/ Language: Русский / Genre:love,

Радуга

Кэтрин Стоун


Стоун Кэтрин

Рдуг

Кэтрин СТОУН

Рдуг

Анонс

Это история стрсти, которя вспыхивет подобно пожру, и мечты, которой суждено однжды стть явью.

Это история двух сестер - Алексы, блестящей крсвицы телезвезды, и Кэтрин, посвятившей свою жизнь музыке.

Это история желний и ндежд, пдений и триумфов, счстья утрченного и счстья, обретенного вновь...

Пролог

Вшингтон

Декбрь 1990 год

Среди репортеров, толпившихся у Меморильного госпитля, можно было увидеть и политических обозревтелей смых элитрных вшингтонских издний, и редкторов отделов скндльной хроники чуть ли не всех бульврных гзет. Зтишье в политической жизни по случю рождественских прздников зствило большинство мститых журнлистов присоединиться к своим коллегм, освещющим шоу-бизнес. Они примчлись сюд, потому что несчстный случй произошел с Алексндрой Тейлор, женщиной весьм известной.

Алекс был ктрисой. И все же многие считли ее в некоторой степени избрнницей нрод: миллионы зрителей искренне полюбили Тейлор в роли журнлистки Стефни Винслоу и нзвли телесерил "Пенсильвния-веню" лучшим з последние пять лет. И хотя некоторые журнлисты в Вшингтоне не преминули сделть язвительные змечния по поводу премьеры "дрмы стрсти, силы и судьбы", все они тем не менее признвли тлнт и очровние звезды. Пресс любил Алексу, тк же кк и публик. И хмурые лиц репортеров, собрвшихся перед Меморильным госпитлем, лучше всяких слов отржли общее тревожное нстроение.

- Кэтрин, кк вш сестр? Сентор, что вы можете нм скзть?

- Нсколько серьезны ее трвмы? Алекс все еще в коме? Доктор считют, он выживет?

- Мисс Тейлор! Мы знем, что вы были с сестрой в коттедже, когд рздлся тот телефонный звонок. Кто звонил? О чем был рзговор? Не он ли явился причиной врии, в которую попл Алекс? Не видит ли полиция здесь преступление?

- Кэтрин, вы двли кровь для Алексы? Вы соглситесь стть донором и отдть почку, если...

Роберт предупредил, что их ожидет шквл вопросов, и посоветовл не отвечть ни н один. Д Кэтрин и см знл, ккие вопросы зддут репортеры: те же, что мучили всю ночь и ее. Те же вопросы, з исключением последнего: "Вы соглситесь стть донором?"

Сердце Кэтрин двло мгновенный и искренний ответ: "Д, рзумеется!" Хотя душ при этом рзрывлсь от безмолвного мучительного крик: "Если Алексе пондобится моя кровь, моя кож, моя почк, я не здумывясь их отдм, но...

Но все это будет не более чем жертв чужого человек. Потому что Алекс, моя любимя родня сестр, н смом деле мне вовсе не сестр..."

ЧАСТЬ ПЕРВАЯ

Глв 1

Кнзс-Сити, штт Кнзс

Мй 1968 год

- Мой муж скоро будет, - сообщил Джейн Тейлор снитру в розовом хлте, сопровождвшему ее из плты в вестибюль больницы. - Я встречу его здесь, в этом совершенно мне ненужном, но положенном по больничным првилм кресле-ктлке. Вм действительно незчем дожидться мистер Тейлор вместе со мной. Я прекрсно себя чувствую.

Првд же зключлсь в том, что Джейн никого не ждл, он дже не сообщил мужу о своей выписке. И кк только снитр удлится, Джейн выберется нконец из этого проклятого кресл.

Он не очень-то стыдилсь собственной лжи. В конце концов, врчи, медсестры и психологи сми обмнывли Джейн. Хотя их ложь рождлсь из смых лучших побуждений: все считли, что делют это во блго Джейн.

- Мы хотим перевести вс в терпевтическое отделение, - скзли ей врчи, когд Джейн достточно опрвилсь и был готов покинуть отделение ренимции.

Терпевтическое отделение очень длеко от кушерского, где лежт вновь испеченные ммши со своими млышми. Словно созерцние их счстья могло усугубить и без того безмерное горе Джейн! До чего же стрнно вспоминть о том, что кких-то семь дней нзд ее жизнь был нстоящим прздником.

Всего неделю нзд, ясным весенним утром, Джейн, Алекс и Алексндр выехли из своего уютного дом в провинцильной Топике, нпрвляясь в Кнзс-Сити, где н художественной выствке экспонировлсь змечтельня кермик Джейн. Это должно было стть их последним семейным путешествием в прежнем состве из трех человек. Ведь скоро, очень скоро появится новое существо. С кким восторгом шестилетняя Алекс болтл о будущем млденце, предскзывя с непререкемой уверенностью:

- У меня будет сестричк!

Недели подготовки к выствке прошли для Джейн очень легко - сплошное удовольствие, никких стрессовых ситуций; потом Алексндр с помощью Алексы згрузил кермикой мшину, в то время кк пышущя здоровьем, н седьмом месяце беременности, Джейн с любовью нблюдл з ними. Тревоги не было, только рдость и смех; и все же - ккой-то необъяснимый и ужсный рок! стоило им въехть в предместья Кнзс-Сити, кк Джейн пронзил нестерпимя боль, и очень скоро нчлось сильное кровотечение.

Алексндр срзу отвез жену в ближйшее отделение "Скорой помощи", где врчи, не медля ни минуты, отделили от Джейн млденц, которому было тк спокойно в чреве мтери. Длее последовло еще большее рзделение - уже нвсегд, поскольку Джейн н мшине "скорой помощи" отпрвили в отделение ренимции медицинского центр, ее крошечную дочь умчли под вой сирен в отделение ренимции для новорожденных детской больницы, которя нходилсь в десяти милях от город.

Мть и дитя получили всю необходимую помощь, которую могл им предложить современня медицин, но воспользовться ее достижениями удлось только Джейн. Дочь, которую ей тк и не суждено было увидеть, умерл н пятый день отчянной борьбы з жизнь, когд Джейн уже одержл собственную победу в битве со смертью и был переведен, кк говорили медсестры, "из ренимции в терпию". Унылое терпевтическое отделение - это совсем не то, что отделение кушерств и гинекологии и плты послеродового восстновления с веселым щебетнием молоденьких ммш и крикми их млденцев.

Доктор, медсестры и психологи говорили Джейн, что тк лучше, только никто из них не говорил, для кого лучше. Для Джейн? Или для других мтерей, которые, вероятно, чувствовли бы себя неловко в ее присутствии?

Но медики были не првы! Джейн следовло нходиться среди других мтерей. В конце концов, он тоже был мтерью - мтерью Алексы и мтерью крошечной девочки, которя умерл. Джейн считл, что должн быть среди мтерей и ей должны рзрешить посещение отделения новорожденных.

Туд-то сейчс Джейн и нпрвлялсь. Он искренне верил, что, посмотрев н млденцев, кким-то обрзом зрядится силой, тк необходимой для того, чтобы рсскзть своей золотоволосой дочурке о том, что ее млдшя сестричк умерл. Сегодня же, осторожно и бережно, Джейн и Алексндр скжут своей дргоценной Алексе првду. А звтр они вернутся в Топику и поведют о своем горе друзьям, ожидющим новостей о триумфльном успехе Джейн н художественной выствке в Кнзс-Сити.

Подойдя к плте для новорожденных и взглянув через стеклянную стену н млышей, спвших в розовых и голубых плетеных кровткх, Джейн понял, что поступил првильно. Кзлось, один вид млденцев помогл ей обрести душевное рвновесие. Несмотря н потерю ребенк и приговор врчей, что у нее уже никогд не будет детей, созерцние этих крошечных живых существ нполняло сердце Джейн ндеждой.

Ее милое лицо озрил улыбк, первя з всю эту стршную неделю, нежня, любящя улыбк мтери...

***

Избелл поцеловл шелковистые черные звитки своей млышки дочери, и взгляд ее метнулся вдоль коридор. В одном его конце рсполглось отделение для новорожденных, в другом, кк всегд, мячил шпион, послнный Жн-Люком следить з Избеллой. Пять последних месяцев ее беременности и сейчс, после родов, прни Жн-Люк грозными, зловещими тенями повсюду следовли з несчстной женщиной. Теперь они почти не скрывлись - ведь ребенок уже родился.

Избелл жил в постоянном стрхе, что эти люди получт от ннявшего их сумсшедшего человек жуткий прикз - оборвть невинную жизнь крошки, столь для него опсную.

Когд-нибудь ткой прикз придет, но пок Жн-Люк, кзлось, решил просто помучить Избеллу: хищник, игрющий со своей жертвой и совершенно уверенный, что он полностью в его влсти. Кк он см говорил, Избелл должн понимть: из ткой ловушки ей ни з что не вырвться.

Избелл, рзумеется, понимл. Но при этом ткже знл, что если будет постоянно ездить с мест н место, создвя впечтление, что все еще ндеется скрыться от слежки, то Жн-Люк будет держть своих приспешников н дистнции. Поскольку он твердо верит, что беспрерывное путешествие Избеллы диктуется ее нивной и отчянной верой в конце концов уйти от преследовния, то будет просто нслждться своей жестокой игрой в кошки-мышки. А это дет Избелле возможность выигрть время...

Время, чтобы нйти женщину, которой Избелл могл бы доверить свою дргоценную дочурку. З месяцы поисков, до и после рождения млышки, Избелл переговорил с очень многими женщинми - короткие беседы под пристльными взглядми послнных Жн-Люком прней, - однко до сих пор все было безрезульттно.

Но женщин существовл, должн был существовть. И если Избелл встретит ее, то срзу поймет это своим любящим сердцем, своим мтеринским инстинктом.

Избелл скитлсь из город в город, одержимя желнием добиться своего. И вот неутомимые поиски случйно привели ее сюд и в тот смый момент, когд блондинк с большими, полными слез глзми цвет изумруд печльно и нежно смотрел н новорожденных. Избелл подошл поближе и почувствовл, кк сердце ее вдруг збилось чще.

- Здрвствуйте. - Несмотря н то что родным языком Избеллы был фрнцузский, он прекрсно говорил н стольких языкх, что фрнцузский кцент совершенно терялся в ее утонченно-изящной речи.

- Здрвствуйте, - тепло улыбнулсь Джейн крсивой женщине с мягким, црственно-спокойным голосом.

Тут же взгляд Джейн упл н млышку, звернутую в розовое кшемировое одеяльце. У женщины были светлые локоны, волосики млденц отливли черным брхтом, и тем не менее сверкющие синие глз обеих не оствляли никких сомнений в том, что перед вми мть и дочь.

- Ккя прелестня крошк!

- Блгодрю. А вш ребенок здесь?

- Нет, - ответил Джейн с грустной улыбкой, вдруг подумв, что ей, нверное, действительно не следовло нходиться здесь, среди счстливых мтерей и новорожденных, но было в глзх этой женщины нечто, что побудило Джейн поведть печльную првду о себе. - Я недвно потерял свою млышку: он родилсь преждевременно и...

- Мне очень жль. Уверен, что у вс еще будут дети.

- Нет. Но у меня есть очровтельня шестилетняя дочь. Мы хотели подрить ей мленькую сестричку, но...

- Д, я вс понимю, - рссеянно пробормотл Избелл.

Он почувствовл н себе пристльный взгляд человек, грозно стоявшего в двдцти футх от них - слишком длеко, чтобы слышть рзговор, но вполне достточно, чтобы не упустить Избеллу из виду. И взгляд громилы с кждой минутой стновился все более нстороженным и зинтересовнным.

- Я хотел бы с вми поговорить об одном деле.

- Что? - переспросил удивлення Джейн, но во взгляде незнкомки он прочл отчянный крик о помощи, потому лсково добвил:

- Д, рзумеется.

- Здесь не совсем удобно. Не подождете ли вы меня в дмской комнте? Я смогу подойти туд не рньше, чем через полчс.

Джейн зметил довольно неприятного мужчину, прохживвшегося взд-вперед н некотором рсстоянии от них. Здрвый смысл нстойчиво требовл вежливо откзться и решительно уйти, но доброе и блгородное сердце не пожелло повиновться рссудку. В меру своих сил Джейн, конечно, поможет молодой женщине.

- Я подожду вс.

- Спсибо. А теперь, пожлуйст, попрощйтесь со мной тк, будто нш рзговор зкончен и мы более не нмерены встречться.

- Хорошо, - улыбнулсь Джейн, после чего посмотрел н чсы и, повысив голос, воскликнул:

- О Боже, только взгляните н время! Мне нужно бежть. Очень рд был с вми поговорить. Прощйте.

Избелл спокойно поговорил еще с несколькими женщинми, пришедшими взглянуть н своих млышей. Через полчс он спустилсь в вестибюль и сделл вид, что нмерен выйти н улицу, но внезпно, будто что-то вспомнив, вернулсь и спросил у служщей з столом спрвок, где нходится дмскя комнт.

Слв Богу, все ищейки, посылемые Жн-Люком следить з ней, были мужчинми! Он, рзумеется, и мысли не допускл поручить слежку женщинм, поскольку считл их ничтожествми, пригодными только для удовлетворения его низменных потребностей. До чего же збвно нйти хоть что-то положительное для себя в презрительном отношении этого жестокого мньяк к женщинм!

Но тк оно и было: Жн-Люк посылл следить з Избеллой только мужчин, это знчило, что, зходя в дмские комнты, он и ее крошк были пусть нендолго, но в безопсности.

- Я тк вм блгодрн з эту встречу здесь... - тихо пробормотл Избелл, увидев Джейн.

- Не стоит блгодрности.

- Мы одни?

- Д.

Избелл перевел взгляд н мленькое обожемое личико, глз ее нполнились слезми, голос здрожл, когд он спросил незнкомую женщину:

- Вы возьмете ее?

- Конечно, конечно! - Стоило только Джейн взять млышку н руки, кк волн острой боли зхлестнул ее.

- Я хочу скзть, - тихо прошептл Избелл, увидев, с ккой нежностью держит ее дитя эт женщин, - не удочерите ли вы мою девочку?

- Простите, что?.. - В сердце Джейн зтеплилсь тйня ндежд.

- Ей опсно оствться со мной. Я люблю дочь всем, сердцем - он и есть мое сердце, - но... - Избеллу охвтило смятение.

Вдруг тк зхотелось поверить, что Жн-Люк и его люди - это всего лишь жуткий сон. Но Избелл зствил себя вернуться в рельный мир и решительно продолжил:

- Вы потеряли своего ребенк...

- Д, но вм нельзя терять вшего, - осторожно перебил Джейн, хотя сердце ее уже ответило н ошеломляющую просьбу Избеллы: "Д, я возьму млышку".

При этом он искренне верил, что стоящя перед ней мть тоже не должн рзлучться со своим ребенком. Джейн зствил себя подвить бурю в собственной душе и лсково предложил:

- Может быть, если вы рсскжете, почему тк боитесь, что не сумеете вырстить дочь, мы попробуем вместе что-нибудь придумть. Выход, несомненно, есть. Очень прошу, позвольте мне помочь нйти его!

- Я не могу вм рсскзть. И выход нет. - Обреченность и боль в голосе и глзх не оствляли никких сомнений в првдивости слов Избеллы, но неожиднно в ее печльных спфировых глзх блеснул искр ндежды. Все, о чем я молилсь, кк только понял, что не могу оствить дочь, тк это нйти для нее мть, которя будет любить девочку. И я верю, что эт мть вы.

Пуз, во время которой женщины не отрывясь смотрели друг н друг, зтянулсь. Нконец Джейн, внутренне поклявшяся стть мтерью бедной млышке, прошептл:

- Я буду любить ее.

- Д, я зню. Сердце подскзывет мне, что вм можно верить.

Еще несколько мгновений Избелл не спускл глз с Джейн, потом зствил себя отвернуться и сосредоточиться н том, что должн сделть, прежде чем уйти в оствшуюся чсть своей жизни - жизни без дочери. Он снял с плеч большую сумку и извлекл из нее сумку поменьше, из мягкого голубого брхт, рсшитого жемчугом. Избелл открыл сумочку, достл из нее несколько кошельков н молниях, в которых окзлись сверкющие бриллинты, рубины, спфиры, изумруды, и пояснил:

- Мою дочь ожидло огромное богтство. Он должн был стть принцессой. Я перевел кое-что из ее нследств в дргоценные кмни. Все они подлинные, нилучшей рботы и огрнки. Н сегодняшний день полня стоимость содержимого этой сумки соствляет около двдцти миллионов доллров. Я посоветовл бы вм продвть кмни только в случе крйней необходимости, поскольку с кждым годом стоимость их, несомненно, будет рсти.

- Я не могу принять этого.

- Уверяю вс, что кмни не крденые, они приндлежт моей дочери по прву.

- Мы с мужем небогты и никогд не рзбогтеем. Мы очень много рботли, чтобы скопить достточно денег н содержние двух детей. - Джейн пожл плечми, см не зня, почему откзывется от дргоценностей, и все же был уверен, что поступет првильно. Жили они скромно, но счстливо, и Джейн ничего не хотел менять.

Откз Джейн воспользовться удчей, менявшей всю жизнь их семьи, стл для Избеллы лишь докзтельством того, что он ншл именно ту женщину, которой может доверить дргоценную жизнь своей дочери. Когд-то Избелл был очень бедн, зтем стл очень богт и потому прекрсно знл, что единственным нстоящим сокровищем в жизни является не богтство, любовь. И несчстня женщин, потерявшя ребенк, тоже это знл.

- Рсскзть вм о себе и о муже? - тихо предложил Джейн.

- Нет, прошу вс, не ндо. Лучше, если мы ничего не будем знть друг о друге... з исключением следующего: девочк - моя дочь и зчт был в величйшей любви. Ей опсно оствться со мной, и только поэтому я... Глз Избеллы снов нполнились слезми, хотя он долго готовилсь к рсствнию. - Прошу вс, рсскжите ей в двдцтьпервый день рождения о том, что произошло сегодня. Скжите дочери, что я ее очень любил, но у меня не было выбор.

- Д-д, конечно. Когд он родилсь? - спросил Джейн, зня, что через двдцть один год эт мть, где бы он ни был, пошлет в никуд послние любви своей дочери, которя в день своего совершеннолетия узнет првду...

- Неделю нзд, двдцтого мя.

- Двдцтого... - тихим эхом отозвлсь Джейн: этот день и без того уже нвсегд зпечтлелся в ее сердце - двдцтого мя родилсь и ее бедня девочк, тк и не сумевшя выжить. - Должн ли я еще о чем-то ей рсскзть?

- Объясните, пожлуйст, чтобы он не пытлсь меня искть. В любом случе это будет невозможно, к тому же это может окзться для нее опсным. - Избелл невольно оглянулсь и помрчнел. - Имя девочки, рзумеется, н вше усмотрение, но я хотел...

- Д?

- Если бы одно из ее имен, скжем второе, было бы Алексндр...

Алексндр. По тому, с ккой любовью было произнесено это имя, Джейн срзу понял, что отц млышки звли Алексндр, и в этом зключлось еще одно порзительное совпдение. Но поскольку женщин скзл, что ей лучше ничего не знть о новой семье своей дочери, Джейн не стл говорить ни о том, что ее муж тоже зовут Алексндр, ни о том, что имя ее первой дочери Алексндр.

- Второе имя девочки будет Алексндр, - охрипшим от волнения голосом зверил Джейн.

- Блгодрю вс.

Избелл снов зствил себя сосредоточиться н последних вжных детлях. Положил голубую брхтную сумочку в большую сумку и достл из нее пкет пеленок, черноволосую куклу и белое в голубую клетку кшемировое одеяло. Женщины, не говоря ни слов, взялись з дело: Избелл нежно звернул свою обожемую млышку в бело-голубое одеяло, Джейн положил куклу в розовое.

Мть стл прощться со своей крошечной дочуркой. Нежно ее бюкя, он отошл в угол комнты, где принялсь целовть девочку и шептть слов любви н фрнцузском языке.

- Je t'aime, je t'aime, je t'aime <Я люблю тебя, я люблю тебя, я люблю тебя (фр.).>, - вновь и вновь повторял он. Поцеловв милое личико в последний рз, Избелл сменил нстоящее время глгол н будущее будущее, в котором они не будут вместе, но в котором дочь всегд будет жить в ее сердце:

- Je t'aimerai toujours <Я всегд буду тебя любить (фр.).>.

Нконец несчстня мть повернулсь, стремительно подошл к Джейн и передл ей дргоценный сверток. Зтем повысил, большую сумку н плечо, но прежде чем взять куклу, которя должн был обмнуть шпион Жн-Люк, и уйти нвсегд, Избелл принял последнее, продиктовнное сердцем решение дрожщими пльцми он рсстегнул золотой змочек своего ожерелья, до сих пор скрытого под шелковой блузкой.

Ожерелье состояло из сверкющих дргоценных кмней с ярко-синим сердечком посередине. Джейн срзу же зметил, что этот синий цвет точно соответствует цвету удивительных глз мтери и дочери, но он понятия не имел, что сверкющие кмни - это спфиры, что ткой яркой синевы спфиры встречются очень редко и что ожерелье стоит целое состояние. Он понял совершенно другую ценность удивительного ожерелья...

- Прошу вс, отдйте дочке в двдцть первый день ее рождения. Ожерелье подрил мне отец девочки. Мы с ним жили одним сердцем и теперь отдем его дочери. - Избелл змолчл, обдумывя, прв ли он, и, решив, что через столько лет это будет безопсно, зверил Джейн:

- Ожерелье очровтельное, потрясющее, но дизйн вполне трдиционен. Дочь не сможет по нему нйти меня.

Джейн кивнул, принимя дивное произведение ювелирного искусств кк символ когд-то очень счстливой любви.

- Что ж, - прошептл Избелл, едв сдерживя слезы, - мне пор идти. Пожлуйст, побудьте здесь еще полчс, если сможете, еще дольше.

- Я буду любить ее, - прошептл Джейн.

- Д. Я зню. Спсибо вм. Блгослови вс Господь. - Избелл ушл, уводя з собой людей Жн-Люк кк можно дльше от Кнзс-Сити.

А Джейн остлсь, остлсь недине с чудовищностью свершившегося преступления - мть бросил дочь. Все произошло тк стремительно, он тк спокойно со всем соглсилсь! И вот теперь... только теперь он понял: свершилось чудо.

- Привет, дргоцення крошк, - лсково прошептл Джейн, глядя в сияющие синие глз, которые требовли от нее любви и обещния безмятежной, счстливой жизни. - Привет, Кэтрин Алексндр. Тебе нрвится это имя, моя мленькя, моя любовь? Мне кжется, оно очень подходит тебе. И твоей сестричке оно понрвится, потому что еще больше сблизит вс. Знешь, Кэтрин, ее зовут Алексндр. О, млышк Кэтрин, кк же все мы - я, твой ппочк и стршя сестренк - будем тебя любить! Всем сердцем будем любить.

Джейн подумл о том, что и в первую неделю своей жизни девочк был горячо любим, и пообещл "бесценной Кэтрин", что если когд-нибудь ее мть вернется, то они вместе нйдут выход. Но женщин со смешнным чувством печли и облегчения понимл, что мть девочки никогд не сможет их рзыскть. Тейлоры жили не в Кнзс-Сити, в Топике, и, несмотря н то что Джейн скзл о потере ребенк, он не уточнил, что ее дочк умерл в детской больнице н другом конце город, в этой больнице Джейн был лишь обычным пциентом. Если только мть Кэтрин не вернется в течение нескольких дней, он уже никогд не нйдет семью Тейлоров.

Джейн добросовестно выждл целый чс - время, вполне достточное, чтобы женщин могл уехть из город или... передумть и вернуться. Всякий рз, когд открывлсь дверь, сердце Джейн змирло и вновь учщенно билось, кк только он видел, что это не мть девочки.

Груди Джейн были все еще полны живительным молоком. Дже в те дни, что он нходилсь в ренимционном отделении, когд все ее силы были нпрвлены н собственное спсение, молоко не пропдло, болью рздиря грудь и нпоминя о невосполнимой утрте. И теперь, когд крошечный голодный ротик ждно ухвтился з нбухший сосок, Джейн вдруг с удивлением понял, что никогд и не предполгл, что способн н ткую огромную любовь и ткое сострдние к беспомощному существу.

Он открыл оствленную Избеллой сумку, и тут ее ждл еще один сюрприз - сто тысяч доллров крупными купюрми. Джейн срзу же решил, что положит эти деньги в бнк до совершеннолетия Кэтрин Алексндры. Они с мужем зрбтывли достточно, чтобы вести привычно скромную жизнь. Впрочем, у Джейн мелькнул мысль о том, чтобы использовть мленькую чсть этих денег совсем мленькую - н то, чтобы Алексндру не приходилось двть уроки музыки по вечерм и выходным дням, проводить это время со своими дочерьми. Его дочерьми...

***

- Алексндр!

- Привет, дорогя! - прошептл Алексндр в трубку.

Джейн выписли несколько чсов нзд, но Алексндр понимл, что жене необходимо некоторое время побыть в одиночестве. Он догдывлся, что Джейн скорее всего снчл зйдет в отделение новорожденных, потом, возможно, перейдет улицу, посидит в прке н теплом мйском солнышке, полюбуется цветми и попытется еще рз осмыслить происшедшее.

Он знл, кк это трудно, поскольку и см не мог смириться со своим горем. Алексндр понимл, что Джейн должн ккое-то время побыть одн, но поскольку минуты уже склдывлись в чсы, то не н шутку встревожился.

- Ты готов? - лсково спросил он. - Можем мы с Алексндрой приехть з тобой?

Услышв зботливый голос муж, Джейн почувствовл, кк н глз выступили слезы нежности и блгодрности.

До чего же трудной выдлсь для Алексндр последняя неделя! Он проводил дни и ночи без сн и отдых, рзрывясь между двумя больницми, рсположенными в рзных концх город, и, кк ни стрнно, отчетливо понимя при этом, что вот-вот может потерять и жену, и ребенк. Но Алексндр гнл смертельный стрх из своего любящего сердц. У него хвтло сил и н Алексу, которя все еще не знл првду о своей млдшей сестричке.

А теперь и не узнет.

- Алексндр с тобой?

- Он в другой комнте, игрет в куклы с новой подружкой. - Голос муж смягчился.

Нсколько же открыт и непосредственн был их очровтельня дочурк! З эту, неделю Алекс обрел немло новых знкомых - ив игровой комнте больницы, и в мотеле. Он легко нходил друзей, и это было прекрсно, особенно, сейчс, поскольку ей уже никогд не суждено иметь млдшую сестричку.

- Ах, Алексндр... случилось чудо!

Сидя в телефонной будке с зснувшей н рукх млышкой, Джейн рсскзл мужу о чуде. Он не видел лиц своего обожемого Алексндр, тлнтливого музыкнт с тонкой душой поэт, но хорошо себе предствлял ошеломленный взгляд родных глз и чувств, которые в них отрзились: ндежд, стрх, рдость, недоверие и... тревог.

- Я не сошл с ум, любовь моя, - после долгого молчния мягко зверил муж Джейн. Он чувствовл невыскзнное беспокойство Алексндр о том, что горечь утрты вызвл, видимо, психическое рсстройство, толкнувшее Джейн н похищение чужого ребенк.

- Но, Джейн, это же слишком... Почему ты смеешься? - Услышв ее тихий, рдостный смех, Алексндр еще больше встревожился.

- Потому что я збыл скзть тебе о деньгх, дргоценных кмнях и ожерелье.

До этого Джейн три рз перескзл Алексндру всю историю от нчл до конц, но збыл поведть ему о богтстве в виде дргоценных кмней, от которого он откзлсь, и о деньгх, которые он обнружил в сумке. Нличные и ожерелье были неоспоримым докзтельством рельности чуд, но Джейн совершенно о них збыл, поскольку единственное и глвное сокровище мирно поспывло у нее н рукх.

- Деньги, дргоценности и ожерелье?

Джейн в очередной рз повторил историю во всех детлях и услышл, кк беспокойные возржения Алексндр постепенно переходят в рдостное неверие их счстью.

- Дорогя, сейчс мы приедем з тобой. Мы с Алексой приедем з вми с Кэтрин.

***

Мельком взглянув н крошечного млденц, Алекс зявил с присущей ей ктегоричностью:

- Это не моя сестр.

- Миля, он - твоя сестричк, - быстро придя в себя от изумления, лсково прошептл Джейн, нежно поглдил золотистые кудри Алексы и спокойно пояснил:

- Волосы у Кэтрин темные, кк у ппы, не светлые, кк твои или мои, и глз у нее голубые, но он все рвно твоя сестр.

- Нет.

- Алекс!

- Пп, я не хочу, чтобы он был моей сестрой. Мне он не нрвится.

- Алекс!

- Это не моя сестр! Я ее не хочу! Ммочк! Ппочк! Отвезите ее обртно в больницу!

***

Прошло три недели с тех пор, кк Избелл, простившись с дочуркой, продолжил свое бесконечное путешествие, обнимя сверток с куклой. Он был смертельно рненным существом, едв живым от горя, но для людей Жн-Люк несчстня женщин выглядел кк и прежде.

Избелл привел преследовтелей из Кнзс-Сити в Нью-Йорк, где з несколько минут до посдки в смолет н Ниццу подошл к одному из этих стршных прней и сунул ему розовый сверток.

- Я еду н встречу с Жн-Люком, - прошипел он по-фрнцузски. - И скжу ему, что вы сделли все, что было в вших силх, но он ннял простофиль.

Избелл думл, что никогд уже не вернется н Иль. Но теперь возврщлсь, чтобы с презрением посмотреть в лицо человеку, тк беспощдно лишившему ее величйшего счстья н свете - возможности жить со своим ребенком. В Ницце он ннял небольшой смолет до Иль д'Аркнсьель <Остров Рдуги - вымышленное островное госудрство в Средиземном море.>, и во время непродолжительного полет ей невольно вспомнилось, кк родилсь их любовь с Алексндром...

История эт нчлсь в 1948 году. Войн, истребившя всю семью Избеллы, зкончилсь, но никогд не збывлсь. З время фшистской оккупции Избелл понял, что никкой стрх не может победить веру; и теперь, когд ндежд н счстье делл свои первые неуверенные шги, девушк поверил: в мирное время все мечты сбывются. Он отвжно сржлсь в рядх Сопротивления, но только теперь решил все-тки попробовть воплотить в жизнь свою мечту и нписл принцу Алексндру Кстилю.

"Я провел тщтельные исследовния дизйн изделий вшей фирмы в музее ювелирного искусств", - зявлял Избелл в своем письме, првд, не уточняя, что ее "тщтельные исследовния" зключлись в долгом и пристльном рссмтривнии сверкющих витрин шикрных мгзинов "Кртье", "Вн Клиф и Арпельс", "Кстиль". Девушк был уверен в том, что более всех в ее творениях нуждется именно "Кстиль", тк кк этот дизйн "слишком причудлив, но в нем явно не хвтет ромнтики". К письму он приложил эскизы своего собственного оригинльного дизйн в ромнтическом стиле и сообщил, что готов приехть н остров Иль, "если Его Величеству будет угодно".

Нивное письмо Избеллы зствило принц не только весело рссмеяться, но и здумться. Ювелир из Приж был прв. И несомненно, у нее имелся недюжинный тлнт, о чем свидетельствовли эскизы, смелость, с которой нписно письмо, зинтриговл и очровл Алексндр.

После окончния войны принц посвятил себя сохрнению природной крсоты остров Рдуги и возложил упрвление "Кстиль джуэлс" н своего млдшего брт Жн-Люк. Тот очень ловко вел доходный бизнес компнии ювелирных изделий в стиле брокко, но в производстве двно уже не было никких нововведений, в чстности не привносилось ничего из современного искусств двдцтого столетия.

Алексндр собрлся в Приж, чтобы познкомиться с Избеллой. Но нкнуне своего отъезд, во время ежедневной прогулки верхом, злюбоввшись великолепным зрелищем рдуг, в честь которых и было нзвно островное королевство, Алексндр упл с лошди и сломл ногу. Поэтому н встречу с дизйнером в Приж отпрвился Жн-Люк.

Увидев крсвицу Избеллу, ее золотистые волосы, спфировые глз, чувственные губы, Жн-Люк срзу решил, что зполучит эту девушку.

Годы сиротств и пртизнское движение сделли Избеллу бесстршной. Он нсмехлсь нд дьяволми в обрзе фшистов, оккупироввшими Приж, вел себя незвисимо и ничего не боялсь. В те годы Избелл был хулигнкой и сорвиголовой, но при этом чудом сохрнил в душе мироощущение ромнтического художник.

У нее никого не было до тех пор, пок Жн-Люк, одержимый похотью, не изнсиловл ее. Отчянные мольбы Избеллы лишь рспляли этого сумсшедшего рзвртник. Грубо нсилуя девушку, Жн-Люк шептл ей признния в любви, когд все было кончено, пообещл, что Избелл стнет его невестой, его принцессой. Он выслушл безумные слов Жн-Люк и, глядя в его темные горящие глз, тихо поклялсь в вечной ненвисти.

Вернувшись домой, Жн-Люк скзл стршему брту, что девушк просто рзыгрл их, что с смого нчл собирлсь рботть н Кртье. Подобное известие удивило и рзочровло Алексндр. Однко когд через шесть недель он приехл в Приж, то неожиднно для себя ннес визит молодому тлнтливому дизйнеру.

Девушк открыл дверь, и Алексндр порзился ужсу, зстывшему в ее прекрсных синих глзх. Стрх постепенно перешел в смущение, кк только Избелл понял, что мужчин, стоящий н пороге ее дом, вовсе не Жн-Люк: гость был тк же крсив, но стрше; лицо его выржло интерес и рсположение, в добрых крих глзх светился ровный ясный огонь.

Семндцтилетняя Избелл и сороклетний Алексндр полюбили друг друг, несмотря н ее скрытую ненвисть к Жн-Люку и н то, что его дьявольское семя жило в ее теле. Он не хотел двть жизнь этому ребенку, но и не могл зствить себя избвиться от него. Избелл отчянно ндеялсь, что ее беременность кким-нибудь чудесным обрзом прервется см собой. После встречи с Алексндром он поверил в то, что любовь к Алексндру победит семя дьявол, рстущее в ее теле.

Нконец желние Избеллы исполнилось. В нчле четвертого месяц беременности Алексндр ншел ее дом, без сознния от потери крови, и немедленно доствил в больницу. Немного окрепнув, Избелл рсскзл горькую првду о млдшем Кстиле. Алексндр нежно обнял ее и утешил.

Он изгнл Жн-Люк из королевств и женился н Избелле. Млдший Кстиль исчез, но не бесследно. Алексндр и Избелл стрстно хотели детей, но з двдцть лет любви у них никто тк и не появился. С печльной обреченностью они поняли, что выкидыш сделл их смую большую мечту неисполнимой.

Алексндр и Избелл жждли детей кк венец своей любви, не кк нследников королевств, хотя и в последнем был своя необходимость. По зконм престолонследия, векми существоввшим н Иле, королевскя влсть передвлсь от перворожденного к перворожденному. Если у Алексндр не будет детей, трон после его смерти нследует Жн-Люк и, тким обрзом, дльнейшими првителями Иля стнут потомки Жн-Люк.

В сентябре 1967 год у Алексндр обнружилсь редкя и быстротекущя форм лейкемии. В оствшиеся дргоценные месяцы, которые они провели вместе, Избелл и Алексндр почти не обсуждли то, что случится, когд его не стнет. Д и о чем было говорить: об они понимли, что Жн-Люк немедленно и триумфльно вернется н Иль.

Принц перевел свое громдное личное состояние в дргоценных кмнях и деньгх н имя Избеллы, поместив все в сейфы крупнейших бнков Нью-Йорк, Лондон, Приж и Цюрих.

Время, оствшееся им быть вместе, Алексндр и Избелл посвятили любви. И кк-то в одну из тких нежных ночей любви шестидесятилетний Алексндр и тридцтисемилетняя Избелл зчли ребенк. То был рдость, которой Избелл тк и не поделилсь с мужем. Он понимл, что известие не принесет больному ни счстья, ни умиротворения, лишь поселит в душе стрх перед тем, что может случиться после его уход из жизни, и отчяние из-з собственного бессилия что-то изменить.

Жн-Люк был слишком близок - н рсстоянии последнего удр сердц стршего брт - к тому, чтобы зполучить долгожднное королевство. И не имело знчения, ккие предсмертные зявления сделл бы Алексндр о своем нерожденном ребенке и зщите Избеллы и млыш: рельность зключлсь в том, что Жн-Люк никогд не позволит ребенку Алексндр отнять у него престол.

Д Избелл вовсе и не желл для своего ребенк этого королевств. Все, что он хотел, после того кк простится с обожемым Алексндром, тихо провести остток жизни, любя свое дитя. А Жн-Люк - лчный, безумный, жестокий - пусть получет Иль.

Вскоре после похорон муж Избелл покинул Иль, но люди Жн-Люк тут же последовли з ней. Ее беременность пок не был зметн, нмерения Жн-Люк не оствляли сомнений: его дьявольскя одержимость Избеллой, словно вечнозеленое ядовитое рстение, все еще не умерл. Избелл попытлсь скрыться от преследовтелей, но бесполезно. Со временем ее беременность перестл быть тйной, отчего зловещя бдительность Жн-Люк усилилсь.

И вот теперь, три дня спустя после того кк он нвсегд попрощлсь с крошечной дочерью, Избелл возврщлсь н остров только для того, чтобы выплеснуть свою безгрничную ненвисть н человек, рзлучившего ее с единственным ребенком, ребенком любимого Алексндр.

***

Во времен првления Алексндр дворец, кк и весь остров, был прекрсным, гостеприимным местом, открытым для всех желющих полюбовться его великолепием. Но сейчс ворот дворц были нглухо зкрыты, до зубов вооруженные охрнники служили безмолвным, но точным докзтельством того, что принц Жн-Люк нходится в своей резиденции. Несмотря н немлое состояние, доствшееся Жн-Люку после того кк Алексндр выслл его, з годы изгнния млдший Кстиль ншел новые злодейские пути увеличения своего богтств, глвное - обретения чуть ли не безгрничной влсти. Умирющий Алексндр уже знл, что его бртец известен во всем мире кк смый беспощдный террорист и торговец оружием и нркотикми.

При новом монрхе прекрсный мрморный дворец превртился в крепость, точно н веселое рйское местечко нкинули мрчный полог.

"Дже птицы не поют", - с грустью подумл Избелл.

И теплый воздух, нполненный когд-то тончйшим ромтом экзотических цветов, теперь стл неприятно холодным, лишенным зпх. Избелле вспомнились волшебные рдуги, появлявшиеся кждый вечер после живительного тропического дождя. Может быть, мрчня тмосфер остров погсил сверкющую плитру крсок, стерл иллюзорную пмять о том, что ушло нвсегд?..

***

- Избелл? - прошептл Жн-Люк; дыхние его змерло, кк и всегд, когд он лицезрел свою прекрсную невестку.

Взгляд же его темных глз оствлся холоден и непроницем, несмотря н то что все существо Жн-Люк нполнилось не просто кк всегд изврщенной похотью, но отчянным, стрстным желнием облдть этой женщиной полностью и безрздельно.

- Подонок!

- Избелл...

- Кк я тебя ненвижу!

- Не ндо меня ненвидеть, cherie <Дорогя (фр.).>. Отец делет то, что обязн делть для своих детей.

- Ты сделл это для смого себя! Тебе нужен был Иль, и ты уже успел отрвить своим ядом его чудесный воздух.

- Сколько гнев, Избелл! Ты слишком прекрсн, чтобы попусту тк сердиться.

Жн-Люк с трудом оторвл взгляд от Избеллы и посмотрел мимо нее. Избелл обернулсь и увидел змечтельно выполненный собственный портрет. Перед смертью Алексндр он отпрвил всю переписку, дневники, портреты и фотогрфии - все рельные символы их любви - в свой змок в Луре.

Но этот портрет зкзл Жн-Люк, и нписн он был мслом со знменитой фотогрфии Избеллы, сделнной двендцть лет нзд в дворцовых пркх Монко. Они с Алексндром присутствовли тм н брчной церемонии своих близких друзей - Ренье и Грейс, - принц и принцессы еще одного очровтельного средиземноморского королевств.

Потрясющя фотогрфия был опубликовн н цветном рзвороте журнл "Лйф", несмотря н то что принцесс Избелл Кстиль был лишь гостьей. Но выглядел он кк скзочня невест: Избелл стоял среди белых грдений, выржение очровтельного лиц соответствовло светлым ндеждм знментельного дня. И фотогрфия получилсь еще более ромнтической, дже интимно-ромнтической, поскольку Избелл ндел в тот день свое любимое спфировое ожерелье, подренное ей любящим мужем.

З прошедшие годы появлялось множество фотогрфий Избеллы и Алексндр: он - женствення и прекрсня, он - мужественный и крсивый. Эти фото зпечтлели не только Избеллу, но и знменитые дргоценности Кстилей стоимостью в миллионы доллров. Однко Жн-Люк зкзл портрет для личной коллекции именно с той фотогрфии, где н Избелле было смое любимое ее укршение!

Тот фкт, что у Жн-Люк был ее портрет, и рзозлил Избеллу, и нпугл. Он не могл оторвть глз от ожерелья, которое подрил своей дочери, ведь теперь Жн-Люк с помощью этого уникльного укршения мог отыскть пропвшую принцессу. Что, если он, в своей безумной стрсти к Избелле, дст фото ожерелья в мерикнских гзетх с объявлением о розыске "своей" дочери? Что, если очровтельня женщин с изумрудными глзми прочитет это и, попвшись н примнку Жн-Люк, откликнется?

Что, если?.. Вопрос без ответ тк стршил... пок Избелл не вспомнил...

"Жн-Люк не знет, что я отдл ожерелье дочери. Он не знет, и пройдет еще двдцть один год, прежде чем дочурк увидит мой подрок. К тому времени, дй Бог, Жн-Люк уже будет гореть в ду". Прежде чем снов взглянуть н врг, Избелл повторил кк зклинние: "Он в безопсности. Моя млышк в безопсности".

- Кк ты осмелился зкзть мой портрет? - перешл в нступление Избелл, стрясь з этим негодовнием скрыть свой стрх.

- Мне хотелось бы иметь нечто большее, чем портрет. Я хочу тебя. Я люблю тебя, Избелл.

- Ты сумсшедший.

- Сумсшедший от любви. Если бы ты был со мной, твоя дочь могл бы жить с нми.

Сердце Избеллы змерло - крткий миг иллюзорной ндежды, - но тут же понял: это лишь жестокое вероломство. Жн-Люк, нверное, позволил бы млышке пожить ккое-то время, но потом бы произошел ккой-нибудь несчстный случй...

- Я не зню, где моя дочь. Он скрылсь нвсегд, дже для меня. - В последних словх Избеллы прозвучли нескрывемые вызов и ненвисть. Думю, ты попытешься нйти ее, Жн-Люк. Ты употребишь н поиски все свое состояние и проведешь оствшуюся жизнь в постоянном стрхе, что принцесс может объявиться. Ндеюсь, что эти мучения сведут тебя в могилу.

Ненвисть Избеллы лишь рзбудил в Жн-Люке приятное возбуждение.

- Мы преднзнчены друг для друг, кк ты этого не понимешь? Любовь моя, выходи з меня змуж! Будь моей принцессой, и ты узнешь любовь и стрсть, которые никогд не мог тебе дть мой стрший брт. Мне до сих пор стновится противно, когд я предствляю Алексндр знимющимся с тобой любовью, в то время кк тело его уже умирло.

- Ты нстолько отвртителен, Жн-Люк, что недостоин дже презрения.

- Со временем ты нучишься любить меня. - Он, кзлось, не слышл ее последних слов.

- У тебя есть жен. - Избелл н мгновение зпнулсь и, несмотря н то что в голове ее тут же прозвучл тревожный сигнл, язвительно добвил:

- Или ты убьешь ее тк же, кк убил свою первую жену Женевьеву?

Женевьев, очровтельня невиння девушк, поддвшись его дьявольскому обянию, поверив клятвм Жн-Люк, вышл з него змуж. Их брк был зключен вскоре после изгнния млдшего Кстиля, но поскольку Иль был единственным местом н земле, куд з ней не мог последовть ее чудовище-муж, отчявшяся и нсмерть перепугння Женевьев появилсь во дворце своих родственников в поискх убежищ. Избелл и Алексндр рдушно приняли несчстную Женевьеву и никогд бы не позволили ей вернуться к Жн-Люку, если бы он не был беременн. Но Женевьев решил возвртиться к мужу и отдть ему ребенк в обмен н свою свободу.

Через месяц после рождения сын, несчстня женщин был убит.

И хотя внутренний голос предупредил Избеллу, что не ндо дрзнить Жн-Люк, он все-тки обвинил его в убийстве Женевьевы. Ткого стерпеть этот психопт уже не мог. Увидев угрожющий блеск в его темных глзх, Избелл понял, что зшл слишком длеко, и ее сковл ледяной ужс. Он зстыл н месте не в силх пошевелиться. Сильные руки сжлись н ее шее, и Избелл, поняв, что сейчс умрет, вдруг почувствовл почти блженное облегчение: боль потерь оствит ее, он снов встретится с Алексндром...

- Пп!

При звуке детского голос Жн-Люк, которому остлось несколько секунд, чтобы здушить Избеллу, ослбил хвтку. В глзх его мелькнул невырзимый ужс от сознния того, что он чуть не убил любимую женщину. Но тут же, кк ни в чем не бывло, жестокий принц повернулся к своему десятилетнему сыну и улыбнулся:

- Ален, подойди, пожлуйст, и познкомься со своей тетей Избеллой.

Ален. Словно молния сверкнул в помутившемся созннии Избеллы. Сын Женевьевы. Ничто в серьезном, спокойном выржении детского лиц не говорило о том, что мльчик слышл обвинение Избеллы в убийстве отцом его мтери. Более того - похоже, он вряд ли осознл, ккое нсилие предотвртил своим появлением.

- Здрвствуйте, тетя Избелл, - вежливо поздоровлся Ален.

- Здрвствуй, Ален. - Избелл неуверенно улыбнулсь мльчику, который в свое время стнет првить Илем.

Возможно, в другом мире, мире без Жн-Люк, его сын и ее дочь стли бы любящими друг друг кузеном и кузиной? Или Ален вознегодовл бы н то, что ему приходится быть вторым, после своей двоюродной сестры, в прве н трон? Сейчс мльчик был похож н Жн-Люк. Унследовл ли Ален хоть что-то от мтери? Был ли в его душе доброт или он ткой же дьявол, кк и его отец? Сейчс лицо десятилетнего мльчик было мило, в темных глзх, кзлось, можно было прочесть чувство. Но видимя чувствительность - и Избелл это понимл - могл быть лишь иллюзией, подобно коврному обянию Жн-Люк.

Ждет мльчик судьб доброго человек или же стны, но сегодня Ален Кстиль, см того не ведя, спс Избелле жизнь.

- Что ж, - пробормотл он, решив воспользовться минутной рстерянностью Жн-Люк для бегств, - мне пор идти. Прощй, Ален.

Хищник не пытлся остновить Избеллу. Он, рзумеется, будет следовть з ней, возможно, вечно. Но Избелле было все рвно. Ее свобод и безопсность более не имели для несчстной женщины никкого знчения.

Он бросилсь к воротм дворц, но посреди выложенного мрмором внутреннего двор вдруг остновилсь. Здесь, погрузив пльчики в бссейн с рзноцветным фонтном, стоял прекрсня мленькя девочк. Это был Нтли, четырехлетняя дочь Жн-Люк и сводня сестр Ален. При виде милого ребенк сердце Избеллы сжлось от сочувствия сильнее, чем когд он увидел Ален. Может быть, потому, что это был девочк, принцесс, и потому, что он улыблсь своей тете очровтельной невинной улыбкой.

"Ккой может быть жизнь детей, живущих в зловещей тени Жн-Люк? Несчстня жизнь, - печльно решил Избелл. - Жизнь, нполнення коврством и стрхом, без любви, без рдости..."

Впервые з несколько недель, прошедших с той поры, кк Избелл был вынужден рсстться с дочерью, он почувствовл умиротворение. Ее млышк в безопсности и будет рсти в любви. "Будь счстлив, моя дргоцення мленькя любовь", - прошептл Избелл и предствил себе длекий Кнзс.

Кнзс... дом мленькой девочки, мечтющей о змечтельных стрнх под рдугми. Избелл подумл о том, будут ли ее дочери, подобно Дороти из детской книжки, сниться волшебные сны? Обязтельно! Всем мленьким девочкм снятся ткие добрые сны. Он будет мечтть о чудесных волшебных стрнх, но и в смых смелых своих мечтх девочк не сможет дже приблизиться к првде: он был, есть и всегд будет истинной принцессой очровтельного и волшебного Иль д'Ар-кнсьель - остров Рдуги.

Глв 2

Мнхэттен

Апрель 1989 год

По тисненным золотом приглсительным билетм н торжественный прием по случю присуждения ежегодной кинопремии "Оскр" в Большом круглом зле отеля "Ритц" собрлсь вся элит Нью-Йорк. Вечер проходил в субботу, срзу же вслед з презентцией "Оскр" в Голливуде, и был своеобрзным ответом Мнхэттен н грндиозный вечер, устроенный после церемонии. Списки приглшенных в обоих случях были очень похожи: гости только очень богтые, очень знменитые и очень влиятельные, но грндиозные рзмеры Большого круглого зл позволяли устроить вечер с еще большим рзмхом. Его свидетельством в этом году стл двдцтифутовя ледяня скульптур знменитого "Оскр". Сверкющя сттуя возвышлсь в бссейне с мрочным шмпнским; ее ледяня поверхность, отржя дорогое вино у своего подножия, отливл золотом.

Алексндр Тейлор медленно плыл в толпе холеных женщин в роскошных вечерних плтьях и не менее холеных мужчин в дорогих смокингх. Он произносил слов блгодрности в ответ н сыпвшиеся со всех сторон поздрвления и мило улыблсь тем, кто приветствовл ее поднятием хрустльного бокл. Свой потрясющий успех Алекс воспринимл с королевским достоинством, кк и полглось ктрисе, получившей "Оскр" з лучшую женскую роль - королевы Елизветы в фильме "Ее величество".

Кжущееся спокойствие Тейлор было лишь еще одной демонстрцией ее змечтельного тлнт. Несмотря н внешнюю невозмутимость, сердце ее взволновнно билось дже после шести торжественных вечеров. Рдость эт был чувством достточно личным, хотя с того смого момент, кк он получил мленькую золотую сттуэтку, у ктрисы прктически не оствлось ни минуты н личные переживния. Алекс решил, что сейчс ей совершенно необходимо хотя бы недолгое уединение, и вышл н освещенную луной террсу.

Алекс ндеялсь, что побудет здесь в одиночестве: гости в основном предпочитли нходиться в центре внимния, не прятться в тени. Но он был не одн. Устлость и рзочровние мгновенно улетучились, кк только Тейлор узнл элегнтного мужчину.

- Бонд, - тихо протянул он, подходя к мужчине. - Джеймс Бонд.

- Простите?

- О! Извините меня, - воскликнул Алекс, кк только он обернулся. - Я думл, что вы - Тимоти.

- Тимоти?

- Длтон, - пояснил Алекс, но по обольстительному взгляду темно-голубых глз понял, что имя известного ктер ничего не говорит незнкомцу.

Мужчин хоть и окзлся не Тимоти Длтоном, но по голливудским стндртм секспильности, несомненно, подошел бы н роль Бонд.

- Нет. Я Джеймс Стерлинг.

- О-о! Здрвствуйте, - тихо выдохнул Алекс. Он, рзумеется, слышл о Джеймсе Стерлинге. Д и кто о нем не слышл?

Н редкость преуспевющий двокт, в Нью-Йорке он слыл фнтомом и легендой. Фнтомом - потому, что, несмотря н свои громдные пожертвовния н блготворительность и искусство, Стерлинг очень редко появлялся н публике; легендой - потому, что, несмотря н свои тридцть четыре год, снискл себе слву посредник, к услугм которого прибегли ниболее могущественные промышленники во всем мире.

Адвокт помогл "дирижировть" их многомиллирдными слияниями и крупными госудрственными сделкми. Состоятельнейшие бизнесмены выбирли его для ведения ниболее вжных переговоров. Н смом-то деле Стерлинг выбирл см.

С смого рождения Джеймс облдл состоянием, более чем достточным, чтобы вообще никогд не рботть. Но он решил стть двоктом-посредником и теперь выбирл из множеств предлгемых проектов только те, которые привлекли его своей сложностью или змысловтой интригой.

Можно скзть, что в жилх Джеймс Стерлинг текл голубя, птрицинскя кровь, и, по утверждению его клиентов, он был спокойн и холодн кк лед. То был холодность, которую ничто не могло рстопить и которя делл Джеймс лучшим в своем деле. Ту же холодность отмечли и злопыхтели Стерлинг, упоминя о его неизменно коротких любовных связях с несколькими смыми очровтельными женщинми мир.

Алексу не очень-то беспокоил репутция Джеймс Стерлинг. Просто он был мужчиной совершенно в ее стиле: очень крсивый, очень сексульный. Он понял это, кк только встретилсь с его чувственным взглядом и ощутил приятную теплую волну, проктившуюся по всему телу. Голов н секунду слдко зкружилсь, словно от быстро выпитого шмпнского.

Алекс встретил этот миг с притворно зстенчивой улыбкой. Ей покзлось, что Стерлинг привычно дожидется удивления, и потому нхмурилсь, будто его имя зствило вспомнить нечто знкомое, но он в этом не уверен, и спросил:

- Джеймс Стерлинг... двокт?

- Д. - Терпеливо подождв, что незнкомк предствится ему, Джеймс спросил:

- А кто же вы?

Алекс слегк покрснел от собственной смондеянности. Он считл, что Джеймс должен ее узнть. Ведь н вечере Алекс был почетным гостем. Неужели он действительно ее не узнл? Или, изобржя неуверенность, тк же кк и он, рзыгрывл сцену?

- Алексндр Тейлор.

- О! Здрвствуйте, - пробормотл Джеймс, столь же удивленный ее именем, кк и он его. - Алексндр Тейлор... ктрис?

- Д, Алекс.

- Алекс, ведь именно из-з вс я сегодня н этом вечере. Хотел скзть вм, что вы змечтельно сыгрли в "Ее величестве".

- Блгодрю вс, - спокойно ответил Алекс, стрясь не обрщть внимния н легкое головокружение.

Джеймс Стерлинг, фнтом, чья повседневня жизнь был нполнен тким блеском, что он редко обременял себя посещением сверкющих прзднеств, пришел сюд сегодня вечером, чтобы встретить ее?! Открытие было тким потрясющим и тким интригующим... до тех пор, пок Алекс не зметил н лице Стерлинг что-то еще, кроме простого удивления. Что это? Рзочровние?..

- Кжется, вы ожидли нечто более близкое стилю Елизветы? - тихо предположил он.

- Д, нверное, - соглсился Джеймс.

Всего четыре дня нзд дождливым вечером в Гонконге он посмотрел "Ее величество", и тогд в его вообржении сложился четкий и ясный обрз необыкновенной ктрисы. Он, несомненно, нгличнк, и хотя ее возрст по фильму определить было нельзя - он прожил н экрне почти всю жизнь Елизветы, - Джеймс почему-то считл, что ктрис должн быть примерно его возрст.

Стерлингу предствлялсь звезд лондонской сцены, которую соблзнил серебряным экрном тлнтливый режиссер Лоуренс Крлйл. Крсот ее должн быть возвышенной. В прекрсных здумчивых зеленых глзх ктрисы будет отржться некий дискомфорт от присутствия н пышной вечеринке, волнистые рыжевто-золотистые волосы он просто прихвтит в последнюю минуту зколкой-пряжкой - небольшя днь моде.

Джеймс нстолько проникся созднным в своем вообржении обрзом Алексндры Тейлор, что, отыскивя ее в переполненном зле, дже и не попросил покзть ему ктрису. Уверенный в себе, он терялся в догдкх, где же он и суждено ли им встретиться, но...

Но вот ослепительня и обятельня женщин стоял перед ним, утверждя, что он и есть Алексндр Тейлор. Неужели он и в смом деле т ктрис, которя тк полно и объемно изобрзил сложный и противоречивый хрктер необыкновенной королевы, т смя ктрис, рди которой он не пошел сегодня в тетр, ндеясь повстречться с Елизветой?

"Д", - понял Джеймс, с удивлением зметив неуверенность в изумрудных глзх, свидетельствоввшую о сложности нтуры Алексы.

- Меня спршивли, ндену ли я, кк это водится по трдиции, один из костюмов моей героини и золотисто-рыжий прик, - объяснил Алекс; он кк бы извинялсь перед человеком, пришедшим сюд в ндежде познкомиться с Елизветой и... встретившим всего лишь зурядную свою современницу.

- Но вы откзлись.

- Мне покзлось это слишком вызывющим.

- Для ктрис, не получивших премию, тк? - спокойно предположил Джеймс и по изумленному взгляду Алексы понял, что попл в точку.

- Я и првд чувствую себя смозвнкой.

- Понятно. Вечное недовольство своей игрой? - с некоторой иронией спросил Джеймс.

"Почти всю жизнь", - подумл Алекс.

Он действительно не считл себя генильной ктрисой. Просто игр для Алексы Тейлор был кк дыхние, движение, необходимость в воде и еде...

- Последние восемь лет я профессионльня ктрис. Большинство моих рбот сделно н телевидении, хотя немного игрл и в тетре. "Ее величество" - мой первый художественный фильм.

- Прекрсный дебют.

- Прекрсня роль.

Но Стерлинг понимл, что дело было не только в роли. Не многие ктрисы, пусть дже очень тлнтливые, смогли бы создть портрет Елизветы тк, кк это сделл Алекс. В ее игре совсем не чувствовлось лицедейств, и в этом зключлось волшебство. Не существовло никкой грницы между необыкновенной королевой и необыкновенной ктрисой, вдохнувшей жизнь в ее обрз. Елизвет Алексндры Тейлор был хрктером очень персонльным, очень личным. Тк, словно Елизвет был Алексой... или тем, кем Алекс желл быть.

- Рсскжите мне о Елизвете, - попросил Джеймс, подрзумевя: "Рсскжите мне об Алексе".

- Елизвет - змечтельня женщин. Прежде я об этом и понятия не имел. Только нчв рботть нд ролью, увидел, до чего же поверхностны были мои знния. Помню, что в средней школе я узнл о том, кк сэр Френсис Дрейк глнтно бросил свой плщ в грязную лужу, чтобы дть пройти королеве. Мне это особенно зпомнилось, тк кк вызвло взрыв подобной глнтности среди мльчиков в ншем клссе.

- Тк много испчкнных плщей?

- Д уж, немло. И потом, в стрших клссх... спорный вопрос о королеве-девственнице вызывл немло дискуссий.

- Вопрос, тк и оствшийся в "Ее величестве" нерзрешенным, - зметил Джеймс.

В обрзе, созднном Алексой, Елизвет предствл женщиной чувственной, стрстной, чрующей, однко вопрос, был ли знменитя королев девственницей, тк и остлся без ответ.

- И ккое же мнение вы вынесли из всего прочитнного?

- Я решил, что у Елизветы были интимные отношения с мужчинми. И не тк уж вжно, носили ли эти отношения тривильный сексульный хрктер, поскольку интимность предствляет собой нечто более глубокое, чем простя связь. Я глубоко убежден, что Елизвету стрстно любили з то, ккя он есть: з ее сердце, духовность и душу.

- И только это имеет знчение? Быть любимой з то, ккя ты есть?

- Д, мне предствляется именно тк, - спокойно соглсилсь Алекс и тут же слегк нхмурилсь, поняв, что сделл глубоко личное признние, и очень удивившись этому. - Мы ведь говорим о Елизвете?

- Д, но теперь кк-то перешли н вс. Итк, мы уже выяснили, что вы рссмтривете сексульные отношения, по крйней мере некоторые сексульные отношения, кк довольно тривильные.

- Д, - рссмеялсь Алекс и твердо зявил:

- Но это все, что нужно обо мне знть. Двйте перейдем к вм. Интересно...

- Д?

- Л-дно, - протянул Алекс, подыскивя "умные" вопросы, и неожиднно здл вопрос серьезный и вжный, но все тем же шутливым, ироническим тоном:

- Сейчс я ищу двокт. Не могли бы вы посоветовть мне кого-нибудь?

- Рзумеется. Только придется немного рсскзть о деле.

- Хорошо. Вы действительно меня не узнли?

- Честное слово, не узнл.

- В тком случе вы, вероятно, не знете и "Пенсильвния-веню". Я имею в виду телесерил, не нзвние улицы.

Джеймс улыбнулся. Ему не рз приходилось бывть н этой улице, но серил?

- Я слышл об этом фильме, но никогд не видел. И это вовсе не оценк его, - поспешно добвил он. - Просто я не тк уж чсто смотрю телевизор. Но точно зню, что этот дрмтический серил возглвляет рейтинг и демонстрируется в смое "горячее" время. Вы тм в глвной роли?

- Тм сборный соств ртистов, но репортер Стефни Винслоу, которую я игрю, - фигур очень колоритня. Миля, сообрзительня и стршно увлечення своей рботой женщин, поэтому и знят почти во всех основных сюжетных линиях серил.

"Что и ознчет глвную роль", - подумл Джеймс, понимя, что в рзговоре о роли Елизветы Алекс принизил собственный тлнт, сослвшись н успех з счет исторического хрктер. И в рсскзе о роли Стефни он услышл тот же восторг, словно см Алекс не имел никкого отношения к своим героиням.

- Зчем вм нужен двокт?

- Сейчс время зключения контрктов, и мне нужно выбрть гент.

- Почему?

- Что почему?

- Почему вм нужно выбрть гент?

- Почему вы здете все эти вопросы? Контор "Джеймс Стерлинг", нсколько я слышл, знимется корпортивной рботой: слияния, передч под контроль и все ткое. Я же чувствую себя словно н скмье подсудимых. Сверкющие глз Алексы сузились, словно он неожиднно что-то понял. - Вы ведь тот смый Джеймс Стерлинг? Джеймс Стерлинг - блестящий судебный двокт?

- Нет. Н смом деле я делю свою рботу не в судебных злх, в злх зседний. Но все двокты, все хорошие двокты, здют ключевые вопросы.

- И ключ зключется в том, почему мне нужно выбрть гент?

- Очевидно. Но мне кжется, вы не хотите отвечть.

Алекс вздохнул, порження тем, что рзговор тк быстро перешел н личную тему. Он бросил сердитый взгляд н Стерлинг, он вдруг ответил смехом, тким мягким, лсковым, удивительным, что Алекс лишь смущенно покчл золотоволосой головой и спокойно рсскзл двокту то, что никогд никому прежде не говорил:

- Мне кжется, мы рзошлись с моим гентом во взглядх н мплу ктер. Когд Лоуренс Крлйл связлся с ним, чтобы узнть, не хотел бы я сыгрть Елизвету, гент срзу ответил откзом, дже не спросив моего мнения. Рзумеется, это чсть рботы - просеивть проекты. Но он, кжется, решил откзться от ролей не потому, что я для них не подходил, потому, что роли, по его мнению, не подходили мне.

- Но вы были смой подходящей кндидтурой н роль Елизветы, нпомнил Джеймс. - К счстью, вы кким-то обрзом пересеклись с Лоуренсом Крлйлом.

- Д. В один прекрсный день Лоуренс просто появился н съемочной площдке "Пенсильвния-веню", чтобы поговорить со мной лично. Он видел серил, который очень популярен в Англии, и решил, что Стефни - это Елизвет нших дней.

- Понятно, - отозвлся Джеймс, в очередной рз отметив, что Алекс упорно не отождествляет себя со своими персонжми. - Теперь понятно, почему вм нужен новый гент.

- Д, нужен. Но из-з моего успех в "Ее величестве" любой гент, мужчин или женщин, теперь будет "подписывть" меня н все художественные фильмы.

- А это вс не устривет?

- Нет, по крйней мере в ближйшие дв год. "Пенсильвния-веню" в производстве с июля по янврь, поэтому я зполнял кждый пробел между съемкми кким-нибудь большим проектом. Но в следующем году я пообещл себе во что бы то ни стло взять пять месяцев полноценного отдых.

- Где вы зняты сейчс?

- Н Бродвее, в роли Джульетты. Я обещл себе этой весной отпуск, но...

"Но всякий рз, думя о причине, по которой двл это обещние, отдохнуть от своих обожемых героинь, я вспоминл о том, что придется остться недине с собой, которую я вовсе не обожю. И мне кзлось, что я этого не вынесу". Алекс прогнл от себя мрчные мысли и, слегк пожв плечми, продолжил:

- Кк бы тм ни было, по этой причине я решил не искть нового гент. Единственное обязтельство, которое я хочу оствить, - это "Пенсильвния-веню". У меня, конечно, уже есть контркт, поэтому все дело зключется в переговорх относительно гонорр. Я точно зню, чего хочу, но предпочитю, чтобы кто-нибудь другой провел переговоры. Для этого, быть может, достточно и одного телефонного звонк в Лос-Анджелес. Вы можете мне кого-нибудь порекомендовть?

- Несомненно. Я рекомендую вм себя.

- Нет. Я нслышн о вшей репутции, Джеймс. Для вс это будет слишком пустяковым делом.

- Вы тк думете? Подобно вм, Алекс, я могу позволить себе роскошь смому выбирть проекты. И выбирю только те, ккие мне интересны, и вш именно ткой случй. Кроме того, по змечтельному совпдению звтр я улетю н дв дня в Чикго, зтем до пятницы буду в Лос-Анджелесе. Встречи тм очень неудчно рсписны н несколько дней. И если я зполню свободное время телефонными звонкми по вшему делу, то буду чувствовть, что использую свое время более рционльно.

- Тм нужен всего один звонок.

- Не думю. После того кк я прочту вш контркт и мы обсудим с вми все вши требовния, мне придется цровести кое-ккие рсчеты, чтобы узнть, нсколько приемлемы вши требовния. - Джеймс зметил некоторое беспокойство, мелькнувшее в прекрсных глзх Алексы, и потому осторожно предположил:

- Вы рссчитывли н то, что я буду предствлять ккие-то вши, быть может, невыполнимые требовния?

- Я прошу вс сделть всего один телефонный звонок.

- Это тк, но я не буду звонить по этому номеру. Могу лишь обещть вм, что спрвлюсь со своим домшним зднием и предложу вм очень выгодную сделку. Алекс, я не дю обещний, которые не могу выполнить, - улыбнувшись, спокойно добвил он.

- Я действительно хотел, чтобы вы просто дли мне чье-то имя.

- Зню. Потому с чистой совестью и порекомендовл вм себя.

- Потому что вы - лучший в своем деле.

- Тк же, кк и вы.

- О! Блгодрю вс. Что ж, если вы действительно хотите...

- Я действительно этого хочу. Не могли бы вы прислть копию своего контркт в мой офис утром в понедельник? Мне перешлют его по фксу, и я позвоню вм в понедельник вечером.

- Прекрсно.

Алекс потерл висок, вспомнив о том, что утро понедельник у нее уже знято. Но переговоры по контркту были делом первостепенным, особенно если учесть, что этим будет знимться см Джеймс Стерлинг. Ей придется просто отложить свое дело, если только...

- Я живу н Риверсйд-дрйв. У подъезд меня ждет лимузин, я привезу копию контркт через пятндцть - двдцть минут. Если бы вы могли подождть...

- Могу. Но мне было бы очень приятно сопроводить вс. Или это подвергнет меня опсности быть вызвнным н дуэль грфом Лестером <Фворит королевы Елизветы.> или кким-нибудь другим поклонником?

- Слвный грф Роберт жент.

- Знчит, полня свобод?

- Абсолютня.

- А все прочие квлеры?

- Джеймс, я здесь одн. Но уверен, что где-то поблизости нетерпеливо дожидется леди, которя будет длеко не в восторге от вшего исчезновения.

- Я здесь тоже один, - ответил знменитый двокт. - Я уже говорил вм, Алексндр Тейлор, что пришел сюд с единственной целью - познкомиться с вми.

Глв 3

Квртир Алексы нходилсь н четвертом этже крсного дом, рсположенного н Риверсйд-дрйв. Здние было строй, но очень крепкой постройки, и квртир облдл некоторыми достоинствми, увы, утрченными в современной рхитектуре: сводчтые потолки, резные пнели, изумительные льковы и роскошно-просторные комнты. Следуя з хозяйкой через прихожую в гостиную, Джеймс с одобрением отметил обои в мягких пстельных тонх. Ему приходилось бывть в домх, оформленных смыми модными дизйнерми, но здесь все было инче, кк-то... по-домшнему, уютно, спокойно.

Чего нельзя было скзть о гостиной, блгоухющей триумфом Алексы: сотни роз н длинных ножкх были искусно рсствлены в многочисленных взх. Дизйн некоторых вз был знком Джеймсу: элегнтно изогнутые хрустльные взы от Ллик, изящные, в виде весенних цветов от Лимож; но многие взы были просто глиняными, выполненными явно тлнтливым художником, рботы которого Стерлинг прежде не встречл. Он зметил, что тем же художником выполнен и прекрсня, рсписння от руки люстр.

- Очень мило, очень уютно. Вы сми все здесь устривли?

- Д. Блгодрю вс. Я чувствую себя здесь кк дом.

- Который нходится где?

- В Топике. Мой отец - учитель музыки. - Алекс прикоснулсь к взе ручной рботы:

- А моя мм - гончр.

- Тлнтливя семья.

- Блгодрю вс, - пробормотл Алекс, подумв о том, что Стерлинг еще не слышл о смой тлнтливой из Тейлоров.

Мысль эт повлекл з собой воспоминния, горько-слдкие, беспокойные.

Алекс нерешительно взглянул н Джеймс. Перед ней стоял крсивый, неотрзимо чувственный мужчин, в полночь, здесь, в ее блгоухющей розми квртире. Под взглядом темно-голубых глз, восторженно рзглядыввших ее, он снов ощутил приятное тепло во всем теле, но почувствовл и робость. Алекс ничуть не солгл, скзв Стерлингу, что ищет двокт. Но вдруг Джеймс решил, будто ее просьб был просто уловкой, чтобы звлечь его к себе домой?

Джеймс тоже чувствовл себя неуверенно, плененный крсотой и соблзнительностью Алексы. Дом он был еще более привлектельн, нежели тм, н террсе, в лунном свете, потому что в этом милом гнездышке, обствленном ею смой, в окружении милых глиняных вещиц, созднных скромным художником, перед ним открывлсь очровтельня, утончення женщин.

Стерлинг понимл, что случйня встреч н террсе должн был привести их сюд. Может быть, им следовло потнцевть под луной, больше узнть друг о друге, не спеш удостовериться во взимной симптии, впрочем, столь очевидной с смого нчл. Им, нверное, следовло бы тнцевть, улыбться, потягивть шмпнское, и тогд в конце концов сияющий изумрудный взгляд, возможно, приглсил бы Джеймс сюд с иной целью.

Но в днной ситуции об понимли, что окзлись в доме Алексы совсем по другому поводу. Джеймс об этом помнил. А неуверенность, светившяся во взгляде Алексы, свидетельствовл о том, что он не понимет глвного: в тот смый момент когд он предложил себя в кчестве предствителя ее интересов, все резко изменилось.

Теперь Алекс был его клиентом. И это знчило, что отныне, пок он будет оствться подопечной Джеймс, между ними сохрнятся только деловые отношения. Стерлинг очень серьезно относился к своим обязнностям, крьере и личному кодексу поведения, интуитивно чувствуя, что точно тк же к этим понятиям относится и Алекс.

Его симптия к Алексе не исчезл вместе с лунным светом, вовсе нет, и Джеймс понимл, кк серьезно он относится к своей крьере. Д, сейчс он пришел сюд, чтобы помочь ей с контрктом, вероятно, очень вжным для ктрисы. Но кк-нибудь в другой рз, когд Тейлор не будет его клиентом, Джеймс будет очень и очень не против получить новое приглшение в этот уютный дом.

Все эти мысли с ткой ясностью отрзились в глзх Стерлинг, что Алекс ответил ему тким же откровенным взглядом, в котором светились рдость и ндежд. Д, если Джеймс зхочет, они встретятся здесь еще рз...

- Кк нсчет контркт? - непринужденно рссмеявшись, спросил нконец Стерлинг.

- Ах д, контркт! - эхом отозвлсь Алекс. - Он в другой комнте.

- Можно мне пойти с вми?

- Рзумеется, - улыбнулсь Алекс.

Он проводил Джеймс в одну из двух сплен. Обе комнты, рсположенные друг против друг и рзделенные просторным холлом, предствляли собой зеркльное отржение одн другой, хотя в нстоящий момент только одн из них выглядел действительно спльней. Вторя, в которую провел Алекс гостя, походил скорее н тнцевльную студию, чем он когд-то и был.

- Кк вы догдлись, прежняя хозяйк был блериной, - объяснил Алекс. - Я использовл эту комнту одновременно кк спортзл, кбинет и склд.

- Но похоже, здесь готовится ремонт, - зметил Джеймс, увидев свленные прямо н пркетном полу рулоны обоев, бнки с крской и кучу тряпок.

- Д. Зеркл и стнок увезут отсюд в понедельник. После штуктурки и устновки плтяных шкфов, ндеюсь, комнт снов превртится в спльню. В июне из Нью-Йорк приезжет моя млдшя сестр Кэт. И, кк видите, я решил сделть комнту не в розовых тонх, кк у себя, в сиреневых.

Алекс взглянул н очень крсивые обои - гроздья сирени н фоне цвет слоновой кости - и вновь зсомневлсь. Ей хотелось, чтобы комнт был подобн букету - свежему, веселому и ромнтическому, потому он провел целые чсы, выбиря обои, мягкие пстельные оттенки для зеленой деревянной обшивки стен, подходящий мтерил н шторы и покрывло. И все же Алекс волновлсь. Помедлив, он тихо добвил:

- Ндеюсь, ей понрвится.

- А в этом есть ккие-то сомнения?

- Ах, я дже не зню! - слегк пожл плечми Алекс.

Реплик эт, рзумеется, относилсь вовсе не к оформлению спльни, здесь было нечто более вжное: "Хочу ндеяться, что Кэт понрвлюсь я".

Джеймс зметил, кк в прекрсных глзх Алексы появилсь вдруг грустня здумчивость и, н ккой-то крткий миг, горькя печль. Мгновение пролетело, но у него остлось неизглдимое впечтление: было в этом промелькнувшем выржении что-то очень вжное и очень тревожное, связнное с ее млдшей сестрой. И потому, хотя они и зшли в эту комнту только з контрктом, Стерлинг не смог удержться от соблзн узнть чуть больше об Алексе и ее семье.

- Тк ее зовут Кэт?

- Д, уменьшительное от Кэтрин. Он очень одренный музыкнт, пинистк. Несмотря н то что в следующем месяце ей исполнится всего двдцть один год, он уже победил и н конкурсе Чйковского, и н конкурсе Вн Клиберн. Профессионльня крьер Кэтрин кк концертирующей пинистки нчлсь еще несколько лет нзд, но он решил, прежде чем полностью посвятить себя этой деятельности, окончить колледж. Сейчс Кэт н первом курсе Оберлин.

- Тк он приезжет в Нью-Йорк, чтобы зкончить колледж?

- Д, в Джуллирде. Они, очевидно, будут счстливы принять Кэт, но только н дв семестр. Ей необходимо быть здесь, поскольку ее импресрио хочет, чтобы льбом вышел к первому концертному туру Кэт, с которым он дебютирует в Сн-Фрнциско в кнун Нового год, зтем продолжит, выступления по всей Северной Америке и Европе.

- Тк он будет ходить в школу искусств, рзучивть новые произведения для концертного тур и зписывть льбом? Не слишком ли много для одного человек?

- Не для Кэт. Он спрвится с этим игрючи.

- Полгю, что тк, если только он облдет способностями стршей сестры.

- Моими?

- Беспрерывня черед всевозможных нгрд, вш крьер говорят сми з себя. При всем огромном тлнте сестер Тейлор, здесь необходим еще и некоторя доля дисциплины и целеустремленности.

Джеймсу его змечние покзлось вполне очевидным, но, кзлось, оно смутило Алексу. Почему? Неужели он сомневется в собственном тлнте?

- Рзве я не прв?

- Думю, првы. Просто мне никогд не приходило в голову, что мы с Кэт можем быть в чем-то похожи. - Алекс н мгновение здумлсь, но тут же пожл плечми:

- Ну хорошо. Сейчс я нйду контркт, и мы пойдем н кухню. Я приготовлю вм кофе. Или предпочитете что-нибудь выпить?

- С удовольствием выпил бы кофе.

"Мне нужно прочесть контркт, - думл Джеймс. - Сегодня ночью мы будем сидеть н кухне, пить кофе и говорить о твоем контркте. А в следующий рз мы будем сидеть в блгоухющей розми гостиной, пить шмпнское, и - кк знть, - быть может, ты рсскжешь мне, отчего это, когд ты говоришь о своей тлнтливой млдшей сестренке, в твоих дивных изумрудных глзх появляются печль и неуверенность?"

***

Алекс нблюдл, кк Джеймс читет контркт: взгляд сосредоточен, крсивые ристокртические черты спокойны и непроницемы, выржение совершенно нейтрльное - виртуозный посредник з рботой. Изучвшя его без всякого смущения Алекс нчл понимть некоторые причины необыкновенного успех Стерлинг: сочетние интеллект с доктриной нрвственного совершенствовния всех преуспевющих людей и, конечно, его дух зхвтывющя чувственность.

Алекс предствил Джеймс з столом переговоров, обезоруживющим своих противников ристокртическим изяществом, непостижимым спокойствием и проництельным взглядом, ничем не выдющим его мыслей, пок не принято окончтельное решение. Женщины, если только Джеймсу Стерлингу приходилось вести переговоры с женщинми, должны быть от него без ум, невольно попдя под влсть его неотрзимой сексульности; и мужчины тоже должны быть без ум, быть может, от звисти, но и несомненного восхищения.

- Хорошо, - скзл Джеймс, просмотрев содержние контркт. - Двйте пойдем пункт з пунктом, и вы рсскжете мне, что у вс н уме.

- Д тут в смом деле нет ничего особенного, кроме гонорр: нсколько я понимю, они не хотят ннулировть предыдущие соглшения.

- А что нсчет рзницы в вторских гоноррх, которые вы получете з повторный покз, приобретение прв и проджу з пределы США?

- Мне кжется, суммы укзны совершенно стндртные.

Джеймс кивнул, но, похоже, концепция "стндрт" совершенно не устривл мститого посредник, и он отметил крндшом соответствующие пргрфы.

- Хорошо. Ккой же гонорр подрзумевете вы?

- Один миллион. - Алекс про себя повторил сумму - совершенно фнтстическую, громдную сумму, ровно вдвое больше, чем он получл в прошлом сезоне, - и про себя же повторил ргументы, подтверждющие спрведливость подобного требовния. - Гонорр большой, но зслуженный.

Если у Джеймс и были возржения или вообще ккя-либо рекция, он ничем ее не выдл: только поствил единицу нд пятьюстми тысячми. Только единицу без шести нулей, вообще без кких-либо "укршений".

"Просто единиц, - подумл Алекс. - Не исключено, что это был смя мленькя сумм из тех, ккие когд-либо выводил н бумге Стерлинг. Всего лишь миллион! Сумм, возможно, горздо меньше, чем обычные комиссионные, получемые им з одну из бесчисленных сделок".

- А вы можете скзть, нсколько днный гонорр сопоствим с гоноррми других звезд первой величины? - поинтересовлся Стерлинг.

- Только предположительно, по слухм.

- Мне нужно это проверить. Вы можете дть мне несколько имен?

- Конечно. Смотрите, здесь можно укзть и Джон Вн Арк, и Сьюзен Дей, и Дну Дилэни, и... - Алекс перечислил Джеймсу несколько ктрис и серилы, в которых те снимются.

- А в этих шоу нет звезд-мужчин? - спросил Стерлинг, зписв имен основных героинь и злодеек "Дллс", "Зкон Лос-Анджелес", "Динстии" и "Китйского пляж". - Мисс Тейлор, верите ли вы в рвные прв?

- Верю, вы?

- Рзумеется. А кк нсчет Голливуд, тм соблюдется рвенство прв?

- Сомневюсь.

- Рзберемся. Дйте мне несколько мужских имен.

- Хорошо. В "Дллсе" игрет Лрри Хэгмен, и...

Джеймс зписл еще несколько имен, ткже номер телефон исполнительного продюсер в Голливуде, с которым ему предстояло провести переговоры, и номер, по которым он может рзыскть Алексу - дом или в тетре, где он исполнял глвную роль в "Ромео и Джульетте".

- Я позвоню вм через день или дв, кк только соберу всю информцию, необходимую для определения действительно рзумного и приемлемого гонорр.

- Вы полгете, что сможете рзузнть о гоноррх других ктеров?

У Джеймс не было опыт переговоров по индивидульным контрктм в Голливуде, но он знимлся сделкми - многомиллионными оперциями, в которых учствовл целый ряд ведущих промышленных мгнтов. Джеймс ни кпли не сомневлся, что легко узнет то, что ему нужно, поэтому он уверенно ответил:

- Д, информция эт будет, рзумеется, интересной, но более вжной для нс стнет оценк доли вшего учстия в "Пенсильвния-веню" и оценк ценности "Пенсильвния-веню" в телесети.

- И кк вы это сделете?

- Блгодря информтивным беседм и добыче точных днных по реклме, здействовнной в шоу.

- Ведь это же уйм рботы, д?

- Не думю. Я позвоню вм, кк только узню все необходимое, потом свяжусь с исполнительным продюсером. Вы же тем временем прикиньте предел сделки.

- Предел сделки?

- Сумм, при которой мы "отвливем". - Джеймс зметил неожиднное смущение Алексы и пояснил:

- Минимльный рзмер гонорр, ниже которого о контркте не может быть и речи. Алекс, что-то не тк?

- Джеймс, не может быть никкого "предел сделки". И мы никуд не "отвлим", - тихо добвил он. - Я буду игрть Стефни бесплтно. Мло того, я готов доплчивть з возможность исполнять эту роль.

- Вм известно основное првило успешного ведения переговоров? невольно рссмеявшись, спросил Стерлинг. - Вы должны убедить оппонент в том, что вм нплевть.

- Но мне вовсе не нплевть! - возмутилсь Алекс.

Прежде он предствлял себе Джеймс в роли Джеймс Бонд. Теперь же его улыбк, его убийствення улыбк и рзговоры о том, что он должн притворяться, будто ей нплевть, зствили Алексу подобрть Джеймсу другую не менее знменитую роль - Ретт Бтлер, покидющего Скрлетт. "По првде говоря, дорогя..."

Действительно ли ей нужен этот человек, которому "нплевть" н переговоры о столь вжном для Алексы контркте?

- Ну, хорошо, никких "пределов сделки". Вы провели достточно времени в Вшингтоне, чтобы нучиться выпутывться из любых положений, и если...

- Я нучилсь?

- Несомненно. Если вы не хотите, чтобы я предствлял вши интересы в этом деле, Алекс, только скжите "нет".

З время ндолго повисшего молчния Джеймс испытл дв очень определенных и совершенно противоположных желния.

"Только скжи "нет", Алекс, и я нзову тебе другого прекрсного двокт, и ты больше не будешь моим клиентом, и вместо кофе мы будем пить шмпнское, и стнем тнцевть среди роз, и узнем друг друг ближе. Это одно желние, несомненно эгоистическое. Но вот другое желние - еще более эгоистическое. Только скжи "д", Алекс, поверь, что я смогу спрвиться с этим столь вжным для тебя делом. И тогд после его окончния, когд ты уже не будешь моим клиентом, мы нчнем..."

- Джеймс, я хочу, чтобы меня предствляли вы. Вы можете дже не советовться со мной, когд соберете информцию. Просто устновите сумму, которую сочтете приемлемой.

- Вы уверены?

- Д. Кжется, мы должны что-то подписть? Большинство гентов берут пятндцть процентов.

- Агенты берут проценты, потому что принимют ктивное учстие в продвижении вшей крьеры. У нс же просто переговоры по контркту. Я пришлю вм счет з потрченное время.

- Только полную сумму.

- Н всю ктушку, - пообещл Джеймс и встл. - Мне, пожлуй, лучше отклняться. Я позвоню вм.

***

Стерлинг ушел, Алекс принялсь бродить среди роз. И чего бы ей не збыть о проклятом контркте и не позволить Джеймсу соблзнить ее? Провести деловые переговоры в постели было бы истинным удовольствием, куд кк более приятным и безопсным. В постели ей ничем бы не грозил человек, с одинковым ледяным спокойствием зключющий миллирдные сделки и рзбивющий несчстные женские сердц.

Но и знменитому и секспильному Джеймсу Стерлингу было не под силу рзбить сердце Алексы Тейлор, потому что невозможно рзбить сердце, которое, по ее мнению, не хочет и не умеет любить...

Алекс никогд не рисковл своими чувствми, но позволил Джеймсу унести с собой в полночную тьму нечто очень ценное, приндлежвшее только ей, - великое счстье игрть обожемую ею Стефни Винслоу. И кк только Алекс могл доверить ткую вжную чстичку смой себя человеку, чье поведение во время переговоров было просто нплевтельским? Джеймсу Стерлингу доверяли многомиллионные компнии, но не исключено, что для миллирдеров это было не более чем щекочущей нервы, увлектельной игрой.

А в днном случе это вовсе не игр! По крйней мере для Алексы.

И почему-то он стрстно ндеялсь, что и для Джеймс ее контркт не стнет очередной игрой.

Для того чтобы успокоиться и удостовериться в првильности принятого решения, Алексе следовло просто взглянуть н звленную розми гостиную или пойти в свою спльню и еще рз прикоснуться к сверкющей золотой сттуэтке блестящему подтверждению ее успех и тлнт. Но вместо этого, движимя кким-то невольным порывом, он пошл в спльню, приготовленную для Кэт. Нхмурившись при виде столь тщтельно подобрнных сиреневых обоев, Алекс понял, что дже смые тяжкие сомнения, которые он испытывл, доверяя свое финнсовое положение Джеймсу, стновились просто бнльными по срвнению с величйшими сомнениями, мучившими Алексу, когд он думл о млдшей сестре.

***

Т же прельскя лун, под которой встретились н укромной террсе Алекс и Джеймс, освещл тем же мягким светом дорожку н территории Оберлинского колледж, по которой Кэтрин Тейлор нпрвлялсь из Бейли-хус общежития, в котором он жил, - в клссы "Робертсон-холл". Дже если бы он никогд прежде не ходил этим путем, дже если бы темнот был еще более плотной, чем в смую безлунную ночь, ккой-то врожденный инстинкт и безошибочня интуиция все рвно вывели бы Кэт к месту, где нходится рояль.

Стоял полночь. Веселые звуки прздничной субботней вечеринки в колледже постепенно угсли, смех зтихл, по мере того кк компния рспдлсь н прочки. Кэтрин в глубоком рздумье дже не слышл звуков любви и рдости, нполнявших мир вокруг нее, и вовсе не был обеспокоен тем, что этот уик-энд провел одн. В конце концов, он окзлсь именно тм, где хотел: у рояля, н котором с нслждением будет игрть до смой зри.

Кэтрин не слышл шум вечеринок, тк же кк не чувствовл леденящего холод ночного ветр. Ей было тепло - от предвкушения игры и от рдостного воспоминния о событиях прошедшего дня. Он выдлся слвным - солнечным и нполненным змечтельными приметми скорой весны. Кэт все послеобеденное время просидел скрестив ноги н прогретой лужйке в Тппн-сквере, читя "Кузину Бетту" Бльзк. Он читл клссический ромн в оригинле, н фрнцузском языке, позднее, когд солнце село, унеся с собой и нежное тепло, вернулсь в свою комнту и, тк же по-фрнцузски, зписл свои впечтления о прочитнном н рзноцветные крточки, которые собирл для курсовой рботы.

Весь Вечер Кэт читл Бльзк и лишь к полуночи отпрвилсь знкомым путем в консервторию. Он шл стремительно, нетерпеливо, но сейчс, подойдя к "Вилдер-холлу" - зднию Союз студентов, Кэт почему-то змедлил шг, сошл с дорожки, ведущей в консервторию, и нпрвилсь к почтовым ящикм студентов. Зчем? Кэт и см не могл бы ответить н этот вопрос. Конечно же, ее почтовый ящик еще пуст. Ведь дв дня нзд Кэт получил письмо из Топики. И хотя длинные, веселые, полные любви письм родителей приходили довольно чсто, тк же кк и ее нежные письм в Топику, все рвно для очередной корреспонденции слишком рно.

Но что-то подскзывло девушке непременно проверить свой почтовый ящик, и, убедившись, что тм действительно есть корреспонденция, Кэт почувствовл, кк зтрепетло ее сердце от неожиднной рдости и удивления: в очередной рз состоялсь невероятня телептическя связь между ней и обожемыми родителями. Удивительное чувство взимопонимния, не требующего слов, никогд не покидло Кэт. Нбиря изящными пльчикми код змк, он увидел в отверстие, что конверт довольно тонкий. В нем скорее всего вкртце изложены новости, которые мм збыл упомянуть в последнем своем письме, хорошие новости о соседях, или о продже своей кермики, или о делх отц н музыкльном поприще. Кэтрин и см не рз делл подобное: вспомнив что-нибудь, о чем збыл нписть в большом послнии, отпрвлял крсочную открытку, изобржвшую Тппн-сквер в великолепии осенних крсок.

Бледно-голубя открытк с тисненым лебедем пришл не из Топики, из Лос-Анджелес, из отеля "Бель-Эйр". Изящным почерком Алексы было выведено:

"Кэт, из-з всего этого волнения я совершенно збыл скзть тебе, что ужсн рд твоему переезду в Нью-Йорк. Еще рз спсибо з чудесные розы. А.".

"Все это волнение" вырзилось в сбивчивом телефонном рзговоре сестер. Утром, после присуждения "Оскр", Алекс позвонил поблгодрить Кэтрин з очровтельный букет роз "Леди Ди". Алекс пришл в восторг от змечтельных бледно-персикового оттенк роз, их ромт и изяществ, о чем и сообщил Кэт. Т, в свою очередь, кк и стршя сестр, тк же сбивчиво и здыхясь, еще и еще рз повторял, кк он счстлив и рд ее "Оскру". Рзговор был недолгим, потому что после излияния восторженных чувств нступило неловкое молчние, потому сестры нскоро и смущенно рспрощлись.

Но очевидно, после рзговор Алекс вспомнил другие вжные слов, которые и решил вырзить н бумге. У Кэтрин тоже было немло вжного и невыскзнного, но ей не хвтло мужеств ни н рзговор, ни дже н письменное изложение. И все же ндо будет поговорить!

Кэт должн рсскзть Алексе, что смотрел "Ее величество" бесчисленное множество рз, кк стрстно желл сестре выигрть "Оскр" и кк гордится ею, всегд - с "Оскром" или без него. И еще он должн скзть стршей сестре, что очень волнуется, собирясь ехть в Нью-Йорк. Кэт должн об этом рсскзть или по крйней мере нписть о своем состоянии, но он этого не сделл, поскольку ей всегд не хвтло естественной смелости Алексы.

Бережно положив открытку в крмн пльто, Кэтрин вернулсь в холодную лунную полночь. Но сейчс он ощущл не просто тепло, нстоящую рдость. "Я збыл скзть тебе, что безумно рд твоему переезду в Нью-Йорк", нписл Алекс. О, кк бы Кэт хотелось, чтобы тк оно и было н смом деле! Он тк сильно любит, просто обожет свою стршую сестру и тк хочет быть рядом с ней в ндежде н то, что хрупкя дружб, зродившяся восемь лет нзд, окрепнет и рсцветет.

Кк же Кэт ндеется, что Алекс полюбит ее!

Удивительное тепло, согреввшее душу Кэт, внезпно исчезло, и причиной тому - Кэт знл - был вовсе не пронизывющий ветер. Это нчлся лихордочный озноб, вызвнный призрком прошлого, нпомнившим, что, несмотря н теплые и обндеживющие воспоминния о последних годх, был период большя чсть ее жизни, - когд между сестрми не существовло никкой дружбы. То было очень болезненное время, когд они жили вместе, под одной крышей, когд Алекс имел рельную возможность по-нстоящему узнть млдшую сестру.

"Но Алекс тогд меня не любил, - вздрогнул Кэтрин. - И что, если, узнв меня ближе сейчс, он тк и не полюбит меня?"

Теперь Кэт трясло от жестокого, леденящего стрх. Он чуть ли не бежл к роялю... к своей музыке... чтобы поскорее уйти в мгический мир грмонии и счстья.

Глв 4

- Телесеть зкзл "Пенсильвния-веню" н дв сезон, - во вторник вечером сообщил Джеймс Стерлинг.

- Дв сезон? Это невероятно! - Алекс не верил своим ушм.

Он достточно долго прорботл в мире шоу-бизнес и привыкл к причудм его првил: контркты в нем всегд были крткосрочными - сезон, чсть сезон, и рсторжения могли совершться без всякого предупреждения.

- Д, иногд ткое случется. Очевидно, телесеть понимет, что после трех сезонов, удерживясь н вершине рейтинг, "Пенсильвния-веню" не собирется терять удиторию. В результте компния хочет подписть с тобой контркт н дв год.

- Звучит ободряюще, не тк ли?

- Тебе нужны докзтельств серьезности их нмерений? Мне, пожлуй, с этого и ндо было нчинть: ты им нужн, Алекс. В бешеном успехе серил ключевой является именно твоя роль. Они готовы зплтить солидные премильные, лишь бы ты подписл контркт н дв год.

- Тк ты считешь, нм следует н это пойти?

- Не "нм", Алекс, тебе. В любом случе продюсеры огребут кучу денег, тк что вопрос зключется только в том, кк ты нмерен рспорядиться своим временем и своей крьерой. Ты вроде бы говорил о том, что хотел взять передышку?

- Д, но только не з счет "Пенсильвния-веню". Джеймс, мне ужсно хочется зполучить двухгодичный контркт.

- Хорошо. Я дм тебе знть, кк только мы придем к соглшению о приемлемой сумме гонорр. Все зеркл сняли нормльно?

- Что? Ах д, все в порядке. Спсибо.

- Контркт н столе, дожидется твоей подписи н шесть миллионов з дв год, с увеличением положенных тебе процентов от релизции и проджи з рубеж...

- Шесть миллионов? - прошептл, обретя нконец др речи, Алекс.

- Тков итог рзумных доводов, Алекс.

Джеймс нзвл сумму тким будничным голосом: для него шесть миллионов, возможно, и были просто цифрой шесть, но не для Алексы...

- Это же горздо больше гонорр, о котором мы говорили! И они соглсны выплтить мне ткую сумму?

- Без вопросов. Бесед прошл в очень приятной обстновке.

Джеймс, рзумеется, луквил. Конечно же, пришлось применить все свое искусство и излюбленную тктику "нплевтельств", но поскольку он всегд шел н переговоры вооруженный всеми необходимыми днными, то и здл тон обсуждению с позиции силы. Его стртовое предложение - десять миллионов было нмеренно звышенным, кк и нчльня сумм продюсер был нмеренно зниженной. Джеймс нмеревлся в конце концов договориться н пяти миллионх и был приятно удивлен шестью, хотя никоим обрзом не покзл, что остлся доволен.

- Я тк понимю, ты соглсн принять предложение?

- Д, - весело рссмеялсь Алекс.

- Вот и хорошо. Думю, с бумжной волокитой по этому вопросу мы спрвимся очень быстро. Им не терпится получить твою подпись, зркнить тебя и знять рботой, пок кто-нибудь снов не соблзнил тебя шикрным кинопроектом. Снчл я, рзумеется, проверю контркт, потом отошлю его тебе.

- Кк мне тебя отблгодрить?

- Не ндо блгодрности, Алекс: то, что я сделл, я сделл в свое удовольствие. - Джеймс помолчл, и когд он снов зговорил, голос его ззвучл мягче:

- Вот только, если...

- Что "если"? - ободряюще переспросил Алекс.

- Если... ты зхочешь поужинть со мной?

- Уже хочу. Но в днном случе н ужин должн приглшть я.

- Если это ознчет, что мы кк-нибудь отведем домшней кухни в твоей уютной квртире, то я соглсен. Ты умеешь готовить по-деревенски?

- Конечно, нет! - поспешил откзться Алекс и тут же подумл: "З этим следует обрщться к другой сестре Тейлор".

А вместе с этой мыслью пришл и грусть, потому что он вспомнил рдостный смех, доносившийся из мленькой кухоньки сельского дом, где мть учил ее млдшую сестру готовить. Алекс, рзумеется, могл бы присоединиться к ним, но все свое отрочество он стрлсь держться от Кэтрин кк можно дльше и игнорировл все, что могло нрвиться млдшей сестре. Поэтому несмотря н непреодолимое желние прийти к мтери и Кэт, колдоввшим н кухне, стршя сестр решительно себе это зпрещл.

Алекс зствил себя вернуться в нстоящее - к невероятному контркту н шесть миллионов доллров и невероятно привлектельному мужчине, желвшему с ней поужинть.

- Я не умею готовить, но думю, могл бы зкзть что-нибудь в ресторне "Арен".

- Ты предлгешь гурмнствовть н дому?

- Почему бы и нет? Считешь, я не смогу с ними договориться?

- Более чем уверен, что сможешь. Но позволь мне н этот рз вывезти тебя куд-нибудь. Что у тебя в этот уик-энд? - Поскольку Алекс змешклсь с ответом, Джеймс предположил, что он просмтривет рсписние спекткля "Ромео и Джульетт" и свой, несомненно, нпряженный грфик публичных выступлений. - Все збито? - в конце концов поинтересовлся он.

- Нет. У влюбленных подростков выход в пятницу вечером, после чего они свободны до понедельник. Компния "Шекспир н Бродвее" предствляет этой весной четыре пьесы: в выходные пойдут "Ричрд III", "Гмлет" и "Буря".

- Но?..

- Но я плнировл провести уик-энд в Мэриленде.

- Где в Мэриленде?

- Около тридцти километров к востоку от Вшингтон. До прошлого ноября, пок снимлсь "Пенсильвния-веню", я жил в городском доме в Джорджтуне, но теперь у меня есть крошечный уединенный коттедж, примостившийся н скле с видом н Чеспикский злив. Домик змечтельный, но с ним придется немного повозиться.

- В духе Луры Эшли?

- Тм действительно нужно было сделть кое-что внутри, но я смогл спрвиться с этими рботми з зиму. Теперь в доме все цветет, но он совершенно зпущен. Бригд сдовников из местного питомник уже выполнил смую трудоемкую рботу - подготовил почву. Остлось только посдить розы, которые прибудут в пятницу.

- И именно этим ты нмерен зняться в уик-энд?

- Д. Это мой первый сд. Мне нрвится идея смой рзводить цветы.

- Если твой коттедж нходится в тридцти милях к северу от столицы, скзл он после минутного рзмышления, - и смотрит н злив, то он скорее всего нходится недлеко от пристни Мльборо...

- Действительно, и совсем близко. А ты откуд знешь?

- Мой дом, вернее, дом моих родителей в пяти милях севернее пристни.

- Вот это д!

- Дом моих родителей и моя яхт. Тк что...

- Что?

- А то, что коли уж я не получю приглшения н ужин с тобой в Нью-Йорке, я проведу уик-энд, плвя н яхте вдоль Мэриленд. Если хочешь, мы можем поехть туд вместе, вечером, если тебя не слишком вымотют труды сдовод, мы поужинем в охотничьем клубе "Мльборо". Алекс, только скжи...

- Д.

***

- Доброе утро!

- Привет.

От желния поскорее увидеть Джеймс у Алексы учщенно збилось сердце. Првд, он боялсь, что ее впечтлительность может сыгрть с ней злую шутку. Стерлинг был в тот вечер в шелковом смокинге, и был лунный свет, и дивные розы, и...

Но когд Джеймс в субботу зехл з ней, Алекс убедилсь в том, что дже при ярком свете утреннего солнц его глз остлись темно-голубыми, почти синими, ткими же, кк и при лунном свете, улыбк ткой же чувственной, волосы ткими же черными и блестящими. В потертых синих джинсх он был не менее элегнтен, чем в смокинге. Высокий, стройный - смо изящество и сил. Д, в случе с двоктом Стерлингом не одежд крсил человек, скорее ноборот.

- Ты готов? - минуту спустя поинтересовлся Джеймс.

Ему тоже потребовлось некоторое время, чтобы освоиться с тем, что перед ним т смя Алекс. Он уже почти убедил себя, что очроввшя его беззщитность ослепительно крсивой ктрисы всего лишь иллюзия. Но нет, прежнее впечтление не исчезло: з сияющим светом изумрудных глз, зовущих и интригующих, скрывется стрстня и глубокя нтур.

- Готов.

- И это весь бгж? - удивился Джеймс, принимя из рук Алексы небольшую сумку.

- Д, здесь только плтье для сегодняшнего ужин д несколько книг о рзведении роз. В коттедже у меня есть зпсные джинсы.

- А лопт?

- Питомник "Мльборо" любезно поствил мне весь необходимый инвентрь, рссду и дже крткие инструкции. Ндеюсь, что советы "Мльборо" совпдут с содержнием хотя бы одной из прочитнных мной книг.

- А между собой рекомендции в этих книгх соглсуются?

- Нет, - рссмеялсь Алекс. - Мсс незнчительных рсхождений, из чего я делю вывод, что скорее всего вырщивние роз и точные нуки знятия, длекие друг от друг.

- Вероятно, тк оно и есть. Мне кжется, рзведение роз - дело достточно сложное. Однко если тебе хочется выслушть мнение еще одного эксперт в этой облсти, по пути мы можем остновиться в Инвернессе и осмотреть тмошние розы.

- В Инвернессе?

- У моих родителей. У них тм довольно много роз. Я предполгю, что подобня экскурсия будет тебе полезн.

- Хорошо. Двй остновимся в Инвернессе.

***

- Выбери зпись н свой вкус, - предложил Джеймс, когд они миновли Мнхэттен и выехли н федерльную дорогу. - Кссеты лежт в брдчке.

Алекс просмотрел зписи: Вивльди, Моцрт, Бх, Бетховен, Шопен смые прекрсные, смые знчительные произведения великих композиторов. И тк хорошо знкомы Алексе блгодря Кэт. И блгодря Кэт эт музык будил воспоминния и чувств... гордость и вину, ндежду и боль, ненвисть и любовь.

- Никких Принцев, Мдонн? Нет дже "Битлз"? - Алекс прищурилсь и тетрльно ужснулсь:

- Ты безндежный клссик, д?

- Не безндежный. - Улыбнувшись, Джеймс включил рдио: оно уже было нстроено н популярную стнцию "легкого рок". - Между прочим, после вечер в четверг я безндежно влюбился в "Пенсильвния-веню".

- Эпизод, покзнный вечером в четверг, был зключительным в этом сезоне, снятым специльно, чтобы поддержть нпряжение и интерес у зрителя, - смущенно пробормотл Алекс, потрясення тем, что Стерлинг, у которого вся неделя рсписн по минутм, удосужился посмотреть ее фильм. Весенний и летний повторы нчнутся н следующей неделе.

- Знчит, я вынужден ждть до смой середины сентября, чтобы узнть, спсется ли Стефни Винслоу из плмени?

- Д. Хотя тебе удлось вырвть шесть миллионов именно для того, чтобы он выжил, - еще рз поблгодрил Алекс и тут же поддрзнил Джеймс:

- Конечно, если бы ты был моим гентом, тебе рзрешлось бы читть предврительный сценрий и дже присутствовть н зкрытых съемкх в июле.

- Я не собирюсь стновиться твоим гентом: хочу просто нслждться твоей игрой вместе со всем миром. Кроме того, - тихо добвил он, - не хочу рисковть и нрывться н споры с тобой из-з рзных взглядов н рботу ртист.

- Ого! Ну и мбиции у двокт!

Они об улыбнулись, и Джеймс после нескольких минут молчния спросил:

- А кк обстоят дел с твоим спектклем?

- Критикм и зрителям нрвится, но я до сих пор не могу понять, ккой дьявол дернул меня соглситься игрть Джульетту? Я чувствую себя просто мошенницей.

- Почему?

- Почему? Умереть из-з любви! Moi <Я? (фр.)>?

- Алексндр, кжется, мне послышлся некоторый цинизм при слове "любовь"?

- Конечно! И не некоторый. Джеймс, только не говори мне о том, что ты неиспрвимый ромнтик, - съязвил Алекс, убеждення в том, что ткой человек, кк Джеймс Стерлинг, не верит в ромнтические чувств.

- Я позволяю себе быть скептиком, но ни в коем случе не циником.

- То есть?

Джеймс колеблся с ответом, пытясь понять, нсколько можно открыться. Но ведь он см хотел узнть об Алексе првду, скрывющуюся з блеском ее слвы, поэтому спрведливо было бы и ей ндеяться н откровенность Джеймс. Д... дже несмотря н то что откровенность в днном случе может прозвучть скорее кк "прощй", чем "здрвствуй". Собственно говоря, об этом он всегд - лсково, с извиняющейся интонцией - говорил своим возлюбленным, прежде чем рспрощться с ними.

- То есть я, вероятно, не создн для всепоглощющей любви. В моей жизни уже есть две стрсти - рбот и яхт, и я вполне счстлив. - Увидев в глзх Алексы восторг, вовсе не рзочровние, кк ожидл, Джеймс понял: говоря о своей фльши в исполнении роли Джульетты, он был искренн, не пытлсь этой хитрой уловкой вытянуть из Джеймс его мнение о ромнтической любви. В отличие от тебя я действительно верю в ткую любовь, кк у Ромео и Джульетты. Я лишь скептически отношусь к тому, что подобня любовь может случиться со мной.

- Знешь, у тебя ведь репутция сердцеед, - тихо консттировл Алекс.

- Я никогд не ствил себе подобной здчи.

- Конечно, - спокойно соглсилсь он. - Просто женщины от тебя ждли слишком многого. Они ждли более того, что ты мог им дть.

"Ну нет, - подумл Джеймс. - Мои любовницы никогд не ждли более того, что я мог им дть, - скорее уже более того, что я хотел дть". Для него же это было лишь вопросом выбор. Джеймс был доволен своей жизнью - свободной и незвисимой, ведь он пок не встретил ту, кому хотел бы посвятить свое время, энергию и чувств, рожденные истинной любовью. Но подобный выбор не относился к Алексе. К ткому решению пришел Джеймс, услышв в ее словх понимние. Любовники Алексы, видимо, тоже ожидли от нее более того, что он могл им дть. Но что это знчит? Рди всего святого, почему ткя обятельня женщин уверен, будто с ней что-то не тк и ей не хвтет чего-то глвного? Что сдерживет ее способность любить?

***

"Инвернесс" - глсил ндпись, выбитя стринными нглийскими буквми н одной из двух кменных колонн при въезде в имение, рскинувшееся н восемндцти крх. Джеймс свернул с освещенной солнцем проселочной дороги н грвийную, в тень сосен. Через четверть мили сплошня зеленя стен лес, скрывющя чстные влдения от посторонних взоров, вдруг оборвлсь, и перед ними предстли огромные ухоженные лужйки и сды. Вдли, н отвесном берегу, с которого открывлся великолепный вид н Чеспикский злив, стоял дом.

- А твои родители сейчс здесь?

- Нет, они в Приже. Мой отец - посол США во Фрнции.

- Ого! - Алекс изумленно кчнул головой. - А мть?

- Врч, кушер-гинеколог.

- Он рботет в Приже?

- Нет. Мм оствил прктику еще до того, кк отец стл послом, четыре год нзд, в день своего семидесятилетия.

- Тк он родил тебя в сорок лет?

- Д. Мне кжется, мм был лидером феминисток в восьмидесятые. Он был единственной женщиной в медицинской школе "Джон Хопкинс" и одной из первых женщин, получивших звние профессор в своем министерстве здрвоохрнения. Им с отцом было по тридцть девять лет, когд они встретились. Об полностью посвятили себя крьере и совершенно не плнировли супружескую жизнь, но...

- Дв скептик были зстигнуты врсплох?

- Возможно, - улыбнулся Джеймс. - Кк бы тм ни было, они поженились, через год н свет появился я.

- Еще одн неожиднность?

- Я тк не считю. Рз я родился, знчит, был желнным ребенком.

Услышв в голосе Джеймс неожиднную сентиментльность, Алекс отвел взгляд. Кк нежно и безгрнично любит этот мужчин своих родителей!

- Ты чсто с ними видишься?

- Д. По рботе мне приходится нередко бывть в Европе; кроме того, отец и мть, кк и все истинные прижне, в вгусте покидют Приж. Только едут они не н Лзурный берег, сюд, в Инвернесс.

***

Джеймс провел Алексу по дому, звершив экскурсию в огромной комнте, из которой открывлся вид н цветник с недвно высженными розми. Выйдя в сд через террсу, Алекс опустилсь н колени в мягкую трву рядом с клумбой, нд которой уже потрудились зботливые руки опытных сдовников.

- Это действительно полезно, - зключил Алекс и встл, хорошо зпомнив длину и диметр стеблей, ткже угол и место срез нд новыми бутонми.

- Я рд. Тк ты горишь от нетерпения зняться своими розми?

- Тким же, с кким хочу увидеть твою яхту.

- Рзумеется. Тогд выбирй: обзор с высоты птичьего полет, со склы, или вблизи, тк, что можно будет все потрогть. Недосттком ближнего осмотр является то, что злив нходится н рсстоянии трех крутых лестничных мршей вниз по скле. Спускться туд очень просто, но вот возврщение - это...

- Я хочу ее потрогть! - мгновенно перебил Алекс.

Три крутых лестничных мрш не предствляли для нее ни млейшей трудности: Алекс отличлсь хорошим здоровьем и спортивной подтянутостью. Кроме того, Джеймс еще не знл, что до коттедж Алексы, рсположенного н скле, было три точно тких же мрш полукруглой грнитной лестницы.

***

- Он прекрсн! - прошептл Алекс, восторженно поглживя сверкющий голубой борт ндренной до блеск, безупречно ухоженной двендцтиметровой яхты Джеймс "Ночной ветер".

- Приятно слышть. Ты когд-нибудь ходил под прусом?

- Несколько рз.

- И по некоторым причинм от прогулки н яхте остлсь не в восторге?

- Мне не нрвится, когд я не могу покинуть вечеринку, которую считю зкончившейся.

- Понятно. Ккой-то еретик звлек леди н яхту в ндежде тм ее соблзнить.

- Еретик?

- Я - мореплвтель-пуритнин. Плвние рди плвния, - улыбнулся Джеймс. - Для флирт существует другое время и другие мест.

- Знчит, н борту "Ночного ветр" я могу не бояться вших обольстительных чр?

- Абсолютно.

"Но смогу ли я воспротивиться соблзнению в следующий рз? - подумл Алекс и увидел в глзх Джеймс крсноречивый ответ н свои сомнения ответ, который хотел увидеть. - Нет, Алекс, - признлсь он себе, - в следующий рз тебе этого не избежть".

***

Они вернулись, преодолев, дже не зпыхвшись, подъем н склу и через двдцть минут тк же без особых усилий повторили упржнение н грнитной лестнице, ведущей к коттеджу Алексы.

- А скжи, пожлуйст, Джеймс, - нпускную серьезность предтельски выдвли луквые искорки в ее глзх, - существует ли минимльный рзмер влдения, при котором ему присвивют имя?

- О чем ты говоришь?

- Мне кжется, моему крошечному коттеджу необходимо солидное нзвние. "Мленький Инвернесс" или что-то в этом роде.

- Понятно. - Джеймс зсмеялся и принялся подыскивть вринты, но тут его внимние привлекли десятки и десятки горшочков с сженцми роз. Алекс!..

- Не волнуйся, мест хвтит для всех.

- Д, нверное, - соглсился Джеймс, оглядывя бесчисленное количество лунок н клумбх. - И зрелище обещет быть весьм зхвтывющим: когд все они рспустятся, ты будешь жить словно в центре огромного букет. Однко, Алекс, мне кжется, я должен помочь тебе с посдкой.

- О нет, спсибо. Я прекрсно спрвлюсь см.

- Ты уверен?

- Конечно!

Алекс оторвл взгляд от его смеющихся глз и оглядел свое минитюрное имение, зствленное горшочкми с розми. Рбот здесь предстоял грндиозня и едв ли под силу одному человеку. Но это был первый ее сд, и он хотел своими рукми посдить кждый цветок в теплую, удобренную землю. Повернувшись к Джеймсу, рдостня Алекс решительно вздернул подбородок и подтвердил:

- Еще кк уверен! Првд, теперь я нконец-то понимю згдочное поведение влдельц питомник, чуть ли не сотню рз предупреждвшего, что моей зботой будет только рссдить розы, кк я того пожелю, уход з ними можно доверить его сдовникм. А я-то все удивлялсь: и чего это он тк нстойчиво мне это вдлбливет?

- И теперь будешь рсплчивться долгими чсми сомнений, не следовло ли тебе соглситься н его предложение?

- Долгими чсми и ноющим от устлости телом. Д, полгю, что тк оно и будет.

- Что ж, тогд я пошел. - Ккое-то время Джеймс пристльно смотрел н Алексу, зтем очень тихо добвил:

- Но у меня остлся еще один вопрос.

- Ккой? - спросил Алекс, сияющие глз которой говорили о том, что ей известно, кков этот вопрос, и он см хотел бы получить н него ответ.

- Вот ткой, - прошептл Джеймс, приксясь губми к ее губм.

- Ах вот ккой! - отвечя н поцелуй, эхом отозвлсь Алекс.

Им обоим было интересно, об они окзлись во влсти легкого желния, игривого поддрзнивния, волнующего предчувствия. Об знли, что их ждет согревющее возбуждение и очень приятное влечение.

Но никто не предвидел пожр.

Поцелуй сопровождлся тихим перешептывнием, но очень скоро мощня горячя волн стрстного желния зхлестнул обоих... Нконец Джеймс с превеликим трудом оторвлся от мнящих губ и встретился со взглядом Алексы, в котором читлось удивление и желние - точное отржение состояния Джеймс.

- Ужин зкзн н половину девятого, тк что я зеду з тобой в восемь чсов.

- Уходишь?

- Д. Я поплвю, ты сжй свои розы.

- Ты збвляешься мной.

- О нет, Алекс. - Голос Джеймс был спокоен. - Это не тк.

Если бы он збвлялся, если бы н ее месте был другя женщин, Джеймс прямо сейчс знялся бы с Алексой любовью, нплевв н все свои плны, д и н ее тоже. Прекрсные изумрудные глз горели желнием, стрстно призывя Джеймс поступить именно тк. Но он видел и другое выржение в глзх Алексы - рдостный, ждный блеск желния посдить собственный сд, и Джеймс понимл, что это для нее было не менее вжно.

Днем кждый удовлетворит свои желния. А вечером, когд об решт ( тк и будет), они преддутся всепоглощющей стрсти, охвтившей их...

***

Джеймс и Алекс поужинли при свечх в охотничьем клубе и потнцевли н террсе под луной, возбуждя друг друг и смкуя это возбуждение, пок нконец Алекс, сдвшись, не прошептл с легким дрожщим смешком, что они должны вернуться в коттедж, и немедленно.

Лунный свет, прониквший в комнту сквозь кружевные знвеси, окрсил спльню Алексы в бледные серебристые тон. С другим мужчиной Алекс зкрыл бы окн плотными шторми, погрузив комнту в спсительную темноту. Но влстный поцелуй Джеймс и опытные руки, рздеввшие ее с ткой нежностью, ткой осторожностью, зствили ее позбыть о необходимости, кк обычно, спрятться во тьме. Рзумеется, Алекс вовсе не стыдилсь своего безупречного тел: он прекрсно знл соблзнительную силу своей великолепной высокой груди, изящных бедер, плоского живот и длинных стройных ног.

Алекс просто боялсь, что при свете ее глз могли бы выдть то, что он н смом деле чсто чувствовл: досду, потому что видел зтумненный полученным удовольствием взгляд победителя; рзочровние, потому что звенящие колокольчиком трепетные ощущения внутри ее - слдкие, тончйшие звуки, дрзнящие и мнящие, - терялись в громовых рсктх стрсти ее пртнер; и, нконец, гнев, потому что любовники, ничего о ней не знвшие если бы узнли, то ни з что ее не полюбили бы, - здыхясь, всякий рз стрстно признвлись Алексе в любви.

Желние, рзбуженное нежными прикосновениями Джеймс, зствило Алексу совершенно збыть о шторх. Джеймс рздевл ее, не торопясь, с восторгом, стрстно целуя кждую новую чстичку открыввшейся женской крсоты. А потом он рздевл Джеймс, тк же не спеш и нежно, пок дерзкий горячий язык Джеймс и его нпрягшееся тело не дли ей понять, что он стремится к большей близости.

- Ты нужн мне.

- Д, - с тихой рдостью прошептл Алекс.

Джеймс пристльно вглядывлся в отржющие лунный свет глз и видел в них томный призыв. Алекс же, в свою очередь, читл в его взгляде только желние, но никк не победу. И он слышл в его нежном требовтельном шепоте только првду об их стрсти и никких фльшивых признний в любви. Алекс нконец почувствовл волшебство своих трепетных желний, потому что теперь они не исчезли перед мгновением смой близости, кк это всегд бывло прежде, нпротив - ее острые чувственные ощущения были открыты и взлелеяны Джеймсом, проявившим порзительные ткт и терпение.

Не сдерживя более дрожь, охвтившую его, Джеймс взял в лдони ее лицо и приблизил к своим полыхвшим стрстью губм.

Алекс не отступил и встретил его откровенно рдостно и чувственно. Их губы и руки скользили по телу друг друг лсково и требовтельно, нежно и влстно, изнуряя любовников тким трепетным томлением, что обоим кзлось, будто они лежт н рскленном песке под полуденным знойным солнцем. И под этим полыхющим солнцем было дозволено все: смые интимные прикосновения, смые откровенные лски, смые сокровенные слов, смые стрстные стоны и крики...

- Алекс, - прошептл он, когд об уже нходились у порог нслждения. - Алексндр.

***

- Привет! - Джеймс отвел золотистые шелковые волосы Алексы в сторону, потому что хотел снов видеть ее глз.

- Привет.

- Это было очень приятно, - лсково прошептл он.

- Д.

- Необычно.

- Д, - тихо соглсилсь Алекс. - Очень необычно. Очень приятно.

"Приятно, - подумл Алекс, внезпно полюбив это слово, прежде всегд кзвшееся ей несколько ироническим. - Кк вечно советуют мудрые взрослые: если ты не можешь скзть о чем-то: "Приятно", - лучше промолчи. Нверное, именно поэтому провозглшение чего-нибудь "приятным" всегд носит оттенок снисхождения и легкой похвлы. Но произнесенное мягким шепотом "приятно" в устх Джеймс совсем не звучит иронически, тем более снисходительно. Оно звучит и нежно, и кк-то по-особенному, и горздо лучше, чем ложь о любви, обычно выдвемя мне в неловкие минуты рстерянности после знятия любовью. Сейчс же эти мгновения были прекрсны: тк естественны, тк откровенны, тк приятны... пок н лице мужчины не появилось серьезное выржение. О, Джеймс, только не преврщй их в обычную бнльщину словми ложной любви! Особенно теперь, когд мы об знем, что ты в нее не веришь".

- Что? - переспросил Алекс, удивив Джеймс резкостью своего тон.

- Ты знешь о проблеме, возникющей, когд тебя соблзняют в чужой постели?

- Нет.

- Это то же смое, что твоя проблем н яхте: ты не можешь уйти, дже если считешь, что для тебя вечеринк окончен.

- Я-ясно, - почувствовв огромное облегчение, спокойно и блгодрно протянул Алекс.

Джеймс не собирлся врть о любви. Просто он в очередной рз двл ей возможность выбор: зняться тем, что в днную минуту ниболее вжно для Алексы. Джеймс был совершенно прв, оствив ее днем в сду. И сейчс... неужели Стерлинг догдлся, что ей всегд хочется, чтобы любовник срзу же уходил, предпочитя свое уединение прдоксльному чувству жуткого одиночеств, которое нвливлось н Алексу, если мужчин оствлся? Д, очевидно, Джеймс это понял. Может быть, потому что и см предпочитл в ткие минуты уединение? Алекс понял, что это именно тк.

Но сегодняшняя ночь был иной... для них обоих. Сегодня Джеймс не хотел уходить. Он спршивл у Алексы рзрешения остться... если, конечно, он ей нужен.

- Я нчиню думть, что ты очень приятный человек, - лсково произнесл он и про себя добвил: "Очень приятный, очень нежный, очень деликтный, в общем, смый-смый".

- Только нчинешь? В отношении тебя я решил это в тот же момент, кк только мы встретились.

"О нет, Джеймс, я вовсе не "приятня"!" Мысль пришл мгновенно, по строй привычке, при воспоминнии о неопровержимой првде. Стоит ли Алексе поделиться ею с Джеймсом? Или следует предупредительно оттолкнуть его? Пристльный взгляд Джеймс говорил о том, что он хочет знть, почему Алекс вдруг помрчнел, и он понял, что Джеймс Стерлинг не нуждется в предупреждениях. У этого мужчины ткое смооблдние, которое позволяет ему противостоять любви и горьким ее последствиям. Джеймсу ничего не грозило. Но он был опсен для Алексы, тк же кк опсны были для нее непреодолимый зов их стрсти, влстный призыв темно-голубых глз, кким-то непостижимым обрзом зствлявших Алексу рсскзть о себе всю првду.

- Алекс...

- Я хочу, чтобы ты остлся.

- Отлично. Я тоже этого хочу. Тк, ккя у нс прогрмм н вечер?

- Ккой вечер? Рзве мы свою прогрмму уже зкончили? - Алекс рссмеялсь, и Джеймс лсково привлек ее к себе. - Конц не будет, прошептл он, встречясь губми с губми Джеймс.

Он медленно-медленно провел рукой снизу вверх - от ее круглого колен до мленькой нежной мочки ух, и Алекс ответил н эту возбуждющую лску кждой клеточкой своего тел. Ей кзлось, что он утонул в колдовских ощущениях, которые теперь уже были вызвны приятными воспоминниями, не грустными ндеждми.

- Роуз-Клифф <Скл роз (нгл.).>.

- О чем ты?..

- Роуз-Клифф.

- А--, - выдохнул, нконец сообрзив, Алекс. - Нзвние моего крошечного поместья? Мне нрвится.

- Это только предложение. Можно еще что-нибудь придумть, - пробормотл Джеймс в коротких промежуткх между ждными поцелуями, - только кк-нибудь в другой рз.

- Кк-нибудь в другой рз. Но мне нрвится это, - горячо прошептл Алекс и тут же, пок уст ее не зкрыли стрстные поцелуи, повелеввшие збыть обо всем н свете, тихо добвил:

- Очень приятное.

Глв 5

Мнхэттен

Мй 1989 год

Сердце Алексы учщенно билось в слдком предчувствии, пок бесшумный лифт стремительно возносил ее из мрморного вестибюля здния н Мэдисон-веню в офис двокт Джеймс Стерлинг. Последние двендцть дней он нходился в Токио, и рзлук эт стл чем-то горздо более интригующим, чем просто нтркт в их стрстных отношениях. Было что-то особенное, змечтельное в рзнице их деловых грфиков и чсовых поясов, ибо комбинция эт вызвл серию удивительных ночных телефонных звонков, ствших вжной чстью во взимопонимнии между ними.

Блгодря долгим, откровенным рзговорм об почувствовли себя тк, словно знли и зботились друг о друге вечность, не ккие-то семь недель.

Джеймс вернулся в полдень, сейчс уже было шесть, но Алекс зствил себя дождться этого чс, понимя, что ему необходимо время рзобрться с ниболее вжными телефонными звонкми, поступившими з двендцть дней отсутствия, после чего он мог бы полностью приндлежть только ей.

До чего же он жждл Джеймс! Алекс хотел его всего, без осттк и срзу: его глз, улыбку, голос, прикосновения. Он хотел услышть все подробности успешных переговоров в Японии и хотел рсскзть, потому что Джеймс тоже этого стрстно желл, подробности своей жизни з двендцть дней рзлуки. Алексе хотелось смеяться, и говорить, и делиться...

Но, выйдя из лифт и нпрвляясь по мягкому плюшевому ковру в кбинет Джеймс, он признлсь себе, что больше всего сейчс хочет увидеть в счстливых глзх Джеймс то, что он тоже рд встрече с ней... и почувствовть, кк его руки умело и, нежно лскют ее кожу... и услышть тихие вздохи нслждения, когд Джеймс стнет рздевть ее и любовться ее телом.

Дверь офис Джеймс был приоткрыт специльно для Алексы. И, не рстворяя ее, Алекс увидел сидевшего з столом Джеймс. Тот мгновенно почувствовл присутствие Алексы и поднялся, чтобы встретить ее.

- Эй, кто тм, здрвствуйте! - весело крикнул он.

- Привет! - Алекс прислонилсь к дверному косяку и вкрдчиво прошептл:

- Мистер Стерлинг, если вы немедленно не проведете переговоры о взимоудовлетворяющем слиянии со мной прямо сейчс, я...

- Алекс, - приглушенно рссмеявшись, перебил Джеймс и рспхнул двери:

- Я хотел бы познкомить тебя с Робертом Мкллистером.

- Ох! - Будь человек, невольно подслушвший любовное приветствие Алексы кем угодно другим, он бы очень искусно скрыл свое смущение и удивление. Но это был Роберт Мкллистер! И щеки Алексы стли пунцовыми, голос прозвучл не звонко и чисто, сердито и нпряженно:

- Сентор Мкллистер.

- Мисс Тейлор, - беспечно отозвлся Роберт, хотя и был смущен ее тоном и взглядом изумрудных глз, в котором читлось ткое порицние, будто Роберт совершил ккой-то непростительный проступок... не стл случйным свидетелем ее стрстного обрщения к любовнику.

- Роберт скзл мне, что вы никогд не встречлись, - спокойно зметил Джеймс, вопросительно глядя н Алексу.

- Не встречлись, - подтвердил он и подумл: "Рзумеется, не встречлись".

Отсутствие сентор и его супруги н шоу "Хочу стть звездой" ежегодном рождественском гл-предствлении, устривемом продюсерми и ктерми "Пенсильвния-веню", - не остлось незмеченным. Всего з три год прздничное блготворительное предствление в пользу детей, больных рком, стло одним из смых успешных предприятий в Вшингтоне. "Хочу стть звездой" получило восторженную поддержку смых ярких деятелей культуры, политиков и бизнесменов. Всех звезд первой величины, з исключением одной - сентор от штт Виргиния.

Роберт Мкллистер демонстртивно уклонялся от учстия в рождественском гл-предствлении, рвно кк и от посещения съемок "Пенсильвния-веню". Другие сенторы все же ншли время побывть н площдке - они любезно нблюдли з съемкой, иногд двли советы или просто знкомились с Алексой, но Роберт не зглянул сюд ни рзу. Он, конечно, понимл, что избрнное официльное лицо, знятое вжнейшими госудрственными делми, может тртить свое дргоценное время и н более серьезные мероприятия, нежели флирт с ней.

Но Алекс Тейлор точно знл, что Роберт Мкллистер избегл знкомств с ней совсем по другой причине. Он не появлялся н съемкх фильм по той же причине, по которой никогд не посещл прздничные гл-предствления, руководствуясь тщтельно рзрботнной системой уклонения от встреч с известной любимицей телезрителей.

Сейчс, чувствуя н себе открытый, горящий взгляд Джеймс, он вызывюще-пристльно рзглядывл мужественное лицо Роберт в поискх докзтельств преднмеренного уклонения от знкомств с ней. Но взгляд его крих глз был внимтелен, невозмутим и высокомерно неподвижен - очевидно, чтобы не выдть зведомо ндменного отношения к Алексе. Д, Роберт Мкллистер - виртуозный политик и, следовтельно, ктер, быть может, получше, чем см Алекс.

- Алекс, это Роберт, - спокойно предствил Джеймс, и Алекс впервые услышл нотки знменитой ледяной холодности в голосе двокт.

- Рд с вми познкомиться, Роберт, - выдвил из себя Алекс очровтельную улыбку. - Я и не знл, что вы с Джеймсом...

- Мы вместе учились в юридической школе.

Несмотря н то что в этом известии не было ничего хорошего, сияющя улыбк не сходил с лиц Алексы. Он предполгл, что Роберт окзлся у Джеймс по делм, но все обернулось горздо хуже - они были друзьями.

- Мы с женой н уик-энд будем в городе. Сегодня вечером мы приглшены в гости, но ндеемся, что вы с Джеймсом пообедете с нми звтр. - Роберт ожидл скорого "д".

Он уже узнл от Стерлинг, что ктрис не знят ни н съемкх, ни в тетре, но Алекс не спешил с ответом. Он рстерялсь, выглядел несколько смущенной, словно искл и никк не могл нйти повод для откз. Кк только Роберт это понял, он срзу пришел ей н помощь:

- Рзумеется, это предложение сделно слишком поздно. У вс, вероятно, уже есть другие плны.

"И в эти плны ни з что н свете не входит встречться с вшей женой", - со злостью подумл Алекс.

Неужели Роберт и впрвду ничего не знет? Неужели причиной того, что он никогд не посещл съемок фильм, были и в смом деле более вжные дел? Алекс предполгл, что ткое вполне допустимо, хотя и было довольно стрнно, что Хилри не рсскзывл мужу об их вржде. Но все может быть. Не исключено, что Хилри просто был уверен, что у нее с Робертом нйдутся более вжные приемы, чем посещение рождественских блготворительных вечеров.

Алексе теперь кк никогд нужен был хоть ккой-нибудь повод для откз или хотя бы изящня и убедительня ложь. Но з время ее ромн с Джеймсом Алекс совершенно рзучилсь врть.

- Моей сестре исполняется двдцть один год в этот уик-энд, пробормотл он в конце концов. Что было, конечно, првдой, но прозвучло кк-то неубедительно.

- Роберт, позволь мне позвонить тебе позже, - вствил нконец невозмутимый Джеймс.

- Хорошо. Без проблем. А теперь мне пор. Рд был познкомиться с вми, Алекс.

- Мне тоже приятно с вми познкомиться, Роберт.

Джеймс проводил друг к лифту и, вернувшись, зстл Алексу созерцющей в окно сумтошное уличное движение тридцтью этжми ниже и совершенно не обрщющей внимния н полыхвший прямо перед ней умопомрчительный зкт. Это было совсем не похоже н нее, предпочитвшую городской суете крсоту природы, но сейчс мысли Алексы витли где-то длеко.

Джеймс немного помолчл и только зтем тихо зговорил, отчего Алекс вздрогнул:

- Я и не подозревл, что ты нстолько увлечен политикой. И по првде говоря, если бы я стл делть предположения относительно твоих политических пристрстий, то подумл бы, что они достточно близки взглядм Роберт.

- Мое поведение никк не связно с политикой.

- Ты не должн досдовть н то, что он услышл твои слов...

- Не должн, - тихо соглсилсь Алекс. Нконец он ншл в себе мужество оторвться от окн и повернуться к Джеймсу. И тут увидел в его глзх то, чего всегд боялсь больше всего, - досду. Алекс вел себя дурно, грубо с его другом, и Джеймс досдовл н нее з это.

- Что же тогд? - тк же тихо поинтересовлся он.

- Мы с женой Роберт не смые близкие подруги.

- Ты поссорилсь с Хилри в Вшингтоне? - удивился Джеймс.

Он легко мог предствить себе возможную стычку между высокомерной ристокрткой Хилри и всегд сохрняющей чувство собственного достоинств Алексндрой, но никк не предполгл, что подобня чепух может тк беспокоить ее. Не проще ли нплевть н это?

- Д, поссорилсь, но не в Вшингтоне, в средней школе. Я не виделсь с Хилри вот уже восемь лет.

- Трудно предствить, вы с Хилри могли учиться в одной школе.

- Возможно, мы и не должны были. Того же мнения придерживлсь и см Хилри Смнт Бллинджер. Но один слвный год бедня провинцилк из Кнзс и богтенькя дочк губернтор Техс были одноклссницми. Хилри считлсь звездой первой величины в Дллсе и в "Бллинджер кдемии". Ты ведь слышл о "Бллинджере"? Это элитня чстня школ, основння дедом Хилри, с тем чтобы он и другие нследники и нследницы из Дллс не смешивлись с простыми смертными.

- Тк вся история зключется в школьном соперничестве?

- Нет, все горздо сложнее.

- Похоже, если ты столько времени хрнишь это в себе, - спокойно предположил Джеймс, зметив горечь в голосе Алексы и беспокойство в ее прекрсных глзх, крсноречиво свидетельствоввшие о том, что двняя вржд не умерл.

Но чем бы он ни был вызвн, этой неприязни следовло положить конец. В конце концов, в то время Алекс и Хилри были девочкми-подросткми, теперь - взрослые женщины.

- Алекс, мы с Робертом очень хорошие друзья. И мне хотелось бы звтр вечером пообедть с ним, Хилри и с тобой.

- А ты не можешь пойти один?

- Только при нличии увжительной причины.

- Мне кжется, я всегд имел прво скзть "нет".

- Только не сейчс.

Алекс посмотрел в глз человеку, чей грндиозный успех отчсти был достигнут блгодря великолепному умению тктично уйти от любой сделки, если только он не отвечл его высоким зпросм.

- Это и есть "предел сделки", Джеймс? Если звтр я не пойду н обед со своим стрым вргом, то между нми... д, между нми... все кончено? Произнеся эти слов, Алекс вдруг необыкновенно остро почувствовл, что будет стршно тосковть по Джеймсу, если он неожиднно исчезнет из ее жизни.

А будет ли Джеймс скучть по ней? Пытясь нйти ответ в его непроницемом сейчс взгляде и увидев в нем лишь знменитую стерлинговскую холодность, Алекс с печлью зключил, что этому мужчине, вероятно, не соствит особого труд покинуть ее нвсегд. Возможно, он дже рзорвет тк чудно устновившуюся между ними связь без млейшей тени сожления: "Честно говоря, дорогя моя, мне н это плевть".

- Алекс, - не отвечя н вопрос, вдруг попросил Джеймс, - ты не хочешь рсскзть мне о себе и Хилри?

"О себе и Хилри" - эхом отозвлось в созннии Алексы, и он понял, что н смом деле рсскз этот будет вовсе не о Хилри, о смой Алексе... о ее поржениях, ее низких поступкх и жестокости. Хилри в днном случе был просто зерклом, порзительно четко отржющим ужсные пороки смой Алексы. Зеркло... зеркло, висящее перед тобой н стене, - рзве есть что-то более жестокое?

- Алекс... - тихо позвл Джеймс, огорчившись увиденной в ее глзх бесконечной печлью.

Печль и ткой явный стрх, будто Алекс понял, что, если позволит Джеймсу хоть одним глзком зглянуть в смый сокровенный уголок своего сердц, ему вряд ли понрвится увиденное. Ведь тк? Джеймс доверял своей интуиции, но Алекс, вероятно, не имел подобной веры в себя.

- Мне ндо позвонить клиенту в Сн-Фрнциско, прежде чем я зкончу свой рбочий день. Рзговор неконфиденцильный, тк что присядь пок н дивн. А потом почему бы нм не поехть к тебе, где ты мне все и рсскжешь?

Вопрос был здн без всякого нжим, но Алекс уже понял, что н этот рз он просто не сможет откзть. Он рсскжет Джеймсу черную првду об ужсных ощущениях, вдруг всплывших из небытия более чем двдцтилетней двности: с того смого яркого солнечного дня, когд Алекс впервые увидел свою млдшую сестру...

***

- Он не моя сестр! - с очень хорошо знкомой всем ктегоричностью объявил Алекс, увидев, с ккой любовью мть держит н рукх крошечную млышку.

Алекс был нстроен очень решительно, ее хрупкое тело дрожло от противоречивых чувств. Новые, незнкомые и очень сильные, они овлдели Алексой срзу - кк только он увидел, с ккой нежностью родители смотрели н Кэтрин: в их взглядх читлось то же обожние, которое прежде всегд преднзнчлось единственно для нее, Алексы.

И теперь, когд он тк зявил, в глзх Джейн и Алексндр промелькнуло что-то незнкомое, нечто ткое, чего Алекс никогд рньше не видел, - беспокойство и, еще хуже, рзочровние.

Это длилось всего лишь мгновение, но шестилетней Алексе оно покзлось вечностью, которую ей никогд не збыть и повторение которой не дй Бог ей пережить снов. В то солнечное утро золотя рдость, жившя в детской душе Алексы, безндежно потускнел. Девочк резко изменилсь, ств не только осторожной и предусмотрительной, но и одренной ктрисой: это мплу он приобрел в тот же день, смело сыгрв сценку "Грозовые облк улетучились".

Алекс снов будет солнечной и очровтельной - всегд, потому что отчянно нуждлсь в том, что рньше приндлежло только ей, - в любви родителей. И потому что он не хотел когд-либо снов увидеть в их глзх рзочровние.

Алекс сиял тк же ярко, кк и прежде, только теперь сияние это было не изнутри, искусственным. И было оно подобно тк хорошо впоследствии знкомому Алексе ослепительному свету тетрльных юпитеров, з которым лишь иногд можно увидеть мельквшие в кромешной темноте зрительного зл мимолетные видения-. Алекс не допускл никких мимолетных видений в темные уголки своего юного сердц, но прекрсно знл, что в нем тятся сбивющие с пути истинного монстры, нд которыми он не имел влсти, - ревность, жестокость и ненвисть.

Ненвисть к Кэтрин он испытл срзу же, кк только увидел сестренку. Они росли, и росл эт ненвисть. Кэтрин был идельн... идельн, Алекс слишком хорошо знл свои скрывемые от всех пороки.

Дже будучи крошечным млденцем, Кэтрин никогд не плкл, лишь улыблсь чрующей улыбкой Моиы Лизы. А величйшим нслждением для нее, открытым здолго до того, кк Кэт нчл ходить и говорить, было сидеть н коленях у Алексндр, когд тот игрл н рояле: огромными синими глзенкми Кэт зчровнно и не отрывясь следил з бегом отцовских пльцев по клвишм. Млышк был згипнотизировн звукми музыки, тк обожемой родителями, но совершенно не волноввшей стршую сестру.

Алекс был слишком ктивн, чтобы просто сидеть и слушть, потому неизменно предпочитл знятию музыкой тнцы, збвы и предствления. Но Кэтрин, змечтельня Кэтрин могл спокойно и с нслждением слушть музыку вечно.

- Я тебя ненвижу, - шипел Алекс своей мленькой сестре.

Несмотря н то что Кэтрин был еще слишком мл, чтобы понимть знчение слов, темное чудовище в душе Алексы зствляло ее шептть их снов и снов, словно зловещее зклинние. Жестокие слов не вызывли у Кэтрин никкой рекции, стршей сестре были необходимы докзтельств того, что этот ребенок не иделен. Если бы только ей удлось зствить Кэтрин зплкть...

Восьмилетняя Алекс снчл ущипнул себя и убедилсь, что это больно и может зствить зплкть ее сму н уж тем более вызовет слезы боли у двухлетней млышки. Но когд ее пльцы впились в мягкую лдошку Кэтрин, ее невинные спфировые глз остлись сухими, только удивленно рсширились, кк бы смущясь того, что делет ее стршя сестр. А потом взгляд млышки смягчился и в нем появилось нечто еще более стршное для Алексы... прощение.

С этого дня Алекс просто перестл змечть Кэтрин, словно млдшя сестр не существовл вовсе.

Кэтрин Алексндре Тейлор было три год, когд он впервые прикоснулсь своими мленькими пльчикми к клвишм отцовского рояля. И с этого смого мгновения он зигрл; и с этого первого момент сложность того, что игрл Кэт, огрничивлсь только возможностями ее крошечных пльчиков, но ни в коей мере не силой ее тлнт.

Он окзлсь столь же одренной, сколь и ее стршя сестр. Но в отличие от Алексы, выступвшей рди одобрения и восхищения зрителей, Кэт игрл просто рди того, чтобы поделиться со всеми своим порзительным дром, з который он был блгодрн и которому поржлсь не менее своих слуштелей. Пинистк выступл без нервного волнения дже н конкурсх, счстливо рстворяясь в мгической крсоте музыки. Кэт игрл, чтобы делиться, не побеждть, и, может быть, именно поэтому с смого нчл почти всегд побеждл.

Необыкновенный тлнт девочки стл причиной необыкновенного предложения, сделнного ее семье: всемирно известня Дллсскя консервтория изъявил желние видеть двендцтилетнюю Кэтрин своей ученицей. Все рсходы, включя оплту жилья для всей семьи, брл н себя консервтория, и Алексндр, единственный учитель музыки своей дочери, приглшлся для учстия в ее дльнейшем обучении, тк же кк и других студентов консервтории. Восемндцтилетней же Алексе последний клсс средней школы предлглось окончить в престижной "Бллинджер Акдемии".

Алекс принял весть о переезде с большим энтузизмом. Он не стрдл ностльгией по Топике, кк и не сожлел по поводу рзлуки с многолетними друзьями, которые для Алексы всегд были лишь группой обожтелей. Дружеские узы не приковывли Алексу к Топике, и ей было все рвно, где в очередной рз бросить свой вызов толпе.

Здесь он уже получил все, что только можно было взять, - обожние учителей и одноклссников... любого прня, н которого только положил глз... глвные роли во всех школьных спектклях...

Энтузизм Алексы никк не рзделяло семейство Тейлоров. Конечно, слвно, что Кэтрин будет учиться в консервтории, и переезд этот вовсе не н век. Поскольку жилье предоствлялось з счет консервтории, Тейлорм не было необходимости продвть свой небольшой фермерский домик. В Топику они могли вернуться когд только пожелют.

Алекс решил для себя, что в элитрной "Бллинджер" сыгрет роль вльяжной девчонки из Млибу - дикой дочери знменитого киномгнт, сослвшего свое чдо в особую школу для богтых и привилегировнных з некий дерзкий и, несомненно, пикнтный проступок, рсскзывть о котором было строго-нстрого зпрещено. Алекс создл себе новый обрз, потому что был ктрисой и потому что тк было спокойнее - никогд не быть нстоящей Алексой, вовсе не потому, что стыдилсь своего происхождения.

Д, Алекс стыдилсь, но только себя смой, и никогд, ни н мгновение не стеснялсь ни своих родителей, ни своего скромного воспитния. Мть и отц Алекс любил от всего сердц. Это он рзочровывл их, никк не ноборот. Д и кто мог осудить Джейн и Алексндр Тейлоров з их обожние вечно змечтельной Кэтрин?

Алекс гордилсь своими одренными отцом-музыкнтом и мтерью-художницей, и для нее не имело никкого знчения то, что они были небогты. Алекс гордилсь родителями, не стыдилсь их.

Пок Хилри Смнт Бллинджер не попытлсь зствить Алексу почувствовть стыд.

Хилри открыл првду об истинном происхождении Алексы и не змедлил объявить ее попросту лгуньей.

- Я - ктрис! - дерзко возржл Алекс, болезненно воспринимя смысл скзнных слов.

Но ндмення Хилри ни минуты не сомневлсь в том, что Алекс стыдится собственной семьи. "Д и кто бы не стыдился? - читлось в высокомерном взгляде Хилри. - Д и кто бы не стремился скрыть отсутствие дже скромного состояния и высокого происхождения?"

- Алексндр Тейлор - это см зурядность, - предупреждл Бллинджер своих друзей из высокопоствленных семей, - и не зслуживет ни кпли внимния.

Но эти предостережения Хилри зпоздли: Алекс уже успел очровть одноклссников, и теперь ее бесстршное спокойствие в ответ н злобные выпды влстной Хилри вызывло только всеобщее восхищение. Тейлор продолжл дрить сияющие улыбки, несмотря н то что слов богтой ристокртки ннесли Алексе глубокую рну.

Великолепно копируя южный кцент Хилри, Алекс искусно поменялсь с ней ролями: широко рскрыв невинные изумрудные глз, Алекс говорил о снобизме и претенциозности Хилри, и очень скоро дже смые верные подруги отвернулись от Хилри. Девушки меняли спои симптии весьм осторожно, привлеченные, с одной стороны, блеском, крсотой и смелостью Алексы, но, с другой стороны, побивясь "предть" сильную и влиятельную Хилри.

Ребят (включя двнего квлер Хилри) в отличие от девчонок сменили свое рсположение быстро и без млейшего, нмек н стрх. Годми Хилри был для них стрстно желемой, прекрсной сттуей н высоком мрморном пьедестле, нходящейся слишком высоко от обожющих поклонников; эт отдленность придвл Хилри тинственное очровние.

Но вот появилсь Тейлор. И ребят для себя открыли, что искрящяся жизнелюбием скромня Алекс очень дже "от мир сего", и при этом очровние ее еще более згдочно, чем привлектельность богчки Хилри. Алекс, с ее теплом, добросердечностью, полным отсутствием высокомерия, невольно двл возможность прням почувствовть себя уверенными и знчительными от одной только ее прекрсной лсковой улыбки.

Алекс пользовлсь бешеной популярностью и был при этом очень одинок. Но в конце концов именно блгодря Хилри монстры, нкрепко спрятнные в дльних темных уголкх ее сердц, вырвлись н свет и принялись з черные дел. Алекс нконец-то смогл дть выход долгие годы копившейся в ее душе ненвисти.

Хилри Смнт Бллинджер стл достойным оппонентом, тк кк был опсн вооружен целым рсенлом недобрых чувств и, несомненно, зслуживл того, чтобы Алекс спустил н нее своих чудовищ, и см он, Хилри, нчл войну, тогд кк Алекс мгновенно ннесл точный ответный удр. Н протяжении всего учебного год войн рзгорлсь все сильнее и сильнее жестокя, но н рвных.

Продолжлось это до тех пор, пок, кк и н всякой войне, не появились невинные жертвы.

В конце преля Джейн и Алексндр, поехвшие в Топику нвестить зболевшего друг, оствили н попечение Алексы млдшую сестру. Здч несложня: Кэтрин было уже двендцть лет. Ведь он, счстливя, все время, от рссвет до зкт, проводил з роялем.

Нступил суббот, родители все еще не вернулись, в то время кк Алексе до смерти хотелось посмотреть мтч по поло между "Бллинджером" и "Хйленд-прком". Он не хотел брть с собой млдшую сестру, но и не могл оствить Кэтрин одну дом, поскольку родители дли ей твердые укзния в стиле " что, если?". Тк что пришлось вместе ехть н стдион, куд они прибыли кк рз в тот момент, когд Хилри с тремя оствшимися к" ней лояльными подругми выходил из серебристого "БМВ". Увидев своего врг, Алекс тяжело вздохнул. Еще кких-то шесть недель и - прощй, школ! Они, слв Богу, больше никогд не увидят друг друг.

Тейлор ндеялсь, что оствшиеся полтор месяц ей удстся просто избегть встреч с Бллинджер. Но вот произошл нклдк, и поскольку Алекс точно знл, что Хилри ни в коем случе не упустит возможности выдть ей что-нибудь унизительное, то собрл всю свою волю в кулк, готовясь ответить весело и остроумно н любой выпд.

- Тк-тк. Б, д никк это нш кнзсскя нищенк! Шлюх!

Н ккой-то миг, остолбенев и лишившись др речи, Алекс уствилсь н соперницу не веря своим ушм: ткого оскорбительного хмств Хилри себе еще ни рзу не позволял. Пок ошеломлення Алекс подыскивл достойный ответ, тягостное молчние прервл нежный голосок.

- Кк ты смеешь тк говорить с моей сестрой? - возмутилсь всегд зстенчивя и робкя Кэтрин, Кэтрин, которя был тк счстлив, что горячо любимя и обожемя стршя сестр взял ее с собой, и у которой не хвтило мужеств скзть хоть слово з всю долгую дорогу к месту игры.

Хилри обернулсь н незнкомый голос, он уже предчувствовл слдостную месть при виде невозможно коротко остриженных волос, невозможно честных синих глз и дрожщих от обиды и гнев детских губ. Кто эт убого одетя девочк, перепугвшяся собственной дерзости? Неужели это видение в помятом свитере и мешковтых голубых джинсх и есть т смя виртуозня пинистк? Неужто и в смом деле это и есть Кэтрин Тейлор, чей тлнт и стл причиной появления в их городе Алексы Тейлор, тк ловко и нгло перешедшей дорогу ей, Хилри, и поломвшей привычный порядок жизни?

- Что... прошу прощения, кто это? - с ндменным удивлением рзглядывя девочку, осведомилсь Хилри, после чего оглянулсь н подруг, кк бы ищ у них ответ н свой вопрос, и нконец, бросив ледяной взгляд н Алексу, рискнул. предположить:

- Твой млдший бртик? До чего же, нверное, тебе трудно приходится, Алекс. По-моему, нет ни млейшей ндежды н то, что этот гдкий утенок когд-нибудь превртится в лебедя.

Готовя нброситься н обидчицу, здушить ее, Алекс вдруг почувствовл, кк рядом с ней, глубоко здетя з живое, мучительно здрожл Кэтрин. Стршя сестр вдруг ощутил приступ душевной боли, увидев в прекрсных синих глзх девочки слезы боли и унижения. Слезы в глзх Кэтрин! Кэтрин, которя никогд не плкл! Кэтрин, которя, кзлось, не чувствовл боли! Кэтрин, которой Алекс см когд-то хотел причинить боль...

Теперь сестренке было больно, и сердце Алексы рзрывлось от сострдния. И кк только он могл когд-то желть зл мленькой Кэт, тк безрссудно и тк отвжно вствшей н зщиту стршей сестры?

"Господи, только бы ты не узнл, кк я ненвидел тебя! Пожлуйст, никогд не вспоминй, что я пытлсь причинить тебе боль. Умоляю, збудь и прости меня... снов", - кричло сердце Алексы.

Лсково обняв сестру, чего он не делл десять лет, Алекс Почувствовл, кк т все еще испугнно дрожит, крепче обнял Кэтрин и лсково прошептл:

- Не бойся, Кэт, мы уже уходим. Ты слишком хорош, чтобы нходиться рядом с этими низменными людишкми.

Сестры сели в мшину и, глядя друг другу в глз, впервые в жизни зговорили по душм.

- То, что он скзл, Кэт, - не првд, - спокойно нчл Алекс.

- Я зню, но кк он вообще смеет говорить ткое о тебе?

- Что? - слегк опешил Алекс. - Я имел в виду, не првдой было то, что он скзл о тебе. Ну ни словечк првды, поверь. Прежде всего я очень горжусь тем, что ты моя млдшя сестр. А во-вторых, никто в мире никогд ни н минуту - не сомневлся в том, что ты девочк, не мльчик. И в-третьих, нет ткже никких, ну ни млейших сомнений в том, что ты очень крсивя.

Алекс и в смом деле не сомневлсь в том, что Кэтрин - очень крсивя девочк. Првд, волосы у нее были подстрижены, может быть, несколько коротковто и были похожи н блестящую брхтную шпочку, но этот своеобрзный стиль только подчеркивл и без того огромные голубые глз Кэт. И если честно скзть, то сестренк был немного полновт, но, по мнению Алексы, легкя, женствення полнот был привлектельной и свидетельствовл о змечтельном здоровье.

Жизнь Кэтрин - в музыке. Девочк скорее всего до нстоящей минуты никогд и не здумывлсь о своей внешности, пок жестокие слов Хилри не нтолкнули ее н подобные рзмышления. И тем не менее истин зключлсь в том, что Кэт действительно был очень крсивой девочкой. Когд-нибудь ее сестренк непременно стнет очень крсивой женщиной.

- О нет, Алекс, это ты смя нстоящя крсвиц! - отозвлсь Кэт, и в голосе ее звучл искренняя гордость з стршую сестру.

- Хорошо, в тком случе мы с тобой обе крсвицы. Все, что Хилри скзл о тебе, Кэт, - врнье, и все, что он скзл обо мне, тоже врнье.

Алексу терзл мысль о том, знет ли ее невиння мленькя сестр знчение слов "шлюх", и ндеялсь, что нет. Достточно было и слов "нищенк". И то и другое, рзумеется, было сущим измышлением. Првд, Тейлор не был уже девственницей (после одной полнолунной летней ночи н кукурузном поле, в Кнзсе, когд ей было шестндцть), но, круж головы прням из "Бллинджер", Алекс ни с одним из них не переспл. Он очровывл ребят столь искусно, что ее нельзя было обвинить дже во флирте.

- Я зню, что все это врнье - скзл Кэт, после чего, зкрыв тему Хилри Бллинджер, нбрлсь мужеств, чтобы спросить сестру о более вжном:

- Ты нзывешь меня Кэт <Игр слов: Cat (нгл.) - Кэт - женское имя (уменьшительное от Catherine - Кэтрин) и cat (нгл.) - кошк.>?

- Д, ткое я тебе дл прозвище, - признлсь Алекс и тут же пояснил:

- Это просто твои иницилы - К.А.Т., мои - А.К.Т. Мм и пп, двя нм имен, нверное, уже, чувствовли, что я буду ктрисой, ты - милым домшним котенком.

Алекс вспомнил бесконечные бессонные ночи, которые провел з все прошедшие годы, терзясь мыслью о том, кк могл бы измениться жизнь стршей из дочерей Тейлор, если бы ее звли не Алексндр Кэтрин, Кэтрин Алексндр. Будь он К.А.Т., возможно, и ей достлся бы волшебный др музыкнт, столь лелеемый родителями.

- Кэт, - прошептл Кэтрин, глз которой светились счстьем от того, что у Алексы для нее было специльно придумнное имя, и уже только от одного того, что Алекс вообще думет о ней.

- Тебе нрвится?

- О д, Алекс!

***

Между собой Джейн и Алексндр считли, что млышк совсем не похож н котенк. Это домшнее имя скорее бы подошло стройненькой Алексе с ее удивительной кошчьей грцией и хитровтыми изумрудными глзми. И все же они с удовольствием приняли его, поскольку это имя нрвилось смой Кэт и потому что з время их отсутствия в отношениях сестер произошл некя чудесня метморфоз. Кк долго родителям пришлось ждть того счстливого момент, когд их любимые дочери стнут нстоящими подругми!

До отъезд Алексы в Нью-Йорк - остльному семейству Тейлоров до возврщения в Топику оствлось кких-то шесть недель - сестры стрлись кк можно чще быть вместе. То было хрупкое нчло, робкое знкомство прежде чужих людей, которых тянуло друг к другу нечто большее, нежели сердечное желние стть друзьями.

Алекс приглшл Кэт в свою спльню, т усживлсь н кровть, стршя сестр ходил по комнте и болтл, болтл... ни о чем, Кэт внимтельно слушл, совершенно згипнотизировння легкостью ее изящной речи, нполненной умными, интересными словми. Только в редких случях Кэт отбрсывл свою зстенчивость, и тогд Алекс открывл в млдшей сестре порзительную способность выржть свои мысли живо и непосредственно, со спокойной открытостью и... удивительной для ее возрст мудростью.

- Мне кжется, мы должны простить Хилри, - предложил Кэт з неделю до окончния школьных знятий.

- Ты шутишь! - усмехнулсь Алекс, глядя в ее спфировые глз. - Ни в коем случе, Кэт. Никогд!

- Алекс, мы должны ее пожлеть.

- Что ты скзл?

- Д. Пожлеть з то, что он ткя жестокя и поэтому, нверное, очень несчстня.

Алекс уствилсь н Кэт, ищ в ее серьезном взгляде докзтельство того, что сестр говорит о ней, прощет ее, не Хилри. Но Алексе не удлось зметить скрытого нмек в честных синих глзх. Н мгновение дже подумл, не следует ли ей смой исповедовться: "Ты прв, Кэт. Хилри, должно быть, очень несчстн, рз он тк жесток. Я ведь тоже горько стрдл из-з своей жестокости по отношению к тебе. Понимешь, мы с Хилри одинковые. Нм нужно, чтобы нс обожли и нми восхищлись. Но из темных уголков нших душ выползют ужсные призрки, готовые сожрть тех, кто угрожет ншему честолюбию".

Однко Алекс не исповедовлсь сестренке, тк же кк никогд и не простил Хилри. Он просто пострлсь збыть все об этой Бллинджер... потому что помнить своего врг было все рвно что постоянно лицезреть уродливую чсть себя смой, чсть, нвсегд избвиться от которой тк стрстно жждл Алекс.

Теперь же Хилри стл женой человек, который был очень хорошим другом Джеймс. И Алекс понял, что ее нежелние встречться с Хилри диктовлось простым стрхом: увидеть в стром врге жестокое отржение своей жестокости.

Зеркло... зеркло...

Но ведь прежней Алексы больше нет, не тк ли? Он н это ндеялсь, но точно не знл, потому что слишком редко бывл один н один с нстоящей Алексой, уходя от этих встреч, погружясь в роли других женщин, которых любили. Алекс не был убежден в том, что монстры ушли нвсегд, но с тех пор кк он встречлсь с Джеймсом, ндежд н это не покидл ктрису. Джеймс знл ее горздо лучше, чем он см когд-либо знл себя, и Алекс нчл верить в "приятность", которую он, по нстоятельному утверждению Джеймс, излучет.

"Стерлинг любит тебя, потому что не знет!" - болезненное нпоминние возникло ниоткуд, кк дыхние беспощдного плмени из псти никогд не умирвшего чудовищ. Алекс тихо вздохнул, печльно смиряясь с тем, что придется все рсскзть Джеймсу. Все, и, быть может, скзть ему горздо больше, чем он см того хочет.

Но тут же рздлся робкий шепот ндежды: "Если ты можешь признться Джеймсу, своему другу, то есть шнс, что однжды ты признешься - и это нвеки избвит тебя от кошмров прошлого - своей сестре".

***

Рзговривя по телефону, Джеймс следил з Алексой и видел стрнное волнение н ее прекрсном лице. Положив трубку, он все еще продолжл нблюдть з ней, не смея подойти. Но кк только Алекс издл легкий смиренный вздох и н ее милое лицо легл тень печли и потерянности, Джеймс не выдержл. Он ненвидел ее стрдния, но еще больше ненвидел то, что з ними тилось: нечто скрытое, невидимое, опсное. Может быть, Алексе стнет легче, если он рсскжет ему все?

Джеймс пересек комнту по мягкому плюшевому ковру и, кк только Алекс взглянул в его лсковые глз, тихо предложил:

- Пойдем, дорогя?

Глв 6

- Что-то новенькое, - спокойно произнес Джеймс, увидев кбинетный рояль "Стейнвей" в гостиной Алексы; его негромкие слов рзбили молчние, которое они хрнили н протяжении всего пути от офис.

- Я подумл, что Кэт будет счстлив иметь рояль здесь; ей не придется бегть в музыкльные клссы Джуллирд всякий рз, когд зхочется поигрть.

Алекс предствил себе млдшую сестру, мчщуюся по Мнхэттену к длекому роялю, невзиря н опсности большого город, поджидющие ее н кждом углу.

- Мне кжется, дом построен тк основтельно, что Кэт сможет игрть ночи нпролет, никого при этом не тревож. Помоги мне в этом удостовериться. Сыгрй "Собчий вльс" или что-то в этом роде, я тем временем ннесу визит соседям.

- Ккие могут быть вопросы! - мгновенно соглсился Джеймс. - Ты очень зботлив и добр, - лсково добвил он.

Неопределенно пожв плечми, Алекс снчл поглдил полировнную крышку инструмент, зтем прошлсь крсивыми длинными пльцми по клвитуре, и в воздухе поплыли чистые сочные звуки.

- Я не всегд был добр с Кэт, - признлсь он, словно обрщясь к клвишм.

- Но сестр много знчит для тебя.

- Д, это тк.

- Рсскжи мне. - Джеймс протянул Алексе руку, приглшя в уютный круг своих объятий, пок он будет делиться своими сокровенными тйнми.

Но Алекс отстрнилсь, сел н вертящийся тбурет перед роялем и рсскзл Стерлингу историю сестер Тейлор с смого нчл: с того момент, когд он впервые увидел Кэт. Алекс с непреклонной честностью признлсь в своих отвртительных чувствх к сестре и непростительных поступкх.

- Кэт был идельным ребенком: всегд очень спокойня, безмятежня и величествення, словом, нстоящя принцесс. Он дже вообще никогд не плкл.

- Рзумеется, плкл, - впервые перебив Алексу, мягко возрзил Джеймс.

Ему еще рньше хотелось прервть эту исповедь, приносившую Алексе невыносимые стрдния, но Джеймс понял, что он не услышит его и не успокоится, пок не рсскжет всю првду до конц. Сейчс же он вмешлся только потому, что, здохнувшись от яростного смоосуждения, Алекс н минуту змолчл и Джеймсу вдруг зхотелось внести хоть ккие-то рельные черты, в столь иделизировнный портрет сестры.

- Все дети плчут, Алекс.

- Только не Кэт. Првд, Джеймс, он никогд не плкл. - Алекс впилсь длинными ногтями в лдони, физически нпомнив себе о той боли, которую когд-то причинил сестричке. - Дже когд я пытлсь зствить ее плкть.

- Говоря при этом, что ненвидишь ее? Но, дорогя, тогд Кэт был еще совсем мленькой - слишком мленькой, чтобы понять или зпомнить это.

- Ах, ндеюсь, что тк оно и есть, - едв слышно прошептл Алекс.

Чего бы только он не отдл з уверенность в том, что Кэтрин ничего не помнит! Особенно...

- Однжды я пытлсь причинить ей боль, чтобы зствить зплкть. Кжется, мне тогд отчянно хотелось убедиться в том, что Кэт не идельн.

- И кк же ты пытлсь причинить ей вред? - спокойно спросил Джеймс, не подвя виду, что был очень встревожен.

Изумрудные глз стли почти черными, прежде мягкие черты лиц с трогтельным выржением беспомощности зострились от стрх. До этой минуты Джеймсу и в голову не приходило, что Алекс действительно могл совершить некое преступление, воспоминние о котором тк искзило бы ее прекрсное лицо.

- Я ущипнул ее. Конечно, не нстолько сильно, чтобы оствить синяк, но вполне достточно, чтобы двухлетний ребенок зплкл. Дбы в этом удостовериться, я прежде ущипнул себя и чуть не зплкл. Но Кэт только смотрел н меня своими огромными синими глзми, полными недоумения и... прощения.

Алекс уствилсь н свои руки, сцепив их в мертвый змок н коленях, и думл только о том, услышит ли сейчс удляющиеся шги бросившегося вон из комнты Джеймс. Нет, он не могл их услышть, потому что в вискх оглушительно громко стучло, до невыносимого звон. Алекс не могл услышть шги Джеймс, но, когд к ней нконец вернулось мужество, чтобы поднять глз, он не сомневлсь, что его уже нет в квртире.

- И это все? - осторожно спросил Джеймс, уже понимя, что "все", и понимя ткже, что это все для милой Алексы было действительно кошмрным и не прощемым себе преступлением.

- Все? - уствившись н него, переспросил Алекс, порження тем, что видит в глзх Джеймс не гнев и досду, нежность и сочувствие. - А этого мло? Тебе не кжется ткое поведение непростительной жестокостью?

- Мне кжется это проявлением обычной детской ревности, возможно, в излишне резкой форме. Алекс, если ты хочешь докзть мне, что в детстве был жестокой девочкой, то должн рсскзть что-нибудь постршнее.

- Но больше ничего и не было. Я просто перестл обрщть внимние н Кэт.

- Это ее сильно рсстривло?

- Д нет, не думю. И с чего бы? Жизнь Кэт был нполнен музыкой и любовью нших родителей.

- Итк, жил-был девочк, которя стршно ревновл свою млдшую сестренку. Но вспомни: ты ведь тоже тогд был еще мленькой. И до шести лет росл единственным обожемым ребенком в семье. Вот тебе простое объяснение. Кроме того, мне кжется, Алекс, что эт история очень и очень двняя. Я не слышл ревности или ненвисти в твоих теперешних рсскзх о Кэт. Нпротив, я чувствую в них только гордость и любовь.

- Я горжусь Кэт, и я действительно ее люблю... хотя мы почти и не знем друг друг.

- Знчит, н кком-то этпе что-то в вших взимоотношениях изменилось?

- Д. - Алекс сокрушенно покчл головой, вспомнив, из-з кого и почему произошл эт перемен.

- И что же случилось?

- Случилсь Хилри Смнт Бллинджер.

- Д-?

- С первого дня моего появления в "Бллинджер" Хилри срзу дл всем понять, что я недостточно хорош и богт для нее и для ее школы.

- Понимю, - зверил Джеймс.

Ств взрослой женщиной, и в особенности женой Роберт, Хилри нучилсь скрывть свое презрение к тем, кого считл ниже себя. Но Стерлинг мог предствить себе демонстртивное пренебрежение Хилри-подростк к крсивой и яркой провинцильной девчонке из Кнзс, тк же кк и мог понять ненвисть Алексы.

- Я определенно рздржл Хилри, но ее друзья приняли меня в свою компнию. Не чурлся моего обществ и прень смой Хилри.

- Ты увел у нее прня?

- Это не было похищением век, Джеймс. Он переметнулся ко мне по собственной воле, и с восторгом.

- А после того кк ты увел его своими чрми у Хилри? Он стл действительно ценной нгрдой?

- Конечно, нет. В конце концов он вернулся к Хилри, что свидетельствовло о его безндежно испорченном вкусе и об отсутствии чувств собственного достоинств.

- Тк это было просто игр?

- Нет, это был просто войн.

И Алекс рсскзл ему о встрече н стдионе субботним прельским днем.

- Хилри действительно нзвл тебя "нищенкой и шлюхой"? - спросил Джеймс, нчиня нконец понимть истинную глубину вржды между "нследницей" и "провинцильной девчонкой".

- Тк и нзвл. Я не зню, нсколько Кэт понял смысл этих слов, но он кинулсь н мою зщиту, точно мленький отвжный терьер н огромную тигрицу.

- И что же сделл ты?

- Ничего. Впервые з десять лет обнял свою сестру, и мы пошли домой.

- А почему бы мне и сейчс не обнять тебя? - лукво предложил Джеймс.

Алекс был безмерно блгодрн з то, что он все еще хочет обнимть ее.

- Спсибо тебе.

- Пожлуйст, - пробормотл Джеймс в ее шелковые золотистые волосы и попросил продолжить историю сестер. - После этого вы с Кэт подружились?

- Не зню, - здумчиво ответил Алекс. - Нверное, это было нчло дружбы, нсколько мне не изменяет пмять. Мы провели вместе полтор месяц перед моим отъездом в Нью-Йорк и с тех пор очень редко виделись: короткие встречи н Рождество д н прздники, и всякий рз между этими встречми в нших жизнях происходило столько перемен, что мы не успевли толком узнть друг друг, не то что укрепить ншу дружбу. З последние восемь лет Кэт из мленькой девочки превртилсь в молодую женщину, я.

- Ты стл суперзвездой. А Кэт, быть может, мленькой восходящей звездочкой?

- О нет. Зчем ей это? Ее достижения двно горздо выше моих.

- Что ты говоришь?

- Но это тк! Допустим, моя крьер более зметня, мой успех более громкий, но... Я же говорил тебе о конкурсх, н которых Кэт победил, о концертном турне, об льбоме и о том, что дел ее ведет "Фордйс" - смое лучшее ртистическое гентство. Кэт достигл горздо большего, чем я. Если честно, то мне кжется, что именно моя известность препятствует ншему сближению. Когд я приезжю в Топику, друзья и соседи постоянно к нм зходят, не двя возможности спокойно побеседовть, когд я пытюсь нвестить Кэт в Оберлине, тм меня поджидют толпы ее однокшников, которым не терпится со мной познкомиться.

- Именно поэтому ты с тким нетерпением и волнением ждешь приезд Кэт в Нью-Йорк? Потому что знменитостям здесь легче спрятться?

- Точно. Поэтому и потому, что впервые в жизни чувствую: мы с Кэт одного возрст. В детстве шесть лет кжутся громдной рзницей, теперь мы обе взрослые, вдли от дом, кждя знят своей крьерой. - Алекс помолчл, когд зговорил, в голосе ее звучл ндежд:

- Я уже фнтзирую о том, что, хотя Кэт будет жить здесь, я в Вшингтоне, мы обе постремся видеться почще. Знешь, я, нпример, могу прилетть к позднему звтрку в "Плзе", или Кэт будет появляться н выходные в Роуз-Клиффе. - Алекс пожл плечми. - Ткие вот мечты стршей сестры.

- Кэт нверняк тоже хочет чего-то в этом роде.

- Нет. Кэт нужно быть в Нью-Йорке, и вполне естественно ей остновиться н полгод в моей пустующей квртире. Вот и все.

Джеймс смотрел в полные робкой ндежды глз Алексы, и ему стршно хотелось убедить ее в том, что Кэт, кк и Алекс, хочет обрести сестру. Но поскольку он не был знком с млдшей Тейлор, то понимл, что его зверения прозвучт скорее всего фльшиво.

- А в эту субботу Кэт действительно исполняется двдцть один год? - в конце концов спросил он, вспомнив стрнное извинение Алексы перед Робертом.

- Д.

- Тк ты все-тки нвестишь ее в Оберлине?

- Нет. - Алекс помрчнел. - Родители собирются туд, и хотя я изо всех сил пытюсь не поддвться прнойе, но когд я скзл мме, что прилечу в Оберлин и присоединюсь к ним з прздничным обедом, из мминого ответ я предельно ясно понял, что меня не приглшют.

- Вероятно, смым рзумным будет не торопиться с выводми. И в этом случе не устроить ли нм смим что-нибудь особенное звтр? Нпример, собственное мленькое прздновние дня рождения Кэт? И, - добвил он нежно, - не зря же я только что откзлся от обед с Робертом и Хилри.

- Првд?

- Првд, - улыбнулся Джеймс и поцеловл Алексу. - Я соскучился по тебе.

- И я по тебе соскучилсь.

- Ты что-то упоминл о слиянии? Предлгю очень дружеский конткт.

Джеймс повел ее з руку в спльню, и Алекс вдруг остро почувствовл, кк по нему соскучилсь. З последние несколько чсов их отношения стли еще крепче и... доверительнее. Джеймс выслушл ее и был тк деликтен, и продолжл верить в нее, и это вселяло ндежду н то, что когд-нибудь Алекс поверит в себя. Подумв об их чудесной дружбе, Алекс понял, что существует еще другя - мужскя - дружб, которя теперь окзлсь н грни рзрыв из-з ее, Алексы, эгоизм.

В дверях розовой спльни Джеймс посмотрел н Алексу, ожидя увидеть в ее взгляде тк хорошо знкомое стрстное желние. Но когд Алекс поднял глз, Джеймс зметил в них беспокойство.

- Что? - спросил он лсково.

- Ведь Роберт твой очень близкий друг?

- Д.

- Кк брт?

- Думю, можно скзть и тк.

- Невзиря н юношескую ревность? А не было ли дикой битвы между вми з руку Хилри?

- Нет! - зсмеялся Джеймс. - У нс не было никких битв ни з кого. Мы окончили первым и вторым номером юридический фкультет Грврд: Роберт первый.

- Стрнно слышть, с кким спокойствием ты говоришь о том, что пришел вторым.

- Мкллистер зслуженно стл первым, - спокойно ответил Джеймс. - Что ты еще о нем знешь, Алекс?

- Немного. Конечно, о нем больше всех говорят в Вшингтоне, но из-з Хилри я обычно избегл появляться в местх, где чсто упоминлось его имя. Однко мне известно, что прктически все верят, что он будет президентом.

- Д.

- И это ознчет, что мне следует о нем узнть побольше. - Алекс тетрльно вздохнул и улыбнулсь. - А кто лучше тебя рсскжет о Роберте? Одрив Джеймс многообещющим поцелуем, он отстрнилсь, сел н крю кровти, подобно ребенку в ожиднии любимой скзки н ночь, и нетерпеливо добвил:

- Я слушю.

Джеймс сел в стоявшее рядом с кровтью кресло, рзмышляя об истории, которую собирлся поведть. Алекс уже предствлял себе, что же это будет з история: скзк о крсивом и преуспевющем сенторе, скорее всего это скзк о богтстве избрнных, о золотой судьбе золотого мльчик, о жизни без борьбы и стрдний. Алекс был уверен в том, что услышит именно ткой рсскз, и... ошиблсь.

- Ну что ж, приступим, - нчл Джеймс. - Мой друг родился в глухом уголке штт Виргиния. Отец бросил их с мтерью, когд Роберту было дв год, з шесть месяцев до рождения его сестры Бринн. Семья чрезвычйно бедствовл, тк что Роберт рно нчл рботть. Он был очень одренный прень (я уже говорил тебе, кк блестяще он учился в юридической школе, в Грврде), но среднюю школу зкончил лишь со средними результтми.

- Тк кк большую чсть времени рботл, чтобы прокормить семью?

- Я в этом уверен. Кк бы тм ни было, Роберту не удлось получить стипендию, и он не мог, посещя колледж, еще и зрбтывть н свое обучение и н домшние рсходы. Словом, Мкллистер пошел добровольцем в рмию.

- А почему просто не порботл несколько лет и не нкопил денег н учебу?

- Потому что Роберту тридцть восемь лет, он н четыре - критически вжных четыре - год стрше меня. Он окончил среднюю школу в смый рзгр вьетнмской войны. В то время любой здоровый восемндцтилетний прень, не имевший вузовской брони, мог быть в любой момент призвн в рмию. Но Роберт пошел добровольцем, чтобы не быть призвнным, тк кк последнее было только вопросом времени. В рмии ему выплчивли небольшое, но стбильное пособие н мть и Бринн, во Вьетнме он стл получть еще и фронтовые.

- Он был во Вьетнме? - тихо переспросил Алекс.

Он был моложе "эпохи Вьетнм", слишком молод, чтобы помнить суть горячих споров тех лет: совершенно другое поколение. Сейчс Голливуд нчл рсскзывть о проблемх мерикнцев во Вьетнме. Однко по мнению Алексы, было много покзухи, больше связнной с политическими игрми, нежели с честной историей. Но одно было для Алексы предельно ясно: войн полностью и безвозвртно перевернул жизни людей, которые в ней учствовли.

- Он воевл?

- Он был солдтом, Алекс. И воевл. - Джеймс тихо вздохнул, подумв о том, до чего же легк был его собствення жизнь, до чего привилегировнн и удчлив, особенно с тех пор, кк он подружился с Робертом. - После битвы с бедностью в сельской глуши Роберт срзу же попл н нстоящую бойню. Это, кстти, полностью моя собствення редкция: Мкллистер никогд не рсскзывет ни о своем детстве, ни о Вьетнме. О его детстве я узнл от Бринн, об учстии в войне - из гзетных и журнльных сттей.

- И о чем же в них говорилось?

- Тм, конечно, пислось о нгрдх, которые он получил, но большинство публикций посвящлось его умелому комндовнию и отвге, о чем рсскзывли люди, служившие с Робертом.

- Тк он герой войны!

- Д, хотя этикетку "герой войны" Роберт никогд не фиширует. Кк бы тм ни было, к моменту возврщения из Вьетнм мть его умерл, сестр стл студенткой-стипендиткой в Виргинском университете. Роберт тоже поступил в этот университет по рмейской льготе, блестяще зкончил колледж и поступил н кдемический курс в Грврде. Он мог бы, рзумеется, поступить в любую чстную фирму, но Роберт уже твердо решил, что посвятит себя политической деятельности. Поэтому, окончив учебу, нчл с окружной юридической конторы в Ричмонде. Отлично покзл себя в кчестве обвинителя и имел все шнсы победить н выборх прокурор федерльного судебного округ, но высокопоствленные политики обртились к Роберту с льтернтивным предложением - рзом пройти и местные выборы в сент.

- И он сделл это с тким успехом, что все решили: когд-нибудь Мкллистер стнет президентом, - подвел итог Алекс и, згдочно улыбнувшись, зметил:

- Ты еще не поведл мне худшую чсть этой истории.

- Рзве?

- Ты не рсскзл мне, кк любящий сын и брт, герой войны и птриот, блестящий двокт и преднный слуг обществ познкомился с Ббой-Ягой Зпд.

- Роберт увидел очровтельную Хилри в Дллсе, куд отпрвился для обсуждения своей кндидтуры в сент с ее отцом - Сэмом Бллинджером.

- И экс-губернтор обещл поддержть кндидтуру Роберт в сент, в конечном счете и в Белый дом, если тот женится н его дочери? - съязвил Алекс. - Ведь Сэм, несомненно, знл, что без подобного условия ни один мужчин в здрвом рссудке н Хилри не женился бы. И целого состояния н это не хвтило бы. Тк что ему пришлось "добвить" несколько голосов или что-то в этом роде, возможно, дже пообещть, что весь штт Техс будет голосовть з Роберт н президентских выборх.

- Остроумно, но неверно. Мкллистер - человек очень смостоятельный и незвисимый. Он познкомился с Хилри и см выбрл ее себе в жены.

- А что же Хилри? Он никогд не был в восторге от нс - людей простого происхождения. Хотя если брк с "чумзым", бедным деревенским прнем может предоствить билет в один конец до Вшингтон, не говоря уже о Белом доме, то Хилри вполне могл пойти н это.

- А может быть, он действительно признл силу личности Роберт?

Алекс лишь сдержнно усмехнулсь н столь нивное, по ее мнению, змечние Джеймс.

- Ты ведь по-нстоящему увжешь Роберт, не тк ли?

- Д, по-нстоящему.

- А Хилри?

- Он - жен Роберт.

Алекс вздохнул, уже зня, кк следует поступить, несмотря н то что это ее пугло. Но рядом будет Джеймс, он поможет снять нпряжение.

- Мне кжется, мы должны пообедть с Мкллистерми звтр, - обреченно вздохнул Алекс.

- Ты тк считешь?

- Думю, что и Хилри этого хочет. Джеймс, это не случйно, что з три год, прожитых в Вшингтоне, я ни рзу не встретилсь с этой известной прой.

- Уверен, Роберт понятия не имеет о том, что вы с Хилри когд-то поссорились. Если бы знл, то скзл бы мне.

- Допустим. Но Хилри-то знет, тк ддим ей шнс откзться от этого обед.

- Хорошо. - Джеймс подошел к Алексе и обнял ее. - Ты уверен, что хочешь этого?

- Ответ положительный, - подтвердил Алекс, убедившись, что поступет првильно, когд увидел в глзх любимого рдостный блеск. - Рзумеется, я не смогу голосовть з Роберт н президентских выборх, - пошутил он.

- Почему?

- Если Роберт мог увлечься Хилри, знчит, он стрдет тем же, чем стрдл ее школьный дружок, - отсутствием вкус. А подобный изъян очень беспокоит меня в личности президент.

- Понятно, - пробормотл Джеймс, шепч между поцелуями:

- Именно поэтому, Алексндр, мленькие дети не допускются к голосовнию. Тебе ндо подрсти, чтобы принимть учстие в выборх.

- А рзве я еще не взросля? - тихо спросил Алекс, нслждясь тем, кк его ждные губы опускются по ее шее все ниже, ловкие пльцы быстро рсстегивют пуговицы плтья, скрывющего тело, жждущее любви.

- Не исключено, что и взросля, - стрстно прошептл Джеймс. - Мы сможем это выяснить, если немедленно зймемся тем, чем обычно знимются мужчин и женщин...

Глв 7

- Сегодня вечером Джеймс приведет н обед Алексндру Тейлор, - сообщил Роберт жене н следующее утро после телефонного рзговор со Стерлингом. Вероятно, ты ее знешь?

- Д. Джеймс и Алекс?

Роберт удивился, зметив н холеном лице жены явное рздржение:

- Ты чем-то недовольн, Хилри?

- Нет, конечно же, нет. - Он с трудом изобрзил нтянутую улыбку.

- Вот и отлично, дорогя!

Кк только муж вернулся к изучению документов, от которых его оторвл звонок Джеймс, улыбк с лиц Хилри мгновенно исчезл. Конечно, встреч с Алексой для нее не проблем, но Хилри почувствовл невыносимую досду. До сих пор ей удвлось мстерски увиливть от встреч со своей двнишней противницей. Но год от год, по мере того кк имя Алексы стло все чще и чще появляться в спискх смых знменитых гостей, избегть дже формльно-вежливого общения стновилось все труднее, и рздржение Хилри росло. Неужели никто не помнит, что Алекс всего-нвсего провинцильня ктрисочк, сыгрвшя ккую-то тм дешевую роль? Неужели никто не понимет, что он не имеет никкого прв дже появляться в высшем свете Вшингтон?

Но кто-кто, Хилри точно знл, что все вспомнят, и это лишь вопрос времени. И время это пришло.

Едв Хилри свыклсь с мыслью о неизбежности встречи с этой провинцилкой, губы ее тронул злордня улыбк. Д, сегодня вечером Алекс будет с Джеймсом. А когд Хилри встретит Джеймс в следующий рз, н кком-нибудь блготворительном приеме в Вшингтоне, известный двокт будет уже один, поскольку Алекс ему успеет ндоесть. Вот тогд Хилри не откжет себе в удовольствии лицезреть очевидную ничтожность Алексы, не способной удержть внимние крсивого, богтого и неугомонного Джеймс Стерлинг.

***

Нряд Алексы великолепно подходил для роли "взрослой", пышные волосы мстерски уложены в причудливый узел, изумрудного цвет шелковое узкое плтье - просто и элегнтно, золотые укршения изящны и скромны. Джеймс иронически, но твердо обещл не оствлять ее недине с Хилри, Алекс с не меньшей иронией и твердостью обещл ему быть "невероятно приятной". Однко он вдруг зпниковл. Неужели он и впрвду сможет вести себя тк, словно между ней и Хилри никогд не было вржды? А что, если хозяйк дом встретит ее словми: "До чего же я рд снов видеть тебя!"

Алекс был уже готов честно признться Джеймсу в том, что сделл огромную ошибку и по его милости явно переоценил свои возможности, но в это мгновение им нвстречу вышли супруги Мкллистер.

Итк, он окзлсь лицом к лицу с Хилри, которя тут же ринулсь в нступление:

- Ты, вероятно, ндеялсь уже никогд меня не увидеть, Алекс?

Тейлор облегченно вздохнул: прямот и холодное изящество, с которыми Хилри произнесл эти слон, дже подкупли. В них не было, рзумеется, извинения, тк же кк не было приглшения Алексе извиниться. Просто предлглсь новя форм общения. И кк понял Алекс, единствення. Оценив тктику соперницы, он невозмутимо осведомилсь:

- Полгю, глядя н меня, ты испытывешь все те же чувств?

- Естественно.

- Прошлое не збыто?

- Рзумеется, нет.

***

Алекс помнил Хилри очень хорошо, но все же, глядя при свете свечей н свою двнишнюю соперницу, он понял, что воспоминния эти были темными, неясными, уродливой чстицей ее души, не точным портретом той Хилри, кковой он является н смом деле. Воспоминния были столь чудовищны, столь омерзительны, что Алекс совершенно збыл о том, до чего же крсив темноволося и темноглзя нследниц-южнк.

Д и Роберт тоже был очень и очень хорош собой, тк что Мкллистеры, несомненно, предствляли собой прекрсную супружескую пру. Муж очень внимтельно слушл, о чем говорил жен, т, в свою очередь, тк же внимтельно слушл, о чем говорит муж, и супруги постоянно обменивлись обожющими улыбкми, полными увжения и одобрения.

"Идельня современня пр, - рзмышлял Алекс. - В смом деле, если бы Голливуд ндумл снять шоу о первой пре из поколения семидесятников, то президент был бы мужественно-крсивым ветерном войны во Вьетнме, первя леди - порзительно очровтельной умницей, не боящейся выржть собственные взгляды. В чувственном взгляде президент светилось бы несомненное свидетельство пережитых им ужсов войны, но глз его еще и выржли бы гордость з обожемую жену, чье мнение он ценит очень высоко. Короче, н глвные роли Голливуд, безусловно, приглсил бы Роберт и Хилри Мкллистер".

Но Роберт и Хилри вовсе не ктеры, претендующие н эти роли. Они скорее всего будущие хозяев Белого дом, потому и игрют сейчс тк, что просто дух зхвтывет.

"А ведь верно: именно игрют! - неожиднно решил Алекс, удивляясь собственному открытию и тут же стрясь убедить себя в том, что, может быть, не прв. - Идельня пр идельно и игрет, не тк ли? Д, несомненно". Но профессионльные улыбки, выржющие увжение и обожние, кжется, скорее идут от рзум, чем от сердц или души. В поведении этой пры нет ни спонтнного волнения, ни мимолетных понимющих взглядов, которые, кк првило, вызывют ккие-то сокровенные, интимные, только им двоим известные чувств и воспоминния.

"И думть нечего - бутфория, - уверенно скзл себе Алекс. Общепринятое великосветское притворство известной пры".

А что же сми игроки? Искренний, чувственный, умный Роберт Мкллистер чересчур уж хорош, чтобы быть нстоящим. Сентор явно претендует н свой собственный, персонльный "Оскр". Конечно, игр его достточно убедительн и более чем зслуживет мленькой золотой сттуэтки, но, к сожлению, чрезвычйно тлнтливому ктеру достлся никудышный сценрий. Кто бы ни нписл его - пусть дже и см Роберт, - но втор збыл дть хотя бы крошечный нмек н то, что днный герой - рельный человек.

Алексе очень хотелось поверить в живость и искренность чувств, светившихся в здумчивом взгляде Роберт, по тщетно. Чем дольше продолжлся вечер, тем больше ей не нрвился Мкллистер.

А кк нсчет будущей первой леди? В ней по крйней мере горздо меньше притворств. Сейчс, кк и восемь лет нзд, высокомерня нследниц и не пытется скрывть свою неприязнь к Алексе. Ну, рзумеется, теперь блговоспитння Хилри умело прячет свое презрение з соблюдением этикет, но ее изящных мнер недостточно, чтобы скрыть от Алексы глвное: н смом деле Хилри ничуть не изменилсь. Все т же избловння и жестокя, ккя был в колледже...

***

Вечер проходил н удивление приятно, з столом спокойно велись рзговоры н отвлеченные темы... до тех пор, пок не подли кофе.

- Алекс, рсскжи нм о своей крьере, - вежливо предложил Хилри. Ты переехл в Нью-Йорк после окончния школы?

- Именно тк, - слдко улыбнулсь Алекс, совершенно уверення в том, что Хилри прекрсно известны подробности ее биогрфии и т просто рсствляет ей ккую-то зпдню. - Год я проучилсь в Джуллирде, после чего получил свою первую роль н телевидении.

- В мыльной опере, кжется?

- Д, - спокойно подтвердил Алекс, несмотря н то что слов "мыльня опер" Хилри произнесл с нескрывемой издевкой.

Дневные мыльные оперы, судя по всему, были ниже ее эстетического вкус. Почиттельнице только высокого искусств трудно предствить, кково это восхождение н вершину популярности из деревенского дом в Кнзсе. Но Алекс был смо очровние и дже зствил улыбнуться Джеймс, незметно опустив руку под стол и впившись ногтями ему в коленку.

- Я снимлсь в кждой серии "Все мои дети", пок три год нзд не нчлсь "Пенсильвния-веню".

- Помимо того, Алекс рботет в тетре и уже снялсь в одном фильме, спокойно добвил Джеймс, возврщя руку Алексы н стол, нежно пожв ее.

Он не стл уточнять нзвние "одного фильм", но его интонция и многознчительный взгляд крсноречиво свидетельствовли о том, что всем ясно, о ккой кртине идет речь.

- Тк "Ее величество" - твой первый художественный фильм? - холодно спросил Хилри. - Я полгл, что н пути к нему должны были быть и другие кинороли.

- Ты хочешь скзть эпизодические во второстепенных фильмх? прировл Алекс, понимя то, о чем могл бы догдться и рньше: вежливя болтовня о мыльных оперх был лишь рзогревющей рзминкой.

Хилри, все рссчитв, дрейфовл от чистых, хотя и не интеллектульных мыльных опер к более неприглядным и щекотливым спектм шоу-бизнес, точнее - к покзу секс и обнженной нтуры. Он не сомневлсь, что "шлюх" из Кнзс без колебний перешгнет через все н своем пути к успеху. У Алексы буквльно все зкипело внутри, он был полн решимости, кк солдт, приготовившийся к тке, и с превеликим усилием стрлсь сохрнить днное Джеймсу обещние быть "невероятно приятной".

И Алекс почти преуспел в этом, взяв себя в руки, но тут, взглянув н Роберт, он допустил ошибку.

Н ккой-то восхитительный, блгословенный момент ее ввели в зблуждение читвшиеся во взгляде Роберт сострдние и желние извиниться. Но Алекс тут же нпомнил себе, что сочувствие это - не, более чем притворство. Роберт нисколько не здел внезпня недоброжелтельня тк Хилри, и он вовсе не склонен извиняться з супругу.

Если в его крих глзх и можно было увидеть нечто похожее н извинение, то Алекс вдруг с бешенством понял, что это извинение з ее собственную будто бы упдническую морль, не з оскорбления Хилри, обвинившей Алексу в безнрвственности. Ну конечно, Роберт, бедный деревенский прень, сумел преодолеть все испытния, оствшись при этом честным и сохрнив чувство собственного достоинств. Но он, грубя сельскя девчонк, никоим обрзом не могл быть ткой же сильной и, конечно же, пусклсь н смые низкие компромиссы в стремлении продвинуться по ступенькм своей деклссировнной ртистической крьеры.

Рсскзывя Джеймсу првду о месяцх, проведенных в "Бллинджере", вину з войну с Хилри Алекс делил между ними обеими поровну. Но признвлсь ли и Хилри, рсскзывя Роберту ту же смую историю, в своей собственной ревности и жестокости? Алекс был уверен, что нет. Нверное, просто сообщил мужу о том, что дминистрция "Бллинджер" по доброте своей позволил Алексе посещть священные стены этого учебного зведения. И конечно же, Хилри рсскзл лишь собственную ндменную версию истории о "нищей шлюхе", Роберт, в свою очередь, мог и см подлить мсл в огонь, припомнив услышнные им в офисе Джеймс фривольные слов Алексы.

И теперь он встретил взгляд Роберт, полный оскорбительной жлости з ее печльную судьбу, з порочный и беспринципный путь - через съемки в фильмх с обнженной нтурой - из потскух в ктрисы.

Ккя смондеянность! Ккое "блгородное" покровительство! Ккое здрвомыслие!

Алекс пострлсь, чтобы дрожь в голосе не выдл клокотвший в ее душе гнев, и, глядя прямо в глз ндменному Роберту, очень спокойно произнесл:

- В ктерской игре, кк в профессии, есть одн змечтельня особенность: вм нет нужды идти н компромисс с чьими-либо этическими нормми. Этого просто не требуется.

- Не то что в политике, - мягко подскзл он.

Именно эту фрзу, рзумеется язвительно-нсмешливо, и собирлсь произнести Алекс. А теперь Роберт превртил все в шутку, спся ее и, возможно, весь вечер, чем только усилил неприязнь Алексы.

Притворно смутившись, он лихордочно обдумывл его предложение о помощи. Нконец, лучезрно улыбнувшись, соглсилсь:

- Ну д, Роберт, вы сми об этом скзли... не то что в политике.

***

- Прости, - тихо пробормотл Алекс чс спустя, когд они с Джеймсом уже были в ее квртире, и, освобождя свои длинные золотистые волосы от зколок, он добвил:

- До чего же трудно быть взрослой!

- Ты отлично держлсь.

- Но позволил ей достть меня, этого делть не следовло. О! Кк же я и в смом деле не люблю Хилри!

- По спрведливости. Не думю, чтобы он тоже сходил с ум от любви к тебе. Но ведь никто и не просит вс стновиться лучшими подругми. Ты великолепно себя вел. Вечер прошел змечтельно. - Джеймс ободряюще улыбнулся, но в глзх Алексы все еще тилсь тревог. - Что, дорогя?

- Джеймс, мне они об не нрвятся.

- Тебе не нрвится Роберт? - искренне удивился Джеймс.

- Скзть по првде - нет.

- Потому что он перехвтил твою подчу?

- Я еще до этого невзлюбил его. Твой Мкллистер ткой смондеянный.

- Смондеянный? Роберт?

- Д. Знешь, словно н него сошл блгодть Божья.

- Алекс, ты не прв, - убежденно зявил Джеймс. - Роберт Мкллистер совсем не смондеянный человек.

- Меня поржет, кк ты можешь этого не видеть!

- Не вижу, потому что зню Роберт горздо лучше, чем ты.

Алекс увидел его серьезный и решительный взгляд и понял, что с этим ргументом ей тягться бесполезно.

- А кк нсчет Хилри?

- Признюсь, Хилри не совсем в моем вкусе.

- И н том спсибо: по крйней мере хоть один шг в верном нпрвлении. Тк нм чсто ндо будет с ними видеться? Неужели предстоит еще один приятный вечерок?

- Нет, - згдочно улыбнулся Джеймс. - Я не тешу себя ндеждой, что мы проведем с ними приятный уик-энд.

- Шутишь?

- Нисколько. Только не беспокойся: тм будет еще мсс всякого нрод.

- Когд? Где?

- В вгусте, в Инвернессе. Мои родители приедут из Приж в отпуск н несколько недель и устроят свой ежегодный прием н свежем воздухе. Он состоится в воскресенье, и это стршно вжное событие, - рссмеялся Джеймс. - Но з день до того проводится небольшя домшняя вечеринк. Тм будут Роберт и Хилри, Бринн со своим мужем Стивеном и, возможно, Элиот Арчер - еще один близкий друг семьи, мои родители и я. Тк что между тобой и миссис Мкллистер будет весьм внушительный брьер, не тк ли?

- Ты приглшешь меня н домшнюю вечеринку? - тихо и неуверенно спросил Алекс. - Мы что, теперь строим плны н три месяц вперед?

- Д, и н домшнюю вечеринку в сду, естественно, тоже. Приглшешься ты и, если тебе того зхочется, Кэт.

***

- Хилри, прошу тебя, объясни мне причину. - Тихие слов Роберт рзорвли молчние, в котором прошел весь путь от ресторн до номер в отеле "Плз".

- Ккую причину, Роберт?

- Причину твоей недоброжелтельности к Алексе. Ты нсмехлсь нд ней, нмеренно пытясь унизить профессию ктрисы. Полгю, ты обидел ее.

- В смом деле? - Хилри улыбнулсь. - Вот и прекрсно.

- Прекрсно?

- Роберт, я очень двно зню Алексу. Он - проститутк.

- А мне он покзлсь очень приятной женщиной.

- Приятной? Нет, Алекс совсем не приятня. По првде говоря, меня очень удивил Джеймс. Он недостойн его. - Хилри нхмурилсь и пожл плечми, кк бы отгоняя от себя невеселые мысли. - Но Алекс недолго с ним пробудет, кк и все женщины Джеймс. Предполгю, что он ндоест ему горздо скорее, чем остльные его любовницы.

Хилри нпрвилсь в спльню, но ее остновил голос Роберт - тихий, спокойный и... ледяной:

- Хилри, я все еще жду твоего объяснения. Почему ты тк врждебн к Алексе?

- Ах Роберт. - Вздохнув, Хилри повернулсь к мужу. - Двй впредь не будем тртить время попусту н рзговоры о тких, кк эт Алекс Тейлор. Поверь мне - он того не стоит. - Плотоядно улыбнувшись, Хилри подошл к мужу, прильнул к нему всем телом и, зпустив под лцкны пиджк пльцы с безукоризненным мникюром, прошептл:

- Пойдем в постельку.

Роберт молч убрл ее руки со своей груди. Сердитый и мрчный взгляд его темных глз долго бурвил уверенную в себе Хилри, стоявшую тк близко.

- Я пойду прогуляюсь, - нконец бросил Роберт.

- Прогуляешься? Ночью в Мнхэттене?

- Именно.

***

- Allo. Bonjour <Алло. Здрвствуйте (фр.).>.

Услышв приветствие, Алекс нхмурилсь, хотя и ожидл его. Н все звонки во Фрнцузском доме студенческого городк Оберлин отвечли по-фрнцузски, и кждый рз ей кзлось, что это чересчур. Алексе не нрвилось, что, звоня сестре, он поневоле стновится учстницей этой игры говорить только по-фрнцузски. Тем более что соответствовть првилм игры он не могл, если не считть дежурной фрзы "Merci beaucoup" <Большое спсибо (фр.).>.

Хотя Алексе и кзлось претенциозным зствлять выполнять првил студенческого общежития людей из внешнего мир, одержимость своей млдшей сестры фрнцузским он вовсе не рссмтривл кк претенциозность. Алекс знл, что Кэт, впервые услышв фрнцузский язык, тут же был им покорен, и теперь мелодичный язык любви тк же свободно, непринужденно и весело слетл с ее губ, кк музык выпрхивл из-под ее дивных пльчиков.

- Алло, - ответил Алекс н менее мелодичном нглийском. - Соедините меня, пожлуйст с комнтой Кэтрин Тейлор.

- Certainement. Un moment, sil vous platt <Рзумеется. Минутку, пожлуйст (фр.).>.

Кэтрин ответил по-нглийски, поскольку особый двойной звонок телефонного, ппрт дл ей понять, что звонят из город.

- Слушю.

- Привет, Кэт! С днем рождения!

- Алекс, привет! Спсибо.

- Ну, кково чувствовть себя совершеннолетней? Совсем уже взросля? Алекс рзозлилсь от бнльности собственной фрзы, которя прозвучл кк лишенные живости общие слов, присущие скорее случйному знкомому.

- Прекрсно, но я, кжется, ничего не чувствую по этому поводу, промямлил Кэтрин, мучительно подыскивя слов для рзговор со стршей сестрой. - Кк твой спекткль?

- Прекрсно. И збвно. - "Збвно? - удивилсь себе Алекс. - Неужели это просто збвня пьеск о сумсшедшей любви покончивших с собой подростков?" Он нервно рссмеялсь и добвил:

- Я имею в виду, что у нс збвный соств исполнителей. Когд мм с ппой приезжют?

- Собирлись к полудню.

- Ну вот и змечтельно.

- Д. Очень любезно с их стороны, что они решили приехть.

Алекс с грустью подумл, знет ли Кэт о том, что и Алекс тоже очень хотел приехть, но мть решительно пресекл рдужные плны стршей дочери присоединиться к семье. Почувствовв, что снов нчинет досдовть н откз, обиження Алекс поспешил обртиться к более приятным рзмышлениям об их с Кэт будущем.

- Ты уже решил, когд приедешь в Нью-Йорк?

- А когд тебе это будет удобно?

- Д в любое время! "Пенсильвния-веню" зпускется в производство очень скоро, тк что к третьему июля мне ндо быть в Мэриленде. Но я ндеялсь, что мы смогли бы в конце июня провести вместе недельку или около того. Я покжу тебе Мнхэттен.

- О, это было бы великолепно!

- Ну вот и слвно. Тк когд тебя ждть?

- Последний экзмен у меня в восемь утр двдцть третьего числ, и курсовую рботу по фрнцузскому языку мне выддут после обед, тк что...

- Тк что вечером этого дня или утром следующего ты можешь сесть н смолет. Я тебя встречу. Зметно?

- Д, договорились. Спсибо тебе.

Джеймс появился н кухне и, увидев, кк Алекс нервно крутит телефонный провод, понял, что он беседует с млдшей сестрой.

- Кк тм Кэт? - поинтересовлся Джеймс, когд Алекс, положил телефонную трубку и улыбнулсь ему.

- Прекрсно. Совершеннолетняя. Экзмены зкнчивются двдцть третьего июня, и Кэт срзу же приедет сюд.

- Отлично, - одобрил Джеймс, прикинув между делом, что конец июня будет идельным временем для длительной комндировки в Клифорнию, которую, ему необходимо совершить до вгуст.

- Похоже, ты собрлся уходить.

- Кюсь. У меня весь день рсписн. Тк что сегодня я вряд ли приду н спекткль.

- Вот и чудесно! Лично я не могу себе предствить, кк можно высидеть столько предствлений "Ромео и Джульетты".

- Я не "высидел"... мне это доствляет удовольствие. Но... не сегодня.

- Может быть, отложим нши плны н вечер? - предложил Алекс, чувствуя, кк Джеймс устл, и зня, что он тк до сих пор и не рзобрлся с мтерилми, собрнными им в Токио.

- Отложить нше интимное прздновние дня рождения Кэт? И не думй!

***

Спешившя н спекткль своей грциозной летящей походкой, Алекс вдруг резко остновилсь. Среди тетрлов, ндеявшихся достть в последний момент билет по брони н сегодняшнее предствление "Ромео и Джульетты", стоял сентор Роберт Мкллистер.

"Что ему здесь делть? Д кк он смеет?" - возмутилсь Алекс.

У нее не было ни кпли сомнений в том, что Роберт считет ее ртистическую крьеру бесполезным тривильным знятием. Что ж, кждый имеет прво н собственное мнение. Но не мог ли Мкллистер держть себя и свое мнение подльше от тетр, имевшего в жизни Алексы столь огромное знчение? Крьер был для нее делом чрезвычйно вжным, кк и эт пьес Шекспир, и потому Алекс с невероятно болезненной остротой почувствовл, что Роберт тйком пытется проникнуть в ее личную жизнь.

"Что ж, мы живем в свободной стрне, - тоскливо подумл Алекс. - И несмотря н то что мне ужсно не хочется, чтобы он здесь был, Роберт Мкллистер - ветерн войны, который может пользовться првми свободных людей собирться тм, где им вздумется, и нслждться величйшей тргедией в мире".

И все же Алексу не покидло ощущение, что свобод Роберт кким-то обрзом ущемляет ее прв. Но пок он рзмышлял, действительно ли сентор впрве смотреть и ндменно оценивть ее рботу, рельность, змечтельня рельность подскзл ей нечто, от чего возмущение Алексы поутихло и губы ее тронул мягкя, довольня улыбк.

Роберт Мкллистер не может попсть в тетр. Дже если бы его узнли и по ккому-то неглсному првилу пост сентор позволил бы ему переместиться в очереди с седьмого мест н первое, у Роберт ничего бы не вышло. Аншлг! До конц месяц все билеты продны! И если этот субботний дневной спекткль ткой же типичный, кк и все спекткли мя, ндежды н "лишний билетик" не оствлось.

Глядя н человек, скромно стоявшего седьмым в очереди, он вдруг зметил, что Роберт вовсе не выглядел смондеянным. Ей пришлось признться себе, что в этот трогтельно-беззщитный момент проклятый згдочный сентор и в смом деле выглядел очень милым. Но Алекс тут же нпомнил себе, что никкой трогтельности и "беззщитности" не было, поскольку вся мимик, кк бы выдющя гмму эмоций этого человек, зрнее тщтельно отрепетировн.

Алексу позбвил мысль о том, кк поведет себя Роберт, когд узнет, что остлся без билет н сегодняшний спекткль. Сменится ли вся эт нпускня "беззщитность" досдой н потрченное в очереди столь дргоценное время вжной политической персоны? Рзумеется, трудно предствить, будто сентор и впрвду рсстроит то, что он не увидит игру Алексы. Не слишком ли великя жертв со стороны высокого чиновник - провести полдня в тетре?

Лдно, не имеет знчения. Сегодня н утреннем предствлении Роберт среди зрителей не будет. Мысль об этом обрдовл Алексу и... зствил почувствовть себя виновтой. Ведь обещл же он Джеймсу, что будет "приятной" с его другом. И он сдержит слово! Ндо только пройти в тетр не через прдный, зпсной вход и никогд ни единой душе не рсскзывть о том, что видел сентор.

Но тут Роберт, словно почувствовв ее присутствие, оглянулся и посмотрел н Алексу, и т увидел во взгляде его темных глз ткую неуверенность...

"Нигрнную неуверенность, - поспешил нпомнить себе Алекс, - взгляд умного мужчины восьмидесятых годов, точно рссчитнный н то, чтобы привлечь женские голос н выборх".

Взгляд этот только рздосдовл Алексу, поскольку теперь ей уже было не отвертеться. Он решительно подошл к Мкллистеру, зботясь о том, чтобы он не потерял свое бесполезное место в очереди.

- Добрый день, Роберт.

- Добрый день, Алекс.

- Вы без Хилри?

- Д, он отпрвилсь по мгзинм. - Роберт пристльно смотрел в глз, которые, кк и в офисе Джеймс, отливли блеском прекрсно-бесчувственного льд; ккое-то время Роберт здумчиво молчл, после чего негромко признлся:

- А я хотел посмотреть вшу игру, но склдывется впечтление, что у меня это вряд ли получится.

- Д нет же, Роберт. Я весьм польщен, - соврл Алекс. - У меня нет лишнего билет, но могу усдить вс в проходе между рядми или нйти местечко з сценой. Вринт, конечно, не идельный, и я нисколько не обижусь, если вы откжетесь, но я точно зню, что н этот спекткль билетов по брони не будет.

- Мне действительно очень хочется посмотреть вшу игру, и совершенно не вжно, где я буду сидеть. Я не слишком вс обременяю?

- Нисколько.

***

Алекс честно признлсь Джеймсу, что роль Джульетты требует неимоверного нпряжения у ктрис, относящихся к любви столь же цинично, кк он см. И тем не менее с смого первого спекткля ее Джульетт был просто волшебн. Все зрители были уверены в ее искренней любви к Ромео, безндежно ндеясь н счстливый конец. Но влюбленные, кк всегд, умирли. Умерли они и в субботу после полудня, н глзх у Роберт Мкллистер, сидевшего н склдном стуле в проходе, нпрво от сцены. В этот день Джульетт Алексы был кк никогд убедительн. В ромнтической героине появилось нечто новое - вызов. Вызов бросл, естественно, только ктрис, покзывя высокомерному сентору великую силу своего искусств; но вызов обрел свое грмоничное воплощение в обрзе Джульетты, которя сегодня боролсь з свою любовь еще более мужественно и стрстно.

З ярким светом юпитеров Алекс не могл рзглядеть, встл ли Роберт вместе со всем злом, бешено плодироввшим ее змечтельной игре, но, вновь и вновь выходя н поклон, смутно ндеялсь, что он придет з кулисы и восхищенно рсскжет о своих впечтлениях. Нет, Алекс не приглшл сентор к себе в гримерную, но никто и не остновил бы его, попытйся Мкллистер пройти з сцену. Однко Роберт, по всей видимости, тких попыток не предпринимл. Не было ни змечний, ни дже нескольких слов блгодрности, торопливо нцрпнных н последней стрничке прогрммки.

Алекс знл, что Мкллистер должен был готовиться к вжному официльному политическому приему, следоввшему з не менее вжным приемом у губернтор. К тому же он поблгодрил ее несколько рз перед спектклем. И все же... Роберт мог бы нйти быстрый и простой способ сообщить о своем впечтлении. Тем более что сегодня Алекс был в удре и игрл особенно хорошо. Но видимо, признть это было выше сил того, кто жент н Хилри.

Рсслбившись в гримерной и дожидясь, пок спдет нпряжение после спекткля, ктрис без устли повторял себе, что отсутствие знков внимния еще ничего не говорит об отношении к ее игре Роберт Мкллистер. Вскоре он обнружил, что сегодня просидел после спекткля горздо дольше обычного. Что з нпсть? Не нужно, не следует придвть ткое знчение его рвнодушию, но тем не менее Алексу грызло необъяснимое беспокойство и точил обид н то, что Роберт исчез, не скзв ни слов.

Через полтор чс после того кк стихли бешеные плодисменты и тетр опустел, он вышл н Бродвей, в голове ее все еще вертелся вообржемый рзговор с ндменным сентором.

Ндменным сентором... терпеливо ждвшим ее у тетр и... выглядевшим вовсе не ндменным.

- Привет!

- Привет!

- Я только хотел скзть вм, что вы были великолепны.

- Блгодрю вс. Я понятия не имел, что вы здесь. Вм ндо было пройти з кулисы. - Алекс от неожиднности збыл все зготовленные колкости.

- Д-... что ж... я... - Роберт пожл плечми. - Мне совсем не трудно было подождть.

- Обычно я покидю тетр горздо рньше... - пробормотл Алекс. - Но, понимете, я был тк взвинчен, тк зл н вс.

И, встретив лсковый и неуверенный взгляд Роберт, переспросил себя: "Н вс?"

- Мне совсем не трудно было подождть, - повторил Роберт и, улыбнувшись, добвил:

- Но сейчс мне, видимо, лучше уйти. Алекс, вы действительно были великолепны.

- Спсибо, Роберт.

Он ушел, конечно, опоздв н очень вжный политический прием, Алекс, ошеломлення, остлсь недине со своим открытием: он узнл совершенно нового сентор Мкллистер. Никкой он не смондеянный и не высокомерный. И без особых претензий.

Роберт - простой, змечтельный, чувствующий и думющий мужчин, кким и кжется.

Глв 8

Лур-Вэлли, Фрнция

Мй 1989 год

Избелл неподвижно стоял у окн в своем змке семндцтого век. Взгляд ее был устремлен куд-то вдль, горздо дльше открыввшегося перед ней волшебного вид н живописные реку и поля, словно Избелл ндеялсь рзглядеть тм, в тумнной дли, дом, где сегодня ее любимя дочь узнет првду о своем рождении.

До чего же порзительно: прошел уже двдцть один год! А воспоминния о тех нескольких дргоценных днях, что он провел со своей млышкой, были тк живы. Избелл все это время тк чсто совершл путешествие в прошлое, что по множеству причин те длекие дни сохрнились в пмяти, кзлось, горздо ярче и отчетливее, чем все прожитые после них годы. И вот сегодня ее мленькя девочк, ствшя взрослой, смостоятельной женщиной, нконец узнет првду о длеком прошлом. Но почувствует ли он великую любовь, которой был нполнен жизнь несчстной мтери?

- Избелл, я принес тебе чю. - Ее рзмышления прервл мягкий голос Луи-Филипп.

Избелл оторвл взгляд от пнормы Луры-Вэлли и повернулсь к человеку, который вот уже десять лет был ее мужем. Он потерял свою горячо любимую жену, тк же кк Избелл потерял своего обожемого муж. Отношения между Избеллой и Луи-Филиппом нчлись с тонкого понимния взимных потерь и одиночеств, и понимние это постепенно переросло в нежнейшую привязнность и любовь.

Луи-Филипп знл тйну Избеллы, ведь ему тоже приходилось жить вместе с ней под неусыпным оком "теней" - людей, приствленных Жн-Люком постоянно следить з Избеллой. Внчле Луи-Филипп хотел огрдить их личную жизнь от нзойливых и дотошных посторонних глз, но досд его постепенно прошл, когд он понял, что присутствие шпиков только успокивет жену. Пок эти люди следуют з ней в ндежде н то, что Избелл приведет их к своей дочери, было ясно, что бесконечные поиски Жн-Люк остются безрезульттными. Знчит, принцесс в безопсности.

Шесть лет нзд, через две недели после того, кк чстный смолет, н борту которого нходился Жн-Люк со своей второй женой, упл в Средиземное море, "тени" исчезли. В сообщениях об виктстрофе говорилось, что он не случйн, хотя личность диверснт остлсь невыясненной. Но Избелле было не вжно, кто из многочисленных вргов Жн-Люк с ним рспрвился. Знчение имело только то, что чудовище мертво... и с его смертью исчезли и "тени".

После пятндцти лет беспрерывной слежки зловещие ищейки нконец сгинули. Но что ознчло их исчезновение? Вопросом этим без устли и здвлсь Избелл. Почему Ален отозвл их? Рзве могло случиться тк, что сын Жн-Люк не знл об их чудовищной миссии? Или новый монрх Иль д'Аркнсьеля окзлся еще коврнее своего отц? Не мог ли мльчик, когд-то невольно спсший жизнь Избеллы, вырсти в более опсного, более жестокого в своей хитрости демон? Что, если Ален Кстиль здумл усыпить внимние Избеллы, убедить ее в том, что теперь он может без опски встретиться со своей дочерью, и вслед з мтерью выйти н след принцессы, предствлявшей угрозу его престолонследию?

Избелл испытывл соблзн... стршный соблзн... но он не могл рисковть. Дже когд услышл о том, что новый принц возродил н Иле змечтельные трдиции црствовния ее Алексндр, снов превртив остров в рйское место для почиттелей музыки и изобрзительного искусств, Избелл зствил себя поверить в то, что подобное поведение тоже могло окзться ловко рсствленной ловушкой. В конце концов, Ален был сыном Жн-Люк и провел свое детство во дворце, ствшем крепостью. Уроки, полученные мльчиком от отц, были урокми лчности и террор - никкой любви и рдости, никкой музыки и поэзии.

Но кк же Избелле хотелось нйти свою дочь! И все же он боялсь рисковть. Д к тому же совершенно очевидно, что нйти девочку теперь уже просто невозможно.

"Боже, кк неспрведливо то, что должно произойти сегодня!" - подумл Избелл, принимя дрожщими рукми чй, принесенный Луи-Филиппом. Мелодичное позвякивние чшки из китйского фрфор о блюдце выдвло чувств, охвтившие Избеллу.

- О чем ты думешь, любовь моя?

- Кк рз сейчс думл о том, до чего же я был глуп, попросив, чтобы ей рсскзли првду. Я совсем не собирлсь этого делть, но когд отдвл млышку и осознл, что он никогд не узнет о моей любви... родилось это жгучее эгоистичное желние... Я сделл это не для нее - для себя. Будь н то моя воля, я бы отменил свою просьбу, но теперь мне остется только молиться, чтобы првд не рнил дочь и чтобы он не возненвидел меня. Кждой клеточкой своего существ я помню, кк сильно любил мою крошку в то короткое время, что мы были вместе...

Эти воспоминния о дочери были для Избеллы бесценным сокровищем. А ккой же будет рекция девочки, когд он узнет сегодня првду? Гнев? Горечь предтельств? Печль? Больше всего Избелл боялсь, что т почувствует себя несчстной. Но и предположение, что ствшя взрослой мленькя девочк может воспринять неожиднное открытие лишь кк двнюю историю, не имеющую никкого отношения к нстоящему, повергло Избеллу в уныние. Ей стрстно хотелось чего-то - быть может, послнного издлек неслышного сигнл любви... Но то были глупые сентиментльные мечты исстрдвшейся Избеллы.

- Ты тк убежден в том, что ей скжут?

- О д! - Избелл не сомневлсь, что очровтельня женщин с изумрудными глзми сдержит обещние, тк же кк не сомневлсь все эти годы в том, что незнкомк сдержл и все прочие свои обещния, особенно смое глвное: "Мы будем любить ее..."

***

Время нстло. Втроем они провели чудесный весенний день, бродя по Оберлину, и теперь собирлись отпрвиться н прздничный обед в рсположенную неподлеку деревенскую гостиницу. Но прежде, в спокойной обстновке их номер в мотеле, Джейн и Алексндру предстояло рсскзть дочери првду. Миля и чувствительня Кэтрин уже двно прочитл в глзх родителей стрнное беспокойство.

- Дорогя, мы с ппой должны тебе кое-что рсскзть, - тихо произнесл Джейн, прямо глядя в невинные глз дочери.

- О чем? - встревоженно спросил Кэт.

Невыскзнное волнение родителей передлось дочери. Кэт внезпно см чуть не здрожл от стрх в недобром предчувствии. Может быть, ей скжут о серьезной болезни отц или ммы, которых он тк обожл? А может, зболел Алекс?

- О том, что случилось очень двно, - нчл Джейн, стиснув лдони в кулки.

Милое беспокойное выржение лиц Кэт сейчс вдруг живо нпомнило ее мть, которую Джейн встретил двдцть один год нзд и которой пообещл рсскзть првду в день совершеннолетия дочери.

Джейн и Алексндр, перебивя друг друг, поведли Кэт всю историю, нчиня со слвного весеннего деньк и поездки в Кнзс-Сити. Услышв о неожиднном кровотечении, вызове "скорой помощи" и ренимционных отделениях в рзных больницх, Кэтрин огорчилсь, что ее рождение тк тяжело длось мтери и доствило столько переживний отцу. Кэтрин нисколько не удивило, что родители никогд прежде не рсскзывли об этом, но ей жутко хотелось узнть, почему они решили сделть это именно сегодня.

- Ребенок умер н пятый день. - Голос Джейн Тейлор был тих и спокоен, но произнесенные слов прозвучли кк рскт гром.

- Умер? - не веря собственным ушм и ничего не понимя, переспросил Кэтрин.

Он змолчл в ожиднии рсскз о чуде. Ей говорят о собственной смерти лишь для того, чтобы зтем поведть о чудесном воскрешении? Или он был близняшкой, родившейся после смерти своей сестрички? Тк оно и есть! Кэтрин доводилось читть о близнецх, рзделенных или потерянных, и о том, кк в тких случях кждый ребенок стрдл от рзлуки со своей половинкой. Кэтрин попытлсь почувствовть свою двно погибшую сестричку-близняшку, но ощущения потери не было, по крйней мере потери сестры. Существовл единствення сестр, по которой скучл Кэт, по которой он отчянно тосковл всю свою жизнь, но этой сестрой был, слв Богу, живя Алекс.

Алекс, чей голос звучл тк нетерпеливо, когд он говорил о том, кк хочет, чтобы Кэт поскорее приехл в Нью-Йорк. Ведь тк оно и было? Алекс, с которой (О Господи, сделй, чтобы тк было и дльше!) у них з последние восемь лет устновилсь ткя дивня дружб. Ведь тк оно и есть?

- У меня был сестр-близнец?

- Нет, дорогя, - чуть слышно ответил Джейн.

Глз ее нполнились слезми, и он снов перевел взгляд с Кэтрин н Алексндр. Но муж не мог говорить об этой чсти истории. Только Джейн были известны слов и чувств женщины, отдвшей им их ненглядную крошку.

- В тот день, когд меня выписли из больницы, я решил пойти в отделение для новорожденных посмотреть н млденцев. Мне нужно было нбрться мужеств, чтобы спрвиться со своей утртой и помочь ппе рсскзть Алексе об умершей млышке. Я зшл в отделение в поискх поддержки, обрел тм чудо. Я ншл тебя.

Не упускя ни одной подробности, Джейн рсскзл все о том дне. Кк в густом тумне, Кэтрин слышл слов и ощущл ккие-то эмоции, которые отклдывл в пмяти, чтобы позже к ним вернуться, но сейчс перед ней был одн только голя првд - боль и мук, не восторг от чуд...

- Я - не вш дочь.

Это был шепот, тихий, едв слышный, робкий, подобный первому, едв зметному дуновению ветр, предвещющему ндвигющуюся бурю.

- Я - не вш дочь. И я не родня сестр Алексы, несмотря н то что всю свою жизнь я тосковл по ней.

- Нет, Кэт, ты нш дочь! - охрипшим от волнения голосом вмешлся Алексндр. - Не мы твои биологические родители, дорогя, но ты - нш дочь.

Джейн и Алексндр чсто говорили друг другу привычные слов "биологический", "рождение", "естественный", "нстоящий", но тут же откзлись от первых двух. Нстоящие родители Кэтрин - они, и отношения в их семье были совершенно естественными, если не скзть змечтельными.

- Вы меня удочерили.

- Д. - Джейн нхмурилсь и добвил:

- Но это не было официльным удочерением. Твоя мть не дл мне свидетельств о рождении, ты родилсь в тот же день, когд умер мой ребенок, поэтому...

- Поэтому мое свидетельство о рождении - это ее свидетельство? Ее тоже звли Кэтрин?

- Нет, дорогя. Ее звли Мэри. Он умерл, прежде чем это имя было вписно в свидетельство (в нем знчилось только "девочк"), тк что, когд мы укзывли точное время в бюро по учету нселения, то нзвли имя Кэтрин.

Имя ребенк в свидетельстве о смерти было Мэри, и Джейн с Алексндром опслись, что подмен может обнружиться, но конторы по регистрции рождения и смерти были рзделены, компьютерной сети тогд еще не существовло, и вопрос сводился к обычной бумжной волоките. К тому же Тейлоры решили, что дння процедур горздо безопснее, чем формльное, зконное удочерение, которое могло бы нвести н след мтери Кэтрин, видимо не без основний тк боявшейся з жизнь дочери.

Воцрилось молчние. Джейн и Алексндр всегд объединяли с Кэтрин крепкие, удивительные узы. Их сплчивл, бесспорно, любовь к музыке, но смое глвное - не требующее слов сердечное взимопонимние. Прежде они всегд понимли друг друг без слов. Но сейчс, стрясь угдть, что скрывется з молчнием дочери, Джейн и Алексндр почувствовли глухую невидимую стену. И всегд сияющие ндеждой глз Кэтрин, синие, словно прояснившееся после пурги морозное небо, сейчс были по-зимнему холодны и без тени ндежды - холодные, неживые льдинки.

- Кэт! - в отчянии прошептл Алексндр.

- А почему вы рсскзывете мне об этом именно сейчс? - тихо, но требовтельно спросил Кэт. - Почему рньше никогд не говорили?

- Потому что я дл обещние... твоей мтери... рсскзть тебе првду в день твоего совершеннолетия.

- Зчем? Дбы я знл, что был ей не нужн?

- О нет, дорогя, это не тк! Поверь мне. Он очень тебя любил!

- Но был слишком молод и слишком бедн?

- Нет, - спокойно возрзил Джейн, - он не был ни молодой, ни бедной. Он объяснил, что тебе очень опсно оствться с ней. Я не зню почему, дорогя, но я точно зню, что з твоей ммой следили и он ужсно боялсь людей, шпионивших з ней... и з тобой.

- Но кк ее звли? Кто он? Кто я?

- Кэт, я не зню ее имени. Он ничего не скзл мне о себе, только то, что он - твоя мть и очень тебя любит. - Джейн помолчл. - Думю, хотя я и не уверен, что твоего отц звли Алексндр. Твоей мтери было очень вжно, чтобы второе имя тебе дли Алексндр.

"Но мое второе имя Алексндр потому, что тк зовут ппу! - мгновенно мелькнуло в голове Кэтрин. - И я всю жизнь этим гордилсь. Второе имя у меня от отц - Алексндр Тейлор, прекрсного человек, от которого я унследовл тк много змечтельного, включя волшебный др - музыкльный тлнт. У меня его имя, тк же кк и у моей сестры; и все это было прекрсным и верным докзтельством того, что я - дочь и сестр - приндлежу только этой семье... А теперь?"

Теперь Кэтрин стрстно желл, чтобы все это окзлось лишь неудчной жестокой шуткой!

Невозможное желние - поскольку ее родители были склонны к жестоким шуткм не более, чем см Кэт, - стло вдруг тким жгучим.

Ей стло немного легче при мысли о том, что в хрктерх Джейн и Алексндр существовли еще и темные стороны: ккие-то зловещие процессы в их созннии зствили родителей рсскзть дочери эту выдумнную историю. Ничего, уживется и с этим неприятным обстоятельством. Если бы только вернуть все нзд и снов жить с тем, во что он верил всю свою жизнь!

Но никкой шутки не было, и, глядя п боготворимых ею мть и отц, Кэтрин понял, что с ней нчинет твориться что-то ужсное. Он почувствовл, кк удляется от родителей... уплывет куд-то длеко-длеко... и никк не может прекртить это мучительное отстрнение.

Кэтрин хотел остновить его, но это было похоже н зыбучие пески: чем упорнее он пытлсь выбрться, тем быстрее ее зссывло и душило. Здыхясь, он теперь видел Джейн и Алексндр кк сквозь плотный тумн: они тк изменились! Они уже не были нстоящими мтерью и отцом. Они стли добрыми, великодушными, любящими людьми, спсшими несчстную сироту, которой грозил ккя-то згдочня смертельня опсность. Они с любовью пестовли крошечное беспомощное существо, пришедшее в их жизнь, и зствили Кэт поверить в то, что и он приндлежит к их семье.

Но Кэтрин к ней не приндлежл! Был смозвнкой! Он всего лишь гостья в их доме, сердцх, жизни, попвшя туд совершенно случйно, не по стрстной любви между мужчиной и женщиной, решивших дть жизнь новому существу. Алекс был тким существом, тким существом был и Мэри млышк, умершя, едв родившись, но Кэтрин...

Он попытлсь избвиться от мучительных мыслей, но окзлсь не в силх этого сделть. Словно реки, вышедшие из берегов, они зхлестывли Кэт, поглощли ее, стремительно уносили вниз по течению, все дльше и дльше от тех, кого он знл и любил. Прошлое - прекрсное место, где они жили в ткой мирной любви, - теперь стло длеким воспоминнием, слдостной мечтой, нвсегд побежденной жестокой рельностью.

Рельность... Он - ребенок, от которого откзлись згдочня женщин и мужчин по имени Алексндр. Был ли он плодом любви? Или только случйностью, несчстной ошибкой? Вряд ли, поскольку мужчин и женщин, ее создвшие, могли бы избвиться от ребенк и рньше.

- Они никогд не пытлись нйти меня? - тихо спросил Кэтрин.

- Дорогя, мы этого не знем. Думю, что д. Хотя твоя мм и говорил, что не будет этого делть. Отц твоего уже не было в живых, когд ты родилсь. В той ситуции ей прктически невозможно было нйти тебя, Кэт. И не збывй, детк, тогд существовл рельня опсность.

- Но ккя опсность? Что может грозить ребенку, когд он со своей мтерью?

- Не зню, любовь моя, - грустно ответил Джейн. - Но я верю, что опсность был рельной. З твоей мтерью, несомненно, следили, и он очень зботилсь о том, чтобы человек, преследоввший ее, не понял, что произошло. Вот почему нм с ппой пришлось быть очень осторожными, Кэт. Именно поэтому мы никому ничего не говорили.

- Но это не првд! Вы рсскзли Алексе! Он всегд это знл!

- Нет, дорогя, Алекс не знет.

"Знет!" - кричло все в душе Кэт. Он вновь услышл свой внутренний голос - постоянный спутник, хотя в последнее время его требовтельность несколько поутихл. Но теперь этот противный нстойчивый голос ззвучл снов, отчетливый и ясный, нполненный строй, знкомой болью. "Он знл, что я не нстоящя ее сестр, и, нверное, именно поэтому никогд меня не любил..."

- Алекс не знет, - спокойно повторил Джейн.

- Пообещйте мне, что никогд ей не скжете.

- Обещю, - тихо ответил Джейн. Он хотел добвить, что для Алексы это не имело бы и не имеет никкого знчения, но понимл, что не сможет сейчс убедить в этом Кэт. Д, теперь голос Алексы, когд он говорил о Кэтрин, был полон любви и нежности, но Джейн никогд не збыть отношений между девочкми в первые двендцть лет, тк же кк не збыть повергшее ее в ужс зявление Алексы, впервые увидевшей мленькую Кэт: "Это не моя сестр!"

***

Кэт кким-то обрзом удлось спсти встречу с родителями; сумев скрыть свою боль и уверить мть и отц в том, что все в порядке, все првильно, он понял и успокоилсь. После этого Джейн и Алексндр уехли, Кэтрин остлсь одн, совсем одн - недине с рельностью и сверкющими символми, ее подтверждющими, - змечтельным спфировым ожерельем и ошеломляющим богтством.

Алексндр вложил сто тысяч доллров в дело не н смых выгодных условиях, но з прошедший двдцть один год суммы, вложенные дже н смых скромных условиях, возросли неимоверно. Счет, открытый н ее имя, соствлял более миллион доллров.

Но Кэтрин из этих денег не хотел ни цент! Единственное, чего ей хотелось, - вернуться в те времен, когд он знл, кто он и где ее семья.

Однко то время ушло безвозвртно. Нет, еще хуже - его никогд и не существовло. Рзмышляя о том, кем он себя всегд считл, Кэт пришл к простому выводу: Кэтрин Алексндр Тейлор состоит - вернее, состоял - из трех вжных "чстей": дочь... сестр... музыкнт. Вот и все - и хвтит, более чем хвтит.

Теперь же Кэт - больше не дочь и не сестр, коими он себя предствлял. Остлсь только музык.

Однко Кэтрин потребовлось две недели н то, чтобы собрться с силми и вновь сесть з рояль. Он тк боялсь утртить и это, единственное оствшееся в своей рельной личности! Он тк боялсь порвть путинку, связыввшую ее с неожиднно рзрушенным прошлым.

Кэт всегд верил, что свой музыкльный др генетически унследовл от любимого отц. Но, снов зигрв н рояле, мгновенно понял: все, что приходило к ней прежде, было только шепотом ее потрясющего тлнт. Кэт почувствовл новые удивительные ощущения, волшебные нити, кзлось, нпрямую связывющие ее с создтелями музыки, которую исполнял. Корни Кэт уходили в глубь веков, в зоблчные дли, позволяя ей ощущть себя нследницей их дух. Девушк всегд поржлсь гению Моцрт, Бх и Бетховен, но теперь чувствовл, что их стрсть и эмоции живут в ней смой; теперь Кэтрин понимл их печль, одиночество и боль. Сейчс он исполнял знкомые произведения тк, кк никогд прежде не исполнял. И звучл совершенно другя музык - дух зхвтывющя, пронзительня, исходившя из ее исстрдвшегося сердц.

Кэтрин изо всех сил цеплялсь з свою музыку - единственную чстичку ее существ, не рзрушенную неожиднной првдой, и отчянно пытлсь смириться со своими потерями: он был не нстоящей дочерью Джейн и Алексндр - не ткой, ккой предствлял себя всю жизнь. Эт рельность, новя для Кэт, не был новой для ее родителей. Они всегд знли првду и всегд относились к приемной дочери с нежностью и любовью.

Кэт тоже любил родителей, и любил от всей души, но все же теперь чувствовл, кк в ее отношении к ним появляется отчужденность, неловкость и неуверенность. Кк бы ей хотелось снов почувствовть непринужденность в семье!

А что же теперь будет с ней и Алексой? Кк спрвиться с безумной любовью к сестре, которя, окзывется, ей вовсе и не сестр?

"Ты не сестр Алексе", - нпоминл рельность, сливясь в один беспрерывный болезненный вопль.

"Но он об этом не знет", - пытлось опрвдться отчявшееся любящее сердце.

Рельность соглшлсь, но нпоминл о том, что Алекс узнет обо всем, кк только они увидятся. И если сестры ткие рзные внутренне, неужели можно предствить, что это не выйдет нружу? Ведь н сердце у Кэт теперь выжжен ля букв "П" - "Подкидыш", это знчит, что Алекс немедленно все узнет и... почувствует нстоящее облегчение. Достточно вспомнить, что он никогд не хотел, чтобы Кэтрин был ее сестрой.

Но пок Алекс не знет. А что, если Кэтрин удстся сохрнить ккое-то время свой секрет и рсскзть о нем тогд, когд для Алексы эт првд уже не будет иметь особого знчения?

Когд можно будет поймть этот длекий момент? Когд они с Алексой нконец стнут хорошими подругми? Глупые фнтзии! А что, если не фнтзии? Что, если они с Алексой действительно подружтся?

Кэт должн это выяснить. Кк-нибудь, кк-нибудь. А пок ндо держть првду при себе.

Но кк он сможет скрывть првду, точившую ее, душщую в ночных кошмрх? Алекс срзу же увидит стршную првду в измученных, беспокойных, првдивых глзх Кэт.

Пок Кэтрин боролсь со своими рстерзнными чувствми, подсознние ее ншло возможность "спрятться". Не принимя никкого специльного решения, он отрстил свои всегд коротко постриженные волосы, пок ее спфировые глз почти не прикрыл мягкя черно-брхтня челк. И Кэт добвил несколько килогрммов к своей полноте, всегд служившей естественным и змечтельным докзтельством ее звидного здоровья. Новя тяжеля рковин, создння для того, чтобы зщитить и сохрнить себя, окзлсь мученическим символом ее невыносимой боли.

До чего же рдовлсь Кэтрин своему переезду в Нью-Йорк, тому, что Алекс тоже хотел поскорее встретиться с ней! Сколько ндежд возлгл н то, что они с сестрой стнут смыми близкими подругми! Но теперь, когд остлось всего несколько дней до встречи с Алексой, которя окзлсь вовсе и не сестрой, Кэтрин просто зствил себя мужественно совершить смое вжное в своей жизни путешествие.

Глв 9

Мнхэттен

Июнь 1989 год

- Привет, Кэт.

- Алекс?

- Звоню только зтем, чтобы уточнить время твоего прилет в пятницу. Сестр говорил весело, несмотря н то что услышл в голосе Кэтрин ккое-то уныние.

- Кжется, у меня не получится прилететь в пятницу.

- Д? Почему?

- Потому что я не зкончил с курсовой по фрнцузскому.

- Жль. - Алекс очень удивилсь: ведь это было не просто очередное сочинение, основня рбот, з которую Кэт получл диплом н фрнцузском; что з причин могл тк помешть ее всегд очень дисциплинировнной сестренке? - Ты болел?

- Нет. Кжется, я слишком увлеклсь другими предметми. - И это было првдой, сконцентрировться Кэт удлось только з несколько последних дней чтобы сдть последние экзмены.

- Тк когд ты думешь приехть?

- Точно еще не зню.

- А ты не можешь зкончить свою курсовую здесь?

- Что? Ах д... нверное, - неуверенно ответил Кэтрин, хотя уже знл, что ей придется зкнчивть курсовую в Нью-Йорке.

Ей предстоял еще не одн неделя нпряженной рботы, до знятий в Джуллирде остлось всего десять дней. Нью-Йорк... десять дней... все это до сих пор кзлось невозможным. И Кэт нконец выскзл печльную, но блгорзумную идею, воплощение которой он теперь уже могл себе зпросто позволить, будучи нследницей згдочного состояния. - Я хотел узнть, не могу ли я снять собственную квртиру?

- Ну-у, - кк можно спокойнее протянул Алекс, пытясь скрыть свое рзочровние. - Рзумеется, если ты тк хочешь... Но, Кэт, мой дом и в смом деле стнет твоим. Собственно говоря, он уже твой. Я фктически все перевезл в Мэриленд.

- Я просто не хотел мешть.

- Глупости! Мне смой будет в рдость, если бы кто-нибудь жил здесь. Кроме того... здесь еще и рояль, н котором кто-то должен игрть.

- Рояль?

- Д. И стены совершенно звуконепроницемые, тк что ты сможешь знимться музыкой в любое время, когд тебе зблгорссудится, не боясь потревожить соседей, тем более что они вряд ли будут возржть против твоего музицировния. Почему бы тебе все же не остновиться у меня, Кэт, хотя бы н первое время? Если не понрвится, ты вместе с роялем сможешь переехть отсюд в любую минуту.

- Уверен, что мне понрвится твоя квртир. Я только не хотел доствлять неудобств.

- Д о чем ты говоришь? Все будет прекрсно. Тк когд же ты приедешь?

- Я действительно не зню.

- Лдно, мне, нверное, нужно послть тебе ключи. И тогд ты сможешь приехть, когд зхочешь. Я отошлю их с ночной почтой.

- Точно могу скзть, что приеду не рньше следующей недели.

- Кк только тебе будет удобно. Я буду в своем коттедже в Мэриленде.

***

Зкончив рзговор, Алекс никк не могл спрвиться с рзочровнием. Кк неожиднно вылетели те десять дней, которые они плнировли провести вместе! Плнировли? Они? Д нет же, это он, Алекс, плнировл. Кэт, по всей видимости, не горел особым желнием провести время с сестрой. Д и с чего бы ей этого желть?

Алекс принялсь писть зписку, чтобы сопроводить связку ключей, но тут позвонил Джеймс, уехвший вчер н двдцть дней в Клифорнию. Он мгновенно услышл печль в голосе Алексы.

- Мне покзлось, что Кэт кк-то не может определиться по поводу своего приезд, - сообщил Алекс.

- Возможно, что в ней говорит ностльгия по колледжу или пник из-з новых проектов, которые ей предстоит осуществить, рсствшись со спокойным Оберлином рди сумсшедшего Нью-Йорк.

- По-моему, Кэт сомневется в том, стоит ли ей остнвливться у меня.

- Полгю, это бессмыслиц. - Голос Джеймс смягчился. - У меня, к примеру, нет ни млейших сомнений, стоит ли остнвливться в твоей квртире. И мне тк покзлось, что в эти выходные ты будешь свободн?

- Тебе не покзлось, но после переговоров в субботу ты ведь собирлся куд-то плыть?

- Только в том случе, если у меня не будет предложения позмнчивее. Подождв минуту, Джеймс спросил:

- Тк мне стоит ндеяться н более интересное предложение? Я могу быть в Нью-Йорке в субботу, чсм к девяти вечер.

- Хорошо. Кэт не появится до следующей недели. И еще. Я тебе когд-нибудь говорил, ккой ты змечтельный человек? - добвил Алекс с блгодрностью.

***

- Мне нужно твое честное мнение, - торжественно объявил Алекс.

- Всегд готов.

Войдя в гостиную, Джеймс срзу же понял, о чем жждл Алекс услышть "честное мнение". Блестящий рояль был укршен рзноцветными лентми в пстельных тонх, увенчнными н крышке пышным бнтом и ндписью от руки, выведенной прекрсным почерком Алексы: "Добро пожловть, Кэт!"

- Рз уж меня здесь не будет, когд он приедет, - смущенно пояснил Алекс, - я подумл... я не переборщил, ? Не слишком глупо?

- Думю, все очень дже здорово. И мило, - улыбнувшись, лсково зверил ее Джеймс, глядя в прекрсные изумрудные глз, выржвшие рстерянность, когд речь шл о млдшей сестре.

"Упковнный" рояль был, несомненно, змечтелен, хотя это все выглядело ребячеством. Глядя н рояль, Джеймс тоже здвлся вопросом, что об этом подумет Кэтрин. Одобрит ли он проявление сентиментльных чувств или же посчитет их глупостью? Хотелось ндеяться, что млдшя сестр, тк много знчившя для Алексы, примет с блгодрностью ткое выржение любви.

Стерлинг ндеялся, что Кэтрин окжется доброй девушкой, но вдруг понял: н смом-то деле он не имеет ни млейшего предствления о Кэтрин. Д и откуд? Все, что Джеймс о ней знл, исходило от Алексы, чье отношение к млдшей сестре было безндежно осложнено чувством собственной вины - отсюд и розовые облк, из неясных очертний которых вырисовывлся причудливый обрз совершенств.

Джеймс слышл историю о прелестной млышке, безмятежной мленькой принцессе, не чувствоввшей боли и никогд не плквшей, о необыкновенно одренной пинистке, но ему вдруг зхотелось узнть о Кэт Тейлор всю првду, без прикрс. Безусловно, он крсив, тк же кк и ее стршя сестр. Будет ли ее блестящя смоуверенность столь же впечтляющей, кк уверенность Алексы, доходящя до очровтельной беззщитности? Или Кэт окжется, к ужсу Джеймс, эгоцентричной особой, считющей себя по-нстоящему тлнтливой сестрой, отрицющей (кк это делл и см Алекс) огромные способности своей стршей сестры?

- О чем здумлся? - прервл рзмышления Джеймс Алекс, удивлення неожиднно появившимся н его крсивом лице выржением нежности.

- Думл о твоей млдшей сестре. - "О том, кк сильно ндеюсь н то, что он не добвит тебе новых переживний". Джеймс привлек к себе Алексу и поцеловл. - Хотя я не совсем искренен. В основном я думл о стршей сестре твоей Кэт.

***

Все было похоже н внезпный порыв, смоубийственный и соблзнительный, но Кэт просто не в силх был сопротивляться, притягивемя, словно мгнитом, воспоминнием о телефонном рзговоре с Алексой в среду вечером. Кэтрин сдл свои последние экзмены, упковл контейнеры с одеждой и книгми и нбил дв чемодн смым необходимым: нотми, курсовой рботой н фрнцузском, теперь отложенной до конц вгуст, и кое-ккой одеждой. В субботу вечером он был в Кливлендском эропорту, успев н здержнный рейс до Л-Гурдии.

По рсписнию смолет должен был прибыть в Нью-Йорк в девять вечер, но было ясно, что рньше полуночи этого не произойдет. Кэтрин был рд тому, что в конце концов не сообщил Алексе о своем приезде. Ведь если бы позвонил, Алекс сейчс мотлсь бы челноком из дом в эропорт. Звтр, когд Кэт поселится в квртире сестры, он позвонит в Мэриленд и сообщит Алексе о своем приезде.

***

"Взять в Л-Гурдии ткси. Нзвть водителю дрес (по пмяти, кк будто прожил здесь всю свою жизнь) и нпомнить, чтобы ехл через мост. Послнную связку ключей Алекс сопроводил длинной подробной зпиской. Зрнее приготовь дв доллр н чй. Всего же поездк н ткси обойдется тебе доллров в двендцть. Я обычно дю н чй пятндцть процентов".

Изложенные в письме инструкции Кэтрин выучил низусть, но когд смолет коснулся посдочной полосы, чсы покзывли пятндцть минут первого ночи, и Кэт збеспокоилсь о том, что не сумеет нйти ткси в ткое позднее время. Но нет, очень быстро Кэтрин открыл для себя, что огромный новый город достточно оживлен и в субботнюю полночь. Когд пересекли мост и Кэт увидел ярко освещенный Мнхэттен, то почувствовл неожиднное и удивительно сильное желние узнть открывшийся перед ней мир. Следующие полгод он будет изучть Нью-Йорк, потом, с янвря, он нчнет путешествовть по другим интересным городм. И быть может, в своих стрнствиях обретет душевный покой.

И все же Кэтрин нервничл и когд дл водителю дрес н Риверсйд-дрйв, и когд вручл ему точную сумму нлог з проезд по мосту. Но вот ткси остновилось перед зднием из крсного кирпич. Стоимость проезд окзлсь точно ткой, кк писл сестр, и Кэтрин с удовольствием нкинул двдцть процентов чевых, рдуясь тому, кк глдко и ловко все у нее получилось.

Алекс четко подписл кждый из трех ключей: один от прдной двери и дв от квртиры. В окнх горел свет, кк и обещл Алекс: в доме был устновлен тймер, мгическим обрзом регироввший н восход и зход солнц. Кэтрин не было нужды сверяться с нрисовнным стршей сестрой детльным плном квртиры. Кк и дрес, Кэт выучил его низусть. Но, переходя из фойе в гостиную, немло удивилсь тому, что квртир окзлсь горздо больших рзмеров, чем он себе предствлял, к тому же очень яркой и веселой.

Глз Кэтрин увлжнились от нхлынувших чувств, когд он увидел нежных цветов ленточки и сердечные слов приветствия н великолепном рояле. Он опустил чемодн н пол, подошл к волшебному инструменту, снчл прикоснулсь тонкими длинными пльцми к ндписи, зтем к искусно звязнному бнту и, нконец, к полировнной поверхности роскошного рояля, изготовленного из смых ценных пород древесины.

Кэтрин очень устл, но понял, что сегодня ночью в любом случе будет игрть. Ей это просто необходимо. Вот уже дв дня Кэт не подходил к инструменту и теперь, кк в воздухе, нуждлсь в музыке. Он будет игрть, хотя прекрсно понимет: стоит прикоснуться к клвишм, и он, возможно, не встнет из-з рояля всю ночь. Только снчл ндо рспковть вещи, принять душ, потом...

Кэтрин бросил случйный взгляд н кофейный столик в гостиной. Н нем лежли сумочк Алексы и мужское портмоне. Знчит, Алекс в доме... и не одн. Кэтрин - помимо воли - вторглсь в личную жизнь сестры.

"Вот тебе и "прктичня девушк", - ругл себя несчстня Кэтрин, поспешно ретироввшись в свою комнту с сиреневыми обоями, подльше от спльни Алексы и ее гостя.

***

Кк всегд, когд они проводили выходные вместе, Стерлинг проснулся рньше Алексы. Приняв душ и одевшись, он подошел к постели и, кк только Алекс слегк пошевелилсь, подобно котенку, потянувшемуся и снов свернувшемуся в слдком сне, нкинул простыню н ее прекрсное обнженное тело и поцеловл тронутые улыбкой чуть припухшие губы.

- Уже рссвело, д?

- Только что. Я куплю "Тйме", роглики и кофе, идет?

- Д-, - промурлыкл Алекс.

Рз в неделю он позволял себе эту роскошь - рсслбленность в противовес ее нпряженной жизни - ленивое утро в постели для "подзрядки бтреек". Нсколько понимл Алекс, в своей безумно ктивной жизни Джеймс получл "подзрядку бтреек" не во сне, в плвнии н яхте. Он никогд не спл допоздн, дже в их совместные уик-энды, хотя зчстую и возврщлся в постель, чтобы...

- Тк ты потом вернешься и рзбудишь меня окончтельно?

- Ты очень догдлив.

Бумжник Джеймс лежл в гостиной, но, тк и не добрвшись до кофейного столик, он змер н пороге. Силуэт девушки высвечивлся бледно-золотыми лучми зри, прониквшими сквозь кружевные шторы. Волосы у нее были, кк и у Джеймс, иссиня-черные и блестящие и, тк же кк у него, еще влжные после недвнего душ. Поскольку незнкомк склонилсь нд клвишми, сверкющя грив великолепных локонов зкрывл ее профиль. Но руки! Белые пльчики исполняли воздушный тнец, с исключительной, словно легчйший поцелуй, нежностью приксясь к клвишм, но не нжимя н них.

Рояль безмолвствовл, но в днном случе это не имело никкого знчения. Уже одно зрелище порхющих изящных рук производило гипнотизирующее... мгическое действие. Джеймс вполне удовлетворило бы молчливое созерцние, что он и делл до тех пор, пок овлдевшее им непреодолимое желние увидеть лицо пинистки не нпомнило Джеймсу о его зконном прве пройти через гостиную з собственным бумжником.

Он достточно долго не вторглся в уединенность гостьи, сохрняя свое присутствие в тйне. Стерлинг пересек комнту, ожидя, что это нконец потревожит девушку, но он полностью рстворилсь в своей волшебной музыке. Тк что остновившемуся рядом с девушкой и откровенно ее рзглядыввшему Джеймсу оствлось только дожидться, когд он нконец почувствует его взгляд; впрочем, ему хотелось, чтобы этого не случилось кк можно дольше, поскольку см был счстливо рстворен в созерцнии девушки, тк же кк он в своей музыке.

Теперь Джеймс мог хорошенько рссмотреть ее лицо. Пдвшие н глз густые черные локоны были ндежно прихвчены золотой зколкой, и Джеймс увидел, что сходств с Алексой, которого ему почему-то столь не хотелось, вовсе не существует.

Сестры Тейлор внешне были совершенно рзными, но, несмотря н это, существовло порзительное сходство в выржении их лиц, когд они погружлись в свое любимое искусство: удивительно грмоничное сочетние решительности и робости, сосредоточенности и мечттельности... Кк и Алекс, Кэт был одновременно исполнителем и удиторией, зчровнно воспринимющей предствление. Обе желли сделть все идельно и в то же время терялись в мгическом колдовстве того, что создвли. Алекс вливл жизнь и душу в прекрсно соствленные сочетния слов, которые произносил; Кэт, безусловно, творил то же смое с нотми, по которым игрл.

Итк, то был млдшя сестр Алексы.

Нконец Кэтрин почувствовл присутствие Джеймс, и изящные руки резко оборвли свой грциозный тнец. Это было тк, кк если бы н смом деле смолкл музык. В безмолвной комнте, кзлось, стло еще тише.

Волшебство исчезло.

Пок Кэтрин не взглянул н Джеймс.

И тогд нчлось новое, неожиднное волшебство - он увидел сияющие синие глз, полные удивления, немого вопрос и очровтельной невинности.

Алекс описывл Джеймсу глз Кэт - сверкющя синев зимнего неб после снежной бури, - но он не обртил внимния н это определение, тк же кк не обртил внимния и н другие меткие хрктеристики, днные Алексой... Теперь же, взглянув в эти порзительные глз, Стерлинг понял, что это действительно сверкющя синев зимнего неб, но было в них еще и немло мистического от спфир... кристльня прозрчность, светящяся ндежд и, кк и в снежной белизне ее кожи, дух зхвтывющя чистот.

Джеймс вспомнил свои опсения нсчет того, что сестр Алексы окжется эгоцентричной, холодной, змкнутой особой. Но в Кэт ничего этого не прочитывлось. Он был именно той Кэтрин, о которой Алекс пытлсь ему рсскзть, - довольно робкя и все же, кк и в тот день, достточно смеля. Теперь Джеймс нблюдл в Кэт об эти кчеств, поскольку, несмотря н отвгу во взгляде ярко-синих глз, выдерживющих нпряженный, испытующий взгляд Джеймс, ее белоснежные щеки стли пунцовыми.

- Здрвствуйте. Вы, должно быть, Кэтрин, - произнес он нконец, решив, что ей следует быть Кэтрин, не Кэт, но все-тки поинтересовлся:

- Или вы предпочитете Кэт?

- Лучше - Кэтрин, - ответил Кэт, впервые предпочтя полное имя домшнему, детскому, днному ей Алексой.

- Прекрсно! А я - Джеймс.

- Привет! - Отвжно улыбнулсь Кэтрин, все еще чувствуя робость перед этим крсивым мужчиной, столь пристльно ее рзглядывющим.

Кэт еще ни рзу не видел мужчин Алексы. Всякий рз в Топику стршя сестр приезжл одн, весело объясняя любопытным соседям, что тот или иной крсвец, в любовной связи с которым ее подозревл дотошня пресс, всего лишь "близкий друг". "Ничего серьезного, - отшучивлсь Алекс смеясь. - Я все еще невест собственной крьеры".

Алекс никогд не привозил своих любовников в Топику, но сейчс Кэтрин был в Нью-Йорке, в квртире стршей сестры, и здесь же нходился смый крсивый мужчин в мире, и он смотрел н Кэтрин, и...

Но кк же он выглядит в его глзх? Кэтрин с ужсом вспомнил и о своих мокрых волосх, и домшнем свитере, и джинсх, и лишних фунтх вес, которые нбрл в последнее время... Может быть, читвшееся в темно-голубых глзх Джеймс любопытство просто отржло изумление контрстом между ней и Алексой, прекрсной соблзнительной женщиной, с которой он провел стрстную ночь?

"Я, видите ли, гдкий утенок, но это никоим обрзом не относится к Алексе, потому что н смом деле мы вовсе и не сестры".

Кэтрин, вероятно, и выкрикнул бы это признние или просто бросилсь бы в досде вон из гостиной, если бы не стрнные чувств, зствившие ее остться, утонув в бездне всепоглощющей робости. Кэт не убежл, не зговорил, но кким-то обрзом ее пльцы сми рсстегнули зколку и освободили черные локоны, которые мгновенно рссыплись и почти прикрыли ее горящие глз. Теперь Кэтрин сидел совершенно неподвижно, несмотря н то что сердце ее бешено колотилось.

Сердце Джеймс тоже вдруг збилось учщенно. С того смого мгновения, кк он встретился взглядом с удивленными синими глзми Кэт, и сердцебиение усиливлось по мере того, кк Джеймс сознвл ее смущение. И свое...

Прекрсное обнженное тело спящей Алексы, рзумеется, было прикрыто, но в комнте, где они с Джеймсом знимлись любовью, повсюду в беспорядке был рзбросн их одежд. Джеймс никк не мог отпрвить юную девушку в спльню Алексы; более того, он см чувствовл неловкость из-з того, что ему ндо вернуться туд и рзбудить сестру Кэтрин. Хотя в глзх Кэт ясно читлось понимние, но все же...

- Алекс спит, - выдвил нконец из себя Джеймс, мысленно дв обет никогд впредь не знимться с Алексой любовью, если в соседней комнте будет спть Кэтрин. - Я собрлся выйти з гзетой, кофе и рогликми. Пойдемте со мной, Кэтрин.

Это был мягко вырженный прикз. Но дже если бы Джеймс произнес его с вопросительной интонцией, Кэт тоже пошл бы с ним, поскольку все ее сомнения, кричщие о неприбрнном виде и собственной неуклюжести, вдруг стихли и подчинились непонятному желнию просто ответить:

- Д

Глв 10

Не было еще и семи чсов утр, но июньское солнце уже пригревло. Временми неприятный и зловещий, город сейчс кзлся дружелюбным и безопсным. Летний воздух был нполнен ромтом свежеиспеченного хлеб и крикми чек.

В киоске н углу Джеймс и Кэтрин купили воскресный номер "Тймс", в ближйшей булочной - кофе и рогликов. Джеймс, желя дть время Алексе окончтельно проснуться и узнть о приезде Кэтрин до их возврщения, предложил посидеть немного у реки.

- Алекс просто с ум сойдет от счстья, узнв о том, что ты приехл, - сообщил Джеймс, усживясь н деревянную скмью.

- Ты тк думешь? - выплил Кэтрин, в глзх которой вспыхнул искр ндежды, тут же, впрочем, погсшя при воспоминнии о том, что он вторглсь в интимную жизнь Алексы и Джеймс: бесспорно, уже одно это бесцеремонное вмештельство очень рссердит сестру.

- Не думю, зню точно. Теперь вы некоторое время проведете вместе до отъезд Алексы в Вшингтон и нчл твоих знятий в Джуллирде.

- Он скзл тебе о Джуллирде?

- О Джуллирде и об льбоме, который ты зписывешь, и о предстоящем концертном турне. Ты будешь очень знят.

Кэтрин пожл плечми и смущенно улыбнулсь. Ее взгляд был приковн к пробуждющейся жизни н реке, по которой в лучх рннего солнц уже сновл целый флот небольших, ярко рскршенных ктеров и яхт.

- Ты морячк? - спросил Джеймс.

- Нет. Я никогд ни н чем не плвл.

- Знчит, ты должн ею стть.

- Кжется, д. Это выглядит тк умиротворенно.

- Совершенно верно.

- А ты моряк? - смело спросил Кэт, снов повернувшись к Джеймсу.

- Стрстный. И когд ты будешь готов попробовть, я тебе помогу.

- О нет...

- Нет?

- А Алекс любит плвть?

- Д, хотя для подобного знятия он несколько беспокойн. Но если ты будешь рядом, проблем не возникнет. - Джеймс змолчл, увидев в глзх Кэтрин удивление, вызвнное его уверенностью в том, что присутствие Кэт успокоит стршую сестру. - Кэтрин, тк ты хочешь попробовть?

- Д, очень...

- Отлично! Довольно трудно будет рзобрться в нших рбочих грфикх, но если нм и не удстся нйти время до вгуст, то подождем до прием, который устривют мои родители в Мэриленде и н который ты приглшен. Зпомни, уик-энд н третьей неделе, то есть девятндцтого числ, и...

- Кэт!

- Алекс?.. - прошептл Кэтрин; зтем медленно обернулсь н любимый голос и поднялсь нвстречу бегущей сестре. - Привет!

- Привет! - Алекс обнял Кэтрин, стрясь скрыть волнение, нерешительность и беспокойство.

Что-то было не тк! Темные круги под глзми Кэтрин свидетельствовли о бессонной ночи, и то, что прежде было мягкой, чувственной, очровтельной полнотой, теперь тревожило ккой-то тяжестью и болезненностью. Что же могло тк рзрушить тихую безмятежность Кэт? Рсскжет ли он об этом сестре? Алекс ндеялсь.

- Кк же я рд, что ты здесь, Кэт!

- Я тоже. Квртир просто чудесня, и моя спльня, и рояль... Спсибо тебе.

- Не з что. - Алекс повернулсь к Джеймсу и, поблгодрив его лсковой улыбкой, слегк съязвил:

- Кк только я проснулсь и сделл счстливое открытие, что Кэт приехл, я тут же понял, что вы отпрвились смотреть н яхты. Джеймс от них без ум, - пояснил Алекс сестре.

- Он уже в курсе дел, - улыбнулся Джеймс и, обртившись к Кэтрин, добвил:

- И я ндеюсь, принял приглшение отпрвиться в плвние - во время прием в Инвернессе, если не получится рньше вгуст.

- Д. - Кэтрин невольно покрснел.

***

Джеймс вернулся с сестрми в дом, не спеш выпил с ними кофе и деликтно удлился. Он ведь знл, нсколько вжным это время было для Алексы, д и для Кэтрин, нверное, тоже. Джеймс не сводил глз с Кэт, когд Алекс окликнул ее по имени, и видел ее мгновенное нпряжение: руки сжлись в кулчки - и облегчение, когд стло ясно, что стршя сестр, несомненно, рд встрече с ней.

Джеймс хорошо знл одну сестру и почти не знл другую, но ему очень хотелось зверить обеих: "Все будет прекрсно, вы сми увидите, потому что вм обеим искренне хочется стть ближе друг другу". Но он ткже понимл, что одного желния мло. И еще он почувствовл, что у Кэтрин, кк и у Алексы, есть немло собственных секретов и сомнений. Им предстояло пройти по коврному минному полю своего прошлого. Можно ли совершить подобное путешествие без потерь? Джеймс не знл. Не был уверен. Все, что он мог, это оствить сестер недине, один н один друг с другом...

- Тк мило с твоей стороны, - вновь и вновь бормотл Кэтрин, склонившись вместе со стршей сестрой нд кртми, которые приготовил Алекс, рзметив их для своей млдшей сестры, чтобы той было легче приспособиться к новой жизни в Мнхэттене. Безопсные, смые безопсные пути в Джуллирд и студию звукозписи были отмечены рзноцветными фломстерми, ткие же яркие линии укзывли н безопсные мршруты в мест, нилучшие для покупок, прогулок и осмотр достопримечтельностей.

Кэтрин шептл слов блгодрности женщине, которую любил и обожл и которя, кзлось, бсолютно счстлив видеть ее, Кэт. Но не превртится ли тепло Алексы в холодную глыбу льд, кк только он узнет, что все ее щедрое гостеприимство преднзнчется подкидышу, не родной сестре? Этот вопрос сводил Кэтрин с ум, терзл ее, убивл. Кэтрин совершенно не умел притворяться, и меньше всего ей хотелось обмнывть Алексу!

И все-тки Кэт не решлсь скзть првду. "Не сейчс... в следующий рз..." - дрож от стрх молило все ее существо. Противоречие рзрывло душу, збирло все силы, и Кэт стновилсь все молчливее и мрчнее.

***

- Что ты думешь о Джеймсе? - спросил Алекс, хотя больше всего ее интересовло, отчего в прекрсных глзх Кэт зстыл ткя ужсня тревог.

Нверное, когд-нибудь он и здст этот вопрос, и, нверное, когд-нибудь ее млдшя сестр поверит в то, что может полностью довериться Алексе и рсскзть о своих переживниях. Но Алекс с грустью нпомнил себе, что Кэт не готов поверить в это прямо сейчс. Поэтому и ншл безопсную тему, лишь бы нрушить неловкое молчние: Джеймс был смым свежим, приятным, ничем не змутненным впечтлением, которым могли поделиться сестры.

- Мне кжется, он змечтельный, - мгновенно отозвлсь Кэтрин, с облегчением почувствовв, что может говорить првду, не боясь никких подтекстов.

- Мне он тоже очень нрвится.

- Ты его любишь, - тихо зметил Кэт.

Это было утверждение, не вопрос, поскольку отношения между Алексой и Джеймсом были совершенно очевидны. Они никоим обрзом не фишировли свои интимные отношения, но взгляды, улыбки и нежные интонции в голосе говорили сми з себя. Алекс любил Джеймс, Джеймс любил Алексу. Более того, любовь Джеймс к Алексе тк широко рскинул свою волшебную сеть, что крями своими кслсь и тех, кто дорог любимой, о чем свидетельствовл доброт в его синих глзх, преднзнчвшяся ей, Кэт.

- А Джеймс любит тебя, - осмелел Кэт.

Н мгновение Алекс оторопел, порження откровенностью сестры. Но, встретившись с ясным, искренним взглядом Кэтрин, Алекс неожиднно увидел перед собой двендцтилетнюю сестренку, с которой у нее нчлсь хрупкя дружб той длекой весной. Кэт тогд был ткой непосредственной. "Мленькя девочк, не нучившяся еще игрм в зстенчивость", которые уже знли все девочки и в которых змечтельно преуспевли женщины. Кэтрин все еще сохрнил очровтельное неумение притворяться. Алекс знл, что причиной тому был музык, которой Кэт с любовью знимлсь всю свою жизнь и которя не позволял ей учиться искусству лицемерия.

- Я совсем збыл, ккя же ты у меня непосредствення, Кэт! - любя поддрзнил Алекс, но дже нескрывемя симптия, явно сквозившя в ее словх, не предотвртил волнение Кэтрин.

- Ой, прости. Я, кжется, не должн был...

- Нет, ты должн был, - с горячностью перебил сестр. - Кэт, я очень хочу, чтобы мы открыто говорили с тобой о смом вжном в нших судьбх. Поверь мне...

- Мне тоже этого хочется.

- Првд? Я тк рд. - Алекс улыбнулсь, несмотря н смущение, овлдевшее ею при мысли о том, что он могл бы рсскзть сестренке о Джеймсе.

Безусловно, Джеймс соствлял очень вжную чсть ее жизни, но млдшя сестр зявил с неожиднной уверенностью, что Алекс и Джеймс "любят друг друг". А Алекс знл, что это вовсе не тк. Об они в конечном счете были скептики и циники. И совсем не верили в любовь. Конечно, Алекс допускл, что когд-нибудь ее нежный, прекрсный, скептический друг влюбится, и ей дже было весьм любопытно, ккой окжется женщин, которя пленит железное сердце Джеймс. Алекс был уверен, что однжды Джеймс непременно угодит в костер всепоглощющей любви.

А что же см Алекс? Нет. Возможность полюбить смой? Нет, пок нет. И все же блгодря Джеймсу он нчинл верить в себя и в свой тлнт.

В один прекрсный день скептик и дже циник может полюбить. Несмотря н то что Алекс и Джеймс были змечтельными друзьями и прекрсными любовникми, их отношения нельзя было нзвть любовью. Но кк же объяснить эту житейскую истину, глядя в невинные глз доверчивой млдшей сестры? Алекс ни минуты не сомневлсь, что Кэтрин верит в любовь и в то, что встретит в своей жизни змечтельного мужчину.

"Но я не ткя хорошя, кк ты, Кэт, - думл стршя сестр. - И никогд ткой не был. Я дл твердый обет быть с тобой честной, хотя и зню, что првдивое признние в моих порокх может тебя рзочровть".

- Джеймс очень много для меня знчит, - скзл Алекс нконец, отвечя н невыскзнный вопрос сестры. - Он - вжня чсть моей жизни. Не думю, что мы с Джеймсом будем вместе всегд, но я твердо зню, Кэт: что бы между нми ни произошло, я не перестну зботиться о нем и его счстье. Кк и о твоем.

- Но ведь это же и есть любовь, рзве не тк?

- Ты считешь?

- Мне тк кжется. Я полгю, что если кого-нибудь любишь, то зботишься о счстье этого человек, дже если вм не суждено быть вместе.

- А ты когд-нибудь любил, Кэт? - спросил Алекс, неожиднно подумв о ккой-нибудь несчстной и вовсе не возвышенной любовной истории, столь дрмтически рзрушившей безмятежную жизнь сестры.

- Я? - Глз Кэтрин рсширились от удивления. - О нет...

- И у тебя все в порядке?

- Все будет в порядке, - тихо отозвлсь Кэтрин. "Пожлуйст, прошу тебя..." - Я очень рд тому, что приехл к тебе.

- Я тоже очень тебе рд. Тк же кк и Джеймс. Теперь, когд вы познкомились, я дм тебе его неофицильные телефоны - рбочий и домшний, ты можешь спокойно звонить ему в любое время. Уверен, и он тоже будет непременно звонить и спрвляться, кк у тебя дел.

- Нет! Пожлуйст, не проси Джеймс звонить мне. Я зню, что он очень знят, у меня все будет прекрсно. Не стоит тк беспокоиться обо мне.

- Я и не собирлсь просить звонить тебе. Просто уверен, что Джеймс зхочет этого и без моей просьбы.

- Тогд, может быть, ты попросишь его не звонить?

- Хорошо, если ты считешь, что тк лучше...

- Нверное, д.

- Договорились, - зверил Алекс и, немного помолчв, спросил:

- А кк нсчет прием в доме его родителей в Мэриленде?

- Я хотел бы пойти, если... ты пойдешь.

- Конечно, пойду. У меня железня договоренность с продюсером, что я буду свободн весь уик-энд. Кэт, тебе следует знть, что тм будет и Хилри Бллинджер. Он теперь змужем з сентором Робертом Мкллистером, Джеймс и Роберт - стрые друзья.

- Алекс, ты ее видел?

- О д! Мы обе были не в восторге, но встреч прошл глдко.

- Тогд и у меня все пройдет глдко.

- Конечно, моя млышк!

***

- Ну кк? - спросил Джеймс, позвонив в среду вечером из Сн-Фрнциско.

- А тк, что мы змечтельно проводим время.

- Прекрсно. Я не помешл?

- Нет. Я у себя в спльне - читю сценрий, Кэт знимется музыкой.

- Он уже познкомилсь с Мнхэттеном?

- Познкомится. Мы собиремся провести субботнюю ночь в Роуз-Клиффе, после чего Кэт см вернется в Мнхэттен и кждя из нс зймется своими делми.

- Знешь, я всегд готов помочь, если Кэтрин что-нибудь пондобится. Ты говорил ей об этом?

- Говорил. И он, между прочим, считет тебя змечтельным...

- Но?

- Но просил меня передть, чтобы ты не звонил ей.

- И скзл почему?

- Нет, но я подозревю, что ты немножко, нет, скорее "множко" порзил ее, и теперь Кэт стесняется своей внешности.

- Внешности?

- Полноты. Кэт нмерен этим летом сесть н диету.

- Я не зметил, что он полновт, - несколько удивился Джеймс.

Он, мужчин, чьими любовницми были смые стройные и крсивые женщины в мире, не зметил полноты Кэт. Что видел Джеймс и что он помнил с порзительной ясностью, тк это ярко-синие глз, белоснежную кожу, горящие нежным румянцем щеки, черные брхтные волосы, изящные подвижные руки. Ткой зпечтлелсь в его пмяти Кэтрин - милой и нежной, отвжной и робкой. Но Джеймс почему-то решил, что воспоминния Кэт о нем были, очевидно, неприятными и смущющими.

- Он собирется приехть в Инвернесс?

- Д. К уик-энду Кэт зкончит все свои основные летние дел. В эту пятницу ее курсовя по фрнцузскому придет по почте в Оберлин, Кэт доведет до совершенств исполнение трех новых произведений, которые ей нужно приготовить к турне, знятия в Джуллирде будут взяты под контроль, и рзумное количество лишних фунтов вес будет сброшено.

- Похоже, этим летом вы не тк уж много времени проведете вместе, осторожно зметил Джеймс, хотя и не услышл в голосе Алексы особого рзочровния.

- Тк оно и есть. Мы фктически не увидимся до смого прием в Инвернессе, но собиремся слегк потртиться н оплту телефонных счетов.

- Но уже без ответ опертор н фрнцузском языке?

- Без него. И, мне кжется, с новой близостью к боненту н другом конце провод, - добвил Алекс.

***

Несмотря н то что Кэтрин никогд прежде не приходилось соблюдть диету, он знл, кк это делть рзумно. Одержимость нции идеей похудения и крйности, к которым прибегли рди этого девочки-подростки, повлекли з собой появление новых видов продуктов питния и введение точных методик диеты в прогрммы курсов здоровья для большинств высших школ.

Кэтрин знл, кк првильно сидеть н диете: прием небольшого количеств низкоклорийных продуктов, физические упржнения и изменение обрз жизни - тким обрзом пролетел первя неделя. Но потом, несмотря н очевидную опсность, он перестл есть вообще. Идея похудеть кк можно скорее вышл н первый плн. Кэтрин всегд был упитнной, и см по себе полнот эт предупреждл ккие-либо срвнения ее со стройной Алексой. Не стнут ли присмтривться к сходству сестер более пристльно, когд Кэт сбросит вес? А вдруг похудевшее лицо окжется нстолько непохожим н лицо Алексы, что стршя сестр обртит н это внимние и зподозрит?..

Мысль эт очень тревожил Кэтрин, но беспокойство змечтельным обрзом подвлялось еще более сильным желнием выглядеть кк можно привлектельнее. Для себя смой, кем бы он ни был, для Алексы, которя скорее всего стнет еще больше гордиться ею, и для... Джеймс.

После двух дней, проведенных бсолютно без еды, чувство мучительного голод отступило, и Кэтрин почувствовл потрясющую ясность. Все ее ощущения обострились. Мир стл кзться ярче, более живым, и в музыке ее появилсь необыкновення чистот, теплый летний ветерок лскл кожу Кэт еще нежнее, сон стл более свежим, вод - вкуснее, и...

Временми ясность сознния зтягивлсь легким тумном - неожиднно не хвтло дыхния, колени дрожли, мысли путлись и случлись короткие приступы збытья. Кэтрин понимл, что ее плоть требовл пищи, и неохотно подчинялсь этим прикзм, предлгя немного "горючего" телу, нуждвшемуся в дополнительной энергии.

Он решил, что если бы ее потребность в энергии не был столь велик, то, быть может, смогл бы перейти н постоянную полуголодную диету. Но Кэт нуждлсь в энергии: для знятий и репетиций трех новых пьес, которые он рзучивл, для курсовой по фрнцузскому и для чстых встреч со своим гентом из "Фордйс", устривющим ее концертное турне. Активность Кэт был очень высок, тк что время от времени он вынужден был питться. В те дни, когд девушк ел очень мло или же совсем не ел, происходили неожиднные, мощные, почти фнтстические взрывы новой энергии. То был всемогущя сил, побуждющя Кэтрин соглшться н все новые и новые выступления, пок у нее в конце концов не окзлись свободными всего три недели.

Мешковто сидевшя одежд укзывл н то, что Кэт стремительно теряет вес, и под душем ее руки нмыливли уже новое, совсем другое тело с порзительно стройной тлией. Еще з десять дней до прием в Инвернессе он понятия не имел о своем новом лице.

Кэт нконец зствил себя сесть перед роскошным нтикврным зерклом в своей спльне и увидел лицо женщины - женщины и... незнкомки. Женщин эт, естественно, совсем не был похож н Алексу, кк и не имел ничего общего с мленькой пухлой девочкой, которя очень редко смотрел н свое отржение в зеркле. Новя женщин с пышными густыми волосми, высокими скулми, огромными синими глзми и чувственными губми был Кэт совершенно не известн: невообрзимо прекрсня незнкомк, способня зствить оборчивться ей вслед и вызывть улыбки, те изумленно-одобрительные улыбки, которые сопровождли ее в путешествиях по Мнхэттену последние несколько недель.

Снчл Кэтрин оценил стрнную крсвицу в зеркле довольно отвлеченно. Потом неожиднно оценк стл личной и ошеломляющей. Тк вот я ккя! Со дня своего совершеннолетия Кэт постоянно думл о том, кем он не был - ни дочерью, ни сестрой, коими всегд себя считл. Теперь же, вглядывясь в это новое лицо, он впервые подумл о своей мтери, откзвшейся от нее.

"Ты выглядел тк же?" - беззвучно обртилсь он к зерклу. Повинуясь внезпному порыву, Кэтрин достл спфировое ожерелье из верхнего ящик секретер. Он не могл отвести взгляд от дргоценных кмней - тк точно соответствующих цвету ее глз. Не было ли это ожерелье - подрок отц Кэтрин ее мтери - специльно подобрно под цвет глз?

Кэтрин смотрел в зеркло, отржение в котором тумнилось, стрнным обрзом изменилось, деля ее стрше, пок... Увидел ли Кэт свою мть? Были ли у нее вопросы к этой крсивой женщине?

- О д, у меня есть к тебе вопросы, мм, - прошептл Кэтрин. - Что же было со мной не тк, отчего ты не могл хотя бы немного любить свою дочь и оствить у себя? А знешь ли ты теперь, ммочк, - тихо спросил Кэт, - до чего я тебя ненвижу?

***

- Порзительный экземпляр, - зключил ювелир в "Тиффни", внимтельно изучив ожерелье через увеличительное стекло. - Все кмни выглядят безупречно. Не тк ли?

- Я не зню.

- Об этом можно было узнть при покупке.

Увидев н лице посетительницы смущение, ювелир вдруг усомнился, не взломщиц, не воровк ли эт крсивя девушк в мешковтых джинсх, пришедшя продть крденое произведение ювелирного искусств? Он допускл и другое: ожерелье приндлежло девушке, и он решил продть его, рсствшись с богтым любовником, может, хотел рздобыть денег н кокин - не исключено, единственный продукт ее питния, если судить по необычйной худобе.

- Я не покупл его, это подрок.

- Д, рзумеется. Вы хотите его продть?

- Нет.

- Знчит, оценить?

- Я только хотел узнть, не могли бы вы определить его происхождение. Я ндеялсь отыскть тким обрзом его первого влдельц.

- Ах вот кк! Что ж, дизйн - простя и изящня форм сердечк в обрмлении прекрсно обрботнных кмней - вполне трдиционен. Ниточкой может послужить только исключительное кчество и редкий цвет спфиров д еще ндпись, которую сделл дизйнер.

- Я понятия не имею, кто был дизйнером, - тихо признлсь Кэтрин.

Он точно тк же не имел понятия и о том, зчем окзлсь в этом мгзине. Кэт лишь знл, что ккя-то неведомя сил (конечно же, гнев, никк не сентиментльность!) зствил ее отпрянуть от зеркл, кк только он прошептл той женщине в зеркле свое признние, и броситься вон из спльни, и примчться сюд, в ндежде нйти ответы н свои вопросы.

- Имя дизйнер я нзвть смогу. Все ювелиры, кк првило, грвируют свои иницилы обычно н зстежке. Позвольте взглянуть.

Дже в нчле ее голодния сердце Кэтрин не прыгло тк резко и болезненно. У нее зкружилсь голов и перехвтило дыхние. И Кэт пообещл себе, что обязтельно съест немного схр и протеинов, кк только узнет имя.

- Увы, это не оригинльня зстежк, - зявил ювелир через несколько минут. - Он выглядит совершенно новой.

- Ожерелье не носили двдцть один год.

- Но зстежку, очевидно, меняли: я не ншел н ней иницилов ювелир. А вы знете о словх, выгрвировнных н зстежке?

- Кких словх? Нет. Что тм нписно?

- Что-то по-фрнцузски.

- Можно взглянуть?

Дрожщими рукми Кэтрин взял ожерелье и лупу, зствил себя успокоиться хотя бы н минутку, чтобы прочитть рсплывющиеся перед глзми крошечные буковки. Нконец ей это удлось: "Je t'aimerai toujours".

"Я всегд буду тебя любить" - грвировк был выполнен н языке, который Кэтрин - мленькя девочк из Кнзс - любил столь смозбвенно и н котором говорил горздо чище и с большим удовольствием, чем н родном нглийском.

"Je t'aimerai toujours". Нверное, это клятв отц Кэтрин ее мтери? Д, рзумеется! И уж точно не обещние мтери своей брошенной дочери. А дже если тк оно и есть н смом деле, то обещние это было, конечно, фльшивым, ложью.

В поискх чего-то, что могло бы успокоить ее измученное сердце, Кэтрин выскочил из "Тиффни", совершенно убеждення в том, чти спфировое ожерелье никогд не поможет ей нйти свою нстоящую мть. Ну и прекрсно! Собственно, теперь было горздо удобнее н все призывы сердц продолжить поиски отвечть: "Бесполезно!" Д и зчем искть женщину, которую Кэтрин н смом деле нйти и не желл?..

ЧАСТЬ ВТОРАЯ

Глв 11

Поместье Инвернесс, Мэриленд

Август 1989 год

- У тебя змечтельные родители. Тк вот от кого ты унследовл свою удивительную честность! - Алекс повернулсь к сидевшему з рулем Джеймсу: воскресным вечером они возврщлись в Роуз-Клифф после обед в Инвернессе с Артуром и Мрион Стерлингми. - Я уж не говорю об их потрясющей внешности.

- Спсибо. Ты им нверняк тоже понрвилсь. Еще бы! Есть шнс повторить днное мероприятие до прием.

- Соглсн. Кстти, о приеме. Вчер вечером Кэт спросил меня, что ей ндеть, и я... рстерялсь. - Услышв в голосе Алексы неуверенные нотки, Джеймс бросил н нее вопросительный взгляд. - Лдно, признюсь, я деревенскя девчонк из Кнзс и знком с подобными приемми исключительно по кинофильмм. Итк, будет ли все это похоже н пикник у "Двендцти дубов" из "Унесенных ветром"? Знешь: туго зтянутые в корсеты дмы в плтьях с бесчисленными нижними юбкми, медлительные, кк сонные мухи, возмутительно флиртуют, ничего не едят, мужчины курят сигры, пьют виски и рссуждют о политике? Или же это будет нечто в стиле кроввой дрмы Агты Кристи, где компния людей, знющих взимопереплетющиеся тйны друг друг, прибывет в длекий мрчный змок н вершине склы, и тм все потягивют шмпнское и зловеще поглядывют друг н друг в ожиднии, когд же рзрзится тргедия?

- Ни то ни другое, хотя я еще и не получил от тебя твердого обещния не смотреть зловеще н Хилри.

- Слдкий мой, ты прекрсно знешь, что я никк не могу дть тебе ткое обещние, - прогнусвил Алекс и чсто зморгл длинными пушистыми ресницми, передрзнивя мимику и южный кцент Хилри.

- Подозревю, что тм ты блеснешь безупречным поведением из-з Бринн, которя нверняк тебе очень понрвится, я уже не говорю о родителях и твоей млдшей сестре, и...

- Уверен - блесну! Но что же все-тки нсчет безупречных нрядов?

- Хорошо. Н приеме в прке, в воскресенье, костюмы будут официльные, словно н свдебной церемонии, но вот в субботу все будет горздо любопытнее: пляжные плтья, шорты, купльники и все ткое.

- Купльники, - лукво протянул Алекс. - Интересно, кк теперь выглядит в купльнике Хилри?

- Полгю, что потрясюще. Естественно, не тк умопомрчительно, кк ты, но впечтляюще. И тем не менее в купльнике Хилри не появится.

- Почему? Нряд, не подобющий первой леди? - Алекс оствил язвительный тон, кк только увидел, что Джеймс помрчнел, и тихо предположил:

- Это ведь связно с Робертом, д? Из-з шрмов, которые он получил во Вьетнме?

- Д.

Алекс, ясное дело, тоже не собирлсь ндевть купльник. Из-з Кэт. Млдшя сестр утверждл, что диет ее проходит прекрсно, но дже и с безупречной фигурой, Алекс это знл, зстенчивя Кэт чувствовл бы себя среди незнкомых в купльнике очень неловко.

- Итк, никких ярких купльников в воскресенье, в субботу - по обстоятельствм. Зпомнить несложно. Я скжу Кэт.

- Кк он тм?

- Голос звучит бодро и весело. С фрнцузской курсовой покончено, знятия и новые произведения под контролем, и говорит, что очень довольн результтми своей диеты.

- Отлично. Д, не збудь нпомнить ей ( зодно и себе), упковть джинсы, свитер и кроссовки для прогулки н яхте.

- Тк точно, кпитн!

***

Кэтрин хотелось бы провести пятницу нкнуне прием с Алексой в Роуз-Клиффе. Он мечтл снов увидеть блгоухющий розми сд и побыть целый вечер недине со стршей сестрой.

Но Кэтрин бсолютно точно знл, что ей ни з что не одолеть три пролет лестницы, ведущей к коттеджу н вершине склы. Поэтому он прилетел в Вшингтон в субботу утром, чтобы срзу же из эропорт отпрвиться в Инвернесс.

Алекс был у выход из терминл здолго до того, кк смолет приземлился и из него потянулись пссжиры. Он восхищенно улыбнулсь ошеломляющей крсотке, нпрвлявшейся прямо к ней... которя кого-то нпоминл... и которя окзлсь... ее млдшей сестренкой!

- Кэт! Ты потрясющ. Но...

- Но что? - встревоженно спросил Кэтрин.

- Но ты потерял слишком много вес з ткой короткий срок, что... Кк ты себя чувствуешь?

- Нормльно. Я в полном порядке, Алекс.

- Что ж, выглядишь ты и впрвду что ндо! - Он пристльно всмтривлсь в лицо сестры, несмотря н беспокойство, згоревшееся в глзх Кэт. Нконец улыбнулсь и скзл:

- Я кк-то рньше и не змечл, что у тебя скулы, совсем кк у ммы высокие, клссической формы, бсолютно ристокртические. Мне всегд втйне хотелось унследовть именно ткие.

- Спсибо, - с облегчением вздохнув, пробормотл Кэтрин.

Но рдость он чувствовл совсем недолго: лицо Алексы вдруг стло серьезным, и улыбк сошл с губ, отчего Кэтрин почувствовл, кк чудовищные челюсти стрх снов щелкнули где-то в глубине ее вечно пустого желудк. Понимл ли Алекс, что восторженное принятие резких перемен в млдшей сестре было сделно слишком поспешно? Не могл ли он зключить при более пристльном рссмотрении очровтельных ристокртических скул, что они н смом деле не имеют ничего общего со скулми Джейн? Ведь Кэт совсем не был похож н нее...

Однко Алексой влдело совсем иное беспокойство, вызвнное нежными, трогтельными сестринскими чувствми.

- Ты ведь просто перестл есть, тк? Не отвечй. Я зню это по твоей невообрзимой дисциплинировнности. Но, Кэт, теперь ты потерял уже достточно фунтов, ведь тк? Ведь хвтит?

- Кжется, д, - ответил Кэтрин, впрочем, не совсем уверенно.

Терять вес окзлось тк просто. Почему бы не избвиться еще от нескольких фунтов? У Кэт пропл всякий интерес к еде, и теперь девушк питлсь, только когд об этой необходимости ее предупреждли головокружение и слбость. Тогд он неохотно съедл нужное количество питтельных веществ; неприятное ощущение полноты в желудке создвло ощущение принятия лекрств, не вкусной еды, доствляющей удовольствие.

- Д, дльше вес терять уже некуд. Ты достигл совершенств, Кэт. Подожди, это еще Джеймс тебя не видел!

***

- Здрвствуй, Алекс, дорогя, - с чувством приветствовл Мрион Стерлинг прибывших в Инвернесс гостей.

Ее гостеприимня улыбк и сияющие глз снчл приветствовли ту из сестер Тейлор, с которой Мрион уже был знком и которую успел полюбить, причем нстолько, что симптия ее тут же рспрострнилсь и н млдшую сестру.

- А вы, должно быть, Кэтрин? Добро пожловть. Мы безмерно рды, что вы смогли присоединиться к ншей компнии.

- Блгодрю вс, - прошептл Кэт. - Очень любезно с вшей стороны, что вы включили меня в список гостей.

- Мы сделли это с удовольствием.

Увидев мть Джеймс, Кэт срзу же почувствовл тепло и доброту, излучемые этой женщиной, - волшебные сети, рссчитнные, вероятно, н Алексу, но и Кэтрин умудрилсь в них угодить. Весьм приятня ловушк.

- Мы приехли последними? - спросил Алекс. - Я рссчитывл, что рнним субботним утром движение н дорогх будет не столь интенсивным.

- Д, но вы не опоздли ни н минуту. Звтрк поддут только через чс. Предлгю вм устроиться в своих комнтх и присоединиться ко всем н южной вернде.

Кэтрин и Алексу в отведенные им комнты проводил человек из многочисленной прислуги, ннятой для обслуживния этого прием. Алекс уже знл, что не будет жить в одной комнте с Джеймсом в восточном крыле здния. Н домшних приемх в Мэриленде только супружеские пры спли в одной комнте. Алекс об этом знл и... не имел ни млейших возржений. Мрион и Артур Стерлинги были почти н поколение стрше ее собственных родителей, но в Топике рботл ткя же систем. Кроме того, очень удчно, что комнт Алексы был рядом с комнтой Кэтрин. Не исключено, что сестры проведут немло времени вместе, обменивясь впечтлениями.

Алекс быстро рспковл небольшой чемодн, рсчесл пышные золотистые волосы, бросил придирчивый, но несомненно одобрительный взгляд в огромное зеркло и отпрвилсь к Кэт. Млдшя сестр все еще рзбирл вещи и был тк поглощен этим знятием, что не зметил появления в дверях Алексы, которя несколько минут нблюдл з ней, вновь порження переменми во внешности млдшей сестры.

Пышня, чувствення крсот Кэт уступил место удивительной прелести незбывемой, утонченной и згдочной. У Кэт изменилсь дже мнер двигться. Движения ее теперь стли неторопливы и плвны, кк у блерины. Алексе и невдомек было, что эт новя грция, столь элегнтня и црствення, являлсь лишь результтом того, что оргнизм Кэт нходился у критического порог истощения, и измождення плоть инстинктивно пытлсь сохрнять кк можно больше энергии.

- Привет! - Алекс нконец понял, что Кэт вряд ли см зметит ее присутствие. - Ну рзве эти комнты не роскошны?

- Привет, - откликнулсь Кэтрин. - Они просто великолепны.

- Ты готов присоединиться к остльным гостям?

- Мне кжется, я должн переодеться.

- Зчем? - удивилсь Алекс. - То, что н тебе, - прекрсно... потрясюще.

- Спсибо, но, я думю, мне лучше ндеть плтье. Мрион скзл, что звтрк только через чс, тк что время еще есть, ведь тк?

- Действительно, уйм времени.

- Тогд я переоденусь, - решительно зявил Кэтрин и подошл к встроенному шкфу, в котором рзвесил свои вещи.

Сколько же времени зняло у Кэт приобретение грдероб н этот уик-энд! Все вещи он выбирл см, несмотря н то что в кждом мгзине н Пятой веню продвщицы просто сгорли от нетерпения ей помочь, восторженными улыбкми двя знть, что догдывются: Кэтрин - новя супермодель. Всю свою жизнь он одевлсь исключительно по необходимости, совершенно не здумывясь о моде или стиле, но теперь изменил свой взгляд н нряды. Кэт извлекл из шкф восхитительно женственное плтье в скромный мелкий цветочек и рзвернул его перед Алексой:

- Вот это.

- Прекрсное плтье. - Алекс зкусил нижнюю губу, обычно сестры или подруги переодевлись друг перед другом безо всякого стеснения, но только не сестры Тейлор. - Может быть, я пойду?

- О нет, - попросил Кэтрин. - Тебе не трудно подождть?

- Нисколько.

Алекс сидел н постели и никк не могл определиться, смотреть ли ей, кк переодевется сестр, или же отвернуться. Но, словно притягивемя мгнитом, вдруг понял, что никк не сможет не смотреть. Любопытство объяснялось тем, что фигур млдшей сестры совсем не был похож н фигуру стршей. Холеное, безупречное тело Алексы, ее смугловтя кож словно были создны для бикини и соблзнительных нрядов. Но белоснежня кож и мягкие линии тел Кэт, несмотря н худощвость, облдли чрующей женственностью.

- Ты очень ждл этого уик-энд? - спросил Алекс, нрушя зтянувшееся молчние и пытясь скрыть собственную неловкость.

- Конечно. А ты уже со всеми знком?

- Со всеми, з исключением сестры Роберт - Бринн и ее муж Стивен. Джеймс говорит, что они очень приятные люди, хотя не исключено, что Стивен мы сегодня не увидим: он рхитектор и здерживется в Ричмонде н совещнии по ккому-то сверхвжному проекту. Тк что сегодня будут только Бринн, Стерлинги (Артур тебе понрвится тк же, кк и Мрион), Мкллистеры и Элиот Арчер.

- Элиот Арчер?

- Я не говорил о нем рньше потому, что Джеймс не был уверен, сможет ли Арчер приехть. Элиот - ведущий в Америке, знчит, кк мне кжется, и во всем мире специлист по борьбе с терроризмом. Ему немного з пятьдесят, хотя выглядит Элиот горздо моложе, никогд не был жент, очень нпористый. Кжется, он нчинл свою крьеру секретным гентом, кем-то вроде Джеймс Бонд, и до сих пор сохрнил этот ромнтически-интригующий ореол. Я познкомилсь с Арчером н прошлой неделе. Очень приятный мужчин, уверен, тебе он понрвится. - Алекс резко прервл свой рсскз об Элиоте Арчере и воскликнул:

- Это плтье н тебе просто умопомрчительно!

- Спсибо. Я только хотел узнть...

- Д?

- Видишь ли... я никогд не делл мкияж. Я зходил в несколько прфюмерных отделов в рзных мгзинх, но то, что тм предлглось, мне покзлось слишком... Я подумл, ты можешь мне что-нибудь предложить...

Голос Кэтрин змер, и ккой-то момент Алекс хрнил молчние, удивлення робкой просьбой сестры дть ей совет и жждущя ткой совет дть, но рстерявшяся перед прекрсной рельностью - чудными синими глзми в обрмлении длинных ресниц, чуть пухлыми лыми губми. Нконец Алекс признлсь:

- Кэт, но тебе не нужен никкой мкияж.

- Првд?

- Д. У тебя высокие ристокртические скулы ммы и, тк же кк и я, ты унследовл от отц нтурльный цвет лиц.

***

- А вот и вы! - тепло приветствовл Мрион пришедших н вернду Алексу и Кэтрин.

При появлении сестер Тейлор рзговоры умолкли н полуслове, внимние всех было приковно к двум крсвицм.

- А теперь двйте выясним, кто с кем знком.

- Я зню Алексу, - признлся стоявший рядом с Мрион импознтный мужчин с серебристой сединой и приветливо улыбнулся.

- Здрвствуйте, Артур, - ответил Алекс. - Хочу предствить вм свою сестру Кэт.

- Милости просим, Кэт.

- Блгодрю вс, Артур. - И он вопросительно посмотрел в глз отцу Джеймс.

- А это - Роберт. - Хозяин дом укзл н подошедшего мужчину, продолжя знкомство, словно они стояли перед чередой гостей, предствляемых н свдебной церемонии.

- Здрвствуйте, Роберт.

- Здрвствуйте, Кэт. - Тепло улыбнувшись порзительно крсивой млдшей из сестер Тейлор, Роберт уже не в первый рз з три месяц, прошедших со дня его знкомств с Алексой, здлся вопросом, ккую встречу ему устроит стршя сестр.

После того вечер вчетвером Алекс неизменно приветствовл Роберт ледяным взглядом. Но после спекткля лед рстял и в глзх Алексы появилось теплое сияние и рдушие, Мкллистер прекрсно помнил те мгновения и ндеялся, что сегодня лед тоже рстет. И теперь, отведя взгляд от спфировых глз Кэт, он встретил искрящиеся изумрудные глз Алексы, в которых читлось, что и он помнит моменты их взимопонимния.

- Здрвствуй, Алекс.

- Здрвствуй, Роберт, - Н ккой-то короткий миг он с нслждением окунулсь в доброжелтельный взгляд темных глз; зтем повернулсь к презрительно-холодной жене Роберт и тщтельно отрепетировнным, ровным тоном спросил:

- Хилри, ведь ты же помнишь мою сестру?

- Конечно, помню. Кк приятно снов увидеть тебя, Кэт.

- Я тоже рд тебя видеть, Хилри, - вежливо отозвлсь Кэтрин, несмотря н то что при виде ндменной крсвицы кровь зстучл у нее в вискх и голов зкружилсь еще сильнее, чем во время голодных приступов после третьей недели диеты.

Кэтрин оттягивл встречу с Алексой из стрх, будто той покжется, что он вовсе не ее млдшя сестр. Еще больше Кэтрин боялсь встречи с Джеймсом, првд по причине, которой он и см не могл определить. Но теперь смые кошмрные стрхи были связны с этой неожиднной встречей.

Что, если жестокя девочк из Дллс выросл в жестокую женщину, которя обртится к остльным гостям, кк в свое время к подружкм-подросткм? Вдруг высокомерня Хилри скжет: "Ответьте мне все: неужели дв этих ничтожных существ похожи н сестер? Ну рзве не очевидно, что они бсолютно рзные? Эти Тейлор не могут быть сестрми. Одн из них смозвнк!"

Подвляя в себе ужс, Кэтрин отвжно встретил взгляд темных глз Хилри и почувствовл, что ее бросет в жр от откровенно оценивющего взгляд богтой ристокртки. Оценивющего и... одобрительного...

- Моя мть н седьмом небе от счстья, что ты соглсилсь весной выступть еще неделю в Дллсе, - выдл неожиднный комплимент Хилри. Хотя дже две недели - срок явно недостточный для ткой пинистки, кк ты, но это все же лучше, чем одн.

- О-о, хорошо, я очень рд... - пробормотл Кэтрин, с трудом припоминя, что действительно соглсилсь еще н семь дней выступлений в Дллсе.

Но сейчс Кэтрин не было никкого дел до того, сколько времени ей придется провести в Дллсе весной, поскольку он был рд, безумно рд, что Хилри зговорил о ее выступлениях, не о ее внешности.

- Знкомьтесь, моя сестр Бринн, - минуту спустя предствил Роберт. Бринн, дорогя, это Алекс и Кэт.

То, что Бринн и Роберт Мкллистеры были бртом и сестрой, не вызывло ни млейших сомнений: об облдли роскошными темно-кштновыми волосми, живыми темно-крими глзми и изящно вылепленными чертми лиц. Но что змечтельно, по мнению Алексы: черты, которые делли Роберт тким сильным и мужественно-крсивым, у Бринн кким-то чудесным обрзом смягчлись и преврщлись в утонченное женское обяние. Ее темные глз лучились теплом, кзлось, вокруг нее сиял ур доброты и блгородств, и, кк предупреждл доверительно Джеймс, Алекс мгновенно прониклсь симптией к Бринн.

После того кк Кэтрин, Алекс и Бринн обменялись приветствиями и коротко обсудили впечтления Кэт от Нью-Йорк, сестр Роберт выскзл свое непредвзятое мнение о фильме "Ее величество" и серил "Пенсильвния-веню".

Элиот Арчер терпеливо дожидлся своей очереди быть предствленным.

Из необходимых кчеств, приобретенных Элиотом з время многолетней рботы в секретной службе, смым ценным, вероятно, стл скрытность. Не рз и не дв способность не покзывть свои нстоящие чувств спсл жизнь кк Арчеру, тк и многим рботвшим с ним людям. Элиоту приходилось немло прктиковться в этом искусстве, но после стольких лет нпряженной рботы это кчество стло его второй кожей.

И все же если бы кому-нибудь вздумлось бросить внимтельный взгляд н Элиот Арчер в тот момент, когд он впервые увидел Кэтрин Тейлор, то нблюдтель зметил бы мгновенное потрясение и последоввшую з ним вспышку чувств - любовь, горе и гнев. Однко в тот момент никто не смотрел н Элиот, поскольку общее внимние было обрщено к очровтельным сестрм Тейлор, и потому у Арчер был возможность быстро взять себя в руки и скрыть свое волнение. Хотя в душе его кипели и бушевли воспоминния...

Причин зключлсь в том, что Кэтрин Тейлор был очень похож н принцессу Избеллу Кстиль.

Прошло уже столько лет, но пмять об очровтельной принцессе, предоствившей убежище женщине, которую любил Элиот, до сих пор был жив. Првд, у Избеллы были волнистые золотистые волосы, прекрсное лицо Кэтрин обрмляли черные локоны, но змечтельные глз цвет спфир, нклон головы, мягкя улыбк и еще более мягкий голос были удивительной копией принцессы Кстиль.

Если бы у Избеллы и Алексндр был дочь, он выглядел бы точно кк Кэтрин Тейлор!

Но Элиот знл, что принц и принцесс остров Рдуги были бездетны. Просто эт прекрсня девушк очень похож н Избеллу, и это порзительное сходство рзбудило, кзлось, двно похороненные Элиотом чувств. Однко когд Алекс предствил Арчеру свою млдшую сестру, н лице искушенного мстер шпионж уже был мск непроницемости.

- Рд познкомиться с вми, Кэт.

- Мне тоже приятно с вми познкомиться, Элиот. - Кэтрин ответил Арчеру доброжелтельной улыбкой, но нетерпеливое ее сердечко уже торопило продолжить церемонию.

Остлось еще одно последнее приветствие, обрщенное к высокому крсивому мужчине, который по непонятной причине вызвл у Кэтрин жгучее желние выглядеть кк можно лучше. Будет ли Джеймс гордиться млдшей сестрой Алексы? Или стыдиться ее? А если тк, хвтит ли у Кэтрин мужеств говорить с Джеймсом? Ведь стройные крсивые женщины всегд смелы и уверены в себе, не тк ли?

- Здрвствуй, Джеймс, - скзл Кэт, глядя в глубокие темные глз, от взгляд которых у нее перехвтывло дыхние, и взгляд этот был сейчс для Кэт смым вжным н свете.

- Кэтрин, - лсково отозвлся Джеймс, которому хотелось тут же скзть ей тысячу рзных слов - нежных, сокровенных, но он только спросил:

- Ты не збыл прихвтить джинсы?

- Не збыл.

- Прекрсно! - после бесконечной пузы Джеймс нконец оторвл взгляд от Кэтрин и обртился к присутствующим:

- Ндеюсь, вы все привезли с собой джинсы. Сегодня будет идельня ночь для прогулки н яхте. Лун - полня, и бриз кк по зкзу.

***

По мере того кк вечер плвно дрейфовл в неторопливых беседх, Алекс пришл к выводу, что он не имеет ничего общего ни с пикником у "Двендцти дубов", ни с прелюдией к убийству в стиле Агты Кристи. Вечер больше нпоминл Рождество, н которое собрлись любящие друг друг люди. Все гости здесь прежде уже не рз встречлись н тких приемх, теперь и Алекс с Кэтрин были включены в эту милую компнию и чувствовли себя желнными. Вечер выдлся просто волшебным, словно Инвернесс нкрыло скзочным золотым дождем рдости и веселья. Рзумеется, "волшебство" зключлось еще и в том, что Алекс з весь вечер ни рзу не оствлсь недине с Хилри...

- Мрион, вы посетили Иль? - спросил Хилри Мкллистер, когд все собрлись в столовой н официльный ужин. - Помню, вы говорили, что ндеетесь туд попсть.

- Д, мы побывли тм.

- И кк? Это действительно ромнтический островной рй, кк о том все говорят?

- Совершення првд. Тм н смом деле очень ромнтично. - Мрион одрил Артур любящей улыбкой. - И действительно рй.

- Иль? - удивилсь Бринн. Несмотря н слов невестки, будто "все знют о ромнтическом острове", сестр Роберт без тени смущения зявил о полном своем неведении относительно чудесного остров. "Отлично, Бринн!" похвлил про себя Алекс, пожлев о том, что см не решилсь здть тот же вопрос.

Он слышл об Иле - островном королевстве в Средиземном море, излюбленном месте пломничеств очень богтых, очень знменитых и зчстую королевских семейств Европы. И Алексе не терпелось услышть впечтления четы Стерлингов.

- Полное нзвние остров - Иль д'Аркнсьель - остров Рдуги, объяснил Мрион. - Иль рсположен в Средиземном море у южного побережья Фрнции и, подобно близлежщему Монко, является княжеством. Королевскя динстия - Кстиль - ко всему прочему влделиц компнии "Кстиль джуэлс", хотя трудно предствить, чтобы существовл более восхитительня дргоценность, чем живописный остров. Н его территории можно встретить все - от пляжей с белым песком до великолепных прков и густых тропических лесов; изумительной крсоты уголки связны между собой тропинкми, выложенными белым мрмором и обсженными кустми грдении. Любой из открывющихся видов привлек бы внимние художник, и я искренне верю, что в цветх и зктх Иля я видел ткие оттенки темно-фиолетового, розового и золотого, ккие никогд прежде в жизни не встречл.

- Можно скзть, что Мрион был потрясен, - добвил Артур, кк только жен змолчл, чтобы перевести дыхние. - Впрочем, тк же кк и я.

- Рсскжи им о "Ле Бижу", дорогой.

- Хорошо. Итк, "Ле Бижу" - это единствення н острове гостиниц. Кк и всем прочим, влдельцми ее являются Кстиль, и, кк и все прочее, гостиниц поржет безупречными интерьерми: персидские ковры, нефритовые сттуи, нтичные взы и великолепные оригинлы живописного искусств. Гостям окзывется совершенно бесподобный прием, ткой доброжелтельный, точно вы нходитесь тм по личному приглшению принц и принцессы. Никогд еще нм с Мрион не приходилось остнвливться в тком прекрсном отеле, кк великолепный "Ле Бижу".

- Более чем убедительно, - зметил Джеймс, слегк улыбнувшись восторженному зявлению отц, ведь Мрион и Артуру Стерлинг приходилось остнвливться в смых знменитых гостиницх мир.

Лицо Элиот, слушвшего об Иле, отржло лишь вежливое внимние, хотя его действительня зинтересовнность в рзговоре был длеко не случйной. Арчер никогд не рсскзывл Мрион и Артуру о своей единственной любви Женевьеве Кстиль, рвно кк и о трех чудесных неделях любви, проведенных с Женевьевой в дивном островном королевстве.

И сейчс Арчер был рд, что не рсскзывл об этом: теперь он мог совершенно спокойно, под видом прздного любопытств, рсспршивть Стерлингов об их впечтлениях об Алене Кстиле.

Ален... Сын того смого Жн-Люк, которого Элиот все еще ненвидел спустя шесть лет после его смерти... Ален, сын Женевьевы, которую Элиот все еще любил, - спустя тридцть лет после того, кк Жн-Люк ее убил.

- Вы познкомились с принцем?

- Д. Мы познкомились и с Аленом, и с его сводной сестрой Нтли. Узнв о том, что мы остновились в "Ле Бижу", принц нстоял н ншем переезде во дворец. Артур уже рсскзл вм, что гостиниц был роскошн, но дворец порзил нс еще больше. Трудно было себе предствить более гостеприимных хозяев, чем Ален и Нтли, которые тк охотно покзывли нм свой чудесный остров и тк увлеченно рсскзывли прекрсные мифы и легенды Иля, словно это было их глвной зботой.

- Мифы и легенды?

- Их огромное множество, но смой знменитой, естественно, является легенд о рдугх. - Мрион згдочно улыбнулсь. - После полудня яркое голубое небо стновится почти черным, и его зкрывют невесть откуд нбежвшие грозовые облк. Внезпно нступившя темнот дрмтичн, но не стршн. Дождь продолжется менее чс, и зтем появляются рдуги.

- Не одн рдуг, - подхвтил Артур. - Иногд пять, шесть, дже семь рдуг, нкрывющих друг друг, переплетющихся, пок все небо не зполняется ярким рзноцветьем. И ткой прздник тм кждый день!

- Один конец рдужных рок уходит в море, другой - в центр остров, где все они сходятся в огромной пещере, - продолжил Мрион, - когд-то доверху зполненной дргоценными кмнями: спфирми, рубинми, изумрудми, метистми, - которые, соглсно легенде, н смом деле являлись сверкющими осколкми рдуги.

- Ккой чудесный обрз! - прошептл Кэтрин.

- Не првд ли? Ален и Нтли сводили нс в эту пещеру.

- И что же?

- Ничего тм не было. Првд, Ален объяснил, что дргоценные кмни когд-то действительно хрнились и в пещере. Но конечно, это были вовсе не кристллизовнные кусочки рдуг. Дело в том, что стртегически Иль рсположен н пересечении древнейших торговых путей, и скорее всего нечистые н руку предки Кстиль перехвтывли корбли, воровли их бесценный груз и прятли его в пещере. В этом пункте своего изложения првдивой истории Иля Ален Кстиль процитировл Бльзк. - Мрион взглянул н своего высокообрзовнного сын и иронически зметил:

- Ты знешь это выскзывние, Джеймс?

- Ндеюсь, что я вспомню его, когд услышу, - уклонился Джеймс от ответ.

- Кэт знет, - тихо пробормотл Алекс.

Он вовсе не имел нмерения поствить млдшую сестру в неловкое положение, но спросить Кэт о чем-либо связнном с фрнцузским языком знчило то же смое, что попросить ее исполнить "Собчий вльс"...

Кэтрин действительно знл цитту, хотя прежде сочл нужным кк бы извиниться:

- Только вчер я отпрвил в Оберлин курсовую по фрнцузскому. В ней довольно много выскзывний Бльзк. Думю, вы имели в виду его мнение о том, что "з кждым большим состоянием стоит преступление".

- Именно.

- До чего любезно со стороны Ален было признться в преступлении своих предков, - спокойно зметил Элиот, хотя сердце его резко збилось при мысли об истинной истории семейств Кстиль - истории грндиозных преступлений.

- Тк это гению Ален обязны своими изделиями "Кстиль джуэлс"? спросил Хилри.

- Мне кжется, что именно Ален нстивет, кк, очевидно, он нстивет и н всем, что ксется жизни н Иле, чтобы кчество дргоценностей было безупречным. Но я полгю, что Нтли - тлнтливый дизйнер. Во время ншего посещения дизйнерской студии и ювелирного мгзин в гостинице именно он неожиднно окзлсь нстоящим экспертом.

- Что ж, - легко вздохнул Хилри, выствляя левую руку с безупречным мникюром, - мне следует помимо Роберт поблгодрить и того из них, кто отвечл з мое обручльное кольцо.

- Это дизйн Кстиль?

- Д. З две недели до ншей свдьбы Роберт откопл его в ювелирном мгзине "Кстиль".

- Кольцо великолепно, - зметил Алекс.

Он обртил внимние н кольцо Хилри еще з тем двним ужином с Мкллистерми. Сверкющие кпли бриллинтов и изумрудов в золотой опрве были изящны и, по предположению Алексы, не столь дороги - если исходить из возможностей скромного прокурор, коим в момент женитьбы н Хилри являлся Роберт.

- Спсибо. - Хилри снисходительно принял комплимент Алексы, вовсе не блгодрил з него. - Не зню, когд мы с Робертом выберем время посетить остров, но я, безусловно, хотел бы передть свою блгодрность принцессе Нтли. Мрион, вы не собиретесь снов с ними встретиться?

- Ален приглсил нс провести Рождество во дворце. Джеймс плнирует присоединиться к нм н своей яхте из Ниццы. - Темно-голубые глз Мрион стли еще теплее, когд он окинул взглядом милые, доброжелтельные лиц вокруг себя. - Только что мне пришл в голову бесподобня идея. Рзве не змечтельно было бы всем нм когд-нибудь встретиться н Иле? Учитывя необычйную знятость кждого из вс, понимю, что это очень сложно, но

рзве это было бы не чудесно?

Глв 12

- Итк, - скзл Джеймс, когд летнее небо сменило голубой цвет н розовый, - время отпрвляться в плвние, Алекс?

- О нет уж, блгодрю покорно! - вздохнул Алекс. - Я слишком рзомлел, чтобы тронуться с мест.

Подобные вриции ответов Стерлинг получил и от других гостей, включя зядлого моряк Артур. При кждом очередном откзе Джеймс понимюще пожимл плечми, пок нконец не объявил облдтельнице ясных синих глз, соглсившейся н его предложение неделей рньше:

- Похоже, что остлись только мы с тобой, Кэтрин.

- О-о. Что ж. Может быть... - Он смешлсь под пристльным взглядом Джеймс.

- Я подожду здесь, пок ты переоденешься, - решительно зявил Джеймс, взглядом посыля тот же лсковый прикз, который уже однжды ему приходилось отдвть: "Пойдем со мной, Кэтрин".

- Хорошо, - тихо подчинилсь Кэт, чудом сумев скрыть волнение.

Конечно, ей хотелось отпрвиться в плвние этой ночью! З весь день он едв проронил несколько слов, но это не имело знчения. Гости болтли без перерыв, и Кэтрин учствовл в рзговорх лишь внимтельными взглядми и очровтельными улыбкми, больше от нее и не требовлось. И это было змечтельно... волшебно. А еще более волшебным было то, что несколько рз ей улыбнулся Джеймс, и Кэт подумл, что, быть может, ему понрвилось то, кк он теперь выглядит.

С кким нетерпением Кэт дожидлсь прогулки н яхте! Джеймс и Алекс стнут весело пикировться друг с другом, он будет слушть и улыбться, но теперь... Теперь они с Джеймсом поплывут вдвоем! Кэтрин уже выяснил, что с новой внешностью не приобрел умения вести живой, непринужденный рзговор. Более того, Кэт теперь еще сильнее стеснялсь Джеймс, поскольку взгляд его стл глубже, проникновеннее.

"Бери пример с Алексы - придумй подходящий предлог, - убеждл себя Кэт. - Просто скжи ему, мягко промурлыкв (если, конечно, сумеешь), что тоже слишком рзомлел и не в состоянии тронуться с мест".

Вот кк ей следовло поступить, но Кэтрин не смогл. И, ндевя джинсы медленными, грциозными движениями, крсноречиво свидетельствующими об огрниченных физических возможностях, Кэт снов встревожилсь. Откуд возьмутся у нее силы н обдумывние, о чем он будет говорить с Джеймсом, потом - силы н то, чтобы произнести нужные слов? Господи, кк прыгет ее бедное сердечко!

Но единственное, что Кэтрин знл точно, - это то, что не сумеет скзть "нет".

***

"Тебе с этим не спрвиться! - Рзум посылл Кэтрин новое строгое предупреждение, когд они с Джеймсом нчли спускться к причлу, где был пришвртовн яхт "Ночной ветер". - Ты можешь спуститься по ступенькм вниз, но ты будешь не в силх одолеть их н подъем! Вспомни причину, по которой ты не ночевл прошлой ночью у Алексы в Роуз-Клиффе".

"Я сумею подняться! - отвечл с вызовом другой голос. - И я это сделю!"

Взойдя н яхту, Кэтрин сел в кубрике, Джеймс принялся отвязывть кнты и поднимть прус. Он изумлялсь сдержнной силе точных движений Стерлинг, без особого труд снряжвшего яхту; когд же Джеймс пропдл из поля ее зрения, Кэтрин просто слушл прекрсную, доселе незнкомую ей симфонию: кнты скрипели о ндренную плубу, прус хлопли н ночном ветру, волны мягко бились о корпус судн. Прус, нконец были устновлены, и Джеймс присоединился к Кэт, внимтельно нблюдвшей, кк он взялся з штурвл и уверенно повел яхту в злитый лунным светом Чеспикский злив.

Долгое время они плыли, не говоря ни слов, лишь улыбкми двя понять друг другу, что об ценят волшебную силу молчния, в то время кк яхт стремительно скользил по темной воде.

- Ну кк? - спросил нконец Джеймс. - Кковы первые впечтления?

- Мне нрвится.

- Мне тоже.

- Алекс говорит, ты собирешься когд-нибудь провести целый год в плвнии вокруг свет.

- Ндеюсь, - улыбнулся Джеймс. - Мне кжется, для твоей сестры это звучит кк "тюремное зключение сроком н один год".

- Првд?

- Нверное, и для тебя точно тк же.

- Нет, - моментльно возрзил Кэтрин. - Почему же?

- Это ознчло бы год отрешения от музыки. Или твоя музык всегд с тобой? - спросил Джеймс, вспомнив рннее июньское утро и тонкие пльцы Кэт, едв ксвшиеся клвиш, и комнту, нполненную чувством и стрстью, хотя в ней не слышно было ни звук. - Ты ведь слышишь ее, дже когд не игрешь?

- Мне кжется, - здумчиво отозвлсь Кэтрин, - что музык всегд со мной, и это чувство горздо сильнее смого звук.

- Ощущение спокойствия?

- О д. - "Величйшего спокойствия, - подумл Кэт про себя. Единственного спокойствия, единственного мест, которому я целиком приндлежу". - Для тебя плвние - то же смое? Спокойствие?

- Великое спокойствие.

"Великое спокойствие и великое уединение", - добвил Джеймс про себя. По крйней мере тк было всегд, когд он плвл один.

Если же Джеймсу нходилсь компния, нстроение его неизбежно менялось: смо присутствие другого человек рзрушло бсолютное спокойствие и уединение Джеймс - дже если это был дружеский и желнный спутник. Он открыл для себя, что смое приятное спокойствие нельзя с кем-либо рзделить. Тк было до нстоящего момент... до встречи с Кэтрин. С ней Джеймс испытывл чудесную умиротворенность и в то же смое время ккое-то непонятное волнение. Совершенно новое, незнкомое и потрясющее беспокойство овлдело Джеймсом: сильный, прекрсный порыв прямо сейчс выйти из злив и нпрвиться с Кэтрин в открытый окен.

Джеймс зглянул в освещенные лунным светом спфировые глз, пытясь увидеть в них отржение чувств чрезвычйной умиротворенности и, быть может, ткого же волнения, ккое испытывл он см, но зтянувшееся молчние хмурой тенью омрчило милое личико Кэт. Он, кзлось, с чем-то боролсь внутри себя.

- О чем ты думешь? - лсково спросил Джеймс.

"О том, что не могу придумть, о чем с тобой говорить! Я пытюсь, но все, что приходит мне в голову, кжется тким глупым и нивным. Если бы только..."

Кэтрин нконец ответил н вопрос Джеймс вопросом, в котором звучл ндежд:

- Ты говоришь по-фрнцузски?

- Довольно слбо. Я год учил этот язык в колледже и зню несколько общих фрз, и только. А что?

- Дело в том... Мне кжется, я говорю по-фрнцузски более свободно и точно, чем по-нглийски.

"Быть может, Джеймс, если бы я могл говорить с тобой н фрнцузском языке, то кзлсь бы более умной. Просто умной..." - признлсь себе несчстня Кэтрин.

- Ты говоришь н змечтельном, чистом нглийском языке, но кк тебе удется говорить по-фрнцузски еще чище?

"Потому что это у меня в крови", - мгновенно подумл Кэт, но с той же стремительностью отвергл эту мучительную првду.

- Три последних год в школе я жил в общежитии, где мы говорили исключительно н фрнцузском языке. И я думл по-фрнцузски до нынешнего лет, поскольку моя курсовя нписн н фрнцузском.

- Думл по-фрнцузски?

- Д. - Кэт немного помолчл, обдумв ситуцию опять же н фрнцузском языке, после чего медленно объяснил:

- Когд кто-нибудь говорит мне что-то по-нглийски, я втомтически тк мне кжется - перевожу слов н фрнцузский. И прежде чем что-либо скзть, я всегд снчл думю об этом по-фрнцузски, потом уже перевожу н нглийский.

- И то же смое ты сделл сейчс?

- Д, - вздохнул Кэтрин. - Временми я чувствую, кк что-то теряю в переводе.

- В смом деле? Я тк не считю, Кэтрин. - Улыбнувшись девушке, Джеймс дождлся ответной улыбки - слегк неуверенной, но очень милой, зтем, чтобы рзвеселить ее своим, безусловно, "нечистым" фрнцузским и в ндежде убедить Кэт, что последующее его предложение не имеет никкого подтекст, спросил:

- Voulez-vous <Не хотите ли (фр.).> чшку горячего шоколд? Ты обязн ответить: "Oui" <Д (фр.).>, - поскольку, откзвшись, не получишь нстоящего нслждения от ночного плвния.

- Alors, oui, merci <В тком случе - д, блгодрю (фр.).>. - Глз Кэтрин згорелись, и нерешительня улыбк рстял. - Я приготовлю?

- Нет. Ты веди яхту.

- Я? Кк?

- Иди сюд.

Джеймс уступил ей свое место, и Кэт ухвтилсь тонкими пльцми з ручки штурвл, еще теплые после больших лдоней этого сильного мужчины.

- А теперь, - нствлял Джеймс, глядя н полосу серебристого свет, дрожщую н чернильно-черной поверхности воды, - просто следуй по лунной дорожке.

Предложение выпить горячий шоколд Джеймс нмеренно сделл кк бы невзнчй, хотя и готов был спокойно, но твердо нстоять н этом. Ему хотелось зствить Кэтрин принять хотя бы несколько клорий! Весь день Джеймс нблюдл, кк Кэтрин, искусно притворяясь, что ест, в сущности, ни к чему не притронулсь. Дожидясь, пок зкипит вод, он подумл, не приготовить ли блюдо из фруктов, сыр, копченого лосося и крекеров, имевшихся н борту в рсчете н гостей, которые изъявят желние поплвть звтр. Но Джеймс решил не подвть изобильного блюд, дбы не смутить Кэт. Он должн выпить чшку густого, богтого клориями горячего шоколд, и для нчл этого будет вполне достточно.

- Рецепт моей мтери, - сообщил Джеймс, вручя чшку Кэтрин. - Я добвил немного корицы.

- Спсибо. - Кэтрин отпустил штурвл и взял большую горячую чшку. Твоя мть... твои родители - очень симптичные, приятные люди.

- Блгодрю. Я тоже тк считю.

- Ты очень близок с ними, д?

- Д, очень. А кк у тебя с родителями? - Джеймс, рзумеется, зрнее знл ответ н свой вопрос.

Из рсскзов Алексы ему было известно о близких отношениях между скромными, тлнтливыми родителями и скромной, тлнтливой дочерью. Алекс поделилсь с Джеймсом смыми сокровенными секретми своего сердц секретми, которые поклялсь никогд не открывть, особенно и прежде всего Кэтрин. Его вопрос о родителях ничем не выдвл тйну Алексы; он здл его умышленно, поскольку считл, что о родителях Кэтрин может говорить прост, весело, со светящимися счстьем глзми. Но когд Кэт здумлсь нд вопросом, Стерлинг вдруг увидел лишь печль и глубокую, очень глубокую боль.

- Кэтрин?

- Мы с родителями были очень близки, - тихо признлсь Кэт.

- Но что-то случилось?

- Д. Что-то случилось. А потом я уехл в Нью-Йорк, и... - Со дня своего совершеннолетия он еще ни рзу не говорил с Джейн и Алексндром. Кэт, естественно, писл, тк кк не хотел, чтобы они беспокоились. Но ее письм теперь были коротки, суховты, без крсочных описний, словно излишняя многословность могл отнять у родителей время, Кэтрин более не имел н это прв.

- И ты скучешь по ним.

- Д. Я очень скучю.

- А родители об этом знют?

- Не уверен. Я думл позвонить и скзть им, но кк-то...

- Полгю, тебе следует кк можно скорее позвонить родителям, Кэтрин. Мне кжется, им бы очень хотелось услышть это смое твое "скучю".

***

Они плвли до полуночи. После того кк Джеймс пришвртовл "Ночной ветер" к причлу и объяснил Кэтрин, кк звязывются морские узлы, потому что ее это очень зинтересовло, они нчли долгий подъем к дому.

"Ты можешь это сделть", - прикзывл Кэтрин своему телу. Но, измученное ею, оно ответило предтельством. Это был сокрушительный бунт: все изголодвшиеся мятежные клеточки оргнизм зкричли и зпротестовли одновременно.

Легкие Кэт здыхлись без воздух, его ктстрофически не хвтло! Бешено колотящееся сердце готово было вырвться из груди и улететь, унося з собой поплывшее в тумне сознние.

- Кэтрин! - Сильные руки Джеймс подхвтили покчнувшуюся Кэтрин.

Он крепко прижл девушку к себе... нстолько крепко, что ощутил стук ее сердц - испугння птиц, пытющяся вырвться из грудной клетки, - и холод ее кожи, и трепет ослбевшего тел, окзвшегося тким пугюще легким и худым. Джеймс прижл Кэтрин к себе, словно его горячее сильное тело могло передть свою энергию, жизненно необходимую девушке. Но этого не произошло. Джеймс чувствовл, что Кэтрин слбеет. Губы его коснулись ее волос, когд Джеймс зговорил:

- Пойдем вот сюд, н скмейку, и сядем.

Кзлось, это длилось бесконечно - целя вечность безмолвной мольбы, но нконец дыхние Кэтрин стло успокивться, и он кким-то обрзом ншл в себе силы подняться и извиниться:

- Кжется, я немного не в форме.

- Черт возьми, Кэтрин, ты же убивешь себя!

Голос Кэт был слб и дрожл, но теперь и сильный голос Джеймс дрожл от неожиднного гнев, рожденного чрезвычйным волнением з здоровье этой хрупкой синеглзки.

- Нет, - тихо возрзил Кэтрин, отстрняясь от Джеймс.

- Д! - Джеймс понял это срзу же, кк только увидел Кэтрин в Инвернессе, и долго рзмышлял, что же ему следует предпринять.

Следует поговорить н эту тему с Алексой или же с смой Кэтрин? Алекс спросил его доверительно: "Ну рзве не потрясюще выглядит Кэт?" Однко Джеймс зметил тревогу в ее глзх, позволившую предположить, что Алекс понимет, к чему может привести ткя потеря вес з столь короткий срок. Джеймс решил обсудить этот вопрос с Алексой и деликтно убедить ее выскзть свои опсения Кэтрин, но тк и не ншел случя сделть это. И теперь, коли уж вопрос встл тк серьезно, Джеймс см зговорил с Кэтрин о ее голоднии.

Првд, это было больше похоже н обвинение, но Джеймс слишком поздно спохвтился. Он снов нпугл девушку, кк это уже случилось в июне, но сейчс в ее спфировых глзх, к ужсу Джеймс, зблестели слезы.

Джеймс, который тк искренне зботился о Кэтрин, добился того, что прежде могл сделть только черствя юня Хилри, - зствил Кэтрин плкть.

- Кэтрин, - прошептл он лсково, - ты потерял очень много вес з очень короткое время, быть может, слишком короткое.

- Я никогд прежде не сидел н диете. Когд я нчл, после первых нескольких дней это было тк просто.

- И с кждым днем все проще и проще?

- Д, - подтвердил несчстня девушк.

Случившийся приступ непреодолимой слбости по-нстоящему нпугл ее. Но ужс пребывния между жизнью и смертью был почти подвлен стрхом того, что о ней подумет Джеймс. Прежде всего Джеймс. Что, если он решит, будто неосмотрительня диет - нечто большее, нечто нсторживющее, птологическое, чем просто отсутствие ппетит или ненормльно повышенный ппетит?

- Джеймс, я не... я ничего не делл...

- Я зню, - лсково зверил Джеймс. - Ты, Кэтрин Тейлор, ткя же, кк твоя стршя сестр, - чрезвычйно дисциплинировння и целеустремлення. Знешь, что скзл мне Алекс однжды, когд зявил, что собирется провести целый вечер, репетируя роль, я мимоходом зметил, что совершенство достигется прктикой?

- Д, я зню. Он тебе скзл: "Нет, Джеймс, только совершення прктик создет совершенство".

- У меня склдывется подозрение, что это утверждение - девиз сестер Тейлор. Но я предполгю, что ты переусовершенствовл свою диету.

Кэтрин улыбнулсь робкой и блгодрной улыбкой:

- Мне нужно снов нчть есть, когд я окрепну, то зймусь спортом.

- Похоже, ты нчитлсь книг.

- Д. Я знл, кк сделть диету рзумной, но проигнорировл ткой путь. Спсибо, что не дл мне упсть.

При воспоминнии об этом голос Кэтрин перешел н тихий шепот. То было зхвтывющее и пугющее воспоминние: ощущение мужских рук, обнявших ее, согревющя сил его тел, нежное прикосновение его губ к волосм... У Кэтрин снов перехвтило дыхние, но уже от приятного волнения, никк не связнного с чувством голод или стрх.

- Не стоит блгодрности, - тихо отозвлся Джеймс, тоже вспомнивший эти змечтельные, божественные мгновения, - А теперь я нмерен покормить тебя. Еще чшк горячего шоколд и немного еды. Мы устроим пикник прямо здесь, потом потихоньку поднимемся по этим ступеням. Договорились?

- Д, договорились. Спсибо тебе.

- Всегд к вшим услугм, - улыбнулся Джеймс и, прежде чем вернуться н "Ночной ветер" приготовить их полуночный пикник, потребовл:

- Обещй мне, Кэтрин, что с этой минуты ты нчнешь нормльно питться.

- Обещю.

Джеймс выдержл ее взгляд ровно в пять удров взволновнного сердц, после чего просто скзл Кэт:

- Я не зню, что зствило тебя избвляться от вес... - Джеймс вдруг змолчл, неожиднно остновленный крсноречивым взглядом Кэтрин, который откровенно, с невинной честностью говорил ему, что причиной этого был именно он; мгновение спустя Джеймс неуверенно продолжил:

- Сейчс ты, безусловно, прекрсн, но ты был очень крсив и прежде.

Джеймсу хотелось скзть глвное: "Смя удивительня твоя крсот, Кэтрин, зключен в тебе смой, в твоей душе".

Но рзве мог он осмелиться?

Глв 13

Алекс проснулсь от тихого стук в дверь. Лившийся сквозь открытые окн лунный свет пдл н чсы, покзыввшие половину первого. Нверное, Кэт пришл рсскзть ей о прогулке с Джеймсом. Или не исключено, это см Джеймс.

"Нет, - решил Алекс, зтягивя н стройной тлии поясок хлт, - в конце концов, мы с Джеймсом не воровтые подростки".

Кроме того, он с улыбкой вспомнил последнюю ночь в Роуз-Клиффе, проведенную с Джеймсом в преддверии десяти ночей, которые им предстояло провести рздельно. Прием и соответственно роль Джеймс кк хозяин продлятся до поздней ночи в воскресенье, дже после того кк Алекс отвезет Кэт в эропорт и вернется в свой коттедж. В понедельник после обед Джеймс уезжет н четыре дня в Денвер, оттуд н встречу в Чикго, где проведет весь уик-энд. Они рсстнутся по меньшей мере н десять ночей. И тем не менее Алекс твердо знл, что у дверей ее спльни стоит не Джеймс. Нет, смым желнным посетителем сейчс был бы ее млдшя сестр, с которой они проболтют несколько чсов, делясь впечтлениями о чудесно проведенном дне.

Но гостьей окзлсь не Кэт, млдшя сестр Роберт. Хотя эт Бринн был совсем не похож н женщину, с которой Алекс провел днем несколько приятных чсов.

Розовые щеки Бринн сейчс были пепельного цвет, сияющие крие глз зтумнены и выржли рстерянность. От блестящей крсвицы остлось одно воспоминние. Три чс нзд Бринн с виновтой улыбкой скзл, что немного устл и собирется лечь порньше. И он действительно отпрвилсь спть, о чем теперь свидетельствовли рстрепнные после сн волосы, но одет Бринн был в джинсы и рубшку, зстегнутую не н те пуговицы.

- Бринн! Что случилось?

- Мне нужен Роберт. Прошу прощения, Алекс, я не зню, в ккой комнте они с Хилри остновились.

- Я поднимлсь с ними по лестнице чс нзд, тк что видел, где их комнт. Посиди у меня, пок я приведу Роберт.

- Спсибо тебе.

Алекс поспешил по коридору, устлнному мягкими восточными коврми. Подойдя к спльне Роберт и Хилри, он мимоходом вспомнил о своих босых ногх, плотно облегющей тело шелковой ночной сорочке, хлте и рссыпвшейся прическе.

Д не вжно, кк он сейчс выглядит! Тк же кк не вжно и то, что он может вторгнуться в сексульную жизнь политик... Знчение имело только то, что его сестр попл в беду. "Млдшя сестр, - дошло до Алексы, - которя мгновенно обртилсь з помощью к стршему брту. Мгновенно и полностью доверяя". И вспомнил, кким голосом Бринн произнесл фрзу: "Мне нужен Роберт". Он нуждлсь в брте, и он знл, без тени сомнения, что брт ей поможет.

Алекс громко постучл, решив, что, если ей не откроют срзу, через пятндцть секунд он постучит сильнее. Но Роберт открыл дверь спустя несколько секунд. Его темные волосы тоже были в беспорядке - от стрстных лобзний или после сн; поверх пижмы н нем был хлт с поясом, ноги, кк и у Алексы, босы.

- Привет, - удивленно улыбнулся Роберт.

- Бринн ищет тебя. Не зню, что случилось, но...

- Где он? - Улыбк сошл с губ Роберт, и взгляд его нполнился тревогой.

- В моей комнте.

Алекс покзл дорогу к своей спльне, но н пороге остновилсь, пропускя Роберт вперед. Он бросился к креслу, н смом крешке которого сидел Бринн, и, опустившись перед ней н колени, попытлся поймть взгляд сестры.

- Дорогя? - позвл он, беря в свои большие лдони мленькие руки Бринн, сжвшиеся в твердые белые, кк полотно, кулчки.

- У меня кровотечение.

- О-о, Бринн, я не знл.

- И никто не знл. Дже Стивен. Я должн был попытться, Роберт. Хотя бы еще рзок. Мне говорили, что не следует этого больше делть, но я был уверен, что н этот рз... Я только хотел попытться. - Слов Бринн прервлись тихим стоном, и слезы потекли по ее искженному несчстьем лицу.

- Я понимю. Все в порядке, Бринн, - мягко уверил брт. - Все в порядке.

Алекс подошл тк, чтобы Роберт мог видеть ее, и, когд он, оторвв нконец взгляд от своей млдшей сестры, устремил его н Алексу, тихо спросил:

- Мне позвть Мрион?

- Бринн, ты хочешь, чтобы Алекс привел Мрион?

- Нет необходимости беспокоить Мрион. Мне просто нужно добрться до ближйшей больницы.

- Я не зню, где он нходится, Бринн. Ндо нйти Джеймс и...

- Я зню, где здесь ближйший госпитль, - предложил Алекс. - Это в Мльборо, около десяти миль отсюд. Можем взять мою мшину, я поведу.

- Спсибо. - Роберт встл, все еще не выпускя рук сестры. - Бринн, я только переоденусь. Это зймет всего несколько минут.

Кк только Роберт вышел, Алекс тоже быстро нтянул джинсы и блузку, в которых собирлсь плвть н яхте с Джеймсом и Кэтрин. Алекс звязывл кроссовки, когд Бринн встл и... поштнулсь.

- Бринн! - Алекс успел поддержть ее и зствил снов сесть в кресло.

- Я хотел пойти з своей сумочкой.

- Я тебе принесу. Вот тк. Просто посиди. Я тотчс же вернусь.

Алекс ншл сумочку Бринн н столике у кровти. Он рывком схвтил ее и прошл в грдеробную з свитером или жкетом. Алекс тихо ойкнул, увидев тм ночную рубшку и хлт: и то и другое все в крови, очевидно безндежно испорченное, но тем не менее вещи были ккуртно сложены, не рзбросны.

Видимо, потому, что яркие крсные пятн были пмятью о крошечной жизни, которую Бринн лелеял от всей души и которую сейчс, быть может, терял. Или уже потерял? Алекс печльно решил, что потерял, стоило ей только вспомнить выржение безндежности н прекрсном лице Бринн, будто т уже точно знл, поскольку имел горький опыт этих стршных потерь.

***

Они прибыли в больницу, и Бринн немедленно увезли з двери с крсноречивой тбличкой "Посторонним вход воспрещен". Роберт и Алекс остлись в комнте ожидния, примыкющей к отделению "Скорой помощи", где через сорок пять минут их и ншел доктор, принявший Бринн.

- У нее выкидыш.

- Понимю, - спокойно ответил Роберт.

- Я хочу, чтобы он остлсь здесь, пок не получу подтверждение, что кровотечение прекртилось окончтельно. Кк только у нс будут результты обследовния, если они совпдут с ожидемыми мной, Бринн сможет отпрвиться домой. По моим рсчетм, н все потребуется около двух чсов.

- Хорошо. Могу я ее видеть?

- Рзумеется. И он хочет вс видеть. Полгю, будет лучше, если вы сокртите свой визит до минимум. Бринн очень устл, и ндеюсь, он сможет зснуть, когд остнется одн.

- Понятно. - Роберт повернулся к Алексе:

- Тебе нетрудно еще немного подождть?

- Нет, Роберт, мне совсем не трудно.

***

- Поехли? - спросил Роберт, вернувшись от Бринн.

- Поехли.

- В Инвернесс: ты вернешься в имение, я возьму свою мшину.

- Возьмешь мшину и... Хилри?

- Хилри? - слегк удивившись, повторил Роберт и, н мгновение здумвшись, твердо ответил:

- Нет.

Нет? Алекс снов почувствовл приступ гнев. Роберт был здесь рди Бринн, стрлся помочь ей, поддержть своей любовью, хотя и очевидно было, что для него эт ситуция очень тяжел. Но он скрывл свою печль, чтобы выглядеть сильным в глзх млдшей сестры.

Роберт был здесь рди Бринн, но кто был здесь рди него? Где его любимя жен? Неужели Хилри был нстолько эгоистичн и смодовольн и не желл потртить несколько чсов своего дргоценного сн, чтобы помочь мужу? Неужели в ней было тк мло сочувствия и сострдния к невосполнимой потере Бринн? Или же см мысль о том, что придется сидеть в прокуренной, переполненной комнте ожидния был неприемлем для мбициозной ристокртки?

И Алекс подумл, глядя в его нполненные тревогой и болью глз, что Мкллистеру нужен покой. Хилри могл и не быть здесь рди Роберт, но Алекс-то рядом. Мысль был достточно нейтрльн до тех пор, пок... пок Алекс смело не признлсь себе, что см хочет быть рядом.

- Роберт, у меня есть идея. Мой коттедж недлеко отсюд, горздо ближе, чем Инвернесс, и лишь немногим дльше от Бринн, чем эт шумня комнт ожидния. Мы можем оствить доктору номер моего телефон и подождть у меня. Если хочешь. - Алекс лсково улыбнулсь крим глзм, в которых видел неуверенность по поводу, возможно, доствляемых неудобств и в то же время искушение соглситься. - Нверное, это звучит очень смондеянно, но я уверен, что кофе, приготовленный в Роуз-Клиффе, горздо вкуснее того, что выдет втомт в этой больнице.

- Не сомневюсь, но, Алекс... - Протест не получился, поскольку Роберту вовсе не хотелось протестовть.

- Помимо всего прочего, Бринн потребуется новя ночня рубшк, спокойно продолжил Алекс. - А поскольку я просто помешн н ночных рубшкх, то у меня в коттедже имеется небольшя коллекция бсолютно новых. И мне очень хочется подрить одну из них Бринн.

По дороге теперь можно было легко и непринужденно говорить о Роуз-Клиффе. Алекс смущенно признлсь, что ее крошечный коттедж не столь грндиозен и впечтляющ, кк Инвернесс или Клермонт - знменитое имение в Арлингтоне, свдебный подрок Сэм Бллинджер дочери и зятю. Однко, лукво улыбнувшись, добвил, что, кк и в Инвернессе, н грнитном основнии лестницы, ведущей в ее влдения, крсивым шрифтом было нвеки выбито гордое нзвние Роуз-Клифф. Ндпись эт был выполнен по предложению Джеймс, который и зкзл все необходимые рботы.

- Тк, знчит, это и есть Роуз-Клифф, - скзл Роберт, остновившись, чтобы полюбовться злитыми лунным светом буквми.

- Д, это и есть Роуз-Клифф, - отозвлсь Алекс.

В его интонции он услышл попытку слегк подтрунить нд ней мужественное усилие смягчить тягостное нстроение. Ободряюще улыбнувшись, он дл понять Роберту, что в тком усилии нет ни млейшей необходимости, поскольку прекрсно понимет, кк он переживет з свою сестру.

Алекс повел Роберт по ступенькм нверх - к своему волшебному розовому сдику и крошечному ромнтическому коттеджу. Он приготовил кофе и исполнил второе свое обещние: Роберт мог нслждться змечтельным спокойствием ночного Роуз-Клифф. Сидя н вернде под звездным небом, они слушли стрекот сверчков, вдыхли нполненный ромтом цветов ночной воздух и говорили о сверчкх, розх, луне и звездх.

В конце концов слов, может быть, молчние нстолько рсслбили Роберт, что он предложил:

- Я хочу рсскзть тебе о Бринн.

- Я слушю, - с готовностью ответил Алекс, подумв про себя, что с не меньшим удовольствием выслушл бы рсскз и о смом Роберте.

- Бринн и Стивен женты двендцть лет, и все это время они пытлись иметь ребенк.

- И Бринн нконец-то збеременел?

- Нет. Тут все горздо сложнее: почему-то ее беременности неизбежно окнчивются выкидышми.

- Почему-то?

- По ккой-то неизвестной причине. Бринн и Стивен побывли у лучших специлистов, прошли все тесты и курсы лечения. Мрион, рзумеется, смым тесным обрзом знимлсь этим вопросом, но дже мститые светил медицины не смогли обнружить причину и дть ответ, отчего тк происходит. Вот почему Бринн и Стивен все эти годы не прекрщли попыток, ндеясь, что однжды... Роберт сокрушенно вздохнул. - Бринн всегд почти немедленно определял, что збеременел, и моментльно привязывлсь нитями ндежды и рдости к новому, возникшему в ней существу, и потому кждя новя потеря ребенк оборчивлсь для сестры невыносимой утртой.

- Ах Роберт! - тихо вздохнул Алекс. - Бринн был бы ткой змечтельной мтерью!

- Д, смой лучшей. А из Стивен получился бы прекрсный отец. Ну не ирония ли судьбы: в эпоху, когд женщины вольны выбирть себе обрз жизни, когд уже нет необходимости стновиться домохозяйкой, когд мтеринство попросту обесценивется, быть ммой - единственное желние моей очень умной и доброй млдшей сестренки.

- Действительно, прдокс, - соглсилсь Алекс. - Но, Роберт, дже если у Бринн и Стивен не может быть собственных детей, они же впрве усыновить ребенк?

- Пытлись. Но поскольку Бринн всегд сохрнял способность к зчтию и отчянно верил, что сумеет выносить ребенк положенный срок, они очень долго отклдывли с подчей зявления. К тому времени когд н это решились, Стивену было почти сорок лет, что переводило их, кк родителей, в менее приоритетную ктегорию во всех гентствх. - Любящя улыбк тронул освещенное лунным светом мужественное лицо Роберт. - Теперь, мне кжется, ты понимешь, что в некоторой степени нс смих - меня и Бринн - с большой любовью усыновили Стерлинги. Кк только Мрион убедилсь, что Бринн и Стивен посетили всех лучших специлистов по бесплодию и что серьезно встл вопрос об усыновлении, Джеймс немедленно связлся с солидными двоктми, знимющимися подобными вопросми усыновления по всей стрне.

- Неужели не срботло?

- Почти срботло - двжды. Но в первый рз - в течение двдцти четырех чсов с момент рождения ребенк его возвртили родителям, во второй - когд ребенок пробыл с ними почти полтор месяц - биологическя мть изменил свое решение.

- А рзве тк можно?

- Зпросто. Время зкрытых усыновлений уже проходит. Джеймс стршно переживл по поводу случившегося. Он встретился с обеими биологическими мтерями и убедился в том, что они совершенно искренни в своих решениях.

- И Бринн?..

- Естественно, ей было невыносимо больно - очередные потери, - но он ясно понимл, что мть имеет прво пересмотреть свое решение. Кк бы тм ни было, но две попытки усыновления сделли Бринн и Стивен очень осторожными. Я полгл, что они об решили откзться от попыток зиметь собственного ребенк или усыновить чужого. Слишком уж высокую цену пришлось плтить Бринн. В последний рз мы говорили об этом после ее выкидыш в мрте, и он скзл, что это было в последний рз. Все - и мечт, и мучение.

- Но он все же попытлсь еще рз - смый последний.

- Смый последний... - Последоввшую долгую пузу зполнило веселое стрекотние сверчков; когд Роберт нконец снов зговорил, голос его был очень тих, слов, кзлось, обрщены к мерцющим звездм:

- Я чувствую ткую беспомощность.

- Беспомощность, Роберт?

- Я бы все отдл, чтобы положить конец стрдниям Бринн, но я...

- Здесь ты ничего не можешь поделть. Но ты очень помогешь Бринн: понимешь ее печль и делишь с сестрой ее несчстье, и ты тк нежен с ней. Вне всякого сомнения, Бринн верит тебе безгрнично.

- Мне кжется, это потому, что я провел тк много лет, оберегя Бринн, когд мы были молоды, точнее, пытясь зщитить, и мне очень хотелось бы зщитить ее от этой боли. Но... не могу.

- Д, не можешь, - тихо соглсилсь Алекс. - Роберт, ты тоже зплтил свою днь.

- Д, нверное, - соглсился он, переводя взгляд с длеких звезд н близкую Алексу и еще более тихим голосом деля другое признние:

- Я не привык открыто говорить о тких вещх.

Кк только взгляды их встретились, у обоих возникло ощущение мощной, невидимой силы, глубоко тящейся в их душх. Теперь и у Алексы, и у Роберт сердце трепетло в слдком и рдостном предчувствии скорого освобождения энергии, когд н свет бесшбшно вырвутся все сокровенные желния и стремления, опсно смелые, откровенно вызывющие.

- Ты не привык говорить о тких вещх? - чуть здыхясь, повторил Алекс.

- Нет, обычно я этого не делю.

Лун смотрел н них и, кзлось, одобрял, поскольку окутывл Алексу и Роберт серебристым тумном, в котором все стновилось возможным, и мысли о последствиях были где-то длеко-длеко. Можно было спокойно и без опски поделиться смыми сокровенными тйнми и желниями. И в дивном лунном свете Алекс видел, что Роберт жждет ее, и желние его возникло двно и достигло теперь своего погея; и Роберт увидел в прекрсных изумрудных глзх желние столь же глубокое, чудное, кк его собственное.

Было покойно, все тйные желния - допустимы, и Алекс могл с тким рдостным гостеприимством принять его руки и губы, которые лскли бы ее с той необыкновенной нежностью, ккя светилсь в темных глзх Роберт...

Но ззвонил телефон. Алекс помчлсь н кухню. Роберт уже стоял в дверях, когд он сообщил ему, что сестру можно збирть из больницы.

***

Алекс отпрвилсь в спльню з ночной рубшкой для Бринн, вернувшись н кухню, увидл, что Роберт вытирет кофейные чшки, которые только что вымыл.

- Роберт, тебе вовсе не обязтельно было этим знимться.

- Мне зхотелось. Кроме того, это привычк.

- Привычк? - Алексе зхотелось узнть, когд он вырботлсь: в годы бедного детств и поденных рбот или в рмии? Но уж конечно, ни Роберт, ни Хилри не знимлись мытьем посуды в Клермонте!

- У меня есть небольшя, невзрчня квртир неподлеку от Кпитолийского холм, - усмехнувшись, объяснил Роберт. - Дорог до дом в Арлингтоне знимет более полутор чсов при нормльном уличном движении в городе, и, поскольку у меня чсто бывют зседния рно утром или же поздно вечером, я чсто остюсь н ночь в городе, в квртире, где з чистоту отвечю только я.

- Понятно, - смущенно зметил Алекс.

Знчит, существовли ночи - и чсто, - которые Роберт проводил вдли от Хилри? Не исключено, что в одну из тких ночей Роберт приедет в Роуз-Клифф и они смогут снов, поговорить и... Алекс зствил себя прогнть опсные мысли.

- Вот ночня рубшк для Бринн. Мне кжется, эт, с розочкми, будет повеселее...

Руки их соприкоснулись, и Алекс вздрогнул, почувствовв горячую нежность Роберт, когд тот приподнимл ее локоны, чтобы зглянуть ей в глз. Он тоже дрожл, приближя прекрсное лицо Алексы к своему и тихо шепч:

- Спсибо.

***

- Спсибо, - чсом позже повторил Бринн в Инвернессе.

Они сидели в ее комнте. Роберт уже удлился, пожелв женщинм спокойной ночи, Алекс решил убедиться, что Бринн ни в чем не будет испытывть неудобств. Сестр Роберт теперь лежл в роскошной постели, откинувшись н пуховые подушки, и выглядел очень хорошенькой в подренной Алексой мягкой, из тончйшей флнели, ночной рубшке.

- Не стоит блгодрности, Бринн. - Глядя в ее крие глз, в которых после блгодрной улыбки снов появилсь боль и печль, Алекс подумл о том, что хотел бы сделть горздо больше для несчстной сестры Роберт. Мне тк жль.

- Я зню, Алекс. Спсибо тебе.

Минуту Алекс колеблсь, но, почувствовв, что, быть может, Бринн хочется поговорить об этом, осторожно нчл:

- Все это тк неспрведливо. Ты был бы ткой змечтельной мтерью.

- О д, спсибо. - Бринн вздохнул и тихо признлсь:

- Мне тоже кжется это ужсно неспрведливым. Я уверен, что мы со Стивеном могли бы подрить ребенку тк много любви. - Он сокрушенно покчл головой. - Но видно, нм не суждено иметь детей.

- Что бы тм ни было, но в этом явня ошибк. - Голос Алексы звучл лсково, однко он не могл скрыть собственной досды н непонятную жестокость судьбы.

- Ведь тк, ведь првд? - поспешно соглсилсь Бринн, блгодрня Алексе з то, что т выскзл досду н неспрведливость, которую Бринн и см испытывл, хотя и редко об этом говорил. - Тк приятно поговорить об этом с кем-то еще, кроме Стивен и Роберт. Мое нездоровье - ткой горький источник постоянной печли для всех нс, что мы очень долгое время просто злились н кпризы судьбы.

- Если хочешь, я могу посидеть здесь и позлиться вместе с тобой всю ночь, - предложил Алекс, увидев в глзх Бринн и желние поговорить, и безумную устлость. - Хотя бы несколько минут.

- Спсибо.

Они еще немного поговорили, пок Бринн не стло клонить в сон.

- Я нвещу тебя звтр, - пообещл Алекс.

- Я буду н приеме.

- Зчем? Не лучше ли тебе оствться в постели?

- Нет, я буду в порядке. Просто посижу в тени розовых зонтов. Я не собирюсь сообщть кому-либо о выкидыше, дже Стивену. Он не знет о том, что я был беременн, тк что...

- Понимю. - Сегодня ночью Алекс узнл о том, кк горячо любит Бринн своего муж, и понял ее желние не огорчть Стивен.

- Спсибо, что провел со мной эту ночь, Алекс.

- Всегд рд помочь тебе, Бринн.

***

Возврщясь в свою спльню, он посмотрел н зкрытую дверь комнты Кэт. Алекс ндеялсь, что сегодня ночью они с сестрой могли бы провести не один чс з рзговорми. Но вместо этого он всю ночь пробыл с млдшей сестрой Роберт. Что ж, услышит рсскз Кэт о ее прогулке с Джеймсом кк-нибудь потом!

Джеймс. Интересно, что бы он скзл, признйся ему Алекс сейчс во всем? Кк отрегировл бы Стерлинг н рсскз о волшебном лунном свете в Роуз-Клиффе и н то, что ее сердце сейчс готово рвться из груди, и все из-з Роберт? Джеймс - прекрсный друг, не влюбленный в Алексу, - легко нйдет этому объяснение. Со спокойной нежностью во взгляде он скжет, что чувственный взгляд Роберт - лишь иллюзия, что Алекс был просто околдовн лунным светом. Он, конечно же, не стнет обижться, ведь нет? Алекс решил, что нет. И очень н это ндеялсь.

И все же он не пошл в другое крыло дом искть Джеймс. Но Алекс признлсь себе в том, что вовсе не стрх увидеть в глзх Джеймс обиду зствил ее не зходить к нему, упрямое нежелние услышть пусть дже доброжелтельное объяснение того, что все происшедшее было лишь иллюзией.

Поэтому Алекс, вместо того чтобы искть Джеймс, подошл к окну в своей спльне.

"Здрвствуй, лун! - безмолвно приветствовл Алекс ночное светило, улыбющуюся свидетельницу ее приключения в Роуз-Клиффе. - Ты меня помнишь? Прошу тебя, скжи, ты тоже видел этот взгляд крих глз? Я ведь не ошиблсь, д? Прошу тебя! О лун, поскольку ты ткя мудря, я всего лишь неопытный новичок в подобных делх, скжи: эти дивные чувств, что все еще бурлят во мне, эти волны счстья, желния и рдости, эти волшебные ощущения - свидетельство того, что я полюбил? Д? Мне тк кжется. И, лун, еще только один вопрос: кк ты думешь, он испытывл столь же прекрсные чувств?"

***

В то воскресенье в Инвернессе собрлись смые влиятельные люди Вшингтон. Гости бродили среди редкостных роз, беседовли о политике или вели ни к чему не обязывющие рзговоры, потягивли шмпнское и лкомились бесконечными деликтесми, предлгемыми н сверкющих серебряных подносх.

Сентор Роберт Мкллистер, естественно, весь день нходился рядом со своей супругой, и кждому из присутствоввших хотелось поговорить с будущей первой прой. Ткое же бесчисленное количество поклонников стремилось пообщться и с ктрисой Алексндрой Тейлор. У Алексы и Роберт не было ни млейшей возможности перекинуться хотя бы прой слов, но не рз, словно по неглсному сигнлу, они невольно и одновременно принимлись искть среди гостей друг друг, встречлись взглядми и обменивлись рдостными улыбкми.

Алекс не рзговривл с Робертом, Кэтрин - с Джеймсом.

Кэт собирлсь еще рз поблгодрить его з вчершний вечер, но, когд спустилсь к звтрку, Джеймс и Артур проверяли, првильно ли рсствлены н изумрудном гзоне столики под розовыми зонтми, полит ли теннисный корт в последний рз и нбит ли до откз клдовя н "Ночном ветре". Приглшенные н прием уже нчли прибывть, и Джеймс с родителями гостеприимно встречл их. Джеймс все время был очень знят. И когд госсекретрь - стрстный почиттель музыки - узнл в Кэт девочку-подростк, которую видел, когд т победил н конкурсе Вн Клиберн, у Кэт уже тоже не было ни минуты свободной.

- Н моих приемх одни гости не впрве рспоряжться отдыхом других гостей, - мягко, но решительно вмешлсь в рзговор Мрион, услышвшя, кк госсекретрь просит Кэтрин сьггрть им. - Незвисимо, от кого эти рспоряжения исходят.

- Я вовсе не против, Мрион. Если только вы не возржете.

- Дорогя моя Кэтрин, - рсцвел хозяйк Инвернесс, - ты предствить себе не можешь, кких усилий мне стоило сдерживть себя, чтобы не предложить тебе пордовть нс своим искусством. Нш "Стейнвей" в прекрсном состоянии.

И Кэтрин зигрл, без млейшего смущения делясь своим дром с удиторией, состоявшей из знменитостей.

Снчл гости, привлеченные волшебными звукми в большой зл, внимли ошеломленно и зчровнно. Зтем, в ответ н предложение Кэтрин нзывть произведения, которые они хотели бы послушть, посыплись бесчисленные зявки. Репертур пинистки был весьм обширен, и он с удовольствием исполнял и Бх, и Шопен, и Гершвин, и рок-н-ролл.

Кк всегд, Кэтрин игрл с огромной рдостью и, кк всегд, виртуозно, пок... не появился Джеймс. З минуту до этого, лукво подмигнув жене, президент стрны поинтересовлся у Кэт, знет ли он "Я рзлетюсь н кусочки"? Кэтрин, рзумеется, знл и кк рз нчл эту песню, когд вошел Джеймс.

"Кк символично!" - подумл несчстня Кэт, чувствуя, кк и см рзлетется н кусочки, что случлось всякий рз, когд Джеймс устремлял н нее свой пристльный взгляд. Щеки девушки вспыхнули розовым плменем, сердце учщенно збилось, что уж никк не было связно с последствиями длительной диеты. Кэт сегодня немного перекусил, и тело ее с блгодрностью ответило н прекрщение голодовки неожиднным взрывом энергии.

Кэтрин нчинл уже привыкть к пылющим щекм и учщенному сердцебиению, возниквшему без предупреждения всякий рз, кк Джеймс окзывлся поблизости. Но сейчс он почувствовл, что дже ее совершення техник нчл рзлетться н кусочки. Изящный пльчик неожиднно ошибся клвишей - одной, потом второй! Рзумеется, никто, кроме смой Кэтрин, не зметил этой неточности в легком и быстром волшебном тнце ее прекрсных рук.

Но см Кэтрин зметил и... О, кк бы ей хотелось именно сейчс игрть змечтельно, легко, без фльши - для Джеймс. Но... не получлось. Тк же кк не получлось поднять глз и встретиться с ним взглядом и улыбнуться приветливо и блгодрно. О д, Кэтрин зпросто могл одрить очровтельной улыбкой президент Соединенных Шттов, и смело выдержть его восхищенный взгляд, и дже поговорить с ним, не прекрщя змечтельный тнец искусных пльчиков н клвитуре. Но он не смел взглянуть н Джеймс, не оборвв при этом, безндежно и окончтельно, свою игру.

Итк, Кэт игрл, мысли ее путлись, пльцы ее ошиблись, но взглядом он тк и не встретилсь с Джеймсом.

Он оствлся в зле совсем недолго. Стерлинг договорился с несколькими гостями об ужине н яхте, и они отпрвились в плвние. "Ночной ветер" все еще мелькл мленьким бело-голубым пятнышком в море, когд Кэтрин и Алекс покинули вечеринку.

***

- Мм?

- Кэт! - здохнулсь Джейн от счстья. Н глзх у нее выступили слезы, голос нполнился рдостью. Кк же терпеливо и отчянно они с Алексндром ждли возврщения своей любимой дочери! До чего нестерпимо им хотелось примчться к Кэт, зключить в объятия и зверять снов и снов в своей безгрничной родительской любви! Но Джейн и Алексндр понимли, что ткое путешествие должн совершить Кэтрин. Кроме того, они понимли, что, дже нчв свое возврщение домой - к любви, Кэт предстоит пройти длинный и трудный путь. И сейчс в конце концов это ее путешествие нчлось.

Джейн услышл в голосе дочери робкую ндежду, чутко понимя, что и смо слово "мм" для Кэт уже большой, смелый шг. С мя месяц ее письм нчинлись "Здрвствуйте" и "Bonjour", не с тких знкомых и тких трогтельных приветствий, кк "Дорогие мм и пп" или "Милые ммочк и ппочк".

- Привет. А пп дом?

- Он кк рз идет нверх взять другую трубку.

Они молч подождли, пок Алексндр не поднял трубку второго телефон.

- Кк ты, Кэт? - Голос его чуть дрожл от волнения.

- У меня все прекрсно, пп. Я звоню, просто чтобы скзть "привет".

Они проговорили целый чс, и Кэт рсскзл о потрясющих впечтлениях от Нью-Йорк, и о новых произведениях, которые он рзучивет, и об уик-энде, проведенном в Инвернессе, и о том, что чувствует себя прекрсно, великолепно, совсем кк рньше.

Рньше... Призрк из прошлого, который н смом деле не существует. В тумне потрясющих описний болезненное воспоминние о првде неожиднно пронзило Кэт, зствив ее прервть рсскз н полуслове. Последовло молчние. Джейн и Алексндр терпеливо ждли, отчянно молясь, и в конце концов Кэтрин опять ншл в себе силы и зговорил.

Д, он вышлет кссеты с зписями новых исполняемых ею произведений. Кк только получит от Мрион фотогрфии, н которых президент, первя леди и Алекс стоят, облокотившись н рояль, з которым игрет Кэтрин, срзу же пришлет и их. И еще он смущенно пообещл звонить.

Кэт, миля Кэт снов позвонит! Для Джейн и Алексндр это было смое прекрсное обещние из всех. Ведь оно ознчло, что отвжное путешествие

Кэтрин домой, к родителям и их любви, по-нстоящему нчлось.

Глв 14

" - Вы, сентор, получили существенную прибвку к жловнью, то есть взятки з последние голосовния по оборонным контрктм.

- Это нелепо, мисс Уинслоу, не говоря уже о клеветнических обвинениях, ни одного докзтельств которых у вс, вероятнее всего, нет.

- У меня имеются документы, которые вы считли уничтоженными. Н смом деле они сейчс в рспоряжении председтеля сентской комиссии по этике. В моем офисе случйно окзлись их копии, не желете взглянуть?

- Не очень-то вы преуспеете с этими приемчикми желтой прессы, мисс Уинслоу!

- Я и не пытюсь в чем-то преуспеть. А вот вы, сентор, очень стретесь. Но теперь вы нконец поплись".

Глз Алексы - Стефни Уинслоу, сияющие торжествующим светом, в упор смотрели н возмущенного "сентор". Он выдерживл его взгляд, не мигя, пок режиссер не объявил:

- Снято!

- Превосходно! - добвил он, кк только у ктеров исчезли врждебные взгляды и появились дружеские улыбки. - Второй дубль не нужен. Всем обедть. Алекс, съемки после ленч я хотел бы нчть со сцены в твоем офисе. Ты готов?

- Конечно.

***

- Сентор Мкллистер! - Репортеры ринулись к Роберту, кк только он вышел из. зл зседния, и мгновенно окружили его плотным кольцом.

- Нм известно, что одним из пунктов сегодняшнего обсуждения был вопрос о положении с зложникми. Появились ккие-нибудь новые обстоятельств?

- Вы же знете, что я ничего не могу вм скзть, - дружелюбно нпомнил Роберт, доброжелтельной улыбкой покзывя собрвшимся репортерм, что прекрсно понимет: они стрются сделть свою рботу тк же хорошо, кк и он свою.

Репортеры, рзумеется, это знли, потому большинство журнлистской бртии бросилось з другими сенторми. Ведь иногд сенторы "проклывлись", с простодушным выржением лиц случйно выблтывя что-то, не преднзнченное для оглски, или выдвя необдумнные комментрии. Порой "проколы" деллись не случйно - это был нмерення утечк информции в личных интересх или в интересх своих союзников.

Сентор Роберт Мкллистер был одним из новых членов комитет по рзведке, но до сих пор не сделл ни одного неосторожного змечния - ни случйного, ни нмеренного. Репортеры и не ожидли от Роберт беспечности или политических интриг, но ндеялись при нличии информции, которя могл бы быть зконно предн оглске, перехвтить у фотогеничного Мкллистер цитту. Это могло бы стть вечерней сенсцией, учитывя увжение, которое всегд внушл к себе сентор от штт Виргиния.

Роберт укрылся в своем офисе и провел обеденный перерыв, отвечя н телефонные звонки, встречясь с помощникми, читя бесконечную пчку документов, поступвших н его стол, и тщетно стрясь кждую секунду, кк делл это уже пять последних дней, збыть о ней.

Но рзве ткое возможно? Алекс коснулсь той чсти души Роберт, которя сохрнилсь от рзрушительного действия прошлого - нежной и ндеющейся, - той чсти сердц, которя чудом остлсь неповрежденной. Роберт чувствовл грубые рубцы, которыми был покрыт его душ, и потому не без труд нрстил бескровную, грубую ткнь н глубокие, полученные от жизни рны; он зпечтл эти рны, зщищя себя от неимоверной боли в будущем.

До сих пор, до встречи с Алексой, Роберт был уверен, что единственным действительно не зщищенным в его сердце был уголок, в котором жил любовь к млдшей сестре. Все свое детство Роберт зщищл Бринн от жестокой рельности их нищенской жизни, скрывя от нее свои слезы и с любовью убеждя Бринн, что ее жизнь будет нполнен долгим, бесконечным счстьем, в то время кк см Роберт рсстлся со всякой ндеждой н свое собственное.

С млых лет брт строго следил з Бринн. И уже восемндцтилетним мльчишкой он пристльно нблюдл з людьми, с которыми служил во Вьетнме: хлднокровие и рссудительность позволяли Роберту сохрнять блгорзумие и смооблдние в мире, который н смом деле был безумен. Роберт провозглсили лидером и героем, потому что он действительно мужественно спсл жизни, сердц и души очень многих людей.

Но Роберт Мкллистер знл и другую првду. Крики боли, рздирвшие его при виде окружющего кошмр, были неслышными - Роберт зглушил их, нвсегд спрятв в глубине своей души.

Он вернулся из Вьетнм с твердым убеждением, что знет пути, которыми плнету можно привести к миру. Он мечтл жить спокойно, одиноко, посвятив себя общественному служению и хотел претворить свою мечту в жизнь. Сердце его было слишком глубоко рнено, чтобы когд-нибудь полюбить, и до встречи с Хилри Роберт Мкллистер никогд не помышлял о женитьбе. Но крсивя, живя, умня Хилри легко покорил его сердце, незмысловто и соблзнительно дв понять о своем сильном желнии.

Будучи дочерью губернтор, Хилри прекрсно знл, к чему неизбежно ведет жизнь всякого политик, и, кзлось, стрстно хотел рзделить эту судьбу с Робертом. Кроме того, он кк будто и првд поверил в его мечту и стремления.

Роберт предложил Хилри руку и сердце вовсе не потому, что он был дочерью очень влиятельного губернтор, - по крйней мере для молодого человек это не был женитьб из политических мбиций. Он просто хотел жениться н милой, изящной, не эгоистичной женщине, которя тк очровтельно убедил Роберт, что жизнь одинокого человек вовсе не его роковя судьб.

Следует отметить, что до свдьбы у Роберт и Хилри было не тк уж много действительно интимных встреч, и до смого дня бркосочетния не было возможности поделиться своими сокровенными тйнми. Именно поэтому, произнося торжественные слов супружеской клятвы своей привлектельной невесте, Роберт дл обет и смому себе: нсколько сможет, полностью отдст Хилри смого себя. Он пообещл ткже, вновь пережив всю боль, открыть ей свои тк тщтельно скрывемые рны. Если только Хилри попросит его об этом.

Однко довольно скоро он понял, что, ств миссис Мкллистер, Хилри совершенно потерял интерес к человеку, вынужденному нести ответственность мужчины, еще когд он был испугнным, голодным ребенком. И менее всего Хилри волновли терзвшие сердце Роберт ужсы войны. Он понял, что жене интересны только сияющие символы военного прошлого - золотые медли героя, вовсе не уродливые шрмы н душе муж.

Хилри не нужн был духовня близость, и см он очень быстро перестл нпоминть ту сердечную и милую женщину, которую знл Роберт до свдьбы. Рзумеется, Хилри продолжл исполнять эту роль н публике, для которой чет Мкллистер оствлсь змечтельной супружеской прой, и временми, особенно пончлу, игрл эту роль и для муж.

Роберт понимл, что его одурчили. Но он чувствовл ответственность з клятвы, днные той женщине, ккой Хилри был в месяцы их головокружительного ромн. Он изо всех сил стрлся помочь ей снов стть той сердечной, милой женщиной - для себя, для их брк, но более всего для смой Хилри; однко в конце концов понял, что т женщин был лишь иллюзией.

Теперь Роберт знл, что его жен всегд был высокомерной, смодовольной, холодной и тщеслвной эгоисткой.

Отношение и поведение Хилри более не рнили его душу. Он перестл быть Роберту близким человеком. Вероятно, ему суждено всю жизнь прожить без любви, никогд по ней не тоскуя, никогд не требуя большего, дже не ндеясь н то, что и для него могут существовть и рдость взимопонимния, и счстье любви, которые он обещл своей сестре Бринн.

И тут появилсь Алекс. Роберт ее не искл и дже не подозревл о ее существовнии, но он возникл, и Роберт уже не мог жить без этой женщины. О, кк же ему был необходим эт женщин!

Но чем рисковл бы блестящий сентор, которого прочили н пост президент, рди Алексы Тейлор, если бы он потребовлся этой женщине?

Ответ был прост - всем.

***

- Привет, Алекс. Это Роберт.

- Привет, - прошептл он.

- Я хотел спросить...

У Роберт перехвтило дыхние, кк только он услышл в ее голосе нежность, почти облегчение, будто Алекс ждл его звонк, но не смел н него ндеяться.

- Д.

- Д? - тихим эхом рдостно отозвлся Роберт.

Алекс говорил "д" всему, что бы он ни предложил. Роберт никк не ожидл, что зйдет тк длеко, и теперь душ его ликовл. Он должен был присутствовть н официльном обеде, ночь нмеревлся провести в своей квртире в городе, но...

- Сегодня вечером. Но, Алекс, я смогу освободиться не рньше одинндцти.

- Прекрсно. Знчит, в одинндцть.

***

Алекс встретил Роберт н злитой лунным светом дорожке среди роз. Минуту они смотрели, лскя друг друг лишь взглядми, в которых сиял открытя рдость. Нконец Роберт дрогнувшей рукой коснулся щеки Алексы, ее дрожщие пльцы притронулись к его лдони, потом Алекс окзлсь в объятиях Роберт, и тубы его стремительно ншли ее губы - ошеломляющя и стрстня встреч.

- Я тосковл по тебе, Алекс, - прошептл он между горячими поцелуями. - Всю мою жизнь.

Любовь их не могл быть плотоядной. Они нуждлись друг в друге слишком сильно и слишком долго ждли друг друг, чтобы знимться медленными чувственными открытиями. И когд стремительно, тк стремительно они взлетели н пик блженств и получили то, о чем столько времени тк стрстно мечтли, в сердцх их родилось нечто совершенно потрясющее и удивительное: они были вместе, они стли единым целым, чувствующим неизъяснимую нежность, ликующую рдость, совершенное счстье.

***

Изящные пльцы Алексы нежно кслись безобрзного шрм н животе Роберт. А зтем и ее тубы тк лсково успокивли двнюю боль!

- У меня есть и другие шрмы, Алекс... горздо более глубокие.

- Если ты покжешь мне их, Роберт, я рсцелую и их.

- О, дорогя моя, ты уже сделл это. - Роберт нежно привлек к себе Алексу и отвел с ее лиц пряди золотистых волос, чтобы зглянуть в счстливые глз. - Я люблю тебя, Алекс.

- Ах, Роберт, я тоже тебя люблю! - Губы ее коснулись его губ, и через мгновение они снов стрстно желли друг друг, но теперь пришло время для вопрос, после которого Роберт совершенно удостоверился бы в том, что для любви. Алексы не стршны никкие тйны и ужсы, некогд обитвшие в прошлом Роберт. - Эт что-то связнное с войной, Роберт?

- Нет, любовь моя. Ничего особенного, никких постыдных тйн, искренне зверил Роберт. - Просто я ткой же мужчин, кк и любой, кто был солдтом. Вот и все.

- Не думю, Роберт Мкллистер, - тихо откликнулсь Алекс, прежде чем снов рствориться; в его чувственном взгляде, - что ты ткой же мужчин, кк, все.

***

- Привет, Джеймс.

- Алекс?

- Я звоню не вовремя?

В Чикго было шесть чсов вечер, суббот, и Алекс зстл Джеймс в его гостиничном номере.

- Вовсе нет. Н сегодня я зкончил все встречи. - Джеймс слегк нхмурился, вспомнив, что прошло около двух чсов после звершения последних нелегких переговоров.

В любую другую субботу из тех пяти месяцев, что Джеймс был знком с Алексой, он двно бы уже зкзл вибилет н ночной рейс до Вшингтон, с тем чтобы провести ночь в Роуз-Клиффе. Но сегодня, последние дв чс, Джеймс просто стоял у окн и смотрел н озеро Мичигн, думя об Алексе и о ее млдшей сестре.

- Ясно... Знчит, я могу подняться?

- Подняться?

- Я в вестибюле.

***

- Привет.

- Привет, входи.

- Спсибо.

Джеймс удивленно и с интересом нблюдл, кк после неловкой улыбки, без обычного продолжительного поцелуя Алекс быстро прошл мимо него в элегнтную гостиную просторного номер. Совершенно ясно, что у Алексы имелсь четкя повестк дня.

- Итк? - поинтересовлся Джеймс, последовв з ней в гостиную и сдясь н дивн нпротив кресл, которое выбрл Алекс.

- Джеймс... произошло нечто.

- Я тк и понял, - спокойно ответил он и, поймв ее смущенный взгляд, предположил:

- Нечто хорошее, но ткое... В общем, ты не уверен, буду ли я тоже рд.

- Верно, - прошептл Алекс, поржясь тому, кк безошибочно нучился Джеймс читть ее мысли, и снов збеспокоилсь о том, с чем пришл к Джеймсу. Хвтит ли ей сил убедить его в своей неизбежной лжи?

- Тк я попл в точку? Предствить себе не могу, что бы это могло быть.

- Все потому, что это слишком невероятно. Я встретил человек, Джеймс, и мы полюбили друг друг.

- Полюбили? - тихо переспросил Джеймс; из дльнего уголк его сумбурного сейчс сознния всплыло то, что он с ткими усилиями пытлся всю неделю подвить, но что упорно вертелось в уме и теперь рдостно чуть не вырвлось н простор: "Я тоже влюбился". - Ты полюбил? Циничня Алекс?

- Циничня Алекс. И в этом, безусловно, виновт ты, - зявил Алекс, нмеревясь до конц быть искренней.

Он был виновт в том, что познкомил ее с Робертом, но в ее любви Джеймс был повинен и еще по одной, более вжной причине. И Алекс хотел, чтобы Джеймс об этом знл.

- Ты, Джеймс Стерлинг, зствил меня поверить в себя. Ты без устли говорил мне, что я - хорошя, добря и зслуживю прв любить и быть любимой. Не зню, действительно ли ты см этому веришь, но если нет, то ты создл новую женщину, зблуждющуюся, сошедшую с ум от любви.

- Ты рспрекрсно знешь, что я в тебя верю, - перебил Джеймс, и его торжествующий взгляд говорил о том, что это првд.

Алекс в упор смотрел н Джеймс, ндеясь увидеть другие признки искренности, но теперь Стерлинг выступл в роли искусного посредник, и его лицо выржло бсолютный нейтрлитет - контролируемый, непроницемый, холодный. Алекс прилетел в Чикго сообщить ему, глядя глз в глз, что их связь окончен, поскольку считл, что это должн быть сделно именно тким обрзом. Он не ожидл от любовник дрмтической сцены и не хотел ее, но во взгляде Джеймс он не ншл и след сожления. Его не было и в тот момент, когд Джеймс тихо повторил: "Полюбили..." Более того, тогд в его голосе прозвучло чуть ли не облегчение. Алекс не хотел стрдний Джеймс, но все же...

- Черт возьми, Джеймс! Неужели для тебя это совсем ничего не знчит? Ты вообще думешь о нших отношениях? Может, я и не впрве спршивть об этом, но...

- Алекс! Рзумеется, я думю о нс. Неужели ты этого и впрвду не понимешь? - Джеймс подождл, пок взгляд Алексы смягчится, и лсково продолжил:

- Я очень много думю о нших отношениях. Поверь, Алексндр Тейлор, я всегд буду зботиться о тебе и о твоем счстье.

- Определение любви по Кэтрин, - пробормотл Алекс.

- Что?

- Д. Он утверждет, что любовь - это когд ты постоянно зботишься о чьем-то счстье. Вечно, незвисимо от того, преднзнчено ли вм быть вместе. Именно то, что я чувствую сейчс по отношению к тебе. Знчит...

- Знчит, что?

- Знчит, мы любим друг друг, несмотря н то что никогд не говорили об этом.

- Несмотря н то что прежде никогд не говорили друг другу об этом, признлся Джеймс. - Мы были прекрсными любовникми, Алекс, но мы ткже есть и, ндеюсь, будем еще и прекрсными друзьями.

- О-о, Джеймс! - прошептл Алекс. - Я тк рд, что ты хочешь остться моим другом.

- Нвсегд. - Джеймс скрепил обещние нежной улыбкой и, не желя кзться сентиментльным, слегк поддрзнил:

- Ну-с, друг мой Алекс, рсскжи мне о нем.

- Рсскзывть особенно нечего. Мы встретились дв дня нзд, и это случилось. Любовь с первого взгляд. - Алекс солгл, не моргнув глзом, и дже изобрзил веселенькую улыбку, признвясь в ромнтическом чувстве, к которому прежде относилсь с явным презрением.

Еще рньше Алекс решил: ткя ложь необходим. Джеймс не должен знть, что он полюбил Роберт. Алекс ненвидел врнье, но еще больше ее убивл мысль о том, что Джеймс, возможно, не одобрит случившегося и, несмотря н зверения в любви и дружбе, посчитет Алексу недостойной своего друг. Или же решит, что их связь не стоит риск, которому подвергется политическя крьер Роберт. Призрки, тившиеся в темных уголкх ее сердц - символы былых рзочровний и собственного недостойного поведения, - молчли, приглушенные любовью к ней Джеймс и Роберт; приглушенные, но не исключено, что не собирющиеся хрнить молчние вечно.

- У него есть имя?

- Ромео. Очень удобно, ты не нходишь? Если учесть, что я полностью вошл в роль любящей и любимой Джульетты, потому стщу слов, приндлежщие юной Кпулетти: "Что в имени тебе?.."

- Неудчня попытк уклониться ознчет, что он входит в одну из твоих "полностью не подходящих" ктегорий, - с улыбкой зметил Джеймс.

Алекс кк-то рсскзл ему полушутя-полусерьезно о том, что считет некоторых мужчин совершенно неспособными к серьезным ромнтическим отношениям, которые никогд не смогут рзмыть ее циничное отношение к любви. В эту ктегорию входили, естественно, ктеры и, кк открыл для себя з последние несколько лет Алекс, политики. Они, по словм Алексы, отличлись чрезвычйным тщеслвием, полнейшим эгоцентризмом и железной способностью добивться своего при любых условиях. Юристы, кк и предствители "голубых кровей", тоже входили в ктегорию "неспособных" из-з своих болезненно ясных "общих принципов".

Но тких взглядов ктрис Тейлор придерживлсь лишь до встречи с двоктом Джеймсом. Если бы возлюбленный Алексы окзлся ктером, политиком, двоктом или человеком голубых кровей, ей бы следовло сейчс откинуть гриву золотистых волос, весело рссмеяться и признться в ошибочности собственной теории. Но он этого не сделл. Видя в очровтельных глзх Алексы опсение, что ее вот-вот "рскусят", Джеймс мягко поинтересовлся:

- Он жент?

- Д, - признлсь Алекс, понимя, что может лгть Джеймсу лишь до определенных пределов.

- Я считл, что семейные узы были для тебя сильным тормозом.

- Я тоже тк думл. Но все изменилось. Д это и не вжно. Я буду жить этой любовью столько, сколько смогу, невзиря ни н что.

- Это опсно.

- Зню. Опсно и глупо, не говоря уже о том, что не првильно. И об этом постоянно твердит живущя во мне стромодня провинцильня девчонк.

- Может быть, и стромодня, но очень-очень здрвомыслящя.

- Джеймс, я верю в свою любовь к нему тк, кк не верил еще ни во что в своей жизни. Я не ожидл, что ко мне придет нстоящее, искреннее, ткое всепоглощющее чувство. Но это случилось.

- Ни минуты не сомневюсь, - подхвтил Джеймс, видя, кк Алекс, еще более прекрсня, чем прежде, светится глубокой и неподдельной рдостью. Только будь осторожн.

- Я дже и этого не могу обещть, Джеймс, - тихо ответил Алекс.

Безусловно, они с Робертом будут осторожны, хрня свою любовь в тйне, но Алекс уже не в силх обуздть собственное сердце. Оно более ей не приндлежло.

Алекс отдл свое сердце Роберту. Теперь оно полностью в его влсти.

***

Алекс откзлсь от предложения пообедть вместе, сослвшись н устлость (что было истинной првдой) и н то, что должн возвртиться в Вшингтон, поскольку в воскресенье утром ей предстояли съемки (что тоже был првдой). Но глвной причиной ее откз стло опсение, что более продолжительное общение и умение Джеймс вытягивть из нее првду зствят ее нзвть имя Роберт.

Алекс уехл, Джеймс провел весь вечер и бессонную ночь, думя о ее сестре. Кэтрин был с ним всю неделю - в его зчровнных мечтх, которые порзительным обрзом овлдевли созннием Джеймс дже во время сверхвжных переговоров о миллирдной сделке. Мысли о Кэт не покидли его, и Джеймс кк мог пытлся перевести их в рционльное русло, позволяя н короткое время увлечь себя в длекие фнтзии. В конце концов, когд у него появится свободное время, милые предтельские мысли вырвутся нружу, зговорят громко и твердо, потом будут изгнны из пмяти нвеки.

Стерлинг изгонит их из пмяти рди Алексы, которую он любил и которой никогд не сможет причинить боль. Если бы Джеймс встретил другую женщину и мгновенно в нее влюбился, кк это случилось с Алексой, тогд он последовл бы ее примеру и не змедлил объясниться.

Но Кэтрин не "другя женщин". Он - млдшя сестр, чье рождение вызвло ткой хос в детской жизни Алексы и отношения с которой были тк для нее теперь вжны, тк сложны и тк хрупки. С бсолютной уверенностью Джеймс знл, что никогд не скжет Алексе: "Циничня ты и скептический я никогд по-нстоящему не верили, что сможем полюбить. Но, видишь ли, в твоей млдшей сестре есть что-то ткое змечтельное, прекрсное, ткое волшебное..."

И вот теперь Алекс ншл свою волшебную любовь.

Может быть, нежное чувство, с которым они друг к другу относились, и подготовило их сердц к еще большей любви. Алекс скзл, что Джеймс виновник происшедшего, иронично, но искренне поблгодрил з то, что Джеймс убедил ее в том, что он достойн любви. Но истин зключлсь и в другом: зботясь об Алексе, любя ее, Джеймс сделл крйне вжные открытия в смом себе.

Конечно, всегд существовли люди, которых Джеймс любил, - родители, Элиот, Роберт, Бринн. Но до появления Алексы "приятность", которую он тк быстро рзглядел в Джеймсе, рспрострнялсь только н сму Алексу. Он просто никогд прежде по-нстоящему ни о ком не зботился, но об Алексе Джеймс стл зботиться совершенно искренне. И сделл неожиднные и великолепные открытия о своем дре любить.

- Это ты виновт, Алексндр, что я смог полюбить твою млдшую сестру, - глядя в сияющее звездми чикгское небо, тихо прошептл Джеймс, потом еще тише добвил:

- Спсибо тебе.

Удивительные мечты о Кэтрин, не огрниченные теперь никкими зпретми, витли в его голове, кружсь, сплетясь, нполняя рдостью, до...

"А кк см Кэтрин? - неожиднно вопросил голос, быть может, голос блгорзумия. - Ты збыл, до чего он молод и невинн? Збыл, что всякий рз - всякий рз, когд вы были вместе, - ты зствлял ее вспыхивть огнем смущения? Ты подвляешь эту девушку. Алекс скзл тебе об этом с смого нчл, и прошлый уик-энд подтвердил, что тк оно и есть. Д кк же ты мог просмотреть этот вжный пункт? Всего неделю нзд, в этот смый день, ты зствил Кэтрин плкть. Или ты збыл ее рекцию н следующий день, когд присоединился к гостям послушть ее игру? Кэтрин дже не взглянул н тебя!"

"Д, он невинн, но я буду тким нежным, тким внимтельным", пообещло полное любви сердце Джеймс.

"Бесспорно, Кэт молод, но временми в ее чудных спфировых глзх светится ткя мудрость, словно он знет о печли горздо больше, чем присуще ее годм. И, д-д, я смутил ее и стршно об этом жлею. Но возможно, что мы об были подвлены волшебством нших чувств. Кэт тоже это понял, я зню, он понял. Я видел удивление в ее сияющих глзх и видел ее очровтельную улыбку. Мне кжется, я понимю, почему Кэт не взглянул н меня, когд игрл н рояле в воскресенье: по той же смой причине, по которой я все это время гнл из головы мысли о ней".

Тк в великом смятении рзмышлял всегд уверенный в себе скептик Джеймс Стерлинг.

"Твои признния в чувствх звучт весьм убедительно, - зметил голос рзум. - Но тк ли ты уверен в том, что это нужно Кэтрин?"

"Я совершенно искренен в своих чувствх. И я верю, что Кэтрин желет того же смого. Но, - твердо поклялся себе Джеймс, - если он не хочет ншей любви, обещю, что оствлю ее в покое. Мы поступим тк, кк пожелет Кэт. Ккой выбор сделет ее сердце..."

Джеймсу хотелось увидеть Кэтрин кк можно скорее, сейчс, сию минуту! Но, неохотно уступя здрвому смыслу, он все-тки решил, что необходимо некоторое время между окончнием его отношений с Алексой и нчлом любви с ее млдшей сестрой.

Время... дргоценное время вдли от дргоценной Кэтрин.

Глв 15

- Привет, Кэтрин. Это Джеймс.

- Здрвствуй, Джеймс.

- Кк у тебя дел?

- Спсибо, все прекрсно. - У Кэтрин были все основния похвстться. У меня действительно все змечтельно: я все еще стройня, но теперь сильня и здоровя.

Кэт понимл, что Джеймс н смом деле спрвляется не о ней. Он интересуется Алексой. Хотя сестр не рз уверял ее, что не рзбивл сердце Джеймс, но, очевидно, это было не тк. И теперь Стерлинг звонит Кэтрин только зтем, чтобы нйти у нее поддержку.

- Отлично. Я звоню узнть, не хотел бы ты поплвть со мной в субботу?

- О-о, - тихо прошептл Кэтрин, рзрывясь между желниями дть противоречивые ответы - кк всегд, когд дело кслось Джеймс: ""Д" потому что я очень хочу тебя видеть, и "нет" - потому что не могу сообщить ничего, что могло бы тебе помочь, ведь Алекс по уши влюблен".

- Или в воскресенье. Кк тебе удобнее.

- В субботу было бы прекрсно, - неожиднно услышл Кэт собственные слов - смелый и глупый ответ, идущий прямо из сердц.

- Здорово! Я одолжу яхту у приятеля. Он пришвртовн у "Сутгемптонского клуб". Хорошо бы нм выехть из Мнхэттен в одинндцть. Тебя это устривет?

- Д, змечтельно.

***

- Привет!

- Привет!

Джеймс был счстлив видеть Кэт и н ккой-то дух зхвтивший миг утонул в яркой синеве ее взгляд. Но тут же зметил под глзми темные круги и серовтый оттенок лиц.

- Кэтрин, в чем дело? Ты нездоров?

- Я в порядке. Это... ничего. Что з прекрсный денек для плвния! Мне остлось только взять пиджк, и я буду готов к походу.

- Лдно, - оздченно соглсился Джеймс, подвив желние снов спросить Кэт о ее здоровье, когд увидел, кк он нпряглсь, нпрвившись з пиджком к шкфу, и кк ее изящные пльцы глубоко впились в побелевшие лдони.

Джеймс понял, что боль не отпускл девушку всю ночь.

- Кэтрин, ты не пытлсь нйти меня и откзться от прогулки? Сегодня утром я был в офисе.

- Нет, я не искл тебя.

- Понятно.

Несмотря ни н что, дже н острую боль, Кэт не хотел отменять их свидния. Мысль об этом нполнил Джеймс и рдостью, и тревогой.

- Но, быть может, нм следует пересмотреть прогрмму?

- Д, кжется, тк будет лучше. - Зкрыв дверцу шкф, Кэтрин посмотрел н Джеймс:

- Ты ничего не хотел спросить у меня об Алексе?

- Об Алексе?

- Д, об Алексе и... - Кэтрин смущенно пожл плечми.

- Об Алексе и ее новом возлюбленном? Ничего. А что?

- Я думл, что ты звонил именно з этим.

- Нет. Мы постоянно общемся с твоей сестрой. У меня, уверен, кк и у тебя, есть сомнения в рзумности ее выбор, но я рд, что Алекс тк счстлив, и ндеюсь, счстье это будет длиться вечно. - Джеймс зглянул в прекрсные удивленные глз Кэтрин и добвил:

- Я приглсил тебя поплвть со мной только потому, что хотел видеть тебя, Кэт.

Ее счстливый вздох тут же перешел в стон от острой боли.

- Кэтрин, умоляю, позволь тебе помочь, - лсково попросил Джеймс. - Ты знешь, в чем дело?

- Д, зню, и это будет продолжться еще несколько чсов.

Но ведь боль должн был уже пройти! Жестокие спзмы обычно продолжлись около восьми чсов, пролетело уже более двендцти. Кэтрин провел бессонную ночь, уверення, что к утру все пройдет - здолго до появления Джеймс. Он, конечно, будет уствшей для плвния, но боль продолжл терзть, выкручивя, выворчивя, вызывя еще большие стрдния, чем ночью, зствляя здыхться и терять силы.

- Рньше ткое случлось?

- Д, - признлсь Кэтрин, и ее пепельного цвет щеки н мгновение зрумянились. - Првд, Джеймс, ничего серьезного. Просто у меня... тк бывет кждый месяц.

Смущение от интимного признния прошло, его сменил новый приступ боли, отчего Джеймс почувствовл беспомощность и умиление. Беспомощность - потому что не мог мгновенно прекртить стрдния Кэт, умиление - потому что сейчс, в век откровенных рзговоров н рботе о тмпонх и проклдкх, Кэт кким-то обрзом умудрилсь не нучиться подобным вещм. Для милой, невинной Кэтрин все эти рзговоры оствлись очень личными, сугубо интимными.

- Эй, Кэтрин, - лсково позвл Джеймс, почувствовв, что волн боли отхлынул, - ты помнишь, что моя мть - гинеколог? Честно говоря, менструльные циклы не были чстой темой з ншим обеденным столом, но... Он змолчл, поскольку слов его вызвли слбую, дрожщую улыбку Кэтрин, прекрсно понимвшей, что менструльный цикл, рзумеется, никогд не был темой для рзговор з обедми в Инвернессе и все свои знния по днному предмету Джеймс почерпнул из рсскзов женщин, с которыми был близок, но все же... - Меня это нисколько не смущет. Не смущйся и ты, Кэтрин. У тебя всегд это тк болезненно?

- Д, хотя н этот рз боли длятся горздо дольше обычного. Я думю, это оттого, что с июня это первые месячные. Они прекртились, кк только я сел н диету.

- Ты к кому-нибудь обрщлсь?

- Я ходил к врчу в студенческом Центре здоровья в Оберлине. Он посоветовл обртиться к специлисту, я зпислсь н прием н этой неделе.

- Хорошо. А что ты сейчс принимешь от боли?

- Аспирин. Помогет не очень-то, но я уверен, что спзмы вот-вот прекртятся.

- У тебя есть что-нибудь выпить? Водк, виски?

- Нет. А зчем?

Джеймс был удивлен. Едв ли не со школы ему был известен блготворный эффект лкоголя н подобные боли. Кэтрин же, по всей видимости, не узнл об этом от своих подруг ни в школе, ни в колледже; не нучил ее этому и стршя сестр, которя, кк знл Джеймс, "лечил" легкие спзмы, досждвшие ей в первый день цикл, двумя рюмкми коньяк.

- Кжется, лкоголь помогет, - объяснил Джеймс. - Итк, могу я угостить тебя ликером?

- Хорошо. Но я дже не зню, где можно... - Он зпнулсь, хотя об знли: Джеймс горздо лучше знком с квртирой Алексы, чем Кэт, и, помолчв минуту, тихо скзл:

- Думю, ты нйдешь.

- Есть у тебя ккие-нибудь предпочтения?

- Нет. Я никогд ничего по-нстоящему не пил, рзве только пробовл.

- Т-к, понятно. Что ж, тогд - бурбон.

Джеймс знл, где в доме нходится бурбон - его любимый нпиток мягкий, душистый и вкусный. Кк только Кэтрин ушл в гостиную, он нлил бурбон в высокий хрустльный бокл, не рзбвляя и не добвляя лед.

- Ну что ж, приступим, - объявил Джеймс, входя в гостиную и протягивя сткн сидевшей н дивне Кэтрин.

- Спсибо. Я попробую.

Отпивя под пристльным взглядом Джеймс дорогой нпиток, Кэтрин смутилсь и виновто улыбнулсь, кк бы извиняясь: "Возможно, я и не почувствую никкого эффект. Возможно..."

Коньяк удрил по ее измученному бессонницей и болью телу мягкой, горячей волной: мысли Кэтрин стли легкими, боль отступил. Ужсные челюсти, безжлостно терзвшие ее тело последние двендцть чсов, мгическим обрзом рзжлись, и измучення Кэт вдруг почувствовл тепло, невесомость, удивительную смелость и дже оценил збвность ситуции.

- Лучше? - поинтересовлся Джеймс, зглядывя в широко рскрытые глз Кэтрин.

- Д. Просто не верится. Блгодрю тебя. - Он поствил сткн н кофейный столик и объявил:

- Я готов к плвнию!

Джеймс с удовольствием взял бы Кэтрин н яхту. Но он знл, что возбуждющее действие лкоголя в сочетнии с эйфорией от ощущения ушедшей боли вскоре уступит место устлости после бессонной ночи.

- Мне кжется, в постели тебе будет лучше, кк ты считешь?

Один волшебный миг в чудесных глзх Кэтрин стоял вопрос, словно он подумл, что Джеймс предлгет им пойти в постель вместе, и ответил н это предложение с желнием и рдостью. Это было лишь мгновение, и, когд оно пролетело от взмх длинных пушистых ресниц, Джеймс спросил себя, не было ли это лишь видением. Видением, зствившим его сердце бешено збиться.

- Д, - отозвлсь нконец Кэтрин. - Кжется, тк будет лучше.

- Позвони мне, когд проснешься, не вжно, в ккое это будет время.

- Хорошо. Только у меня нет номер твоего телефон.

- Ты поэтому не позвонил, чтобы откзться?

- Нет. Я не хотел откзывться.

- Тогд потому, что подумл, будто мне нужно узнть у тебя об Алексе?

- Д. - Кэт отвжно встретилсь взглядом с Джеймсом и честно признлсь:

- Но прежде всего потому, что хотел увидеться с тобой.

***

Перевлило з полночь, когд Кэт проснулсь, отдохнувшя, посвежевшя и свободня от боли.

- Привет, Джеймс. Это Кэтрин. Ты скзл, я могу позвонить в любое время.

- Д. Кк ты?

- Прекрсно. Я хорошо спл и чувствую себя теперь змечтельно. Спсибо тебе.

- Отлично. Я рд. Чувствуешь себя нстолько змечтельно, чтобы рзделить со мной поздний звтрк звтр... нет, уже сегодня? Я хотел предложить тебе прогулку н яхте, но метеорологи сугубо конфиденцильно предупредили меня о ндвигющемся шторме. Тк кк нсчет того, чтобы отведть знменитый н Лонг-Айленде поздний звтрк с шмпнским? Приглшю тебя в зл "Азлия" в Сутгемптонском клубе, это ознчет, что мы можем прихвтить нши мтросские костюмы н случй, если погод после звтрк все-тки рзгуляется...

***

- Пожлуй, мне лучше этого не пить. - Слегк улыбнувшись, Кэтрин провел пльчиком по хрустльному боклу с шмпнским, только что поствленному перед ней н столик, покрытый сктертью в розовую полоску.

- Ты откзывешься от шмпнского?

- Вчер я понял, что лкоголь делет меня излишне откровенной.

Джеймс усмехнулся, подумв о том, ккую же из вчершних "дерзостей" Кэтрин считет "излишне откровенной". Может быть, тихое признние в том, что он соглсилсь н встречу только потому, что хотел видеть его? Или же провокционный вопрос в спфировых глзх, когд Джеймс предложил ей пойти в постель? Ккя еще невыскзння тйн удерживет Кэтрин от шмпнского? Быть может, ее собствення версия сложной истории отношений между сестрми Тейлор?

- Рзве можно быть излишне откровенной?

- Мне кжется, - протянул Кэтрин, - что для некоторых откровений требуется время, прежде чем их можно выскзывть.

- Д, я тоже тк думю, - соглсился Джеймс, понимя, что еще рно рсскзывть девушке всю првду о своих чувствх к ней.

Когд-нибудь, когд Кэт будет готов, Джеймс поведет ей об этой змечтельной, рдостной првде. И когд-нибудь, ндеялся он, Кэтрин скжет ему о скрывемой првде, которя столь очевидно в отличие от его, рдостной, тит в себе Глубокое беспокойство. "У тебя времени столько, сколько тебе нужно, миля Кэтрин, и, пожлуйст, знй, что ты можешь доверить мне все секреты своего сердечк".

- А знешь, н смом деле вчер ты принял очень мло лкоголя.

- Зню.

Кэтрин понимл, что всего несколько мленьких глотков коньяк окзли мгическое действие н ее боль. А кк же нсчет другой мгии - теплых, возбуждющих волн чистой рдости и чудесного легкого смех, весело зжурчвшего в ее душе родником счстья? Ткое волшебство, Кэтрин знл точно, никк не связно с лкоголем. Этим волшебством был см Джеймс, нежный и зботливый. Его темно-голубые глз излучли ткое мнящее тепло, лсковя улыбк тк и соблзнял освободиться от смущения и выскзть все свои сокровенные тйны.

Но существовли слов, которые выскзть Джеймсу у нее не хвтло мужеств:

"Я - приемыш. Моя нстоящя мть тк не любил меня, что откзлсь от меня. Я не уверен в своем происхождении, Джеймс, пок не уверен. Но с кждым днем я постепенно узню все больше. У меня не хвтет мужеств скзть тебе эту првду сейчс, быть может, поэтому я не решюсь рсскзть тебе и об остльном. Есть нечто ткое, Джеймс, что я открыл в смой себе змечтельное открытие последних дней. Я узнл, что, когд я с тобой, мне больше ничего не нужно".

В тот ненстный день Кэтрин не поведл Джеймсу свои тйны. Они говорили о музыке, о яхтх, дожде, розх, грозовых облкх и волнх. И в ткнь послеполуденных рзговоров, нежных улыбок и счстливого смех вплетлись обещния будущих встреч. Кэтрин дл слово Джеймсу, что с большим удовольствием послушет с ним цикл "Кольцо" в "Метрополитен-опер", д, все четыре оперы. И что пообедет с ним во всех смых знменитых ресторнх Мнхэттен, и посетит выствку импрессионистов в Музее изящных искусств, и...

Кэтрин отвечл соглсием н все предложения, рдостно-счстливым соглсием, и ее прекрсный открытый взгляд говорил Джеймсу о смой вжной првде, единственной првде, которую он хотел услышть от Кэтрин:

"Д, Джеймс, я хочу быть с тобой!"

Глв 16

Вшингтон

Декбрь 1989 год

- Весь уик-энд? - переспросил Алекс.

Рзговор происходил в первый вторник декбря. З три месяц своей любви Алекс и Роберт никогд еще не проводили весь уик-энд вместе, только ночи в будние дни недели. Дргоценные, блгословенные чсы. И в эти чудесные чсы они дрили друг другу невероятно тонкие и нежные чувств; они опляли друг друг умопомрчительной стрстью, ткой же отчянной, требовтельной и тйной, ккой он был в первую ночь.

Алекс с горечью думл о том, что тйн их стрсти был символом того, о чем они об знли, но о чем никогд не говорили: эт скрывемя ото всех любовь не продлится вечно. Сейчс любовь был в безопсности, он был секретом, который было легко хрнить, поскольку никто не пытлся о нем узнть.

Пок что вшингтонские журнлисты без устли гонялись з Робертом в ндежде зполучить подходящую цитту от смой яркой звезды н политическом склоне стрны. Но ни один репортер, ни один дже смый грессивный политический обозревтель и не думл рсследовть чстную жизнь сентор. Что толку? Всякий, кто хоть когд-либо видел чету Мкллистер, их видели прктически все журнлисты, знл: Роберт и Хилри - идельня супружескя пр.

Тйня любовь Роберт и Алексы будет в полной безопсности, пок... Роберт не выствит свою кндидтуру н президентские выборы. После этого кждя детль его жизни, не вжно, нсколько личня, стнет достоянием общественности. Его будут преследовть со всех сторон - и политическя пресс, и легион шпионов, ннятых оппозиционной пртией, которым будет поствлен прктически невыполнимя здч отыскть мельчйшие изъяны в непробивемой броне - безупречной репутции будущего президент. Если Роберт стнет претендентом от пртии н выборх 1996 год, что предскзывли смые искушенные политологи, их тйня любовь сможет безопсно длиться по крйней мере еще четыре год, возможно, и все пять лет. А если он не стнет глвой госудрств до 2000 год...

Хотел ли Алекс жить ткой любовью - любовью темноты, отчяния, укрденных мгновений - еще четыре год или дже все восемь лет? О д!

Теперь же любимый говорил, что через три дня они проведут вместе весь уик-энд.

- Весь уик-энд, - прошептл Роберт, нежно целуя нполнившиеся слезми рдости глз Алексы. - Целый уик-энд, любовь моя.

- О-о, нет!

- Что, дорогя?

- В субботу я рботю! У меня полностью свободн пятниц, но в субботу съемк...

- Тогд в пятницу ты приготовишь мне ужин. Обещю, что приеду сюд к ужину, - ответил Роберт, прогоняя стрстным поцелуем грусть с лиц Алексы. Зто я приготовлю тебе ужин в субботу. А в воскресенье, любовь моя...

***

"Весь уик-энд, любовь моя", - пообещл Роберт, и взгляд изумрудных глз Алексы нполнился при этом обещнии ткой искренней рдостью! Но он-то жждл скзть ей другое: "Всю ншу жизнь, любовь моя!"

"Не исключено, что уже в этот уик-энд я смогу дть ткое обещние", несколько чсов спустя думл Роберт, бережно обнимя спящую Алексу. Он был воплощением умиротворения и счстья. Золотистые волосы обрмляли прекрсное лицо, легкя улыбк ндежды зстыл н губх. Когд Роберт поцеловл ее шелковистые волосы, Алекс улыбнулсь и потянулсь к нему во сне, словно ей снилось то, о чем думл и он: мы нконец будем вместе, и нвсегд.

Роберт никогд не обсуждл с Алексой свои рдужные плны прожить с ней всю жизнь, но любимя, безусловно, это знл.

Мкллистер не хотел двть пустых обещний, пок Хилри не соглсится н рзвод. Рзговор с женой он решил отложить до рождественских прздников. Сент рспустится н кникулы, Алекс отпрвится в Топику, и, если все пройдет блгополучно, Хилри сможет, кк всегд, уехть в Дллс н свои бесчисленные вечеринки, он остнется в Вшингтоне и переедет из их дом. Решение подождть до прздников было трезво продумнным. Рождество не вызывло у сентор особых снтиментов, тк же кк и у его супруги.

Но сейчс, когд Роберт держл в объятиях любимую женщину и думл о предстоящих многочисленных приемх в Вшингтоне, н которых должен появляться с Хилри, он изменил свои плны. Роберт решил поговорить с Хилри о рзводе в этот вторник, вечером, нкнуне ее отъезд н курорт. Он не может и не будет более лгть. Никому.

Его всегд изумляло, что никто не змечл: жизнь идельной предполгемой первой пры был не более чем бездушное притворство. До встречи с Алексой Роберт это не волновло, потому что сердце его было пусто. Но теперь сердце переполнял любовь. И если притворство н публике в прошлом не было очевидным, сейчс оно стновилось явным, потому что теперь Роберт стрлся не змечть Хилри, хотя они все еще оствлись вшингтонскими "дорогя-дорогой".

Нстло время положить конец предствлению, и если все пойдет хорошо... Оно было очень грозным, это "если", ведь Роберт понимл, что Хилри не "подрит" рзвод. Ему придется зплтить. И Мкллистер знл, что цен будет высокой, потому что политику его рнг нужен не просто рзвод, но достточно "спокойное" рсствние. То, чего хотел Роберт, рзумеется, не имело никкого знчения для него, но игрло огромную роль для Алексы. Роберт понимл, что ствший достоянием широкой публики рзвод поствит тлнтливую ктрису в положение "другой женщины", и это будет губительно для Алексы.

Роберт понимл, что Хилри потребует высокую цену з то, что ему нужно. Он должен был приготовиться, скрепя сердце, и стерпеть ее оскорбления, и вынести ее ярость, но все-тки дождться момент, когд Хилри нзовет свою цену. И тогд рди Алексы, рди ее зщиты и счстья он будет готов зплтить все.

- Я люблю тебя, - прошептл он своей спящей крсвице. - Я люблю тебя, и скорее всего, дорогя моя, в этот уик-энд появится змечтельня новость для нс обоих.

***

Хилри всегд проводил первый уик-энд декбря в Уиллоус, н ультрсовременном курорте, специльно выстроенном для смых богтых южнок. Он гостил в отрестврировнном роскошном особняке времен Гржднской войны по меньшей мере четыре рз в год - трдиция, которя нчлсь кк подрок мтери Хилри к ее шестндцтилетию. По првде говоря, визиты в Уиллоус никогд не приносили Хилри кких-либо целительных результтов. В смом деле, многие специлисты курорт - косметологи, мссжисты и тренеры - с трудом нходили способы, которыми можно было бы улучшить прекрсное состояние ее лиц, кожи, ногтей и тел. Но тем не менее Хилри упорно возврщлсь в Уиллоус, потому что тк было принято у богтых и влиятельных женщин ее круг.

Сейчс же впервые Хилри подумывл, не следует ли ей откзться от этого уик-энд перед нчлом смых вжных общественных прзднеств. Он прекрсно понимл, что если проведет уик-энд в Уиллоус, то Роберт помчится к Алексе в Роуз-Клифф. А что, если Хилри откжется от поездки? Роберт проведет уик-энд в Клермонте, рботя в своем кбинете, и, когд супруги привычно безмолвно будут обедть, он увидит в его темных глзх, до чего сильно он жждет быть с той. Но Хилри может увидеть в глзх муж и более стршное: мрчный огонь, от которого он приходил в ужс, предчувствуя, что Роберт нмеревется рсскзть ей о своих отношениях с Алексой.

Словно Хилри ничего не знл! Несколько месяцев нзд он выследил Роберт, ездившего в мленький коттедж н вершине склы. И все это время Хилри кипел ткой ненвистью к Алексе, что прежняя звисть, связння с их вечным соперничеством, теперь кзлсь вполне безобидной. И еще: он возненвидел Роберт з то, что он изменяет ей рди той. Хилри знл, что эт связь рно или поздно зкончится, должн зкончиться, но был в ярости оттого, что Роберт рискует своей репутцией, рискует президентским постом и рди кого? - рди той смой Алексы! Кк он только может! Кк он смеет?

В конце концов Хилри решил не откзывться от уик-энд в Уиллоус, посчитв, что чем чще Роберт будет с Алексой, тем скорее он ему ндоест. Рзглядывя в зеркле свое крсивое лицо, Хилри рссвирепел, увидев н всегд безупречно глдкой коже несколько тончйших морщинок. Неужели они появились из-з ее переживний и жгучей ненвисти? Хилри решил, что у нее теперь есть еще одн причин ненвидеть Алексу и Роберт; и еще одн причин, по которой все же необходимо провести уик-энд н курорте.

Вечером во вторник, нкнуне отъезд, Хилри сидел во флорентийском зле Клермонт и просмтривл пчку крсочных приглшений. Он уверенно сортировл крточки, приглшвшие н коктейли, приемы, гл-предствления и блготворительные вечер, моментльно определяя социльную и политическую знчимость того или иного мероприятия и срзу же отвергя те, что не входили в список "А". Одновременно с этим знятием Хилри прикидывл, ккой из ее бесчисленных нрядов подойдет к тому или иному случю.

"Нряды никогд не должны повторяться" - мысль эт зствил Хилри нхмуриться, поскольку он предствил себе рзговор с Робертом, возржющим против ярких, броских плтьев и требующим, чтобы он чще носил одежду мерикнского производств, не оригинльные произведения Живнши, Шнель и Лкру.

Рзмышляя о предполгемом рзговоре по поводу ее грдероб с Робертом (кк смеет он вообще зикться н эту тему!), Хилри совсем рссердилсь, и, когд в руки ей поплось приглшение н блготворительное предствление "Хочу стть звездой", устривемое съемочной группой "Пенсильвния-веню" в субботу, шестндцтого декбря, он готов был рстерзть крточку н сотню мельчйших кусочков. Но рзорвв ее пополм, тут же опомнилсь и предствил себе великолепную кртину.

Сентор Роберт Мкллистер с супругой в этом году посетят гл-предствление. Алекс, рзумеется, тоже будет тм, выряження во что-нибудь безвкусное: скорее всего в ярко-лое тлсное плтье с бирюзовыми рюшкми. А Хилри нденет новое шелковое плтье цвет слоновой кости, безупречно вышитое смым дорогим жемчугом и изящными серебряными бусинкми, сверкющими, подобно кплям росы. Он скромно уложит свои темно-кштновые волосы, открыв точеный овл лиц, чтобы были видны изумрудные серьги единственные дргоценности, которые он нденет, кроме, естественно, смой вжной - золотого обручльного кольц с изумрудми, кк нпоминние и ее изумленному супругу, и его бесстыдной потскушке, кто ткя ктрисочк Тейлор и где ее нстоящее место.

Мечты Хилри прервл звук приближющихся шгов. Роберт? Во вторник вечером? Дом, не в Роуз-Клиффе?

"Прекрсно, - торжествующе подумл Хилри. - Нконец-то".

- Здрвствуй, Роберт, - не вствя с дивн, с холодным удивлением приветствовл он муж, тут же снов обртив взор н пчку приглсительных билетов в своих рукх.

- Здрвствуй, Хилри. Я здесь, потому что мне ндо поговорить с тобой.

- В смом деле?

- Ты меня слушешь?

- Д. - Он фльшиво изобрзил милую улыбку и поднял глз. Конечно.

- Хорошо. Я хочу сообщить тебе, что мне нужен рзвод.

- Шутишь?

- Нет. И ты это знешь. Ты ткже знешь, что шуткой, и неудчной, был нш брк. Мы об очень двно об этом знем.

- И ты всерьез полгешь, что я дм тебе рзвод, Роберт?

"Нет, - подумл Роберт, - не дшь. Но именно поэтому я здесь - узнть, ккую цену ты нзнчишь з мою свободу и блгополучие Алексы".

- Н смом деле у тебя нет выбор, Хилри. Я могу с той же легкостью оформить документы, кк и ты. Однко я ндеюсь - хочу ндеяться, - что мы можем достичь дружеского соглшения.

- Тут змешн кто-то еще, не тк ли? - неожиднно спросил Хилри, словно ужсня мысль посетил ее только что. - Ведь в действительности рзговор идет именно об этом, д?

- В действительности, Хилри, речь идет о брке, который существует только н словх и которому следует положить конец. Д, я встретил женщину, и я нмерен жениться, но не в ней причин, по которой нш брк рсплся. Он рсплся двно - здолго до того, кк я встретил эту женщину.

- Кто он?

- Это не имеет никкого знчения.

- В смом деле?

"Искренне сомневюсь, что многочисленные репортеры, которые будут освещть нш очень гдкий и очень скндльный рзвод, с тобой соглсятся. Мне предствляется, что больше всего их зинтересуют мельчйшие подробности именно о твоей жизни с любовницей. Нш рзвод будет очень гдким и очень скндльным, Роберт, это я тебе обещю. Вот тогд ты и узнешь, что з человек ты есть н смом деле. Кк тебе известно, в нши дни борцы з прв женщин весьм и весьм ктивны у избиртельных урн".

Хилри встл и медленно, предвкушя свой триумф, нпрвилсь к Роберту, двя ему почувствовть, ккую грозу он н себя нвлекет. Нконец супруг сентор остновилсь и тоном, почти сочувствующим человеку, который сейчс, видимо, удивится тому, что он не может ее оствить, произнесл:

- Рзвод со мной, сентор Мкллистер, будет стоить вм пост президент.

Прежде чем ответить, Роберт несколько мгновений выдерживл гневный и торжествующий взгляд Хилри. Зтем совершенно спокойно ответил:

- Знчит, тк тому и быть.

Эти негромкие слов мгновенно сбили и смоуверенность, и злость с Хилри, оствив ей лишь безгрничный стрх. Роберт действительно готов н любой рзвод, и он не в силх его остновить, поскольку Мкллистер нмеревлся пожертвовть бсолютно всем рди того, чтобы провести свою жизнь с смым злейшим вргом Хилри.

Он отпрянул от муж, неожиднно почувствовв неуемную дрожь, и, чтобы скрыть это, прислонилсь спиной к мрморному кмину. Взгляд Хилри бессмысленно блуждл по дорогим укршениям н итльянском мрморе, китйским взм, нтикврным чсм, розм в взе из богемского стекл н столике. Кк же ей хотелось зпустить этой взой в муж! Но если только он это сделет, Роберт тут же уйдет - немедленно и нвсегд. Он, не теряя более времени, оформит рзвод, и тогд все будет потеряно. Хилри нужно время подумть, соствить плн действий, которые помогут предотвртить рзвод.

Гнев никогд не действовл н Роберт, кк не действовли н него слезы и угрозы; чувственного соблзн тоже хвтло нендолго. Но Хилри прекрсно знл своего муж - человек чести и здрвого смысл, потому в те долгие минуты молчния, прежде чем собрлсь с духом снов взглянуть н него, он лихордочно искл и в конце концов ншл рзумные доводы, которыми могл бы удержть решительно нстроенного Роберт.

- Я не хочу бороться с тобой, - тихо произнесл Хилри.

- Я тоже не хочу бороться с тобой, Хилри.

- Я дм тебе рзвод. Без кких-либо условий и без громкой публичной оглски, но мне нужно время. Не волнуйся, я говорю не о примирении. Знешь, ведь и у меня есть достоинство. Мне просто необходимо время привыкнуть к этой мысли и решить, что делть дльше, нпример, буду ли я чувствовть себя комфортно, продолжя жить в Вшингтоне.

При словх "без кких-либо условий и без громкой публичной оглски" сердце Роберт рдостно подпрыгнуло. Хилри соглсилсь н спокойный рзвод, которого он хотел, и теперь нзнчл свою цену. С порзительным спокойствием Роберт спросил:

- Сколько тебе потребуется времени?

- До конц мя.

- Почти полгод!

- Роберт, мне необходимо это время. В уик-энд, в День поминовения, в Дллсе будет прздновться юбилей моего отц. Ты понимешь, кк вжно для него это событие, и ты уже соглсился произнести н торжествх одну из глвных речей. Если бы мы сумели поддерживть видимость ншего брк до Дня поминовения, я смогл бы з это время построить плны, и торжеств отц не были бы омрчены.

Роберт с неудовольствием отметил "поддержние видимости брк", но, несомненно, публичня оглск пройдет в этом случе более терпимо.

- Ничего не изменится з это время, Хилри.

- Я зню.

- У тебя есть еще ккие-нибудь пожелния?

- Д. Кто-нибудь знет о... ней?

- Не думю. Нет.

- Тогд у меня есть еще одно, последнее требовние. Я хочу быть уверенной, что люди не сплетничют н мой счет.

- Ты хочешь, чтобы я прекртил с ней встречться до тех пор, пок мы с тобой не рзведемся официльно?

- Д.

Теперь Роберт узнл истинную цену мирного рзвод - полгод в рзлуке с Алексой. Шесть месяцев... Это был долгий срок, но Роберт понимл, что для просьбы Хилри есть рзумные основния. З это время он приспособится к своему новому положению. Его тщеслвня, избловння жен не очень-то привыкл откзывть себе в чем-либо, и дже если потерей не был любовь, для претенциозной и мбициозной Хилри это был все же знчительня потеря престиж.

В рзлуке с Алексой. Не слишком ли высокя цен? Роберт решил, что нет, и был уверен, что Алекс с ним соглсится.

"Мы ждли друг друг всю жизнь, Роберт, - лсково скжет Алекс, и взгляд ее зеленых глз нполнится рдостью. - Смогу ли я подождть еще полгод, перед тем кк стть твоей нвсегд? Конечно, смогу".

- Хилри, мне нужно будет встретиться с ней еще рз, чтобы все объяснить.

- Рзумеется.

- И если я соглшусь поддерживть видимость супружеских отношений и прекрщу все встречи, то в конце мя ты дшь мне тихий рзвод, без дополнительных условий? - спросил Роберт, не отпускя взгляд Хилри, ищ в нем признки луквств, но тк и не нйдя ни одного.

- Д, Роберт, - не моргнув глзом, солгл Хилри. - Обещю.

***

"Полгод, - думл Хилри, в рздржении и злости меряя шгми свою спльню. - Полгод, з которые произойдет что? Ничего, - с горечью понял он, - если только Роберт не одумется или у Алексы не хвтит терпения ждть и он не нйдет себе новую любовь".

Хилри продолжл вышгивть по комнте, зимний вечер стновился все холоднее и темнее, тк же кк и ее мысли. Холодные, темные, черные, но не безндежные. А вдруг что-то ужсное, ужсно "прекрсное" случится с Алексой?

Может быть, Алекс умрет.

***

Н следующее утро Роберт собирлся уехть из дом, не прощясь с Хилри, но около семи чсов, когд он пил кофе перед долгой дорогой из Арлингтон в столицу, ззвонил телефон, и через минуту в кухне появилсь Хилри.

- Доброе утро, Роберт.

- Доброе утро, Хилри.

- Я действительно слышл телефонный звонок?

- Д. Н уик-энд мне придется уехть в Кэмп-Дэвид.

- Едешь сейчс?

- В дв чс дня. А в котором чсу твой рейс?

- В десять.

"Но я не полечу сегодня утром в Уиллоус", - подумл он.

Хилри не был еще уверен, кк поступит, но уже почувствовл, что ей неожиднно предствился случй изменить ситуцию в свою пользу.

Он позвонил по двум номерм, после чего, элегнтно одевшись, отпрвилсь из Арлингтон в Вшингтон, где посетил съемочную студию "Пенсильвния-веню", нзвв свое имя охрннику и зявив, что ее ждет Алекс Тейлор. Хилри объяснил ему (и это было чистой првдой), что он является соучредительницей блготворительного вечер в пользу бездомных, и с ткой же легкостью солгл, что Алекс изъявил желние учствовть в вечере.

- Тут, должно быть, ккя-то ошибк, мэм. Мисс Тейлор сегодня не знят в съемкх.

Хилри зглянул в грфик съемок, который охрнник держл в рукх, и увидел, что Алекс снимлсь вчер до поздней ночи, сегодня у нее был выходной. Если только пестревший отметкми грфик был точен, то Алекс будет знят н съемкх большую чсть звтршнего дня.

Отлично... то, что ндо.

- Я говорил с Алексой н прошлой неделе. Возможно, что грфик с тех пор изменился, он збыл позвонить мне.

- Возможно. Скзть ей, что вы приезжли?

- Нет. Блгодрю вс. Я см ее нйду.

***

Мчсь по шоссе из Вшингтон в Мэриленд, он зметил притившийся н обочине дороги полицейский втомобиль. Взгляд ее метнулся к спидометру шестьдесят восемь миль в чс! - потом к зерклу зднего вид, и одновременно ног удрил по педли тормоз. Десять секунд, зтив дыхние, Хилри ждл появления преследующей ее полицейской мшины - миглк включен, сирен воет, - приготовившись выслушть обычную лекцию: "Итк, миссис Мкллистер..." Но полиция не появлялсь, и Хилри дл себе слово чще поглядывть н спидометр, дбы удостовериться, что ее золотистый "мерседес" не летит в нпрвлении Роуз-Клифф с ткой же скоростью, с ккой летели туд ее черные мысли.

"Помедленнее!" - прикзл себе Хилри и через несколько минут уже контролировл свои эмоции и свои мысли. Хилри помчлсь н студию, потому что ей покзлось необходимым поговорить с Алексой прежде Роберт. Ho теперь понял, что это и не столь вжно.

Хилри нчл подъем по лестнице, ведущей к уединенному коттеджу Алексы, и почувствовл стрнное спокойствие. Почему нет? Дже если ее плн потерпит поржение, он не теряет более того, что уже потерял. В случе же успех ее злейший врг может, не сознвя того, стть ее лучшим союзником. Преодолев лестницу, Хилри зметил розы: бережно зкутнные н зиму в мрлю, дже шипы не видны.

"Спрячь и ты свои шипы, - нпомнил он себе. - Сейчс это необходимо".

- Хилри?

- Можно войти? - Увидев Алексу, Хилри слегк зпнулсь: волосы соперницы были в беспорядке рссыпны по плечм, хлт зтянут пояском н тонкой тлии; но еще больше смутило Хилри то, что из бесцветного зимнего дня он попл в ромнтическое, лскющее взор пстельными тонми гнездышко, в котором все дышло любовью.

- Не ожидл тебя увидеть.

- Жены и любовницы не тк уж чсто встречются з чшкой кофе, верно? И с облегчением увидел, что ее презрительно-рстянутое "любовницы" возымело гипнотический эффект, позволив смой Хилри восстновить необходимое ледяное спокойствие. - Нет, кжется, не чсто. Лдно, кофе мы можем опустить.

- Я не понимю, о чем...

- О, рди Бог, не будем тртить время, притворяясь! Я зню все о тебе и Роберте. Он еще не звонил сегодня утром, нет? - Хилри помолчл, кк бы здумвшись нд собственным вопросом, после чего протянул со слдкой улыбочкой:

- Или уже звонил и ты до сих пор не можешь понять, в чем дело? Именно по этой причине я здесь, Алекс. Роберт мог не скзть тебе, мне хотелось убедиться в том, что ты знешь првду.

- Првду? - ошеломленно повторил Алекс.

- Д, - снов улыбнулсь Хилри; теперь он чувствовл себя великолепно и уверенно, в то время кк Алекс был явно ошеломлен и рстерянн.

"Поосторожнее, - предупредил себя Хилри. - Не переигрй. Будь высокомерн и презрительн".

- Роберт когд-нибудь говорил, почему он выбрл в любовницы именно тебя?

- Нет.

"Выбрл? - мелькнуло в голове Алексы. - Никто из нс не выбирл! Нш любовь возникл, потому что тк было велено судьбой".

- Это не было случйностью. Роберт хотел нкзть меня, ведь я достточно много рсскзывл ему о нших временх в Бллинджере. И он понял, что, кроме тебя, н всей земле не сыщется другой женщины, связь с которой рнил бы меня больнее всего.

- А зчем Роберту пондобилось рнить тебя?

- Потому что я рнил его. Он и впрвду ничего тебе не рсскзывл? Ну конечно же, нет! Роберт вступил с тобой в связь, чтобы нкзть меня з мой любовный ромн. Я нисколько не горжусь тем, что сделл. Кжется, меня немного знесло, я излишне рздржлсь тем, кк много он рботет и кк мло уделяет внимния мне. И помнишь, Алекс, в отличие от тебя я не спл всю свою жизнь с кждой встреченной мной особью в штнх. Потому я и позволил себе эту дурцкую любовную интрижку. До вчершнего вечер я и не подозревл, что Роберт знет о неб.

Хилри печльно вздохнул, взгляд ее крих глз выржл искреннее сожление о совершенной ею глупости. Зметив нпряжение побледневшей Алексы, он уже более уверенно продолжил:

- Круги у меня под глзми могут рсскзть тебе о бессонной ночи, которую мы провели с Робертом, проговорив о том, что об совершили и кк нм жить дльше. Мы пришли к выводу, что, после того кк позволили себе немного отдохнуть друг от друг, нм следует звести ребенк. Мы отклдывли это из-з Бринн, поскольку ей тк отчянно хотелось детей, но он лишен ткой возможности. Ах, лдно, это семейное дело. Тебе ндо знть только одно, Алекс, - все кончено: не у меня с Робертом, у тебя с Робертом.

- А тебе не кжется стрнным, что по кким-то причинм он см не скзл мне об этом?

- Он обязтельно скжет, что положит конец вшим отношениям, но, вполне возможно, это не будет првдой. Роберт - тонкий политик, к тому же зстенчивый мужчин и нйдет ккой-нибудь изящный ход. Я просто уверен, что он не признется ни в том, кк использовл тебя, ни в том, что нш брк сейчс крепок кк никогд.

- Но ты же говоришь мне об этом.

- Д. Потому что мы с тобой очень долго воевли, Алекс, и я хочу, чтобы ты знл: свое последнее и, быть может, смое глвное сржение ты проигрл. Мне доствляет огромное нслждение сообщить тебе об этом. Считй, я поткю собственной слбости, но в этом нет большого риск.

- А ты не думешь, что я могу предть все это оглске?

- Нет, не думю. Сомневюсь, что ты могл бы помешть крьере Роберт, дже если бы того зхотел. "Другя женщин" - безнрвствення слдострстня любовниц - никогд не вызывет сочувствия. Ты, безусловно, звезд, но и Роберт является великой политической ндеждой многих людей. Только попытвшись сокрушить его, ты тем смым рзрушишь и свою крьеру. Возможно, тебе и плевть н это. Но неужели у тебя тк мло собственного достоинств, что ты признешься в своей грязной связи и в том, что окзлсь проигрвшей? Не збывй, тебе следует подумть хотя бы о своей млдшей сестренке.

- О Кэт?

- Уверен, он вступится з тебя, кк и много лет нзд, тогд, н стдионе. Но хотел бы я знть, зхочешь ли ты протщить ее через ткой стыд? Твоя сестр - леди, ты, Алекс, - шлюх. И никогд не стнешь чем-либо еще.

- Убирйся!

- Что ж, - вкрдчиво протянул Хилри, игнорируя гневный прикз Алексы и глядя н свои золотые чсики, словно именно сейчс и пришло время удлиться. - Пожлуй, мне пор. Роберт сегодня зкнчивет рботу в дв, тк что мы сможем быть в Дллсе порньше, чтобы выпить в честь примирения шмпнского и поужинть при свечх. Ты удивлен, Алекс? Ах, верно, этот уик-энд Роберт хотел провести с тобой, пок я буду н курорте. Но плны изменились. Мы будем н уик-энд в номере для новобрчных в "Мэншне", том смом отеле, в котором провели свою брчную ночь. Идея приндлежит Роберту. Очень ромнтично, ты не нходишь?

- Убирйся!

***

- Д, номер действительно збронировн, - подтвердил дминистртор знменитой дллсской гостиницы "Мэншн", когд Алекс позвонил, предствившись секретршей сентор Мкллистер, - Номер для новобрчных, соглсно зявке сентор.

- Блгодрю вс.

Дрожщими рукми Алекс положил телефонную трубку. Он поверил глзм, тону и уверенности Хилри, но до этой смой минуты он не верил ее жестоким опустошющим словм.

"И я до сих пор им не верю! И не поверю, пок не услышу их от Роберт. Он скжет мне првду, ккой бы он ни был. Я зню, он не солжет!"

З все месяцы их любви Роберт ни рзу не упоминл о Хилри или об их брке. Пленення стрстной любовью, Алекс беспечно полгл, что в супружестве Роберт не было никких теплых чувств, что оно вынужденно продолжлось только из-з политической крьеры Роберт. И Алекс от всей души желл оствться (пусть и тйной) любовью Роберт вечно, потому что безгрнично верил в их любовь.

Но что, если он действительно любит Хилри? Что, если он пришел к Алексе, только чтобы отомстить своей жене, тк жестоко его обидевшей? Что, если отчяння стрсть к Алексе был н смом деле скрывемой стрстью к Хилри?

- Нет! Я не верю! - громко крикнул Алекс серому небу, уже темнеющему, хотя еще совсем недвно перевлило з полдень, - зловещее предвестие ндвигющейся долгой, холодной зимы. "Прошу тебя, Роберт, позвони мне. И пожлуйст, ккой бы ни был првд, пусть дже т, что скзл Хилри, пожлуйст, скжи мне см!"

***

Роберт позвонил без десяти дв. В сумтохе дел и обязнностей этого дня, когд в дв чс ему предстояло отпрвиться в Кэмп-Дэвид, Роберт не смог вырвть ни одной свободной минутки, чтобы позвонить Алексе рньше. Телефон в его офисе беспрерывно рзрывлся звонкми, включя и несколько рздржющих нонимных звонков, когд бонент н том конце провод не произносил ни слов; и кроме того, был просто нескончемый поток посетителей, непременно и срочно желвших поговорить с сентором Мкллистером.

Это был ккой-то безумный день, но всякий рз, чувствуя, что дют о себе знть последствия бессонной ночи, измотнный сентор вспоминл об обещнии, днном ему Хилри. Это придвло новые силы. Роберт хотел немедленно рсскзть обо всем Алексе, но считл, что должен сделть это спокойным, лсковым шепотом, держ любимую в своих объятиях. В последний рз перед шестимесячной рзлукой.

Нбиря номер Роуз-Клифф, Роберт почувствовл, кк лучше всякого противоядия любым горестям рзливется в душе теплое, рдостное предчувствие их встречи.

Лицо его зсветилось нежностью, когд он услышл в трубке голос Алексы.

- Здрвствуй, дорогя!

Алекс почувствовл, кк его нежня сил блготворно умиротворяет исстрдвшуюся душу и стирет из пмяти визит Хилри: ее не было, все это только мирж, гнусня ложь.

- Роберт, кк проходит твой день? Ты не передумл приехть н ужин?

- Ах, Алекс, этот уик-энд у нс не получится.

- Почему? - "Нет! Прошу тебя, нет!"

- Президент хочет, чтобы я приехл в Кэмп-Дэвид.

- Что-нибудь сверхсекретное? То, что не появится в прессе? - "То есть никкой возможности подтвердить или опровергнуть слов Хилри?"

- Что? Ах д, кжется, тк. Алекс? Мне очень жль, - нежно произнес Роберт, удивившись неожиднной нпряженности в ее голосе: он ожидл услышть рзочровние, но не внезпное исчезновение нежности.

- Мне тоже.

- Дорогя, я должен сейчс ехть. Мшин ждет. Я вернусь в воскресенье поздно ночью. Я позвоню тебе, если будет не слишком поздно, хорошо?

- Хорошо.

- Я люблю тебя, Алекс. "Я тоже тебя люблю".

Глв 17

Анонимные звонки без ответ в офис Роберт делл Хилри. Он зписл голос муж, его вежливое "лло?", перешедшее после нескольких рздржющих звонков в нетерпеливо-требовтельное: "Алло? Алло? Кто это?" Хилри зписл все это н высокочувствительный мини-диктофон, один из многих, что Роберт хрнил по всему дому для подготовки к речм, и, используя второй диктофон, свел ответы Роберт в одну зпись: дв приятных "лло", один з другим, длее - пуз, и потом рздрженный голос, после которого зписл собственные слов, произнесенные тягуче-стрстным тоном: "Роберт, кто это? Скжи им, чтобы прислли еще шмпнского".

Покончив с зписью, Хилри упковл большой чемодн, вызвл ткси до эропорт и вечером уже сидел в слоне первого клсс смолет, взявшего курс н Дллс. Потягивя шмпнское, он молч слютовл дорогому, оплченному ею пустому соседнему креслу и междунродному конфликту, вынудившему Роберт неожиднно отпрвиться в Кэмп-Дэвид. Несколько чсов спустя Хилри уже был в огромном вестибюле шикрного "Мэншн", готовя небрежно пробормотть дминистртору, что ее муж прибудет поздним рейсом. Но объяснения не потребовлись. Очевидно, всякому было ясно, что обстоятельств могли в любой момент зствить вжного и знятого сентор отложить поездку.

Выполнившя свою миссию Хилри нконец окзлсь в ромнтическом номере для новобрчных и теперь вспомнил о прошедшем зхвтывющем и триумфльном дне. Молниеносно, уверенно он продвиглсь сегодня от здчи к здче, зряжясь все большей энергией, по мере того кк кждый, этп ее отчянного плн зкнчивлся успехом.

"Я, не Алекс должн быть ктрисой, - решил Хилри после своего предствления в Роуз-Клиффе. - Или секретным гентом, - мечтл он, слушя зписи с голосом Роберт. - Или преступницей, редкой и необыкновенной преступницей, достточно яркой и достточно умной, чтобы совершить идельное преступление и не быть уличенной".

Великолепное возбуждение влдело Хилри: ктивность, бурня и деятельня, стремительно возрстл от возниквших н пути препятствий. Но стоило ей окзться в безопсной тишине номер для новобрчных, кк ощущение эйфории улетучилось.

Рельность вернулсь стремительно и безжлостно. Хилри одиноко сидел в своем роскошном номере, потому что муж не хотел ее, потягивл "Дом Периньон" и глупо мечтл о том, кк же это он не релизовл свое призвние великой ктрисы, секретного гент или преступницы.

"Твое призвние, - нпомнил Хилри жестокя рельность, - было дно тебе с момент твоего рождения и зключлось оно в том, чтобы быть женой ткого сильного человек, кк Роберт Мкллистер. Но ты его не релизовл. Твой отчянный плн не срботет. Возможно, ты и посеял семен сомнения в душе Алексы, но, кроме этого, все, что ты сделл, говорит только о том, что ты способн лишь слепить несколько простеньких зписей н мгнитофоне (рбот для идиот!), рссчитывя н более чем сомнительный шнс, что Алекс позвонит. После то