/ Language: Русский / Genre:sf / Series: Центурион инопланетного квартала

Центурион инопланетного квартала

Леонид Кудрявцев

Отпуск галактического авантюриста Веска Маршевича сложился крайне неудачно. Ограбив очередной банк, он собирался культурно отдохнуть на планете Невинных развлечений, но наперекор своим планам попал на Бриллиантовую планету. Репутация, украшенная немалым количеством темных дел, не помешала ему стать там центурионом инопланетного квартала. Занявшись по долгу новой службы расследованием серии загадочных убийств, Маршевич внезапно обнаружил, что приютившая его Бриллиантовая планета вполне оправдывает свое название: личинки местных муравьев — бесценный товар, представляющий интерес для многих цивилизаций во Вселенной...

ru ru Black JAck FB Tools 2006-06-27 DBC6096E-5F9F-4A33-B8C3-6595992F311F 1.0 Кудрявцев Л. Центурион инопланетного квартала ЭКСМО-Пресс М. 2000 5-04-003944-X

Леонид КУДРЯВЦЕВ

ЦЕНТУРИОН ИНОПЛАНЕТНОГО КВАРТАЛА

1.

Они возникли у меня за спиной словно материализовавшись из воздуха. Причем, как раз в тот момент, когда я вдохновенно объяснял очаровательной блондинке по имени Агнес, с которой познакомился в самом начале полета, особенности охоты на летающих маркаронов.

— Беск Маршевич, и куда это вы собрались? Случайно не на планету Невинных развлечений?

Я еще раз улыбнулся Агнес, и взглянул на стоявшее на самом краю стола начищенное до блеска ведерко, наполненное колотым льдом.

Ну да, два силуэта. Стало быть их всего лишь двое. Может, это не так плохо. За мной могли послать и целый отряд.

— Ну так как, будем разговаривать?

Я пожал плечами и слегка усмехнувшись, сказал:

— О чем это вы? Не знаю никакого Беска Маршевича и тем более, не имею понятия куда он летит. Лично я и в самом деле собрался посетить планету невинных удовольствий. Кстати, точно так же как и все остальные пассажиры этого челнока.

— Поверьте, сопротивление бессмысленно. Мы предлагаем вам пройти с нами. Если мы все-таки ошиблись, то вы, естественно, имеете право подать на нас в суд с требованием возмещения морального ущерба. Вот только, мы не ошиблись. Вы и в самом деле Беск Маршевич.

Вот так. Все хорошее имеет свойство рано или поздно заканчиваться. В том числе и приятная, беззаботная жизнь.

— Беск Маршевич? — с недоумением переспросила блондинка. — Мне кажется, когда мы знакомились, я услышала от тебя совсем другое имя. Почему эти люди называют тебя именно так?

Почему? Да потому что они имеют на это право.

Я задумчиво побарабанил пальцами по крышке столика, за которым мы с Агнес сидели. Столик тихо замурлыкал и выпустил щупальце. Изящно изогнувшись, оно протянуло мне бокал, наполненный коктейлем «Запах лета».

А вот это, в данный момент, кстати,

Сделав из бокала порядочный глоток, я понял, что пришло время обернуться и посмотреть на тех, кто явился по мою душу.

Ничего особенно приятного я для себя не увидел.

Их действительно было всего двое. В строгих, черных костюмах, со спортивными фигурами, с лицами, словно высеченными из гранита, и холодными глазами вершителей правосудия.

Ну да, Фемида, неумолимая старушенция, радуйся, кажется ты меня все-таки заграбастала. Причем, именно в тот момент, когда я этого меньше всего ожидал.

Ловко, ничего не скажешь. И неплохо придумано. Схватить под локотки того, кто уже несколько раз умудрялся ускользать из самых разнообразных ловушек, во время рейса межпланетного челнока, когда шансы на бегство почти равны нулю. А куда мне и в самом деле бежать? Корабль небольшой. Спрятаться в нем до конца рейса не удастся. А уж в космопорту мне будет организована достойная встреча.

Беспроигрышный вариант… почти беспроигрышный.

Вот только, у меня в рукаве, все еще лежит пара козырных карт. И кажется, пришло время их использовать. Может быть, мне даже повезет. Может, эти ребята и в самом деле считают будто на самом деле меня поймали.

Я успокаивающе улыбнулся блондинке.

— Уверяю, это не более чем недоразумение. Думаю, минут через пятнадцать все выяснится.

— Не сомневаюсь. Конечно, все выяснится, — проворковала моя пассия. Однако, в глазах у нее мелькнула тень сомнения.

Ну да, вот таких ситуаций случайные дорожные попутчицы не любят. Они их настораживают. У них, в таком случае сейчас же просыпается подозрительность — дитя инстинкта самосохранения. А потому — самое время откланяться.

Да и почетный эскорт вот-вот начнет проявлять нетерпение. Ему, наверняка, не терпится препроводить меня в каюту с надежной дверью, и надеть мне на руки одну очень древнюю по происхождению вещичку, которая называется наручниками.

Или, все-таки, до конца полета кое-какая свобода мне будет предоставлена?

Я еще раз взглянул на посланцев его величества закона.

Гм… Нет уж, эти ребята, похоже, свое дело знают глухо. Им сюрпризы не нужны. А стало быть, стоит мне попрощаться с девицей и проследовать вместе с ними в какое-нибудь место где не будет посторонних глаз, например, в их каюту, как они начнут действовать, и конечно, сделают все, чтобы я ни под каким видом, из этой каюты, до конца полета, не вышел.

От того чтобы напялить на меня наручники прямо сейчас, их удерживает всего лишь присутствие Агнес. Похоже, огласка того, что на борту этого челнока взяли кого-то под стражу, им нежелательна.

Это-то понятно. Но вот, какого дьявола они решили брать меня именно сейчас, в присутствии свидетельницы? Гораздо проще было подкараулить меня где-нибудь в другом месте, например в коридоре, или вломиться в мою каюту когда я сплю.

Безусловно, я принял кое-какие меры, и застать меня в моей каюте врасплох, даже во время сна, не так-то просто, почти невозможно. Как только кто-то попытается нанести мне неожиданный визит, сработает пара подготовленных заранее сюрпризов.

Неужели они знают и это?

Если так, то у меня достойные противники. Самые разнастоящие профессионалы. И стоит рассмотреть их поведение как раз с точки зрения профессионала.

— И все-таки, — спросила Агнес. — Почему эти люди называют тебя другим именем? Какое из них настоящее? То, под которым ты представился мне, или то, которое назвали они?

Серьезный вопрос. Тем более, что некий холодок в голосе очаровательной блондинки слышался более явно. Похоже, вслед за ним настанет очередь арктического шторма.

Я слегка поморщился.

Ну конечно, все у этих ребят расписано как по нотам. Сейчас Агнес устроит мне сцену и с оскорбленным видом удалиться, а я останусь с ними тет — а тет.

В этом и состоит их план. Взять меня, когда я буду сидеть в баре с Агнес. Они, видимо, рассчитали что уж что-что, а оружие я с собой туда не возьму. И угадали. Правда, любой, даже самый отличный план можно слегка подкорректировать. В свою пользу, ясное дело. И для начала попробуем-ка все упростить.

Так, стало быть, эти ребята желают остаться со мной наедине? Они рассчитывают что я буду тянуть время, вцеплюсь в Агнес как клещ, может быть попытаюсь поднять скандал. И вот тут-то они получать полное моральное право меня успокоить. Как? Самый простой способ, ткнуть меня в бок биошокером. После этого со мной можно будет делать все что угодно, ни малейшего сопротивления я не окажу.

Я еще раз взглянул на стражей закона и слегка улыбнулся.

Один из них стоял небрежно облокотившись на спинку кресла. При этом ладонь его правой руки была в полусантиметре от кармана брюк.

Ну конечно, биошокер именно там.

Как только я попытаюсь поднять хоть какой-то шум…

Нет, господа, вам это не потребуется. Я сделаю то, на что вы не рассчитываете. Я пойду вам навстречу и сам кинусь в расставленную ловушку. Посмотрим как вы это воспримете.

Я сокрушенно покачал головой и улыбнувшись Агнес, развел руками.

— Дорогая, придется тебя покинуть. Меня явно с кем-то спутали. Думаю, имеет смысл пройти с этими господами к капитану корабля. Там — то все и выяснится.

Агнес облегченно улыбнулась.

Теперь она наверняка была на моей стороне. Почему? Да потому, что я, фактически, предлагал перенести дальнейшее развитие событий в каюту капитана. Уж туда-то она точно за мной не последует, а стало быть, если дело дойдет до скандала, участвовать в нем не будет.

Потом, когда выяснится, что произошло недоразумение, она охотно вместе со мной над ним и посмеется. Но вот если я, в самом деле, окажусь не тем за кого себя выдавал…

Ну, тут все просто и понятно. Знать она меня не знает, и ведать не ведает. И все взятки с нее гладки. И даже сканирование памяти ей провести будет очень трудно, поскольку она лицо частное и на государственной службе не состоит. А если кто-то начнет утверждать будто видел как она со мной самым непринужденным образом разговаривала, весело хихикала, и пила коктейли, а также сидела за моим столиком, она, с самым невинным видом ото всего отопрется.

Почему?

Да потому, что на планете невинных развлечений дорога ее заканчивается. И именно там, наверняка, ее ждет муженек, из тех, которые не умеют веселить женщин, но зато хорошо умеют делать карьеру и зашибать деньгу. И вот этим своим муженьком наша блондиночка дорожит. И вот у него-то не должно возникнуть ни малейших сомнений в ее верности. И ради него Агнес отречется от знакомства со мной не моргнув глазом.

«Кто это такой? Да я знать его не знаю. Не видела, не слышала, не разговаривала. Ах, ваши сотрудники утверждают, будто застали меня с ним? Ну, так они ошибаются. Может быть, с этим уродом кто-то там и был. Может они и в самом деле кого-то видели. Вот только, это была не я. Как раз в тот момент, когда это происходило, я находилась на другом конце корабля и мирно пила в баре апельсиновый сок. Кстати, эти сотрудники, возводя на меня напраслину, очень сильно рискуют. Очень! Вы знаете кто мой муж? Он этого так не оставит. Он наведет в вашем управлении порядок. Да вы знаете чем для вас может закончиться попытка меня оклеветать?»

И так далее, и в том же духе…

Вспомнив предыдущую ночь, которую Агнес провела в моей каюте, я грустно улыбнулся.

Вот такая она штука, жизнь. Для этой блондинки, все что было вчера, не более чем очаровательное приключение, о котором, по возвращении в объятья мужа можно напрочь забыть. Хотя… кто знает? Может быть когда-нибудь она ее еще вспомнить. И так же как я сейчас, грустно улыбнется. Или подумает что я — редкий сукин сын.

— Ну, так мы идем к капитану?

Ого, кажется, стражи закона стали проявлять нетерпение. А конфликтовать мне с ними пока не строит. Пусть думают будто я временно смирился со своей участью. Нет, конечно, они не так наивны чтобы рассчитывать будто я не попытаюсь от них ускользнуть.

Попытаюсь. Но только не сейчас. Потом, когда мы сядем на планете невинных развлечений. И они, голубчики, безусловно, этого момента станут ждать, будут к нему готовится, сделают все чтобы я не вырвался из мышеловки.

Таким образом, единственный реальный шанс, в очередной раз обвести старушку Фемиду вокруг пальца, у меня есть только сейчас. Вот именно. Бежать надо прямо сейчас, немедленно. Пока эта суровая парочка меня не стреножила.

Очень разумная и трезвая мысль. Правда, она невольно порождает два вопроса.

Первый: как это сделать? Как можно удрать из челнока во время полета? Второй вопрос: куда? В открытый космос? И пешком до ближайшей планеты, до которой, возможно несколько световых лет?

Хотя… хотя… Мне может и повезти. Но рассчитывают на чистое везение — только дураки. Везение, оно такое, очень любит поворачиваться спиной, когда ты в нем больше всего нуждаешься.

Впрочем, выбора у меня не было.

— Дорогая, я скоро вернусь.

Все таки я не удержался и прежде чем встать, наклонился к Агнес, еще раз вдохнул запах ее духов, заглянул в глаза, пытаясь поймать в них отблеск воспоминаний о прошедшей ночи.

Зачем-то мне это было нужно. Зачем — хоть убейте, не знаю. Нужно и все.

И тут Агнес тоже подалась ко мне, подставляя губы для поцелуя. И я конечно не удержался, поцеловал ее, но главное было не в этом. За мгновение до того как губы наши встретились, я уловил как Агнес шевельнула рукой, правой, той самой, которую до локтя закрывала крышка стола, так, словно что-то достала из сумочки.

Что-то у нее в руке было, и похоже, этот предмет предназначался мне.

Что именно? Ну, узнать-то это легко.

Несколько затянув поцелуй, что было совсем нетрудно, я прикоснулся к ее ладони и быстро ощупал то, что на ней лежало.

Ага, так я и думал.

Маленькая, плоская, прямоугольная штучка. Скорее всего — стопер, возможно — трендик. Впрочем, это неважно. Главное, то что мне предлагает Агнес, всего-навсего одна из тех дамских безделушек, которые, предположительно способны вырубить до прибытия стражей порядка какого-нибудь зарвавшегося нахала.

Супротив профессионалов — штука совершенно бесполезная. А стало быть, оставим ее владелице. Может быть, она ей и в самом деле когда-нибудь пригодится.

С сожалением оторвавшись от губ Агнес, я отодвинулся и глядя моей блондиночке в глаза, едва заметно покачал головой.

Спасибо, дорогая. Кажется, ты и в самом деле лучше чем я думал. Однако, мне нужно уходить. Ты сделала все что могла. Даже — больше. Теперь, дело за мной.

— Вы не отказались от мысли нанести визит капитану?

А вот это они зря. Не стоит так явно проявлять нетерпение.

Я встал и повернувшись лицом к стражам порядка, сухо промолвил:

— Ни в коем случае. Учтите, обычными извинениями вы от меня не отделаетесь.

— Ну, еще — бы, — ухмыльнулся один из стражей порядка. — Это уж точно. Обычные извинения мало кого удовлетворяют.

Прежде чем выйти в коридор, я остановился и еще раз окинул взглядом бар.

У стойки сидело несколько посетителей. Причем, судя по всему, никто из них покидать бар в ближайшее время не собирался. Столиков, не считая тот за которым осталась Агнес, было занято всего два. За одним, сжимая в клешнях наполовину опустошенные бокалы с синеватой жидкостью, вроде бы даже дорогим вербнетским вином, восседало два бальтусианца. За другим устроилась компания длинных и тонких, казалось состоящих из одних конечностей зеркалоидов. Вот, повинуясь полученной команде, столик за которым они устроились, выдвинул из себя что-то вроде большого зонтика. Раскрывшись с тихим хлопком, зонтик накрыл зеркалоидов, отгораживая от остальной части зала, давая возможность пообщаться без свидетелей.

Вот и отлично. Получается, никто за нами в коридор не последует. И если только кому-то из остальных пассажиров челнока, вот сейчас, срочно, не потребуется промочить горло, он в ближайшие несколько минут будет пуст.

Вполне достаточно для того, что я задумал.

Я вышел в коридор. Стражи порядка следовали за мной по пятам.

Интересно, когда они попытаются меня стреножить? Не поведут же они меня в самом деле к капитану? И вообще, сколько они дадут мне отойти от входа в бар, прежде чем начнут действовать? Пять шагов? Десять? Пятнадцать? Может быть, позволят сесть в лифт, и только там пустят в ход биошокер?

Лифт. Наверняка именно там.

Как только откроется кабинка лифта, один из этой парочки ткнет меня в бок биошокером, второй втолкнет в лифт. В кабинке они очень заботливо подхватят меня под руки.

Все, на этом первый этап операции завершится. Господа стражи порядка получат возможность перевести дух и довольно ухмыльнуться. Ну еще бы, этот Беск Маршевич оказался не таким уж крутым, и позволил взять себя без каких-либо проблем.

После этого им останется лишь препроводить меня в свою каюту. Если даже им по дороге кто-то и встретится, он увидит классическую картинку. Двое землян ведут в каюту третьего, переусердствовавшего в баре, и закачавшего в себя слишком много спиртного.

А вот фиг вам, на жадные морды!

Пол коридора тихо шуршал у нас под ногами. То и дело попадались оранжевые полосы, тянущиеся от стены к стене. Под ними, на глубине полуметра, пролегали жилы, по которым тек желтоватый, вязкий словно сироп сок. Я знал как он выглядит, поскольку мне однажды пришлось пережить катастрофу такого вот челнока. Сок для него все равно что для нас кровь.

Кровь космического корабля. Надо же!

До лифта оставалось шагов десять.

Я обернулся. Это было нужно, для того чтобы мои сопровождающие не так сильно удивились когда я сделаю это во второй раз.

— Эй, ребята, мы и в самом деле идем к капитану?

— Топай, топай. Сейчас узнаешь.

Ого! Они уже считают что дело в шляпе, и слегка расслабились.

Ну-ну…

Когда до лифта осталось три шага, я отдал симбиоту мысленную команду активизироваться. Симбиот был старый, и честно говоря, его уже давно надо было сменить. Собственно, я летел на планету невинных удовольствий именно для этого.

Ну, да ничего, для того что я задумал его должно хватить, даже с избытком. А потом, я уж что-нибудь придумаю.

К счастью кабинки лифта на нашем этаже не было. Проведя ладонью перед глазком вызова лифта, я увидел как тот мигнул длинными, слегка загнутыми ресницами. Вслед за этим послышалось тихое урчание, наподобие того, которое издает пытающийся подлизаться к хозяину кот.

Судя по всему, кабинка лифта находилась этажами тремя ниже. Вот она двинулась вверх.

Ну, пора…

— А все-таки, не могли бы вы уточнить…

Говоря это, я повернулся лицом к своим сопровождающим. И вовремя. Как раз в этот момент тот, кто стоял от меня справа, вытащил из кармана биошокер.

Поздно, голубчик.

Я отбил руку с парализатором в сторону, и сделал подсеку. Тот, кто намеревался меня стреножить, рухнул на пол. Падая, он задел биошокером стену. Послышалось шипение и метровый кусок стены, мгновенно потемнев, обвис, словно шкура на исхудавшем животном.

Тем временем второй страж порядка не терял зря времени. Первый же его удар должен был сломать мне ключицу.

Как бы не так! Симбиот сработал как надо. Благодаря его помощи ключица даже не хрустнула, а вот страж порядка с воплем отскочил в сторону.

Правильно!

Вот так оно все и получается. Беда всех этих единоборств, взявших за основу земное карате, в том, что они рассчитаны на бой с обыкновенным человеком. И еще, у них, удар не достигший цели, частенько, вместо того чтобы принести вред противнику, наносит урон самому нападавшему.

То ли дело — пшиомский а-тан, или мардрахский торнад.

Я врезал тому стражу порядка, который все еще валялся на полу ногой в солнечное сплетение. Потом, из чувства справедливости, оделил таким же ударом второго, все еще размахивавшего ушибленной ладонью, и выкрикивавшего неразборчивые ругательства. Оба моих удара оказали надлежащее действие.

Стало быть, такими симбиотами как мой, стражи порядка не запаслись. Ну да, персональный, охранный симбиот стоит немало. И выдают их стражам порядка лишь в особо опасных случаях.

Чтож, очень приятно. Получается, я еще не удостоился чести перейти в категорию особо опасных. Вот и в дальнейшем, постараемся в эту категорию не попадать.

За моей спиной, с тихим чмоканьем раскрылась дверь лифта.

Пора уходить. Минут пять у меня в запасе есть. Как раз столько мне и нужно, для того чтобы вытащить из рукава вторую козырную карту.

Шагнув в лифт, и прислонившись к его теплой, слегка пахнущей мускусом стенке, я подумал, что вполне возможно, совершенно зря паникую.

Ну хорошо, стражи порядка убедились что я им не по зубам. Каковы будут их дальнейшие действия? Собственно, вариантов было всего два. Они могли отправиться к капитану челнока, и выложить ему открытым текстом кто я такой и что со мной нужно сделать. После этого капитан объявит тревогу, и на меня начнется настоящая охота. Сколько у него в подчинении центурионов? Стандартный комплект — шесть. Да плюс два стража закона. Итого — восемь. Многовато.

Конечно, у меня есть защитный симбиот. Это — преимущество. Но их восемь и рано или поздно, они меня где-нибудь прихватят.

Стоп, а если эта парочка пущенных по моему следу ищеек не станет поднимать шум? Если они решат устроить второй тур после того как челнок приземлится на планете невинных удовольствий? В самом деле, зачем им поднимать тревогу прямо сейчас? Думаю, за такую инициативу их начальство по головке не погладит. Особенно, после того как начнут поступать иски от пассажиров, требующих возмещения издержек за испорченное переполохом, вызванным объявленной тревогой, путешествие.

Вот это вполне возможно. И кстати, меня тоже устраивает. Если мне удастся выбраться из челнока, то уж после этого стражам закона я нос как-нибудь натяну. Там в моем распоряжении будет целая планета. И ищи меня на ней, словно ветра в поле.

Так может не стоит пороть горячку? Вернуться в свою каюту, снарядиться по полной программе, и вернуться в бар, допивать коктейль с Агнес?

Я бросил на валявшихся на полу стражей порядка скучающий взгляд.

В самом деле, не станут же они признаваться капитану челнока что их побил какой-то вор средней руки, по имени Беск Маршевич?

Лифт издал тихое мурлыканье. Это означало что через пару секунд двери его закроются.

Я протянул руку, чтобы нажать номер этажа на котором была расположена моя каюта…

Тут это и случилось.

Один из стражей порядка, а именно тот, который только что пробовал на прочность мою ключицу, перевернулся на живот. Я увидел его искаженное яростью лицо. А потом страж порядка протянул в мою сторону правую руку. С его ладони сорвалась золотистая, крохотная искорка и полетела ко мне. Преодолев половину разделявшего нас расстояния, искорка вдруг взорвалась и мгновенно превратилась в белый, пушистый шарик, размером с теннисный.

Проскочив между закрывающимися дверцами лифта, шарик поднялся на высоту полутора метров, и с тихим треском открыв усеянную блестящими, острыми как бритва зубами пасть, для начала попытался откусить мне нос.

2.

Все-таки я успел. Я перехватил шарик на расстоянии пальца от носа, и крепко сжал, не давая ему возможность вновь открыть пасть.

Что это именно такое я не имел ни малейшего понятия. Вселенная огромна и в ней множество планет. Собственно, абсолютно нет разницы на какой из них выросла эта шарообразная смерть. Главное — сумей она пустить в ход свои клыки, и уж мало мне наверняка не покажется.

Вот значит как, господа стражи порядка! И самое главное, как раз в границах вашего понятия о справедливости.

Получается, если я прикончу кого-нибудь из стражей порядка, то сразу попаду в категорию особо опасных, и на мои поиски будет брошена вся королевская конница, вся королевская рать? А если кто-то из стражей порядка пришьет меня с помощью такой вот экзотической штучки, обозлившись на то что я набил ему физиономию, это будет всего-навсего необходимая оборона?

Справедливо, нечего сказать.

Пока я размышлял об этом, лифт закрыл дверцы и тихо замурлыкал. Пора было выбрать куда именно я поеду.

Вверх, до этажа на котором находится моя каюта?

Э, нет, сценарий меняется.

Я еще раз посмотрел на шарик, который сжимал в руке. Тот упорно пытался раскрыть пасть и пустить в ход зубы.

Да, сценарий меняется.

Хотя бы потому, что стражи порядка и в самом деле нарушили правила допустимой самообороны. Как только тот кто напустил эту гадость на меня, поймет что я остался цел, он сделав все чтобы меня ухлопать. Почему? Да потому, что он допустил ошибку, потому что мертвые — не болтают. И кстати, мертвым нельзя сделать сканирование памяти. А если стражам порядка удастся меня захватить живым, и доставить на свою планету, уж там мне это наверняка сделают. Для того, чтобы поподробнее узнать о всех моих проступках перед законом. И конечно, заодно, узнают о том, что некий страж порядка превысил нормы допустимой самообороны.

Стало быть, теперь, у этой парочки брать меня живым нет просто никакого расчета. И мне надо либо их прихлопнуть, либо спешно делать ноги.

Второе — предпочтительнее, поскольку, очень уж мне не хочется перебираться в группу особо опасных. Причем, если бежать, то прямо сейчас, пока еще никто не успел поднять тревогу.

А стало быть, времени на то, чтобы заглянуть в свою каюту, и забрать кое-какие вещи нет. Придется довольствоваться тем что есть с собой. Главное — деньги и оружие. Деньги у меня всегда с собой, а вот с оружием туговато. Ну да ничего, старый, добрый симбиот еще некоторое время продержится.

Теперь бы еще придумать каким образом можно покинуть этот корабль… Хотя… хотя…

Я бросил на шарик задумчивый взгляд. В своем стремлении освободиться тот был, казалось, неутомим.

Каков принцип действия этой штуки? Вряд ли страж порядка успел как-то настроить ее именно на меня. Судя по всему, он не рассчитывал что события будут развиваться именно таким образом, и натравил эту тварь в состоянии аффекта.

Впрочем… кто знает? Может быть, я и ошибаюсь. Может быть кусачий шарик настроен именно на меня, только на меня…

Ладно, черт с ним, все равно рискнуть придется. И никуда от этого не деться. Поэтому, примем за гипотезу то, что скорее всего, шарик реагирует на все живое.

Кстати, почему он тогда не набросился на самих стражей порядка? Очевидно, они сумели себя каким-то образом защитить. Может быть, у каждого из них есть по амулету, обладание которым запрещает шарику нападать на данный объект? Логично. Но почему этот шарик не попытался, например, прогрызть стену? Может потому, что мягкая, живая мякоть из которой она состоит прикрыта толстым слоем жесткой, прочной коры?

И если эту преграду убрать…

Я нажал на выступ, помеченный цифрой "2". С тихим шорохом лапки лифта, которыми он цеплялся за стенки туннеля, пришли в движение. Кабинка поползла вниз.

Вниз… вниз… вниз…

Я еще раз посмотрел на шарик. Глаз или носовых отверстий у него не было. Просто, нечто шарообразное, мягкое и пушистое, обладающее гигантской пастью, так и мечтающее ее пусть в ход.

И кажется я сейчас, такую возможность этой пасти я все-таки предоставлю. А дальше — уж как повезет. Хотя о чем это я? Мне обязательно должно повезти. Неужели судьба допустит чтобы мной взяли верх какие-то два стража порядка, с планеты на которой я совсем недавно провернул операцию, принесшую мне довольно солидную сумму денег?

Двери лифта с тихим чмоканьем разошлись.

Ну вот, сейчас все и начнется.

Я быстро вышел в открывшийся коридор.

Если мне не изменяет память, то он должен вести к органам, ответственным за регенерацию воздуха. Судя по силе ветра, сейчас же попытавшегося оттащить меня от дверцы лифта, так оно и было.

Ну чтож, начнем.

Я отшвырнул шарик как можно дальше от себя. Он рванулся было обратно, ко мне, но не тут-то было. Ветер подхватил злобно щелкающий зубами шарик и понес дальше и дальше от меня, в глубь коридора.

Ага, а теперь обратно в лифт, пока его дверцы не закрылись и снова наверх, на этаж спасательных капсул.

Примерно через полминуты шарик достигнет органов, ответственных за регенерацию воздуха. Они мягкие и нежные и уж тут-то злобный и пушистый наверняка пустит в ход свой замечательный набор зубов. Сколь либо серьезного вреда причинить он не сможет, поскольку челнок умеет себя защищать от подобных агрессоров просто великолепно. Но все же, какой-то урон будет нанес, и это заставит клапаны спасательных капсул открыться.

Что мне сейчас и требуется.

Спасательная капсула. Только на ней можно покинуть челнок во время его полета. Лишь бы только клапаны спасательных капсул открылись.

Они открылись.

Выскочив из лифта, я увидел, что коридор перед спасательными капсулами пуст, а еще что проход к ним свободен. И стало быть, осталось только выбрать самую подходящую и можно отчаливать. Причем, сделать это надо по возможности быстро. Вот-вот охранная система челнока уничтожит зубастый шарик и они снова закроются.

Кстати, какой к черту выбор? Нет на него у меня времени, совсем нет. И остается только опять положиться на удачу.

Бог не выдаст, свинья не съест.

Я юркнул в первую же попавшуюся спасательную капсулу. Внутри, благодаря нескольким тускло светившимся огонькам, царила полутьма. Мое тело оплели живые, мягкие, слегка пружинящие ленты. По голове скользнуло покрытое плотной кожицей щупальце, поерзало по виску, отыскивая место поудобнее и наконец к нему присосалось.

— Ну, и какого черта ты в меня вперся? — прозвучал у меня в голове голос спасательной капсулы.

Тонкий, ломкий голос, в котором звучал скрытый вызов. Короче, как раз такой, который может принадлежать девчонке лет четырнадцати, уже усвоившей, что мир не всегда бывает добр и ласков, но все еще уверенной, что завоевать его не составит большого труда.

Проклятье! Этого мне еще не хватало. Спасательная капсула с менталитетом подростка. Вот уж с кем мне давным — давно не приходилось иметь дело.

Впрочем, теперь на карту поставлена моя жизнь. И стало быть — вперед!

— Авария! — выпалил я. — Немедленно прочь! Нам нужно покинуть корабль и как можно быстрее.

— Ого, эк тебя милый растащило. С чего бы это мне покидать свою родительницу, если ей ничего серьезного не угрожает? Ну конечно, какая-то мелкая тварь попыталась нанести ей урон. Через несколько минут агрессора нейтрализуют. Есть ли тут повод для того, чтобы покинуть свою родительницу?

Родительницу… В этом — смысл. В этом — спасение. Главное: помнить что я имею дело не с корабельным роботом или искусственно созданным разумом. Я разговариваю с живым существом, а живым свойственно ошибаться. В конце — концов, их можно уговорить.

Вот именно — уговорить…

— Какая разница, — вкрадчиво сказал я. — Каким образом ты получишь свободу? Учти, еще немного и ты потеряешь эту возможность. Когда еще представится следующая?

— В самом деле? — в голосе капсулы явственно слышалась нерешительность. — Однако, мне кажется что моя родительница этого не одобрит.

— Послушай, — сказал я. — Ты — свободная личность. Сколько можно слушать эту родительницу, единственным и смехотворным занятием которой является перевозка разных надутых индюков от одной планеты до другой и обратно? Неужели ты не мечтаешь о том, чтобы очутиться на свободе? Увидеть другие звезды, посетить планеты, которые вокруг них обращаются?

— Не знаю, — честно ответила капсула. — Я как-то об этом раньше не задумывалась.

Время мое истекало. Вот-вот закроются клапаны спасательных капсул и они вновь окажутся надежно привязаны к своей родительнице. Следовало действовать более энергично.

— Там, в космосе, тебя ждет полная свобода, — продолжал искушать я. — Ты будешь предоставлена сама — себе и познаешь восхитительную пустоту вакуума, сможешь любоваться тем как чудесно изменяется цвет приближающихся к тебе и отдаляющихся от тебя звезд, узнаешь каков на вкус хвост кометы, а также станешь приносить пользу другим мыслящим созданиям. Не правда ли, ради этого стоит проявить некоторое ослушание?

— Да, но моей родительнице это не понравится. Я почти уверена, что не понравится.

— А что она сможет сделать? Накажет тебя? Каким образом? Не думаешь же ты что она отправится на твои поиски? Для этого ей придется наплевать на свои обязанности. А они для нее — превыше всего. Учти, даже превыше твоих интересов.

Потратив пару секунд на размышления, капсула заявила:

— Но я не уверена, что мне будет хорошо в космическом пространстве. Там холодно и там может быть опасно.

Я хмыкнул.

Резонное возражение, на которое нужно немедленно привести контрдовод. Когда уговариваешь кого-нибудь совершить глупость, самое главное — не терять темпа. Темп в этом деле — все.

— Но если ты не воспользуешься представившейся тебе счастливой возможностью, то так никогда и не станешь взрослой. Вечно будешь скрываться в теле своей родительницы, пока не вырастешь настолько, что родительница будет вынуждена сама выкинуть тебя в космос, чтобы освободить место для новой капсулы. Так какая разница? Может быть не стоит этого момента ждать, а отправится в путешествие по собственной воле?

— Ну, это еще когда будет. И потом, вдруг в самое ближайшее время моя родительница и в самом деле попадет в крупные неприятности? В таком случае мне представится шанс спасти мыслящее существо, или даже нескольких мыслящих существ, из тех, которые на ее попечении будут находиться.

— Ты можешь спасти одно мыслящее существо от неминуемой смерти прямо сейчас. Меня.

— И какая же это опасность тебе может угрожать, если ты находишься под патронажем моей родительницы?

Вот так. Простой вопрос, на который мне, не так-то легко найти ответ. Почему? Да потому, что если я попытаюсь объяснить что именно мне угрожает, придется заодно рассказать кто меня преследует и самое главное — почему. Будет ли спасательная капсула, узнав что я преступник, мне помогать? Да ни за какие коврижки!

А стало быть, мне, и в самом деле, пора придумать какой-то другой вариант спасения. Пока не поздно. Стражи порядка уж наверняка пришли в себя, и обнаружив что зубастый шарик меня не прикончил… Кстати, а как они это узнают? Предположим, что эта штука должна была слопать меня без остатка… В таком случае, мне нужно всего лишь, до конца рейса, не попасться преследователям на глаза. Конечно, они обязаны убедиться что я погиб, и поэтому обшарят весь корабль. Но, капитан челнока о том, что один из его пассажиров был преступником не узнает. И если эта парочка будет меня искать не привлекая к этому делу центурионов, у меня есть шанс их обмануть.

В таком случае…

Ого! В таком случае, я на некоторое время получу передышку. Какой смысл искать того, кто погиб? И стало быть, до тех пор пока я где-то не засвечусь, о том что меня кто-то где-то ищет, можно не думать.

Я ухмыльнулся.

Бедный капитан челнока! Если мне удастся обвести вокруг пальца стражей порядка, да плюс к тому, еще и покинуть челнок незамеченным… Как он объяснит исчезновение одного пассажира? Наверняка, стражи порядка и пальцем не шевельнут чтобы ему помочь. Агнес? Она тоже не заинтересована в том чтобы афишировать наше знакомство. Да и стражи порядка, безусловно, проведут с ней беседу, во время которой намекнут что лучше бы ей сделать вид, будто меня не существовало вовсе.

Итак…

Кто знает? Может быть, в результате, фольклор космоса обогатится еще одной легендой о призрачном пассажире?

Кстати, а чего это я теряю время? Не пора ли мне выбраться из спасательной капсулы, и попытаться найти укрытие понадежнее?

— Ладно, оставайся, и сохни тут до скончания века, — сказал я. — А я ухожу. Ну-ка, давай, убирай свою присоску. Мне пора. У меня еще есть кое-какие дела. Ну!

— Ладно, уговорил, — вдруг сказала спасательная капсула. — Полетели.

— А? — ошарашено спросил я.

— Полетели, говорю. Приготовься, я стартую. Посмотрим, что из себя представляет космос, который ты так расхваливал.

— Стоп! — приказал я. — Не надо!

— Поздно! — промолвила спасательная капсула. — Я уже решилась!

Тихое шуршанье, с которым закрылся клапан, возвестило о том, что путь отступления отрезан. Еще мгновение…

— Ей ты! — крикнул я. — А ну-ка выпусти меня немедленно!

— Я же сказала что это невозможно! — весело хихикнула капсула. — Мы стартуем! Я только что разорвала все связи со своей родительницей и сейчас… Ну да, вот оно!

Я знал что она не врет. Тихий толчок, с которым она отделилась от своей родительницы это подтверждал. Мы и в самом деле уже были в открытом космосе. А стало быть, идти на попятную поздно.

Я едва не впал в ярость.

Снова оказаться в дураках! Попасть в ловушку, которую сам же и подготовил.

Кретин!

— Ну, ты и штучка! — сказал я спасательной капсуле.

— А сам-то ты кто? — хихикнула она. — Думаешь я не сообразила почему ты не захотел мне назвать причину по которой собрался сбежать?

Н-да, вот так наш брат и попадает впросак. Никогда не доверяйте невинным девичьим голосам. А то попадете… Стоп, что это я? Куда это я попал? Пока, собственно, никуда. Пока счет один — один. Я не попался в руки стражам порядка, но и обвести вокруг пальца мне их не удалось. Узнав что исчезла спасательная капсула, они мигом сообразят кто на ней улетел. Стало быть — чистая ничья. За которой неизбежно последует продолжение партии.

И поэтому, сейчас, мне нужно не поддаваться эмоциям, а очень спокойно обдумать свое положение и выработать план дальнейших действий. Причем, с учетом того, что стражи порядка в покое меня не оставят.

Собственно, а о чем долго раздумывать? Главное — спасательная капсула должна меня доставить на населенную планету. Желательно чтобы она приземлилась прямо на космодром или недалеко от него. После этого мне останется только перебраться на лайнер или челнок следующий куда-нибудь подальше и дело в шляпе. Вся вселенная снова будет к моим услугам. Ищите ветра в поле, господа стражи порядка.

Ищите…

— Кстати, — сказал я. — Если уж ты надумала предпринять небольшое путешествие, то мне хотелось бы знать точку, в которой оно закончится.

— Ну… я еще не решила, — ответствовала спасательная капсула. — Хотя, это моя обязанность. Поэтому, подожди пару минут. Сейчас я определюсь в пространстве и сообщу куда могу тебя доставить.

Вот это уже другой разговор. Сейчас все и выяснится. Если судьбе будет угодно преподнести мне один из тех неприятных сюрпризов, в которых она является большим специалистом, то… Нет, нет, это будет уже перебор. Сегодня она уже преподнесла мне пару сюрпризов. Не пора ли сделать передышку?

Оплетавшие мое тело упругие ленты слегка переместились. Теперь я оказался в полулежащем положении. Можно было слегка расслабиться.

В самом деле, почему бы и нет? Теперь осталось только ждать. Все что можно я уже сделал. Через пару минут станет ясно как легли кости моей судьбы.

Чет или нечет? Выигрыш или поражение?

Да ладно, хватит об этом.

Я несколько раз глубоко вдохнул чуть-чуть пахнущий чем-то горьковатым воздух и попытался подумать о чем-то другом. О чем? Да вот, например, можно подумать о Агнес. Или, лучше, вспомнить ту аферу, после которой меня стали преследовать стражи порядка.

Задумана она была неплохо. И выполнена тоже вполне сносно. Если не считать одного момента. Забирая из сейфа попавшие туда всего на несколько часов личинки бриллиантовых муравьев, я допустил непростительную небрежность. Одна из личинок все же умудрилась прорезать своим острым хвостом защитную перчатку, которая была у меня на руке. Я нисколечко не пострадал, да и разрез получился небольшой, но все же, его вполне хватило чтобы в сейфе остался мой запах. Для того чтобы узнать кто именно стащил личинки, стражам порядка этого вполне хватило.

Так ли уж случайно это произошло? И можно ли этого было избежать? Безусловно, можно. Вот только, с каждым разом когда я запускал руку в чужой карман, вероятность того что я в конце-концов допущу ошибку увеличивалась. Пока, наконец, это не случилось.

Что дальше?

Попытаться сменить род деятельности? Забраться в такой уголок в котором меня стражи порядка ни за что не найдут и стать благонамеренным гражданином? Каждый день ходить на работу, обзавестись семьей, по выходным посещать бар, и рассказывать там, за кружкой пива, каким крутым парнем я когда-то был?

Нет уж, увольте. Это не для меня. Я для этого не создан.

Кстати, а для чего? Для того чтоб стражи порядка все — таки взяли меня за шкирку и упрятали туда, куда Макар телят не гонял? На какую-нибудь мрачную планету, удрать с которой совершенно невозможно и на которой мне придется до скончания века заниматься каким-нибудь высокоинтеллектуальным трудом, вроде дробления киркой камня?

Короче — выбор небогат. Либо самому отказаться от свободы и получить взамен ее картонную имитацию, либо ее у меня отнимут, надолго, и даже не предложат взамен никакой иллюзии. Вот такой выбор. Как в казино, при игре в рулетку. Черное или красное. Причем, что бы не выбрал, проигрыш неминуем.

Хотя… хотя… мне еще может повезти. Я могу поставить на зеро и если судьба будет ко мне благосклонна… Говорят, к тем кто ставит на зеро, она испытывает особое расположение.

— Определилась, — отрапортовала спасательная капсула.

— Ну и куда ты меня доставишь? — спросил я.

— Район в котором мы оказались, почти пуст. Правда, возле самой его границы есть три населенные планеты. Мне кажется, тебе абсолютно безразлично на какой из них я совершу посадку?

— Тут ты угадала, — признался я.

— В таком случае, советую приготовится к т-скачку. Для начала утоли жажду. В воду я добавила слабое снотворное. Выпей ее и остальная часть полета пройдет для тебя незаметно. Учти, каких либо развлечений для тех, кого я должна спасать, не предусмотрено.

Из царившей внутри спасательной капсулы полутьмы выплыло тонкое, гибкое щупальце, конец которого сжимал чашечку наполненную водой.

Пить и в самом деле хотелось.

Осушив чашечку чуть ли не одним глотком, я облегченно вздохнул. Вода имела слегка кисловатый привкус и хорошо утоляла жажду. Щупальце подхватило пустую чашку и унесло ее прочь.

Чувствуя как веки мои начинают тяжелеть, я спросил:

— Кстати, а что бы ты стала делать, если бы населенных планет поблизости не оказалось?

— Ты имеешь в виду, что бы я стала делать если бы в пределах той зоны до которой я могу долететь поддерживая жизнь своих пассажиров не оказалось населенных планет?

— Вот именно.

— Ничего особенного. Просто высадила бы тебя на ненаселенную планету и отправилась за помощью. Без пассажиров я могу летать в космосе сколько угодно. Только, боюсь, в этом случае, помощь к тебе пришла бы не очень скоро.

— А если бы в радиусе твоего полета вообще не оказалось пригодных для жизни планет?

— Слушай, чего пристал? Какая тебе разница?

— Но все-таки?

— Ну, если тебе так хочется знать, — спасательная капсула насмешливо хихикнула. — В том случае если спасти пассажира нет никакой возможности, инструкции предписывают мне его уничтожить. Самым гуманным образом, не ставя его в известность о истинном положении вещей. Можно, например, предложить ему утолить жажду и подать чашку воды, в которой растворен яд, отнимающий жизнь без мучений. Смекаешь?

Я вспомнил кисловатый вкус воды, которую только что пил и осторожно спросил:

— Эй, послушай, ты ведь дала мне и в самом деле снотворное?

— Безусловно, И ничего больше, — подтвердила спасательная капсула.

Правда, мне почудилось что при этом она тихонько хихикнула. Или это было на самом деле? Да нет, все же почудилось.

Уже засыпая, я подумал что отныне ни за какие блага не полечу никуда биокораблями. Ни за какие. Если, конечно, у меня и в самом деле, в будущем, будет возможность куда-то полететь.

3.

Лететь… чувствовать как земля уносится из-под твоих ног, вниз, в недосягаемость, становится призрачной и нереальной, забирая с собой Притаившуюся Опасность, уже было приготовившуюся на тебя кинуться, уже напружинившую стальные мускулы, уже зафиксировавшую на тебе свой безжалостный взгляд… Причем, совершенно напрасно, поскольку ты способен летать и в самый последний момент отталкиваешься от земли ногой, а потом…

Я засмеялся и вдруг понял, что совершил ошибку. Летать во сне и смеяться — не рекомендуется.

Во сне…

Я проснулся и спросонья рванулся, пытаясь выпутаться из опутавших мое тело лент, выбраться на свободу.

— Ага, стало быть проснулся, — промолвила спасательная капсула.

— А мы что, уже прилетели? — поинтересовался я, вдруг сообразив где я собственно нахожусь.

— Еще бы. Вот, жду когда ты проснешься, чтобы вышвырнуть тебя наружу и отправиться обратно в космос. Знаешь, ты был прав, это довольно интересная штука.

Прав? Ну-ну… Вообще-то, приятно оказаться правым. Особенно, когда несешь все что в ум взбредет, для того чтобы спасти собственную шкуру, а потом кто-то тебе сообщает, что это оказалось чистейшей правдой.

— Очень рад что ты не разочаровалась.

— Хватит зубы заговаривать. Выметайся. Мне давно пора взлетать. Из-за того что ты такой соня, я задержалась на этой планете лишних пятнадцать минут.

Опутывавшие мое тело ремни моментально распутались и исчезли в теле капсулы. Потом с тихим шорохом открылся клапан. Судя по проникавшему в него свету там, снаружи, был день.

— Давай, давай, выходи, — поторопила меня капсула. — Согласно моим данным воздух на этой планете вполне пригоден для дыхания таких существ как ты. При посадке я огляделась. Как выйдешь из меня, ступай прямо. Через сотню шагов будет дорога. По ней ты легко доберешься до города. Рядом с ним расположен космопорт. Все, что тебе требуется. Так что, счастливой дороги.

Делать было нечего. Я выбрался из спасательной капсулы и огляделся.

Капсула умудрилась сесть на лесной полянке. Деревья, из которых состоял лес, если только это и в самом деле были деревья, естественно, выглядели странно. Они имели тонкие стволы, увенчанные кронами, здорово смахивавшими на капустные качаны. Собственно лес был редким, а стволы деревьев тонкими, поэтому, дорогу о которой сообщила спасательная капсула я углядел легко.

Стало быть, дорога моя лежит туда.

А теперь, неплохо было бы поблагодарить мою спасительницу.

Я повернулся к капсуле.

— Нечего, нечего, — немного сварливо сказала она. — Обойдемся без хвалебных гимнов. Доставила, выполнила свой долг, а теперь мне пора. Надеюсь, ты не заблудишься?

— Постараюсь.

— Вот-вот, постарайся. Вообще, удивляюсь, как вы люди, умудряетесь выживать. Такие бестолковые и беззащитные… Ну все, топай. Мне пора. Таким как ты находится от меня поблизости во время взлета — не рекомендуется.

Она была права.

Время от времени оглядываясь, я пошел к дороге. Мне хотелось посмотреть как капсула будет взлетать. Когда до дороги осталось всего несколько шагов, она наконец взмыла в воздух. Видимо, у нее был орган аналогичный антиграву, которым пользуются обычные, металлические корабли. Не грохота, ни пламени не было. Шарообразная махина, метров десяти в диаметре, взмыла над лесом, так легко, словно была обычным воздушным шариком. На высоте нескольких сотен метров она словно бы зависла в воздухе, а потом рванула в небо и почти мгновенно исчезла.

Вот именно так она и выглядит. Свобода. Взлететь и исчезнуть. Раствориться. И никто тебе не указ, и никто тебя не преследует. Свобода.

Хотя… жизнь устроена так, что в ней за все приходится платить. Довольно часто — большую цену. Хорошо бы этой девочке не пришлось заплатить за свою свободу слишком много.

В любом случае, пусть с ней пребудет удача.

Я снова двинулся к дороге. Какое-то насекомое, размером с крупного шмеля, сильно смахивающее на сухой древесный лист, снабженный крохотными крылышками, заинтересовалось было мной, но сделав два-три круга вокруг моей головы, устремилось прочь.

Вот и ладно. Знакомиться с представителями местной фауны у меня нет никакого желания.

Дорога была вымощена бетонными, кое-где потрескавшимися плитами, но в общем, впечатление заброшенной не производила. Я вышел на ее середину и посмотрел сначала в одну сторону, потом в другую.

Да уж… И в какую сторону мне нужно идти чтобы попасть в город? И вообще, как хоть эта планета называется? Не то чтобы последнее меня сильно интересовало, но все-таки, надо же знать название планеты на которой находишься.

Я покачал головой.

Попадись мне более зрелая капсула, уж она, наверное, высадила бы меня поближе к городу, да и сведений об этой планете сообщила бы больше. А эта… вертихвостка… Гм, стало быть, придется подождать.

Я закурил сигарету…

Спустя полчаса и две сигареты неподалеку послышалось тихое гудение. Оно приближалось и наверняка принадлежало мобилю. Теперь, оставалось лишь остановить этот мобиль и получить от его хозяина все необходимые мне сведенья. А если он едет в сторону города, то возможно, согласится меня и подвезти.

Время. У меня было ощущение, что времени осталось не так уж и много. Вот-вот челнок со стражами порядка прибудет на планету невинных удовольствий, и эта парочка любителей мрачных шуток продолжит охоту за мной.

Предугадать их дальнейшие действия совершенно невозможно. Вполне вероятно, задержавшись на этой планете, я рискую вновь встретится с ними лицом к лицу.

Мобиль был небольшой, двухместный. Под его прозрачным колпаком сидел бармазианец. На голове у него красовался походный колпачок, испятнанный зелеными и оранжевыми кляксами. Это свидетельствовало о том, что бармазианец собрался совершить небольшое странствие, или же возвращается из него домой.

Я облегченно вздохнул.

Бармазианцы в основной массе общительные и довольно безвредные создания. Конечно, если вы знаете как с ними разговаривать.

Мобиль остановился рядом со мной. Бармазианец открыл дверцу, и выглянув наружу, спросил:

— Путник, не погасла ли твоя путеводная звезда?

Я отступил на полшага и сделав ритуальный полупоклон, сказал:

— Моя звезда по-прежнему светит ярко, но для того чтобы отправиться по пути предначертанном судьбой, мне требуется благосклонность и твоей путеводной звезды.

Бармазианец на несколько мгновений задумался, потом широко улыбнулся, так что стали видены роговые пластинки, заменявшие зубы.

— Хорошо, пусть моя путеводная звезда светит и тебе.

Я отвесил еще один ритуальный полупоклон и учтиво промолвил:

— Благодарю.

На этом церемониальная часть знакомства была закончена. Бармазианец махнул одной из своих четырех рук и сказал:

— Я возвращаюсь в город. Как я понимаю, ты хочешь составить мне компанию?

— Безусловно.

— В таком случае, садись в мобиль.

Я мигом устроился рядом с ним и машина тронулась.

Внутри мобиля было несколько жарковато и слишком уж сильно пахло цветами. Я не сделал даже попытки выразить неудовольствие. Как известно, в чужой монастырь со своим уставом не суются.

— Ты прилетел недавно? — спросил бармазианец.

— Да, совсем недавно, — ответил я. — И пока еще ничего толком на этой планете не знаю.

— Однако, это не помешало тебе первым делом отправиться в лес.

Я виновато улыбнулся.

— У меня были на это причины.

По идее, дальше бармазианец должен был поинтересоваться какие именно причины заставили меня, сразу же после появления на этой планете, сломя голову мчатся в лес, но он этого не сделал, видимо, решив что все выяснится со временем.

Я про себя облегченно вздохнул. Меньше всего мне сейчас хотелось поспешно выдумывать какую-нибудь версию, объясняющую мое появление в лесу. Не зная местных реалий, можно было запросто попасть впросак.

— Тебя где высадить?

— Рядом с космопортом. У меня там тоже кое-какие дела.

— Ага.

Бармазианец внимательно посмотрел на меня. Я заметил что глаза у него слегка полиловели, а веки мелко подрагивают. Насколько я помнил, это должно было означать некоторую подозрительность.

Впрочем, уточнять что именно мне нужно в космопорте он не стал и это меня устраивало.

Подозрения? Господи, да пусть подозревает меня в чем угодно. Лишь бы в данный момент не пытался осложнить мне жизнь и подбросил до космопорта. А там, пусть гадает сколько угодно что за странный попутчик ему попался. Если мне повезет, то уже через несколько часов я буду от этой планеты на расстоянии многих парсеков.

Впрочем, во избежание новых вопросов, имеет смысл взять инициативу в свои руки.

— А ты куда ездил? — поинтересовался я.

— Нанес визит аборигенам.

Ого, это уже лучше. Стало быть, на этой планете есть аборигены.

— Ну, и как у них дела? — небрежно поинтересовался я.

Вопрос, видимо, попал в самую точку. Забыв о подозрениях, бармазаинец стал подробно рассказывать о аборигенах. Согласно его рассказу, они обладали целым ворохом странных привычек и обычаев. Так например, через неделю у них должен был начаться какой-то туул, а для того чтобы его правильно провести, аборигены должны были предварительно совершить обряд единения. К счастью, перчатка духов уже найдена, так что никаких серьезных препятствий для проведения обряда единения не осталось. И если только в ближайшие пару дней не запоет великая царица муравьев…

Выслушивая все это, я время от времени понимающе кивал головой, Видимо, этого вполне хватало, чтобы фонтан красноречия бармазианца продолжал бить. Оставалось только надеяться что он не иссякнет до самого космопорта.

Мы въехали в город.

Он почти ничем не отличался от множества подобных городов, построенных аборигенами возле космопортов, виденных мной на других планетах. Большинство домов из которых он состоял являлись упрощенными и ухудшенными копиями вспомогательных зданий самого космопорта.

Наверняка, там, в лесах, где аборигены живут согласно обычаям своего народа, дома у них выглядят совсем по другому. Может быть они поражают красотой, или величием, и уж конечно, для них самих они являются более теплыми, удобными и привычными. Однако, те что я видел перед собой были построены в городе сердцем которого являлся космопорт. Живущие в них аборигены зарабатывают на жизнь оказывая услуги пассажирам, вынужденным дожидаться своих кораблей, или же прилетевшим на эту планету надолго и поселившимся в инопланетном районе. Поэтому, их стоили руководствуясь простой логикой, согласно которой инопланетянин гораздо охотнее посетит бар, магазин или устроится жить в гостинице, если они имеют привычный для него вид.

Аборигены.

Я довольно легко определил кто из прогуливавшихся по улицам города прохожих являлся аборигеном. Слишком уж часто они попадались. Гораздо чаще чем инопланетяне.

Ничего слишком необычного в их облике не было. Аборигены отличались худобой, большим ростом и носили длинные, снабженные капюшонами балахоны, украшенные огромным количеством ленточек. Капюшоны у парочки из них были откинуты, и проезжая мимо, я успел заметить что лица у аборигенов почти людские. Если конечно не считать остроконечных ушей и почти полного отсутствия носа.

Угу, вот так, значит они выглядят.

Так ли необходима мне эта информация? Где-где, а уж на этой планете задерживаться я не собирался. Хотя… кто знает, как там дальше все обернется?

— … И вот после этого, самое главное, правильно угадать сколько они в этом году сохранили муравейников, — продолжал рассказывать бармазианец. — Собственно, для этого я и предпринял свою вылазку.

— И как, много? — спросил я.

— О, это большая тайна. Коммерческая. — бармазианец поднял над головой обе свободные конечности, в знак того, что данному разговору он придает особое значение. — И я ни за что не рискну сообщить ее незнакомцу. Особенно, если он намерен задержаться на этой планете подольше. А ведь это так?

— Возможно, — неопределенно ответил я.

— В таком случае, ты можешь у меня эту информацию купить. Продам несколько дешевле чем официальные перекупщики информации. Причем, учти, ты получишь эти сведенья из первых, так сказать, рук. Согласен?

— Я подумаю над твоим предложением, — важно ответил я. — Может быть, со временем оно меня заинтересует.

— Конечно заинтересует, — бармазианец издал короткий горловой звук, эквивалентный людскому смеху. — Все, кто попадают на эту планету, рано или поздно начинают интересоваться количеством муравейников, сохраненных в этом году аборигенами.

— Причем тут муравейники? — поинтересовался я, прикидывая далеко ли нам еще ехать до космопорта.

Судя по тому, что улица по которой мы ехали в основном состояла из баров и гостиниц, о чем оповещали вывешенные на домах вывески на всегалакте, космопорт должен был быть где-то рядом.

— Но ведь от количества сохраненных аборигенами ловушек зависит количество пойманных ими личинок бриллиантовых муравьев, — объяснил бармазианец, — А от количества пойманных в этом году личинок зависит цена по которым их будут у аборигенов скупать.

Я невольно ухмыльнулся.

Черт, опять личинки бриллиантовых муравьев. Один раз они меня уже подвели. Второй раз с ними связываться я не желаю.

Нет, с первым же кораблем прочь отсюда, прочь.

— Это немаловажный фактор, на котором базируется вся торговля личинками, — проговорил бармазианец, неправильно истолковавший мою усмешку.

— Да, конечно, — сказал я. — Вот только, слишком уж надолго задерживаться здесь я не намерен.

Про себя я подумал, что теперь, совершенно точно могу сказать как называется эта планета. Половина федерации знала, что личинки бриллиантовых муравьев добывают на планете по имени Бриллиантовая.

Итак, я стало быть попал на Бриллиантовую. Ого… вот так совпадение!

К зданию космопорта мы подъехали минут через пять. За это время бармазианец успел сообщить мне еще одну порцию сведений из жизни аборигенов, которые я выслушал вполуха, мечтая лишь о том, чтобы ему снова не пришло в голову задавать мне вопросы. К счастью, этого не случилось.

Мы довольно лихо подкатили к главному зданию космопорта. Я выгрузился, сказал все надлежащие ритуальные фразы, выражающие крайнюю степень признательности. После этого бармазианец, вполне довольный собой, укатил. А я вошел в здание космопорта.

Внутри здания было умеренно тепло, и довольно пусто. Я увидел лишь парочку стюардесс, поедавших мороженное, да трех кремниидов, которые неуклюже переваливаясь с боку на бок, тяжело ступая толстыми, похожими на слоновьи ногами, тащились к выходу из космопорта.

Судя по тому количеству багажа, который они навьючили на себя, кремнииды только что прилетели на Бриллиантовую. Вероятно, теперь они отправятся на поиски гостиницы в которой можно снять комнаты. Я подумал, что судя по скорости с которой они передвигаются, и даже если учесть что кто-то из местных жителей обязательно поможет им с багажом… Да, наверняка, кремниидам устроиться в гостиницу удастся не раньше чем через несколько часов. К тому времени, наверняка, уже наступит ночь.

Вообще, не понимаю зачем такие медлительные создания пускаются в путешествия. Хотя — эта планета называется Бриллиантовая. Призрак богатства способен расшевелить кого угодно.

Усмотрев неподалеку кресла заказа я прошел прямиком к ним и плюхнулся в одно. Тотчас передо мной появилась небольшая, в метр высотой проекция девушки — администратора. Сложена администраторша была просто идеально. Вот только выражение этого лица можно было квалифицировать как «абсолютно неприступное».

— Желаете заказать билет? — спросила администраторша.

Голос у нее был мелодичный, но тоже очень деловой. Такой, что отбивал всякую охоту любезничать.

— Желаю, — сказал я. — Каким маршрутом летит первый же улетающий с вашей планеты корабль?

— Ближайший рейс будет через три часа местного времени. Пункт назначения — планета старых развалин Залеап.

Не удержавшись, я поморщился.

Планета развалин была жуткой дырой. Однако, у нее имелся и один большой плюс. Вряд ли стражи порядка догадаются искать меня на ней. А поэтому…

— Хорошо, — сказал я. — Могу я приобрести билет на этот корабль?

— Да, это еще возможно.

— В таком случае, я покупаю билет на этот корабль.

Говоря это, я вытащил из кармана всегалактическую кредитную карточку и вставил ее в прорезь, находящуюся на правом подлокотнике кресла.

— Билет на эту планету стоит… О! Вы конечно полетите первым классом?

— Да.

Я удовлетворенно кивнул.

Сумма, хранящая на моей всекредитной карточке, произвела должное впечатление. Может быть, со временем, я даже к этому привыкну.

— Ваш заказ принят. Советую вам подняться на борт корабля не позднее чем за полчаса до старта.

— А могу я это сделать прямо сейчас? Знаете, устраиваться в гостинице на пару часов не имеет смысла.

Девушка понимающе кивнула.

— Поскольку у вас первый класс, вы безусловно можете это сделать. Выход на летное поле в конце зала. Корабль называется «Башня Ласочки»

— Кстати, — поинтересовался я. — Надеюсь, это не биокорабль?

— Нет. Самый обыкновенный лайнер.

— В таком случае все в порядке, — сказал я, укладывая в карман всекредитную карточку.

— Счастливого полета.

Произнося это, администраторша, видимо решив что такого пассажира как я следует одарить дополнительными милостями, улыбнулась. Улыбка у нее была на удивление красивая. Мне сразу же захотелось заказать еще несколько билетов. Куда угодно, лишь бы снова увидеть эту улыбку.

Впрочем, сейчас мне было не до амурных дел. Убраться бы подальше в целости и сохранности, а там уж можно заниматься чем угодно, вплоть до флирта, любой степени жесткости. Лишь бы только больше не сталкиваться с личинками бриллиантовых муравьев.

Покинув кресло, я потопал в дальний конец зала. Оттуда мне уже довольно завлекающе подмигивала табличка «выход на поле».

Вот сейчас поднимусь на борт этой самой «Башни Ласочки», приму душ, выпью в баре пару порций «лунного коктейля» и все вернется в норму. Собственно, уже сейчас можно сказать что мое очередное приключение закончилось вполне удовлетворительно. Стражи порядка остались с носом. Я — сохранил свою драгоценную свободу.

Конечно, я не попал на планету невинных удовольствий. Ну так и что? Загляну на нее попозже. Мой симбиот еще некоторое время выдержит. И вообще, не стоит сейчас забивать этим голову. Вот попаду на планету старых развалин, и там что-нибудь придумаю.

Размышляя примерно таким образом, я подошел к выходу на поле. Скучавший возле него крепенький крабианин с длинными «моржовыми» усами, заглянул в карманный комп, и видимо узрев в нем мою фотографию, удовлетворенно кивнул массивной головой, и сказал на всегалакте:

— У вас есть допуск на поле космодрома. Но сначала вы должны пройти таможенный осмотр.

— Не возражаю, — сказал я.

Поскольку никакого багажа у меня не было, таможенный осмотр занял не более минуты.

— Проходите, — просипел усатый служащий, открывая передо мной дверь. — Ваш корабль находится в квадрате 1-в.

— Спасибо, дружище, — небрежно сказал я, проходя в дверь.

За ней был короткий коридорчик, освещенный зеленым светом люминесцентных фресок, повествующих о каких-то давным-давно забытых всеми сражениях. Я, по крайней мере, определить к каким расам принадлежат сражающиеся не смог.

Миновав коридорчик, в конце которого, стоило мне к ней приблизится, открылась еще одна дверь, я вышел на поле космодрома и остановился, пытаясь определить где находится квадрат 1-в.

Мгновением позже на мое плечо легла тяжелая ладонь и суровый, мужской голос сказал:

— Добрый день Беск Маршевич. Послушайте, есть одна проблема, которую следует незамедлительно обсудить.

4.

Не случалось ли вам, в далеком и якобы счастливом детстве, обнаруживать что один из ваших товарищей, ради шутки, сунул вам за шиворот паука? А не приходилось ли вам, уже достигнув более зрелого возраста, неожиданно споткнувшись, ткнуться лицом в «сувенир», оставленный посреди мостовой неким парнокопытным животным? И кстати, заодно, не было ли в вашей жизни эпизода во время которого вы, уединившись с приятной во всех отношениях дамой, для того чтобы вкусить с ней кое-какие радости жизни, вдруг обнаруживаете что она одного с вами пола?

Нет? Жаль. Тогда вы меня не поймете.

Короче, когда на мое плечо опустилась чья-то рука, а суровый голос назвал меня по имени, я почувствовал себя путником, расположившимся отдохнуть на вполне безопасной лужайке и вдруг обнаружившим что она является топкой трясиной.

Кинув взгляд направо, я увидел того, кто горел желанием со мной пообщаться. Это был довольно плотный землянин, среднего возраста, с суровым, все понимающим лицом, в форме служащего космопорта. Оружия при нем вроде бы не было.

Ну, силен! Неужели он решил остановить меня в одиночку? Стоит мне добежать до корабля, подняться на его борт, и я окажусь на территории другого государства, на которую власть этого чинуши не распространяется.

Я посмотрел налево.

И там конечно же стояли два искна.

Ага, вот теперь все понятно.

Искны — это искусственные воины, очень сильные, ловкие, быстрые, почти неуязвимые, и конечно же тупые до неприличия. Да, забыл еще добавить, что они абсолютно безжалостны. Другими словами, если вдруг чиновнику космопорта придет в голову приказать им разорвать меня на части голыми руками, они это не задумываясь сделают. Причем, в этом случае, меня не спасет даже симбиот. К счастью, быть разорванным на части голыми руками мне не грозило. Искны были вооружены тяжелыми военными бластерами. Стоит мне попытаться бежать, как они, несомненно, пустят эти бластеры в ход.

Я тяжело вздохнул.

Когда вы чувствуете что попали в ловушку из которой не можете найти выхода, остается только одно — вступить в переговоры с противником.

— С кем имею честь разговаривать? — спросил я, и все-таки не удержался, еще раз посмотрел в сторону кораблей.

Один из них, через пару часов, должен был унести меня с этой планеты прочь. По крайней мере, минуту назад я был в этом совершенно уверен. Сейчас, я был почти уверен, что этого не случится. Нет, корабль взлетит точно по расписанию. Вот только меня, видимо, у него на борту не будет.

Короче, все как обычно. Неприятности продолжаются.

— Джан Ухул, начальник космопорта планеты Бриллиантовой.

Ну да, кем еще он может быть? Только большой начальник может позволить себе иметь двух искнов.

— Мистер Ухул, заключив контракт с искнами, вы подвергли себя риску, — небрежно сказал я. — А известно ли вам, что большим умом они не отличаются? Поэтому, стоит мне сейчас предложить им сумму большую чем им положено по контракту с вами, как они мгновенно перейдут на мою сторону.

Кстати, я не блефовал. Время от времени у меня бывают предчувствия. Так вот, сейчас я чувствовал буквально кожей, что вот-вот влипну в действительно очень неприятную историю. Ради того чтобы этого избежать, я был готов даже рискнуть всеми деньгами, находящимися на моей кредитной карточке. А сумма на ней, после продажи личинок бриллиантовых муравьев, была внушительная.

— Ничего не выйдет, — начальник космопорта позволил себе иронически усмехнуться. — Искны у меня не по контракту. Они мне принадлежат. Их создали для меня. И работают тоже только на меня. Кстати, если со мной что-то случится, они умрут. Причем, искны это знают.

— А если я откажусь с вами разговаривать?

— В таком случае, я вынужден буду вас задержать официально.

— Ага, стало быть, пока, вы предлагаете мне разговор, так сказать в неофициальной обстановке?

Начальник космопорта улыбнулся.

Чем-то мне его улыбка напомнила улыбку аллигатора, готовящегося схватить зазевавшуюся антилопу.

— Да, пока я желаю поговорить с вами в неофициальной обстановке. Подчеркиваю — пока. Перейдет ли наш разговор в официальное русло, целиком зависит от его результатов.

Вот это уже что-то. Какая — то надежда. Хотя, вполне возможно, мне ее подали только для того чтобы я не сильно брыкался. Впрочем… В любом случае, сопротивление бессмысленно.

Я улыбнулся со всем возможным дружелюбием.

— Хорошо, я согласен с вами поговорить.

— Может быть, тогда, пройдем в мой кабинет?

— А у меня есть выбор?

— Безусловно нет.

— В таком случае я согласен.

— Не сомневался что так и получится.

Сказав это, Ухул повернулся ко мне спиной и двинулся к двери находившейся неподалеку от той, через которую я несколько минут назад вышел на поле. Я пошел за ним. Искны замыкали шествие.

Собственно, ловушка в которую я попался, была простейшей. Очевидно, меня ждали, и администраторша была предупреждена. Как только я использовал свою всекредитную карточку, и комп, в который уже ввели мое имя, меня опознал, она сообщила об этом начальнику космопорта.

В здании космопорта, возможно, на глазах у пассажиров, например, все тех же кремниидов, арестовывать меня было бы не совсем удобно. Именно поэтому, Ухул устроил засаду именно здесь.

И я, потеряв осторожность, в нее попался.

Браво! Гип-гип ура! Бонзай!

Что же все-таки это Ухул задумал? Что ему от меня надо?

За дверью была винтовая лестница. По ней мы поднялись на пару этажей, и вошли в просторный кабинет, обставленный дорогой мебелью.

Начальник космопорта махнул мне рукой в сторону мягкого, кожаного кресла, сам же устроился в другом.

Ну да, и в самом деле неофициальная обстановка. Если бы не искны, словно статуи застывшие по обе стороны от двери, ее можно было даже назвать непринужденной.

— Итак, о чем вы хотели со мной поговорить? — спросил я, устроившись в кресле и закурив сигарету.

Ухул закурил здоровенную сигару, судя по запаху дыма и в самом деле настоящую «гаванскую», здесь вдалеке от Земли являющуюся немыслимой роскошью, и сказал:

— А теперь перейдем на ты. Согласен?

Я развел руками.

Хозяин положения он. Стало быть игра будет вестись по его правилам. Пока…

— В таком случае, продолжим. Надеюсь ты понимаешь что крепко влип? Точнее — почти влип. Стражи порядка, от которых ты ускользнул на челноке, видимо здорово разозлились. Чем-то ты им насолил.

«Как же, насолил, — подумал я. — Эти лихие ребята, просто — напросто, спасают собственные шкуры. Им позарез нужно добраться до меня первыми.»

Тут мне в голову пришла еще одна интересная мысль, которой следовало бы появиться несколько раньше.

Кстати, а с каких это фиников один из стражей порядка, отправляясь на охоту за мной, вообще взял с собой ту круглую, кусачую дрянь? Я что, монстр, который ест федеральных служащих на завтрак? Зачем ему эта штуковина была нужна? Может быть, стражи порядка думали, что личинки бриллиантовых муравьев все еще у меня? В таком случае, там, на биокорабле, они с самого начала рассчитывали меня прикончить, почти тотчас же после ареста. После этого, согласно разработанного плана, они должны были обшарить мою каюту, найти личинки…

Старый как отпечаток ноги динозавра вариант.

Личинки у них, а я исчез, причем так, что меня никто — никогда не найдет. Все шито-крыто. А два стража порядка, экстренно, чтобы не успеть влипнуть в какую-нибудь историю и не попасть под ежегодное сканирование памяти, выходят в отставку и превращаются в очень обеспеченных людей. Может быть они подготавливали этот вариант уже долгое время и только ждали, когда им подвернется преступник, имеющий при себе достаточно крупную сумму денег? И дождались. Меня.

Однако, мне удалось сбежать. Теперь два алчных хитреца боятся, что меня поймает кто-то другой. Тогда я пройду сканирование памяти, а им лично, их начальник пожелает задать несколько неприятных вопросов. И для того, чтобы получить на эти вопросы исчерпывающий ответ, стражей порядка, несомненно, тоже подвергнут сканированию памяти. Вот тогда-то их маленький план по личному обогащению станет известен.

Сколько лет на одной из планет-тюрем светит стражам порядка за использование служебного положения для личного обогащения? Наверняка немало.

Таким образом, сейчас те двое стражей порядка, будут из кожи лезть, для того чтобы найти меня и заставить замолчать навсегда.

Гм, очень веселенькая перспектива.

— Задумался? — почти добродушно сказал начальник космопорта. — Ну-ну, подумай, подумай. Время у нас есть.

Он еще раз с наслаждением затянулся сигарой и вольготно откинулся на спинку кресла.

— Мне непонятно одно, — сказал я. — По моим расчетам, эти два поросенка должны все еще лететь на планету невинных удовольствий.

— А они и летят. Вот только, когда обнаружилась пропажа спасательной капсулы, они махом смекнули кто на ней улетел. Не знаю уж чего они там наплели капитану биокорабля… По идее, подчиняться им он не обязан… не представляю каким образом они заставили его это сделать, но факт остается фактом. Челнок на время прервал полет, ненадолго вынырнул из т-пространства, только чтобы передать энтограмму, и снова продолжил полет. Так что, к тому моменту когда он прибудет на планету невинных удовольствий, стражей порядка будет ждать небольшой сюрприз. Может быть. Хочешь знать как они вычислили на какой планете тебя искать?

— Неплохо бы, — промолвил я.

— Подумай сам. Судя по досье, которое стражи порядка присоединили к сообщению о том, что тебя нужно во что бы то ни стало задержать, парень ты сообразительный. Ну так как, догадаешься?

Я аккуратно стряхнул сигаретный пепел в пепельницу, сделанную из раковины летающего домика и сказал:

— Скорее всего они узнали у капитана точку в которой спасательная капсула отделилась от корабля и вышла из т-пространства. После этого они вычислили максимальное расстояние на которое эта капсула может меня доставить. Взяли это расстояние за радиус. Очертили на звездной карте сферу и передали сообщение на все обитаемые планеты, оказавшиеся внутри этой сферы. Таких планет было три.

— Да, — кивнул Ухул. — Именно так. Они послали сообщение на три планеты. Таким образом, шансы на то, что ты появишься на Бриллиантовой, равнялись один к трем. Однако, спасательная капсула доставила тебя именно на нашу планету. Поэтому, с моей стороны, было бы большой ошибкой такую удачу не использовать.

Я покачал головой.

Да, теперь сомнений нет. Эта парочка и в самом деле хотела меня прикончить. Иначе, зачем им было бы развивать такую бурную деятельность?

А мне сейчас нужно окончательно спутать им планы. Другими словами — спасти свою жизнь. И ради этого хороши все средства.

— И каким же образом ты собираешься меня использовать? — поинтересовался я. — Насколько я помню, у Бриллиантовой твердое соглашение с федерацией. Здесь стражи порядка вполне правомочны совершенно официально взять меня под стражу.

Ухул пустил к потолку колечко дыма и безмятежно кивнул.

— Да, у Бриллиантовой есть соглашение с федерацией. Более того, я сам являюсь федеральным чиновником. Однако, из любого пусть даже твердого соглашения возможны исключения. Бриллиантовая обладает своеобразной формой управления. Поскольку ее аборигены не имеют централизованного правительства, вся полнота власти на планете принадлежит совету мыслящих инопланетного района. Именно он правомочен решать выдавать ли стражам порядка того или иного преступника.

— Что ты имеешь в виду?

— Ничего особенного, — пожал плечами начальник космопорта. — Сейчас я выступаю от имени совета мыслящих, а не как федеральный чиновник. Меня попросил это сделать председатель совета. А я, поскольку мне предписывается идти навстречу пожеланиям наиболее богатых мыслящих инопланетного района Бриллиантовой, согласился. Так вот, совет может решить что тебя стоит выдать стражам порядка, а может и вовсе не поставить их в известность, о том, что ты появился на нашей планете. И если мы придем к определенному соглашению…

Ого! Что-то интересное. И все-таки…

— Все равно, не понимаю, — сказал я. — Каким образом ты, являясь федеральным чиновником, можешь выступать от имени совета мыслящих?

— До тех пор, пока не совершил твоего официального задержания. Понимаешь? У федерации на Бриллиантовой есть свои интересы, а меня обязали по возможности идти навстречу пожеланиям совета.

— Ладно, это понятно, — сказал я. — Ну допустим мы придем к соглашению. И я даже выполню пока неизвестные мне требования совета… Неужели ты после этого позволишь мне свободно улететь?

— Почему бы и нет?

— Потому, что после этого я перестану интересовать совет. И кто помешает тебе вдруг вспомнить о своей принадлежности к чиновничеству федерации?

— Никто, — сказал Ухулу — Кроме все того же совета. Он может высказать пожелание чтобы тебя отпустили. И я буду обязан это пожелание учесть.

— А это пожелание он выскажет в том случае если я выполню свою работу качественно?

— Совершенно верно.

Я едва не выронил окурок сигареты.

Вот это да! Собственно, в какую историю меня собираются втянуть? Если точнее — то в какую историю я уже влип?

— Собственно, а что от меня нужно? Судя по тому что я уже услышал, мне необходимо совершить нечто весьма выдающееся.

— Да нет, ничего слишком уж необычного.

Я бросил на начальника космопорта недоверчивый взгляд.

— В самом деле?

— Безусловно. Дело в том, что пару дней назад на Бриллиантовой открылась свободная вакансия. Совет желает чтобы ее занял ты.

Я ухмыльнулся.

— Шутками тут и не пахнет, — заверил меня Ухул. — Тебе сделано очень серьезное предложение. Если ты выполнишь пожелание совета, то улетишь с планеты в целости и сохранности, куда пожелаешь. Причем, стражи порядка не будут висеть у тебя на хвосте.

— А в чем будет состоять это задание? Какую работу мне намерен предложить этот совет? — спросил я.

Ухул пристроил сигару в пепельницу, и задумчиво побарабанил пальцами по столу.

— Ну, так как? — поторопил я.

— Не спеши. Прежде всего я хотел бы услышать согласен ли ты с предложением. Учти, дав согласие, ты вынужден будешь свое обещание выполнить. Понимаешь, что я имею в виду?

— Не понимаю, — честно признался я. — Почему я должен покупать кота в мешке? Не проще ли сказать в чем дело?

— Нет, не проще, — начальник космопорта бросил на меня мрачный взгляд. — Совсем не проще. Ты забыл про сканирование памяти. Учти, если ты не согласишься с моим предложением, то мне придется передать тебя стражам порядка. А это означает что на некоторых планетах из тех с которыми у совета деловые отношения, узнают о том, что у него, в данный момент, имеются такие-то и такие-то осложнения. Поэтому, либо ты покупаешь как сам выразился «кота в мешке», либо я передам тебя стражам порядка. И еще… Для того чтобы выслушав мое предложение, ты от него все же не отказался, прежде чем я изложу все обстоятельства дела, ты подпишешь одно небольшое обязательство. Как ты думаешь, какое?

Я сказал:

— Наверняка в нем будет написано, что в случае моего отказа от обещания сотрудничать, из моей памяти будет изъято все услышанное в этом кабинете.

— Верно. Сугубо добровольно. В целях сохранения коммерческой тайны.

Мне захотелось чертыхнуться.

Этот Ухул был отнюдь не дурак. А стало быть, тот план, который уже начал вырисовываться в моей голове, только что с большим треском провалился.

План был самый простой. Как только начальник космопорта расскажет мне что именно стряслось у них на планете, я гордо откажусь от всех его предложений. Причем, при этом, я обрисую ему все минусы варианта при котором он передает меня стражам порядка. Естественно, после этого всплывет единственный выход. Отпустить меня на все четыре стороны.

Нет, конечно, Ухул может приказать все тем же искнам тайно отвезти меня в ближайший лесок и там прикончить. Вот только, на это он не пойдет.

Убийство для человека занимающего федеральный пост, в наше время не слишком хороший выход. Почему? Да потому, что как только на этой планете будет проведено стандартное, ежегодное сканирование памяти всех федеральных служащих, сканер-комп вычленит всю историю с моим убийством из памяти Ухула.

Даже если он почистит свою память и память искнов, останется администраторша, запомнившая мою физиономию, а также то, что я нахожусь в розыске. Когда же выяснится, что я купил билет, а на корабль так и не сел, обратят внимание на странный пробел в памяти начальника космопорта. И вот тут федеральные чиновники осуществляющие проверку начнут копать всерьез. Проскандируют память служащего делавшего таможенный досмотр. Выяснят что я вышел на космодром, но до корабля так и не дошел. Узнают, что я мог попасть в кабинет Ухула. Короче, начнется доскональное расследование, в результате которого чиновники найдут таки мелкую ошибку допущенную Ухулом и с ее помощью распутают весь клубок.

Даже если Ухул почистит память таможеннику и администраторше, все равно, что-то останется. И конечно, добровольно на чистку памяти не девушка, ни усатый таможенник не пойдут. И для того чтобы их заставить это сделать, Ухулу придется что-то предпринимать…

«Эффект снежного кома» в действии. Чем больше Ухул будет предпринимать усилий для того чтобы замести следы, тем больше он их оставит.

Вообще, этот «эффект снежного кома»— та самая штука, на которой держится наша галактическая федерация. Иначе, как это происходило в истории не раз, ее уже давным-давно сожрали бы чиновники.

Любое государство, любая федерация, любая социальная система держится только до тех пор, пока ее чиновники сохраняют хотя бы видимость честности. А в природе человека заложено желание жить лучше. И как только он становится властьпредержащим, у него тотчас же начинают буквально зудеть руки чего — нибудь хапнуть. И рано или поздно, он начинает извлекать из своей должности прибыль.

Нет, конечно, существовали в истории государства, в которых контроль над чиновниками, причем, чисто драконовскими методами, достигал такой высоты, что удерживал коррупцию на достаточно невысоком уровне. Полностью ее уничтожить невозможно. Всегда находятся лазейки. Но как только контроль хоть немного ослабевал… а это рано или поздно неизбежно случалось… С этого момента процесс становился неуправляемым и заканчивался, как правило, тем что государство, или федерация, падали словно подточенный термитами столб.

И так было всегда. Пока не изобрели компы, способные сканировать память.

С этого момента работа служителей закона значительно упростилась. Никто уже не может осудить невиновного, как это было раньше. И если ты не совершал ничего противоправного, можешь быть уверен — тебя оправдают, стоит только согласиться на сканирование памяти, предъявить ее в виде доказательства.

Гражданские свободы? Да, конечно, они некоторым образом попирались. Но для кого? Для федеральных чиновников, которые поступая на работу, подписывали обязательство добровольно подвергаться ежегодному сканированию памяти, и для подозреваемых в совершении преступления. Все остальные имели полное право от этой процедуры отказаться.

И о каком попрании свобод, собственно идет речь? Мысли, желания и намеренья не учитываются и не наказываются. А вот слова и действия…

— Эй, ты что-то слишком уж задумался, — сказал Ухул. — Давай — решайся. Перед тобой два варианта. Либо пойти на мои условия, либо оказаться в лапах стражей закона.

Я хмыкнул.

Знали бы он, что на самом деле выбора у меня нет…

Угу, ловушка окончательно захлопнулась. Если я подпишу это обязательство, а потом откажусь от участия в навязанном мне Ухулом предприятии, у меня все равно сотрут кусок памяти касающийся разговора в этом кабинете. Причем, если у кого-то потом возникнут вопросы, то Ухул сможет предъявить мое обязательство, а также предоставить для сканирования тот кусок своей памяти в котором я добровольно это обязательство подписываю.

— Хорошо, согласен, — сказал я. — Давайте сюда ваше обязательство.

— Таким образом, — в голосе Ухула послышались официальные нотки. — Ты согласен на наше предложение, и даешь разрешение в случае нарушения договорных обязательств со своей стороны, подвергнуться насильственному стиранию того куска своей памяти, в котором будут содержаться сведенья способные нанести финансовый урон совету мыслящих инопланетного района планеты Бриллиантовой.

Тяжело вздохнув, я промолвил.

— Да, согласен. Да, обещаю.

Встав, начальник космопорта извлек из кармана сложенный вчетверо листок бумаги, а также стило, и протянул их мне.

— Поставь вот здесь подпись, а вот здесь отпечаток пальца.

Развернув документ и даже не удосужившись его прочитать, я поставил свою подпись, потом оставил в нужном месте отпечаток пальца.

Забрав обратно стило и документ, Ухул удовлетворенно ухмыльнулся, сунул их обратно в карман и занялся погасшей к этому времени сигарой. Раскурив ее, он сказал:

— Ну вот, дело сделано. Теперь можно приступить к главному. Для начала я сообщу тебе какую именно должность ты должен занять.

— Ну, и какую?

— Центуриона инопланетного района.

День сюрпризов!

— Какого черта? — ошарашено спросил я. — Надеюсь, это шутка?

— Ни в коем случае. С этого момента ты должен следить за соблюдением закона в инопланетном районе. Короче, заниматься всем тем, что обязан делать настоящий центурион. Район у нас большой и достаточно беспокойный, но думаю, ты справишься. Судя по досье, которое вместе с приказом тебя задержать передали стражи порядка, тебе пришлось побывать на многих планетах. Так что, общаться с инопланетянами ты умеешь. Это одно из основных умений для центуриона инопланетного района. А следующее…

Он сделал паузу, чтобы раскурить вновь погасшую сигару.

— Какое? — переспросил я, все еще находясь в некоем ступоре.

— Оставаться в живых, Если хочешь — везение. Судя по все тому же досье, оно у тебя тоже в наличии имеется.

— Да уж, везение, — мрачно сказал я. — Будь у меня везение, я уже с полчаса как сидел бы в корабле, ожидая его старта.

— Если бы у тебя его не было, ты сейчас, сидел бы на челноке в наручниках, и мило беседовал со стражами порядка. Доходит?

Вот тут он был прав.

Что-то у меня в голове щелкнуло. Я вышел из ступора и сразу сообразил одну довольно интересную вещь.

— А что стало с тем, кто занимал эту должность до меня?

Ухул усмехнулся.

— Правильный вопрос. Ну конечно, он убит. Причем, преступник так и не найден.

— Другими словами — его пристрелили.

— Нет, самый обычный разрыв сердца.

— Но почему же тогда ты считаешь что он убит?

— Потому, что это уже третий центурион инопланетного района, который погиб на этой планете за последнюю неделю. Причем, все они погибли от разрыва сердца. И нечего мне вкручивать, что это совпадение. Уверен, они кому-то мешали и тот их раз за разом убирал, причем, доселе неизвестным способом. Ну как, нравится тебе твоя новая работа?

— Совсем не нравится, — честно признался я.

— Однако, тебе все же придется ее делать. Или ты предпочитаешь отдаться в руки стражей порядка?

Ну да, и погибнуть при попытке к бегству. Нет уж, увольте.

— И до каких пор я буду центурионом? Пока не найду убийцу?

— Безусловно. Как только ты его найдешь, можешь садиться на первый же попавшийся корабль и лететь куда угодно.

Мне захотелось встать и врезать Ухулу в челюсть. Нанести ему хороший, полновесный хук. Снизу — вверх. В челюсть.

Если бы не искны с бластерами…

— Что еще я должен делать?

— Все, что обычно делают центурионы инопланетного района, — говоря это Ухул вытащил из кармана массивную, серебряную звездочку и сунул ее мне. — Явившись в свою резиденцию, ты найдешь там помощника центуриона. Его зовут — Мараск. Он введет тебя в курс дела. Еще вопросы?

— Ну конечно. Почему именно — я?

— Потому, что ты являешься преступником, — отчеканил начальник космопорта. — Потому, что говорят будто лучшие стражи закона получаются из бывших преступников. И все что я сейчас здесь сделано всего лишь эксперимент, по принципу «а вдруг…», что-то вроде хватания за соломинку. Если он провалится, то нам придется признать, что у нас на планете возникла экстремальная ситуация. Это повредит торговле, и принесет большие убытки.

Я кивнул.

Вот оно, ключевое слово. «Повредит торговле»

Видел я уже такие планеты. Где все, буквально все, посвящено наживе. Где самым страшным словом является «убытки», где этого слова боятся более всего остального, более чем даже слова «Предательство» и «Убийство», или например «Смертный грех». В общем, вполне милая планетка, условия игры на которой лишь чуть-чуть более жестковаты чем в обычной жизни.

— А где находится эта резиденция?

— Долго объяснять. Выйдешь из космопорта, сунешь одному из ошивающихся возле него аборигенов мелкую монету. Он тебя туда и проводит.

Я посмотрел на звезду центуриона, которую все еще держал в руке.

Почти точный образец тех звезд, которые в стародавние времена, на Земле, носили стражи порядка. Кажется их еще называли шерифами. Вроде бы я должен ее прикрепить на грудь.

Ну, это еще успеется.

Сунув звезду в карман, я спросил:

— Стало быть, мне надлежит приступать к исполнению обязанностей?

— Да, прямо сейчас. Сроку тебе — неделя.

Что-то он расщедрился. Целая неделя! Мог запросто дать всего три дня.

— И еще один вопрос. Насколько я знаю, для того чтобы назначить кого-то на должность стража порядка, необходимо одобрение инстанции гораздо более высшей чем начальник космопорта.

— Ты забываешь, что центурионы инопланетных районов не являются федеральными служащими. Они вольнонаемные, и нанимает их на службу все тот же совет мыслящих инопланетного района. Он же оплачивает их услуги. Так что, как видишь, все в порядке. Могу еще добавить, что поскольку центурионы не являются федеральными служащими, они не должны проходить обязательное ежегодное сканирование памяти. Теперь — все?

Еще бы. Все предельно ясно.

Встав, я спросил:

— Я ухожу?

— Да, уходишь, — сухо сказал начальник космопорта. — Искны проводят тебя до выхода из космопорта. Не забудь заглянуть в общий зал и получить обратно деньги, которые заплатил за билет на корабль.

После этого он сделал знак искнам и те опустили бластеры.

Прежде чем выйти из его кабинета, я остановился возле двери и спросил:

— Может не стоит этого делать?

— Что именно? — полюбопытствовал Ухул.

— Я имею в виду, может быть мне не стоит забирать обратно деньги? Насколько я помню, среди стандартных услуг, оказываемых космопортами, есть такая, которая называется «свободный билет». Это когда для клиента, на каждом улетающем с планеты корабле бронируется одно место. Кто знает, может быть мне придется улетать с этой планеты в страшной спешке? Было бы неплохо знать что я в любом случае смогу это сделать на первом же улетающем корабле.

— Это дорогая услуга…

— Безусловно, — сказал я. — Однако, как я понимаю, твой космопорт продал мне билет на рейс. Потом, я не смог этим рейсом воспользоваться, причем, не по своей вине, а по вине самого начальника космопорта. Не кажется ли тебе, что я имею право на некоторую компенсацию?

— Хорошо, это справедливо. Для тебя будет открыт «билет со свободной датой». Однако, учти, прежде чем его получить, тебе придется раздобыть разрешение председателя совета. Таким образом, улететь с планеты не выполнив свою часть соглашения ты не сможешь.

— Вовсе на это и не рассчитывал, — соврал я.

— Другими словами, ты все же надеешься остаться в живых и выполнить свою часть сделки? — в голосе Ухула чувствовался неподдельный интерес.

— Совершенно уверен.

Что еще я мог сказать?

5.

Случалось ли вам когда-нибудь слышать как кто-то называет тесную, грязную, полуразвалившуюся собачью конуру «Дворцом для собаки»? Нет? Мне случалось.

Резиденция центуриона!

Блин! Мне еще раз захотелось дать начальнику космопорта хук. Причем, в этот раз я добавил бы к нему пару хороших ударов по почкам.

Нет, стены этого дома не грозили через пару минут обрушиться. И штукатурка не сыпалась с потолка. И водопроводные трубы не проржавели настолько, что подходя к ним, ближе чем на два метра, следовало задерживать дыхание, для того чтобы не устроить вселенского потопа.

Этого безусловно не было. Все остальное — в полном ассортименте.

Сама «резиденция» представляла из себя крошечный, одноэтажный кирпичный домишко, в котором было всего три комнаты. В одной находилась так сказать приемная. Это была самая большая комната в доме. Ее разделял пополам деревянный, крашенный красной, почти полностью облупившейся краской барьер, за которым, на каком-то постаменте восседал Мараск — помощник центуриона. Потом была комната в которой стояло оборудование. Картотека, состоящая из пары сотен пожелтевших от времени, и несомненно устаревших карточек с данными на обитателей инопланетного района, аппарат связи, в котором я опознал довольно устаревшую бормоталку, ветхий комп, собранный еще видимо при царе Горохе, и кое-какое другое оборудование, давным-давно уже повсюду вышедшее из обихода. Последняя комната представляла из себя спальню, В ней стоял минимум мебели, в который входила металлическая кровать с медными шишечками на спинках, плоским как блин матрацем, надувной подушкой и засаленным одеялом. Еще в спальне находился оружейный сейф. И конечно, он не был заперт. Почему — я понял, едва его отрыв. В сейфе лежал широкий ремень с большой пряжкой, а также какая-то массивная штуковина, в кожаном чехле. Потратив пару минут на размышления, я наконец вспомнил что она из себя представляет.

Ничем иным кроме как револьвером она быть не могла. А чехол назывался — кобура. Что — то подобное я видел в одном музее, на планете безумных историков, в который забрел, для того чтобы скоротать оставшееся до рейса на другую планету время. Я вспомнил даже как эту штука называлась.

Кольт! Точно, именно так — кольт. Припомнив таблицу, висевшую в музее рядом с этим оружием, я определил что оно заряжено. Еще раз внимательно осмотрев сейф, я нашел на его нижней полке коробку патронов и кибермедика, исправного, но естественно, далеко не нового.

Вот так, значит, да?

Похоже, тот центурион инопланетного района, который погиб первым, был прежалкой личностью неспособной выбить из богачей, населявших этот район, самую толику денег для того чтобы жить и работать в нормальных условиях.

Да, чуть не забыл, Еще он был маньяком, помешанным на всех этих исторических романах о нашей старушке — Земле, в которых действуют люди с серебряными звездами на груди, вооруженные кольтами, не знающие страха и упрека.

Звездочка, лежавшая у меня в кармане, и кольт, который я держал в руках это неопровержимо подтверждали.

Вполголоса выругавшись, я повесил на ремень кобуру с кольтом, и опоясался им. После этого мне осталось лишь задать себе самый главный вопрос.

Почему, все-таки этого первого центуриона убили?

Может быть, он в конце-концов не выдержал такой жизни, и попытался влезть не в свою игру?

В любом случае, прежде чем делать выводы, надо было собрать кое-какую информацию. И для начала не мешает поговорить с этим Мараском — помощником центуриона.

Тот еще тип.

Стараясь ступать так, чтобы не слишком скрипел древний паркет, с которого почти полностью вытерлась мастика, я вернулся в приемную.

Мараск восседал за барьером. Более всего он напоминал большую сахарную голову, высотой около полутора метров, покрытую плотной, лоснящейся кожей. В верхней части конуса была пара глаз, взиравших на меня с видимым безразличием.

То, что это именно помощник центуриона я определил по звездочке, такой же как та, которую мне вручил Ухул. Она была прикреплена примерно на середине туловища Мараска и поскольку он восседал на чем-то вроде высокого постамента, благодаря чему большая часть его тела возвышалась над перегораживавшим приемную барьером, любой появившийся в ней человек не мог этот знак власти не заметить.

Остановившись напротив Мараска, я облокотился на барьер, и испытующе посмотрел ему в глаза.

Никакого эффекта.

Они смотрели все так же холодно и бесстрастно. Я начал подозревать, что Мараска постигла судьба трех предыдущих владельцев этой халупы. Как раз в тот момент когда мои подозрения почти переросли в уверенность, где-то на середине расстояния между звездочкой и глазами открылось широкое отверстие.

Из него на барьер выпрыгнуло какое-то существо, здорово смахивающее на краба, впрочем, снабженного здоровенными, челюстями, усеянными остроконечными зубами и проверещало:

— Ага, стало быть, теперь они прислали какого-то клоуна!

Ошарашено помотав головой, я спросил:

— Почему это тебе пришло в голову?

— Да потому что перед собой я вижу именно клоуна. Старая, облезлая, короткохвостая умертвица более смахивает на центуриона инопланетного района чем ты.

Ехидно улыбнувшись, я спросил:

— А те, трое, которые были передо мной, стало быть, являлись настоящими профессионалами?

— Безусловно.

— И именно поэтому они так легко позволили себя ухлопать?

Этим вопросом я его сразил.

Вместо ответа краб зашипел и несколько раз злобно щелкнул зубами.

Есть одно хорошее правило, которому меня научила жизнь: если ты хочешь кого-то поставить на место, лучше всего приступать к этому сразу, не откладывая в долгий ящик. Потом этот процесс потребует большего времени, да и гораздо больших усилий.

Выудив из кобуры кольт, я спросил:

— Знаешь что это такое?

— Ого! — сказал краб. — Да ты никак мне угрожаешь?

— Нет, предупреждаю. Ты помощник центуриона или нет?

— Помощник.

— Так какого дьявола ты мне читаешь нравоучения, вместо того чтобы помогать?

— А ты центурион инопланетного района?

— А кто еще?

— Кто угодно, только не центурион. Какой центурион начинает знакомство с угроз? Я чувствую, ты на этой должности дров наломаешь.

— А какой подчиненный начинает знакомство с начальником, с того что обзывает его клоуном? Я чувствую мы с тобой «сработаемся». Короче, не хочешь мне помогать, катись на все четыре стороны.

Прошипев что-то на инопланетном языке, которого я не знал, краб ловко прыгнул обратно в отверстие и оно быстренько закрылось.

Гм, цель вроде бы достигнута. Противник, поджав хвост, ретировался. Или жутко обиделся, и теперь обдумывает план мести. Или впал в спячку, и очнется от нее где-нибудь через полгодика, когда все проблемы решатся сами собой.

Тяжело вздохнув, я присел на барьер и закурил сигарету.

Вот такая, значит, история.

Нужно мне найти то, не знаю что, причем, там, где до меня ублажались три профессионала. Выбор у меня не шибко богатый. Либо я найду того, кто развлекается отправляя на тот свет центурионов, либо погибну. Причем — это уж наверняка. Если мне даже каким-то чудом удастся ускользнуть от маньяка избравшего своей добычей людей отмеченных серебряной звездой, то попаду я в руки стражей порядка. А уж они в этот раз маху не дадут.

Кстати, чем не версия?

Может быть, это и в самом деле какой-то маньяк, которому не нравятся существа, имеющие на одежде серебряные звезды? Так не нравятся, что он готов ради этого даже убить.

Хотя, может быть, с его точки зрения это даже не преступление. Может быть он даже не подозревает что так делать нельзя?

Да нет, это я мягко говоря хватил. На Бриллиантовую могут прилететь только уроженцы планет входящих в федерацию. А членство в федерации, автоматически предусматривает выполнение определенных законов, пусть они даже кажутся кое-кому совершенно бессмысленными.

Нет, тот кто ухлопал центурионов, либо действительно маньяк, либо же сделал это преследуя какую-то выгоду. Какую? Ответ прост: На любой другой планете это были бы деньги, наличность, а вот на этой… Ну конечно, совершенно правильно… Скорее всего эти убийства как-то связаны с личинками.

Я стряхнул сигаретный пепел на пол и снова тяжело вздохнул.

То же мне — умозаключение. Здесь все связано с этими идиотскими личинками, весь инопланетный район только и думает о них, только и мечтает о том, чтобы выменять их у аборигенов как можно больше.

У аборигенов!

Между прочим, как раз эти самые аборигены законам федерации не подчиняются, и скорее всего, имеют о них самое смутное представление.

Аборигены. В любом случае, нужно узнать о них как можно больше. А для этого необходимо…

— Ладно, пусть будет по твоему. Я слишком привык к этому дому, чтобы из-за какого-то наглеца переезжать в другое место. Я согласен признать тебя центурионом, хотя за версту видно что ты кто угодно, только не блюститель закона.

Ну да, это был все тот же краб-кусака. Он сидел рядом со мной на барьере, и возмущенно поводил короткими, толстенькими усиками.

— Вот то-то же, — сказал я. — Кажется, ты образумился.

— Ничего подобного, — нагло заявил краб. — Просто, если все будет продолжаться так как идет, то тебя ухлопают в ближайшие десять — двенадцать часов. Это время я могу потерпеть кого угодно, пусть даже он будет трижды хамом и полным невеждой.

— Вот так, значит, — сказал я.

— Угу, именно так, — согласился краб.

Я бросил на него задумчивый взгляд.

Все-таки, подобное упрямство ни может не вызывать некоторой доли уважения. И вообще, этот Мараск может быть мне очень полезен. Поэтому, вероятнее всего, сейчас, когда я поставил его на место, имеет смысл попытаться наладить отношения.

— В таком случае, — промолвил я. — Ты должен выполнять свои обязанности.

— Безусловно.

— Самая первая из них, это ввести меня в курс дела.

— Другими словами, я должен тебе рассказать в чем состоят обязанности центуриона инопланетного района?

— Нет. Это я знаю.

— А откуда? Не хочешь же ты мне сказать, что работал центурионом до того как появился на этой планете?

— Нет.

— В таком случае…

Отметив, что разговор кажется пошел в том направлении, которое меня не совсем не устраивает, я резко сказал:

— Догадки насчет моего прошлого, может оставить при себе. Сейчас меня интересуют лишь факты касающиеся смерти трех центурионов. Все, что тебе об этом известно. Будешь ты со мной работать или нет?

Подобное обращение, видимо, Мараску не очень-то понравилось. Впрочем, пару раз щелкнув зубами, он все же сказал:

— Ладно, будем работать. Только, предупреждаю, действуя таким образом, ты наверняка продержишься даже меньше чем предыдущие двое центурионов.

— А сколько продержались они? — полюбопытствовал я.

— Оба, в сумме, около суток.

Я кивнул.

Ага, теперь понятно почему резиденция осталась в первозданном виде, такой какой она была при первом центурионе. Те двое, появившиеся вслед за ним, видимо, не успели даже распаковать чемоданы.

— А тот кого убили первым?

— Старина Эд проработал на этой планете более двадцати лет. Он был настоящим профессионалом, и выполнявший свои обязанности безукоризненно, не жалея для работы не сил, ни…

— Стоп, — сказал я. — Это понятно. Меня интересует не то, как здорово он выполнял свои обязанности. Мне хочется знать почему его ухлопали. И самое главное — кто?

— Может быть ты желаешь чтобы я, кроме этого, еще поймал и доставил сюда убийцу? Откуда я знаю? Ухлопали — и все. Причем, чисто, ни оставив никаких следов. Так же как и последующих двух. Все они легли спать, и не проснулись. Причем, никто в резиденцию не входил.

Я хмыкнул.

Бред какой-то получается. Что-то наподобие детской страшилки. «Жуткая тайна комнаты с красным пятном на стене.»

— А кто обнаружил что он умерли?

— Я.

— Ну да, ты стало быть, ночуешь здесь?

— Безусловно. Если ты успел заметить, ног у меня нет.

Я покосился на краба.

— А это что?

— Это — мой рот. То, чем я разговариваю, а также ем. Далеко удаляться от меня он не может. Дошло?

Вот это была новость!

— Стало быть я…

— Прежде всего ты разговариваешь повернувшись ко мне спиной. Кажется, даже у вас, людей, это считается невежливым. Поэтому, для начала, повернись ко мне лицом, и наберись наглости чтобы сказать будто понимаешь хоть что-то в инопланетянах.

Тут он меня безусловно уел. Только, это еще не повод сдавать позиции.

Спрыгнув с барьера, я повернулся лицом к Мараску и сказал:

— Ну…

— Не ну, а слушай дальше, — отрезал он. — Еще раз повторяю. Никто в резиденцию в момент смерти центурионов не входил. Все они спали спокойно, без сновидений. А потом, без всякой причины, у них остановилось сердце. Просто остановилось — и все.

Я хотел было еще раз напомнить Мараску кто в этой конторе на данный момент хозяин, но не стал, поскольку мне, вдруг, пришла в голову одна очень интересная мысль.

— А откуда ты знаешь что снилась убитым, и как ты определил момент их смерти, если они спали отделенные от тебя по крайней мере двумя кирпичными стенами и одной комнатой? Только не надо мне рассказывать что как раз в момент смерти ты совершенно случайно решил проведать как там спит твой начальник. И так, три раза подряд. Насколько я помню, пару минут назад ты заявлял что ног у тебя нет, а рот твой далеко отходить не способен. Или все таки может?

Внутри меня теплилась крохотная надежда. Если я сейчас сумею поймать этого наглеца на лжи, а потом выдавить из него признание… В конце-концов, он признается что в момент смерти центурионов был здесь. Может быть ларчик открывается гораздо проще чем я думаю?

— Конечно — не может, — совершенно спокойно заявил Мараск. — Я могу управлять им в пределах этой комнаты. Однако, определить как себя чувствует живой объект, мне удается на несколько большем расстоянии.

Вот это была новость.

— Стало быть, ты телепат? — ошарашено спросил я.

— Да, я телепат, — с достоинством сообщил Мараск. — Только, зря ты испугался. Этика нашей расы запрещает нам прослушивать мысли существ, которых мы не считаем своими врагами.

— А я…

— Нет, — отрезал помощник центуриона. — Ты — наглец, тупица и хам, но в разряд врагов я тебя не внес. Пока.

Угу, вот такие значит фокусы.

Швырнув на пол давно погасший окурок, я вытащил из кармана новую сигарету, и прикурил ее.

Получается, у меня в подчинении телепат. Плохо это или хорошо? Плохо, потому, что он может быть в данным момент, читает мои мысли. Всем этим высказываниям насчет этики я не сильно-то и верил. Хотя, собственно, что в этом ужасного? Несомненно, за свою жизнь, этот Мараск начитался мыслей самых разнообразных созданий до одурения. Ничего особенно нового в моих он не обнаружит.

С другой стороны, имея в своем распоряжении телепата, я смогу распутать это дело в два счета. Достаточно лишь погрузить Мараска на тележку, и прокатить ее по всему инопланетному району. Рано или поздно мы проедем мимо дома убийцы, и вот тогда…

Хотя, нет, ничего не выйдет. Для того чтобы этот план сработал, нужно чтобы убийца подумал о том, что он ухлопал трех центурионов как раз в тот момент, когда я буду провозить Мараска мимо его дома. Скорее всего, убийца, в этот момент будет думать о совершенно невинных вещах. Типа — куда бы пойти поужинать?

Все-таки, почему бы не попытаться? Вдруг везению надоело на меня дуться и оно решило сменить гнев на милость?

И я уже было открыл рот чтобы выложить свой гениальный план, как вдруг мне пришло в голову одно обстоятельство, которое я до той поры упустил из виду.

Этика, черт бы ее побрал!

Наверняка, этот Мараск торчит здесь уже достаточно долгое время, Может быть, как раз все двадцать лет что тут проработал старина Эд. Кстати, имея в своем распоряжении телепата не так уж и трудно показывать отличные результаты в работе.

Однако, дело не в этом. А в том, что за это время, наверняка, кто-то из района догадался о том что Мараск телепат. Вероятнее всего, об этом уже знают все. А поскольку Мараск читает мысли только у врагов, наверняка, во всем районе не найдется создания которое рискнуло бы обострить с ним отношения. А особенно — тот кто задумал поразвлекаться убийством центурионов. Таким образом, я могу возить Мараска по району до одурения, читать мысли его обитателей он все равно не станет.

Этика!

Вот если бы его удалось убедить, что ради предотвращения новых преступлений, нужно поступиться каким-то моральными принципами…

Я бросил на Мараска испытующий взгляд.

А что, стоит рискнуть…

— Э, парень, ничего не выйдет, — сообщил мне помощник центуриона. — Не пугайся, я не читал твоих мыслей. Просто, сейчас, тебе пришло в голову то, что не могло не прийти любому мыслящему существу, впервые узнавшему о моих способностях. Сразу предупреждаю — ничего не выйдет. Этика для меня превыше всего. И ничто не сможет меня заставить нарушить ее принципы. Понимаешь?

— Нет, — честно сказал я. — Не понимаю. Учти, если я чего-то захотел, то всегда этого добиваюсь.

Краб вполне реалистично вздохнул.

— Ну конечно, добиваешься… Только, не в этот раз. Подумай хорошенько. Неужели ты сумеешь сказать мне что-то чего я уже не слышал? Неужели ты сможешь предложить такое сокровище, которое мне до сих пор не предлагали? Неужели ты мнишь себя умнее целого инопланетного района?

Поразмыслив пару минут над его словами, попутно докурив сигарету, я сказал:

— Да, наверное, ты прав. Ответь мне только на один вопрос.

— Какой?

— Ну хорошо, целый район не смог заставить тебя изменить своим принципам. Но всегда находятся мыслящие создания не понимающие слово «нет». Как ты заставил их успокоиться?

— Очень просто. Особо назойливым, я в конце-концов говорил, что если они не отстанут, я запишу их в число своих врагов. Чаще всего это действовало.

— А в тех случаях, когда не помогало и это?

— А как ты думаешь, почему я подался в помощники центуриона? Старина Эд обращался с той штукой, которая висит у тебя на поясе просто виртуозно. И он очень не любил когда его помощнику угрожают всякими глупостями. Дошло?

Еще бы. Конечно дошло.

И все-таки, я не мог не сделать еще одну попытку.

— Кстати, не мог бы ты мне назвать правила по которым действует твоя этика?

— А ты сейчас же начнешь придумывать вариант, при котором можно эти правила обойти. Не так ли?

— Почему бы и нет?

Я решил держаться до последнего.

Краб пару раз щелкнул челюстями и сказал:

— Я могу назвать тебе только одно правило.

И это неплохо.

— Говори же, — почти пропел я. — Говори, я весь во внимании.

— Правило простое. Я действую согласно собственной этики, и во избежание неприятностей не объясняю никому, ни при каких обстоятельствах ее правила.

— А что если я по незнанию сделаюсь твоим врагом?

— Когда ты подойдешь к опасной грани, я тебя предупрежу.

Следующий вопрос я задать не успел.

В приемную, так словно за ним гналась толпа с веревками и факелами, ворвался низенький назарунец, смахивающий благодаря покрывавшим его шерсть на бурундука и отчаянно завопил:

— Нападение! Он разрушает мой дом! Помогите!

— Ну вот, начинается, — с нескрываемой радостью сказал Мараск. — Кажется кто-то заявлял что он настоящий центурион? Прошу приступить. Эта проблема как раз для такого крутого парня как ты.

6.

— Спокойно, без паники!

Произнося эту банальную фразу я был противен сам себе.

Прах возьми! Это надо же додуматься и натянуть шкуру цепного пса закона на стопроцентного преступника.

— Как это без паники?! — проверещал назарунец. — Он вот-вот разгромит мой дом. Где я тогда буду высиживать праздничные яйца?

— Кто именно?

— Здоровенный, ужасный, сильный как бык кабланды. Он вломился в мой дом и теперь пытается его разрушить.

— Почему?

— Так положено по обычаю. Но старина Эд всегда принимал необходимые меры и спасал мой дом. Теперь ты центурион, и стало быть должен его остановить. Торопись. Кабланды ревет как бешенный и буйствует.

Тут, видимо, самообладание у назарунца окончательно сдало и он перешел со всегалакта на свой родной язык.

Выслушав несколько фраз на скрипучем языке, который, наверняка можно было придумать лишь прячась в дупле дерева, я решил что настало время действовать, и заявил:

— Все понятно. Пошли, разберемся на месте.

Второй раз это повторять не понадобилось. Назарунец от избытка чувств несколько раз поднырнул метра на полтора, а потом устремился на улицу. Я последовал за ним.

Напутствовало мне шипение Мараска:

— Звезду прикрепи, чучело. А то никто не поверит что ты являешься центурионом.

Сказать что я думаю о таких помощниках времени уже не было. Да и совет, имел смысл.

Выскочив на улицу, я выудил звезду центуриона из кармана, и прикрепив прикрепил ее на грудь, устремился вслед за назарунцем.

День на Бриллиантовой судя по всему клонился к вечеру и на улицах появилось больше прохожих. И конечно, они с большим любопытством глазели на то как я бегу вслед за маленьким назарунцем. Наверняка новость о том, что появился новый центурион, облетит района в ближайшие полчаса. И наверняка, кое-кто будет заключать пари на то доживу ли я до завтра.

"Доживу, — подумал я, усиленно работая ногами, стараясь не потерять из виду назарунца. — Назло всем, доживу. И найду убийцу. И сбегу с этой планеты. И натяну нос стражам порядка. И может быть, даже, где-нибудь осяду, на какой-нибудь забытой богом планетке, и буду жить, тихо — мирно, до самой смерти. Не нужно мне больше приключений. Слишком уж их в последнее время стало много, слишком уж они стали опасными. "

— Вот, — сказал назарунец, останавливаясь возле небольшого, крытого черепицей домика. — Я живу здесь. И буду жить дальше. Если, конечно, вы выполните свой долг.

— Будь спокоен, мы это как-нибудь утрясем, — уверенно сказал я, и прислушивался.

В самом деле, в домике кто-то хозяйничал. Слышался звон бьющейся посуды, а также треск ломающейся мебели.

— Если он заберется в подвал, все пропало! — в отчаянии воскликнул назарунец.

— Не заберется, — буркнул я и подошел к двери домика.

Так, сейчас стало быть ее надо открыть, ворваться внутрь и утихомирить буйствующее там чудовище. Кстати, что обычно говорят центурионы, когда хотят кого-нибудь призвать к порядку?

Что-то вроде…

Для того чтобы оттянуть время, я вытащил кольт и сделал вид будто проверяю заряжен ли он.

Так что же там я должен крикнуть? Я должен, я обязан вспомнить, поскольку не могу, не имею права ублажаться. Все должно пройти без сучка и задоринки. Иначе весь район решит что я никакой не центурион а шут гороховый. Между прочим, искать убийцу обладая репутацией шута горохового — гиблое дело.

Стоп, кажется вспомнил.

Пинком распахнул дверь, я ворвался внутрь домика и гаркнул:

— Именем закона приказываю прекратить буйствовать!

Как оказалось, внутри домик состоял всего из одной комнаты. Посредине нее стоял здоровенный детина, раза в два шире меня и на голову выше. Услышав мой крик, оно прекратил жевать ножку, отломанную от валявшегося неподалеку столика и удивленно спросил:

— Это еще кто?

— А разве ты не видишь? — спросил я, и ткнул стволом кольта в знак, свидетельствующий что отныне я с законом на «ты».

— Вижу, — пожал плечами кабланды. — Однако, милейший, ты пришел слишком поздно. Тебе надо было появиться здесь еще вчера.

— Я прилетел на эту планету три часа назад, — пробормотал я, подходя к здоровяку поближе.

— Меня это не касается, — промолвил кабланды, разглядывая полуобглоданную ножку стола, с явным намереньем снова вонзить в нее зубы. — Ты опоздал. Стало быть, я могу продолжить то, чем я здесь занимался до твоего появления.

— Ничего не выйдет, — почти ласково сказал я. — Ты не тронешь здесь больше ни одной, пусть даже самой маленькой вещицы. Более того, сейчас ты последуешь за мной в местную тюрьму, где я запру тебя в одну из камер…

— Нет, что угодно, только не это!

Оглянувшись, я увидел назарунца. Очевидно, решив последовать за мной, он услышал мои последние слова и они ему не понравились.

— Отчего же? — удивился я. — Кабланды разгромил твой дом. Он должен понести за это наказание.

— Но только не таким образом. Если кабланды лишится хотя бы на несколько дней свободы, я потеряю больше чем стоит весь этот дом. Останови его, не дай ему разрушать мое жилище. Это единственное чего я хочу.

— Так это твой работник? — спросил я, кивнув в сторону гиганта, который как раз в это время с громким хрустом отгрыз еще один кусок от ножки стула.

— Более того. Компаньон, без которого наше совместное предприятие не сможет функционировать.

— Понятно, — кивнул я.

Собственно, я мог поступить согласно буквы закона и просто препроводить нарушителя в тюрьму. Вот только, центурион инопланетного района, в отличии от любого другого стража порядка, обязан не только выполнять свой долг перед законом, но еще и некоторым образом быть дипломатом.

Проще говоря, просьбу назарунца я должен был учесть, конечно, если выполнение ее не приведет к явному нарушению закона, и не принесет вред другим жителям инопланетного района.

— Хорошо, пусть будет так, — сказал я. — Вы желаешь чтобы я просто выпроводил его из твоего дома?

— Это было бы здорово, — промолвил назарунец. — Если он надумает спуститься в подвал…

Я повернулся к кабланды и самым суровым тоном на который был способен, приказал:

— Эй, ты! Именем закона приказываю тебе прекратить разрушение этого дома, и немедленно его покинуть.

Кабланды отшвырнул ножку стола и издал грозный рык.

Прикинув что такого великана, вполне возможно, не остановят даже все заряды кольта, выпущенные разом, я почувствовал себя довольно неуютно. Впрочем, у меня ведь еще есть симбиот. Уж он-то меня в обиду не даст. Хотя, против такого детины…

Взяв кабланды на мушку, искренне надеясь что мой голос звучит очень зловеще, я отчеканил:

— Ага, стало быть, ты напрашиваешься на неприятности?

— Ни в коем случае! Ни в коем случае! — завопил из-за моей спины назарунец.

— Ну так как?

Если этот колос бросится на меня, то стрелять ему скорее всего надлежит в голову. Может быть это сможет его остановить.

Решив так, я поднял ствол револьвера повыше.

Кабланды отреагировал на этот маневр немедленно.

Ударив себя в грудь кулаком, да так что получившийся при этом звук напоминал пушечный выстрел, великан проревел:

— Ты должен был прийти вчера. Сегодня ты можешь остановить меня только одним из двух способов.

— Какими? — поинтересовался я.

— Ты должен провести обряд возложения руки, либо взять этот дом под защиту закона, со всеми вытекающими отсюда последствиями.

— И это все? — облегченно спросил я.

— Да.

Выбирать собственно было не из чего. Я не имел ни малейшего понятия как проводить обряд возложения рук. Таким образом, мне оставалось лишь…

— Ладно, беру этот дом под защиту закона, — заявил я. — Достаточно?

— Со всеми вытекающими отсюда последствиями?

— Конечно.

Довольно улыбнувшись, кабланды еще раз ударил себя в грудь кулаком.

— В таком случае, мир этому дому на месяц обеспечен. Я удаляюсь.

Ну вот, кажется дело улажено.

Сделав такой вывод, я сунул кольт в кобуру и повернувшись к назарунцу, спросил:

— Все? На этом мои обязанности считаются выполненными?

— Безусловно, безусловно, — залебезил тот. — Ах, я так тебе благодарен! Ты спас мой дом. Я и не предполагал, что ты решишься сделать для меня такое! Безусловно, ты самый храбрый центурион из всех появлявшихся на Бриллиантовой!

Сказать что эти возлияния мне не понравились, значило бы покривить душой. Конечно, понравились. Тем более, что я и в самом деле показал себя с самой лучшей стороны. Сдал, так сказать, экзамен. Но все-таки, особенно-то прислушиваться к ним не стоило. Знал я цену подобным выражениям благодарности.

Между тем кабланды и в самом деле вознамерился уйти. Проходя мимо меня, он довольно осклабился и проговорил:

— Ты храбрый центурион. И конечно, мы еще встретимся.

— Встретимся, — довольно сухо сказал я. — Как тебе будет угодно, как тебе будет угодно.

— Угм-гу… Пусть так и будет.

Проворчав это он вышел из домика назарунца. Как только это произошло, хозяин спасенного жилища, схватил меня за руку и промолвил:

— Как я могу тебя отблагодарить?

— Никак. Я всего лишь выполнил свой долг, — промолвил я. — И вообще, мне пора. Дела…

— Нет, просто так я тебя отпустить не могу. Ты совершил то, на что пошел бы не каждый центурион.

«О чем это он? — подумал я. — Что такого особенного я совершил?»

Как раз в этот момент назарунец вытащил из кармана небольшую коробочку и открыв ее, протянул мне. Стоило мне заглянуть в коробку как все предыдущие мысли напрочь выскочили у меня из головы.

Внутри коробочки, на толстом слое мягчайшей биоваты лежала личинка бриллиантового муравья.

Она была прекрасна. Ее тельце украшало аж целых восемь превосходной огранки, и чистейшей воды бриллиантов, на основании остроконечного хвостика было еще четыре бриллианта поменьше, а изящная головка была украшена ажурной бриллиантовой короной.

Ух, ты!

— Это тебе, в благодарность за оказанную услугу, — проговорил назарунец, пытаясь всунуть коробочку мне в руку.

— Нет, и нет, — быстро проговорил я, отступая на шаг. — Это слишком дорогой подарок за ту мелкую услугу которую я вам оказал.

— Я прошу, я тебя умоляю взять эту безделушку…

— Ни в коем случае… Нам не положено… Это слишком дорого…

Повторяя эти слова словно заклинание, я быстренько добрался до двери, выскочил на улицу и помчался прочь.

Оглянуться я осмелился лишь оказавшись на расстоянии шагов пятидесяти от жилища назарунца. Тот все еще стоял на пороге своего дома, и огорченно кивал головой.

Я вполне мог вернуться, забрать эту проклятую коробку и…

Ну уж нет. Начинать свой первый день в качестве центуриона со взятки довольно неразумно. Особенно, после того как доказал свой профессионализм.

Хотя… это же не взятка, а подарок, причем от чистого сердца, за прекрасно выполненную работу…

Нет и нет.

Для того чтобы отправиться дальше и не вернуться за личинкой, мне пришлось мобилизовать всю свою волю.

Личинки, конечно вещь хорошая. Но однажды я с ними уже связался и в результате попал в такую переделку, что только — ух. Кроме того, с деньгами у меня, сейчас, более чем благополучно. Их у меня столько, что я, наверное, не смогу истратить за всю свою жизнь.

И вообще, не пора ли мне поужинать?

Я вдруг понял, что совершенно зверски голоден. А там, в этой резиденции центуриона, вряд ли найдется хотя бы один засохший, столетней давности бутерброд.

Стало быть, ничего не остается как зайти в какое-нибудь кафе и перекусить.

А что, могу себе позволить!

Я прошел еще немного вдоль по улице, и зашел в первое же подвернувшееся кафе. Называлось оно довольно причудливо «Бриллиантовое меню»

Судя по запахам, которые я почувствовал оказавшись внутри, готовили там неплохо.

Впрочем я бы сейчас согласился на что угодно, хоть мало-мальски съедобное, лишь бы еды было побольше. Кроме потребностей моего собственного тела, в пополнении энергией нуждался еще и симбиот. А уж ему ее требовалось много. Учитывая, что мне наверняка, предстоит еще немало испытаний, держать его на голодном пайке не имело смысла.

Плюхнувшись за ближайший свободный столик, я дождался официантки и прочитав предложенное ей меню, заказал сколько еды, что ее, наверное, хватило бы на дружескую вечеринку для трех обыкновенных посетителей.

Улыбнувшись самым очаровательным образом, официантка потребовала заплатить вперед. Я протянул ей всепланетную кредитную карточку. Убедившись что я вполне платежеспособен, официантка проворно загрузила мой столик тарелками с едой и отошла к стойке. Я приступил к еде.

Через некоторое время, когда большинство тарелок на моем столике опустело, я позволил себе сделать передышку и закурил сигарету.

Кафе было небольшим, и довольно уютным. За столиками сидело десятка полтора посетителей. Некоторые из них с любопытством пялились на меня.

Ну как же, новый центурион… Кто знает, может быть этому удастся ускользнуть от смерти?

Вот-вот, об этом и стоило подумать.

Смерть. Да, конечно, я неплохо справился со своими обязанностями. Вот только, не было ли это ошибкой? Может быть, вместо того чтобы тащится в резиденцию и болтать с Мараском, а потом спасать дом назарунца, мне надо было заняться чем-то более нужным?

Чем? Ну, например, попытаться придумать способ покинуть эту планету. Неужели ни у одного из жителей инопланетного района нет частного корабля? А если есть, то почему бы мне не попытаться этот корабль купить или на худой конец украсть?

Сделав еще одну затяжку, я стряхнул пепел в пепельницу, и посмотрел в окно, недалеко от которого находился мой столик.

Местное светило находилось уже над самым горизонтом. Вот — вот оно закатится и тогда наступит ночь. Мне придется вернуться в резиденцию. И если я надумаю лечь спать, то запросто могу не проснутся. Что может помешать той самой смерти, которая уже уложила троих, прихлопнуть и меня?

С другой стороны, центурионы умерли во сне. Для того чтобы избежать их участи, наверняка, мне нужно всего-навсего этой ночью не спать. А благодаря симбиоту я могу не спать хоть неделю. Так что одну ночь-то продержусь запросто.

Что потом?

Ну потом — все просто. Узнать у кого имеется личный корабль, тем или иным способом им завладеть и оставив очень хитрого начальника космопорта, а также могущественный совет мыслящих инопланетного района с носом, улететь.

Делов-то… Гм, делов… А может быть…

Я ткнул окурок в пепельницу и пододвинув к себе еще одну тарелку, с жарким, якобы доставленном с самой Земли, принялся есть.

И конечно, быстро обнаружил что меня надули. Настоящее мясо с Земли имеет несколько иной вкус. Слава богу, мне приходилось его есть.

Я потратил целую минуту на то, чтобы обдумать поднимать ли скандал по этому поводу, а потом решил что не стоит. Все-таки, мясо на вкус оказалось не таким уж плохим, да и приготовлено оно было недурно. А то, что оно не с Земли — дело десятое.

Тарелка опустела уже наполовину, когда я вдруг осознал что собственно происходит. Оказывается, поедая это будто бы земное мясо я занимался тем, что пытался придумать причину, которая заставила бы меня остаться на Бриллиантовой и попытаться распутать загадку убийства центурионов.

Вот так открытие! Зачем мне это нужно?

Мне, привыкшему рассчитывать только на себя самого, думать и заботится только о себе, не доверяющему ни одному разумному даже на кончик пальца. Мне, отверженному, наплевавшему на законы этого мира и живущему по своим собственным. Чем собственно является та самая свобода, которой я так дорожу? Правильно, возможностью жить по собственным законам, а не по чужим, придуманным кем-то неведомым, может быть в глубокой древности, может быть за время своего существования утратившими маломальское подобие смысла.

И вот сейчас, я кажется готов добровольно отказаться от этой свободы. Почему?

Продолжая есть я попытался найти ответ на этот вопрос.

К тому времени когда тарелка опустела, это случилось.

Оказывается, мне было просто интересно. Всего — навсего. В самом деле, то к чему я шел годы и годы, ради чего рисковал жизнью, случилось. Теперь, у меня было много денег. До отвращения много.

А что дальше? Чем я займусь, если мне удастся ускользнуть с этой планеты, выбраться из ловушки в которую я здесь попал? Я еще достаточно молод, я еще многое могу сделать. Но что? Потратить остаток жизни на то, чтобы найти себе безопасную нору, в которую не дотянется длинная рука закона? Федерация огромна и такое место в ней обязательно есть. Если упорно искать, его можно найти. Но зачем? Зачем мне это? Для того чтобы забившись в него, устроить себе приличную жизнь и ждать смерти все остальные отпущенные мне природой годы?

Какой в этом смысл? И этого ли я хотел в самом деле? И является ли это той свободой, которая мне была нужна?

Я усмехнулся.

Эк, тебя братец занесло. И не рано ли ты стал прикидывать что будешь делать выбравшись с этой планеты? Сначала выберись. А прежде найди убийц центурионов. Да, межу прочим, этот Ухул не внушает никакого доверия. Так что, схватив убийц, тебе, видимо придется еще и заставить его выполнить свое обещание. А это будет не так-то просто.

— Вы не против если я к вам присяду?

Я очнулся от раздумий.

Она стояла возле моего столика. Небольшого роста, изящная, но наверняка при этом достаточно сильная, и красивая… да, да, красивая, несмотря на покрывавший тело короткий темный мех, большие кошачьи глаза и остроконечные уши. Из одежды на ней было лишь широкие полоса материи обернутая вокруг груди и короткая, кожаная юбка.

Давненько мне не встречались представителей расы кошанов.

— Так я могу составить вам компанию?

— Ну конечно.

Она села за мой столик и представилась:

— Маута, из домына ма-табов, дэм Коур дас Свер.

— Беск Маршевич.

— Очень приятно. Вы, я вижу, центурион этого района?

— Да, это так.

— Вот и хорошо. Как раз вы мне и нужны.

— Для чего же?

Прежде чем ответить, Маута провела розовым, нежным язычком по губам и загадочно улыбнулась. Если она хотела меня заинтриговать, то это ей вполне удалось.

— Прежде всего, для того чтобы сообщить о своем появлении на этой планете, и намерении поселится в вашем районе.

— Надолго?

— Не думаю. Впрочем, все зависит от обстоятельств. Они могут повернуться так, что мне придется на этой планете задержаться.

Говоря это, она слегка изменила позу в которой сидела. Это позволило мне рассмотреть украшавшее ее правое ухо массивное золотое колечко, покрытое крохотными причудливыми значками.

Ого, стало быть и в самом деле из благородных. Что за дело могло привести ее сюда, на планету торговцев, банкиров и служащих компаний по перепродаже личинок?

— Вы одна?

Задавая этот вопрос, я устраивал небольшую проверку.

Благородные дамы расы к которой она принадлежала никогда не путешествуют без спутников.

— Нет, со мной два слуги.

Сказав это, она махнула рукой в сторону двери. Оглянувшись, я увидел что возле нее и в самом деле стоят два разумных, которых при некоторой натяжке можно было бы назвать спутниками благородной дамы расы кошанов. Вот только, они не принадлежали к расе своей хозяйки и это настораживало. Один был здоровенный хараус, другой — пикеанец.

Хм, стандартный набор, для парочки головорезов. Или телохранителей. Здоровый и очень сильный, но тупой, а в придачу к нему, не очень сильный, но зато быстрый, ловкий и хитрый. Один другого дополняет. Вместе шансы выжить больше.

Так все-таки, головорезы или телохранители? А может и то и другое?

— Угу, — сказал я. — Серьезные у вас телохранители.

— О! — улыбнулась Маута. — Неприятностей от них не будет.

— Надеюсь, — сказал я. — Мне кажется, у вас было ко мне еще какое-то дело?

— Безусловно. Не могли бы вы мне помочь в приобретении одной вещи?

— Какой? — спросил я.

— Царицы личинок. Прежде чем отправиться на эту планету, я навела кое-какие справки. Мне сказали, что это чрезвычайно трудно, но при некотором везении — вполне возможно.

Я несколько ошалел.

Перед тем как пойти на похищение личинок, я самым добросовестным образом проштудировал одну написанную о них книгу. Вопросов в ней конечно было больше чем ответов, но все-таки, говорилось что царица личинок, представляет из себя что-то немыслимо редкое. Еще в книге было написано, что ни разу со времени открытия Бриллиантовой, ни одна царица личинок не появлялась в продаже.

— Ну так как? — поинтересовалась Маута. — Вы согласны?

— Снабдивший вас этими сведеньями, является бессовестным обманщиком, — заявил я. — Раздобыть царицу личинок невозможно. Если вы прилетели на Бриллиантовую только за этим, то можете смело вернуться в космопорт и заказать прямо сейчас обратный билет на планету с которой прилетели.

— Однако, вы еще не знаете какую сумму я готова за нее заплатить.

— Это не имеет ровно никакого значения. Есть вещи, которые нельзя купить ни за какие деньги.

— А я вот уверена, что купить можно все, — промурлыкала Маута. — В любом случае, я должна назвать вам сумму. Так, на всякий случай.

— Хорошо, я слушаю.

Она назвала.

Сумма была и в самом деле внушительная. Она значительно превышала то, что в данный момент хранилось у меня на карточке. И все-таки…

— Вот что, — жестко сказал я. — Предупреждаю. Оставьте эту затею. Особенно, если вы намерены ради того чтобы раздобыть царицу личинок нарушить закон.

— Ну что вы! — хихикнула Маута. — Неужели вы считаете меня способной на подобное? Нет и еще раз нет. Чтож, если достать царицу личинок совершенно невозможно, придется мне удовлетвориться ожерельем из личинок. Наверняка, здесь они стоят гораздо дешевле чем в ювелирных магазинах на других планетах.

— Так и есть, — заверил ее я. — Вы приняли мудрое решение. Надеюсь, вам не понадобиться для этого много времени?

— Что вы. Всего лишь несколько дней. Ну может быть, в крайнем случае неделю. Поймите, мне годятся не любые личинки. Мне нужны идеальные экземпляры. Их придется отбирать из многих и многих. Это потребует времени.

— Желаю удачи, — сухо сказал я.

— И вам, и вам. А теперь — мне пора.

Еще раз усмехнувшись, Маута встала и проследовала к выходу. Прежде чем выйти вслед за хозяйкой, парочка ее телохранителей одарила меня взглядом из серии «не становись, парень, у нас на дороге».

На меня это все не произвело ни малейшего впечатления. Видел я таких деятелей, и знал что они смертельно опасны, лишь когда считают что могут тебя легко задавить. Но вот стоит им нарваться на один хороший удар в челюсть, как сейчас же вся их прыть куда-то исчезает.

А вообще, не слишком ли легкомысленно я отношусь к этой троице? Дамочка явно из тех, которые вбив себе что-то в голову, нипочем не отступятся. Стало быть, неприятности от нее будут, обязательно будут. Хотя, возможно, мне удастся смыться с Бриллиантовой до того как понадобится их улаживать.

Окинув взглядом учиненный мной на столе разгром, я с чувством глубокого удовлетворения отметил, что он полный. Все стоявшие на столе сосуды были пусты. А стало быть, пора возвращаться в резиденцию, и начинать готовить бегство с этой планеты. Для начала, хорошо бы раздобыть список жителей инопланетного квартала обладающих собственными кораблями.

7.

За время моего отсутствия резиденция ничуть не изменилась. Как была, так и осталась грязной халупой.

Когда я вошел в приемную, Мараск выпустил краба-кусаку и тот сразу же проверещал:

— Ага, стало быть, ты вернулся живой! Это уже прекрасно. Если тебе к тому же еще и удалось успокоить кабланды, то ты заслуживаешь восхищения.

Сходив в соседнюю комнату, я притащил старое кресло, установил его напротив барьера и усевшись, сказал:

— Ну что, побеседуем?

— Ого! — хихикнул Мараск. — Да ты настроен в высшей степени серьезно.

— Настроен, — подтвердил я. — Поэтому, перестань-ка веселиться и давай обсудим кое-какие наши дела.

— Всегда готов. Что тебе угодно знать?

— Прежде всего меня интересует информация о жителях инопланетного района. Кто они, к каким расам принадлежат, каким имуществом обладают. Наверняка, у старого Эда эти сведенья должны быть.

— Они и есть.

— Где? На компе?

— Да. Но только, там находятся самые основные сведенья. Тебе же, для того чтобы выполнять свои обязанности, необходима целая масса дополнительных сведений и советов. Угадай-ка, кто может их тебе дать?

Собственно говоря, на эти дополнительные сведенья мне было совершенно плевать. Единственное что меня сейчас интересовало был корабль, один из тех, которые находятся в распоряжении жителей района.

Чутье, отточенное годами, в течении которых я скрывался от представителей закона, подсказывало мне что чем раньше я смоюсь с этой планеты, тем для меня будет лучше. Однако, объявить об этом вслух я не мог.

— Хорошо, — кивнул я. — Спорим, за предоставление этих сведений ты с меня что-то потребуешь?

— Потребую, — подтвердил Мараск.

— Надеюсь, мне не придется платить тебе собственной кровью?

— Нет. Я удовлетворюсь большим куском мяса. В конце-концов, я твой помощник. Я работаю на тебя. Должен ты меня кормить или нет?

— Должен.

Удивляясь собственной покладистости, согласился я.

— Ну, корми. Позвони в ресторан «Брюшко личинки» и закажи полкило свежей мясной вырезки. Они знают что это для меня и постараются. Старина Эд их хорошо на этот счет выдрессировал. За последние пять лет они не разу не пытались меня надуть.

Мне пришлось вытащить бормоталку и сделать заказ. Сунув бормоталку обратно в карман, я сообщил:

— Они сказали что мясо будет доставлено через пятнадцать минут.

— Вот и отлично. А пока, не расскажешь ли ты мне о своей прогулке по району?

Я рассказал ему о появлении Мауты, о ее спутниках и о том предложении, которая она мне сделала.

— Купить царицу личинок? — выслушав меня, проговорил Мараск. — Ну-ну… Давненько у нас уже никто не появлялся с подобным предложением. Может быть даже с полгода. Да, полгода назад, сюда заявилась компания огневцов. Некоторое время они рыскали по району, пытаясь подговорить кого-нибудь украсть царицу личинок у аборигенов. Когда это не принесло никаких результатов, они попытались расширить район своих поисков за пределы города.

— Ну и чем это закончилось? — спросил я.

Челюсти Мараска выбили мелкую дробь.

— Старина Эд объяснил им как мы относимся к тем, кто зря беспокоит аборигенов. А когда они не успокоились, быстренько вышиб их с Бриллиантовой.

— Ни разу не слышал чтобы кто-то так заботился об аборигенах.

— Учти, абориегны знают как ухаживать за летунами, которые потом становятся личинками. Состав которым они обрабатывают личинки так до сих пор и не известен. Они следят чтобы царицы личинок не болели и охраняют их от врагов. Короче, если образ жизни аборигенов изменится, добыча личинок может сократиться, А учитывая их ценность…

Я вздохнул.

Все это было мне более чем знакомо.

Личинки, личинки, и еще раз личинки. Нажива, нажива и еще раз нажива. Ради нее можно даже стать чуточку милосердным. Хотя, о каком милосердии может быть речь? Является ли милосердием забота о том, кто приносит прибыль?

— Ладно, тут все понятно, — проговорил Мараск. — А вот скажи-ка мне как ты успокоил кабланды. По идее, он мог начать буянить еще вчера ночью.

Ответить я не успел. Кто-то постучал в дверь резиденции.

— Ну вот, — сказал я. — Кушать подано.

Направляясь к двери, я услышал как Мараск сказал:

— Что-то рановато. Да и потом, посыльные из ресторана не имеют привычки стучать.

Это меня спасло.

Открывая дверь, я подсознательно уже был готов к какой-нибудь неприятной неожиданности, и поэтому действовал несколько быстрее, чем мог бы при других обстоятельствах.

Тот, кто находился за дверью рассчитал все точно. Любого другого он убил бы на месте. Однако, я успел отскочить в сторону. Благодаря этому первое щупальце пронеслось на расстоянии пальца от моего плеча и с треском врезалось в барьер, за которым восседал Мараск.

Второе щупальце было уже не так опасно. За ту долю секунды которая отделяла его бросок от броска первого, я успел еще раз отскочить в сторону, полностью исчезнув из дверного проема.

— Нажми кнопку рядом с дверью! — взвыл Мараск.

Его приказание было незамедлительно выполнено. Нажатие кнопки привело к тому, что толстый броневой лист, опустившийся из-под потолка, плотно закрыл входную дверь, начисто отрубив острым нижним краем попавшие в комнату щупальца.

— Браво! — крикнул Мараск. — Твоя реакция достойна восхищения.

Чихал я на его похвалы с высокой колокольни.

Между тем снаружи разразилось что-то вроде миниатюрной бури. На закрывавший дверь броневой лист обрушился град ударов. Они были так сильны, что дом после каждого содрогался, словно загнанная лошадь, все еще пытающаяся под хлыстом сошедшего с ума хозяина, встать и продолжить бег.

Все это длилось не более пары минут. Потом наступила зловещая тишина.

Вспомнив о щупальцах, успевших проскользнуть внутри дома, я посмотрел на пол. Они исчезали. Прямо на моих глазах, они сдулись словно спущенные воздушные шарики и превратились в две узенькие, грязновато-зеленого цвета полоски. Потом послышалось тихое шипение, и остатки щупальцев стали двумя крохотными лужицами мутной воды.

Сообразив, что все вроде бы кончилось, я сел прямо на пол и стал шарить по карманам, отыскивая сигареты.

— Ну и как, тебе все еще нравится быть центурионом? — поинтересовался Мараск.

— Дерьмо, — пробормотал я. — Вот дерьмо.

— Ага, реакция совершенно правильная, — констатировал Мараск. — Значит, ты все еще в своем уме. Рад этому.

— Что это было? — спросил я, прикуривая сигарету.

— Смотри-ка, и даже пальцы не дрожат, — промолвил Мараск. — Ну, ты и фрукт.

— Так что это было?

— Я могу бы ответить тебе что не знаю, — заявил этот наглец. — Однако, в награду за мужество и отличную реакцию, объясню. Обычная зеленушка. На Бриллиантовой не водится, зато встречается на десятке других планет. Очень быстро развивающееся хищное растение. Тот, кто подложил его к двери резиденции, кстати, тоже обладал отменной реакций. Он воткнул возле двери крохотный саженец этого растения, потом вылил на него ведро воды, постучал в дверь и успел оказаться на безопасном расстоянии до того, как зеленушка выросла и стала действовать. Подобный трюк сумел бы проделать не каждый.

— А куда же она исчезла, эта зеленушка? — спросил я.

— Поскольку угрохать тебя ей не удалось, а стало быть пищи для дальнейшего роста зеленушка не получила, она саморазрушилась. Могу добавить что твоя смерть, продлила бы ее жизнь минут на пять, не больше.

— И никаких следов, — пробормотал я.

— Точно. Почти никаких следов. Попадись ты в этот нехитрый капкан, определить что тебя ухлопала именно зеленушка, можно было бы лишь проведя спектральный анализ пыли перед дверью резиденции. Однако, его мог провести лишь новый центурион. Причем, в течении суток после твоей смерти. У тебя есть гарантия что он успеет появиться здесь в течении суток? Нет? Ну вот видишь, значит твоя правда — никаких следов.

Я кивнул.

Мараск был абсолютно прав.

Так оно и должно было быть. Не успей я вовремя отпрыгнуть. Не предупреди меня помощник центуриона… Получается, сегодня он спас мне жизнь.

Я невольно посмотрел на Мараска с уважением.

А что если посвятить его в свои планы, и взять с собой? Ему, наверняка, уже давно надоело торчать на этой планете. А мне бы такой спутник был полезен, очень полезен. По крайней мере, он способен предупредить меня о том, что поблизости появились служители закона.

Способен… Но вот захочет ли?

О-хо-хо…

Я сделал еще одну затяжку и взглянул на перегораживавшую дверь броневую плиту.

А старый Эд, бывший хозяин этой халупы, был не такой уж дурак. О чем, о чем, а о кое-каких мерах в отношении своей безопасности позаботился. Правда, от смерти это его все равно не уберегло.

Поэтому, бежать надо отсюда. И чем скорее, тем лучше.

С той стороны броневой плиты послышался тихий стук.

Я едва не выронил окурок.

— Не думаю, — сказал Мараск. — Вряд ли те кто подкинул тебе зеленушку, решились повторить свой трюк.

Тут я был согласен. Однако, допускал, что они могли оказаться чертовски настойчивыми парнями. Кто мешал им испробовать на мне еще что-нибудь такое же милое как эта зеленшука?

Стук повторился.

Я вытащил из кобуры кольт и нажал кнопку. Броневая плита уехала вверх. За ней стоял малый в форменной одежде, с картонной коробкой в руках.

— Ресторан «Брюшко личинки». Ваш заказ. — объявил он.

Пропустив его внутрь дома, я выглянул наружу и не обнаружив ничего подозрительного, закрыл дверь.

— Чего это вы, ребята, стали запираться? — довольно весело поинтересовался посыльный. — Или что-то случилось?

— Все порядке, все в полном порядке, — заверил его Мараск. — Давай сюда этот заказ. У меня в животе пусто как в сейфе обанкротившегося банка.

Обжегшись на молоке, дуешь на воду. Я сунул кольт в кобуру только тогда, когда посыльный выложил на барьер содержимое коробки. Это и в самом деле оказался полукилограммовый кусок сырого мяса.

— Эх, поедим! — воскликнул Мараск.

Краб — кусака отхватил своими зубами кусочек мяса, и нырнул в рот моего помощника. Не прошло и секунды как он явился за новой порцией.

— Люблю смотреть как этот парень питается, — объявил посыльный. — забавнейшее зрелище.

— Угу, забавнейшее, — пробормотал я, вытаскивая всекредитную карточку.

Взглянув на нее, посыльный заявил:

— Нет, мы берем только наличными. Однако, учитывая что вы решили придерживаться традиции старого Эда, и покупать еду для своего помощника только в нашем ресторане, мы можем открыть для вас кредит. В дальнейшем, вам достаточно будет расплачиваться с нами в конце каждой недели. Если вы будете покупать еду только у нас в течении месяца, мы сделаем вам десятипроцентную скидку.

Выпроводив его, я подумал что завтра надо обязательно заглянуть в местный банк и превратить некоторую часть лежавшей на карточке суммы в наличные. И еще необходимо не забыть, прежде чем унести с Бриллиантовой ноги, расплатиться с владельцем ресторана.

Да, мне иногда случается обворовывать банки, но я отнюдь не мелкий жулик, который предпочитает улизнуть, не заплатив за обед.

Дождавшись того момента, когда последний кусочек мяса исчез во рту моего помощника, я спросил:

— Как думаешь, кто мог подстроить фокус с зеленушкой? Уж не те ли деятели, которые ухлопали центурионов?

Прежде чем Мараск ответил, краб-кусака тщательно вычистил клешнями свои зубы.

— Вряд ли. С чего бы это им менять способ? Он сработал три раза, причем, с отличнейшим результатом. Зачем им рисковать и пытаться тебя прихлопнуть каким-либо другим образом?

Тут он был прав. А если так, то единственным существом, которое могло возжелать меня убить была Маута.

«Чертова кошана, — подумал я. — Ну ничего, я тебе устрою веселую жизнь.»

Впрочем, была и еще одна кандидатура, которая могла устроить эту шуточку.

Стражи порядка.

Конечно, для того чтобы успеть подложить к моей двери зеленушку, им надо было бы развить просто несусветную прыть. Но все-таки… все-таки… Кто знает, может быть, они уже здесь? И еще… Если вспомнить зубастый шарик, то плотоядная зеленушка как раз в их стиле.

С другой стороны, биологическое оружие уже давно и прочно вошло в моду. Его было гораздо легче провезти куда бы то ни было. Частенько его не нужно было даже прятать от таможенников. Они не могли знать все, поскольку федерация обширна, а каждая из входящих в нее планет обладает большим набором хищников и опасных растений.

Частенько таможенники, без труда находившие довольно искусно спрятанные бластеры, игольники, скримеры, и прочие дыромножители, не могли отличить семена той же самой зеленушки от семян обычного комнатного растения.

Так все-таки Маута или стражи порядка?

Немного поломав голову над этим вопросом, я пришел к совершенно простому выводу, гласившему что будущее покажет. А пока, не мешало бы мне узнать кое-какие очень необходимые мне сведения. И для этого, первым делом, надо заглянуть в память компа старины Эда.

Решив так, я уже хотел было покинуть приемную, как вдруг Мараск мне напомнил:

— Кстати, ты так и не рассказал мне о том как решил проблему кабланды.

Делать нечего. Я вкратце поведал ему о своем подвиге. Это вызвало совсем неожиданный эффект. Вместо того чтобы похвалить меня, Мараск простонал:

— Что ты наделал? Ты хоть понимаешь что наделал?

— Нет, — честно признался я.

Немного поразмыслив, Мараск заявил:

— Все очень просто. Кабланды и назарунец — компаньоны. Согласно их религиозным верованиям, кабланды должен раз в месяц, в знак приязни, разрушать жилище назарунца. Тому, понятное дело, это не нравится, но потерять компаньона он тоже не хочет. Поэтому, был найден простой выход. Раз в месяц, как раз за день до того как кабланды должен был разрушить его жилище, назарунец передавал все права на него старому Эду. Поскольку юридически жилище становилось собственностью центуриона, а не компаньона, то кабланды не обязан был его разрушать.

— А поскольку, старого Эда убили…— сказал я.

— Ну да, — перебил меня Мараск. — Поскольку его убили, то обряд передачи жилища не был совершен. Тебе надо было всего лишь сказать назарунцу чтобы он передал тебе права на свой дом. И все. И достаточно. Вместо этого ты взял его дом под защиту закона. Понимаешь, в чем твоя ошибка?

— Нет.

— Официально, дом все еще принадлежит назарунцу. А кабланды должен его разрушить. Иначе нарушит какой-то там свой религиозный обычай, и наверняка, его душа после смерти, попадет вместо рая в ад. Но ты, как защитник дома, мешаешь ему это сделать. Что он должен сделать?

— Подчиниться закону, — высказал предположение я.

— Фига с два. Он должен вызвать тебя на поединок и убить. А потом, все же разрушить дом назарунца.

Немного поразмыслив над его словами, я спросил:

— А почему он не сделал это сразу же, после того как я взял дом под защиту закона?

— У него тоже есть своя этика. Однако успокойся. Он это сделает при первой же представившейся возможности.

Я пожал плечами.

— Кстати, почему ты так уверен, что он меня обязательно убьет?

— Совсем не уверен. Ты, судя по всему, тоже парень не промах. Но будет пытаться, пока кто-нибудь из вас не умрет, или, пока не пройдет месяц.

Я хмыкнул.

Итак, появился еще один мыслящий, которому позарез нужно отправить меня в страну теней. Не слишком ли их много? Стражи порядка, возможно начальник космопорта, после того как я выполню его задание, вероятно Маута и ее телохранители, теперь вот кабланды. Да, чуть не забыл: еще тот, кто ухлопал трех предыдущих центурионов.

И вся эта разномастная компашка против меня одного.

Ого-го!

— Послушай, — сказал я Мараску. — А что если я сейчас отправлюсь к дому назарунца и уговорю ему передать мне свое жилище в собственность?

— Ничего не выйдет, — проговорит тот. — Дело уже сделано. В течении месяца дом назарунца находится под защитой закона. Я бы посоветовал тебе в это время не попадаться на глаза кабланды, хотя, как реально это сделать не представляю.

— А если я его прихлопну?

— Ну, тогда его компаньон обвинит тебя в нанесении ущерба, в разорении фирмы, которая не может функционировать без кабланды и слупит с правительства федерации такую сумму, что на нее сможет организовать хоть десять новых фирм. Короче, если ты ухлопаешь этого мыслящего, то будет не просто большой, но очень большой скандал. Понимаешь?

Еще бы, я понимал. Жизнь центуриона, оказывается, не так приятна как мне казалось.

— Ладно, что-нибудь придумаю, — буркнул я. — Между прочим, мог бы меня и предупредить.

— Откуда я знал, что ты не имеешь понятия о таких мелочах? — вполне резонно спросил Мараск. — Да любой мало — мальски знающий центурион…

Слушать его ворчание у меня вовсе не было никакой охоты. Поэтому, я предпочел ретироваться. Сейчас меня интересовал не какой-то там кабланды, жаждущий моей смерти, а комп, стоявший в соседней комнате.

Если я найду в его памяти интересующие меня сведенья, все эти неприятности не будут иметь большого значения.

Усевшись за комп, я включил его и принялся копаться в его памяти. Интересных сведений в ней было много, но тот кто их туда вводил, видимо, пользовался какой-то своей, довольно странной системой. В результате, для того чтобы необходимую мне информацию, пришлось довольно прилично потрудиться.

Но я все же нашел сведенья о частных кораблях, принадлежавших жителям инопланетного района. Если точнее — то о корабле, поскольку он был один.

Владельцем этого корабля оказался кабланды.

8.

Что бы я делал без своего симбиота? Да ничего. Без него мне осталось бы только поднять лапки вверх и сдаться.

Однако, он у меня был и поэтому я рассчитывал хорошенько поработать, причем, заранее был уверен что меня не разу не потянет в сон, а наутро я буду свеж как огурчик.

Чем я собирался заняться?

Тем, чем и должен был, когда выяснилось что отпал вариант бегства с этой планеты на частном корабле. После этого мне оставалось только одно: найти убийцу центурионов, причем, в тот срок, который для меня определил начальник космопорта.

Никакой другой возможности убраться с планеты прочь больше не осталось.

Нет, конечно, я мог еще попытаться пробиться на какой-нибудь из стоявших в космопорту кораблей силой. Вот только, подобная операция, без наличия нескольких помощников — профессионалов стопроцентно обречена на провал.

Сообразив все это, я выкурил пару сигарет и пришел к выводу, что должен, для начала узнать о планете на которую меня занесла судьба как можно больше.

Собственно, на это ушла почти вся ночь.

К исходу ее я буквально выпотрошил память компа старины Эда, благодаря чему узнал много интересных фактов. Правда, каких либо новых возможностей для бегства это мне не открыло. Но по большому счету я на это и не надеялся.

Все, ловушка захлопнулась окончательно. И мне осталось лишь играть согласно навязанным правилам.

Начальнику космопорта желательно чтобы я был центурионом инопланетного района? Прекрасно, я им буду. И найду убийцу, и ускользну от кабланды, и избегну сюрпризов Мауты, и может быть, даже, если мне повезет, снова обведу вокруг пальца стражей порядка.

Если повезет, конечно.

Вообще, обычно везение помогает тем, кто и без него старается не щелкать клювом. Памятуя об этом я перелопатил всю возможную информацию об инопланетном районе Бриллиантовой, и о всех его жителях, до которой смог дотянуться. Очень уж мне не хотелось повторить ошибку, которую я допустил с кабланды.

К утру я узнал, что в инопланетном районе проживает около двух сотен представителей восьмидесяти пяти различных рас. Все они работали в двадцати двух фирмах, так или иначе связных с приобретением у аборигенов драгоценных личинок и перепродажей их на другие планеты, также чуть ли не в десятке банков.

Таким образом, инопланетный район доставшийся в мое веденье, на восемьдесят процентов был населен торговцами и служащими. Остальные двадцать процентов были заняты в сфере обслуживания. Я прочитал все что касалось привычек, религиозных верований и особенностей населявших район мыслящих. От большинства из них, вроде бы, ничего опасного ждать не приходилось, но с несколькими расами следовало соблюдать большую осторожность.

После этого мне захотелось узнать побольше о Мауте и ее телохранителях. Для этого я попытался связаться с космопортом и получить информацию из его базы данных. Когда это удалось, я пожалел о том, что не успел взять в своей каюте, на челноке, универсальный декодировщик. Будь он со мной, я бы наверное смог взломать защиту базы данных космопорта и все-таки улететь с этой планеты. Но увы…

Итак, Маута.

Девица оказалась еще та. Термин «сорви голова» для нее был наверное слишком мягок. По крайней мере, когда я прочитал о некоторых делишках в которых она участвовала, у меня создалось именно такое впечатление. Причем, все что она вытворяла было на грани закона настолько, насколько это вообще возможно. Однако, ни разу ее не подловили на том, что она этот закон преступила. И это не могло быть случайностью.

Кстати, она и в самом деле оказалась благородного происхождения. Какай-то там третий отросток в восьмой ветви от основного ствола королевской династии расы кошанов.

Телохранители ее были ребята серьезные. Из тех, которые без малейших угрызений совести, готовы на все что угодно. Лишь бы платили и платили неплохо.

Нельзя сказать что эти сведенья меня здорово удивили. Что-то подобное я и предполагал.

Прочитав сведенья о Мауте со товарищи, я удовлетворенно кивнул, и решил что теперь надлежит узнать побольше о аборигенах. Сбрасывать их со счетов не стоило. Хотя, причин убивать центурионов у них было меньше чем у кого бы то ни было. Никакой корысти они от этого убийства получить не могли. Но все же…

Сведений о аборигенах было не так уж и много. На то, чтобы прочитать их мне хватило часа. Покончив с этим, я пришел в нескольким любопытным выводам.

Прежде всего, то как аборигены живут, особенности их верований, структура их общества, и в самом деле, никого по большому счету не интересовали. Среди прочитанного мной большую часть занимали сведенья помеченные сноской «Непроверенные данные». Причем, проверять их никто не собирался. Всех инопланетян находившихся на планете, интересовало лишь количество и качество личинок, которых можно у аборигенов купить.

Поэтому, основную часть прочитанных мной данных можно было с одинаковым успехом как принимать на веру, так и нет. Да, конечно, я прочитал в свое время ту книгу о личинках. Но о бриллиантовой и аборигенах в ней говорилось очень мало. В основном о том как хранить личинки, о том как определять их стоимость, и естественно каким образом можно узнать их свойства. Бриллианты которые их украшали, конечно, представляли из себя ценность. Но мало ли в нашей галактике бриллиантовых месторождений? Настоящую цену личинками придавали их свойства. Некоторые личинки излечивали от болезней, другие улучшали реакцию, память, силу, выносливость. Самые редкие продлевали жизнь. По идее, мыслящий обладающий ожерельем из таких личинок мог вполне серьезно рассчитывать на бессмертие.

Да, так вот… Теперь же я прочитал о аборигенах, которые этими личинками занимались. И сразу наткнулся на целый ворох загадок. Так, например, ни один из трупов абориегнов так и не попал в руки исследователей. Поэтому, никаких реальных данных о строении их тел не было. Кроме того, было совершенно непонятно как аборигены ухаживают за бриллиантовыми муравьями, их личинками, а также за царицами личинок. То, что они это делали, не вызывало сомнений. Однако, я наткнулся на описание одного случая, происшедшего в давние времена, когда о чудесных свойствах личинок еще никто кроме абригенов не знал, а планета Бриллиантовая называлась совсем по другому. Нынешнее имя она приобрела уже после того как начался бум личинок бриллиантовых муравьев.

Один из первых отрядов исследователей наткнулся на муравейник бриллиантовых муравьев. Насекомые, усеянные драгоценными камнями, не могли не заинтересовать ученых. Естественно, потратив некоторое время на наблюдения за муравьями, исследователи попытались поймать несколько насекомых. И потерпели полное фиаско. Пойманные насекомые исчезали, словно растворяясь в воздухе. То же самое было и с их личинками.

Тогда исследователи прибегли к помощи аборигенов. Те знали какой-то способ ловли бриллиантовых муравьев, и соблазнившись красивыми и не имеющими почти никакого практического применения безделушками, которыми как раз для такого случая снабжались все исследовательские отряды, принесли ученым несколько десятков муравьев, а также пять личинок. В отношении же цариц личинок, аборигены явственно дали понять, что не обменяют ни одной из них и на сокровища всех обитаемых миров. Естественно, насекомые и личинки были мертвыми, причем, аборигены покрыли их каким-то составом, предохраняющим от разложения.

Закончив исследования, а надо отметить что за рамки стандартной программы они не вышли, ученые улетели на свою родную планету. С собой, помимо других образцов фауны и флоры Бриллиантовой, они увезли контейнер с муравьями и их личинками, рассчитывая подвергнуть их тщательному изучению.

Была у ученых гипотеза, согласно которой неожиданные исчезновения бриллиантовых муравьев могли объяснятся тем, что те каким-то непостижимым образом, в процессе эволюции научились телепортироваться.

Тщательные исследования бриллиантовых муравьев и их личинок эту теорию не подтвердили, но и не опровергли. Органа отвечающего за телепортацию ни у муравьев, ни у их личинок так и не было найдено. Однако, исследования все же дали один довольно любопытный результат. Было открыто что личинки бриллиантовых муравьев способны воздействовать на организмы большинства мыслящих. Да еще как!

С этого момента начался бум личинок бриллиантовых муравьев. А исследования Бриллиантовой прекратились, поскольку каждого прибывающего на нее мыслящего интересовали лишь личинки, личинки и личинки. Только они.

Вообще-то было еще одна или две экспедиции, пытавшихся исследовать аборигенов, их верования и обычаи. Однако, поскольку к этому времени уже было установлено, что ловить бриллиантовых муравьев могут только аборигены, а исследования мешают им заниматься своим делом, эти экспедиции были быстренько свернуты и улетели не соло нахлебавши.

Собственно, на этом история исследования Бриллиантовой заканчивается. Финита ля комедиа!

Встав из-за компа, я закурил и стал прохаживаться по комнате, для того чтобы размять затекшие ноги.

Итак, можно было подвести кое-какие итоги.

Я оказался на планете о аборигенах которой почти ничего не было известно, кроме того что они умеют обращаться с бриллиантовыми муравьями. О самих бриллиантовых муравьях тоже ничего не было известно, кроме того что они, вроде бы обладают способностью телепортироваться, а их личинки чудесным образом воздействуют на мыслящих которым принадлежат. Инопланетный район за порядком в котором я должен наблюдать населен парой сотней мыслящих, принадлежащих к нескольким десяткам рас, и я должен суметь сделать так чтобы среди них царил мир. Кроме того, по моим следам идут стражи порядка, жаждущие меня прихлопнуть. Завтра какой-то кабланды явится для того чтобы вызвать меня на смертельный бой. Есть еще и некто третий, который жаждет убить меня по совершенно неизвестной причине. Кто именно — понятия не имею, но настроен он в высшей степени серьезно, чему служит прекрасным подтверждением шуточка с зеленушкой.

Уф, вроде бы все… Ах да, совсем забыл… По району бродит убийца, уже отправивший к праотцам трех центурионов, и мне его нужно поймать, причем, за достаточно небольшой срок.

Вот теперь все. Пока — все.

Чем я должен заняться в первую очередь?

Тайнами планеты, аборигенов и бриллиантовых муравьев? Безусловно — нет. Они мне не по зубам. Стражами порядка, идущими по моему следу? Тоже — нет. Остановить их я не в силах, по крайней мере пока они не появятся на этой планете. Кабланды? Позволив ему вызвать себя на бой я ничего не выиграю, а вот кое-что наверняка потеряю. Тот, кто попытался скормить меня зеленушке? Никаких данных о нем у меня нет. Но может быть появятся, в будущем. А пока…

Да, остается только убийца центурионов.

Вот его-то в первую очередь я и должен найти. Все остальные проблемы придется решать попутно.

Кстати, есть еще один любопытный вопрос.

Почему убийца так и не попытался меня до сих пор ухлопать? Потому что я не уснул? Или ему вдруг стало не до меня? Или это еще произойдет? Или я ему понравился и он решил на время меня пощадить? Если так, то чем ему тогда не понравились предыдущие центурионы?

И вообще, с чего начинается любое расследование?

С осмотра места происшествия?

Ну, осмотрел я место происшествия, и ничего не обнаружил. Да и мудрено было бы обнаружить, поскольку я совершенно не представлял что именно в халупе центуриона, после его смерти, изменилось. Ни один труп увидеть мне тоже не удалось. Хотя, какой был бы от этого толк? Проверить диагноз смерти с помощью кибермедика? Зачем? Наверняка он будет тем же. Да и поздно это делать. Трупы уже наверняка отправили на планеты с которых эти центурионы прилетели.

Итак, что мне остается?

Опросить свидетелей? Да, есть один свидетель. Это — Мараск, помощник центуриона. Однако, он утверждает, что ничего не видел, не слышал, а также что ни один мыслящий за всю ночь в резиденции не появлялся.

Вот это надо бы проверить. Но как?

Стоп, есть еще одно соображение.

Любое преступление, имеет свои причины. И если предположить что первый убитый центурион, тот самый старина Эд кому-то мешал, то получается…

Я снова плюхнулся в кресло и в полном отчаянии посмотрел на экран компа.

Ничерта тут не получается, вот в чем дело. Для того чтобы узнать кому мог помешать опытный центурион проработавший в этом районе двадцать лет, надо узнать очень многое, слишком многое. Есть сведения которые с помощью компа не узнаешь. Причем, по одной очень простой причине. Их просто там нет.

Каждый инопланетный район, а я уж повидал их немало, живет своей — собственной жизнью. Собственно, что такое инопланетный район? Правильно, это сообщество мыслящих. И также как в любом другом сообществе, здесь есть свои законы, свои подводные течения. Есть свои лидеры, и есть ведомые, есть сферы интересов и нигде не зафиксированные, невидимые границы, переступать которые чужаку непозволительно.

Старина Эд все это должен был знать. Иначе ему бы не удалось так долго протянуть в своей должности. И все-таки, три дня назад он нарушил какой-то негласный закон этого инопланетного района, сделал что-то непозволительное. Может быть он перебежал кому-то дорогу, да так, что обиженному ничего не оставалось как его убить?

Но при чем тут последующие два центуриона? Их-то за что?

Как-то мне не верилось, что убийца старины Эда сошел с катушек настолько, что стал уничтожать всех центурионов попадавших на эту планету.

Какой ему в этом в этом был смысл? Убийство старины Эда должно было ему сойти с рук. Мало ли кто умирает от разрыва сердца? О том, что центурионов убивают, заговорили тогда, когда смерть от разрыва сердца повторилась. Причем, с очень коротким интервалом. А когда эта история произошла в третий раз, толстосумы инопланетного района забили тревогу.

Почему они это сделали, понятно и ежу. Побоялись что все эти убийства помешают их торговле. Каким образом? Да откуда я знаю? Побоялись — и все. И сейчас же надавили на начальника космопорта, очень милого парня Ухула. А тому подвернулся под руку я, и тут —то…

Ну ладно, что-то я отвлекся… Вернемся к нашему маленькому расследованию.

Итак, некий неизвестный мне убийца ухлопал Старину Эда. Что дальше? Как бы я поступил на его месте? Да никак. Сидел бы у себя дома, и поплевывал в потолок. И это была бы самая разумная в данном случае, политика.

Что же делает этот ненормальный? Он как дурак убивает еще двух центурионов, и добивается того что все вокруг понимают — дело нечисто.

Зачем ему это нужно? Как-то с трудом верится, что тот кто смог ухлопать стража порядка, не оставив практически никаких следов, дальше поведет себя как полный идиот.

А почему бы и нет? Может быть я все-таки имею дело с маньяком?

От этой мысли я содрогнулся.

Вариант с маньяком, насколько я понимал в работе стража порядка, был самым худшим из всех возможных. Ну да, кое-что в людях — психах я еще понимал. Слава богу за свою жизнь нагляделся предостаточно всяких типусов. Но вот представитель другой расы, надумавший стать маньяком… Нет, это уже слишком. При таком варианте у меня не было ни одного шанса. Ни малейшего.

«Поэтому, — со спокойствием, большей частью родившемся из отчаянья, решил я. — Не буду этот вариант просто учитывать. Не буду, и все. Ограничусь предположением, что причиной убийства центурионов послужила самая обычная, старая как мир выгода. Другими словами — их ухлопали из-за денег.»

Деньги — хорошие, очень хороший мотив. И самое главное — совершенно понятный.

Снова встав, я еще немного походил по комнате. Потом подошел к окну, и провел возле его створок ладонью. Створки раздвинулись.

Ну да, уже светает. А я так ничего и не придумал.

Никакой, пусть даже самой простой версии. Никакого плана действий.

И все потому, что в действиях убийцы я не нахожу совершенно никакой логики.

Зачем ему было нужно убивать аж трех центурионов? Почему он не мог ограничиться стариной Эдом, если тот и совершил какую-то роковую ошибку? Что можно выгадать от смерти стража порядка, у которого, судя по убранству его жилища, не было за душой ни гроша?

Кстати, а вот это я могу проверить. Тела старого Эд нет, но сведенья о сумме лежавшей на его счету, наверняка в памяти компа остались.

Решив так, я снова подсел к компу и тремя минутами позднее пришел к совершенно неутешительным выводам. О прошлом старого Эда в памяти его компа не было ни байта информации. Вообще ничего, как будто вне Бриллиантовой его и не существовало. Откуда же он на эту планету прилетел?

Странно, очень странно. По-видимому этот старый Эд был презабавной личностью.

Впрочем, у меня есть в распоряжении и другой источник информации. Мараск. Он был возле старого центуриона в течении двадцати лет, и уж конечно успел за это время узнать о своем начальнике немало. Почему бы его хорошенько не расспросить?

Я прошел в приемную.

Мараск конечно же находился на своем месте. Глаза его были закрыты. Впрочем, стоило мне облокотиться на барьер в полуметре от него, как помощник центуриона открыл глаза и выпустил краба — кусаку.

Несколько раз щелкнув клешнями, краб проскрипел:

— Рад видеть что эта ночь закончилась для тебя благополучно. Как ты думаешь почему бы это?

— Не имею ни малейшего понятия, — признался я.

— Может быть, потому что ты не спал?

— Возможно.

— Нм… Однако, если память мне не изменяет, то представители твоей расы должны по ночам впадать в сон?

— Должны. Но для меня это не обязательно. По крайней мере несколько дней без сна я могу себе вполне позволить.

— Это неплохо, — промолвил Мараск. — Честно говоря, мне уже несколько прискучило обнаруживать, что мой новый начальник, толком не успев ничего сделать, скончался во сне,

Хмыкнув, я закурил сигарету, и вкрадчиво спросил:

— Так может поэтому со мной ничего этой ночью и не случилось?

— Псих, — буркнул Мараск. — Ненормальный.

Краб-кусака подогнул ножки, как-то странно сгорбившись, прикрыл глаза клешнями и замер. Очевидно, таким образом Мараск демонстрировал что он обиделся.

Ага, стало быть обидчивый…

Я докурил сигарету до конца, потом прошелся вдоль стойки, и снова облокотившись на нее, посмотрел на краба.

Тот все еще был в позе обиженного. Причем, чувствовалось, что в таком положении он способен оставаться бесконечно долго.

Еще бы! Ему-то ничего угрожает. У него-то свободного времени сколько угодно.

— Ладно, хватит дуться, — примирительным тоном сказал я. — Ну, брякнул не подумав. С кем не бывает?

Медленно опустив клешни, краб-кусака тихо сказал:

— Ты поймешь меня когда потеряешь друга, которого будешь знать в течении двадцати лет.

Эка хватил! Да у меня к данному моменту, к тридцати пяти годам, нет вообще ни одного друга. Работа у меня такая, что друзья просто не появляются. Неоткуда им взяться, если ты основную часть своего времени перелетаешь с планеты на планету, и либо готовишь очередную кражу, либо заметаешь следы.

Впрочем, эти соображения не помешали мне сказать:

— Я тебя понимаю. И поверь, раскаиваюсь в том что сказал. Кроме того, тебе не кажется что смерть старого Эда должна быть отомщена? И если так, то мы находимся в одной лодке.

— А ты и в самом деле хочешь найти убийцу? — поинтересовался Мараск.

— Еще как хочу, — заверил я его. — И рассчитываю на твою помощь в этом деле.

— Ладно, — выдержав приличествующую моменту паузу, которая должна была дать мне понять, что прощает он меня с большой неохотой, заявил Мараск. — Спрашивай. Если мы и в самом деле сидим в одной лодке, то лучше и грести в одну сторону.

Подумав что это мудрое решение, я сейчас же потребовал чтобы он мне рассказал все что знает о старине Эде.

Прежде чем открыть свою информационную сокровищницу и щедро оделить меня частью ее содержимого, Мараск поинтересовался:

— Ага, стало быть ты решил что остальные два центуриона были убиты за компанию?

— Вероятно, — сказал я. — Впрочем, любое дело лучше всего начинать с начала. А убийства начались именно со старины Эда. Он был, так сказать, отправной точкой.

— Понятно, — согласился Мараск. — Пока ты действуешь в пределах логики.

— А хорошо это или плохо? — не удержавшись, спросил я.

— Может быть плохо, а может и хорошо. В зависимости от того какой логикой руководствуется твой противник. Так ты будешь слушать о старине Эде?

— Безусловно.

И Мараск приступил к рассказу.

На мой взгляд, рассказ этот был слишком многословен, перегружен сверх необходимого эмоциями, а также всякими ненужными фактами и объяснениями, касающимися давних дел, не имеющих к настоящему никакого отношения. Несмотря на это, я его внимательно выслушал и хорошенько запомнил. Кто знает, что из услышанного мне пригодится в дальнейшем?

Вкратце рассказ сводился к следующему.

Старина Эд был типичный служака, в меру умный, в меру сообразительный, и довольно хитрый. Как раз такой, каким и должен быть настоящий центурион инопланетного района. Кроме вышеперечисленных достоинств он постепенно накопил солидный багаж знаний в области обычаев и привычек мыслящих, без которых никто в должности центуриона не продержится и пары недель. За двадцать лет непорочной службы он ни скопил ни гроша. Почему, спросите вы? Да потому что не был скопидомом и работал на Бриллиантовой. Так уж повелось что на подобных планетах, цены на все товары гораздо выше чем на других. Сказывается то, что почти все население инопланетного квартала состоит из довольно богатых мыслящих. А торговцы мгновенно определяют когда покупатели согласны покупать товары, даже если цены на них слегка завышены. А потом, если обьем продажи не понизился, можно ведь поднять цену и еще немного? Не так ли? И еще немного…

Короче, Бриллиантовая по меркам Федерации была довольно дорогой планетой. И естественно, Старина Эд обладающий источником дохода в виде достаточно фиксированного жалованья, даже при условии, что за жилье ему ничего платить не приходилось, просто не мог, не имел возможности скопить хоть какую-либо сумму. Денег ему хватало, строго от выплаты одной зарплаты до другой.

Так вот, денег у него не было, семьи, потомства или любовницы — тоже. Была служба, которой он отдавал всю энергию, ум и время. Чем и заслужил уважение Мараска.

Собственно, на этом повествование о старине Эде можно и закончить. Все остальные, сообщенные мне Мараском факты, касались разнообразных случаев в которых старому центуриону удалось проявить в полной мере все свои положительные качества.

Слушать их было интересно и поучительно. Вот только, они обладали двумя недостатками. Во первых, к тому времени когда помощник центуриона решил что пора несколько закруглиться с изложением воспоминаний, уже давным — давно наступило утро, а во вторых, к предмету, который меня интересовал более всего, а именно к смерти старины Эда они не имели никакого отношения.

— Я мог бы тебе рассказать еще пару — другую случаев…— наконец сказал он.

— Пока хватит, — поспешно перебил его я. — Пока хватит. Как-нибудь потом.

— Между прочим, — заявил Мараск. — Тебе это должно быть в высшей степени интересно. Кроме того, где еще ты почерпнешь столько опыта в…

— Стоп, — поспешно сказал я. — Полностью с тобой согласен. Полностью. Однако, сейчас меня интересует совсем другое. День, предшествующий смерти старого Эда. Не произошло ли в тот день что-нибудь необычное?

— Тут ты прав, — проскрипел краб-кусака. — Это важнее.

— Ну так как?

— Нет. Ничего необычного в тот день не было. Собственно, старины Эда в тот день почти и не был в резиденции. Как ушел с утра, так вернулся только вечером. И сразу же завалился спать. А потом умер.

— А чем он занимался в тот день? — спросил я.

— Не знаю. Наверное, тем чем обычно. Совершил обход района. Если зайти во все места в которые он обычно заходил, как раз потребуется целый день.

— Может быть, перед тем как лечь спать он рассказывал что с ним случилось за день?

— Да нет. Я спросил его как прошел день. Он ответил что все нормально и потопал спать.

Мне чертовски захотелось облегчить душу крепким словцом. Получалось что я потратил пару часов на то, чтобы получить нулевой результат.

То событие которое меня интересовало, в результате которого кому-то захотелось отправить на тот свет старого центуриона, произошло где-то вне его резиденции. В том что оно было, я почти не сомневался.

Почему? Да хотя бы потому, что убийце явно не нужно было много времени для того чтобы подготовиться к преступлению. Доказательства? Пожалуйста. Смерть двух следующих центурионов, произошла в первую же ночь после того как каждый из них прилетел на планету.

Что это означает?

Да то, что кто-то из мыслящих, населяющих этот инопланетный квартал, уже давным — давно имел оружие с помощью которого мог убить кого угодно, только приберегал его для особого, так сказать, случая. И вот, старина Эд узнал что-то или увидел что-то, ставящее преступника практически в безвыходное положение. То есть, выход-то из этого положения был, но один. Убить центуриона. Что преступник и сделал, той же ночью. А потом, один за другим, появились еще два центуриона.

Стоп, а вот это потом. Сначала надо выяснить все что возможно о старине Эде.

И если попытаться повторить его маршрут…

— А тебе известно каким маршрутом он обычно ходил? — спросил я.

— Что ты имеешь в виду? — безмятежно поинтересовался Мараск.

— Ну, старина Эд наверняка обходил свой район по какому-то маршруту, к которому привык за двадцать лет. Сначала в одно заведение, потом в другое…

— Ну да, был у него такой маршрут.

— И в тот день он наверняка обходил район именно по этой системе?

— Вероятно.

— А ты его маршрут конечно не знаешь?

— Почему. За двадцать лет, выслушивая рассказы Эда, я его запомнил. Начинал он всегда с ресторана «Брюшко личинки».

— А ну-ка назови его полностью.

И Мараск тут же перечислил все места в которые старина Эд заходил, совершая свой обход. Память у меня хорошая. Поэтому, повторять второй раз не понадобилось.

Удовлетворенно улыбнувшись, я заявил:

— Ну вот и прекрасно. А не пойти ли мне позавтракать? И отправлюсь-ка я в ресторан «Брюшко личинки». Для начала.

— А ты не такой идиот, каким показался мне в первый момент. — заявил Мараск.

В голосе его явственно слышалось одобрение.

— Это точно, — с известной долей самодовольства заявил я.

— В таком случае, — сказал помощник центуриона. — Ты наверняка не забыл еще об одной причине, по которой тебе следует на время покинуть резиденцию?

— Что ты имеешь в виду? — спросил я, останавливаясь в полушаге от выхода из резиденции.

— Кабланды. Думаю, через полчаса — час он явится сюда, чтобы вызвать тебя на поединок.

9.

Я покинул резиденцию и пошел вдоль по улице. Перспектива встречи с кабланды заставляла меня двигаться несколько быстрее обычного.

Не то чтобы я боялся этого здоровяка. Просто, сейчас, драка с ним не входила в мои планы. Особенно, если она должна привести к смерти одного из нас.

Интересно, что он сделает, когда обнаружит что меня в резиденции нет? Отправится меня искать, или отложит бой на следующий день? Хорошо бы — последнее.

Ресторан «Брюшко личинки» находился неподалеку от резиденции. На официанта моя всекредитная карточка произвела самое благоприятное впечатление. Особенно, после того как я разрешил ему снять с нее небольшую сумму сверх счета и поместить на свое имя.

После этого поданный мне завтрак оказался такого качества, что мог бы привести в состояние восторга и искушенного чревоугодника, а официант стал просто на диво словоохотлив.

К тому моменту когда пришел черед ароматного, действительно привезенного с Земли кофе, я уже знал что старый Эд и в самом деле, в свой последний день заходил в «Брюшко личинки». Вел он себя самым обычным образом, съел обычный завтрак и никаких особенных разговоров не заводил. Кстати, никто во время завтрака его не беспокоил, а после, центурион расплатился и ушел.

Кофе был настолько великолепен, что позволил мне отнестись к полученным сведеньям с известной долей оптимизма.

Ничего, где-то там впереди, на маршруте, по которому центурион шел в свой последний день, я найду след происшествия, в результате которого кому-то буквально до колик захотелось его пришить.

Что это было? Может быть, неожиданная встреча, может быть поданная каким-нибудь посыльным записка, может, случившееся поблизости от него происшествие. Что-то было, и наверняка какой-то мыслящий это видел, а может быть даже и запомнил. Моя задача, на данный момент, найти этого мыслящего и заставить его мне рассказать, что именно произошло во время обхода, после которого старина Эд умер.

И я не оступлюсь. Найду. Узнаю. И схвачу убийцу. Я должен это сделать для того чтобы выжить.

Покинув ресторан «Брюшко личинки», я отправился дальше и посетил, одно за другим, еще несколько заведений, в которые должен был зайти старина Эд.

Да, конечно, в тот день он в них заходил. Однако, ничего особенного с ним там не происходило. Зашел, узнал что все в порядке и продолжил обход.

Все как обычно, как всегда. Ничего особенного. Угу.

Размышляя таким образом я зашел в банк Медока. Для его посещения у меня было две причины. Конечно, он являлся очередным пунктом в маршруте старого Эда. Ну, и кроме этого, мне надо было получить по своей всекредитной карточке некоторое количество наличных.

Особой роскоши внутри банка я не заметил. Вся обстановка словно бы олицетворяла собой строгость и деловитость. Встретивший меня клерк, судя по большим, фасеточным глазам, принадлежал к расе полузианцев. Элегантный, очень вежливый и неумолимый как профессиональный убийца. Собственно, от профессионального убийцы его отличало лишь то, что его интересовало не моя жизнь, а сумма на моей карточке. Причем, постольку поскольку обменять мою жизнь на наличные было невозможно.

— Чем могу быть полезен?

Сказав это, он, по обычаю своей расы, отвесил нижайший поклон.

— Мне нужно получить кое-какую сумму наличными, — сказал я, небрежным жестом протягивая полузианцу свою карточку.

Осторожно взяв карточку, клерк взглянул на нее и отвесив еще один поклон, спросил:

— Какую сумму вы желаете получить?

Я назвал. По моим расчетам, этого количества денег мне должно было хватить хоть на месяц безбедного проживания на Бриллиантовой.

— Никаких проблем! — промолвил палузианец. — Вам придется немного подождать.

Прошествовав к своему столу, он что-то на нем нажал, и произнес несколько коротких фраз на своем родном языке. После этого он на несколько секунд вставил карточку в считывающее устройство, снял с нее требуемую сумму. Теперь оставалось только вернуть карточку хозяину, то есть мне. Что полузианец и сделал, сопроводив процесс возвращения карточки очень вежливой улыбкой.

Я подумал, что подобной улыбкой можно заморозить средних размеров мамонта, но естественно, вслух этого не сказал.

Ждать и в самом деле пришлось недолго. Не прошло и минуты, как передо мной предстал еще один полузианец. В одной из конечностей он держал пакет, в котором, наверняка лежали мои деньги.

Важно прошествовав через зал, он подошел ко мне и на мгновение вежливо склонив голову, представился:

— Юк Медок, владелец этого банка.

— Беск Маршевич, центурион вашего района.

— Мне это известно, — промолвил Медок. — А вот знаете ли вы, что это я подал Джану Ухулу идею поручить расследование неких прискорбных событий, происшедших в нашем районе?

— Неужели? — достаточно вежливо сказал я. — Мне показалось, что начальник космопорта говорил о совете мыслящих инопланетного района.

— Все верно, — подтвердил Медок. — Я забыл упомянуть, что являюсь председателем этого совета.

— Приму это к сведенью, — сообщил я.

— Да, примите, — небрежно сказал Медок. — И еще… раз уж так получилось, что мы встретились с вами лично, мне хотелось бы дать вам один совет.

— Какой же?

— Видите ли, Маршевич, наша планета имеет некую специфику…

— И она касается личинок бриллиантовых муравьев? — спросил я.

Медок слегка улыбнулся.

— О да. Вижу, вы не лишены некоторой сообразительности.

Мысленно хихикнув, я подумал, что подобные игры мне знакомы. Этому типу не удастся вывести меня из себя, как бы он не старался. Я для этого прошел слишком хорошую школу. Правда, если мне подвернется подходящий случай, я с большим удовольствием щелкну его по носу.

— Ну так что же это за совет?

— Очень простой и легко выполнимый. Я знаю что вы ведете расследование смерти трех центурионов. Мне кажется, вы способны достичь в нем некоторых результатов. Но прошу вас, если, во время своего расследования вы вдруг обнаружите, что продолжение его каким-то образом повредит добыче личинок, советую предварительно поставить меня в известность. А я уж найду какой-нибудь выход, не связанный с большим ущербом.

— Другими словами, если вдруг обнаружится что поимка убийцы повредит вашим доходам, я должен прекратить расследование и позволить ему остаться безнаказанным?

Улыбка Медока могла бы превратить в ледяные статуи стадо диплодоков.

— Я совсем не это имел в виду, — заявил он. — Мне просто хотелось чтобы вы, в случае если дело примет именно такой оборот, прежде чем действовать, поставили меня в известность. И только-то…

— Можете не сомневаться. Я так и сделаю.

— Как мыслящий, довольно хорошо осведомленный о том, чем вы занимались в течении последних нескольких лет, — заявил Медок. — Я ничуть не сомневаюсь, что вы, со своей стороны, более чем заинтересованы в плодотворном сотрудничестве.

Нет, каков наглец? А вот это уже неприкрытый шантаж. И самое противное, что ответить мне на него нечем. Хотя… Кто знает, как там обернется будущее?

— Безусловно, — сказал я. — Можете на это рассчитывать.

— Рад, очень рад, — сухо сказал Медок и протянул мне пакет с деньгами.

Все-таки я не сумел отказать себе в одном маленьком удовольствии Вскрыв пакет, я вытащил пачку денег и прежде чем отправить ее в карман, демонстративно пересчитал.

— Привычка, — объяснил я свои действия Медоку. — Знаете ли, детство и юность у меня были довольно тяжелыми. А некоторые привычки приобретенные в молодости, привязываются на всю жизнь.

Фасеточные глазам Медока на мгновение изменили свой цвет, словно бы внутри них мигнули красные лампочки. Впрочем, это могло мне и показаться.

— Понимаю, — ровным, спокойным голосом сказал Медок. — Тем более, это ваше полное право. Пересчитывать принадлежащие вам деньги. Кстати, насчет денег… Не желаете ли положить на счет в нашем банке содержимое вашей карточки? Карточка у вас на предъявителя. Если вы ее случайно потеряете, то ваши деньги станут принадлежать тому кто ее найдет. А сумма у вас на карточке немалая, даже по меркам моего банка.

— Может быть, немного погодя, — промолвил я. — Видите ли, носить с собой все свои деньги еще одна из мои дурных юношеских привычек.

— Один из основных законов, на которых держится наша федерация, гласит: вы имеете право на любые привычки и чудачества, до тех пор пока они не приносят вред окружающим.

— Я это прекрасно помню, — заверил я Медока. — А теперь, мне пора приступить к исполнению своих обязанностей.

— Ну, так и приступайте.

— В таком случае, у меня к вам есть один вопрос. Насколько я знаю, каждый раз совершая свой обход, старина Эд заглядывал в ваш банк. В день предшествовавший его смерти, он сделал обход и наверняка заглянул в ваш банк.

— Это входило в его обязанности.

— Ничуть не сомневаюсь. Однако, меня интересует не вел ли он себя в тот день как-то необычно. Может быть, сказал что-то странное, может быть с кем-то разговаривал?

Клерк было шагнул ко мне, но повинуясь жесту Медока застыл снова отступил назад.

— Я предвидел этот вопрос, — сказал владелец банка. — В тот момент когда старина Элд посетил наш банк в последний раз, я был занят неотложными делами. Однако, клерки утверждают что вел себя старина Эд также как обычно, поинтересовался нет ли у нас каких затруднений и услышав в ответ что все в порядке, тотчас ушел. Кроме него, в тот момент, в банке других посетителей не было. Вы удовлетворены?

— Да.

— В таком случае, больше ничем помочь вам я не могу, кроме как пожелать удачи.

— И она мне действительно нужна.

Промолвив это, я наконец-то понял, что пришла пора уходить.

И ушел… Уф!

Выскочить из банка бегом мне помешало только чувство самоуважения. И все равно, все то время пока я открывал дверь, выходил, закрывал дверь и спускался по нескольким мраморным ступеням, у меня было такое ощущение, что целая толпа искнов смотрит мне вслед, прикидывая разорвать меня на части сейчас или немного подождать.

Еще раз — уф! Нет, после такого разговора необходимо промочить горло.

Углядев поблизости какой-то бар, я на всех парах устремился к нему.

В памяти моей все еще стоял образ чудовища с которым я только что разговаривал.

Чудовища? А как еще назвать мыслящего, способного ради лишнего процента прибыли, вырвать у собственной матери сердце и всенародно его слопать. Причем, самым непринужденным образом при этом улыбаясь.

С другой стороны, владеть банком на Бриллиантовой может только кто-то вроде этого Медока. Любого другого сожрут с потрохами, едва он посмеет проявить к кому-то хоть тень сочувствия.

И все-таки, этот Медок сам выбрал свою судьбу. Так ли уж в том что он превратился в чудовище виноваты обстоятельства? Смог бы он стать банкиром, не желая этого всей душой, не мечтая об этом каждую минуту, не стремясь к этой цели несмотря на все препятствия?

И так ли уж виновата судьба в том, что с ним произошло?

Уф — третий раз.

И вообще, хватит об этом. Может быть, стоит обдумать результаты визита в банк несколько в другом ракурсе? В плане расследования смерти старины Эда.

Но только, сначала необходимо выпить.

Бар был небольшой, можно даже сказать маленький, поскольку в зале стояло всего лишь четыре столика. Обслуживала их тоненькая, изящная эрфика.

Заказав ей порцию виски, и сунув в ее крошечную лапку одну купюру из полученной в банке пачки, я уселся за стол и закурил сигарету. За промежуток времени понадобившийся чтобы стаканчик, в котором было налито на два пальца сиреневого билки, очутился на моем столике, я успел сделать лишь пару затяжек.

Опустошив стаканчик я почувствовав себя несколько лучше, и конечно, тотчас заказал еще одну порцию. Расправившись и с ней, я почувствовал что мое моральное состояние полностью восстановилось.

Снова прикурив погасшую сигарету, я попытался прикинуть насколько Медок был со мной искренен во всем что касалось старины Эда.

Вроде бы кривить душой у него особых причин не было. Хотя, кто их знает, этих банкиров? Да, конечно, именно Медок надавил на Ухула и практически заставил его вместо того чтобы приглашать очередного центуриона на заклание, найти такого идиота как я. Если бы не это, то Ухул наверняка, с чистой совестью, сдал бы меня с рук на руки стражам порядка. Но все — таки… А что если Медок причастен к смерти старого Эда? Что, если ему нужно чтобы смерти центурионов расследовал непрофессионал? Может быть, эти день — два, которые я пробуду в должности центуриона, сейчас, ему нужнее всего на свете, для того чтобы замести кое-какие следы?

Следы?

Я покачал головой.

Вот так это и происходит. Сначала ты становишься на сторону закона, потом вдруг обнаруживаешь что это не так уж и плохо. И неизбежно наступает момент когда ты вдруг понимаешь что уже воспринимаешь всех мыслящих как подозреваемых. В чем? Да в чем угодно. Было бы кого.

Нет, конечно, этот Медок тип преотвратный. Но если честно, какие у меня есть факты, позволяющие подозревать его в чем бы то ни было?

Ответ: никаких. Поэтому, мои подозрения насчет Медока стоит списать по графе личной неприязни ко всем банкирам без исключения. И лучше бы мне не прохлаждаться, услаждая себя бездоказательными теориями, а отправиться дальше по маршруту старого Эда.

Вот так! И насколько я помню, это кафе в него входит. А я еще даже не удосужился задать пару вопросов эрфике.

Тщательно затушив сигарету, я подозвал официантку и сунув ей еще одну купюру, спросил не заходил ли к ним в тот, свой последний день старый Эд.

— Он был здесь.

Эрфика, как и положено представителям ее расы, была немногословна.

— Не было ли в его поведении чего-то необычного? О чем он говорил?

— Говорил? Как обычно поинтересовался как идут дела и услышав что все нормально, пропустил стаканчик аргаррана.

— Не разговаривал ли он с кем-нибудь из посетителей?

— Нет. Но когда он уже собрался выходить, в наше заведение заявился абориген. Он подошел к старине Эду и они о чем-то разговаривали.

Ага, уже что-то…

— О чем они разговаривали вы конечно не знаете?

— Нет. Языка на котором они общались, я не знаю.

— А долго продолжался их разговор?

— Нет. Они обменялись всего несколькими фразами. После этого абориген ушел.

— А старина Эд?

— Выпил еще стаканчик аргаррана и потопал дальше.

— Все?

— А разве я должна рассказать еще что-то?

— Гм… нет.

— В таком случае, наш разговор окончен.

Эрфийка вернулась к стойке. Не нужно было иметь семь пядей во лбу для того чтобы сообразить, что ничего более вытянуть из нее не удастся.

Впрочем, и того что я узнал было вполне достаточно.

Итак, старина Эд во время своего последнего обхода разговаривал с аборигеном. О чем? Неизвестно. Может быть разговор их не имел вообще никакого значения. Может быть наоборот, как раз после этого разговора у кого-то появилась срочная надобность лишить старину Эда жизни. Установить истину пока невозможно, но на всякий случай, об этом разговоре стоит помнить.

Аборигены. Те самые, о которых практически ничего не известно. Может быть в смерти центуриона повинны они? Кто знает? И кстати, если даже и так, если они обладают возможностью отнимать жизнь таким образом, почему они ей до этого не пользовались?

Нет, скорее всего это штучки одного из жителей инопланетного квартала. Вот на этом предположении пока и остановимся. За неимением фактов, свидетельствующих в пользу другого.

Я вышел из кафе и двинулся дальше. Мимо большого, сложенного из массивных гранитных блоков, дома кремниидов, окруженного высоким, сделанными из толстых, кованных прутьев забором. Мимо крохотного домика карийцев, похожего на перевернутый бутон кувшинки.

Где-то тут, поблизости, должен был находиться магазин инфокристаллов — очередной пункт обхода.

Ага, вот он.

Возле магазина инфокристаллов стояло два аборигена. Стояли они совершенно неподвижно, словно статуи, и только ветер слегка шевелил нашитые на их балахоны ленточки.

Может быть, один из этой парочки разговаривал со Старым Эдом в том кафе где я только что был? Может быть, стоит мне с ними заговорить, как они мне все расскажут и я продвинусь еще на один шаг вперед? Однако, наверняка они ничего не знают и этого не произойдет. Может оказаться и так, что они не знают всегалакта, и разговора просто не получится.

Я остановился возле аборигенов и сказал:

— Эй, ребята, не желаете ли подзаработать?

Слово подзаработать им явно было знакомо. Услышав его, они встрепенулись и как по команде повернулись ко мне.

— Денго… заработ,ат.. денго… — проговорил один из них.

Голос у него был низкий, слегка шепелявый. Второй абориген хранил молчание. Очевидно, он не владел всегалактом даже в таком объеме.

— Знаете ли вы старого Эда? — спросил я.

— Денго… заработ,ат…

Нет, расспросить этих аборигенов не было такой уж великолепной идеей.

Придя к такому выводу я хотел было войти в магазин инфокриссталов, но настырные аборигены преградили мне вход.

— Денго… заработ,ат…

Пришлось сунуть им одну купюру. После этого они вернулись точно на то же место на котором стояли и снова застыли, словно статуи.

Я прикинул, что наверняка, они надо мной мысленно потешаются. Может быть, они проделывали подобный фокус не раз. Вообще, зачем им деньги? Наверняка, они получают за личинки бриллиантовых муравьев все что пожелают.

Как бы то ни было, но вход в магазин инфокристаллов был свободен. И я уже хотел было им воспользоваться, как вдруг углядел на противоположном конце улицы кое-кого интересного.

Это была Маута. На этот раз ее сопровождал всего лишь один телохранитель. Похоже, благородная дама осваивалась и уже пришла к выводу, что одновременное сопровождение обоих телохранителей на этой планете не очень-то и нужно. А может, одного из головорезов она отправила с каким-либо поручением?

Как бы то ни было, но переговорить с ней имело смысл. Хотя бы для того, чтобы показать что подброшенная к моей двери зеленушка меня не испугала. Уж больно сильным было подозрение, что она возникла там по приказанию благородной кошаны.

Подойдя поближе, я заметил что вид у Мауты сегодня не такой вызывающий и самоуверенный как вчера. Может быть это объяснялось тем что она наконец-то влипла в неприятную историю, а может виной этому было просто-напросто утреннее скверное настроение.

Этих благородных толком не поймешь. Их прекрасное или наоборот сумрачное настроение порой зависит от какой-нибудь мелочи, на которую нормальный мыслящий вовсе и не обратил бы внимания.

Приблизившись на расстояние трех шагов, я остановился. Маута — тоже, причем, ее телохранитель, здоровенный хараус, быстро встал между нами, заслоняя свою госпожу телом. В правой руке у него тускло поблескивала силовая палочка.

Я знал, что одного отработанного движения руки достаточно для того чтобы превратить эту небольшую, размером с карандаш штучку в здоровенную, усеянную острыми шипами дубину.

— Мальбус, не надо, — тихо промурлыкала Маута. — Центурион никогда не осмелится первым причинить мне зло на глазах у района, который он должен охранять.

Вот это меня удивило. С каких это фиников я должен был пытаться причинить ей зло?

Бросив на меня свирепый взгляд, Мальбус отступил в сторону. Энергетическую палочку он, впрочем, держал наготове.

Чтож, его полное право, и кстати, обязанность.

Непринужденно улыбнувшись, я сказал:

— Кажется, благородная дама где-то приобрела некую толику благоразумия. Не подскажете ли мне название лавки, в которой этот товар продается?

Если бы можно было подходить к кошанам с человеческими мерками, я бы сказал что Мауне мои слова не понравились. По крайней мере, она издала короткий, шипящий звук.

Хотя, кто знает… С этими кошанами люди чаще всего попадают впросак именно потому, что они похожи на наших домашних кошек. Чисто машинально, мы пытаемся толковать издаваемые звуки так, как толковали бы звуки издаваемые кошкой. А потом удивляемся, когда обнаруживаем что поняли кошанов совершенно неправильно.

Однако, сейчас…

Я все же предположил что Мауте мои слова не понравились, и опустил руку на кобуру кольта. Неужели мне придется опробовать грозное оружие старины Эда в действии?

Однако, я ошибался.

Для того чтобы овладеть собой Мауте понадобилось совсем немного времени. Ее телохранитель успел за это время сделать ко мне всего лишь один шаг.

— Я же сказала, Мальбус, не надо, — почти ласково промолвила благородная кошана. — Время для войны еще не пришло.

Вот в этом я сомневался. По моему мнению, военные действия были открыты прошлой ночью. Причем, первым начал не я. Кошана была права в одном. Устраивать потасовку во время первого же обхода вверенного моему попечению района, с моей стороны было недальновидно.

Именно поэтому, я довольно учтиво проговорил:

— Надеюсь, оно не придет вообще никогда. Враждовать не в моем обычае. Да и обязанности призывают меня заботится более о мире, чем о войне.

— И это верно, совершенно верно, — промурлыкала Маута. — Кстати, вчера я вам сделала одно предложение…

А вот это уже интересно. Более того — забавно.

— … и сегодня признаю что совершила большую глупость, — продолжила благородная кошана. — Безусловно, ваши способности и ваша помощь стоят больше. Что если я увеличу предложенную вам вчера сумму ровно в два раза?

Соблазн действительно был велик. Однако, принять подобное предложение находясь в моем положении, мог только сумасшедший. Кроме того, у меня просто не было времени для того чтобы помогать этой взбалмошной девице в ее безумных начинаниях. Тем более, что у этих благородных есть одно пренеприятное свойство. Считать всех, кто ниже их по социальному положению — неполноценными существами, с которыми вести честную игру совсем не обязательно.

Даже если бы мне удалось совершить невозможное и достать царицу куколок, на то что она со мной по-честному расплатится надежды не было почти никакой.

— Польщен тем как дорого вы цените мои способности, — проговорил я. — Однако, вынужден отклонить и это предложение.

Кошана вздохнула и сокрушенно развела руками.

— Жаль, очень жаль. Должна сознаться, вы мне чем-то нравитесь. И меня сильно печалит то, что мы не сумели найти общий язык.

— Кто знает, — сказал я. — Кто знает… может быть в будущем?

— Вполне возможно. Только, я бы вам советовала не раздумывать слишком долго. Вы можете опоздать и ваше место уже может оказаться занято.

— Учту, — промолвил я.

— Учтите.

Сказав это, Маута развернувшись на сто восемьдесят градусов, и двинулась прочь. Телохранитель конечно же последовал за своей хозяйкой.

Я покачал головой.

Наглость неописуемая. Что она о себе воображает? Ну да, конечно, она принадлежит к благородному кошанскому роду. Но это еще не причина вести себя подобно королеве. Неужели эта взбалмошная девица и в самом деле считает будто все на свете должны выполнять любые ее капризы?

Ладно, теперь не до нее. Лишь бы больше не занималась всякими штучками вроде той зеленушки. А если она все-таки надумает выкинуть что-то подобное? Ну, тогда я ей с большим удовольствием преподам хороший урок.

Кстати, не пора ли вернуться к своим делам? Кажется, мне нужно было зайти в магазин инфокристаллов.

Еще раз кинув взгляд на удалявшуюся Мауту, я двинулся обратно к магазину.

И все-таки, почему поговорив со мной, кошана забыла о деле по которому шла и предпочла так круто изменить свой маршрут? Может быть, она на самом деле просто искала меня? В таком случае — что произошло? Что заставило ее разыскивать меня, причем, похоже, только для того чтобы повторить предложение от которого я вчера недвусмысленно отказался?

Странно все это.

До магазина оставалось всего несколько шагов, когда я вдруг заметил еще одного мыслящего, которому, наверняка, тоже надо было обязательно со мной увидеться. Он вышел из-за угла ближайшего дома и совершенно четко взял курс прямиком на меня.

Кто это был? Ну конечно кабланды. Кто же еще?

10.

Нет, все-таки в благородном происхождении есть свои преимущества.

Вот та же Маута, что она могла сделать на моем месте, если бы какой-то кабланды вызвал ее на поединок? Ну конечно, презрительно улыбнувшись, натравила бы на него своего телохранителя. И уж тот, сделал бы из наглеца посмевшего поставить себя на одну доску с благородной госпожой, великолепный бешбармак. Легко и просто.

Кстати, у меня тоже есть простой и легкий выход. Пуститься наутек. Вот только, что подумают жители инопланетного района о своем центурионе, вдруг заимевшем позорную привычку убегать от каждого, кто вызвал его на поединок?

Стало быть, придется драться. А раз так, то нечего и раздумывать. Действовать надо.

Между прочим, когда кабланды подошел поближе, я заметил одну любопытную деталь. Мой противник где-то раздобыл почти такой же пояс как у меня, и даже привесил на него кобуру, в которой наверняка находился кольт.

Любопытно, очень любопытно!

Остановившись напротив меня, кабланды положил руку на торчащую из кобуры рукоятку кольта и спросил:

— Ты готов?

— К чему? — поинтересовался я.

— К поединку. Я вызываю тебя, и надеюсь, что ты готов. Ибо, если ты не подготовился, то это не моя вина.

Вот дьявол! А может удастся отбрехаться?

— Ты осознаешь что пытаешься вызвать на бой слугу закона? — спросил я.

— Понимаю.

— И если ты немедленно не уберешься куда-нибудь подальше, я попросту тебя арестую и упеку на пару недель в камеру. Как думаешь, это понравится твоему компаньону?

— Не понравится.

— Ну вот и договорились. Сейчас ты отправишься туда откуда пришел, а я загляну в этот магазинчик. У меня там дела.

— Сделаешь это потом, если останешься в живых. Сначала мы устроим бой по всем правилам. У тебя есть право от него отказаться. Однако, после этого я вынужден буду признать что ты не относишься к числу уважаемых противников и просто-напросто подстрелю тебя из-за угла.

Я тяжело вздохнул.

Выхода не было. Придется стреляться. Как в земном историческом фильме. Классика! Прах бы ее побрал.

— Каково твое решение? — спросил кабланды.

Я еще раз окинул взглядом его внушительную фигуру и подумал, что вариант со стрельбой не так уж плох. Если это гигант, при его силе, двигается достаточно быстро, то уложить его врукопашную будет чертовски трудно, даже с помощью симбиота. Причем, есть некоторая вероятность, что ему все же удастся втоптать меня в мостовую.

А посему — да здравствуют кольты! Будем стреляться.

— Хорошо, — сказал я. — Согласен. Где мы произведем поединок?

Наморщив лоб, кабланды огляделся.

И конечно заметил что неподалеку уже стали скапливаться зеваки. Пока их было немного, всего несколько мыслящих, да пяток аборигенов. Однако, наверняка, через минуту — другую их станет больше.

Видимо, устраивать бой при большом скоплении зрителей кабланды не хотелось. Мне — тоже.

Учитывая, что мне придется пользоваться допотопным оружием в первый раз, всегда существовала вероятность что выпущенная из него пуля могла поразить не противника, а одного из зевак. Раньше, я наверное не обратил бы на подобную мелочь внимания. А теперь… Короче, быть честным человеком не так уж и удобно.

Честным? Не слишком ли я быстро привык к шкуре центуриона? Может быть, не стоит забывать о том, что при малейшей возможности я ее сброшу и снова стану человеком вне закона?

Широко улыбнувшись, кабланды заявил:

— Пойдем. Я знаю место где нам не помешают.

— Хорошо, согласен.

Сказав это, я пошел вслед за кабланды. Тот, в отличии от меня, знал инопланетный район. А стало быть, мне ничего не оставалось как довериться своему противнику.

Противнику?

Идя вслед за кабланды, я подумал, что он в сущности неплохой парень. И причина, по которой кто-то из нас сейчас должен умереть — нелепые обычаи и правила, придуманные поколениями и поколениями его предков. Причем, наверняка, эти глупые с моей точки зрения правила — когда-то действительно помогали выжить, служили главной цели любой цивилизации — продолжению и продолжению.

Вопрос: имеют ли они смысл сейчас?

Ответ: скорее всего нет.

Так какого черта я должен стреляться с этим неплохим парнем? Почему я должен придерживаться идиотских правил? Что мешает мне наплевать на них, также как я наплевал на большинство правил по которым живет эта мешанина из рас и обычаев, называемая нашей федерацией?

Мостовая была вымощена каким-то странным, голубоватого цвета камнем, слегка похрустывавшим под подошвами моих ботинок. До этого я не обращал никакого внимания на этот хруст, а теперь вдруг обратил, и он мне не понравился. Что-то было в нем неестественное, неправильное, словно бы по мостовой был рассыпан тонкий слой невидимого попкорна.

И почему-то это хруст здорово действовал мне на нервы.

Может быть, потому, что мне сейчас придется драться не на жизнь а на смерть, причем, только из-за того что какому-то толстосуму не захотелось терять часть своих доходов?

Вот ведь как интересно получается… Бегал я это бегал, и все казалось мне что я свободен, и могу распоряжаться собой так как захочу. Причем, как я думал до недавнего времени, для этого мне и надо то всего лишь обладать необходимой ловкостью, умом и жаждой независимости.

Ну конечно, за мной еще охотились стражи порядка, но удрать от них мне удавалось. До тех пор, пока я не провернул эти операцию с личинками, в результате которой у меня в кармане оказалась сумма, вполне достаточная для того, чтобы покончить со своим опасным ремеслом.

Причем, и делов-то осталось немного. Слетать на планету невинных удовольствий, и купить симбиота, да не такого какой у меня сейчас, а классом повыше, с большим набором способностей, среди которых, между прочим, возможность изменять при желании внешность. После этого я мог устроиться на какой-нибудь тихой планетке и жить — поживать в свое удовольствие, не заботясь о добывании средств для пропитания, поскольку…

— Вот сюда, — сказал кабланды. — Не волнуйся, сейчас будем на месте.

Я пожал плечами.

Волноваться? С каких это веников? Бывал я в переделках и похуже. Сейчас кто-то из нас двоих умрет, а кто-то останется в живых. Всего — навсего. Вот только не хочется убивать этого мыслящего из-за того, что судьба, которой видимо крайне надоели мои прыжки, наконец-то решила взять меня за манишку и доказать мне что настоящей свободы не существует.

Или, все-таки она ошибается? Кто мешает мне не убивать кабланды? Наверняка, достаточно будет всего лишь прострелить ему плечо.

Чем не мысль?

Кабланды свернул за угол какого-то дома, представлявшего из себя почти правильный черного цвета куб. Я не мог даже предположить, мыслящим какой расы он может принадлежать. Да и какое это сейчас имело значение? Главное — этот куб не имел окон, а стало быть, его обитатели нас наверняка не увидят. Если конечно, именно сейчас им почему бы то ни было не взбредет в голову прогуляться.

Мы прошли еще с десяток шагов и кабланды заявил:

— Здесь. Подходит тебе этом место?

Я огляделся.

О, да. Это место мне подходило.

Сзади меня остался узкий переулок, в котором на данным момент не было ни одной живой души. Слева был тот самый дом в виде черного квадрата, справа высокий и очень длинный забор, из толстых бетонных плит, очевидно, ограждающий дом какого-то мыслящего прилетевшего с планеты на которой повышенная гравитация. Передо мной был пустырь, кое-где усеянный чахлыми кустиками местного растения здорово напоминающего смородину. За пустырем начинался ряд однообразных домов, являющихся упрощенными и значительно уменьшенными копиями здания космопорта, явно принадлежащих уже к городу аборигенов.

Милое местечко, причем, наверняка, видевшее уже не один подобный поединок.

В самом деле, почему бы и нет? Место словно специально было создано для выяснения отношений с помощью оружия, а также без помощи оного.

Кабланды отошел от шагов на пятнадцать. Теперь он оказался в самом центре пустыря.

— Ну так как, начнем? — довольно зловещим тоном спросил он, повернувшись ко мне лицом.

— Начнем, — сказал я. — Каковы правила?

— Поскольку кольт является оружием которым пользовались в основном на Земле, причем в давние времена, я навел кое-какие справки. Как оказалось, правила поединка на кольтах просты. Противники стоят лицом друг к другу, на некотором произвольном расстоянии. Потом по сигналу выхватывают оружие и начинают стрелять друг в друга. Выигрывает тот, кто остается в живых.

Сказав это, кабланды улыбнулся.

Когда-то, давным-давно, и очень непродолжительное время, я был женат. Улыбка кабланды напомнила мне улыбку собственной тещи, в тот день когда она заявила что ее дочь больше не желает знать такого безответственного, самовлюбленного, ничтожного, жалкого, лишенного будущего, неряшливого и глупого сукиного сына как я.

«Итак, первую пулю я всажу ему в правое плечо, — решил я. — А потом надо попасть ему в ногу, чтобы он упал. Наверное этого хватит.»

Если, только я вообще попаду в кабланды. Если только, попаду куда хотел. Если только он меня раньше не убьет.

Гм…

— Что будет сигналом к началу поединка? — спросил я.

— Я досчитаю до трех. На счет три мы начинаем стрелять. Согласен?

— Согласен.

— Ну вот и прекрасно…

Кабланды расставил ноги пошире, и слегка сгорбившись, опустил руку на рукоятку кольта. Мне его поза показалась несколько странной и неестественной. Хотя, кто знает? Мой противник наводил какие-то справки. Может быть, подобная поза считается наиболее удобной чтобы стрелять из кольта?

Последнее соображение заставило меня попытаться ее скопировать.

Со стороны, мы наверное здорово походили на двух кретинов. Впрочем, меня это сейчас не волновало. Главное, было вовремя отреагировать на счет «три» . Как я понял, тот кто начнет стрелять первым — получается солидные шансы выиграть поединок.

Я дал симбиоту мысленную команду активизироваться.

Ну, вот сейчас начнется.

Я опустил руку на рукоятку кольта.

— Раз… — произнес кабланды.

Губы его двигались так медленно, словно он обкурился «зеленого дракона».

Я удовлетворенно улыбнулся.

Мой старичок симбиот не подвел. Как бы не был этот кабланды быстр, я успею выстрелить раньше. Может быть, даже не один раз.

Выстрелить… Да, как я и решил. Сначала в плечо, потом в ногу. И этого будет достаточно.

Пусть знает в следующий раз как вызывать на бой центуриона!

— Два…

Вот сейчас начнется. Вот сейчас будет…

— Посмотри назад! — крикнул я кабланды. — Кретин, оглянись!

Мой противник вполне мог посчитать что это всего лишь дешевая уловка, что я пытаюсь его обмануть с помощью старой как мир штучки, для того чтобы выиграть бой. Но вместо этого он быстро оглянулся. И это спасло ему жизнь.

Мы уже были на пустыре не одни!

Десятка полтора аборигенов, словно по команде, выскочили из-за кустов, и бросились к нам. Ближайший к кабланды был вооружен здоровенным ножом. Если бы здоровяк не повернул голову и не увидел грозящую ему опасность, секундой позже этот нож несомненно вонзился бы ему в спину.

Ловко отпрыгнув в сторону, кабланды успел перехватить руку нападавшего, и резко рванул ее в сторону. Послышался хруст и вслед за ним короткий вопль аборигена.

Благодаря симбиоту, за то время которое понадобилось кабланды чтобы вскинуть над головой искалеченного противника и швырнуть его в нападавших, я успел уклониться от брошенного в меня здоровенного копья с широким, похожим на древесный лист наконечником, и выхватить кольт.

«Какого черта? — думал я, ловя на мушку ближайшего аборигена и нажимая на курок. — Откуда они взялись? Зачем им это нужно? И вообще, как они узнали что мы устроим поединок именно здесь? Единственный кто знал, что мы пойдем сюда был кабланды. Но ему-то нет никакого резона привлекать на свою сторону аборигенов. И даже если какая-то безумная причина для этого у него была, то почему он так яростно с ними сражается? Нет, тут что-то не то. Даже кабланды не мог точно знать время предстоящего боя. А что, если бы он меня не нашел до вечера?»

Первый блин комом.

Выпущенная из моего кольта пуля, вместо того чтобы попасть аборигену в грудь, просвистела не ближе двух пальцев от его правого плеча.

Нажимая курок во второй раз, я мысленно хихикнул.

В плечо… потом в руку… Как же! Нет, старик, стрелять из старинного оружия, это тебе не палить куда хочется из бластера с биоприцелом. Тут надо уметь.

Выстрелив второй раз, я каким-то чудом умудрился попасть одному из нападавших в ногу. Тот рухнул как подкошенный и копье, которое он нацелил было кабланды в живот, всего лишь воткнулось в землю. Третья пуля попала в лезвие ножа, приближавшегося по своим размерам к земному мачете, которым был вооружен высокий туземец, явно намеревавшийся укоротить меня на голову. Взвизгнул рикошет, пуля унеслась куда-то в небо, а аборигена повело в сторону. Споткнувшись о своего упавшего товарища, он неловко взмахнул руками и упал. Выстрелить в четвертый раз я не успел, поскольку на меня навалилось сразу несколько аборигенов.

Вот тут уже мне стало не до развлечений с музейными экспонатами. Аборигены явно стремились меня ухлопать и пытались сделать это чертовски профессионально. Не будь симбиота, я бы продержался против них не более пары секунд.

Но старичок меня не подвел.

Отшвырнув кольт, я врезал одному из нападавших в живот. Ощущение было такое, словно я саданул кулаком по очень твердой резине. Впрочем, удар достиг цели. Абориген согнулся дугой. Надо было ударить его еще раз, коленом в лицо, но у меня сейчас на это не было времени.

Удар, который я ребром ладони нанес второму противнику по горлу, лишил его способности двигаться как минимум на пару минут.

Вот и отлично!

За ближайшие пару минут либо мы покончим с противником, либо он с нами.

Мы?

Счастливо избежав встречи с копьем одного из аборигенов, на которое он намеревался меня насадить, я мельком взглянул в сторону кабланды.

Тот был все еще жив! И даже дрался.

Ну и ну! Силен, бродяга!

В следующее мгновение мне стало не до кабланды. На меня накинулись сразу три аборигена, вооруженных зловещего вида тесаками.

Уворачиваясь от трех клинков, встреча хотя бы с одним из которых грозила мне, как минимум потерей конечности, я упал на колени и быстро перекатился в сторону. После этого мне осталось лишь вскочить и ударить ближайшего вооруженного тесаком аборигена растопыренными пальцами по глазам.

Вот так!

Старый, опробованный временем прием, которому я научился во время своей бурной юности в грузовых доках планеты Джихон произвел должное действие. Теперь мне пришлось уворачиваться всего лишь от двух клинков. Не прошло и пары секунд, как я сделал одному из противников подсечку.

Вырвать тесак у падающего аборигена было нетрудно. Рубануть оставшегося противника по руке — еще легче. Лезвие оказалось наточенным на славу и конечно отсекло аборигену руку.

Ну вот и отлично! Пусть знает что два достаточно опытных бойца, могут выиграть схватку, пусть даже на них нападет целая толпа.

Выиграть? Хм…

Я отскочил в сторону, и брошенный в меня круглый, размером в апельсин предмет пролетел мимо. Что это было я понял уже после того как метнул тесак в аборигена собиравшегося швырнуть в меня второй кругляш.

Я уже хотел было подхватить валявшееся на земле копье, когда у меня за спиной грохнул взрыв. Оглянувшись, я увидел что в стене черного, кубического здания появилась здоровенная дыра. Не нужно было долго размышлять, чтобы сообразить каким образом она возникла.

Ах, так они бомбами швыряться?

Бомбисты, блин! Народовольцы первобытные! Ну, сейчас я им покажу!

Подхватив копье, я уже хотел был кинуться на аборигенов, как вдруг понял что они отступают.

Да, точно. Причем, более всего это походило не на бегство, а именно на организованное отступление. По крайней мере, они не забыли прихватить с собой своих раненых.

На земле осталось с пяток трупов аборигенов. А еще, невдалеке от меня стоял кабланды. В одной руке у него был тесак, в другой здоровенный нож.

Судя по всему, отделался он несколькими царапинами, но несмотря на это преследовать убегавших не пытался. И это было совершенно правильно. Кто знает, а вдруг погнавшись за аборигенами, мы попадем в новую засаду? Если нас станут со всех сторон забрасывать бомбочками, не поможет не мой симбиот, ни сила и ловкость кабланды.

Я еще раз посмотрел на трупы аборигенов.

Ничего себе, мирная планетка!

И какого дьявола этим ребятам вздумалось нас прикончить? Насколько я помню, в истории Бриллиантовой еще не было ничего похожего.

Кстати — нас? Да нет, похоже, аборигены буквально жаждали прикончить меня одного, а кабланды — так сказать за компанию. Зачем-то им это был нужно? Зачем? Если бы знать…

Я нашел свой кольт и сунул его в кобуру. Потом внимательно осмотрел, один за другим, трупы нападавших.

Нет, все были мертвы. Стало быть, допрашивать некого. А жаль.. Уж у меня нашлось бы о чем их спросить.

Между прочим, если хорошенько подумать, то для того чтобы устроить эту засаду совсем необязательно обладать такими уж сверхъестественными способностями.

Я нахожусь на этой планете всего вторые сутки, а уже почти привык что кто-то из аборигенов все время ошивается рядом. Конечно, для того чтобы не упустить шанс подзаработать… или для того чтобы за мной следить.

И если предположить что кто-то из аборигенов за мной в самом деле следил, а также что этот пустырь является традиционным местом подобных мероприятий среди жителей инопланетного района, то о том каким образом аборигены узнали где сделать на меня засаду, не так уж и трудно догадаться.

Другой вопрос: зачем им это было нужно?

Вот на него-то у меня ответа не было, даже никаких предположений.

— Местные жители неважные бойцы, — заявил кабланды, подходя ко мне.

Кольт уже снова был у него в кобуре. И вообще, вид у кабланды был такой словно он ничуть не удивлен происшедшему.

— Не такие уж неважные, — сказал я. — Кстати, с чего это они на нас напали? Ты случайно не вызывал на бой какого-нибудь местного вождя?

— Нет. Не вызывал и почему они на нас напали не знаю. Наверное, у них были к этому какие-то причины.

Может быть, может быть…

Тут мне в голову пришла еще одна забавная мысль.

Что-то слишком уж быстро меня этот кабланды нашел. Даже учитывая что инопланетный район не так и велик.

— Ты узнал по какому маршруту я буду идти у Мараска? — спросил я.

— Зачем? — удивился кабланды. — В этом не было нужны. У меня очень тонкое чутье. Я нашел тебя по запаху.

Угу, как собака — ищейка. Недурно, совсем недурно.

Кстати, а не пора ли мне приступать к выполнению своих обязанностей. И вообще, что я должен в этом, конкретном, случае делать? Может быть, для начала уведомить о случившемся начальника космопорта?

Вытащив из кармана «бормоталку», я хотел уже было нажать кнопку встроенной в нее памяти для того чтобы узнать номер начальника космопорта, как вдруг кабланды сказал:

— Надеюсь, этот небольшой инцидент не помешает нашему поединку?

— Что? — удивлено спросил я.

— Мы можем продолжить наш поединок?

При мысли о том, что мне сейчас, придется еще и стреляться с этим гигантом, мне захотелось выругаться самыми последними словами.

Хотя, с точки зрения кабланды, продолжение поединка, после того как с нападавшими было покончено, наверняка, вполне правильно и логично. Дело чести — есть дело чести.

О-хо-хо…

— Если мы будем стреляться, то один из нас умрет? — спросил я.

— Конечно.

— Обрати внимание — на нас напали аборигены. Я должен расследовать это дело и обнаружить причину по которой они решили нас убить. Это моя обязанность. А что если аборигены нападут еще раз? И не на одного из нас, а на какого-нибудь другого жителя района, который не сумеет дать им отпор? Я обязан сделать так, чтобы подобное не повторилось.

— Ты должен сейчас выполнять свои обязанности? — спросил кабланды.

— Вот —вот, именно так.

— Тогда выполняй их сейчас. А я приду к тебе завтра.

— Там видно будет, — уклончиво сказал я.

В самом деле, до завтра мне еще надо дожить. А судя по тому сколько расплодилось желающих добраться до моей шкуры, сделать это будет нелегко. Так что, завтра будет завтра. А сегодня…

— Тогда я ухожу, — заявил кабланды. — И приду завтра.

— Подожди, — сказал ему я. — Мне могут понадобиться свидетели.

— Свидетели чего? Неужели кто-то осмелится не поверить на слово центуриону?

На этот вопрос я предпочел не отвечать. Да и как я мог на него ответить? Разве что сделать вид, будто у меня нет на него времени.

Вот я сделал. И узнав номер Ухула, попытался с ним связаться. Только, вместо голоса начальника космопорта, я услышал голос уже знакомой мне администраторши. Я его хорошо запомнил.

— Что вам угодно?

— Начальника космопорта. Это центурион инопланетного района.

— Хорошо что вы позвонили. У нас тут неприятности. Не могли бы вы подъехать в космопорт?

Ну вот, и тут тоже неладно. Что там у них стряслось?

— Да, подъеду, — заявил я. — Только, сначала дайте мне поговорить с Ухулом.

— Это невозможно. Та неприятность о которой я говорила, случилась с ним самим. Точнее — он умер.

Девица выпалила все это скороговоркой, словно боялась что я ее прерву.

Ну и ну.

Чисто машинально шаря свободной рукой по карманам в поисках сигареты, я спросил:

— Когда это случилось, и отчего он умер?

— Мы обнаружили его труп пять минут назад. Одна из моих подруг умеет управляться с кибермедиком… Вообщем, Ухул умер от того что у него остановилось сердце.

11.

— Это трагедия, — сказал Юк Медок.

— Не совсем, — промолвил я. — Вот если бы аборигены кого-нибудь из нас убили…

Медок одарил меня взглядом, в котором явственно читалось что он вовсе не стал бы горевать если бы аборигены ухлопали хоть дюжину таких как я.

Чтож, взаимно.

— Ты не понимаешь… — проскрипел Медок. — Это побоище может означать ухудшение отношений с аборигенами. Может быть оно повлияет на торговлю личинками. А стало быть, приведет к финансовым потерям всех мыслящих инопланетного района.

Я пожал плечами и промолвил:

— Другими словами, мы должны были безропотно дать перерезать себе горло?

— Если на то пошло, то да. Эта планета уникальна. И личинки, которые поставляют с нее — тоже. Если бы только мы могли…

Видимо посчитав что сболтнул лишнего, он резко замолчал.

— Если бы федерация могла действовать на этой планете обычными методами, — продолжил за него я.

— Возможно, — процедил Медок.

— Но обычными методами здесь действовать бесполезно, — не унимался я. — Кстати, мне просто хочется уточнить. Обычные методы, это такие действия, при которых под уверения о насаждении культуры и прогресса, такие дельцы как вы, почтенный, фактически оккупируют планету, и спешным темпом ее грабят. После того как с планеты будет вывезено все ценное, а уклад жизни аборигенов полностью разрушен, а сами они будут доведены до совершенно скотского состояния, вы объявляете что процесс насаждения цивилизации закончен и забудете о ней на веки вечные. Вот сущность ваших обычных методов. Или я ошибаюсь?

Склонившись над трупом одного из аборигенов, Медок окинул его задумчивым взглядом и пробормотал:

— Возможно. Кстати, я бы на вашем месте не сильно распускал язык.

— Отчего же? — совершенно спокойно поинтересовался я.

— Оттого, что у вас самого рыльце в пушку. Станете отрицать?

— Ну чтовы, по сравнению с вами я просто ангел небесный.

— Вполне возможно, — проговорил Медок.

Выпрямившись, он медленно повернулся вокруг оси, словно снимая панораму пустыря невидимой камерой. На кабланды, стоявшем в сторонке и явно скучавшем, его взгляд задержался.

— Ты, — прокаркал Медок, ткнув пальцем в кабланды, — Я думаю, твой компаньон участие в этом побоище не одобрит.

Пожав плечами, здоровяк ответил:

— Это дело нашей фирмы. И мы никому не позволим совать в него нос.

— Разумеется, — холодно улыбнулся Медок. — Разумеется, это дело вашей фирмы. То, что рассказал центурион правда?

— Да.

— Они и в самом деле первыми напали на вас?

— Да.

— Угм-гу. Я тебя больше не держу. Можешь идти по своим делам.

— А центурион?

— Он тоже тебя отпускает. Не правда ли Маршевич?

Однако кабланды, совсем недавно не имевший более никакого желания задерживаться на пустыре, вдруг заупрямился.

— Но несомненно он пожелает записать мои показания.

— Немного погодя, — сказал я. — И вообще, мне нужно в космопорт. Для осмотра еще одного трупа. На этот раз не аборигена.

— Тогда, до завтра, — со значением сказал кабланды и потопал прочь с пустыря.

Может быть, даже его все эти тайны мадридского двора совсем не волновали. Будет завтрашний день. Он снова вызовет меня на поединок, и либо ухлопает, либо умрет сам. Все четко и определенно. Третьего, как говорится, не дано.

Еще раз посмотрев вслед уходящему кабланды, я заметил что пролом в стене черного кубического дома, оставленный бомбой аборигена, на длинном стебельке, выглядывает чей-то глаз.

Зеваки. Никуда от них не денешься.

— Итак, пришло время подвести кое-какие итоги, — сказал Медок.

Я взглянул на него не без интереса.

Ну-ну, многообещающее начало…

— Тяжело признавать свои ошибки, — продолжил Медок. — Однако, не признание их, как правило ведет к еще большим убыткам. Поэтому, вынужден тебе сообщить, что ты свободен. Если умудришься улететь с планеты в ближайшие два часа, тем самым избавишь меня…

Клерк стоявший неподалеку и до той поры никоим образом не напоминавший о своем существовании, подскочил к шеф, быстро что-то прошептал ему на ухо, и вернулся на место.

Покосивший на торчащий из пролома глаз, Медок продолжил:

— От дополнительных расходов по организации встречи с теми мыслящими, которые так жаждут задать тебе несколько вопросов. Улавливаешь?

Еще бы, я улавливал. И только что исполнилось то, чего я так жаждал почти двое суток. Мне хотелось улететь с этой планеты и забыть о ней как о страшном сне? Ну вот, я могу отправляться на все четыре стороны. Катиться колбаской. Убираться к чертовой матери. Прямо сейчас. Пока очень большой банкир не передумал.

И наверное, я должен именно так поступить. Убраться.

Вот только, не хотелось мне этого делать. Не хотелось и все. А стало быть…

— Ну, ты еще здесь? — спросил Медок. — Убирайся, с глаз долой.

Губы его презрительно кривились.

Ох, лучше бы он этого не делал.

Да, конечно, я вне закона. И по мне плачет какая-нибудь планета — тюрьма. И конечно, меня нельзя ни в коем случае назвать добропорядочным, достойным уважения гражданином федерации. Но у меня есть свои понятия о чести и достоинстве.

— То есть, другими словами, на этой планете не действуют никакие законы? Ты кажется считаешь, себя вправе нанимать или прогонять центурионов единолично?

Медок пожал плечами:

— По сути — так и есть. Конечно, я могу собрать совет инопланетного района, но его решение будет таким же. Причем, это потребует времени, которого, кстати, у тебя почти нет.

— А если я буду настаивать на рассмотрении этого вопроса в совете?

— Он будет там рассмотрен. С тем же результатом.

— Но могу я хотя бы узнать причины, по которым ты решил что я не могу выполнять обязанности центуриона? — спросил я.

— Безусловно. Ты никудышный центурион. Ты не имеешь ни малейшего представления об обязанностях центуриона.

— Другими словами, когда на меня и одного из жителей района напала толпа вооруженных аборигенов, с явным намереньем отправить нас на тот свет, мы не должны были защищаться? Да, из-за этой схватки возможно расстроится торговля личинками. Возможно. Давайте подождем и посмотрим. Если расстроится, у вас на руках будет железный довод отстранить меня от дел.

— У меня и сейчас на руках есть железный довод. Стоит мне сообщить совету кем на самом деле ты являешься…

Ну, эти игры мне знакомы.

Я с иронией улыбнулся.

— Не-а… не пойдет. Сообщив совету кто я на самом деле такой, ты вынужден будешь ответить на один очень интересный вопрос. Почему, зная о моем прошлом, ты все же принял меня на должность центуриона? Понимаешь?

— Это что, шантаж?

— Нет, просто констатация факта.

— А зачем тебе это нужно? Насколько я знаю, вчера ты прямо таки горел желанием унести с этой планеты ноги, и как можно скорее. Что изменилось со вчерашнего дня?

— Ничего. Просто, если я уж взялся за дело, то обязательно его сделаю, чего бы это мне не стоило.

— Однако, ты и понятия не имеешь о сущности работы центуриона.

— Имею.

— Но за минувшие сутки ты не сделал ничего. Профессионал бы на твоем месте…

— Профессионалы на моем месте, — перебил его я. — Уже были и вполне благополучно погибли. А я, между прочим, переночевал в резиденции центуриона и остался жив. Тебе не кажется что это уже о чем-то говорит?

Медок чисто по-человечески пожал плечами.

— Это еще ни о чем не говорит. Может быть, просто убийца центурионов уже убрался с этой планеты. Может, он добился того, чего хотел и прекратил убивать.

— А смерть начальника космопорта? Не верится мне что-то в ее случайность. Уж больно здорово она укладывается в наметившуюся схему.

Сказав это, я понял что привел довод, к которому банкир вынужден будет прислушаться. Достаточно твердый, можно сказать железный довод.

Медок конечно был такой делец и негодяй, что пробы ставить негде. Но железные доводы тем и хороши, что заставляют к ним прислушиваться даже мыслящих подобного сорта.

По крайней мере, после того как я это сказал, он погрузился в размышления, и потратил на них добрую минуту. Для такой акулы бизнеса как он, это было очень много.

— Хорошо, — мрачно сказал Медок. — Даю вам еще два дня. Если за это время ты не добьешься в расследовании ощутимых результатов, я обещаю, что лично передам тебя в руки тех мыслящих встреча с которыми так тебе нежелательна.

Я хотел было сказать что Ухул давал мне неделю, а сам не прожил после этого и суток, но у меня хватило здравомыслия вовремя прикусить язык.

Не стоит без особой нужды дразнить гусей.

— А что делать с трупами? — спросил я.

— Будь старина Эд жив, уж я бы знал кому поручить уладить это дело. Но поскольку его больше с нами нет, а на нового центуриона надежда небольшая, я займусь этим делом сам. В подобных случаях трупы возвращают вождям кланов. А также одаривают их ценными подарками, и говорят приличествующие случаю слова. К счастью, напавшие на вас не принадлежали к какому-либо клану. Это были отщепенцы, порвавшие со своим народом. Вот только вождям кланом может прийти в голову что убив отщепенцев, инопланетяне рано или поздно пожелают убить и членов их кланов.

— Кстати, а как ты узнал что это отщепенцы? — спросил я.

— По ленточкам на одежде, — ответил Медок. — Они не разноцветные как у членов клана, а серые. Между прочим, набор цветов в которые выкрашены ленточки на одежде аборигенов, указывает на их принадлежность к тому или иному клану.

Я кивнул.

Другими словами, получается, что Медок едва взглянув на убитых, уже знал что они отщепенцы. Зачем же он тут распинался об ущербе торговле, который мы с кабланды нанесли всего-навсего пытаясь защитить свои жизни?

И еще… То, что произошло за последнее время в инопланетном районе самому Медоку может быть выгодно. Каким образом? Да самым простым. Если количество поступающих с планеты личинок временно уменьшится, то тот кто знал об этом заблаговременно и сделал некоторый их запас, запросто может обогатиться, поскольку, личинки тотчас же значительно подскочат в цене. Предположим, что Медок такой запас сделал.

После этого он нанимает десятка полтора отщепенцев и приказывает им убить нового центуриона, то есть меня, предполагая, что это будет не такая уж трудная работа…

Даже не так. Нет, не убить, а лишь попытаться это сделать. Центурион должен остаться в живых и рассказать кто именно на него напал.

Кстати, так и случилось.

После этого начинается некоторая паника. Цены на личинки, и без того невероятно высокие стремительно ползут вверх. А господин Медок гребет деньги лопатой.

Хм… Не такая уж и плохая теория. И кое-что объясняющая. Вот только, как к ней пристегнуть смерть трех центурионов? Выгоды от их гибели Медоку никакой. Да и как он это мог проделать?

Яд?

Нет, нереально. Кибермедика не обманешь. Какое-нибудь экзотическое оружие? Сомнительно. Ни о чем подобном я не слышал, а уж слава богу, за последние двадцать лет побывал на многих планетах. Да и вообще, не было у Медока причин лишать центурионов жизни.

Вот если бы он каким-то образом заранее знал, что на их месте окажется такой непрофессионал — центурион как я… Нет, для этого надо обладать даром предсказывать будущее.

Хотя, кто его знает?

Ладно, поживем — увидим. А пока, надо отправиться и полюбоваться на труп Ухула. И конечно, толку с этого не будет никакого, но таковы правила.

Центурион должен осмотреть место преступления, и по возможности найти убийцу. Если его вообще возможно найти. Если он существует в природе.

Кстати, если и в самом деле действовать согласно правилам, то мне надо более тщательно осмотреть и пустырь. А также трупы аборигенов.

— Не пора ли тебе в космопорт? — спросил Медок.

— Еще пара минут, — пробормотал я, опускаясь на колени рядом с ближайшим трупом.

Ну-с, приступим…

Итак, ничего особенного. Мертвый абориген. Ленточки на одежде и в самом деле серого цвета. Кстати, для того чтобы это увидеть и вовсе не нужно было опускаться на колени.

Что еще?

Кровь зеленоватая, со странными крохотными, голубоватыми сгустками. Чем это может помочь в моем расследовании? Да ничем.

— Хватит валять дурака, — поторопил Медок. — Тебе пора в космопорт. Все равно, ничего путного тут ты не углядишь.

Кто знает, кто знает? И не слишком ли настойчиво он меня выпроваживает?

В руке у аборигена был зажат большой, размерами лишь чуть меньший чем мачете нож. Поскольку прикасаться к трупу мне не хотелось, я вынул из руки мертвеца нож и стал его внимательно рассматривать.

Нож как нож. Широкое, остро наточенное лезвие, удобная рукоятка. Короче, таким ножом, при условии что вы нанесете достаточно сильный и точный удар, можно отхватить такому типу как я голову. Или руку. Или ногу. Или рассечь пополам…

Нет, тут я похоже хватил. Для того чтобы рассечь таким ножом пополам обычного человека, нужно обладать недюжинной силой. И знать куда ударить. Причем, не просто место, а даже под каким углом нанести удар.

Нож. Приходилось мне держать в руках даже это первобытное оружие. Собственно, что он из себя представляет? Остро наточенная полоса стали, с удобной рукояткой. А каких только дел можно натворить с его помощью. Просто ужас!

Нет, конечно, ножи бывают разные. От небольших, тех которыми можно только чистить яблоки или разрезать книги, до вот таких, здоровенных, с помощью которых можно развалить человека пополам словно ананас. В промежутке между этими двумя крайностями — великое многообразие.

Ножи бывают с длинным и коротким лезвием, с прямым или загнутым, с волнистым лезвием, похожим на пилу, с удобными рукоятками, с не очень неудобными рукоятками, метательные, предназначенные только без убийства, и обычные, кухонные, которыми можно резать хлеб. Бывают также каменные ножи, или бронзовые, очень — очень старые, на многие сотни лет пережившие тех кто их сделал, а еще бывают новые… Этот, например, новый. Совсем новый, словно сделанный вчера.

Гм… Действительно.

Я еще раз внимательно осмотрел нож. Нетрудно было определить что сделали его совсем недавно. Может быть, в самом деле за пару часов до того как пустили его в дело. Гладко отшлифованная рукоятка была деревянной. Я понюхал ее и уловив тонкий, горьковатый аромат, и подумал что наверняка нож сделали сегодня. Причем, возможно, только для этой засады.

По крайней мере, до сих пор ничего похожего на оружие у аборигенов я не замечал. И кажется, в той информации, которую я просматривал прошлой ночью, об оружии аборигенов не говорилось ни слова. Значило ли это, что у них вообще нет оружия? Но что я тогда держу в руках?

Встав, я обошел пустырь, внимательно осматривая валявшееся на земле оружие. А бросили его, убегая, аборигены немало.

Так и есть. Все принадлежащее нападавшим оружие было новехоньким. Словно бы сделанным как раз для этой засады.

И конечно, это что-то означало. Вот только — что именно? Будь на моем месте старина Эд, уж он бы, наверное, точно сказал что это означает, кто виноват и где искать преступника. Может быть, поэтому его и убрали? Но при чем тогда еще двое центурионов? Они-то были убийце неопасны. Или, все же..?

Черт, опять все упирается в одно небольшое допущение. Для того чтобы связать воедино нападение аборигенов и смерть центурионов, нужно предположить что неведомый преступник умеет предвидеть будущее, в частности, мое появление. И если так оно и есть, то пытаться поймать его совершенно бесполезно.

Можно ли победить мыслящего, способного предугадать все твои ходы?

Ох, подобное объяснение что-то слишком пахнет мистикой, для того чтобы быть правдой.

— Тебе пора, — напомнил Медок.

Я настолько погрузился в свои мысли, что услышав его слова, слегка вздрогнул.

Мне и в самом деле было пора. Тем более что мои манипуляции с оружием аборигенов произвели должное впечатление. Сопровождавший Медока клерк уже внимательно исследовал нож, который я осматривал первым.

Вот пусть поломает голову, пытаясь угадать что меня в этом оружии так заинтересовало.

— Мне действительно пора, — сказал я. — Теперь. Кажется, большего я сделать здесь уже не смогу.

— Вы и так натворили достаточно дел, — саркастически промолвил большой банкир.

Подавив жгучее желание сказать Медоку кто он такой и где таких как он буквально пруд-пруди, я двинулся прочь с пустыря. Проходя мимо черного дома я шагнул к пролому и сделал вид, что собираюсь отпустить щелчок по торчащему из него глазу.

Прежде чем мне удалось это проделать, глаз с умопомрачительной быстротой исчез и также мгновенно его место занял ствол боевого бластера.

Осторожно опустив руку, я прикинул куда попадет заряд плазмы, если эта штука сейчас выстрелит. Между прочим, точнехонько мне в грудь. И дыра, которую он проделает, будет размером с волейбольный мяч.

О-ля-ля!

— Мне неудобно угрожать центуриону, — послышалось из пролома. — Но лучше бы вам уйти прочь.

Что мне оставалось делать? Конечно я пошел прочь, и даже потратил пару минут, по дороге в космопорт, прикидывая а так ли уж нужен этому инопланетному району центурион?

Впрочем, когда эти минуты миновали, я забыл об этой любопытной теме, поскольку нашел еще одну, более важную, тоже требующую размышлений.

Собственно, в нескольких словах он сводилась к тому, что я — совершеннейший кретин, который пятнадцать минут назад имел возможность выскользнуть из западни в которую попал, и все-таки предпочел в ней остаться.

Зачем я это сделал? И как иначе кроме как временным помрачением рассудка этот поступок можно назвать? Причем, что любопытно, всегда вслед за таким помрачением наступает момент, когда ты понимаешь какого дурака свалял и хочется выть от досады.

Ну вот, он наступил. Что дальше? Вернуться и смирив гордыню заявить Медоку что передумал? Как же, не подействует. Знаю я этих больших банкиров. Они заботятся только о себе.

И если вдруг, случайно, они делают то, чего вам очень хочется, это является большой удачей, которую надо ловить на лету. Ловить и сейчас же сматывать удочки. Второй раз это не повторится. А если вы хотя бы намекнете о том, что вам чего-то очень хочется, и при этом они не будут иметь гарантии, что это дельце принесет им не менее ста процентов прибыли, нет такой силы которая могла бы их заставить хотя бы шевельнуть пальцем. Почему? Да потому что они сейчас же заподозрят вас в желании получить от него эти самые пресловутые сто процентов прибыли, и тем самым их обмануть.

Ладно, с банкирами все ясно. Но вот какого черта я не воспользовался представившимся мне шансом? Может быть мне, где-то в глубине души, и в самом деле нравится быть центурионом? Да вроде бы нет. Но почему, почему..?

Из гордыни? По принципу: взялся за дело, и обязательно должен его закончить?

Я горестно покачал головой.

О-хо-хо!

Гордыня, рано или поздно губит всех, даже таких хитрых чистильщиков банковских сейфов как я. И стоит ей поддаться, как ты сейчас же оказываешься по уши в дерьме. Что конкретно, в данный момент со мной и приключилось.

О-хо-хо…

У входа в космопорт меня встретила та самая девица, у которой я покупал билет на корабль. Только, теперь она была передо мной во плоти. И от этого стала еще более красивой, и одновременно желанной, и как ни странно, даже более недоступной, поскольку, в ту первую встречу, когда я покупал билет, ее недоступность держалась на том что я видел перед собой всего лишь фантом, изображение, а сейчас…

Ладно, хватит об этом. Нет времени. И вообще, пора переходить к делу.

— Где труп? — спросил я.

— Все еще находится в своем кабинете. Я провожу вас.

Где находится кабинет Ухула я знал, но от предложения проводить в него не отказался. Разве можно это сделать, когда предложение исходит от такой хорошей девочки? Кроме того, мне наверняка придется задать ей кое-какие вопросы.

Войдя вслед за администраторшей в зал космопорта, я спросил:

— Кто обнаружил тело?

— Я, — призналась она. — Сначала я подумала что Ухул заснул. Но это так на него не похоже. На моей памяти он никогда не позволял себе ничего подобного на рабочем месте.

— Кстати, а как вас зовут?

— Айбигель.

— У вас красивое имя.

— Спасибо. Я рада что оно вам понравилось. Кстати, судя по тому что вы теперь центурион, обвинения согласно которым вас разыскивали стражи порядка, с вас сняты?

Гм… Что можно ответить на этот вопрос?

— Безусловно сняты. Иначе как бы я оказался в этой должности?

— Стало быть, новый начальник космопорта, который прилетит через два дня, снимет ограничение на ваш свободный билет? И тогда вы сможете улететь?

Я моментально навострил уши.

— Что за ограничение?

— Ну, вы же помните, на ваше имя лежит свободный билет, — сказала Айбигель, — Вы можете в любой момент улететь с Бриллиантовой. Вот только, сначала новый начальник космопорта должен подтвердить что у вас нет трений с законом и снять с билета ограничение. Ничего, потерпите, два дня — не такой уж долгий сок.

Вот это была уже забавная информация. Стало быть, ограничение на мой вылет было наложено Ухулом, а вовсе не советом мыслящих. Если подумать, то так оно и должно было быть. Медок попросил, а Ухул своей властью сделал. Одобрит ли это новый начальник космопорта? И вообще, кто мешает ему проигнорировать наше соглашение с Ухулом и выдать меня стражам порядка? Да никто. Разве что совет мыслящих попросит восстановить это соглашение, а новый начальник космопорта, которого наверняка обязали поддерживать с этим советом хорошие отношения…

Охо-хо… Опять этот совет и его председатель Медок.

Мы вышли на космодром.

Я не удержался и остановившись на пару секунд, окинул взглядом поле, и стоявшие на нем корабли. Всего их было четыре.

И не лопухнись я полчаса назад, там, на пустыре, можно было бы прямо сейчас пройти к любому из этих кораблей и улететь прочь с Бриллиантовой. А потом мне пришлось бы заметать следы, и искать планету, на которой можно спрятаться, для того чтобы провести остаток жизни в тривиальном безмятежном ничегонеделанье.

Конечно, может быть, через некоторое время безмятежная жизнь должна была мне так надоесть, что я, взвыв от нее волком, мог бы наделать глупостей или даже пустить себе пулю в лоб, но это было бы потом, а сейчас…

Эх…

Я махнул рукой и стал подниматься вслед за Айбигель по лестнице, в кабинет Ухула. В бывший его кабинет, поскольку, отдав концы Ухул перестал быть начальником космопорта, и стал самым обыкновенным, тривиальным покойником.

— Безусловно потерплю, — безмятежно сказал я, миновав первый пролет лестницы. — Однако, мне интересно, неужели это ограничение способен снять только новый начальник?

— Да, в ограничении указано, что снять его может лишь кто-то в ранге не ниже начальника космопорта.

— А вы, моя птичка? — голосом опытного соблазнителя спросил я. — Неужели вам не доверяют даже в таких мелочах? Кто знает, может быть в течении следующих двух дней мне срочно понадобиться совершить поездку на другую планету? Неужели вы не сможете сделать мне небольшое одолжение?

— Конечно смогу, — улыбнувшись, сказал Айбигель. — Но не сделаю.

— Почему?

— Потому, что одолжения, связанные с формальным нарушением обязанностей могут себе позволить лишь служащие частных фирм. Вы забываете об обязательном ежегодном сканировании памяти. Если я допущу подобное, пусть крохотное и только формальное нарушение, оно не останется безнаказанным. Неужели вам будет приятно если меня накажут?

— Конечно нет, — сказал я. — Видите ли, я до этого работал только в частных компаниях, и поэтому не принимал в расчет сканирование памяти.

— Оно и сейчас вам не грозит, — сообщила Айбигель. — Насколько я знаю, центурионы этой процедуре не подвергаются. Не так ли?

К счастью в этот момент мы вошли в кабинет Ухула и у меня появился повод не отвечать на ее вопрос. Прежде всего, нужно было осмотреть место преступления.

Я и осмотрел. И никаких следов преступника, конечно же, не нашел.

Кабинет, за сутки ничуть не изменился. Единственным отличием было то, что его хозяин не восседал в кресле, покуривая сигару, а лежал на полу, мертвым. Причем, кто-то успел уже засунуть его в герметичный контейнер с прозрачными стенками. Именно в этой оболочке тело Ухула доставят на планету с которой он родом, и похоронят там, в соответствии с местными обрядами.

Да и вообще, а было ли преступление?

Может быть, как раз этот случай является исключением? Он произошел днем. Причем, в тот момент когда кто-то, каким-то неведомым мне способом остановил сердце Ухула, тот наверняка не спал. Более того, начальник космопорта в этот момент вероятнее всего был не один. Искны, как я понял, не отходили от него ни на шаг.

Искны… любопытно…

— А где же телохранители Ухула? — спросил я.

Айбигель пожала плечами.

— Никто после смерти Ухула их не видел. Они исчезли, причем, в неизвестном направлении.

Я задумчиво покачал головой.

Вот это было уже плохо. Кто знает какая программа была заложена в этих головорезов на случай смерти их хозяина? Может быть, это была очень простая команда на самоуничтожение? И подчиняясь ей, искны спустились по лестнице, прошли на поле космодрома и устроились под дюзами готовящегося взлететь корабля. В таком случае, ничего и никогда про них мы больше не услышим.

А вдруг они сейчас рыщут по инопланетному району в поисках неведомого убийцы их хозяина? И что они будут делать когда его не найдут? Начнут крушить дома и убивать ни в чем не повинных мыслящих? Причем, лично я в таком случае, должен буду их остановить. И как я это смогу сделать? Вот этим самым древним кольтом?

Стоп, а не слишком ли я рано паникую?

Позаимствовав из стоявшего на столе ящичка одну сигару, я с наслаждением ее закурил. Нет, все-таки в работе государственного чиновника были и свои плюсы. Конечно, им приходится каждый год проходить сканирование памяти. Однако, оплачивается это неудобство более чем щедро.

Ну да, в данный момент я тоже могу себе позволить курить подобные сигары до тех пор пока дым из ушей не пойдет. Но что стоит раз в год подвергнуться сканированию памяти, по сравнению с опасностью нарваться на стражей порядка, вроде тех с которыми я столкнулся совсем недавно, на челноке?

— Именно вы обнаружили труп Ухула?

— Да. Причем, кибермедик установил что он умер за пять минут до моего появления в кабинете.

— И искнов уже не было?

— Нет, не было.

— О-ч-чень забавно.

Вот теперь мне положено было усесться в кресло и немного подумать. Что я и сделал, постаравшись придать своему лицу глубокомысленное выражение.

Минуты через две Айбигель спросила:

— Кажется, вы не нуждаетесь более в моем присутствии?

В самом деле? Каких либо вопросов, которые я мог ей задать, мне в голову не приходило. А стало быть…

— Да, вы можете идти, — сказал я. — А я тут еще посижу, подумаю.

— Надеюсь, вы найдете убийцу, — на прощанье сказала Айбигель. — Ухул был хорошим мыслящим. И тот кто его убил, должен быть наказан.

Прислушиваясь к ее удаляющимся шагам, я подумал, что у меня в отношении Ухула выработалось мнение, несколько отличающееся от мнения этой хорошей девочки.

Скорее всего, начальник космопорта был редкостным хитрецом, способным буквально на все. Впрочем, теперь это и в самом деле не имело большого значения.

Выждав еще минуты две, я осторожно положил сигару в пепельницу и прокравшись к двери, прислушался.

Нет, на лестнице судя по всему никого не было. И это означало что кабинет начальника космопорта на некоторое время остался в полном моем распоряжении. Грех этим было бы не воспользоваться.

Начал я со стола. И быстро обнаружил что ни одна из лежавших на нем бумаг не представляет для меня ни малейшего интереса. Причем, все ящики стола были заперты, а взломать их не представлялось возможным.

Эх, будь со мной тот набор предметов, который я оставил на челноке… Ну да ладно, сожалениями делу не поможешь.

Насчет компа я не питал особых надежд. Тот, кто позаботился о том, чтобы его письменный стол превратился в неприступный сейф, уж наверняка постарается защитить свой комп от любых попыток вторжения.

Несмотря на эти соображения я все же попробовал. И быстро убедился, что они были совершенно правильными. Защитил, и еще как.

Все, аут, похоже мне тут не светит.

Нет, конечно, я мог призвать хорошую девочку Айбигель, и попросить ее в интересах следствия открыть стол Ухула. И наверняка где-то были ключи способные его открыть. И может быть, я даже нашел бы в столе какие-то документы, содержащие сведенья, используя которые я мог удрать с этой планеты.

Вот только, мне почему-то теперь казалось что девочка Айбигель не только очень красивая, но еще и жутко умная. И наверняка, оставила она меня здесь одного лишь потому, что была твердо уверена — добраться до каких либо секретов мне не удастся. А если я попытаюсь заставить ее открыть стол Ухула, то может например выяснится что ключ от стола куда-то задевались. И найти их именно сейчас не представляется никакой возможности.

Короче — совершенно гиблый вариант.

А стало быть мне нужно в очередной раз наплевать на мысль о побеге, и вернуться к исполнению обязанностей центуриона.

Я посмотрел на Ухула.

Лицо у него было совершенно спокойное, я бы даже рискнул сказать безмятежное. Как будто, перед смертью, до него и в самом деле дошло что жизнь и в самом деле сама по себе, прекрасна и удивительна. А такие гнусные вещи как власть или деньги, на самом деле, не приносят с собой ни счастья, ни удачи, ни отсрочки гибели. Ни-че-го. Так стоит ли тратить столько усилий, чтобы добыть эти проклятую власть и эти не менее проклятые деньги? Может быть, стоит просто жить и радоваться тому, что завтра, если судьба не повернется к тебе задом, эта жизнь продолжится.

Жить и радоваться… О-хо-хо…

Я встал с кресла, аккуратно потушил сигару и покинул кабинет. Потом спустился по лестнице и вышел на поле космодрома.

За то время когда я находился в кабинете начальника космопорта, начался дождь.

Он был зеленый, этот дождь и явственно пах розами. Видимо, в воду, которая лилась с неба, каким-то образом попали споры местных растений, или нечто другое, придающее воде зеленый цвет, и запах роз. Неважно что именно.

Просто шел зеленый дождь. И возле входа в здание космопорта стояла, прячась от дождя под зонтом, красивая девочка Айбигель. Между прочем, в свободной руке она держала еще один зонт, и когда я шагнул под дождь, протянула его мне со словами:

— Наверняка вам это понадобится.

Что мне оставалось делать?

Я взял зонт и сказал:

— Спасибо.

Мы молча прошли через зал космопорта. Прежде чем снова выйти под дождь, я открыл зонт и еще раз поблагодарил Айбигель за него.

— Не стоит, — сказала она. — Самое главное, найдите его.

— Кого? — спросил я. — Убийцу?

— Да, — сказала Айбигель. — Только, обещайте мне одну вещь.

— Какую?

— Если это будет возможно, не убивайте его.

— Из милосердия? — спросил я.

— Нет. Всего лишь для того чтобы он попал на одну из тех ужасных планет — тюрем и гнил на ней всю оставшуюся жизнь.

Сказав это, Айбигель резко повернулась и ушла. А я как болван, пока она не скрылась за какой-то дверью, очевидно ведущей в служебные помещения космопорта, пялился ей вслед и все пытался понять что именно такие красивые и умные девочки как Айбигель находят в таких подонках как Ухул.

А потом до меня дошло что ответа на этот вопрос я так и не найду, пусть даже мне несказанно повезет и я проживу например еще лет сто. Не найду и все. А стало быть незачем об этом думать. Тем более сейчас.

И все же, прежде чем выйти под зеленый дождь, я не удержался и посмотрел на ту дверь за которой скрылась Айбигель. И конечно подумал что сейчас она, наверное, сидит в своей кабинке, из которой возникает перед желающими купить билет на очередной рейс, и плачет, плачет навзрыд.

А может быть и не плачет. Может быть, она сидит с крепко сжатыми кулаками, глядит перед собой невидящим взглядом и представляет что она могла бы сделать с убийцей, попадись он ей в руки.

Или то, или другое. И скорее всего второе чем первое.

Зеленый дождь был теплым. Но пока я шел под ним до резиденции, мне было холодно, очень холодно.

12.

— А вот и он, наш неустрашимый борец с преступностью, — заявил Мараск, едва я вошел в резиденцию. — Между прочим, к тебе посетитель.

Собственно, то что меня ожидает посетитель я уже видел и сам. Было бы странно его не заметить. Перед барьером за которым возвышался Мараск сидел очень, очень старый абориген. Когда я вошел, он медленно встал.

Нет, конечно, я не большой знаток аборигенов Бриллиантовой, Собственно, все что я знаю о них почерпнуто из сведений хранившихся на компе Старины Эда. А было их так не очень много. Но все-таки, посетитель отличался от тех молодцов, которых я до сих пор видел шляющимися по инопланетному кварталу в поисках работы.

Одет он был в балахон, с ленточками светлого оранжевого цвета. Судя по лицу и кистям рук, он был здорово худ. Круглые глаза были серого цвета, но тоже, кажется сильно поблекшего от времени. Практически безносое лицо украшало множество морщин.

Я прикинул что скорее всего передо мной кто-то вроде старейшины аборигенов. И скорее всего, явился он ко мне вовсе не для того чтобы засвидетельствовать свое почтение.

И нападать на меня с целью перерезать горло он тоже не станет. Старейшины подобными делами не занимаются, а поручают их молодым и крепким воинам, жаждущим доказать свое мужество и ради этого готовым рисковать жизнью.

— Центу…ион, — промолвил старейшина. — У меня посла…гхм.. ние.

Голос у него был тусклый и невыразительный.

— Ко мне? — спросил я.

— Нет, к вам, к инопла… гр-гр… нетянам.

Если исключить некоторые дефекты речи, понять его речь было вполне возможно. К слову сказать, начало ее мне не понравилось. Обычно, подобные заявления предшествуют предъявлению ультиматума.

Ну-ну, посмотрим.

Я кинул взгляд на Мараска. Краб-кусака сидел на барьере неподвижно, прикрыв клешнями глаза и вроде бы даже спал.

Нашел время. Тут кажется назревают события более важные, чем нападение аборигенов-отщепенцев. Судя по ленточкам, этот старец принадлежал к клану, и вполне мог сейчас что-то потребовать от имени всех инопланетян. Причем, вряд ли удовлетворить его требования будет легко.

Ну, да посмотрим…

— Что за послание ты должен нам сообщить? — учтиво поинтересовался я.

— Пожела…хма.. ние. Вы должны вернуть нам нашу царицу личинок. Ее жизни грозит опасность… грм… Решили все кланы.

Я бросил на старика недоверчивый взгляд.

— Ты хочешь сказать, что в нашем районе находится царица личинок бриллиантовых муравьев?

— Да. Она у вас и вы должны ее вернуть. Сроку — два дня. Потом мы объявим вам хасс.

— Хасс? Что это такое?

— Я сказал.

Церемонно склонив голову, старейшина неторопливо прошествовал к выходу. Как только за ним закрылась дверь я схватился за бормоталку.

Чем бы не был этот самый хасс, скорее всего ничего хорошего жителям инопланетного района он не сулил. А стало быть, первым делом надо было уведомить о полученном предупреждении Медока. Он обладал действительной властью, а стало быть должен был быть в курсе происходящего.

Долго ждать мне не пришлось. В бормоталке послышался несколько раздраженный голос большого банкира.

— Да? Кто это?

Я сообщил ему кто с ним разговаривает, а потом коротко описал визит старейшины и передал его предупреждение.

— Так я и думал, — заявил Медок. — Этот полоумный старикашка решил нанести визит и тебе.

— А кто он собственно такой?

— Слишком долго объяснять иерархическую систему аборигенов. Да и не к чему. Короче, если он сказал что устроит нам хасс, то так оно и будет.

— А что это такое?

— Пока не имею понятия. Мои клерки это выясняют. Но думаю, что ничего хорошего это означать не может.

Вот тут я с ним был согласен.

— Хасс, это религиозная церемония, — вдруг подал голос Мараск. — После проведения которой вы для аборигенов перестанете существовать, сроком на десять лет. Конечно, изгоев, поскольку они вышли из племени, этот хасс не коснется. Но ведь личинками торгуют не они.

Я прилежно передал его слова Медоку.

После этого бормоталка зловеще замолчала.

Испытывая некоторое злорадство, я представил как великий банкир падает в обморок, или отправляется на поиски оружия с помощью которого можно относительно безболезненно покончить счеты с жизнью.

Впрочем, это удовольствие длилось совсем недолго. Бормоталка ожила буквально через минуту и из нее донесся отчаянный рев Медока:

— А ну повтори еще раз!

Я повторил.

На этот раз пауза длилась не более полминуты.

— И это сказал Мараск, тот самый, который был помощником старины Эда в течении двадцати лет? — уточнил Медок.

— Да.

— Угу, — пробормотал Медок. — И если он это говорит, то стало быть так оно и есть. Вопрос: что теперь делать?

— Как что? — удивился я. — Конечно, найти эту царицу личинок и вернуть аборигенам.

— Тебя не спрашивают! — гаркнул Медок. — Вот еще, не хватало мне советоваться со всякими…

Тут он опять замолчал. И молчал не менее пары минут. Я уж стал подозревать что он положил свою бормоталку на какой-нибудь стол и забыв о ней, занялся делами, как вдруг Медок заговорил снова.

— Послушай-ка, Маршевич, а что ты намерен предпринять?

— Пока не знаю, — сказал я. — Для начала попробую осмыслить полученные сведенья. Думаю, часа через два у меня будет готов план действий.

Тут я конечно же приврал. У меня было такое ощущение, что этот самый план действий, на основе имеющихся у меня на данный момент сведений, не удастся составить и за последующие две недели. Единственная причина почему я так сказал состояла в том, что у меня вдруг возникло четкое ощущение что у Медока уже готов свой собственный план. При этом, конечно, мой его не интересовал ни в какой мере.

— Таким образом, пока ты не будешь предпринимать никаких действий?

Сказано это было тоном, которым опытный заговорщик предлагает кучке, юных упившихся вдрызг офицеров, совершить какую-нибудь мелкую и невинную шалость, вроде государственного переворота.

— Наверняка, — сказал я.

— И находишься ты в своей резиденции?

— Да.

— В таком случае, не могу ли я попросить тебя и в самом деле ничего не предпринимать, до тех пор пока я к тебе не приеду? Вообще ничего. Понимаешь? Жди меня, и все. Я буду у тебя самое большее через десять минут.

— Хорошо, — ошарашено сказал я. — Буду ждать.

— Кстати, а у тебя сейчас в резиденции нет ли посторонних?

— Нет. Только я да Мараск.

— Это прекрасно. Если до моего приезда кто-то появится, то что бы он не говорил, выпроводи его, выпроводи немедленно. В тот момент когда я приеду, у тебя в резиденции посторонних быть не должно.

— Хорошо, — сказал я. — Но зачем…

— Все, все объясню когда приеду, — торопливо проговорил Медок и выключил бормоталку.

Мне ничего не оставалось как в свою очередь отключить собственную. Сделав это, я ошарашено потер лоб и закурил сигарету.

— Как я понял, эта акула банковского бизнеса намерена нанести нам визит, — сказал Мараск.

Я кивнул.

— И он просил тебя соблюдать тайну, а также немедленно выпроводить любого постороннего, заглянувшего в эту берлогу до его приезда?

Я кивнул еще раз.

— Забавно, — сказал Мараск. — Я много слышал про этого типа. И вот, кажется, сподоблюсь его увидеть.

— Другими словами, за последние двадцать лет, которые ты находишься в этом доме, Медок не соизволил заглянуть в него ни разу?

— А зачем бы ему было это делать? Что может заинтересовать в скромном жилище какого-то центуриона, такую птицу как этот Медок?

Немного поразмыслив над его словами, я уточнил:

— А теперь, стало быть, заинтересовало?

— Хм, — промолвил Мараск. — Может статься я судил о твоих умственных способностях несколько превратно. В том-то и суть, что заинтересовало. Поэтому, мой тебе совет.

— Держать ухо востро?

— Вот именно. Держи. И тщательно контролируй каждое слово, которое скажешь, каждый свой шаг. Мыслящие подобные Медоку, несутся куда либо забыв обо всем, в том числе и о чувстве собственного достоинства лишь в двух случаях. Либо, когда они могут предотвратить потерю большей части своего богатства, либо когда надеются сорвать огромный куш.

Я кивнул в четвертый раз.

Да, наверняка, так оно и есть. А стало быть, сейчас, мне предстоит очень серьезный разговор.

Ну чтож, поговорим. Может быть, даже, мне удастся узнать что-нибудь интересное.

— Слушай-ка, — спросил я у Мараска. — А откуда ты все это знаешь? Я имею в виду не только о Медоке, но и о аборигенах. Каким образом ты узнал о хассе? Насколько я помню, в официальных данных о Бриллиантовой, это слово даже не упоминается.

Краб-кусака выбил зубами мелкую дробь, скорее всего означавшую насмешливое хихиканье и ответил:

— Я тебе уже говорил. Каждый вечер, в течении двадцати лет мы разговаривали со стариной Эдом о его дневных делах. Делал он это не постольку поскольку любил поболтать, а потому что я частенько давал ему дельные советы.

Ну да, конечно. Я и в самом деле забыл, что настоящим коньком Мараска, по его утверждению, были дельные советы.

Потушив окурок сигареты, я облокотился на барьер рядом с крабом-кусакой и преданно заглядывая Мараску в глаза, спросил:

— Кстати, а не мог бы ты дать мне один мудрый совет?

— Советами мы займемся в свое время, — послышалось из-за моей спины. — А сейчас необходимо действовать.

Резко обернувшись, я увидел Медока. Он стояла возле двери. Судя по его виду, он хоть сейчас был готов свернуть голыми руками горы, избить дюжину подвыпивших кремниидов или положить в словесном споре на обе лопатки фининспектора.

— И каким же образом? — поинтересовался я.

— Самым непосредственным, — почти ласково улыбнулся Медок. — Но сначала, нам необходимо кое-что обсудить. Это и есть тот самый премудрый Мараск?

Он ткнул пальцем в помощника центуриона.

— А ты тот самый Юк Медок, великий банкир, председатель совета инопланетного района, побочный сын лисы и шакала? — промолвил краб-кусака.

— Ого, а помощничек у тебя с характером, — отметил Медок.

— И еще каким, — подтвердил Мараск, прежде чем я успел открыть рот.

— А знаешь ли ты что я могу с тобой сделать? — спросил Медок и сопроводил свои слова улыбкой, способной превратить в лед парочку огнедышащих драконоидов.

— Ничего. Ровным счетом ничего, — заявил Мараск. — А я вот могу записать тебя в число своих врагов.

— Ого, довольно серьезная угроза, — не моргнув глазом заявил Медок. — И в другое время я бы пожалуй не оставил ее без последствий. Но только не сейчас. Сегодня у меня есть дела поважнее. Итак, Маршевич, где мы можем поговорить?

Пожав плечами, я провел его в соседнюю комнату.

Быстро оглядев ее убранство, Медок спросил:

— Жилая комната выглядит так же?

— Да.

— Это непорядок. Это надо исправить. Центурион инопланетного района не должен жить в таком убожестве.

— Однако, старина Эд жил в нем двадцать лет, — напомнил я.

— Да жил. Но старина Эд был большим оригиналом. Ну и потом, он не мог жить по-другому, в силу своего характера.

— Если точнее, то в силу своих принципов.

— И это тоже, — подтвердил Медок. — Но старины Эда уже нет. И скоро тут появится новый центурион. Вероятнее всего, он пожелает жить в более приемлемых условиях. И совет конечно пойдет ему навстречу.

Я кивнул.

Ну да, вот и мотив. Старый Эд в силу своих принципов не устраивал Медока. Чем не повод чтобы его убрать? Вот только, причем тут еще два центуриона? Нет, что-то не складывается, что-то не так. Хотя, мысль довольно любопытная. Стоит запомнить.

— Если он, в отличии от старины Эда не будет брыкаться, — сказал я.

— А с чего ты решил что старина Эд брыкался? — поинтересовался Медок. — Он был очень хорошим центурионом, знавшим свое дело до тонкостей. Просто, у него были некоторые причуды, касающиеся его жилища.

— Несомненно, — примирительным тоном сказал я. — Похоже, я понял тебя неправильно. Кстати, чему я обязан таким поздним визитом?

— Неужели непонятно? — удивился Медок.

— Нет.

Сев в одно из стоявших в комнате кресел, Медок одарил меня удивленным взглядом и сказал:

— Насколько я понял, ты узнал о том, что в инопланетном районе находится царица личинок?

— Да.

— И если мы не вернем ее аборигенам, они объявят нам хасс. Другими словами, прекратят торговлю личинками на ближайшие десять лет. Представляешь что будет твориться в районе, если об этом узнает кто-то кроме нас?

— А что будет твориться?

Вытащив из кармана носовой платок, Медок аккуратно убрали им попавшую на один из своих огромных глаз пылинку и промолвил:

— Страшный переполох. Все знают что личинки стоят больших денег. Но вот царица личинок может стоить совершенно астрономическую сумму. Главная ценность личинок в том, что они обладают различными дополнительными свойствами. Свойства же которыми обладает царица личинок совершенно уникальны.

— А откуда это известно? — спросил я. — Может быть, царица личинок как раз и не обладает никакими свойствами? В конце-концов, каковы ее функции? Если брать за аналогию земные муравейники, то царица личинок должна всего лишь воспроизводить бриллиантовых муравьев. Зачем ей еще какие-то свойства?

Аккуратно свернув платок, Медок сунул его в карман и покачал головой.

— Все это было бы верно, если бы мы не знали совершенно точно — дополнительные свойства есть. Причем, у каждой царицы личинок они свои. Конечно, ни одного случая когда царицы личинок попадали в руки кого-нибудь из жителей инопланетного квартала не зарегистрировано. Однако, история освоения этой планеты насчитывает несколько сотен лет. И за это время было два случая, когда продажа личинок прерывалась. Причем, как ни странно, оба раз эти периоды длились ровно десять лет. Понимаешь что это означает?

— Еще бы, — сказал я. — Понимаю. Однако, это не доказывает что царицы личинок обладают какими-либо необычными свойствами.

— Может быть, — промолвил Медок. — Но в свое время я потратил некоторую сумму денег на то, чтобы провести небольшой информационный поиск, и в результате узнал о любопытных фактах. Ровно через неделю после начала первой десятилетней блокады, правитель одной из планет, расположенной как раз в неделе полета от Бриллиантовой, и медленно умиравший от неизлечимой болезни, вдруг чудесным образом выздоровел, и объявил о том, что его планета выходит из состава федерации. Естественно, к мятежной планете был послано несколько крейсеров. Они исчезли, бесследно растворились, как будто их и не было. Все последующие попытки оказать силовое давление на эту планету неизбежно терпели крах. Смекаешь на что это похоже?

Еще бы. Я смекал.

Может быть объяснение смерти трех центурионов как-то связано с необычными свойствами этой царицы личинок?

— Об этом в федерации конечно предпочитают не распространятся. Но реально, данное положение дел сохраняется и по нынешнее время. Эту планету так никто и не сумел присоединить к федерации. Причем, ее правитель, тот самый, который по моим предположениям обзавелся царицей личинок, до сих пор жив и отменно здоров. К слову сказать, недавно, он объявил себя вечным императором… Впрочем, это уже не так интересно.

— А второй случай? — спросил я.

— Система та же, — сказал Медок. — Блокада. Через некоторое время после ее объявления один из средней руки межпланетных авантюристов вдруг становится настоящим монстром, которому по плечу любое дело, и которого совершенно невозможно поймать или убить. Неуловимый, неуязвимый, живущий вечно.

— Стоп, стоп, а не имеешь ли ты в виду счастливчика Родуса?

— Ну да, его самого.

— Ага, а я то все пытался понять каким образом он умудрился стащить из под носа у сотни стражей порядка двадцатиметровую золотую статую. И еще, то дело на планете всеобщих возможностей. И похищение вице-короля планеты Новый мир, как ни странно, все-таки закончившееся выплатой выкупа.

— Да, да. И еще масса подобных дел. Короче, ты понимаешь что такое обладание царицей личинок?

— Наверное, ты прав, — сказал я. — Однако, каким образом какой-то мыслящий, предположим что это убийца центурионов, сумел завладеть царицей личинок?

— Не знаю, — вполне по-человечески пожал плечами Медок. — Не знаю. Но похоже, это факт. По крайней мере, заявление старейшины аборигенов это подтверждает.

— И еще, — сказал я. — Если царица личинок попала в руки преступника, то каким образом мы сможем его поймать? Мне кажется, это невозможно.

— А мне кажется, есть шансы все-таки что-то сделать. Учти, царицы личинок обладают разными свойствами. Понимаешь? Откуда мы знаем на что способна именно эта? Может быть, она дает ее владельцу какие-то сверхъестественные свойства, но одновременно не наделяет его неуязвимостью или неуловимостью? Может быть, нам повезет и мы сумеем его найти, прежде чем он надумает покинуть эту планету.

Я тяжело вздохнул и сказал:

— Вряд ли. Тебе интересно мое мнение, мнение специалиста? Что бы я сделал на месте этого неведомого преступника?

— Что?

— Едва завладев царицей личинок я бы кинулся в космопорт, прыгнул на первый попавшийся корабль… Другими словами, наверняка, того парня который ограбил аборигенов, на Бриллиантовой нет.

— Возможно, — мрачно сказал Медок. — Однако, мне кажется, у нас есть кое-какие шансы. Можешь назвать это интуицией. И я даже принял необходимые меры.

— Какие?

— Ну, поскольку в настоящий момент космопорт лишился начальника, я посчитал нужным взять на себя кое-какие его функции. Это позволило мне, как только я узнал о царице личинок, отдать приказ задерживать всех, у кого она может быть.

Я хмыкнул.

— Но насколько я понимаю, ты не знаешь как выглядит царица личинок?

— Нет. Но я знаю что она живая. Поэтому приказал задерживать всех, у кого в багаже обнаружатся живые объекты, назначение которых будет невозможно опознать.

Я только покачал головой.

Вот это да! Вот это развоевался. Кто бы мог подумать что большой банкир будет так волноваться о благе инопланетного района? Да, несомненно, если аборигены объявят этот самый хасс, его фирма тоже пострадает. Но все таки… все-таки…

— А теперь перейдем к самому главному, — сказал Медок.

— И в чем же оно состоит? — спросил я.

— В сохранении тайны. Представляешь, что будет твориться в инопланетном районе, когда его жители узнают о хассе? А если они еще и проведают о том, что у кого-то находится царица личинок… Последствия будут просто катастрофическими.

Ну, тут-то я с ним был согласен. Восемьдесят процентов жителей этого инопланетного района представляют себе сколько может стоить царица личинок. И все поголовно будут пытаться узнать у кого она находится, а узнав, попытаются ей завладеть. Причем, любыми методами. Другими словами, все может закончиться настоящей гражданской войной.

Толпа, берущая по малейшему подозрению штурмом чьи-то дома, пленники подвергнутые пыткам, заложники, и конечно же любимое развлечение всех мыслящих — убийство себе подобных. И я, выполняя обязанности центуриона, должен буду навести порядок. И если при этом, кто-то посчитает что я мешаю поискам царицы личинок, то заряд из бластера в спину мне обеспечен.

Если перед глазами маячит золотой призрак, а под ногами путается какой-то жалкий центурион, почему бы мимоходом его не пристрелить? Тем более, что в этой неразберихе определить кто именно ухлопал нового центуриона будет трудновато. Да и кто этим станет заниматься?

Безусловно, как только начнется хаос, через сутки, максимум двое, на Бриллиантовую прибудет отряд стражей порядка. Они очень быстро и квалифицированно восстановят порядок, а также накажут всех виновных.

Каким образом?

Да самым простым. На планете объявят чрезвычайное положение. И первым делом закроют космопорт, для того чтобы никто не мог с планеты улизнуть. Потом всех жителей инопланетного района, несмотря на занимаемый ими статус, подвергнут сканированию памяти и точно узнают что именно каждый из них делал в течении последних двух дней. Ну, а в соответствии со степенью вины будет и наказание.

Основной принцип поддержания законности. Наказание за совершенное преступление должно быть неотвратимым. Оно и неотвратимо, поскольку с открытием метода сканирования памяти появилась возможность совершенно точно узнать что именно делал тот или иной преступник и чего он не делал.

И еще кое-что… Если разобраться, то закон в нашей федерации держится именно на этом. На неотвратимости наказания… И даже одна угроза введения чрезвычайного положения, как правило оказывает просто магическое воздействие.

Какой смысл совершать преступление, если за ним обязательно последует наказание?

И это правильно. Но только не в данном случае. Потому, что тот кто завладеет царицей личинок, вполне возможно, сумеет обмануть его величество закон. А может быть даже и сам станет правителем какой-нибудь планеты. В зависимости от свойств, которыми обладает царица личинок.

Вот такая лотерея, в которой может быть только один выигравший. Но зато — каков главный приз!

И именно поэтому угроза введения чрезвычайного положения не подействует. Она лишь только подстегнет желающих завладеть царицей, заставит их действовать более быстро, более беспринципно, более жестоко.

О-хо-хо… И угораздило же меня вляпаться в эту кашу.

— Представил? — спросил Медок.

— Еще бы, — сказал я.

— Вот то-то…

Кстати, теперь совершенно понятно почему аборигены этой планеты чувствуют себя так вольготно и вовсе не опасаются, что с ними могут провернуть классический вариант, который использовали конквистадоры в отношении бедных индейцев.

Наверняка, царица личинок у них не одна. И если вдруг этим славным ребятам в украшенных разноцветными ленточками балахонах вздумается ради развлечения захватить пяток — другой планет, это запросто может у них получится.

— В таком случае, может быть не стоит так уж рьяно искать убийцу центурионов? — предложил я. — Черт с ним, пусть улетает с этой планеты подальше. Возможно, он уже и улетел.

— А хасс? — напомнил Медок. — Как думаешь, разорится мой банк за те десять лет в течении которых на рынок не поступит ни одной личинки, или нет?

— Вероятно разорится, а может и продержится, — сказал я. — Десять лет не такой уж большой срок. Тем более, что вероятнее всего, убийца уже сделал свое дело, и вполне благополучно отбыл. Может быть, на том самом корабле, на котором не улетел я.

— Почему ты так думаешь?

— Я уже говорил, что заполучив такое сокровище как царица личинок, не стал бы задерживаться на этой планете ни одной лишней минуты. А что если аборигены попытаются ее вернуть? Нет, скорее всего нашего преступника на планете уже нет.

Медок кивнул.

— Если, конечно, он выкрал царицу личинок сразу после смерти Старины Эда. Вот только, зачем ему тогда было убивать еще двух центурионов? Может быть и они каким-то образом ему мешали? Обрати внимание, старейшина сообщил о пропаже царицы личинок только сейчас. И еще смерть Ухула. Не является ли она подтверждением того что убийца все еще здесь, и продолжает убивать. Для чего, вот вопрос? Чем ему помешал Ухул?

— Может быть они были знакомы? Может быть Ухул стал о чем-то догадываться? — высказал предположение я. — А может, кража царицы личинок и смерти теперь уже четырех мыслящих от остановки сердца никоим образом между собой не связны? Такой вариант тебе не приходил в голову?

— Нет, нет, — досадливо замахал руками Медок. — Связаны, наверняка связаны. Бриллиантовая — очень тихая планета. И каждый житель инопланетного района заинтересован в том, чтобы она такой тихой и оставалась. Поэтому, ничего подобного здесь не было очень — очень давно. И вдруг, почти одновременно, происходят убийства и кража царицы…

— А если все же совпадение? — спросил я.

— Вряд ли, — промолвил Медок. — Я думаю, что убийства и кража между собой связны. А еще я думаю, что убийца по каким-то причинам все еще здесь, на Бриллиантовой. И может быть, скоро, мы получим этому подтверждение.

— Каким образом?

— Самым простым. Судя по всему убийца заинтересован в том чтобы в инопланетном квартале возникли неразбериха и хаос. Как ты думаешь что он еще может предпринять?

— Что?

— Не забывай, он живет здесь, в инопланетном районе. Что ему стоит посеять среди мыслящих слух о том, что у кого-то находится царица личинок? Вот тебе и неразбериха, во время которой довольно легко смыться. Такой вариант тебе в голову не приходил?

— Не согласен, — возразил я. — Посеяв этот слух он подрубит сук на котором сидит. Все эти жаждущие заполучить царицу кинуться искать именно его, и сделают это очень быстро. Мне кажется убийца, не менее нас с тобой, заинтересован в сохранении тайны.

— Поживем — увидим, — промолвил Медок.

Встав, он прошелся по комнате, и остановившись возле компа, осуждающе покачал головой.

Ну да, очень старый комп. Очень старый. Только, стыдно за это должно быть не мне. Не верю я в то, что старина Эд был таким скромным, что не мог взять оборудование которое необходимо ему по работе. Может быть, ему не слишком активно его предлагали?

— Ну, о том что сообщение старейшины лично тебе стоит держать в тайне, — небрежно сказал Медок. — Ты уже догадался, не так ли?

— А иначе мне же будет хуже, — сказал я. — Если на планете введут чрезвычайное положение, до того как я успею унести с нее ноги…

— Правильно, — промолвил Медок. — И конечно, ты не заинтересован в том, чтобы твою память подвергли сканированию.

— Конечно нет.

— И еще, тебе нужно как можно скорее найти убийцу. Надежды, конечно, что это тебе удастся никакой. Но кто знает? Кто знает? Может быть тебе очень, очень сильно повезет.

— Может быть и повезет, — согласился я.

— Ну, в таком случае мы договорились. Я тоже буду держать рот на замке. И предприму кое-какие действия.

«Интересно какие действия он собирается предпринять? — подумал я. — Будет искать убийцу или попытается подготовиться к десятилетней блокаде? А может и то и другое?»

В любом случае, Медок обладал сейчас знаниями, которых у остальной части его конкурентов не было. И неужели он ими не воспользуется для того чтобы извлечь для себя какую-никакую выгоду? Если — нет, то я не знаю что из себя представляют банкиры и на кончик пальца.

— В таком случае, мне пора, — сообщил Медок. — Желаю удачи в поисках преступника.

Я проводил его до двери, и когда великий банкир отбыл, облокотившись на стойку, закурил.

Вот такие, значит, дела.

Условия игры все усложняются и усложняются. А у меня нет ни малейшего понятия как из этой каши выбраться. Может и в самом деле попытаться ворваться на какой-нибудь корабль с помощью оружия?

Нет, конечно, не с помощью музейной редкости, которая висит у меня на поясе. Но так ли трудно раздобыть бластер? По крайней мере один сегодня я уже видел.

Знаю я эти тихие планетки. Если хорошенько поискать, то всегда оказывается, что они набиты стрелковым оружием буквально под завязку. Надо только поискать.

— Кстати, а не пора ли нам поесть? — спросил Мараск.

Ну да, я же совсем забыл о помощнике центуриона. Может быть, попытаться выудить кое-какие интересующие меня сведенья у него? А чтобы он был поразговорчивее, надо бы его задобрить, то есть хорошенько накормить. Да и самому поесть. Что-то я после разговора с большим банкиром проголодался.

И я воспользовался бормоталкой для того чтобы связаться с «Брюшком личинки» и заказать кусок самого свежайшего мяса, а также кое-что пожевать себе. И услышав это Мараск что-то ободрительно прощелкал своим крабом-кусакой. И это был уже неплохой результат, учитывая что перед этим он, как правило отзывался обо мне совершенно нелестно.

И значит, надо было ковать железо пока оно горячо.

Я затушил окурок и поинтересовался у Мараска что он знает о царицах личинок.

— То же что и все мыслящие живущие в этом инопланетном квартале, — ответил тот. — Царицы личинок обладают некоторыми необычными свойствами. Какими именно и почему — не установлено, поскольку ни одна царица личинок так и не поступила в распоряжение исследователей федерации.

— А что говорят слухи?

— Слухи на то и слухи.

— И все-таки?

— Ну, говорят, что каждая царица личинок обладает своими, присущими только ей свойствами. Еще говорят, что для того чтобы эти свойства стали действовать на того кому царица принадлежит, нужно чтобы она признала его своим покровителем.

Оба-на! Вот и объяснение тому почему убийца до сих пор не улетел. Может быть, царица которую он похитил не желает его признавать своим покровителем?

Хотя, почему она должна сделать это именно на Бриллиантовой? Нет, что-то не сходится. Что-то не так…

— А что нужно для того чтобы царица признала кого-нибудь своим покровителем?

— Откуда я знаю? — промолвил Мараск. — Может быть, тот кто желает взять ее под свое покровительство, должен совершить какой-нибудь ритуал? А может, просто ей понравится? Короче, об этом слухи молчат.

— Ага, — сказал я. — А что ты можешь мне сообщить…

— Погоди, — перебил меня Мараск. — Давай-ка поступим по другому. Сначала ты мне расскажешь, что сегодня произошло, а потом я отвечу на твои вопросы. Согласен?

Требование было совершенно справедливым. Я начал рассказывать и когда дошел до появления на месте побоища великого банкира, послышался осторожный стук в дверь.

Ну да, посыльный.

Я уже хотел было открыть дверь, как вдруг вспомнил о зеленушке.

А что, если тот кто ее подкинул, решил повторить свою шутку? Причем, в этот раз за дверью может оказаться сюрприз похлеще чем растение — хищник.

— Ты можешь определить кто находится за дверь? — спросил я у Мараска.

— Увы, нет, — ответил он. — Понимаешь, эта халупа, как ты ее называешь, на самом деле здорово укреплена. Внутри стен находятся броневые щиты, а через толстый слой металла читать мысли я не могу. Поэтому, для того чтобы узнать кто именно находится за дверью, тебе придется ее открыть.

Вот такие дела. Ну и помощничек. Я его значит кормлю отборным мясом, а он не может даже узнать кто стоит за дверью.

Вытащив из кобуры кольт, я перезарядил его и подошел к двери.

Эх, была не была. Волков бояться — в лес не ходить.

Держа кольт наготове, я осторожно открыл дверь, и выглянул наружу.

Никого. То-есть вообще никого. Перед моей дверью не было ни единой живой души, и улица была пустынна. Куда-то подевались даже аборигены.

Хотя, кто знает, может быть старина Эд, в свое время внушил им простую мысль что возле его резиденции ошиваться без дела небезопасно. Я бы на его месте что-то подобное сделал обязательно.

Но кто же тогда стучал в дверь? И куда он делся? Может быть спрятался за угол резиденции?

Самым разумным было закрыть дверь и продолжить разговор с Мараском. Вместо этого я еще раз огляделся и не обнаружив поблизости ничего опасного, решил обойти вокруг резиденции.

Кто же все-таки стучал?

Ответ на этот вопрос я получил скорее чем рассчитывал.

Не успел я сделать и пару шагов, как мне в затылок уперлось что-то твердое, скорее всего ствол бластера, и мягкий, мурлыкающий голос сказал:

— Ну вот, теперь я с тобой рассчитаюсь за все.

13.

Ну да, конечно, мне надо было посмотреть вверх. Постучав, она запрыгнула на крышу резиденции, а потом, когда я вышел на улицу, ей осталось только бесшумно спрыгнуть вниз, приставить ствол бластера к моей голове и произнести свою коронную фразу.

Короче, она спрыгнула и произнесла. После этого, по ее расчетам я должен был оцепенеть от страха…

Должен был…

Вообще, есть один хороший закон. Если ты в самом деле намерен кого-то ухлопать, то иди и при первой же возможности стреляй. А объясняя врагу что ты намерен с ним сделать, да еще каким именно образом, ты всего лишь даешь ему шанс для спасения.

Короче, мне был предоставлен шанс. Я им и воспользовался.

— Для начала… — сказала Маута.

Докончить она не успела, поскольку как раз в этот момент включился симбиот и резко шагнув вправо, я развернулся, а потом точным ударом выбил у нее бластер.

Зашипев, Майна попыталась резануть меня про лицу острыми когтями, вдруг появившимися у нее на кончиках пальцев. И конечно не попала, поскольку я среагировал быстрее. Когти кошаны всего лишь вспороли воздух, а вот рукоятка моего кольта попала точнехонько в лоб этой взбесившейся кошке.

Эффект получился таким, на который я и рассчитывал.

Маута упала.

После этого мне оставалось лишь подобрать бластер, а потом взвалить на плечо кошану и доставить ее в резиденцию.

— Ого, неплохой улов, — сказал Мараск, когда я, нагруженный добычей, вошел в резиденцию. — И что ты намерен с ней теперь делать?

— Конечно допросить, — сказал я.

— Насколько я понимаю, это та самая кошана о которой ты уже успел мне рассказать? — спросил Мараск.

— Она самая, — подтвердил я, опуская Мауту в стоявшее возле барьера кресло.

— И что ты теперь намерен с ней делать?

— Первым делом хорошенько расспросить и узнать за что это она решила со мной расквитаться. Чем я ей так навредил, что она собралась рассчитаться со мной при помощи бластера?

— Только, для начала приведи ее в чувство.

— Именно этим я и собираюсь заняться.

Вытащив из кармана кибермедика, я положил его на плечо Мауты. Полежав неподвижно пару секунд, кибермедик выдвинул щупальца и шустро перебравшись на лоб кошаны, выпустил небольшую присоску. Через мгновение после того как она коснулась лба Мауты, кибермедик заявил:

— Объект подвергшийся обследованию, является представителем расы кошан. В данный момент находится с бессознательном состоянии, в котором будет еще несколько минут. Каких либо угрожающих жизни повреждений органов не обнаружено.

Я удовлетворенно кивнул.

Ну вот, а то я стал уже беспокоиться не слишком ли сильно я ударил эту дикую кошку. Ответ: не слишком. Ну и отлично.

Сунув кибермедика обратно в карман, я закрыл входную дверь. Потом я притащил из соседней комнаты еще одно кресло и поставил его в двух шагах от того в котором покоилась пленница. Усевшись в кресло, я положил бластер на колено, так чтобы он был хорошо виден кошане когда та придет в себя и задал Мараску вопрос, который уже давным-давно вертелся у меня на языке:

— Кстати, помощник, а что ты станешь делать если эта необузданная девица снова попробует выкинуть какой-нибудь фокус?

— В каком смысле?

— Ну, ты можешь себя как-то себя защитить? Ну, там укусить ее и ли еще что-то?

— Укусить? — задумчиво сказал Мараск. — Да, укусить могу. Знаешь, у моего краба-кусаки очень сильные челюсти. И уж если он во что-то вцепится, то оторвать его почти невозможно.

— А еще?

— Разве этого мало?

— Понятно, — проговорил я. — В таком случае, держи своего краба наготове. Кошана, похоже, совершенно ошалела и ждать от нее можно чего угодно. Понимаешь?

— Еще бы.

Краб — кусака переместился поближе к пленнице. Теперь, для того чтобы вцепиться в какую-нибудь часть ее тела ему хватило бы одного прыжка. Если, конечно, она в тот момент все еще будет сидеть в кресле.

А вот в этом-то я сомневался. Маута обладал отменной реакцией и если бы не симбиот, справиться с ней было бы трудновато. Ну да будем надеяться что в случае чего старичок опять меня выручит.

Я хотел было закурить, по потом передумал.

Если тебе приходится разговаривать с противником способным в любой момент попытаться вспороть тебе горло, лучше воздержаться от курения. Отвлекшись на секунду чтобы стряхнуть пепел, ты можешь лишиться жизни.

Кошана очнулась спустя минуту. Я предполагал что, она, возможно, попытается сейчас же на меня напасть, но этого не произошло.

Стало быть, наша благородная дама обладает некоторым количеством здравого смысла. Это обнадеживало.

И все-таки, какого черта она на меня напала?

— Ага, — сказала Маута. — Стало быть ты оказался быстрее?

— Точно, — подтвердил я. — И окажусь еще раз, если ты попробуешь выкинуть какой-нибудь фокус. Бластер я у тебя отобрал, но не мог же обрезать когти? Хотя, это мысль. Может быть стоит попробовать?

— Подонок, — вынесла свой вердикт кошана.

Я покачал головой.

Ах, стало быть подонок это я? Я, которого она несколько минут назад пыталась лишить жизни, причем по совершенно неизвестной мне причине.

— Надо было стрелять сразу же… — сообщила Маута.

Я кивнул.

Очень трезвая мысль. Вот только несколько запоздалая.

— Но мы еще посчитаемся.

Я снова кивнул.

Все, кажется, стандартный набор исчерпан. Или я ошибаюсь? Может быть, она придумает что-то поновее? Нет?

Маута молчала.

Выждав еще с минуту, я наконец посчитал что пора переходить к делу и спросил:

— И все-таки, почему ты пыталась меня убить?

Маута усмехнулась.

— А тебя не интересует почему я это решила сделать сама?

Я хмыкнул.

Хороший вопрос. Действительно, почему благородная дама не поручила расправиться с мной своим громилам?

— Может быть, ты потеряла к ним доверие? — предположил я. — После того как им не удалось ухлопать меня при помощи зеленушки?

Маута коротко хохотнула.

— Да, потеряла. После того как ты их убил.

— Я?

Вот тут я действительно удивился.

— А кто же еще, кроме тебя? Пикеанец умер через полчаса после того как вернулся и доложил что бедной зеленушке пришлось увянуть так и не получив должного количества пищи. Хараус умер два часа назад.

— Каким образом это случилось? — спросил я.

— Перестань валять дурака, и делать вид будто не знаешь, как ты их убил. Я понимаю, что ты имел на это некоторое право, поскольку мы попытались убить тебя первыми. Но почему ты ухлопал обоих моих телохранителей? После того как ты убил пикеанца, я сообразила что связываться с тобой не имеет смысла. Смерть харауса была совершенно излишней.

— И все-таки… — сказал я.

— Да откуда я знаю? — возмутилась Маута. — Они просто умерли и все. Словно кто-то приказал им это сделать.

— Или словно у них просто остановилось сердце.

— Да, наверное, так оно и было. У меня нет с собой кибермедика, поэтому установить причину смерти я не могла.

— И после этого ты решила мне отомстить, — сказал я.

— И это тоже, — заявила Маута. — Но прежде всего мне нужно было обезопасить себя. Если смерть пикеанца можно было рассмотреть как предупреждение, то гибель второго телохранителя могла означать только одно — ты решил избавиться от нас всех. И естественно начал с телохранителей.

Надо отдать ей должное. Мыслила она довольно логично. Вот только, в совершенно неправильном направлении.

Стоило ли сообщать ей о ошибке? Может быть, для меня, гораздо выгоднее на данный момент чтобы она считала меня эдаким монстром, способным на расстоянии убить любого, кто попытается перебежать ему дорожку? И еще, этой кошане явно что-то известно о царице личинок. Может быть, пока она не знает что к смерти ее телохранителей я не имею никакого отношения, попытаться из нее эти сведенья вытянуть?

Я уже хотел приступить к очередной порции вопросов, когда в дверь снова постучали.

— Ну, на этот раз это точно посыльный, — сказал Мараск.

Маута в изумлении уставилась на краба-кусаку. Похоже она до этого момента считала моего помощника всего лишь деталью интерьера.

— Если попытаешься выкинуть какой-нибудь фокус, — предупредил ее я. — Мой помощник махом отхватит тебе какую-нибудь конечность. А потом, если ты не угомонишься, отхватит и все остальные.

Маута взглянула на зубы краба-кусаки и тихо зашипела.

Стук повторился.

Сунув бластер за пояс, я поспешно открыл дверь.

Это и в самом деле оказался уже знакомый мне посыльный. Выгрузив на стойку заказанные мной блюда, в том числе и кусок мяса для Мараска, он спросил:

— А дама? Может быть мне принести что-нибудь для нее?

— Даме надо заботиться о фигуре, — сухо сказал я, и расплатившись, выпроводил посыльного.

Когда дверь за посыльным захлопнулась, Маута сказала:

— Мог бы что-то для меня и заказать. Из-за всех этих событий я не ела уже часов двенадцать.

— Мы разделим мой обед пополам, — заверил ее я.

Маута слегка привстала в кресле и грациозно потянулась. На лице у нее появилось томное и слегка мечтательное выражение.

— Вряд ли ты станешь убивать того, с кем собираешься разделить ужин, — сообщила она.

— Ему случалось убивать даже тех, с кем он делил постель по полгода, — сообщил Мараск.

Мой помощник совершенно бессовестно солгал, но все же я был ему благодарен. Что-то слишком быстро пленница пришла в себя. А мне она сейчас нужна была испуганная, думающая лишь о том, как бы спасти свою жизнь, и ради этого готовая выложить всю подноготную.

Пришлось скорчить совершенно зверскую физиономию, и словно бы в глубокой задумчивости провести ладонью по рукоятке засунутого за пояс бластера.

Это подействовало. Маута сейчас же приняла чинный и благопристойный вид, и даже положила руки на колени.

Ну-ну, надолго ли?

— Итак, — сказала Маута, — Я проиграла и готова заплатить за свой проигрыш наивысшую цену.

— Какую же? — поинтересовался я.

— Любую, конечно, кроме жизни. В самом деле, зачем тебе меня убивать? Телохранителей у меня больше нет. Нападать на тебя я больше не собираюсь, поскольку это предприятие не увенчается успехом. Таким образом, единственное что мне остается, это покинуть Бриллиантовую. Если ты меня отпустишь, я немедленно направлюсь в космопорт, и на первом же корабле, который полетит в нужном мне направлении отбуду.

— А как же ожерелье из личинок? — спросил я.

— Ни одно ожерелье не стоит так дорого чтобы заплатить за него жизнью.

— И даже царица личинок?

Что-то в лице Мауты дрогнуло и это не укрылось от меня.

— Это что, предложение? — тихо спросила кошана.

— Нет, — сказал я. — Пока никаких предложений. Я просто хочу знать. Можешь ли ты рискнуть жизнью за обладание царицей личинок?

— Рискнуть — конечно могу. Но встать на твоем пути — нет. Слишком малы шансы на успех. Неоправданно малы. Я в этом убедилась.

— А не пора ли нам слегка перекусить? — спросил Мараск.

— Давай, приступай, — сказал ему я. — А нам с дамой необходимо еще кое о чем поговорить.

— О чем же? — спросила Маута с любопытством следя за манипуляциями краба-кусаки, который уже принялся обрабатывать кусок мяса.

Похоже, такого способа наполнения желудка она до этого момента еще не видела.

— О царице личинок, — сказал я.

— О! — Маута тотчас же забыла о Мараске и выдала мне чудовищно обворожительную улыбку. — Так все-таки, ты решил принять мое предложение? Учти, к той сумме, которую я тебе назвала последний раз, добавилась солидная премия за хлопоты, которые я доставила тебе, приказав своим телохранителям учинить ту маленькую штучку с зеленушкой.

Я покачал головой.

— Ты поняла меня совершенно неправильно. Я хочу услышать что ты знаешь о царице личинок. Всего — навсего.

— А как ты узнаешь правду я тебе говорю или нет?

Положительно, эта девочка умела задавать вопросы. Причем, именно те, на которые ответить не так-то легко.

Я уже хотел было сообщить ей что мой помощник обладает телепатическими возможностями, но передумал. Маута запросто могла потребовать чтобы он продемонстрировал ей свои возможности, а я не был уверен что он на это согласился. Если точнее, то наверняка не согласится. Вряд ли он успел записать эту кошечку в число своих врагов.

И тут мне в голову пришло очень даже неплохое решение.

Потратив еще несколько мгновений на то чтобы его обдумать, я признал что оно и в самом деле сулит мне некоторую выгоду. По крайней мере, какое-то время, можно будет не опасаться выходок кошаны.

— Нет, не смогу, — сообщил я.

— В таком случае, — улыбнулась Маута. — Я не знаю о царицах личинок почти ничего. Просто, кто-то когда-то сказал мне что они существуют. Еще я узнала что они стоят баснословно дорого, и мне захотелось заиметь одну из них.

— Так сильно, что ради этого ты решила убить бедного, совершенно безобидного центуриона?

— Я подозревала что этот центурион на самом деле не такой уж бедный, а также не безобидный. И не ошиблась. И даже заплатила за это жизнями телохранителей. И готова добавить очень-очень солидную сумму в звонкой монете, если он оставит меня в игре, и плюс к этому примет мою сторону. Ну так как?

— Однако, при этом искренний ответ на мой вопрос ты дать не желаешь?

— Но я еще не в твоей команде. Вот если бы…

— Верно. Но от твоего ответа зависит попадешь ли ты в нее. Если ты знаешь о царице личинок лишь только это, то мне придется сейчас препроводить тебя в космопорт и посадить на первый же попавшийся корабль. А если ты знаешь достаточно много…

— Тогда я смогу остаться, не рискуя вдруг ни с того ни с сего умереть?

— Возможно, вполне возможно.

— В таком случае, мне ничего не остается как рассказать все что мне известно.

Ну, уж в это-то я не поверю. Однако, ей и в самом деле придется что-то сказать. Как знать, может быть, как раз этих сведений мне не хватает, для того чтобы понять, что именно происходит на Бриллиантовой.

— Итак..? — спросил я.

— Ну-у-у…— Маута пожала плечами. — Собственно, добавить я могу не так чтобы много. И лучше предварительно кое-что объяснить. Например, то, что я принадлежу к роду Длинноусых. Этот род никогда не был у власти, хотя всегда прилагал большие усилия для того чтобы это произошло. Однако, судьба была против нас. Ни одному представителю нашего рода, за последние полторы тысячи лет так и не удалось стать владельцем священного звездного шара, сотканного из нитей одежды духа космоса.

— Однако, ваш род нельзя назвать нищим.

— О да, — согласилась Маута. — Судьба высказала свое благоволение в другой области. На данный момент наш род является самым богатым на планете кошан.

— Что же мешает вам употребить для получения этого самого священного звездного шара деньги?

— Согласно нашим законам королевский титул купить нельзя. К нему ведет только путь доблести. Для того чтобы его получить, нужно совершить поступок на благо всей планеты, на благо всех кошан.

— И ты решила что таким поступком будет визит на Бриллиантовую, с целью приобретения царицы личинок?

— Ну конечно. Если удастся ее раздобыть, причем, неважно каким методом… — кошана мечтательно прикрыла глаза.

— Стоп, стоп, — сказал я. — А почему ты решила обратиться ко мне?

— Ну, прежде чем отправиться на Бриллиантовую, я собрала о ней кое-какие сведенья. Они обошлись мне недешево, но я узнала что центурион инопланетного района на Бриллиантовой занимает свою должность вот уже двадцать лет. Я подумала, что он не мог не знать хоть что-то о царице личинок. И едва увидев тебя, сделала свое предложение. Ну, а дальнейшее тебе известно.

— Угу. А еще кому ты делала подобное предложение? Неужели ты рассчитывала только на помощь центуриона?

— Да, был еще один мыслящий, на помощь которого я рассчитывала. В той информации которую я получила о Бриллиантовой, говорилось, о Джане Ухуле, начальнике космопорта. Сообщалось, что он является большим специалистом по аборигенам, постоянно проводит какие-то исследования, и тщательно собирает все сведенья о личинках, царицах личинок, аборигенах и т.д. Когда я сделала предложение о сотрудничестве ему, он тоже ответил отказом.

— А зачем ты приказала своему телохранителю подбросить мне зеленушку?

— Ты знал зачем я сюда приехала. Ты не был со мной. Стало быть, ты мог мне помешать. Ждать когда это случится я не собиралась.

— Но ведь еще был Джан Ухул. Не пыталась ли ты проделать с ним похожий фокус?

— Нет. Он федеральный служащий, и стало быть на что-то незаконное не пойдет. Кроме того, устроить на кого-то покушение в здании космопорта почти невозможно. Поэтому, я решила сначала убрать самого опасного противника.

— Меня?

— Угу. Кого же еще?

Я бросил на Мауту испытующий взгляд. Конечно, все рассказывать она не собиралась. И если бы Ухула убили не тем же способом как и центурионов, у меня, сейчас, в руках был бы подозреваемый в его смерти.

А так… Да, может быть так оно и было на самом деле. Или почти так. Главное — к смерти центурионов и начальника космопорта она наверняка непричастна. Особенно, если учесть что она появилась на Бриллиантовой уже после того как центурионы были убиты.

Жаль, очень жаль…

— Что тебе еще известно о царицах личинок?

— Почти ничего. Я знаю что они обладают какими-то почти чудесными свойствами. Причем, каждая — своим. Кроме того, мне известно что для того чтобы завладеть какой-нибудь царицей личинок, необходимо произвести какой-то обряд.

— Обряд?

— Ну да, мало ей завладеть. Для того чтобы царица стала действительно твоей, для того чтобы ее свойства стали работать на тебя, нужно провести какой-то обряд. Какой — мне неизвестно.

Вот это уже было кое-что. Мне стало известно об этом обряде из второго источника. Стало быть, слухи об обряде имеют под собой почву.

Получается, что тот кто убил центурионов действительно мог обладать царицей личинок. И если он, по какой-то причине не провел этот обряд, то значит не мог и воспользоваться ее свойствами. Может быть этот обряд можно провести только на Бриллиантовой? Может быть, именно поэтому он до сих пор ее не покинул?

В том, что он все еще на планете, я теперь был уверен почти стопроцентно. Доказательством этому служила смерть последнего из телохранителей Мауты, который умер всего два с лишним часа назад.

Стало быть, тогда убийца все еще был на планете. И зачем ему было бы убивать телохранителя Мауты, если он не собирался пробыть здесь еще некоторое время?

Нет, Медок прав. Ничего не кончилось. Все еще только начинается. И если я в ближайшее время не поймаю этого убийцу, мне грозит стать следующей его жертвой. Или Медоку. Пятьдесят на пятьдесят. Не такие уж хилые шансы, но все-таки, стоило предпринять все возможное чтобы избавиться от этой угрозы.

— Ну, ты удовлетворен? — спросила Маута. — Я могу остаться?

Вот тут, по идее, мне надо было препроводить ее до космопорта, запихнуть в первый попавшийся корабль и отправить с планеты восвояси. Чтобы она более не путалась под ногами.

— Где находятся трупы твоих телохранителей? — спросил я.

— В гостинице «Благословенная личинка». Я спрятала их в одной из комнат, которые снимаю. Конечно, по закону я должна была сообщить о их смерти центуриону инопланетного района. Но какой в этом был смысл, если ты сам их и убил?

Все правильно. И логично. Вот только, вся ее логика строилась на неверных предпосылках. И похоже, наступил момент открыть ей глаза. Интересно, как она воспримет новость что я ее провел?

— Ну так как? — спросила Маута. — Мы договорились?

На всякий случай положив руку на рукоять бластера, я сказал:

— Нет, не договорились.

— Негодяй, подонок, имеющий привычку мазать свои усы в помете семиногих таркаранцев, бесхвостый представитель…

— Стоп! — гаркнул я. — Осади назад.

Резко выпрыгнув из кресла, словно подброшенная пружиной, Маута попыталась вцепиться когтями мне в глаза. Надо сказать, шансы у нее были неплохие, поскольку мой симбиот не успел активизироваться.

К счастью, Маута настолько вышла из себя, что не смогла точно рассчитать свой прыжок. Благодаря этому ее когти так и не лишили меня глаз. Отпрыгнув в сторону, я выхватил бластер и навел его на кошану.

Это подействовало самым успокаивающим образом.

— Ладно, — неохотно проворчала Маута, снова опускаясь в кресло. — Твоя взяла. И все-таки, ты негодяй. Будь мы на планете кошан, уж я бы…

— Однако, пока мы еще на Бриллиантовой, — промолвил я. — И кстати, я не такой негодяй, как ты думаешь. Просто, ты сразу допустила одну большую ошибку. Ты приняла меня за старину Эда, центуриона который и в самом деле проработал на этой планете двадцать лет. Вот только, его совсем недавно убили. А вслед за ним еще двух центурионов. И кстати, пару часов назад убили Джана Ухула, того самого которому ты сделала предложение на себя работать. Все они умерли от того что у них остановилось сердце. Ты права в одном. Твоих телохранителей наверняка убили из-за того что ты интересовалась царицей личинок. Вот только, это сделал не я. Понимаешь?

Недоверчиво на меня посмотрев, Маута спросила:

— Это что, новый трюк?

— Ни в малейшей степени, — сказал я.

— Он прав. Так оно и есть, — подал голос Мараск. — Теперь ты понимаешь почему тебе нельзя оставаться на этой планете?

— Почему?

— Потому, — сказал я. — Что убийца до сих пор не пойман. И как ты думаешь, кто будет следующей его жертвой?

— Я?

— Или я. Или Медок. Наверняка, это будет кто-то из нас троих.

— Медок, это — председатель совета мыслящих инопланетного района?

— Да, он в курсе происходящего. И убийца, сейчас, наверняка, выбирает кого из нас троих он отправит на тот свет. Ну так как? Стоит тебе оставаться на Бриллиантовой?

— Безусловно, — заявила Маута. — Чем я рискую? Шансы что меня убьют пока один к трем. Причем, мы можем поймать убийцу до того как он кого-то из нас найдет. Нужно только действовать, и еще раз действовать.

— Кстати, — спросил я. — Почему из всего вашего рода за царицей личинок отправилась именно ты? Неужели не нашлось кого-то принадлежащего к противоположному полу?

— Мужчины? — Маута презрительно скривилась. — Эти жалкие создания? Нужно совсем выжить из ума чтобы отправить на выполнение такого опасного задания мужчину.

Угу, понятно. Значит, у них матриархат. Веселенькое должно быть место эта планета кошан.

— Стало быть ты остаешься? — спросил я.

— Решительно. И если ты сейчас вернешь мне бластер…

Я хмыкнул.

Резвая девочка. А она тотчас же из этого бластера понаделает во мне дырок. Отомстит за то, что я ее надул и избавится от конкурента.

— Послушай, — сказал я Мауте. — Учти одну вещь. Втроем искать убийцу гораздо удобнее чем вдвоем. Понимаешь? И если ты сейчас попробуешь меня убить, и если тебе это даже удастся, то добьешься лишь того, что увеличишь шансы собственной смерти.

— Понимаю, — сказала Маута. — Поэтому, до тех пор пока не будет пойман убийца, обещаю что не буду пытаться тебе отомстить. Кстати, убийца ухлопал моих телохранителей. Они, конечно, были не кошаны, но тем не менее, я должна за них отомстить.

— Но не мне, не так ли?

— Так.

— Хорошо.

Мысленно приказав симбиоту активизироваться, я вытащил из-за пояса бластер и протянул его Мауте.

— Между прочим, ты сильно рискуешь, — предупредил меня Мараск.

— А мне вот кажется, что не очень, — довольно браво заявил я.

— И совершенно правильно, — сообщила Маута, забрав у меня бластер, и засовывая его за пояс своей короткой юбки. — Правда, за тобой небольшой должок. И когда мы покончим с этим небольшим дельцем…

— Безусловно, — сказал я. — Всегда к вашим услугам. Вот только, хочу тебя предупредить, что ты не единственная на этой планете, кому хочется добраться до моего скальпа, после того как с убийцей будет покончено.

— И кто же он, этот мой конкурент?

— А вот сейчас я тебя с ним познакомлю, — сказал я, дав симбиоту команду «отбой», и доставая из кармана бормоталку.

14.

— Что еще у тебя стряслось? — мрачно поинтересовался Медок.

— Кое-что есть, — сказал я. — Во-первых ты оказался прав и убийца все еще находится на Бриллиантовой. Во-вторых, количество посвященных в нашу маленькую тайну увеличилось.

— Каким это образом?

Пришлось вкратце рассказать кто такая Маута и каким образом она оказалась в моей резиденции.

— И все-таки, надо было посадить ее на первый же попавший корабль и отправить с планеты прочь, — сказал Медок.

— Наверное, надо было, — сказал я. — Вот только, как быть с соображениями секретности? Кажется, в первую очередь ты был заинтересован в том, чтобы слухи о том, что на бриллиантовой происходит что-то неладное, не просочились на другие планеты?

Медок издал какой-то звук, который я идентифицировать не смог. Может быть, скрипнул зубами.

— И что мы теперь с ней будем делать? — после небольшой паузы спросил он.

— Ничего особенного. Девица она боевая. Понимаешь, она с планеты на которой матриархат. Придется подключать к поискам убийцы.

— Амазонка, стало быть, — уточнил Медок.

Я посмотрел на Мауту. Та к этому времени уже успела принять совершенно невозмутимый вид и занималась тем, что внимательно разглядывала один из когтей на правой руке. Чем-то он ей не нравился. Может быть, слегка затупился.

— Точно, — сказал я. — Амазонка.

— Ну в таком случае, ты за ней и присмотришь. Вы — два сапога пара.

— А мне кажется, что это нужно сделать тебе, — сказал я. — Тем более, что в гостинице в которой она остановилась лежат трупы ее двух телохранителей. Кто-то должен их убрать. А то, вдруг на них наткнется какая-нибудь горничная. В результате, по инопланетному району поползут нежелательные слухи. Ну, сам понимаешь…

— Эх, надо было мне позволить тебе улететь с планеты, — сказал Медок.

В его голосе чувствовалось безграничное отвращение.

— Конечно, надо было, — спокойно сказал я. — Кстати, это сделать еще не поздно.

— Нет уж, дудки. Умерла, так умерла… Я сейчас занят тем, что тайно перетряхиваю весь инопланетный район. Задействовал на это всех своих свободных клерков. Она мне помешает.

— Ну, не сам же ты это делаешь, — сказал я. — Работают твои клерки, а ты только отдаешь приказания. И потом, неужели тебе не хочется познакомиться с новым членом нашей команды?

Немного поразмыслив, Медок неохотно сказал:

— Ладно, сейчас приеду.

Сунув бормоталку в карман я сказал Мауте:

— Ну вот, сейчас приедет очень большой банкир, председатель совета мыслящих инопланетного района. Он является третьим партнером, занимается поисками убийцы, и похоже, как и ты, прямо жаждет отправить меня на тот свет. Но только не сейчас. Есть еще некий тип, расы кабланды. Но он о убийце и царице личинок и не подозревает. Так что у тебя есть конкуренты. Можешь и опоздать.

— Я постараюсь, — улыбнулась Маута.

Чем-то ее улыбка походила на фирменную улыбку Медока.

Я даже подумал, что эти двое вполне могут найти общий язык. Так ли я прав, что свожу их вместе? Может быть, стоило не сообщать Медоку о Мауте, и просто отправить ее в свободный поиск?

Хотя, нет… Так могло получиться еще хуже. По крайней мере, банкир вынужден будет присмотреть за тем, чтобы она не наделала больших дел. У нее, похоже, просто прирожденный талант влипать в разные неприятные истории. А если они даже и заключат против меня союз, то все равно, к тому моменту когда мы найдем убийцу, а вместе с ним и царицу личинок, всякие союзы потеряют любой смысл. Каждому придется действовать рассчитывая только на себя, поскольку у царицы может быть лишь один хозяин.

Таким образом, получается, я поступил совершенно правильно.

Хотя… будущее покажет.

— Стало быть, я теперь полноправный партнер? — уточнила Маута.

— Угу, — кивнул я.

— В таком случае, может быть, ты посвятишь меня во все что вам известно об убийце? Наверное, не совсем правильно держать полноправного партнера в неведение о том, какие ему грозят неприятности и кем является его враг?

Черт, а это пташка быстро оперилась.

— Посвящу, — сказал я. — Только, может быть, сначала стоит заморить червячка?

Маута благосклонно махнула рукой.

— Ладно, согласна. Если ты отдашь мне мясо. А себе можешь взять все что имеет растительное происхождение.

— Нет уж, — сказал я. — Партнеры все должны делить пополам. Поэтому, строго пополам, как мясо, так и овощи.

— Но я же дама! А дамам нужно уступать!

— Ты дама с планеты на которой царит матриархат. И поскольку у вас на планете слабым полом являются мужчины, я подозреваю, что в данном случае…

— Как же, — перебила меня Маута. — Что-то уступать этим жалким созданиям, годящимся только на то, чтобы присматривать за детьми, готовить еду и посещать церковь ничтожного, преисполненного глупым милосердием бога…

Обречено вздохнув, я сказал:

— Ладно, забирай свое мясо. Один раз я могу побыть и вегетарианцем.

— Это очень правильное решение, — одобрительно промурлыкала Маута. — Думаю, если я посвящу оставшееся время рассказу о том, какими преимуществами для вас, мужчин, обладает матриархат…

— Ну уж нет, — решительно сказал я. — Вот этого не надо.

— Но если тебе вдруг когда-нибудь захочется побывать на нашей планете…

— Только под угрозой немедленной и страшной смерти, — промолвил я, приступая к еде.

Маута хотела еще что-то сказать, но потом махнула рукой и накинулась на еду. Мясо исчезло почти мгновенно. Немного погодя я доел свою порцию и закурил.

— Ну, рассказывай, — приказала Маута.

И я честно стал рассказывать все, что по моему мнению она должна была знать.

К тому времени когда приехал Медок, она успела уже высказать несколько идей насчет того как именно можно поймать убийцу, а мы, вместе с Мараском, доказать полную их несостоятельность.

Войдя в резиденцию, Медок смерил Мауту испытующим взглядом и спросил:

— Стало быть, это она?

— А это стало быть он? — спросила Маута, небрежно тыкая в сторону Медока стволом бластера.

Лицо Медока выразило легкое неудовольствие.

— Ты уже посвятил ее в наши дела? — спросил он.

— Посвятил, — жизнерадостно сказал я.

Честно говоря, меня эта сцена несколько забавляла.

— В таком случае, пусть эта девица следует за мной. Если она будет вести себя более-менее прилично, то ничего ей не угрожает. Если надумает фокусничать, то поставить ее на место будет нетрудно.

— А не пошел бы ты куда подальше, старый, лупоглазый жулик? — безмятежно поинтересовалась Маута.

Крякнув, Медок ошарашено спросил:

— А она вообще, нормальная? Может у нее что-то с головкой?

— Такая же нормальная как и ты, — фыркнула Маута.

Резко встав с кресла, она шагнула к Медоку и нежно взяв его за руку, добавила:

— И вообще, ты мне очень нравишься. Так нравишься, что я от тебя, теперь не отойду ни на шаг. Угу, симпатяшка?

Медок одарил Мауту взглядом, холода в котором вполне могло хватить для создания средних размеров айсберга. Впрочем, кошана, на него никак не прореагировала.

— Где находится трупы? — мрачно спросил Медок.

— О, я тебе сейчас все, все покажу, — прощебетала Маута. — Я их так хорошо спрятала, что…

Дальнейшего я не услышал потому, что Медок вышел из резиденции, а кошана конечно же последовала за ним.

— По-моему они просто идеальная пара, — изрек Мараск.

— Да уж, это точно, — промолвил я.

— А ты не подумал о том, что они и в самом деле могут сговорится?

— Думал. Ну и что? К тому моменту когда убийца, а вместе с ним и царица личинок будут найдены, о чем бы они сейчас не договорились, все это не будет иметь никакого значения. Сильно я сомневаюсь, что та же Маута захочет поделить ей с кем было то ни было. Даже если бы это было возможно.

— Тут ты наверное прав. А сам что думаешь делать если вдруг тебе в руки попадет царица личинок?

— Совершенно об этом не думал, — честно ответил я. — С меня вполне хватит смыться с этой планеты в целости и сохранности.

Хм, смыться…

Вот ведь забавная штука… Наверняка, именно об этом, сейчас размышляет и убийца. Может быть, он даже знает, что космопорт для него закрыт. И тогда, единственную возможность покинуть планету, для него представляет только корабль кабланды.

Причем, в отличии от меня, убийца может с этим кабланды договориться. Он может даже купить у него этот корабль. Если у него, конечно, хватит для этого денег.

Украсть? Кто его знает? Вполне возможно, если сумеет провести тот самый таинственный ритуал с царицей личинок. Может быть после того как она признает в нем покровителя, сделать так чтобы кабланды сам, безвозмездно, передал ему корабль, будет для убийцы совершенно плевым делом?

Так может и Медок надеется на то же самое? С этой точки зрения версия о том, что это именно он организовал нападение аборигенов на пустыре, приобретает некоторый смысл.

А что? Хапнуть царицу личинок, потом устроить на планете чрезвычайное положение, и тут же с нее смыться на корабле кабланды. Вот только, вроде бы, компания в которой работает кабланды и банк Медока находятся отнюдь не в лучших отношениях.

Может быть, я зря клепаю на честного банкира?

— Кстати, ты так кое-что мне и не дорассказал, — напомнил Мараск.

В самом деле.

Я устроился в кресле и продолжил свой рассказ. Когда я его закончил, Мараск спросил:

— Ну, а какие у тебя есть по поводу всего этого соображения?

А почему бы и нет? Чем мне может быть опасна откровенность с помощником центуриона? Даже наоборот. Он торчит на этой планете двадцать лет. Может быть что-то посоветует дельное?

И я выложил Мараску свои соображения.

— Неплохо, — одобрил он их. — Для дилетанта ты совсем неплохо соображаешь.

— И это все что ты мне можешь сказать? — разочарованно спросил я.

— Не только, — промолвил Мараск. — Я бы мог например, посоветовать тебе определить цикличность преступлений.

— Как это?

— Ну, ты же обратил внимание, что убийца убирает тех кто потенциально может хоть что-то узнать о царице личинок, другими словами тех, кто ему мешает. Но почему-то он убирает их по-одному, да еще через довольно большие промежутки времени. Не странно ли это? Почему он не пожелал прикончить всех сразу: тебя, Ухула, Медока, Мауту? Не хочет? Или — не может? Или так нужно по тому сценарию, который он разработал? Я бы на твоем месте попробовал определить промежутки времени через которые он убивает. Понимаешь?

Еще бы! Я понимал.

— Для того чтобы определить когда будет очередное преступление?

— Правильно. Особенно, если учесть, что убитым вполне можешь оказаться ты, собственной персоной. По крайней мере ты будешь знать сколько тебе осталось времени. Или Медоку. Или Мауте. Или вам всем троим. Насколько я помню, смерть второго телохранителя Мауты и Ухула произошла почти одновременно. Стало быть, наш убийца прогрессирует. Может быть, теперь, он может убивать и несколько мыслящих за раз? Подумай.

Совет, действительно был неплохой.

Вот только, как высчитать этот промежуток?

Да, я мог спросить у Мараска и узнать с точность до минуты время смерти центурионов. Вот только, что бы мне это дало? Два центуриона, прибывших на бриллиантовую после смерти старины Эда, появлялись на планете с промежутком в один — два дня. Вот если бы они приехали на нее одновременно…

Нет, только телохранители Мауты и Ухул. А умерли они с интервалом в пятнадцать, шестнадцать часов. Причем, с момента смерти второго телохранителя прошло уже часа три. Стало быть, у меня в запасе осталось двенадцать — тринадцать часов, не больше.

У меня? Или у нас? Вот в чем загвоздка. Может быть, этот убийца и в самом деле научился убивать не по одному мыслящему за один раз? Или смерть Ухула все-таки была совпадением? И никто его не убивал, а он сам, тихо и мирно умер от разрыва сердца?

Я машинально помотал головой.

Э, нет. Так не пойдет. Совсем не пойдет. Ничего себе — случайность! Такая же примерно, как проигрыш новичка в карточной игре против трех первостатейных шулеров.

И рассчитывать на это было бы смешно. А вот совершенно правильно было бы считать эту смерть вполне закономерной. И от правды никуда не денешься. Похоже, наш ловкач, умудрившийся прибрать к рукам царицу личинок и ухлопать целую кучу мыслящих, причем, для совершенно неизвестной цели, совершенствуется.

А это означает…

— Что, невеселые получаются результаты раздумий? — поинтересовался Мараск.

— Еще бы, — сказал я.

— Думай, думай. Это для тебя, сейчас, единственный способ спасти свою жизнь.

— Попрошу без нравоучений, — раздраженно сказал я.

Вот только, Мараск был конечно прав.

Отпущенный мне срок на поимку убийцы еще раз сократился. Да как! теперь он составлял, по самым щедрым подсчетам, двенадцать часов.

А потом — все. Конец. Амба! И так не хочется умирать.

И самое главное: что мне сейчас делать?

Попробовать пройти маршрутом старины Эда? Какой смысл? И так понятно что именно он узнал перед тем как лечь спать и не проснуться.

Наверняка, тот абориген, которого он встретил сообщил ему, что кто-то спер царицу личинок. И старина Эд, конечно этим сильно озаботился. И может быть, даже придумал как ее вернуть прежним владельцам. Да вот только совершил одну ошибку. Предварительно решил поспать. По принципу: утро вечера мудренее. И ошибся.

Не было для него больше утра. Ничего для него больше не было. Только смерть.

И поэтому, повторять его последний обход — нет никакого смысла. Проще обойти весь инопланетный район, заходя по-порядку во все дома и спрашивать не тут ли прячется убийца, и нет ли тут этой распроклятой царицы.

Хм, обойти…

Стоп, а может и в самом деле? Только, не нужно мне обходить все эти дома. А надо попробовать прикинуть где именно может прятаться убийца. И может быть, он прячется не в инопланетном районе?

В самом деле, может быть он посчитал что укрыться в инопланетном районе слишком рискованно? Много лишних глаз. Очень много. Наверняка, здесь, как и в большой деревне, каждый следит за каждым. Каждый знает о каждом почти все.

И где тогда мог спрятаться убийца?

Ну да, здесь же в городе, но не в инопланетном районе. И может быть стоит поискать его за пределами района? И это вполне логично, поскольку мыслящие очень редко выбираются в остальную часть города. Зачем бы им это сдалось, если они вовсе не интересуются аборигенами?

Ну, аборигены и аборигены. Обычные дикари. Что в них такого интересного? И зачем бы какому-нибудь мыслящему ими интересоваться? Вот личинками, которые эти аборигены приносят из муравейников бриллиантовых муравьев — другое дело.

Кстати, был один мыслящий, который аборигенами интересовался. Ну да, именно, Джан Ухул. Может быть, именно поэтому он и погиб? Может быть Ухул, общаясь с аборигенами, случайно обнаружил гнездышко убийцы? То самое, которое он себе устроил подальше от территории патрулируемой стариной Эдом.

Ба! Ба! Ба! Да я наверняка на верном пути.

Причем, чем сейчас занимается тот же Медок, при помощи одной очень воинственной кошаны? Ну да, очень тихо, без всякого шума, шерстит инопланетный район. И пусть он этим занимается, поскольку знает большинство его обитателей. И вообще знает что в этом районе почем, откуда что вытекает и куда втекает, как с кем поговорить и о чем. Пусть занимается.

А я тем временем проверю-ка остальную часть города. И кто знает, может быть мне на этот раз повезет?

— Ага, — сказал Мараск. — Кажется надумал.

— Точно, — подтвердил я. — Надумал. И принимаюсь прямо сейчас действовать.

— Удачи, — пожелал мне Мараск.

Выходя из резиденции я подумал что удача, этот как раз то, в чем я сейчас нуждаюсь более всего.

15.

Что-то происходило.

Я мог бы в этом поклясться, поскольку видел немало инопланетных районов. Тихие и не очень, большие и маленькие, захудалые и великолепные, все они походили друг на друга в одном. У них был свой привычный ритм жизни, где тихий и почти незаметный, где спокойно — деловой, а где быстрый, лихорадочный, но он все же этот ритм был.

Сейчас же в ритме жизни района случился какой-то сбой. Незаметный, почти неощутимый, но он все же был. Нет, нет, это еще совсем не походило на смятение или панику. Это было словно предощущение, предчувствие надвигающихся событий.

И это было скверно, очень скверно.

Через некоторое время этот сбой, нарушение ритма станет более заметным. И тогда большинство жителей района обеспокоятся, станут готовятся к каким-то непонятным, надвигающимся событиям, и этой подготовкой сделают наступление их неотвратимым.

Скверно.

Но пока еще ничего не происходило. В том-то и суть что — пока.

Я остановился возле фактории, в которую аборигены сдавали личинки и выкурил сигарету, наблюдая за тем, что возле нее происходило.

На первый взгляд: тоже ничего особенного. Просто, возле фактории стояло несколько аборигенов, с коробочками, в которых должны были находится личинки. Вот только, наверняка, коробочки эти были больше чем обычно. И балахоны тех, кто держал в руках коробочки, были украшены одноцветными ленточками. Охряными, лютиковыми, горохового цвета, палевыми, изумрудными, васильковыми, бурыми, порфирными.

Ага, стало быть старейшины. Торопятся затарится благами цивилизации пока не начался хасс.

Это мое умозаключение подтверждало наличие втрое, вчетверо большего количества простых аборигенов, маявшихся на некотором удалении от фактории.

И наверняка они стояли там лишь для того, чтобы помочь старейшинам утащить из города все что они закупят в магазинах на деньги полученные за личинки.

— Что-то они сегодня очень активно приносят личинки, — сказал, остановившись рядом со мной, пожилой, судя по блеклой радужке глаз мармаланец, здорово смахивающий на сухопутного осьминога.

— Действительно, — согласился с ним я. — К чему бы это?

— А вы, стало быть не знаете?

— Нет.

Мармаланец выписал своим хватательным щупальцем в воздухе какую-то сложную фигуру, и промолвил:

— Жаль. А я надеялся… Вы ведь новый центурион?

— Да.

— И вы ничего не знаете? Может быть, что-то намечается?

— Ничего не намечается, — спокойно сказал я. — Совсем ничего.

— Угу, так я и думал, — с сомнением промолвил мармаланец.

К тому времени когда я докурил сигарету, он отважился спросить:

— А как у вас с сердцем?

— В лучшем виде, — заверил его я. — С моим сердцем ничего произойти не может.

Мармаланец снова выписал хватательным щупальцем странную фигуру. Видимо, это должно было означать крайнюю степень смущения.

— Да я не имел в виду ничего плохо. Просто спросил…

— А я просто ответил, — буркнул я, отправляясь дальше.

Итак, хасс действительно грядет.

Только, меня это сейчас не сильно интересовало. Прежде всего надо было спасти собственную жизнь. Если я не доживу до того момента когда аборигены начнут претворять свою угрозу в жизнь…

Ладно, не будем о грустном.

Я миновал одну улицу, потом другую. Следующая уже не принадлежала инопланетному кварталу. О чем неопровержимо свидетельствовали дома, из которых она состояла.

Стало быть именно отсюда мне надо было начинать свой поиск. Знать бы еще как его вести.

Поправив ремень и висевшую на нем кобуру, я медленно огляделся.

Две длинных шеренги похожих друг на друга как близнецы домов. Никаких вывесок, по которым можно было бы понять, что находится в том или ином доме.

И аборигены.

Их было не так чтобы много, но все же они были и шли по каким-то своим делам, а некоторые стояли возле домов и глазели на меня. И почти все они были в балахонах украшенных серыми ленточками.

Пара аборигенов, крохотного роста, с самым серьезным видом остановились неподалеку и стали меня рассматривать. Может быть, они принадлежали к какому-то особенно низкорослому племени, может просто были детьми.

Один из этих карликов ткнул в меня пальцем и что-то с жаром стал объяснять своему товарищу.

Может быть просто что я дурак набитый, а может, что я тот самый тип, который совсем недавно убил его папашу. И вот сейчас, наверняка, самый удобный случай за смерть отца отомстить. Надо только заманить этого придурка в какой-нибудь переулок, а там пырнуть его кинжалом в бок.

Эх, а Медок сидит в своем банке и только отдает приказы клеркам, а в перерывах треплется с Маутой.

А тут… Да еще и из оружия всего-навсего этот поганый кольт. Надо было не отдавать Мауте бластер. Сейчас он бы очень пригодился.

Ладно, спокойно.

Остановимся на предположении что эти два коротыша просто пытаются придумать как вытянуть из мыслящего, в кои-то веки заглянувшего на их улицу некоторое количество денег.

Будем надеяться… Кстати, проверить это не так уж и трудно.

— Эй вы, — я поманил пальцем коротышей. — Ну-ка топайте сюда.

Они поняли меня так как надо и подошли.

— Денги… — тоненьким голосом сказал один из них. — Денги… заработать.

Ну вот, иногда судьбе надоедать кормить тебя самыми худшими вариантами из всех возможных и в виде исключения она подсовывает что-то похожее на удачу.

Конечно, я мог вытащить из кармана свою огромную пачку денег и помахав ей перед этими малышами, попросить проводить меня к мыслящему, который скрывается в одном из их домов. И безусловно, совершил бы огромную ошибку.

Эта пачка денег запросто могла послужить тем катализаторов, наличие которого могло заставить всех находящихся на улице аборигенов возжаждать моей немедленной смерти.

Нет, я поступил по-другому.

Вытащив из другого кармана одну купюру, я показал ее коротышам и позволил им хорошенько ее рассмотреть. К тому времени когда один из них попытался взять эту купюру из моей руки, вокруг нас уже толпились все, кто в тот момент по той ли иной причине оказался на улице.

Позволив малышу забрать купюру, я тотчас же ткнул в него пальцем и сказал:

— Ты!

Коротыш заулыбался и подтвердил:

— Я.

— Пойдешь со мной?

— Да.

— Ну вот и отлично.

Очевидно сообразив, что процесс найма работника совершен, аборигены медленно вернулись к своим делам.

Дождавшись того момента когда возле меня остался лишь один коротыш, я сказал:

— Пошли. Если будешь хорошо работать, получишь еще.

— Да… Готов отработать.

Не вдаваясь в дальнейшие разговоры, я двинулся вдоль по улице.

Для начала надо было увести своего наемника подальше от того места в котором он поступил мне в услужение. Если соглядатаи убийцы были среди тех, кто видел как я его нанимал, то они сейчас кинулись к своему хозяину, чтобы сообщить ему о моем появлении поблизости от его убежища. И еще, они наверняка должны были оставить кого-то, кто проследит куда я направлюсь.

Подумав об этом, я оглянулся.

Да нет, вроде бы никто вслед за нами не шел. Хотя, откуда я могу знать? Эти аборигены настолько друг на друга похожи. Может быть следят. И не один. Причем, избежать этого невозможно. Может быть и не нужно.

В самом деле, почему бы не попытаться определить кто именно из аборигенов за мной следит? Определить, захватить одного из соглядатаев, отконвоировать в резиденцию и хорошенько допросить.

Каким образом? Почему я считаю, что абориген, стоит его привести в резиденцию, тут же мне все и выложит? И каким методом я заставлю его говорить? Не подвергать же его пыткам? Да и удастся ли мне это? Не пожелают ли другие аборигены отбить своего соплеменника? Кто мешает им в мгновение ока опять вооружиться, и напасть на меня, так же как это произошло на пустыре? Причем, мне придется гораздо хуже, поскольку нападающих в этот раз может быть больше, а рядом со мной не будет кабланды.

И все-таки, что-то в этой идее было. Захватить одного из соглядатаев. Нм… что-то было.

Причем, я вовсе не обязан его пытать, для того чтобы вытянуть необходимые мне сведения. Чем мог убийца привлечь к себе симпатии аборигенов, так, что они дали ему укрытие, и стали за него сражаться? Наверняка — деньгами. Кто мешает мне предложить захваченному соглядатаю сумму гораздо большую чем ему платит убийца?

Я еще раз оглянулся.

Пока, вроде бы, ни одного соглядатая не было заметно. Но это только пока. Если достаточно долго шляться по городу аборигенов, то они обязательно появятся. А уж там я попробую претворить мой план в жизнь.

— Что… я работать? — поинтересовался коротыш.

— Ты должен водить меня по городу и рассказывать.

— Инопланетяне?

— Нет, нет, — сказал я. — Только аборигены. Местные жители. Я хочу знать что находится в тех домах мимо которых мы будем проходить.

Коротыш издал тихий свистящий звук. Может быть он должен был означать удивление. Хотя, какое мне до этого дело? Лишь бы он выполнял свои обязанности.

— Да… — заявил мой добровольный провожатый. — Я расскажу.

Он остановился и ткнул пальцем в сторону ближайшего дома.

— Согласен, — сказал я. — Можешь начать с этого.

Пару раз кивнув, коротыш сообщил:

— В этом доме… делают радость. Синюю, величавую радость. Называется она лулалоун.

Гм… объяснение.

— И вы эту радость едите? — предположил я.

— Лулаолун… не есть. Получать через ощущения.

Я вздохнул.

Конечно, можно было потратить некоторое время на то чтобы узнать что именно представляет из себя эта синяя радость. И будь я здесь при других обстоятельствах, уж наверняка, попытался бы это сделать. Но не сейчас. Поэтому, пусть будет так. Синяя радость. Ее не едят, ее получают через ощущения. Согласен.

Но все же, еще пару вопросов задать стоит.

— А еще что делают в этом доме?

— Ничего. Создание радости… требует весь дом. Нельзя отвлекаться.

Угу. Стало быть, убийца здесь спрятаться не мог. Хорошо, пойдем дальше.

И мы пошли.

Я шел не спеша, стараясь внимательно запомнить каждый дом о котором получал какие-то сведенья. Все-таки, при внимательном рассмотрении эти дома оказались не такими однообразными. Особенности были, пусть незначительные, относящиеся к мелочам, но все же позволявшие запомнить что именно находится в том или ином доме. Коротыш шлепал рядом со мной и честно отрабатывал полученные деньги.

— Здесь… г-ррр-с… дом мечтательного созерцания дальнейших… хороших предощущений… проталкивающихся из неправильного прошлого.

Ага, понятно.

— А это дом действий направленных на повышение качества толкований… отличительных знаков принадлежности клана.

Другими словами — нашитых на балахоны ленточек. Тоже понятно.

— В этот присутствии говорят о том, что неполное соответствие… хс-с-с-с… ранней стадии личинок скверно сказывается на их понимании пятого угла.

Угу, вот так значит?

— Тут сообщают способность улучшения… проникать искривленным зрением в тайники расположенные за гранью… правильного понимания подмира… надзорного расположения… взаимозаменяемых искривлений внутриместа…

Уф… Куда я попал? Может этот коротыш мне попросту морочит голову?

Еще раз оглянувшись, и убедившись что за нами никто из аборигенов не следует, я остановился и спросил у своего провожатого:

— А где вы живете?

— Живете? — переспросил он.

— Ну да, отдыхаете, едите, спите. Где находятся ваши жилые дома?

— А-а-а… Напитание организма.

— Вот-вот, — подтвердил я.

— На другой улице… А эта… с-с-срмас-с-с… улица домов улучшения.

Ну да, угораздило же меня. Другими словами, я нахожусь на улице где расположены учреждения выполняющие функции школ. Конечно, если я правильно понял объяснения провожатого. Но в любом случае, вряд ли убийца прячется здесь. Скорее всего, он затаился там, где аборигены живут. А поэтому, не пора ли нам перейти на другую улицу?

— Проведи меня на улицу напитания организма.

Сказав это, я вручил коротышу еще одну купюру. Она исчезла с быстротой лисы прячущейся в своей норе от своры злых собак.

— Находится близко, — сообщил провожатый.

Теперь он показывал мне дорогу, а я шел вслед за ним, не забывая время от времени оглядываться в тщетной попытке обнаружить слежку.

Ее вроде бы не было. Странно, очень странно.

Нет, конечно я мог и ошибаться. Однако, не искуснее же местные соглядатаи стражей порядка? А уж их-то во время старых — добрых игр в преследователей и преследуемого мне случалось обводить вокруг пальца не раз.

А вообще, зачем аборигенам все эти школы? Насколько я понимаю, они отделились от своих кланов, порвали с прежним образом жизни, предпочли ему блага цивилизации.

Кто они, эти мыслящие? Какие причины заставили их выбрать путь не ведущий никуда? Понимают ли они, что оторвавшись от своего родного клана, они превратились в изгоев?

Или, я ошибаюсь? Может быть, отрыва не произошло? Может быть эти аборигены в балахонах украшенных серыми ленточками, на самом деле, умудрились не растеряв полученных от родного клана знаний, приобрести в нагрузку с ним новые, те, которые можно почерпнуть в инопланетном квартале?

Если это так, то передо мной очень — очень редкий случай. За благо, даруемые цивилизацией всегда нужно платить. И обычно платой за них бывает отказ от родной культуры. Только так можно воспринять принципиально новую информацию. Забыть о старой, избавившись от нее.

Обычно, на такой процесс требуются поколения и поколения. Впрочем, эта планета попала в список планет федерации уже несколько сотен лет назад. И все же, аборигены, живущие рядом с инопланетным районом, не утратили знаний полученных от предков.

А как же те кто шляется по инопланетному району в поисках любой работы? А особенно те, кто напал на нас с кабланды на том пустыре? Это кто?

Неудачники, не сумевшие приспособится к новым условиям? Значит они все же есть? И много ли их? Или все несколько сложнее? Может быть, я всего лишь принимаю желаемое за действительность? Поскольку не согласен с тем, что наблюдал на многих и многих планетах? И кстати, для этого есть некоторые предпосылки, поскольку, все мыслящие попавшие на эту планету очень заинтересованы в том, чтобы аборигены продолжали жить своим привычным образом, чтобы поток поступающих с этой планеты личинок не уменьшался.

Я тряхнул головой.

Нет, хватит об этом. Аборигены меня сейчас интересуют лишь в одном отношении.