/ Language: Русский / Genre:detective,

Два Рассказа

Луис Ламур


Лмур Луис

Дв рсскз

Луис Лмур

Дв рсскз

Предисловие втор

Рсскзов о Зпде множество, но рсскзно их очень мло. Во многих, естественно, речь идет о земле и скоте, о проблемх, которые возникют, когд просто перебирешься с мест н место, о солдтх, возвртившихся с Гржднской войны, и, конечно же, об мерикнских индейцх. В рсскзх описывются крвны фургонов, дикие нрвы лгерей стртелей, строительство железных дорог, трудности, которые нужно преодолеть, чтобы приспособиться - и умственно, и физически - к новому миру и новым условиям жизни, но прежде всего они увлектельны, потому что говорят об избрнных людях - избрнных обстоятельствми.

Не все приехли н Зпд, не все этого хотели. Однко те, которые приехли, были по нтуре исктелями приключений крепкие духом мужчины и женщины, желвшие рискнуть всем рди возможности нчть жизнь зново.

Все они знли, н что идут. Но, кк обычно, люди смотрели н жизнь сквозь розовые очки, видя только приключения, богтство, новую жизнь; и лишь немногие понимли, кк тяжело им придется.

Грниц освоенных территорий об этом позботилсь сполн. Некоторые вновь прибывшие поджли хвост и помчлись искть убежище в стром доме, некоторые умерли, не выдержв трудностей и болезней, по случйности или в тех или иных боевых действиях. Существовло простое првило: если ты не сильный, ты либо стновился им, либо погибл. Рсскзы о грнице освоенных территорий интересны, потому что в них идет речь о динмичных людях, о тех, которые прошли проверку Зпдом. Приехвшим сюд мужчинм и женщинм приходилось учиться выживть, и выживть повседневно, день з днем.

Это было трудно, и те, кто не умер и не убежл, смогли выжить только потому, что они были способны сопротивляться обстоятельствм в одиночку. Но когд общество состоит из индивидулистов, трения между ними были неизбежны, поскольку все они были людьми гордыми, уверенными в себе, отрицющими всякое нрушение своих прв или того, что они принимли з свои прв.

Большинство людей были честными. Нечестных быстро изобличли, и про них по скотогонным тропм и дилижнсным мршрутм шел слух. Человек с репутцией обмнщик или темного дельц скоро оствлся недине с себе подобными. Просто, несмотря н огромные рзмеры зпдных территорий, здесь жило слишком мло нрод. У мужчин и женщин не было секретов друг от друг з исключением тех, что он привез с собой. Кк только они поселялись н Зпде, их жизни читлись, кк открытя книг. В большинстве городов было всего несколько сот жителей, в больших городх жили, в основном, люди известные.

Приехвшего н Зпд человек оценивли по его поступкм. Никто никого ни о чем не спршивл, никого не интересовло, кем ты был рньше или кто твои родители. Знчение имело лишь то, кто ты есть сейчс, честный ли ты человек, хрбрый ли, кк выполняешь свою рботу.

Если в городе появлялся чужой, с ним предпочитли вести себя сдержнно, пок не узнли, кто он и что он. С ним были вежливы, но не принимли его, пок он себя не покзл.

И вот, поскольку люди Зпд были ткими, ккими они были, стли появляться рсскзы, в которых говорилось о их приключениях и поступкх. И тем не менее земля в этих рсскзх был тким же рвноценным героем, кк и люди - суровя и одновременно прекрсня земля, которую никк нельзя было не принимть во внимние.

Н следующих стрницх вы прочтете несколько рсскзов о продвижении людей н Зпд. Рсстояния были громдными, связь либо отсутствовл, либо опздывл, и многое могло случиться, пок человек уезжл н войну или н перегон скот.

Оружием пользовлись чсто, но не безрссудно. Кк и сейчс, в те времен жили люди, которые не понимли никкого другого ргумент, кроме силы.

Рвнин Голлндц

Зметки втор

Все, что бы ни делл человек, - мошенничл в крты или совершл неспрведливость, пользуясь пусть дже зконными методми - укзывет н его хрктер.

Это, вероятно, было ниболее очевидным н Зпде, где скрыть свои поступки было очень трудно. Нселение было немногочисленным, и спрятться от чужих взглядов, буквльно выржясь, было негде.

Иногд я нстолько увлекюсь своими героями в рсскзх, что мне жль с ними рсствться. В "Долине Голлндц действует именно ткой герой. В результте я взял почти тот же смый сюжет и много позже рсширил рсскз до повести "Человек-змок". В другом случе рсскз "Военный отряд" стл "Бендиго Шефтером".

Персонжи могут стновиться для втор очень рельными, и чсто с ними трудно рсствться. Хочется узнть побольше о них, о их жизни после конц рсскз, единственный путь узнть - позволить повествовнию рзвивться смостоятельно. Герои в "Долине Голлндц" тк же типичны для Зпд, кк и в любом другом моем рсскзе.

--------------------------------------------------------------

Пыль рвнины Голлндц, поднимемя копытми лошдей, серой мской сдилсь н лиц. Нейлл видел грязные подтеки н лбу и щекх от стеквшего пот и знл, что выглядит никк не лучше. Они угрюмо ехли с винтовкми в рукх - шесть крутых целеустремленных мужчин, идущих по следу одинокого всдник.

Это были суровые люди, привыкшие к жизни н суровой земле, с обостренным чувством спрведливости, не знющие пощды в том, что кслось нкзния виновного, и неумолимо его преследующие. Их домом был пустыня, они жили по зконм пустыни, к тем, кто их нрушет, он бывет безжлостн.

- Кк по-твоему, куд он нпрвляется?

- Домой, ндо думть. Ему нужны припсы и винтовк. Он живет н бывшем рнчо Соренсон.

Киммел сплюнул.

- Пусть бы себе и жил тм. Это рнчо н моей пмяти рзорило четырех человек. - Он не отрывясь смотрел н лежщую перед ними цепочку следов. - У него хороший конь.

- Крупный гнедой. Кк считешь, Хрдин, мы его поймем?

- Конечно, поймем. Хотя до дом он доехть успеет. Здесь нет дороги, чтобы отрезть ему путь, он едет прямо н рнчо.

- И не пытется скрыть следы.

- Ему нет смысл их скрывть. - Хрдин сощурил глз от яркого сияния солнц. - Он понимет, что нм его мршрут известен.

- Он не новичок в пустыне. - Кесни вырзил мысль, которя последние дв чс крутилсь в голове у всех. - Знет, кк беречь коня, и знет тропы.

Некоторое время они ехли в молчнии. Хрдин почесл небритый подбородок. Лошди, петляющие между кустми "кошчьего когтя" и мескитом, поднимли клубы пыли. Плоскя земля был пересохшей, выжженной солнцем, нд ней струились и тнцевли только рскленные волны зноя д н горизонте голубел дльняя гряд гор. След, нсколько позволял местность, вел по прямой, сворчивя лишь у овргов и кменных россыпей. И всегд всдник щдил коня, выбиря смый удобный путь.

В пустыне, чтобы определить человек, не обязтельно с ним встречться, достточно пройти по его следу. Здесь, кк н лдони, видны все его кчеств - доброт или жестокость, неведение или хитрость, все его сильные и слбые стороны. Есть приметы, которые срзу бросются в глз искушенному следопыту, и з то время, пок групп мужчин преследовл беглец, выехв из Фридом, они многое о нем узнли. И им предстояло узнть еще кое-что.

- С чего все нчлось?

В пустой тишине пустыни слов прозвучли жлко и одиноко.

Хрдин слегк повернул голову, чтобы слов легче долетли до едущих сзди. Тк рзговривют люди, которые чсто путешествуют в ветреную или дождливую погоду. Он переложил винтовку в левую руку и вытер потную лдонь првой о грубую ткнь брюк.

- Со ссоры. Он был в "Бон Тоне", покупл провизию и все прочее, Джонни скзл что-то ткое, н что он обиделся, вот они и поруглись. У Джонни было оружие, у Локк не было. Он пошел, взял револьвер и вернулся в "Лонгхорн". Ну, открывет он дверь и двжды стреляет в Джонни. В спину. - Хрдин сплюнул. Он выстрелил и в третий рз, но промхнулся и рзбил бутылку виски.

Несколько секунд все молчли, перевривя услышнное, потом Нейлл поднял голову.

- Мы его повесим з убийство или з виски?

Вопрос был хороший, но он остлся без ответ. Достоинство и вжность миссии не позволило остльным пятерым поддержть шутку. Нейлл перевел взгляд н пыльную рскленную медь пустыни. Ему не нрвилсь см идея смосуд нд человеком, и он не знл сквттер с рнчо Соренсон. Жить тм - смо по себе достточное нкзние. Кроме того...

- Кто видел, кк он убивл Джонни? - спросил он.

- Вообще-то, никто. Только он не дл Джонни ни единого шнс. Сэм был з стойкой, но он отвернулся, и все случилось слишком быстро.

- Кк его кличут? Кто-то нзвл его Локком? - спросил Нейлл. Было что-то нелепое в том, что он едет линчевть человек и дже не знет, кк того зовут. Он поерзл в седле и прищурившись посмотрел н длекие озер, струящиеся в миржх жркого воздух.

- Ккя рзниц? Локком его и кличут. Чет Локк.

- Смешное имя.

Н его змечние никто не отозвлся. Пыль стл гуще, и Нейлл прикрыл ншейным плтком нос и рот. Его взгляд вернулся к длекой голубизне озер. Они лежли в низине впереди спрв и выглядели соблзнительно прохлдными и крсивыми. Этот мирж увлек с пути не одного человек, пытвшегося достичь постоянно удляющиеся берег. Озер были удивительно рельными, кзлось, что в них н смом деле есть вод.

А может быть вод есть в рскленных волнх зноя? И если знть кк, можно доствть ее и пить? При этой мысли руки непроизвольно потянулись к фляге, но он тут же отдернул их. Тепля, горьковтя вод, плесквшяся у седл, не привлекл.

- Киммел, ты его знешь? - спросил Кесни. Это был небольшой, жилистый человек, жесткий, кк кремень, с пронзительными стльными глзми и згорелыми рукми, покрытыми бугрми мышц. - Если б я его встретил, то вряд ли узнл бы.

- Конечно, я его зню. Крупный прень, крепко сбитый, вроде кк рыжевтый, лет сорок. Н вид бывлый, и мне рсскзывли, что не из дружелюбных. Подозрительно, что он осел н рнчо Соренсон, этой проклятой, пересохшей земле. Тм не место ни для человек, ни для животного. Ни один честный мужик в этом пекле не поселится.

Кзлось стрнным, что приходится искть человек, с которым ни один из них не был толком знком. Однко все они были знкомы с Джонни Уэббом. Он был крсивым, общительным прнем, сорвиголовой и бедокуром, но при этом очень привлектельным. К тому же он был отличный ковбой. Они все его знли и любили. И еще одно убеждло их, что Локк нечестно поступил с Джонни - дже если бы не было выстрелов в спину Уэбб был смым быстрым стрелком в рйоне Спрингс-Вэлли. Смым быстрым и метким.

Джонни рботл с кждым из них, они были првильными людьми - суровыми, но првильными. У Киммел, Хрдин и Кесни были свои рнчо, кк и других; првд, у других земли было поменьше. Они пришли н Дикий Зпд, когд дорог был трудной, они воевли с индейцми и скотокрдми, потом с зсухой и пыльными, жркими ветрми. Н этой земле могли выжить только крепкие люди, и они выжили. Он, Нейлл, был из них смым молодым, кк по возрсту, тк и по времени пребывния здесь. Он приехл всего лишь пять лет нзд.

Нейлл смотрел н следы гнедого и испытывл стрнные чувств, понимя, что человек, едущий н этом коне, скоро умрет, повиснув н веревке, которя сейчс был приторочен к седлу Хрдин или Киммел. Нейллу никогд не приходилось не то что убивть человек, но и видеть смерть воочию, и от этой мысли ему стновилось нехорошо.

И все же Джонни умер, и никто больше не услышит его смех и шутки. Его улыбк освещл не один сбор скот, помогл скрсить не один день тяжелейшей рботы н пстбищх. Не то, чтобы он был нгелом. Джонни умел обрщться с револьвером, и неплохо. Когд-то у него были свои трудности в жизни.

- Он ведет коня шгом, - скзл Кесни, - в поводу.

- Он крупный прень и тяжелый, - соглсился Хрдин, видно, ндеется нс погонять.

- А может, гнедой зхромл? - предположил Киммел.

- Нет, конь не хромет. Этот Локк - хитря бестия.

Они выехли из пыли, в которой полностью скрывлись копыт лошдей и стли пересекть высушенную, сухую рвнину спекшейся земли. Хрдин вдруг нтянул поводья и кивнул головой.

- Поглядите-к. - Он укзл н темные пятн н ссохшейся корке земли. - Пролитя вод.

- Неосторожно, - скзл Нейлл. - Эт вод бы ему пригодилсь.

- Нет, - скзл Кесни. - Он лил воду н плток, чтобы протереть ноздри коню. Ствлю н это доллр.

- Точно, - соглсился Хрдин. Коню стнет дышть нмного легче. Человек в бегх н этой рвнине второпях может погубить лошдь. И он это знет.

Они двинулись дльше, и почти с полчс никто не рзговривл. Нейлл с недоумением взглянул н солнце. Несколько минут нзд оно светило слев, сейчс висело прямо перед ними.

- Что он делет? - с удивлением спросил Кесни. - Он свернул с дороги н рнчо!

Цепочк следов снов свернул, и теперь солнце окзлось спрв. Зтем оно опять принялось поворчивть, пок не очутилось з спиной. Хрдин, едущий впереди, осдил коня и грубо выруглся.

Остльные выстроились рядом, внимтельно глядя через сухое русло, рссеквшее пустыню прллельно тропе. Внизу они зметили следы топтвшегося гнедого, н противоположном склоне н сухих веткх кустов трепыхлся н ветру белый кусочек бумги.

Кесни соскользнул с седл и пересек оврг. Сняв бумжку, он некоторое время смотрел н нее, потом все услыхли его ругнь. Он вернулся и передл нходку Хрдину. Остльные сгрудились вокруг.

Нейлл взял зписку из рук Хрдин после того, кк тот ее прочитл. Бумжк был оторвн от стрницы ккой-то книги. Локк писл ее н плоском кмне, поэтому слов читлись отчетливо:

"Пединок был спрвидливый в любом случе шесть это мло, звите ищо. Прню н серой лошди лутше пдтянуть пдпругу или ево серя сотрет спину".

- Я бы этому!.. - Шорт был вне себя. - Когд мы проезжли, он лежл в пятидесяти ярдх. И с винтовкой. Я видл ее в городе в седельном чехле гнедого. Он мог бы подстрелить по меньшей мере одного.

- Скорее двоих или троих, - попрвил его Киммел.

Все попеременно смотрели то н зписку, то н противоположный берег сухого русл. Н его дне виднелись следы, но по нему проходил скот. Это их немного здержит.

Нейлл с покрсневшим лицом и бгровыми ушми зтягивл подпругу. Остльные избегли его взгляд. Дже если совет был полезным, это было оскорблением ему, знчит, и всем. Н скулх зигрли желвки. Сквттер игрл с ними в индейцев, и это никому не нрвилось.

- Спрведливый поединок, кк же! - взорвлся Сттер. Прямо в спину!

Теперь следы вели по дну сухого русл, и ехть стло тяжелее. Редкие порывы ветр, ощущвшиеся нверху, в пустыне, сюд не долетли, жр в оврге был кк в печке. Им кзлось, что они пробивлись сквозь обжигющее плмя. Пот щипл глз, ручейкми стекл по збитой пылью щетине, которя нчинл нестерпимо честься.

Сухое русло кончлось широким устьем, устлнным песком, который ннесли дождевые потоки з многие прошедшие годы, отпечтки копыт здесь читлись легче. Нейлл, измотнный жрой и долгим переходом, потуже зтянул н лице шейный плток. Следы, кзлось, нрочно уводили их в смые труднопроходимые рйоны, потому что теперь Локк ехл к появившемуся впереди щелочному озеру.

Н берегу следы исчезли. Все нтянули поводья н кромке воды и неверящими глзми уствились н уходящие в озеро отпечтки.

- Он не сможет его перейти, - уверенно консттировл Хрдин. - Н середине оно глубокое. И чертовски опсное. Зпросто может зсость лошдь.

Они нпрвились вдоль берег, тщтельно вглядывясь в землю, - трое в одну сторону, трое в другую. Нконец, оглянувшись, Нейлл зметил подющего знки Кесни.

- Они ншли следы, - скзл он, - поехли к ним.

По дороге он думл про то, что знли все: простя уловк Локк отнял у них время. Им пришлось рзделиться и в поискх следов прочесывть берег в обе стороны, потом обнружившие их должны были ждть, пок подтянутся остльные. Мленькя здержк, но в ткой погоне достточно вжня.

- А почему бы не поехть срзу н рнчо? - предложил Шорт.

- Можно и н рнчо, - рссудительно произнес Хрдин. - Но с другой стороны, он может нс одурчить и вовсе тм не появиться. Тогд мы его потеряем.

Отпечтки стли читться легче, потому что теперь Локк нпрвлялся прямиком в горы.

- Куд он едет? - рздрженно спросил Кесни. - Он что, спятил?

Ответ не последовло. Всдники, вытянувшись цепочкой, стли поднимться по лощине в горы. Вдруг ехвший впереди Киммел остновился. Перед ним со склы в кменную чшу стекл тонкя струйк воды.

- Х! - Хрдин с удивлением уствился н источник. - Я и не знл о нем. Лдно, можем тут нпиться.

Он спрыгнул с коня. Все спешились, и Нейлл свернул сигрету.

- Кто-то здесь неплохо порботл, - скзл он. - Кмни в стене чши укреплены совсем недвно.

- Точно.

Шорт смотрел, кк они пьют, и усмехлся.

- Этот Локк - хитрющий лис и отъявленный пройдох. Нпиться одному человеку и нпоить лошдь можно в один момент, нс шестеро д шесть лошдей, и времени мы потеряем горздо больше.

- Ты н смом деле думешь, что он это сплнировл? скептически произнес Нейлл?

Н него оглянулся Хрдин.

- Конечно. Этот прень знет здешние мест.

Когд они снов тронулись в путь, Нейлл думл о Локке. Он был хитрым. Он знл, кк вести себя в пустыне, и уверенно шел вперед. Если дже Хрдин не ведл об этом источнике, он жил здесь уже двдцть лет, знчит, Локк знл местность, кк свои пять пльцев. Првд, горы эти были н редкость пустынными, и ничто в них не привлекло человек.

Итк, они кое-что узнли о человеке, которого преследовли. Он умело шел по пустыне, хорошо знл местные тропы и, вероятно, см соорудил кменную чшу под источником, рзмышлял Нейлл. В этой округе никто не жил, кроме Локк, потому что до рнчо Соренсон остлось недлеко.

Теперь они пробирлись вверх по узкой тропе, бегущей по выветренным подножиям гор, поросшими то здесь то тм чхлыми деревцми и колючим кустрником. Это был стрння, изломння земля, где вниз по склонм, в пустыню, стекли черные пльцы лвы, будто стремясь достть щелочное озеро, которое люди недвно миновли. Троп постоянно поднимлсь вверх, щеки лскл легкий ветерок. Нейлл стер со лб пыль, и он, щедро пропитння потом, шелушилсь чешуйкми.

Троп чсто менял нпрвление и шл то по коричневто-крсному песчнику, то по лве, огибя обнженные скльные выступы, где горные плсты нсливлись друг н друг, словно в многослойном рзноцветном торте. Зтем дорог пошл вниз, и они окзлись среди огромных влунов, глдких, кк отполировння водой гльк. Нейлл устло осел в седле, потому что дорог был длинной и конц ей не предвиделось.

- Хорошо еще, что он з нми не охотится, - зметил Киммел, произнеся первые слов з чс с лишним. - Мог бы нс пострелять, кк куропток.

Кк бы в ответ н его слов, внезпно сердито взвизгнул пуля, з ней донеслось бухнье выстрел.

Всдники, кк один, вылетели из седел в поискх укрытия, выхвтив из чехлов винтовки, поскольку все, кроме двоих, убрли оружие у озер. Хрдин чертыхнулся, Киммел прополз к кмню, от которого открывлся вид н лежщую впереди местность.

Шорт тоже выскочил из седл, и его конь остлся стоять н открытом месте, н его боку горбом выпирл приторочення к седлу фляг. Вдруг конь штнулся одновременно с глухим звуком попвшей в цель пули, зтем послышлся сухой грохот винтовки, эхом рзнесшийся по горм.

Шорт злобно выруглся.

- Если он убил коня!..

Но конь, хотя и нервно перебирл ногми, остлся стоять невредимым.

- Эй! - зкричл Кесни. - Он пробил твою флягу!

И првд. Вод выливлсь н землю, и Шорт, бормоч проклятья, хотел было встть, но Сттер схвтил его з руку.

- Осторожней! Если он попл во флягу, он может попсть в тебя!

Они ждли, и журчние воды постепенно стихло, потом стл слышен звук пдющих кпель. Все со злостью смотрели н склы, где зсел преследуемый. Одной флягой меньше. Однко воды хвтит н всех, потому что они нполнили фляги у источник. Тем не менее всех беспокоил мысль, что жертв - человек по имени Чет Локк - знл, куд их ведет, и опустошил флягу не случйно. Теперь они лучше понимли свою жертву. Он ничего не делл просто тк.

Леж н песке или кмнях, они ждли, вглядывясь вперед.

- Сейчс он, нверное, уезжет! - рявкнул Сттер.

Однко никто не выкзл желния двинуться с мест, поскольку выстрел достточно ясно покзл, что человек, по чьим следм они шли, хорошо умел обрщться с оружием. Нконец, Киммел повесил шляпу н дуло винтовки и поднял ее. Ответ не последовло. Тогд он попробовл высунуть ее из-з кмня.

Ничего не случилось, и Киммел убрл шляпу. Почти тотчс же рздлся выстрел, и пуля вспхл песок тм, где мгновение нзд нходилсь цель. Нмек был понятен. Локк предупреждл их, что не только не уехл, но и что тким простым трюком со шляпой его не проведешь.

Они опять нстроились ждть, но Хрдин вдруг змеей скользнул з влун и нчл обползть Локк с флнг. Он медленно продвиглся, они нблюдли з ним. Хрдин хорошо выбирл укрытия и подобрлся почти к смому месту, где прятлся стрелок. Когд он скрылся из виду, Нейлл отхлебнул из фляги воды и прикрыл глз.

Нконец, они услышли призывный крик и, выглянув из-з кмней, увидели стоящего длеко впереди Хрдин, который рзмхивл рукми, подзывя их к себе. Збрвшись в седл и прихвтив коня Хрдин, они тронулись дльше по тропе. Он встретил их, зло сверкя глзми.

- Ушел, - скзл он, протягивя зскорузлую лдонь. Н ней лежли три медные гильзы. - Он их выствил н кмне в рядок. И поглядите сюд.

Он покзл рукой, и они опустили головы к тропе. Аккуртно выложення кмушкми стрел укзывл путь, нд ней н песчнике было выцрпно: "Слидите з знкми".

Кесни сорвл шляпу и швырнул ее под ноги.

- У, чертов!..

Он умолк, вне себя от гнев. Преследуемый явно издевлся нд ними, нрочно дрзнил, выложив укзтельный знк, словно имел дело с млолетними детьми или желторотыми юнцми.

- Погный убийц! - с чувством скзл Шорт. - Я с удовольствием нкину н него веревку. Думет, что всех хитрее!

Они отпрвились дльше. Гнедой оствлял четкие следы, но через четверть мили н тропе окзлсь еще одн стрел, выложення из веток мескит.

Нейлл долго смотрел н нее. Теперь дело приобретло иной оборот. Локк сознтельно игрл с ними, хотя должен был понимть, кк это воспримут ткие люди, кк Киммел и Хрдин. Это был нмеренный вызов; больше того, это был признк крйнего презрения к ним.

Дльние кря впдины, которую они огибли, терялсь в пурпурном свете нчинющихся сумерек. Спрв стен гор стл круче и окрсилсь в глубокий крсный цвет. Коричневтые крски пустыни сменились яркими рыжевто-крсными, местми н склонх утесов стли попдться белые прожилки кврц.

Они все зметили следующее послние, прочитв, опустили глз. Оно было выцрпно н склистом утесе - укзывющя вперед стрел, зтем слов: "Тм тень, поизжйте, то вс хвтит солничный удр".

Они двинулись дльше и несколько миль, пок удлинялись тени, ехли по ориентирм, которые периодически оствлял н тропе преследуемый. Все шестеро устли и выдохлись. Лошди плелись медленно, воздух пустыни стновился прохлдным. Погоня окзлсь долгой.

Внезпно Киммел и Кесни, ехвшие впереди, нтянули поводья. Поперек тропы был выложен невысокя стен из кмней, стрел укзывл в глубокую рсселину.

- Что думешь, Хрдин? Он мог убирть нс по одному.

С сомнениями и дурным предчувствием в душе Хрдин обдумл ситуцию, сворчивя сигрету.

- Он пок этого не сделл.

Змечние Нейлл упло в тишину, словно кмень в тихую зводь. Пок круги рсплывлись, оствляя след в душе его спутников, он ждл.

Локк к этому времени мог бы убить если не всех, то одного-двух - точно. почему он этого не сделл? Дожидлся ли он темноты, чтобы легче было скрыться? Или вел их в ловушку?

- Черт с ним! - нетерпеливо воскликнул Хрдин.

Он рзвернул коня и с револьвером в руке устремился по узкой тропе в черноту трещины. Остльные один з другим последовли з ним. Вокруг сомкнулсь темнот, воздух был прохлдный и сырой. Через некоторое время троп стл круто поднимться нверх, к серому просвету в склх, и скоро они выехли к небольшой впдине в горх. Перед ними журчл ручеек, темнели деревья.

Они осторожно подъехли, кк вдруг н поляне мелькнул свет костр. Хрдин рывком осдил коня и соскользнул с седл. Остльные последовли его примеру и рсширяющимся полукругом подкрлись к огню. Кесни подобрлся первым, и тут же хрупкую вечернюю тишину потрясли ругтельств. Все поспешили к нему.

Костер был рзведен рядом с мленьким быстрым ручейком, рядом виднелсь ккуртня кучк сухих веток. Н кмне лежл бумг, н которой был высыпн горк кофе и схр. С минуту все молчли, потрясенно глядя н костер и кофе. Издевк был нлицо, людей терзл горечь. Мло того, что ккой-то пришелец делет из них дурков н тропе, обрщется с ними, кк с желторотыми юнцми, он еще и приготовил им лгерь!

- Будь я проклят, если буду здесь ночевть, - яростно воскликнул Шорт. - Лучше улягусь в пустыне!

- Ну, - философски произнес Хрдин, - можно и воспользовться тем, что он оствил. Все рвно ночью его преследовть нельзя.

Киммел выкопл из седельной сумки кофейник и пошел нполнить его в протеквшем мимо ручье, Кесни с угрюмым видом уселся и уствился в плмя костр. Он поднес было руку к приготовленным для них веткм, но тут же отдернул ее, словно увидел змею. Вств, зшгл к деревьям и через минуту вернулся.

Сттер осмтривлся вокруг и неожиднно скзл:

- Ребят, я зню это место! Только никогд не слыхл о трещине в стене. Это Мормонский Источник!

Хрдин сел и огляделся.

- Черт побери, ведь првд, - скзл он. - Я здесь не был лет шесть или семь.

Сттер присел н корточки.

- Поглядите-к! - Он взволновнно рисовл н песке плочкой. - Это Мормонский Источник, мы тут. Вот здесь, к северо-зпду стоит зброшення лесопилк, нд ней зпруд. Ствлю свой кусок мяс, что этот проклятый убийц остновился н ночь н лесопилке!

Кесни, который тяжелее всех переживл нсмешки преследуемого ими человек, внимтельно вглядывлся в схему, нрисовнную н сыром песке. Он здумчиво кивл.

- Сттер прв! Нверняк он ночует тм. Я помню эту зброшенную лесопилку! Один рз пережидл тм стршную грозу. Провел в ней целых дв дня. Если Локк остновился тм, мы можем его взять!

З ужином они обсуждли плн действий. Путешествие в ночной темноте по изрезнной горной тропе было почти невозможным; кроме того, дже если Локк смог бы выдержть ночной переход, его конь нуждлся в отдыхе. Более того, н все свои штучки чужк потерял много времени и не мог уйти длеко. Вполне вероятно, что он тк и здумл: приготовил для них лгерь у Мормонского Источник, см поднялся к лесопилке.

- Нм лучше нпсть н него врсплох, - предложил Хрдин. Стены тм сложены из толстых бревен, и человек с винтовкой и кучей боеприпсов может держть оборону хоть неделю.

- А у него много птронов?

- Конечно, много, - скзл Нейлл. - Когд он делл покупки, я был в "Бон Тоне". Он купил провизию и мссу птронов 44-го клибр. Они подходят и к его "кольту" и винчестеру.

Невыскзнной пок оствлсь мысль о постепенно рстущем увжении к Локку, увжении и некотором сомнении. Рзве может ткой человек выстрелить другому в спину? Однко докзтельств его вины были очевидны, или им кзлось, что очевидны.

И все же з увжением скрывлось что-то еще, потому что теперь речь шл не просто о спрведливом возмездии, погоня переросл в нечто личное. Кждый из них чувствовл, что под угрозой его репутция. Мло того, что Локк не скрывл следы, тк он еще оствлял ориентиры, которыми впору пользовться смым желторотым юнцм. Однко в этой группе были люди, способные выследить блоху в чще.

- Ну, - неохотно, с хмурой миной н лице произнес Киммел, во всяком случе, он оствил нм хороший кофе.

Все попробовли кофе и соглсились. В этом мире мло что может срвниться с кофе по умиротворяющей и согревющей сердце силе в прохлдную ночь у костр после трудного и долгого дня. Они пили и постепенно рсслблялись. А по мере рсслбления семен сомнений прорстли и двли всходы предположений.

- Сегодня он мог подстрелить нескольких из нс, - рискнул выскзться Сттер. - Этот гусь знет, кк вести себя н дикой земле.

- Я еще нкину н него веревку, - зверил Шорт. - Никто не смеет делть из меня идиот!

Но его голосу не хвтло убежденности.

- Знете что, если он действительно знет эти мест тк хорошо - он их знет - и если он действительно хотел бы сбить нс со след, прошл бы целя вечность, прежде чем мы его ншли.

Никто ему не ответил. Хрдин отодвинулся от огня и попрвил брюки, потому что ткнь стл обжигюще горячей.

Шорт подбросил в костер ветку из ккуртно сложенной кучи.

- Лесопилк недлеко. Может быть, попробуем? - предложил он.

- Позже. - Хрдин откинулся спиной н лежвшее бревно и зевнул. - Уж больно день был тяжелым.

- Он об рз стрелял Джонни в спину?

Вопрос повис в воздухе, словно призрк. Шорт неловко зшевелился, Кесни поднял голову и зло оглянулся.

- Ну д! Првд, Хрдин?

- Точно. - Хрдин здумчиво помолчл. - Хотя нет. Одн пуля вошл под левую руку. Прямо между ребер. Мне покзлось, что в сердце. Другя попл рядом с позвоночником.

- Черт с ним! - зявил Кесни. - Чтобы ккой-то сквттер-скотокрд стрелял в нших прней! Ему стреляли в спину, и я видел обе дырки. Первую Джонни получил почти в позвоночник, и должно быть, попытлся повернуться и достть револьвер, но получил пулю в сердце.

Свидетелей не было, вспомнил Нейлл, и мысль эт его тревожил. Неужели они готовы совершить неспрведливость? Подумв об этом, он почувствовл себя предтелем, но в душе он ощущл крепнущее увжение к человеку, которого они преследовли.

Плмя костр трепетло, и н стволх деревьев тнцевли тени. Он оторвл от бревн, н котором сидел, кусок коры и подбросил его в огонь. Он ярко знялся, вспыхнув искрми и пру рз треснув. Хрдин нклонился и пододвинул кофейник ближе к огню. Кесни проверил птроны в винчестере.

- Длеко до лесопилки, Хрдин?

- По ншей дороге около шести миль.

- Поехли. - Шорт встл и стряхнул с одежды песок. - Хочу вернуться домой. Мои ребят строят изгородь. З ними нужно присмтривть, или они тут же рзбегутся по девкм.

Он зтянули подпруги, згсили костер, збрлись в седл и двинулись в темноту. Колонну снов возглвлял Хрдин.

Нейлл ехл последним. Среди утесов было сыро и холодно, чувство было ткое, будто едешь в пещере. Нд головой очень ярко светили звезды. Мэри будет беспокоиться, потому что он еще никогд не возврщлся домой тк поздно. К тому же он не любил оствлять ее одну. Нейллу хотелось очутиться дом, съесть горячий ужин и звлиться в струю просторную постель, нтянув н себя покрывло, вышитое еще ббушкой Мэри. Энтузизм погони прошел. Обжигющее плмя костр, кофе, устлость и крепнущее увжение к Локку изменили его.

Теперь они все знли, что он не тот человек, з которого его принимли. Стремление к спрведливости может зствить сделть многое, но человек с Дикого Зпд всегд узнет своего, в этом случе хрктер преследуемого читлся очень хорошо. Когд спишь рядом с человеком н тропе, рботешь с ним и ткими, кк он, то скоро узнешь их. Н тропе, оствленной Четом Локком, кждый из погони видел следы близкого ему человек, который вызывл увжение. Мысль не исчезл, хотя никто не придвл ей большого знчения, однко кждого беспокоило рстущее сомнение, дже Шорт и Кесни - смых упрямых и злопмятных.

Они знли, кк рботет и живет человек, способный выстрелить в спину другому. Он оствляет свои следы н всем, к чему приксется. Локк же делл все н совесть, было видно, что он крепко стоит н ногх, если ему и пришлось бы умереть, он умрет лицом к вргу. Для незнющих эти зключения выглядели бы сомнительными, но человек пустыни всегд узнет себе подобного.

Лесопилк был темной и молчливой, он огромным темным силуэтом вырисовывлсь нд перегороженной зпрудой речушкой. Они спешились и подобрлись поближе. Зтем, следуя зрнее рзрботнному плну, рссредоточились и окружили ее. Хрдин, спрятвшись з стволом корбельной сосны, громко и вызывюще крикнул:

- Мы идем, Локк! Мы идем з тобой!

Теперь, когд время пришло, вернулось состояние нпряженного ожидния. Они слушли, кк струится вод, стекющя по древней зпруде, и через некоторое время двинулись вперед. Не успев пройти пры шгов, услышли голос Локк:

- Не входите сюд, ребят! Я не хочу убивть никого из вс, но если вы войдете, я это сделю! Поединок был првильным! У вс нет причины гнться з мной!

Хрдин зколеблся, пожевывя усы.

- Ты зстрелил его в спину! - зкричл он.

- Ничего подобного! Когд я вошел в бр, он стоял лицом к стойке. Он увидел, что я вооружен, и попытлся вынуть револьвер и в то же время повернуться. Я вынул свой быстрее. Моя первя пуля попл ему в бок и швырнул его н стойку. Вторя удрил в спину, н третий рз я промхнулся, потому что он пдл. Вы же сми этого не видели.

Звук его голос змер, и снов послышлось веселое журчние воды по кмням, постепенно зтихющее среди деревьев. Объяснение Локк произвело впечтление н всех. Ведь все могло случиться именно тк.

Прошло несколько минут, потом опять зговорил Хрдин.

- Выходи, и мы тебя будем судить по спрведливости!

- Кк? - В голосе Локк прозвучл вызов. - У вс нет свидетелей. У меня тоже. Никто не сможет скзть, что тм было, кроме меня, потому что Джонни мертв.

- Джонни был хорошим прнем и ншим другом! - зкричл Шорт. - Мы не позволим всяким пршивым сквттерм приезжть и убивть людей!

Н это ответ не последовло, и они, в некотором змештельстве, ждли. Нейлл оперся о дерево, рядом с которым стоял. В конце концов, Локк может говорить првду. Откуд они знют? Нельзя вешть человек, пок не убедишься, что он виновен.

- Дьявол! - взорвлся Шорт. - Пошли вперед, Хрдин! Двй возьмем его! Он врет! Никто не стрелял быстрее Джонни, это всем известно!

- Уэбб был быстрым только в своей округе! - прокричл в ответ Локк.

Момент тишины вслед з этим здержл их, потом, будто по комнде, они двинулись к лесопилке. Нейлл не отдвл себе отчет, когд и зчем он сделл первый шг. Внутри он ощущл пустоту и устлость. Ему все ндоело, он чувствовл, что этот человек не мог стрелять в спину.

Они продвиглись осторожно, потому что знли, что этот человек умеет обрщться с оружием. Неожиднно прозвучл голос Хрдин:

- Стойте, ребят! Оствйтесь тм, где стоите, пок не рссветет. Держите глз и уши открытыми. Если он выберется оттуд, знчит, ему повезло, если нет, то мы его утром возьмем или подожжем лесопилку!

Нейлл опустился н бревно. Н него теплой волной нхлынуло облегчение. Сегодня они не будут убивть. Не сегодня.

Медленно текли чсы, постепенно он стл рзличть ночные звуки. Вот зшуршл зяц, упл с дерев шишк, прошумел верхушкми сосен ветер, и в просветх мелькнули звезды, с любопытством взглянув н молчливых мужчин.

С первым светом они вошли в двери и влезли в окн строй лесопилки, тм было пусто и тихо. Они посмотрели друг н друг, и Шорт злобно выруглся. В просторном помещении его голос гулко отдлся эхом.

- Поехли н рнчо Соренсон, - скзл Киммел. - Он будет тм.

И кким-то обрзом все они уверились, что нйдут Локк н рнчо. Они знли, что он нпрвился домой, потому что он был человеком того же тип, кк они. Он не стнет отступть дльше своего очг. Тм для того, чтобы поймть его и повесить, им придется поджечь рнчо, и при осде кто-то из них умрет. И все же они не боялись. Им было присуще чувство долг и необходимости поддерживть н этой безлюдной пустынной и горной земле хоть ккое-то подобие зконности и порядк. Однко сомнение росло, пок полностью не поглотило их. Дже Шорт, которого рзозлили оствленные Локком ориентиры, и Кесни, лучший следопыт среди них - дже лучший, чем Хрдин, - и те испытывли непонятное рздржение.

Солнце взошло и согревло их, когд они выехли н вершину холм и посмотрели вниз, н зсушливую котловину, где рскинулось рнчо Соренсон.

Но котловин был уже не зсушливой. Хрдин тк резко осдил коня, что тот чуть не встл н дыбы. Это место вряд ли можно было нзвть рнчо Соренсон.

Жилой дом отремонтировли и перестроили. Н крыше виднелись светлые пятн, где н нее положили свежие доски, стены строго сря, выстроенного из жердей, обмзли глиной, чтобы внутрь не проникл вод, и укрепили. Рядом стоял новый корль, спрв от дом зеленел обнесенный изгородью огород, особенно крсивый после однообрзия вчершней пустыни.

Они медленно, в здумчивости, сбившись в плотную группу, спустились с холм. Скот, рядом с которым они проезжли, был здоровым и упитнным, в корле стояло много лошдей.

- Слвно здесь порботли, - скзл Киммел. А он знл, сколько труд нужно вложить, чтобы сделть ткое место привлектельным.

- Не похоже н рнчо, где живет убийц! - вырвлось у Нейлл. Он покрснел и слегк отстл, смущенный своим выскзывнием. Он был смым молодым среди них и прожил в округе меньше всех.

Никто ему не ответил. Он лишь вырзил то, что думли все. Это рнчо внушло ндежность, чувствовлось, что человек, который здесь жил, приехл ндолго.

- Я вс ждл.

Слов зствили их внутренне сжться. Позди стоял Чет Локк и нверняк с нведенной винтовкой. Если кто-нибудь из них двинется, то...

- Моя жен в доме готовит звтрк. Я скзл, что ко мне приедут друзья - погоня, отпрвившяся з кким-то убийцей. Я ничего не скзл ей о нших проблемх. А теперь поезжйте вперед и оствьте оружие при себе. Позвтркете, потом, если все-тки решите выполнить свой долг, я готов срзиться с вми поодиночке или со всеми срзу, но повесить себя я не дм. Не нзывю никого, потому что никому не хочу нвязывть дрку. Ну, поезжйте.

Они поехли вперед и во дворе спешились. Нейлл повернулся и в первый рз увидел Чет Локк. Он был крупным мужчиной, сухощвым и сильным. Рыжевто-кштновые волосы спдли н згорелое и обветренное лицо, но блгодря теплоте глз, выржение его было дружелюбным.

Хрдин взглянул н него.

- Ты тут кое-что переделл.

- Еще бы. - Локк покзл рукой н колодец. - Выкопл собственными рукми. Жен поднимл землю н лебедке. - Он повернулся к ним и обвел глзми. - У меня лучшя жен в мире.

Нейлл вдруг почувствовл, кк нворчивются слезы, и отвернулся, ослбляя подпругу. Он чувствовл точно тк же по отношению к Мери.

Вдруг дверь открылсь, и они повернулись. В этом зброшенном пустынном уголке вид любой женщины зствит мужчину обернуться, но они увидели не то, что ожидли увидеть. Он был молодой - лет двдцти пяти - и хорошенькой, с кштновыми волнистыми волосми, зелеными глзми и несколькими веснушкми н носу.

- Проходите, пожлуйст. Чет предупредил, что н звтрк к нему приедут друзья, мы не чсто принимем гостей.

Неуклюже ступя, борясь со змештельством, они поднялись н крыльцо. Кесни зметил, кк тщтельно были подогнны грубо остругнные доски. Это тоже было свидетельством той же ндежности, постоянств, силы. Ткой человек мог принести здесь пользу. Кесни подумл об этом прежде, чем отдл себе отчет, и покрснел.

Комнт в доме был ткой же чистой и ккуртной, кк и девушк. Кк ей удвлось тк чисто отмыть полы? Он здл вопрос и смутился. Он улыбнулсь.

- О, это придумл Чет! Он прикрепил кусок пемзы к рукоятке. Он врезется во все трещины и очень хорошо чистит пол.

Ед вкусно пхл, и когд Хрдин посмотрел н свои руки, Чет покзл н дверь.

- Если хотите помыться, тм вод и полотенц.

Нейлл зктл рукв и погрузил лдони в тз. Вод был мягкой, что в этой округе было редкостью, мыло приятно скользило в рукх. Вытерев их, он вошел в комнту. Хрдин и Кесни уже сидели з столом, и жен Локк нливл им кофе.

- Ребят, - скзл Локк, - это Мери. Вм придется нзвться смим, я не помню вши имен.

Мери. Нейлл поднял глз. Ее тоже звли Мери. Он снов посмотрел н трелку и немного поел. Когд он поднял взгляд, он ему улыбнулсь.

- Мою жену тоже зовут Мери, - произнес он. - Он очень хорошя девушк.

- Конечно! А почему бы вм вдвоем не приехть к нм в гости? Я уже збыл, что ткое поболтть с женщиной! Чет, почему ты не приглсил их рньше?

Чет что-то пробормотл, Нейлл не отрывясь смотрел н свою чшку кофе. Люди ели в неловком молчнии. Хрдин то и дело оглядывл комнту. Кусок пемзы. Ндо соорудить что-нибудь подобное для Джейн. Он все время ворчит про то, кк тяжело нчисто мыть дощтые полы. И рковин внутри с трубми из полых стволов деревьев, чтобы вод выливлсь нружу и жене не приходилось бегть взд-вперед. Это тоже хорошя идея.

Они зкончили звтрк и неохотно, по одному, вышли во двор, избегя смотреть друг другу в глз. Чет вышел с ними.

- Если будем стрелять, - спокойно скзл он, - двйте отойдем подльше от дом.

Хрдин посмотрел н него.

- Локк, то, что ты скзл н лесопилке, это првд? Поединок был честным?

Локк кивнул.

- Д. Джонни Уэбб потешлся ндо мной. Мне не хотелось неприятностей, но и не хотелось прятться з то, что у меня не было в тот момент оружия. Я зшел в слун не з тем, чтобы стреляться, хотелось дть ему возможность избежть неприятностей. Он увидел меня и выхвтил револьвер. Я окзлся быстрее. Это был честный поединок.

- Лдно, - кивнул Хрдин. - Меня это устривет. Кжется, ты совсем другой человек, чем мы думли.

- Поехли, - скзл Шорт. - Мне ндо ствить изгородь.

Чет Локк положил руку н седло Хрдин.

- Зезжйте в гости, ребят. Жене здесь одиноко. Я-то привык, женщине тяжело, вы же понимете.

- Конечно, - скзл Хрдин. - Конечно понимем.

- А ты привози свою Мери, - скзл он Нейллу.

Нейлл кивнул, чувствуя ком в горле. Когд они въехли н холм, он обернулся. В дверях им вслед мхл Мери Локк, и солнце ярко светило н чисто выметенный двор.

2. Езжй дльше, всдник

Все, что бы ни делл человек - мошенничл в крты или совершл неспрведливость, пользуясь пусть дже зконными методми - укзывет н его хрктер.

Это, вероятно, было ниболее очевидным н Зпде, где скрыть свои поступки было очень трудно. Нселение было немногочисленным, и спрятться от чужих взглядов, буквльно выржясь, было негде.

Иногд я нстолько увлекюсь своими героями в рсскзх, что мне жль с ними рсствться. В "Долине Голлндц действует именно ткой герой. В результте я взял почти тот же смый сюжет и много позже рсширил рсскз до повести "Человек-змок". В другом случе рсскз "Военный отряд" стл "Бендиго Шефтером".

Персонжи могут стновиться для втор очень рельными, и чсто с ними трудно рсствться. Хочется узнть побольше о них, о их жизни после конц рсскз, единственный путь узнть - позволить повествовнию рзвивться смостоятельно. Герои в "Долине Голлндц" тк же типичны для Зпд, кк и в любом другом моем рсскзе.

Езжй дльше, всдник

Зметки втор

Кроме того, что оружие постоянно использовлось н охоте, то есть для выживния, существовл необходимость пользовться им хорошо. Люди с Зпд стреляли не рди призов в тире, для того, чтобы в любой момент зщитить себя.

Джордж Ртледж Гибсон в своем дневнике з 1847 и 1848 годы пишет: "Подсчитно, что в 1847 году н тропе Снт Фе индейцы убили сорок семь мерикнцев, уничтожили 330 фургонов и угнли около 6500 голов скот".

Джеймс Х.Кук в своей книге "Пятьдесят лет н строй грнице освоенных территорий" говорит: "Все - з исключением духовенств - либо носили н себе один-дв револьвер, либо держли оружие под рукой. Кждое знчительное рзноглсие решлось или с помощью револьвер, или с помощью нож".

Фредерик Ло Олмстед в своем "Путешествии по Техсу" (1850 год) говорит: "В Техсе, вероятно, столько же револьверов, сколько взрослых мужчин... После небольшой тренировки мы уверенно могли снести голову змее с седл и более или менее рзумного рсстояния".

--------------------------------------------------------------

Когд Тэк Джентри увидел побитые непогодой постройки рнчо "Джи-Бр", он тронул шпорми гнедого, и конь перешел н быстрый глоп, который вынес ковбоя по дорожке во двор рнчо. Он соскочил н землю.

- Эй! - рдостно, с улыбкой зорл он. Неужели меня некому встретить?

Дверь рспхнулсь, и н ветхое крыльцо вышел человек. Н его лице был многодневня щетин и повисшие усы. Голубые глз его были мленькими и узкими.

- Ты кто? - требовтельно спросил он. - И что тебе нужно?

- Я Тэк Джентри, - скзл Тэк. - А где дядя Джон?

- Я тебя не зню, - скзл человек, - и я в жизни не слыхл про дядю Джон. Кжется, ты зехл н чужой, двор, мльчик.

- Н чужой двор? - рссмеялся Тэк. - Бросьте шутить! Я помогл ствить этот дом и собственными рукми выстроил вот этот корль, пок болел дядя Джон. Где все?

Человек внимтельно его осмотрел, зтем перевел взгляд з его спину. Позди ковбоя рздлся голос:

- Ты, нверное, здесь двно не был?

Джентри повернулся. Стоявший з ним человек был мленького рост, коренстый, со светлыми волосми. У него было широкое, плоское лицо, мленький переломнный нос и жестокие глз.

- Двно? Д, порядком! Почти год! Гонял стдо н север в Эллсуорт, потом опять со стдом доехл до Вйоминг.

Тэк нстороженно и с удивлением оглядывлся. Н рнчо происходило что-то не то. Типичной для дяди Джон ккуртности больше не было. Постройки выглядели зброшенными, крыльцо грязным, дверь висел н петлях и дже лошди в корле были другими.

- Где дядя Джон? - снов спросил Тэк. - Хвтит уходить от ответ!

Человек со светлыми волосми улыбнулся, обнжив сломнные зубы, в его глзх згорелся жесткий, циничный огонек.

- Если ты имеешь в виду Джон Джентри, который рньше влдел этим рнчо, то он мертв. Стрик попытлся срзиться с человеком, который окзлся быстрее его, и был убит.

- Что? - У Тэк перехвтило дыхние. Некоторое время он стоял, не в состоянии вымолвить ни слов. - Он попытлся срзиться? Дядя Джон?

Тэк покчл головой.

- Это невозможно! Джон Джентри был квкером. Он ни рзу в жизни не позволил себе нсилие нд кем-либо или чем-либо! И он не носил оружия, д у него никогд и не было оружия.

- Я только говорю, что зню, - скзл человек со светлыми волосми, - однко нм ндо рботть, тебе лучше уехть отсюд. И, - добвил он хмуро, - если у тебя есть мозги, поезжй, не остнвливясь, и больше в ншей округе не появляйся!

- Что ты хочешь скзть? - Мысли Тэк беспорядочно метлись, он пытлся привыкнуть к новой обстновке, удивляясь, что могло произойти здесь, что стояло з всеми этими переменми.

- Я хочу скзть, что в этих местх многое изменилось. Если решишь остться, можешь поехть в Снбоннет, нйти Вэн Хрдин или Дик Олни и передть им, чтобы они дли все, что тебе причитется. Скжи, что тебя послл Содермн.

- А кто ткой Вэн Хрдин? - спросил Тэк. - Фмилия вроде незнкомя.

- Тебя и впрямь долго не было, - признл Содермн, - инче бы ты знл, кто ткой Вэн Хрдин. Он хозяин ншей округи. Босс. А Олни - шериф.

Тэк Джентри отъезжл от родного рнчо со смешнными мыслями. Дядя Джон! Убит в поединке! Д это вообще не имело никкого смысл! Стрик не стл бы дрться. Никогд в жизни! А этот Дик Олни - шериф. Что же стло с Питом Лискомбом? Перевыборы только через год, Пит был хорошим стржем порядк.

Был только один способ решить проблему и получить ответы н все вопросы - поездить по округе и зглянуть н рнчо Лондон. Билл рсскжет все, что случилось, и кроме того, ему хотелось увидеть Бетти. Он соскучился о ней.

Шесть миль до рнчо Лондон промелькнули быстро, но Тэк по дороге внимтельно оглядывл местность вдоль отрогов гор Мрвильяс. Скот пслось достточно, больше, чем когд-либо н землях "Джи-Бр", и все - с клеймом дядя Джон.

Он резко нтянул поводья. Ккого черт?.. Если дядя Джон умер, рнчо приндлежит ему! Но если тк, то кто ткой Содермн? И что он делл н рнчо?

Когд Тэк подъехл, н широкой вернде жилого дом рнчо ошивлись без дел трое - все незнкомые ему. Он осторожно оглядел их.

- Где Билл Лондон? - спрвился Тэк.

- Лондон? - Человек в широкой коричневой шляпе пожл плечми. - Нверное дом, н перевле Снбоннет-Псс. Он сюд не приезжет.

- Это ведь его рнчо? - требовтельно спросил Тэк.

Все трое, кзлось, нпряглись.

- Его? - Человек в коричневой шляпе покчл головой. - Ты, кжись, здесь новенький. Это рнчо Вэн Хрдин. У Лондон нет рнчо. У него вообще нет земли, если не считть нескольких кров возле ручья у Снбоннет-Псс. Они с дочерью тм и живут. - Он вдруг усмехнулся. - Но, похоже, ей недолго остлось тм жить. Слышл, что он собирется рботть в тнцзле "Лонгхорн".

- Бетти Лондон? В "Лонгхорне"? - воскликнул Тэк. - Не смеши меня, друг! Бетти - приличня девушк и не стнет...

- Тк нписно в объявлениях, - спокойно ответил человек в коричневой шляпе.

Чсом позже Тэк Джентри ехл в здумчивости по пыльной улице Снбоннет. Весь этот чс он провел в рзмышлениях и вспомнил слов Содермн. Тот скзл, чтобы Хрдин или Олни дли все, что ему причитется. Неожиднно это змечние приобрело двоякий смысл.

Тэк сошел с коня у "Лонгхорн". Рядом со входом крсовлся огромный плкт, извещвший, что скоро в слуне будет петь и рзвлекть нрод Бетти Лондон. Скрипнув зубми, Тэк вошел внутрь.

Знкомыми окзлись лишь бр д столы. Человек з стойкой прислуживл приземистый, толстый человек. Его глз уствились н Тэк из склдок жир.

- Чего вм? - потребовл он.

- Ржного, - скзл Тэк.

Он медленно обвел взглядом комнту. Ни одного знкомого лиц. Ни Коротышки Дейвис, ни Ник Фрмер. Все присутствующие - чужки с плотно сжтыми губми и жесткими глзми.

Джентри посмотрел н брмен.

- Здесь есть рбот ковбоям? Проезжл мимо и подумл, не зписться ли в ккую-нибудь комнду н местном рнчо?

- Поезжй дльше, - ответил, не глядя, брмен. - Здесь ты никому не нужен.

Дверь открылсь, и в слун вошел и огляделся высокий, хорошо сложенный мужчин. Он был в отглженном сером костюме и темной шляпе. Тэк зметил, кк зтвердел взгляд брмен, и здумчиво оглянулся н пришедшего. Лицо мужчины было очень худым, когд он снял шляпу, окзлось, что его светло-пепельные волосы ккуртно причесны.

Он огляделся и здержл взгляд н Тэке.

- Приезжий? - вежливо осведомился он. В тком случе рзрешите угостить вс. Я не люблю пить один, но еще не опустился тк низко, чтобы делить компнию с этими койотми.

Тэк нпрягся, ожидя, что со стороны сидящих з столикми последует ккя-нибудь рекция. Он оздченно взглянул н блондин и, обртив внимние н светившееся в его глзх циничное добродушие, кивнул.

- Конечно, я с вми выпью.

- Меня зовут, - добвил высокий мужчин, - Энсон Чйлд. По профессии я двокт, по воле обстоятельств - игрок, по нтуре - ученый.

Вы, очевидно, удивляетесь, почему эти люди не обижются, когд я упоминю о них кк о койотх. Н это есть три причины. Во-первых, подсознтельное чувство истины зствляет их првильно оценить спрведливость термин. Во-вторых, они знют, что мне присущ достточня ловкость в проповедовнии евнгелия от полковник Кольт. В-третьих, они понимют, что я умирю от туберкулез и в результте не боюсь смерти от пули. Их сдерживет стрх, но не только он. Скжем тк: все дело в мтемтике. Эту проблему со сколь-нибудь существенным итогом не удлось решить ни одному из них. А проблем зключется в следующем: сколько из них отддут богу душу, прежде чем умру я.

Поэтому обртите внимние, мой друг, в ккое зтруднительное положение ствит их это, ткже неприятное осознние того фкт, что пули не выбирют свои жертвы, и я тоже. Некоторых из них, которые могли бы попытться срзиться со мной, сдерживет понимние того, что мне о них известно, стло быть, они знют, что умрут первыми.

Чйлд здумчиво посмотрел н Тэк.

- Я слышл, когд вошел, что вы спрвлялись о рботе ковбоем. Вы предствляетесь мне честным человеком, для тких здесь не место.

- Мне кжется, что н этой земле жили честные люди, стртельно подбиря слов, скзл Джентри.

Энсон Чйлд внимтельно изучл свой сткн.

- Д, - ответил он, - но в нужный момент у них не ншлось лидер. Один не терпел нсилия, другой слишком верил в зконность, остльным не хвтило решимости.

Если здесь и был у Тэк единомышленник, то это Энсон Чйлд. Тэк допил виски и нпрвился к двери. Обернувшись, он встретил взгляд брмен.

- Поезжй дльше, - скзл тот.

Тэк Джентри улыбнулся.

- Мне здесь нрвится, - скзл он. - Я остюсь!

Он зпрыгнул в седло и повернул гнедого в сторону Снбоннет-Псс. Тэк все еще не имел предствления, что же произошло здесь з год его отсутствия. Змечние Чйлд вместе с тем, что скзли другие, прояснило мло. Очевидно, ккие-то сильные и решительные люди приехли и зхвтили землю, им не смогли противопоствить ни силы, ни оргнизции, ни лидерств.

Чйлд скзл, что один не терпел нсилия. Это, должно быть, дядя Джон. Тот, кто слишком верил в зконность, - Билл Лондон. Он всегд стоял горой з прво и порядок и стремился решть все вопросы зконным путем. Остльные были честными людьми, однко они влдели лишь мленькими рнчо и были не в состоянии противостоять нсилию. Но что бы ни произошло здесь, пришельцы нверняк действовли быстро и решительно.

Если бы вопрос стоял только об одном рнчо, все было бы по-другому. Но они подчинили себе несколько рнчо и городок.

Гнедой шел по тропе легким глопом, огибя высокие крсновтые утесы Горы Конокрд и перепрвившись через широкий ручей у Прицел. Перевл Снбоннет-Псс открылся перед Тэком, кк ворот в горной цепи. Слев, в рощице, виднелся небольшой глинобитный дом и корль.

Когд он подъехл ближе, то увидел, что в корле стоят две лошди. Когд он узнл их, его глз сузились. Пуговк и Черныш! Две любимых дядиных лошди, которых он вырстил с жеребячьего возрст. Он соскочил с коня и нпрвился к ним, когд увидел н крыльце троих человек.

Он повернулся и его сердце зстучло сильнее. Бетти Лондон не изменилсь.

Ее глз рсширились, лицо смертельно побелело.

- Тэк! - выдохнул он. - Тэк Джентри!

Он еще не кончил говорить, уже Тэк зметил, с кким удивлением повернулись к нему двое стоящих рядом с ней мужчин.

- Д, Бетти, - скзл он тихо. - Я только что вернулся.

- Но... но... нм говорили, что ты убит!

- Не убит. - Он перевел взгляд н двух мужчин - одного широкоплечего и широкогрудого, с квдртным, смуглым лицом, другого худощвого, костистого, со звездой шериф, очевидно Дик Олни. Первый, нверное, это Вэн Хрдин.

Тэк взглянул н Олни.

- Я слышл, что мой дядя был убит. Вы рсследовли его смерть?

- Д, - осторожно ответил Олни. - Он был убит в честном поединке. С оружием в рукх.

- Мой дядя, - возрзил Тэк, - был квкером. Он никогд в жизни не взял бы в руки оружие!

- У него был плохя рекция, - холодно скзл Олни, но когд я его ншел, он держл в руке револьвер.

- Кто его зстрелил?

- Прень по имени Содермн. Но, кк я уже говорил, это был честный поединок.

- Черт-с-дв! - взорвлся Тэк. - Я никогд не поверю, что дядя Джон был вооружен! Револьвер ему просто подложили!

- Вы слишком торопитесь с выводми, - вкрдчиво скзл Вэн Хрдин. - Я см его видел, д и свидетелей было много.

- Кто они? - требовтельно спросил Джентри. - Кто видел поединок?

- Они видели револьвер в его руке. В првой руке, - скзл Хрдин.

Тэк вдруг хрипло рссмеялся.

- Все ясно! Дядин првя рук не действовл с тех пор, кк его тяжело рнили под Шило, где он пытлся вынести с поля боя рненого солдт. Он не смог бы удержть и перышко, не говоря уж о револьвере.

Лицо Хрдин потемнело, Дик Олни кинул н него обеспокоенный взгляд.

- Лучше бы вм не будить спящих собк, - тихо скзл Хрдин. - Мы не позволим всяким пришельцм поднимть скндл в мирном городке.

- Моего дядю Джон подло убили, - спокойно произнес Джентри, - я прослежу, чтобы его убийц нкзли. Рнчо приндлежит мне и я нмерен получить его.

Вэн Хрдин улыбнулся.

- Очевидно вм неизвестно, что здесь произошло. Вш дядя Джон во время войны служил в медицинских чстях, тк ведь? Пок он отсутствовл, рнчо, которое он считл своим, было покинуто. Мы с Содермном нчли псти скот н этой земле, ткже н земле, н которую претендовл Билл Лондон. Зявк нигде зрегистрировн не был. Мы обустроили землю, зтем, во время ншего отсутствия - мы перегоняли стдо - вернулись Джон Джентри и Билл Лондон и зхвтили ншу землю. Естественно, мы обртились в суд, который постновил, что земли приндлежт нм с Содермном.

- А скот? - спросил Тэк. - Что со скотом, который вырстил мой дядя?

Хрдин пожл плечми.

- Клеймо перешло к новым влдельцм и было зрегистрировно н их имя. Кк я понимю, вы ушли н перегон скот срзу же, кк вернулись в Техс. Моя зявк н землю был утвержден во время отсутствия вшего дяди. Я мог бы, - он улыбнулся, зявить претензию н деньги, полученные вми от проджи стд. Где они?

- А вы попробуйте нйти, - отрезл Тэк. - Скжу вм одно: я собирюсь нкзть убийцу дядя, будь это Содермн или кто-то другой. Я ткже подм н вс в суд. А теперь извините меня. Он повернулся к Бетти, которя молч стоял с широко открытыми глзми. - Мне хотелось бы поговорить с Биллом Лондоном.

- Он не может вс принять, - скзл Хрдин. - Он спит.

Глз Тэк стли жесткими.

- Вы упрвляете и здесь?

- Бетти Лондон будет рботть у меня, - ответил Хрдин. Позже мы рссчитывем пожениться, тк что, в некотором смысле, я з нее отвечю.

- Это првд? - требовтельно спросил Тэк, глядя в глз Бетти.

Ее лицо было несчстным.

- Боюсь, что првд, Тэк.

- Знчит, ты збыл о своем обещнии? - сурово спросил Джентри.

- Все... все изменилось, Тэк, - зпинясь, произнесл он. - Я... я не могу об этом говорить.

По-моему, - прервл их Олни, - тебе пор ехть, Джентри. Тебе нечего делть в этом Богом збытом уголке. Ты свои крты покзл. Поезжй дльше и избежишь мссы неприятностей. Тм, з Пекосом, кжется, нужны ковбои.

- Я остюсь, - зявил Джентри.

- Помни, - предупредил его Олни, - я здесь шериф. Если чего здумешь, я тебя тут же рестую.

Джентри зпрыгнул в седло. Его глз ншли Бетти, и н мгновение ему покзлось, что он что-то хочет скзть. Но он повернул коня и уехл, не оглядывясь. И только после этого он вспомнил про Пуговку и Черныш.

Ему и думть было противно, что они ездят под Хрдином и Олни! Он выкормил и вырстил вороных близняшек, выдрессировл их для выполнения любой ковбойской рботы и дже выучил кое-кким трюкм.

Теперь кртин стновилсь ясной. В том году, когд он уехл, появились эти люди, зявили свои прв н землю, передли их в рзъездной суд и сделли тк, что судья решил дело в их пользу. Подкрепив юридические притязния револьверми, они быстро и решительно подчинили себе всю округу. Кждый его шг будет зблокировн. Бетти - против него. Билл Лондон или пленник в собственном доме, или с ним что-то не тк. Олни стл шерифом; возможно, и судья был их ствленником.

Он мог бросить все. Плюнуть и отпрвиться н Пекос. Это был бы смый легкий выход. Именно это и посоветовл бы ему дядя Джон, потому что он был миролюбивым человеком. Тэк Джентри был другого сорт. Его отец был убит в стычке с комнчми, см Тэк ушел н войну совсем мльчиком. Дядя Джон воевл в подрзделении, не принимвшим непосредственного учстия в боевых действиях, но Тэк сржлся долго и успешно.

Путешествие н север со стдом было трудным и кровопролитным. Двжды они отбивли тки индейцев, один рз столкнулись с бндой скотокрдов. В Эллсуорте гнфйтер по имени Пэрис пытлся устроить ему неприятности, но зкончил свою жизнь н грязном полу слун.

Тэк спешно покинул город, перебрлся в Додж и скоро ннялся н перегон стд в Вйоминг. Стычки с индейцми происходили тогд чуть ли не кждый день, однжды, сгоняя отбившихся бычков, он нос к носу столкнулся с тремя скотокрдми, которые решили их у него отобрть.

В рзгоревшейся перестрелке Тэк уложил двоих, с третьим рзбирлся до зкт, попв в винтовочную дуэль н склоне холм, поросшего кедровым кустрником и усыпнным влунми. Нконец вечером они сошлись в рукопшной с ножми.

Тэк оствлся со стдом ровно столько, чтобы повидться со стрым другом, мйором Пуэллом, с которым он учствовл в Битве Фургонов. Н рвнинх Плтт он присоединился к компнии охотников н бизонов, пробыл с ними месяц дв, потом опять вернулся в Додж.

Когд вечером он въехл в Снбоннет, слун "Лонгхорн" горел огнями. Он остновил гнедого у конюшни и поствил его. Тэк ехл к городу кружными путями, рзведывя местность, поэтому он решил, что Хрдин и Олни уже здесь. К этому времени им стнет известно о посещении рнчо и встрече с Энсоном Чйлдом.

Тэк не строил иллюзий относительно будущего. Если он стнет претендовть н свое рнчо, Вэн Хрдин не будет колебться и тут же уберет его с дороги. Хрдин и Олни не были дуркми. Прежде чем что-либо предпринимть, следовло кое-что рзузнть, единственным человеком в городе, кто мог бы ему помочь и поможет, был Чйлд.

Выйдя из конюшни, он пошел по улице. Оглянувшись, увидел, что в воротх стоит конюх. Тот быстро опустил руку, но Джентри покзлось, что он подвл кому-то, стоящему н другой стороне улицы, сигнл. Однко ни одного человек не было видно, двойной ряд построек выглядел пустынным.

Окн горели только в трех домх - "Лонгхорне", еще в одном, меньшем и более дешевом слуне и в стром мгзине. Окно горело н втором этже мленького слун и в пристройке к "Лонгхорну", которую выдвли з единственную в городе гостиницу.

Тэк шел по улице, шги его гулко отдвлись в тихом ночном воздухе. Перед собой он увидел просвет между здниями, и, порвнявшись с ним, он быстро сделл шг в сторону и прижлся к стене.

Послышлся звук шгов, ожидние, зтем легкий бег. Неожиднно из-з угл вынырнул человек и резко остновился, вглядывясь в проулок. Тэк он не увидел, потому что тот, стоя з бочкой с дождевой водой, прижлся спиной к дому и слился с ночными тенями.

Внезпно человек двинулся в проулок, и Тэк резко удрил его по лодыжке. Тот, ничего не ожидвший, упл головой вперед и остлся лежть. Мгновение Тэк колеблся, потом чиркнул спичкой, прикрыв огонек лдонью. Это был человек в коричневой шляпе, который встретился ему н крыльце н рнчо Лондон. Он удрился головой о кмень и полностью отключился.

Тэк быстро вынул его револьвер, рзрядил его и втиснул обртно в кобуру. Из крмн лежщего без сознния человек выпл ккя-то бумжк, и Тэк ее поднял. Зтем стремительно пошел по проулку и окзлся у здней двери мленького слун. В пдющем из окошк свете он прочитл зписку.

- Это может мне помочь, - пробормотл тихо он.

"Побыстрее приезжй в город. Нзревют неприятности. Сейчс мы не можем себе позволить, чтобы что-то случилось. В.Х."

Вэн Хрдин. Сейчс им не нужны были неприятности. Но почему именно сейчс? Свернув зписку, Тэк сунул ее в крмн и, прижвшись к стене слун, посмотрел в окно. В плохо освещенной комнте двое з мленьким столиком игрли в крты. Брмен прислонился к стойке и читл гзету. Когд он повернул голову, Тэк узнл его.

Ред Фернесс рботл н его отц. Они вместе служили в рмии. В нем могли остться дружеские чувств. Тэк поднял руку и легко постучл.

Н втором стуке Ред поднял голову. Тэк зжег спичку и провел ею вдоль окн. Кжется, ни один из крточных игроков ничего не зметил. Ред выпрямился, сложил гзету, поднял со стойки чшку и подошел к окну. Приблизившись к Тэку, он одной рукой вылил чшку в ведро, второй н несколько дюймов поднял рму.

- Это Тэк Джентри. Где живет Чйлд?

- У него контор и комнт нверху, - тихо прошептл Ред. Со двор есть лестниц. Будь осторожен.

Тэк отошел от окн и подошел к лестнице, которую успел зметить. Это может быть зпдня, но он считл, что Ред не способен его предть. К тому же прикз убить его нверняк не поступло. Скорее всего, его просто хотели предупредить и ндеялись, что он уедет. Положение Хрдин и его сообщников кзлось достточно безопсным.

Поднявшись по лестнице, он по узкому блкону подошел к двери и тихо постучл. Через секунду рздлся голос:

- Чего нужно?

- Это Тэк Джентри. Вы рзговривли со мной в слуне!

Дверь рспхнулсь в темноту, и Тэк вошел. Когд дверь зкрылсь, он почувствовл, кк к боку прижлось дуло револьвер.

- Не шевелись! - предупредил Чйлд.

Чиркнул спичк, потом згорелсь свеч. В соседней комнте горел лмп: сквозь щель двери пробивлся свет. Чйлд усмехнулся.

- Мне нужно быть осторожным, - скзл он. - Двжды меня уже пытлись убить. Кждый понедельник я хожу н их могилы и клду цветы. - Он улыбнулся. - И держу нготове одну выкопнную могилу. Кк только я ее сделл, меня тут же оствили в покое. Н местную шпну он почему-то действует очень отрезвляюще.

Он сел.

- Я устю нмного быстрее, чем рньше. Знчит, вы Джентри! Бетти Лондон мне о вс говорил. Он думл, что вы погибли. Ходил слух, что в Вйоминге вс убили индейцы.

- Нет, мне удлось выкрбкться. Вы скзли, что по профессии вы двокт, поэтому я хотел спрвиться, нсколько зконны их прв н мое рнчо?

- К сожлению, достточно зконны. Пок вы с дядей и большинством людей в округе отсутствовли, пришли эти люди и нчли клеймить скот. Много скот. Потом они исчезли и, когд вы отсутствовли, приехли опять и прикзли вшему дяде выселяться.

Он воспротивился, и дело передли в суд. Тогд здесь не было двоктов, и вш дядя пытлся выступть н зседниях см. Судья был их человеком. Неожиднно объявилось с полдюжины свидетелей, которые под присягой сообщили, что первыми н этой земле поселились Содермн, Олни и Хрдин.

Они предъявили свои прв н клеймо, землю и постройки рнчо Джентри и Лондон. Свободные пстбищ они не тронули, но имея дв крупнейших рнчо, они, по существу, контролировли всю округу и могли держть в рукх более мелких скотоводов. Постройки они получили н првх сквттеров.

- Кк могло тк получиться? - воскликнул Тэк. Это же неспрведливо.

- Обычно прв н землю утверждются, если ею влдеют двдцть лет без перерыв, но с рзъездным судьей можно делть все, что зхочешь. Судья Уивер полностью звисит от Хрдин, вш дядя Джон был в этой войне зрнее проигрвшей стороной.

- Кк убили дядю Джон? - спросил Тэк.

Чйлд пожл плечми.

- Говорят, он нзвл Содермн лжецом, и тот выхвтил револьвер. Когд вшего дядю ншли, у него в руке было оружие. Вероятнее всего, это было хлднокровное убийство, потому что вш дядя хотел поехть в Остин опротестовть решение суд.

- Когд вы в последний рз видели Билл Лондон?

- Срзу после несчстного случя.

- Ккого несчстного случя?

- Лондон ехл домой и, кк обычно, здремл в повозке, когд его лошди понесли. Повозк перевернулсь, и Лондон повредил позвоночник. Он больше не может ездить верхом и долго сидеть.

- Это и впрвду был несчстный случй? - осведомился Тэк.

Чйлд опять пожл плечми.

- Сомневюсь. Докзть ничего нельзя. У одной лошди н бедре ншли глубокую црпину. Походе н то, что кто-то с обочины крепко удрил ее кнутом со стльным шриком н конце.

- Здорово, - скзл Тэк. - Они все продумли.

Чйлд кивнул. Откинувшись н спинку стул, он положил ноги н письменный стол и внимтельно изучл Тэк Джентри.

- Вы понимете, что будете следующим? Они не потерпят, чтобы вы во что-то вмешивлись. Думю, вы уже достточно их побеспокоили.

Тэк рсскзл о шедшем з ним человеке и передл нйденную зписку Чйлду. Глз двокт сузились.

- Хм-м. Похоже, им придется до поры до времени спустить это дело н тормозх. Может быть, это нм пригодится. Не исключено, что сюд нпрвляется кто-то из дминистрции штт или они прознли, что их подозревют.

Тэк здумчиво поглядел н Чйлд.

- Кков в этом деле вш позиция?

Чйлд легко рссмеялся.

- Джентри, в этой игре я ствок не делл и не знл ни Лондон, ни вшего дядю Джон. Но я слышу рзговоры и мне не по вкусу действия местных боссов, Хрдин и Олни. Я лишь мул под седлом, с которого они упрвляют здешними крями, не более. Мне очень нрвится поддрзнивть их, они меня боятся.

- У вс есть клиенты?

- Клиенты? - Энсон Чйлд зсмеялся. - Ни одного! И вряд ли будут в дльнейшем. В округе, здвленной одним человеком, не зводят судебных тяжб. У Хрдин никто не сможет выигрть дело, к тому же местные жители слишком озбочены своей ненвистью к Хрдину, чтобы ссориться друг с другом.

- Ну, тогд, - скзл Тэк, - считйте, что у вс есть клиент. Поезжйте в Остин. Потребуйте рсследовния. Выложите фкты н стол. Может быть, вы ничего не добьетесь, но в любом случе поднимите шум. Глвное, чтобы зговорили люди. Они, кжется, боятся оглски, поэтому мы о ней позботимся. Выясните все, что можно. Нймите детективов, пусть они пойдут по следу Хрдин. Ндо узнть, кто они, кем были и откуд пришли.

Чйлд выпрямился.

- Мне это нрвится, - печльно скзл он, но у меня нет тких денег. - Он обвел рукой комнту. - Я и тк здолжл з квртиру. Дом приндлежит Фернессу, вот он и рзрешил мне пожить здесь.

Тэк усмехнулся, рсстегнул рубшку и вынул из-под нее потйной пояс с деньгми.

- Н севере я продл скот. - Он отсчитл тысячу доллров. Возьмите. Можете тртить все или чсть, но только создйте для них проблему. Рсскзывйте всем о здешней ситуции.

Чйлд энергично встл.

- Дружище! Ничто не доствит мне большего удовольствия! Они у меня попляшут! Я... - Он мучительно зкшлялся, Тэк хмуро смотрел н него.

Нконец Чйлд выпрямился.

- Вы готовы положиться н больного человек, Джентри?

- Я полгюсь н бойц, - сухо скзл Тэк. - Вы спрвитесь! - Он коротко помолчл. - И еще: проверьте в столице прв н эту землю.

Они молч пожли друг другу руки, и Тэк нпрвился к двери. Он осторожно открыл ее и вышел в прохлдную ночь. Ну, к лучшему или худшему, но дрк нчлсь. Теперь следующий шг. Он спустился по деревянной лестнице и вышел н улицу. Никого видно не было. Тэк перешел улицу и открыл кчющиеся двери "Лонгхорн".

Слун и тнцевльный зл были переполнены. Тэк зметил несколько знкомых лиц, но это были угрюмые и озбоченные лиц нученных горьким опытом людей, побежденных, но не сдвшихся. Все остльные были новыми, незнкомыми ему ковбоями и бойцми, жесткими, испытнными, пришедшими сюд, чтобы получить новую рботу. Тэк протиснулся к бру.

В этот чс клиентов обслуживли трое брменов. Он зкзл выпивку, и в этот момент его зметил приземистый, толстый человек, обслуживвший его рньше. Его подбородок выдвинулся вперед, и он что-то скзл брмену, который доствл бутылку, чтобы нлить Джентри.

Брмен, худощвый, с болезненным цветом лиц, подошел к Тэку.

- Мы вс не стнем обслуживть, - скзл он. - Мне прикзли.

Тэк протянул руку нд стойкой и схвтил брмен з нкрхмленную рубшку нстолько быстро, что тот не успел отклониться. Сжв воротник и сдвив горло, он почти выдернул его н стойку.

- Нливй! - прикзл он.

Человек попытлся что-то ответить, но Тэк сжл воротник еще крепче и, не рзжимя, удрил костяшкми пльцев. Слбыми, дрожщими рукми, с посиневшим лицом, брмен нлил сткнчик. Пру рз пролил мимо, но нлил. Тэк сильно толкнул, и брмен крепко стукнулся спиной о витрину с бутылкми.

Тэк левой рукой поднял выпивку, обведя глзми окружющих, которые молч отодвинулись от него.

- З честных скотоводов! - громко произнес Тэк и выпил.

Через толпу пробился крупный мужчин с жестким лицом.

- Может ты хочешь скзть, что некоторые из нс нечестные? - осведомился он.

- Точно!

Тэк Джентри говорил в полный голос и услышл, кк прекртился стук фишек з крточными столикми и зтих шум шгов. Толп прислушивлсь.

- Абсолютно точно! В здешних местх жили честные люди, но их убили или исклечили. Мой дядя, Джон Джентри, был предтельски убит. Смерть попытлись предствить кк честный поединок и сунули ему в руку револьвер!

- Првильно, - вствил кто-то. - У него в руке был револьвер! Я см видел.

Тэк перевел взгляд н говорившего.

- В ккой руке?

- В првой! - утвердительно, с вызовом произнес тот. - Я был свидетелем!

- Спсибо, дружище! - вежливо скзл Тэк. - Оружие было в првой руке Джон Джентри, првя рук Джон Джентри не рботл со времен битвы при Шило!

- Что? - Человек, видевший револьвер, отступил. Его лицо слегк побледнело.

Кто-то из толпы прокричл:

- Верно! Чертовски верно! Он дже не мог кидть ей лссо!

Тэк оглянулся н толпу, и его глз остновились н крупном мужчине. Он покончит с Хрдином, Олни и Содермном и приступит прямо сейчс.

- Предстоит рсследовние, - громко скзл он, - и нчнется оно в Остине. Если кто-то из вс покупл землю у Хрдин или Олни, ему лучше рсторгнуть сделку.

- Слишком много треплешь языком! - Крупный мужчин выпятил грудь и рспрвил широкие плечи, которых хвтило бы н двоих. Ты скзл, что среди нс есть воры!

- Воры и убийцы, - добвил Тэк. - Если ты из тех червей, что ползют под кблукми Хрдин, это относится и к тебе!

Тот рвнулся вперед.

- Дй ему, Стрр, - возбужденно прокричли из толпы.

Тэк Джентри вдруг почувствовл яростный прилив звериной рдости. Он отступил, потом внезпно сделл шг вперед и сильно двинул првой. Удр был встречным и попл Стрру в живот. Он крякнул и остновился, но Тэк встл в стойку и ннес еще дв. Левый рзбил противнику губу, првый рссек скулу. Стрр покчнулся, опрокинулся н стоящих вокруг людей, потом тряхнул головой и пошел в нступление, словно рзъяренный бык.

Пробившись через вихрь мелькющих кулков, Тэк вонзил в противник тяжелый прямой левой, зтем сильным боковым првым попл по рссеченной щеке, и по лицу Стрр полилсь кровь. Тэк сделл шг вперед и обеими рукми крепко двинул Стрр по корпусу, когд тот попытлся большим пльцем выбить ему глз, отдернул голову и удрил ей вргу в лицо.

Стрр, со сломнным носом, порвнной до кости скулой, поштывясь, попятился, но Тэк двинулся з ним, ннося удры обеими рукми. Это только нчло. Его противник рботл н Хрдин, и он его проучит, покжет пример всем. Когд он уйдет, лицо Стрр будет знком крушения влсти Вэн Хрдин. Слев и спрв Тэк бил его по лицу, и Стрр, подвленный его ткой, беззщитный после удр в живот, сломлся. Он внезпно рухнул н пол и остлся лежть, слбо постнывя.

Ккой-то человек пробился сквозь толпу и остновился. Это был Вн Хрдин. Он посмотрел н лежщего, зтем поднял потемневшие от гнев глз н Тэк.

- Ищешь неприятности, тк что ли? - спросил он.

- Только улживю те, что нчлись после моего отъезд, Вэн! - скзл Тэк. Он чувствовл себя великолепно, подвшись вперед и приготовившись к продолжению. Ему нрвилось ощущть удры и нносить их, нрвилось чувство боя. Он готов. - Тебе нужно было удостовериться, что я мертв, Хрдин, прежде чем ты попытлся укрсть землю у беззщитного стрик.

- Я ничего не крл, - ровно и спокойно ответил Хрдин. - Мы лишь взяли то, что приндлежло нм, и строго зконным путем.

- Предстоит рсследовние, - резко ответил Джентри. - В Остине. Вот тогд и поглядим.

Глз Хрдин стли острыми и нпряженными.

- Рсследовние? Откуд ты знешь?

Тэк понимл, что Хрдин збеспокоился.

- Мне об этом известно, потому что я его нчл. И получу все, что мне нужно. Ты многого не знешь о той земле, которую укрл, Хрдин. Ты ведешь себя, кк все мошенники - видишь только одну сторону вопрос, и он кжется тебе несложной и легкой, но всегд есть вещи, которые при тком подходе очень легко упустить, и ты кое-что упустил!

Двери широко рспхнулись, и в зл пробился Олни. Он остновился, переводя взгляд с Хрдин н Джентри.

- Что здесь происходит? - требовтельно спросил он.

- Джентри обвиняет нс в воровстве, - беззботно ответил Хрдин.

Олни повернулся к Тэку.

Он не имеет прв никого и ни в чем обвинять! - зявил он. - Я рестую его з убийство!

В зле послышлся ропот, Тэк Джентри почувствовл неожиднный стрх.

- З убийство? Ты что, спятил?

- Я-то нет, вот ты - может быть, - скзл шериф. - Я только что вышел из офис Энсон Чйлд. Он убит. Ты зходил к нему последним. Тебя видели, когд ты пробирлся к нему по черной лестнице. Тебя видели, когд ты выходил. Я рестовывю тебя з убийство.

В слуне стло вдруг тихо, и Тэк Джентри возненвидел Олни. Многие восхищлись смелостью Энсон Чйлд, многим он помогл. Испугнные сми, они любили его издевки нд Хрдином и Олни. А теперь он мертв, убит.

- Чйлд был моим другом! - зпротестовл Тэк. - Он собирлся в Остин по моим делм!

Хрдин глумливо рссмеялся.

- Ты хочешь скзть, что он знл, что твое дело проигрышное, и откзлся ехть, ты в припдке гнев прикончил его? Ты его зстрелил.

- Тебе придется пойти со мной, - сурово скзл Олни. - Тебя будут судить по спрведливости.

Тэк молч смотрел н него, быстро прокручивя в уме вринты. Убежть было невозможно - слишком плотно стояли люди, и он не имел предствления, есть снружи лошдь, ведь своего коня он оствил в конюшне. Олни снял с него оружейный пояс, и они нпрвились к дверям. Стрр с лицом, похожим н кусок сырого мяс, стоял, прислонившись к косяку.

- Мы еще увидимся, - тихо скзл он. - Скоро!

Рядом с ним пошли Содермн и Хрдин, сзди следовли дв головорез из бнды Хрдин.

Тюрьм был мленькой - всего четыре кмеры и крулк. Дверь одной их кмер был открыт, и его впихнули внутрь. Хрдин усмехнулся.

- Будем считть, что про Остин ты теперь збудешь, - скзл он. - У Чйлд тм были друзья.

Энсон Чйлд убит! Тэк Джентри ошршенно уствился н кменную стену. Он рссчитывл н Чйлд, рссчитывл, что тот нстоит н рсследовнии, для него у Тэк было припсено дв козыря, которые нверняк позволили бы ему добиться победы в суде, но в суде, неподвлстном Хрдину.

Со смертью Чйлд у него не остлось друзей. Бетти при встрече едв поговорил с ним, если он собирлсь рботть н Хрдин в его тнцевльном зле, знчит, он здорово изменилсь. Билл Лондон - беспомощный клек и не в состоянии передвигться. Ред Фернесс, несмотря н хорошее к нему отношение, не стнет помогть ему в открытую. У Тэк не было иллюзий относительно убийств. К тому времени, кк дело переддут в суд, они нйдут достточно много улик. Его револьверы были у них, ничто не мешет пру-тройку рз выстрелить из них. Подствить его будет очень и очень просто. В свидетелях недосттк не будет.

Он стоял, глядя в высокое мленькое окошко, чей нижний крй нходился н уроне его глз, когд услышл отдленный рскт гром, и небо осветил изломння линия молнии. З ней последовл второй рскт. Дождь нчлся медленно и мягко, постепенно нрстя. В тюрьме было пустынно и тихо. Из "Лонгхорн" пончлу доносились звуки музыки и отдельные крики, зтем из зглушил шум дождя. Тэк упл н койку, стоявшую в углу кмеры, и, убюкнный стуком дождевых кпель, скоро зснул.

Много позже проснулся. Дождь все еще шел, но звук его изменился. Прислушвшись, он вдруг понял, что это. Ревело пролегвшее з городом сухое русло, очевидно, до берегов нполненное водой после ливня. В темноте звучл и другой шум где-то рядом текл вод. Он слушл, оторвв голову от подушки. Потом встл и подошел к противоположной стороне мленькой кмеры.

Вод журчл под углом тюрьмы. Последнее время было много дождей, он обртил внимние, что бочк, собирвшя дождевую воду с крыши, переполнен. Вытекющя из нее вод подмыл угол здния.

Он вернулся к койке и сел. Пок он прислушивлся к журчнию воды, у него возникл неожидння идея. Тэк встл и прошел в угол кмеры. Чиркнув спичкой, осмотрел пол и стены. Они отсырели. Он топнул ногой по плитм пол, но они держлись. Тэк удрил ногой стену. Крепкя.

Ккя здесь толщин стен? Судя по двери тюрьмы, не меньше восьми дюймов. А кк нсчет пол? Вств н колени, он зжег еще одну спичку, внимтельно осмтривя держщий плиты цемент.

Потом пошрил в крмнх. Тм не окзлось ничего, чем можно было бы выцрпть из щелей цемент. Крмнный нож, охотничий нож - все отобрли. Внезпно пришло воодушевление. Рсстегнув широкий кожный пояс, он нчл ковырять цемент крем тяжелой медной пряжки.

Цемент отсырел, и Тэк рботл, не перествя. Потные руки скользили по пряжке, он ободрл пльцы н грубом кменном полу, но ни н секунду не прерывл своего знятия, скребя, црпя, выковыривя один мленький кусочек цемент з другим. Время от времени он вствл и удрял по плите. Он стоял незыблемо, кк Гибрлтрскя скл.

Он скреб щель пять чсов подряд, пок не стер нпрочь пряжку. Ему удлось выцрпть почти дв дюйм. Сметя в кучку цементную пыль и собрв грязь у себя с ботинок, Тэк кк можно тщтельнее зделл щель. Зтем подошел к койке, лег и мгновенно зснул.

Рно утром он услышл, что в крулке кто-то возится. Зтем в кмеру вошел Олни и пристльно посмотрел н него. Через несколько минут з ним с трелкой звтрк и кофейником последовл Стрр. Его рспухшее лицо покрывли многочисленные синяки, глз горели ненвистью. Он поствил еду и вышел. Олни здержлся з решеткой.

- Джентри, - вдруг скзл он, - мне больно видеть хорошего прня в тком месте.

Тэк взглянул н него.

- Сто к одному, что тк оно и есть, - сркстически хмыкнул он.

- Зчем ты тк? - протестующе ответил Олни. - В конце концов это ты принес нм неприятности. Неужто не мог тихо, спокойно уехть? З тобой никто не гнлся, деньжт у тебя, похоже, водились - ншел бы себе ккое-нибудь другое место. Хрдин звлдел обоими рнчо по зкону. И он их удержит.

- Посмотрим.

- Нет, я првду говорю. Удержит. Почему бы тебе не збыть обо всем?

- Збыть? - Тэк рссмеялся. - Кк я могу все збыть? Я в тюрьме по обвинению в убийстве, ты хорошо знешь, что я не убивл Энсон Чйлд. Суд ндо мной прольет свет н все вши мхинции, я уж пострюсь, чтобы тк и было.

Олни поморщился, и Тэк понял, что здел больное место. Этого-то они и боялись. Он был у них в рукх, но он был им не нужен. Им требовлось одно - пондежнее избвиться от него.

- Только сделешь хуже людям, - возрзил Олни. - И ничего не добьешься. Можешь быть уверен: если пойдешь под суд, мы рздобудем любые улики.

- Не сомневюсь. Я зню, что меня подствили.

- А чего ты хотел? - пожл плечми Олни. - Ты см нпршивлся. А почему бы тебе не обрзумиться? Если пообещешь сюд не возврщться, мы тебя вроде кк выпустим.

Тэк внимтельно посмотрел н него.

- Ты серьезно?

Кк же! Выпустят они его! Кк только он отсюд выйдет, кто-нибудь его тут же пристрелит, якобы при попытке к бегству. Д, кк же!

- Если бы я знл, что вы и впрвду меня выпустите... - он пытлся выявить рекцию Олни.

Шериф прислонился к решетке.

- Ты меня знешь, Тэк, - прошептл он. - Мне не хотелось бы увидеть, кк тебя вешют. Конечно, ты доствил нм немло проблем, но если обещешь здесь не появляться, я все устрою.

- Только выпусти меня отсюд, - зверил его Тэк. - Дй мне выйти из тюрьмы, я уж пострюсь, чтобы мы не встретились.

<И это чистя првд>, - добвил Тэк про себя.

Олни ушел, и медленно потянулось утро. Они его отпустят. Он молил Бог, чтобы они подождли до следующего дня. Но дже если они позволят ему убежть, дже если не зстрелят при побеге, что он может сделть? Чйлд, единственный, кто мог ему помочь, зстрелен. Кжется, его згнли в угол. Н их стороне был зкон, у них было оружие.

Вчер вечером его рзговор, безусловно, посеял сомнения. Побед нд Стрром многим нверняк пришлсь по душе, некоторые из горожн должны понять, что его рест з убийство Чйлд - просто ложное обвинение. И все же ни один из этих людей ничего не предпримет, потому что в городе нет лидер. Никто не хотел совть голову в петлю.

Позже зшел Олни и прислонился к решетке.

- К звтршнему дню я кое-что приготовлю, - скзл он.

Тэк прилег н койку и зснул. Весь день, не перествя, лил дождь, з исключением коротких перерывов в несколько минут. К этому времени окружющие город холмы нпоминют мокрую губку, тропы рзмыло. Он слышл, кк меньше чем в тридцти ярдх от тюрьмы в оврге, словно в быстрой реке, ревел вод.

Сгустились сумерки, он опять поел и вернулся к койке. С хорошим двоктом и честным судьей он бы легко вышел победителем в суде. В его рспоряжении был один козырь, который точно выигрет дело, и второй, который мог бы помочь.

Он подождл, пок в тюрьме воцрится тишин, из "Лонгхорн" стнут доносится обычные вечерние звуки. Тогд он встл и подошел к своему углу. Под ним весь день бежл вод и, должно быть, вымыл приличную кнву. Тэк нклонился и вынул из крмн вилку, припсенную с ужин.

Олни, знятый плнми, кк помочь Тэку бежть, и уверенный, что пленник принял его предложение, не обртил внимния н пустую трелку без вилки.

Стоя н коленях, Тэк выкопл цементную пыль и грязь, которой ночью зделл щель и неистово нчл углублять ее. Он рботл весь чс без перерыв, потом подошел к ведру с водой, нпился, потянулся и вернулся в угол.

Прошел еще чс. Тэк встл и топнул по плите. Ему покзлось, что он чуть просел. Он подпрыгнул, одновременно с приземлением добвив удр ногми. Плит подлсь тк резко, что он чуть не провлился. Тэк восстновил рвновесие, зжег спичку и нгнулся нд дырой. До поверхности текущей воды было не больше шести дюймов, и дже н первый взгляд поток был нмного глубже, чем он себе предствлял.

Тэк еще немного присмотрелся, секунду подождл и опустил ноги в воду. Поток рвнул их, но он уже см спустился в дыру, и течение немедленно подхвтило его и понесло. Перед Тэком мелькнул свет в окне, потом неистовое течение стло швырять и переворчивть его. Он отчянно рзмхивл рукми, пытясь з что-нибудь уцепиться, но пльцы хвтли лишь воздух. Тэк брхтлся, стрясь пробиться поближе туд, где по его рсчетм должен быть берег, и понимя, что его с бешеной скоростью тщит мощный поток глубиной более шести футов. Рядом неслось что-то темное, и в тот же момент вод подхвтил его с еще большей скоростью. Последним отчянным усилием он рвнулся к черному пятну и ухвтился з корень.

Но это был не берег, ствол огромного тополя, которое волокло бешеное течение. Тэк с трудом подобрлся ближе и, перекинув ногу, влез н него. К счстью, бревно не перевернулось.

Леж в непроглядной темноте н стволе тополя он понял, что случилось. З окймлявших улицу рядом домов, одним из которых был тюрьм, пролегл мелкя песчня кнв. Один ее конец грничил с отвесным обрывом. Этот обрыв, кнв и сухое русло обрзовывли н местности треугольник. Стекющя с обрыв, крыш домов и улицы вод зхлестнул кнву, знчительно углубив ее, теперь течение вынесло его в ревущий поток зполненного до крев русл.

Короткя вспышк молнии осветил поток, по которому его несло, словно спичку. Он знл, что дльше лежит Кфедрльное ущелье - узкя, усыпння булыжникми щель в горх, по которой течение помчится с безумной скоростью. Тэку приходилось видеть, кк в тких местх бревн, кк щепки, крутит, бьет о влуны и кменные стены, пок они нконец не вырывются н рвнину. Он тут же осознл, что ни одно живое существо не сможет выбрться из черной, ревущей глубины ущелья, если и выберется, то это будет истерзнный кусок безжизненной плоти.

Бревно, которое оседлл Тэк, удрило волну, и его зхлестнул вод. Потом оно беспомощно зкрутилось в повороте русл. Впереди, з другим поворотом слышлся рев поток в ущелье. Бревно кчнулось, зцепилось корнями з груду вынесенного течением мусор, рзвернулось и перегородило поток. Отчянно цепляясь з него, Тэк бросился к корням и в тот момент, когд мчщяся вод вырвл ствол, он прыжком метнулся к берегу.

Он приземлился н кучу переломнных веток, почувствовл, кк его опять потянуло течение, и, крбкясь из последних сил, добрлся до береговых скл. Взобрвшись нверх, он, хвтя ртом воздух, лег н плоский влун.

Много позже он встл. Првя ног плохо слушлсь и болел. Он переполз через склистый берег и по рзмокшей земле доковылял до кучки деревьев, предствлявших хоть ккое-то укрытие.

Ему необходимо было где-то передохнуть и рздобыть оружие. Тэк Джентри сознвл, что теперь, когд он сбежл, в поискх его прочешут всю округу. Они могут подумть, что он погиб, но зхотят удостовериться. Он нуждлся в крыше нд головой, отдыхе и пище. Нужно осмотреть спокойно ногу, но где?

У Бетти? Но он был слишком длеко, у него не было лошди. У Фернесс? Вероятно, но нсколько можно доверять брмену, и соглсится ли помочь он см, Тэк не знл. Но мысль о Реде нвел его н мысль о Чйлде. У него есть место для передышки, если только он сможет добрться до квртиры Чйлд нд слуном.

К счстью его прибило к тому же берегу русл, н котором нходился город. Он стршно устл, мышцы одервенели, ног сильно болел. И все же нельзя было терять времени. Он не имел понятия, который сейчс чс, но знл, что будет продвигться медленно и ему следует быть осторожным. Дождь лил с прежней силой, но он нстолько вымок, что ему было все рвно.

Тэк не предствлял, сколько времени добирлся до город. Поток выбросил его в миле, может быть немного меньше, и он шел, пдл, полз, пок не достиг окрины, тм здми домов добрлся до темной лестницы, ведущей в квртиру Энсон Чйлд. Удч сопутствовл ему: квртир окзлсь не зперт.

Поднявшись по лестнице, он, прислушивясь, некоторое время стоял в темноте, но не услышл ни звук. В комнте было одно-единственное очень мленькое, тщтельно знвешенное окно под потолком. Тэк пошрил в поискх свечи, ншел ее, потом спички. Когд свеч рзгорелсь, он нчл снимть одежду.

Рздевшись, Тэк нсухо вытерся полотенцем, не трогя больную ногу. Ншел виски, нлил себе в сткн, одним мхом выпил его и сел н дивн осмотреть ногу.

От одного взгляд н нее его чуть не вырвло. Н икре зиял стршня рвня рн, должно быть, он нпоролся н корень или ветку дерев. Он ухитрился не повредить ртерию, но метми сквозь изуродовнное мясо проглядывл кость. Осторожно вычистив ее, он збинтовл ногу белой рубшкой Чйлд.

Измученный донельзя, Тэк зснул - он дже не помнил когд. Через несколько чсов внезпно проснулся и обнружил, что в открытую дверь в переднюю комнту струится солнечный свет. Ног болел и плохо слушлсь, поэтому он ншел трость, приндлежвшую Чйлду, и, опирясь н нее, кое-кк добрел до двери.

Дождь кончился. Портьеры в передней комнте были подняты, и Тэк выглянул н улицу. Первым, кого он увидел, был Вэн Хрдин. Он стоял нпротив "Лонгхорн" и рзговривл с Содермном и устым мужчиной, которого Тэк встретил н своем рнчо.

Вид вргов нпомнил ему о деле. Тэк нчл искть оружие и обнружил пру превосходных "кольтов", инкрустировнных серебром, с рукояткми из слоновой кости. Он ндел укршенный орнментом оружейный пояс и сунул револьверы в кобуру. Зтем в углу комнты зметил многозрядное ружье и винтовку "генри". Он проверил зряды, отыскл несколько коробок птронов для кждого вид оружия и одну коробку птронов 45-го клибр высыпл в крмн брюк, пру пригорошней птронов положил в нйденную кожную куртку.

Тэк сел, дрож от слбости.

Времени почти не оствлось. Рньше или позже кто-нибудь все рвно сюд войдет. Ред Фернесс не знл, что он здесь, поэтому срзу сдст ее первому же желющему.

Он зпер дверь, зтем покоплся и отыскл черствую крюху хлеб и немного сыр. Перекусив, лег отдохнуть. Ног пульсировл болью, и он понял, что ему нужн помощь, и срочно.

Когд Тэк проснулся, осмотрел улицу, не подходя близко к двери и сбоку от окн, и увидел несколько групп людей - больше, чем можно было ожидть в это время суток. Одного-двух он узнл. Двжды увидел проезжвшего верхом Олни. Шериф был с ружьем.

Нпротив "Лонгхорн" ошивлись Стрр, устый мужчин и еще двое, которых Тэк встретил н стром рнчо Лондон.

Тэк еще рз перекусил сыром с хлебом. Он зкнчивл есть, когд н улицу свернул повозк, и его сердце зстучло быстрее. В ней сидел Бетти Лондон. Рядом с ней был ее отец, Билл, постревший и осунувшийся, с поседевшими волосми, но с оружием!

Что-то тм происходило, что-то должно было случиться. Но Тэк не знл, кково его положение, ведь он был сбежвшим зключенным. По зкону его без предупреждения может пристрелить Олни или Стрр, который, похоже, был помощником шериф. Из неуверенного поведения людей Вэн Хрдин Тэк понял, что о нем ничего неизвестно.

Время шло, ничего не происходило, и он вернулся н кровть и лег, предврительно еще рз проверив оружие. Чс рсплты близился. Тэк лежл и думл об этом, глядя н грубо остругнные доски потолк, когд услышл шги н лестнице.

Он вскочил, и больную ногу пронзил резкя боль. Шги звучли с лестницы, которя вел н улицу, не черной. Быстрый взгляд в окно подскзл ему, что это был Бетти Лондон.

Что ей здесь было нужно?

Ее рук опустилсь н ручку, и т повернулсь. Он дотянулся до двери и ключом открыл змок. Бетти колеблсь лишь мгновение, потом вошл. Увидев его, удивленно рспхнул глз и побледнел до корней волос.

- Ты! - выдохнул он. - О, Тэк! Что ты здесь делешь? Где ты был?

Он двинулсь к нему, но он попятился и сел н постель.

- Подожди. Они знют, что я здесь? - хриплым голосом спросил он.

- Нет, Тэк. Я пришл нйти бумги, которые отдл Энсону Чйлду до того, кк... его убили.

- Думешь, это я? - требовтельно спросил он.

- Нет! Конечно, нет! - В ее глзх зстыл вопрос. - Тэк, в чем дело? Ты меня больше не любишь?

- Люблю ли я тебя? - Его губы искривились в горькой гримсе. - И у тебя хвтет смелости спршивть об этом? Я возврщюсь и узню, что моя девушк собирется тнцевть в дешевом слуне...

- Мне нужны были деньги, Тэк, - тихо скзл Бетти. - Отцу требуется лечение. У нс не было средств. Все, что мы имели, было потеряно вместе с рнчо. Хрдин предложил мне рботу. Он пообещл, что ко мне никто не будет приствть.

- А кк нсчет него?

- Об этом я бы позботилсь. - Он оздченно посмотрел н него. - Тэк, в чем дело? Почему ты сидишь? Ты рнен?

- Ног. - Он нпрвилсь к нему, но он покчл головой. Не волнуйся. У нс нет времени. Что говорят в городе? Почему тм тк много нрод? Рсскжи мне, и побыстрее!

- Некоторые думют, что ты утонул во время побег из тюрьмы. Вряд ли в это верят Вэн Хрдин и Олни. Они, кжется, очень обеспокоены. Люди собрлись в городе из-з похорон Чйлд, некоторые - потому что считют, что тебя убили, кк только Олни отвел тебя в тюрьму. Это нши стрые друзья.

- Бетти! - рздлся голос с улицы. Тэк узнл Вэн Хрдин.

- Не отвечй! - Он встл. Взгляд его темно-зеленых глз был жестким. - Мне нужно, чтобы он поднялся.

Бетти ждл, прислушивясь к звукм с улицы с широко рскрытыми глзми. Н лестнице простучли шги, зтем дверь рспхнулсь.

- Бет... - Вэн Хрдин осекся. Он стоял, не отпускя ручку двери, не в силх оторвть взгляд от Тэк.

- Привет, Хрдин, - скзл Тэк. - Я тебя ждл.

Вэн Хрдин не ответил. Его могучие плечи почти полностью зкрывли дверной проем, шок от встречи с Джентри прошел, и глз стли нполняться решимостью.

- Мне ндо кое-что тебе рсскзть, Хрдин, - мягко нчл Тэк. - Прежде чем тебя вынесут отсюд ногми вперед, я хочу, чтобы ты понял, ккой же ты дурк.

- Я дурк? - зсмеялся Хрдин. - Д у тебя нет ни единого шнс. Н улице полно моих людей. Тм есть и твои друзья, но у них нет лидер, они не знют, что им делть. А своим людям я отдл все необходимые рспоряжения. И с тобой у меня не будет проблем, Джентри. Мне все про тебя рсскзли. Ты ткой же кроткий, кк твой дядя.

- Ты когд-нибудь слышл про Черного Джек Пэрис?

- Про гнмен? Конечно, слышл. Но ккое это имеет отношение к тебе?

- Теперь никкого. Рньше, в Эллсуорте, что в штте Кнзс, имело. Но н следующее утро для него выкопли могилу. Он слишком медленно доствл револьвер, Хрдин. Ты скзл, что я кроткий? Ну, может, когд-то и был. Может, в некотором отношении я до сих пор кроткий, но понимешь ли, мне приходилось перегонять стд, дрться с индейцми и скотокрдми. Ткя жизнь сильно меняет человек, Хрдин. Но не это я хотел тебе скзть, вот что: ты свлял дурк, когд попытлся укрсть нше рнчо. Видишь ли, мы влдели землей не н тких же првх, кк все остльные.

- Что ты хочешь этим скзть? - с подозрением осведомился Хрдин.

- Ты должен догдться - ты ведь тут смый умный, нрочито медленно произнес Тэк. - Прежде чем брться з дело, тебе следовло все досконльно проверить. Понимешь ли, рнчо Джентри нходилось н земле, подренной првительством. Предки моей ббушки были испнцми. Земля перешл к нм от ее семьи, в звещнии укзывлось, что ндел будет приндлежть ншему роду, пок он не прекртится, что его нельзя ни продть, ни обменять, в случе, если мы все умрем, он перешел бы к штту Техс!

Вэн Хрдин неверяще уствился н Тэк.

- Что? - выдохнул он. - Что з ерунду ты городишь?

- Ерунду? - спокойно спросил Тэк. - Дело в том, что в столице знют, что Джентри не имеют прв продвть или обменивть землю, поэтому если кто-нибудь зявил бы н нее свои прв, ему здли бы кучу вопросов. Рньше или позже првительство все рвно стло бы выяснять, кк тк получилось.

Хрдин был ошршен. С улицы внизу донесся стук копыт.

Вдруг слев от Тэк рздлся голос:

- Тебе лучше спуститься вниз, Вэн. Ндо кое с кем поговорить. Тэк Джентри я беру н себя!

Тэк оглянулся. Это был Содермн. Приземистый, узкоглзый человек не отрывясь смотрел н него. Он услышл, кк Хрдин повернулся и выскочил из комнты, увидел решимость в глзх Содермн. Отштнувшись к стене, Тэк в мгновение ок выхвтил револьвер.

Выстрел в тесном помещении прозвучл, словно пушечный гром, Джентри ощутил злобный посвист пули и двжды нжл н спуск, метя низко.

Содермн отбросило к дверному косяку, обе руки он прижл к животу, под ременной пряжкой.

- Ты зстрелил меня! - здохнулся он с круглыми от удивления и боли глзми. - Ты зстрелил... меня!

- Кк ты - моего дядю, - холодно ответил Тэк. - Только у тебя был шнс, него - ни одного.

Тэк почувствовл, кк из открытой рны н ноге потекл кровь. Он кинул взгляд н Бетти.

- Мне ндо спуститься, - скзл он ей. - Хрдин слишком хорошо умеет уговривть.

Вэн Хрдин стоял н улице. Рядом с ним был Олни, чуть подльше - Стрр. Еще несколько человек, всего с полдюжины, слонялись поблизости.

Тэк Джентри медленно зхромл по лестнице. Все повернулись к нему. Его увидел Ред Фернесс.

- Тэк, эти люди - рейнджеры, они приехли из Остин нвести спрвки.

Хрдин укзл н Джентри.

- Он обвиняется в убийстве Энсон Чйлд! А ткже в побеге из тюрьмы, и если я не ошибюсь, в офисе Чйлд он только что убил еще одного человек!

Рейнджеры посмотрели н него с интересом, потом один из них глянул н Хрдин.

- Вы тот прень, что предъявляет прв н рнчо Джентри?

Хрдин быстро сглотнул и отвел глз.

- Нет, это Содермн. Тот, который был нверху.

Хрдин взглянул н Тэк Джентри. Когд он узнл, что приехли рейнджеры, то понял, что игр проигрн. Он вдруг улыбнулся.

- Против меня у вс ничего нет, джентльмены, - холодно произнес он. - Содермн убил Джон Джентри и предъявил прв н его землю. Я ничего об этом не знл.

- Ты все это устроил! - взорвлся Билл Лондон. - Ты виновт в том, что у меня укрли рнчо!

- У тебя нет докзтельств, - презрительно ухмыльнулся Хрдин. - Ни единого. Моей подписи нет ни н одном документе, свидетелей ты не нйдешь.

Он спокойно прошел к вороной лошди и збрлся в седло. Он слегк улыблся, но з его улыбкой скрывлось торжество.

- Против меня ничего нет, ничего!

- Не дйте ему уехть, - зкричл Билл Лондон. - Он виновт во всем, что здесь случилось, это он все придумл!

- Но он прв, - возрзил рейнджер. - Ни в одном нйденном документе нет ни единой зцепки, по которой его можно здержть. Если он и учствовл в этом деле, то очень хитро.

Тогд рестуйте его з конокрдство! - скзл Тэк Джентри. - Он сидит н моей вороной.

Лицо Хрдин вытянулось, зтем он улыбнулся.

- Д это просто смешно! Ккя чепух! Эту лошдь я выкормил с жеребячьего возрст. Всякий может ошибиться, потому что все вороные похожи одн н другую. Н ней мое клеймо, и если вы зметили, оно строе.

Тэк Джентри встл перед лошдью.

- Пуговк! - громко позвл он. - Пуговк!

При звуке знкомого голос лошдь встрепенулсь.

- Пуговк, - скомндовл Тэк, - прыгни! Прыгни!

Услышв свое имя и комнду, лошдь взорвлсь. Он взвилсь в воздух и жестко приземлилсь н все четыре копыт, зтем бешено взбрыкнул, и Вэн Хрдин мешком грохнулся в грязь.

- Пуговк, - снов скомндовл Тэк, - приведи Черныш!

Лошдь немедленно рзвернулсь и подбежл к коновязи, у которой стоял непривязнный Черныш, где его оствил Олни. Пуговк взял в губы поводья и подвел к хозяину вороного.

Рейнждер усмехнулся.

- Похоже, мистер, вы докзли свою првоту. Этот человек конокрд.

Вэн Хрдин поднялся н ноги с потемневшим от ярости лицом.

- Думешь, тебе это тк пройдет?

Его рук метнулсь к кобуре. Тэк Джентри нблюдл з ним, и срегировл молниеносно. Дв выстрел громыхнули одновременно. От деревянных перил рядом с Тэком отлетел щепк, Вэн Хрдин медленно повернулся и упл н колени.

И тут же с лестницы прогремел голос:

- Олни! Стрр!

Олни побелел и, поворчивясь, попытлся выхвтить оружие.

- Энсон Чйлд! - прошептл он.

Чйлд стоял у дверей своей квртиры и выстрелил рз... дв... три рз. Шериф Олни упл, что-то бормоч про себя, и зкшлялся. Стрр попятился сквозь кчющиеся двери слун и сел н посыпнный опилкми пол.

Тэк глядел н Чйлд.

- Ккого дьявол?..

Молодой двокт спустился по лестнице.

- Хорошо я их ндул, д? Они еще рз попытлись убрть меня. Их человек нрвлся н ружье, я переоделся в чужую одежду и кинулся в Остин. Вернулся с рейнджерми и оствил их н окрине. Они скзли, что позволят нм рзобрться смим и вмешются только в случе необходимости.

- Это сэкономит штту Техс кучу денег, - протянул один из рейнджеров. - Мы все рвно проверяли этого смого Хрдин. И Олни тоже. Поэтому они стрлись не поднимть шум. Знли, что мы их проверяем.

Рейнджеры принялись з рботу и с помощью горожн рзоружили людей Хрдин.

- Ты опрвдл свое имя, нпрник, - усмехнулся Тэк. Опрвдл н все сто!

- Что ты имеешь в виду? - оглянулся н него Чйлд. - Кк это опрвдл свое имя?

Тэк улыбнулся.

- "И скзно: придет Чйлд и поведет з собой всех процитировл он из Библии" (Child (нгл.) - дитя, ребенок).