утопали по щиколотку. Тяжелые портьеры на окнах мешали просочиться в помещение блеклому зимнему свету. Резная дубовая мебель, огромная кровать под балдахином, эльфийские зеркала в серебряных рамах и золотые подсвечники с толстыми свечами довершали обстановку. В камине тихо потрескивал огонь.

В общем-то, неплохо. Если, конечно, не вспоминать о цели нашего визита сюда. А я-то уж подумала, что у этой сладкой парочки специально для незваных гостей припасена уютненькая темница с тремя лежаками и парочка крыс.

Следующим открытием для меня стало то, что в этом доме, оказывается, были слуги. Ну да, как во всяком уважающем себя дворце. Именно один из них, деликатно постучав, пригласил нас к ужину.

Живя в Боллате, я не особенно задумывалась о том, что Властелин и Хранительница по своему статусу несколько отличаются от остальных обитателей долины. Перед Алексом никто особо не пресмыкался, а если кто и начинал лебезить, Властелин это быстро пресекал. Он считал, что все в Боллате равны, и очень ценил дружеские отношения с обитателями долины. Со мной тоже расшаркивались только первые три дня, наверное, от радости, а потом все вернулось на круги своя.

Здесь же я заметила очень четкое распределение ролей. Местные Властелин и Хранительница напоминали скорее королевскую чету карликового государства. Они жили во дворце, им прислуживали, кланялись. В конце концов, их боялись. Это меня особенно насторожило: неужели кто-то захочет получить кусочек души того, кого он боится? И кто доверит свою боль тому, кому еще вчера отвешивал поклоны?

В богато украшенном зале за огромным столом нас встретили хозяева. В черном расшитом кружевами платье Рогенда вполне могла бы сойти за королеву. По-моему, я еще в прошлый раз это заметила, именно таковой она себя и мнила. Одеяние Лео по своей помпезности ничем не уступало наряду его жены.

На их фоне я почему-то вдруг почувствовала себя бродяжкой, которая по ошибке забрела в этот роскошный дом. Сейчас меня возьмут за шкирку и… Я сделала глубокий вдох, стараясь призвать себя к порядку. Спокойно, Ксения, ты такая же Хранительница, как и эта фифа. Ничем не хуже.

Хозяева встали, приветствуя гостей. Прошедшего времени им вполне хватило, чтобы прийти в себя, и теперь оба сияли улыбками. Подозреваю, что фальшивыми. Еще в Боллате я твердо усвоила, что мне совсем не по нутру подобные мероприятия. Ну не люблю я эти великосветские игры. Просто терпеть ненавижу! Но делать нечего, пришлось и мне рисовать улыбочку на фасаде.

За столом я оказалась между Алексом и Габриэлем. По крайней мере так я себя чувствовала в относительной безопасности. Стоит ли говорить о том, что вкуса ни одного из блюд, подносимых к столу молчаливыми слугами, я не почувствовала? Так что, если бы гостеприимные хозяева вдруг решили нас отравить, у них бы это прекрасно получилось.

А неплохо они челядь выдрессировали. Слуги даже смотреть на своих повелителей боялись.

- Как поживает Чед? - прервал долгое молчание Габриэль. - Что же вы его на ужин не пригласили? Это бы развеяло все подозрения.

- О каких подозрениях идет речь? - "удивился" Лео. М-да, актер из него никудышный. - Помнится, еще недавно вы говорили об ответном визите. Или я что-то путаю?

- Нет, - спокойно отозвался Алекс. - Так и есть. А то, знаете ли, нам так редко удается выбраться из Боллаты. С такими успехами совсем от скуки зачахнуть недолго.

- Ну, уж это тебе точно не грозит, - ядовито улыбнулась Рогенда.

- Угу, скорее ты кого-нибудь загипнотизируешь, и он его прирежет, - буркнул себе под нос Габриэль.

- Что?! - воскликнула она, чуть не подавившись. Да-а, нажили вы себе головную боль в трех с половиной экземплярах…

- Я говорю, мясо удалось на славу. Не поделишься рецептом? - Алекс открыто насмехался над ней.

Прикрывая ладошкой рот, я старательно пыталась скрыть смех за кашлем. Это ж надо! Каждый день узнаю о нем что-то новое. Оказывается, наш Алекс может быть не менее едким, чем Габриэль.

- Поправьте меня, если я ошибаюсь, - мило улыбаясь, промурлыкала Хранительница Ардрады. - Но разве эта девочка не твоя жена?

Ой! А я уже и забыла…

- И?.. - приподнял бровь Алекс.

- Что-то я не вижу на ней обручального кольца.

Я оглядела свои пальцы. Ну, вот, кажется, мы и прокололись. Не зря я с самого начала не хотела врать. Ой, не зря! И, как назло, у меня даже нет никакого простенького перстенька.

- Она его обронила, - как ни в чем не бывало улыбнулся Алекс и протянул мне руку. На его открытой ладони лежало тоненькое золотое колечко в виде спиральки, заканчивающейся глазиком-брильянтом.

- Быстро надевай! - прошипел мне в ухо Габриэль.

Пришлось подчиниться. Честно говоря, я думала, что оно будет мне немного велико. Но нет. Спиралька, словно живая, заструилась по пальцу, крепко обвивая его. Я зачарованно глядела на ожившее украшение, пока оно, устроившись поудобнее, не затихло.

Остаток вечера прошел довольно напряженно, хотя и без эксцессов. Вздохнуть спокойно я смогла только когда за моей спиной захлопнулась дверь отведенной нам комнаты. О боги, неужели все это кончилось?!

Габриэль как-то умудрился отстать от нас, затерявшись где-то в бесчисленных коридорах. Ну и ладно. За него я не переживала: этот из любой дыры выход найдет. А вот Алекс хоть и казался внешне спокойным, был весь на нервах. Я просто чувствовала это. Не зря же он решился потерять целые сутки в Старинске. Меня не покидало ощущение, что он лучше других понимает, что сейчас происходит. Или догадывается, но боится признаться в этом даже себе.

Кстати об Алексе… Надо вернуть ему это кольцо. Я потянулась за ним, но ничего не обнаружила и сдавленно пискнула. Вот леший!

- Что-то не так? - обернулся на мой возглас Алекс.

- Кажется, я потеряла твое кольцо.

- Ничего страшного, - отмахнулся он. - Найдется.

Конечно же, кровать досталась мне. Единственным, кто решился меня потеснить, был Лап, вольготно раскинувшийся на подушке. Но это даже хорошо. Бархатное кошачье урчание всегда действовало на меня лучше любой колыбельной. Так что я, наскоро умывшись в тазике (вот ведь странность: этот дом буквально вопит о более чем приличном достатке, а об элементарных удобствах никто не позаботился), забралась под теплое одеяло и провалилась в сон.

Разбудило меня странное жжение в области безымянного пальца. Еще немного времени мне потребовалось на то, чтобы понять, где я нахожусь. Все-таки спросонья мысли были слегка заторможены. Впрочем, в моем случае, наверное, не только спросонья.

Когда глаза наконец более-менее привыкли к темноте, я огляделась. Вроде бы все было в порядке. Насколько что-либо вообще может быть в порядке, когда под боком эта Ардрадская парочка. Алекс спал на диване. Габриэль до сих пор где-то шлялся. Вот уж кому на месте не сидится (а еще говорят, что это у меня шило в этом самом месте)!

Жглось кольцо. Откуда оно взялось, я ж его потеряла?! Но нет, оно было на месте, в смысле, на пальце, только теперь светилось золотистым светом и немилосердно жглось. Вон, даже кожа покраснела. Я попыталась снять с себя эту гадость, но не тут-то было. Кольцо сидело как влитое. Оно словно приросло ко мне.

От терзания своего многострадального пальца меня отвлек негромкий шорох. Я замерла и прислушалась. Шорох постепенно оформился в шаркающие шаги. Я откинулась на подушку и из-под полуопущенных век стала наблюдать за происходящим.

По мере того, как шаги становились отчетливее, жжение усиливалось.

Где-то сбоку раздался тихий скрип. Я осторожно скосила глаза. Рядом со мной сидел Лапус. Шерсть кота была вздыблена, глаза яростно сверкали, он настороженно оглядывался по сторонам. Вот когда вспоминаешь, что кот - тоже хищник!

Дверцы большого деревянного шкафа, стоящего у стены, рядом с кроватью, потихоньку открылись. Руку в последний раз обдало жаром, и в нее лег небольшой серебряный кинжал. Кольцо снова растворилось. Удивляться не было времени, так что я инстинктивно схватилась за прохладную рукоять.

Злобное кошачье шипение заставило меня перевести взгляд на шкаф. Из него вылезала фигура, с ног до головы закутанная в белое, местами грязное, местами драное, одеяние.

Ну-ну. Так и знала, что эта сладкая парочка что-нибудь отколет.

Фигура, оставляя после себя грязные следы, направилась к Алексу. Интересно, кто это ради нас так принарядился? Рогенда? Или все-таки Лео? В высоко поднятых руках блеснул металл.

С перепугу я даже забыла, что у меня у самой в руке зажат кинжал. Заорать я тоже забыла, а на разъяренное шипение кота эта личность не обращала ровным счетом никакого внимания.

Эта пакость уже вплотную приблизилась к Алексу и занесла нож для удара.

И тут опомнилась я. Схватив металлическую вазу, стоявшую рядом на столике и подозрительно похожую на ночной горшок, с той лишь разницей, что в ней рос какой-то едко пахнущий цветок, я запустила ее в ночного визитера. И самое удивительное, что попала! Послышался чавкающий звук, затем грохот упавшей вазы, и по комнате разлетелись вязкие брызги. Все помещение наполнилось трупной вонью.

Это был зомби. Причем, явно залежалый.

- Ксения! - Алекс вскочил с дивана и бросился ко мне. - Ты в порядке?

- Угу, - кивнула я, пытаясь унять дрожь. - Не считая того, что нас только что пытались убить.

Зомби зловонной лужицей растекся по ковру.

- Я смотрю, вы тут без меня неплохо развлекаетесь, - усмехнулся Габриэль, прикрывая за собой дверь. - Вот упырь!

Ага, он самый.

- Обхохочешься, - буркнул Алекс, зажигая свечи.

Комната, надо сказать, выглядела впечатляюще. Останки побеспокоившего нас зомби живописными брызгами осели почти на всей мебели. А о том, какой здесь стоял смрад, я вообще молчу!

- Ксения, только ты, имея в руках серебряный кинжал, могла додуматься запустить в него цветочным горшком, - оценил мой подвиг Габриэль.

- В следующий раз непременно дождусь тебя и спрошу совета, - огрызнулась я.

- А где это ты полночи шлялся? - накинулся Властелин на ангела.

- Где-где… Пытался отловить какого-нибудь местного жителя поразговорчивее. Думал, удастся разузнать что-нибудь интересное.

- Ну и как, отловил? - заинтересовался Алекс.

Ангел только рукой махнул.

- Ну, отловил. А толку? Какие-то они здесь все зашуганные.

Тоже мне, новость! Я это еще за ужином заметила.

- А там, кажись, тайный ход, - протянул Лапус, любопытно заглядывая в шкаф.

- Ну, конечно, - поморщилась я. - Не материализовался же он там. Держу пари, нас специально поселили именно в этой комнате, чтобы потом избавиться разом от троих.

- Ну, все! Мое терпение кончилось, - рыкнул Властелин, направляясь к двери. Мы все поспешили за ним.

Хозяйскую спальню мы нашли на удивление быстро. Самая роскошная дверь принадлежала именно ей. Алекс, особо не церемонясь, ударил по двери кулаком, отчего та резко распахнулась и со стуком ударилась о стену.

Ой, какой Лео смешной в этом чепчике!..

- Совсем сдурели?! - завизжала Рогенда, натягивая одеяло по самые уши. Ну, надо же! А я и не подозревала, что она у нас такая скромница… - Ой, что это с вами?! - почти натурально изумилась она.

- Нас только что пытались убить, - прошипел Алекс, нависая над ней. - Ты ничего не хочешь нам объяснить?

- Ну вот, опять, - простонала Хранительница Ардрады. - Может, и в наводнении в Файдморе тоже мы виноваты? Спим себе спокойненько, никого не трогаем. Вдруг врываетесь вы и начинаете предъявлять претензии! Это нормально?

- А с каких это пор ты спишь не снимая сапог? - Габриэль одним резким движением сдернул с нее одеяло. И правда, Рогенда была полностью одета. Так вот, значит, что кроется за ее мнимой стыдливостью!

- Убирайтесь вон из моей долины! - злобно зашипела она. В этот момент ее прекрасное лицо стало почти уродливым. - Вон! Немедленно!

- Еще чего! - на губах Габриэля появилась ядовитая ухмылка.

- А если и уберемся, - прищурился Алекс, - то прямиком в первую долину. Я думаю, Совету долин будет небезынтересно узнать, что у вас здесь творится.

- Они тебе не поверят, - голос Рогенды заметно дрогнул, уверенности у нее заметно поубавилось.

- Посмотрим…

- Скатертью дорога! Ах, да, вы же еще не знаете… - цинично усмехнулась она. - Этот старый пень - Властелин Кавигаты, он же и председатель Совета долин - соблаговолил наконец помереть.

Алекс заметно растерялся. Честно говоря, я тоже. Как я уже успела узнать от Алекса, Властелины живут очень долго, даже дольше, чем маги, и умирают очень и очень редко. И только в том случае, если в долине появился новый Властелин. Правильно, надо же на кого-то оставить свои владения. Но это если он умер своей смертью. Если же его убили…

Ох, час от часу не легче!

- Очень жаль, - быстро сориентировался в ситуации Алекс. - Но надеюсь, остальные члены совета в добром здравии?

- Хватит! - неожиданно вклинился Лео. - Мы ответим на любые ваши вопросы, но взамен ты пообещаешь не вмешивать сюда Совет долин.

- Но… - попыталась что-то возразить его жена.

- Тихо! - прикрикнул на супругу Властелин Ардрады. - Хватит того, что ты и так втравила нас в неприятности! Теперь хотя бы не мешай мне выпутываться.

Признаться, я от него такого не ожидала. Думала, он законченный подкаблучник. Но нет, оказывается, все еще не настолько запущено. Рогенда недовольно засопела и отвернулась.

Алекс на пару с Габриэлем учинил Властелину Ардрады допрос с пристрастием. Того, что нас только что пытались убить, Лео не отрицал. Как и знакомства со зловредным магом. По его словам, примерно год назад в Ардраде появились две женщины - мать и дочь. Они предложили большую сумму золотом за пару услуг. Требовалось всего ничего: дать временное убежище одному человеку и хорошенько напакостить Властелину соседней долины. И, так как в казне было скорее пусто, чем густо, Рогенда уговорила мужа согласиться на это сомнительное мероприятие.

- И имен этих особ вы, конечно, не знаете? - усмехнулся Алекс.

На бледном лице Лео отразился сложный мыслительный процесс.

- Дама, которая предлагала нам золото, назвалась Данутой.

При звуке этого имени Алекс слегка побледнел.

- Не может быть, - потрясенно выдохнул он. На что Лео лишь равнодушно пожал плечами.

- А в ложные Хранительницы, я так понимаю, вы прочили ее дочь? - полюбопытствовала я.

- Ага, - подтвердил Властелин Ардрады. - Согласен, затея была глупая, но уж очень им Алексэрт поперек горла стоял. А так девчонка бы поселилась у него под боком и при первом же удобном случае всадила бы нож в спину.

В белой ночной рубашке, с чепчиком на голове и с по-детски поджатыми под себя ногами Лео казался совсем беззащитным. Мне даже стало его немного жаль. За какие такие грехи ему боги ниспослали Рогенду?

- Человека, который у нас скрывался, я видел всего несколько раз, - продолжал он. - И за все время он не проронил ни слова. Заперся в башне и сидел там безвылазно. Еду ему оставляли под дверью, там же забирали пустые подносы. Так прошел почти год, пока снова не появилась госпожа Данута. Именно ей пришла в голову эта идея с Хранительницей. Когда ничего не вышло, она потребовала, чтобы мы любым способом уничтожили Алексэрта, иначе она угрожала сообщить о наших "подвигах" в Совет долин.

Не говоря больше ни слова, Алекс направился к двери.

- Надеюсь, ты не забудешь, что обещал не вмешивать в это дело Совет долин, - провещал ему в спину Лео.

- Я тебе ничего не обещал, - холодно бросил Алекс, и, не оборачиваясь, вышел вон.

Догнать его мне удалось только перед нашей дверью.

- Ты зачем надел на меня охранный артефакт? - потребовала я ответа на давно вертевшийся на языке вопрос.

Алекс удивленно глянул на меня.

- Потому что ничего другого мало-мальски похожего на обручальное кольцо у меня на тот момент при себе не было.

- Хоть бы предупредил, что ли, - продолжала возмущаться я. - А то эта гадость мне все пальцы пообжигала.

- И как по-твоему я должен был это сделать? - в его голосе послышалось раздражение.

- Ну, позже-то ты мог сказать…

- Я забыл.

Я обиженно фыркнула. Как же, забыл он! Просто в очередной раз все за всех решил. Да уж, Властелин из него так и прет! Нет, конечно, получилось все-таки как лучше. В конце концов, это колечко спасло нам жизнь. Но боги, как же обидно, когда твое мнение никого не интересует!

Осмотрев комнату, мы пришли к выводу, что для дальнейшего проживания она совершенно непригодна. Так что с совершенно чистой совестью отправились искать себе новое жилье. И нашли. Думаю, хозяева не сильно на нас обидятся за самоуправство…

На этот раз мы решили, что одной спальни на троих явно маловато. Поэтому, каждому досталось по отдельной комнате. А что, очень даже удобно. А если кому-то что-то не нравится, так нечего было на нас всякую дрянь натравливать. Вот так!

А что они хотели? Оккупация территорий.

Правда, Алексу почему-то не понравилось мое желание поселиться одной. Ну, не считая Лапа, конечно. Это если он не смоется к Габриэлю. Властелин долго топтался посреди комнаты, успел заглянуть в каждую щель, а уходить все не торопился. В конце концов мне это надоело.

- Ну, и долго ты будешь здесь топтаться ожившей статуей?

- А что? - он перестал наматывать круги по комнате и приземлился на диван. - Я тебе мешаю?

В другое время я бы даже порадовалась его присутствию. Тем более, что оставаться одной в этом доме себе дороже. Но сейчас я все еще злилась из-за кольца. И вообще злилась на одну особо упертую личность. Поэтому, недовольно заявила:

- Конечно! Я, между прочим, спать хочу, а ты тут маячишь.

Он собрался было ответить что-то в том же духе, но потом, видно передумав, поднялся и пошел к двери.

- Ты хоть защиту на дверь поставь, что ли, - посоветовал Властелин, и закрыл за собой дверь.

От переизбытка чувств я запустила в закрывшуюся дверь подушкой. Ни в чем не повинная подушка мягко стукнулась о дверь и упала на пол.

Единственная известная мне защита для двери - это ключ с замком. Ничего волшебного на этот случай в моем арсенале, конечно же, не было. Как и не было ни ключа, ни замка. Посему, я решила понадеяться на авось. Вернее на то, что сегодня нас уже убивали и со следующим покушением гостеприимные хозяева подождут хотя бы до завтра.

Успокоенная этой мыслью, я уснула, даже не потрудившись вернуть себе подушку.

Меня разбудили по-зимнему тонкие лучи рассветного солнышка. Потянувшись, я разлепила глаза и перетекла в сидячее положение. Да уж, ночка выдалась - врагу не пожелаешь. А о том, что приготовил для меня наступивший день, думать вообще не хотелось.

Бросив взгляд на свои пальцы, я обнаружила, что кольцо опять исчезло. А на его месте красовался совсем несимпатичный ожог. Просто фантастическая "везучесть"!

Лап восседал на кровати рядом со мной и производил утренние гигиенические процедуры. Покончив с утренним туалетом, кошак глянул на меня желтыми глазюками и объявил:

- С утра заходил Алекс. Он сказал, что наш отъезд в Боллату откладывается на несколько дней.

- Я рада, - буркнула я, вылезая из-под одеяла. Эта новость меня не слишком удивила, хотя и совсем не обрадовала. Чего-то в этом роде я как раз и ожидала.

Как выяснилось, пока я спала, в моей (ага, уже присвоила) комнате побывал не только Алекс (не комната, а проходной двор какой-то!), но и кто-то из слуг. Иначе как объяснить появление тазика с водой, небольшого кусочка мыла и полотенца из грубой, совсем неприятной на ощупь материи? М-да, странные у них здесь представления об удобствах…

Свежевымытый кот растянулся на одеяле, подставив безразличному зимнему солнышку свое довольно упитанное брюшко.

- Ну да, хорошего кота должно быть чем больше, тем лучше, - заявил наглый кис, за что я не преминула запустить в него мокрым полотенцем.

В столовой было пусто. Что и неудивительно, продрыхла я почти до полудня. Завтрак уже давно съели, а обед еще не приготовили. Значит, придется добывать себе что-нибудь съестное самостоятельно.

Еще прошлым вечером я приметила небольшую дверь, откуда появлялись слуги с подносами, и сделала правильный вывод, что за ней прячется кухня. Туда я и направилась.

Дверь оказалась не заперта, и я осторожно сунулась внутрь. На кухне было жарко и чадно. Здесь царила невообразимая суматоха: зычным голосом раздавал указания главный стряпчий, суетились стряпухи, мельтешили ученики, которых удостоили какого-нибудь мелкого поручения, журчали сковородки, потрескивала огнем печка, тощая серая кошка с голодным мявом путалась под ногами в надежде, что и ей перепадет какой-нибудь лакомый кусочек.

На столе остывали недавно вынутые из печи пироги. Именно к ним я и протянула свои цепкие лапки. И немедленно была обгавкана главным стряпчим, который в весьма невежливой форме посоветовал мне не протягивать куда не следует руки, дабы потом не протянуть ноги.

Да, что ни говори, а гостей здесь любят!

Всем своим обиженным видом заявив "А не очень-то и хотелось!", я удалилась, решив компенсировать отсутствие завтрака осмотром окрестностей.

Ардрада была довольно живописным местом - это я еще вчера заметила. Вот только из-за постоянной опасности навернуться и, есть не убиться, то уж точно сломать себе что-нибудь, безмятежной прогулки не получилось. Дело осложнялось еще и тем, что и без того опасные с непривычки дорожки обледенели. Так что ступать приходилось очень осторожно.

Вчерашней каменной лестницы я не нашла. Поэтому, раздраженно подумав "Понастроили тут!", я выбрала первую попавшуюся тропинку и ступила на нее. Стежка была очень узкая, каменистая и скользкая. И уцепиться, как назло, было не за что. Но я, проявив несвойственное мне упрямство, продолжала двигаться вперед.

Заснеженные деревья напоминали серебристых великанов. Запутавшиеся в ветвях солнечные лучи заставили их замерцать. Вдали виднелся живописный склон, поросший сосенками, и заледеневшее озеро.

Наверное, летом здесь очень красиво…

Засмотревшись по сторонам и забыв об осторожности, я споткнулась, неловко взмахнула руками, чтобы не упасть, но было уже поздно. В этом месте - как всегда, повезло! - тропка поднималась достаточно высоко, и склон был довольно крутым. Моя попа как-то сама собой плюхнулась наземь, и я с визгом заскользила вниз.

К счастью, прежде чем я успела как следует испугаться, под руки мне попалось криво растущее из склона деревце, в которое я и вцепилась. Поглядела вниз, сдавленно ойкнула и вцепилась еще крепче.

Самостоятельно взобраться на тропинку казалось совершенно невозможным. Высоко, да и руки заняты. Продолжать падать - опасно. А висеть так я все равно долго не смогу: руки, затянутые в перчатки, соскальзывали, да и затекать уже начали.

Прогулялась, называется!

Желая сделать хоть что-нибудь, а не висеть здесь живым (ну, это временно) памятником глупости, я закричала:

- Помогите!

Сомневаюсь, что, если кто-то из местных жителей меня и услышит, он станет мне помогать. Скорее подтолкнет вниз, в угоду хозяевам долины.

Ну почему когда кто-то нужен, его никогда нет рядом!

Когда послышались частые шаги, я не поверила своим ушам. Но через миг ко мне спустилась изящная рука с наманикюренными ноготками - пришлось поверить. Я судорожно вцепилась в протянутую конечность.

Мой спаситель с натужливым кряхтением втащил меня на тропку. Потом еще какое-то время мы так и сидели, прямо в снегу, тяжело дыша. За это время я как раз успела его рассмотреть. Это был эльф. Тот самый, которого я видела вчера. Ну надо же, в этой суматохе все о нем забыли!

А ничего такой эльф… Я бы даже сказала, очень ничего. Как и полагается эльфам, блондинистый и зеленоглазый. С тонким, чуть надменным лицом. Высокий и, несмотря на свою эльфийскую худобу, мужественный. Пожалуй, встреть я его еще год назад, я бы не смогла скрыть восторга в глазах. А сейчас всего лишь окинула это чудо природы любопытным взглядом. Да отметила, что наш Рудик ничем не хуже, хотя эльф только наполовину.

- С тобой все в порядке? - все еще пыхтя, спросил он.

- Вроде, да.

Эльф встал и, протянув руку, помог подняться мне.

- Леди, позвольте представиться, - проговорил он, не выпуская моей руки, - Фабиэль эль Фиритиэль.

И облобызал мою лапку. А я тихо порадовалась присутствию на ней бархатной перчатки.

- Ксения, - отозвалась я, высвобождая руку и незаметно вытирая тыльную сторону о край плаща. Это как-то само собой вышло, по инерции. Гм, как интересно, оказывается, иногда бывает наблюдать за собой.

- Рад знакомству, - широко улыбнулся мой спаситель и предложил мне руку, за которую я все-таки ухватилась. Чисто в практических целях, чтобы не упасть.

Мы дошли до озера, прогулялись среди растущих на его берегу сосенок и за это время более-менее раззнакомились. Как выяснилось, этот Фабиэль довольно высокопоставленный эльф в своем Светлом лесу. То ли советник их эльфячьего правителя, то ли советник советника - я, если честно, не разобралась. Во всяком случае, наглой высокомерности ему было не занимать. А в Ардраду, по его словам, этот чей-то там советник прибыл по торговым делам: договариваться о ценах на ардрадское оружие и эльфийские вина и шоколад.

Я хихикнула про себя: надо бы присоветовать ему купить парочку ардрадских зомби…

Лишиться обеда так же, как я лишилась завтрака, мне совсем не хотелось, поэтому очень скоро нам пришлось поворачивать к дому.

Когда мы появились в столовой, Алекс с важным видом что-то втолковывал местному Властелину, Рогенда и Габриэль, как всегда, собачились, а мой кот "незаметно" утаскивал из тарелки ангела куриное крылышко. Заметив нас, все стихли. Алекс, прервавшись на полуслове, полоснул меня взглядом и уткнулся в тарелку.

Безмолвие нарушил Габриэль:

- Это еще что за эльфеныш? - брезгливо скривился он.

- Фабиэль эль Фиритиэль, - с усмешкой поклонился эльф. И тут же стал объектом двух пристальных взглядов. Думаю, не надо уточнять чьих?..

Я поспешила занять свое место за столом. А то пока они тут будут разборки проводить, я опять останусь голодная. А мой растущий организм, между прочим, требует здорового трехразового питания!

- Честно признаться, впервые вижу черного ангела, - продолжал усмехаться эльф. - Занятно.

- В зверинец сходи, - буркнул Габриэль. - Уверен, там тоже найдется много таких, кого ты увидишь впервые.

Фабиэль тоже уселся за стол.

- А вот интересно, - насмешливо прищурился эльф, - что такого должно было случиться, чтобы ангел почернел?

Габриэль раздраженно заскрипел зубами.

- А я придушил пару надоедливых эльфенышей, вроде тебя. И теперь ношу по ним траур.

День настойчиво клонился к вечеру. Зима в последнее время как-то подобрела, и за прошедшие несколько дней ни снежных завей, ни заморозков не было.

Я уже наловчилась ходить по ардрадским стежкам и оставаться при этом относительно невредимой. Облазив долину вдоль и поперек, я заключила, что это одно из самых красивых мест, которые я видела в своей жизни. Здесь были скалы и пещеры, раскидистые деревья и, подозреваю, летом появлялись пестрые цветы, озеро и кристально чистый источник, который, впрочем, был источником не только воды, но и прекрасно подходил для подпитки энергетического резерва. Еще здесь нашлась ветряная мельница и шоколадница. А я-то думала, что шоколад можно найти только у эльфов в Светлом лесу!

Оставалось лишь удивляться, как при всем этом внешнем великолепии уровень жизни простых жителей Ардрады едва ли не хуже, чем в самом задрыпаном селе. Их домики представляли собой простые деревянные строения с соломенной крышей. За водой нужно было ходить в колодец, единственный на всю долину. А о существовании элементарных бытовых заклинаниях здесь вообще даже не подозревали.

Жители долины были до того запуганы, что едва икать не начинали, стоило только приблизиться к ним постороннему человеку. Конечно, попадались и исключения вроде главного стряпчего. Но эти впадали в другую крайность: стоило только попытаться заговорить с ними, как они разражались такой бранью, что даже Габриэль обзавидовался.

Лео и Рогенда заметно притихли и больше достать нас не пытались. Хотя, уж не знаю почему, но меня не покидало стойкое ощущение, что это всего лишь затишье перед очередной пакостью.

Властелины подолгу просиживали за какими-то внезапно возникшими делами, так что Алекса я почти не видела. Эльф часто составлял мне компанию во время моих прогулок, но в последнее время я все чаще старалась незаметно смыться, уж очень меня достало его высокомерие, да и нездоровый интерес к моей скромной персоне особой радости не вызывал.

Оставался Габриэль, за которым я и сегодня увязалась к кузнецу. На завтра был намечен наш отъезд, поэтому необходимо было проверить, не стерлись ли подковы у лошадей.

- Поверить не могу, что уже через несколько дней мы будем дома! - радовалась я.

- Кто тебе такое сказал? - удивленно переспросил ангел, притормозив и оглянувшись.

- Как это кто?! - прифигела я. - Ты, конечно.

- И когда это я успел ляпнуть такую глупость? - не поверил он.

Я обиженно надулась.

- Что значит когда? Разве мы завтра не уезжаем?

Габриэль то ли вздохнул, то ли застонал, и зашагал в направлении кузницы. Я несколько секунд озадаченно разглядывала его удаляющуюся спину, а потом все-таки засеменила следом.

- Мы едем не в Боллату, - коротко сообщил ангел.

- А куда? - удивилась я.

- Понятия не имею, - пожал плечами Габриэль. - Алекс что-то темнит.

Я скривилась. Ох уж этот Алекс! Тоже мне, конспиратор нашелся. Слова лишнего из него не вытянешь. В тайной магической службе ему бы цены не было, это точно.

Некоторое время мы шли молча, потом я, набравшись смелости, тихо спросила:

- Неужели тебе совсем-совсем не хочется вернуться в Воздушный град?

Он долго молчал, и я уже решила, что не дождусь ответа.

- Нет, - так же тихо отозвался ангел. - Я здесь нашел больше, чем потерял там.

Кузнец оказался вполне адекватным. По крайней мере, он не попытался спрятаться от нас за наковальней, да и без ругани обошлось, что уже хорошо.

- Чего господам надо? - широко улыбаясь, поинтересовался он.

- Шоколаду, - хмыкнул Габриэль, протягивая ему поводья.

Сколько лет кузнецу сказать было трудно. В тени кузницы он смотрелся не больше, чем на тридцать, но когда холодные лучи зимнего солнца осветили его лицо, я заметила уже появившиеся морщинки в уголках глаз и возле рта. Ростом он был чуть ниже Габриэля. Открытый взгляд голубых глаз и непослушные волосы пшеничного цвета, которые так и норовили упасть ему на глаза, создавали довольно приятное впечатление.

- Так это чуть вперед и направо, - усмехнулся кузнец и взял у Габриэля поводья.

У моей лошади недосчитались одной подковы, так что пришлось ждать, пока она займет полагающееся ей место. Я уселась на широкую железную скамью и от скуки принялась глазеть по сторонам. Ангел был полностью поглощен разглядыванием холодного оружия всех видов и размеров, коим была завалена вся кузница. Давно заметила его повернутость на всяких железяках.

Оно лежало на столах и полках, висело на стенах, валялось на полу. Чего здесь только не было: мечи на любой вкус, от легких и изящных с резными рукоятями до тяжеленных двуручников, тонкие кинжалы и охотничьи ножи, копья, секиры, которые, если бы я не видела их здесь своими глазами, списала бы на гномов, и много чего еще, чему дать название я не могла.

От Фабиэля я уже знала, что Ардрада славится своим холодным оружием. Хотя, как высокомерно заметил эльф, оно ни в какое сравнение не идет с эльфийским или хотя бы гномьим. О том, что прекрасное оружие делают еще и ненавистные эльфам карлики, он даже упоминать не стал. Но сейчас, наблюдая, как плотоядно смотрит ангел на все это колюще-режущее изобилие, я уже не была столь уверена в словах эльфа.

Чтобы хоть как-то развлечься, я завела разговор с кузнецом.

- Невесело вам здесь живется? С такими Властелинами-то?

Он обернулся и насмешливо сверкнул глазами.

- Жить можно везде, было бы желание.

- Что-то я не заметила, чтобы у кого-нибудь из ардрадцев были теплые отношения с правящей парой.

- Что мне до них? - пожал плечами кузнец. - Они там, я тут.

- Просто я не понимаю, - не вытерпела я, - как можно доверить свою боль человеку, к которому ты не испытываешь ничего кроме ненависти и страха?

- Ты это о чем? - непонимающе уставился на меня кузнец.

- Как это, о чем? О Дне Согласия, конечно.

- Что?!

- Ты хочешь сказать, - вклинился в наш разговор Габриэль, который, оторвавшись от разглядывания оружия, внимательно ловил каждое сказанное нами слово, - что впервые об этом слышишь?!

- Н-ну… - кузнец определенно впал в ступор.

- Так, понятно, - подытожил ангел. - Ксюша, быстро за мной!

Габриэль вскочил на коня и помчался к дому Рогенды и Лео.

- Раскомандовался! - привычно проворчала я, но подчинилась.

Хотя, повторить маневр Габриэля мне так стазу не удалось - все-таки я еще никогда не скакала на лошади без седла. Для меня проблемой оказалось даже залезть Бэгги на спину, я все время соскальзывала, словно бока лошади были намазаны маслом.

Неожиданно сильные руки буквально запихнули меня на лошадь. Я крепко ухватилась за гриву и стиснула лошадиные бока коленями.

Это ж рехнуться можно! Оказывается, они сами здесь всех дурят, а еще пытались обвинить в том же Алекса. Ну да, с этих станется. А главное, даже выдумывать ничего не пришлось!

Бросив лошадь у подножия каменной лестницы, я взбежала по ступеням и оказалась во дворе. Габриэль как раз входил в дом, и я поспешила за ним. Все участники предстоящих разборок плюс Фабиэль нашлись в кабинете Лео, где как раз договаривались о ценах на эльфийские изыски. Как я поняла, Алекс тоже решил обзавестись торговыми связями со Светлым лесом.

- Да это же настоящий грабеж! - возмущался Лео. Я подавила усмешку. По-видимому, Фабиэль заломил такую цену, что на Властелина Ардрады напала жаба. Жалко, что не придушила.

- Кхе-кхе, - глубокомысленно изрек Габриэль, привлекая к себе внимание. Присутствующие синхронно повернули головы в нашу сторону.

- Что-то случилось? - спросил Алекс, оглядывая нас.

- Еще как случилось! - с какой-то хищной усмешкой ответил Габриэль. - Эти двое уже в который раз пытаются навесить нам лапшу на уши.

- Что ты себе позволяешь?! - вскочила со своего места Рогенда. И тут же была возвращена обратно тяжелым взглядом Алекса. М-да, не хотела бы я оказаться под таким пронзающим насквозь взглядом…

- Я вас внимательно слушаю, - Алекс поставил локоть на стол и подпер ладонью подбородок, как бы давая понять, что он всецело готов внимать нам.

- Ты представляешь, - проговорил ангел, нагло усаживаясь на край стола, - местные жители понятия не имеют, что такое День Согласия. Со всеми вытекающими последствиями.

- Кто тебе об этом сказал? - упавшим голосом спросил Лео. Его лицо в тот момент не сильно отличалось цветом от пергаментных листов, разложенных по столу.

- Птичка на хвосте принесла.

- Какая хорошая птичка, - хмыкнул Алекс. - Так я дождусь объяснений, или как?

Рогенда и Лео затравленно переглянулись. Ну что, допакостились, голубчики? Теперь не отвертитесь!

А мне тем временем надоело украшать собой дверной проем, и я, стараясь ступать как можно тише, чтобы не отвлекать внимания от основного действа, прошла в центр кабинета и примостилась на подлокотник кресла, в котором сидел Алекс. И вздрогнула от неожиданности, почувствовав, как его теплая рука обвилась вокруг моей талии.

- У вас нет ни единого доказательства, - немного придя в себя, сообщила Рогенда.

Вот мымра!

- Так давайте проведем День Согласия, - предложила я. - Или на худой конец прикажите Вратам закрыться.

Над нашими головами снова сгустилась напряженная тишина. Супружники видно поняли, что влипли, и барахтаться не пытались. Что ж, я так и думала, что закончится чем-то подобным. Хотя, Лео все равно отчего-то было жаль. Возможно, если бы не Рогенда, все для него сложилось бы по-другому.

Выждав несколько минут и поняв, что обвиняемым нечего сказать в свое оправдание, Алекс со вздохом проговорил:

- С этими все ясно. Габриэль, проводи этих двоих в их покои, - и, подумав, добавил: - И запри.

Я потрясенно уставилась на него. Вот это номер! Нет, я конечно и не думала, что после всего случившегося он их по головке погладит, но чтобы вот так запереть в их собственном доме… Честно говоря, я даже немного испугалась, как бы нас где-нибудь не заперли.

Но Лео встал и послушно последовал за Габриэлем. Рогенда, наградив нас на прощание уничтожающим взглядом, присоединилась к мужу.

- О боги! Это просто немыслимо! - трагическим шепотом молвил Фабиэль, напоминая нам о своем присутствии.

Ни я, ни тем более Алекс не снизошли до ответа. А что тут скажешь? Как говорится, богат и выразителен всеобщий межрасовый язык, но на отдельных персонажей уже и его не хватает.

Алекс встал с кресла и принялся нагло обшаривать кабинет местного псевдовластелина.

- Если еще окажется, что у них здесь нет магической почты, я эту парочку лично прибью, - мрачно изрек он. - А Совету долин скажу, что так и было.

Но почта нашлась и, более того, она даже работала. Я нервно хихикнула: эти двое даже не догадываются, какая участь только что прошла мимо них. Пойти сказать, что ли?..

Следующие часа полтора Алекс был занят сочинением двух писем. Одно из них отправилось в Кавигату и содержало в себе подробное описание событий последних дней и просьбу прислать уполномоченного, который решит судьбу Рогенды и Лео и присмотрит за долиной. А другое - в Боллату. Алекс велел Дармиру взять пятерых оборотней и явиться в Ардраду. Наверное, он не слишком верил в правильную реакцию Совета долин.

И как, хотелось бы мне знать, Дармир должен просочиться через Врата? Сомневаюсь, чтобы у него был скрытый талант ходить сквозь стены и прочие непроницаемые преграды.

Когда с делами было покончено, Властелин обратил внимание на меня.

- Ксения, прекращай дуться, это уже даже не смешно.

От неожиданности я подавилась вдохом. Вот же чудо в перьях! Вообще-то я давным-давно не дулась. А молчала просто потому, что не хотела мешать. Хотя, немного подумав, я сообразила, что за последние дня три мы и двух слов друг другу не сказали…

- Я и не дуюсь, - надулась я.

- Ведешь себя, как ребенок!

- Я и есть ребенок! - напомнила я. А потом не удержалась и улыбнулась.

- Ну когда ты уже повзрослеешь? - простонал Алекс.

- Уже совсем скоро, - честно призналась я.

Комната встретила меня морозным дыханием распахнутого настежь окна. Я поморщилась. И какой дурень это сделал?! С треском захлопнув за собой дверь, я стремительно направилась к окну и закрыла его. Помогло это мало: комната уже выстудилась настолько, что даже разожженный камин не сразу сможет ее согреть.

Я вздрогнула, ощутив на пальце холодок внезапно возникшего кольца. Как всегда, вовремя. Только тебя мне сейчас не хватало! Но обдумать странности перстня я не успела - мое запястье сжала ледяная рука. Я повернула голову и…

- Лео?!

Липовый Властелин улыбнулся своей обаятельной улыбкой. Хотя, по-правде сказать, выглядел он не ахти как. Бледный, с растрепанными волосами и судорожно блестящими глазами. Его длинная белая рубаха была полностью расстегнута и являла довольно тощие ребра, обтянутые кожей. А на плече его я заметила странную татуировку: черный коготь, обведенный зеленым контуром. Какой-то неопознанный внутренний голос нашептывал мне о ее магическом происхождении.

Я стряхнула его руку, удивляясь про себя, как такие тонкие на вид пальцы могут быть такими цепкими.

- Что ты здесь делаешь?

- Тебя жду.

- Зачем? - тупо спросила я. Мне казалось, что прохладный ободок на моем пальце пульсирует, словно живой. И это сильно мешало сосредоточиться. - И вообще, как ты сюда попал, ты же должен быть…

- Глупо было пытаться запереть нас в собственном доме. Ведь кроме двери есть еще и окно. Да и о запасных ключах забывать не стоило, - он говорил все это совершенно будничным тоном, не переставая при этом улыбаться. - Да не бойся ты, я хочу просто поговорить.

Я сглотнула внезапно подступивший к горлу комок. И как это чудо блондинистое умудрялось столько времени Властелином прикидываться? Взятку он дал Совету долин, что ли? Ага, эльфийским шоколадом, не иначе.

- Что ж, можно и поговорить.

Я забралась с ногами в кресло и зябко обхватила себя за плечи. Кольцо сидело на пальце, но не жглось, - значит, совсем уж явной опасности не чувствовало.

- Поверь, я знаю, как все это выглядит со стороны… - проговорил Лео, усаживаясь напротив меня. - Но мы вовсе не монстры. Просто у нас не было выбора.

- Да ну?! - фыркнула я.

- Ты многого не понимаешь…

- Фу, сколько пафоса! - такое чувство, что вредность у меня - защитная реакция организма. - Вы столько нервов Алексу попортили, убили ни в чем не повинного ребенка, пытались убить нас, устроили в долине неизвестно что, да еще и не виноваты!

- Если ты согласишься меня выслушать, я расскажу, как все было на самом деле.

- Интересная у тебя манера, выдавать информацию частями, - поморщилась я, прикидывая, как бы от него отделаться. Но никаких ценных идей не нашлось, так что пришлось подставлять уши для очередной порции лапши. - Ладно, слушаю.

Лео задумался, то ли прикидывал, с чего начать, то ли придумывал очередную ложь.

- Что ты знаешь о последней магической войне? - неожиданно спросил он.

Я фыркнула.

- Ты пришел, чтобы проверить мои познания в области истории? - Но потом все-таки ответила: - Я знаю, что она была. И что маги что-то не поделили между собой, отсюда и начался весь сыр-бор.

- Весь сыр бор, как ты выразилась, начался с того, что один самоуверенный колдун с кучкой соратников объявили себя альтернативой гильдии. И самое интересное, что молодые маги прониклись его идеями и пошли за ним. А гильдия не предпринимала ровным счетом никаких действий. Тогда Влас и его приспешники попытались захватить Академию. И, пожалуй, им бы это даже удалось, если бы не Магистр Измир. Он всегда пользовался большой популярностью среди чародеев, и именно он встал во главе сражающихся с Власом. Так началась война.

- И какое это имеет отношение к вам с Рогендой? - я подавила зевок и задумчиво покрутила кольцо на пальце. Время было уже позднее, а минувший день отнюдь не был легким, поэтому мне хотелось лечь и уснуть, а не выслушивать его душевные излияния.

- Самое прямое, - вздохнул он. - В год, когда началась война, я как раз окончил академию. Я был молод, глуп и амбициозен, и то, что сулил Влас, показалось мне намного привлекательнее карьеры главного мага в каком-нибудь забытом богами селе. А это было единственное, что светило мне в случае вступления в гильдию, потому как никакими особо выдающимися талантами я не блистал. А так хотелось сражений, побед, трофеев, а потом и почестей! Так что я даже сразу и не понял, что мое место с краю - принеси, подай, пошел вон. Нет, я мнил себя едва ли не главным Власовым соратником, хотя видел его всего раз в жизни, когда получил свое клеймо.

- И что потом? - поторопила я внезапно замолчавшего Лео.

- Потом я встретил Рогенду. И влюбился. Конечно, она не была в восторге от моего образа жизни, но все равно ответила мне взаимностью. Все завертелось со страшной скоростью - война, любовь… А потом был последний бой. Проиграть его означало проиграть всю войну. Влас согнал в Акрис все свои силы, но все же не победил. Измир разбил ренегатов, Влас погиб. Когда все более-менее устаканилось, проснулась гильдия. Все соратники Власа были приговорены к отлучению. И не важно, Академию ты осаждал, или сапоги Власу чистил. На нас объявили настоящую охоту.

Лео остановился на мгновение и задумчиво побарабанил пальцами по столу.

- Мы с Ро бежали из Акриса и несколько месяцев скитались по селам с кучкой таких же изгнанников. Пока в один прекрасный день не наткнулись на сыскной отряд. Нас схватили, а меня еще и ранили к тому же, и доставили в Акрис. Зачем, думаю понятно… Ранение было тяжелое, а отлучение и опечатывание энергетического резерва, как известно, процедура не из приятных. Вряд ли бы я выжил, если бы не моя милая Ро. Пока я валялся без сознания, ей как-то удалось убедить этих идиотов в гильдии, что это она предательница, а я так, мимо проходил. И отлучили ее.

Его глаза затуманились от тяжких воспоминаний. Где-то глубоко внутри меня шевельнулась жалость и тут же затухла, стоило мне только вспомнить звонкий смех Колина и снежок, упавший в кучку пепла.

- Только представь, каково мне было очнуться и увидеть ее, полуживую после отлучения. На следующий день нас выставили за городские ворота, без права селиться в крупных городах. Мы едва могли держаться на ногах. Я даже толком не помню, как мы оказались в Кавигате. Я вошел в долину на подгибающихся ногах и еще как-то умудрялся тащить на себе Рогенду. Но боги очевидно решили, что хватит с нас скитаний. Какой-то на всю голову стукнутый провидец напредсказывал Властелину Кавигаты, что после окончания войны появится еще одна Властелинова долина. Так что, с легкой руки этого прорицателя, нас приняли за новых Властелина и Хранительницу. Само собой, разубеждать их мы не стали.

Когда его рассказ закончился, повисло долгое молчание. Сказать мне было нечего. Да и не хотелось ничего говорить. Хотелось, чтобы этого разговора не было, но он был. Внутри клокотала гремучая смесь жалости, бессилия и злости. Поэтому, чтобы прекратить это, я, пожалуй, излишне резко, спросила:

- Зачем ты все это мне говоришь?

- Поговори со своим Властелином. Пусть он позволит нам уйти. Даю слово, наши пути больше не пересекутся.

Я поморщилась. Думаю, он тоже сейчас вспомнил старинное чародейское присловье "Мое слово, хочу даю, хочу забираю".

- С ума сошел?! Он меня не послушает.

- Послушает, - уговаривал меня Лео.

- Ага, а потом каждую минуту гадать, когда и с какой еще пакостью вы свалитесь нам на голову. Спасибо, но такая перспектива меня мало вдохновляет.

- А перспектива до конца жизни испытывать чувство вины тебя, значит, вдохновляет? - вкрадчиво поинтересовался он.

- Думаю, мы с ним как-нибудь уживемся. И вообще, какой еще вины? После всего, что вы натворили, вас надо было не под замок посадить, а на ближайшей осине подвесить! Глядишь, и поумнели бы.

- Значит, ты отказываешься нам помочь? Это твое последнее слово?

- А ты бы на моем месте согласился?

Судя по выражению его лица, вряд ли. Уж он бы с удовольствием прикопал нас где-нибудь в саду и забыл, как страшный сон. Еще и клумбу разбил бы. С перецветами, например.

- Что ж, мне очень жаль, - вздохнул Лео, вставая. - Я честно пытался договориться.

Я даже удивилась: неужели он правда вот так встанет и просто уйдет? И даже не выскажет всего, что думает об одной несговорчивой ведьме? И даже по привычке не попытается меня угробить? Непорядок!

Ой, а что это кольцо так жжется?! Вот леший, палец еще с прошлого раза не зажил, а оно опять! Ой, о чем это я?..

Я подняла глаза на Лео и увидела, что он достает из кармана штанов какой-то амулет. Ничего особенного, на шнурке висела обычная металлическая бляшка, которую можно открыть и наполнить чем угодно.

Ну-ну. Я решила встать, чтобы создалось хоть какое-то подобие равных сил. Противник смерил меня взглядом а-ля "скорбим, сочувствуем" и задумчиво повертел амулет в руках.

Интересно, что у него внутри? Хотя нет, все-таки не интересно…

- Надеюсь, в статусе кучки пепла ты будешь создавать меньше проблем, - проговорил он, покачивая амулет на пальце.

Мама! Но как…

- Обещаю долго не оттираться от ковра и быть живым, то есть мертвым, свидетельством твоей зловредности, - попыталась съязвить я. Впрочем, не слишком удачно.

Я не нашла ничего лучше, чем рвануть к двери, и даже успела ее открыть, и так и замерла, наткнувшись на высокомерный взгляд Рогенды. О боги, что ж я такая везучая-то?! Похоже, аттракцион "убей ведьму" становится популярным…

Сделав несколько шагов назад, я остановилась, поочередно бросая взгляды то на него, то на нее. В закрытом черном платье до пола и с аккуратно заплетенными косами Рогенда выглядела намного лучше своего мужа, а главное - намного увереннее. В ее правой руке был зажат большой зазубренный нож. Судя по мутным разводам на лезвии - отравленный.

М-да, острый момент, ничего не скажешь. А главное, что виновата сама. Забыла, что с этими двоими лучше держать уши востро, за что и поплатилась. Ну, или сейчас поплачусь, какая разница.

- Говорила же, что не согласится, - покачала она головой. Я скептически сморщилась. Ну надо же, какие мы грозные! А я-то думала, что она еще несколько часов назад растеряла всю свою спесь.

Я еще раз оглядела их и пришла к выводу, что они все-таки друг друга стоят. Ну просто идеальная пара! Остатки жалости мигом ретировались, уступив место раздражению. Сколько ж можно-то!

- Ну что ты мылишься? Открывай давай, да пошли отсюда! - поторопила Рогенда мужа и сделала шаг вперед, окончательно заслоняя собой проход.

Лео продолжал медлить. Наверное, остатки совести в нем еще где-то завалялись и теперь подняли голову, не позволяя спокойно меня убить. М-да, Рогенда сваляла большого дурака, когда доверила эту ответственную миссию ему.

Жжение усилилось, но я, хоть и прекрасно знала, что за этим последует, не успела поймать кинжал, материализовавшийся в моей ладони, и он со стуком ударился об пол. Мои обидчики на мгновение замешкались, с удивлением уставившись на меня. Наверное, такие криворукие жертвы им еще не попадались.

Впрочем, даже этого минутного замешательства хватило. Пока эти злыдни таращились на меня, за плечами Рогенды появился Алекс. Одного мимолетного взгляда ему оказалось достаточно, чтобы относительно оценить ситуацию. И прежде, чем его успел заметить Лео, Властелин схватил Рогенду за талию и буквально выкинул в коридор. Только силу видать не рассчитал (а может, так и было задумано?), потому что она отлетела к противоположной стене, с глухим звуком впечаталась в каменную кладь и съехала по ней на пол. Из уголка ее губ вдоль подбородка заструилась тонкая алая змейка, но вытереть ее Рогенда уже не могла.

Алекс тем временем выпихал меня за порог и буквально налетел на Лео. В пылу драки забытый амулет отлетел в сторону. Я по стеночке пробралась в комнату и подобрала его. Гладкая железка быстро нагрелась в моих руках. Ну надо же, такая маленькая вещица, и такая большая дрянь!

Несколько минут мужчины со сдавленной руганью катались по полу (я даже подивилась, ну как можно одновременно драться и выдавать такие изощренные обороты?!), но силы были явно не равны. Учитывая субтильное телосложение псевдовластелина, я вообще удивляюсь, как он до сих пор умудрялся лягаться. Да и ростом он едва доходил Алексу до подбородка.

В конце концов, Лео, трезво оценив свои шансы на победу, вернее их полное отсутствие, как-то исхитрился извернуться и метнулся к двери. Я испуганно вжалась в стену.

Будь на его месте я, бежала бы без оглядки куда глаза глядят. Но у него совсем с перепугу ум за разум зашел. Иначе с чего бы он стал подбирать мой кинжал? Теперь настал мой черед удивляться. Как только рука Лео легла на рукоять кинжала, послышался шипящий звук. Лео взвыл, но кинжал не выпустил. А его рука между тем уже приобрела плачевный вид: она жутко покраснела, а местами даже запузырилась. Вот же дурень, ну зачем ему это орудие самоэкзекуции?!

Лео ругнулся сквозь зубы, поудобнее перехватил раскаленную рукоять и выразительно наставил острие на Алекса, уже успевшего к тому времени обнажить меч. Нет, ну я ему поражаюсь, он что, совсем с ним не расстается? Хотя, противостояние, надо признать, получилось забавное: короткий, с ладонь, не больше, кинжал против длиннющего и тяжеленного даже на вид меча.

Потекли бесконечные минуты, в течение которых они безмолвно кружили по комнате, буравя один одного напряженными взглядами. Нападать первым Лео не решался, что собственно и понятно. Но и сбежать не торопился. Этого я не понимала, но уточнять причины такого странного и даже глупого поведения благоразумно не стала.

Хорошо еще, что Рогенда особых признаков жизни не подавала. Впрочем, смерти тоже. Ее отсутствующая грудь худо-бедно вздымалась, значит она все еще дышала. А большего ей сейчас и не надо.

Первой эта тягомотина надоела мне. Тоже мне, нашли зрительницу. Только похлопать еще осталось. И я, за неимением лучшего, стала судорожно перебирать имеющиеся в моей памяти заклинания. К сожалению, их там было и без того мало, а подходящих - так и вовсе не одного.

Нет, так не пойдет. А то они тут до утра пропляшут. Я представила себя, мило прикорнувшую рядом с пришибленной Рогендой, и окончательно укрепилась в стремлении вмешаться. Потом мой ищущий взгляд наткнулся на тяжеленный бронзовый подсвечник, и решение было принято. Вперед!

Шаг за шагом осторожно продвигаясь вдоль стены, я обошла по кругу угрожающе таращащихся друг на друга мужчин, и разом почувствовала себя увереннее, ощутив в руках тяжесть подсвечника. Ну держись, голубчик!

Пока я прицеливалась, кто-то из мужчин сменил тактику. То есть Алекс теперь нападал, а Лео скакал, как ужаленный заяц, по всей комнате. Да еще непонятно зачем кинжалом размахивал. Ну и как я теперь в него попаду?!

Мне повезло. Алекс сделал очередной выпад, Лео скачок, и оказался аккурат у меня под носом. Ну, или я у него под затылком, это уж как посмотреть. Решив, что более удобного случая может и не представиться, я огрела его по черепушке ножкой от подсвечника. Звон стоял такой, что я всерьез забеспокоилась, как бы он не покинул нас насовсем. Лео обернулся через плечо, посмотрел на меня так, будто впервые увидел и мягким тюком рухнул на ковер.

Я взглянула на Алекса и увидела, что он, опершись на меч, задумчиво разглядывает меня. Напустив на себя самый невинный вид, я уставилась на него в ответ. Для полного счастья мне сейчас только очередной нотации не хватало, ага. Но в следующую секунду Властелин буквально согнулся пополам от смеха.

- Ксения, да ты у нас просто ведьма-воительница!

Проснувшись среди ночи, я долго лежала, бессмысленно глядя в потолок. Было темно и тихо. Я уже всерьез собралась вернуться под уютное покрывало сна, как вдруг осознала, что именно меня разбудило. Оказывается, мои сонные мысли не особенно отличаются от своих бодрствующих собратьев.

Так вот, в моей не обремененной особым интеллектам голове события последних месяцев и на первый взгляд ничего не значащие обрывки разговоров неожиданно выстроились в почти связную картинку. Почти, это потому что с учетом некоторых моих измышлений. Я уже давно предполагала, что колдун, скрывавшийся в лесу, а затем перекочевавший в Ардраду, и невероятно сильный маг, однажды упомянутый Алексом, - одно и то же лицо. А если еще на минуту предположить, что он же Влас, каким-то образом выживший, то во всей этой истории появляется хоть какая-то причинно-следственная связь.

На месте мне уже не лежалось. Идеи требовали срочной проверки. Я торопливо выбралась из-под одеяла, быстро натянула на себя штаны и рубаху и, на ходу затягивая шнуровку, выскользнула в темный коридор.

Тормошить Алекса посреди ночи я не стала. Все равно с этого толку не будет. Знаю я его, или отшутится, или как всегда начнет воспитывать. Оно мне надо? Правильно, не надо. Так что я направила свои стопы в подземелья, где заперли Рогенду и Лео. Ах да, кстати о них…

После вчерашнего инцидента Алекс решил больше не рисковать и найти им пристанище понадежней. Чтобы уж наверняка. И нашел. В подвалах дома очень кстати нашлась симпатичная такая камера. С нарами и крысами, - в общем, все как положено. Туда их и сунули. Зато, чего (вернее, кого) уж точно не нашлось и в помине, так это лекаря, а он им обоим был ой как нужен. Так что пришлось Алексу внести их в список избранных пациентов. Ага, причем им же самим и избранных. Впрочем, его гуманности хватило ровно на то, чтобы привести в чувства Лео и всучить его жене какой-то жутко пахучий (читай, вонючий) отварчик. На этом лечебные мероприятия собственно и закончились. И правильно, а то вылечишь их на свою голову, потом не будешь знать, куда деть. Или деться, это уже по обстоятельствам. Далее эту надоедливую парочку запихнули в темницу, а кузнеца, как самого адекватного из местных жителей, поставили под дверью, охранять.

По пути мне никто не встретился. Из чего я сделала вывод, что прогулки по темным коридорам не входят в число излюбленных развлечений обитателей замка. В кухне тоже было пусто. Вот странно, почему это лестница в подвалы находится именно здесь? Гм, а может это мы что-то напутали, и это была вовсе не камера, а стильненькая такая кладовочка? Сомневаюсь, скорее всего она находится за одной из соседних дверей.

Спустившись по винтовой лестнице, я толкнула тяжеленную дубовую дверь, окованную железом, и оказалась в небольшом сыром коридорчике, тускло освещенном одним единственным факелом. Надобность в моем кривобоком светлячке отпала. В коридор выходили еще три такие же двери. Так, насколько помню, мне в первую.

Кузнец сонно топтался перед небольшой железной дверцей с единственным решетчатым оконцем. Заслышав мои шаги, он окончательно проснулся.

- Что, не спится? - зевнул он.

- Ага.

- Так давай поменяемся, - мечтательно предложил он.

Я усмехнулась.

- Сомневаюсь, что тебе так уж понравится на моем месте, - и, вспомнив наконец о цели своего визита, поинтересовалась: - Сидят, голубчики?

- А куда ж они денутся-то?

Я скептически хмыкнула. Как говорится, было бы желание.

Встав на цыпочки, я заглянула в крохотное решетчатое оконце. Внутри было темно и… пусто. От удивления я не сразу поняла, что это значит, и даже протерла глаза, чтобы перестать глючить. Но это мало помогло.

- Открывай, - скомандовала я.

Кузнец удивленно вытаращился на меня.

- Не могу.

- Это еще почему?!

- Ключ забрал один из твоих дружков.

Я тихо застонала. О боги, ну за что мне все это, а?!

- Который?

- А тот, с которым вы в кузницу приходили, - сообщил кузнец, а потом все-таки сподобился заглянуть в камеру. - Не понял!..

- Не волнуйся, - ехидно фыркнула я, - в этом ты не одинок.

- Совсем недавно здесь были…

- Да сплыли. Иди зови Алекса.

Не иначе, как во мне все же начала просыпаться Хранительница, а то как еще можно объяснить то, что этот здоровенный детина мне безоговорочно подчинился. Растем!

Чтобы хоть как-то скоротать время в ожидании Алекса, я решила любопытства ради сунуть нос за оставшиеся две двери. За одной из них, как я и предполагала, нашлась холодная кладовка с развешенными на крюках освежеванными тушами, различными бочками и всевозможными склянками. Ничего интересного, - решила я и переместилась к третьей двери.

Я толкнула дверь и уронила челюсть. Ну ничего себе! Почти всю небольшую комнатушку занимал круг, испещренный линиями и неизвестными мне символами. Исходящее от него голубоватое сияние переливалось и пульсировало, словно живое.

Когда первое удивление сошло, я шагнула в комнату. Вся она была буквально пропитана магией, незнакомой и подавляющей. От ее избытка у меня закружилась голова. Боги, да здесь энергии на десяток моих резервов хватит! Пришлось схватиться за косяк, чтобы не упасть. А то взяла моду, чуть что - сразу в обморок валиться, как какая-то купеческая дочка!

Немного отдышавшись и придя в себя, я решила прощупать энергетику этого странного круга. Но едва я успела протянуть к нему руки, как палец словно огнем обожгло. От неожиданности я вскрикнула и отдернула руку.

- Чего орешь, будто к тебе толпа эльфов целоваться лезет? - тягуче спросил Габриэль.

И чем только ему бедные эльфы не угодили?!

- Знаешь, толпа ангелов меня бы тоже не сильно вдохновила, - вяло отбилась я, потирая ярко-красную полоску на пальце. Странный способ защиты, надо сказать. Еще несколько раз, и я рискую остаться без пальца. - А ты что здесь делаешь?

- Да на меня в коридоре кузнец налетел и… - ангел резко запнулся, и вся его дальнейшая речь годилась только для словаря портовых грузчиков, и то, подозреваю, они могли бы узнать массу интересного.

Алекс, как раз появившийся за нашими спинами в компании кузнеца, удивленно присвистнул, но комментировать увиденное не стал. Видимо, он был полностью солидарен с ангелом.

- Может, мне кто-нибудь наконец объяснит, что это такое? - по-моему, ничего не поняли только я и кузнец. Надо было срочно исправлять эту несправедливость.

- Пентакль, - проговорил Властелин. - Причем активированный и заряженный, - и, в ответ на мой все еще не понимающий взгляд, добавил: - Эта штука сосет жизненную силу из людей, вот почему они все такие пришибленные.

- А почему тогда он нормальный, - я настороженно ткнула пальцем в небрежно подпирающего стену кузнеца.

- Потому что он немаг.

- Так другие тоже колдовать не умеют…

- Ксения, немаг - это человек, абсолютно невосприимчивый к магии. Она на него не действует, - пояснил Алекс, причем вид у него был такой, как будто я спросила у него что-то само собой разумеющееся. А я в который раз задумалась о здоровенных пробелах в моих знаниях. Надо бы ими заняться, пока есть время.

Алекс почти вплотную подошел к светящейся линии и провел над ней рукой. Сияние голодным зверем взметнулось вверх, но желанная добыча успела ускользнуть.

- Надеюсь, его можно как-нибудь… деактивировать? - деловито уточнил Габриэль.

- Сейчас проверим, - задумчиво протянул Алекс. - Ксения…

- Ну уж нет! - я начала осторожно пятиться к двери. - Ни за что. Неужели нельзя связаться с гильдией и попросить прислать сюда нормального мага?

- Нельзя, - он мертвой хваткой вцепился в мое запястье. - Во-первых, это долго. Во-вторых, не факт, что они согласятся. И в главных, я еще не настолько сошел с ума, чтобы пустить этих "нормальных магов" в долину. Чтобы они здесь все по камушку разобрали? Нет уж, уволь.

- Да почему?

- Потому, что долины и так у них, как бельмо на глазу. Применить силу они не могут, а диктовать условия им никто не даст.

Я недовольно засопела, но деваться было некуда. Пришлось со страдальческим видом соглашаться.

- Ладно. Только я понятия не имею, что надо делать.

Алекс ослабил хватку, и его теплые руки легли мне на плечи. Меня это почему-то успокоило, внутри начала потихоньку просыпаться решимость. В конце концов, если бы это действительно было опасно, он бы меня об этом не просил. Правда?

- Значит так, - начал он инструктаж, - все, что от тебя требуется - это повторять за мной слова заклинания. Пока мы будем его произносить, ты должна найти канал, по которому проходит подпитка пентакля, и перебить его, - Алекс сделал шаг вперед, подходя вплотную к светящейся линии и увлекая меня за собой. - И постарайся не сбиваться.

Легко ему говорить! Я судорожно сглотнула. А ну как ничего не получится? Или получится, но совсем не то? В конце концов, я ничего подобного раньше не делала. И вообще, у меня даже диплома еще нет!

- Готова? - вклинился в мои перепуганные мысли спокойный голос Алекса. Эх, мне бы твое спокойствие!

Я кивнула. Он начал медленно и заунывно произносить какие-то слова на одном из древних белтанских наречий. Я старательно повторяла за ним, в душе проклиная свою необразованность. То, что я ни слова не понимала, сильно мешало сосредоточиться на пентакле. И вообще, все, что мы делали, не лезло ни в какие ворота. Это ж подумать только, лишенный силы маг и ведьма-недоучка пытаются разрушить действующее колдовство! Кому сказать - не поверят.

Тепло лежащих на моих плечах рук проникало через тонкую материю рубахи и заметно придавало мне уверенности в себе. Я чувствовала его дыхание, его силу, и через несколько минут полностью растворилась в нем, в нашей магии.

И как только это произошло, появился канал. Потом еще один, и еще… Боги, сколько же их тут?!. Они тянулись к каждому обитателю долины, словно невидимые пуповины, связывающие их в единое существо. Я мысленно содрогнулась от отвращения. Вряд ли мне по силам что-то с этим сделать. Значит, и Лео не смог бы. Кто тогда?.. Ладно, не до этого сейчас. Собравшись с силами, я нащупала место, где один из каналов соединялся с пентаклем, вливая в него крупицы жизненной силы ничего не подозревающей жертвы, и направила туда поток энергии, такой сильный, на который я только была способна. Но ничего не произошло. В этот раз я не ощутила раскаленного потока чистой магии, проходящей по моему телу, как тогда в лесу. Я не ощутила вообще ничего.

Алекс, словно почувствовав неладное, сжал мои плечи еще крепче. Я благодарно прижалась спиной к его груди и попыталась настроиться на новую попытку. Так, Ксения, спокойно. Все получится.

Следующим, что я увидела, был короткий нож в руке Алекса, которым он резко полоснул меня по ладони. От неожиданности я попыталась вскрикнуть, но из моего рта не вырвалось ни звука. Я продолжала повторять за Алексом непонятные мне слова, чувствуя, как в согнутой ладони вместе с кровью собирается магия.

И с последним словом густая алая жидкость перестала вмещаться в моей руке, и тяжелые капли упали на сияющую линию. Она зашипела, словно разъяренная кошка, свечение задрожало и, загадочно моргнув, исчезло. Я линула оставшейся кровью в центр круга.

Что тут началось! Бордовая жидкость, коснувшись пентакля, растеклась по его линиям и почернела. Комната наполнилась шипением и едким, заставляющим глаза слезиться, дымом. Я даже не заметила, как Алекс буквально выволок меня в коридор. Где-то глубоко внутри огромным раскаленным комом поднималась магия. В какой-то момент мне уже начало казаться, что еще немного и я взорвусь вместе с этим проклятым пентаклем.

Когда лавина силы достигла высшей точки, внутри меня словно что-то лопнуло. Пентакль в последний раз отчаянно полыхнул и погас. А я, закашлявшись от противного дыма и боли в груди, безвольно рухнула прямо в подхватившие меня руки.

Больше никогда не буду так глупо колдовать, - пообещала я себе, жадно хватая ртом воздух. Когда дым рассеялся, нашим взорам предстала все та же комната, все с тем же кругом, только почерневшим, мертвым. Мы это сделали! От радости я крепко обхватила Алекса за шею руками. Оглядев плоды нашего труда, он удовлетворенно хмыкнул.

- Все, пошли отсюда.

Прежде, чем я сообразила, что что-то не так, Алекс успел сделать несколько шагов к двери.

- Эти двое сбежали, - еле ворочая языком, проговорила я.

Властелин остановился, как вкопанный. Я уж думала повторить свою реплику, ну или на худой конец дернуть его за хвост, как он проговорил сквозь зубы:

- На, подержи, - и, всучив мою офигевшую тушку кузнецу, быстрым шагом направился к месту заточения Рогенды и Лео.

Я собралась было возмутиться по поводу такого вольного отношения к моей персоне, но поняла, что злиться у меня просто нет сил. Ну и ладно, не на пол сбросил, и то спасибо!

Тем временем Властелин вихрем пролетел по коротенькому коридорчику, отделяющему нас от камеры, высадил дверь одним ударом плеча и свирепо уставился на пустое пространство за ней. Хотя нет, не совсем пустое. Единственным пленником, томящимся в заключении, оказалась довольно тощая серая мышь, забившаяся при виде Властелина в самый дальний угол.

- Ротозей! - накинулся ангел на кузнеца. Впрочем, тот никакой вины за собой не знал, а потому никак и не прореагировал.

- Вот леший! - вспомнил свой излюбленный вид нечисти Алекс.

- А это еще что? - Габриэль поднял с пола шнурок с висящей на нем железкой. Почти такой же, как тот, что недавно прикарманила я.

- Орудие побега, - мрачно скривился Алекс. - Амулет-телепорт.

- Это что же получается, - решил уточнить ангел, - эти уроды сейчас где-то по долине шастают?

- Вряд ли, - немного подумав, отозвался Алекс. - Такие штуки переносят только на большие расстояния. Поэтому сейчас ими уже почти не пользуются.

Решив, что услышала более чем достаточно, я осторожно соскользнула с рук кузнеца (а если быть уж совсем честной - свалилась) и поковыляла к выходу. Перспектива весь день ходить похмельным зайчиком меня отнюдь не прельщала. Так что надо было срочно восстанавливать свой резерв. Вот же парадокс: его я все еще не чувствую, но зато потребность в некоторых энергетических вливаниях ох как дает о себе знать.

Вообще-то существует три способа получить необходимое количество энергии: еда, сон и природные источники. Вот только боюсь, что для того, чтобы полностью восстановить силы, мне пришлось бы схомячить быка. Продрыхнуть пару суток - это тоже, пожалуй, слишком, даже для меня. Остается источник.

Сама удивляюсь, как это мне удалось добраться до него, не свернув себе при этом шею на местных скалах. Не иначе как дуракам везет.

Хорошо еще, что магические источники зимой не замерзают. Криничка находилась не так уж далеко от дома. Ну, это для здорового человека не далеко, а я тащилась до нее битый час. Естественно, никто не удосужился расчистить стежку от снега, что тоже удобства передвижения не прибавило. Вода била прямо из земли, самостоятельно вымыв себе за многие годы некое подобие чаши, обложенной по краям заботливой человеческой рукой гладкими черными камнями.

Я опустилась на корячки прямо в снег, а потом кое-кок со скрипом улеглась на живот. И поколебавшись еще с минуту, опустила порезанную и все еще кровоточащую руку в воду. Дыхание мигом заняло - до того вода была ледяная. До боли в висках. Но живительная, я это сразу почувствовала. Рука почти сразу перестала болеть и кровоточить, и через несколько минут порез зачесался - значит, начал затягиваться. Помедлив немного, я опустила и вторую руку в источник и, прикрыв глаза, полностью открылась заполняющей меня магии.

- Хороша водичка? - вывел меня из транса насмешливый голос Фабиэля.

Интересно, сколько я тут провалялась? Вон как руки окоченеть успели, еле пальцами шевелю.

- Можешь сам попробовать, - предложила я и принялась усиленно дышать на озябшие пальцы в надежде хоть немного их отогреть.

- Между прочем, пока ты тут прохлаждаешься, твой Властелин всю долину на уши поднял, - предупредил эльф. - Беспокоится.

Я мученически скривилась. Ну, все, сейчас опять начнется: зачем ты туда пошла, чего меня не спросила… Мрак! Пришлось перетекать в вертикальное положение и ковылять к замку (все никак не определюсь, дом это или все-таки замок).

Обратный путь я преодолела намного быстрее. Все-таки источник свое дело сделал. Так что я чувствовала себя бодрой, полной сил и почти готовой к встрече с очередными неприятностями, в последнее время сыплющимися на меня, как из рога изобилия.

Стоило мне оказаться во дворе, как на меня тут же налетел Алекс:

- Ты где была? - брови Властелина были грозно сдвинуты, а глаза угрожающе сверкали. - Я уже не знал, что и думать!

- Как это что?! - я насмешливо прищурилась. - Например, что вы меня окончательно достали, и я сбежала куда глаза глядят.

- Не смешно, - буркнул он.

- Угу.

Наверное, чтобы мне и в самом деле не пришло в голову сбежать куда глаза глядят, Алекс тащился за мной до самой комнаты. Тоже мне, надзиратель выискался! Успокоился он только сдав меня в лапы Лапу и уже собрался было со спокойной совестью удалиться, но не удержался от вопроса:

- А как ты вообще оказалась ночью в подземельях?

- Просто я подумала…

- Чем? - ехидно перебил меня рыжий нахал. За что был нагло оттаскан за хвост.

- … в общем, мне в голову пришла одна мысль, - со вздохом призналась я, - и я решила ее проверить.

- Поделишься? - заинтересовался Алекс. Я кивнула и он закрыл дверь, оставшись по эту сторону.

Следующие полчаса я путано объясняла ему свои догадки. Алекс внимательно слушал меня, задумчиво почесывая кота за ухом. Лапус сонно урчал, словно ни нас, ни нависшей над нашими головами угрозы для него вообще не существовало.

- Признаться, я и сам предполагал нечто подобное, - медленно произнес Алекс, когда поток моих мыслей иссяк.

- Так значит, ты все-таки признаешь, что это может быть Влас?!

Я не знала радоваться мне или огорчаться.

- Да, - словно нехотя выдохнул Властелин.

- И у него есть повод ненавидеть тебя?

- Да.

- Ты что, убил его?!! - выдала я самую бредовую догадку, на которую только была способна.

- Хуже. Я его предал.

11 глава

Как-то само собой так получилось, что мы застряли в Ардраде еще на две недели.

Сначала пришлось успокаивать постепенно приходящих в себя местных жителей. Не знаю, что Габриэль с ними делал, но кончилось тем, что его, как единственного относительно бесхозного спасителя, чуть не объявили местным Властелином. Бедный ангел улепетывал от потенциальных подданных по всей долине. А я даже призадумалась по этому поводу: может, и правда сбагрить его этим чудакам - пусть себе мучаются!

И Боллата, и Кавигата дружно молчали. Алекс жутко бесился по этому поводу, но поделать ничего не мог. Приходилось терпеливо сидеть и ждать если не у моря погоды, то хотя бы каких признаков жизни из окружающего мира. Хорошо хоть Лео с Рогендой этих самых признаков не подавали. А может и не хорошо - все равно интуиция подсказывает мне, что мы еще встретимся.

Я, пользуясь временным затишьем, решила-таки восполнить пробелы в своих знаниях и засела за штудирование так кстати прихваченной с собой энциклопедии. Конечно же, две недели были пустым звуком по сравнению с семью курсами Академии, но лучше что-то, чем совсем ничего. Так что я решила действовать по принципу "не мое - не жалко" и занялась оттачиванием приобретенных знаний прямо в своей комнате. И даже как-то умудрилась ничего здесь не разгромить!

С целью внести хоть какое-то разнообразие в самообразовательный процесс, я попросила Алекса научить меня "махать мечом". Властелин сначала заметно опешил, но потом вроде бы согласился. Вот только предусмотрительно "забыл" уточнить, что обучать меня этому нехитрому, но очень нужному в пути делу (ага, особенно если тебе в попутчики навязалась одна особа, вечно норовящая куда-нибудь влипнуть), он собирается только в теории. Ну да ничего, я упертая! Так что на следующий день я докалупалась с тем же вопросом к Габриэлю. Офигевший ангел - зрелище только для избранных! Так что в итоге кончилось тем, что бедный Габриэль стал шарахаться еще и от меня…

На исходе второй недели в долину въехала небольшая процессия: пяток оборотней во главе со встревоженными Любой и Дармиром. Алекс обрадовался им как родным и назначил отъезд на следующий день.

Вечером я решила заняться сборами. Не сказать, чтобы пожитков у меня прибавилось, но за прошедшее время они заметно рассредоточились по комнате, и теперь что где лежит смутно припоминалось даже мне самой. Да еще я над сумкой немного поколдовала, превратив ее из обычной в безразмерную. А то моя торба, да растолстевший на ардрадских харчах кот (главный стряпчий, наверное в качестве компенсации за облаянную хозяйку, почитал своим священным долгом подкармливать мою и без того далеко не худенькую живность) - того и гляди придется нанимать телегу.

Я как раз запихивала в торбу жестяную коробочку с эльфийским шоколадом, который наперебой таскали мне Алекс с Фабиэлем (еще немного и для меня тоже отдельная телега понадобится!), когда в дверь деликатно постучали и, не дожидаясь ответа, в комнате появился Властелин. Ну-ну, для него и это почти невиданная скромность - обычно он вламывался просто так, безо всякого стука.

Алекс задумчиво оглядел комнату и меня заодно и встал у окна, опершись на подоконник.

- Собираешься? - невесть с чего спросил он.

На что я только лишь неопределенно пожала плечами. Мол, как видишь.

- Знаешь, я тут подумал… - начал он, после нескольких минут молчания.

- Да говори уже, не мнись!

- Может, тебе лучше остаться? - Властелин предупреждающе поднял руку, не давая мне сразу же высказать все, что я в тот момент о нем подумала. - Это будет долгое путешествие, и сомневаюсь, что приятное. А здесь ты будешь в безопасности. Эхтор получил все необходимые инструкции, оборотни будут охранять Ардраду не хуже, чем Боллату.

- Хватит! - не выдержала я. - Кто тебе дал право так поступать со мной?

- Я не намерен рисковать еще и тобой!

- Думаю, он прав, - вклинился в наш спор Лап.

- А ты вообще молчи! - напустилась я на кота. - Решил променять друзей на миску каши?

Кот пристыжено мяукнул и скрылся с глаз. Я нервно заходила по комнате, пытаясь привести нервы в порядок. Спокойно, Ксения, ругней ты ничего не добьешься.

- Нет, - наконец, очень тихо выдохнула я.

- Ксения!

- Алекс?

- М-м-м?..

- Ответь мне на один вопрос. Только честно, - я почти вплотную подошла к нему и встала на цыпочки, чтобы заглянуть в серые глаза Властелина. Его взгляд сверкал стальной уверенностью. - А ты бы остался?

Он тяжело вздохнул и ничего не ответил. Но слова мне были и не нужны - мы оба и так знали ответ.

Я еду.

Мое право защищать свой дом наконец-то было признано.

Назвать этот вечер тихим и спокойным нельзя было даже с очень большой натяжкой. Зима, баловавшая нас в последнее время исключительно хорошей погодой, наконец решила проявить характер. И как назло избрала для этого именно тот день, когда мы тронулись в путь.

Никаких вестей из Совета долин мы так и не дождались. Из чего можно было сделать только два вывода: либо у них и без нас проблем хватает, либо плевать они на нас хотели (что, впрочем, одно и то же). Так что Алекс самым наглым образом присвоил себе право решать дальнейшую судьбу Ардрады и временно, пока все не разрешится, оставил там в качестве своих наместников прибывших с Любой и Дармиром оборотней.

Лично мне Эхтор, глава оборотничьей пятерки, понравился сразу. Это был уже довольно пожилой мужчина, седовласый, сероглазый и коренастый, с довольно спокойным выражением лица. И обманчиво добродушный. Такой и народ успокоит, и, в случае надобности, по зубам надает. И, что самое главное, эти два случая между собой не перепутает.

Любу с Дармиром Алекс тоже порывался оставить в Ардраде, а Габриэль - "случайно" забыть, но они оставляться-забываться категорически отказались, и теперь их лошади мерно переставляли копыта где-то за моей спиной. Лапус, на которого я все еще демонстративно обижалась, сладко дрых где-то в безразмерной торбе.

Ранние зимние сумерки уже сгустились довольно плотно, а никакого мало-мальски годного для ночлега места нам пока что не попадалось. С каждым часом становилось все холоднее. Ледяной ветер заставил нас плотно закутаться в плащи, а снег, пригоршнями летящий прямо в глаза, вынуждал натянуть капюшоны едва ли не до подбородка. Так что видимость хромала: в полутьме мне еле-еле удавалось различить белоснежный круп кобылы Фабиэля, с какой-то своей эльфячьей радости увязавшегося с нами. Мол, ему все равно по пути, а вместе - оно безопаснее будет.

От мерного покачивания в седле меня отвлек треск раздвигаемых веток. Я вздрогнула и огляделась. Да разве ж в такой темноте что-то разглядишь?! Впрочем, мой слух тоже больше не уловил ничего необычного. Да и мои спутники сохраняли спокойствие. Наверное, и вправду прислышилось.

Ладно, это нервное, - "успокоила" я себя. Совсем довели бедную меня, изверги! Ох, чувствую, по возвращении домой еще с месяц буду отпиваться успокаивающим настоем…

- Апчхи! - раздалось откуда-то сбоку.

Я не выдержала и натянула поводья. Нет, это точно не глюк. Ехавшие за мной Дармир и Люба тоже были вынуждены остановиться. А через минуту, наверное, заметив исчезновение "хвоста", чуть поодаль притормозили и все остальные. Я сотворила приплюснутого светлячка (уже не кривобокий, и то радость!) и послала его в сторону, откуда доносился чих.

У раскидистой ели с горсткой тонких хворостин в зазябших руках стоял ребенок - мальчонка лет семи на вид, в драной куртке, уже коротких ему штанишках и заношенных сапожках. Короткая шапочка черных волос серебрилась от снега. В широко распахнутых, глядящих прямо на меня глазах сквозил испуг, но вздернутый подбородок говорил о явном нежелании признаваться в этом.

Первым молчание нарушил Алекс.

- Ты чего бродишь по лесу в такую темень? - строго спросил он.

- За хворостом, - малыш выразительно потряс охапкой веток. - Дяденька, помогите довезти, здесь совсем близко! - заканючил он.

- Конечно, деточка, - мягкосердечная Люба тут же протянула к нему руки. - Иди сюда.

Мальчонка окинул ее оценивающим взглядом и сообщил:

- Не-а, с тобой не поеду.

А затем подошел ко мне и умоляюще посмотрел снизу вверх. Я даже приоткрыла рот от такого нахальства. Ну, это ж надо! Не поедет он с ней! А у меня что, на лбу написано "извоз капризных детей"?

Пришлось нагибаться и втаскивать его в седло. К счастью, мальчик оказался совсем легким. Пока я устраивала капризное дитятко впереди себя, изволил проснуться Лап и забурчал себе в усы что-то насчет не в меру сердобольной хозяйки. Ревнует, что ли?..

- Может, твои родители разместят нас где-нибудь на ночлег? - спросил практичный Алекс.

- Конечно! - уверенно заявил мальчик.

- Еще чего не хватало, чтобы я, Фабиэль эль Фиритиэль, благороднейший из благородных, высокороднейший из высокородных, просился на ночлег к каким-то селянам! - проворчал себе под нос эльф.

Но ехавший впереди него Габриэль все равно услышал.

- Слушай, ты, благороднейший из высокороднейших, если тебя чем-то не устраивают селяне, могу прикопать до утра в ближайшем сугробе, - прошипел ангел. - И если ты сейчас не заткнешься, сделаю это с огромным удовольствием!

Эльф надменно задрал уже посиневший от холода нос и громко, чтобы всем было слышно, спросил у Алекса:

- Алексэрт, зачем вы, Властелин, таскаете за собой всякую шваль?

Хоть я уже давно перестала бояться Габриэля, сейчас даже меня проняло. Ощущение такое, словно тебе на голову выливают ушат ледяной воды. Габриэль резко дернулся в сторону разом сникшего эльфа, но был остановлен обманчиво-спокойным голосом Властелина.

- Не надо. Он того не стоит.

Похоже, в Фабиэле наконец проснулось чувство самосохранения, иначе с чего бы он молча стерпел явно брезгливый тон Властелина?..

- Тебя как зовут? - я переключила внимание на восседающего впереди меня ребенка. Он прямо-таки излучал важность. Небось, никогда еще верхом не ездил.

- Мишка, - мальчонка "незаметно" попытался ткнуть локтем все еще брюзжащего кота. Но безразмерная сумка уберегла кошака от тычка, так что заткнуться он не соизволил.

Совершенно не умею общаться с детьми. Просто не представляю, что с ними делать. Да и опыта общения с этими представителями рода человеческого у меня нет. А откуда ему взяться, когда я почти всю жизнь провела в блаженном (только сейчас это осознала!) уединении.

Но надо же с чего-то начинать. Вот я и решила начать с чего-то хорошего. В конце концов, доброе слово каждому приятно.

- Хорошее имя для мальчика.

- Совсем дура?! - возмутилось дитятко. - Я девочка! - и для особо тупых разъяснила: - Ми-хе-ли-на.

Я растерянно похлопала ресницами, но что возразить не нашла. Вот всегда со мной так!.. Девочку от мальчика отличить не смогла.

Можно подумать, на ней написано!..

Через несколько минут мы въехали во двор полуразвалившегося дома. Хотя, двором полукруг довольно подгнившего забора назвать было сложно.

Да по сравнению с этой лачугой даже мой сгоревшей домик хоромами покажется! Крыша подгнила, покосилась так, что казалось, будто дом натянул ее, словно шапку, по самые окна, и в любой момент угрожала обвалиться. Стекол в окнах давно не было, их заменили фанерки, дребезжащие при малейшем дуновении ветра. Некогда высокое крыльцо напоминало теперь груду трухлявых поленьев. В общем, жуть!

- Ксень, отомри, - отвлек меня от тоскливого созерцания нашего пристанища Лап. - И осчастливь уже какого-нибудь из своих кавалеров!

Я перевела взгляд вниз и придушенно хрюкнула. В шаге от меня стояли Алекс и Фабиэль и оба протягивали мне руки. И глядели, выжидательно так. Ой, чего это они, а?!.

Честно говоря, первым возникшим у меня желанием было совсем противоположное - вцепиться в лошадиную гриву да еще и ноги поджать. Но, конечно же, ничего подобного я делать не стала. Вместо этого я, сделав вид, словно не заметила предложенной помощи, самостоятельно соскользнула на землю и направилась к дому.

Но не смогла удержаться, чтобы не оглянуться. В конце концов, женского любопытства еще никто не отменял. Фабиэль стоял с такой миной, словно с трудом сдерживался, чтобы не высказать мне много доброго и светлого о своем эльфячьем величии и самой большой ошибке в моей жизни. А Алекс… Алекс снял с седла Мишку и вместе с ней зашагал в сторону дома.

Нет, ну какая же я все-таки дура! И с чего я только взяла, что он протянул руку именно мне? Тоже мне, леди нашлась! А еще этот кот, чтоб ему…

Я послала все эти глупости к лешему и, гордо задрав нос, пошла в дом. Правда, чуть не свалилась с крыльца, когда моя нога провалилась в труху, но на этот раз с помощью никто не спешил, так что пришлось выравниваться самой.

Внутри дом понравился мне еще меньше, чем снаружи. И дело было даже не в ветхой обстановке, запахе сырости, который оказалось не под силу изничтожить даже гуляющим от щели к щели сквознякам, или беспардонно разлегшейся у очага мыши. Нет, просто мне здесь было как-то неуютно. И объяснить причин своего странного ощущения я не могла даже себе.

- А родители твои где? - недоуменно спросил Алекс Мишку. Дурацкое все-таки имя для девочки!

- Так померли, - пожала худенькими плечиками она и покрепче обвила тоненькими ручонками шею мужчины. - Еще весной.

- Как же ты здесь одна? - всплеснула руками Люба.

Девочка снова пожала плечами и ничего не ответила.

Оправившись от шока, хозяйственная Люба развила бурную деятельность. И уже через несколько минут в очаге живенько затрещал огонь, прогоняя противную сырость, и все, кто оказался в пределах досягаемости, были пристроены к делу: Габриэль отправился за водой, Дармир - расседлывать и кормить лошадей, меня припрягли к приготовлению ужина, а эльфа (тут я просто снимаю перед ней шляпу!) Любе как-то удалась отправить за хворостом, потому что того, что собрала Мишка, оказалось явно недостаточно.

Наскоро поужинав гречневой кашей с кусочками неизвестного, но от этого не менее вкусного, мяса, мы стали готовиться ко сну. Хозяйская кровать досталась Любе и Дармиру, как самым старшим (не по положению, а по возрасту). Эльф улегся на узенькой кушетке, а Мишка полезла на печь. Нам же - в смысле, мне, Алексу и Габриэлю - пришлось расстилать одеяла прямо на полу. Я даже опомниться не успела, как оказалась посередине. Ну и ладно, так даже теплее, - решила я. Да и мышей можно было уже не бояться. Пока мы ужинали, мой кот успел устрашить их до нужной кондиции, и теперь до утра эти твари вряд ли высунутся.

Слева от меня устраивался на ночлег ангел. Вернее, устраивал свою ханатту. Я удивленно приподняла бровь. Он что, даже спит с ней?!

- Знаешь, привычка спать с ханаттой иногда может спасти от многих неприятностей, - усмехнулся он, поймав мой заинтересованный взгляд.

- А привычка спать с женой еще и доставляет удовольствие, - в тон ему сообщил Дармир. За что и схлопотал от Любы подзатыльник. Но не угомонился. - Не повезло тебе, Ксюша. Одни Властелины да ангелы кругом - что с них возьмешь? Один нормальный мужик, да и тот эльф, - еще один подзатыльник.

Измотанная дорогой и непогодой и убаюканная мирным потрескиванием огонька, я уснула сразу, как только моя голова коснулась скрученного валиком и подложенного под голову вместо подушки плаща. Но, как оказалось, ненадолго.

Проснулась я от холода. И это несмотря на то, что огонь еще не погас. Уже намного более короткие, язычки пламени все еще облизывали очаг, создавая вокруг него небольшой круг света.

Я поежилась. Это был совсем другой холод. Не физический, но от этого не менее ощутимый. Словно дыхание спящих здесь людей заледенело. И неестественная тишина, мертвая, одинокая и гнетущая, слышная только магу. Сердце словно тронула чья-то ледяная рука. Нечто похожее я ощущала, когда сидела рядом с мертвой бабушкой. Но тогда я не слишком прислушивалась к ощущениям извне, боли хватало и внутри.

А потом появились они… Белесые тени, казалось, соткались прямо из воздуха и зависли под потолком. Повисели минутку, словно приглядываясь к нежданным гостям, и разлетелись.

Это были именно тени, даже не привидения. Те даже на первый взгляд более оформленные, четкие. А сейчас над нами реяли просто белые клочья, словно белесые мазки, сделанные нетвердой рукой неизвестного художника. Но основная разница между ними заключается в другом. Привидениями становятся по доброй воле, когда человек по какой-либо причине сам не желает переступить через грань. А тени… они просто не могут уйти, как бы не хотели. Их держит в нашем мире некая сила, намного более значимая, чем просто их желания. И помочь здесь может только хороший маг, устранив фактор, мешающий переходу. Стоит ли говорить, что я таковым не являюсь?..

Когда одна из теней пронеслась прямо над моим носом, едва не задев меня, я не выдержала и вскрикнула.

- Хорош орать! - довольно бодренько проворчал рядом Габриэль. - Спать мешаешь.

От злости (хотя, скорее со страху) я заскрипела зубами. Вот паразит! Готова поспорить на что угодно, он даже с закрытыми глазами их прекрасно чуял.

- А ты еще можешь здесь спать?! - ехидно усомнилась я.

- А ты предлагаешь садиться мемуары писать?!. Или полетать с ними за компанию? - колко фыркнул ангел и отвернулся. Убить его мало!

Я старательно попыталась последовать его примеру, но ничего не получалось. Носящиеся над душой - в смысле, над головой - тени сильно нервировали. Было холодно и страшно. В конце концов я пришла к выводу, что перспектива сойти с ума от страха меня не прельщает, и, просверлив взглядом равнодушный затылок Габриэля, решила поискать сочувствия в другом месте и принялась тормошить Алекса.

Но этот даже проснуться не соизволил. Только проворчал что-то невнятное сквозь сон и, придвинувшись поближе, опустил тяжелую руку мне на талию. Как ни странно, но меня это успокоило. И почему он всегда на меня так действует?

Окинув комнатку еще одним взглядом, я решила: ладно, пусть летают. Ничего существенного тени нам сделать не смогут при всем желании, разве что так, настроение подпортят. Так его и так хорошего здесь давным-давно не бывало.

Перекатившись на бок, я уткнулась носом в теплое плечо Алекса. Последним, что я запомнила, прежде чем окончательно провалиться в сон, были жесткие пряди под моими пальцами.

Утро для меня оказалось тяжелым. Причем в самом прямом смысле этого слова.

Все еще сонная, я попыталась потянуться - получилось не очень. Потяжелевшее за ночь одеяло сильно сковывало движения. Зато грело, а для вечно мерзнущей меня это было самое то.

Это что же получается, камушком меня решили придавить, чтоб не убежала, что ли?! - моя ехидность проснулась раньше меня.

По осторожным шагам, тихим голосам и лязганью посуды я поняла, что пора вставать, и честно попыталась выбраться из-под одеяла. Вышло как-то неубедительно - вконец обнаглевшее одеяло зашевелилось, заворчало и еще сильнее навалилось на меня. Я возмущенно пискнула, разлепила глаза и с трудом выдавила:

- Совсем совесть потерял?! А ну слезь с меня!

Алекс мгновенно проснулся, скатился с моей многострадальной тушки и довольно смущенно проговорил:

- Извини, я не нарочно…

- Решил все-таки меня придушить?

Он смутился еще больше. А что, таким он мне даже нравится. Без своего прохладного спокойствия и властилинистости. Подловила все-таки…

- Нет, погреть, - тихо сознался Алекс. - Ты дрожала.

Ну вот как, скажите, можно на это чудо серенькое злиться?! Лично у меня не получается. Ну и ладно.

На завтрак, плавно перетекший в обед, Люба решила запечь единственную оставшуюся в живых до этого дня утку. Из чего я сделала вывод, что девочку мы забираем с собой. Интересно, а ее кто-нибудь спросил?

Впрочем, Мишка особого недовольства не проявляла, стоя на трухлявом крылечке рядом с Габриэлем и наблюдая, как мокрый и злой Дармир с громкой руганью носится по двору за вертлявой живностью. Утка совершенно не желала становиться обедом, о чем уже минут двадцать как сообщала нашему лекарю, с оглушительным гоготом носясь вокруг дома и отчаянно размахивая крыльями.

Сложив одеяла и распихав их по сумкам, я уселась на край широкой лавки и подтянула под себя ноги - все же я жуткая мерзлячка. Алекс сидел здесь же и с задумчивым видом подтачивал меч. Воспользовавшись его задумчивостью, я в очередной раз принялась его разглядывать. Конечно, Властелина сложно назвать красивым. До ангела или хотя бы эльфа ему ой как далеко. Только мне (со скидкой на мою общую невменяемость) он почему-то кажется милым. А так… ничего особенного. Если, конечно, не считать седых волос, которые, вместо того, чтобы стать белоснежными, как у магистра Измира, приобрели грязно-серый оттенок. Но вряд ли это можно считать таким уж достоинством. Прибавь к этому серые глаза, серый же дорожный костюм и Дара, и получится самый заурядный маг - по Акрису такие толпами ходят. Ни за что не скажешь, что перед тобой аж целый Властелин…

Из созерцательности меня вывел стук меча, загнанного в ножны одним ударом. Лицо Алекса вдруг стало жестким. До чего же это, интересно, он там додумался?

- Ну, и что ты бесишься? - лениво поинтересовалась я.

- От того, - неожиданно спокойно отозвался он, - что не могу разорваться. Нам нужно быть одновременно как минимум в трех местах. Сама понимаешь, что это невозможно.

Хм… Нам? Это что-то новенькое…

- Может, ты, наконец, снизойдешь до того, чтобы нормально объяснить, куда мы направляемся?

Алекс задумчиво потер переносицу и проговорил:

- Для начала следует проверить твою догадку насчет Власа. Недалеко от Моренска есть одно место… в общем, сама все увидишь. А потом… все будет зависеть от того, что мы там обнаружим. В любом случае придется еще заехать в Академию к магистру Измиру и в Кавигату - узнать, что там у них происходит.

Да уж, если Алекс готов забыть о своей гордости и добровольно прийти не только к Совету долин, но и к директору Академии, значит, все еще серьезнее, чем я думала. Час от часу не легче!

- А времени у нас не так уж и много, - со вздохом продолжал он. - Мы не можем долго отсутствовать в Боллате.

- Почему? - заинтересовалась я.

- Потому, что любая долина - это своего рода живой организм. А Властелин - его душа, без которой он не может долго существовать.

- А Хранительница?

- А Хранительница нужна Властелину, чтобы не свихнуться от чужой боли.

На несколько минут я примолкла, но потом, набравшись смелости, все же спросила:

- И долго ты?..

- Нет. Боллата - довольно молодая долина, - перебил он. - Так что, если у меня уже и проявляются признаки безумия, то только под твоим дурным влиянием.

Я обиженно фыркнула и отвернулась. Ну и как это следует понимать? Дурой он меня обозвал или так, дразнится, как всегда? Или… Поди разбери его!

Придумать ответную колкость я не успела, потому что из открывшейся двери явился Дармир с поверженной уткой в руках. О недавних баталиях свидетельствовало только белоснежное перо, застрявшее в его волосах. Тушка уже была обезглавлена, ощипана и вскоре перекочевала в руки Любы. И уже через час мы все расселись за накрытым столом.

- Быстро поедим, и в путь, - скомандовал Властелин.

- Ты уверен?.. - робко обозвалась Люба. Честно говоря, я тоже предполагала, будто у нас здесь осталось еще одно незавершенное дело.

- Абсолютно.

- А как же тени? - задал вертящийся у всех нас на языках вопрос Дармир.

- Как угодно, - пожал плечами Алекс. - Достаточно того, что нам придется что-то делать с девчонкой.

- Ну, где одна - там и для другой место найдется, - попытался пошутить Габриэль, но его юмора никто не оценил.

- Неужели ты оставишь все как есть? - недоверчиво протянул лекарь.

- Самое большее, что мы можем для них сделать - это сообщить в гильдию.

- Но они же страдают, - поддержала мужа Люба. - Когда еще та гильдия до них снизойдет, если вообще снизойдет.

- У меня нет времени решать чужие проблемы, - процедил Алекс. - Кстати, если мне не изменяет память, я никого за собой силой не тянул. Так что все желающие сделать доброе дело могут быть свободны.

Интересно, Габриэль тоже сам за ним увязался? Ой, о чем это я, сейчас есть вопросы поважнее!

- Даже если я тебя об этом попрошу? - едва слышно спросила я и вперила в него пронзительный взгляд. И сама испугалась. Властелин повернулся ко мне, и наши глаза встретились. Я еле удержалась от того, чтобы трусливо не забиться под стол. Его глаза из серебристых стали стальными, а потом - почти черными. Мне потребовалась вся моя так некстати проснувшаяся храбрость, чтобы не отвести взгляд. Ну все, Ксюша, кажется, ты все-таки доигралась! Сейчас тебе популярно объяснят, где твое место.

Не объяснили. Он вообще не сказал мне ни слова. Вместо этого перевел взгляд на девчушку и резко спросил:

- Где?

Девочка испуганно поежилась и ткнула пальчикам в соломенный коврик, лежащий у очага. Под ним оказался погреб. Только сейчас до меня наконец дошло, что это были за тени…

- Что с ними произошло? - тихо спросила я Мишку, чтобы хоть как-то отвлечься от неприглядного зрелища, которое являли собой доставаемые из погреба останки.

Мелкая разом сникла, но, видимо, дабы больше к этому не возвращаться, ответила:

- К нам в конце весны тетя приезжала. Краси-ивая… - девочка шмыгнула носом, ее глаза подозрительно заблестели. - Она обедала с нами. И просила вернуть ей какую-то печать. А потом они все вместе спустились в погреб.

Мишка больше не таясь вытирала и без того не особенно чистым рукавом нос.

- Вечером тетя уехала, а ночью прилетели тени. А у меня слишком короткие ноги - до ступеньки не достают.

Люба тоже украдкой смахивала слезы, но сюсюкать над девочкой больше не пыталась. Чтобы не поддаться общему психозу, я до крови закусила губу. Так, надо срочно прекращать это массовое слезопролитие! А то вон даже Дармир уже глазами хлопает.

- Иди собирать свои пожитки. Вряд ли ты сюда еще вернешься. Так что постарайся ничего не забыть.

Ух ты, а у меня уже неплохо получается командовать! Девчушку как ветром сдуло. Испугалась, наверное, что без нее уедем. Правильно, я бы тоже на ее месте испугалась.

Мысли в голове выплясывали настоящий хоровод. То есть кружились, не давая одной четкой картины. Женщина… печать, печать… Где-то я уже это слышала. Вот только где и в связи с чем, я не помню. Тьфу ты, непонятица какая-то!

- Может, ты и меня очень попросишь? - елейным голоском предложил эльф. Я оторвалась от своих раздумий и непонимающе уставилась на него. Ах да, кажется, тени было три!.. Хотя, возможно я и ошибаюсь.

- А нужно?! - изумилась я. - Неужели благородный, - я старательно выделила голосом это слово, - эльф сможет остаться в стороне от благого деяния?!

Фабиэль надменно задрал нос и с видом оскорбленного достоинства прошествовал к погребу - освобождать третью тень. Я удовлетворенно хмыкнула. Эльфячье самолюбие - вещи полезная. В данном случае, для меня.

За месяц зимы земля промерзла настолько, что мне пришлось битый час расхаживать между деревьями, выделывая несложные пассы руками, прежде чем стало возможно хоть немного сковырнуть ее. Мужчины сложили свою скорбную ношу на сухую (моими стараниями!) прошлогоднюю траву и принялись копать, а я, устало привалившись к березовому стволу, наблюдала за ними. Властелин, ангел и эльф. Чудная компания подобралась. Причем, мотивов последнего я в упор не понимала. Чихать он хотел на теней с высокой башни, как, впрочем, и на всех остальных. Тогда что? Уязвленное самолюбие? Или стремление показаться благородным перед прекрасной (тут я скромно опустила глазки) девицей? Нет, это уже мое самолюбие…

В довершение всего мне пришлось - под чутким руководством Алекса, разумеется - прочитать несколько охранных заклинаний. Вот уж никогда не думала, что колдовство может быть настолько трудоемким и рутинным. Но зато теперь мы были уверены, что ни лесные хищники, ни нечисть не потревожат покой Мишкиной семьи, и тени здесь больше не появятся.

У дома нас уже поджидали оседланные лошади. Мишка на этот раз навязалась в попутчицы к Габриэлю. И тот, как ни странно, возражать не стал. Он вообще был непривычно тихий после нашего возвращения из лесу. Из чего я сделала вывод, что ничто человеческое ангелам не чуждо.

Сегодня процессию возглавлял ангел. Наверное, ему сильнее всех нетерпелось убраться отсюда подальше. Я оказалась последней. Чуть придержала лошадь, оглянулась, а потом и вовсе остановилась. Мне нестерпимо захотелось сделать что-то еще.

Алекс тоже придержал своего коня, и я поймала его понимающий взгляд. А может, мне просто показалось… И в следующее мгновение я почувствовала, как шевелятся мои губы, шепотом произносящие заклинание поминального огня. Я вычитала его в энциклопедии, еще в Ардраде, и даже и не подозревала, что оно осело в моей памяти.

Я выдохнула последнее слово и, прежде чем вокруг закружилась темнота, успела заметить, как домик полыхнул холодным белым пламенем. Теперь это мертвое место, высшие силы со мной согласились. Чтобы удержать равновесие, мне пришлось вцепиться в гриву Бэгги и согнуться в седле. Алекс, в считанные секунды оказавшийся рядом, перехватил у меня поводья на то время, пока я разбиралась, где небо, а где земля.

Окончательно договорившись со своим сознанием, я обнаружила с другой стороны от себя Фабиэля, пытающегося подхватить меня под локоток. И этим самым локотком ему и двинула от неожиданности, чем заслужила одобрительное хмыканье Алекса.

- Извини, - виновато улыбнулась я, сочувствующе глядя на потирающего ушибленный бок эльфа, - рефлекс.

В следующий раз не будешь лезть под руки!

- Угу, - сдавленно буркнул тот.

Алекс вернул мне поводья, и мы пришпорили лошадей. Меня все еще немного мутило, но чувство внутреннего торжества определенно было сильнее. Впервые я по-настоящему чувствовала себя Хранительницей.

12 глава

Ехидне ехидну издалека видно. Такой вывод я сделала после нескольких часов ревнивого созерцания Лапа, гордо восседающего впереди Габриэля, изредка перебрасываясь с ним парой слов. Вот изменник полосатый!

Мишка снова ехала со мной. И чего она ко мне привязалась? Я с ней не сюсюкала, особой заботы не проявляла, всего лишь терпела ее присутствие на моей лошади, но девочку, кажется, это вполне устраивало. Тощенький узелок с вещами, которые она пожелала взять с собой в новую жизнь, перекочевал в мою безразмерную сумку. Девчонка не ревела, не капризничала и даже не жаловалась на холод, - в общем, не доставляла почти никаких неудобств. Кроме одного: мы до сих пор понятия не имели, куда ее девать. Родных у нее не осталось, знакомых, которые могли бы ее приютить, не водилось, а сбагрить ее чужим людям, пусть и приплатив, у нас окаянства не хватило. В приличный дом ее даже за плату не возьмут - для служанки она еще слишком мала, а приживалка кому нужна? - а селянам хоть бы своих детей прокормить. Так что пришлось тащить ее с собой неведомо куда.

- Мишка?..

- Чего?

- И какой умник тебя так обозвал?! - проворчала я. - И не разберешь, мальчишка или девчонка. Будешь у нас Линкой, ладно?

Девочка согласно кивнула и потеснее прижалась ко мне спиной. Что-то подозрительно легко она позволила себя переименовать. С чего бы это? Хотя… новая жизнь, новое имя. Даже не удивилась. Подозреваю, после того, как я приняла ее за мальчишку, моими чудачествами ее уже не удивить.

Что ж, если так и дальше пойдет - мы наверняка поладим.

Так Мишка с моей легкой руки (вернее языка) превратилась в Линку.

Когда на обледеневший мир спустились вечерние сумерки, на горизонте показались огоньки. Это приветливо светились окна домов. Вскоре мне удалось разобрать очертания и самих строений, и дымок, уютно змеящийся над крышами, и указатель, гласивший "Большие Топи". Я с облегчением зевнула.

Село было большое. Около двух сотен домов, это если не считать всевозможных лавочек и прочей нужной дребедени. Домики по большей части добротные, кирпичные с черепичными крышами. А вокруг них - сады с посеребренными изморозью деревьями, да укрытые на зиму снежным одеялом огороды. И заборчики ровные, выкрашенные, - красота! Сразу видно, что селом правит умелая рука. Даже не правит, а скорее заботится.

Осталось только найти временное пристанище. Именно эту мысль и высказал Дармир.

- Куда будем на ночлег проситься?

Мы уже проехали несколько улочек, а Алекс все не торопился останавливаться и уверенно вел нас вперед. Так что некоторые из нас всерьез начали беспокоиться, а не взбрело ли ему в голову продолжить путь в темноте. И, признаться, я была в их числе. От этого Властелина всего можно ожидать!

- Лично мне нравится во-он тот дом, с зеленым забором, - мечтательно протянул Фабиэль и совсем не по-эльфийски ткнул пальцем куда-то в сторону. И чего этих эльфов вечно не зелень тянет?!

Лично меня бы сейчас вообще устроил любой сарай. Главное, чтобы теплый, с ужином и, желательно, с кроватью.

- У меня здесь знакомый живет, - проговорил Алекс, в очередной раз сворачивая. - У него и остановимся.

Знакомым Алекса оказался местный староста. Это я поняла, когда мы остановились у самого большого дома из красного кирпича с высоченным забором и окованными железом воротами. Я даже слегка удивилась: и в городе-то (по крайней мере, в том единственном, где я была…) не часто такое богатство встретишь. А тут такой домина. Не иначе, как староста тоже бывший маг. А может, и не бывший…

Властелин уверенно толкнул калитку, оказавшуюся незапертой, - видно, воров здесь не боялись - быстро пересек двор, оглашаемый басистым лаем, и забарабанил в дверь. Я спрыгнула на землю и тоже сунулась было во двор, но испуганно попятилась.

Собака была под стать дому. Здоровенная рыжая псина, жилистая, весом, наверное, с меня. А глазенки маленькие, темные, злые. Таких зверюг надо на толстой цепи держать, а не отпускать свободно шастать по двору! Стоило мне только ступить за ворота, как эта барбосина злобным рычанием сообщила, о своем намерении защищать вверенную ей территорию от маленькой беззащитной ведьмы в моем лице.

Полное безобразие! Я затравленно оглянулась в поисках поддержки.

Габриэль, до этого момента о чем-то лениво беседовавший с Лапом, настойчиво отодвинул меня в сторону и шагнул во двор. Псина с громогласным гавом рванула к нему. Я в ужасе вжала голову в плечи. Мамочки! Она же сейчас…

В красках представить, что именно сейчас произойдет, я не успела. Хватило только одного короткого взгляда, брошенного ангелом на пса, чтобы тот поспешно ретировался в свою конуру, поджав хвост и повизгивая. Путь был свободен.

Я в очередной раз подивилась способности ангелов (или этого конкретного ангела) внушать окружающим нужные чувства. Вспомнить хотя бы как я от него первое время шарахалась…

Тем временем послышалось ворчание, протяжный скрип отворяемой двери, и на пороге возник хозяин собственной упитанной персоной. С минуту староста молча пялился на нежданного гостя, даже потер глаза в надежде развеять это странное видение, но Властелин никуда деваться и не думал. Тогда хозяин радостно хрюкнул и буквально повис на Алексе, едва не сбив того с ног.

- Лекс?! А я уж и не чаял увидеть тебя в этой жизни! Говорят, ты совсем умом тронулся, Властелином заделался. Надеюсь, врут?

Алекс загадочно улыбнулся и пожал плечами.

Одно хорошо, ночлег на эту ночь нам обеспечен. Причем, с комфортом. Уж не знаю, кем Алекс нас представил своему знакомому, но тот от всех щедрот выделил нам целых две комнаты. Большие, удобные и теплые. О чем еще можно мечтать? В одной поселились Люба, Дармир и эльф, мне же в соседи достались Властелин с ангелом (кто бы сомневался! интересно, они так и будут до самого нашего возвращения по пятам за мной ходить?) и Линка.

Мы забросили вещи в комнаты, наскоро привели себя в порядок и отправились ужинать. Богато накрытый стол лишний раз подтвердил, что нам здесь были и правда рады. Даже для моего кота нашлась мисочка свежей сметаны.

Кроме хозяина - высокого толстяка с маленькими цепкими глазками и вполне добродушной улыбкой - за столом присутствовала его жена, тощая тетка с высокой прической и в круглых очках, невесть как державшихся на самом кончике носа, и две их дочери - девицы на выданье. Причем, одна из них пошла явно в отца, то есть была такой же пухленькой, и глазки умные, а другая походила на мать - такая же тощая. Если бы не платье, ее вполне можно было бы принять за мальчишку.

Впрочем, нашлось кое-что, что их объединяло. Обе старостины дочки бросали восхищенные взгляды на… Габриэля. Заметив это, я чуть картошкой не подавилась. Он что, специально? Сначала служанка на постоялом дворе, теперь вот эти… Ангел тоже заметил столь неприкрытый интерес к своей персоне и состроил такую рожу, что я бы на их месте быстренько залезла под стол и накрылась скатертью. А этим хоть бы хны.

Наевшись, я откинулась на спинку стула и прислушалась к беседе. Хозяин пространно рассуждал о прошлогоднем урожае, темности местных жителей и наглости разбойников, которые в последнее время совсем стыд потеряли и внаглую промышляют у самого Моренска. Алекс, Дармир и эльф изредка поддакивали ему. Люба со старостиной женой делились секретами приготовления сырного пирога, Лап и Линка тихо дремали, а Габриэль сидел с таким лицом, словно собирался кого-то придушить с особой жестокостью.

Я не вытерпела, дернула его за рукав и шепотом спросила:

- Как ты это делаешь?

- Что именно? - не понял ангел.

- Ну, чтобы они вот так на тебя смотрели… - пояснила я.

Его ложка со стуком ударилась о тарелку.

- Слушай, я что, похож на психа?!

- Ты правда хочешь, чтобы я ответила? - хитро прищурилась я.

Ангел раздосадовано махнул рукой.

- Дуры вы, бабы, - глубокомысленно сообщил он.

- Сам дурак! - привычно отозвалась я. Да уж. Ну вот как, скажите, с ним можно нормально общаться?!

Нашу перебранку прервал стук в дверь. Хозяин проворчал что-то вроде "Кого это еще на ночь глядя принесло?" и пошел отворять.

Поздним гостем оказался мужичонка довольно потрепанного вида со стопкой пергаментных листов в руках. Он молча всучил их старосте, поклонился и удалился.

- Ну вот, - проворчал староста, шелестя листочками, - опять дома от крыс заговаривать, зелье от кашля варить…

- Ты же вроде как здесь староста, а не маг? - перебил его Алекс.

- Да я совмещаю, - признался тот, возвращаясь на свое место за столом.

И судя по дому, весьма успешно, - подумалось мне.

Утром я узнала, что староста, которого, как выяснилось, зовут Бером, уговорил Алекса задержаться на денек в Больший Топях. Остается только догадываться, почему Властелин согласился. То ли ему, как тогда в Старинске, понадобилось время "на подумать", то ли он просто пожалел уставших за прошедшие три дня пути детей (детей - это потому что я тоже пока еще деть). Но скорее всего, и то, и другое.

На завтрак у нас оказался пресловутый сырный пирог. А если быть точной - два пирога: один пекла Люба, другой хозяйка. Всем же остальным незаинтересованным голодным лицам предлагалось решить, который из пирогов вкуснее. Мнения, конечно же, разделились, вызвав жаркий спор, посреди которого я и удрала, прихватив по горячему куску каждого пирога.

Пойду, что ли, прогуляюсь.

Через полчаса бесцельного хождения по улочкам и любопытного глазения по сторонам я стала замечать, что местные жители как-то странно косятся на меня. Гм… что там староста говорил об их темности?.. Надеюсь, у них здесь не объявлена охота на ведьм. Я красочно представила, как меня торжественно волокут к костру, вокруг которого горестно вздыхают мои друзья, и раздраженно фыркнула. Только в мою дурную голову могла прийти подобная глупость! Вряд ли простые селяне могли вот так запросто распознать во мне ведьму. Скорее их просто позабавила странная девица, разгуливающая по селу с двумя кусками пирога в руках.

- Тетенька, - дернули меня за край плаща, - а вы правда ведьма?

Я посмотрела вниз и обнаружила там худенькую девочку в волчьем полушубке с двумя торчащими в разные стороны косичками мышиного цвета. Это кого она тетенькой обозвала?! Меня, что ли?

Оглядевшись по сторонам и не найдя в поле зрения других "тетенек", я все-таки ответила:

- Ага.

- А добрая или злая? - продолжала допрос малявка, покрепче ухватив меня за край плаща.

Я задумчиво почесала кончик носа.

- Странствующая.

- И даже в самой Академии училась? - восхищенно сверкнула глазенками девчушка.

- Конечно, - отозвалась я, предусмотрительно не став уточнять, что так и не доучилась. И не факт, что доучусь. Как-никак моя дипломная работа сгорела, а в свете последних событий за написание новой я сяду ой как нескоро. Если, конечно, она мне еще понадобится…

- А меня в Академию возьмут? - не отставала мелкая. - Я тоже хочу ведьмой стать.

- Доброй или злой? - с усмешкой спросила я.

- Конечно, доброй, - и со свойственной только детям убийственной честностью добавила: - Некроманткой.

От неожиданности я прикусила язык. Убиться веником! Некроманткой она хочет стать!

- Если дар есть - непременно возьмут, - пообещала я, высвобождая измятый край плаща из ее цепких ручонок.

- А как узнать, что он есть?

Я мученически скривилась. Вот же репей!

- Не бойся, там узнают, - и раньше, чем она успела задать очередной вопрос, я протянула ей еще не покусанный, правда уже холодный, кусок пирога. И поспешила удрать.

Обойдя село по кругу, я вернулась к дому старосты. Завтрак уже давно закончился, и теперь каждый был занят своим делом.

Во дворе Габриэль чистил своего коня. Конечно, у старосты была пара слуг, но эта черная зверюга (весь в хозяина!) никого, кроме ангела, к себе не подпускала. Даже на хозяина конь злостно фыркал, когда тот, задумавшись, начинал слишком рьяно орудовать щеткой.

На скамейке у дома сидел Фабиэль и с любопытством разглядывал кружащиеся в воздухе снежинки. Ну что ж, эльфы известные любители прекрасного, и сейчас я имею счастье лицезреть пресловутую эльфийскую созерцательность в полном объеме. Я улыбнулась, помахала ему и, пройдя через двор, приземлилась рядом.

- Красиво, правда? - мечтательно протянула я.

- Уйди от меня, ведьма паршивая! - взвизгнул Фабиэль и рванул в дом так, будто за ним гнались все мракобесы разом.

Я удивленно захлопала ресницами. Чего это с ним?

- Ну что, Ксюша, допрыгалась? - промурчал Лап, выныривая из снега и отряхиваясь. - От тебя уже даже эльфы шарахаются. Еще немного и можно будет переквалифицироваться обратно в лесные ведьмы. Будешь у нас ведьма-отшельница.

Я запустила в наглого кошака снежком. Он, конечно, увернулся, но мне полегчало.

- Поздно, - усмехнулся Алекс, спускаясь с крыльца, - она уже ведьма-хранительница.

- Что на него нашло? - искренне недоумевала я.

- Ты задела его эльфийское достоинство, - Алекс подошел ко мне и принялся вытряхивать из моих волос застрявшие снежинки.

- А также его эльфийские ребра, - добавил Габриэль, посмеиваясь.

- Так я же извинилась!

- Ага, - фыркнул ангел, - знаю я, как ты извиняться умеешь! Аж двумя способами: "Сам дурак!", и если не помогло "Алекс, меня обижают!".

Я обиженно засопела и не нашла ничего лучше, чем жалобно пискнуть:

- Алекс, он меня обижает! - что вызвало трехголосый взрыв смеха, к которому, подумав, присоединилась и я.

Проснувшись еще затемно, я долго лежала, глядя в потолок, и пыталась навести порядок в своей голове. Получалось не очень. Интересно все-таки, куда мы едем? И что нас там ждет? Алекс сказал, что он собирается каким-то образом проверить мою догадку насчет Власа. Всегда лучше знать наверняка, с кем дело имеешь. Хотя, мой внутренний голос подсказывает мне, что я не ошиблась. А за последние несколько месяцев я как-то привыкла ему доверять.

Ладно, допустим, убедимся мы, что это именно Влас. Что потом? Алекс собирается его на поединок чести вызвать? Ну-ну. Сомневаюсь, что у человека, трусливо прячущегося за чужими спинами и смертоносными амулетами есть честь.

Правда, еще есть магистр Измир и Совет Долин, но что-то слабо верится, чтобы они стали нам помогать просто так, по доброте душевной. Только если им самим будет зачем-то это нужно. Хотя, Алекс умный, он сделает так, что будет. По крайней мере, очень на это надеюсь.

В общем, итог таков: ближайшее будущее не сулит нам ничего хорошего. И даже выбора не сулит.

Отвлекшись от своих мыслей, я почувствовала на себе чей-то пристальный взгляд. Потом перекатилась на бок и, окинув взглядом тонущую в темноте комнату, обнаружила, что Алекс, приподнявшись на локте, внимательно смотрит на меня.

Я повторила его позу и какое-то время мы молча играли в гляделки. Первой не выдержала я.

- Что, не спится?

- Топот твоих мыслей и мертвого разбудит, - ухмыльнулся он.

Я собралась было ответить что-нибудь в том же духе, как вдруг мне в голову пришел один немаловажный вопрос.

- А что, Властелины еще и мысли читать могут? - Этого мне только не хватало. Представляю, чего он мог там начитаться…

- Не знаю, как остальные Властелины, но лично я телепатией не страдаю, - Фу! я вздохнула с облегчением. Да, Ксюша, думать вредно иногда. - И вообще, Ксения, тебе, как ведьме, следовало бы знать, что мысли - не книга, чтобы их читать.

Я пристыжено спряталась под одеялом. Ну вот, очередную глупость сморозила! И почему со мной вечно так? Ну, конечно же, я прекрасно знаю, что телепатия - это не столько чтение мыслей, сколько общение посредством них. То есть прочитать можно только то, что тебе позволят прочитать. И вообще, хорошие телепаты встречаются довольно редко.

- Ну, и о чем ты так старательно думаешь? - никак не унимался он. - Может, поделишься?

- Надеюсь, у тебя есть какой-нибудь план на случай встречи с Власом? - задала я встречный вопрос. - Или не Власом…

Алекс невозмутимо пожал плечами.

- Будем действовать по обстоятельствам.

В темноте я плохо различала выражение его лица. Даже Линку, которая спала на одной кровати со мной, я не очень четко видела. Что уж говорить об Алексе, который находился в противоположном конце комнаты. Но в его словах мне послышалось что-то вроде "Даже если и есть, все равно тебе не скажу".

- Не доверяешь? - мне не удалось скрыть обиду.

- Разве я могу не доверять своей собственной Хранительнице? Не говори ерунды! Просто, если рассказывать - то уж все. А сейчас не время, да и не место.

- Ну, хоть скажи, куда мы направляемся? - взмолилась я. - А то меня любопытство живьем съест.

- Любопытная, - негромко рассмеялся он. - Ладно, так и быть. Недалеко от Моренска есть один храм. Мы едем туда.

- Решил проявить почтение к богам? - я недоверчиво покосилась на Властелина. - С чего вдруг?

- Этот храм не посвящен никому из богов. Тем более, он давно заброшен.

- Тогда какого лешего мы там забыли?!

Да, с кем поведешься - от того и наберешься. Вот и я уже лешим ругаться начала. Осталось только научиться иронично приподнимать бровь (одну, а не обе сразу, как у меня это почему-то выходит) и строить всех, кто под руку попадется, и его влияние на меня можно будет считать исчерпывающим.

- Там находится единственный сохранившийся до наших дней портал, который служит ходом в Замирье. По крайней мере, раньше он был там.

- Ну и что нам это дает? Не думаешь же ты, что Влас, если, конечно, это он, хотя лично я почему-то в этом не сомневаюсь, терпеливо сидит в этом храме и дожидается, пока мы придем и запихнем его обратно в Замирье!

- Конечно же, нет, - терпеливо согласился Алекс. - Но зато там мы узнаем наверняка, активировали ли недавно портал.

Что ж, с ближайшим будущим более или менее определились. Теперь можно и поспать.

Кажется, я еще слышала осторожные шаги Властелина и тихий стук затворяемой двери, но потом меня сморило.

Проспала я долго. По крайней мере, за время моего сна уже успело наступить утро. Вчерашний снегопад прекратился, и в небе лениво плавало прохладное зимнее солнышко. Сладко потянувшись, я разлепила глаза и обнаружила, что все, кроме меня и Габриэля уже встали. Ангел все еще дрых, укрывшись почти с головой одеялом и мило посапывая. Его черные волосы беспорядочно разметались по подушке, а левая рука лежала на древке ханатты. Даже во сне он как-то умудрялся излучать угрозу. Если бы я не успела привыкнуть к нему за время нашего путешествия, сейчас же поспешила бы переместиться в более безопасное место. А так, лежу себе преспокойненько, да его рассматриваю.

Ладно. В конце концов, что позволено ангелу, то можно и ведьме, - решила я и, перевернувшись на другой бок, уткнулась носом в одеяло. Решила подрыхнуть про запас, а то в последнее время подобная возможность выпадает не часто. То условия не самые комфортные, то Алекс, который вечно вскакивает ни свет ни заря, норовит всех разбудить, дабы выехать пораньше. Мрак!

На этот раз заснуть мне не дали. Сначала слух резанул протяжный скрип открывшейся двери, вслед за этим послышались шаги. Слишком тяжелые, чтобы принадлежать коту, пусть и такому упитанному, как мой Лап, или ребенку.

Что это не Алекс, я знала, кажется, еще раньше, чем открылась дверь. Не знаю, то ли это во мне подняла голову Хранительница, то ли я просто привыкла к нему чуть больше, чем ко всем остальным, но Властелина я в последнее время научилась чувствовать совершенно по-особенному. Вот, например, сейчас я точно могу сказать, что он где-то на первом этаже. Кажется, в столовой.

Ну, и кого еще на мою голову принесло?! Я резко обернулась и уже всерьез намеревалась запустить в незваного визитера подушкой, или чем поувесистее, но обнаружила посреди комнаты виновато улыбающегося Фабиэля. Ну-ну. Эльф выглядел как всегда, то есть по-эльфийски прилизанным. Интересно, его волосы всегда так лежат, волосок к волоску? Сами по себе? Вот бы мне так! А то мне частенько по утру приходится справляться с вороньим гнездом.

Представляю, какое зрелище открылось ему сейчас. Полуодетая девица весьма сомнительного вида, заспанная, непричесанная… Что там у нас еще? Как бы у нашего эльфеныша культурный шок не приключился…

Я натянула одеяло до самого подбородка и вопросительно уставилась на него. Эльф смущенно переступил с ноги на ногу - видимо, решил запрятать свою заносчивую надменность до лучших времен - и резко выбросил руку в мою сторону.

- Вот, это тебе.

Сначала я инстинктивно отшатнулась. Мало ли, что у него там в этой руке… Но потом разглядела пышную красную розу на длинном стебле и расслабилась. Прощения просить пришел, значит.

- И это… - извиняться его эльфячье высокородие, очевидно, не привыкло, - прости меня за вчерашнее…

- Ладно, - я равнодушно пожала плечами. Вот еще, велика честь на всяких ушастых обижаться!

Очевидно сообразив, что разговор исчерпан, Фабиэль положил цветок на одеяло и направился к выходу. Но мимо мирно почивающего ангела спокойно пройти не смог - все ж таки вылезла вредность.

- Крепко спишь, - ядовито хмыкнул эльф. - Небось все покойники в округе обзавидовались.

- Угу, - без тени сна в голосе отозвался ангел. - И если ты сейчас же не выметешься отсюда, то будешь завидовать вместе с ними.

Эльф надменно фыркнул, но искушать судьбу не стал.

Когда шаги за дверью стихли, я взяла розу и зарылась носом в пушистый бутон. М-м-м… И где он ее взял посреди зимы, да еще не комнатную, а садовую?

Кажется, последний вопрос я все-таки озвучила, потому что Габриэль мне ответил:

- Вырастил. Все эльфы довольно неплохие стихийные маги. Ты не знала?

- Нет, - я отложила цветок и задумчиво покрутила кольцо на безымянном пальце. Кажется, к нему я тоже уже начала привыкать - этот жест получается как-то сам по себе. - Ой, чего это оно?..

- Защищает твою девичью честь, - усмехнулся ангел.

- Что?!

- Кому, как не ведьме знать о заморочках волшебных обручальных колец?

Чувствую, мои глаза размером стали напоминать блюдца, потому что он все-таки продолжил:

- Это родовое кольцо Алексэрта. Он что, не сказал тебе?!

- О, боги, - взвыла я, - ну за что мне все это?!

От представления "ведьма в гневе" Алекса спасло присутствие за столом хозяев, перед которыми я не захотела позориться. В конце концов, они не виноваты в том, что у отдельно взятого Властелина нет совести.

Я влетела в столовую, яростно сверкая глазами, но, наткнувшись на спокойную улыбку Властелина, притормозила, а поймав на себе непонимающие взгляды Бера и его жены, окончательно растеряла всю свою воинственность. Ладно, потом разберемся.

Алексу хватило одного беглого взгляда на меня, чтобы улыбка сползла с его лица. Я заняла свое место за столом, рядом с Алексом - как всегда, повезло. Кавой его облить, что ли? Но есть мне хотелось все-таки больше, чем вредничать, так что я отложила разборки на потом и сосредоточила внимание на завтраке.

Когда в столовой появился Габриэль - вообще-то, он шел за мной, только я так неслась, торопясь устроить разнос Алексу, что ангел немного подотстал - вид у него был непривычно растерянный. Ну надо же. Алекс тут же вперил в него вопрошающий взгляд и для пущей убедительности чуть приподнял бровь.

- Я думал, ты ей сказал, - проговорил ангел, усаживаясь по другую сторону от Властелина. - Извини…

На лице Властелина медленно отразилось понимание. Его глаза из серых стали почти черными. Он посмотрел на ангела так… в какой-то момент мне показалось, что он его сейчас убьет. Но уже в следующую минуту лицо Алекса стало привычно спокойным, и он полностью переключился на чашку с кавой, стоящую перед ним.

Завтрак вышел какой-то смазанный. Несколько раз то Люба, то Бер пытались втянуть нас в какой-нибудь ни к чему не обязывающий разговор, но он увядал на корню. Настроение было безвозвратно испорчено. Оставалось только побыстрее разделаться с едой и двинуться в путь.

- Слушай, Бер, - неожиданно прервал звенящее молчание Властелин, - не мог бы ты приютить на какое-то время нашу мелкую? Не хотелось бы тащить ее леший знает куда.

- Конечно, - любезно согласился староста, - пусть остается.

- Вот и хорошо, - проговорил Алекс, выходя из-за стола. - На обратном пути заберем.

Ну-ну… Если он у нас будет, этот обратный путь.

- Вернем в целости и сохранности, - усмехнулся Бер.

- Я с ва-ами хочу-у-у!.. - заверещала Линка.

- Не плачь, маленькая, - принялась успокаивать ее Манна, старостина жена. - Хочешь сахарного петушка?

- Не-е-ет! - упрямая малявка возмущенно затопала ногами.

- Я сказал, ты остаешься! - рявкнул Алекс.

Предчувствуя очередной виток детской истерики, все уставились на Линку, но та неожиданно успокоилась. Ага, я бы тоже на ее месте присмирела под взглядом серебристых глаз Властелина. Все-таки есть в этом взгляде что-то такое, что заставляет всех заткнуться и делать, что велено. Интересно, он всегда таким был, или за время пребывания Властелином научился?

Линка обиженно насупилась и отвернулась.

Впрочем, на этом сюрпризы, которые приготовило для нас это утро, не кончились. Едва мы расселись по лошадям и уже попрощались с хозяевами, как Дармир охнул и со страдальческим видом схватился за живот.

- Ты в порядке? - забеспокоилась Люба.

- Пустяки, - простонал Дармир. - Просто живот разболелся. Вот только, кажется, я уже никуда не еду…

- Конечно, тебе отлежаться надо. Небось съел чего…

И бледный как мел наш лекарь буквально свалился с лошади и, согнувшись в три погибели, поковылял назад к дому. Алекс витиевато сообщил, что он думает по поводу жизни в общем и сегодняшнего утра в частности, и уже вознамерился спрыгнуть с лошади, но был остановлен Любой.

- Вы езжайте, вам нельзя задерживаться, - проговорила она. - А я с ним останусь. Уверена, мы вас нагоним. Или на худой конец встретимся в Кавигате.

Я уже успела спешиться и сейчас вопросительно поглядывала то на Алекса, то на Любу.

- Ну, а ты чего стоишь? - устало поинтересовался Властелин. - Или тоже решила остаться?

- А ты решил в виде исключения дать мне возможность выбора? - фыркнула я, засовывая ногу в стремя.

- Только если в виде исключения, - усмехнулся Алекс, и я заметила в уголках его глаз озорные искорки. Ну что за несправедливость? Я даже позлиться на него нормально не могу!

13 глава

Чем ближе мы подъезжали к Моренску, тем шире и наезженней становилась дорога. Да и движение здесь было более оживленное: мимо нас частенько проезжали дорого одетые всадники на хороших лошадях, груженые купеческие телеги или крестьяне на тощих клячах. Да уж, разбойникам здесь и впрямь было чем поживиться. Главное, чтобы из всего многообразия предлагаемых жертв они не выбрали нас…

Я ехала между Алексом и Габриэлем, так и не сказавшими за прошедшие несколько часов друг другу ни единого слова, чувствуя себя камнем преткновения. Злость на то, что меня в очередной раз разыграли, словно карту в колоде, без моего ведома, медленно уступала место чувству вины. Привыкаю, что ли?

Меньше всего мне хотелось, чтобы эти двое окончательно разругались из-за меня. А они вон даже не смотрят друг на друга. Алекс, как всегда, скрылся за маской спокойствия, Габриэль привычно мрачен, и только неестественно прямая напряженная спина выдает его.

Даже Лапус, который опять ехал с ангелом, непривычно притих. Один только эльф пребывал в прекраснейшем расположении духа. Он ехал чуть позади нас, насвистывая какую-то песенку, и всем своим видом показывал, что жизнь определенно удалась.

Нет, с этими двоими срочно нужно что-то делать!

- Слушай, Габриэль, - наигранно бодрым голосом начала я, - а откуда в легендах у ангелов крылья растут? - Я даже обернулась и заглянула ему за спину, но, естественно, никакого намека на крылья на прямой спине ангела не обнаружила.

- Со спины, - коротко буркнул ангел и отвернулся.

М-да, вот и поговорили.

Но я настырная, особенно если замыслила очередную глупость. Поэтому, уже через минуту я переключила свое внимание на Алекса.

- И давно ты этого Бера знаешь? - полюбопытствовала я.

- Прилично. Мы с ним в Академии вместе учились, тогда и сдружились.

Я так и застыла с приоткрытым от удивления ртом. Это ж надо! Так они что же, получается, одногодки? Вот уж никогда бы не подумала! Алекс, даже несмотря на его седые волосы, раза в два моложе выглядит. Да-а, очевидно, он никогда не перестанет меня удивлять…

- А ты рассказал ему, куда мы едем, и зачем?

- В общих чертах, - по-видимому, Властелин тоже не горел желанием отвечать на мои вопросы. Ну да ничего, от меня так просто не избавишься. По крайней мере, уже…

- Знаю я твои общие черты! - фыркнула я. - И где только ты таких друзей берешь?! - Я выразительно покосилась на Габриэля, как на самый яркий пример. - Не иначе как экзамен устраиваешь на умение делать, что говорят, не задавая лишних вопросов.

- Нет, - усмехнулся Алекс. - Но в целом идея мне нравится…

- Еще бы! Я как-то и не сомневалась.

- И на должность Хранительницы отдельное испытание ввести не помешало бы… - вконец размечтался он.

- Но-но! Ты с этим поосторожнее, а то пойдешь ловить себе новую Хранительницу.

- Меня и старая вполне устраивает, - с усмешкой ответил Властелин, и мне снова захотелось вцепиться в его самоуверенную физиономию.

- А ты не хочешь разнообразия ради спросить, все ли устраивает меня? - раздосадовано поинтересовалась я. Впрочем, тут же прикусила язык, но было уже поздно.

- А тебя что-то не устраивает? - он удивленно приподнял бровь.

Тут я призадумалась. Вообще-то, во мне с самого утра клокотало возмущение, но одеть мысли в слова почему-то не получалось. Да, Ксюша, похоже, умение сболтнуть в самый неподходящий момент очередную глупость числится под вторым номером в списке твоих талантов. Ага, после потрясающей способности вечно огребать на свою голову неприятности. Ну почему со мной вечно так, а?

- А то! Думаешь, мне очень нравится смотреть, как вы дуетесь друг на друга? Немедленно помиритесь!

Алекс, явно не ожидавший от меня столь миротворческих настроений, только рукой махнул:

- Мы уже давно не дети, чтобы дуться. Все нормально.

Я вздохнула с облегчением. Ну, вот, и от меня может быть какая-то польза.

- Мирись, мирись, и больше не дерись? - раздался из-за спины ехидный смешок. Подозреваю, я была не единственной, у кого возникло острое желание покусать одну ушастую личность…

В месте, где дорога, по которой мы ехали, пересекала Великий Путь, мы остановились.

Я с интересом заозиралась по сторонам. Собственно, Великий Путь я имела возможность лицезреть хоть каждый день почти всю свою сознательную жизнь, ведь он проходил буквально в нескольких шагах от моего дома. И эта часть Пути внешне практически ничем не отличалась от той: такая же широкая дорога, мощеная темно-фиолетовым, в черных прожилках камнем.

Камень этот нигде больше не встречался, и даже гномы, которые разбираются в минералах лучше, чем кто-либо иной, не могут сказать ни слова ни о его названии, ни о происхождении. По одной из старинных легенд, когда боги пришли в наш мир, и из глубин Туманного Океана проступила суша, бог знания, истины и справедливости Хисаэрт выбрал место на материке, где сойдутся все дороги, и воткнул туда свой посох. От посоха потянулась вперед первая дорога, фиолетовой лентой обогнула материк, и к нему же возвратилась. Со временем на этом месте выросла Академия, а чудесный посох Хисаэрта, который стал покровителем колдовского искусства, по сей день хранится в ней и почитается, как священная реликвия.

Конечно, Великий Путь давным-давно перестал быть единственной дорогой на материке. Появилась целая паутина новых, но все они так или иначе соединяются с ним. Так что слова бога истины оказались правдивыми.

Сегодня здесь было более чем оживленно. По Пути двигались три длиннющих купеческих обоза, причем двигались со скоростью тучных гусениц. Кажется, я только теперь стала замечать плюсы соседства со Страшным лесом. По крайней мере, я была избавлена от таких вот шествий под окном…

Пока мы их пропускали, я спешилась, чтобы немного размять ноги. Хорошо хоть снегопада нет, а то мы рисковали бы превратиться в четыре пушистых сугроба. Я успела немного пройтись, дабы как следует размять затекшие конечности, и даже слепила небольшой снежок и запустила им во Властелина (промазала, конечно), за что была удостоена укоризненного взгляда, когда за моей спиной почти бесшумно спрыгнул со своей лошади Фабиэль. М-да, до абсолютно неразличимых для слуха движений Габриэля эльфу еще очень далеко. Интересно, он сам об этом знает?

Эльф обошел нас с ангелом по косой дуге и остановился перед Властелином.

- Полагаю, ваше дальнейшее путешествие не будет проходить по Великому Пути?

Алекс посмотрел на него сверху вниз и медленно покачал головой:

- Нет. Прежде чем отправиться в Кавигату, у нас есть еще одно дело в Моренске. Так что наш дальнейший путь лежит именно туда.

- В таком случае, вынужден проститься с вами, - эльф склонился в низком поклоне. - При мне важные торговые договоры, так что будет лучше, если я потороплюсь с возвращением в Светлый лес. Надеюсь, это не последняя наша встреча. Будете в наших краях - заглядывайте.

- Непременно, - царственно кивнул Властелин. - Передай мои наилучшие пожелания вашему правителю.

Раскланявшись с Алексом, Фабиэль повернулся ко мне.

- Леди Ксения, - эльф уже нацелился сцапать мою лапку, но на сей раз я его опередила, успев спрятать руки за спину. Совершенно случайно, ага, - несказанно рад был знакомству. Что-то подсказывает мне, что мы еще обязательно встретимся…

От этих его слов меня почему-то передернуло. Да, Ксюша, беда у тебя с нервами. Если уж ты от вполне симпатичного эльфа, явно положившего на тебя глаз, шарахаешься, то дело совсем худо. Вот до чего доводит тесное общение со всякими Властелинами.

Как и следовало ожидать, Габриэля эльф не удостоил даже легким кивком…

- Наш маршрут слегка изменился? - полюбопытствовала я, когда Фабиэль скрылся из виду.

- Да. Как ты уже слышала, мы едем в Моренск, - откликнулся Алекс.

- Что мы там забыли? - удивилась я. В конце концов, мы спешим, или как?

- Бер мне подкинул одну мыслишку… - задумчиво пробормотал Алекс, и уже чуть более уверенно закончил: - В общем, у меня там знакомый живет. Надо с ним встретиться.

- Решил, пользуясь случаем, восстановить старые связи? - ехидно поинтересовалась я, но Властелин невозмутимо промолчал.

Когда последний обоз показал нам хвост, мы пересекли Великий Путь и свернули на довольно широкую дорогу, вымощенную серым камнем, которая тянулась к Моренску. Моя лошадка давным-давно осознала всю ответственность возложенную, то есть воссаженную, на нее, поэтому никаких фортелей выкидывать даже и не думала, и я могла позволить себе самозабвенно глазеть по сторонам, скорее для виду держась за поводья.

Все-таки с бабушкиной телепортацией я упустила массу интересного. Чем ближе мы подъезжали к столице, тем чаще встречались деревеньки. Хотя, эти небольшие группки добротных красочных домиков и деревеньками-то назвать сложно. Как объяснил мне Алекс, все это называется предместьем, а живет здесь местная аристократия. Надо сказать, очень удобно: с одной стороны вроде бы и в столице, а с другой - никакого шума города, воплей торговок и прочих "прелестей" столичной жизни.

Теперь нам встречались только дорого одетые всадники на богато украшенных лошадях (даже кобыла Фабиэля не могла похвастаться таким количеством всевозможных ленточек да побрякушек), за некоторыми из них с важным видом следовала свита, а у иных даже был свой родовой герб. А однажды мы обогнали тяжелую золоченую карету.

Я чувствовала себя так, словно попала в другой мир. Хотя, наверное, так и было. Вот только не знаю, нравится ли мне здесь. На первый взгляд все вокруг новое, интересное, так не похожее на все, виденное мной раньше, а на второй… как же хочется домой, в Боллату! Я тряхнула головой, стараясь вытряхнуть из нее непрошенные мысли, и с любопытством спросила:

- Алекс, а ты случаем раньше не в Моренске жил?

В какой-то момент мне показалось, что он не ответит, все-таки я ступила на запретную территорию.

- Только до дести лет, - с улыбкой отозвался Властелин.

- А потом? - попробовав почву, я решила пользоваться так кстати представившимся случаем и идти дальше.

- Потом я поступил в Академию.

Логично.

- Но на каникулы-то ты домой приезжал?

- Какие каникулы, Ксения? - поразился очередной сказанной мною глупости Алекс. - Во время так называемых каникул студенты Академии отправляются на практику. Ты не знала?

Я только поморщилась. Такое чувство, будто я до недавнего времени вообще ничего не знала о мире, в котором живу. И сейчас мне приходится собирать эти знания буквально по крупицам.

- Не-а, - беззаботно отмахнулась я. - А что это за практика?

- Как повезет. В основном отправляют в какое-нибудь захолустье в помощь местному магу, а то и вовсе вместо него. Слава богам, временно.

- Судя по тому, какие теплые отношения связывают тебя с директором Академии, твоя практика была более увлекательной, - неожиданно подал голос Габриэль. Ну, надо же! А я-то думала, он нас вообще не слышит - такой отрешенный у него был вид.

- В общем-то, да, но магистр Измир здесь абсолютно ни при чем. За семь лет учебы я побывал в шести соседних государствах и в Светлом лесу. - И уже совсем тихо добавил: - Вот только не знаю, можно ли это назвать таким уж везением…

- Почему? - разом заинтересовались мы с ангелом.

- Потому, - решительно прервал все расспросы Властелин. - Хорош трепаться, приехали.

Я настолько увлеклась разговором, что даже не заметила, как мы остановились. Да, Ксюша, так тебя украдут, а ты и не заметишь!

Оглядевшись по сторонам, я пришла к выводу, что мы находимся на постоялом дворе. Довольно шикарном, надо сказать. Большое трехэтажное кирпичное здание с черепичной крышей, золотистая вывеска над входом, аляповатый фонтан в виде грудастой русалки посреди двора, даже зимой прекрасно работает - значит, без магии здесь не обошлось, и слуги, словно из воздуха появившиеся при виде новых постояльцев. М-да, это вам не Старинск.

Мальчишка в красном кафтане забрал у меня поводья, и я двинулась вслед за моими спутниками, которых другой слуга в таком же красном одеянии, раскланиваясь, увлекал внутрь здания.

Стоп!

Я ускорила шаг и, догнав Алекса, дернула его за рукав.

- Я так понимаю, это еще не Моренск?..

- И что с того? - насмешливо приподнял бровь Властелин. - Экскурсию по городу я устрою тебе в другой раз.

Я обиженно фыркнула.

Тем временем Алекс сунул слуге несколько монет, и нас провели в отведенную нам комнату. По убранству она соответствовала всему заведению, то есть была такой же богатой. Мохнатые ковры под ногами, искусные драпировки на стенах, гобелены, золоченые канделябры и множество разных мелочей, скорее кричащих о роскоши, чем создающих уют. Да и магией здесь фонило основательно, раз даже я это почувствовала.

Оглядевшись вокруг, я поморщилась и лениво полюбопытствовала: