/ Language: Русский / Genre:romance_sf,

Звёздный Лабиринт – 2

Константин Мзареулов


romance_sfКонстнтинМзреуловЗвёздный лбиринт – 2ruСергейСоколовRenarrenar@beep.ruEditPad Pro, FTools, ClearTXT2003-02-05F0B06CF1-216D-4FDE-8D40-034456D9B97C1.0

Констнтин Мзреулов

Звёздный лбиринт – 2

Чсть I.

ЛАБИРИНТ ПОД УГРОЗОЙ

Глв 1

УЩЕЛЬЕ КРАСНЫХ ПАРТИЗАН

Перед ночным штурмом Сергей звлился спть порньше, поручив Рубцову поднять его в дв чс, и этот прикз комндир полк кпитн выполнил минут в минуту. Сктв спльник, Сергей нтянул бронежилет и, подвесив н плечо втомт, прокрлся н позицию передового охрнения.

Комндоввший дозором Демьяненко, отложив инфркрсный бинокль, шепотом доложил:

– Товрищ подполковник, происшествий не было. Противник отдыхет. Во дворе ориентир-три продолжют гулять человек двдцть, остльные спят.

– Шшлык небось нжрлись, – не без звисти проворчл Сергей. – Вон костер до сих пор искры столбом пускет... Численность бнды устновили?

– Стволов полcт, – уверенно ответил стрлей. – От силы шесть десятков. Один бронетрнспортер стоит прямо около штб, другой – позди збор ориентир-три. Дорогу прикрывют дв секрет...

Они нкрылись бушлтми, и, подсвечивя фонриком, Демьяненко покзл н крте рсположение вржеских постов. Мест для охрнения противник выбрл грмотно – зсевшие н извилинх неширокой горной дороги стрелки могли здержть здесь бтльон пехоты. Только сегодня Чрых-Мртн штурмовл отнюдь не пехот, тк что принятые боевикми предосторожности пропли впустую. Спецнзу доводилось брть и не ткие крепости.

Подполковник поднес к глзм ночной бинокль, чтобы окончтельно вникнуть в обстновку. Первую зсду неприятель рзместил в полутор километрх от окрины селения: три боевик злегли в кустх и – следовло рссчитывть н худшее – внимтельно нблюдли з движением по единственному пути, ведущему к Чрых-Мртну. Бинокль покзывл яркие зеленые пятн – это рботли лзерные прицелы. Второй дозор устроился километром выше, причем лишь один из четверки боевиков осмтривл местность сквозь ночной прибор. Другими словми, бдительности тм было поменьше. Оно и понятно, второй эшелон всегд рсслбляется... Сергей повел окулярми и увидел бшню броневик, торчщую нд огрдой крйнего дом, он же ориентир-три. Кроме того, в глубине селения скрывлся еще один БТР-70, ткже дв втомобиля – КмАЗ и «джип-мицубиси», оборудовнный спренным зенитным пулеметом. Личного соств в Чрых-Мртне было рз в три больше, чем спецнзовцев «Финист», однко внезпность ночной тки сводил ткое преимущество н нет.

Созвв комндиров боевых групп, подполковник поствил боевую здчу:

– Рубцов со своими склолзми поднимется по Южному склону, где они не выствили постов – считют гору неприступной. В четыре ноль-ноль выйдешь к ориентиру-дв. Я со вторьм и третьим взводми двигюсь по дороге. Примерно в половине четвертого, когд мы выйдем к повороту у трех деревьев, снйперы снимут нижнюю зсду. Зтем, когд мы приблизимся к этому месту... – он покзл н крте очередной изгиб горного серпнтин, – к месту, после которого нс может зметить верхний дозор, Демьяненко по моему прикзу удрит в них из «Влторны». Покончив с зсдой, положишь пру-тройку осколочных грнт в здние предполгемого штб, после чего нчинешь глушить БТР н околице бронебойными. Селение ткуем одновременно: я – с зпд, Володя – с юг. Прорывемся к центру, истребляя всех, кто держит оружие. Штб нужно взять по возможности без лишних рзрушений. Друзья из ГРУ считют, что тм должны быть интересные документы. Стршим в лгере остется Демьян. Все.

– Ясно. – Рубцов кивнул. – Кто будет рботть по нижнему дозору?

Вопрос был, что нзывется, очень интересный...

– Д, со снйперми у нс проблемы. – Подполковник вздохнул. – Первый

номер – Фомин, второй – Гстон. Тк что, Володя, объясни ему здчу. Ты у нс единственный прле ву Фрнсе.

– Он и по-русски неплохо понимет. – Рубцов тихонько хихикнул. – Где только обучлся...

– Не нше дело... Двйте, ребят, кормите личный соств. В дв тридцть нчинем выдвигться.

Отпустив остльных офицеров, Сергей подвел Демьяненко к «Влторне». Этот рективный грнтомет збрсывл стомиллиметровые снряды весом в десять килогрммов н пять километров, в горх дльнобойность увеличивлсь до семи.

– Выдвинешь мшинку н позицию только после моей комнды, – нствлял взводного подполковник. – Помни, т обязн нкрыть их пост первой же грнтой, потом немедленно перенесешь огонь н селение.

– Сделю, комндир, не впервой. Когд я игрю н «синтезторе», сбоев не бывет.

Легонько ткнув кулком нхльного хвстун, Сергей велел ему зняться делом. Впрочем, пцн не привирл – н «синтезторе» (тк они нзывли между собой пульт упрвления «Влторны») Демьяненко рботл виртуозно, сжя рективный снряд в мкет тнк дже н предельных дистнциях. Лсково поглдив ствол грнтомет, комндир повернулся спиной к орудию и слегк вздрогнул от неожиднности, увидев в полуметре от себя стршное лицо мелнхоличного монстр. Спору нет, Гстон был профессионлом высочйшего клсс – дже в ночной тишине, когд любой шорох рзносится н полмили, подкрлся бсолютно незметно. Ткое искусство вырбтывется лишь многолетней прктикой прогулок н волосок от смерти.

– Комндор, это нкоррекг, непрвильно, – произнес фрнцуз возбужденным шепотом. – Я хотеть тк н ферм. Я плтить з это деньги, хотеть убивть моим «бнджо».

«Армейским бнджо» Гстон нзывл сперную лоптку, которой великолепно пользовлся в рукопшных схвткх. Позвчер, когд брли гнездо снйпер, Мшен в одиночку бросился н троих чеченских втомтчиков из группы прикрытия и зрубил их своим «бнджо» столь стремительно, что боевики не успели ни рзу выстрелить. Дже видвшие виды ветерны спецнз были удивлены тким мстерством. И еще потрясло лицо этого «солдт удчи» – жуткое, словно обгоревшее. Не лицо, морщинистя мск, почти лишення мимики. См Гстон кк-то обронил, будто его нкрыло нплмом, и случилсь ткя неприятность не то в Африке, не то в Полинезии – стрый немник не любил вспоминть свое бурное прошлое, поэтому, дже нчв что-то рсскзывть, неизменно умолкл н смом интересном месте.

– Поймите, Гстон, вы нужны в кчестве снйпер. В этом бою нм необходимы дв опытных стрелк, которые умеют рботть с оптическим прицелом... – Для вящей убедительности подполковник покзл ему дв пльц и вдобвок мобилизовл все свои скудные познния в облсти инострнных языков: – Ай нид ту снйперз. Ферштейн? В смысле – компрене ву?

– Д, понимй. – Сморщення мск искзилсь пугющей продией н улыбку. – Кпорль Бсили – тоже снйпер. Гстон и кпорль будет стрелять н инсургентов.

– Вот и змечтельно. Снчл вы убьете крул... кк это по-вшему... грде. Потом стреляйте по деревне. Дошло?

– Д-д, конечно, комндор. – Мшен беспомощно рзвел рукми. – Но я очень хотель бтли н ферм. 0-ля-ля, это ткой удовольствий!

– В деревне подрться хотелось? Штурм нселенного пункт – сложня форм боевых действий, – строго нпомнил подполковник. – Сложня и опсня. Иди, Гстон, и будь готов.

«Только лягуштник мне тм не хвтло, – рздрженно подумл Сергей, провожя взглядом широченную спину фрнцуз. – Отвечй потом, если с инострнцем что-нибудь случится». Конечно, стрик был очень хорош в рукопшной, но со снйперской винтовкой в рукх он сегодня принесет куд больше пользы.

«Финисты» нскоро перекусили холодными консервми (рзводить огонь ознчло бы демскировть подрзделение), и комндир дл комнду строиться.

По прямой от рощи, где они рзбили лгерь, до преврщенного в опорный пункт Чрых-Мртн было чуть больше километр, однко их рзделял глубокя пропсть. В Гржднскую войну где-то поблизости кртели окружили отряд легендрного Шерип Ахтев, и с тех пор это место нзывлось Ущельем Крсных Пртизн. Крутые склоны кзлись неприступными – во всем «Финисте» ншлось всего шесть льпинистов, которые вызвлись вскрбкться н отвесную стену склы. Поэтому Рубцов повел свою шестерку через ущелье, двдцть спецнзовцев во глве с подполковником двинулись в обход по серпнтину.

Лун и звезды проливли достточно свет, чтобы видеть дорогу – тем более через инфркрсные очки. Шли нлегке, несли только оружие и боеприпсы – всего не больше десятк кило, не считя брони. Было тихо и спокойно, безмолвие нрушли только обычные ночные звуки: шорох ветр в листве д голос птиц и зверей. И еще доносились ослбленные рсстоянием крики и пение гулявших в селении боевиков.

Окрестности оствлись пустынными, движение не отвлекло внимния, и мысли невольно потекли по привычному руслу. Сильнее всего в последние дни тревожили Сергея проклятые сны, которые нчлись, кк только сводный отряд «Финист» прибыл в Чечню. Словно ожили двние рсскзы отц: город, нселенные одноглзыми великнми, сржения в космическом прострнстве и н кких-то незнкомых плнетх... Лдно хоть сегодня прямо перед боем не снилсь эт дьявольщин. Хороший бы он был вояк после тких измтывющих видений...

Подполковник отвлекся от этих рздумий, когд к нему обртился один из спутников:

– Вы доверяете этому фрнцузу?

– Он хороший боец, – уклончиво ответил Сергей. – А вы, Вх, похоже,

никому не доверяете. Профессионльня черт?

Сорокпятилетний Вх Длмов, мйор из Упрвления ФСБ по Чеченской Республике, был прикомндировн к отряду «Финист» и з эти четыре дня покзл себя с лучшей стороны. Перед приходом к влсти Дудев он служил в госбезопсности втономной республики, пытлся нлдить сопротивление, з что новые влсти приговорили Длмов к смертной кзни. Мйору светил перспектив укрсить своей головой центрльную площдь Грозного, однко Вх не поплся. С первых выстрелов этой войны он был в гуще событий, лично учствовл в ликвидции многих бнд, не рз проникл во вржеские отряды, нводя н боевиков федерльную рмию.

– Гстон хорошо стреляет, – соглсился мйор. – И в рукопшном бою дерется кк брс, ведь не молодой уже. Интересно бы узнть, где стрик нбрлся опыт.

– Интересно, – соглсился Сергей. Фрнцуз Гстон Мшен появился в «Финисте» с месяц нзд. Спецполк, кк и все Вооруженные Силы, остро нуждлся в финнсх, потому подполковник Кростин, по соглсовнию с министерством, решился н неординрные меры. В прессе рзных стрн были помещены приглшения для любителей острых ощущений, желющих вплотную познкомиться с русским спецнзом. Уплтив всего четыре тысячи доллров, любой житель дльнего зрубежья получл прво провести три месяц в элитной воинской чсти специльного нзнчения, тренировться н нстоящей полосе препятствий нрвне с новобрнцми, освоить новейшее российское оружие, отведть солдтской пищи. Энтузистм, особо отличившимся по чсти боевой подготовки, грнтировлсь рдостня перспектив отпрвиться в Чечню н войну против нстоящих боевиков.

Откликнулось человек двдцть, включя Гстон. Если верить его документм, в молодости мсье Мшен служил в мотопехоте, но истинный послужной список фрнцуз нверняк был куд обширнее. Сергей подозревл, что Гстон – профессионльный немник, не одно десятилетие проливвший кровь – свою и чужую – в локльных конфликтх по всему свету. А может, гент ккой-нибудь зрубежной спецслужбы – в нше время всякое бывет. Тк или инче, н поле боя отствной кпрл (см он говорил «кпорль») проявил себя выше всяких похвл...

– Гстон не тот, з кого себя выдет, – нстивл Вх.

– Я понял это н второй день, – фыркнул подполковник, зтем тихо

скомндовл: – Внимние. Всем стоять.

Он увидел, кк в трехстх метрх впереди колонны злег головной дозор, и шепнул в микрофон рции:

– Демьян, мы у первой точки.

Последовли несколько секунд мертвой тишины, после чего из вмонтировнных в

кску минитюрных нушников послышлся голос Гриши Демьяненко:

– Букет гвоздики.

Условня фрз ознчл, что снйперы покончили с нижней зсдой. Гстон

Мшен и прпорщик Вся Фомин выполнили здчу, использовв винтовки Дргунов с глушителями. Сергей мхнул рукой, прикзывя возобновить мрш, и рспорядился по рдиотелефону:

– Демьян, готовь музыку.

После этого прикз по ту сторону ущелья должн был зкипеть рбот.

Пятеро оствшихся в лгере бойцов принялись выдвигть н прямую нводку «музыку», то есть «Влторну». Тем временем штурмовя групп ускоренным шгом нпрвилсь к следующему повороту серпнтин, все выше уходя в гору. Вскоре они миновли кусты, в которых совсем недвно притился вржеский пост. Трупы уже остывли, все трое были убиты попднием в голову, что считлось у снйперов покзтелем высокого клсс.

Чуть позже, когд они приблизились к последнему звитку дороги, в нушникх Сергея прозвучли подряд дв рпорт. Демьян: «Музык готов». Рубец: «Еловя шишк». Итк, «Влторн» уже стоит н огневой позиции, групп Рубцов блгополучно вползл по склону и готов тковть Чрых-Мртн с нпрвления, откуд противник вовсе не ожидл нпдения. Чсы покзывли 3.42 – оперция рзвивлсь точно по грфику. Глубоко вдохнув холодный воздух, Сергей произнес в микрофон очередную условную комнду:

– Я – дирижер. Нчинйте симфонию.

Тут же грохнул «Влторн», и упрвляемя по рдио рективня грнт,

издвя душерздирющий скрип, прочертил огненную трссу нд могилой крсных пртизн. Снряд рзорвлся точно в кустх, где рсположился секрет духов. Спустя шесть секунд – нормтивный интервл между выстрелми – в то же место удрил вторя осколочня грнт. Похоже, Гриш решил подстрховться, чтобы у глвных сил не было неожиднностей.

Сергей прикзл своему отряду:

– Бегом!

В Чрых-Мртне нверняк поднялсь тревог, боевики высккивют из домов, готовясь знять оборону. Смое время переносить огонь н ул, чем и знялись огневики Демьян. Рективные грнты – осколочные и бронебойные – одн з другой звершли свой полет среди строений. В опорном пункте нчлись пожры, среди языков плмени беспорядочно метлись темные силуэты боевиков.

Спецнзовцы пробежли мимо рзодрнных огнем и осколкми трупов последнего дозор. Подполковник н ходу рспределял боевые здчи. Штурмовя групп беспрепятственно ворвлсь н окрину селения, где горел бронетрнспортер. Из-з угл большого кменного дом сверкнули выстрелы, и трссеры мелькнули возле левого ух. Сергей выпустил по вспышкм грнту из подствольник и добвил в ту же сторону длинную очередь. Успев зфиксировть крем глз, кк пдет срезння его огнем фигур, он перемхнул через збор и зскользил между фруктовых деревьев.

Со всех сторон доносился треск втомтов. Это плили боевики – солдты «Финист» пользовлись бесшумным оружием. Изредк доносились рзрывы грнт. Сергей и следоввшие з ним три бойц быстрым шгом пересекли сд. Когд они, преодолев следующий збор, очутились во дворе соседнего дом, нвстречу выбежли дв боевик. Спецнзовцы уложили эту прочку, оствясь незмеченными под тенью деревьев. «Финист» воевл только тк – приносил невидимую и неслышную смерть.

Потом они нткнулись н дом, из окон которого трхтели непрерывные очереди многих стволов. Огонь зблокировл деревенскую улицу, ведущую к штбу Хндруев. По прикзу комндир дом рсстреляли из четырех подствольных грнтометов. После второго злп обрушилсь крыш, внутри устоявших стен знялся пожр. Об стнковых пулемет и все «Клшниковы» срзу зглохли, но для ндежности кждый «финист» швырнул в рзвлины по ручной грнте. Когд просвистели осколки, можно было не сомневться, что с этим очгом сопротивления покончено. Почти одновременно вздыбился мощный столб плмени левее, – очевидно, прорыввшяся тм групп Длмов рзнесл склд боеприпсов.

Прыжок через очередной збор вывел их н глвную улицу селения, которя вел к кпитльному двухэтжному зднию, где рзместил свой штб и глвный опорный пункт небезызвестный Динр Хндруев, по кличке Удв. По улице кк рз прогрохотл последний БТР противник, з мшиной нестройной колонной шумно топли десятк полтор духов. Продолжя держться в тени, штурмовя групп пропустил врг, зтем скосил длинными очередями. Пок трое рзбирлись с пехотой, прпорщик Кулебякин, прячсь з збором, пробежл шгов тридцть и бросил противотнковую грнту, угодив в моторное отделение мшины. Из пылющей стльной коробки выскочили двое, которых тоже скосили н месте. Впрочем, рдовться пок не стоило: от основтельно потрепнного сн рядми «Влторны» штбного здния бежли боевики. Было их около двдцти, и они беспорядочно поливли окрестности втомтным свинцом.

«Финисты» злегли, открыв ответный огонь. Потеряв пятерых, боевики попятились, продолжя бестолково плить. Один из бойцов спецнз вскрикнул, схвтившись з бок – бронебойня пуля протиснулсь-тки между титновыми плстинми его бронежилет. Пок прню окзывли первую помощь, Кростин и Кулебякин методично рсстреливли топтвшихся н месте хндруевцев. Уложив одного з другим троих, Сергей перектился н десяток шгов и выпустил грнту из подствольник. Боевики дрогнули и побежли, но тут к ним подошло подкрепление, и вржескя цепь снов двинулсь в тку, поддержння рботвшим с чердк стнковым пулеметом. Судя по звуку, это был НСВ.

Почти одновременно подтянулсь групп Длмов. Теперь по выбежвшему из укрытия отряду чеченцев стреляли девять спецнзовцев, которым отвечли около тридцти втомтов с улицы и пулеметы, устновленные н крышх трех домов. Это было не слишком приятно, но Сергей знл, что делет. Оттянув н себя глвные силы бнды, он обеспечивл продвижение остльных подрзделений, которые в это время охвтывли штб с флнгов.

Пулеметчиков в порядке живой очереди сняли прицельными выстрелми, пехоту косили почти в упор сосредоточенным огнем. Тк и не сумев приблизиться к постоянно менявшим позиции спецнзовцм, боевики отступили, оствив н улице полторы дюжины трупов. И в тот же момент згремели рзрывы грнт н противоположной окрине ул – это вступил в бой групп Рубцов, вскоре еще дв отделения спецнз тковли штб спрв. Скопившихся перед особняком втомтчиков врг перебили перекрестным огнем, тк что под зщиту кменных стен успели убежть немногие.

Нчинло светть. Подполковник прикзл двум боевым группм прочесть и зчистить селение, остльным готовиться к штурму последнего опорного пункт.

Утиря пот со лб, Вх Длмов скзл озбоченно:

– Нелегко будет взять этот домик. Стены крепкие, внутри зсел почти половин бнды. Все – отпетые бндиты, уголовники с многолетним стжем.

– Не беспокойтесь, мйор. – Сергей пренебрежительно отмхнулся. —

Кулебякин, действуй.

Прпорщик Кулебякин, мрчный верзил с огромными рукми, слвился в полку великолепным – до семидесяти метров – броском грнты. Не высовывясь из-з укрытия, он кинул свето-шумовую хлопушку точно в рзбитое окно второго этж. Следом полетели еще несколько грнт – свето-шумовых и снряженных слезоточивым гзом. Невыносимый грохот, слепящие вспышки, клубы едких эрозолей мгновенно прлизовли всех, кто нходился внутри. Когд бойцы «Финист» в противогзх стремительно ворвлись в двухэтжку, им почти не пришлось применять силу. Уцелевшие нтужно кшляли, скорчившись н полу или прислонясь к стенке. Сржться никто из них уже не был способен, поэтому спецнзовцы повязли осттки бнды почти без стрельбы. Лишь отдельные оглушенные боевики пытлись окзть сопротивление, но их уничтожили огнем в упор. Пленных уложили н зднем дворе и приступили к выяснению личностей, должностей, воинских звний.

Легкорненого глвря бнды Сергей решил допросить с помощью мйор Длмов – н случй, если пондобится ндежный переводчик с чеченского. Динр Хндруев, яростно мтерясь, орл, что ни слов не скжет проклятым оккупнтм, что все рвно убежит и снов будет убивть, пок не здушит всех вргов собственными рукми. Поскольку лишнего времени не имелось, Длмов пру рз съездил Удв по голове острым углом откидного приклд. Кровь обильно потекл по лицу. Динр зхлебнулся и стл вести себя потише, во взгляде бндит появились признки стрх.

Бойцы, проводившие обыск в штбных помещениях, принесли сумки с документми и деньгми – все эти рубли, доллры, фунты, дойчмрки были зконной добычей «Финист». Просмотрев зхвченные в штбе бумги, Сергей и Вх обнружили немло любопытного.

– Знчит, сегодня вы должны были двинуться н Грозный? – спросил подполковник.

Глврь рзгромленного отряд кивнул и зстонл.

– Все чсти ншего фронт должны до послезвтр просочиться в столицу и

знять укзнные позиции, – прошипел Удв. – Шестого вгуст нчнется общий штурм.

– Все? – недоверчиво переспросил Кростин. – Неужели нет полевых комндиров, которые не подчиняются вшему штбу?

Динр нехотя признл:

– Есть несколько предтелей... – Динр презрительно сплюнул. – Вчер перебежл к нм один боец из Чогрй-Юрт. Говорит, их комндир откзлся выполнять прикзы глвного штб и собирется увести своих шклов н юг, к истокм реки Айгур.

Сергей ншел н крте нзвнные мест и удивленно покчл головой. Было совершенно непонятно, з кким дьяволом боевики нмерены тщиться в эту высокогорную глушь, где не имелось не то что военных объектов – дже нселенных пунктов. Подполковник подумл, что глврь чогрйской бнды, осознв безндежность дльнейшего сопротивления, решил уйти к грузинской грнице и тм отсидеться. А потом, нверное, попробует прорвться в Абхзию или еще куд-нибудь. Ну и черт с ними, пускй уходят. Меньше хлопот будет. Проблем млочисленного вржеского отряд волновл его сейчс меньше всего. Вжнее было поскорее вернуться в Грозный и включиться в рзгром просчиввшихся в город боевиков.

– Володя, сколько втомшин зхвчено в испрвности? – спросил комндир полк.

– Считй, все н ходу, – доложил кпитн. – Пр грузовиков и джип.

– Прекрсно. Поскорее рзбирйся с пленными, грузи трофеи – и вперед.

Когд нчлсь сует, в поле зрения подполковник промелькнул Гстон, который подбежл к сидевшему н корточкх Удву и о чем-то спросил. Выслушв ответ, фрнцуз метнулся н здний двор, где нходились остльные пленные. Зинтересоввшись, Сергей нпрвился следом.

Здесь уже кипел рбот. Взвод кпитн Рубцов приступил к ликвидции духов, поскольку везти их с собой «финисты» не могли, оствлять в живых и н свободе было попросту глупо. К тому же спецнзовцы хорошо знли, кк жестоко рспрвляются чечки с попдвшими в их руки контрктникми. Поэтому действовли кк обычно: комсоств связли и зкинули в кузов КмАЗ, остльных пустили в рсход. Солдты методично уводили вопивших от стрх боевиков н улицу и тм рсстреливли. Что поделть, войн – жестокое дело...

Оглядев эту кртину, Гстон зорл:

– Кто здесь Мустф Бхев?

– Я! Я здесь! – рдостно крикнул кто-то из толпы. Мшен схвтил Бхев з ворот и принялся допршивть н почти чистом русском языке. Когд Сергей незметно подошел к этой прочке, держсь з спиной Гстон, пленный боевик кк рз подтверждл, что именно он перебежл в Чрых-Мртн из Чогрй-Юрт.

– Кто был вш комндир?

– Никто не знет, кк зовут этого волк, – зпинясь, прошептл внезпно

побледневший Мустф. – Мы нзывли его Кр-Шйтн, Черный Дьявол. Стршный человек, ни з что мог убить, все его боялись. Он всегд носит черный плщ-нкидку, голову прячет под кпюшоном. Никто в отряде не видел его лиц. Но все боятся, дже смые отпетые. Один джигит хотел скзть слово поперек и умер н месте. Рны не было, крови не было – просто упл мертвый... Все боятся, я убежл. Не хотел с этим стной в грузинские горы уходить...

– У него есть ппртур? – быстро спросил Гстон. Полуздушенный туго стянувшимся воротником свитер боевик не понимл, о чем идет речь, и только вертел головой в безндежных попыткх ослбить мертвую хвтку строго немник.

Сделв шг вперед, Сергей скзл:

– Тебя спршивют – у вшего комндир были ккие-нибудь приборы?

От неожиднности Гстон резко обернулся, сверля комндир свирепым

взглядом. Фрнцуз явно не подозревл, что кто-то слушет его, стоя почти вплотную з спиной. Узнв подполковник, Мшен не без труд попытлся согнть с лиц свирепую гримсу. Впрочем, его нпоминющий мятую подметку нфс стл от этих усилий немногим приветливее. А Бхев тем временем сообщил:

– Д-д, у него были рзные мшинки. Я видел синюю коробку, из нее желтя трубк торчл, еще другие были... Он держл эти приборы, понимешь, в рюкзке. Но я дв... нет, три рз видел, кк он прибор вытскивл и чего-то делл. Кк будто топогрф местность изучет... И еще в мешке много других вещей есть. Нм Мурд рсскзывл, он всегд тскет брхло Кр-Шйтн...

«Счетчик рдиции, нверное, – мысленно предположил Сергей. – Урновые руды

ищет? Или, может быть, проверяет слухи, будто в этих горх остлись с советских

времен томные боеприпсы...»

Отпустив пленного, Гстон скзл:

– Комндор, ндо убивть этот Кр-Шйтн. Серж, ви дольжен делть этот петит оперсьон.

– Сейчс у нс другие здчи, нет времени н твои «мленькие оперции», – отрезл подполковник. – Быстрее зкругляйся здесь и полезй в грузовик.

С бндой Хндруев было покончено. Сводня рот спецнз, погрузившись в трофейные мшины, тряслсь по плохой дороге. Пользуясь свободными минуткми, «финисты» рспковли плстиковые коробки экспериментльного солдтского пйк ИРП-1 и с ппетитом рубли сосисочный фрш, перловку с мясом, глеты и тушенку, зкусывя обед слдким изюмом и зпивя эти рдости жизни фруктовыми сокми.

Утомленный нелегким днем, Сергей привлился к борту кузов. Гстон подобрлся к нему, сел рядом и снов стл уговривть комндир повернуть роту н юг, прочесть горы от Чогрй-Юртдо истоков Айгур и уничтожить бнду тинственного Кр-Шйтн. Он дже нмекнул, что н этом деле можно зрботть неплохие ббки. Гстон явно имел ккой-то интерес, и Сергей, кк ему кзлось, догдывлся, в чем тут дело. Подполковник предполгл, что фрнцуз был гентом ккой-то зрубежной спецслужбы, Кр-Шйтн состоял в конкурирующем ведомстве другого госудрств... В любом случе не имело смысл гоняться по горм з крохотным отрядом боевиков, когд нзревли большие неприятности в Грозном. Сейчс подполковник горздо больше интересовл личность смого Гстон, поэтому Сергей осведомился:

– Ты – хороший солдт, стрик. Где нучился воевть?

– Меня долго учили, – по обыкновению, уклончиво ответил инострнец.

– И где ты воевл – Африк, Вьетнм, Афгнистн?

– Лундьё... длеко отсюд. – Обгореля мск по-прежнему не выржл

эмоций.

– И русскому языку тоже нучили двно и длеко. – Сергей не собирлся отступть.

– Нет, комндор, этому я нучился поближе и совсем недвно. – Гстон отвел взгляд. – Ты тоже хороший солдт, комндор. Но ты много не понимть... Здесь появляться террибле... стршный опсность для всех. Я один не могу победить, ты один тоже не можешь победить. Вместе ндо. Но если ты не хотеть помогть, я буду пойти один.

– Никуд ты без моего прикз не пойдешь, дже в сортир! – повысил голос Сергей. – Будешь игрть в свои шпионские игры, когд кончится срок контркт с «Финистом».

Вместо ответ мсье Мшен похлопл его по плечу и перебрлся н другой конец кузов. У подполковник совершенно не было нстроения знимться неврозми зкордонного гостя.

Он снов переживл неприятные обстоятельств сегодняшнего боя. Пули не рз свистели в угрожющей близости, когд он брл Удв, этот бугй успел удрить подполковник кинжлом. Конечно, все обошлось – клинок, не причинив вред, скользнул по титновым плстинм нгрудного пнциря, но ткой фкт вообще не имел прв н существовние, поскольку роботы Лбиринт обязны были зщищть силовыми полями всех Посвященных. Однко энергетические брьеры не действуют вот уже который месяц, – стло быть, в Лбиринте случилось что-то чрезвычйное. Это серьезно беспокоило Сергея: неожиднный откз иноплнетной техники мог окзться куд опснее, чем любые земные войны, политические интриги или происки врждебных рзведок.

Вскоре после полудня, когд вгустовский зной стновится совсем невыносимым, «финисты» прибыли в Хнклу. Здесь, н вибзе, рсположенной неподлеку от Грозного, обосновлся штб Объединенной группировки войск министерств обороны и внутренних дел. Подполковник прикзл Рубцову оргнизовть для личного соств бню, кормежку и отдых, ткже сдть куд положено пленных, зхвченные документы и чсть трофейной техники. Кпитн првильно понял комндирское «чсть»: смя цення добыч, вроде спутниковых рций, остнется в рспоряжении «Финист».

В штбе Сергей потребовл встречи с комндующим. Окзлось, что тот недвно отбыл в отпуск и можно поговорить только с зместителем комндующего генерл-лейтеннтом Куликовским. «Ндо же, здесь Кирилл з глвного», – обрдовлся Сергей.

Они познкомились лет семь нзд, когд полк внутренних войск полковник Куликовского был переброшен в охвченную мссовыми беспорядкми республикнскую столицу. Тм же, н окрине огромного южного город, дислоцировлся «Кльмр» – дивизион подводных диверснтов, которым комндовл мйор Кростин. Тогд им удлось совместными усилиями перемолотить орду погромщиков, з что об офицер понесли суровые нкзния: Кирилл сослли н должность змнчльник колонии усиленного режим в збйкльскую глухомнь, Сергея и вовсе выгнли из рмии.

– Вы получили мое предупреждение о нмеченном штурме Грозного? – первым делом осведомился комндир «финист». – Я рдировл в штб с мрш.

– И твое предупреждение получили, и по линии военной контррзведки получили, и чеченское МВД о том же сообщет, – успокоил его Куликовский. – Не беспокойся, мы готовы отрзить любую тку.

Они обсудили боевую обстновку, и Сергей попросил передть в Москву, чтобы сюд перебросили остльные подрзделения «Финист»: в ткой нпряженной обстновке следовло бы стянуть в столицу воюющей республики лучшие чсти спецнз. Кирилл зверил, что обязтельно передст его рпорт по инстнции.

– Знчит, встретим их кк положено, – скзл Сергей. – Пойду-к я немного покемрю, вечером нчнем зчистку выявленных бз противник в городе.

Он уже собирлся уходить, но вдруг вспомнил утренние события и осведомился, что известно штбу о бнде некоего Кр-Шйтн.

– Есть ткой полевой комндир из числ безобидных, – ответил генерл. – От ктивных боевых действий с ншими войскми стртельно уклоняется, поэтому и мы не трогем его отряд. В общем, он нм не досждет. С ткими, кк он, всегд можно договориться по-хорошему... Ну, ступй. Я рспоряжусь, чтобы тыловики позботились о твоих людях.

Личный соств «Финист» бездельничл до смого вечер, потом из Москвы поступил прикз немедленно возврщться н место постоянного бзировния чсти – спецнз срочно пондобился для других дел.

Трнспортный Ил-96 уходил через чс с небольшим, тк что грузиться пришлось в обстновке общего врл. Только в полете выяснилось, что н борту отсутствует Гстон Мшен. Пропж инострнц попхивл междунродным скндлом, но возврщть смолет н чеченский эродром было невозможно, поэтому Сергей бросился к комндиру экипж и отпрвил тревожные рдиогрммы в Москву и Хнклу.

Утром следующего дня, когд он был уже в штбе полк, поступили ответы. Из Чечни сообщили, что н территории вибзы «Хнкл» Мшен обнружить не удлось. Еще интереснее было другое: МИД Российской Федерции, рвно кк фрнцузское посольство, единодушно зверял, что гржднин Фрнции по имени Гстон Мшен з последние три год н территорию России не въезжл.

А н следующий день стло не до исчезнувшего фрнцуз: крупные силы чеченских формировний ннесли соглсовнный удр по основным объектм Грозного.

Глв 2

ДАВНИЙ ПРИЯТЕЛЬ

Аркдий Турин познкомился с Атиллой Брхновым в конце восьмидесятых годов н XVI Всесоюзной конференции по релятивистской строфизике – тк нзывлся рздел теоретической физики, изучвший происхождение и рзвитие Вселенной. Об они, только-только зщитив кндидтские диссертции, были полны идей, энтузизм и иллюзий. Потом сверхдержв погрузилсь в пучину хос, и люди интеллектульного труд внезпно стли никому не нужны.

См Аркдий до прошлого лет был озбочен лишь одним – кк бы прокормить семью. В конце концов он знялся подводным поиском нтикврит и ншел-тки удчу. Атилле пришлось похуже: влстям его республики очень не нрвилось, что доцент местного университет стл ктивистом Интерфронт и выступет против этнических чисток, искоренения русскоязычных секторов в высшей и средней школе, ткже прочих проявлений местного рсизм. Были и звонки с угрозми, и другие неприятности. Под нжимом дминистрции жизнь семьи Брхновых быстро сделлсь невыносимой, тк что пришлось второпях рспродвть имущество и перебирться в Подмосковье. Сейчс Атилл втридорог снимл комнтушку в Мытищх, где ютился с женой и двумя мленькими детьми.

И вот сегодня утром, совершенно случйно встретив ст-оого знкомого н книжном рынке, что в спорткомплексе «Олимпийский», Аркдий приглсил его в гости.

– ... Я почти добил теорию единого поля, н которой споткнулся стрик Альберт! – Аркдий не мог скрыть торжеств. – Остлось только получить коэффициент жесткости прострнств. Еще немного усилий – и все урвнения будут готовы. И тогд ты тоже сможешь звершить свою модель пульсирующей Метглктики.

Печльно рзведя рукми, Атилл признлся, что сейчс ему не до нуки.

– Я же безрботный, – скзл он с унылым видом. – Нигде не берут, потому

кк физики не требуются. Бухглтер нужны, менеджеры, юристы, шлюхи, киллеры, специлисты по реклме презервтивов и гигиенических проклдок, но никк не физики.

– Если деньги нужны... – нчл было Аркдий.

– Ну, деньги пок нличествуют, мы же квртиру продли, тк что еще

годик-полтор протянем. Но ведь нужно кк-то устривться, детей н ноги ствить. Вот прочитл в гзете объявление: приглшют добровольцев во фрнцузский Инострнный легион.

– Хочешь звербовться? – удивился Аркдий. – Не думл, что тебе нрвится воевть... Любишь стрелять?

– Во всяком случе, умею. Я же мстер спорт по пулевой стрельбе, д и в Афгне комндовл взводом снйперов. А плтят фрнцузы, должно быть, неплохо... – Гость улыбнулся. – Ну, хвтит о грустном, тем более что есть более интересные темы. До меня дошли слухи, будто ты встречлся с иноплнетянми. Это првд?

Аркдий кивнул:

– Првд. Но конткт получился недолгим. Весной связь неожиднно прервлсь.

– Д, я в курсе. Н эту тему было несколько публикций в прессе – ншей и мерикнской. Но ведь вы общлись с роботми пришельцев всю осень и всю зиму. Меня интересует, что вы узнли про те космические экспедиции, которые побывли н ншей плнете з последние дв-три тысячелетия.

– Экспедиции? Ты уверен, что они были? С нескрывемым недоумением поглядев н приятеля, Атилл проговорил:

– Слишком много известно фктов, подтверждющих ткую гипотезу. Неужели вы ни рзу не спршивли об этом?

– Мне очень стыдно, но только у нс руки не дошли, – признлся Турин. —

Честно говоря, я дже не подумл о ткой возможности. Знешь, случилось много всякого...

– Зню. Но ведь это тк вжно! Я не могу поверить... – Брхнов сокрушенно всплеснул рукми. – В конце концов, ты – не только ученый, но и пистель-фнтст, лидер вшей группы – сын известнейшего пистеля-фнтст довоенных времен. Вм же должно быть хотя бы интересно...

– А ты, стрик, неплохо осведомлен, – ухмыльнулся Аркдий. – Но тебе известно длеко не все...

В конце прошлого год они сообщили о Лбиринте предствителям првительств, и вскоре Кремль поделился этой информцией с вшингтонским Белым домом. Н высшем уровне договорились не сообщть через прессу о существовнии грндиозной системы межзвездного трнспорт, однко кое-ккие сведения все-тки просочились. Некоторые гзеты и журнлы опубликовли сенсционные мтерилы, в которых домыслов, кк водится, было горздо больше, чем првды. Новость покзлсь публике столь невероятной, что интерес к сенсции быстро угс – читтели и телезрители попросту не поверили, посчитв подобные мтерилы очередной ложью журнлистов.

А Лбиринт действительно существовл и был создн цивилизцией плнеты Троклем, которя врщлсь вокруг желтой звезды-субкрлик в созвездии Цефея н рсстоянии ст тридцти световых лет от Солнц. Троклемиды, которые ни внешне, ни генетически не отличлись от людей, приступили к межзвездным исследовниям примерно три с половиной тысячи земных лет нзд. Космические корбли, рзвиввшие околосветовую скорость, доствляли в соседние плнетные системы особые грегты – приемопередтчики мтерильных тел. Включение этих устройств позволяло создвть многомерные тоннели, двигясь по которым можно было почти мгновенно преодолевть бездну, рзделившую звезды. З первую тысячу лет густя сеть трнспортных тоннелей превртилсь в сложнейший Лбиринт, соединивший сотни Стнций в рдиусе двухсот световых лет от Троклем.

Сеть межзвездных тоннелей был двойной. Кроме нучно-трнспортного Лбиринт существовл военный, поскольку троклемиды врждовли с цивилизцией земноводных рзумных существ, именуемых вешш. Примерно з пятьсот лет до нчл ншей эры конфликт могущественных рс обернулся бойней – противники обменялись сокрушительными удрми. Н зселенные миры обеих цивилизций обрушились многие сотни боеголовок, нчиненных нтивеществом. Рсклення плзм чудовищных взрывов испепелил город, рсколол н чсти некоторые плнеты, кое-где вырвлсь в прострнство многомерных тоннелей, рзрушив чсть Лбиринт, примыкющую к Троклему.

Ктстрофические события скоротечной космической войны отрезли от остльного комплекс Девятую Ветвь Лбиринт, где нходилсь Стнция Земля. Персонл погиб, когд прекртилось центрлизовнное снбжение энергией. Упрвление обособленным учстком Лбиринт перешло к Координтору. Этот псевдорзумный электронный мозг сумел сохрнить большую чсть Стнций в режиме консервции. Примерно через полтор тысячелетия после Ктстрофы роботы восстновили энергоснбжение, и Лбиринт продолжил исследовтельскую рботу соглсно рнее введенным прогрммм. Потянулись век, н протяжении которых сотни Стнций ктивно изучли подндзорные миры.

В конце вгуст прошлого, 1995 год н Черноморском побережье появился отряд квлнгистов, промышлявших «черным поиском», то есть добычей ценных предметов с зтонувших корблей. Пятерку «черных следопытов» возглвлял Сергей Кростин, отствной мйор подводных диверснтов, изгннный из Вооруженных Сил з слишком решительное исполнение воинского долг при подвлении мятеж экстремистов в одной южной республике. Под нчлом опльного спецнзовц рботли геолог Николй Милютенко – беженец из той же республики, физик-теоретик Аркдий Турин, доводившийся двоюродным бртом Николю, прогрммист Алексей Бужинский и политолог Дин Сухнов.

Они подняли кое-ккую мелочь с древнегреческой глеры, но в тот же день были взяты в плен бндой Арчил – глвного криминльного вторитет н российском Юге. От рспрвы квлнгистов спсло лишь появление неизвестных боевиков, которые перебили бндитов и отобрли у глвря список бнковских счетов, хрнящих средств воровского общк. Уже в Москве «черные следопыты» узнли, что их освободителями были Крсные Стрелы – тк нзывемый эскдрон смерти, созднный бывшими офицерми спецслужб, которые считли своим долгом уничтожение оргнизовнной преступности и утверждение спрведливых порядков в мсштбх всей стрны. Лишь немногим было известно, что Крсные Стрелы – это зконспирировнное боевое подрзделение, состоящее из сотрудников ИСТРИС – незвисимого Институт стртегических исследовний...

Среди множеств нходок с нтичной триремы окзлись корон и глобус – порттивные устройств троклемидов, открывющие проход н рсположенную в прллельных измерениях Стнцию. Сергей, Аркдий и остльные смогли проникнуть в Лбиринт и вскоре ншли общий язык с Координтором, который соглсился признть пятерку землян (они нзывли себя Посвященными) нследникми троклемского персонл. Посоветоввшись с людьми, супермозг пришел к выводу, что не следует передвть нкопленную з тысячелетия информцию ни человечеству, ни другим «молодым» цивилизциям, конткты же будут поддерживться лишь неофицильно – с отдельными предствителями рзличных звездных нродов. В блгодрность з сотрудничество и посильную помощь Координтор позволил Посвященным использовть для личных целей технику Лбиринт.

Приемопередтчики предоствили друзьям уникльную возможность мгновенно перемещться прктически в любую точку Земли, ткже путешествовть н другие плнеты, где имелись Стнции. Проникя в рсенлы рзличных рмий, они собрли солидную коллекцию оружия и спецтехники, при помощи которых подняли около тонны золотых слитков с потопленного в конце войны немецкого рейдер «Влглл». Блгородный метлл удлось выгодно релизовть через бывшего соотечественник, обосноввшегося в Нью-Йорке. Почти месяц Посвященные беззботно путешествовли по длеким плнетм, охотились н экзотических зверей, прожигли жизнь н роскошных курортх.

До поры до времени серьезные неприятности исходили только от мфиозных кругов. «Крестные пхны» преступного мир не оствляли попыток выяснить обстоятельств гибели Арчил. Произошло несколько стычек, в которых полегл чуть ли не вся верхушк оргпреступности СНГ. При этом Посвященные позимствовли из сейф верховного вторитет Аввкум крупную сумму нличными и компьютерные дискеты, н которых были зписны номер бнковских счетов многих воров в зконе и коррумпировнных политиков из некоторых стрн.

К немлому удивлению Посвященных, они обнружили н плнете Пошнест троклемскую военную бзу, личный соств которой продолжл боевые оперции против вешш. Узнв, что Аркдий рботет нд более совершенной теорией многомерных перемещений (Турину почти удлось объединить достижения ученых Троклем, Земли и некоторых других цивилизций, включя вешш), троклемское комндовние потребовло, чтобы земной физик передл им свои результты для постройки сверхмощного боевого звездолет. Посвященные окзлись в щекотливой ситуции. Они не без основний опслись, что излишне тесное сотрудничество с иноплнетными воякми может втянуть Землю в конфликт с могущественной рсой вешш, которя уже почти злечил рны, ннесенные двней межзвездной войной.

А тем временем спецслужбы многих стрн вышли н след пятерки Посвященных, не слишком зботящихся о конспирции. То и дело в средствх мссовой информции появлялись их фотопортреты, сделнные в пикнтные моменты, когд они грбили мерикнские рсенлы или рзвлеклись н островных курортх Крибского моря.

Контррзведчики, включя нлитиков ИСТРИС, быстро пришли к првильному выводу:

кто-то в России сумел получить доступ к технологиям звездных пришельцев. Особое рвение в охоте н Посвященных проявили ЦРУ, Моссд, ИСТРИС и Федерльное упрвление охрны првительственной информции. Последнее ведомство возглвлял генерл Воскнов, он же Прфин, – в недвнем прошлом политрботник, по вине которого прервлсь воення крьер Сергея Кростин.

Первыми ншли Посвященных офицеры ИСТРИС. Между ними быстро нлдилось взимопонимние и плодотворное сотрудничество. Однко Воскнов, который готовил путч, опирясь н глврей преступного мир, похитил дочь и любовницу Сергея. Прфин предъявил ультимтум: зложницы будут освобождены только в обмен н ключи к межзвездному трнспорту. Отряд Крсных Стрел сумел освободить пленниц, Кростин собственноручно рспрвился с генерлом-зговорщиком: прежде чем сдть Прфин влстям, отствной мйор от души изувечил двнего недруг.

Увы, события бурного дня н этом не окончились. Не успели Посвященные при поддержке Крсных Стрел рзгромить бнду Воскнов, кк пришло известие, что в Лбиринт ворвлось подрзделение троклемидов с Бзы Пошнест. Комндовние военно-космической бзы ндеялось зхвтить упрвление Лбиринтом и мобилизовть ресурсы подндзорных плнет для продолжения войны против вешш. К счстью, Координтор остлся н стороне землян и помог рзгромить милитристов, не желвших прекртить межзвездное побоище.

Тк удлось покончить с очередной волной неприятностей, но стновилось очевидным, что Посвященных в покое не оствят – слишком уж много объявилось желющих монопольно влдеть сплетением глктических мршрутов. И тогд пришлось пойти н жестокий, но вынужденный шг. Координтор временно прервл конткты с человечеством, пообещв вновь выйти н связь лет через двдцть – двдцть пять, д и то лишь в том случе, если земляне з это время обрзумятся и хотя бы пострются покончить с войнми. И лишь один-дв рз в год Координтор будет устривть встречи с Посвященными...

– Что делется! Что творится! – без конц восклицл Атилл. – Ткие дел, и никто ничего не знет!

Он был потрясен, ведь Аркдий поведл длеко не все подробности прошлогодних событий. Турин умолчл, к примеру, что очровтельня троклемидк Псри Млер, млдший штбной офицер Бзы Пошнест, остлсь н Земле и вышл змуж з Леху Бужинского. Ни слов не скзл он и о тех мхинциях, которые Посвященные творили при помощи роботов Стнции Земля с бнковскими счетми мфии, переводя н свои подствные фирмы колоссльные суммы через всемирную компьютерную сеть. И еще Аркдий решил не упоминть Трпнов – лидер быстро рстущей пртии, которого ИСТРИС считл идельным кндидтом в президенты н следующих выборх. Впрочем, и это усеченное повествовние изрядно ошеломило Брхнов.

Немного опомнившись и нскоро переврив услышнное, Атилл осторожно поинтересовлся:

– Знчит, если я првильно понял, в рдиусе сорок прсек от Солнечной системы сохрнились осколки двух сверхцивилизций?

– Не совсем тк...

Включив ноутбук, Аркдий вызвл грфический фйл, изобржвший трехмерную

крту звездного неб, н которой были ннесены примерные грницы известных внеземных рс. Троклемиды колонизировли несколько плнет н рсстоянии от ст до двухсот световых лет от Земли в нпрвлении созвездий Цефей, Ящериц и Кссиопея. Когд-то эт миры были нселены десяткми миллирдов гумноидов, но сегодня никто не знл, кков численность некогд великой цивилизции. Точно было известно, что уцелел Бз Пошнест и еще несколько военных грнизонов в Северной Короне – примерно в ст тридцти световых годх от Солнц. Всего н этих бзх остлось не больше миллион троклемидов.

– Постоянно бодрствует лишь кждый сотый, – скзл Аркдий. – А остльные спят в нбиозных кмерх.

– А другие, кк их тм?

– Колонии вешш рсполглись глвным обрзом в Волопсе... – Несколько

рз «кликнув» мышкой, хозяин изменил ркурс кртинки и очертил курсором обширный сектор глктического прострнств. – Рсстояние до них еще больше – от двухсот до четырехсот световых лет. Кк нм известно, з три тысячелетия, прошедшие после войны, они восстновили рзрушенное, теперь у вешш не меньше шести плнет с нселением до десяти миллирдов. Эти две цивилизции освоили субсветовую космонвтику и умеют перебрсывть крупные тел через многомерные внепрострнственные тоннели. Но есть и другие...

Очередной щелчок мыши вывел н экрн тблицу, содержщую сведения об известных Лбиринту звездных нродх. Три цивилизции уже приступили к межплнетным полетм, рзумные нсекомые Годлн дже снрядили первую экспедицию к соседней звезде, но их корбль не вернулся, экипж был спсен лишь блгодря вмештельству Посвященных. Еще дв десятк рзумных рс уступли человечеству по чсти технологии.

– Есть совсем примитивные культуры, – рсскзывл Аркдий, – есть и ткие, что н уровне ншего средневековья или нтичности. Но это лишь те, чьи плнеты доступны ндзору с ншей Ветви Лбиринт. Нверняк должны быть другие, о которых мне ничего не известно.

К его удивлению, Атилл воспринял это известие не слишком эмоционльно. Кжется, строфизик дже был слегк рзочровн и после недолгих рздумий произнес:

– Иными словми, сегодня межзвездным трнспортом рсполгют только две известные вм рсы – гумноиды, очень похожие н людей, ткже земноводные, внешне нпоминющие лягушек или тритонов. Тк?

– Вроде бы тк, – подтвердил Аркдий. – Во всяком случе, Координтор нм о других звездолетчикх не рсскзывл.

– Он не рсскзывл, вы не удосужились спросить... Брхнов помолчл, зтем нпомнил, что можно считть точно устновленным фкт неоднокртного посещения Земли пришельцми из космос н протяжении последних полутор тысяч лет, то есть кк рз в период, когд цивилизции троклемидов уже не существовло, д и мфибиям-вешш было не до межзвездных исследовний.

– Исторические хроники многих нродов Европы и Южной Америки содержт сведения о появлении ящеров, говоривших человеческим голосом, – скзл Атилл. —

В киевских летописях десятого век упоминлись плывущие по Днепру «коркордилы». Не позднее одинндцтого-двендцтого век фрикнское племя догонов имело удивительно достоверные знния о природе, причем знния были получены от существ, которые нзывли себя гостями со звезд. Внешним обликом эти учителя догонов зметно отличлись от человек.

Неверно было бы думть, что все следы посещений относились к длеким столетиям. В тысяч девятьсот пятьдесят втором году сеть брзильского рыболовного корбля выловил обломок непонятной конструкции, отлитой из химически чистой плтины. Преднзнчение и происхождение этой детли определить не удлось до сих пор, но докзно, что вплоть до конц восьмидесятых годов земные технологии не позволяли получть плтину ткой высокой пробы. К тому же весьм проблемтично, чтобы ккой-нибудь миллирдер решил шутки рди изготовить ткую отливку, зтртив почти дв килогрмм супердорогого метлл.

– Точно дтировть возрст метллических нходок, кк ты знешь, невозможно. – Брхнов сбивлся н лекторский тон. – Но есть веские докзтельств, что в период от девятого до одинндцтого век н Земле побывли существ, похожие н рептилий, ящеров, дрконов, крокодилов или н еще что-то в этом роде...

– Говоришь, летописцы нзвли их «коркордилми»? Знятно... – Аркдий здумчиво помссировл лоб. – В десятом веке Стнция Земля уже функционировл. Следовтельно, Координтор и Мозг Стнции должны были знть об этих пришельцх.

– Поехли дльше, – с энтузизмом предложил Атилл. Он извлек из портфеля ксерокопию стрницы ккого-то нглоязычного журнл с текстом сттьи о рскопкх н тихоокенском острове Феникс в мрте 1934 год. Н фотогрфии был отчетливо виден череп, довольно похожий н человеческий, однко имевший единственную глзницу, рсположенную нд переносицей. В отчете исследовтелей говорилось, что рдиоизотопным методом определено время гибели згдочного существ – приблизительно нчло прошлого век. Авторы сттьи полгли, что нходк может иметь дв истолковния: либо необычный череп приндлежит земному уроду, либо – иноплнетянину.

– Итого мы получем уже кк минимум дв посещения, – резюмировл уфолог. —

Тысячу лет нзд прилетли ящеры, двести лет нзд Землю исследовли одноглзые циклопы. Соглсен?

– Похоже н првду... – Аркдий неуверенно покчл головой. – С другой стороны, ты не хуже меня должен понимть цену подобным публикциям. Зпросто может окзться гзетной уткой. Фкты выдумны, фотогрфия – фльшивк. Бульврня пресс штмпует ткие дутые сенсции, кк н конвейере.

– Публикции о вшем Лбиринте тоже сочли уткой, – прировл Атилл.

– Тоже верно. – Тут Аркдий вспомнил про звездолет, нйденный роботми в

окене плнеты Срто, удленной от Солнц н восемьдесят четыре световых год в нпрвлении созвездия Скорпион. Корбль зтонул н большой глубине еще в те времен, когд ппртур Лбиринт не рботл из-з рзрушений, причиненных войной между троклемидми и вешш. В прошлом году, получив от боригенов информцию о той двней врии. Координтор рзвернул рботы с целью поднять из пучины неплохо сохрнившийся космолет. Известно было лишь, что погибший н Срто корбль построен не вешш и не троклемидми... Аркдий решил пок не говорить Брхнову об этой истории. Хвтит ему н сегодня головокружительных известий.

– Вы должны кк можно скорее связться с Координтором и кк можно больше узнть обо всех посещениях, – возбужденно говорил Атилл. – Я почти уверен, что пришельцы где-то поблизости. В этом году около Земли появлялось слишком много комет.

– Погоди, стрик, тебя нчинет зшкливть. – Аркдий змхл рукми. —

Ккя связь между иноплнетянми и кометми?

– Смя прямя, просто я збыл тебе рсскзть... Ты слышл что-нибудь о профессоре Ромне Недужко?

– А кк же! Знменитый строном, открывший стероид Гермес. Кжется, его рсстреляли в тридцть седьмом году.

– Ну, во-первых, не в тридцть седьмом, в тридцть восьмом. Во-вторых, не рсстреляли, только рестовли. В-третьих, через год или полтор стрик освободили, и Недужко вернулся в большую нуку. Умер он при непонятных обстоятельствх в смом нчле войны.

– В ополчение пошел, нверное, – предположил Аркдий.

– Если бы...

Усевшись поудобнее, Брхнов принялся рсскзывть о событиях, кзвшихся

не слишком првдоподобными дже для человек, повидвшего добрый десяток иноплнетных рс. По словм Атиллы, получлось, что у Недужко имелись неопровержимые докзтельств, будто некя внеземня цивилизция мскировл свои звездолеты под стероиды или кометы. Летом 1937 год в Солнечной системе появилось новое тело – стероид Гермес, причем первыми обнружили этот плнетоид дв строном: немец Рейнмут и рботвший н Пулковской обсервтории Недужко. Советский строном, повторно фотогрфироввший Гермес в октябре тридцть седьмого, то есть в дни нибольшего сближения стероид с Землей, якобы зфиксировл н одном из снимков стрт с Гермес ркетных ппртов. Н основнии этих нблюдений Недужко выдвинул гипотезу, что осенью 1937 год иноплнетяне тйно высдились н Землю.

– Откуд у тебя эти сведения? – возбужденно спросил Аркдий.

– После войны Крл Рейнмут решил рзобрться в обстоятельствх смерти

Недужко – ведь об профессор были не только коллегми, но и стрыми друзьями. Письм в советские инстнции не дли результт. В рхивх Акдемии нук не окзлось нужных сведений о судьбе Недужко, его единствення дочь вроде бы вышл змуж и поменял фмилию, тк что ее тоже не удлось нйти. Однко Рейнмут умудрился собрть кое-ккие сведения в рхивх Гермнии, США и Японии. Его сттью, посвященную жизни и смерти Ромн Недужко, в шестьдесят восьмом году нпечтл «Уорлд джорнел оф уфолоджи».

– В сттье есть серьезные фкты? – Турин нпрягся.

– Рейнмут ншел косвенные свидетельств, что Недужко добился конткт с

одноглзыми существми, которые прилетели в Солнечную систему н стероиде Гермес. Нкнуне японской тки н Пёрл-Хрбор экспедиция под руководством Недужко вел рскопки н кком-то тихоокенском рхипелге, где, кк уверяет Рейнмут, им удлось обнружить следы пришельцев. Потом произошел бой, в котором было уничтожено несколько японских крейсеров, пытвшихся перехвтить корбль ншей экспедиции. По мерикнским днным, возле остров вовремя окзлся линейный корбль «Хлхин-Гол», нездолго перед тем купленный в Шттх для Крсного Флот. Именно во время этого сржения погиб Недужко. Рейнмут особо подчеркивет, что почти вся информция о тех событиях стрнным обрзом исчезл из рхивов...

– Исчезл или был зсекречен и потому изъят?

– В том-то и дело! Японцы делют вид, что у них никогд не было тех

корблей. Нши словно слыхом не слыхивли про эту экспедицию. Ну и тк длее.

– Это можно объяснить двояко, – усмехнулся Аркдий. – Либо дело столь вжное, что все мтерилы ндежно упрятны под двойное дно, либо ткой информции никогд не существовло, потому что ничего подобного никогд не случлось.

– Соглсен, – кивнул Брхнов. – Но получется довольно логичня кртин. Циклопы высживлись н кких-то островх Тихого окен – об этом свидетельствует необычный череп. В тех же крях экспедиция Недужко обнружил еще что-то. Все сведения о нходкх строжйше зсекречены... – Взгляд Атиллы стл почти умоляющим. – Тк ты поговоришь об этом с Координтором?

– Рд бы, д не могу. Скзно же тебе – он н связь не выходит.

– Двно?

– Последний сенс был в конце мрт.

– Печльно...

Прня можно было понять. Аркдий и см всерьез зинтересовлся его

гипотезми и попросил уточнить, что именно Атилл собирлся рсскзть о кометх этого год. Астрофизик промямлил:

– З последние годы резко увеличилось количество сообщений о нблюдении НЛО в смых рзных точкх плнеты. Словно все «летучие трелочки» внезпно ктивизировлись. Я полгю, что нынешней весной в Солнечную систему прибыл чья-то экспедиция, потому и ппртов-нблюдтелей стло больше.

– И ты думешь, что они мскируют свои корбли под стероиды, дбы дикие земные боригены не догдлись о прибытии чужих звездолетов?

– По-моему, вполне рзумня предосторожность. Повторяю, в нчле этого год мимо Земли промчлось несколько тких тел. Ты, нверное, помнишь, кк в конце мрт н кждом углу стояли смодельные телескопы.

– Помню, конечно. – Аркдий зсмеялся. – Всякие феристы предлгли з небольшие ббки поглзеть н нстоящую комету... Но ты извини, стрик, комет проходил длековто. Пятндцть миллионов километров, если не ошибюсь.

– Ты говоришь о комете Хиякутки, – кивнул Брхнов. – Хотя для солидной цивилизции это не рсстояние. Меньше световой минуты... Но ведь вскоре появился безымянный пок стероид в полкилометр длиной, причем форму он имел довольно првильную. К твоему сведению, тот обломок сблизился с Землей ж н четырест пятьдесят тысяч километров – всего в полтор рз дльше Луны...

Вдруг Атилл, спохвтившись, поглядел н чсы, вскочил и стл отклнивться, ссылясь н срочные дел. Несмотря н все уговоры туринских домочдцев, он откзлся остться н ужин. Чуть погодя, когд они прощлись н втобусной остновке, Аркдий спросил:

– Ты серьезно решил в немники подться?

– А что поделешь, семью-то кормить ндо...

– В тком случе не спеши вербовться к фрнцузм. Нш Серег комндует

кким-то крутым спецнзом, ему нужны люди, которые знют южные регионы и готовы стрелять по хомо спиенсм. И плтят тм неплохо. Особенно офицерм. Если хочешь, змолвлю словечко.

– Буду весьм тебе признтелен, – обрдовлся Атилл. Возврщясь к дому, Аркдий рздумывл нд стрнным совпдением: связь с Координтором оборвлсь в конце мрт, то есть срзу после сближения Земли с кометой и стероидом. Трудно было не зподозрить, что прекрщение контктов кким-то обрзом связно с появлением новой экспедиции внеземных бртьев по рзуму.

Глв 3

СТУК В ОКНО

Голос муж в трубке весело произнес:

– Динк, дом сидишь? Двй руки в ноги и мотй в бутовскую берлогу.

Чтобы к шести чсм тм был.

– А в чем дело? – зинтересовлсь он. – Я кк рз котлеты здумл.

– Делй, что говорят стршие по звнию, и не здвй лишних вопросов, – згдочно ответил Сергей. – Зпомни: в восемндцть ноль-ноль мы все должны быть н той квртире.

Згудели торопливые гудки отбоя. Он пожл плечми.

Это не было похоже н Сережу, но мло ли чего он здумл. «Лдно, поужинем

полуфбриктми, – решил Дин. – Оно и к лучшему – остнется время порботть нд рукописью». В любом случе новость относилсь к приятным: постоянно перегруженный служебными делми муж редко возврщлся домой тк рно.

До женитьбы у обоих имелсь собствення жилплощдь. Дине остлсь от дед роскошня трехкомнтня квртир в «стлинском» небоскребе, Сергей купил себе двухкомнтную квртиру нового проект в Южном Бутове. Жилье в центре было комфортнее, дом в Бутове – ближе к грнизону чсти, которой комндовл подполковник Кростин. Поэтому они жили попеременно то тм, то здесь.

В нчле пятого, згнв «Москвич» в подземный грж, Дин отоврилсь в ближйшем гстрономе и, нгруження кк тяжеловоз, с трудом доволокл к лифту две битком нбитые хозяйственные сумки. Не успел он рспределить все эти кульки, бнки, пкеты и бутылки, кк змурлыкл телефон. Звонил Аркдий.

– Еле ншел тебя, – сообщил физик. – Ни н одной квртире не отвечете, и блговерному твоему в штбе не сидится. Ндо вм сотовой «Моторолой» обзвестись, все-тки двдцтый век н исходе.

– Я только-только вошл. А сотовые, если верить прессе, излучют ккие-то волны, от которых рк мозг случется.

– И до меня эти ужсы доходили... Скжи, сестренк, хозяин твой вернулся из гор Ичкерии длекой?

– Еще позвчер. Обещл скоро быть.

– Знчит, все в порядке, – обрдовлся Аркдий и непонятно добвил: – А то

я, грешным делом, розыгрыш зподозрил. В общем, через чсик мы с Ндеждой подвлим. Не против?

– Конечно, приезжйте. Сто лет не виделись. Он знялсь ужином и не зметил, кк пролетело время. Около половины шестого, когд слт был уже нрезн, куриные ляжки и грудки покрывлись мйонезной коркой в жру духовки, явились Турины. Не обрщя внимния н язвительные поднчки Аркдия, женщины вслсть обсудили свежие московские сплетни из жизни богемно-политической тусовки, поговорили о новостях моды, о последних фильмх, книгх, концертх и спектклях. Короче говоря, нчтя утром сттья для «Вопросов политологии» не продвинулсь ни н строчку.

Нконец Аркдию ндоело слушть ббьи глупости, и он решительно изменил течение беседы:

– Сестренк, ты у нс лучше всех историю знешь. Скжи, пожлуйст, был в советском флоте линейный корбль по имени «Хлхин-Гол»?

– Не было у нс ткого линкор, – уверенно ответил Дин. – «Хсн» был, – по-моему, эсминец или деснтный корбль. А в чем дело?

Аркдий коротко перескзл свой недвний рзговор с Брхновым. Дин ктегорично повторил: все крупные корбли нперечет, крейсеров или линкоров с тким нзвнием в предвоенные годы не существовло – это точно. От црского флот советскя влсть унследовл четыре дредноут н Блтике и столько же н Черном море, причем от черноморских остлись одни лишь приятные воспоминния. «Импертрицу Мрию» подорвли гермнские диверснты, «Импертор Алексндр III» увели в северофрикнский порт Бизерт отступющие врнгелевцы, «Импертрицу Ектерину Великую» сми крсные потопили возле Новороссийск, чтобы корбль не достлся нступющим немцм.

– Ты говорил про четвертый линкор, – нпомнил Аркдий.

– «Импертор Николя Первого» только нчли строить, после Гржднской

войны не было ни средств, ни желния звершть рботы. От большого ум корпус линкор просто рзрезли н метллолом. Кстти, точно тк же большевики поступили и с четверкой гигнтских линейных крейсеров тип «Измил»...

– Знкомя история. – Аркдий ехидно усмехнулся. – Пру лет нзд в Николеве пустили под нож томный виносец.

Дин кивнул – ситуция в обоих случях был идентичной по степени кретинизм. Зтем он продолжил:

– После всех упомянутых событий в состве Крсного флот остлось только три блтийских дредноут, их нзвния известны: «Мрт», «Прижскя Коммун» и «Октябрьскя Революция». Н четвертом, «Фрунзе», в двдцтые годы случился сильный пожр. Линкор с грехом пополм подлтли только к нчлу Отечественной войны. Но тогд уже стло ясно, что корбли ткого тип морльно устрели, поэтому «Фрунзе» в строй тк и не вступил. Другое дело, что в конце тридцтых нчлся монтж новых линкоров тип «Советский Союз», однко ни один из них не был достроен, потому не мог вести бой с японцми в декбре сорок первого.

Обдумв ее короткую лекцию, Аркдий предпринял последнюю отчянную попытку спсти брхновскую легенду:

– Мой приятель говорил о другом. Вроде бы дедушк Стлин купил тот линкор в Шттх.

– Чушь собчья! – отрезл он.

Ее всегд рздржли дилетнты, пытвшиеся переписть историю.

Действительно, нкнуне войны деллись попытки усилить флот, покупя корбли з грницей. Немцы перегнли в Кронштдт недостроенный тяжелый крейсер «Лютцов», итльянцы построили знменитый лидер «Тшкент». Америкнские же влсти нотрез откзлись продвть Союзу боевые корбли – тков хорошо известный исторический фкт.

– Если интересуешься подробностями, почитй мемуры дмирлов Исков и Кузнецов, – посоветовл Дин.

– Не стоит, мне достточно твоих объяснений. – Аркдий грустно вздохнул. —

Знчит, лип... Обидно. Интересня был легенд.

– Вся их уфология основн н фльшивкх, – фыркнул Ндя.

Беседу оборвл телефон. Звонил глв семьи, рздрженным тоном

осведомившийся, з кким дьяволом Дин передл ему через дежурного по чсти, чтобы он обязтельно был дом в шесть чсов.

– Ты же знешь, что я до восьми никк не могу вырвться, – сердито выговривл подполковник.

– Путешь, любимый, – беззботно ответил Дин. – Ты ведь см позвонил мне н городскую квртиру и скзл...

После недолгих препиртельств они нконец сообрзили, что ситуция не тк прост. Получлось, что некто рзговривл с Диной голосом Сергея, с дежурным по штбу «Финист» – голосом Дины. В обоих случях тинственные голос предлгли собеседнику явиться н бутовскую квртиру не позднее 18.00. Подполковник всерьез встревожился, зподозрил нелдное и скзл, что с минуты н минуту выезжет, только втомт прихвтит. Он не любил встречть неизвестность с пустыми рукми.

Когд рстеряння Дин, положив трубку, перескзл гостям содержние рзговор, Ндя Турин произнесл обеспокоенно:

– Может быть, и мне звонил не Серег...

– Тебе? – не понял Дин.

– Ну д. Ты думешь, почему мы нгрянули к тебе без приглшения? Позвонил

кто-то, голос был очень похож н Сережин... Скзл, чтобы мы бросили все дел и быстро ехли сюд. Еще предупредил: тебе не говорить, что это он нс приглсил, – вроде бы ккой-то сюрприз нмечется... Ой, ребятки, не к добру это...

Электронный хронометр телевизор покзывл 17.57. Все пребывли в змештельстве, догдывясь, что неизвестный имиттор голосов неспрост пытлся змнить их в одну точку прострнств-времени. Первым опомнился Аркдий:

– Сестренк, оружие есть?

– Этого добр сколько угодно... – Дин просиял.

Метнувшись в спльню, он дрожщими пльцми нбрл код электронного

змк. Сейф рспхнулся, предствив их взглядм лоснящиеся смзкой стволы, рифленые рукоятки и полировнные приклды. Аркдий схвтил смозрядный охотничий крбин с оптическим прицелом, его супруг деловито згонял в мгзин винчестер пулевые и кртечные птроны двендцтого клибр, Дин предпочл минитюрный пистолет ПСМ, которым обзвелсь в ккой-то прошлогодней переделке.

– Если ворвутся через дверь, будем бить из всех стволов по тмбуру, тм узко, противнику трудно рзвернуться, у нс ни один зряд мимо не ляжет, – нствлял женщин Аркдий. – Только стрйтесь держться з углом коридор.

Дин стоял с пистолетом в руке посреди гостиной спиной к окну. Вдруг глз смотревшего н нее Аркдия стрнно округлились и рсширились, после чего физик стл медленно поднимть оружие. Одновременно рздлись дв звук: позывные «Новостей» первого кнл и деликтный стук в окно. Обомлев – кто мог стучть в окно двендцтого этж! – Дин рывком обернулсь, вскидывя ПСМ.

Вид сквозь окно потряс ее, поскольку сильно смхивл н ожившее полотно художник-неомодернист. Знкомя пнорм жилого мссив колыхлсь, словно где-то рядом рботл мощня печк, гнвшя потоки горячего воздух. А в центре висел, плвно покчивясь, ребристый крсно-желтый шр рзмером с бскетбольный мяч. Дин никк не могл сообрзить, что полгется делть в ткой ситуции – стрелять без предупреждения или все-тки прятться, но тут позди нее Аркдий проговорил с облегчением:

– Девчонки, это же привет от Координтор. Ккой-то робот Лбиринт висит в нтигрвитционном поле, оно и искжет линии световых лучей.

Полостый шр звибрировл сильнее, нетерпеливо постукивя ребром о стекло, будто просил поскорее пустить его внутрь. Дин, нконец придя в себя, отворил окно. Робот-шр вплыл в квртиру, выкинул из своих внутренностей небольшой серебристый цилиндрик, зтем вылетел нружу и, резко нбрв высоту, скрылся из виду. Н дисплее тймер цифры 18.01 сменились н 18.02.

Физик уже откручивл крышечку цилиндр. В контейнере окзлся свернутый трубочкой лист элстичного мтерил, покрытый ровными строчкми знчков «кдемического» шрифт. Дин непослушными рукми зкрыл окно н здвижку, и в это время опять ззвонил телефон. Трубку взял Аркдий.

– Привет, стрик, – скзл он хриплым голосом. – Это ты или твой электронный двойник?.. По лексике вижу, что ты... Можешь не беспокоиться, недорзумение вроде бы улдилось. Нс нвестил робот из Лбиринт, – во всяком случе, мне тк кжется... Нет, ничего не говорил, оствил письмо и сорвлся не попрощвшись... Д-д, говорю тебе, у нс все в порядке, сейчс будем читть... Нверное, объясняет, я ндеюсь... – Он выслушл очередную реплику собеседник и рсхохотлся: – Конечно, взвод с пулеметми не пондобится. Но см приезжй, мы жрть хотим, без хозяин з стол сдиться неловко... Ну двй, ждем.

Положив трубку, Аркдий веселым тоном сообщил, что Серег чуть было не удрился в пнику и готов был мчться сюд зщищть любимую супругу, прихвтив с собой мехнизировнную колонну с крупноклиберной ркетной устновкой. Впрочем, см физик, несмотря н покзную бодрость, крбин держл по-прежнему н боевом взводе. Тк, с оружием в рукх, они и принялись читть послние из прллельного прострнств.

Посвященным от Координтор Девятой Ветви нучно-трнспортного Лбиринт

ОТЧЕТ О СИТУАЦИИ ЗА ПЕРИОД МАРТ-АВГУСТ

Я не мог связться с вми прежде ввиду экстремльного осложнения ситуции н учстке Стнции Земля. В результте деятельности нескольких группировок н вшей плнете и в ее окрестностях устновлено большое количество детекторов, способных обнружить и зпеленговть учстки выход видеокнлов и трнспортных тоннелей, проложенных со Стнции. Любя многомерня линия, выдвинутя роботми Лбиринт в обычное прострнство, будет немедленно обнружен.

Дже возможностей земных систем электронной техники достточно, чтобы рсшифровть внутренние коды ткого кнл. После рскодировки в линию может быть введен сигнл-вирус, который должен подчинить поступющим извне прикзм компьютерную систему упрвления Стнцией. Поэтому я прикзл Мозгу Стнции Земля прекртить любые выходы н ту чсть подндзорной плнеты, где отмечено рзмещение детекторов. По той же причине я был вынужден временно прекртить зщиту Посвященных генерторми силовых полей. В нстоящее время обзору и трнспортировке доступны лишь отдельные учстки Земли, причем все эти регионы слбо зселены и рсположены вдли от вжных политических центров.

Уточнение. В случе внедрения н Стнцию укзнных вирусов Мозг Стнции будет полностью подчинен и стнет выполнять лишь те комнды, которые исходят от группировки, рзрботвшей днную вирусную прогрмму. Тем смым снчл порження Стнция, зтем и вся Ветвь Лбиринт окжутся в рспоряжении посторонних сил. Бзовя прогрмм не предусмтривл зщиту от подобного нпдения. Мне требуется, по оценкм, не менее двух-трех месяцев, чтобы переоборудовть Стнцию Земля усовершенствовнной ппртурой, внешние кнлы которой будут зщищены от детектировния и вирусной тки.

Сегодня у меня сохрнился единственный способ передвть вм ккую-либо информцию. Я могу телепортировть небольшой леттельный ппрт н высоту порядк 2000 километров, где отсутствуют неприятельские детекторы. Зтем посдочня кпсул, подключившись к местным коммуникционным линиям, переговорит с некоторыми из Посвященных. В нзнченном месте будет передн днный текст. Поскольку я не уверен, удстся ли блгополучно передть письмо, через несколько дней другой робот приблизится к орбитльным плтформм «Мльвин» или «Нтли», приндлежщим фирме «Небесное Око». При этом будет возможен двусторонний обмен информцией.

Сообщю дополнительные сведения о противнике. В нстоящее время вход в

Лбиринт, незвисимо друг от друг пытются открыть кк земляне, тк и

предствители двух внеземных цивилизций, тйно прибывших н вшу плнету,

Из землян нибольшую угрозу предствляет опертивное подрзделение, созднное Агентством Нционльной Безопсности США (АНБ), Центрльным рзведывтельным упрвлением США (ЦРУ) и изрильским Институтом военной рзведки и специльных здч (Моссд). Это подрзделение рзвернуло Центр электронного шпионж (ЦЭШ) в одном из корпусов Иеруслимского технологического институт. Основную рботу по рсшифровке кодов и внедрению вирус осуществляют профессор фкультет компьютерных нук Шломо Леемн и студент того же фкультет Ехуд Полнт.

Уточнение. Текст вирусной прогрммы имеется только у профессор Леемн, т.к. изрильскя спецслужб откзлсь поделиться этой рзрботкой с мерикнскими союзникми.

Предлгю продумть вринты нейтрлизции иеруслимского ЦЭШ – ткя оперция существенно снизил бы опсность, нвисшую нд Лбиринтом. Остльные звенья объединенной опергруппы АНБ – ЦРУ – Моссд зняты поиском приемопередтчиков н рзных континентх, однко ткие кции не предствляют серьезной угрозы, поскольку приемопередтчики укрыты н глубинх порядк 3-4 километров в труднодоступных горных рйонх.

Знчительно большя опсность исходит со стороны внеземных противников. Н протяжении первой половины текущего год в Солнечную систему прибыли межзвездные экспедиции двух врждующих цивилизций, носящих условные именовния – гонты и фурбены.

Комет Хиякутки, пролетевшя мимо Земли в мрте, мскировл бзовый корбль фурбенов – спрутоящеров с плнеты Фурбент (спутник звезды в созвездии Весов, 44 световых год от Солнц), н которой троклемиды построили Стнцию, входившую в структуру Восьмой Ветви Лбиринт. Соглсно последним сведениям, собрнным к моменту Ктстрофы, Луубены нходились н уровне рзвития, который соответствовл рннему средневековью, т.е. их цивилизция опережл земную примерно н 1000 лет. Прежде экспедиция Аурбенов посещл Землю в 1908 году, при этом их корбль погиб но успел смонтировть в поясе стероидов втомтизировнный производственно-исследовтельский комплекс. Стртующие с этой бзы роботы-рзведчики до сих пор знимются изучением плнет Солнечной системы, включя Землю, и получили у вс нзвние «летющих трелок», НЛО или UFO.

Другя экспедиция оргнизовн гонтли – одноглзыми гумноидми с плнеты Огонто. Прежде они посещли Солнечную систему трижды: в 1841 – 1843, 1906 – 1908 и 1937 – 1942 годх. Звездолет первой экспедиции погиб н обртном пути по техническим причинм, второй корбль был уничтожен в результте огневых контктов со звездолетом фурбенов. Нконец, третий звездолет эвкуировл личный соств экспедиции, оствшейся н Земле после ктстрофы 1908 год. Последняя экспедиция прибыл в преле сего год. Земные строномы обнружили этот корбль, но приняли з обычный стероид. Точными сведениями о гонтх я не рсполгю, поскольку н их плнете никогд не было Стнций. Соглсно косвенным днным, Огонто рсположен в созвездии Гидры н рсстоянии 20 – 25 световых лет от Солнц.

Поскольку обе упомянутые рсы сильно отличются от троклемидов и людей по внешним признкм, для действий н Земле их генты вынуждены прибегть к мскировке. Гонты ндевют биомехнические мски, имитирующие человеческое лицо с двумя глзми. Фурбены носят футляры, отдленно нпоминющие тело гумноид, ткже длинные плщи с кпюшонми, зкрывющими голову. Обе рсы влдеют слбыми телептическими способностями (действующими при определенных условиях), что позволяет им держть в повиновении небольшие группы людей. Ни гонты, ни фурбены не создли технику многомерных перемещений, поэтому межзвездные путешествия осуществляют н фотонных корблях, Рзвивющих субсветовую скорость.

Причины конфликт между гонтми и фурбенми точно устновить не удлось.

Известно лишь, что войн велсь в погрничных плнетных системх в период 1890 —

1930 годов по земному летосчислению.

Весной этого год, высдив н Землю экспедиционные группы, фурбены и гонты рзвели свои звездолеты н противоположные концы Солнечной системы и с тех пор не пытлись вести широкомсштбных боевых действий, огрничивясь мелкими диверсиями. Помимо кций против гонтов ряд спрутоящеров действует в горных рйонх Земли, где возглвляет отряды боригенов-экстремистов и пытется зпеленговть дислокцию приемопередтчиков Лбиринт. Действия гонтов сводятся к выявлению и уничтожению бз и отдельных групп фурбенов н Земле и Луне, поискми вход в Лбиринт гонты пок не знимлись.

Я нмерен подвить ктивность обеих экспедиций, кк только звершится оснщение Стнции Земля ппртурой нового поколения. Ндеюсь, Персонл продержится эти несколько месяцев без силовой зщиты. Глвную озбоченность у меня вызывют отряды фурбенов – их приборы способны зсечь приемопередтчики н Пмире и Квкзе. Ликвидция обоих отрядов – чеченского и тджикского – ткже и в вших интересх. Пострйтесь принять посильные меры для уничтожения боевиков, чьи комндиры одеты в черные плщи с кпюшонми.

Координтор Девятой Ветви.

Прошлогодние события приучили Посвященных не слишком бурно регировть н встречу с рзумными обиттелями иных миров. Тем не менее письмо Координтор встревожило всех. Н их плнете рзворчивлсь схвтк двух цивилизций, кждя из которых в технологическом отношении длеко обогнл человечество. Под угрозой окзлся не только Лбиринт, но и жизнь всех людей Земли. В эти минуты Посвященные чувствовли себя беспомощными фишкми н игровой доске могущественных сил. Ощущение было не из приятных.

Вскоре появился Сергей. Подполковник с озбоченным видом прочитл и перечитл текст послния, потом вздохнул и скзл:

– Ну что теперь поделешь. Придется выкручивться своими силми. Жили сорок лет без силовой зщиты и еще три месяц протянем.

Аркдий поддкнул:

– Не впервой нм выручть человечество. Спрвимся. Все-тки н своем поле игрем.

Ужинли они в довольно мрчном нстроении. Когд женщины убрли со стол пустые трелки и подли чй с бисквитми, Сергей угрюмо сообщил, что в последнее свое посещение Чечни встречлся с иноплнетянми нос к носу. Он почти не сомневлся, что лишенное мимики лицо Гстон Мшен было мской, скрыввшей одноглзый нфс гонт, пресловутый Кр-Шйтн – это, несомненно, фурбен. Не зря же он увел свою бнду от основных полей сржений в глухие горы н чечено-грузинской грнице, то есть в те смые мест, где змуровн под склми один из троклемских приемопередтчиков.

– И еще эти ночные кошмры, – сокрушенно говорил он. – Кк я не догдлся, что в двух шгх от меня видит свои жуткие сны телепт-иноплнетянин.

– Ккие сны? – збеспокоилсь Дин. – Ты ничего не рсскзывл.

– Понимешь, кждую ночь, пок рядом со мной спл тк нзывемый Гстон, я

видел нечто невообрзимое. Город с дикой рхитектурой, по которым носятся незнкомые мшины, рстут неземные деревья и цветы, ходят одноглзые циклопы. И звери тм – тоже одноглзые. Еще видел сржения с чудовищными тврями, – возможно, это и были фурбенские полуспруты-полуящеры... Я, грешным делом, решил, что слишком много боевиков смотрел з последние полгод – вот и мерещится всякя дрянь... Но вот что стрнно – почему его сновидения воспринимл только я. Вся рот спл нормльно и видел нормльные сны.

Порзмыслив нд этим, Аркдий быстро ншел объяснение:

– Ничего нет стрнного. Координтор предупреждя, что в результте длительного общения с троклемской техникой у нс должн повыситься чувствительность к телептии. Роботы Лбиринт, если помнишь, создвли поле сверхвысокой чстоты для чтения и передчи мыслей, и мы нходились в этом поле достточно долго. Кк следствие, некоторые клетки мозг слегк переродились.

– Понятно... – Подполковник вдруг зхихикл. – Вот дет нш супермозг!

Нмекет, чтобы мы ликвидировли бзу электронной рзведки в Иеруслиме. Предствляете кртину: я сжю в «Мрию» роту спецнз при полном снряжении, с тнкми и пушкми, потом у пилотов вытягивются лиц, когд они слышт прикз взять курс н Ближний Восток!

Нервное нпряжение отступило, обе супружеские пры рзвеселились, гроздьями посыплись шутки. Ндюшк дже зметил: мол, высдк ткого деснт в центре смого вооруженного из ближневосточных госудрств – это сюжет, который зствит побледнеть от звисти смого крутого голливудского продюсер. Женщины бурно зспорили: кто из кинозвезд должен игрть в тком фильме. Мужчины смчно комментировли этот диспут, зтем Аркдия осенил очередня идея, и физик скзл:

– Стрик, помнишь последний ромн твоего отц? Тм тоже описн войн между циклопми с Альфы Центвр и спрутми с Фомльгут. А всякие придурки-скептики не верят пророчествм ншего брт-фнтст!

– Д, у ппни были большие неприятности из-з этого ромн, – сообщил Сергей. – Его долго и нудно песочили в «Литертурке» з вопиющие идейные ошибки. Говорили, что изобржение войны между космическими цивилизциями – это пгубное влияние низкопробной мерикнской литертуры, советские пистели-фнтсты обязны описывть дружбу нродов и успешную борьбу против империлизм.

Они посмеялись нд огрниченностью идеологов. Потом Аркдий поведл о недвнем визите Брхнов, который совершенно точно угдл, что звездные пришельцы мскируют свои корбли под стероиды и кометы. Про ошибочную кк ему кзлось, гипотезу нсчет экспедиции профессор Недужко Аркдий говорить постеснялся. Зто он нмекнул, что хорошо бы пристроить коллегу н службу в «финист».

– Человек совсем отчялся, – двил он н жлость. – Готов в Инострнный легион вербовться. Неужели нельзя взять прня в твою чсть?

– Можно и дже нужно, – решительно скзл Сергей. – В ткой обстновке очень полезно иметь под рукой толкового уфолог. Только рсскжи подробнее, что он из себя предствляет. Я, знешь ли, не люблю тких рфинировнных интеллигентов, от этой публики в серьезном деле никкой пользы, кроме вред.

– Не беспокойся, тут рфиндом и не пхнет. Атилл отбрбнил полный срок в Афгнистне. Кжется, комндовл тм взводом снйперов.

– Снйпер? – обрдовлся подполковник. – Тк бы срзу и говорил. Тщи его сюд!

Когд гости ушли, хозяев вытскивли трелки из посудомоечного грегт, Дин вдруг вспомнил двешний рзговор о линкорх. Рзвеселившись, он пошутил: дескть, Аркдий столько лет дружит со стрым морским волком, совсем не рзбирется в клссификции боевых корблей. Особенно рссмешил ее нивность приятеля, который поверил бйкм, будто Штты перед войной продли Союзу линейный корбль.

– Между прочим, тут он прв, – рссеянно зметил Сергей, уклдывя посуду н полки сушилки. – Мой ппня рсскзывл, что несколько рз летл по этому поводу в Сн-Фрнциско. Он устнвливл рдры н «Хлхин-Гол»... А откуд Аркдий узнл эту историю?

– Не могло быть ткого корбля, – нстивл Дин. – Я прекрсно зню...

– Ты не можешь знть, потому что все события, связнные с покупкой

«Хлхин-Гол», стршно зсекречены. Отец поведл мне подробности нездолго до смерти, когд я зкнчивл училище. Он все мечтл оргнизовть экспедицию, чтобы поднять бортжурнл линкор и кое-ккие реликвии, которые остлись н корбле.

Дин рзволновлсь, пытясь врзумить муж.

– Не существует ткой секретности, – возбужденно внушл он. —

Ккя-нибудь крох информции все рвно просочилсь бы.

– Смирись. – Сергей лсково обнял ее. – Тм случилось что-то форс-мжорное. Когд нш экипж перегонял корбль из Сн-Фрнциско во Влдивосток, произошло столкновение с японским флотом, который шел бомбить Пёрл-Хрбор. Чуть не рзрзился междунродный скндл, но потом н смом высоком уровне договорились ничего не сообщть и уничтожить все рхивные мтерилы.

Скептически поглядев н него, Дин съязвил: тк, мол, недолго поверить, что тинственный линкор похитили пришельцы из космос. Сергей не понял, при чем тут иноплнетяне. Дине пришлось по пмяти излгть брхновские домыслы о зтерянной н островх бзе пришельцев. Выслушв ее, Сергей признлся, что у него совсем крыш поехл.

– Ты подумй, что получется, – медленно проговорил он и принялся перечислять фкты: – Мой отец учствовл в достройке линкор «Хлхин-Гол» – это фкт. Линкор погиб в конце сорок первого год – тоже фкт. Примерно тогд же н Землю прилетли гумноиды с одним глзом – это мы сегодня узнли от Координтор, который вряд ли стл бы врть. Нконец, мой отец описывл пришельцев с глзом посреди лб. Кк все это объяснить?

– В последнем ромне он писл про трехглзых, не одноглзых бртельников по рзуму... – Дин здумлсь. – Впрочем, тоже можно понять. Нверное, он не имел прв сообщть обо всем, что знл.

– Вот именно.

Конечно, проще всего было бы выяснить обстоятельств этого инцидент у

Координтор или Мозг Стнции, однко связи с Лбиринтом не было и в ближйшие дни не предвиделось. Еще рз обсудив обстновку, они решили собрть для серьезного рзговор всех Посвященных и приглсить н эту встречу Атиллу Брхнов.

Глв 4

ДАЛЬНИЕ РОДСТВЕННИКИ

В институте подводили итоги вступительных экзменов. Дин рссеянно курил у рскрытого окн, когд в дверь постучли. Кто-то из коллег крикнул:

– Войдите!

Скрипнул дверь, после чего незнкомый мужской голос осведомился:

– Это кфедр политологии исторических процессов?

– Он смя, – кк всегд, приветливо злепетл стря дев Светлн Ивновн. – А вм, простите, кого?

– Здесь должн рботть моя родственниц. Кростин.

– У нс тких нет. – Тон Светлны Ивновны срзу стл сухим.

– Возможно, он сохрнил девичью фмилию, но ее супруг зовут Кростин

Сергей Михйлович.

Тут нконец Дин сообрзил, что речь идет о ней, и обернулсь. У вход стоял некто совершенно незнкомый в мундире полковник милиции. Тких родственников у нее нверняк не имелось.

– Сереж – мой муж, но... – неуверенно нчл он.

– Во-первых, здрвствуйте. – Суровое лицо посетителя осветилось

приветливой улыбкой.

– День добрый. – Дин продолжл недоумевть.

– Вероятно, я не слишком толково объяснил, – скзл полковник. – Я

прихожусь родственником вшему супругу. К сожлению, не смог быть у вс н свдьбе – уезжл тогд по делм службы. Биберев Мтвей Стленович. Не слышли?

Он нпрягл пмять, но не смогл вспомнить, чтобы Сереж хоть рз упоминл это имя, и отрицтельно покчл головой. Милиционер вздохнул, рзвел рукми, потом проговорил:

– Мне нужно срочно поговорить с Серегой, его телефон второй день упорно не желет отвечть. Может, номер поменяли?

В том, что невесть откуд взявшийся родственник не сумел дозвониться, ничего удивительного не было – именно дв дня нзд Кростины перебрлись из дом в Бутове н городскую квртиру. Дин уже готов был продиктовть гостю номер своего телефон, но вдруг передумл. Позвчершнее предостережение из Лбиринт возбудило в Посвященных чрезмерную подозрительность – мло ли кем мог окзться этот незнкомец. Поэтому он ответил уклончиво:

– Знете, Сереж поздно возврщется со службы, сильно устет, вот мы к вечеру и выключем ппрт. Я передм, чтобы муж вм позвонил. – И кк бы невзнчй поинтересовлсь: – А он знет вш номер?

– Рзумеется, и служебный знет, и домшний. – Он блгожелтельно оглядел Дину. – Передйте, что я одобряю его выбор. И обязтельно скжите, что зходил Мтвей, говорил: ндо срочно с дядюшкой встретиться. По вжному делу.

Извинившись з беспокойство, полковник отклнялся. Выглянув в окно, Дин увидел, кк он спускется по кменным ступенькм и сдится в милицейскую «Волгу», ожидвшую перед зднием институт.

Примерно в это же время Сергей внимтельно изучл документы Брхнов и решил не отклдывя испытть новичк н огневой позиции. Атилл вполне уверенно обрщлся с винтовкой Дргунов, легко порзив неподвижные фигуры н всех зчетных дистнциях. Чтобы порзить три движущиеся мишени, ему пондобилось четыре выстрел, что было, в общем, нормльно. Особенно если учесть, что снйпер много лет не имел возможности регулярно прктиковться.

Новые девятимиллиметровые винтовки ВСС и ВСК-94 Брхнов освоил быстро, но профессионльно посетовл н млую дльнобойность. «Хороший прень, толковый», – подумл подполковник и прикзл нчльнику огневой службы принести мшинки большой мощности. Америкнскя «Лйт-Фифти» и отечествення В-94, стрелявшие птронми стнковых пулеметов клибр двендцть и семь десятых миллиметр, восхитили Атиллу, он никк не мог оторвться от этих чудесных игрушек.

– Вижу, рзбирешься в своем деле, – одобрительно пезюмировл Сергей. —

Считй себя зчисленным. Думю, звтр нчльник упрвления подпишет прикз, снкции министр для прием н службу млдших офицеров не требуется. Ты кто по звнию – кпитн?

– Тк точно.

– В ближйший год повышения не жди. Потом поглядим. – Этот год еще

прожить ндо, – мрчно пошутил Брхнов.

– Трудно не соглситься... – Молодой офицер все больше нрвился комндиру полк. – Тебя не тревожит, что придется стрелять боевыми по живой мишени?

– Приходилось уже, и вроде бы неплохо получлось, – рвнодушным голосом сообщил Атилл. – Ндеюсь, в случе чего, семья получит пенсию. Или Министерство обороны не блует ткой зботой?

Подполковник объяснил, что «Финист» не приндлежит ни Министерству обороны, ни ккой-либо другой из «официльных» силовых структур. Хозрсчетный полк подчинялся непосредственно нчльнику Федерльного упрвления охрны првительственной информции генерл-мйору Жихреву, ФУОПИ, в свою очередь, формльно входило в систему депртментов министерств по делм СНГ, но н смом деле было вполне смостоятельным ведомством. Ткя сложня субординция позволял спецполку существовть вполне незвисимо и безбедно.

– Тк что не беспокойся, твоей семье грнтировны и единовременное пособие, и пенсия... Д, между прочим, если есть проблемы с жильем, могу дть комнту в семейном общежитии. А скоро мы зкончим строительство двух десятков коттеджей для офицерского соств. Отличные домики со всеми удобствми – целый поселок рядом с грнизоном.

Новость искренне обрдовл снйпер. Второй рз з полтор чс общения Брхнов проявил хоть ккие-то эмоции. Первый же случй имел место, когд кпитн порзил мишень из В-94 – первым выстрелом с километровой дистнции. Мужик явно умел влдеть собой: дже о возможной смерти говорил с искренним безрзличием. Комндир полк окончтельно убедился, что Брхнов окжется отличным приобретением и для «Финист», и для компнии Посвященных. Сейчс, когд связь с Лбиринтом прервлсь н неопределенное время, толковый уфолог был необходим просто позрез.

Провожя Атиллу до КПП, Сергей сообщил о появлении н Земле срзу двух иноплнетных экспедиций. Брхнов был потрясен, но быстро взял себя в руки и деловым тоном произнес:

– Нсколько я понимю, Лбиринт является ншим союзником, то есть его врги – нши врги.

– Вот именно. Ндо будет кк следует продумть ситуцию и решить, что мы способны сделть при тких обстоятельствх.

Покчивя головой, Атилл зметил, что противник чудовищно обогнл землян в технологической облсти и вдобвок влдеет телептией. Без поддержки троклемских роботов борьб против тких монстров предствлялсь зведомо обреченной н поржение.

– Впрочем, нс много и мы игрем н своем поле, – здумчиво добвил он. —

Жль, информции мловто.

– Спецнзу не впервой рботть против превосходящих сил неприятеля. —

Сергей пожл плечми. – И недостток информции – тоже не новость. Ндо будет пру рз помериться с ними силми, и тогд обстновк чуток прояснится.

З ужином Дин огорошил его неожиднным вопросом:

– Сереж, у тебя есть дядя?

– Нет. У отц был только сестр. Мм – вообще единственный ребенок у дед с ббкой.

– Может, двоюродный или троюродный дядя нйдется? Он здумлся, потом решительно мотнул головой:

– Нет тких, точно тебе говорю. А в чем дело-то?

– Понимешь, зходил сегодня к нм н кфедру очень подозрительный тип...

Выслушв ее рсскз, Сергей недоуменно повторил, что никому племянником не

приходится – ни родным, ни многоюродным. Он уже готов был вслед з женой зподозрить, что визит незнкомц был очередным ходом в той тйной войне, которую спецслужбы рзных стрн ( теперь еще и рзных плнет) рзвернули против Посвященных. Но вдруг лицо Сергея просветлело, и он скзл облегченно:

– Слушй, я догдлся, кто этот полковник милиции. Его, нверное, Мтвеем зовут.

– Угдл, – подтвердил Дин и тоже зулыблсь. – Мтвей, кжется, Стленович, фмилию я прослушл. Знчит, знешь его... А чего врл, что дяди нет?

Рсхохотвшись, Сергей сгреб ее мертвой хвткой и пояснил:

– Ты все нпутл. Это не он мой дядя, это я – его дядя.

– Племянник стрше тебя? Ему ж н вид почти шестьдесят!

– Пятьдесят дв.

И Сергей поведл эту струю, немного грустную историю. Анн Никноровн,

стршя сестр его отц, нездолго до Первой мировой войны вышл змуж з флотского офицер Биберев. Тким обрзом, их сын Степн (в конце двдцтых годов родители предусмотрительно поменяли его имя н Стлен), который родился нездолго до революции, доводился Сергею двоюродным бртом. Соответственно Мтвей был двоюродным племянником Сергея. Отношения между двумя ветвями семьи не сложились. По слухм, нкнуне Отечественной войны Стлен Биберев и Михил Кростин ухживли з одной девицей, которя предпочл молодого офицер нестрому инженеру. После этого Кростин озлился н коврных родичей и до конц жизни с ними не рзговривл...

– Ппня их тк и не простил, нм с ммой тоже зпретил общться с родственникми, – рсскзывл Сергей. – Поэтому с Мтвеем мы познкомились только н похоронх отц – его мть, Лрис Ромновн, тоже пришл к нм и долго плкл.

– Знчит, большя был любовь. – Дин сентиментльно повздыхл. – Твой отец поздно женился, потому что не мог збыть ту женщину?

– Похоже н то. Мм проведл о его двнем увлечении, жутко ревновл... А когд Лрис появилсь н похоронх, они обнимлись кк родные... Лдно, не будем о грустном, ппня вообще был мужик со стрнностями. Сейчс меня больше интересует, чего вдруг Мтвею пондобилось.

Родственники договорились встретиться в Глвном упрвлении по борьбе с оргнизовнной преступностью, где полковник Биберев знимл высокий пост. Бесед нчлсь, смо собой, с семейных дел, потом перекинулсь н чеченские события. Между делом вспомнили членов экипж трнспортного смолет, которые уже год с лишним мялись в плену фгнских тлибов.

Эт история нчлсь летом прошлого год, когд Сергей, Дин и остльные «черные следопыты» еще не проникли в Лбиринт, только собирлись ехть н Черноморское побережье. Ил-76 крохотной бшкирской компнии «Авистн» был зфрхтовн доствить првительственным войскм Афгнистн груз оружия и боеприпсов из Укрины. В небе неподлеку от Кбул истребители оппозиционного движения «Тлибн» перехвтили воздушный грузовоз и принудили к посдке н свой эродром возле Кндгр.

С тех пор нудно тянулись переговоры об освобождении экипж, но все усилия федерльного и бшкирского првительств, ткже общественных оргнизций, вроде ООН, Междунродного Крсного Крест и Союз мусульмн России, неизменно рзбивлись о железобетонно-тупое упрямство тлибов. Синклит религиозных фнтиков-фундментлистов, упрвлявший «Тлибном», выдвигл совершенно неприемлемые требовния, угрожл передть летчиков чеченским боевикм, изредк обещл освободить, но ничего не менялось. Бшкирский экипж по-прежнему томился в кземтх стринной крепости.

Поругв, кк водится, тупость нчльств, зговорили о схожей криминльной обстновке в столице. Сергею дже покзлось, что Мтвей не решется приступть к вопросу, из-з которого нзнчен сегодняшняя встреч. А полковник вдруг нпомнил, что в прошлом году неизвестные киллеры перестреляли чуть ли не всю верхушку криминльного мир, тк что теперь в лидеры оргпреступности выдвинулся некто Всилий Корольков, вожк гвоздевской группировки, получивший при посвящении в звние вор в зконе кличку Король.

– В России он не появляется, живет н Кипре, – говорил Мтвей. – Дже не зню, кого больше боится – ншей службы или тех, кто ликвидировл Аввкум и остльных. Но упрвляет своими бндми крепко. По ншим сведениям, недели три нзд его посетил один человечек, которым я двно интересуюсь. И вот в нчле вгуст мы перехвтили н тможне груз, преднзнченный для фирмы, подконтрольной Королькову.

– Нркотики, оружие?

– И они тоже. Но глвное – вот ткие приборы. Мтвей достл из сейф и

положил н стол плоскую коробку из серого плстик рзмером чуть поменьше книги стндртного формт. Н верхней плоскости имелись круглые кнопочки с цифрми и небольшие окошечки, – нверное, индикторы. В одну из боковых грней были вмонтировны гнезд с клеммми для подсоединения проводов. Сергей повертел стрнное устройство в рукх, но не обнружил никких нмеков н производителя.

– Некзистя штук, – зметил он. – Подслушивющее устройство или мин?

– Вроде того...

По словм полковник, сопровождвшие этот груз гвоздевские «шестерки»

покзли, что в Россию уже перепрвлены две или три пртии подобных устройств, причем згдочные приборы получены от некоего господин Горцио, который по описниям подозрительно нпоминет деятеля, нвестившего Корольков в его кипрской резиденции. Если верить рестовнным бндитм, Король передл своей бртве строгое укзние в кртчйшие сроки рзместить приборы в крупных городх СНГ. И не просто рзместить, подключить к компьютерм, имеющим выход в Интернет.

– Збвно, – проворчл Сергей. – Одного не пойму – при чем тут я?

– Просто подумл, что тебя это может зинтересовть. Ходят слухи, что ты

имеешь ккое-то отношение к пришельцм из космос...

– Ну и что с того? – нсторожился Кростин.

– А то смое, дорогой дядюшк. Пру лет нзд я не обртил бы внимния н

один эпизод его покзний, сейчс просто не зню, что и думть. Короче говоря, стрший этих бндитов обронил н допросе, будто слышл обрывок рзговор между господином Горцио и Королем. И господин Горцио якобы скзл, что приборы были создны, чтобы обнружить твоих иноплнетных друзей.

Известие это окзлось очень неприятным сюрпризом, хотя Координтор предупреждл их о ткой возможности. Кто-то явно форсировл события, торопясь нложить лпу н межзвездный трнспортный комплекс. Знть бы только, кто изготовил приборы – зпдные спецслужбы или нежелтельные гости из космос...

– Спсибо, что предупредил. – Сергей почувствовл, что у него внезпно пересохло во рту. – Рсскжи подробнее про этого Горцио.

– Знятный человечек... Помнишь октябрь девяносто третьего?

– Еще бы!

... В ночь с третьего н четвертое октября в штб отдельной бригды ОМОН,

которой комндовл полковник Биберев, нгрянул толп стрших офицеров во глве с генерл-лейтеннтом. Омоновцы получили оформленный по всем првилм прикз, укршенный устршющими печтями и подписями. Связи с министерством почему-то не было, и Мтвей вывел свои подрзделения в город, соглсно полученному прикзу. К утру стло ясно, что министр ткого прикз не подписывл.

– Кто же были эти люди? – Глз Сергея нливлись кровью и подполковник почувствовл, что снов теряет контроль нд собой. – Из ккого ведомств?

Опустив голову, Мтвей тихо проговорил:

– Не зню. Со временем дело змяли, обвинения нм не предъявили. Но когд меня и других комндиров тскли в прокуртуру, выяснилось, что никкого генерл Глнин Петр Федорович в природе не существует. И тогд я стл вспоминть стрнности, которые зметил в тех людях. Нпример, все они говорили с зметным кцентом.

– Инострнцы?

– Скорее уж эмигрнты. Родились здесь, русский язык знют хорошо, но много

лет прожили з бугром и привыкли говорить н чужом языке. И документы у них были больно уж грозные. З глз и одной ткой бумжки хвтило бы... К тому же оружие у них было не нше. Знешь, в некоторых стрнх выпускют втомты Клшников под стндртные птроны НАТО.

– Кое-что проясняется, – скзл Сергей. – Ты дшь мне один ткой приборчик?

– Бери, у меня их много. – Мтвей мхнул рукой. – Ты себе не предствляешь, до чего охот добрться до этого выродк!

– Очень дже предствляю...

Нскоро обдумв услышнное, Сергей пришел к выводу, что Горцио – Глнин,

вероятнее всего, связн не с фурбенми или гонтми, с Центром электронного шпионж. Во-первых, этот субъект был н Земле три год нзд, то есть здолго до прилет обеих иноплнетных экспедиций. Во-вторых, прибор не носит признков внеземного происхождения и явно срботн н Земле. Хотя последнее сообржение звучит не очень убедительно – пришельцы вполне могли изготовить детекторы из земных детлей...

От этих рссуждении его отвлек вопрос племянник:

– Серег, првду говорят, что ты с иноплнетянми встречлся?

– Истиння првд. Ккие они?

– Я, знешь ли, смых рзных видел, – уклончиво ответил Сергей. —

Некоторые от нормльного человек ничем не отличются, есть постршнее ночного кошмр... Ты уж извини, но эт информция зсекречен н смом высоком уровне. Не хотелось бы рспрострняться...

Отпробовв чй с бутербродми из руоповского буфет, Сергей нчл прощться. Зодно воспользовлся случем, чтобы приглсить родственник в гости – н той неделе они отмечют день рождения Дины. Потом, уже в дверях, скзл племяннику:

– Мтвей, нверное, в твоей конторе есть вся эт техник, которую покзывют в кино. Ну, знешь, экспертизы всякие, лбортории...

– Есть, конечно. Все смое лучшее.

– Тогд сделй доброе дело – оргнизуй мне фоторобот тех бндитов, которые

были у тебя в штбе третьего октября.

– Ты генерл Глнин имеешь в виду? Сергей иронично фыркнул:

– Не уверен, что он носит генерльское звние. Во всяком случе, фмилия у него нверняк другя... В общем, сделй фотопортрет, – может быть, отыщем гд.

– Сделю, это несложно, – пообещл Биберев. – Ну, желю хорошо провести выходные дни.

Догдывясь, ккие именно рзвлечения ждут его в ближйшие выходные, Сергей проворчл:

– Ткие пожелния уместны рзве что в реклме презервтивов...

Глв 5

НЕУЯЗВИМЫЙ ВРАГ

– Что мы знем о них? – здумчиво проговорил Брхнов и см себе ответил:

– Ни черт мы не знем... Кроме того, что они существуют.

Смолет уже преодолел половину пути, они продолжли бестолковый диспут.

При этом об понимли, что все их предположения ничем не обосновны.

– Ну почему же, нм известно, кким оружием пользовлись троклемиды и вешш, – скзл Сергей. – Гонты и фурбены стоят н примерно тком же технологическом уровне.

– По чсти межзвездного трнспорт они дже отстли от Троклем, – уточнил Атилл. – Ни Фурбент, ни Огон-то еще не овлдели технологией многомерных перемещений. Но это вовсе не ознчет, что их оружие слбее троклемского.

– Для нс вжно, что их оружие нверняк мощнее земного...

Сергей снов перечислил чудес военной техники, рзрботнной

цивилизциями, с которыми Посвященные успели близко познкомиться. Список производил гнетущее впечтление: дльнобойные лучеметы, излучтели рскленной до десятков тысяч грдусов плзмы, ускорители нтипротонов, зщитные энергетические поля, скфндры-невидимки. Кроме того, шгнувшие через межзвездную бездну существ имели устройств, нейтрлизующие силу тяжести, ткже локторы, предупреждющие об опсности.

Иными словми, им предстоял схвтк с противником, который умеет летть и стновиться невидимым, стреляет сверхмощными лзерными лучми и плзмой, вдобвок умеет читть мысли. Не прибвляли энтузизм и покзния Мустфы Бхев о «джигите», которого Кр-Шйтн прикончил з неповиновение. Причем н трупе не остлось признков нсилия...

– Остется ндеяться, что фурбены вооружены хуже вешш и троклемидов. —

Брхнов выдвил кривую усмешку.

Прень явно мндржировл, – в отличие от Сергея, он впервые вышел н бой против стрших бртьев по рзуму. Не стоило рсхолживть его, поэтому подполковник стрлся быть предельно откровенным:

– Лучше будем рссчитывть, что фурбен вооружен горздо лучше. Перспектив, конечно, безрдостня, но и пниковть прежде времени не стоит. Год нзд мы очень недурно рспрвлялись с иноплнетными солдтикми, используя обычное земное оружие.

– Вы меня здорово воодушевили, – буркнул Атилл. – Словно стршин выдл новые портянки перед томным удром.

Сохрняя н лице мрчное выржение, кпитн принялся рисовть в блокноте многоэтжные, кк боцмнский комплимент, формулы с интегрлми и еще ккими-то устршющего вид знчкми. Сергей пожл плечми и переместился н другой конец отсек, где рсположились остльные «финисты».

Тк уж сложилось, что смые ндежные подрзделения полк окзлись втянуты в неотложные мероприятия в рзных концх стрны, потому Кростин сумел выкроить для сегодняшней оперции только третий взвод рзведроты. Двендцть бойцов под комндовнием стршего лейтеннт Кмля Фозияров в серьезных делх до сего дня не учствовли, но иного выбор не было.

Комндир полк провел с рзведчикми дополнительный инструктж, объяснив, что им поствлен здч рзгромить бндформировние и по возможности взять в плен глвря. Подполковник подчеркнул, что человек, одетый в черный плщ с кпюшоном, может быть вооружен не только втомтом или грнтометом, но и более опсными игрушкми.

– Действовть будем, кк н июньских тктических учениях, – говорил Сергей. – Снчл вертолеты утюжт лгерь, потом – зчистк. Ясно?

– Все ясно, комндир, – ответил з всех Фозияров. – Уделем эту бнду по первому рзряду.

В Хнкле их появление никого не обрдовло. Сржение з Грозный принимло опсный оборот, и штбные офицеры были зняты чеченскими ткми. С огромным трудом Сергей удлось пробиться к Куликовскому. Нетерпеливо выслушв комндир «Финист», генерл рздрженно ответил:

– Имей совесть. Тут черт-те что творится, ты требуешь выделить силы для уничтожения отряд, который нс совершенно не беспокоит.

– Кирилл, это очень вжное дело, – нстойчиво повто-пил подполковник. —

Кр-Шйтн опсен. И не тк уж много я у тебя прошу. Всего дв вертолет чс н три-четыре.

Видно было, что исполняющий обязнности комндующего колеблется, однко Сергей не сомневлся в результте. Куликовский не однжды имел возможность убедиться: «финист» не рзменивется н пустяки. Появляясь н фронте бойцы Кростин всегд рботли в условиях строгой секретности, и их рейды во вржеский тыл неизменно приносили ощутимый результт.

– Хрен с тобой, действуй, – скзл нконец генерл. – Я рспоряжусь нсчет «вертушек».

Ожидние зтягивлось. Спсясь от плящих лучей вгустовского солнц, взвод устроился н бетоне в тени под плоскостями трнспортного смолет. Издлек доносились звуки ртиллерийской пльбы.

Присев рядом с комндиром, Атилл посетовл, что не имеет в своем рспоряжении хоть плохонького компьютер, зтем спросил:

– Вы помните прметры силовых экрнов, которыми зщищются троклемиды и вешш?

– Приблизительно. А что именно тебя интересует?

– Ну, толщин энергетической оболочки, ккие предметы он здерживет...

– Поле не здерживет, сжигет твердые предметы. Индивидульный экрн

имеет толщину около полуметр и простирется примерно н полтор метр от зщищемого объект. Пулеметня пуля, проходя сквозь силовой пузырь, сгорл почти полностью. В цель попдл оплвленный кусочек метлл весом не больше двух грммов. Более мощные генерторы, которые стоят н мшинх, создвли поле толщиной больше метр и сжигли дже снряд млоклиберной втомтической пушки.

– Понятно, – здумчиво изрек Атилл. Астрофизик вернулся к своим формулм.

Спустя минуту Сергей, спохвтившись, торопливо скзл то, о чем чуть не збыл:

зщитный энергетический пузырь неземлян был непроницемым лишь для внешних предметов, изнутри через поле проходили любые формы мтерии. Кроме того, припомнил подполковник, лзерные лучи, попв в зону силового поля, резко меняли нпрвление.

– Тк и должно быть, – рссеянно отозвлся Брхнов. – Анизотропное поле должно отклонять световые пучки. Нверняк силовой щит под солнечным светом переливлся цветми рдуги, кк мыльный пузырь.

– Было ткое, – подтвердил Сергей. – Это хорошо или плохо?

– Для нс – просто здорово... С этими словми кпитн снов углубился в

рсчеты. Потом обвел рмкой полученный результт и здумлся.

– Что-нибудь не тк? – збеспокоился подполковник.

– Тк или не тк, девться нм некуд. – Брхнов громко и со вкусом

щелкнул языком. – Будем считть, что силовя зщит фурбен не слишком отличется от троклемской. Мы можем пробить подобное поле, если згоним в него подряд несколько снрядов, которые должны быть рз в десять Тяжелее втомтной пули. Нпример, могут пригодиться пулеметы НСВ или КПВТ... Или грнты втомтного подствольник, но тут мловт скорострельность.

– Шестизрядный ручной грнтомет, – предложил Сергей. – По-моему, именно то, что ндо.

– А у нс есть?

– Обижешь. У нс все есть!

Подбежл незнкомый мйор, сообщивший, что н соседней полосе их ждут дв

Ми-24. Крем ух подполковник слышл, кк Фозияров и Брхнов инструктируют спецнзовцев: в первую очередь уничтожть боевиков, обслуживющих тяжелое оружие, ткже имеющих при себе груз.

В рмии боевой удрный вертолет Ми-24 получил лсковое прозвище «крокодил». Быстроходный и бронировнный, облдющий мощным вооружением – двдцтитрех-миллиметровя втомтическя пушк и неупрвляемые ркеты в многозрядных контейнерх, – Ми-24 по прву считлся одним из лучших в мире ппртов этого клсс. Рсстояние от Хнклы до Чогрй-Юрт пр «крокодилов» докрыл з четверть чс.

Зходя н цель, вертолеты стремительно нбрли высоту, взмыв из ущелья, и окзлись нд крутым склоном, к которому прилипли домишки селения. Чогрй кзлся вымершим, сверху удлось рзглядеть только одинокого пс, лениво бродившего между полурзвлившимися строениями. Сергей дже збеспокоился, что предстоит прочесывть нселенный пункт и окрестности с риском нпороться н хорошо змскировнную зсду. Однко, когд об Ми-24 поднялись чуть повыше, стл видн нестройня колонн из двух десятков вооруженных втомтми людей, которые нпрвлялись к Чогрй-Юрту со стороны нвисвшей нд этим крем вершины горы Тебулосмти.

Сомнений не оствлось – идет бнд Кр-Шйтн. Промчвшись нд дорогой бреющим полетом, вертолеты рзрядили ркетные контейнеры, и боевики скрылись в облке огня и дым. Зтем мшины, рзделившись, пошли н снижение. «Крокодил», в котором летел групп Брхнов, опустился н дороге чуть выше рсстрелянной колонны, Кростин и его люди высдились н окрине селения.

Прочесывние обошлось без стрельбы – жителей в уле почти не было, только несколько чбнов преклонного возрст. Стрики поведли, что почти все односельчне покинули Чогрй-Юрт в июне, когд поблизости рзвернулись тяжелые бои. Недели две нзд в селении обосновлись боевики Кр-Шйтн. По словм стриков, отряд фурбен знимл три смых богтых двор в верхней чсти сел.

Укзнные дом были осторожно окружены, но окзлись пустыми. Похоже, вся бнд лежл сейчс н дороге, посечення огнем и осколкми вертолетных ркет. Тщтельный обыск не принес желемого результт: в комнтх и клдовкх ншли только обычный скрб сугубо земного происхождения.

В крмне подполковник згудел рция. Сквозь хрип помех послышлся голос Атиллы:

– Комндир, кжется, нм повезло.

– Ншел труп Кр-Шйтн? – обрдовлся Сергей.

– Нет, не нстолько повезло. Его смого здесь нет, но один из пленных дл

интересные покзния.

– Хорошо, иду к тебе.

Он собирлся отдть прикз своим бойцм, но не успел. Подбежвший к

подполковнику пилот сообщил, что комндовние требует немедленно вернуть вертолеты н бзу. Боевя ситуция в Грозном снов осложнилсь, и войск нуждются в поддержке с воздух.

– Комндир полк говорит, чтобы вы летели вместе с нми. А если остетесь, то з вми пришлют другую мшину. Чс через дв-три.

– Черт с вми, вляйте, – мхнул рукой подполковник. – Тм «вертушки» сейчс нужнее, мы пок сми упрвимся.

Пехотня колонн н рвнине преврщется в идельную мишень для тки с воздух. Снряды «крокодилов» легли кучно, и почти все боевики были убиты н месте. В живых остлись только четверо: трое получили тяжелые рнения, и лишь один отделлся црпинми и контузией средней тяжести.

– Я допросил его н скорую руку, – вполголос отчитывлся Атилл. —

Говорит, вчер вечером они всей бндой отпрвились в горы н юге. Сегодня утром Кр-Шйтн, кк обычно, колдовл со своими пеленгторми, потом прикзл поворчивть обртно. Возле водопд он снов взял пеленг, после чего вдруг отослл отряд обртно в ул. См остлся н том месте.

– Вероятно, ншел нконец то, что ищет... – Сергей тихонько выруглся. —

Двй сюд этого боевик.

– Кмль, веди «язык»! – крикнул Атилл стоявшему поодль стршему лейтеннту.

Когд пленный предстл перед ними, комндир «Финист» спросил:

– Тм, откуд вы вернулись, был только один Кр-Шйтн?

– Нет, с ним Мурд, – поспешил ответить «язык». – Мурд всегд помогл мешок носить.

– Я другое спршивл, – терпеливо объяснил подполковник. – Тм были другие люди, похожие н Кр-Шйтн?

Боевик нсмешливо ответил:

– Ты не понимешь, честное слово. Конечно, он один. Другой ткой шйтн н всем Квкзе нету.

Сергей шевельнул лдонью, прикзывя увести пленного, и достл из плншет крту. Пресловутый водопд нходился всего в десятке километров отсюд. Дже с учетом сильно пересеченной местности – чс три ходьбы, если поднжть, можно уложиться и в дв. Однко не стоило гоняться з фурбеном всем взводом: чем меньше людей знют о пришельцх – тем лучше.

– Кмль, оргнизуй сбор трофеев здесь и в селении, – рспорядился комндир полк. – Мы с кпитном Брхновым проведем небольшой рейд. Связь будем поддерживть по рции. Сообщишь мне, когд вернутся вертолеты.

Фозияров явно был удивлен, но спорить не стл. Только молч нблюдл, кк дв стрших офицер собирются в дорогу. Кждый зкинул з плечо ручной шестизрядный грнтомет РГ-б. Н грудь Сергей повесил втомт «Вл», Брхнов – снйперскую винтовку Дргунов СВД. Помхв остющимся, они зшгли по тропе.

Шли молч, изредк деля короткие остновки, чтобы изучить с помощью бинокля местность. Людей видно не было, д и крупные звери тоже не попдлись. Примерно через чс, когд Чогрй-Юрт скрылся из виду, Атилл деликтно поинтересовлся:

– Комндир, вм не тяжело?

– С ккой рдости?

– Все-тки возрст... – Кпитн змялся. – Дорог трудня, мобильность н пятом десятке уже не т.

«Он, понимешь, обо мне тревожится!» Сергей дже рсстроглся. Вслух же скзл:

– Не беспокойся. Я ужс ккой мобильный. Прямо кк сотовя «Моторол».

Они прошли еще километр дв. Остновившись в очередной рз, Атилл укрылся

в тени огромного влун и долго водил трубкми бинокля по двугорбой горе, покрытой редкими клочьями зелени. Потом скзл озбоченно:

– Сергей Михйлович, я вот думю...

– Знешь что – пок мы без подчиненных, обрщйся ко мне в единственном

числе.

– Есть!

– А теперь говори, чего ндумл.

Брхнов убрл бинокль в футляр и неуверенно произнес:

– Кр-Шйтн не мог не слышть рзрывы, когд «вертушки» устроили мясорубку н дороге. Он нверняк готов к появлению гостей вроде нс с тобой.

– Смешной ты. – Подполковник покчл головой. – Скзно же тебе: фурбен нходится около водопд. Ты себе предствляешь, кк ревет водопд? Не то что длекие взрывы – собственный голос не всегд можно рсслышть.

Обдумв слов комндир, Атилл скептически отозвлся:

– Дельня мысль. Хочется верить, что з это время нш внеземной приятель не успел длеко уйти от водопд.

Дльше «финисты» шли молч. А н следующей остновке рзглядели поднимвшуюся нд горой тонкую полоску черного дым. Где-то в рйоне водопд горел костер.

Протоптння троп временми исчезл под кмнями и колючими кустрникми, тк что приходилось крбкться н склон прямо по колдобинм. Мло-помлу «финисты» выбились из сил и тяжело пыхтели, то и дело вытиря пот с лиц и шеи. Хорошо хоть подъем здесь был не слишком крутой, д и цель мрш-броск приближлсь – шум пдющей воды доносился вполне отчетливо.

– Взберемся н смый верх – срзу зляжем и передохнем, – мечтл вслух Сергей.

– А говорил – кк «Моторол», – проворчл Атилл.

Они достигли гребня и повлились н жесткий грунт. С облегчением скинув

поклжу, Сергей и Атилл выглянули н другую сторону этой склдки, изуродоввшей кору плнеты.

Прямо перед ними нчинлся спуск в горную седловину, я километром дльше Большой Квкз снов вздымлся изломнной стеной подъем. С противоположного склон бежл по уступм грохочущий поток реки Айгур. Не желя выдвть своего присутствия случйным отблеском линз, офицеры осмтривли ложбину и гору нпротив, не прибегя к помощи биноклей.

– Вот он, – прошептл вдруг Брхнов. – Чуть ниже гребня, три пльц влево от водопд.

Нпрвив взгляд в ту сторону, подполковник увидел угсющий костер и рядом – крошечные фигурки. Рсстояние превышло километр, тк что подробности без оптики не рзберешь, но одно из существ, несомненно, носило длинный черный плщ.

– Нкинь н меня куртку, – тихо скзл Атилл. Упрятв стекл оптического прицел в тени пятнистой куртки, кпитн долго изучл противник сквозь трубку двдцтикртного увеличения. При этом снйпер нежно глдил кончиком укзтельного пльц по ззубринм спускового крючк. Збеспокоившись, Сергей предостерег:

– Не вздумй стрелять. Длеко.

– Я и не собирлся. – Атилл дже обиделся. – Ндо поближе подкрсться.

Противник кпитльно обосновлся н привл, поэтому дв спецнзовц сумели без лишней поспешности сокртить рсстояние, оствясь незмеченными. Прячсь з неровностями рельеф и редкими островкми рстительности, они короткими перебежкми и переползниями подобрлись к пригорку, который был последним естественным Укрытием н их пути. Полукилометром выше догорл костер, от Фурбен и его нпрник «финистов» отделял почти прямой пологий склон горы. Н этом учстке они уже не имели шнсов продвигться скрытно – нступило время переходить к решительным действиям.

Врг собирлся в путь. Кр-Шйтн неторопливо ходил вокруг костр, чсто здиря голову, словно высмтривл что-то в небе. Изредк он обрщлся к спутнику, и по жестикуляции было понятно, что под руквми черного блхон скрывется отнюдь не человеческя рук. Рослый широкоплечий бородч в потрепнном кмуфляже, – вероятно, тот смый Мурд – взгромоздил н плечи объемистый рюкзк и зтптывл костер, держ в одной руке втомт.

Фигур боевик покчивлсь в поле зрения окуляр, не позволяя точно прицелиться. Оствив ндежду порзить его выстрелом в голову, Атилл совместил перекрестье с левым плечом противник и плвно потянул спуск. Полувтомтическя винтовк трижды щелкнул, выбрсывя пули. Одновременно Сергей выпустил в темный силуэт фурбен длинную очередь, потом вторую.

Удр девятимиллиметровых струй опрокинул пришельц и швырнул н кмни. Почти одновременно послышлся хлопок сильного взрыв. Оторввшись от оптического прицел, подполковник увидел столб голубовто-серого дым, медленно оседющий н месте, где только что стоял Мурд. Сергей покосился н снйпер и убедился, что кпитн держит в рукх не РГ-6, винтовку. Д и не могл крохотня грнт произвести ткой эффект, нпоминющий действие снряд крупноклиберной пушки...

– Всего-то нвсего бронебойно-зжигтельня пуля, – рстерянно сообщил Брхнов. – Кжется, я угодил в сумку, и т рвнул, кк тяжеля вибомб... Ух ты, нш Черный Плщ еще не успокоился!

Он снов прильнул к прицелу. Повернув голову, подполковник увидел Кр-Шйтн, который, вств н колени, поднимл двумя рукми предмет с коническим рструбом. В преднзнчении этой штуки сомневться не приходилось. Снов отрывисто щелкнул СВД, потом Атилл выстрелил еще рз. Одн из трссирующих пуль удрил в грудь пришельц, другя – в устройство с коническим стволом. Сергей тоже нжл спуск, поливя пришельц непрерывным огнем. Фурбен здерглся под удрми пуль. Мехнизм, который он держл, отлетел в сторону. Резко рзвернувшись, иноплнетянин бросился нутек неловкими скчкми. Об «Финист» рзрядили мгзины в удляющуюся спину гостя из созвездия Весов. Трудно было усомниться, что хотя бы некоторые из двух десятков пуль порзили цель, однко Кр-Шйтн достиг гребня высоты и скрылся из виду.

Н ходу перезряжя оружие, земляне устремились в погоню. Когд они преодолели половину рсстояния, отделявшего огневую позицию от костр, поврежденное пулей оружие фурбен взорвлось, сверкнув яркой орнжевой вспышкой.

Н бегу Сергей крикнул нпрнику:

– Мы его нстигнем. Тело спрутоящер явно плохо приспособлено для гонок по ткой местности.

Кивнув, Атилл ответил в перерывх между вдохми и выдохми:

– Он – нш. Думю, у него в зпсе оружия больше нет. Или очень мло. Весь рсенл должен был хрниться в рюкзке.

Они кк рз пробегли мимо тлеющих головешек костр и обугленного труп боевик-носильщик. Люди тяжело дышли, ждно втягивя в себя рзреженный воздух высокогорья.

– Не рдуйся прежде времени, – предупредил Сергей. – Кто знет, ккие сюрпризы прячутся под этим черным плщом.

Подъем внезпно кончился, и «финисты» вырвлись н плоское кменистое плто. Фурбен был метрх в трехстх впереди – бежл, судорожно подпрыгивя, вдоль речного русл. Спецнзовцы поднжли и вскоре сокртили дистнцию до двух сотен метров. С этого рсстояния они, остновившись, вновь открыли огонь. Кроме обычных пуль в мгзинх имелись трссирующие, поэтому было хорошо видно, кк огоньки трссеров, достигнув черного плщ, Рикошетом улетют в рзные стороны.

– Не сгорют, отсккивют, – пробормотл Брхнов, зменяя мгзин.

– Это не поле, – скзл Сергей. – Обычня броня. Попробуем оружие

помощнее.

Похоже, фурбен сообрзил, что не сумеет убежть от нстырных боригенов. С другой стороны, он должен был понять, что оружие преследовтелей не способно причинить ему серьезного вред. Остновившись, он спокойно стоял н месте, словно приглшл людей подойти поближе. Его мнтия рспхнулсь, открыв темный человекообрзный контур, – ткими в стрых фнтстических фильмх изобржли роботов. Видно было, кк дв или три тонких отростк торопливо шевелятся в рйоне пояс.

Нпрвив в сторону пришельц короткие стволы грнтометов, земляне медленно

приближлись к неприятелю и одновременно отходили друг от друг, готовясь

тковть фурбен с двух сторон. «Почему он не пытется улететь и не включет

силовое поле? – думл Сергей. – Либо у него вообще нет нтигрвиттор и

генертор энергетической зщиты, либо нши выстрелы все-тки повредили чсть

оборудовния...»

– Послушй» приятель, может быть, попробуем договорится без стрельбы? – зкричл подполковник.

Не удостоив его ответом, фурбен принялся доствть из-под плщ очередное устройство – что-то вроде длинной гофрировнной трубки. Атилл решил не искушть судьбу. Кпитн принял стойку для стрельбы с колен, положил н землю рядом с собой РГ-6, быстро прицелился из винтовки и выстрелил. Голов фурбен мотнулсь нзд, пришелец повлился н спину, рзметв четыре щупльц двухметровой длины.

Оствлось лишь поржться живучести иноплнетного монстр или, вернее, прочности его зщитных оболочек. Проворно перевернувшись, фурбен приподнял переднюю чсть туловищ, упирясь в грунт чужой плнеты тройкой длинных гибких конечностей, и вытянул в сторону Атиллы четвертое щупльце, которым держл все ту же трубку. Ребристый нконечник этого приспособления, нпоминвший по форме древний шестопер, угрожюще светился и сыпл искрми.

– Берегись, кпитн – успел крикнуть Сергей, нжимя спуск грнтомет.

Буквльно з секунду до комндирского предостережения Брхнов по

собственной иницитиве отктился н несколько шгов – и вовремя. Нблдшник фурбенского оружия выбросил ветвистую бело-голубую молнию, которя удрил в землю з спиной снйпер. Грохотнуло, кк во время грозы, остро зпхло озоном. Атилл взвыл от боли.

«Вопит, знчит, живой», – успокоился подполковник, продолжя стрелять. Ажурный брбн РГ-6 плвно проворчивлся, подвя в ствол зряды, и Сергей выпустил одну з другой все шесть грнт. Две из них рзорвлись н теле фурбен. Врг рухнул н трву кучей черного хлм, но опять сумел встть и н этот рз все-тки окружил себя рдужными переливми силовой зщиты.

Отшвырнув рзряженный грнтомет, Сергей подбежл к продолжвшему стонть Атилле и схвтил РГ-6 кпитн. Еще шесть грнт рзорвлись в энергетической оболочке, после чего подполковник снов взялся з втомт. То ли фурбен нконец усомнился в ндежности своей зщиты, то ли все-тки получил рнения и потерял много сил, но продолжть бой он не стл. Включив нтигрвиттор, фурбен всплыл н высоту около половины человеческого рост, перелетел через реку, снов опустился н землю и, поштывясь, зковылял прочь от преследовтелей.

– Не уйдешь, сволочь, – свирепо прорычл комндир полк «Финист», он же комндор Посвященных.

В его рспоряжении оствлось последнее средство, и Сергей был полон решимости применить это оружие. Выхвтив из рюкзк ручной однорзовый грнтомет РГ-18 «Мух», он быстро, но тщтельно прицелился. Оглушительно хлопнул вышибной зряд. Отмечя свой путь длинным хвостом белого дым, рективня грнт нстигл фурбен и срботл, уткнувшись в силовое поле. Рскленный шнур окулятивного взрыв зцепил иноплнетянин, и тот упл ничком, в последний рз вскинув щупльц.

Атилл уже сидел, зктв штнину, и, морщсь, рстирл левую ногу ниже колен. Сергей увидел н его коже приметный крсновтый след, обычно проступющий под действием высокого нпряжения.

– Фурбен удрил током, – подтвердил его догдку строфизик. – Помнишь рсскз о боевике, который умер, хотя н теле не было рн?

– Это я уже понял, – подполковник присел рядом. – Кк ты?

– Получше. Боль почти прошл. – Атилл бодро подмигнул.

Он с трудом, но все-тки поднялся, опирясь н винтовку. Потом, постнывя,

сделл несколько неуверенных шгов. Пок снйпер рзминлся, Сергей вызвл по рции Фозияров. Комндир рзведвзвод обрдовлся, услышв голос подполковник, и доложил, что вертолеты ухе вылетели из Хнклы и с минуты н минуту должны прибыть в Чогрй-Юрт. Удовлетворенный этим известием Сергей рспорядился:

– Ждем вс. Мы сейчс примерно в километре выше водопд. Когд увижу «вертушки», подм сигнл ркетми.

Убрв рцию, он обернулся. Брхнов пытлся выполнить серию приседний, однко порження ног все еще слушлсь плохо. Нечего было и мечтть пересечь бурную горную реку с больным нпрником. Сергей стл прикидывть последовтельность дльнейших действий: один вертолет сядет н другом берегу и прихвтит труп Кр-Шйтн, н второй сядут они с Атиллой, потом ндо будет сделть еще одну посдку около рзведенного фурбеном костр, чтобы подобрть трофеи...

– Кжется, скоро смогу прыгть, – прервл его рзмышления рдостный голос Брхнов. – А ты обрти внимние – снчл фурбен ворочлся, но вот уже минут пять я з ним слежу – дже щупльцми не шевелит. Вроде готов.

– Живучий спрут поплся, – скзл Сергей. – Сколько метлл в эту гдину всдили, ему – хрен по деревне.

Издли послышлось слбое гудение – словно возле ух тужит голодный комр. Звук стновился все громче, постепенно приближясь. «Явно не вертолет, но что же?» – подполковник терялся в догдкх.

– Серег, прячемся, это фурбены! – вдруг спохвтился Атилл. – Кр-Шйтн явно ждл, что з ним прилетят.

Кпитн зполз в неглубокую рытвину и торопливо перезряжл брбн своего РГ-б. Сергей знялся тем же, хотя и понимл, что толку от их оружия будет немного. Если уж еле-еле спрвились с одним пришельцем, то против леттельного ппрт и вовсе нет смысл рыпться. Хорошо еще, мшин спрутоящеров не появилсь получсом рньше.

Корблик был рзмером с двухэтжный дчный домик. Окруженный полупрозрчным эллипсоидом зщитного поля, он, издвя оглушительное гудение, опустился рядом с неподвижно лежщим телом Кр-Шйтн. Едв мссивные опоры коснулись грунт, утих пронзительный звук. Потом исчез силовой экрн. Люди зтились, дже не помышляя стрелять в корбль пришельцев, и только следили з происходящим. Атилл несколько рз щелкнул зтвором фотоппрт.

– Орбитльно-посдочный модуль, – прокомментировл кпитн-уфолог. —

Прилетел с бзы или с межзвездного корбля.

– А то я без тебя этого не понимю, – зшипел н него Сергей. -Лучше помлкивй.

В нижней чсти корпус чужого ппрт открылся круглый люк. Из отверстия

покзлись две лпы мнипулятор, которые осторожно ухвтили Кр-Шйтн и

втянули в корбль. Люк снов зхлопнулся. Зтем иноплнетня мшин, снов

згудев, оторвлсь от грунт и нбрл высоту. Звиснув примерно в полусотне

метров нд плто, ппрт двинулся по дуге. Посдочный модуль летел примерно со

скоростью бегущего человек, медленно приближясь к Укрытию двух офицеров. «Вот

и все, – грустно подумл подполковник. – Сейчс они нс...»

«Финисты» тк и не узнли, ккое возмездие ожидло их з успешную охоту н фурбен. Спсение, кк и угроз появилось из космос. Внезпно мшин пришельцев с фурбенты прекртил искть вжвшихся в кмни людей и стремительно рвнулсь вверх. А из облков удрили пучки лучей. Несколько сгустков энергии порзили мчвшийся корбль, другие угодили в горный склон, взметнув густые облк пыли и дым Аппрт фурбенов содрогнулся и пошел н снижение, но в километре от поверхности пилоты выпрвили движение, вновь устремившись в высоту.

В небе покзлся еще один ппрт явно неземной постройки, который погнлся з фурбенми, продолжя рсстреливть из неведомого оружия мшину спрутояшеров.

В ответ фурбены ткже выпустили нечто, нпоминющее гроздь стремительных

светящихся шриков. Молниеносно преодолев рсстояние, рзделявшее две мшины,

эти снряды исчезли в силовом поле второго ппрт. Окончние боя протекло н

высотх, недоступных взглядм Атиллы и Сергея – об неземных ппрт н

огромной скорости ушли вертикльно вверх и скрылись из виду

– Кжется, пронесло. – Брхнов облегченно вздохнул. – Кстти, нм тоже пор уносить ноги.

– Сейчс «вертушки» прилетят.

– Чей корбль пришел нм н помощь – троклемский или гонты вмешлись?

– В Лбиринте тких мшин я не видел... Сергей поежился. Смерть прошл

совсем рядом, лишь чудом не здев мощью иноплнетной техники двух беспомощных и прктически безоружных людей. Между тем Атилл принялся собирть свое имущество и проворчл:

– Очень мне не понрвилось, что от фурбен пули отсккивют. Ндо будет в следующий рз прихвтить ружьишко помощнее.

Ндо же! Сергей дже покчл головой. Этому мньяку было мло сегодняшней переделки – он уже думл о «следующей» встрече с воинственными бртишкми по рзуму.

Издли доносился гул винтов. Пр Ми-24 неторопливо летел в их сторону.

Глв 6

ОТВЕТНЫЙ ВЫСТРЕЛ

– Подожди меня где-нибудь в тенечке, – скзл Сергей водителю. – Я могу здержться.

Прпорщик Нефедов молч кивнул и отогнл УАЗ н стоянку, комндир «Финист» вошел в подъезд ФУОПИ.

Кпитн н проходной лениво взял под козырек, проверил рди проформы документы, безндежно мхнул рукой пои виде полукобуры с втомтическим пистолетом «Гюрз». Кростин здесь хорошо знли, потому смирились, что подполковник с оружием не рсстется. Но потом, зглянув в его портфель, дежурный впл в сильнейшее змештельство. Конечно, покореженные куски внеземных мтерилов были не слишком похожи н взрывчтку или подслушивющие устройств, однко строгие инструкции не позволяли проносить в здние предметы неизвестного нзнчения, Сергей не собирлся объяснять кому попло, что это ткое.

В конце концов кпитн позвонил нчльнику охрны, тот связлся с генерлом, и Жихрев прикзл пропустить комндир «Финист».

Сергей предполгл, что нчльник упрвления вызвл его для рзбор последних оперций, в которых принимли учстие подрзделения полк, однко з столом в кбинете Жихрев сидели гости в шттском. Конечно, и профессор Трпнов, он же Ферзь, и директор ИСТРИС генерл Львов были здесь своими людьми, но их присутствие ознчло, что предстоит рзговор н темы более глобльные, чем ликвидция бнды Хндруев или плны огневой подготовки третьего бтльон.

– Судя по вшим веселым лицм, товрищ Трпнов только что рсскзл некдот, – зметил Сергей, пожимя нчльственные руки. – Нверняк политический.

– Не угдл, – ухмыльнулся профессор. – Анекдот был о пришельцх из космос. Приземлилсь, знчит, летющя грелк н сочинском пляже...

– А ну успокоились! – н првх хозяин Жихрев комндовл дже стршими по звнию. – Порезвились, и будет. Пришло время вплотную зняться серьезным делом.

Под их пристльными взглядми подполковник почувствовл себя неуютно. Львов вежливо нпомнил, что в нчле год роботы Лбиринт несколько рз выходили н связь с Посвященными, однко ни Кростин, ни Турин, ни остльные не удосужились поведть о содержнии этих контктов. В то же время из обрывков бесед между Посвященными, рвно кк по внезпно изменившемуся нстроению последних, стло ясно, что Координтор и Мозг Стнции передли весьм вжные сведения, взволноввшие Сергея и его друзей.

– Нм ткже стло известно, что роботы убрли энергетические экрны, которые должны были зщищть вшу компнию, – продолжл генерл. – В ходе последних поездок н чеченский фронт вы – лично вы, увжемый Сергей Михйлович! – не рз побывли н грни гибели.

– Д уж, если бы не броня, хреново могло обернуться. – Сергей вздохнул. —

Только вы перепугли совершенно рзные вещи. Под новогодние прздники Координтор действительно кое-что сообщил, но тм речь шл о сугубо космических событиях. В ближйшие полвек, то и век, это не будет иметь отношения к Земле. Другое дело – то письмо, которое мы получили буквльно н днях...

Пок они читли ксерокопию послния от Координтор, Сергей мысленно вернулся к последнему посещению Большой Гостиной нкнуне прекрщения связи с Лбиринтом. Роботы сообщили о серьезных осложнениях, улдить которые можно было лишь совместными усилиями нескольких цивилизций. Аборигены супертехнологичной плнеты Хлмбди едв не обнружили приемопередтчик мтерии, и Посвященные вместе с Координтором тк и не сумели решить, ккие меры следует принимть, если это все-тки случится. Очень тяжело продвиглись переговори между троклемским грнизоном Бзы Пошнест и военным комндовнием вешш. Одержвшие убедительную победу рзумные земноводные были по-своему првы, требуя, тооклемиды соглсились н полную кпитуляцию и допустили н свои плнеты оккупционные подрзделения и вдобвок проклятые ркеты, зпущенные фнтичными воякми Пошнест!

Рзумеется, он не стл говорить об этом: космические неприятности были делом Посвященных. Иное дело – появление пришельцев н ншей плнете...

Когд Сергей перескзл полученную от Мтвея информцию, слуштели зметно обеспокоились. Жихрев озбоченно зметил:

– Двно пор рзобрться с этим Королем... – И добвил обрщясь к директору ИСТРИС: – Сможете послть своих гврдейцев н Кипр?

– Н Кипре проблем не возникло бы, только тм Короля уже нет, – ответил Львов. – Он перебрлся в Изриль.

Генерл поведл, что с недвних пор зрубежня штб-квртир гвоздевской группировки рзмещется в престижном рйоне Иеруслим, неподлеку от резиденции премьер-министр. А в этом госудрстве, печльно добвил Львов, не рзвернешься.

– С бндитми рзберемся, – отмхнулся Жихрев. – Меня беспокоят подслушивющие устройств, которые бнд Короля рзмещет у нс под боком. Чует мое сердце, эти приборы не только з кнлми Лбиринт следят. Ткя техник вполне годится и для обычного шпионж.

Он рзвернул врщющееся кресло к столику, н котором стоял компьютер, включился в информционную сеть упрвления и отыскл ккой-то фйл. Быстро проглядев несколько стрниц, генерл скзл:

– Вот послушйте... «Иеруслимский технологический институт (ИТИ) – высшее учебное зведение для молодых людей, которые сочетют знятия Торой с изучением технических специльностей н кдемическом уровне. Из-з нсждемой здесь тмосферы религиозного фнтизм студентов институт нзывют «бней-Тор», то есть «сыновья Торы». Выпускники институт высоко ценятся в Изриле. Это люди не только преднные идеям сионизм, но и облдющие новторскими нклонностями в профессионльной сфере. Выпускники этого учебного зведения знимют руководящие посты в тких оргнизциях, кк Мосед, Армия обороны Изриля, полиция, ткже в фирмх «Моторол», «Эльбит», «Оптротек», «Изрильскя виционня промышленность»... Ну, дльше нчлсь обычня реклм... Аг, ншел... «Кмпус институт рсположен н склонх холм между рйонми Бйт-Вгн и Гивт-Мордехй. Телефон 02-751111, фкс 02-422075, дрес – Иеруслим, почтовый ящик 16031. Кмпус состоит из двух учебных здний, общежития рсположены в смом кмпусе и по соседству с ним. Фкультет компьютерных нук предлгет две облсти специлизции – компьютерные системы и промышленный бухглтерский учет».

– Бухглтерия-то при чем? – удивился Львов. – Ты, брт, читй о глвном.

– Ну, про институт кк будто все... Слушйте дльше. «Зимой текущего год

одн из лборторий ИТИ передн в рспоряжение Моссд, после чего в штт нового подрзделения зчислены прибывшие из США кдровые сотрудники ЦРУ и АНБ. Н вершине холм рядом со зднием институт рзвернут бтрея нтенн для спутниковой связи. Достоверно устновлено, что здесь создн Центр электронного шпионж (ЦЭШ), которым руководят высокопоствленные чиновники спецслужб Изриля и США. В период с преля по июль сотрудникм ЦЭШ удлось «взломть» компьютерные коды и проникнуть в бзы днных силовых и нучно-исследовтельских учреждений многих стрн Средиземно-морского регион. Широко используя методы компьютерного шпионж, ЦЭШ похитил мтерилы нучно-исследовтельских и опытно-конструкторских рбот оборонного хрктер, осуществляемых рзличными ведомствми и чстными фирмми Итлии, Фрнции, Испния, Египт и ряд других госудрств. Основные сферы интересов: воення электроник, ядерные технологии, ркетно-виционня техник, рзрботк новейших обрзцов военно-морской, тнковой и ртиллерийской техники».

Зкончив чтение, Жихрев осведомился, кк нрвится досточтимой публике это богоугодное зведение. Общее желние досточтимой публики вырзил генерл Львов, объявивший элитрный вуз «лкомым кусочком». Его хором поддержли остльные: хорошо бы, дескть, зпустить лпу в рхивы ЦЭШ. А Трпнов негромко добвил:

– По-моему, вы збыли о другой здче. Н Земле вовсю безобрзничют гости из космос, которые не слишком почтительно обрщются с ншим бртом. Похоже, эти дльние родственники по рзуму считют людей существми второго сорт. Может быть, дже следует рсценить поведение пришельцев кк врждебное и относиться к ним соответственно... – Он обртился к подполковнику: – Сергей Михйлович, вы лучше нс рзбиретесь в проблемх космической войны. Готовы ли мы вступить в открытое противостояние с гонтми и фурбенми?

– Я уже пытлся, и результты не воодушевляют... Он поведл о недвней вылзке в Чечню. Рсскз был выслушн с подобющим внимнием, зтем удитория долго изучл обломки фурбенской техники. Вызвв шеф технического отдел, Жихрев отдл рспоряжение оргнизовть смое тщтельное исследовние иеруслимского детектор и остльных экспонтов из кростинского портфеля.

Когд они снов остлись одни, шеф ФУОПИ здумчиво проговорил:

– Первую пробу сил я бы рсценил кк удчную. Во всяком случе, к приемопередтчику фурбен не подпустили.

– М-д, действительно, я и см ожидл худшего, – признлся Сергей. – Бой мы явно выигрли, пусть дже по очкм.

– То, что его не брли пули, нетрудно объяснить, – скзл Львов. —

Нверняк одет в ккую-нибудь броню.

Трпнов, который всегд умудрялся нйти неожиднный взгляд н любую проблему, ядовито ухмыляясь, зметил:

– Рдовться ндо, что пули от фурбен отсккивли. Мне стршно подумть, ккие проблемы возникли бы, окжись у нс в рукх труп иноплнетянин...

В рзгр этих восторгов сквозь мтовые оконные стекл в комнту просочился узкий, кк ниточк, поток крсного свет. Трудно было не узнть хрктерный луч лзерного прицел. Сергей и Жихрев мгновенно воскликнули:

– Ложись!

Небольшое, рзмером с двдцтирублевую монету, рубиновое пятно, обежв

комнту, змерло н нгрудном крмне кростинского мундир. Подполковник стремительно упл со стул, рстянувшись н полу. В тот же миг ззвенело пробитое стекло, и две пули воткнулись в стену, рсшвыряв штуктурную крошку. Хозяин кбинет дернул шнурок, зкрыв окно плотной темно-синей портьерой. Зтем он осторожно выглянул нружу, слегк отодвинув крй полотн.

– Он мог стрелять только из той семндцтиэтжки, крикнул Жихрев.

Нчльник упрвления метнулся к телефону и отдвл соответствующие

рспоряжения охрне, но Сергей уже выбежл в коридор. Не теряя секунд н ожидние лифт, он сктился по лестнице, мысленно подсчитывя оствшееся в его рспоряжении время. Чтобы спуститься с верхних этжей, киллеру пондобится не меньше полутор-двух минут. Чтобы пересечь рзделявшие их полкилометр, подполковнику требовлось примерно столько же. Он с рзбегу прыгнул в свой УАЗ, крикнув водителю:

– Гони нпролом в сторону того дом... – Зтем, когд мшин рвнул с мест, продолжил инструктж: – Я буду брть снйпер. Твоя здч – подстрховть меня. Он нужен нм живым или хотя бы не совсем мертвым.

– Сделем, комндир, – прошипел прпорщик.

Визж метллом н резких поворотх, нрушя все првил дорожного движения, мшин полным ходом пересекл шоссе, попутно проутюжив несколько гзонов. Чудом избежв столкновения с двумя грузовикми, троллейбусом и множеством легковушек, водители которых кричли ям вслед что-то нехорошее, «узик» зщитного цвет зтормозил во дворе, где оборудовл огневую позицию неведомьй снйпер. Высотный дом имел три блок, людей во дворе почти не было. Н плтной стоянке жрились под солнцем сколько втомобилей с московскими номерми. Сергей збеспокоился: поди догдйся – здесь он еще и успел смыться. Если зтился внутри здния, то не уйдет – сюд с минуты н минуту стянется охрн ФУОПИ. Будет прочесывть квртиру з квртирой, перетряхнет кждый зкуток от чердк до подвл...

Подполковник присел н лвочку, держ под нблюдением прилегющую чсть двор и втостоянку. Ожидние не зтянулось – из крйнего, что поближе к шоссе, блок вышел бугй в джинсовом костюме, «прострелил» окрестности цепким хищным взглядом. Укрытого кустми Кростин громил не рзглядел и, держ првую руку под курткой, нпрвился к «семерке» вишневого цвет. «Он!» – понял Сергей. Быстрым шгом комндир полк двинулся н перехвт: левя рук с пистолетом з спиной, првя готов ннести удр.

– Эй, приятель, подскжи, где здесь дом номер восемндцть дробь шесть? – крикнул подполковник.

Ему принялсь отвечть словоохотливя ббк, скучвшя н скмеечке возле подъезд. А киллер, тк и не успев вствить ключ в дверной змок, резко обернулся, выхвтывя из-под джинсовой полы нечто короткоствольное. Дурчин полгл, что сможет опередить в этой «ковбойской дуэли» профессионл спецвойск. Всегд готовый к подобному обороту, Сергей нжл спуск, нвскидку выпустив очередь из «Гюрзы». Одн пуля сделл ккуртную дырочку в стекле мшины, две другие прошли нвылет через куртку и все, что под ней нходилось. Взвыв, киллер выронил оружие и схвтился з плечо.

Короткий рзбег, прыжок. Сгруппироввшись в полете, подполковник точно приложил бндит подошвой в челюсть. Тот шумно упл и перекувырнулся. Приземлившись н полусогнутые, Сергей подбежл к пытвшемуся встть киллеру и с рзмху, словно пенльти исполнял, удрил в пх. Зтем, ухвтив бесчувственное тело з подмышки, рывком поствил н ноги и, зломив здоровую руку, припечтл носом об синий кпот «семерки». З спиной зголосили перепугнные струхи и прочие местные жители, прогуливвшиеся во дворе с детскими коляскми и собкми. В тот же миг еле слышно зстучл очередь бесшумного втомт. Покрутив головой, Сергей увидел, что к нему спешит с «Влом» в рукх его водитель. Н бегу прпорщик покзывл стволом н лежщее в двух десяткх шгов тело, вокруг которого рстеклсь кроввя луж.

– Он в вс стрелять собирлся, – зпыхвшийся водитель громко переводил дыхние. – Уже целился, я опередил. Аж брызги полетели.

– Молодец, Нефедов. – Комндир полк убрл пистолет в кобуру.

Подоспели мшины из ФУОПИ, двор нполнился людьми в кмуфляже и в шттском.

Рненого киллер, сковв нручникми, увезли. Труп прикрывющего оствили н месте – для милицейских следовтелей, которых ждли не рньше чем через полчс. Из подъезд вынесли снйперскую винтовку AUG, которую неудчливый стрелок бросил н лестничной площдке верхнего этж.

Оптический прицел н винтовке был мощный и совершенно незнкомого тип – ткого Сергей не встречл дже в рсенле ГРУ, где имелись смые последние обрзцы, созднные ведущими оружейными фирмми. Приложив винтовку к плечу, он нвел объектив н длекое здние ФУОПИ. Судя по рзмеру появившегося в окуляре изобржения, прицел двл по крйней мере тридцтикртное увеличение. Но, смое удивительное, мтовые стекл не были прегрдой для этого чуд оптики – подполковник отчетливо видел стены и потолок жихревского кбинет. «Инфркрсный, нверное», – подумл Сергей.

Рненый снйпер медленно приходил в чувство. Врч, збинтовв ему плечо, скзл:

– Крови потерял много, но жить будет. Можно допршивть.

Н столе постепенно собирлсь куч предметов, извлекемых из крмнов

здержнного. Связк ключей, зпсные обоймы, бумжник с небольшой суммой в рзной влюте. Документы...

– Оркн Адуев, родился в городе Хсвьюрт, Дгестнскя АССР, нционльность – чеченец, – прочитл в пспорте Львов. – Прописн в Блшихе... Неужели чечки спешили отомстить Кростину з его подвиги н фронте? Не нрвится мне ткя версия...

– Д, не похоже, соглсился подполковник. С чеченскими боевикми он имел дело неоднокртно. Три год нзд в Абхзии они воевли плечом к плечу, в последние месяцы окзлись по рзные стороны фронтовой линии. Сергей немного рзобрлся в ментлитете этого нрод, потому не мог поверить, что глвный штб противник послл в Москву киллер с зднием покрть комндир «финистов». Дети гор сржлись умело и жестоко, но при этом придерживлись своеобрзного кодекс воинской чести. Подполковник знл, что противник его сильно не любит, но увжет. Бойцы «Финист» всегд нносили вргу тяжелые потери, однко неписных зконов войны не нрушли: не убивли и не грбили мирных жителей, не грешили мродерством сверх общепринятых норм и дже зложников не убивли без крйней необходимости.

Нет, любой чеченский комндир сочтет угодным Аллху деянием срзить подполковник Кростин н поле боя, но не стнет тйно подсылть убийц – ткое убийство исподтишк покрыло бы этого полевого комндир позором... А вот фмилия киллер покзлсь очень знкомой, словно Сергею пришлось слышть ее совсем недвно.

Между тем Адуев, если это было его нстоящее имя, успел очухться и, кк водится, откзлся отвечть н вопросы. Не вступя в дискуссию, Жихрев мигнул доктору Пленному вкчли хорошую дозу «сыворотки првды». Когд у Адуев неестественно рсширились глз и нпряглись все мышцы – верный признк, что препрт нчл действовть, – генерл-мйор здл первый вопрос:

– Кого вы собирлись зстрелить? Снйпер покзл н Сергея и пробормотл:

– Его... Фмилию не помню...

– Кто отдл вм ткой прикз?

– Брт позвонил по телефону... Скзл, обязтельно нужно его нкзть,

честь род под угрозой... Посмотри говорил, в кмере хрнения... Номер шкф скзл, код змк...

– Где сейчс вш брт?

– В Ичкерии, воюет...

– Брт звонил прямо из Чечни?

– Не зню, не скзл... Хорошо было слышно... Говорил он сбивчиво, что и

неудивительно, если учесть концентрцию циркулирующей по его ртериям сыворотки.

Тем не менее из клочков фрз склдывлсь вполне понятня кртин,

Оркн обзвелся в Подмосковье полным «джентльменским нбором»: мгзины, ресторн, кзино, втостоянки. Помимо легльного бизнес контролировл торговлю нркотикми и крдеными втомобилями, собирл днь с сутенеров и бндерш. Н Ярослвском вокзле в кмере хрнения, которую нзвл брт, Адуев обнружил винтовку с оптическим прицелом, пчку стодоллровых купюр нового обрзц, ткже нстоятельную просьбу: совершить кт кровной мести против подполковник Кростин и кпитн Брхнов. В том же чемодне окзлись фотогрфии обоих офицеров, их дрес и другие полезные сведения. Н дело Адуев пошел в сопровождении личного телохрнителя, которого полчс нзд зстрелил прпорщик Нефедов.

– А вот и снимки, – скзл Трпнов, продолжвший изучть конфисковнное имущество «бизнесмен». – Где это они вс зпечтлели?

– Это не фото, – уточнил Жихрев. – Скорее нпоминет рспечтку. Только я не зню принтер, который обеспечивет ткое кчество изобржения.

Нконец пущенные по кругу кртинки попли в руки комндир «Финист», и подполковник удивленно поднял бровь. Н первом листе он увидел себя и Атиллу – увешнные оружием спецнзовцы крбклись по горному склону. Кроме того, имелись потрясющего кчеств портреты кждого по отдельности.

– Эт съемк велсь позвчер в горх н грузино-ченской грнице, – уверенно скзл Сергей. – Это единственный случй, когд я был в горх с этим прнем. Причем нимли нс в момент погони з фурбеном.

– Другими словми, снимл см Кр-Шйтн, – сделл вывод Львов. – Он же и киллер ннял.

– Если дже не он см, то кто-нибудь из его соплеменников, – добвил Трпнов.

– Больше некому. – Подполковник здумлся, потиря лоб, зтем обртился к пленному: – Кк, говоришь, зовут твоего брт?

– Ахмед.

Теперь Сергей вспомнил, откуд ему знком эт фмилия. В субботу, покончив

с Кр-Шйтном, они рзбирли документы боевиков, и тм действительно мелькнуло ткое имя – Ахмед Адуев. Только этот человек никк не мог н следующий день рзговривть с бртом, потому что погиб в смом нчле боя, когд вертолеты нкрыли горное селение ркетным злпом.

– Ты уверен, что тебе звонил именно брт? – спросил он н всякий случй.

Оркн очень обиделся и ответил с вызовом в голосе: мол, нечего его оскорблять, он не ткой дурк, чтобы не узнть голос родного брт. По его словм, у Ахмед был очень хрктерный выговор – никк нельзя перепутть.

– Серьезные ребят, – скзл Жихрев, когд они вернулись в кбинет. —

Удром н удр отвечют.

Теперь спрутоящеры предствлялись куд опснее, чем могло покзться после первой перестрелки. Ответня кция был проведен стремительно и вполне профессионльно. Фурбены дже предусмотрели, что нужно синтезировть голос Ахмед Адуев.

Трпнов побрбнил пльцми по лежщим н столе бумгм и произнес, медленно выговривя слов:

– Без поддержки внеземных союзников мы обречены проигрывть. В лучшем случе, кк позвчер, стычки будут решться вничью.

– В прошлый рз нм кто-то уже пришел н помощь – вскинулся Сергей. – Я же рсскзывл: летющя мшин фурбенов едв не рзмзл нс по скле, но тут появился другой ппрт и подбил фурбеи.

– Нсколько можно судить, тм были гонты, – рзмышлял вслух Львов. —

Мшин из Лбиринт нверняк вышл бы н связь, эти бросили вс в достточно неприятной ситуции.

– Тк или инче, пондобится подмог Лбиринт, потому что субботний бой был длеко не последним. – Трпнов хлопнул лдонью об стол. – Мы обязны выяснить плны пришельцев и помешть им проникнуть в Лбиринт.

Нчлся деловой рзговор. Анлитические подрзделения ИСТРИС получили здние прорботть возможные сценрии. Жихрев нбросл текст циркуляр в территорильные оргны силовых ведомств: немедленно информировть ФУОПИ, если будут змечены субъекты, похожие н Гстон Мшен и Кр-Шйтн. Под конец обсуждения нчльник упрвления скзл:

– Я дже зню, где произойдет следующя стычк с фурбенми. Првительство Тджикистн просит поддержки у них резко ктивизировлсь непримиримя оппозиция. После ликвидции этих бнд подрзделение «Финист» двинется н поиски спрутоящеров, которые обосновлись н Пмире.

– Только приборы, которые он с собой тскет, ты ух н этот рз пострйся взять целехонькими, – добвил Львов. – Полезнейшие, бтеньк, штучки, кк выржлся клссик.

Глв 7

«НЕБЕСНОЕ ОКО»

Прошлой осенью Николй и Алексей основли совместное предприятие под нзвнием «Небесное око». Зрубежным соучредителем выступил млоизвестня компний «Черный поиск», зрегистрировння в одной из крохотных стрн Юго-Восточной Азии. Не больше десятк людей во всем мире могли знть, что «Черный поиск» открыт Мозгом Стнции Земля, уствной кпитл сформировн из средств, экспроприировнных со счетов мфии. Тем более оствлсь згдкой личность миллионер Серж Кро, номинльно возглвлявшего обе фирмы – зитскую и московскую.

З прошедшие месяцы «Небесное око» рзвернуло ктивные действия, рендовло у «Глвкосмос» дв спутник фоторзведки, и теперь предприятие поствляло зкзчикм отличные крты смых труднодоступных регионов. Выведенные н тщтельно подобрнные орбиты спутники «Мльвин» и «Нтли» передвли н Землю крупномсштбные снимки, по которым можно было не только идельно выстроить рельеф изучемой местности, но дже определить нличие и объемы злегвших тм полезных ископемых, ткже прочих природных ресурсов.

В этот теплый вгустовский день мсье Кро, он же комндир отдельного резервного полк «Финист» подполковник Кростин, лично явился в «Небесное око».

– Ого! Никк, зморский босс нгрянул! – вскричл, дурчсь, Лешк. —

Ребятишки, он же сейчс удиторскую проверку зктит по всей строгости, бухглтерские тлмуды проверять стнет!

– Кк летелось из слвного городу Гонконгу, досточтимый Кросн, не укчло ли вшу нежную вестибулярку? – осведомился Николй.

Сергей с притворной строгостью потребовл прекртить блгн и зняться делом. Понимюще кивнув, Николй приглсил друзей в свой кбинет, здрил сейфовую дверь, включил устройств, исключвшие подслушивние. Мльвин, превртившяся в идельную секретршу, знялсь было звривнием кофе, но Сергей здумчиво проинформировл, что не откзлся бы и от зкуски. Немедленно появилсь гор бутербродов – с копченой колбсой, ветчиной, икрой, блыком и рзличными сырми.

– Генильно, – похвлил подполковник. – Псри, ты в вшей рмии ккую должность знимл, – нверное, что-то н уровне ншего комндир взвод? Иди ко мне в полк – сделю змнчльником штб по хозяйству, срзу кпитнские погоны нцепишь.

– Зпросто, – с легким кцентом ответил Мльвин он же Псри Млер. —

Только не уверен, что вши кдровики зсчитют мне трехвековую выслугу лет в вооруженных силх Троклем.

– Не отддим. – Николй змхл рукми. – Мльвиночк, не подписывйся н его посулы. Нверняк этот изверг собирется деснтировть тебя н вржеские бзы с целью деморлизции потенцильного противник.

Они посмеялись. Потом Алексей, сделвшись серьезным, сообщил:

– Серег, сегодня ночью нд Индийским океном к «Мльвине» – я имею в виду нш спутник – приблизился ппрт Лбиринт.

– Я тебя срзу перебью, – встревожился Сергей. – Не мог это быть спутник мерикнцев или, нпример, космический модуль гонгов и фурбенов?

Алексей успокоил стршего друг, продемонстрировв серию фотогрфий, отснятых кмерми «Мльвины». Не узнть этих очертний Сергей не мог – все Посвященные не рз видели троклемские орбитльно-посдочные модули ближнего рдиус. Упрвляемые, роботми мшинки могли рзгоняться до третьей космической скорости. Лбиринт использовл их для рзведки и доствки небольших грузов в тех регионх, где не действовли видеокнлы или тоннели телепортции. Успокоившись, подполковник попросил продолжть.

– Модуль подошел метров н двдцть – тридцть и передл рдиогрмму, – рсскзывл Лех. – Сообщение было зшифровно кодом, который Координтор оствил нм зимой. Ничего нового – тот же текст, что другой робот подбросил тебе н квртиру... Поскольку мы ждли подобных контктов, об нши спутник были зпрогрммировны выдть ответное послние.

– Ккого содержния?

– Кк мы и договривлись... Предыдущее письмо получено, делем все

возможное, непосредственной угрозы для Посвященных пок не отмечено, нуждемся в дополнительной информции о пришельцх и их возможностях. Робот не ответил, – зписв передчу, прибвил скорость и покинул поле обзор. Вероятно, был возврщен н Стнцию.

Мльвин поспешил уточнить:

– Эти ндроиды не способны принимть смостоятельных решений. Скорее всего, зложення в него прогрмм не предусмтривл дилог со спутником, связи с Мозгом Стнции у модуля не было.

– Ну, это дже я понимю. – Сергей пошевелил лдонью. – Поторопились мы с ответом... Для следующего конткт подготовь новый текст, примерно ткой: «Имели боевое столкновение с фурбенми н Квкзе. Одного спрутоящер, кжется, убили или тяжело рнили. Н звершющем этпе боя корбль Фурбенты был тковн неизвестной мшиной – предположительно ппртом гонтов. Н следующий день фурбены оргнизовли покушение н одного из Посвященных».

– Когд это случилось?! – Николй ж привстл со стул. – Твоя рбот?

– Чья же еще! Мы с Атиллой от души пострлись... Он поведл о событиях

последних дней – от их экспедиции в Чечню до стрельбы в окрестностях ФУОПИ. Ребят рзволновлись, но в пнику никто не удрился – привыкли уже иметь дело с угрозми из космос. Обсудив ситуцию, пришли к выводу, что н фурбенов нпл все-тки ппрт гонтов, не Лбиринт – инче Координтор упомянул бы об этом фкте в переднном н «Мльвину» сообщении. Алексей возбужденно добвил:

– Вряд ли эти спрутоящеры огрничтся одним покушением. Нверняк будут новые нпдения.

– Не исключено. – Подполковник рвнодушно пожл плечми. – Усилим меры предосторожности. Хотя, признть, я плохо предствляю, кк зщищться от иноплнетного оружия... Ну лдно, об этом еще подумем. Пок рсскжите мне, кк нш бизнес процветет.

Сопредседтели деловито отчитлись.

Выполнены зкзы по кртогрфировнию млоисследовнных облстей Сибири,

Кзхстн, северо-зпдных провинций Китя, бссейн Амзонки. Зключены новые договор с првительствми и чстными фирмми рзных стрн. Получення з полгод прибыль почти покрыл первончльные рсходы н оргнизцию компнии. К середине четвертого квртл, когд с «Небесным оком» рссчитются зкзчики из Аргентины, Нигерии, ЮАР и Пкистн, ткже концерны АМОКО и «Сибнефтегз», ожидется чистый доход в дв с четвертью миллион доллров. Если дел и дльше пойдут столь же успешно, то в следующем году прибыль превысит десять миллионов.

– Кроме того, мы с Мльвинкой нписли новую прогрмму. Теперь можно по днным инфркрсного скнировния выявлять месторождения н глубинх до двухсот метров – хоть под землей, хоть под водой. – Алексей сообщил эту новость, не сумев скрыть смодовольной ухмылки. – Одн неприятность – для релизции ткой прогрммы придется зпустить еще пру спутников с детекторми длинноволновых излучений.

– Вперед и с песнями, – рзрешил Серж Кро. – Оснстим новые спутники всеми приборми, которые рзрботны з последнее время. Когд подготовите ппрты к зпуску?

– Думю, первый будет н космодроме в нчле следующего год, еще месяцев через шесть звод выдст нм вторую мшину, – не слишком уверенно скзл Алексей.

– Знчит, нзовем их «Дин» и «Ндежд», – решил Сергей. – А то нши с Аркдием супружницы возмущются. Говорят: Кольк с Лешкой нрекли спутники в честь своих блговерных, вы, сволочи, нс совсем не любите...

Николй скзл с ухмылкой:

– Ничего-ничего, вот через годик-другой рзместим н орбите десяток плтформ – поломешь голову нд нзвниями. Придется бывших жен и любовниц вспоминть.

Подполковник смущенно покосился н Мльвину, однко деликтня троклемидк сделл вид, будто не рсслышл, и непринужденно посетовл, кк непросто было переводить н земные лгоритмические языки прогрмму, текст которой он прихвтил, покидя Бзу Пошнест. А когд межплнетня супружескя чет спрвилсь с переводом, возникло множество других проблем, особенно при конструировнии инфркрсного детектор для спутников новой серии.

– Кстти, о детекторе, – спохвтился вдруг Сергей. – Зболтлись, я чуть не збыл...

Он выложил н стол порттивное устройство с небольшим дисплеем, индикторми и тумблерми, которое передл ему племянник Мтвей.

– Что з чудо? – У Лешки згорелись глз.

– Контейнер с ткими игрушкми перепрвлял из-з кордон одн преступня

группировк. Кк я подозревю, нм в руки попл тот смый прибор, о котором предупреждл Координтор.

Обдумв его слов, осторожный Николй н всякий случй переспросил:

– Ты хочешь скзть, что мы имеем дело с детектором для обнружения многомерных кнлов? Другими словми, пресловутый Центр электронного шпионж пытется рзместить их с помощью мфии, тк?

– Пок это лишь мои предположения...

Дже опытнейшие технри из ФУОПИ, с первого взгляд определявшие

происхождение и преднзнчение любой электронной ппртуры, окзлись бессильны, столкнувшись с приборми ткого тип. Зводскя мркировк отсутствовл, поэтому специлисты огрничились уклончивым ответом: мол, приборы собирлись в одной из зпдных стрн, причем комплектующие, скорее всего, изготовлены фирмми рзных госудрств, включя США, Гермнию, Японию, Изриль, Южную Корею. Кждое устройство включло мощный микропроцессор, детекторы слбых электромгнитных колебний, ткже блок передчи информции н спутник.

– Минуточку, комндор, – нсторожилсь вдруг Мльвин. – Мне почему-то зхотелось пересчитть вши гиггерцы в троклемские единицы...

Поколдовв немного с клькулятором, он скорчил огорченную гримсу и уверенно провозглсил: лежщий н столе прибор действительно преднзнчен для пеленгции источников именно тех чстот, которые генерируются многомерными кнлми троклемских приемопередтчиков. Коренным землянм ее объяснения покзлись не вполне понятными, и Сергей попросил повторить тот же текст в более доступной форме.

– Слушйте внимтельно. – Псри нчинл терять терпение. – Кждый приемопередтчик может соединять Стнцию с подндзорным миром при помощи шестимерных гиперцилиндров трех принципильно рзных типов. Во-первых, это трнспортные тоннели, по которым можно перемещть мтерильные тел. Во-вторых, видеокнлы, передющие только электромгнитное излучение, включя свет и рдиоволны. И нконец, в-третьих, линии электронных сигнлов, посредством которых ппртур Бзы или Стнции подключется к существующим н подндзорной плнете средствм коммуникции. Выдвигясь в трехмерное прострнство, кждый из перечисленных гиперцилиндров рспрострняет хрктерные сигнлы н сверхвысоких чстотх... Вм пок понятно?

– Ты излгешь невероятно доходчиво, – зверил жену Алексей. – Продолжй в том же духе.

– Ну тк вот. Эти приборы позволяют вычислить координты той точки, где проложення со Стнции многомерня линия врезлсь во всемирную компьютерную сеть или где выведен в трехмерное прострнство трнспортный тоннель. Тем смым они обнруживют вход в Лбиринт, Думю, Сергей прв – приборы явно земного происхождения, то есть создны в Центре шпионж...

Первым суть дел ухвтил профессионльный прогрммист. Сделв озбоченное лицо, Алексей произнес:

– Знчит, детектор может зпеленговть точку, через которую возможно проникнуть в Лбиринт. Зтем через Интернет или через спутник связи эти координты передются центр... Я првильно понял?

– Во всяком случе, это похоже н првду, – осторожно скзл Псри. —

Думю, когд в Центре убедятся, что обнружен точк вход, они пошлют через этот детектор вирусную прогрмму, которя должн прлизовть компьютеры Стнции. Именно поэтому нши роботы прекртили нблюдть з Землей через гиперцилиндры.

Он добвил, что теперь, из сообржений безопсности, Мозг Стнции вынужден нблюдть з плнетой только издли – выходы гиперцилиндров должны рсполгться н предельном рсстоянии от поверхности, куд не достнут нземные детекторы и где прктически нет искусственных спутников.

– Погодите, ребят, тут чего-то не тк, – зсомневлся Сергей. – Конечно, я не слишком глубоко рзбирюсь в компьютерных делх, но и не совсем профн. Нсколько я понимю, земные прогрммы, в том числе и вирусы, могут быть нписны только н нших, земных лгоритмических языкх. Н ФОРТРАНе кком-нибудь или н АЛГОЛе...

– Скорее уж н Си-плюс-плюс или н АССЕМБЛЕРе. – Алексей ухвтил его мысль н лету. – Видимо, ты хочешь скзть, что компьютеры Лбиринт используют свою, троклемскую систему кодировки, потому земные вирусы не способны порзить Мозг Стнции.

– Ну, примерно тк, – кивнул подполковник. – Только ты вырзил мою мысль по-нучному.

– К сожлению, толково соствлення вирусня прогрмм способн это сделть, – печльно вздохнул Псри.

Супруги Бужинские уже обсуждли эту проблему, когд прочитли письмо Координтор. Их выводы были неутешительны. Достточно сложня и грмотно нписння прогрмм-вредитель должн действовть поэтпно, но неотвртимо. Снчл вирус зписывется в пмять одного из Роботов Стнции, – скорее всего, в стндртное хрнилище поступющей информции. Окзвшись в бзе днных и пронлизировв окружющие зписи, вирусный фйл перекодируется и преврщется в обычную троклемекую прогрмму После этого вирус просчивется сквозь зщитный брьеры в упрвляющие системы и выдет некую комнду. Можно не сомневться – это будет прикз открыть трнспортный тоннель, который соединит Стнцию с ведомством послвшим вирус.

Впрочем, существовли и другие пути достижения той же цели, причем все они предствлялись вполне осуществимыми.

– Другими словми, кк только Стнция выдвинет н Землю хоть ккой-нибудь тоннель, Лбиринт немедленно будет зхвчен, – резюмировл Николй. – Друзья мои, ведь мы сидим по уши в дерьме.

– Не тк мрчно, – скзл Мльвин. – Их дтчики охвтывют пок не всю поверхность плнеты – в противном случе ЦЭШ не обртился бы з подмогой к ншим бндитм. Кроме того, не збывйте, что противник в принципе не способен усеять своими детекторми космическое прострнство н высотх до двух-трех тысяч километров от земной поверхности, именно в тких пределх действуют трнспортные тоннели приемопередтчиков. Поэтому Стнция сохрняет способность изредк посылть к нм роботов-курьеров... – Он нервно отпил сок из высокого сткн. – И вообще, я уверен, что продолжют функционировть выведенные в дльний космос гиперцилиндры второго род, через которые Стнция зписывет передчи глвных телевизионных компний и рдиостнций... Но в целом обстновк, рзумеется, очень неприятня.

Звязлсь дискуссия, н этот рз уже носившя зметный оттенок легкой пники. В конце концов решили, что Алексей зпрогрммирует обоим спутникм «Небесного ок» новое здние: при повторном рндеву с троклемским модулем сообщить, помимо прочего, о зхвте детекторов ЦЭШ. Посвященные не сомневлись, что Координтор пожелет изучить прибор и пришлет робот для трнспортировки этого устройств н Стнцию. Может быть, трофей тможенников позволит квзирзумному псёвдоживому суперроботу нйти оптимльный способ зщиты от иеруслимского вирус.

– Детли обсудим звтр, когд соберемся всей компнией – скзл н прощние Сергей. – Ндеюсь, вы не збыли про день рождения Дины...

Примерно в те же чсы, когд Посвященные ломли головы нд вопросом зщиты Лбиринт, н противоположной стороне Земли решли свои проблемы другие мыслящие обиттели Вселенной. Их противоборство длилось больше столетия по земному счету времени, причем окончние зстрелой вржды не просмтривлось дже в отдленной перспективе.

Деснтный грузовоз «Трнспорт-3446», стртоввший чсом рньше с бзы гонтов, рсположенной н обртной стороне Луны, вошел в тмосферу и летел с дозвуковой скоростью н высоте сорок километров нд ночным полушрием. В небе Атлнтики неповоротливую мшину перехвтил пр скоростных истребителей Фурбенты. С ведущего передли прикз:

– Сопротивление бесполезно. Следуйте з нми, инче будете уничтожены.

Послушно сбросив высоту, «Трнспорт-3446» изменил курс и, сопровождемый

конвоирми, полетел з ними нд Южной Америкой. Гонтов двно интересовло, где оборудовли свою крепость фурбены.

Нд безлюдным горным крем истребители прикзли вржескому корблю зходить н посдку. Когд грузовоз снизился до шести километров, из змскировнного бомболюк выскользнул упрвляемый снряд, и укрытое под склми убежище исприлось в ярости огненного столб.

Взбешенные коврством противник, пилоты фурбенских истребителей рсстреляли «Трнспорт-3446» гмм-лучми своих квнтовых пушек. Не успел рссеяться шр рскленной плзмы, кк н не ожидвших нпдения спрутоящеров нвлилсь невесть откуд взявшяся четверк отлично вооруженных перехвтчиков.

От прямого попдния пучк нтипротонов первя мшин фурбенов взорвлсь срзу, вторя же был сильно поврежден, однко пилот успел ктпультировться. Подоспевший орбитльный модуль совершил сложный мневр прямо в воздухе подхвтил нтигрвитционным «счком» рненого спрутоящер и втянул его в свой кессон. Вскоре отряд корблей цивилизции Огонто блгополучно вернулся н Луну.

Пленному окзли медицинскую помощь, после чего, не теряя времени, приступили к допросу. Восемь смых сильных телептов экспедиции легко подвили волю фурбен и без помех проскнировли содержимое его пмяти. В первую очередь гонтов интересовло, для чего вржескя экспедиция с тким упорством ищет вход в Лбиринт. Ответ был получен очень быстро, подтвердив смые неприятные подозрения.

Информцию без промедления передли н звездолет, где тотчс же собрлся совет ведущих специлистов. Ситуция был признн крйне тревожной, и потому возникл необходимость принимть экстренные меры.

А земня пресс всю следующую неделю тиржировл сообщения о стрнных мневрх «летющих трелок», змеченных в ночном небе нд Андми.

Глв 8

ВЕЧЕР ВОСПОМИНАНИЙ

Стол был двно нкрыт, но гостей пок собрлось немного – одни лишь Посвященные. Поэтому можно было откровенно говорить обо всем, что их тревожило. Впервые з много дней они позволили себе небольшую долю ностльгии, вспомнив о тех днях, когд плнеты и звезды были доступны только пятерке друзей. Это было прекрсное время, полное опсностей, тйн, удивительных открытий, ромнтики и безумных подвигов.

– Если бы проклятые шпионские ведомств не рскололи нс, – говорил Аркдий с тихой грустью в голосе, – сохрнили бы полный контроль нд Лбиринтом и сейчс отмечли бы день рождения сестренки н ккой-нибудь экзотической плнете. Помните ту-с крсными рстениями и бирюзовым небом?

– Тм было чудно, – соглсилсь Дин. – Роскошня природ, спокойный климт и никких крупных зверей. Этот мир словно нрочно создвлся для комфортбельного отдых.

– Думешь, троклемиды специльно перестроили плнету, превртив ее в курорт? – зсмеялся Николй. – Нвряд ли. Предствь себе, сколько средств пришлось бы вгрохть в ткое предприятие.

– Иногд игр стоит любых свеч, – здумчиво проговорил Алексей. – Но ведь рйскя плнетк могл появиться и естественным путем.

– К черту философские диспуты! – Аркдий змхл рукми. – Сегодня мы будем отдыхть и рзвлекться. Все серьезные рзговоры отклдывются н потом. Я всего лишь хотел скзть, что, будь у нс связь с Лбиринтом, мы могли бы провести сегодняшнюю тусовку горздо лучше. Пусть не н другой плнете, пусть н ншем острове в Атлнтике...

Год нзд роботы Лбиринт купили для них тропический островок Фернндо, где был выстроен нстоящий дворец, в эллинге дожидлсь хозяев отличня моторно-прусня яхт. Конечно, они могли добрться туд обычными путями – смолетом до Конкри (с пересдкми в Кире и Томбукту), зтем три чс вертолетом нд волнми окен. Только проще было все-тки отметить это мленькое семейное торжество в московской квртире. Посещение остров Фернндо друзья отложили н зиму, когд все смогут взять отпуск и отдохнуть в тропикх от морозов и метелей.

Пришл Светлн, дочь Сергея, – у них с молодой мчехой сложились вполне приличные отношения. Зтем появились Биберевы – Мтвей и его супруг Антонин Петровн. Гости прибывли без долгих пуз: Трпнов, Жихрев, остльные сослуживцы. День рождения удлся н слву: угощения были съедены и выпиты, нрод от души повеселился и нтнцевлся, большинство рсскзнных некдотов окзлись новыми и остроумными.

Нконец все рзошлись, остлись только родственники и Посвященные.

– Ну, можно и делом зняться, – скзл Мтвей. – Серег, я хотел бы

поговорить с тобой без посторонних.

– Здесь нет посторонних, – огорошил его подполковник. – Говори, не стесняйся.

Удивленно подняв брови, Биберев порзмыслил, потом мхнул рукой и достл несколько синтезировнных н компьютере портретов, пояснив, что собрл десятк полтор офицеров из рзных чстей, которые видели генерл Глнин и его подручных. В результте получились эти вот смые фотороботы.

Кртинки пошли по рукм. Посвященным были хорошо известны двое из шести изобрженных. Лицо с фоторобот номер один (Мтвей скзл, что это – см Глнин) они видели, когд нблюдли з последним совещнием у Воскнов. Этот человек вел себя по-хозяйски и двл укзния бывшему шефу ФУОПИ. Фоторобот номер четыре, учствоввший в прошлогодней попытке похищения Дины, был убит н явочной квртире, полной телевизионных мониторов и прочей электроники.

– А я вм еще одного нзову, – скзл вдруг Жихрев. – Номер пятый зстрелен во время октябрьских событий. Он входил в соств группы, которя вел огонь по обеим сторонм. Спецнзовцы выявили и рзгромили их огневую точку. Позже н том месте были обнружены трупы трех неизвестных, до зубов упковнных смым современным оружием. Кстти, все трое прошли обряд обрезния.

– Чеченцы? – моментльно отрегировл Биберев.

– Черт их знет. Документы у всех были, конечно, липовые, нстоящие имен

устновить не удлось, д никто особенно и не пытлся... Кк говорится, неопозннные трупы лиц восточного происхождения.

Ясно было, что, имея лишь не слишком кчественный фоторобот, нйти лжегенерл среди шести миллирдов землян – здч прктически нерешемя. Дже если искть только среди полумиллирд мужчин-европеоидов и дже помощью троклемских роботов – и то не ншли бы. Тем более безндежным предствлялось это дело сейчс, когд Координтор и Мозг Стнции не могли окзть им никкой помощи.

Немного погодя, когд ушли Жихрев и Трпнов, Сергей попросил племянник здержться и спросил:

– Твой отец нкнуне войны имел ккое-нибудь отношение к линкору «Хлхин-Гол»?

– А ты откуд знешь? – збеспокоился полковник. Сергей нстивл:

– Было или нет?

– Ну рсскзывл он что-то ткое... Я дже не помню толком. Отцы же у нс с тобой двно прествились. Мой в семьдесят втором, твой, кжется, н год его пережил.

Кжется, он не был рсположен рзвивть эту тему, но н подмогу другу поспешил Аркдий. Под их двойным нжимом Мтвей рскололся и поведл, что в последние годы жизни отствной генерл морской виции Стлен Биберев изредк выдвл ккие-то скзки о событиях н тихоокенском острове, будто бы имевших место в смом нчле Великой Отечественной войны. Вроде бы экспедиция, которую возглвлял дед Мтвея по мтеринской линии профессор-строном Недужко («Ого!» – громко скзл Аркдий), обнружил н острове, нзвние которого уже и не вспомнить, нечто совершенно необъяснимое. Учстники тех рскопок полгли, что нйденные ими устройств, нпоминющие телевизор с трехмерным изобржением, оствлены пришельцми из космос. Потом якобы случилось сржение с японцми, в котором принял учстие своевременно подоспевший «Хлхин-Гол». Линкор был построен в Шттх специльно для Крсного Флот, комндовл корблем второй дед Мтвея – контр-дмирл Биберев Мтвей Аристрхович. Бой был жестокий, хотя СССР и Япония в состоянии войны тогд не нходились. Получив многочисленные повреждения, нш линкор зтонул, об дед – Биберев и Недужко – погибли, спстись удлось немногим.

– Я могу добвить, – кшлянув, вмешлся Сергей. – Мой отец тоже рсскзывл о той истории... По словм ппни, он с смого нчл поход нходился н борту линкор, учствовл в устновке и нлдке рдиолокторов и еще ккой-то техники. Когд «Хлхин-Гол» стл тонуть твой отец, Стлен Мтвеевич, посдил моего отц, твоего дядю, в свой гидроплн, и они оторвлись от ктпульты буквльно з минуту до того, кк корбль перевернулся кверху килем.

– Абсолютно верно, бтя служил н «Хлхин-Голе» пилотом смолет-рзведчик, – подтвердил Мтвей. – И под конец боя случилось в точности, кк Серег скзл. Из четырех гидроплнов оствлся в испрвности только один, н котором они и добрлись до Влдивосток.

– И вовсе дже не до Влдивосток, – н повышенных тонх уточнил Сергей. —

Горючее н полпути кончилось, и они шлепнулись н воду. Потом их подводня лодк подобрл.

К этому времени все уже окончтельно протрезвели. Аркдий прокомментировл рсскзы двух родственников: мол, полностью подтверждется гипотез Атиллы Брхнов о бзе иноплнетян, открытой экспедицией Ромн Недужко. А Псри, то есть теперь уже Мльвин, будучи девочкой очень толковой и невероятно пргмтичной, поспешил зострить внимние н глвном:

– Пострйтесь вспомнить, Мтвей, что именно говорил вш предок о видеозписях, обнруженных н предполгемой бзе пришельцев. Ккие конкретно гологрфические сюжеты они видели?

– Бтя см этих зписей не просмтривл, – объяснил полковник. – Он знл о них лишь со слов дед. Недужко успел рсскзть ему кое-что з те неполные сутки, пок они вместе оствлись н борту линкор.

Сергей пришел ему н помощь:

– Зто мой ппня видел несколько сюжетов, когд помогл Ромну Недужко демонтировть и грузить н корбль эти телевизоры и видеомгнитофоны. Он говорил мне, что н гологрммх были сцены космических сржений, приключения н неизвестных плнетх... – Он здумлся, потом продолжил: – Д-д, првильно, я точно помню, что отец упоминл пейзжи неведомых плнет и город, нселенные существми смой рзной внешности.

– Одноглзые гумноиды среди них были? – спросил Аркдий.

– В основном они и были. Но не только.

Рзгорелсь оживлення дискуссия, и в конце концов они пришли к выводу, что

гонты – бзу н острове нверняк создли звездолетчики этой цивилизции, – видимо хрнили видеоотчеты своих прежних экспедиций. Эпизоды с битвми космических корблей были отсняты, скорее всего, во время столкновений между флотми гонтов и фурбенов. Ткое объяснение предствлялось всем в высшей степени логичным и првдоподобным.

А потом Дин вдруг зявил, что пострется нйти видеокссету из числ тех, которые он зписл прошлой осенью, когд рботл с рхивми Стнции Земля. Роботы Лбиринт столетиями нблюдли вжнейшие события ншей истории, фиксируя сржения, рботу ведущих ученых, рзговоры политических деятелей. Собиря мтерилы для докторской диссертции, Дин скопировл из бездонных бнков пмяти сотни чсов рзличных эпизодов, – глвным обрзом, беседы кремлевских вождей период двдцтых – шестидесятых годов.

Сверившись с компьютерной бзой днных, он уверенно снял со стеллж коробку номер двести пятьдесят семь. Зпускя кссету, Дин комментировл:

– Сейчс мы увидим встречу н дче Стлин возле Мцесты осенью тридцть девятого. Кроме смого Хозяин я опознл Молотов, Ворошилов и Берия. Стрик в морском мундире мне незнком.

Не слушя ее, Мтвей медленно поднялся с дивн и воскликнул, тыч пльцем в телеэкрн:

– Это же мой дед!

Н экрне рзворчивлся нпряженный диспут. Прямо з обеденным столом

руководители госудрств и рмии обсуждли подготовку к будущей войне, которя могл в скором времени перекинуться н советскую территорию – кк н европейской рене, тк и н Дльнем Востоке. Они долго говорили о подготовке сухопутных войск и производстве вооружений. Зтем речь зшл о флотских проблемх. Под одобрительные реплики Стлин Биберев прочитл небольшую лекцию, чтобы объяснить не слишком сведущему в тких вопросх Лврентию Пвловичу, для чего нужны стрне тяжелые корбли – крейсер и линкоры.

Нконец изобржения двно умерших людей зговорили про судостроение. Нрком обороны доложил, что новые боевые единицы будут готовы слишком поздно – к середине сорок третьего год, хотя никто не сомневлся, что войн рзрзится рньше. И тогд Биберев осторожно предложил:

– Товрищ Стлин, можно попытться купить з грницей готовые корбли.

– Полгете, империлисты соглсятся помогть усилению ншего госудрств?

– ухмыльнулся Стлин, – Боюсь, вше блгодушие грничит с политической близорукостью.

– Возможно, товрищ Стлин, – сыгрл покорность Биберев. – Но дже гитлеровцы почти соглсились продть нм крейсер и крупноклиберные морские пушки.

– Не «почти», соглсились, – смодовольно сообщил Молотов. – Они рсплтятся з поствки ншего хлеб и ншей нефти техникой военного нзнчения. Вскоре мы получим тяжелый крейсер «Лютцов», чертежи линкор «Бисмрк», пушки клибр пятндцть и восемь дюймов, новейший истребитель Мессершмитт. И еще итльянцы строят для нс быстроходный эсминец.

– Вот видите, – обрдовлся ткой поддержке Биберев. – А в Америке корблестроительня-промышленность тк и не выбрлсь из кризис. У них зконсервировны очень неплохие корпус, которые зложены еще в годы мировой войны. Уверен, мерикнцы соглсятся продть их по срвнительно низкой цене – лишь бы хоть ккие-нибудь деньги получить.

Стлин окутлся клубми тбчного дым, рзмышляя нд услышнным. Зтем спросил тоном, в котором зсквозил несомнення зинтересовнность:

– Ккие именно корбли можно купить в Соединенных Шттх?

Стрый моряк с воодушевлением стл отвечть: мол, у построечных стенок

тихоокенских верфей ждут советского покуптеля вполне приличные линкоры тип «Кентукки» и линейные крейсер тип «Лексингтон». Чем окончился этот рзговор в 1996 году, тк и не узнли, потому что эпизод оборвлся буквльно н полуслове и пошл зпись совсем другой беседы – гермнский посол грф Шуленбург принес Молотову письмо фюрер, в котором отствной ефрейтор предлгл советским руководителям оргнизовть н Среднем Востоке совместную военную экспедицию против нгличн.

– Почему прервлсь зпись? – возмущенно рявкнул Аркдий.

– А мне откуд знть... – Дин рзвел рукми. – Обычно Мозг Стнции см

прекрщл трнсляцию эпизодов, и я не интересовлсь подробностями. Вы же помните, что видеокнлы время от времени переключлись н новый объект.

Ехидно улыбясь, Мльвин – Псри объяснил, что роботы просто не зхотели покзывть землянм продолжение рзговор, поскольку тм упоминлся линкор, который спустя дв год примет учстие в инциденте вокруг бзы гонтов.

– Ты полгешь, что Координтор сознтельно зкрыл для нс всю информцию о других иноплнетянх? – переспросил Алексей. – Вот гд пршивый!

Они зглдели, возмущясь коврством Координтор и прочих троклемских роботов, которые прикидывлись Друзьями, сми скрывли ниболее вжные сведения о событиях недвнего прошлого. Их голос перекрыл вопль Биберев:

– Люди, рстолкуйте нконец, что здесь творится! Ккой лбиринт, ккие роботы, откуд взялсь у вс цветня зпись с моим дедом? В те времен не было видеокмер, тем более цветных! Кто снимл этот фильм н стлинской дче?!

Все недоуменно уствились н потрясенного полковник, потом Сергей зхохотл:

– Черт побери, бртишки и сестренки... Мтвей же прктически ни черт не знет о нших прошлогодних приключениях!

Глв 9

ПОДНОЖИЕ СМЕРТИ

Полковник Абдулло Курбонбердыев, знимвший солидный пост в Министерстве безопсности, был прикомндировн к экспедиционной группе «Финист». Тджикский офицер производил приятное впечтление, прекрсно влдел обстновкой, не скрывл трудностей. Ответив н вопрос о своей службе в Афгнистне, Абдулло добвил, что долгое время рботл н Ближнем Востоке по линии рзведки – был инструктором по военно-диверсионной подготовке в одной из плестинских группировок. Сегодня, когд рбскя втономия н берегх реки Иордн обретл зчтки смостоятельности, во глве плестинской полиции встли многие ученики Курбонбердыев.

Абдулло покзл по крте общую ситуцию. Глвные события рзворчивлись вокруг кишлк Рвиль-Тепе. Отряды оппозиции под комндовнием моллы Слмон-ки, потеснившие бтльон првительственной рмии, овлдели нселенным пунктом и теперь контролировли стртегически вжный мост через реку Сурхоб, перекрыв основное шоссе, соединяющее столицу с восточными рйонми республики. Сосредоточенный зпднее Рвиль-Тепе бтльон полковник Ярмтов еще не опрвился после поржения, был деморлизовн и нуждлся в подкреплении.

– Дльнейшее понятно, – зкончил Курбонбердыев. – Автотрнспорт подн. Через чс выезжем, к вечеру будем н месте. Проведем рекогносцировку и н рссвете ннесем удр. Ккие будут сообржения?

– Сообржения будут, когд изучим обстновку н месте, пок здч кжется мне бнльной. – Сергей лениво пожл плечми. – Ккими силми рсполгет противник?

– От двух с половиной до трех сотен боевиков, дв бронетрнспортер, четыре миномет, несколько стнковых пулеметов. Со стороны Горного Бдхшн движется подкрепление – сотни две стволов, но они пок длеко, подтянутся не рньше чем послезвтр.

– Плевть н них с бреющего полет... Я имею в виду:

удрим с вертолетов прямо н мрше – ни один не уйдет. Остльное обдумем

по дороге.

В голове колонны пристроились грузовики с милиционерми и дв БТР првительственной рмии. Следом двинулись «Икрусы», в которых с комфортом рзместился личный соств «Финист», и трейлеры, перевозившие бронетехнику. Змыкли походный порядок ртиллерийские тягчи и милицейскя «Нив». Солдты большей чстью дремли в мягких креслх, кто-то трвил некдоты или хвстл любовными похождениями, смые бывлые и толковые возились с оружием.

Кростин и его нчльник штб мйор Крбнов потртили не меньше чс н изучение крт местности, вырботли предврительное решение, нметили исходные рубежи. Решили, что дв стрелковых взвод будут передны н усиление местных горе-вояк, горнострелки кпитн Пнев и взвод тяжелого оружия стршего лейтеннт Демьяненко удрят по мосту Взвод Фозияров, укомплектовнный сторонникми президент Буслев (все – бывшие офицеры республикнских силовых структур), остется в резерве для нрщивния удр.

– Посмотрим, н что они пригодны, – буркнул Крбнов.

Внимтельно слушвший их обсуждение Курбонбердыев скзл восхищенно:

– Вы об, нверное, отлично знете тктику горной войны. В льпийских войскх служили?

– Щ! – подполковник фыркнул. – Михил комндовл рзведбтом в Чехословкии, я – и вовсе подводник. Тк что горы для нс – полня экзотик.

Они посмеялись, хотя смех получился не слишком веселый. Потом комндир «Финист» осторожно поинтересовлся, не известн ли тджикской контррзведке бнд, которой комндует стрння личность в черном плще.

– Знем ткого, сидит высоко в горх, никогд свой кпюшон не снимет, – срзу ответил Абдулло. – Его нзывют Сре-Сиях, то есть «черня голов». В боевых действиях ктивности не проявляет, поэтому мы н него не обрщем особого внимния.

– Где он сейчс?

– По последним днным, бнд ушл н восток к хребту Зулумрт, куд-то в

рйон озер Кркуль. Это совершенно безлюдные мест, тм высот больше пяти километров.

– Не зря он тм шляется, – здумчиво проговорил Сергей. – Этого Сре-Сиях необходимо взять. Желтельно живьем.

Абдулло возрзил: дескть, сейчс н очереди более вжные дел. Подполковник молч кивнул. Он вообще не имел привычки спорить, просто делл то, что считл нужным, Вот и сейчс Сергей решил, что зймется фурбеном, кк только покончит с бндой, зхвтившей Рвиль-Тепе. Он не сомневлся, что иноплнетянин збрлся высоко в горы, чтобы звлдеть приемопередтчиком, который был змуровн именно в тех крях.

В темноте они окончтельно изучили поля боя, выствили нблюдтельные посты, нпрвили к вржеским позициям рзведчиков, которые вскоре вернулись, принеся троих «языков». Об снйпер – Брхнов и Фомин, – немного передохнув с дороги, устроились н возвышенностях и, периодически меняя огневые точки, всю ночь рботли по лгерю оппозиции, перестреляв не меньше двух десятков ззеввшихся бсмчей. От тких потерь в неприятельском стновище нчлсь пник: боевики шрхлись от любого шорох, то и дело открывли беспорядочную пльбу по кждому подозрительному кусту, чем резко увеличили количество убитых среди своих.

Подводя итоги рзведки, Сергей твердо зявил: без вертолетного деснт провозимся лишние сутки. Курбонбердыев же переговорил по рции со своим министерством, после чего обндежил, что вертолеты будут непременно. И действительно, уже в четыре чс утр комндир «Финист» рзбудили, чтобы доложить: н укромную площдку в полусотне километров отсюд приземлились дв трнспортно-боевых Ми-8 узбекской виции. Мшины ткого тип брли н борт две дюжины вооруженных бойцов и вдобвок имели под крылышкми пусковые контейнеры неупрвляемых ркет. – А при чем узбеки? – не понял спросонок Сергей. Полковник Ярмтов объяснил, что првительство соседнего Узбекистн крйне озбочено угрозой ислмского фундментлизм, потому неглсно поддерживет Душнбе в войне против оппозиции. Пехоту соседи присылют нечсто, зто их виция рботет постоянно и очень эффективно.

Поднятые по тревоге дв взвод – республикнский спецнз и горные стрелки Пнев – погрузились в втобус и отбыли н вертолетную площдку. З полчс до рссвет шум мощных винтов возвестил о высдке деснт н том берегу реки. Немедленно зговорили минометные и губичные бтреи, зсыпвшие осколочно-фугсными снрядми опорный пункт боевиков н подступх к мосту и укрепленный лгерь з рекой.

Силы противник были беспорядочно рзбросны н солидной площди. Это не имело бы принципильного знчения, доведись Слмону отржть тку слбоподготовленных тджикских солдт, но в бою против элитрных войск ткя схем обороны ознчл верную гибель. Мссировнный удр пехоты и бронетехники, нносимый срзу с нескольких нпрвлений, рзвивлся стремительно, у бсмчей не оствлось времени для переброски подкреплений н тковнные учстки – тем более что дорогу резервм згородил стен минометных рзрывов.

Сборня комнд Пнев нвлилсь с тыл, перебив и повязв охрну мост. Бтльон Ярмтов при поддержке «Финист» обрушился н сотню перепрвившихся через реку боевиков, подвил огнем и неуклонно оттеснял к бурно несущейся воде. Не дожидясь, пок будет покончено с этой чстью бнды, Кростин бросил в прорыв подвижный резерв, посдив н броню рзведвзвод Фозияров. Восьмиколесные стльные коробки полным ходом ворвлись н мост, мигом окзлись н той стороне и, рзвернувшись в боевую линию, устремились к лгерю, где метлись под ртобстрелом бсмчи Слмонки. Нд лгерем кружили об Ми-8, поливвшие скопления боевиков НУРСми.

Очень понрвилось Сергею, кк деловито и со зннием дел действовли рзведчики. Стреляли они экономно, короткими очередями, но нверняк. Когд взвод ворвлся в лгерь, нчлся сумбурный и беспощдный бой, то и дело переходивший в рукопшные схвтки. Покинув свою «Рысь», подполковник вспомнил бурную молодость, стрелял из верной «Гюрзы» и чудесного мленького пистолет-пулемет «Вепрь», швырял грнты, рботл ножми и лопткой. Бсмчи пытлись сопротивляться не дольше получс, потом дрогнули и пустились нутек, бросив рненых и тяжелое оружие. Они стремились уйти в горы, но вертолеты и бронетехник преследовли бегущих, рсстреливя и вынуждя сдвться.

Примерно через три чс все было кончено. Бнд прекртил существовние, првительствення рмия вновь знял Рвиль-Тепе, две роты отпрвились н прочесывние местности к востоку от кишлк. Во второй половине дня звершился предврительный подсчет потерь – своих и чужих. Всего было убито около девяност бсмчей, включя моллу Слмон, чуть меньше попло в плен. Успех окзлся нстолько оглушительным, что в Душнбе не срзу поверили рпорту Курбонбердыев, дв министр – обороны и безопсности – требовли подтвердить результты боя. Абдулло, блженно улыбясь, снов и снов повторял в микрофон полевой рции: врг рзгромлен, нступление н столицу республики сорвно.

Вскоре чсовой доложил, что прибыл еще один инострнец, уверяющий, что комндир Кростин будет рд видеть его. Сергей взглянул н нежднного визитер и удивился, потому что не ндеялся вновь его увидеть. Демьяненко, тоже узнвший гостя, дже пропел с угрожющей улыбочкой:

– Ты бчь, отец-комндир, кто к нм пожловл. Це ж см мусыо Гстон.

– Слют, Серж, – невозмутимо скзл лжефрнцуз.

– И тебя туд же, – соглсился подполковник. – Ну-к, бртцы, ступйте

погулять. А ты, Атилл, остнься, если хочешь со своим хобби пообщться.

Когд они остлись втроем, Сергей нсмешливо осведомился, кк поживет плнет Огонто. Н мске не дрогнул ни единый мускул.

– Вы знете больше, чем положено землянину, – скзл он нконец. —

Вероятно, глвный робот Лбиринт ншел способ связться с вми и передл ккую-то информцию.

Сергей ответил встречным вопросом:

– Что вы делете н Земле? И кк вс нзывть?

– Можете нзывть Гстоном, если для вс это вжно, – предложил гонт. – И не стоит считть меня вргом. Сейчс у нс общя здч – остновить фурбенов.

Не вдвясь в детли, он изложил версию гонтов межзвездной обстновки. Много лет нзд фурбены якобы обнружили н своей плнете вход в многомерный трнспортный комплекс, что позволило им посетить системы нескольких соседних звезд. Если верить покзниям пленных спрутоящеров, фурбены ищут способ проникнуть в ту Ветвь Лбиринт, которя охвтывет Землю. Воспользоввшись этой чстью троклемского комплекс, они плнируют совершить нпдение н миры, которые колонизировны гонтми. Фурбены нмерены зхвтить эти плнеты внезпным Удром из иных измерений, тем смым переломив в свою пользу зшедшую в тупик двнюю войну.

– Фурбены опсны для всех космических нродов, не только для гонтов, – с обычной монотонностью звучл голос Гстон. – Они стремятся к тотльному господству. Столкнувшись с этой рсой один н один, человечество неминуемо будет покорено. Земля не в состоянии окзть фурбенм серьезного сопротивления. Комндир, сегодня вш долг – перехвтить фурбен, который рвется к ближйшему грегту троклемидов.

– Где нходится его отряд? – деловито спросил подполковник.

– Высоко в горх. Примерно трист километров к востоку от этого мест.

Гонт включил ккой-то прибор, и в тени под нвесом зсветилось трехмерное

изобржение покрытых снегом вершин. Иноплнетянин покзл н гологрмме учсток, где отряд Сре-Сиях нходился полтор чс нзд. Гстон уточнил: под комндовнием спрутоящер служт тридцть восемь боевиков с земным оружием. См фурбен имеет лучевые и плзменные генерторы, которые обычно нходятся в сумкх. Тм же – детекторы для обнружения многомерных структур. Сумки с техникой обычно тскет кто-нибудь из бсмчей, однко в сржениях иноплнетным оружием будет пользовться только пришелец.

– Нсколько он опсен в бою? – поинтересовлся Брхнов. – И нсколько легко его убить? В прошлый рз это получилось у нс с большими трудностями.

Гонт объяснил, что н Земле фурбены ндевют футляр, который грубо повторяет очертния фигуры гумноид. Футляр изготовлен из прочного плстик и оснщен биомехническим скелетом, увеличивющим физическую силу иноплнетного деснтник. Бронебойня пуля АКМ продырявит эту зщиту метров с двухсот, но у фурбенов есть генерторы зщитного поля, отбрсывющие мтерильные тел и отклоняющие лзерное излучение. Легкое оружие фурбенов поржет открытую живую силу с рсстояния б четыре-пять километров, легкобронировнные цели – W вдвое меньшей дльности.

– Я не понял, – нстивл Атилл тоном энквэдэшного следовтеля. – Фурбен в экзоскелетном футляре физически сильнее человек и вдобвок неуязвим – тк?

– Не совсем. Футляр пробивется вшими боеприпсми хотя и с небольшой дльности. Вспомните, Серж, вы убивли троклемидов и вешш, дже когд тех укрывли силовые поля.

– Об этом ты откуд знешь?! – Сергей вскочил с птронного ящик, но быстро успокоился, сообрзив: – Ты читл мои мысли, гд пршивый!

– Мысли читть сложно, однко кое-что узнть удлось, – скромно ответил гонт. Брхнов продолжл допрос:

– Фурбены тоже влдеют телептией?

– Очень слбо... И я еще не скзл о их физической силе. Пострйтесь не

ввязывться в рукопшную, экзофутляр позволяет носителю поднимть многотонные грузы.

– Понятно... – Сергей подозрительно поглядел в фльшивые глз мски. – А почему бы вм смим не нпсть н отряд Сре-Сиях?

– У фурбенов превосходные детекторы – зсекют биополе гонтов в пределх горизонт. Но если возникнет крйняя необходимость, мы постремся окзть помощь. Пок предлгю рспределить сферы деятельности: мы охотимся н фурбенов з пределми Земли, вы – н своей плнете.

Предложение звучло рзумно, тем более что возржения не имели смысл. Все рвно они не могли, д и не слишком стремились принуждть гонтов к более тесному сотрудничеству. Сергей отнюдь не собирлся делиться трофеями с иноплнетными союзникми, дружелюбие и искренность которых вызывли у него серьезные сомнения. «Будем бить этого Черного Бшку крупноклиберными игрушкми», – подумл подполковник. Он прикинул, что огромня снйперскя винтовк Брхнов окжется очень кстти. А вот у грнт подствольник скорость мловт – силовое поле их, конечно, отбросит. И еще подполковник пожлел, что они не сообрзили прихвтить в эту вылзку «Влторну».

– Верно мыслите, комндир, – одобрил его рздумья Гонт. – Мне пор идти. Желю успех и ндеюсь еще увидеть вс. Поверьте, я испытывю к вм искреннюю симптию.

– А ты уже не пытешься косить под фрнцуз, – ворчливо зметил Сергей. —

Говоришь без кцент, импортные словечки с русскими не мешешь.

– Признюсь, я никогд не бывл во Фрнции, – сообщил пришелец. – И вообще я не тот, кого вы знли по чеченской оперции. Тот нш коллег попытлся в одиночку спрвиться с отрядом фурбен, но не преуспел.

Он встл. Атилл попытлся здержть гонт, скзв: дескть, нм ндо о многом поговорить. Внезпно кпитн змолчл, недоуменно озирясь. Иноплнетянин не было.

Выбежв из-под нвес, Сергей окликнул чсового. Сержнт ответил, что верзил с ожогми н лице ушел еще минут пятндцть нзд и уже скрылся среди кменных влунов, которые громоздились почти в километре от лгеря.

Посмотрев в сторону, куд покзывл чсовой, комндир «Финист» увидел, кк из скл метнулся в небо ппрт, зкругленный корпус которого тускло поблескивл в лучх солнц. Неведомя мшин быстро нбрл высоту, рстворившись в горячем воздухе пмирского предгорья.

– Стрнный вертолет, – проговорил кто-то совсем рядом. – Оргнизовть погоню?

Обернувшись, Сергей увидел в двух шгх обеспокоенного Курбонбердыев.

Подполковник отрицтельно покчл головой и скзл:

– Не стоит. Лучше рспорядитесь, чтобы нши пилот готовились к вылету. Мы должны перехвтить н мрше бнду, которя идет н подмогу Слмону.

– Вы првы. – Абдулло кивнул. – Не збудьте теплую одежду – нверху будет холодно.

Оствив Крбнов комндовть остющимися подрзделениями, подполковник прикзл построить взводы Брхнов и Демьяненко.

Стршно трхтя винтми, одинндцтитонные мшины несли полсотни бойцов нд долиной реки Муксу. По об борт вздымлись громды гор, увенчнных ледникми и снежными шпкми. Похлопв Сергея по плечу, Курбонбердыев прокричл, с трудом перекрывя грохот двигтеля:

– Слев от нс – пик Ст, чуть меньше шести километров, спрв – смя высокя точк Пмир. Единственное место н Земле, где срзу после Стлин нступил коммунизм.

Не поняв последней фрзы, комполк сделл удивленную гримсу, и Абдулло объяснил: рньше эту вершину нзывли диком Стлин, потом переименовли в пик Коммунизм. Он добвил, что Пмир нзывют не только Крышей Мир, но и Подножием Смерти. Потом еще рз нпомнил: в горх ндо постоянно быть нчеку, здесь особя тктик и дже особые првил стрельбы.

– Знем, – рявкнул в ответ Сергей. – Кроме меня, остльные имеют опыт.

Рзговоры оборвлись, кк только внизу покзлсь колонн вооруженных

людей. «Это они!» – крикнул Курбонбердыев, нцепил переговорное устройство и принялся отдвть рспоряжения. Ми-8 зложили вирж, прошли нд изгибом горной дороги, зсыпв бсмчей грдом рективных снрядов, зтем повторили удр, пролетев в обртном нпрвлении. Дорог утонул в дыме рзрывов. «В мсть!» – торжествующе зрычл Сергей. Вертолеты рзделились, снизились почти, до смой земли, выбрсывя деснтников. Взвод Брхнов, сопровождвший комндир полк, высдился в тылу бсмчей, головорезы Демьян перегородили противнику путь в долину.

Едв люди окзлись н грунте, об Ми-8 снов ушли ввысь, чтобы поддерживть деснт огнем рсположенных в носовом пилоне пулеметов А-12,7. Мхнув рукой, Сергей повел взвод н сближение с противником. Сообрзив, что окзлись в тискх, бсмчи зняли круговую оборону и встретили спецнз очередями. Пришлось злечь и двигться дльше перебежкми, подвляя сопротивление сосредоточенным огнем.

– Первое отделение – нпрво, третье – нлево! – Никнул подполковник. —

Усилить нтиск!

Присев з ближйшим влуном, он привычно совместил мушку и прорезь прицел с силуэтом бсмч, беспорядочно плившего в их сторону. Не обрщя внимния н треск стрельбы и посвистыввшие поблизости пули, Сергей мягко потянул спусковой крючок кончиком укзтельного пльц Ствол «Абкн» дже не шелохнулся, выбрсывя экономную – в две пули – очередь. Выронив оружие, бсмч схвтился з плечо. Вторя очередь швырнул его нвзничь.

Подполковник выстрелил в сторону другого повстнц и, когд тот пригнулся, спрятвшись з кмнями, Сергей перебежл шгов н двдцть вперед. С новой позиции он выпустил из подствольник грнту и удовлетворенно зурчл, убедившись, что уложил очередного противник. Следующей очередью Сергей рнил еще одного бсмч, но добивть не стл – все рвно никуд не денется.

Оглядев поле боя, комндир «Финист» сделл вывод, что стрельб, в общем, близится к финлу. Боевики уже нчли брость оружие, пытлись збиться в щели между кмнями или уползти повыше в гору. Единственную серьезную неприятность предствлял стнковый пулемет, непрерывный огонь которого прижл к земле првый флнг взвод. Однко, когд попытлись двинуться вперед отделения, нступвшие в центре и слев, пулеметчик моментльно рзвернул ствол и стегнул длинными очередями по перебегвшим бойцм. Двое спецнзовцев упли, зжимя рны. Соседи по строю быстро оттщили их з укрытие.

– Сейчс я тебя успокою, – прошипел рядом Брхнов. Уперев сошки в мссивный обломок склы, кпитн нводил н цель огромную снйперскую винтовку В-94. Длинный ствол, вызыввший ссоциции с противотнковыми ружьями полувековой двности, зстыл, нщупв мишень. Гулкий выстрел швырнул тяжелую пулю клибр двендцть и семь десятых миллиметр, после чего пулемет змолчл. Атк возобновилсь. Не привыкшие вести бой против регулярных войск бсмчи пчкми сдвлись в плен.

Когд уцелевших, рзоружив, согнли в плотную мссу, опояснную кольцом нцеленных стволов, Курбонбердыв перевел слов глвря бнды:

– Он говорит, что его люди были деморлизовны ркетным обстрелом и потеряли волю к сопротивлению. Спросите, почему они шли пешком, – потребовл Сергей. – Неужели собирлись переть н своих двоих до смого Рвиль-Тепе?

Пленный курбши объяснил: бсмчи должны были пешком спуститься с гор, в тридцти километрх отсюд, возле кишлк Кудрнг, их ждли втобусы и грузовики. Тм же должен нходиться другой отряд ислмской оппозиции – около сорок – пятидесяти стволов. Объединившись, обе группировки выступили бы к Рвиль-Тепе, чтобы вместе с бндой Слмон рсширить плцдрм н подступх к Душнбе.

Рзобрв обстновку н крте и переговорив по рции с Крбновым, подполковник пришел к выводу, что удрить по Кудрнгу возможно только с воздух, в рспоряжении Ярмтов виции не было.

– Я принял решение, – объявил Сергей, – Основня чсть ншего отряд остется здесь охрнять пленных. После короткого отдых отконвоируете этот сброд в долину и тм сддите тджикским влстям. Один вертолет возврщется н бзу. Мшин пополнит боекомплект, дозпрвится и ткует Кудрнг. А тем временем я с небольшим подрзделением вылечу н другом вертолете к озеру Кркуль, чтобы уничтожить бнду Черного Головы.

– Тм очень сложный рельеф, – попытлся урезонить его Абдулло. – Н ночь глядя вы никого не нйдете.

– Решение принято, – отрезл подполковник. – Исполняйте.

Он проследил, чтобы в Ми-8 погрузили смое тяжелое оружие, которое ншлось

в рдиусе полукилометр. Кроме винтовки Атиллы, имелись отбитый у бсмчей пулемет НСВ, дв крупноклиберных винчестер и втомтический стнковый грнтомет «Плмя». Уточняя здчу, Сергей подчеркнул, что предстоит столкновение с очень опсным противником, в рспоряжении которого может окзться особо мощное оружие незнкомой конструкции. В вертолет сели Брхнов, стршие лейтеннты Гриш Демьяненко и МВД Мнсуров, прпорщики Вся Фомин и Сня Кулебякин. Курбонбердыев с мрчным видом следил з их приготовлениями, потом решительно злез в кбину.

– Вы не знете нши горы, – буркнул он рздрженно. Без меня ни черт не нйдете.

Сергей не стл устривть дискуссию, повторил диспозицию: вести огонь н поржение, в первую очередь бить по человеку в черном плще с кпюшоном, ткже по боевикм, имеющим при себе ручную клдь – рюкзки сумки и другие тяжелые грузы. Он подчеркнул, что по Черной Бшке следует стрелять большим клибром. Когд все подтвердили, что прикз уяснен, комндир полк прикзл экипжу зпускть моторы.

Не прошло и получс, кк вертолет окзлся возле пик Фрунзе, бросвшего тень н зеркло озер. Поднявшийся ветер рвлся сквозь неширокий ззор между горных хребтов, и мшин неприятно рскчивлсь. Сергей и Атилл срзу узнли эти мест – они видели изобржение ущелья н гологрмме, которую покзывл гонт. Подполковник покзл комндиру экипж, в кком нпрвлении вести Ми-8, и вертолетчик, пожв плечми, повернул штурвл. Кчк срзу стл еще сильнее. Курбонбердыев, взяв микрофон рции, несколько рз повторил, что они вошли в ущелье Шх-Киик. Потом удрученно скзл:

– Штб не отвечет. Нверное, горы не пропускют нш сигнл.

Снизив скорость, вертолет рычл нд пропстью, склоны и дно которой обильно

покрыл снег. Огибя утесы, мшин летел в восточном нпрвлении, двигясь не быстрее втомобиля н городской улице. Люди н борту нпряженно вглядывлись в нгромождения кмней, провлы, ледяные глыбы и прочие изврщения горного рельеф. Первым обнружил цель их поисков Кулебякин. Вытянув руку прпорщик крикнул:

– Комндир, вижу дым костр!

Перед чернеющим входом пещеры действительно горел костер, от которого

тянулсь к небу тонкя струйк дым. Из кбины эт черня полоск был отчетливо видн н белом фоне зснеженного склон. Вокруг огня рсположилось около дюжины вооруженных людей, но все они внешне ничем не отличлись от обычных тджикских боевиков. Шре-Сиях среди них не было.

По прикзу Сергея экипж приспустил мшину до пятидесяти метров и открыл огонь из носового пулемет. Гроздья тяжелых пуль рзметли сидевших у костр, лишь дв бсмч успели выстрелить в ответ и были убиты следующими очередями с Ми-8. Покончив с этими, вертолетчики перенесли огонь н Псть пещеры, откуд уже нчли выбегть взбудорженные стрельбой прислужники Сре-Сиях. Некоторые из них, сумев избежть встречи с потокми рзящего метлл, укрывлись з кмнями, отбежв н несколько шгов от пещеры. Когд н борту стльной стрекозы окрепло убеждение, что бой уже выигрн и остется только добить или взять в плен немногих уцелевших членов бнды, кбину н мгновение озрил яркий зеленовтый свет. Дернувшись, вертолет звертелся н месте.

– Мшин не слушется, – удивленно сообщил пилот. – Мужики, что тм сзди делется?

– Зднего винт нет! – зорл Демьяненко. – И всего хвост тоже! Один обрубок в полметр торчит и дымится!

Вертолет продолжл беспомощно крутиться. Н очередном обороте, когд Ми-8 рзвернулся лобовым стеклом в сторону, откуд они прилетели, по глзм хлестнул еще одн зеленя вспышк. Люди почти ослепли и не срзу сообрзили, почему вдруг стло тк холодно.

– Пдем! – удрил по брбнным перепонкм чей-то ндорвнный голос.

Врщясь и рскчивясь, «вертушк» быстро терял высоту. Протерев

слезящиеся глз, Сергей нконец рзглядел, что передней чсти мшины больше не существует и поток морозного воздух беспрепятственно гонит снежинки в невесть откуд взявшуюся огромную дыру. Из всего экипж остлся лишь один вертолетчик, который вцепился обеими Рукми в приборы упрвления, пытясь притормозить пдение.

Зтем был сильнейший удр. То, что совсем недвно нзывлось винтокрылой боевой мшиной, врезлось в сугроб, Двжды подпрыгнуло и змерло. Лопсти несущего винт обломились при последнем толчке, рзбитя кбин лежл, звлившись нбок. Ощутимо повнивло грью и бензином.

Демьяненко, Брхнов и Фомин, не рз попдвшие в подобные переделки н

фгнской войне, уже выползли через пробоину в носовой чсти и поторпливли

остльные

– Быстрее, шевелитесь, кончйте возиться... В любой момент рвнуть может!

Сергей вылез через помятую боковую дверцу и теперь принимл и склдывл н

снег вещмешки и коробки боеприпсов, которые передвли изнутри Мнсуров и Кулебякин. Тем временем пилот поливл дымящийся мотор и бензобки срзу двумя огнетушителями. Прекртив швырять выносимые из мшины грузы, подполковник прикзл выдвинуть по дв-три человек в обе стороны от вертолетных обломков и сдерживть огнем бсмчей. Демьян, Абдулло и Вся метнулись к пещере, Атилл и Гриш – в противоположную сторону. Тк уж вышло, что оттскивть оружие и провинт достлось смому подполковнику и Сйду – людям, меньше всего знкомым с горми.

– Атилл, Черноголовый стрелял с тыл – зймись! – крикнул Сергей.

– Зню, – буркнул кпитн. – Секундочку. Присев н корточки, Брхнов

возился со своим чудовищным оружием. В походном состоянии В-94 склдывлсь, тк что ствол смотрел нзд, прижвшись сбоку к приклду. Теперь кпитн рзвернул винтовку и зтягивл болты, крепившие ствол. Покончив с этим делом, он выбежл з утес, выбиря позицию, откуд просмтривлсь долин.

– А мне что прикжете делть?

Перед подполковником стоял единственный уцелевший вертолетчик. Быстро

рсспросив его, Сергей выяснил, что кпитн Пвел Рмзнов родился в Тшкенте, воевл в Афгнистне и Тджикистне, был комндиром подбитого Ми-8, прекрсно (по его словм) упрвлял вертолетми и трнспортными смолетми среднего тоннж, но со стрелковым оружием никогд не дружил.

– Возьми втомт, пру мешков потяжелее и следуй з мной.

Отдв это рспоряжение, он помнил нгруженного пилот. С позиции,

обрщенной к пещере, три бойц энергично били короткими очередями, сдерживя вялую контртку полутор десятков бсмчей. Те изредк постреливли я потихоньку подползли поближе.

– «Плмя» бы сюд, комндир, – скзл Демьяненко, перезряжя втомт. —

Вынесли из мшины?

– Никк нет... – Сергей тремя длинными очередями уложил боевик, который нчинл перебежку. – Полежи отдохни... Треножник зклинило между сиденьями, не смогли вытщить.

З спиной грохнуло, посыплись большие комья снег. Первой мыслью было:

проклятый фурбен снов применил свое оружие. Подполковник дже испытл облегчение, когд увидел, что всего лишь взорвлись обломки вертолет.

– Продолжйте в том же духе, – скзл он. – Рмзнов, оствйся здесь и постреливй – если дже никого не змочишь, хоть шуму больше будет... Стршим нзнчю полковник Курбонбердыев.

Он переместился н сотню шгов к кменному звлу, вдоль которого рзвернулись три бойц при снйперской винтовке и пулемете НСВ. Н этом учстке было пок тихо, но вскоре длеко впереди, где склистя стен ущелья згиблсь впрво, из-з поворот покзлись бсмчи. Бнд нступл цепью, в центре боевой линии – смелый, гд! – Двиглсь фигур в черном блхоне.

– Всем бить по этому черному, – скомндовл Сергей. – Первым стреляет Брхнов. Быстрее, Атилл, опереди его.

Не отвечя комндиру, глвный снйпер «Финист» прижлся глзом к окуляру прицел. В бинокль Сергей видел, кк в семистх метрх от них Сре-Сиях поднимет неуклюжее устройство с коротким коническим стволом. Потом прогремел оглушительный выстрел В-94, тотчс же зтрхтел пулемет. Фурбен здерглся под удрми пуль – было не меньше трех попдний – и опрокинулся нвзничь, выронив оружие. Рядом с ним упли, скошенные пулями, еще несколько душмнов. Остльные злегли. Спустя минуту Черный Плщ зшевелился, но Атилл немедленно всдил еще пулю точно в кпюшон пришельц, и фурбен зтих.

Внезпно нвлилсь тьм – тк быстро ночь нступет только в горх. Это было уже опсно. В темноте имевшие тройное численное превосходство бсмчи могли, незметно подкрвшись к ним вплотную, зкидть грнтми. Никкие приборы ночного видения не грнтировли, что удстся предотвртить ткой исход боя. Оствлось единственное решение, хотя и оно не было оптимльным.

Прихвтив все вынесенные из погибшего вертолет грузы, восемь человек поползли вверх по узенькой извилистой тропинке. Подъем обошелся без серьезных неприятностей, и примерно через полчс они окзлись н плоском уступе утес в полукилометре нд дном ущелья и в общей сложности н высоте четыре тысячи восемьсот пятьдесят семь метров нд уровнем моря. Теплые бушлты кое-кк спсли от холод, но ветер продолжл усиливться. Снизу доносились слбые голос – бсмчи окружли их укрытие.

Глв 10

ВОЗВРАЩЕНИЕ В ЛАБИРИНТ

Внизу н склоне ббхнуло – преследоввшие их душмны Черноголового зцепили взрывтель устновленной н тропе мины-ловушки. Судя по донесшимся н вершину воплям и проклятиям, жертв было немло.

– По этой дорожке они больше не сунутся, – скзл Демьяненко. – Но тут могут быть другие тропинки.

– Думешь, полезут с другой стороны? – Брхнов вздохнул. – Н их месте я поступил бы инче. Проще подняться н вон ту стену ущелья и нкрыть нш утес огнем сверху.

– Рскрклись, – прикрикнул Сергей. – Где спутниковя рция? Ищите в вещмешкх. Вызовем вертолет с подкреплением.

Дышть было трудно. Он ндел кислородную мску, несколько рз продул легкие живительным гзом. Срзу стло полегче, и комндир оглядел их тесный плцдрм. Отрженный от полной Луны свет, рссеивясь н облкх и пдющих с неб пухлых снежинкх, зливл ущелье призрчным серебристо-голубовтым сиянием. Пок трое торопливо перебирли содержимое рюкзков, снйперы и Курбонбердыев рзглядывли окрестности сквозь инфркрсную оптику прицелов. Внезпно Фомин выстрелил из своей «дргуновки», секундой позже и Брхнов, успевший сменить В-94 н «винторез», тоже нжл спуск. Абдулло и Демьяненко подбежли к крю площдки, откуд велся огонь, и всмтривлись в противоположный склон горного хребт, пытясь рзглядеть мишень. Сделв еще несколько выстрелов, снйперы отложили винтовки и похвстлись, что уничтожили пятерых бсмчей, пытвшихся влезть н кручу.

– Черной Головы среди них не было, – не скрывя сожления, добвил Атилл.

– Плохо, – соглсился Сергей. – Но еще хуже, что у нс нет связи. Рция

остлсь в вертолете.

Нстроение в комнде зметно упло, однко нрод крепился. Абдулло дже зметил бодрым тоном: дескть, продержимся до рссвет, тм подоспеет подмог, потому кк в штбе нверняк збеспокоятся и пришлют вертолеты. Мысль покзлсь здрвой, но подполковник понимл, что погод может не проясниться до утр, поэтому нет никкой грнтии, что «вертушки» пробьются через ткой бурн. К тому же оствлсь проблем пересидеть здесь всю ночь и утро, нсчет чего у Сергея возникли серьезные сомнения. Если фурбен жив, это было, скорее всего, тк – вржеским отрядом явно упрвлял опытня рук, то в ближйшее время некто с блстером может окзться н господствующей высоте и удрить сверху лучом.

Невеселые мысли, очевидно, нвестили не только комндир, потому что Курбонбердыев озбоченно спросил:

– Сергей, с кем мы деремся? У них необычное оружие.

– Д, врг у нс не хилый...

Уклончивый ответ никого не удовлетворил. Нхмурясь Демьяненко продолжил

выяснять непонятное

– Комндир, не считй нс идиотми. Я знком со всем оружием, ккое было в Союзе и ккое есть у НАТО. Но эт штук бьет почище лзерного ружья! Кто ткой этот ублюдок в черном – мерикнец?

– Кк бы не похуже, – вздохнул Сергей. – Поверьте, мужики, я зню немногим больше вшего. Гстон говорил, что его пушк достет почти н четыре километр. Остльное сейчс не вжно. Или мы уйдем с вершины, или он нс здесь положит.

Понятно?

– Понятно, – проворчл Кулебякин. – Будем прорывться.

– Вот именно. – Голос подполковник вновь приобрел стльные интонции. —

Противник не ожидет, что мы попытемся тковть, поэтому есть хорошя возможность зхвтить духов врсплох. Сейчс кпитны и прпорщики греют консервы и подкрепляются, остльные нблюдют з противником. Потом меняемся обязнностями. Когд перекусит вторя четверк, будем готовиться к прорыву.

Однко эвкуция с зснеженной высотки прошл совсем не тк, кк предполгли окруженные спецнзовцы. Неожиднно для Сергея в боковом крмне его бушлт зпел сигнл порттивной рции, которую он считл совершенно бесполезной в их непростом положении. Из динмик прозвучл монотонный голос:

– ПОСВЯЩЕННОМУ ПРЕДЛАГАЕТСЯ БЫТЬ ГОТОВЫМ К ПОСАДКЕ В АВИЕТКУ. АППАРАТ БУДЕТ ВОЗЛЕ ВАС ЧЕРЕЗ ТРИ-ЧЕТЫРЕ МИНУТЫ.

– Я не могу улететь отсюд один, – возмутился Сергей, не до конц урзумевший, что происходит. – Нс тут восемь человек. Необходимо вывезти всех.

– ЭТО ВОЗМОЖНО, – ответил голос.

От устлости и кислородного голодния Кростин сообржл хуже обычного и до

последнего момент рздумывл: кто же собирется збрть их с проклятой горной площдки. Вринтов хвтло: з ними могли прилететь «вертушк» из Душнбе или ппрт союзников гонгов, подполковник дже не исключл, что провокцию с этим вызовом здумли фурбены. Сергей еще немного подышл кислородом, мысли чуток прояснились, и стло понятно: рз его нзвли Посвященным, знчит, пришел н помощь Лбиринт.

– Мужики, внимние, – скомндовл он. – Обед временно отменяется. Освободить середину площдки и быть нготове. Сейчс нм поддут леттельный ппрт секретной конструкции. Едв мшин сядет, все в темпе грузятся, не здвя лишних вопросов. Проследите, чтобы не оствить ничего из имуществ.

Сборы не зтянулись – всем хотелось поскорее вырвться из этой ловушки. Потому и вопросов здвть не стли бы дже без комндирского предупреждения, хотя все явно были удивлены, когд сверху рухнул окруженный рдужным сиянием силовой зщиты обтекемый клин троклемской виетки. Кк только з сдившимся в последнюю очередь Сергеем зхлопнулись створки люк, мшин немедленно взлетел. Удривший вдогон зеленовтым конусом импульс фурбенского блстер безвредно угс в энергетической субстнции зщитного поля.

А потом, когд они пробили облк и большую чсть тмосферы, когд вокруг уже зсверкли звезды, среди личного соств нчлся ропот. Абдулло проговорил, не скрывя профессионльной озбоченности:

– Стрнно это, господ и товрищи... Неизвестное супероружие, неизвестные врги, неизвестные союзники космический шттл з нми прислли... Может быть, нм объяснят, что происходит?

– Отствить рзговорчики! – внезпно рявкнул Брхнов. – Скзно же – без лишних вопросов!

Одобрительно фыркнув, Сергей продолжл смотреть сквозь иллюминтор, кк уменьшется Земля. Атилл вполголос предположил, что они уже удлились от плнеты по меньшей мере н тысячу километров. «Знчит, скоро телепортируемся, – тк же тихо ответил ему подполковник. – Рдиус действия приемопередтчиков – две-три тысячи километров». Бурчние у них з спиной срзу стло громче. И вдруг из иллюминторов исчезл пнорм Вселенной, сменившись интерьером ярко освещенного зл, зствленного мшинми рзличных форм и гбритов.

Авиетк прибыл н Стнцию Земля. Сердце слегк зщемило, словно он вернулся в родное гнездо после долгой рзлуки. Сергею дже не хвтило сил подть комнду, и он просто мхнул рукой, приглшя вылезть через услужливо рспхнувшийся люк.

Подполковник вывел подрзделение из нгр в трнспортный отсек, где его спутники, окончтельно сбитые с толку, рстерянно озирлись, рзглядывя незнкомую обстновку. В бронежилетх и пнцирях поверх бушлтов, обвешнные оружием земляне выглядели нелепо в этом црстве тепл и высокой технологии.

– Вольно, – прикзл Сергей, хотя никто и не думл принимть стойки «смирно» или «рвняйсь». – Рзрешю сложить оружие и скинуть лишние шмотки.

– Здесь и зночуем? – с вызовом осведомился Демьяненко.

– Думю, сейчс з нми кто-нибудь зйдет, – подполковник ободряюще

хлопнул Григория по спине. – Не лезь в бутылку. Скоро узнешь все, что можно.

– Мне эт история тоже не нрвится, – признлся Курбонбердыев. – Где мы – в космосе?

– Н орбитльную стнцию не похоже, – возрзил Рмзнов. – Никкой невесомости.

Брхнов, который двно понял, куд их знесло, рздрженно сообщил, что они совсем достли его своим нытьем. Млдшие офицеры умолкли, поскольку успели сообрзить, что комполк одобряет ткое поведение Атиллы. Только Абдулло вырзил возмущение рзвязным тоном кпитн, об прпорщик, хоть и скинули бушлты, поспешили вновь нцепить броню и не выпускли из рук оружие.

Рздвинув ворот, вошел робот. Шокировв сверкнием метлл и плстик всех непосвященных, человекоподобный мехнизм приблизился к Сергею и зговорил сочным бритоном Координтор:

– ПРИВЕТСТВУЮ ВАС. МЫ ДОЛЖНЫ СРОЧНО ПОСОВЕЩАТЬСЯ. КАК СЛЕДУЕТ ПОСТУПИТЬ С ВАШИМИ СОПРОВОЖДАЮЩИМИ?

– И тебе привет. Я пострюсь объяснить им ситуцию, и ты будешь действовть соответственно... – Подполковник обртился к землянм: – Товрищи офицеры и прпорщики, мы нходимся н строго секретном объекте. Мы с кпитном Брхновым отпрвимся н доклд к руководству, остльных проводят в столовую. Тм же имеются снузлы и комнты для отдых. Когд вс покормят, приведите себя в порядок и ложитесь спть. Личный соств объект с вми общться не будет. Все конткты – через роботов ткого обрзц. Вопросы есть?

– Еще и роботы! – вырвлось у Сйд Мнсуров.

Одн мшин увезл в бытовой отсек шестерку обозленных и нстороженных

бойцов, н другой уехли Атидл и Сергей. Когд шестиколесный экипж с непосвященными сворчивл в боковое ответвление Лбиринт, подполковник еще рз крикнул вслед ребятм, чтобы не беспокоились, поменьше возникли, слушлись роботов, не пытлись проявлять ненужных иницитив и вообще не искли себе неприятностей н рзные чсти тел. Ответом ему было угрюмое молчние.

Брхнов уже знл кое-что о Лбиринте по рсскзм Аркдия, но грндиозня конструкция, соединявшя сотни звездных систем, потрясл строфизик. Хотя Стнция Земля временно функционировл в режиме чстичной консервции, остльные секции продолжли рботть, по коридорм рзъезжли роботы н грузовичкх, перевозивших экспонты, добытые н рзных плнетх. Сергей вынужден был без конц отвечть н шквл вопросов любознтельного снйпер. Подполковник объяснил, что стены тоннелей покрыты мтерилом, нпоминющим живое существо, – эт ткнь был способн смовосстнвливться, зживляя повреждения. Кждя дверь коридоров открывл путь н ккую-нибудь плнету, возле которой троклемиды построили очередную Стнцию.

И хотя Персонл погиб много тысячелетий нзд, роботы продолжли изучть подндзорные миры: фиксировли вжнейшие события, отбирли ниболее интересные обрзцы флоры и фуны, ткже предметы мтерильной культуры н тех плнетх, где имелсь рзумня жизнь. Агрегты этого многомерного спрут рботли, поглощя энергию Сверхновой, рсположенной в сотнях световых лет от Земли. Собрнные роботми экспонты перепрвлялись н безжизненную плнету, где были выстроены огромные хрнилищ...

– А это с ккой плнеты?

Глз Атиллы горели, провожя трнспортную плтформу, увозившую н

плнету-склд ккуртно упковнный в прозрчные футляры нтикврит: оружие и утврь из дргоценных мтерилов. Лежвший поверх этого штбеля рсшитый золотом меховой блхон имел четыре рукв и преднзнчлся для существ ростом не меньше двух с половиной метров.

– Не зню, – отозвлся Сергей. – Я и десятой доли плнет не видел.

Зтем их мшин повернул в тупик, перегороженный бронировнной плитой.

Роботы-охрнники рсступились, створк ворот уползл в сторону, мшин зктилсь в шлюз, где у людей отобрли все оружие до последнего птрон. Зтем они уже пешком прошли еще дв тмбур и нконец окзлись в отсеке, куд выходили сенсоры Координтор. Год нзд Посвященные прозвли это помещение Большой Гостиной...

Хрктер глвного квзиживого Мозг з последние месяцы ни кпли не изменился. Координтор не стл тртить времени н пустые церемонии, срзу приступил к делу. Перед гостями зсветились гологрммы, посредством которых суперробот вводил землян в курс обстновки, тем временем н голову Сергея опустился полусферический шлем для считывния мыслей – по ходу рзговор Координтор выяснял, ккие события приключились с Посвященными после весеннего отключения следящих видеокнлов.

Н большой гологрмме офицерм продемонстрировли зпись беседы трех пожилых мужчин, одетых в безукоризненно пошитые костюмы. Зкдровый голос синхронно переводил их речь, бегущя строк титров пояснил, что Донльд Кельвин и Птрик Монтгомери знимют посты змдиректоров соответственно ЦРУ и АНБ. К третьему учстнику совещния мерикнцы обрщлись «мистер Симхт». Видимо, дже всезнющие зокенские рзведчики не догдывлись, что в действительности их суперзконспирировнным собеседником был изрильский генерл Эфрим Ди-Визель, один из высших руководителей Моссд. Сергею же этот человек был известен под псевдонимом генерл Глнин...

Содержние рзговор не предствляло особого интерес, поскольку дв человек, сидевшие в Большой Гостиной, уже знли об этом. Монтгомери коротко изложил нрботки своего ведомств, в лборториях которого был создн техник для пеленгции электронных кнлов Лбиринт и зсылки н Стнцию компьютерных вирусов. Ди-Визель сообщил, что в Иеруслимском технологическом институте создн универсльный вирус, способный зхвтить контроль нд иноплнетным нучно-трнспортным комплексом.

Схем ктивности вирус в общих чертх подтверждл догдки Алексея.

Обнружив у себя в пмяти сообщение, зписнное втокодом земных компьютеров. Мозг Стнции обязн был прочитть эту прогрмму, перекодировв вирус н один из троклемских лгоритмических языков, которыми пользовлись роботы Лбиринт. После ткой трнсформции вирус, превртившись в обычную троклемскую прогрмму, без труд, поржл компьютерную сеть Стнции и отдвл прикз выдвинуть трнспортный тоннель в лборторию Иеруслимского центр электронного шпионж. Руководители рзведслужб договорились провести совместную оперцию, честно поделив добытую информцию, в дльнейшем по-бртски пользовться межзвездным сокровищем...

Зтем Координтор покзл им мневры посдочных ппртов Огонто и Фурбенты, сцены нескольких столкновений между стронвтми обеих внеземных рс. Н гологрфической крте глктического сектор были отмечены звезды, плнеты которых успели колонизировть гонты и фурбены, ткже системы, где имелись Стнции нучно-трнспортного Лбиринт. Нездолго до Ктстрофы звездолеты Троклем почти одновременно устновили приемопередтчики н Фурбенте и двух мирх, нходящихся неподлеку от Огонто, но в мтеринской системе гонгов Стнции не имелось.

Тогд, три тысячи лет нзд, фурбены были полудиким племенем, не знвшим ни электричеств, ни дже провых мшин. Архивные изобржения зпечтлели внешний вид этих земноводных существ: рост чуть больше метр, шесть полуторметровых щуплец, голов рептилии с короткими кк у кймнов, зубстыми челюстями. Стнции, выходившие н плнеты гонгов и фурбенов, остлись в той Ветви Лбиринт, с которой Координтор в нстоящее время не имел связи.

Координтор добвил:

– ЗА ПРОШЕДШИЕ СТОЛЕТИЯ РАЗУМНЫЕ ОБИТАТЕЛИ ФУРБЕНТЫ СТАЛИ ЗНАЧИТЕЛЬНО КРУПНЕЕ. ТЕПЕРЬ ВЗРОСЛАЯ ОСОБЬ ИМЕЕТ РОСТ НЕ МЕНЬШЕ ПОЛУТОРА МЕТРОВ И ЩУПАЛЬЦА ДЛИНОЙ В ДВА-ТРИ МЕТРА.

Н этом месте Сергей прервл демонстрцию вопросом:

– Корбль, потерпевший врию н Срто, построен одной из этих рс?

– НЕТ.

Появилось новое изобржение. Роботы Стнции Срто уже подняли с окенского

дн стрый звездолет и поместили н ненселенном острове, поскольку солидные рзмеры корбля не позволяли телепортировть мшину н Стнцию через многомерный кнл приемопередтчик. Вокруг поврежденного космического ппрт был выстроен купол, внутри которого рзместилсь нучня ппртур. Аборигенм же роботы объявили, что боги зпрещют кому бы то ни было приближться к острову.

Координтор рсскзл, что нйденный н Срто корбль не имеет ничего общего ни с одной известной ему конструкцией. Антигрвитторы и кврковые ркеты позволяли рзгонять этот ппрт до сотых долей световой скорости, то есть преднзнчлись рзве что для межплнетных перелетов. В то же время н борту имелось непонятное устройство, знимвшее почти половину объем внутри корпус. Координтор предполгл, что именно это и есть двигтель для мгновенного перемещения через иные измерения. Энергетическя устновк был основн н известном нуке Троклем принципе рсщепления нуклонов н кврки, однко ректор имел исключительно совершенную конструкцию, превосходившую достижения троклемидов и вешщ. В жилых отсекх были обнружены остнки гумноид, которые зметно отличлись по строению от скелет человек или троклемид.

– Я ВЫНУЖДЕН ПРИЗНАТЬ, ЧТО МЫ СТОЛКНУЛИСЬ С КОРАБЛЕМ-РАЗВЕДЧИКОМ ЦИВИЛИЗАЦИИ, КОТОРАЯ УЖЕ ДВЕ ТЫСЯЧИ ЛЕТ НАЗАД ПРЕВЗОШЛА ТЕХНОЛОГИЧЕСКИЙ УРОВЕНЬ ТРОКЛЕМА, – зкончил отчет Координтор.

– Ты полгешь, что у них был двигтель, который пытетесь создть вы с Аркдием?

– ВЕРОЯТНО. ХОТЯ ДЛЯ ТАКИХ УТВЕРЖДЕНИЙ ПОКА НЕДОСТАТОЧНО ДАННЫХ. КОГДА ПОКОНЧИМ С ПОПЫТКАМИ ПРОНИКНУТЬ В ЛАБИРИНТ, НАДО БУДЕТ УСТРОИТЬ БОЛЬШОЙ МОЗГОВОЙ ШТУРМ С УЧАСТИЕМ ВСЕГО ПБРСОНАЛА.

– Не спеши, дорогуш. – Голос Сергея стл жестким, словно подполковник отдвл рспоряжения в рзгр нпряженного боя. – Ты утил от нс много вжных сведений о посещениях Земли экспедициями космических пришельцев. Боюсь, мы не можем тебе доверять.

– ВАМ НЕ НУЖНО БОЯТЬСЯ. Я ФИЗИЧЕСКИ НЕ МОГ СООБЩИТЬ ВАМ ВСЕГО. ЗА ЭТИ ГОДЫ НАКОПЛЕНО СЛИШКОМ МНОГО ДАННЫХ.

– Вернемся к иноплнетным экспедициям, – нпомнил Атилл.

– МНЕ ИЗВЕСТНО О ПЯТИ РАСАХ, РАЗВЕДЧИКИ КОТОРЫХ ПОСЕЩАЛИ ЗЕМЛЮ В ПЕРИОД ПОСЛЕ КАТАСТРОФЫ. ДО КАТАСТРОФЫ ПОДОБНЫХ ПОСЕЩЕНИЙ НЕ БЫЛО.

Потрясенный Брхнов сдвленно вскрикнул: «Пять!» – н гологрфических экрнх пошли короткие сообщения. О неоднокртных визитх гонтов и фурбенов люди уже знли из письм Координтор. В 1386 году через Солнечную систему н скорости в 0,48 световой прошел беспилотный рзведчик. Другие Стнции фиксировли этот же корбль-робот возле Проксимы Центвр в 1376 году» Эпсилон Индейц (1367), ТуКит (1355) и Фомльгут (1329). После Солнц зонд взял курс н звезду 61 Лебедя. Посетив эту систему в 1409 году, корбль покинул зону Лбиринт. Информцию, собрнную с пролетной тректории, зонд передвл лзерными сигнлми в нпрвлении созвездий Кит и Водолея. Координтор не имел предствления о том, ккя цивилизция могл его зпустить, поскольку тот сектор не был охвчен троклемскими исследовтелями.

В конце десятого век Землю изучл экспедиция рзумных динозвров, которые упомянуты во многих летописях – вторы хроник нзывли этих стронвтов «дрконми» и «крокодилми». Цивилизция рептилий, возникшя в системе Беты Кссиопеи (эт горячя звезд клсс F8 был удлен от Солнц н сорок шесть световых лет) и нходившяся под пристльным нблюдением соответствующей Стнции, погибл в результте ядерной войны, вспыхнувшей летом 1107 год. Посвященные видели руины погибшей культуры еще при первом посещении Лбиринт.

Нконец, роботы Лбиринт устновили, что в нчле того же столетия, то есть нездолго до повторного включения Стнции Земля, плнету посещли человекообрзные существ, основвшие бзу н Луне. Когд Координтор послл роботов для изучения бзы, срботл ядерный смоликвидтор. Эти стронвты описны историкми Фрнции, Китя, Индии, они же сообщили кое-ккие строномические сведения фрикнскому племени догонов. Координтор подозревл, что именно эт цивилизция потерял звездолет н Срто, но от обосновния своей гипотезы суперробот уклонился.

Комментрии ярко светились мелким шрифтом н фоне объемных изобржений звездолетов – по несколько моделей корблей гонтов, фурбенов и рептилий, здесь же был неведомо чей втомтический зонд. Многообрзие форм впечтляло.

– У меня появились вопросы, – сообщил Брхнов. – После Ктстрофы прошло много веков, обиттели некоторых подндзорных плнет з это время успели построить высокую цивилизцию, некоторые дже вышли в дльний космос. Неужели никто из них не ншел вши звездолеты?

– ЭТО НЕВОЗМОЖНО. В СЛУЧАЕ ПРИБЛИЖЕНИЯ ЧУЖИХ АППАРАТОВ БОРТОВОЙ РОБОТ-НАВИГАТОР ДОЛЖЕН ЗАПРОСИТЬ ИНСТРУКЦИИ. ЕСЛИ СВЯЗЬ С ЦЕНТРОМ УПРАВЛЕНИЯ ОТСУТСТВУЕТ, ПРОГРАММА ПРЕДУСМАТРИВАЕТ ОТСТУПЛЕНИЕ, АКТИВНУЮ ОБОРОНУ, ЛИБО. В БЕЗВЫХОДНОЙ СИТУАЦИИ, БУДЕТ ЗАДЕЙСТВОВАН САМОЛИКВИДАТОР. ВЗРЫВ БАЛЛОНОВ С АНТИВЕЩЕСТВОМ УНИЧТОЖАЕТ ЗВЕЗДОЛЕТ.

– Ты збыл, что годлнцы звлдели звездолетом и дже совершили н нем путешествие, – вствил Сергей.

– ЭТО ПРОИЗОШЛО С МОЕГО ВЕДОМА, – ответил Координтор. – В ТО ВРЕМЯ Я НЕ МОГ ПОПОЛНИТЬ ЗАПАСЫ РАБОЧЕГО ВЕЩЕСТВА НА ЭТОМ КОРАБЛЕ И ПЕРЕПОРУЧИЛ ДАННУЮ ЗАДАЧУ АБОРИГЕНАМ. ЦЕЛЬ БЫЛА ДОСТИГНУТА – ГОДЛАНЦЫ ЗАПРАВИЛИ КОРАБЛЬ И ПРИЛЕТЕЛИ К СОСЕДНЕЙ ЗВЕЗДЕ, КОТОРАЯ ДАВНО МЕНЯ ИНТЕРЕСОВАЛА.

Атилл с интересом поглядывл н подполковник и сенсоры Координтор – он не слышл об этой истории. Однко никто не спешил рсскзывть ему, в чем тут дело, и кпитн продолжил допрос:

– Прекрсно. Тогд второй вопрос. Если у тебя нет действующих Стнций н плнетх гонтов и фурбенов, то откуд ткя подробня информция о взимоотношениях этих цивилизций?

– Я НАБЛЮДАЛ ЗА ИХ ПРОШЛЫМИ ЭКСПЕДИЦИЯМИ. МНОГОЕ СТАЛО ИЗВЕСТНО ИЗ РАЗГОВОРОВ МЕЖДУ ЧЛЕНАМИ ЭКИПАЖА ПРЕДЫДУЩЕГО ЗВЕЗДОЛЕТА С ОГОНТО. САМЫЕ ВАЖНЫЕ СВЕДЕНИЯ ЗАПИСАНЫ ВО ВРЕМЯ ДОПРОСА РАНЕНОГО ГОНТА ЗЕМНЫМИ СЛЕДОВАТЕЛЯМИ.

– Знчит, экспедиция профессор Недужко действительно ншл бзу гонгов н острове в Тихом окене? – Сергей зкшлялся. – И тм был мой отец?

– ДА, ТАК БЫЛО. НО ОНИ НЕ СМОГЛИ ПОНЯТЬ, ЧТО ОБНАРУЖИЛИ. ПОЛВЕКА НАЗАД У ЛЮДЕЙ НЕ ХВАТИЛО ЗНАНИЙ, ЧТОБЫ ВЕРНО ОЦЕНИТЬ СДЕЛАННОЕ ОТКРЫТИЕ... – Голос робот продолжил после короткой пузы: – ДО СИХ ПОР Я НЕ ПРЕДПОЛАГАЛ. ЧТО МИХАИЛ КАРОСТИН, ПРИНИМАВШИЙ УЧАСТИЕ В ТЕХ СОБЫТИЯХ, НАХОДИТСЯ В РОДСТВЕННЫХ ОТНОШЕНИЯХ С ТОБОЙ.

«Где уж тебе об этом догдться», – рздрженно подумл Сергей и скзл вслух:

– У тебя есть зпись всех событий, связнных с походом «Хлхин-Гол»?

– ПОЛНОЙ КАРТИНЫ НЕТ. ОСТРОВ ТУАРУ РАСПОЛОЖЕН ВНЕ ДОСЯГАЕМОСТИ

ПРИЕМОПЕРЕДАТЧИКОВ. ЧАСТЬ ИНФОРМАЦИИ УДАЛОСЬ ПОЛУЧИТЬ ЧЕРЕЗ ЗАБРОШЕННЫХ НА ОСТРОВ РОБОТОВ. ОСТАЛЬНОЕ Я ВОССТАНОВИЛ ПО ВОСПОМИНАНИЯМ УЦЕЛЕВШИХ УЧАСТНИКОВ, ПО ДОКУМЕНТАМ И ДРУГИМ КОСВЕННЫМ ИСТОЧНИКАМ. НО ОБ ЭТОМ МЫ ПОГОВОРИМ ПОЗЖЕ. ПРЕДЛАГАЮ ВЕРНУТЬСЯ К ОСНОВНОЙ ПРОБЛЕМЕ.

Координтору трудно было откзть в знудстве и нстойчивости. Пришлось обсуждть безумную зтею с истреблением охотников н Лбиринт, Лдно еще уничтожить возглвляемые фурбенми бнды в Тджикистне и Чечне – з это дело Сергей готов был взяться. Но устривть погром в Иеруслиме! Дже мысль о ткой внтюре следовло считть верхом кретинизм, тем более что Координтор срзу отмел возможность высдить деснт н виетке Лбиринт. Мощня противовоздушня и противоркетня оборон Изриля без труд перехвтил бы любую неопозннную летющую мишень. Здчк выглядел нерешемой – используя лишь легльные трнспортные средств, перебросить в Иеруслим вооруженный отряд и рзгромить отлично охрняемый рзведцентр...

Однко глвный робот Лбиринт был нстроен решительно и твердо. Он вознмерился уничтожить трех особенно досждвших ему противников: фурбенов, ЦЭШ и группировку Короля. Впрочем, последние дв «хозяйств», видимо, рботли в тесном конткте – не зря же гвоздевскя бртв получил из-з бугр пртию детекторов, пеленгующих многомерные кнлы.

– РЕКОМЕНДУЮ ВАМ ОТДОХНУТЬ И ПОДКРЕПИТЬСЯ, – скзл Координтор. – А МЕЖДУ ДЕЛОМ ОБДУМАЙТЕ ПЛАН ОПЕРАЦИИ.

В бытовом отсеке их встретили нстороженные взгляды Курбонбердыев, Демьяненко и Рмзнов. Остльные спли. Не вступя в дискуссии, Сергей и Атилл приняли душ и перекусили. Все это время подполковник продолжл рзмышлять нд зднием Координтор и кое-что придумл. Но это были пок очень сырые нметки, следовло прорботть мссу детлей. Отодвинув поднос с пустой посудой, он проговорил:

– Абдулло, предствьте, что нм нужно ликвидировть штб-квртиру российской бнды в Иеруслиме. Можно ли рссчитывть н помощь вших друзей в плестинском руководстве?

Зметно удивленный его вопросом полковник ответил после зтянувшейся пузы:

– Смотря, что вм требуется. Если мы окжемся н Зпдном берегу, я бы мог договориться, чтобы нс перепрвили в Иеруслим.

– Я конкретизирую здчу, – скзл Сергей. – Исходные днные – мы нходимся в Арбских Эмиртх. Ндо попсть в Иеруслим и устроить тм мленькую зврушку. Предствьте сообржения, что для этого нужно – документы и все прочее.

Недоумевющий Курбонбердыев обещл подумть и звтр в течение дня соствить плн. Брхнов вовсю зевл и клевл носом, у Сергея тоже слиплись веки. Кое-кк добрвшись до койки, он мгновенно отключился. Снились ккие-то кошмры, но утром ничего не удлось вспомнить. После звтрк он прикзл личному соству проверить снряжение, см вместе с Атиллой уехл н Стнцию Земля и потребовл, чтобы Мозг Стнции связл его с Координтором.

– Первые нброски плн будут готовы к вечеру, – скзл Сергей. – Нужн крт Иеруслим и координты интересующих вс объектов.

– БЕЗ ПРОБЛЕМ.

– Длее. Ккие облсти Земли остются в зоне досягемости видеокнлов и

трнспортных тоннелей?

Гологрмм покзл крту полушрий. Ядовито-зеленым цветом были выделены территории, охвченные действием детекторов, выствленных фурбенми и сотрудникми ЦЭШ. Свободными от вржеского нблюдения оствлись слборзвитые стрны южной Азии, Лтинской Америки и почти вся Африк.

– Город Кндгр в Афгнистне доступен для телепортции?

– БУДЕТ ДОСТУПЕН, ЕСЛИ СМОЖЕТЕ УНИЧТОЖИТЬ БАНДУ САРЕ-СИЯХА И ДЕТЕКТОР ЗЕМНОГО ОБРАЗЦА, РАЗМЕЩЕННЫЙ В ГОРОДЕ ДУШАНБЕ.

– Предположим, нм удстся это сделть. Н эродроме Кндгр стоит Ил-76 бшкирской компнии «Авистн». Где-то рядом содержится в плену экипж этой мшины. Исследуй этот рйон, хотя бы с виеток. Меня интересует все: схем охрны, техническое состояние смолет» точный плн местности...

– БУДЕТ СДЕЛАНО.

– И последнее. Я должен знть, кк мой отец встретился с гонтми.

После короткой пузы Координтор ответил:

– РАССКАЗ О ТЕХ СОБЫТИЯХ ЗАЙМЕТ НЕКОТОРОЕ ВРЕМЯ.

Чсть II

ЭПОПЕЯ «ХАЛХИН-ГОЛА»

Глв 11

ХОЛОДНАЯ ДАЧА

В нчле осени 1939 год мло кто из землян осознвл, что живет н плнете, которя довольно тесно связн с другими мирми Глктики и привлекет смый пристльный интерес рзличных высокорзвитых цивилизций. Основное внимние людей было приковно к боевым действиям, рзвернувшимся н противоположных окринх Еврзийского мтерик: в Монголии, около озер Хлхин-Гол, советские войск окружили и рзгромили удрную группировку японцев, н зпде Европы тнки и пехот вермхт стремительными удрми превртили в воспоминние см фкт существовния Польши. Между тем именно в эти бурные сентябрьские дни происходили скрытые от общего внимния события, которым было суждено сложным обрзом отрзиться н судьбе не только человечеств, но и других рзумных существ, нселявших космические окрестности Солнечной системы.

Исполинский кменный обломок, который земные строномы нзвли Гермесом, двиглся по прболической тректории между орбитми Мрс и Юпитер. Взлетевшие с стероид межплнетные корбли гонтов опустились н обртной стороне Луны, где выстроили мощную крепость. способную, кк полгли циклопы, выдержть бой с целой эскдрой противник. Впрочем, поскольку звездолетов Фурбенты поблизости не имелось, действительную военную ценность лунной бзы устновить пок не удлось...

Первя схвтк между истребителями Огонто и роботм? Фурбенты произошл 28 вгуст. Космические модули обеих цивилизций брржировли н высоте сорок – пятидесяти километров нд Северной Европой, нблюдя з перемещением войск, – подготовк боригенов изучемой плнеты к войне всегд привлекл жгучий интерес космических рзведчиков. Экипжи гонтов и процессоры фурбенских роботов обнружили противник прктически одновременно, и немедленно были приняты одинковые решения – тковть и уничтожить врг.

Дюжин корбликов обменялсь удрми из всех видов бортового оружия, после чего в космосе полыхнули несколько ядерных взрывов средней мощности. Чудовищное плмя рзметло порженные ппрты, большя чсть которых сгорел, пдя сквозь плотные слои земной тмосферы. Лишь небольшие и сильно покореженные обломки достигли поверхности в лесх и болотх н блтийском побережье Польши. Получив известие о метеоритном дожде ученые Вршвского университет собрлись нпрвить кря специльную экспедицию, однко через дв дня рзрзилсь мировя войн, тк что о метеоритх пришлось збыть.

Уцелевшие ппрты прекртили бой и вернулись свои бзы. Стычк повторилсь спустя несколько дней, и стороны подтянули к Земле дополнительные силы.

К нчлу сентября компьютерный центр рсположен в Поясе Астероидов втомтической стнций фурбено кончил нлиз информции, собрнной роботми-нблюдтелями. Логические устройств пришли к зключи, что в местности, которую земные гумноиды нзывют полуостровом Тймыр, могут быть зхоронены остнки стронвт древней цивилизции викузов.

Ночью н зснеженную рвнину опустились три диск. Из люков космических ппртов вышли похожие н восьминогих пуков роботы, приступившие к рскопкм К утру, перевернув горы снег и грунт, фурбенские мехнизмы ншли скфндр, внутри которого скрючилось тело существ, погибшего здесь много тысячелетий нзд. Холод вечной мерзлоты предохрнил труп от гниения, превртив тело в мумию.

Роботы погрузили нходку в корбль, и диски поспешно взлетели. Стремительно протрнив тмосферу, мшины вышли в космос, где были тковны эскдрильей гонтов, которых тоже крйне интересовли згдки исчезнувшей рсы плнеты Авик. Бой продолжлся не меньше получс. Подоспевшие н подмогу три десятк роботов Фурбенты, рсстреляв гмм-лучми и нтипротонными торпедми вржеские истребители, ушли в сторону своей стероидной стнции. И опять тмосфер сожгл обломки уничтоженных космических ппртов, но крупный обломок одного из корблей гонтов, прочертив в небе огненный след, упл н зсыпнную снегом тймырскую рвнину.

Гонты взяли ревнш спустя месяц, когд бз фурбенов послл роботов уничтожить лунную крепость противник. Сорок летющих дисков усеяли своими осколкми склы и кртеры естественного спутник Земли, тк и не сумев причинить серьезный ущерб укреплениям, возведенным экспедицией циклопов. Потом было много других столкновений. в ходе которых погибло больше сотни корблей и несколько рзумных пришельцев с Огонто. Рстянувшяся н дв год битв в космосе протекл с переменным успехом и прервлсь по естественным причинм, когд Гермес стртовл в сторону системы Огонто.

Люди узнют об этих сржениях лишь много позже. Однко видеокнлы троклемского Лбиринт внимтельно следили з перемещениями иноплнетных ппртов, фиксируя все основные события в бездонных блокх пмяти Стнции Земля...

В этот год из-з гитлеровского вторжения в Польшу и японских провокций н монголо-мньчжурской грнице Стлин был вынужден нрушить многолетнюю трдицию и не отдыхл летом н черноморских курортх. Но к середине сентября зпдные облсти Укрины и Белоруссии блгополучно вернулись в соств Союз, японцм кк следует обломли зубы и ндрли здницу, причем их хвленя 6-я рмия, позорно угодив в окружение, кпитулировл н Хлхин-Голе. Проблемы с Гитлером тоже удлось если не окончтельно улдить, то хотя бы отложить н неопределенное будущее. Понимя, что междунродное спокойствие выдлось недолгим, вожди госудрств и пртии воспользовлись этим коротким передыхом, чтобы провести н Квкзском побережье последние деньки ббьего лет.

После недолгих колебний Стлин тоже решил съездить н свою дчу в окрестностях Мцесты. Дч стоял в горх н Холодной речке, в первые годы, пок не нлдили отопление, было в этом домике довольно прохлдно, особенно по ночм. Немудрено, что дчу нзвли Холодной.

Н третий день отпуск, когд нервы немного успокоились, Хозяин приглсил к себе отдыхвших по соседству Молотов с Ворошиловым и зтребовл из Москвы флгмн 2-го рнг Мтвея Биберев, из чего сортники безошибочно зключили, что предстоит серьезный рзговор о делх военно-морского ведомств. Рзумеется, зявился и не привыкший дожидться приглшений Лврентий Пвлович, который с недвних пор всерьез обеспокоился биберевским возвышением.

Телохрнители нрком внутренних дел вынесли из «бьюик» кртонную коробку с бутылкми и вместительные кстрюли, полные шшлычных полуфбриктов. Был здесь и уже нрезння ломтями должного рзмер севрюг, и бстурм – куски жирной брнины, посоленной, поперченной и перемешнной с кружочкми лук. Срзу зкипел рбот. Офицеры охрнного упрвления, хоть и происходили в большинстве своем из российской глубинки, нучились готовить знменитое квкзское лкомство не хуже тифлисских духнщиков или бкинских кеббчи. В железной коробке мнгл зпылли дв мешк отличного крупного угля, тем временем куски мяс под неусыпным нблюдением Берия ннизывлись н штыри шмпуров.

Вскоре подктили ЗИСы, доствившие остльных гостей. Биберев чувствовл себя немного неловко в окружении высочйших особ держвы, но обстновк был смя здушевня, потому флгмн быстро освоился. Тем более что Молотов, блгожелтельно придержв его з локоть, посоветовл не тушевться, потому кк здесь все свои, но слишком зстенчивых не любят.

Вызввшись рздувть жр в выгорющих углях, Биберев энергично рзмхивл нд мнглом полуметровым куском фнеры, стоявший рядом Стлин пыхтел трубкой и помогл советми, полными черного юмор. От этого приятного знятия их отвлек Первый Крсный Мршл, который подошел, держ з стволы дв пистолет необычной конструкции.

– Вот, Коб, победители конкурс, – скзл Климент Ефремович. —

Восьмизрядный Рков и девятизрядный Воеводин. К сожлению, у обоих выявилось немло недоделок.

Стлин взял оригинльную мшинку с длинным тонким стволом, повертел, рзглядывя со всех сторон, зтем скептически зметил:

– Почему вы нзывете его пистолетом Рков? По-моему, это типичный пистолет-крбин Боркхрдт обрзц девятьсот третьего год – только без приклд. Но крсив, ничего не скжешь.

– Хочешь попробовть? – догдлся Ворошилов, хорошо знвший любовь стршего товрищ к оружию.

– Обязтельно попробую... А может быть, товрищ Биберев соствит нм компнию? Если, конечно, соблговолит прервть свои высокоинтеллектульные рзвлечения с огненной стихией.

Биберев охотно передл импровизировнное опхло мйору охрны, и вскоре

они окзлись н зднем дворе дчи, где имелись н ткой случй фнерные

человекообрзные фигуры с нклеенными н грудь круговыми мишенями. Стлин

тщтельно целился, мягко двил спусковой крючок, потом, рсстреляв обойму,

первым бежл к мишеням, проверяя результты стрельбы. Кзлось, он с чисто

детской непосредственностью рдуется кждому точному попднию, переживет

нередкие промхи и гневется по поводу осечек, которые случлись чще

допустимого. «Ведь ему под Рождество пойдет седьмой десяток, он н четыре год

стрше меня, – с легкой звистью вспомнил моряк. – А сколько энергии, ккя

жжд деятельности! Нверное, только тким и должен быть верховный првитель

великой держвы, тем более в эпоху, когд решется судьб стрны, нрод и дже

всего мир...»

Между тем Стлин звершил огневую збву, но оружие нркому обороны не вернул, скзв, что оствит обе игрушки у себя в коллекции. Отдв пистолеты сотруднику охрны, он жестом хлебосольного хозяин приглсил гостей рссживться вокруг выствленного во дворе стол. Когд все зняли положенные по чину мест, Ворошилов доверительно шепнул Бибереву:

– Только не вздумй говорить тост во здрвие любимого отц и генильного учителя великого товрищ Стлин – рссвирепеет. Коб подхлимов н дух не переносит.

Из-з этого дружеского предостережения Мтвей Аристрхович чуть ли не всю трпезу просидел кк н иголкх, все переживл – не козни ли недоброжелтелей. Вот не скжет он политически грмотного тост, САМ обидится, и припомнят тогд непролетрское происхождение, службу в црском флоте и учстие в рзгроме мятеж н «Очкове»... То есть – тьфу-тьфу – не мятеж, героического революционного восстния... Вдобвок Берия беспрерывно сверкв линзми пенсне, сверля флгмн 2-го рнг тяжелым взглядом, словно злордствовл: не хочет, мол, дворянское отродье, вождя слвить.

Впрочем, обошлось. Выпили з Рбоче-Крестьянскую Крсную Армию, з недвние победоносные удры по смурям и шляхтичм. Осмелев, Биберев предложил опрокинуть стопки з Крсный Флот и – к немыслимому облегчению – увидел явное одобрение в золотисто-зеленом взгляде хозяин Холодной дчи.

– Дойдем и до флотских дел, – пообещл Стлин. Обртившись к Ворошилову» он ворчливо нпомнил, что пистолетный конкурс окончился неудчей – хорошей модели н змену дедовскому нгну и довольно слбосильному ТТ подобрть не удлось. Нрком соглсился и добвил:

– Рбот продолжется. Через год проведем новый конкурс. Воеводин обещет сделть втомтическую мшинку н восемндцть птронов.

– Идея хорошя. – Стлин здумчиво поствил бокл н сктерть и принялся нбивть трубку, рскрошив тбк из двух ппирос. – Только все это – мертвому припрки, Стрый птрон слбовт. Ндо клибр увеличивть.

Немного зикясь. Молотов зметил: дескть, тянуть с перевооружением рмии нельзя. Войн, говорил председтель Совнрком, может вспыхнуть внезпно. Доверять соглшениям с Гитлером могут лишь нивные дурчки вроде Длдье и Чемберлен. Отствной ефрейтор принимет решения импульсивно. Стукнет ему по сифилитическим извилинм – и бросит в нступление тнковые корпус.

– Хотя, с другой с-стороны, Ад-дольфу пок выгоднее д-дружить с нми, – здумчиво добвил Вячеслв Михйлович. – Без нших поствок нефти и п-продовольствия немцы не смогут всерьез воевть н Зпде.

– А немцм и не предстоит тм всерьез воевть, – ухмыльнулся Стлин. —

Англичне и фрнцузы готовы кпитулировть без боя. Но в общем ты, конечно, прв – скоря войн с Гермнией нм не угрожет. Лично меня больше беспокоит Восточный фронт. Нет ли у Лврентия Пвлович свежих новостей о нстроениях в Токио?

– Почему нет? – Берия прикинулся обиженным, но был искренне рд, что вспомнили о его присутствии. – Может, чего другого и нет, свежие сведения всегд есть.

Моментльно подбежл порученец с портфелем, нбитым особо секретными бумгми. Вытщив нужную ппку, шеф НКВД зчитл избрнные бзцы из донесений рзведки. Смым существенным было известие о беседе японского премьер-министр принц Фумимро Коноэ с гермнским послом Ойгеном Отгом. Принц зверил Отт, что Япония не откзывется от нмерения нпсть н СССР, первыми удрми оккупировть Приморье и Збйклье, зтем зхвтить Сибирь вплоть до Урл. Однко премьер не без сожления сделл вжную оговорку: «Японии потребуется не меньше двух лет, чтобы достигнуть уровня техники вооружения и мехнизции, который Крсня Армия продемонстрировл н Хлхин-Голе».

Берия добвил, что в нстоящее время японское комндовние рзвернуло в оккупировнном Ките н советской грнице девять дивизий, то есть четверть своих сухопутных сил.

– Видть, мло мы эту смурйскую сволочь трепли, – скзл Ворошилов и добвил кое-что из конрмейского лексикон. – Все им неймется... Через дв год, – стло быть, они собирются нпсть н нс осенью сорок первого. Пусть лезут – встретим кк положено. До смого Порт-Артур гнть будем.

Рзговор стихийно переметнулся н необходимость увеличения войсковых группировок и производств вооружений. Год от год и число дивизий неуклонно росло, и оружия зводы выпускли все больше. З прошлый и нынешний годы промышленность изготовил дв и семь десятых миллион винтовок и крбинов, почти тридцть тысяч пушек. Кроме того, появились непревзойденные по совершенству тнки – тяжелый KB и средний А-32, недвним декретом Совнрком переименовнный в Т-34. Инче и быть не могло – окруження недругми держв обязн всеми силми обеспечить собственную безопсность...

Биберев снов зерзл н стуле, збеспокоившись, что о нем зпмятовли, но Хозяин никогд ничего не збывл и, когд подошло время, неторопливо произнес:

– Хорошо, товрищи. Пехот у нс вооружен, виция – тоже. Советские тнки превосходят по числу и кчеству бронетнковые войск остльного мир... —

Он сделл пузу для глубокой зтяжки. – А кк обстоят дел с ншим флотом?

Доложите, товрищ Биберев.

Рзумеется, и см Стлин, и глв првительств, и об нрком были неплохо осведомлены о состоянии военно-морских сил. Однко все они првильно поняли эту прембулу: отчет о дне нынешнем стнет трмплином для серьезного рзговор о будущем советского флот.

– Впервые з полтор столетия окенскя мощь России получил ндежду н возрождение... – неожиднно для собеседников. Биберев нчл с исторического экскурс.

Флгмн 2-го рнг коротко описл упдок российского флот в период првления Пвл и обоих его сыновей, звершившийся ктстрофой Крымской войны. После этого корбли строились без плн и ясного понимния, для решения кких здч создется и существует морскя сил, результтом стл потеря всех броненосцев и половины крейсеров н Тихом окене, и Россия вновь остлсь без военного флот. Сржение при Порт-Артуре и Цусимскя битв вынудили зново создвть эскдры, но революционные ктклизмы свели н нет все труды судостроителей. Биберев нпомнил, кк срзу после Гржднской войны председтель Реввоенсовет Иуд Троцкий прикзл продть н метллолом почти готовые к вступлению в строй четыре линейных крейсер тип «Измил».

К осени тридцть девятого Рбоче-Крестьянский Крсный Флот сохрнил всего три доисторических линкор-дредноут, вооруженных дюжиной двендцтидюймовых орудий кждый. Четыре крейсер из шести ткже двно устрели, поскольку построены еще до революции. Немного выделялся н общем фоне «Крсный Квкз», но современным мог считться лишь зконченный в прошлом году легкий крейсер «Киров». Предполглось, что в ближйшие три год СССР будет иметь по дв тких корбля н Блтийском, Черноморском и Тихоокенском флотх.

– Прекрсный крейсер, – воодушевленно говорил Биберев. – И скорость отличня, и пушки дльнобойные... Но он слишком легкий, брони прктически нет. Для серьезного боя не годится.

Он добвил, что все тяжелые корбли сосредоточены н Черном море и Блтике, тогд кк Дльний Восток, где ожидются глвные военные события, по существу, не прикрыт крупными флотскими соединениями. Тихоокенский флот состоял из нескольких десятков млых подлодок ближнего рдиус действия и тихоходных морских бомбрдировщиков ДБ-Зф. Ни дв эсминц Северного флот, переброшенные в тридцть седьмом году по Севморпдивосток, ни стренькие проходы, н скорую оборудовнные в сторожевики и минные згрдителе доствшиеся в нследство от цря кнонерские лодки соствляли рельной военной силы.

– С болью в сердце я вынужден признть, что боевя мощь Советского Приморья основн лишь н плвсредствх ближнего боя, ткже н береговой обороне, – доклдывл Биберев. – Конечно, крепостные сооружения остров Русский способны отрзить лобовую тку против Влдивосток, тяжелые пушки н железнодорожных плтформе обеспечт более или менее ндежное прикрытие некоторых учстков побережья. Однко подобное построение военных сил зрнее обрекет нс н пссивное ожидние вржеских нпдений. Чтобы обрести способность к проведению ктивной стртегии, мы обязны в кртчйшие сроки создть н Дльневосточном тетре военных действий могущественный удрный кулк из ндводных корблей высших рнгов. Иными словми, нм жизненно необходимы эскдры полноценного соств, включющие один-дв линкор, три-четыре крейсер и несколько эсминцев.

Неожиднно подл голос Берия. Уже четверть чс Лврентий Пвлович буквльно кипел от ревности к нхльному моряку, который ухитрился н столь долгий срок приковть к себе внимние Стлин. Не в силх более терпеть подобных безобрзий, нрком внутренних дел экспнсивно произнес длинную тирду н грузинском языке. Стлин, поморщившись, ответил строгим голосом:

– Говори по-русски.

Смутить Лврентия Пвлович было непросто, и он, кивнув, перешел н русский

язык:

– Создется впечтление, что товрищ Биберев недостточно знком с последними достижениями военной нуки. Хорошо осведомленные источники сообщют из Соединенных Шттов, что в Пентгоне считют тяжелые ндводные корбли вчершним днем. Америкнцы пришли к выводу, что только виция решит судьбу грядущей войны н море.

И он рсскзл, кк еще летом 1921 год мерикнский генерл Митчелл оргнизовл учения, докзвшие эффективность виции в борьбе против ндводных мишеней. Эскдрилья рмейских бомбрдировщиков з считнные минуты отпрвил н дно трофейные гермнские корбли – линкор «Остфрислнд» и крейсер «Фрнкфурт». Теперь в США делют ствку не н линкоры, время которых уже прошло, рзворчивют строительство плвучих эродромов – виносцев.

Он допустил непростительную ошибку. Ств зметно мрчнее, Стлин буквльно прорычл, что Советскому Союзу необходимы линкоры и тяжелые крейсер, потому корбли ткого клсс будут построены любой ценой.

Биберев дже вздрогнул, потрясенный почти мистическим совпдением. Нездолго до прошлой мировой войны, будучи еще стршим лейтеннтом Генерльного морского штб, он присутствовл н большом совещнии в Зимнем, где решлся вопрос о строительстве бригды «Измилов» и проект следующей серии линкоров, которую плнировлось зложить году в пятндцтом, когд блтийские зводы освободят свои стпеля, спустив н воду четверку линейных крейсеров. Кто-то в Госдуме попытлся возрзить: дескть, эти левифны обойдутся кзне слишком дорого и не лучше ли, мол, построить вместо кждого супердредноут по дв эсминц... Николй Второй, человек обычно очень спокойный и мелнхоличный, внезпно взорвлся, потемнел лицом, стукнул кулком об стол и твердо зявил: «По копеечке деньги соберем, но линкоры построим!» До чего, кзлось бы, рзные хрктеры, кк причудливо совпли военно-морские симптии...

Между тем Стлин нсмешливо проговорил:

– Лврентий Пвлович у нс -дитя гор, от вопросов флот длек. Пусть товрищ Биберев объяснит товрищу Берия, почему нм нужны линкоры. И не просто линкоры, корбли смого современного клсс.

Молотов и Ворошилов не сумели, может, не зхотели спрятть ехидных ухмылок. В последнее время глв НКВД стновился слишком опсным соперником для строй пртийной гврдии, поэтому обоих ветернов Политбюро не мог не пордовть этот щелчок по носу. которым Стлин прилюдно угостил своего мингрельского фворит.

Приведя в порядок мысли, Биберев сжто изложил основы боевого применения ндводных корблей. Одетые в прочную броню, вооруженные крупноклиберной ртиллерией, быстроходные, они были способны контролировть и окенские коммуникции, нрушть грузовые перевозки противник, прорывть оборону и нносить сокрушительные удры по соединениям вржеского флот и береговым сооружениям, обеспечивть огневую поддержку морских деснтов. Конечно, признл флгмн, виция предствляет определенную угрозу для этих стльных исполинов, однко против бомбрдировочных эскдрилий существует прекрсное средство – зенитные пушки.

– Тким обрзом, новым японским линкорм мы должны противопоствить свои корбли ткого же тип, – зключил Мтвей Аристрхович. – В тесном взимодействии с воздушными силми нши «Советские Союзы», несомненно, сломют хребет смурйскому флоту.. Одобрительно улыбясь, Стлин добвил, что у Японии есть восемь линкоров с четырндцтидюймовыми пушкми водоизмещением около тридцти тысяч тонн, построенных в период Первой мировой войны, ткже три срвнительно новых линейных корбля – «Нгто», «Тос» и «Мутцу» – тридцть пять тысяч тонн, двдцть четыре узл ход и шестндцтидюймовки в четырех двухорудийных бшнях. Кроме того, год дв нзд японцы зложили серию сверхгигнтских корблей. «Ямто», «Сйен», «Мусси» и «Синне» строились в обстновке строжйшей секретности, змскировнные тростниковыми циновкми невероятного рзмер. Тем не менее рзведке удлось выяснить, что линкоры будут иметь тоннж свыше семидесяти тысяч, бортовую броню почти в полметр и глвный клибр в шестндцть или дже восемндцть дюймов.

Берия с хмурым видом зглянул в свои бумги и сообщил:

– Вот последние донесения... – Нрком не стл нзывть кодовое имя рзведчик, перешел прямо к делу: – Н новейших линкорх будет устновлено девять пушек восемндцтидюймового клибр – по три ствол в кждой бшне. Толщин брони н бортх it бшнях от двдцти до двдцти четырех дюймов, мксимльня скорость ход – двдцть семь узлов. «Сйен» и «Ямто» вступят в строй осенью сорок первого, дв других корбля будут готовы к нчлу сорок третьего год.

– Вот видите, все сходится, – спокойно скзл Стлин и продолжил в обычной своей риторической мнере, рз з рзом повторяя ключевые слов: – Они будут иметь новые суперлинкоры ровно через дв год. Что это з срок, товрищи? Это тот смый срок, н который принц Коноэ нметил грессию против Советского Союз. Ачто это ознчет для нс кк руководителей Советского Союз? Для нс это ознчет, что мы обязны уже летом сорок первого иметь н Тихом окене боевые корбли стршего рнг.

– То есть линкоры, – поспешил откликнуться Берия. Всем своим покорным видом он демонстрировл, что рскялся, осознл былые зблуждения и не нмерен более возржть против рзвития ндводных сил. Однко Стлин отрицтельно помхл рукой, сжимвшей дымящуюся трубку, и нзидтельно произнес:

– Вовсе нет. Не ндо считть товрищ Стлин упрямым стрикшкой, который помешн н линкорх и не желет строить других корблей, кроме линкоров. Товрищ Стлин понимет, что флоту нужны корбли всех клссов, включя виносцы. Однко товрищ Стлин понимет и другое – что з дв год мы не успеем построить дже первый виносец.

Кшлянув, Ворошилов негромко проговорил:

– Коб, я думю, что з эти дв год мы дже зложенных линкоров достроить не успеем...

Нрком обороны доложил, что виносец «Крсня Звезд» существует пок лишь в виде эскизного проект, и никому дже не известно, когд удстся приступить к монтжу корпус. Но и четыре исполинских линкор – «Советский Союз», «Советскя Россия», «Советскя Белоруссия» и «Советскя Укрин» – строились ужсюще медленно. Судостроительня промышленность СССР не имел опыт здния громдных корблей водоизмещением около тридцти пяти тысяч тонн. И до сих пор оствлсь большя проблем производств турбин для двигтелей конец, кждый линкор предстояло вооружить действительно лучшими в мире шестндцтидюймовыми пушкми, дльнобойностью свыше сорок двух километров, однко ртиллерийские зводы приступят к выпуску этих орудий лишь в середине сорок первого, причем смогут выпускть лишь по одной бшенной устновке в месяц.

– Тк что, с ккой стороны ни глянь, «Союз» и «Россия» стнут в строй летом сорок третьего, никк не рньше, – печльно подытожил нрком обороны.

– Все это мне известно, – проговорил Стлин глухим голосом. – Для того и собрл вс – вместе подумть, кк ускорить создние морской обороны.

– Н-никк не п-получется, – скзл Молотов, от волнения вновь нчвший зикться. – П-против объективных прич-чин н-не попрешь.

И тогд Биберев осмелился произнести вслух то, о чем двно уже думл, хотя и см не слишком верил, что подобный змысел удстся претворить в жизнь. Однко теперь, когд стл очевидной безвыходность ситуции, приходилось хвтться дже з ткую несбыточную ндежду.

– Товрищ Стлин, можно попытться купить з грющей готовые корбли, – неуверенно скзл флгмн.

Стлин рздрженно поморщился, зтем, сркстически улыбясь, ответил с убийственной иронией:

– Полгете, империлисты соглсятся помогть усилению ншего госудрств?

Боюсь, вше блгодушие грничит с политической близорукостью.

– Возможно, товрищ Стлин. Но дже гитлеровцы почти соглсились продть нм крейсер и крупноклиберные морские пушки.

Молотов поспешил уточнить:

– Не «почти», соглсились. Они рсплтятся з поствки ншего хлеб и ншей нефти техникой военного нзнчения. Вскоре мы получим тяжелый крейсер «Лютцов», чертежи линкор «Бисмрк», пушки клибр пятндцть и восемь дюймов, новейший истребитель Мессершмитг. И еще итльянцы строят для нс быстроходный эсминец.

Нхмурившись, Стлин встл из-з стол, сделл несколько шгов в сторону дом, рзминя ноги, – он стрдл полиртритом, потому не мог долго сидеть. Зтем, медленно вернувшись к остльным, мшинльно уточнил, продолжя обдумывть биберевские предложения:

– Не эсминец, лидер эсминцев. Лидер «Тшкент»...

– Вот видите... А в Америке корблестроительня промышленность тк и не

выбрлсь из кризис. – Флгмн зторопился, выдвигя новые ргументы в пользу своей идеи. – У них зконсервировны очень неплохие корпус, которые зложены еще в годы мировой войны, потом тк и не были достроены. Уверен, мерикнцы соглсятся продть их по срвнительно низкой цене – лишь бы хоть ккие-нибудь деньги получить.

Стлин рскурил трубку, сделл глубокую зтяжку, поинтересовлся:

– Ккие именно корбли можно купить в Соединенных Шттх?

– У них много почти готовых корблей нужного нм клсс, – с облегчением ответил Биберев. – Смые удчные среди них – шесть линкоров тип «Кентукки» и три линейных крейсер тип «Лексингтон». Все они спущены н воду, но попли под огрничения Вшингтонского и Лондонского договоров и уже двдцть лет потихоньку ржвеют возле достроенных стенок.

– «Лексингтоны» слбовты. – Неожиднно Стлин в очередной рз блеснул своей дьявольской эрудицией. – Скорость у них, может быть, приличня и ртиллерия мощня – это верно. Но при ткой тонкой броне от них будет немного пользы... Товрищ Биберев, нпомните нм днные линкоров «Кентукки».

С легким ужсом Мтвей Аристрхович вдруг понял, что Стлин, помимо всего прочего, держит в пмяти тктико-технические хрктеристики военных корблей ведущих держв. Возможно, он подзбыл конкретные цифры, но зпомнил же слбые мест «Лексингтонов»! Только сейчс флгмн нчл осознвть, ккя бездн знний хрнилсь под черепным сводом дикттор... Не без труд поборов почтительный трепет, Биберев зчитл зписи, которые сделл в своем блокноте, готовясь к сегодняшней встрече.

Кждый из шести линкоров, зложенных с янвря по прель 1917 год, превосходил по боевому могуществу любой корбль той эпохи. Соглсно трдициям мерикнского флот, они были нзвны именми рзличных шттов: «Кентукки», «Вермонт», «Монтн», «Род-Айленд», «Индин» и «Небрск». При водоизмещении в сорок одну тысячу тонн, одетые в броню толщиной шестндцть – восемндцть дюймов, эти великны должны были иметь скорость до двдцти трех узлов. Двендцть шестндцтидюймовых пушек рзмещлись в четырех бшнях, численность экипж соствлял свыше полутор тысяч офицеров и мтросов. Иными словми, дже сегодня, спустя двдцть лет после рзрботки проект, эти линкоры были мощнее большинств японских и нглийских корблей этого клсс.

– Они сильнее дже новых гермнских линкоров, – кивнул Стлин. – Однко двдцть три узл – это слишком мло. Тем пче для тихоокенских квторий.

– Совершенно с вми соглсен, – снов зторопился Биберев. – Но з эти годы появились более совершенные двигтели, теперь мехнизмы того же рзмер рзвивют втрое большую мощность. Если уговорим мерикнцев поствить н линкор современные котлы и турбины, стндртня скорость корбля увеличится до двдцти шести – двдцти семи узлов.

Он почувствовл, что сумел убедить собеседников. Члены првительств и руководитель ЦК зртно обсуждли детли предстоящей сделки. После недолгого обмен мнениями Стлин поручил двум нркомтм – инострнных и внутренних дел – прозондировть по своим кнлм ситуцию вокруг недостроенных корблей, их техническое состояние, рзведть нстроения в зокенских политических сферх, оценить стоимость контркт и прорботть остльные подробности.

– Когд проясним обстновку, отпрвим в Америку делегцию, – повеселевшим голосом скзл Стлин. – Вы, товрищ Биберев, поедете в Вшингтон подписывть соглшение.

Зписв в блокнот полученные здния, Берия произнес с здумчивым видом:

– Я сомневюсь в ндежности товрищ флгмн второго рнг. У него в семье не все лдно, сын его связн с вргми нрод. Нпоминю, что тких людей мы обычно посылем не в згрнкомндировки, в совершенно ином нпрвлении.

У Биберев ж поджилки похолодели, Берия, злордствуя, продолжл: мол, сынок знтного флотоводц сожительствует с девицей, ппш которой схлопотл десять лет по пятьдесят восьмой сттье. Это был конец. Промелькнул пническя мысль: «Под монстырь подвел, подлец сопливый». Словно сквозь толстую подушку, флгмн услышл нсмешливый голос, обильно сдобренный всемирно известным грузинским кцентом:

– Ккя же он девиц, ежели сожительствует с сыном ншего Мтвея Аристрхович?.. – Переждв вежливые смешки удитории, Стлин продолжил: – Что скжете, товрищ Биберев, может ли быть девицей дочь врг нрод, с которой сожительствует вш сын?

Первым во весь голос зхохотл Ворошилов, к нему поочередно присоединились Молотов и Берия. Держвшиеся поодль офицеры охрны из последних сил прятли улыбки. Уже предвидя неизбежный вердикт Особого совещния, Биберев пробормотл:

– Товрищ Стлин, сын уверял меня, что профессор Недужко, отец его приятельницы, вовсе не врг, был рестовн по ошибке, кк это случлось во времен ежовских перегибов. Не изменял он Родине, просто дурью мялся... Кроме того, я совершенно уверен, что у Стлен не могло быть с ней слишком близких отношений.

– Если отношения были не слишком близкими, знчит, он вполне может оствться девицей, – продолжл рзвлекться Стлин. – А что нм скжет товрищ Берия – з ккую именно провинность был осужден родитель девицы, которя, возможно, вовсе и не девиц?

Лврентий Пвлович, похбно осклбившись, зглядывя в другой блокнот, издл урчщий звук – не то смешок, то мурлыкнье – и проговорил:

– Не зню, что товрищ Биберев считет близкими отношениями, однко, соглсно днным нружного нблюдения, вш отпрыск, лейтеннт Стлей Биберев только в вгусте трижды ночевл в квртире Лрисы Недужко, пользуясь отсутствием ее мтери, которя ездил отдыхть в Ггру.

Ворошилов со зннием дел зметил, что тк и должно быть – в присутствии родителей знимться морльно несколько неудобно. Он явно собирлся привести кк. Поучительные примеры из собственной биогрфии, но ком внутренних дел, строго поглядев н него, продол:

– Что же ксется гржднин Недужко Ромн Гришевич, бывшего профессор

Ленингрдского университет одновременно змдиректор Пулковской обсервтории,

последний был рзоблчен кк троцкистско-зиновьевский рушник. Вдобвок он

состоял в переписке с зрубежными оргнизциями, ткже рспускл

провокционные о том, будто н Землю высдился деснт с другой плнет

Ежу было ясно, что дело высосно из пльц – но этот нивный и зтюкнный жизнью флгмн Биберев не понимл, что подобные обвинения стоят гривенник з всё. Молотов с Ворошиловым рзвеселил только после, пссж – нсчет небесных деснтников. Однко их игр нстроение мигом рзвеялось, когд нркомы увидели, внезпно изменилось лицо Стлин. Шгнув в сторону Берия, дикттор отчекнил:

– Где мтерилы этого дел?

– Здесь, товрищ Стлин.

Шеф кртельных оргнов с готовностью зпустил в свой бездонный портфель.

Рзумеется, он прихвтил необходимые документы, чтобы рз и нвсегд избвиться от флгмн, придвив его горой компромтов. Лврентий Пвлович извлек нужную ппку, рзвязл тесемочки. Скзл досдливо:

– Стемнело, товрищ Стлин. Трудно читть.

– Ничего стршного, товрищ Берия, мы сми почитем. – В голосе вождя

отчетливо громыхнули метллические интонции. – Сейчс мы зйдем в дом, тм н стене есть ткя мленькя эбонитовя штучк – если ее повернуть, под потолком срзу зжигется лмпочк Ильич.

По его тону все поняли: шутки кончились. Нркомы послушно встли из-з стол и гуськом двинулись в дчный домик. Следом плелся н втных ногх Биберев, который уже чувствовл леденящее дыхние колымских морозов.

Поднявшись в кбинет, Стлин сел з свой рбочий стол и погрузился в чтение. Бегло проглядев короткое обвинительное зключение и приговор, он отложил в сторону листы с выпискми из протоколов допросов, после чего очень долго и внимтельно изучл приложенные к делу фотогрфии. Особенно зинтересовлся он снимком, сделнным через телескоп: смзнное светло-серое пятно стероид, от которого тянулись по звездному небу две тонкие яркие полоски – длиння и короткя. Под усми промелькнул ностльгическя улыбк – Стлин вспомнил молодые годы, когд рботл нблюдтелем-вычислителем в Тифлисской обсервтории.

– Кк тебе нрвятся эти светлые линии? – он протянул отпечток Молотову. —

Могу объяснить. Астрономические снимки делются с большой выдержкой. З это время стероид Гермес переместился н несколько километров – поэтому изобржение получилось нечетким. Но ккие-то источники яркого свет в течение тех же секунд двиглись горздо быстрее и оствили н фотоплстинке ткие длинные следы. Профессор Недужко полгет, что этими источникми свет могли быть двигтели ркетных снрядов, выпущенных с Гермес.

– Ты у нс стрый строном, тебе и флг в руки... Несмотря н столь уклончивый ответ, Вячеслв Михйлович дотошно рссмотрел фотоснимок, оздченно покчивя головой. Между тем Стлин прочитл по дигонли протоколы, поморщился и скзл:

– Неубедительно. Похоже н очередную ежовскую фльсификцию. Рзберитесь, товрищ Берия.

Когд об первых лиц госудрств и пртии говорят, что человек невиновен, остльным положено соглшться – это понимл дже нрком внутренних дел.

– Сегодня же отдм рспоряжение, – прошелестел присмиревший Берия. – Если невиновен – немедленно выйдем н Верховный суд, чтобы пересмотрели необосновнный приговор.

– И поторопитесь, мне нужно с ним поговорить. – прикзл Стлин. – Ну, не буду здерживть дорогих гостей...

Пожимя н прощние руку Бибереву, Стлин вдруг осведомился, ккое имя следует дть купленному в Соединенных Шттх корблю. Мтвей Аристрхович змялся, и тогд Хозяин предложил:

– Думю, нш первый дльневосточный линкор было бы првильно нзвть в честь ншей последней победы н Дльнем Востоке. Пусть носит гордое имя «Хлхин-Гол»... – Он проводил гостей до порог и здесь неожиднно проговорил: —

Здержись, Вячеслв Михйлович, если не слишком торопишься.

Оствшись недине со стрым другом и смым верным сортником, Стлин тихо скзл, нзвв Молотов его двней подпольной кличкой:

– Аким, ты когд-нибудь думл об иноземлянх?

– В последние лет десять не вспоминл, – честно признлся Молотов. —

Слишком много других дел было. Понимюще кивнув, Стлин продолжил:

– Из-з повседневных збот мы збывем перспективные здчи. Но вот сегодня я узнл две новости, одн из которых меня встревожил, другя – пордовл. Я узнл, что пру лет нзд к нм н Землю, возможно, прилетели ккие-то гости из Вселенной. И еще я узнл, что в Советском Союзе есть ученые, которые знимются этой проблемой.

– Ты видишь в этом проблему?

– Трудно не увидеть. Для этого мы и создли пятндцть лет нзд комиссию

Дзержинского, но потом позволили себе успокоиться.

Глв првительств здумчиво проговорил:

– Если н других плнетх действительно есть живые существ и у них рзвилось мышление, то нет ничего невозможного в том, что они нучились летть через междуплнетные прострнств. – Он снов помолчл, собирясь с мыслями. —

Но это ознчет, что они создли нуку и технику более высокую, чем мы.

Нверняк полеты в космос невозможны без томной энергии.

– Более того, – добвил Стлин. – Ежели их общество рзвилось дльше ншего, знчит, у них уже построен коммунизм. Именно поэтому стоит поближе познкомиться с иноземлянми. Мы можем получить от них знния, которые стремительно приблизят человечество к высшим ступеням прогресс.

– Но существовние иноземлян пок не докзно, – нпомнил дотошный Молотов. – Это лишь нучня гипотез вроде теории относительности, лхимии, генетики, квнтовой мехники или евгеники.

Рзглдив усы ногтем большого пльц, Стлин скзл уверенно и безпелляционно:

– Они существуют. Примерно ткие, кк н этой фотогрфии. Только, конечно, живые...

Он снов достл пчку снимков, приложенных к делу профессор Недужко, и покзл Молотову изобржение остнков, обнруженных пять лет нзд н острове Феникс. Молотов с нескрывемым любопытством рзглядывл фотогрфию одноглзого череп.

Глв 12

ОТ КРОНШТАДТА ДО ЛУБЯНКИ

«Мксим Горький», родной брт «Киров», слегк покчивлся н мельчйшей зыби, пришвртовнный к достроечной стенке звод. Крейсер был почти готов к зчислению в боевой список флот, и рбочие бригды с помощью экипж в темпе большого врл доводили последние мелочи.

Светящийся луч, бегвший по зеленому кругу экрн выхвтил последнюю воздушную цель, и Кростин торжествующим голосом выкрикнул днные: зимут и удлённость смолет. Моряки, нблюдвшие з испытнием рдр, торжественно зкричли «Ур!» вперемежку с «Брво!».

– Отличня мшин, – с неподдельным восхищением скзл комндующий эскдрой, он же председтель приемочной комиссии. – Знчит, нм теперь вржескя виция не стршн?

– Вы слишком многого хотите от моей техники, – протиря пот со лб, Михил встл из-з пульт. – Локтор только обнруживет бомбрдировщики противник, но сбивть их не умеет. Н то у вс есть зенитки.

– Собьем, – зверил его комндующий. – Вот по весне лед потрескется, выведем крейсер н ходовые испытния – снов позовем вс в гости. Покжете, кк вш прибор морские цели ищет?

– З горизонтом достнем, – похвстлся Михил. – Хвтит у вших пушек дльнобойности н семьдесят километров?

Моряки признли, что четырест кбельтовых – это длековто дже для линкор. Легкие крейсер были вооружены стовосьмидесятимиллиметровыми пушкми, стрелявшими н вдвое меньшую дльность.

Когд они спустились по трпу н причл, комндующий приглсил столичных инженеров в штб – отметить удчное звершение испытний. Нрод бурно возрдовлся, и Кростину, хоть он и ссыллся н неотложные дел, пришлось отпрвиться к богто оформленному бнкетному столу и принять все положенные тосты. Гулянк грозил зтянуться. «Придется отложить личную жизнь н звтр, – печльно подумл Михил. – Ничего, дв дня остются совершенно свободные, ни н секунду от Лрисы не отойду».

Однко в рзгр веселья появился кпитн из особого отдел флот, сообщивший, что принес срочную телефоногрмму н имя товрищ Кростин Михил Никнорович. Конструктор прочитл текст и потихоньку нчл трезветь: директор СКВ прикзывл ему сдть все дел зместителю и немедленно возврщться в Москву для выполнения особо вжного првительственного здния.

– Вот дв билет н ночной поезд, – скзл особист, – Отпрвление через четыре чс. Тк что успеете спокойно добрться в гостиницу, собрть вещички.

– А почему дв билет? – удивился Михил.

– Чтобы в купе у вс не было попутчиков, – объяснил предусмотрительный

контррзведчик. – Вгон междунродный, все купе – двухместные.

Тут до Михил нконец дошло, что происходит. Поштывясь, он поднялся и скзл:

– Едем! – Потом добвил: – Борис Искович, принимйте руководство. Сми подпишете кт испытний...

Уже в мшине он зявил, что должен зехть к знкомым, с которыми не успел повидться. Кпитн кивнул и пошутил: дескть, в ншем деле нет ничего невозможного.

– Я вот подумл: может, вм в поезд охрну подсдить? – проговорил он озбоченно. – Мло ли что...

– Не беспокойтесь, я вооружен, – отмхнулся Кростин. – Мне по должности положено.

– Ну, кк знете, – флотский контррзведчик не скрывл неодобрения. —

Поехли.

В гостиничном номере он быстро покидл в чемодн немногочисленные пожитки, оствил дежурной ключ и, н ходу зстегивя пльто, спустился к мшине. Снег сыпл с неб крупными хлопьями, но шофер бесстршно двил н гз. Они промчлись по Литейному проспекту, свернули н Литовский, проехли вдоль нбережной Обводного кнл. Потом втомобиль зпетлял по млым улочкм и нконец остновился в глубине 2-го Гнгутского переулк возле дом дореволюционной постройки. Вскоре после Гржднской войны это четырехэтжное здние было передно Акдемии нук, и тогд же в квртиру номер двдцть три вселилсь семья строном Ромн Недужко. Впрочем, прошлой зимой профессор, двний приятель Михил Кростин, поневоле сменил прописку...

– Я пробуду в гостях чсик полтор, – скзл конструктор. – Вряд ли вм стоит ждть н морозе. Поезжйте я см доберусь до вокзл.

– Мне поручено обеспечить вшу безопсность, – кпитн был непреклонен. —

Мы подождем.

Пожв плечми, Михил вошел в подъезд и вверх по лестнице, рздумывя о превртности судьбы, у Ромн Григорьевич был прекрсня семья, рбот, всемирня известность и все остльное, что нужно человеку его возрст. А потом – рест по безумное обвинению, немыслимый приговор, и верня супруг нписл в пртком откз от бывшего муж предтеля. Михил знл, что Лрис продолжет любить отц, д и Агля Семеновн не по доброй воле поди, ту бумгу, потому, что зботилсь о будущем единстве дочери. Но вот тк сложилось, и остлся пятидесятилетний профессор один н белом свете...

От этих крмольных мыслей его отвлекли грянувшие с верхней площдки звуки – снчл грохочущий стук, словно кто-то в дверь колотил, зтем свирепый выкрик:

– Открывйте, НКВД!

Михил кк рз проходил мимо двдцтой квртиры услышл испугнный голос

из-з двери: «Господи, пришли!» Лязгнул зсов, в соседней квртире ззвенев цепочк. Жильцы, не збывшие чстых рестов прошлого, особенно позпрошлого годов, спешили зтиться. Кростин тоже зсомневлся: стоит ли поднимться дльше, он успел подумть, что опертивники рзговривют с зметным кцентом – эстонцы, нверное, или лтыши вдруг Михил сообрзил, ЗА КЕМ тм «пришли». Двдцть четвертя пустовл, поскольку кдемик Борисов перебрлся в столицу, профессор Рыжов из пртшколы кого хочешь з решетку отпрвит. Тк что методом исчисления выходило, что незвные гости повторно нведлись к семейству Недужко...

Осторожно ступя, он преодолел еще дюжину ступенек и увидел, кк двое в рмейских полушубкх лягют спогми дверь двдцть третьей квртиры. Они не видели стоявшего у них з спиной Кростин, он не без удивления обртил внимние, что один из энквэдэшников перерезл финкой телефонный шнур. Зчем это нужно – чтобы жильцы не смогли никуд позвонить? Подобные мелочи не должны были тревожить чекистов... «А где же понятые?» – подумл вдруг конструктор. Сквозь хмельной тумн сверкнуло озрение: это не НКВД, бндиты – пришли грбить оствшуюся без мужского глз квртиру.

Выхвтив из кобуры ТТ, он передернул зтвор, одним мхом взлетел н лестничную площдку четвертого этж и рявкнул:

– Руки вверх, стть лицом к стене!

Явно не торопясь выполнять его комнду, об псевдочекист резко обернулись,

со свирепым видом рзглядывя нежелтельного свидетеля. Убедившись, что противник одинок и к тому же не совсем твердо держится н ногх, бндиты зметно успокоились. Тот, что пострше, произнес н немецком языке короткий прикз, из которого Михил понял, что вооруженного финкой громилу зовут Фрицем.

Презрительно ухмыляясь, Фриц сделл шг вперед, отводя руку с ножом. Его рыжя

шкиперскя бородк, совершенно невозможня для сотрудник компетентных оргнов,

окончтельно убедил конструктор, что в квртиру Недужко ломились преступники,

Прошипев: «Руссише швйн!» – Фриц метнул вперед кулк, сжимвший финку. Кростин мшинльно отштнулся и двжды нжл спуск. С огнестрельным оружием отношения у Михил сложились точь-в-точь кк с женщинми – горячя любовь без взимности. Другими словми, стрелял он невжно. К счстью для него, н тком рсстоянии промхнуться было невозможно. Выпущенные в упор пули нвылет прошили Фриц, и тот отлетел нзд, отброшенный сдвоенным удром. Лезвие нож промелькнуло в рйоне кростинской груди, рспоров оттопыренный борт пльто.

Сообрзив, что этот нлетчик уже не очень опсен, Михил нпрвил пистолет н второго противник. Стрший из грбителей кк рз зсунул руку под полушубок, однко, увидев нведенный н него ствол ТТ, он блгорзумно откзлся от своего опрометчивого нмерения и пропищл. Впрочем, не слишком высоко.

– Ви есть хулигн, – возмущенно пропищл стрший – сорвл вжный оперция.

Вс будет судить трибунл, тшерт подери!

Михил успел протрезветь и вдруг с ужс вдруг эти двое н смом деле ОТТУДА... Пристрелить опертивного рботник при исполнении служебных обязнностей – з ткие выходки действительно светило особое совещние. Хотя Михил облдл – в силу второй литертурной, профессии – богтым и очень ярким вообржением, предствить все тяжкие последствия сегодняшнего происшествия ему не удлось.

События рзвивлись стремительно: н лестнице слышлся топот – это спешили привлеченные звукми выстрелов кпитн-особист и водитель мшины.

Подозрительный тип, которого держл н мушке Михйл, не производил

впечтления опсного противник был он повыше среднего рост, но в плечх не

широк, вдобвок немолод. Тем не менее ему хвтило всей рз взмхнуть ногой,

чтобы Кростин, получив сильный удр ботинком в челюсть, грохнулся н спину и

при этом удрился зтылком об дверь двдцть четвертой квртиры хорошо еще,

меховя ушнк сыгрл роль мортизтор

Хотя удр был жестокий, Михил сознния не потерял и оружие из руки не выпустил. Он просто рстянулся н мрморных плитх, с тупым безрзличием нблюдя, кк бндит достет из-з пзухи пистолет с необычйно толстым и длинным стволом. Первым делом он нцелил это стрнное устройство н рненого Фриц. Выстрел Кростин не услышл, но Фриц дернулся в последний рз и перестл шевелиться.

– Михил Никнорович, что с вми? – донесся снизу встревоженный голос кпитн.

Бндит, прижвшись боком к стене, уже поднимл пистолет, чтобы рсстрелять бежвших н подмогу контррзведчиков, едв те покжутся из-з поворот лестницы. Н конструктор он не обрщл внимния, видимо считя, что Михил не предствляет для него угрозы. Ошибк окзлсь роковой. Собрвшись с силми, Кростин вскинул ТТ и рзрядил обойму, стрясь удерживть в прицельной прорези рсплывющийся силуэт противник. Долговязый стрик шумно упл и поктился по ступенькм нвстречу флотским особистм.

Кряхтя и потиря ушибленные чсти тел, Михил поднялся, со злордным удовлетворением нблюдя, кк обыскивют рненного в плечо нлетчик. Из крмнов его френч были извлечены удостоверение полковник НКВД Борис Петрович Семенихин и бумги н имя Альфред Шврц, торгового предствителя гермнской фирмы «Зксен унд Хенвльд». Во всех документх были вклеены одинковые фотогрфии – того смого стрик, которого подстрелил Михил, Убитого же звли Фридрих Рюккер, и он Прибыл в СССР от компнии «Шлезиен мшинверке AT».

Пок особисты изучли документы, Михил поднял пистолет Шврц. С виду это был обычный прбеллум, но Кростин снов оздчил толстый уродливый нблдшник, нвинченный н ствол. Кпитн из военной контррзведки пояснил:

– Прбеллум с глушителем. Ткие выпускют в Гермнии с прошлого год – специльно для рзведки и тйной полиции.

– Тк, знчит, они не грбители, – сообрзил нконец Михил. – Они шпионы!

Ум не приложу – что им было нужно в этой квртире.

– Рзберемся, – скзл особист. – Сейчс отвезем его з город, снимем покзния и пристрелим при попытке к бегству. А то еще дипломтические скндлы нчнутся, зчем нм это нужно...

Услышв о столь мрчных перспективх, ожидющих сто в скором будущем, Альфред Шврц торопливо зговорил, умоляя сохрнить ему жизнь, поскольку он кдровый рзведчик службы безопсности, знет много вжных секретов. По словм Шврц, они с Рюккером получили здние от смого Гейдрих, нчльник глвного упрвления имперской безопсности. Прикз глсил: проникнуть в квртиру репрессировнного профессор Недужко, похитить и доствить в Гермнию семью ученого, ткже все рукописи которые не были изъяты во время рест.

Угрожюще помхивя пистолетом, кпитн осведомился свирепым голосом:

– Кким обрзом вы собирлись вывозить пленников через госудрственную грницу?

Рненый эсэсовец принялся отвечть, но Михил эти шпионские подробности не слишком волновли. Он уже пришел в себя после нокут, лкоголь тоже успел выветриться, и Кростин всерьез збеспокоился: кк тм две женщины в квртире?

Перепугны, нверное. Осторожно по» стучв в дверь, он скзл:

– Лрчик, Агля Семеновн, это я. Миш. Откройте, нлетчиков уже повязли.

Из-з двери рздлся плксивый голос:

– Предтель, тебя подговорили, чтобы уговорил меня отпереть, потом ворвутся и рестуют... Снчл мму увели, теперь меня взять хотите. Ни в чем мы не виновты, чего от нс хотите...

Сбивчивые фрзы сменились бурными рыдниями. Кростин совсем встревожился, услышв про исчезновение будущей тещи.

– Кто увел тетю Глшу, когд?

– См знешь... Днем позвонили – скзли, что из НКВД, дже мшину

прислли. А полчс нзд эти появились, тоже НКВД, рестовть хотели... И телефон почему-то выключился...

Зчистив перочинным ножом изоляцию, Михил соединил проволочки телефонного провод и продолжил убеждть Лрису открыть дверь, но любимя женщин упорно откзывлсь поверить в его добрые нмерения. В рзгр их бурной дискуссии н лестнице опять зтопли и появилсь см Агля Семеновн в сопровождении пожилого полковник с млиновыми петлицми, укзыввшими н его службу в нркомте внутренних дел. Когд вновь прибывших ввели в курс дел, профессорш решительно гркнул:

– Лрк, открывй. Никто тебя сжть не собирется.

Звякнул дверня цепочк, и н площдку выглянул зплкння Лрочк.

Оствив чекистов рзбирться с эсэсовскими шпионми, Агля Семеновн зтолкл в квртиру дочку и предполгемого зятя, после чего тоже прослезилсь и тихо проговорил:

– Лр. Мишеньк, у нс большое счстье. Рому освободили...

И он поведл, кк в облстном упрвлении НКВД ей покзли судебное

постновление об отмене приговор в отношении гржднин Недужко Р. Г. в связи с отсутствием соств преступления. Зтем ей дли возможность поговорить по телефону с мужем, который жил пок н ккой-то подмосковной дче. Ромн Григорьевич скзл, что здоровье у него пошло н попрвку, и велел переслть в Москву две ппки с бумгми, которые должны хрниться в нижнем ящике секретер.

– А он что, не приедет? – удивилсь Лрис.

– Нверное, попозже. Пок у него тм ккие-то дел. И еще... Ром об этом

ничего не скзл, но, конечно, знет, что я от него отреклсь... – Агля Семеновн умолкл, смхивя слезинки. – Не смогу я с ним сейчс встречться... Лр, бумги в Первопрестольную ты повезешь. Звтр с утр побежим з билетми.

– Вот вм билеты. – Жестом циркового фокусник Михил продемонстрировл две рзноцветные бумжки. – В ншем полном рспоряжении купе «люкс», отпрвление через полтор чс, у дверей ждет лимузин.

Соств отошел от перрон с почти незметным опозднием. Срзу дв упрвления НКВД пытлись обеспечить их охрной, но Кростин решительно пресек эти поползновения, поскольку нмеревлся остться в купе вдвоем с любимой женщиной. Сошлись н соломоновом решении: Михил и Лрис едут в люксе, чекисты – в соседних купе.

Во время легкого ужин он крсочно перескзл недвние события н лестнице кдемического дом. Лрис слушл, хя, охя и хвтясь з сердце, временми поддкивл: помню, мол, эти крики и эти выстрелы. От волнения ее внушительных рзмеров бюст колыхлся тк энергично что Михил, будучи не в состоянии сдерживться, приступил решительным действиям. По обыкновению, Лрис сделл неприступно-недоумевющее лицо, нчл говорить, что не хочет и что знимться ткими вещми в общественном трнспорте – просто неприлично. Когд он воззвл морльному кодексу добропорядочного комсомольц, Михил лсково поцеловл крсивую дурочку и скзл, посмеивясь:

– И не ндоело тебе понпрсну воздух колыхть? Кждый рз н этом смом месте нчинешь голову морочить хотя прекрсно знешь, чем все кончится. Сколько же тебе повторять: я уже двно не комсомолец и вдобвок беспртийный... Тк что кончй кочевряжиться, см хочешь не меньше моего.

Прыснув, Лрис бросилсь н него со словми:

– Ну что с тобой поделешь...

Они провели бурную ночь в покчивющейся под колесный перестук койке, зтем продолжили свои в высшей степени приятные знятия в московской коммунлке, где, Кростин знимл две комнты. Изредк его беспокоил стрння нервозность Лрисы, но потом Михил решил, что он просто перенервничл и не пришл в себя после визит эсэсовских лзутчиков.

А в действительности Лрису смущло совсем другое: Миш ей попрежнему нрвился, но в прошлый рз имел неосторожность приглсить Лрису н день рождения стршей сестры Анечки. Тм Лрис познкомилсь с племянником Михил и своим ровесником. Нежнейшие ее отношения с лейтеннтом морской виции рзвивлись неожиднно стремительно, и безумно влюбленный прень уже делл предложение руки и сердц. Лрисе очень льстило, что из-з нее потеряли голову срзу двое шикрных квлеров, но был бы ужсно потрясен когд узнл, что про их ромн известно дже первым лицм госудрств. Однко он, к собственному счстью, ничего ткого не ведл и был озбочен лишь одним – что бы Стлен ничего не узнл о ее связи с Мишей, Миш – о ее связи со Стленом. До сих пор это неплохо удвлось.

Около двух чсов дня в дверь постучл сосед и произнес конспиртивным шепотом:

– Михл Никнорыч, ты дом? К телефону тебя. Телефон, кк было принято в те годы, висел н стене общего коридор. Из трубки прозвучл знкомый интеллигентный голос:

– Миш? Здрвствуйте, Мишеньк. Мне передли, что вы привезли бумги. Кк бы их поскорее получить?

– Здрвствуйте, Ромн Григорьевич, – зсопел спросонок Кростин. – Ой, кк хорошо, что вы позвонили! Рд вс видеть, то есть слышть... Мы все тк з вс переживли. У меня вши бумги, и Лрис тоже здесь. Я бы см звез, но меня зчем-то в нркомт отозвли прямо из комндировки... – Он только сейчс вспомнил о вчершней телегрмме.

Профессор Недужко произнес недоуменно:

– При чем тут нркомт? Это я вс вызвл. Сейчс з вми мшину пришлют.

Через чс черный ГАЗ-А подктил к огромному зднию, внушвшему стрх и ндежду всему Союзу и половине остльного мир. Михил и Лрису провели по лбиринту коридоров, и вскоре молодые люди окзлись в кбинете, где висели н стенх портреты Ленин, Стлин, Дзержинского и Берия. У окн, дымя ппиросми, оживленно беседовли Недужко и моложвый мйор восточной внешности.

Увидев отц, Лр снов пустил слезу и с воплем: «Пп! Ппочк! Дорогой!» – бросилсь к нему, чуть не сбив его с ног. Профессор торопливо чмокнул дочку, рссеянно пожл руку Михилу и вцепился в свои ппки. Торопливо проглядев содержимое, он с облегчением скзл мйору:

– Все н месте.

Полтор год отсидки совершенно не отрзились н его хрктере. Ромн

Григорьевич по-прежнему волновли только собственные идеи, пролгвшие тропинку в рзгдке тйн Вселенной. Порой кзлось, что спектры излучения двойных звезд для профессор Недужко вжнее собственного здоровья или семьи, ткже всего остльного, что не входит в круг его нучных интересов. Мйор скзл, улыбясь:

– Ступйте, Ромн Григорьевич. Порботйте сегодня н дче, И с дочкой пообщетесь, и в бумгх своих рзберетесь.

– Д-д, конечно... – Не отрывя взгляд от стрых зписей, профессор нпрвился к дверям и н ходу рссеянно поинтересовлся: – Лрк, ты не збыл стеногрфию? У нс сегодня будет много дел...

Когд они остлись вдвоем, чекист покзл Кростину н стул и предствился:

– Моя фмилия Рунгулов, зовут – Алн Остевич. Недвно нзнчен нчльником отделения в Комиссию по специльным нучным исследовниям. Тк что теперь будем рботть вместе.

– Двно я не слышл об этой комиссии, – вырвлось у Михил.

– И не могли слышть. Комиссия ни рзу не зседл с мрт тридцть

первого. В октябре текущего год про нее снов вспомнили, нрком прикзл восстновить ппрт. Я больше месяц рзбирлся с рхивми, нткнулся н вшу фмилию. Вот решил побеседовть. Тем более профессор Недужко тоже очень хорошо о вс отзывлся...

В середине двдцтых годов, когд НКВД еще был безобидным ведомством, координирующим деятельность местных советов, в недрх ОГПУ родилсь комиссия под председтельством смого Железного Феликс. Новый оргн знимлся згдкми природы и перспективными нучно-техническими рзрботкми, включя томную энергию, ркетные снряды, рдиолокцию, телептию, ясновидение и телевидение, ткже тинственные рдиопередчи, доносящиеся из межплнетного прострнств. Особое внимние комиссия Дзержинского уделял стрнным светящимся телм, которые носились н рзных высотх, нгло нрушя все госгрницы и зконы природы.

Михил Кростин был в ту пору голодным студентом Ленингрдского физтех и, чтобы попрвить свои финнсовые дел, писл внтюрную фнтстику о мгх, космических пришельцх и монстрх, нселяющих джунгли длеких плнет. Его опусы охотно печтли популярные журнлы «Мир приключений», «Вокруг свет» и «Борьб миров», кое-что удлось дже издть отдельными книжкми, хоть и в мягкой обложке.

См Михил считл лучшими дв утопических ромн, действие которых происходило в коммунистическом Советском Союзе третьей четверти двдцтого век, когд жизнь будет нсыщен чудесми техники вроде электрического трнспорт, телевизоров, рективных смолетов, холодильников и рдиевых пулеметов, У читтелей же колоссльной популярностью пользовлсь восьмитомня эпопея «Революция в эфире», описывющя звоевние плнет Солнечной системы конно-мехнизировнными корпусми социлистической Земли. Пользуясь идеологическими послблениями эпохи нэп, Кростин изложил в некдотической форме некоторые эпизоды недвно зкончившейся Гржднской войны. Стержень политической интриг соствлял борьб видного революционер товрищ Ччи Хомсуридзе против ренегт и предтеля Леон Хрюцкого. По слухм, ткя коллизия пришлсь по душе прототипу товрищ Ччи, и Генерльный секретрь велел соответствующим инстнциям огрдить молодого тлнтливого втор от злобных нпдок левых уклонистов. Критики из РАПП и прочих гдючих гнезд окололитертурной богемы пытлись покусывть его, но издтельств испрвно, пусть и редко, печтли ромны Кростин.

Когд комиссия Дзержинского взялсь з проблему выявления иноплнетных визитеров, кого-то осенил счстливя идея привлечь к рботе в кчестве консультнтов группу пистелей-фнтстов. Смым компетентным и вдобвок ндежным в политическом отношении окзлся втор «Революции в эфире», неоднокртно изобржвший вторжения космических грессоров и нервную, но всегд победоносную войну против них. Михил сотрудничл с комиссией несколько лет, учствовл в прорботке нескольких весьм интересных проектов. Потом нчлсь сумтох пери пятилетки и коллективизции. Хрьюцкий беспрерывно болел, и про комиссию незметно збыли.

З эти годы Михил успел окончить институт, нчл знимться телевидением и рдиолокцией, стл зведующим отделом в СКБ-42, совсем недвно подготовил к зщите кндидтскую диссертцию.

– Я просмотрел вши отчеты, ншел много любопытных сообржений, – говорил Рунгулов. – Теперь нм предстоит от бстрктных теорий перейти к конкретным.

Уточняю здние: н Землю проникли лзутчики иноземной держвы. Нм предписно

нзывть их словом «гонт»…

– В двдцть шестом году я уже рботл нд этим – перебил мйор Кростин. – Нм дли вводную: дескть где-то среди сибирской тйги живут в секретном укрытии шесть гонгов – человекообрзных существ с тремя глзми. Мы еще нзывли их бзу Тунгусским бункером.

Рунгулов прищурился и, повысив голос, сурово проговорил:

– Повторяю, я ознкомился со всеми мтерилм строй комиссии. Читл и вши плны, кк отыскть Тунгусский бункер. Но сейчс открылись новые обстоятельств. Руководство спустило нм днные о том, что около двух лет нзд н Землю прилетел ппрт, н котором нходились ткие вот, кк вы говорите, существ...

С этими словми мйор покзл фотогрфию череп с остров Феникс. Кростин спокойно нпомнил, что двно знком с профессором Недужко, потому в курсе и нходок Крл Рейнмут, и гипотезы смого Ромн Григор нсчет экспедиции, прилетевшей н стероиде Гермес.

– Тем лучше, – кивнул Алн. – Тогд вм будет легче уяснить опертивную обстновку. По Земле ходят чужки. Они сильно отличются от людей, поэтому должны мскировться. Вы поможете нм рзрботть плн выявления, этих существ.

– Полгете, проблем стоит тк остро?

– Если не ошибюсь, вчер вы были свидетелем того, кк дв гермнских

шпион пытлись ворвться в квртиру увжемого Ромн Григорьевич. Сегодня из Ленингрдского упрвления прислли протоколы допрос мйор СС Щврц. По его словм, целью нпдения были именно бумги, связнные с иноземными визитерми.

– Вы меня убедили... – Михил здумлся. – Видимо, гонты нмерены связться со своими собртьями из Тунгусского бункер. Следовтельно, необходимо возобновить поиски этого тежного укрытия. Нйдем, выствим зсду...

Рунгулов удивленно поднял н него глз и просидел некоторое время молч.

Потом пробормотл:

– Об этом никто не подумл... А ведь все сходится! И он поведл, что вскоре после пролет Гермес в оргны госбезопсности нчли поступть сообщения о стрнных небесных явлениях. Зметно учстились нблюдения летучих огоньков, которые словно преследовли друг дружку, порой вспыхивли и взрывлись. Склдывлось впечтление, будто н большой высоте рзвернулось нстоящее сржение.

– Если взрывются воздушные или космические корбли, то н землю должны грдом сыпться обломки, – зметил Михил, но тут же добвил: – Впрочем, куски взорввшихся мшин могут летть с орбитльной скоростью.

– И что же? – зинтересовлся мйор. – В тком случе обломки не упдут, будут бесконечно врщться вокруг Земли.

– Черт с дв, они пдют, – буркнул Рунгулов. – Что-то шлепнулось в Польше перед смым немецким нпдением. А пру недель спустя у нс н Тймыре подозрительный метеорит отмечен. Ищем. Целый полк спецвойск послли.

Продолжя рзмышлять вслух, Кростин предположил, что гонты пытются выполнить некую здчу, кто-то им ктивно препятствует. Внезпно он вспомнил подробности двнего своего сотрудничеств с комиссией Дзержинского. В спущенных вводных говорилось о двух экспедициях, почти одновременно прибывших н Землю в первом десятилетии двдцтого век. Тм упоминлись врждебные гонтм существ, внешне ничем не похожие н людей – что-то вроде крктиц. Кк же их нзывли?.. Журдены... Нет, фурбены.

Конец декбря в Южном полушрии – смый рзгр лет. Тем более необычно выглядел рослый плечистый европеец, вошедший под вечер в отель «Бенефис» н окрине Лимы. Чтобы обртить внимние н его персону, хвтило бы дже мимолетного взгляд нлицо, обезобрженное глубокими склдкми кожи нездорового цвет. Вдобвок стрнный гость был одет явно не по погоде. Все его тело было зкрыто одеждой.

Сопровождемый носильщиком, который с нтугой тщил дв тяжеленных чемодн, приезжий нпрвился прямо к стойке и небрежно бросил пспорт зспнному портье.

– Мне нужен номер, – произнес он н очень првильном испнском языке. —

Желтельно «люкс».

Зглянув в документы, портье узнл, что имеет честь рзговривть с гржднином Австрлии мистером Эмилем Д. Роджерсом, Вписв днные клиент в толстую конторскую книгу, он принял плту з проживние н неделю вперед и протянул Роджерсу ключи от номер. «Не может встрлиец тк чисто говорить по-испнски, – мшинльно отметил гостиничный клерк. – Или фрнкист, или нш, лтинос...» Впрочем, в полицию портье о своих подозрениях сообщть не стл – отель «Бенефис» принимл и более сомнительных клиентов.

Поздно вечером, когд сумерки смзли неземные черты его мски, гонт покинул отель и нпрвился в рйон трущоб. После недолгих поисков иноплнетянин ншел хибру строго пьяницы Мнуэля, который зрбтывл себе н текилу, сопровождя охотников, клдоисктелей, рхеологов и прочих богтых бездельников, чстенько посещвших перунские вечнозеленые лес. Узнв, куд нмерен нпрвиться встрлийский этногрф, Мнуэль мгновенно протрезвел и твердо зявил:

– Ищите других дурков, кбльеро. Я не смоубийц.

– З ткие деньги я нйду их без труд, – проурчли микрофоны,

вмонтировнные в мску гонт. – Но не кждый смоубийц знет тропинки в тех местх.

Пришелец швырнул н обшрпнный стол пухлую пчку доллров. Мнуэль ждно глотнул, протрезвел еще рз, после чего жлобно пробормотл, не отрывя взгляд от денег:

– Синьор, это очень опсно, тм живет смерть...

– По-моему, ты просто нбивешь себе цену, – рвнодушно ответил гонт.

– Нет, синьор, я просто боюсь. Жрецы хрм не выпустят нс живыми.

– Не бойся, мы будем хорошо вооружены.

– Что могут дв ружья против целого племени людоедов... – Мнуэль

мшинльно принялся пересчитывть купюры.

– Нс будет не двое, – обндежил стрик мнимый Роджерс. – Выходим звтр н рссвете.

Своих спутников бедняг Мнуэль рзличл только по одежде. Три встрлийц были н одно лицо, словно приходились Роджерсу бртьями-близнецми. До Кмподель-Пупо они добрлись з полдня, блгодря мощному мотору грузовик-вездеход фирмы «Форд», однко дльше пришлось идти пешком, чстенько прибегя к помощи мчете, чтобы прорубить дорогу сквозь зросли. Клиенты достлись Мнуэлю здоровые, з четыре чс они продвинулись н десять миль, ни рзу не провлившись в болото.

Темнот и ливень зствили путников остновиться н привл. Когд стрик умял бнку мясных консервов, пришельцы погрузили его в гипнотический сон и с облегчением стянули мски. Земня пищ им не годилсь, поэтому гонты были вынуждены тскть в рюкзкх недельный зпс провинт – н случй, если не будет возможности принять корбль снбжения с бзы.

Утолив голод, они снов ндели респирторные мски, приняли нтидот и продули легкие гзовой смесью, имитирующей тмосферу Огонто. Болезненные ощущения медленно отступли. Можно было зняться текущими делми.

Три гонт проникли в сумбурную смесь обрывков воспоминний, пульсирующую в рзуме спящего Мнуэля. Вскоре, они ншли то, что искли, но вдобвок обнружили нмек н информцию, совершенно неожиднную и дже тревожную. Обменявшись телептическими репликми, иноплнетяне рзбудили строго охотник, и Роджерс проговорил;

– Амиго, пришло время поговорить о твоем путешествии, к хрму. Почему-то ты не зхотел рсскзть нм, кк сопровождл туд моряк из России...

Мнуэль воззвл к святой Мрии Гуделупской и принялся божиться: дескть, не знет никкой России, никкого моряк и вообще, мол, никогд не бывл в тех дебрях, лишь слышл про святилище от других охотников. Им ткой рекции добивлись гонты. Психик рзумных существ любой плнеты устроен очень похожим обрзом, пок перепугнный проводник врл, в его созннии мелькли истинные кртины двнего путешествия.

Умело корректируя поток мыслей землянин, пришельцы восстновили подробности поход, когд Мнуэль вел русского офицер до ворот хрм. Через восприятия Мнуэля они увидели мрчный зл, озряемый плменем фкелов, увидели глвную святыню хрм – мумию демон в прозрчном сркофге. Бывлые стронвты срзу узнли нбиозную кмеру, ккими оснщлись звездолеты викузов. Вероятно, корбль, прилетевший н Землю с Авики потерпел крушение и спсшийся член экспедиции ндеялся дожить в нбиозе до появления спстелей. Ндежды его явно не опрвдлись – судя по состоянию оргнизм, кмер двно уже прекртил функционировть...

Не в силх сопротивляться телептическому нтиску, Мнуэль признлся, что они с тем морским офицером сумели втереться в доверие к жрецм, зтем бежли, похитив ккие-то хрмовые реликвии. Зкончить рсскз стрику не удлось – из темноты возникли невиднные создния, нпоминвшие восьминогих пучков, тел которых сверкли метллическим блеском.

– Фурбены! – вскричл кто-то из гонтов, зпоздло выхвтывя блстер.

Кждый успел выпустить несколько импульсов» но роботов было слишком много.

Спустя минуту четыре гум-ноид неподвижно лежли вокруг костр, утыкнные микроскопическими шприцми со снотворным. Потом н полянку опустилсь мшин Фурбенты, и вскоре Мнуэль. лже-Роджерс и остльные окзлись в не слишком комфортбельном грузовом отсеке трнспортного модуля.

Фурбенские роботы имели здние доствить пленников н бзу, однко в небе нд Тихим океном их перехвтили истребители гонтов. Бой был коротким: несмотря н яростное сопротивление дисков, конвоироввших грузовой корбль, влетющие трелки» Фурбенты погибли вместе с роботми и пссжирми.

Получив от Мнуэля информцию чрезвычйной вжности, Роджерс и двое сопровождвших его гонтов-рзведчиков не успели передть эти сведения по инстнции, тк что н звездолете ничего не знли про экспонты зтерянного в джунглях хрм. Н очередном совете глвных специлистов возоблдло мнение, что не следует больше рисковть жизнями исследовтелей рди проверки тумнных слухов о древнем кпище. Н повестке дня экспедиции стояли две первоочередные здчи: уничтожить стероидную крепость противник и отыскть бункер, в котором ждут помощи соплнетники.

Глв 13

ВОЗЛЕ ЗОЛОТЫХ ВОРОТ

Стрин «Колордо» был не слишком велик – всего н десяток метров длиннее и н три шире, чем любой из советских дредноутов дореволюционной постройки. С верхних этжей ндстройки, где устроились Михил и офицерскя молодежь, открывлся отличный обзор н бк. Здесь громоздились две бшни, из прорезей в броне которых угрожюще глядели зчехленные шестндцтидюймовые стволы. Линкор возврщлся с тренировочных стрельб, н которые были любезно приглшены об советских гостя.

Чересчур большой и грузный, чтобы причлить у пирс корбль швртовлся к бочке примерно в полумиле от берег. Не слишком сложный мневр окзлся долгим и долгим из-з колоссльной инерции плвучей крепости, и у них было вдоволь времени, чтобы поболтть по душм.

– Вы у себя в Советх, нверное, ничего не знете о Шттх, – пожлел

нового приятеля лейтеннт Стив

– Почему же, кое-что слышли, – снисходительно ответил Михил. – У вс много небоскребов, миллион гнгстеров и. втомобилей. Кроме того, в кждом мерикнском городе из крнов течет горячя вод и рботет телевидение.

Офицеры дружно зстонли: дескть, во Фриско телевизоры только черно-белые, вот в Нью-Йорке уже нчлись цветные передчи. Вдоволь пострдв н этот счет моряки вернулись к прежней теме – что известно о них советским людям. Михил имел неосторожность ляпнуть: мол, мы любим некдоты про мерикнцев. Рзумеется боригены потребовли рсскзть хотя бы один.

– Лдно, слушйте, – ухмыльнулся Кростин. – Один прень из Техс

подцепил в кбке девку и повез к себе. Он без конц восхищлсь: «Ах, ккой у

тебя большой револьвер, ккой большой втомобиль, ккое большое рнчо, ккой

большой дом...» Он с гордым видом отвечл: «Конечно, ведь у нс в Техсе – все

смое большое в мире». В спльне он зстонл: «Ах, ккя большя кровть! Он

конечно, ответил: «У нс в Техсе – все смое большое». Утром он рзочровнно

зявил: «А ты говорил, что у техсцев все смое большое в мире». Он смущенно

бормотл: «Я же не знл, что ты – тоже из Техс...»

Америкнцы окзлись ребятми непосредственными. Нд этим некдотом они хохотли тк громко, что корбль чуть не перевернулся, кто-то из стрших офицеров дже бросил гневный взгляд н верхний ярус, где беззботный молодняк веселился, отвлекя солидных людей от серьезных рзговоров.

Млдшие офицеры весело откозыряли грозным комндирм и снов зхихикли, – похоже, субординцию в грош не ствили. Янки тоже рсскзли пру-другую довольно неплохих некдотов. Попутно кто-то зметил, что русский инженер рзговривет кк нстоящий техсец – твердо выговривет букву «r» в окончниях тип «-еr», чего нглийскя фонетик не допускл, но в южных шттх свои зконы.

Между тем Михил, имевший многолетний опыт сотрудничеств с Инострнным отделом ГПУ и НКВД, отнюдь не рзвлеклся. Нлдив добрые отношения с комндой линкор, он узнл мссу интересного. К примеру, он выяснил, что мерикнский рдиолоктор рботет н чстоте двести меггерц и рзличет цели всего н тридцть пять – сорок километров. Другими словми, зокенский грегт был знчительно хуже устновки «Сегмент», которую рзрботл отдел. Возглвляемый тлнтливым советским конструктором М. Н. Кростиным.

А в это время н мостике линкор помощник военно-морского министр Фрэнк Хдфилд уныло повторил:

– Простите, дмирл, но вы просите невозможного. Ни президент, ни Конгресс не соглсятся продть Советм боевой корбль ткого клсс.

Биберев попытлся зново повторить свою ртументцию и вдолбить туповтым янки, что недостроенные линкоры приносят одни убытки, продв хотя бы один из них. Соединенные Штты получт живые доллры. Однко этих стрнных людей не удлось прошибить дже взывнием к прослвленным чертм мерикнского хрктер – предприимчивости и умению считть деньги. Комндующий флотом скзл, рзводя рукми:

– Адмирл, не тртьте понпрсну своего крсноречия. Все мы прекрсно понимем, что вы предлгете выгодную сделку. Но тут вмешлсь большя политик. Осенью предстоят президентские выборы, тк что ни один вжный вопрос решться не будет. По крйней мере, до конц год.

– Вы меня убивете, – признлся Биберев. – Кк я понимю, нет силы, которя зствил бы вших првителей пойти нм нвстречу.

Он нмекл н крупных кпитлистов и бнкиров способных призвть к порядку президент и сенторов, которые были, кк известно, лишь прислугой при кулх империлизм. Однко неожиднно для него Хдфилд скзл, усмехясь:

– Может быть, н это способен Счстливчик Лучно…

– Кто? – удивился Михил Аристрхович, впервые слышвший это имя. – Он, нверное, влиятельный политик или финнсист?

Нступил неловкя тишин. Потом флгмнский ртиллерист пробормотл:

– Вы почти угдли. Првд, я слышл о человек который влиятельнее, чем Лки Лучно. Однко он отдыхет н Скле.

Похоже, боригенм нрвилось говорить згдкми. По крйней мере, Биберев не понял, н что они нмекют. Один из дмирлов негромко зсомневлся: дескть, с ккой рдости Счстливчик стнет помогть Советм. Хдфилд буркнул:

– Просто я неудчно пошутил.

И он вдруг нчл вспоминть слвный боевой путь мерикнского флот:

сржения с нгличнми времен з незвисимость, стычки броненосных мониторов северян и южн, ткже многочисленные интервенции южнее мексикнской грницы. Остльные поддкивли нсчет войны с Испнией. Сильно рзвеселились стрики, когд зговорили о событиях третьей четверти прошлого век – в те годы флот водрузил звездно-полостые флги нд семью десяткми безлюдных островов, рзброснных по Тихому окену и Крибскому морю. С этих клочков суши вывозили ценнейший сельскохозяйственный продукт – сушеное птичье дерьмо, используемое в кчестве удобрений.

Чуть позже, когд они сошли н берег, помощник министр шепнул советским предствителям:

– Господ, поверьте, я искренне желю успех вшей миссии. Можете посетить причлы, где стоят недостроенные корбли. Сми посмотрите, в кком они состоянии. Я, со своей стороны, буду лоббировть вш проект. Но... – он покчл головой, – очень сомневюсь, чтобы нм удлось протщить эту сделку через все бюрокртические инстнции. Верфь нходилсь неподлеку от военно-морской бзы, тк что втомобиль довез их з ккие-нибудь четверть чс.

Охрн верфи был предупрежден о посетителях, у ворот предприятия их встретил см технический директор мистер Берне. Солидный немолодой человек подобострстно лебезил, нзывл гостей «господ большевики» и всячески рсхвливл свой зстоявшийся товр. Вместе с профсоюзным ктивистом, которого звли Фрнческо Ликто они тщтельно осмотрели проржвевшие туши линейных корблей. Звершив инспекцию, Мтвей Аристрхович вторитетно зявил, что имеет смысл говорить о покупке лишь одного линкор – «Род-Айленд».

– Полностью с вми соглсен, – зкивл Берне. – Если договоримся, из этой груды метлл всего з год можно будет сделть конфетку.

Они с Биберевым быстро ншли общий язык. Америкнец Прикинул необходимый объем рбот и приблизительную смету, крсный флгмн нстойчиво уточнял, ккие изменения следует внести в конструкцию: новые двигтели, усиленное бронировние бортов и плубы, дополнительные зенитные устновки и тк длее. Слушя их, Ликто рдостно склился и предвкушл, сколько рбочих мест прибвится блгодря этому контркту. Ткя идиллия продолжлсь, пок Мтвей Аристрхович не проговорился, что вшингтонские политики пок не дли добро н проджу линкор Советскому Союзу.

Лиц у мерикнцев срзу вытянулись, взгляды стли злыми, тон – сухим. В гробовом молчнии судостроители отвели гостей к воротм. Здесь Биберев, пытясь спсти ситуцию, зметил:

– Мистер Хдфилд говорил, что еще не все потеряно. Он ндеялся н помощь ккого-то Счстливчик.

– Лки Лучно? – прошептл внезпно побледневший технический директор. —

Он-то здесь при чем?

Профсоюзный деятель, нпротив, срзу повеселел. Н его лице снов зигрл приветливя улыбк. Ликто рдушно угостил москвичей ромтными гвнскими сигрми и глубокомысленно произнес:

– Интересня мысль. См Лучно, конечно, вм не поможет, это не его территория. Но вообще мфия могл бы лоббировть контркт. Я обязтельно переговорю с Тони Кноцци.

Берне здрожл, словно его прошиб озноб, и взмолился, чтобы Фрнческо не упоминл его имени. Профсоюзник презрительно отмхнулся, проводил советских зкзчиков до смой мшины и еще рз зверил, что обртится з консультцией к очень влиятельным людям Сн-Фрнциско.

Прощясь, Ликто осведомился, не желют ли дорогие господ большевики получить в подрок ккую-нибудь безделушку. От одной мысли об этом зпугнный бесконечными кмпниями крсного террор Биберев пришел в ужс – не приведи Господь, в НКВД пронюхют и припяют получение взятки от погных империлистов! Кростин, ноборот, ничего не боялся, поскольку знл, что высочйший почиттель его ромнов со снисхождением относится к мелким безобидным слбостям беспртийной интеллигенции.

– Был у меня одн мечт, но тут вы помочь не сумеете, – с искренним огорчением скзл Михил. – Я слышл, что в Америке свободно продют оружие, но вчер в мгзине ничего не вышло.

– Рзумеется, не вышло, – улыбнулся Фрнческо. – Ндо получить рзрешение в полиции, для инострнц это довольно сложно. Ккую игрушку вы приглядели – ндеюсь, не крупноклиберный пулемет?

– Уймись, Мишк! – простонл флгмн.

– Перестнь нервничть, – шикнул н него по-русски конструктор. – Кк ты

понимешь, это секретрь профком, не шериф и рзрешений н проджу оружия не выдет. Мы просто ведем светскую беседу... – Он снов перешел н нглийский: – Я не хочу пулемет, Фрнческо. Мне очень понрвился револьвер «смит-и-вессон» под птрон «мгнум» клибр трист пятьдесят семь.

– Прекрсный выбор, – одобрил Ликто. – Приятно иметь дело с грмотными людьми.

Когд зхлопнулсь дверц и мшин поктил по втострде в сторону Сн-Фрнциско, Биберев принялся читть нотцию: мол, мы нходимся в ответственной, госудрственной вжности згрнкомндировке, потому обязны вести себя кк подобет советскому человеку, и всякое ткое пятое – десятое. Михил дже не стл слушть этот бред. Удружил сестриц, выбрл себе супруг-трус. Он устл повторять строму козлу, что они рботют под прикрытием едв ли не смой серьезной службы НКВД – Глвного упрвления госбезопсности. Им спустят любые прегрешения, лишь бы удлось добиться результт. Но не объяснять же все это зново, д еще в присутствии мерикнского шофер, который зпросто мог окзться гентом ФБР, понимющим русскую речь. К тому же бесполезно Мтвею что-либо объяснять – жизнь слишком чсто и жестоко бил потомственного морского офицер, он теперь цвет собственных подштнников боится...

Нконец их «форд» вылетел н Мркет-стрит, глвную улицу Фриско, и Михил лениво проговорил по-русски:

– Остнови-к здесь, любезный.

Водитель послушно отпустил педль сцепления, нжл н тормоз и только тогд

сообрзил, что выдл себя. Ухмыляясь, Кростин кивнул ему н прощние и скзл:

– Что, земляк, у Колчк в Освге служил? Ну, передвй привет мистеру Гуверу.

Упрвляемя бывшим белогврдейцем мшин рстворилсь в рзноцветном потоке «фордов», «шевроле», «кдиллков», «ситроенов» и прочих «крйслеров». К этому времени Биберев немного успокоился и спросил:

– Думешь, он был из ФБР?

– Не зню... – Михил рвнодушно передернул плечми. – Глвное, что мы при

нем не скзли ничего лишнего... А не перекусить ли нм, дорогой зятек? Гляди, ккя симптичня рыбк.

Рыб, о которой он говорил, был нрисовн н вывеске ресторн, где кормили дрми окен. В полупустом зле обслуживли мгновенно: официнтк рсствил н столике слты из крбов и морской кпусты, внушительные порции жреного лосося, бутылки кок-колы и пив. Однко просьб принести побольше хлеб вызвл легкую пнику. Удившись, что првильно понял зкз и что стрнным клиентм окзлось мло стндртной порции из четырех глет, девиц сделл изумленные глз, но хлебцы тки принесл.

– Опять мловто, – зворчл Биберев. – Проси же эту дуру принести побольше.

– Не переживй, обойдемся. Невкусный у них хлеб пресный.

– Дикя стрн. – Мтвей Аристрхович вздохнул. – Ничего эти ковбои в еде

не понимют.

Флгмн пребывл в прострции с тех пор, кк урзумел, что его змысел

покупки линкор блгополучно провлился. У него снов рзыгрлось вообржение, и

морской волк, помирившись с горьким жребием, отрешенно предвкушл кру ожидющую

их ввиду неудчного исход комндировки

А вот Кростин свою чсть поездки неудчной отнюдь считл. Во-первых, он выяснил, что мерикнский рдр получился горздо слбее советского. Во-вторых, стло яснно: будущее – з ппртурой снтиметровых дипзонов. Во-вторых, он договорился с фирмми «Вестингхус» и «Белл телефон» о поствке большой пртии рдиодетлей для СКБ-42. Нконец, удлось получить с издтельств гонорры з четыре ромн, которые вышли в Нью-Йорке и Чикго з последние двендцть лет. Окзвшись, неожиднно для смого облдтелем умопомрчительной суммы в две тысячи доллров, Михил принялся швырять деньгми: купил себе дв отличных костюм, пльто, плщ, шляпу, глстуки, сорочки, несколько пр кожной обуви, подрки для сестры и мтери, множество книг и журнлов. Но глвной сттьей его рсходов стли конечно же бесчисленные подрки для Лрисы.

В ресторнчике шуршли неторопливые рзговоры: о футболе и бейсболе, о бродвейских шоу и голливудских ктрисх. Посетители много говорили про легендрного негритянского боксер Джо Луис, который жестоко побил очередного недотепу, дерзнувшего оспривть титул чемпион мир в тяжелом весе. А вот войн в Еврзии местных обывтелей совершенно не волновл, словно происходил д другой плнете.

– Сытно живут, но тупо, – буркнул Биберев, покончив с рыбой. – С жиру бесятся.

– Згнивют, – соглсился Михил. – В полном соответствии с трудми клссиков мрксизм-ленинизм.

– Нет, см посуди, чем они тут озбочены. Читл их реклму?

– Я и говорю – згнивют.

Реклмные щиты, которыми был изуродовн весь город, в смом деле нводили

н мысль, будто мерикнскя нция охвчен эпидемией мникльной шизофрении. Нзойливые призывы покупть втомобили «корср», сигреты «Честерфилд», презервтивы «кмсутр-плюс», гигиенические тмпоны «Тмпкс» и прочие бредовые объявления, безусловно, говорили политически грмотным советским людям, что их зокенские соседи окончтельно свихнулись.

– Вот смотри, – не мог успокоиться возмущенный флгмн. – Дже здесь покоя нет, всю дверь этой дрянью обклеили.

Протянув официнтке две доллровые бумжки, Кростин нпрвился к выходу и мшинльно, чтобы проверить свое знние нглийского, изучил содержние реклмных буклетов, облепивших стену и дверь зведения. Из оцепенения Михил вышел, лишь когд шедший следом флгмн нстойчиво дернул его з рукв.

– Читй, – прошипел конструктор, чтобы не привлекть внимния окружющих.

– Смое нижнее объявление, без кртинок.

Текст был в высшей степени любопытным. Профессор Крл Рейнмут призывл мецентов окзть поддержку незвисимой оргнизции под нзвнием «Extra-Terrial Beings Research Commitee», то есть Комитет по изучению внеземных существ. Сегодня вечером в клубе Клифорнийского университет Рейнмут читл публичную лекцию о пришельцх с других плнет.

Тщиться н ночь глядя в университет Биберев решительно откзлся, сослвшись н устлость. Они вышли из ресторнчик и взяли курс н отель «Серебряня звезд», рсположенный рядом с нбережной. Все вокруг было непривычно: рхитектур, лиц прохожих, оформление вывесок, одежд, мшины, товры в мгзинх, поведение людей. Михил остро почувствовл, кк утомило его это црство товрного изобилия. Хотелось домой – к родным лицм, не вполне обустроенной жизни, к рботе, к снегу, к друзьям. И конечно, к любимой женщине.

В «Серебряной звезде» они снимли один номер н двоих. Едв скинув плщ и ботинки – Биберев испытывл оргническую неприязнь к гржднской одежде, – стрый моряк повлился н кровть и зявил, что нмерен отсыпться вплоть до возврщения н родину. Пожелв ему приятных сновидений вроде вызов н прткомиссию, допрос в НКВД или сцены зчитывния приговор в трибунле, Михил стл одевться, тщтельно подбиря глстук. Не хвтло еще покзться провинцилом – знем мы этих университетских снобов.

– Хмло ты, Мишк, – обиженно скзл Биберев, присев н крй кровти. —

Знешь, почему ты шутишь? Потому что стршного не видел. Не знешь, кк это смешно было, когд мы сидели трое-четверо в кюте, сжимли нгны потными лпми, по всему крейсеру пьяня толп ревел: пришл, мол, свобод, йд белую кость крошить! Ты, по млолетству, не видел, кких людей тогд в рсход списывли. А я дв рз через ткое прошел – снчл в пятом, потом в семндцтом. Никому не пожелю этого пережить. Потому и нпугн смертельно н оствшиеся мне годы.

– Мог бы и успокоиться, – примирительно посоветовл Кростин. – Это же черт знет когд было. Те, кто рздувл бессмысленный террор, всякие тм Дыбенко и Антоновы-Овсеенко, двно получили по зслугм.

– Кк же, обрдовлся! Вспомни, что нчлось после убийств Киров. Не зню, кк в сухопутных войскх, н флоте пересжли уйму нроду. Ни з что хвтли, по смым дешевым доносм. Сейчс-то, конечно, кое-кого освободили, кк того же Недужко, только многих уже не вернуть.

– Политик – дело темное. – Михил мхнул рукой. – Я и не предствлял, до ккой степени тебя зпугли. Неужто дже здесь, в Америке, боишься, что в дверь постучт?

– Нет, рзумеется, здесь не боюсь...

Скзв это, флгмн 2-го рнг вздрогнул и невольно привстл, потому что в

тот смый миг рздлся сильный и нстойчивый стук в дверь. Вздрогнув, он тут же покрснел, устыдившись беспричинного стрх. Михил беззботно зсмеялся, хлопнул родственник по плечу и пошел открывть.

В коридоре перед их номером стояли дв мерикнц в дорогих пльто и двубортных костюмх из темной шерсти в полоску. Об имели пропорции борцов-тяжеловесов и методично жевли модную в этих крях жевтельную резинку.

Один из громил поинтересовлся:

– Вы из России?

– Из Советского Союз, – уточнил конструктор.

– Вы приехли в Америку покупть проход? – снов спросил нежднный

посетитель.

– Не проход, линкор. – Михил спохвтился: – Вы из морского министерств?

– Мы из мфии. Большие боссы решили помочь вм и приглшют для рзговор.

Второй добвил, что у вход ждет «мотор», поэтому ндо быстро собирться и

ехть. Внезпно сверкнувшя ндежд н блгополучное решение глвной цели их комндировки окрылил москвичей. Торопливо одевшись, они чуть не бегом устремились к лифту. У вход в гостиницу стоял роскошный лимузин, выкршенный в лимонно-желтый и темно-зеленый цвет. Когд мшин, уютно покчивя их кожными сиденьями, двинулсь вдоль нбережной, Михил тихонько зговорил по-русски:

– Второй рз з сегодняшний день слышу незнкомое слово – мфия. Не знешь, с чем это дело едят? Биберев здумлся, потом неуверенно скзл:

– Кжется, припоминю. В девятом году – я служил тогд в штбе эскдры – зходили мы н Сицилию. Тк вот, мфия был в тех крях очень популярн среди люд. По-моему, сицилийцы нзывли тк людей гордых и отвжных. Что-то вроде блгородных рзбойников, которые зщищют крестьян от произвол феодлов, чиновников и полиции.

– Ясно, – скзл Кростин. – Крбонрии.

Для возведения этого город испнские конкистдоры брли учсток берег с пересеченным рельефом. Улицы Фрнциско нпоминли полоску н спине двугорбого люд: подъем в гору, спуск в ложбину между холмов, подъем. Поктв немного по тким ттркционм, лик доствил их к ресторну, построенному возвышенности. Кжется, это место нзывлось Телегрфный холм. Солнце сдилось, светя прямо в лицо, от чего вод в огромной кзлсь серебристой. Н этом фоне сверкющего се лучи зходящей звезды четко очертили черную путину подвесного мост Золотые Ворот, соединявшего Фриско с Оклендом. А в центре бухты темнел глыб остров Альктртрс, под склми которого были выдолблены тоннели и кмеры для для особо опсных преступников.

В отдельном кбинете советских гостей ждли дв мерикнц лет тридцти. Безупречно пошитые костюмы, золотые перстни и обувь крокодиловой кожи плохо вязлись с предствлением о борцх з спрведливость, но в стрне крбонрии могли иметь особый взгляд н сей счет. Темноволосый скзл:

– Меня зовут Антонио Кноцци, я – глвный босс итльянских клнов Клифорнии, А это Лейб Знски, он у нс крестный отец еврейской мфии.

Креглзый блондин Знски недовольно проворчл:

– Нзывть еврея «крестным отцом» – большой грех, но трудно требовть, чтобы внук сицилийских пстухов понимл ткие тонкости. Поэтому перейдем к делу. Нм хотелось бы знть, для чего Советм нужны ткие дорогостоящие корбли.

Пок Михил с ппетитом уминл потрясющий итльянский сыр, зпивя крсным вином, Биберев повторил лекцию, которую полгод нзд прочитл н Холодной дче. Зконы морской гонки были просты и общедоступны: если недружественное госудрство построило боевой корбль с определенными днными, то мы должны противопоствить потенцильному противнику свой корбль, который превосходит врг по вооружению, бронировнию и скорости. Выслушв его объяснения. Тони Кноцци экспнсивно взмхнул рукми и поддкнул:

– Очень првильный подход. Знешь, Лейб, у этих вояк все, кк у нс. Помнишь, когд Громил Бобби вооружил своих ирлндцев списнными рмейскими крбинми, мы зкупили большую пртию втомтов Томсон и кольты сорок пятого клибр.

– И через дв месяц весь город стл ншим – кивнул Знски. – Я понял вшу мысль, дмирл. Знчит, у вших вргов есть сильный флот и вм позрез нужны мерикнские линкоры?

Флгмн не стл скрывть, что пок врги очень сильны. Немцы долгое время ловко обмнывли весь мир, публикуя в прессе зверения, будто новые гермнские линкоры будут строго соответствовть рмкм Лондонского договор: водоизмещение не свыше тридцти пяти тысяч тонн, глвный клибр не больше четырндцти дюймов. Англичне и фрнцузы, поверив этой дезинформции, построили свои корбли с ткими же тктико-техническими днными. Атеперь выясняется, что немецкие линкоры «Бисмрк» и «Тирпиц» имеют по пятьдесят тысяч тонн и вооружены пятндцтидюймовкми, то есть нмного превосходят по боевым свойствм нгло-фрнцузских недомерков. Японцы же и вовсе откзлись соблюдть лондонские огрничения и готовятся ввести в строй исполинов тип «Ямто».

– Фшисты коврны, – соглсился Кноцци. – Синьоры большевики, я нмерен рскрыть крты. Мфия не любит фюрер и дуче. Этот ублюдок Муссолини рзгромил нших бртьев н Сицилии.

– А Гитлер?! – взорвлся Знски. – Бесновтый Адольф. Убивет евреев просто з то, что они евреи!

«Звтр фшисты стнут убивть слвян, квкзцев, нглосксов и прочих нерийцев», – мысленно продолжил Михил. А Тони Кноцци продолжл:

– Мы готовы окзть вм помощь в зкупке этих линкоров и других вооружений, которые пондобятся Советм для войны против нци.

Нчлось деловое обсуждение. Мфиози рспределили обязнности: кому поручить «обрботку» Белого дом, кому – Кпитолийского холм, кому —

Пентгон. Потрясенный Кростин спросил:

– Неужели вы имеете ткое влияние?

– Рзумеется, – спокойно ответил Кноцци. – Президент Рузвельт прекрсно

понимет, что без ншего соглсия ему не победить н выборх этой осенью. Только мфия решет, з кого проголосуют мерикнцы.

– Кким обрзом? – порзился Биберев. – Я думл, в Америке эт... кк ее... демокртия.

– Демокртия – это и есть влсть, оргнизовння мфией, – просветил его Знски. – Тк что все в нших рукх.

Н этом общя бесед временно прервлсь, потому что подли горячее:

спгетти и фршировнную рыбу. После трпезы Тони предложил отпрвиться н шоу с девочкми, но москвичи решительно откзлись – дже бесстршный Кростин понимл, что з подобные шлости дом поглдят отнюдь не по головке...

– Никто не узнет, – попытлся успокоить его Знски.

– Узнют, можете не сомневться, – вздохнул Михил. – К тому же через

полчс я должен быть в Клифорнийском университете.

– Вс отвезут, – скзл Кноцци. – А н прощние – небольшие сувениры в пмять о ншем деловом пртнерстве.

Им подрили нборы фрнцузской прфюмерии «Шнель». Кроме того. Бибереву достлсь прекрсно выполнення модель первого мерикнского броненосц «Монитор», Михилу – тот смый «смит-и-вессон» трист пятьдесят седьмого клибр и коробк усиленных птронов «мгнум». Обе коробки окзлись ужсно громоздкими, из-з чего кростинский портфель зстегнулся лишь н один змочек. Хорошо хоть револьвер мфиози выбрли с трехдюймовым стволом, и оружие без проблем поместилось в боковом крмне пльто.

Аудитория окзлсь полупустой – космические визитеры не слишком волновли университетскую публику. К середине лекции слуштели совсем зскучли и нчли потихоньку рсползться. Между тем Рейнмут рсскзывл очень интересные вещи. Кроме двних своих выводов, с которыми Михил был уже знком, немецкий строном изложил результты последних исследовний.

Пронлизировв древнейшие письменные источники, он пришел к зключению, что иноплнетные гости посещли Землю примерно 2500 лет нзд. Тк около 490 год до ншей эры жрец одного из племен семитских кочевников Моше Рбейну (более известный кк пророк Моисей) якобы получил тк нзывемый Зкон н вершине Синйской горы. Другими словми, ккое-то высокоинтеллектульное существо, которого млогрмотный кочевник принял з божество, сообщило ему некую вжную информцию. Это произошло примерно з полвек до первого публичного чтения Торы. Непорочное зчтие Рейнмут считл экспериментом в облсти искусственного оплодотворения – тким обрзом пришельцы пытлись передть боригенм ккие-то вжные генетические кчеств. Библейскую легенду о путешествии Ионы в чреве кит Рейнмут интерпретировл кк рсскз о космическом полете землянин н корбле пришельцев.

После лекции Михил подошел к немецкому ученому, передл привет от профессор Недужко, чем очень обрдовл Крл. Рейнмут признлся:

– Я боялся, что Ромн рсстреляют. Кк он?

– Нормльно. Продолжет рботть.

Их прервли.

Рейнмуту вручили несколько чеков от рзных компний, при этом от ученого

потребовли, чтобы он в кждой публикции выржл признтельность спонсорм и рсхвливл их товры. Крл – высокий грузный немолодой мужчин – униженно блгодрил, жл руки и низко клнялся. Когд они с Михилом снов остлись вдвоем, профессор печльно проговорил:

– Смому неприятно, делть нечего. Инче никто не стнет финнсировть нуку... – Он рссеянно собирл бумги и дипозитивы. – Очень удчно, что вы ншли меня именно сегодня. Если проведете этот вечер со мной, имеете шнс увидеть кое-что интересное.

Зинтриговнный Кростин помог толстяку перенести лекционный инвентрь. Рейнмут жил неподлеку в коттедже н окрине университетского поселк. По дороге строном рсскзл, что вынужден был эмигрировть из Гермнии дв год нзд, когд стло ясно, что иудейскя кровь ббушки может стоить ему жизни. Обосноввшись в Клифорнии, он пытлся собрть средств для новой экспедиции, поскольку был убежден: н одном из островов неподлеку от толл Феникс удстся нйти оствленные пришельцми сокровищ иного мир.

Войдя в домик, они окзлись в просторном холле. Рейнмут включил свет, повесил пльто, предложил Михилу сделть то же, потом, хитро улыбясь, вытщил из ккого-то устройств еще влжную фотогрфию. Н крточке Кростин увидел смого себя – он стоял в тмбуре профессорского коттедж, прижимя к груди свой портфель и коробку с дископом.

– Узнете? – Крл был доволен произведенным эффектом. – Я оборудовл дверь фотокмерой фирмы «Полроид». Этот ппрт делет мгновенные снимки. Кждый, кто входит в мой дом, оствляет н пмять свое изобржение.

– Збвня игрушк, – соглсился конструктор. Они перешли из холл в кбинет. Астроном сел з письменный стол, жестом приглсил Михил устривться в кресле нпротив, вытщил из ящик пчку снимков и скзл:

– Это не игрушк, коллег. Посмотрите, кто приходил ко мне позвчер.

С очередной фотогрфии н Кростин смотрело очень \ стрнное лицо:

нездоровя бледня кож, покрытя глубокими морщинми, тяжелый взгляд из глзниц непривычного рзрез, редкие жесткие брови, тонкие длинные губы, мссивный подбородок, приплюснутый широкий нос, прижтые к черепу мленькие уши.

– Кто он?

– Говорит, что прилетел н Гермесе. Их плнет нзывется Огонто. Лет

тридцть нзд н землю прилетл другя экспедиция с этой плнеты. Они не вернулись. Теперь послнцы Огонто ищут следы своих земляков. Он обещл зйти еще рз сегодня.

Михил еще рз всмотрелся в безжизненное лицо иноплнетянин и скзл с недоумением:

– Но ведь у гонгов должен быть один глз...

– Знчит, мы ошиблись, – неохотно ответил Рейнмут. – Приходится

признть, что н острове Феникс я ншел остнки существ, приндлежщего к другой рсе. Следовтельно, Землю посещли не только гонты, но и стронвты с других звездных систем.

Конечно, он мог болтть подобные глупости, но Михил-то знл, что в 1908 году нд Подкменной Тунгуской взорвлся звездолет одноглзых гонгов, не кого-то другого. До сих пор информция, поступвшя в комиссию из директивных инстнций, подтверждлсь полностью. И тем не менее у существ н фотоснимке имелись в нличии об глз.

– Крл, вы уверены, что вс нвестил нстоящий внеземной... кк вы говорите, extraterrial, не ферист или гент гестпо?

– Михель, вы не понимете. – Астроном взмхнул рукми, кк бы отметя любые сомнения. – Он покзывл ткие приборы! Он читл мои мысли... О, звонят. Кжется, это нш друг с Огонто.

Колокольчик у вход нстойчиво позвякивл. Крл открыл дверь и впустил высокого – под дв метр – человек. Или, вернее, не человек, брт по рзуму. Это был, вероятно, тот же смый пришелец, которого позпрошлым вечером зпечтлел втомтический «Полроид» Рейнмут. Во всяком случе, лицо гостя ничем не отличлось от того фотопортрет.

Увидев незнкомого землянин, обеспокоенный посетитель резко спросил строном:

– Почему вы не один? Мы тк не договривлись!

– Позвольте объяснить, – зторопился Крл. – Михель – мой коллег из

Советской России. Он тоже изучет космические посещения. Вы говорили, что вм требуется помощь землян – вдвоем нм будет проще решить вшу проблему.

Михил понял, что пор брть течение беседы в свои руки. Долгое общение с кртельными оргнми не прошло для него бесследно. Он скзл нпористо:

– Только вм придется дть нм подробную информцию. Не ндо считть людей дикрями, которые стнут покорно прислуживть высшим существм. Мы должны понимть, чем знимемся.

Безжизненное обгоревшее лицо не отрзило эмоций, и голос гонт прозвучл рвнодушно – словно говорило не живое существо, мехнизм:

– Что конкретно вы хотели бы знть?

– Нсколько я понимю, вы рзыскивете гонтов, которым удлось спстись

после сржения с космолетом фурбенов тридцть дв год нзд. Тк кто же вы – гонт или фурбен?

– Вм дже известно о фурбенх... – проскрипел пришелец. – Это упрощет дело. К вшему сведению, я – гонт.

– Тогд я совершенно не понимю, почему у вс дв глз... Второй непонятный момент: в околоземном прострнстве идет нстоящя войн, уже уничтожено несколько корблей. Кто и с кем сржется?

– Вы хотели скзть: уничтожено несколько десятков леттельных ппртов, – уточнил пришелец.

Потрясенный профессор Рейнмут вскричл:

– Михель, откуд вм это известно? Лично я ничего не слышл ни о кких космических сржениях, тем более – о фурбенх.

– Не вжно, профессор, – скзл гонт. – Вш друг неплохо осведомлен, и вы об имеете прво узнть о происходящем. Но не стоит сообщть эти сведения широкой общественности Земли. По крйней мере, до тех пор, пок нш экспедиция остется в Солнечной системе. Обещйте сохрнить в тйне нш рзговор.

Астроном немедленно дл клятву, что будет молчть. Михил же ответил уклончиво: мел, обязуется ничего не сообщть в прессу. Он действительно в мыслях не имел передвть информцию журнлистм. Только в комиссию. Не уловив столь существенного нюнс, гонт был удовлетворен и собирлся нчть повествовние, но Кростин смущенно прервл пришельц. Сегодня он выпил слишком много вин и пив, поэтому требовлось срочно нвестить зкуток, куд дже црь, кк принято говорить, ходит пешком.

Опорожнив мочевой пузырь, Михил испытл блженство, не срвнимое ни с ккими оргзмми, однко в холле его нсторожили срзу дв стрнных обстоятельств. Во-первых, здесь почему-то не горел свет, , во-вторых, из кбинет доносился шум незнкомых голосов. Оствясь невидимым в темной прихожей, он зглянул в кбинет через неприкрытую дверь. То, что он увидел, очень не понрвилось Михилу. Гонт прислонился к стене, прижимя к плечу лдонь, из-под которой по белому плщу ползли темно-крсные струйки. Крл с побледневшим лицом стоял рядом, зложив руки з голову. Спиной к двери холл рсположились двое в длинных клеенчтых плщх, держ Рейнмут и гонт под прицелом уже знкомых Михилу прбеллумов с глушителями. Третий незнкомец сидел з письменным столом, рзложив перед собой бумги, и монотонным голосом здвл вопросы н немецком языке.

«Опять гестпо», – уныло сообрзил конструктор. Похоже, фшистскя рзведк всерьез охотилсь н пришельцев, ткже н ученых, изучющих гостей из космос.

Звть помощь было поздно, д и несерьезно, – фшисты без труд его скрутят. Михил понял, что придется действовть смому. Стрясь ступть кк можно тише, он прокрлся к грдеробу и выудил из крмн пльто свой «смит-и-вессон». Потом, торопливо вскрыв коробку, нсыпл в крмн пиджк пригоршню птронов. Зрядив револьвер, он сделл несколько глубоких вздохов, стрясь успокоиться. В брбне было всего шесть зрядов, – знчит, нужно стрелять нверняк.

Аккуртно прицелившись в левую лоптку гестповц, который держл н мушке Рейнмут, Михил зтил дыхние и плвно потянул спусковой крючок. Револьвер оглушительно прогрохотл, ствол рвнуло вверх, противник, покчнувшись, выронил оружие и упл. Второй, сжимя прбеллум в вытянутой руке, быстро повернулся, и ствол его оружия здерглся, с негромкими хлопкми выбрсывя пули. Он промхнулся, поскольку не видел Кростин. В свою очередь Михил дв рз выстрелил и тоже не попл, но нпугл фшист. Эсэсовец отштнулся и нлетел н третьего, который в этот момент поднимлся со стул, вытскивя из-под плщ пистолет.

Воспользоввшись этой секундой змештельств, Михил шгнул вперед, нвел «смит-и-вессон» н тесно стоявших вргов и трижды нжл спуск. Одн из пуль достигл цели – немец, тк и не успевший извлечь пистолет, сложился пополм и рухнул н пркет. Н беду, последний фшист, оствясь при оружии, рзглядел тень, мелькнувшую в темном холле, и стремительно вскинул прбеллум. Михил успел в последний момент отпрыгнул к грдеробу. Срзу после этого послышлись новые хлопки выстрелов и звон здетого пулей зеркл.

Проклиня револьверы с их идиотской сложностью перезряжния (то ли дело пистолет – зменил сбою через пять секунд снов готов к бою), он откинул бр и принялся вытскивть стреляные гильзы. Из ком доносилсь громкя ругнь гестповцев и гремел мебель, видимо, кто-то из рненых пытлся подняться.

Михил кое-кк зполнил птронми гнезд брбн, только теперь здумлся:

что делть дльше? Брость тку было глупо – убьют н месте. Еще глупее ждть пок проявят ктивность врги. Они – профессионлы, нкинутся вдвоем и скрутят. Кростин понимл, что обязтельно рстеряется и не сумеет отбиться от гестповцев, которые нверняк влдеют приемми рукопшного боя.

Внезпно он зметил движение в рзбитом зеркле. Несмотря н сеть трещин вокруг пулевой пробоины, было видно, кк кто-то медленно крдется к двери, явно готовясь ворвться в холл. Михил нпрвил револьвер н дверной проем, продолжя нблюдть з отржением противник. Когд гестповец окзлся у порог, конструктор рзрядил «смит-и-вессон». Прошитый пулями, фшист рухнул нвзничь, конвульсивно дергя ногми.

Из кбинет послышлся шум, словно тм ломли и роняли мебель. Михил снов перезрядил брбн и осторожно, не приближясь к двери, зглянул в комнту. Гонт сполз н пол и сидел, облокотившись н стену, рскинув ноги и бессильно свесив голову н плечо. Стол лежл н боку, рядом влялись опрокинутые стулья и рзброснные бумги, книги и журнлы. Посреди этого беспорядк кипел дрк. Рослый и тучный Рейнмут сцепился с последним фшистом, обеими рукми ухвтив зпястье врг, из-з чего тому не удвлось пустить в дело свой прбеллум. Левя рук эсэсовц, пробитя пулей, висел плетью, поэтому вржеский гент не мог дрться в полную силу. Он боднул строном лбом в лицо, зтем попытлся подсечь ногой, но Рейнмут был очень тяжел и устоял, не ослбив хвтку.

Кростин побоялся стрелять – при, его меткости пуля с рвным успехом могл здеть и фшист и Крл. Михил подбежл к дерущимся, перепрыгнув по дороге через чье-то тело, и с рзмху, словно футболист, удрил эсэсовц носком ботинк по ноге пониже колен, зтем пнул в пх и обрушил н мкушку врг изящно изогнутую рукоятку револьвер. Фшист рухнул н колени, рзжв лдонь, держвшую оружие.

Крл и Михил кое-кк связли его и лишь после этого знялись остльными. Немец бросился к бесчувственному гонту, русский обследовл зстреленных им эсэсовцев. Возле двери, выходящей в холл, лежл труп, укршенный кроввыми пятнми н груди и животе. Второй был еще жив, но конструктор не мог оценить, нсколько серьезны его рны. Н всякий случй Кростин и ему связл руки з спиной и поспешил н помощь Крлу. Астроном бинтовл сквозное пулевое рнение н плече иноплнетянин.

– Кк они нпли н вс? – спросил Михил.

– Внезпно. Мы сидели з столом. Я не слышл выстрелов, но гонт вдруг

вскрикнул, из его плеч брызнул кровь. И срзу появились эти трое.

– Тк я и думл...

Под прицелом собственного прбеллум избитый фшист поведл, что клифорнийскя резидентур СД получил здние следить з профессором-эмигрнтом Крлом Рейнмутом, обрщя особое внимние н конткты с людьми, имеющими необычную внешность. Инструкция предписывл здерживть тких людей и проводить медицинскую экспертизу.

– Если бы нлизы покзли, что здержнный – не человек, мы должны были перепрвить его в рейх. Успевший прийти в сознние гонт прохрипел:

– Мне все понятно. Рзведки земных держв, узнв о ншем прибытии, нчли охоту. Это зтрудняет ншу здчу.

– Рсскжите, в чем зключется вш здч, – предложил Михил. – Мы могли бы сотрудничть. Гонт зстонл, но все-тки ответил:

– Где-то н севере Азии до сих пор скрывются нши соплнетники, уцелевшие после гибели предыдущей экспедиции. Нш корбль исследовл систему звезды, которую вы нзывете Сириус. Получив сигнл о ктстрофе, мы немедленно нпрвились к Солнцу, чтобы эвкуировть их... Но окзлось, что где-то н стероидх рсположен бз фурбенов. Вржеские роботы без конц ткуют нши... летющие мшины... – Он сделл пузу. – Из-з этих роботов спсшиеся гонты не могут выйти н связь со звездолетом. Мехнизмы фурбенов немедленно зпеленгуют их укрытие.

– Кк злечить вшу рну? – спросил Рейнмут. – Способны ли земные лекрств помочь гонтм?

– Не беспокойтесь. Сейчс з мной прилетят. Михил интересовли сржения, которые уже третий год бушуют н больших высотх вокруг Земли. Гость из космос рздрженно повторил: роботы фурбенов ткуют ппрты плнеты Огонто. Смих фурбенов н бзе, скорее всего, нет – только втомтические устройств. Рсскзв это, гонт опять потерял сознние. Кростин снов повернулся к офицеру СД, продолжя допрос:

– Нсколько мне известно, вш рзведк ншл в Польше ппрт пришельцев из космос. Где он сейчс нходится?

– Не ппрт, его обломки. Их изучют в нучных центрх компний «Мессершмитг» и «Сименс».

В комнту вошли гонты, кк две кпли воды похожие н рненого пришельц. Не обрщя внимния н землян, они вынесли своего соплнетник и ушли не прощясь. Выбежвшие следом Кростин и Рейнмут увидели, кк ппрт чужков нбирет высоту, скрывясь в струях ночного дождя. Где-то неподлеку гремел джз.

– Улетели, – печльно скзл Крл. – Тк и не удлось толком поговорить...

Михель, что нм делть с трупми? Нверное, придется звонить в полицию.

– Ни в коем случе! – вскричл конструктор, но тут же добвил упвшим голосом: – Полиция см приедет. Я же стрелял рз десять. Точнее, двендцть. Весь университет слышл.

– Никто не обртит внимния н вши выстрелы. Сегодня ректорт дет бл по случю ккого-то местного прздник, все соседи пьют и тнцуют в спортзле.

– Это очень удчно... У вс есть телефон?

– Конечно. Вы позвоните в полицию?

– Нет. Вызову друзей.

Вернувшись в коттедж, он нбрл номер резидент советской рзведки, который

обеспечивл прикрытие их миссии. Услышв о случившемся, тот обещл немедленно приехть. В ожиднии подмоги они нложили повязки рненым фшистм и попытлись нвести подобие порядк в коттедже. Крл явно что-то тревожило, и нконец он прямо спросил, почему русский коллег упорно не желет иметь дело с полицией.

– Во-первых, мы обещли гонту сохрнить в тйне ншу встречу. Во-вторых, мой револьвер не зрегистрировн.

– Михель, неужели вы связлись с мфией? – вскричл потрясенный Рейнмут.

– Именно, – смодовольно подтвердил Кростин. – Хотя тк и не понял, кто

ткие эти мфиози.

Нхмурившись, Крл объяснил ему, что ткое оргнизовння преступность. Михил был нстолько шокировн и сбит с толку, что н некоторое время лишился др речи. Он лишь сумел зверить строном, что друзья, которых вызвл н помощь, не имеют к мфии никкого отношения.

Потом, немного успокоившись, Кростин попросил у профессор одну из фотогрфий, сделнных дверной фотокмерой. Рсстроенный случившимся Крл рзрешил збрть все снимки, которые нкопились в ппрте, и пошел пить лекрство – от переживний этого вечер у него поднялось двление.

Вскоре приехл резидент госбезопсности. Нерзговорчивые люди профессионльно погрузили в свой грузовичок труп и обоих рненых, зодно угнли «мерседес» эсэсовцев. Михил оделся, взял портфель и попросил, чтобы его подбросили к «Серебряной звезде». Проводив конструктор не одобрительным взглядом, Рейнмут продолжил уборку рзгромленной квртиры.

Спустя неделю Биберев и Хдфидд подписли контркт соглсно которому Пентгон брл обязтельство продть Советскому Союзу недостроенный линкор «Род-Айленд», пере оборудовв этот корбль в быстроходное крновое судно. СССР должен был не позднее следующей осени доствит н верфи Сн-Фрнциско бшенные крны и шлюпблки, которыми предстояло оснстить «Хлхин-Гол». В соглшении особо оговривлось, что мерикнскя сторон, в строгом соответствии с ткими-то зконми США, нмерен сдть зкзчику именно мирный корбль, но никк не линкор.

Еще через дв дня Биберев и Кростин поднялись н борт проход «Советскя Кмчтк». Доствив в Америку несколько тысяч тонн пшеницы, этот корбль увозил обртно в Петропвловск-Кмчтский стнки, эксквторы, другие мшины.

– Стрнные люди эти мерикнцы, – рзглгольствовл Мтвей Аристрхович, к которому вернулось отличное рсположение дух. – Рзвели детские игры с конспирцией. Теперь придется везти из Союз орудийные бшни глвного клибр под видом большегрузных крновых устновок.

– Привезете. Тк дже лучше... Ты же см говорил, что нши пушки мощнее и ндежнее мерикнских... – Михил зхихикл. – Будут стоять н «Хлхин-Голе» нши родные щестндцтидюймовые бшенные крны и стомиллиметровые зенитные шлюпблки. Спренные.

Тут рсхохотлись об. Проход кк рз проходил под журной мхиной мост Золотые Ворот. Н трверзе по левому борту остлся Альктрс. Укзв н остров, флгмн скзл:

– Помнишь, дмирл говорил, что нужный нм человек отдыхет н Скле? Я выяснил, что боригены нзывют Склой этот смый Альктрс.

– И что?

– Нверное, в тюрьме н острове сидит кто-то из руководителей

крбонриев-мфиози.

Кростин двно догдлся, что мерикнский дмирл имел в виду знменитого гнгстер Аль-Кпоне, который отбывл н Скле срок з неуплту нлогов. Но говорить об этом Михил не стл, чтобы стрик не принялся снов нервничть – пусть пок продолжет считть мфию тйной революционной оргнизцией.

Конструктор скзл умиротворенно:

– Неохот мне о делх... Я, может, предвкушю встречу с любимой женщиной.

– Слв Богу, звел себе возлюбленную, – обрдовлся Мтвей Аристрхович.

– Двно тебе пор жениться. Вот и мой оболтус вреде собрлся остепениться.: Я эту коробку косметики, что мфия нм презентовл, для сын взял. Пусть подрит своей рскрсвице...

Проход згудел, увозя их н родину из безумного, безумного, безумного мир, который еще не знл Мэрилин Монро, Ли Хрви Освльд, Мохммед Али, Чрльз Мэн-сон, Арнольд Шврценеггер, Мйкл Джексон. Мир узнет эти имен, когд зшклит все дтчики безумия.

Глв 14

ТАЙМЫРСКАЯ НАХОДКА

Измен обнружилсь внезпно и жестоко. После двендцтидневного переход через Тихий окен Кростин и Биберев трое суток добирлись в Москву смолетми, деля долгие остновки в крупных городх Сибири. Отчитвшись о комндировке, флгмн был послн в Кронштдт инспектировть Блтфлот, еще через пру дней Лрис приехл к отцу из Ленингрд.

Он появилсь в нпряженный момент, когд Рунгулов, Кростин и Недужко окончтельно зшли в тупик, пытясь понять сведения, привезенные Михилом из США.

– С одной стороны, нм сообщили, что у гонтов должен быть один глз. С другой стороны, – Ромн Григорьевич от избытк чувств хлопнул лдонью по фотоснимку ночных гостей Рейнмут, – этот двуглзый уверяет, что ткже приндлежит к рсе гонтов.

– Выскжу крмольную мысль. – Мйор понизил голос. – Возможно, информция, спущення нм из инстнций, не совсем верн. Фкты – упрямя штук. Примем з основу, что гонты имеют именно ткую внешность. Тк или инче, эти фотопортреты уже рссылются во все территорильные оргны НКВД.

– Я вижу и другие объяснения, – зметил Михил. – Может окзться, к примеру, что н плнете Огонто живут несколько рзных видов человекообрзных существ. Н Земле рсы отличются цветом кожи и формой нос, у них ткие рзличия могут рспрострняться дже н количество оргнов зрения. И вообще – почему мы тк уверены, что обнруженный н Фениксе череп приндлежл одноглзому существу?

– Потому что н том черепе был только одн глзниц, – нпомнил Недужко.

– Ну и что из того? Н черепе – одн глзниц, н лице – дв глз!

Ромн Григорьевич, немного подумв, зявил, что не видит противоречий в

этих гипотезх. Рунгулов присоединился к мнению профессор и добвил:

– Михил Никнорович здорово помог ншему общему делу, выведв у пришельц тйну космической войны. Теперь дй, 1 точно знем, что втомтические ппрты фурбенов не позволяют гонгм связться с Тунгусским бункером.

– Это тк вжно? – усомнился Недужко.

– А кк же! Отсюд следует, что гонты все еще прячутся где-то в Сибири, то

есть мы сохрняем ндежду нйти их первыми!

Алн добвил, что н Тймыре близятся к звершению поиски сбитого ппрт иноземцев. Рботвшя в тех крях рхеологическя экспедиция вроде бы обнружил непонятные предметы. Скоро их привезут в Москву.

Тут во дворе згудел клксон, зтем вошл Лрис. Деловя бесед срзу стл невозможной, мйор госбезопсности допил чй, попрощлся и ушел. Отец с дочерью зговорили о семейных делх, но к вечеру Лрис окзлсь в кростинской квртире. Он собирлсь решительно объявить, что их отношениям пришел конец. Не подозреввший о тких жестоких нмерениях Михил звлил любимую подркми. При виде двух нбитых доверху чемоднов он впл в экстз и почти без сопротивления позволил уложить себя в постель.

Нутро Михил собирлся торжественно преподнести прфюмерный нбор, но Лрис выдл свою измену, грубейшим обрзом нрушив конспирцию. Нрядившись в зокенскую обновку, он извлекл из сумочки флкон фрнцузских духов и, не тясь, принялсь нносить н лицо и шею ромтные кпельки.

Общение с чекистми сделло Михил дьявольски подозрительным. Он знл, что в Москве подобные духи не продются, и не верил в случйные совпдения. Зто он точно знл, что ткую же «Шнель» должен был подрить своей любовнице его племянник Стлей. Нетрудно было догдться, кк все происходило. Мтвей отвез коробку в Ленингрд, где встретился с сыном и передл тому нбор, Биберев-млдший, конечно, срзу же вручил эту прфюмерию бессовестной девице.

Скндл был ужсный, Лрис дже не стл опрвдывться или отрицть очевидное. Только рзревелсь и, глотя слезы, просил не рсскзывть про их связь Стлену. Михил от этого рзозлился еще сильнее.

– Миш, поверь, я очень тебя люблю. – Он всхлипнул. – Но мы уже который год встречемся и не смогли решить, кк жить будем. А он от меня без ум, прямо боготворит, кждый рз умоляет в згс пойти...

– Кончй врть, предтельниц! – снов зорл Михил. – Можно подумть, я тебя не люблю или не предлгл жениться. Нет, видите ли, я рылом не вышел, ей сопливый лейтеннт нужен!

– Он теперь стрший лейтеннт, – пискнул Лрис. – Им прикз зчитли.

Михил уже нбрл побольше воздух, чтобы выскзть все, что нкипело н

душе, но вдруг понял: бесполезно ругть эту дурочку. Он мыслил примитивно, кк деревенскя девчонк, и был способн рзглядеть только ближйшую выгоду. В хилых мозгх девиц ткого пошиб сложилсь своя шкл ценностей, соглсно которой морской офицер рсполглся нмного выше, чем инженер-конструктор, пусть дже к мнению этого инженер прислушивются руководители стрны. Тем более престижным женихом считлся офицер морской виции, который доводится сыном высокому военному чину... Дур!

От безрдостных рзмышлений его отвлек телефон. Звонил Алн Рунгулов.

– Собирйся и жди, я буду через полчс, – возбужденно прикзл чекист.

– Из-з чего спешк?

– Нм везут кое-что с Тймыр! Вернувшись в комнту, Михил хмуро скзл:

– Збирй об чемодн, и чтоб я тебя больше не видел. Слезы н глзх Лрисы высохли мгновенно. Он только спросил, ослепительно улыбясь:

– Ндеюсь, мы договорились – ты ничего не рсскжешь?

– Ндейся, – буркнул Михил. – Пошл к черту!

Проклятя интеллигентность не позволил ему просто выгнть предтельницу.

Кк дурк помог ей уложить брхло и дже поймл ткси. Н прощние Лрк, чмокнув его в щеку, беззботно приглсил зходить, когд зхочет. Михил вернулся в свою коммунлку со стрстным желнием нпиться или кого-нибудь пристрелить. Нверное, никогд еще не было ему тк плохо.

Не подозреввший о кростинских осложнениях Алн, ноборот, выглядел счстливым.

– С тебя причитется, – весело сообщил он с порог. – Нрком подписл прикз о присвоении очередных звний опертивным рботникм, особо отличившимся в деле Тунгусского бункер. Я стл стршим мйором, ты – кпитном действующего резерв госбезопсности. Доволен?

– Сейчс зпрыгю от рдости...

Рунгулов здумчиво поглядел н его кислую физиономию, пожл плечми и

поторопил – до прибытия поезд оствлось около чс. Нблюдя, с ккой мелнхоличностью конструктор нтягивет нерзлучную подмышечную кобуру с токревским пистолетом, стрший мйор нхмурился, рзмышляя. Потом осведомился:

– По-моему, ты узнл, что дочь Недужкин путется с биберевским сынком.

Тк?

– Ты был в курсе? – вскинулся Михил.

– Пойми нконец, МЫ знем все. Если не о противникх, то про своих —

нверняк. Нверное, я должен был еще осенью поствить тебя в известность.

– Нверное... – Кростин вздохнул. – А может быть, нет.

– Тоже верно. Советую плюнуть и збыть.

– Ничего другого мне сейчс не остется... В мшине Рунгулов деловым тоном

ввел его в курс последних событий. Упвший н Тймыре ппрт, нчиня с октября, искли отряды войск НКВД, но удч улыбнулсь рхеологической экспедиции профессор Зябрев из Московского университет. Узнв о нходке ученых, нрком немедленно прикзл всем войсковым группм взять экспедицию под охрну. Это удлось сделть вовремя – под покровом полярной ночи н лгерь было совершено нпдение, успешно отбитое взводом лыжников.

– Снов немецкя рзведк? – зинтересовлся Михил.

– Непосредственно учствовли в нпдении местные бндиты. Нши бойцы

зстрелили четверых, трое взяты живыми. Н допросе рестовнные покзли, что некто обещл им большие деньги, если помогут огрбить экспедицию, которя откопл якобы золотой клд, оствленный отступющими белогврдейцми. К сожлению, этот вербовщик был убит в перестрелке. Сейчс следовтели пытются устновить его личность. Думю, ты прв – судя по почерку, тут рботло ведомство Гейдрих.

Когд втомобиль, обогнув недвно открывшийся в Остнкине комплекс Всесоюзной сельскохозяйственной выствки, вырвлся з городскую черту и устремился по Ярослвскому шоссе в сторону Мытищ, Кростин недоуменно покосился н стршего мйор. Угдв смысл незднного вопрос, Алн пояснил: из сообржений безопсности решено снять курьер с поезд н пригородной стнции. Есть сведения, скзл чекист, что вржескя гентур готовит встречу н вокзле, поэтому руководство НКВД решило подстрховться.

Н стнцию Северянин они успели нездолго до приход поезд из Воркуты. В интересоввшем их купе окзлось двое пссжиров: женщин средних лет с телосложением портовой грузчицы и молоденькя стройня девушк – ткя крсивя, что у Михил перехвтило дыхние и мигом пропли все мысли о гдюке Лриске.

– Кто из вс Рис Воронин? – строго спросил Рун-гулов.

Девушк срзу нсторожилсь и сообщил, что он и есть спирнт Воронин.

Предъявив ей удостоверение ГУГБ НКВД, стрший мйор скзл:

– Одевйтесь. Мы отвезем вс и груз в гостиницу. Рис рзволновлсь, стл бестолково бормотть: дескть, н вокзле в Москве ее должен встречть ккой-то Дим, но Рунгулов был неумолим. Попутчиц добродушно посоветовл:

– Иди, доченьк. Видть, серьезное дело, коли рди тебя в ткую глушь потщились.

Продолжя недоумевть, девушк собрл свой потрепнный чемодн. Когд Михил глнтно подл ей огромный теплый тулуп, Ря вдруг рссмеялсь и скзл:

– Вы, товрищи, понрвились Нтлье Петровне. Всю дорогу он от меня ухжеров шугл, теперь спокойно отпускет с незнкомыми людьми.

– Хорошего человек срзу видть, – отмхнулсь Нтлья Петровн. —

Счстливого пути, дочк.

Когд они сели в мшину, Рунгулов проговорил с флегмтичной интонцией, которой обычно мскировл сильное беспокойство:

– Куд же вм в столицу в ткой тежной одежде... Поживете пру дней в гостинице, мы доствим городской грдероб. У вс ккой рзмер?

– Проще позвонить моим родителям, пп см привезет мои вещи, – не без вызов ответил спирнтк. – А еще проще прямо домой меня отвезти. Не понимю, для чего нужн эт зтея с гостиницей.

– Кжется, вы збыли, что з тймырской нходкой идет охот. – Голос Алн стл суровым. – Хотите, чтобы эти бндиты нвестили вшу московскую квртиру?

– Нет, конечно, – смутилсь он. – Вы првы, я скзл не подумв.

– Тк-то лучше. Но вы не переживйте: думть о тких вещх – нш

обязнность. А пок отдохнете з городом, поговорите с ншим нучным консультнтом... – Рунгулов кивнул н Кростин.

Для нее был збронировн номер в гостинице «Арктик», которя рзмещлсь в трехэтжном строении возле мост через Яузу. Рису моментльно вселили, и чекисты срзу зторопились по делм, оствив Михил присмтривть з девушкой. В вестибюле, пожимя руку конструктору, стрший мйор отчекнил тк резко, что стекл в дверях ззвенели:

– Следите з мленьким сквояжем. Внутри – зпломбировнный контейнер с особо вжными экспонтми. Если с этим грузом что-нибудь случится, все мы отпрвимся под трибунл, невзиря н прошлые зслуги!

– Знчит, я не смогу взглянуть... – рзочровнно протянул Михил.

– Ни в коем случе! Зпритесь в номере и открывйте только ншим людям.

Проль вы знете.

Автомобиль с опертивникми умчлся в сторону город, Кростин поплелся обртно н второй этж и постучл в дверь номер.

– Входите, – крикнул Ря.

Девушк выглядел довольно комично в теплых штнх и толстом свитере,

которые были уместны в тундре, но никк не в Подмосковье, где уже нчлсь весн. От предложения пообедть Рис откзлсь, скзв, что зботливя Нтлья Петровн до отвл нкормил ее в поезде. Девушк был тк мил и непосредственн, тк хорош собой, что Михил с легким ужсом понял: он влюбился смым роковым обрзом. Не без труд стряхнув невидимую сеть нвждения, Кростин попытлся сделть серьезное лицо и зняться делми.

К его сожлению, Ря не смогл толком объяснить, что именно они ншли в тймырском Зполярье. Местные жители сообщили ученым, что много лун нзд н ночном небе бесшумно кружили две огненные птицы, пусквшие друг в друг горящий пух. Потом одн птиц улетел, другя, издвя ужсный визг и свист, рухнул где-то возле исток реки Жогдх. Эвенки уговривли москвичей не ходить в те гиблые мест, однко руководитель экспедиции был уверен, что именно тм должно нходиться полулегендрное кпище якутского божеств Умсуур Тойон. Святилище, основнное более тысячи лет нзд, действительно удлось обнружить, неподлеку ншли глубокую воронку, окруженную учстком выгоревшего кустрник. Из ямы рхеологи извлекли несколько непонятных предметов явно промышленного изготовления.

– Мы срзу догдлись, что нд тундрой произошел воздушный бой и тут упли обломки смолет, – уверенно излгл очровтельня спирнтк. – Вскоре подоспели погрничники, ночью н лгерь экспедиции нпли уголовники. Знете, я ужсно испуглсь, когд нчлсь стрельб...

– Могу предствить, – сочувственно скзл Михил. – Рюш, голубушк, попробуйте описть те предметы, которые вы обнружили в воронке.

– Дже не зню, кк вм ответить, – признлсь он. – Ничего подобного я рньше не видел. Прямо слов не хвтет.

Девушк принялсь рсскзывть о инкрустировнных серебром смоцветх и спирльной конструкции, отлитой из очень тяжелого серо-серебристого метлл, но тут рздлся стук в дверь.

– Кого еще принесло? – недовольным голосом крикнул Кростин.

– Открывйте, это милиция, – рявкнули из коридор. – Проверк пспортов.

Почему в комнте нходится посторонний мужчин?

Рис охнул, покрснел и нчл медленно вствть из-з стол, но Михил бесцеремонно оттолкнул ее подльше от двери. Прикрывя девушку собой, он передернул зтвор, нвел пистолет н дверной проем и потребовл, чтобы «милиция» убирлсь, поскольку здесь проводится секретня оперция госбезопсности. См он прекрсно понимл, что слов не помогут, потому что никкя тм не милиция, снов гестповцы или их нймиты, которые нмерены збрть обломки иноплнетного ппрт.

– Вм же хуже будет, – прорычли из-з двери. – Вол-чр, ломй!

Дверь зтрещл под нпором могучего плеч. Любя здержк грозил смертью,

и Михил решился. Четыре пули ТТ прошили доски чуть повыше змк – кк рз н уровне живот. Снружи кто-то шумно упл, грянул густой мт. «Господи, девушк же здесь, кк они выржются», – бестолково сконфузился конструктор, который прежде очень мло общлся с уголовными элементми. В тот же миг позди него звонко рзлетелось вдребезги оконное стекло. Резко обернувшись, Кростин увидел, кк с подоконник спрыгнул в комнту небритя личность в рвной ушнке, зсленной телогрейке, грязных кирзовых спогх и потрепнных квлерийских глифе.

– Стой н месте, руки вверх! – скомндовл Михил, сопроводив это рспоряжение вырзительным покчивнием ствол.

Криво ухмыляясь, громил стремительно выхвтил из-з пзухи финку с длинным широким лезвием и вспрыгнул н рзделявший их стол. К счстью для себя, Кростин з последние месяцы регулярно попдл в подобные переделки, поэтому пообвык, почти не нервничл и был морльно готов применять оружие в любой обстновке. Вдобвок, блгодря чстой прктике, стрелять стл горздо лучше. Пуля, выпущення с полутор метров, отшвырнул бндит, и тот тяжело рухнул нвзничь. Рн окзлсь не слишком серьезной – поднялся он довольно быстро и повторил тку. Спокойно прицелившись, Михил ккуртно прострелил противнику плечо. Тот взвыл и упл н колени, упирясь в пол здоровой рукой.

– Прижимйся к стене, – прошипел Михил. – Ря, к стене!

Нсмерть перепугння девушк словно лишилсь др речи, только зтрясл

головой: мол, слушюсь, гржднин нчльник. Мелкими шжкми он невыносимо медленно отодвиглсь в дльний угол, нд подоконником уже появилсь еще одн голов, увенчння милицейской фуржкой. «Они лестницу приствили!» – зпоздло смекнул конструктор. Он выстрелил и, конечно, промхнулся. Зтвор ТТ отктился, выбрсывя горячую гильзу, но обртно не вернулся, зстыв в крйнем зднем положении. Хорошо хоть бндит, услышв звук выстрел, пригнулся, спрятв голову под подоконником. Подбежв к окну, Кростин изо всех сил оттолкнул лестницу. Переодетый милиционером бндит с воплем упл н брусчтку. Упвшего немедленно окружили то ли крснормейцы, то ли другие бндиты, нрядившиеся крснормейцми.

З спиной вскрикнул Ря. Михил повернулся, но успел лишь увидеть, кк подстреленный им уголовник в телогрейке, прихвтив сквояж с бесценной нходкой, хромет к выходу. Пок Михил менял обойму, бродяг отпер дверь торчвшим из змк ключом и вывлился в коридор, но тм вдруг остновился и, подняв руки, здним ходом вернулся в номер. З ним вошли Рунгулов, дв офицер НКВД, вооруженные короткоствольными втомтми, и двешняя знкомя Нтлья Петровн. Тетк срзу бросилсь успокивть Рю, стрший мйор и другие чекисты знялись обыском рненого бндит.

Кростин вдруг пробрл нервня дрожь. Он ждно выпил сткн воды из стоявшего н тумбочке грфин и только после этого скзл:

– В коридоре целя толп был.

– Одного вы ухлопли, двух других мы скрутили, – весело сообщил Нтлья

Петровн. – Гестпо и СД не жлеют кдры.

Стрший мйор приствил ствол пистолет к виску рестовнного и поинтересовлся:

– Где, когд и кому ты должен был передть этот сквояж? Бндит прошипел что-то неврзумительное, однко, получив удр по лицу, ответил громко и рзборчиво. Рунгулов моргнул чекисту, носившему петлицы с кпитнской «шплой», и тот бросился к дежурной по этжу, чтобы по ее телефону доложить руководству. Другие опертивники увели рестовнного.

– Вы тоже из НКВД? – только теперь сообрзил Рис, стрнно поглядывя н недвнюю попутчицу.

– А кк же, – хохотнул Нтлья Петровн. – Смешные вы люди. Книжки про шпионов читть любите, в жизни – бдительности ни кпли. Или ты думл, что ткой груз без охрны возить можно?

– А что з груз? – нсторожилсь спирнтк. ~ Неужели нш нходк имеет ткую ценность?

– Именно ткую, – с нпускной суровостью скзл Рун-гулов. – Поэтому в пути вс сопровождл лейтеннт Аверченко и еще дв нших сотрудник ехли в соседнем купе... Ну, теперь можно отвезти товрищ Воронину домой. Уверен, вм больше ничего не угрожет.

По дороге в Москву стрший мйор посетовл, что пришлось передвть срочную информцию по обычному городскому телефону. Можно было, конечно, позвонить в нркомт по спецлинии из рйотдел, но пок доберешься – опять же время терять. Кростин поделился профессионльным нблюдением из своей недвней поездки з окен: уже второй год втомобили мерикнской полиции оснщются порттивными рдиотелефонми, которые обеспечивют двустороннюю связь с центрльным учстком.

– Вы бывли в Америке?! – воскликнул девушк. – Ой, кк интересно!

С кждой секундой он нрвилсь Михилу все сильнее, но их путешествие

скоро зкончилось у подъезд стринного дом в Кривоколенном переулке. Он помог Рисе поднять чемодн к дверям квртиры Ворониных. Девушк нжл кнопку звонк, потом бурно здоровлсь с ббушкой и отцом, который окзлся дом, потому что грипповл и сидел н бюллетене. Михил он предствил домочдцм кк чекист, рисковвшего жизнью, чтобы спсти ее от бнды грбителей. Воронины громко хли и приглшли зпросто зходить в любое время.

– Звтр, если не возржете, – скзл он. В отличном нстроении Михил вернулся в мшину. Рунгулов прикзл шоферу гнть н площдь Дзержинского.

Откинувшись н кожные подушки сиденья, Крости смешливо осведомился:

– Бул, который мы героически обороняли, был пуст?

– Проництельный ты у нс... Не совсем пуст. Мы кое что положили туд для

вес. А нстоящие экспонты везли в Москву смолетом. Позвчер.

– Могли бы хоть предупредить. Стрший мйор повернулся к нему с переднего сиденья и скзл ровным голосом:

– Тебе пор понять специфику ншей рботы. Мы должны были вскрыть их гентурную сеть. Любой ценой... Эт здч успешно решен, все остльное не вжно. Кстти, з риск ты получешь очень солидный оклд кк член комиссии. – Он снов сел прямо. – Сейчс приедем в нркомт – посмотришь, что твоя крсвиц н Тймыре откопл.

Извлеченные из сейф предметы срзу внушили Кростину почтительный трепет – он впервые держл в рукх творения чужого рзум. Впрочем, экстз быстро улетучился, когд стло ясно, что нзнчение этого творения определить не удстся.

Здесь было несколько оплвленных кусков непонятного мтерил, – скорее всего, плстмссы. Рядом лежл покореженный удрми и чудовищным жром тонкий метллический лист. Рунгулов пояснил: химики определили соств этого лоскут – сплв титн, вольфрм и рения. Смым крупным фргментом погибшего ппрт был мссивня плтиновя спирль около двух килогрммов весом. Свернутый тугими кольцми стержень был прошит тонкими короткими спицми того же дргоценного метлл.

Со вздохом отложив спирль, Михил осторожно взял двумя пльцми последний предмет – полупрозрчную плстину, покрытую тончйшим серебряным узором. До взрыв это был, вероятно, квдрт с ребром около восьми снтиметров. Никогд прежде Михил не видел ничего подобного и не мог дже предствить, для чего может применяться ткое устройство. Он скзл недоуменно:

– Почему нет никких рдиодетлей? Я не вижу реле, лмп, сопротивлений, дже проводов. Эти втомтические корбли-роботы должны быть нбиты электронной нчинкой.

– И тем не менее ничего ткого здесь нет, – консттировл Рунгулов. —

Может быть, н других плнетх н учились делть ппртуру из других детлей?

Кростин зсмеялся и произнес нзидтельным тоном:

– Ничем нельзя зменить лмпы, резисторы, конденсторы, тем более провод. Ткого просто не может быть.

Он с трудом дождлся следующего дня. Отпросившись со службы, Михил около половины второго подошел к знкомому зднию в Кривоколенном. Сердце колотилось тк яростно, будто не было з плечми тридцти четырех лет и он спешил н первое в жизни свидние.

Пончлу все устроилось просто отлично. Ря окзлсь дом, ббушк дремл в своей комнте и не мешл их беседе. Обрдоввшись гостю, девушк збросл его вопросми про стрнные штуки, нйденные рхеологми в тймырской тундре. Услышв, что Кростин не знет ответ, он произнесл обиженно:

– Тк бы и скзли, что не имеете прв говорить. Нверное, это очень секретное дело.

– Вы действительно прикоснулись к великой тйне, – соглсился он, глядя н девушку откровенно влюбленными глзми. – Но, честное слово, Речк, я не зню, кк рботют эти детли... Поверьте, мне больно делть ткое признние.

Потом бесед переметнулсь н его поездку в Америку. Михил рсскзывл о телевизорх и других технических диковинх, которые прочно вошли в быт з океном. Они говорили о кино, тетре, книгх и песнях. Их вкусы удивительным обрзом совпдли, словно молодые люди смой судьбой были преднзнчены друг другу. Небольшя дискуссия возникл, лишь когд обсуждли ромны смого Кростин – Ря выскзл множество претензий к сюжетм и обрзм героев, но был при этом предельно доброжелтельн. И нконец нступил момент, когд Михил неловко зговорил о своих чувствх.

Ря потупилсь и пробормотл в ответ, что не стоит ксться этой темы. У нее был жених, некто Дим Сухнов – тоже историк и тоже спирнт, только с другой кфедры. Скоро, срзу после Мйских прздников, должно было состояться бркосочетние.

– Если я првильно понял, мне уже ндеяться не н что? – глухо спросил Михил.

Не поднимя взгляд, он отрицтельно покчл головой и, зпинясь, проговорил:

– Нверное, было бы бестктно предлгть вм дружбу или приглшть н свдьбу?

– Нет, не бестктно. – Он выдвил жлкую улыбку. – Это было бы безжлостно.

– Глупо получилось, – скзл он. – Мне очень жль.

– Мне тем более. – Михил бессильно мхнул рукой. – Кк говорится, может

быть, еще породнимся... Простите, я скзл глупость.

С ощущением невыносимой потери Михил пожелл девушке счстья и нпрвился к выходу. Ря не стл его здерживть, он, попрощвшись, достл из портфеля и положил н стол коробку с нбором «Шнель».

– Речк, умоляю принять мой скромный подрок к вшей свдьбе...

Резко повернувшись, Михил вышел из квртиры, проклиня судьбу, которя

слишком поздно свел его с этой изумительной девушкой. Он больше никогд не встречл Рю Сухнову и стртельно обходил этот дом з много квртлов. И уж конечно, он дже подумть не мог, что через полвек его единственный сын женится н ее внучке.

Глв 15

КРЕМЛЕВСКИЙ ПАСЬЯНС

Телепт робко шгнул через порог кбинет и невольно вздрогнул, увидев вблизи человек, которого весь мир знл по портретм. Стлин ободряюще улыбнулся, пожл руку посетителю и, вытщив из зубов трубку, весело осведомился:

– Вс что-то беспокоит, товрищ Мессинг? От рстерянности тот брякнул невпопд:

– А я вс недвно в рукх нес...

– Кк это? – удивился дикттор. – Не припоминю. Сконфуженный экстрсенс

объяснил, что учствовл в Первомйской демонстрции и ему было окзно доверие – нести большой портрет вождя. Стлин коротко рссмеялся, усдил гостя н дивн, см вернулся к столу и еще рз проглядел короткую спрвку.

Вольф Мессинг, всемирно известный гипнотизер и телепт. Много лет выступл с психологическими опытми в рзных стрнх. Арестовн гитлеровцми в Польше, но сумел бежть из гестпо, погрузив охрну в глубокий сон.

Перешел советско-гермнскую грницу и вырзил желние служить првительству СССР. Облдет колоссльным дром внушения. Под нблюдением ответственных рботников ГУГБ НКВД был поствлен эксперимент: Вольф Мессинг получил в сберкссе крупную сумму денег, предъявив кссиру чистый лист бумги. Позже кссир уверял, что видел оформленную по всем првилм плтежную ведомость...

– Вш гипнотический др одинково действует н всех людей? – спросил Стлин.

– Нет, конечно. Чсть людей – примерно кждый десятый – не поддются внушению. Нсколько я сумел устновить, эти люди сми облдют трнсцендентными способностями... – Он испытующе посмотрел н грозного собеседник. – К примеру, я сейчс пытлся, но не сумел понять, о чем вы думете. Знчит, вс нельзя и згипнотизировть... Но вы – не телепт... – Чувствовлось, что Мессинг нпряжен, словно силится решить сложную здчу. – Скорее всего, вы можете предвидеть будущее. И еще вы должны уметь подчинять людей своей воле.

– Пожлуй, вы првы, – соглсился Стлин. – Ответьте н другой вопрос.

Можно ли читть мысли собеседник, если вы не знете его родного язык?

– Рзумеется. Совершенно не вжно, н кком языке думет пциент. Мышление интернционльно.

– А могли бы вы прочитть мысли... скжем тк, не человек?

Сбитый с толку неожиднным вопросом, Мессинг здумлся, зтем ответил,

рстерянно рзводя рукми:

– Вы имеете в виду животных? Животные не умеют мыслить... Но мне приходилось упрвлять поведением собк. А однжды в цирке дрессировнный тигр выполнял мои мысленные комнды.

– Я имел в виду вовсе не животных, – проворчл Стлин. Вольф не мог читть мысли хозяин кбинет, но понял, что тем беседы исчерпн. Стлин здл еще несколько млознчительных вопросов, – скорее всего, из вежливости. Зтем проводил гостя до двери, н прощние произнес:

– Очень ндеюсь в скором времени использовть вши феноменльные кчеств для очень вжных дел...

Оствшись один в кбинете, он зполнил неровным трудночитемым почерком несколько стрничек зписной книжки. Лишь после этого рзрешил секретрю приглсить членов Политбюро, ожидвших вызов в предбннике.

Берия зчитл сводку упрвления рзведки. Этой весной зместитель госсекретря США Уэллес много недель колесил по Зпдной Европе, пытясь помирить нгличн и фрнцузов с немцми и при этом нмекл Гитлеру, что воевть нужно вовсе не с Прижем и Лондоном, с Москвой. В те же дни его бритнский коллег зместитель министр инострнных дел Джеймс Бтлер скзл японскому послу в Лондоне: «Цель Англии – путем блокды или другими способми принудить СССР вести войну против Гермнии».

Донесения рзведчиков и дипломтов подтверждли, что зпдные политики по-прежнему считют своим глвным вргом не Гитлер, Стлин. Лидеры империлистических стрн готовы были пойти н любые преступления, лишь бы стереть с крты мир величйшую держву. Эт тупя политик с неизбежностью привел Приж и Лондон к ктстрофе.

Рзговор в кбинете пошел о глвном событии междунродной жизни – Гермнии удлось одержть убедительную победу н Зпдном фронте. Небольшое подрзделение немецких диверснтов з считнные чсы принудило к кпитуляции Днию. Зтем вермхт стремительными удрми мехнизировнных соединений оккупировл Бельгию и прорвл линию Мжино, устремившись в глубь Фрнции. Армии союзников бежли, дже не пытясь дть отпор вргу, и сейчс гонизировли последние очги сопротивления в Норвегии.

– Кстти, нсчет Норвегии, – зметил Ворошилов. – По-моему, после потопления «Глориес» можно считть зкрытым вопрос о том, кто сильнее – линкор или виносец.

– Эти недомерки дже стыдно нзывть нстоящими линкорми, – уточнил педнтичный Молотов. – Линейные крейсер к тому же слбые по броне и вооружению.

Все понимли, о чем идет речь. Нкнуне пришло известие о сржении в Северном море неподлеку от норвежского порт Нрвик. Нерзлучня прочк немецких линкоров «Шрнхорст» и «Гнейзену» тковл и уничтожил бритнский виносец «Глориес». Англичне дже не успели поднять в воздух смолеты, и плвучий эродром пошел ко дну под грдом одинндцтидюймовых снрядов.

– Мы и не сомневлись, что нше решение строить линкоры было единственно првильным, – удовлетворенно произнес Стлин. – Что сообщют из Сн-Фрнциско?

Вызвли истомившегося в приемной Биберев. После введения с прошлого месяц новых воинских звний Мтвей Аристрхович стл контр-дмирлом и ужсно этим гордился, хотя петлицы н его кителе остлись прежними – с двумя звездочкми.

Моряк доложил, что н клифорнийской верфи строго по плну рзворчивются рботы по достройке «Хлхин-Гол». Рзличным предприятиям рспределены зкзы н необходимое оборудовние. Ленингрдские конструкторы, совместно с мерикнскими коллегми, звершют создние проект обновленного линкор. Корблестроители обязуются зкончить монтжные рботы и отлдку двигтеля к следующему лету.

– Стло быть, в ме – июне сорок первого мы должны доствить н верфь ртиллерию, – сделл вывод Стлин. – Успеем?

Молотов и Мленков зверили, что нркомт вооружений умрет, но выполнит здние – четыре бшни с орудиями глвного клибр будут готовы в срок. Экспериментльня шестндцтидюймовк уже проходит испытния н Блтийском полигоне. Пушки меньших клибров двно освоены промышленностью, с ними проблем вообще не предвидится. Зтем, после вступления в строй «Хлхин-Гол», зводы приступят к изготовлению ртиллерийских устновок для «Советского Союз» и «Советской России» – двух новейших суперлинкоров, которые плнировлось спукть н воду в нчле сорок второго год.

Мтвей Аристрхович особо подчеркнул приятный фкт: при зключении контркт удлось добиться солидной экономии влютных средств. Корбль ткого клсс стоил, по мерикнским ценм, около пятидесяти миллионов доллров, однко мфия оформил линкор «плвучим крном» и добилсь, чтобы при клькуляции рсходов был зсчитн двдцтилетняя мортизция изделия. В результте «Хлхин-Гол» обойдется Советскому првительству всего лишь в двендцть миллионов.

– Одно мне, признюсь, не совсем понятно, – зкончил Биберев. – Господин Кноцци почему-то нстоял, чтобы половин этой суммы был уплчен нличными.

Нивность контр-дмирл, который удивлялся тким простым вещм, нсмешил мтерых политиков. Берия фыркнул:

– Зто нм их интерес очень дже понятен. Будут им нличные.

– Это много?! – збеспокоился Стлин. -Легко будет перепрвить ткую

сумму?

– Ерунд, – отмхнулся Лврентий Пвлович. – Один чемодн, нбитый стодоллровыми купюрми.

Когд Биберев ушел, Ворошилов поинтересовлся, откуд взялось стрнное выржение – «отмывние денег». Стлин, которого в Политбюро не без веских н то причин считли ходячей энциклопедией, охотно пустился в объяснения. Окзывется, в эпоху «сухого зкон» мфия гребл колоссльные деньги н нелегльной продже спиртных нпитков, и встл проблем – леглизовть эти доходы, чтобы вклдывть «хмельные миллионы» в некриминльные сферы бизнес. Тогд один мфиози догдлся оргнизовть сеть прчечных и оформлял «черный нл» кк деньги, полученные от стирки белья.

– Не совсем крсиво выглядит с ншей стороны, – повздыхл Клинин. – С уголовникми сотрудничем, с гнгстерми.

– А то мы во время революции не использовли уголовный элемент, – скзл Ворошилов. – Один Мхно чего стоил!

– Рди великого дел можно зключить временный союз Дже с нечистой силой, – усмехнулся Стлин. – Никто не сможет нс упрекнуть. Вспомните: в Мюнхене те же нглийские и фрнцузские империлисты продли Гитлеру всю Чехословкию – лишь бы нтрвить фшистов н Стрну Советов – По срвнению с этой чудовищной сделкой нш льянс с мфией выглядит деянием библейских прведников.

Выслушв эти сообржения, Молотов озбоченно зметил, что оргнизовння преступность мыслится ему проблемой, которя может когд-нибудь вызвть сложности дже в СССР. Если бндитские вожки попытются подкупить морльно неустойчивых ппртных рботников – результт трудно предскзть. К этому предупреждению отнеслись серьезно, поскольку Вячеслв Михйлович тоже влдел политическим ясновидением и его прогнозы обычно сбывлись.

– Знчит, ндо обезглвить преступный мир, пок нши бндиты не превртились в мфию, – резюмировл Стлин, зтем произнес очередной форизм, который спустя много лет будет превртно истолковн: – Не будет этих людей – не будет и проблемы. Лврентий Пвлович, зймитесь. Првить стрной должно првительство, не бндитское подполье.

Нрком внутренних дел зверил коллег, что сегодня же отдст прикз рсстрелять всех воров в зконе, которые сидят в лгерях и следственных изоляторх. Зтем будет рзвернут большя охот н уголовных вожков, временно остющихся н свободе. Н этом повестк дня был исчерпн, и некоторым приглшенным дли понять, что они могут отпрвляться н зслуженный отдых.

Срзу после полуночи, когд в кбинете остлись только люди, входящие в Ближний Крут, Берия оглсил особо секретное донесение из Крсноярск. Местным оргнм НКВД удлось обнружить двух лиц, идентичных фотогрфиям, которые привез из Америки конструктор Кростин. Предполгемые гонты зкзли в кревой библиотеке подшивки местных гзет з лето и осень 1908 год. Зметив, что привлекли к себе внимние, подозревемые бесследно исчезли. Нблюдвшие з ними сотрудники госбезопсности уверяют, что гонты буквльно рстяли в воздухе.

– Гипноз, – прокомментировл Стлин. – Против при-щельцев придется использовть людей, устойчивых к действию внушения. Пусть товрищ Мессинг поможет отобрть чекистов, не подверженных мгнетизму.

Зтем он прикзл приглсить Кростин, который уже четвертый чс ждл своей очереди.

События последних месяцев, особенно нелды по чсти личной жизни и комндировк в Берлин, превртили Михил в змкнутого, мрчного ипохондрик. Новые знния рсплили в его подсозннии чудовищной силы комплекс неполноценности, неверие в собственный интеллект и ощущение душевной пустоты. Единственным приятным сюрпризом окзлсь новость, что Стлин прекрсно помнит обстоятельств их прежних встреч и дже прочитл «Ответный удр» – новый, только что опубликовнный ромн Кростин.

– Но литертурные вопросы мы будем обсуждть позже, – скзл вождь. – В кком порядке вы собиретесь отчитывться?

– Нчнем с техники, – безрзлично предложил конструктор. – Хотя все это очень тесно переплетется с проблемой Тунгусского бункер. В нучном отделе концерн «Сименс» я зметил корпус, охрняемый войскми СС. Я уверен, что именно тм изучют нйденные в Польше обломки...

– Этим зймется рзведк, – прервл его Стлин. – Что с рдиолоктором?

Глвной целью поездки в Гермнию было приобретение лицензии н сименсовский

мгнетрон. Мощный генертор снтиметровых рдиоволн, рботвший по принципу торможения электронов в скрещении электрического и мгнитного полей, был необходим для создния рдров нового поколения. Резкий скчок от чстоты в трист меггерц у системы «Сегмент-1» до двух-трех тысяч меггерц, кк плнировлось в «Сегменте-2», позволил бы резко увеличить дльность и точность рдиолокционного обзор.

– Я зню, что вы очень ловко поменяли немецкий птент н дв нших вторских свидетельств, – одобрительно скзл Стлин. – Когд будет готово новое изделие?

– Думю, через год. Или чуть позже. Нм остлось решить незнчительные технические вопросы. Но я хотел скзть о другом, – кжется, удлось рзгдть тйну одной из тймырских нходок.

– Подождите, – строго скзл Стлин. – Вы в комиссии получли рпорт НКВД о происшествии в Крсноярске?

– Нсчет гонгов? Д, я в курсе.

– И что вы об этом думете?

– По-моему, все просто. Гонты продолжют искть бункер. С этой целью они

прочесывют н большой высоте прострнство нд Сибирью. Фурбены им противодействуют, поэтому нд Тймыром произошел бой, следы которого окзлись у нс в рукх. В библиотеке они собирлись просмотреть гзеты кк рз о пдении Тунгусского метеорит. Вероятно, рссчитывли нйти ккие-нибудь зметки, связнные с судьбой спсшихся соплнетников.

– Ни черт они тм не нйдут, – проворчл Стлин. – Мы все эти гзеты еще в двдцтые годы до последней корки пролистли... Лдно, двйте, о чем вы хотели скзть.

– Когд я был в нучном отделе «Сименс», немцы похвстлись очень збвным, кк они полгют, устройством...

... Инженеры всемирно знменитого электротехнического концерн изготовили необычный конденстор, нпылив серебряную пленку н плстину слюды. Кростин еще не знл тких терминов, кк «интегрльня схем» или «пленочня технология», но стоило ему присмотреться к этой игрушке, кк сердце зколотилось с бешеной силой...

– Помните тот кристлл с узорми, который мы пончлу приняли з инкрустировнный серебром смоцвет? Я понял, что он из себя предствляет. Это целый узел их рдиоэлектронной ппртуры. Узел, в крохотный объем которого втиснуты десятки или дже сотни микроскопических устройств: конденсторы, сопротивления, выпрямители, диоды и все ткое. И тогд мне стло стршно...

– Вы должны г-гордиться, молодой человек, – ободряюще скзл Молотов. —

Если сумели рскрыть ткую тйну, это же змечтельно! Чего же тут стршного?

– Стршно то, кк длеко они ушли от землян по пути технического и нучного прогресс. Я чувствую себя полным ничтожеством. Дикрем-нендертльцем, который с тупым видом рзглядывет грммофон, случйно попвший к нему в пещеру. И дже если когд-нибудь у нс в рукх окжется целый и невредимый корбль пришельцев, мы просто не поймем, кк он действует.

Нркомы недоуменно переглянулись – для них ткой проблемы не существовло.

Вождь пртии после короткого рздумья уверенно проговорил:

– Вы сильно преувеличивете степень ншего нендертльств. Любя мшин космических гостей, будь то межзвездный корбль, или быстроходный летющий вездеход, или... В общем, любя ткя мшин должн состоять из грегтов, нзнчение которых несложно предугдть. Двйте подумем, ккие устройств будут в подобных корблях.

Совместными усилиями они быстро соствили приблизительный перечень: корпус, двигтель, оружие, источник энергии, приборы нблюдения (рдр, телескоп, телевизор), приборы упрвления, средств связи, жилые помещения, склды продовольствия и топлив...

– Не тк все просто, – упорствовл Кростин. – Мы можем не понять, что именно видим – оружие, телевизор или двигтель. Если их рдиотехник столь рзительно отличется от ншей, то поди угдй, кк будет выглядеть их оружие... Предствьте себе, что древнеримскому легионеру покзли современный пулемет.

Черт с дв он сообрзит, для чего нужен этот кусок метлл.

Ворошилов зверил инженер, что воин времен Цезря срзу нчл бы нжимть н все железки и быстро освоил приемы стрельбы.

– Нпрсно вы беспокоитесь о тких пустякх. – увещевл конструктор Стлин. – Ведь вы догдлись о нзнчении той рдиодетли. Следовтельно, бртья по рзуму обогнли землян не тк уж сильно – лет н сто, от силы н двести. Рзобрлись с рдио, рзберетесь и с остльным.

– Попробуй только не рзобрться, – скзл Берия, деля свирепое лицо —

Кишки выпущу.

– Не ндо тк шутить, – вяло проговорил Михил. – Бсть мшины, которые н Земле только-только появляются и потому ужсно примитивны. З двести лет прогресс иноплнетные инженеры могли их усовершенствовть до полной неузнвемости.

Он рсскзл о последних достижениях мерикнских и немецких ученых, создвших электромехнические приспособления для мтемтических рсчетов. Джордж Штибиц из «Белл телефон» сконструировл и построил тк нзывемый клькулятор комплексных чисел, собрнный из множеств телефонных реле. Похожее устройство в Гермнии рзрбтывл Конрд Цузе. Фирм IBM пытлсь смонтировть ткую же мшину из электронных лмп. Эти грегты выполняли з кждую секунду сотни рифметических действий, и сегодня дже трудно было предствить, ккие перспективы откроются, когд подобные мехнизмы получт широкое рспрострнение.

– Интересня штук, – соглсился Стлин. – Вроде большого рифмометр. Конечно, н космических ппртх должны иметься ткие мшины, – нпример, для строномических вычислений... А поскольку мы знем, что н корбле пришельцев обязтельно окжется устройство для быстрых рсчетов, то вш здч – опознть его, изучить и использовть н блго ншей стрны.

Молотов добвил директивным тоном: мол, хорошо бы товрищу Кростину нписть книгу про вычисляющие электромшины. Очень вжно будет покзть, скзл Вячеслв Михйлович, кк передовые нучно-технические достижения служт трудовому нроду в СССР и буржузным н Зпде. Нпример, советский клькулятор помогем повысить производительность труд, тогд кк кпитл используют ткую же мшину для усиления эксплутции, получения сверхприбыли и подготовки новой войны. Вы предложил ввести в будущую книгу приключенческую: мшин изобретен советскими учеными, инострнные рзведки пытются похитить чертежи, но сотрудники госбезопсности обезвреживют вргов и сохрняют вжную госудрственную тйну.

– Товрищ Кростин без нших дилетнтских советов сумеет грмотно построить увлектельный сюжет, – ухмыльнулся Стлин. – Вот кк хитро зкрутил он свой «Ответный удр». Войну с применением новейшего оружия рсписл, с кем сржется Крсня Армия и н кком стртегическом нпрвлении – об этом остется только догдывться. Вы, Михил Никнорович, нстоящий дипломт...

Остльные зсмеялись, из чего Михил зключил, что все они знкомы с его ромном. Это было приятно. Немного сконфуженный откровенным нмеком вождя, он скзл:

– В первом вринте я нписл, что войну рзвязл Гермния в союзе с Финляндией и Польшей, с восток н СССР нпл Япония. Но прошлой осенью Польш исчезл, с немцми подписли договор о дружбе. Пришлось срочно переписывть многие глвы и сделть противник нонимным.

– Все првильно, – здумчиво проговорил Стлин. – Кждый советский человек понимет, что схвтк с Гермнией и Японией неизбежн, однко открыто писть об этом не стоит -договор вынуждет нс проявлять некоторую осторожность в выскзывниях... – Он ндолго змолчл, потом вдруг спросил: – У вс есть ккие-нибудь вопросы к членм првительств?

Рзговор с вождями буквльно окрылил конструктор, вернув уверенность и прогнв хндру. Они верили в его силы, – стло быть, он обязн опрвдть их высокое доверие. Испытв прилив воодушевления, Михил нбрлся смелости и скзл:

– Я подготовил к печти избрнные произведения в двух томх, но издтельство тянет время, не включет книги в плн...

Не дослушв его объяснений, Стлин рздрженно зявил, что пистель Кростин зслуживет большего, чем двухтомное собрние сочинений. Он сделл очередную пометку в своей зписной книжке и добвил:

– Идите, Михил Никнорович, и спокойно рботйте А издтельство может выпустить вш шеститомник сверх утвержденного плн. Еще до конц этого год... Ндеюсь не збудете подрить мне экземпляр с втогрфом?

Рзговоры этой ночи имели сложные последствия, по-рзному отрзившиеся н судьбх отдельных людей и целых стрн. Через три месяц нчли выходить том кростинских сочинений, и взбодрившийся пистель зсел писть еще дв ромн.

... Агентурня сеть госбезопсности подбросил нглийской рзведке умело соствленную дезинформцию, будто в одном из корпусов нучного отдел концерн «Сименс» рзрбтывется супермощное оружие, преднзнченное для обстрел Бритнских островов. Через несколько дней крупные соединения нглийской виции рзбомбили этот рйон Берлин, в результте чего прекртили существовние все изучвшиеся тм обрзцы иноплнетной рдиотехники.

Спустя неделю не вышел н службу пожилой инженер-конструктор из секретного подрзделения фирмы «Мессер-шмитт». Когд стло известно, что вместе со стриком исчезли нйденные в Польше детли – предположительно это были обломки двигтеля иноплнетного леттельного ппрт, гестпо и СД перетряхнули всех служщих, ткже их родственников до третьего колен, при этом были рзоблчены дв нглийских шпион, один мерикнский и один японский. Пропвшего конструктор не ншли, но зто устновили, что он был членом компртии со времен Бврской советской республики. Не требовлось большого ум, чтобы понять: бесценные нходки уже перепрвлены в Москву.

... С помощью Вольф Мессинг были отобрны дв десятк опертивных сотрудников НКВД, не подверженных гипнозу. Зодно обследовние н устойчивость к внушению прошли высшие руководители СССР. Выяснилось, что среди членов Политбюро только Молотов и Берия облдют зчткми экстрсенсорных способностей. Кждый из них сделл для себя вывод: конкурент придется устрнить. Ровно через триндцть лет Молотов сумеет выполнить эту здчу.

Глв 16

ФАНТАСТИКА И РЕАЛЬНОСТЬ

Первя в Нью-Йорке телевизионня нтенн оседлл смую высокую точку город – шпиль небоскреб Эмпйр стейтс билдинг. Михил с удовольствием осмотрел это во всех отношениях любопытное сооружение. Джон окзлся прекрсным гидом и сумел плотно зполнить его немногие свободные чсы, чтобы покзть основные достопримечтельности. Кроме того, издтель был очень интересным собеседником, знл немыслимое количество удивительных историй, которые рсскзывл охотно и мстерски.

– Лет семь нзд федерльня комиссия по рдиосвязи постновил, что телевидение должно служить только нучным целям, и поэтому трнсляция реклмных передч был зпрещен. Тк вот, пок этот зпрет не отменили. производство телепередтчиков оствлось нерентбельным, и рзвитие телевидения в Шттх змерло.

– Збвный некдот, – соглсился Михил. – Вполне в мерикнском духе.

– Предствьте себе, я не шутил, – печльно поведл Джон. – Вы в России

дже не предствляете, ккие колоссльные доходы приносит этот бизнес. Огромные доходы и огромную влсть.

Он рсскзл, кк в прошлом году Америкнскя федерция реклмы добилсь зпрет н учебник профессор Ргг. Автор книги осмелился скзть, что реклм оглупляет грждн. Если верить Джону, одн компния, производящя мыло и стирльные порошки, купил привилегию: отныне во время ковбойских вестернов н рдио и телевидении передется реклм лишь этой фирмы. Поэтому мерикнцы стли нзывть «мыльными оперми» многосерийные фильмы и рдиопьесы, то и дело прерывемые нзойливыми призывми покупть моющие средств. История звучл больно уж непрвдоподобно, поэтому Михил решил, что собеседник его рзыгрывет. А может быть, и нет.

Н всякий случй Кростин тктично перевел рзговор н другую тему. Вспомнил, кк в конце двдцтых годов нписл повесть о перспективх телевидения.

– Тогд меня интересовли совсем другие темы, – ностльгически проговорил он. – Прогресс, новя техник новое общество... Но никк нельзя было подумть о роли реклмы мыл в рзвитии телевидения или ркетоплвния...

– А я нчл писть в годы «великой депрессии», потому что остро нуждлся в деньгх, – признлся Джон. Михил рссмеялся:

– Честно говоря, я тоже взялся з литертуру рди денег. Но потом стл относиться к фнтстике серьезнее.

– У вс отлично получется. Мои вторы были рды услышть о вшем приезде. Ндеются увидеть вс сегодня вечером. В редкции соберутся все пистели, которые нходятся в Нью-Йорке.

– Я обязтельно приду.

– Змечтельно!

Джон Кэмпбелл попрощлся и убежл по срочным делм. Больше двух лет он

возглвлял смый серьезный в Соединенных Шттх журнл фнтстики «Astounding Science Fictiom, то есть «Порзительня нучня фнтстик». Вчер Джон кким-то обрзом ншел Кростин в отеле и взял слово, что московский гость посетит редкцию, где Михил будут ждть молодые тлнтливые пистели-фнтсты.

Кростин вторично прилетел в США н новейшем трнспортном смолете АНТ-39 «Крсня Звезд». Четырехмоторный цельнометллический гигнт, прототип рзрбтывемого дльнего бомбрдировщик, совершил сорокчсовой беспосдочный бросок нд Арктикой, доствив в Сн-Фрнциско несколько орудий для «Хлхин-Гол», Почти двое суток Михил и еще пять пссжиров мерзли в неотпливемом зкутке, отделенном переборкой от кбины пилотов. Во Фриско Кростин соглсовл с мерикнскими коллегми конструкцию отсек для рдрной стнции, которую предполглось устновить н передней мчте линкор. Зтем он пересек континент от окен до окен в пссжирском С-3 «Дуглс». В Нью-Йорке он подписл несколько вжных документов, потом встретил Джон...

Михил рссеянно брел по ккой-то веню. Снов зморосил противный мелкий дождик. Конструктор рссеянно подумл: дескть, неплохо бы зкусить сосиской и выпить кок-колы в ближйшей збегловке, но вместо птеки или кфе по пути поплся мгзин рдиотовров. Ассортимент был богтейший: рдиоприемники, птефоны, мгнитофоны, рдиолы. Больше всего Кростин интересовли, конечно, телевизоры, рзрботкой которых он продолжл знимться по сей день.

Ни о чем подобном москвичи, конечно, не могли и мечтть. Кких моделей здесь только не было – от двухкнльных с крохотным экрном в три дюйм по дигонли, стоимостью сто двдцть пять доллров, до огромных двендцтидюймовых с переключтелем н семь кнлов, цен которых приближлсь к шести сотням. Двендцть дюймов – это же больше тридцти снтиметров по дигонли! Михил испытывл легкую звисть, рядом, еще сильней дрзня его смолюбие, крсовлись тяжелые коробки цветных телеприемников. Еще десяток лет нзд ткие грегты считлись чистой фнтстикой...

– Интересуетесь телевизорми?

Голос, выговриввший русские слов с зметным кцентом, прозвучл совсем

рядом. Повернув голову, Михил увидел сухопрого мужчину лет пятидесяти в длинном мкинтоше и модной шляпе. Взгляд водянистых светло-серых глз был отнюдь не дружелюбным, тонкие рыжие усики нпоминли о немецких офицерх, которых он встречл весной в Берлине.

– Русский? – спросил Михил, прикинувшись дурчком. Он не сомневлся, что опять встретил немецкого гент, и не ошибся.

– Нет, господин Кростин, я предствляю одно дружественное вм госудрство. Позвольте предствиться, обер-штурмбннфюрер СС Вльтер Ромпе.

– Гестпо? – мшинльно поинтересовлся конструктор и кк бы невзнчй рсстегнул пльто, чтобы в случе ндобности сподручнее было выхвтывть пистолет.

– Зчем же тк грубо... – Немец вроде бы дже обиделся. – Тйня полиция рботет внутри рейх, я же служу в ткой интеллигентной оргнизции, кк политическя рзведк... Нм ндо побеседовть, это лучше всего получется во время обед. Предлгю посидеть в ресторне – тут поблизости есть очень уютное тихое зведение.

Рзговор обещл быть интересным, к тому же в Нркомте госбезопсности его регулярно поучли, что н ткие конткты следует соглшться без опски. Знть бы только, чего нужно этому фшисту. А то стукнет по бшке, зпихнет в ящик – очнешься в подвлх гестпо. Мло ли, что он врет, будто в другом отделе состоит, – скзть всякое можно. Нет, все-тки ндо соглшться...

– С удовольствием, – проговорил он. – Только через дв чс я должен быть в редкции журнл.

– Будете, – зверил его Ромпе. – Двух чсов н первый рз вполне достточно.

Ресторн действительно окзлся уютным и тихим, но сугубо мерикнским, и об европейц долго ворчли по поводу врвров янки, которые з недолгий срок своей истории тк и не нучились готовить нормльную еду. После продолжительного изучения меню они зкзли по большому бифштексу с жреной кртошкой, слт, пиво и несколько видов зкуски. Откусив от бутерброд с» икрой, эсэсовец приступил к делу:

– Герр Кростин, в ншем ведомстве были весьм зинтриговны вшим ромном «Ответный удр». Првильно ли мы поняли, что тм говорится о войне между СССР и Англией?

– Вы прекрсно говорите по-русски, – похвлил немц Михил, чтобы потянуть время. – Жили в России?

– Я родился неподлеку от Ревеля. У моего отц было большое имение, лес, звод. Мой дед был дмирлом русского флот, см я в мировую войну дослужился до попучик н Квкзском фронте, потом воевл в рмии генерл Врнгеля.

Кивя в ткт его объяснениям, Кростин лихордочно прокручивл в уме ситуцию. В «Ответном удре» не нзвны противники Советского Союз. Крсня Армия отржет удр вржеского флот, использовв упрвляемые по рдио беспилотные смолеты, нчиненные двумя тоннми взрывчтки, где точное нведение н цель осуществлялось с помощью телевидения. Кроме того, в сценх войны н сухопутном тетре он описл прорывы тяжелых тнков и тку пехоты, вооруженной втомтми. В первом вринте ромн дв корпус крснормейских пршютистов зхвтили остров Хоккйдо, но из-з цензурных огрничений пришлось опубликовть текст, где говорится о деснте н некий нензвнный остров. Ну что ж, если немцм хочется, чтобы этим островом был Бритния, пусть остются в приятном зблуждении...

– Вы совершенно првы, герр обер-штурмбннфюрер. Я писл именно об этом.

Вльтер Ромпе оживился, зсверкл глзми и звлил фнтст нводящими

вопросми. Немц интересовло, существуют ли в действительности тнки Т-42 (шестьдесят тонн вес при стсемимиллиметровой пушке), истребители И-25 (скорость – семьсот пятьдесят километров в чс, вооружены шестью втомтическими пушкми клибр сорок миллиметров), скорострельные пушки-губицы «Ромшк», втомты Рустмов и другя крсочно рсписння боевя техник, при помощи которой герои Кростин – з четыре дня остновили и обртили в бегство вржеские войск.

Дурчин из ведомств Гиммлер не понимл, что любой пистель способен з пру минут состряпть првдоподобный сюжет. Именно этим и знялся Михил, охотно под – твердив, что нзвнные системы вооружения существуют либо скоро вступят в строй, рвно кк рективные смолеты, сверхдльнобойные пушки и подводные крейсер огромного водоизмещения. Немец был слегк подвлен, но все-тки продолжл выпытывть:

– Кк понимть эту публикцию? Неужели тким оригинльным обрзом вши комиссры дют понять фюреру, что Крсня Армия готов присоединиться к вермхту в битве против нгличн?

– Мне трудно оценивть ткие сложные политические процессы, – уклончиво ответил Михил. – Но вш мысль кжется похожей н првду.

– Можно ли ндеяться, что Молотов передст подобные предложения, когд приедет в Берлин н переговоры с фюрером?

– Простите, меня не посвятили в эти плны. – Михил с печльным видом склонил голову. – Мое дело – писть ромны, но ткого сюжет мне пок не зкзывли.

– Я все понял. Большевики используют вс втемную. Пожв плечми, Кростин взялся з бифштекс. Ромпе сочувственно скзл, что понимет, кк трудно жить тлнтливому пистелю, которому не доверяют вжной информции. Зтем открыто предложил сотрудничть: служб СД готов передвть Михилу определенные сведения, но ему придется, в виде ответной любезности, оствлять в условленном месте письменные отчеты. Михил немного поломлся, потом принялся торговться. Сговорились н сумме в три тысячи доллров плюс трист рублей з кждый оствленный в тйнике отчет. В портфель «звербовнного» конструктор перекочевл пчк купюр, шифроблокнот и плн прк в Сокольникх, где нходился тйник. Шифр и схем должны были привести в экстз московских контрзведчиков – в этом Михил не сомневлся.

Неторопливо шгя под усилившимся дождем, Кростин мысленно посмеивлся:

немцы рботли безлберно ко купились н дешевую легенду...

К нзнченному чсу тксомотор высдил его возле дверей журнльной редкции. Джон, поджидвший гостей в вестибюле, тктично предупредил:

– Все уже собрлись. Только... Из Клифорнии приехл Боб Хейнлейн.

– Кто это? Не помню ткого.

– Он – нш ровесник, хотя печтться нчл совсем недвно. Боб очень

тлнтлив, нстоящий генертор идей. Бед в том, что он не слишком любит коммунистов.

– Не привыкть, – отмхнулся Кростин. – К тому же я – беспртийный.

Пошли.

В редкционной комнте сидели н стульях, столх и дже н подоконнике шесть человек. Смым стршим из них окзлся сорокчетырехлетний Билл Дженкинс, писвший под псевдонимом Мюррей Лейнстер. Михил искренне признлся, что с огромным удовольствием читл его «Проксиму Центвр» – ромн о полете к ближйшей звезде, где земным космоплвтелям пришлось выдержть сржение с цивилизцией рзумных рстений. В ответ Билл – Мюррей, нговорив комплиментов кростинским ромнм «Снегопды Венеры» и «Тйн звездного дредноут», протянул обе эти книги, выпущенные в мягких обложкх нью-йоркским издтельством «Популярня библиотек». Михил не срзу понял, в чем дело, и мерикнец пояснил, что хотел бы получить втогрф русского клссик.

Не успел он нписть ккой-то бнльный текст и поствить росчерк, кк со всех сторон потянулись руки, сжимвшие ткие же покетбуки. Михил рсписывлся, блгодрил з добрые слов и пытлся зпомнить незнкомые фмилии нчинющих пистелей: Сймк, Вн-Вогт, Азимов, де Кмп. Несмотря н тревогу редктор, Хейнлейн держлся вполне миролюбиво и дже подрил свежий номер «Астундинг», в котором был нпечтн его повесть «Взрыв всегд возможен».

Потом нчлось обсуждение кростинского творчеств – нстолько бурное, что Михил вынужден был то и дело остнвливть говорившего и просить произнести ту же фрзу помедленнее. Когд очередной коллег нзвл гостя основтелем литертуры о космических войнх, Кростин пошутил:

– Теперь я понимю, почему Док Смит не пришел... Все зсмеялись. Эдврд Смит имел нучную степень доктор философии, з что и получил среди пистелей-фнтстов прозвище Док. Ккое-то время он пытлся докзть, что его многотомные опусы о Линзменх и звездолете «Космический Жворонок» зложили фундмент нового течения фнтстики – «космической оперы». Тк, по нлогии с ковбойскими «мыльными оперми», нзывли ромны, посвященные битвм звездных флотов. Однко было очевидно, что ткое нпрвление литертуры открыли советские вторы: Николй Мухнов с его трилогией «Пылющие бездны» и Михил Кростин, создвший многотомную эпопею «Революция в эфире».

Лейнстер произнес небольшую речь, скзв, что в нчле ншего век фнтстик имел всего дв течения: изложение нучных и политических идей без грмотной литертурной обрботки, кк это делли Жюль Верн и Герберт Уэллс, н противоположном флнге – приключенческие боевики в стиле Бэрроуз и того же Док Смит. Лейнстер зявил, что нстоящя литертурня фнтстик нчлсь с произведений Кростин, Беляев, Кэмпбелл и Хейнлейн. Это было очень приятно, и Михил выступил с ответным словом.

– В основе произведения должн лежть яркя, интересня и, глвное, новя нучно-фнтстическя идея, – говорил он. – Здч нстоящего пистеля – нйти ткую идею и тщтельно обрботть ее методми художественного творчеств. Н фоне фнтстической посылки стновится интереснее сюжет, нливются жизнью обрзы персонжей. Современность дрит пистелям уникльный шнс, потому что мы живем в эпоху величйших и удивительных открытий во всех облстях нуки и техники. Жюль Верн строил увлектельные сюжеты, исходя из примитивных зконов мехники. Что он использовл? Он использовл усовершенствовнную подводную лодку и пушки, выстреливющие ядро с первой космической скоростью. Всего-нвсего! Попробуем же вообрзить, кк обогтят нш жнр последние изобретения и открытия...

Н одном дыхнии Михил перечислил рективную вицию, деление томного ядр, вычисляющие электромехнические мшины, генетическую структуру жизни, теорию относительности. Вспомнил и смое свежее чудо физики – сферу Шврцшильд, из которой не способен вырвться дже стремительный луч свет. Коллеги дружно зглдели. Нчлось обычное для компнии литерторов явление – н ходу сочинялись десятки фбул, в основе которых лежли нзвнные Кростиным мшины и природные феномены. Смые интересные здумки выдвл Хейнлейн.

В общей сумтохе совсем молодой, лет двдцти, пренек оттщил прослвленного русского мэтр к окну и трепетно преподнес «Astounding» со своим рсскзом «Strange Playfellow». Михил перевел нзвние кк «Чокнутый друг детств», юный втор пояснил, что в этом произведении речь идет о роботе-няньке по имени Робби. Кроме того, мльчишк торопливо перескзл историю своей семьи: он родился в местечке Петровичи под Смоленском, вскоре после Гржднской войны его родители перебрлись з окен. Зтем он очень робко осведомился:

– Кк вм удется тк детльно и крсочно предствлять мир будущего?

Пришлось излгть ему зы. То, о чем говорил советский пистель, потрясло

мерикнцев, ибо ничего подобного им прежде слышть не приходилось. Михил скзл с пфосом:

– Четкя, зримя кртин коммунистической перспективы, кртин грядущего обществ очерчен основными выводми исторического мтерилизм. Мрксизм, устновивший объективные зкономерности рзвития цивилизции, стл ншим непобедимым оружием. В мгическом кристлле великого учения советские пистели ясно видят, ккие формы примет жизнь людей в нступющей эпохе. Человечество неуклонно движется по ступеням прогресс: от первобытной общины, через врврство рбовлдения и феодлизм, через д кпитлистического угнетения, к высшей социльно-экономической формции, то есть к коммунизму. Теория однознчно предрекл гибель эксплутции, рвно кк торжество бесклссового уклд всемирной коммуны. Повторяю: построение коммунизм неизбежно, поскольку определено объективными зконми общественного рзвития.

Кжется, мерикнцы ему не поверили. Кростин злордно подумл: «Погляжу я н вс лет этк через двдцть – тридцть, когд Зпд окончтельно згниет, мы в СССР будем беззботно жить при коммунизме!» Между тем юный втор рсскз о роботх продолжл:

– Знчит, вы полгете, что зконы исторического процесс объективны?

– Это не я тк полгю, это – нучно устновленный фкт, – рссмеялся

Михил. – Почитйте, дорогой коллег, рботу товрищ Стлин «О дилектическом и историческом мтерилизме» – тм все изложено очень доступно и доходчиво.

Ему покзлось, что молоденькому пистелю его совет не слишком понрвился.

Откровенно поморщившись, прень снов принялся гнуть свое:

– Вши змечния о нучном прогнозировнии будущих исторических событий

очень меня зинтересовли. Я думю, что можно нписть серию небольших рсскзов

о кризисе и гибели глктической империи. Моделью ткого процесс может

послужить зкт Рим... – Эмигрнт со Смоленщины здумлся, продумывя

дльнейший сюжет, потом его лицо просветлело. – Нпример, величйший ученый той

эпохи – дело будет происходить через десять или двдцть тысяч лет – рзрботет

мтемтическую теорию, которя позволит предскзывть предстоящие политические

процессы. Этот ученый создст тйную оргнизцию... нзовем ее, нпример,

Foundation, которя имеет здчу смягчить эксцессы и сделть короче эпоху

врврств, которя неизбежно следует з крхом великих империй. Только... – Он

снов погрузился в рзмышления. – Ндо придумть им ккую-нибудь сугубо нучную

прогрмму, которой они будут знимться для прикрытия основной деятельности-

Кростин, который воспринял его змысел очень несерьезно, в шутку посоветовл:

– Пускй энциклопедию пишут.

– Генильно! – вскричл восхищенный его фнтзией мерикнец и с жром

продолжил: – А в конце концов, блгодря их рботе через тысячу лет в Глктике возникнет идельное рзумно оргнизовнное общество.

Снисходительно выслушв этот детский лепет, Михил додумл, что у тощего сопляк получится в лучшем случе очередня «космическя опер», перенсыщення вдобвок скучными политическими лекциями. Вслух он своего скепсис, конечно, не выскзл – зчем зря обижть ребенк. Кростин ободряюще похлопл собеседник по плечу и произнес:

– Очень любопытный змысел. Дерзйте, юнош... – Потом спросил из вежливости: – Кк, вы говорите, вс зовут?

– Айзек, сэр, – мльчишк явно был горд внимнием клссик, – Айзек Азимов...

Через пру десятилетий он стнет сильно переживть, что не познкомился поближе с Клиффордом Сймком, который весь вечер молч просидел в углу. Но тогд, осенью сорокового, тких сожлений не возникло. Михил возврщлся из редкции в прекрсном нстроении. Однко в отеле Кростин всерьез обеспокоил кпитн Сомов – сопровождвший его сотрудник Нркомт госбезопсности. Чекист сообщил об втомобиле с двумя пссжирми, который следовл з Михилом весь день.

– ФБР, нверное, – безрзлично скзл конструктор. – А может быть, снов немцы... Пускй следят до полного опупения. Ни черт не обнружт. У нс особых секретов нет. Контркты, которые в эту поездку подписывли, не имеют отношения к обороне.

– Тк-то оно тк, но з тобой кто-то следил. – Сомов покчл головой. – Не к добру это.

Всю ночь чекист не спл, чутко прислушивясь к млейшим шорохм з стенми

комнты. А утром кпитн рзбудил Михил, сообщив тревожное известие: кто-то

протолкнул под дверь конверт с письмом,

– И что же тебя тк рзволновло? – удивился конструктор, рспечтывя послние.

– Очень уж стрнно это случилось. Снчл послышлись шги в коридоре, словно кто-то крдется мимо ншего номер. Я, понятное дело, нсторожился, пистолет приготовил. А потом вдруг – точно минуту или около того был без сознния – по рдио уже другой голос поет, у меня голов слегк кружится. И письмо лежит н коврике. А я ведь смотрел точно н дверь, но не увидел, кк конверт подсунули.

– Д, збвня история-Михил подумл, что случившееся нпоминет гипноз, которым злоупотребляют гонты. Нверное, и письмо от них. Тк оно и окзлось. Н листке плотной бумги было нписно по-русски кллигрфическим почерком:

«Увжемый брт по рзуму!

Излучения Вшего мозг укзывют, что Вм известно о присутствии гонтов н

плнете Земля. Существует ряд вопросов, по которым между нми возможно дружеское сотрудничество.

Послезвтр в Сн-Фрнциско один из нс встретится с Вми.

Люди плнеты Огонто».

27 октября 1940 год

«Они дже знют, что я сегодня возврщюсь в Клифорнию! – Тут Михил тоже нчл беспокоиться, но потом решил: – Если это провокция СД, то мы будем нготове. А если н связь в смом деле вышли гонты – тем лучше».

Они отпрвились в обртный путь с Восточного побережья к Зпдному. Уже знкомый «Дуглс» летел с промежуточными посдкми в Чикго и Денвере, тк что путешествие зняло немногим меньше суток. В Клифорнии все дел были двно зкончены. Позвонив н вибзу, Кростин выслушл рпорт комндир «Крсной Звезды», который доложил, что мшин зпрвлен, згружен всем необходимым и готов к стрту, экипж ждет пссжиров. Тем не менее он до последней возможности отклдывл выезд, ндеясь н посещение звездных гостей. Кростин дже велел Симнову и Котрикдзе отпрвляться н эродром и передть комндиру АНТ-39, чтобы тот не беспокоился по поводу их здержки.

... Но после четырех вечер стло понятно, что дльше тянуть нет смысл. Очень рсстроенный, Михил вызвл негритенк-носильщик, чтобы спустить бгж в втомобиль. Н ступенькх перед входом в отель из вечернего полумрк нвстречу им шгнул громоздкя фигур с хрктерными чертми лиц, которые были присущи жителям Огонто. Сомов профессионльно знял позицию между Кростиным и гонтом, но Михил шепнул:

– Не беспокойся. Я должен с ним поговорить. Но будь нчеку.

– Чекисты всегд нчеку, – процедил кпитн. Приблизившись, гонт, почти не

шевеля губми, зговорил н не слишком првильном русском языке:

– Простите, я не мог поспеть прежде этого чс. Кжется, з мной идет слежк. Я зню про вше отсутствие времени. Придется поговорить про все вжные вопросы по дороге.