/ / Language: Русский / Genre:adv_western, / Series: Сборники рассказов

Крепкие Парни

Луис Ламур


adv_western Луис Лмур Крепкие прни ru en Roland roland@aldebaran.ru FB Tools 2006-04-29 Library of the Huron: gurongl@rambler.ru BA91745C-E79A-4534-8890-CCE710531D88 1.0

Луис Лмур

Крепкие прни

Посвящется еще рз честному книгоиздтельству

Рсскзов о Зпде множество, но рсскзно их очень мло. Во многих, естественно, речь идет о земле и скоте, о проблемх, которые возникют, когд просто перебирешься с мест н место, о солдтх, возвртившихся с Гржднской войны, и конечно же об мерикнских индейцх. В рсскзх описывются крвны фургонов, дикие нрвы лгерей стртелей, строительство железных дорог, трудности, которые нужно преодолеть, чтобы приспособиться — и умственно, и физически — к новому миру и новым условиям жизни, но прежде всего они увлектельны, потому что говорят об избрнных людях — избрнных обстоятельствми.

Не все приехли н Зпд, не все этого хотели. Однко те, которые приехли, были по нтуре исктелями приключений — крепкие духом мужчины и женщины, желвшие рискнуть всем рди возможности нчть жизнь зново.

Все они знли, н что идут. Но, кк обычно, люди смотрели н жизнь сквозь розовые очки, видя только приключения, богтство, новую жизнь; и лишь немногие понимли, кк тяжело им придется.

Грниц освоенных территорий об этом позботилсь сполн. Некоторые вновь прибывшие поджли хвост и помчлись искть убежище в стром доме, некоторые умерли, не выдержв трудностей и болезней, по случйности или в тех или иных боевых действиях. Существовло простое првило: если ты не сильный, ты либо стновился им, либо погибл. Рсскзы о грнице освоенных территорий интересны, потому что в них идет речь о динмичных людях, о тех, которые прошли проверку Зпдом. Приехвшим сюд мужчинм и женщинм приходилось учиться выживть, и выживть повседневно, день з днем.

Это было трудно, и те, кто не умер и не убежл, смогли выжить только потому, что они были способны сопротивляться обстоятельствм в одиночку. Но когд общество состоит из индивидулистов, трения между ними были неизбежны, поскольку все они были людьми гордыми, уверенными в себе, отрицющими всякое нрушение своих прв или того, что они принимли з свои прв.

Большинство людей были честными. Нечестных быстро изобличли, и про них по скотогонным тропм и дилижнсным мршрутм шел слух. Человек с репутцией обмнщик или темного дельц скоро оствлся недине с себе подобными. Просто, несмотря н огромные рзмеры зпдных территорий, здесь жило слишком мло нроду. У мужчин и женщин не было секретов друг от друг, з исключением тех, что они привезли с собой. Кк только они поселялись н Зпде, их жизни читлись кк открытя книг. В большинстве городов было всего несколько сот жителей, в больших городх жили в основном люди известные.

Приехвшего н Зпд человек оценивли по его поступкм. Никто никого ни о чем не спршивл, никого не интересовло, кем ты был рньше или кто твои родители. Знчение имело лишь то, кто ты есть сейчс, честный ли ты человек, хрбрый ли, кк выполняешь свою рботу.

Если в городе появлялся чужой, с ним предпочитли вести себя сдержнно, пок не узнвли, кто он и что он. С ним были вежливы, но не принимли его, пок он себя не покзл.

И вот, поскольку люди Зпд были ткими, ккими они были, стли появляться рсскзы, в которых говорилось о их приключениях и поступкх. И тем не менее земля в этих рсскзх был тким же рвноценным героем, кк и люди, — суровя и одновременно прекрсня земля, которую никк нельзя было не принимть во внимние.

Н следующих стрницх вы прочтете несколько рсскзов о продвижении людей н Зпд. Рсстояния были громдными, связь либо отсутствовл, либо опздывл, и многое могло случиться, пок человек уезжл н войну или н перегон скот.

Оружием пользовлись чсто, но не безрссудно. Кк и сейчс, тогд жили люди, которые не понимли никкого другого ргумент.

Луис Лмур

Лос-Анджелес, Клифорния

Феврль, 1986

Историческя спрвк

Кроме того, что оружие постоянно использовлось н охоте, то есть для выживния, существовл необходимость пользовться им хорошо. Люди с Зпд стреляли не рди призов в тире, для того, чтобы в любой момент зщитить себя.

Джордж Ртледж Гибсон в своем дневнике з 1847-й и 1848 годы пишет: «Подсчитно, что в 1847 году н тропе Снт-Фе индейцы убили сорок семь мерикнцев, уничтожили 330 фургонов и угнли около 6500 голов скот».

Джеймс X. Кук в своей книге «Пятьдесят лет н строй грнице освоенных территорий» говорит: «Все — з исключением духовенств — либо носили н себе один-дв револьвер, либо держли оружие под рукой. Кждое знчительное рзноглсие решлось или с помощью револьвер, или с помощью нож».

Фредерик Ло Олмстед в своем «Путешествии по Техсу» (1850 год) говорит: «В Техсе, вероятно, столько же револьверов, сколько взрослых мужчин… После небольшой тренировки мы уверенно могли снести голову змее с седл и более или менее рзумного рсстояния».

ЕЗЖАЙ ДАЛЬШЕ, ВСАДНИК

Увидев побитые непогодой постройки рнчо «Джи Бр», Тэк Джентри пришпорил гнедого, промчвшись по дорожке быстрым глопом, влетел во двор и соскочил н землю.

— Эй! — рдостно улыбясь, зорл он. — Неужели меня некому встретить?

Дверь рспхнулсь, и н ветхое крыльцо вышел человек — многодневня щетин, вислые усы. Мленькие и узкие голубые глз смотрят нстороженно.

— Ты кто? — требовтельно спросил он. — Что тебе нужно?

— Я Тэк Джентри. А где дядя Джон?

— Я тебя не зню. И в жизни не слыхл про дядю Джон. Кжется, ты зехл н чужой двор, мльчик.

— Н чужой двор? — рссмеялся Тэк. — Бросьте шутить! Я помогл ствить этот дом и собственными рукми выстроил вот этот корль, пок болел дядя Джон. Где все?

Человек внимтельно изучл его, зтем перевел взгляд з его спину. Позди ковбоя рздлся голос:

— Ты, нверное, здесь двно не был?

Джентри повернулся. З ним стоял мленький человечек, коренстый, светловолосый, с широким, плоским лицом, мленьким сломнным носом и жестокими глзми.

— Двно? Д, порядком! Почти год! Гонял стдо н север в Эллсуорт, потом опять со стдом доехл до Вйоминг.

Тэк нстороженно и с удивлением оглядывлся. Н рнчо происходило что-то не то. Типичные для дяди Джон порядок и ккуртность отсутствовли. Постройки выглядели зброшенными, крыльцо грязным, дверь висел н петлях, и дже лошди в корле стояли другие.

— Где дядя Джон? — снов спросил Тэк. — Хвтит уходить от ответ!

Коротышк улыбнулся, обнжив сломнные зубы, в его глзх згорелся жесткий, циничный огонек.

— Если ты имеешь в виду Джон Джентри, который рньше влдел этим рнчо, то он мертв. Стрик попытлся срзиться с прнем, который окзлся быстрее его. Он убит.

— Что? — У Тэк перехвтило дыхние. Некоторое время он стоял, не в состоянии вымолвить ни слов. — Он попытлся срзиться? Дядя Джон? — Тэк покчл головой. — Это невозможно! Джон Джентри квкер. Он ни рзу в жизни не позволил себе нсилие нд кем-либо или чем-либо! Он не носил оружия, д и никогд не имел.

— Я говорю только, что зню, — пожл плечми крепыш. — Однко нм ндо рботть, тебе лучше уехть отсюд. И, — добвил он хмуро, — если у тебя есть мозги, — поезжй, не остнвливясь, и больше в ншей округе не появляйся!

— Что ты хочешь скзть? — Мысли Тэк беспорядочно метлись, он стрлся осознть печльную весть, ужсясь тому, что могло произойти здесь, что стояло з всеми этими переменми.

— Я хочу скзть, что в этих местх многое изменилось. Если решишь остться, поезжй в Снбоннет, нйди Вэн Хрдин или Дик Олни и передй им, чтобы они отдли все, что тебе причитется. Скжи, что тебя послл Содермн.

— А кто ткой Вэн Хрдин? — спросил Тэк. — Фмилия вроде незнкомя.

— Тебя и впрямь долго не было, — признл Содермн, — инче бы ты знл, кто ткой Вэн Хрдин. Он хозяин ншей округи. Босс. А Олни — шериф.

Тэк Джентри отъезжл от родного рнчо в смятенных чувствх. Дядя Джон! Убит в поединке! Ккя ерунд! Стрик не стл бы дрться. Никогд в жизни! А этот Дик Олни — шериф. Что же стло с Питом Лискомбом? Перевыборы только через год, Пит покзл, что может держть порядок.

Оствлся единственный способ получить ответы н все вопросы — поездить по округе и зглянуть н рнчо Лондон. Билл рсскжет обо всем, что здесь стряслось, и, кроме того, Тэку хотелось увидеть Бетти. Он соскучился по ней.

В тревоге и рзмышлениях ковбой не зметил, кк промчлся шесть миль до рнчо Лондон. По дороге он внимтельно оглядывл местность вдоль отрогов гор Мрвильяс.

Скот пслось достточно, больше, чем когд-либо н землях «Джи Бр», и все коровы — с клеймом дяди Джон.

Он резко нтянул поводья. Ккого черт?.. Если дядя Джон умер, рнчо приндлежит ему? Но кто ткой Содермн? И что он делл н рнчо?

Когд Тэк подъехл, н широкой вернде жилого дом Лондонов ошивлись без дел трое — все незнкомые ему. Он осторожно оглядел их.

— Где Билл Лондон? — спрвился Тэк.

— Лондон? — Человек в широкой коричневой шляпе пожл плечми. — Нверное, дом, н перевле Снбоннет-Псс. Что ему здесь делть?

— Это ведь его рнчо? — требовтельно спросил Тэк.

Все трое, кзлось, нпряглись.

— Его? — Человек в коричневой шляпе покчл головой. — Откуд ты свлился, прень? Это рнчо Вэн Хрдин. У Лондон нет рнчо. У него вообще нет земли, если не считть нескольких кров возле ручья у Снбоннет-Псс. Они с дочерью тм и живут. — Он вдруг усмехнулся. — Но, похоже, ей недолго остлось тм жить. Слышл, что он собирется рботть в тнцзле «Лонгхорн».

— Бетти Лондон? В «Лонгхорне»? — воскликнул Тэк. — Не смеши меня, ковбой! Бетти — приличня девушк, и не стнет…

— Тк нписно в объявлениях, — спокойно ответил человек в коричневой шляпе.

Чсом позже Тэк Джентри ехл в здумчивости по пыльной улице Снбоннет. Весь этот чс он провел в рзмышлениях и вспомнил слов Содермн. Тот скзл, чтобы Хрдин или Олни отдли все, что ему причитется. Неожиднно это змечние приобрело двоякий смысл.

Прень спешился у «Лонгхорн». Рядом со входом крсовлся огромный плкт, извещвший, что скоро в слуне будет петь и рзвлекть нрод Бетти Лондон. Поджв губы, Тэк вошел внутрь.

Знкомыми окзлись лишь бр д столы. З стойкой стоял приземистый, толстый мужик. Его глз уствились н Тэк из склдок жир.

— Чего вм? — спросил он.

— Ржного.

Тэк медленно обвел взглядом комнту. Ни одного знкомого лиц. Ни Коротышки Дейвис, ни Ник Фрмер. З столикми — чужки с плотно сжтыми губми и жесткими глзми.

Джентри посмотрел н брмен:

— Есть рбот для ковбоя? Проезжл мимо и подумл, не зписться ли в ккую-нибудь комнду н местном рнчо?

— Поезжй дльше, — ответил, не глядя, брмен. — Здесь ты никому не нужен.

Дверь открылсь, и в слун вошел высокий, хорошо сложенный мужчин с худым, изможденным лицом, в отглженном сером костюме и темной шляпе. Тэк зметил, кк зтвердел взгляд брмен, и с интересом оглянулся н вошедшего. Тот снял шляпу, окзлось, что его светло-пепельные волосы ккуртно причесны.

Он огляделся и здержл взгляд н Тэке.

— Приезжий? — вежливо осведомился он. — В тком случе рзрешите угостить вс. Я не люблю пить один, но еще не опустился тк низко, чтобы делить компнию с этими койотми.

Тэк нпрягся, ожидя, что со стороны сидевших з столикми последует ккя-нибудь рекция. Он оздченно взглянул н блондин и, обртив внимние н светившееся в его глзх нсмешливое добродушие, кивнул:

— Конечно, я с вми выпью.

— Меня зовут, — добвил высокий, — Энсон Чйлд. По профессии я двокт, по воле обстоятельств — игрок, по нтуре — ученый. Вы, очевидно, удивляетесь, почему эти люди не обижются, когд я нзывю их койотми. Н это есть три причины. Во-первых, подсознтельное чувство истины зствляет их првильно оценить спрведливость термин. Во-вторых, они знют, что мне присущ достточня ловкость в проповедовнии Евнгелия от полковник Кольт. В-третьих, им известно, что я умирю от туберкулез и в результте не боюсь смерти от пули. Их сдерживет стрх, но не только он. Скжем тк: все дело в мтемтике. Кждого из них мучет вопрос: сколько подобных им отддут Богу душу, прежде чем умру я. Здчк нерешемя — все под Богом ходим, но…

Обртите внимние, мой друг, в ккое зтруднительное положение ствит их неприятное осознние того фкт, что пули не выбирют свои жертвы, и я тоже. Тех же, кто мог бы попытться срзиться со мной, сдерживет понимние того, что мне о них известно, стло быть, они догдывются, что умрут первыми. — Чйлд здумчиво посмотрел н Тэк.

— Когд вошел, я слышл, что вы спрвлялись о рботе. Вы предствляетесь мне честным человеком, для тких здесь не место.

— Мне кжется, что н этой земле жили честные люди, — стртельно подбиря слов, зметил Джентри.

Энсон Чйлд внимтельно изучл свой сткн.

— Д, — ответил он, — но в нужный момент у них не ншлось лидер. Один не терпел нсилия, другой слишком верил в зконность, остльным не хвтло решимости.

Если здесь у Тэк и есть единомышленник, то это Энсон Чйлд. Ковбой допил виски и нпрвился к двери. Обернувшись, он встретил взгляд брмен.

— Поезжй дльше, — скзл тот.

Тэк Джентри улыбнулся.

— Мне здесь нрвится, — ответил он. — Я остюсь!

Он зпрыгнул в седло и повернул гнедого в сторону Снбоннет-Псс. Тэк все еще не имел предствления, что же произошло в большом скотоводческом регионе з год его отсутствия. Змечние Чйлд и болтовня других прояснили мло. Очевидно, ккие-то сильные и решительные люди приехли и зхвтили землю, им не смогли противопоствить ни силы, ни оргнизции, ни лидерств.

Чйлд скзл, что один не терпел нсилия. Это, должно быть, дядя Джон. Тот, кто слишком верил в зконность, — Билл Лондон. Он всегд стоял горой з прво и порядок и стремился решть все вопросы зконным путем. Остльные, тоже честные люди, влдели лишь мленькими рнчо и не имели возможности противостоять нсилию. Но что бы ни произошло здесь, пришельцы нверняк действовли быстро и решительно.

Если бы вопрос стоял только об одном рнчо! Но они прктически зхвтили несколько рнчо и городок.

Гнедой шел по тропе легким глопом, огибя высокие крсновтые утесы горы Конокрд. Тэк перепрвился через широкий ручей у Прицел, и перед ним, кк ворот в горной цепи, открылся перевл Снбоннет-Псс. Слев, в рощице, виднелись небольшой глинобитный дом и корль.

Подъехв ближе, он увидел, что в корле стоят две лошди, когд узнл их, его глз сузились. Пуговк и Черныш! Две любимые дядины лошди, которых он вырстил с жеребячьего возрст. Он соскочил с коня и нпрвился к ним, когд н крыльце появились трое.

Он повернулся, и его сердце зстучло сильнее. Бетти Лондон совсем не изменилсь.

Ее глз рсширились, лицо смертельно побелело.

— Тэк! — выдохнул он. — Тэк Джентри!

Он еще не кончил говорить, уже Тэк зметил, с кким удивлением повернулись к нему двое стоящих рядом с ней мужчин.

— Д, Бетти, — скзл он тихо. — Я только что вернулся.

— Но… но… нм говорили, что ты убит!

— Жив, кк видишь. — Он перевел взгляд н мужчин.

Один широкоплечий и широкогрудый, с квдртным, смуглым лицом; другой худощвый, костистый, со звездой шериф. Очевидно, это и есть Дик Олни. Первый, нверное, Вэн Хрдин.

Тэк взглянул н Олни:

— Я слышл, что моего дядю убили. Вы рсследовли причины его гибели?

— Д, — осторожно ответил Олни. — Его убили в честном поединке. С оружием в рукх.

— Мой дядя, — возрзил Тэк, — квкер. Он никогд в жизни не взял бы в руки оружие!

— Он имел плохую рекцию, — холодно возрзил Олни, — но, когд я его ншел, он держл револьвер в руке.

— Кто его зстрелил?

— Прень по имени Содермн. Но, кк я уже говорил, они встретились в честном поединке.

— Черт с дв! — взорвлся Тэк. — Я никогд не поверю, что дядя Джон взял в руки оружие! Револьвер ему просто подложили!

— Вы слишком торопитесь с выводми, — вкрдчиво вмешлся Вэн Хрдин. — Я см его видел. Д и свидетелей окзлось много.

— Кто они? — требовтельно спросил Джентри. — Кто видел поединок?

— Они видели револьвер в его руке. В првой руке, — продолжл внушть кк нердивому ученику Хрдин.

Тэк вдруг хрипло рссмеялся:

— Все ясно! Дядин првя рук не действовл с тех пор, кк его тяжело рнили под Шило, где он пытлся вынести с поля боя рненого солдт. Ею он не мог удержть и перышко, не то что револьвер.

Лицо Хрдин потемнело, Дик Олни кинул н него обеспокоенный взгляд.

— Лучше бы вм не будить спящих собк, — тихо промолвил Хрдин. — Мы не позволим всяким пришельцм поднимть скндл в мирном городке.

— Моего дядю Джон подло убили, — спокойно произнес Джентри, — я прослежу, чтобы его убийц нкзли. Рнчо приндлежит мне, и я нмерен получить его.

Вэн Хрдин улыбнулся:

— Очевидно, вм неизвестно, что здесь произошло. Вш дядя Джон во время войны служил в медицинских чстях, тк ведь? Пок он отсутствовл, рнчо, которое он считл своим, пустовло. Мы с Содермном нчли псти скот н этой земле, ткже н земле, н которую претендовл Билл Лондон. Их зявк нигде не зрегистрировн. Мы обустроили пстбищ, зтем, во время ншего отсутствия — мы перегоняли стдо — вернулись Джон Джентри и Билл Лондон и зхвтили ншу землю. Естественно, мы обртились в суд, который постновил, что угодья приндлежт нм с Содермном.

— А скот? — спросил Тэк. — Что со скотом, который вырстил мой дядя?

Хрдин пожл плечми:

— Клеймо перешло к новым влдельцм и зрегистрировно н их имя. Кк я понимю, вы ушли н перегон скот срзу же, кк вернулись в Техс. Мою зявку н землю утвердили во время отсутствия вшего дяди. Я мог бы, — он улыбнулся, — зявить претензию н деньги, полученные вми от проджи стд. Где они?

— А вы попробуйте нйти, — отрезл Тэк. — Скжу вм одно: я собирюсь нкзть убийцу дяди, будь это Содермн или кто-то другой. Я ткже подм н вс в суд. А теперь извините меня. — Он повернулся к Бетти, которя молч стоял с широко открытыми глзми. — Мне хотелось бы поговорить с Биллом Лондоном.

— Он не может вс принять, — отрезл Хрдин. — Он спит.

Глз Тэк стли жесткими.

— Вы упрвляете и здесь?

— Бетти Лондон будет рботть у меня, — ответил Хрдин. — Позже мы рссчитывем пожениться, тк что, в некотором смысле, я з нее отвечю.

— Это првд? — спросил Тэк, глядя в глз Бетти.

Девушк выглядел совершенно несчстной.

— Боюсь, что првд, Тэк.

— Знчит, ты збыл свое обещние? — сурово спросил Джентри.

— Все… все изменилось, Тэк, — зпинясь произнесл он. — Я… я не могу об этом говорить.

— По-моему, — прервл их Олни, — тебе пор ехть, Джентри. Тебе нечего делть в этом Богом збытом уголке. Ты свои крты покзл. Поезжй дльше и избежишь мссы неприятностей. Тм, з Пекосом, кжется, нужны ковбои.

— Я остюсь, — зявил Джентри.

— Помни, — предупредил его Олни, — я здесь шериф. Если чего здумешь, я тебя тут же рестую.

Джентри зпрыгнул в седло. Его глз ншли Бетти, и н мгновение ему покзлось, что он что-то хочет скзть. Но он повернул коня и уехл, не оглядывясь. И только после этого вспомнил про Пуговку и Черныш.

Ему стло невыносимо противно от того, что они ходят под Хрдином и Олни! Он выкормил и вырстил вороных близняшек, выдрессировл их для выполнения любой ковбойской рботы и дже выучил кое-кким трюкм.

Теперь кртин стновилсь ясной. В том году, когд он уехл, появились эти люди, зявили свои прв н землю, передли их в рзъездной суд и сделли тк, что судья решил дело в их пользу. Подкрепив юридические притязния револьверми, они быстро и решительно подчинили себе всю округу. Кждый его шг. будет зблокировн. Бетти — против него. Билл Лондон или пленник в собственном доме, или с ним что-то не тк. Олни стл шерифом; возможно, и судья — их ствленник.

Смый простой выход — бросить все, плюнуть и отпрвиться в Пекос. Именно это и посоветовл бы ему дядя Джон, смый миролюбивый человек из всех, кого он знл. Тэк Джентри был совсем другого сорт. Его отец погиб в битве с комнчми, см он ушел н войну совсем мльчиком. Дядя Джон воевл в подрзделении, не принимвшем непосредственного учстия в боевых действиях, но Тэк сржлся долго и успешно.

Путешествие н Север со стдом окзлось трудным и кровопролитным. Двжды они отбивли тки индейцев, один рз столкнулись с бндой скотокрдов. В Эллсуорте гнфйтер по имени Пэрис пытлся устроить ему неприятности, но зкончил свою жизнь н грязном полу слун.

Тэк спешно покинул город, перебрлся в Додж и скоро ннялся н перегон стд в Вйоминг. Стычки с индейцми происходили тогд чуть ли не кждый день, однжды, сгоняя отбившихся бычков, он нос к носу столкнулся с тремя скотокрдми, которые решили их у него отобрть.

В рзгоревшейся перестрелке Тэк уложил двоих, с третьим рзбирлся до зкт, попв в винтовочную дуэль н склоне холм, поросшего кедровым кустрником и усыпнного влунми. Нконец вечером они сошлись в рукопшной с ножми.

Тэк оствлся со стдом ровно столько, чтобы повидться со стрым другом, мйором Пуэллом, с которым он учствовл в Битве Фургонов. Н рвнинх Плтт он присоединился к компнии охотников н бизонов, пробыл с ними месяц дв, потом опять вернулся в Додж.

Когд вечером он въехл в Снбоннет, слун «Лонгхорн» горел огнями. Он остновил гнедого у конюшни и отвел его в стойло. Тэк ехл к городу кружными путями, изучя местность, поэтому он решил, что Хрдин и Олни уже здесь. К этому времени им стнет известно о посещении рнчо и встрече с Энсоном Чйлдом.

Тэк не строил иллюзий относительно будущего. Если он стнет претендовть н свое рнчо, Вэн Хрдин не будет колебться и тут же уберет его с дороги. Хрдин и Олни не дурки. Прежде чем что-либо предпринимть, следовло кое-что рзузнть, единственный человек в городе, кто мог бы ему помочь и нверняк поможет — это Чйлд.

Выйдя из конюшни, он пошел по улице. Оглянувшись, увидел, что в воротх стоит конюх. Тот быстро опустил руку, но Джентри покзлось, что он подвл кому-то стоявшему н другой стороне улицы сигнл. Однко он никого не зметил, двойной ряд построек будто вымер.

Окн горели только в трех домх — «Лонгхорне», еще в одном слуне, поменьше и подешевле, и в стром мгзине. Свет струился и из окн второго этж мленького слун. Пристройк к «Лонгхорну», которую выдвли з единственную в городе гостиницу, тоже был освещен.

Тэк шел по улице, шги его гулко отдвлись в ночной тишине. Порвнявшись с просветом между здниями, он быстро сделл шг в проулок и прижлся к стене.

Тут же послышлся звук шгов, ожидние, зтем легкий бег. Неожиднно из-з угл вынырнул человек и резко остновился, вглядывясь в темноту. Тэк он не зметил, потому что тот стоял з бочкой с дождевой водой, прижвшись спиной к дому, и полностью сливлся с ночными тенями.

Внезпно человек двинулся по проулку, и Тэк резко удрил его по лодыжке. Не ожидя нпдения, тот упл головой вперед и остлся лежть. Мгновение Тэк колеблся, потом чиркнул спичкой, прикрыв огонек лдонью. Он узнл прня в коричневой шляпе, который встретился ему н рнчо Лондон. Удрившись головой о кмень при пдении, млый полностью отключился.

Тэк быстро вынул его револьвер, рзрядил его и втиснул обртно в кобуру. Из крмн лежвшего без сознния человек выпл ккя-то бумжк, и Тэк ее поднял. Зтем стремительно нпрвился к здней двери мленького слун. В пдвшем из окошк свете прочитл зписку.

— Это может мне помочь, — тихо пробормотл он.

«Побыстрее приезжй в город. Нзревют неприятности. Сейчс мы не можем себе позволить, чтобы что-то случилось. В. Х. «.

Вэн Хрдин. Тк, им не нужны неприятности! Но почему именно сейчс? Свернув зписку, Тэк сунул ее в крмн и, прижвшись к стене слун, зглянул в окно. В плохо освещенной комнте двое з мленьким столиком игрли в крты. Брмен прислонился к стойке и читл гзету. Когд он повернул голову, Тэк узнл его.

Ред Фернесс рботл н его отц. Они вместе служили в рмии. У него могли остться дружеские чувств. Тэк поднял руку и легонько постучл.

Пришлось постучть еще рз, чтобы Ред поднял голову. Тэк зжег спичку и провел ею вдоль окн. Кжется, ни один из кртежников ничего не зметил. Ред выпрямился, сложил гзету, поднял со стойки чшку и подошел к окну. Приблизившись к Тэку, он одной рукой вылил чшку в ведро, второй н несколько дюймов поднял рму.

— Это Тэк Джентри. Где живет Чйлд?

— У него контор и комнт нверху, — тихо прошептл Ред. — Со двор есть лестниц. Будь осторожен.

Отойдя от окн, Тэк двинулся к лестнице, которую успел зметить. Это может быть зпдня, но он считл, что Ред не способен его предть. К тому же прикз убить его нверняк еще не поступло. Скорее всего, его просто хотели предупредить и ндеялись, что он уедет. Положение Хрдин и его сообщников кзлось достточно прочным и безопсным.

Поднявшись по лестнице, он по узкому блкону подошел к двери и тихо постучл. Через секунду рздлся голос:

— Чего нужно?

— Это Тэк Джентри. Вы рзговривли со мной в слуне!

Дверь рспхнулсь в темноту, и Тэк вошел. Когд дверь зкрылсь, он почувствовл, кк к боку прижлось дуло револьвер.

— Не шевелись! — предупредил Чйлд.

Чиркнул спичк, потом згорелсь свеч. В соседней комнте горел лмп: сквозь щель под дверью пробивлся свет.

— Приходится быть осторожным, — усмехнулся Чйлд. — Двжды меня уже пытлись убить. Кждый понедельник я хожу н их могилы и клду цветы. — Он улыбнулся. — И держу нготове одну выкопнную могилу. Кк только я ее сделл, меня тут же оствили в покое. Н местную шпну он почему-то действует очень отрезвляюще. — Он сел. — Я устю нмного быстрее, чем рньше. Знчит, вы — Джентри! Бетти Лондон мне о вс говорил. Он думл, что вы погибли. Ходил слух, что в Вйоминге вс убили индейцы.

— Нет, мне удлось выкрбкться. Вы скзли, что по профессии двокт, поэтому я хотел спрвиться, нсколько зконны их прв н мое рнчо.

— К сожлению, достточно зконны. Пок вы с дядей и большинством людей в округе отсутствовли, пришли эти люди и нчли клеймить скот. Много скот. Н ккое-то время они исчезли, потом приехли опять и прикзли вшему дяде выселяться.

Он воспротивился, и дело передли в суд. Тогд здесь не было двоктов, и вш дядя пытлся выступть н зседниях см. Судья окзлся определенно их человеком. Неожиднно объявилось с полдюжины свидетелей, которые под присягой сообщили, что первыми н этой земле поселились Содермн, Олни и Хрдин.

Они предъявили свои прв н клеймо, землю и постройки н рнчо Джентри и Лондон. Свободные пстбищ они не тронули, но, имея дв крупнейших рнчо, они, по существу, контролировли всю округу и могли держть в рукх более мелких скотоводов. Постройки они получили н првх сквттеров.

— Кк могло тк случиться? — воскликнул Тэк. — Это же неспрведливо.

— Обычно прв н землю утверждются, если ею влдеют двдцть лет без перерыв, но с рзъездным судьей можно делть все, что зхочешь. Судья Уивер полностью звисит от Хрдин, вш дядя Джон изнчльно являлся в этой войне проигрвшей стороной.

— Кк убили дядю Джон? — спросил Тэк.

Чйлд пожл плечми:

— Говорят, он нзвл Содермн лжецом, и тот выхвтил револьвер. Когд вшего дядю ншли, его рук сжимл оружие. Вероятнее всего, состоялось хлднокровное убийство, потому что вш дядя собирлся ехть в Остин и опротестовть решение суд.

— Когд вы в последний рз видели Билл Лондон?

— Срзу после несчстного случя.

— Ккого несчстного случя?

— Лондон ехл домой и, кк обычно, здремл в повозке, когд его лошди понесли. Повозк перевернулсь, и Лондон повредил позвоночник. Он больше не может ездить верхом и долго сидеть.

— Это и впрвду был несчстный случй? — осведомился Тэк.

Чйлд опять пожл плечми:

— Сомневюсь. Докзть ничего нельзя. У одной лошди н бедре ншли глубокую црпину. Похоже н то, что кто-то с обочины крепко удрил ее кнутом со стльным шриком н конце.

— Здорово, — произнес Тэк. — Они все продумли.

Чйлд кивнул. Откинувшись н спинку стул, он положил ноги н письменный стол и внимтельно изучл Тэк Джентри.

— Вы понимете, что будете следующим? Они не потерпят, чтобы вы во что-то вмешивлись. Думю, вы уже достточно их побеспокоили.

Тэк рсскзл о шедшем з ним человеке и передл нйденную зписку Чйлду. Глз двокт сузились.

— Хм-м… Похоже, им придется до поры до времени спустить дело н тормозх. Может, это нм пригодится. Не исключено, что сюд нпрвляется кто-то из дминистрции штт, или они прознли, что их подозревют.

Тэк здумчиво поглядел н Чйлд:

— Кков в этом деле вш позиция?

Чйлд рссмеялся:

— Джентри, в этой игре я ствок не делл и не знл ни Лондон, ни вшего дядю Джон. Но я слышу рзговоры, и мне не по вкусу действия местных боссов, Хрдин и Олни. Я лишь мул под седлом, с которого они упрвляют здешними крями, не более. Мне очень нрвится поддрзнивть их, они меня боятся.

— У вс есть клиенты?

— Клиенты? — Энсон Чйлд рсхохотлся. — Ни одного! И вряд ли будут в дльнейшем. В округе, здвленном одним человеком, не зводят судебных тяжб. У Хрдин никто не сможет выигрть дело, к тому же местные жители слишком озбочены своей ненвистью к Хрдину, чтобы ссориться друг с другом.

— Ну, тогд, — зявил Тэк, — считйте, что у вс есть клиент. Поезжйте в Остин. Потребуйте рсследовния. Выложите фкты н стол. Может быть, вы ничего не добьетесь, но в любом случе поднимете шум. Глвное, чтобы зговорили люди. Эти подонки, кжется, боятся оглски. Вот мы о ней и позботимся. Выясните все, что можно. Нймите детективов, пусть они пойдут по следу Хрдин. Ндо узнть, кто они, откуд пришли, чем знимлись рньше.

Чйлд выпрямился.

— Мне это нрвится, — печльно произнес он, — но у меня нет тких денег. — Он обвел рукой комнту. — Я и тк здолжл з квртиру. Дом приндлежит Фернессу, вот он и рзрешил мне пожить здесь.

Тэк усмехнулся, рсстегнул рубшку и вынул из-под нее потйной пояс с деньгми.

— Н Севере я продл скот. — Он отсчитл тысячу доллров. — Возьмите. Можете тртить все или чсть, но только создйте для них проблему. Рсскзывйте всем о здешней ситуции.

Чйлд энергично встл.

— Дружище! Ничто не доствит мне большего удовольствия! Они у меня попляшут! Я… — Он мучительно зкшлялся, Тэк хмуро смотрел н него. Нконец Чйлд выпрямился. — Вы готовы положиться н больного человек, Джентри?

— Я полгюсь н бойц, — сухо скзл Тэк. — Вы спрвитесь! — Он помолчл. — И еще: проверьте в столице прв н эту землю.

Они молч пожли друг другу руки, и Тэк нпрвился к двери. Он осторожно открыл ее и вышел в прохлдную ночь. Ну, к лучшему или худшему, но дрк нчлсь. Теперь следующий шг. Он спустился по деревянной лестнице и вышел н безлюдную улицу, перешел ее и открыл кчющиеся двери «Лонгхорн».

В переполненном слуне и тнцевльном зле веселье было в смом рзгре. Тэк зметил несколько знкомых лиц, в шумной беззботной толпе они выглядели угрюмо и озбоченно — лиц людей, нученных горьким опытом, побежденных, но не сдвшихся. Всех остльных — ковбоев и охрнников, жестких, испытнных в боях, пришедших сюд, чтобы получить новую рботу, — он не знл. Тэк протиснулся к бру.

В этот чс пик клиентов обслуживли три брмен. Он зкзл выпивку, и тут его зметил приземистый, толстый человек, рботвший с гостями днем. Его подбородок выдвинулся вперед, и он что-то шепнул брмену, который доствл бутылку, чтобы нлить Джентри.

Брмен, худощвый, с болезненным цветом лиц, подошел к Тэку.

— Мы вс не будем обслуживть, — отрезл он. — Мне прикзли.

Тэк протянул руку нд стойкой и схвтил брмен з нкрхмленную рубшку нстолько быстро, что тот не успел отклониться. Сжв воротник и сдвив горло, он почти выдернул его н стойку.

— Нливй! — прорычл он.

Брмен что-то лепетл, но Тэк сжл воротник еще крепче и оттолкнул прня от себя. Дрожвшими рукми, с посиневшим лицом, брмен нполнил сткнчик, пру рз пролив спиртное мимо. Тэк сильно толкнул брмен, и тот крепко стукнулся спиной о витрину с бутылкми. Потом поднял выпивку левой рукой и обвел глзми окружвших, которые молч отодвинулись от него.

— З честных скотоводов! — громко произнес ковбой и выпил.

Через толпу пробился крупный мужчин с жестким лицом.

— Может, ты хочешь скзть, что некоторые из нс нечестные? — осведомился он.

— Точно!

Тэк Джентри говорил в полный голос и услышл, кк прекртился стук фишек з крточными столикми и зтихли шги тнцеввших. Толп прислушивлсь.

— Абсолютно точно! В здешних местх жили честные люди, но их либо отпрвили н тот свет, либо исклечили. Моего дядю, Джон Джентри, предтельски убили. Смерть попытлись предствить кк честный поединок и сунули ему в руку револьвер!

— Првильно, — вствил кто-то. — Он держл в руке револьвер! Я см видел.

Тэк перевел взгляд н говорившего:

— В ккой руке?

— В првой! — уверенно, с вызовом воскликнул прень. — Я — свидетель!

— Спсибо, ковбой! — вежливо поклонился Тэк. — Оружие было в првой руке Джон Джентри, првя рук Джон Джентри не рботл со времен битвы при Шило!

— Что? — Человек, видевший револьвер, стушеввшись, отступил. Его лицо слегк побледнело.

Кто-то из толпы крикнул:

— Верно! Чертовски верно! Он дже не мог кидть ею лссо!

Тэк оглянулся н толпу, и его глз остновились н крупном мужчине. Он покончит с Хрдином, Олни и Содермном, и приступит прямо сейчс!

— Предстоит рсследовние, — громко оповестил он, — и нчнется оно в Остине. Если кто-то из вс покупл землю у Хрдин или Олни, ему лучше рсторгнуть сделку.

— Слишком много треплешь языком! — Примеченный им силч выпятил грудь и рспрвил широкие плечи, которых хвтило бы н двоих. — Ты зявил, что среди нс есть воры!

— Воры и убийцы, — уточнил Тэк. — Если ты из тех червей, что ползют под кблукми Хрдин, это относится и к тебе!

Тот рвнулся вперед.

— Дй ему, Стрр, — возбужденно звизжли из толпы.

Тэк Джентри вдруг почувствовл яростный прилив рдости. Он отступил, потом внезпно сделл шг вперед и сильно двинул првой. Удр пришелся Стрру в живот. Он крякнул и остновился, но Тэк встл в стойку и ннес еще дв. Левый рзбил противнику губу, првый рссек скулу. Стрр покчнулся, осел н стоявших вокруг людей, потом тряхнул головой и пошел в нступление, кк рзъяренный бык.

Пробившись через вихрь мельквших кулков, Тэк вонзил в противник тяжелый прямой левый, зтем сильным боковым првым попл по рссеченной щеке, и по лицу Стрр потекл кровь. Ковбой сделл шг вперед и обеими рукми крепко двинул противник по корпусу, когд тот попытлся большим пльцем выбить ему глз, отдернул голову и удрил ею вргу в лицо.

Стрр, со сломнным носом, порвнной до кости скулой, поштывясь, попятился, но Тэк не отпускл его ни н секунду, тузя обеими рукми. Это только нчло. Его противник рботл н Хрдин, и он его проучит, покжет пример всем. Когд он уйдет, лицо Стрр будет знком крушения влсти Вэн Хрдин. Слев и спрв Тэк лупил его по лицу, и Стрр, подвленный его ткой, беззщитный после удр в живот, сломлся. Он внезпно рухнул н пол и остлся лежть, слбо постнывя.

Пробившись сквозь толпу, Вэн Хрдин остновился нд ним и посмотрел, зтем поднял потемневшие от гнев глз н Тэк.

— Ищешь неприятностей, тк, что ли? — спросил он.

— Только улживю те, что нчлись после моего отъезд, Вэн!

Тэк чувствовл себя великолепно. Он стоял, подвшись вперед и приготовившись к продолжению дрки. Ему нрвилось ощущть удры и нносить их, нрвилось чувство боя.

— Тебе следовло удостовериться, что я мертв, Хрдин, прежде чем попытться укрсть землю у беззщитного стрик.

— Я ничего не крл, — ровным голосом возрзил Хрдин. — Мы лишь взяли то, что приндлежло нм, и строго зконным путем.

— Будет рсследовние, — резко ответил Джентри. — Из Остин едет комиссия. Вот тогд и поглядим.

Взгляд Хрдин стл нстороженным.

— Рсследовние? Откуд тебе известно?

Тэк понимл, что Вэн збеспокоился.

— Мне известно, потому что я его нчл. И получу все, что мне нужно. Ты многого не знешь о той земле, которую укрл, Хрдин. И ведешь себя кк все мошенники — видишь только одну сторону вопрос, поэтому дело кжется тебе совсем несложным, пустяком, тк скзть, но в любой проблеме всегд есть подводные кмни, которые при тком подходе очень легко не зметить, и ты кое-что упустил!

Двери широко рспхнулись, и к ним через зл пробился Олни. Он остновился, переводя взгляд с Хрдин н Джентри.

— Что здесь происходит? — требовтельно спросил он.

— Джентри обвиняет нс в воровстве, — беззботно ответил Хрдин.

Олни повернулся к Тэку.

— Он не имеет прв никого и ни в чем обвинять! — зявил шериф. — Я рестую его з убийство!

Нд толпой в зле пронесся ропот, Тэк Джентри почувствовл неожиднный подвох.

— З убийство? Ты что, спятил?

— Я-то нет, вот ты — может быть, — смотрел н ковбоя в упор тяжелым взглядом шериф. — Я только что вышел из офис Энсон Чйлд. Он убит. Ты зходил к нему последним. Тебя видели, когд ты пробирлся к нему по черной лестнице и когд выходил из его квртиры. Я рестовывю тебя з убийство!

В слуне стло вдруг тихо, и Тэк Джентри возненвидел Олни. Многие восхищлись смелостью Энсон Чйлд, многим он помогл. Испугнные сми, они любили его издевки нд Хрдином и Олни. А теперь он мертв, убит.

— Чйлд мой друг! — зпротестовл Тэк. — Он собирлся в Остин по моим делм!

Хрдин глумливо рссмеялся:

— Знчит, он знл, что твое дело проигрышное, и откзлся ехть, ты в припдке гнев прикончил его? Ты его зстрелил.

— Тебе придется пойти со мной, — сурово произнес Олни. — Тебя будут судить по спрведливости.

Тэк молч прокручивл в уме вринты. Убежть он не мог — слишком плотно стояли люди, и он не имел предствления, есть ли снружи лошдь, ведь своего коня он оствил в конюшне. Олни снял с него оружейный пояс, и они нпрвились к дверям. Стрр с лицом, похожим н кусок сырого мяс, стоял, прислонившись к косяку.

— Мы еще увидимся, — зло прохрипел он. — Скоро!

Рядом с ним пошли Содермн и Хрдин, сзди следовли дв головорез из бнды Вэн.

Мленькя тюрьм имел всего четыре кмеры и крулку. Тэк впихнули в рспхнутую дверь одной из кмер.

— Будем считть, что про Остин ты теперь збудешь, — усмехнулся Хрдин. — У Чйлд тм ншлись бы друзья.

Энсон Чйлд убит! Тэк Джентри ошршенно уствился н кменную стену. Он рссчитывл н Чйлд, рссчитывл, что тот нстоит н рсследовнии, для него припс дв козыря, которые нверняк позволили бы ему добиться победы в суде, но в суде, неподвлстном Хрдину.

Со смертью Чйлд у него не остлось друзей. Бетти при встрече с ним едв дв слов выдвил, если он собирлсь рботть н Хрдин в его тнцевльном зле, знчит, он здорово изменилсь. Билл Лондон — беспомощный клек и не в состоянии передвигться. Ред Фернесс, несмотря н хорошее к нему отношение, не стнет помогть в открытую. Тэк не сомневлся, что и убийство ему пришьют. К тому времени, кк дело переддут в суд, они подготовят достточно улик. Его револьверы нходились у них, и им ничто не мешет пру-тройку рз выстрелить из них. Подствить его очень и очень просто. В свидетелях тоже недосттк не будет.

Он стоял, глядя в высокое мленькое окошко н звезды, когд услышл отдленный рскт гром, и небо осветил изломння линия молнии. З ним последовл второй рскт. Дождь нчлся медленно и мягко, постепенно нрстя. В тюрьме стло совсем темно и тихо. Из «Лонгхорн» пончлу доносились звуки музыки и громкие возглсы, зтем их зглушил шум дождя. Тэк упл н койку, стоявшую в углу кмеры, и, убюкнный дробью дождевых кпель, скоро зснул.

Рзбудил его новый звук. Дождь все еще шел, но издли доносился стршный рев. Прислушвшись, Джентри вдруг понял, что он исходит из пролегвшего з городом строго русл, очевидно до крев нполненного дождевой водой. Вод, журчл и где-то еще рядом. Он слушл, оторвв голову от подушки. Потом встл и подошел к противоположной стене мленькой кмеры.

Шум бегущего поток доносился из-под угл тюрьмы. Последнее время, видно, дожди шли чсто. Он обртил внимние, что бочк, собирвшя дождевую воду с крыши, переполнен. Хлествшя из нее вод подмывл угол здния.

Он вернулся и сел н койку. Пок прислушивлся к журчнию струй, у него возникл неожидння идея. Тэк встл и прошел в угол кмеры. Чиркнув спичкой, осмотрел пол и стены. Они отсырели. Он топнул ногой по плитм пол, но они держлись. Тэк удрил ногой стену. Крепкя.

Ккя здесь толщин стен? Судя по двери тюрьмы, не меньше восьми дюймов. А кк нсчет пол? Вств н колени, он зжег еще одну спичку, внимтельно осмтривя плиты, скрепленные цементом.

Потом пошрил в крмнх. Тм не окзлось ничего, чем можно было бы выцрпть из щелей цемент. Крмнный нож, охотничий нож — все отобрли. Внезпно пришло воодушевление. Рсстегнув широкий кожный пояс, он нчл ковырять цемент крем тяжелой медной пряжки.

Цемент отсырел, и Тэк рботл не перествя. Потные руки скользили по пряжке, он ободрл пльцы о грубый кменный пол, но ни н секунду не прерывл своего знятия: скреб, црпл, выковыривл один з другим мленькие кусочки цемент. Время от времени вствл и ногой испытывл плиту н прочность. Он стоял незыблемо, кк гибрлтрскя скл.

Он скреб пять чсов подряд, пок не стер нпрочь пряжку. Ему удлось выцрпть почти дв дюйм. Сметя в кучку цементную пыль и собрв грязь со своих ботинок, Тэк кк можно тщтельнее зделл щель. Зтем подошел к койке, лег и мгновенно зснул.

Рно утром он услышл, что в крулке кто-то возится. Зтем в кмеру вошел Олни и пристльно посмотрел н него. Через несколько минут з ним с звтрком и кофейником явился Стрр. Его рспухшее лицо рзукрсили многочисленные синяки, зплывшие глз горели ненвистью. Он поствил еду и вышел. Олни здержлся возле решетки.

— Джентри, — вдруг нчл он, — мне больно видеть хорошего прня в тком месте.

Тэк с откровенной издевкой взглянул н него.

— Сто к одному, что тк оно и есть. Весьм тебе сочувствую, — сркстически хмыкнул он.

— Зчем ты тк? — зпротестовл с ноткми горечи в голосе Олни. — В конце концов, это ты принес нм неприятности. Неужто не мог тихо, спокойно уехть? З тобой никто не гнлся, деньжт у тебя, похоже, водились — ншел бы себе ккое-нибудь другое место. Хрдин звлдел обоими рнчо по зкону. И он их удержит.

— Посмотрим.

— Нет, я првду говорю. Удержит. Почему бы тебе не збыть обо всем?

— Збыть? — Тэк рссмеялся. — Кк я могу все збыть? Вы убили моего дядю, лишили меня нследств, моя девушк готов идти рботть в слун, я сижу в тюрьме по ложному обвинению в убийстве. Ты хорошо знешь, что я не убивл Энсон Чйлд. Суд ндо мной прольет свет н все вши мхинции, я уж пострюсь, чтобы тк и вышло.

Олни поморщился, и Тэк понял, что здел больное место. Этого-то они и боялись. Они держли его в рукх, но он был им не нужен. Им требовлось одно — нендежнее избвиться от него.

— Только сделешь хуже людям, — возрзил Олни. — И ничего не добьешься. Можешь не сомневться: если пойдешь под суд, мы рздобудем любые улики.

— Вы только н это и способны. Я знл, что меня подствили.

— А чего ты хотел? — пожл плечми Олни. — См нпросился. Почему бы тебе не обрзумиться? Если пообещешь сюд не возврщться, мы тебя вроде кк выпустим.

Тэк внимтельно посмотрел н него.

— Ты серьезно? — Кк же! Выпустят они его! Кк только он отсюд выйдет, кто-нибудь его тут же пристрелит, якобы при попытке к бегству. Д уж непременно! — Если бы я поверил, что вы и впрвду меня выпустите… — Джентри пытлся выявить рекцию Олни.

Шериф прислонился к решетке.

— Ты меня знешь, Тэк, — прошептл он. — Мне не хотелось бы увидеть, кк тебя вешют. Конечно, ты доствил нм немло проблем, но, если обещешь здесь не появляться, я все устрою.

— Только выпусти меня отсюд, — зверил его Тэк. — Дй мне выйти из тюрьмы, я уж пострюсь, чтобы мы не встретились.

«И это чистя првд», — добвил Тэк про себя.

Олни ушел, и медленно потянулось утро. Они его отпустят… Он молил Бог, чтобы они подождли до следующего дня. Но дже если они позволят ему убежть, дже если не зстрелят при побеге, что он может сделть? Чйлд, его единствення ндежд, погиб. Кжется, его згнли в угол. Н их стороне зкон, у них — оружие.

Вчер вечером его рзговор, безусловно, посеял сомнения. Побед нд Стрром многим нверняк пришлсь по душе, некоторые из горожн, без сомнения, поняли, что его рест з убийство Чйлд — ложное обвинение. И все же ни один из этих людей ничего не предпримет, потому что в городе нет лидер. Никто не хотел совть голову в петлю.

Позже Олни зшел опять и, ткже прислонясь к решетке, доверительно предупредил:

— К звтршнему дню я кое-что приготовлю.

Тэк прилег н койку и зснул. Весь день не перествя лил дождь с короткими перерывми н несколько минут. К этому времени окружвшие город холмы нпоминли мокрую губку, тропы рзмыло. Он слышл, кк меньше чем в тридцти ярдх от тюрьмы ревел вод в оврге, словно в быстрой реке.

Сгустились сумерки, ковбой поел, что принесли, и вернулся к койке. С хорошим двоктом и честным судьей он легко вышел бы победителем в суде. В згшнике он имел один козырь, который точно выигрывл дело, и второй, который мог бы помочь.

Подождв, пок в тюрьме воцрится тишин, из «Лонгхорн» стнут доноситься обычные вечерние звуки, Тэк встл и отпрвился в свой угол. Под ним весь день бежл вод и, должно быть, вымыл приличную кнву. Тэк нклонился и вынул из крмн вилку, припсенную с ужин.

Олни, знятый плнми, кк помочь Тэку бежть, и уверенный, что пленник принял его предложение, не обртил внимния н пустую трелку без вилки.

Стоя н коленях, Тэк выковырял цементную пыль и грязь, которой ночью зделл щель, и неистово нчл углублять ее. Он рботл целый чс без перерыв, потом подошел к ведру с водой, нпился, потянулся и вернулся в угол.

Прошел еще чс. Тэк встл и топнул по плите. Ему покзлось, что он чуть просел. Он подпрыгнул и с силой удрил ногми. Плит подлсь тк резко, что он чуть не провлился. Восстновив рвновесие, зжег спичку и нгнулся нд дырой. До поверхности текущей воды оствлось не больше шести дюймов, и дже н первый взгляд поток окзлся нмного глубже, чем он себе предствлял.

Тэк еще немного присмотрелся, секунду подождл и опустил ноги в воду. Стремительный поток рвнул их, но он уже см спустился в дыру, и течение немедленно подхвтило его и понесло. Перед Тэком мелькнул свет в окне, потом его стло швырять и переворчивть. Он отчянно рзмхивл рукми, пытясь з что-нибудь уцепиться, но пльцы хвтли лишь воздух. Тэк брхтлся, стрясь пробиться поближе туд, где, по его рсчетм, должен быть берег. Он понимл, что его с бешеной скоростью тщит мощный поток глубиной более шести футов. Рядом он зметил что-то темное, и в тот же момент вод его подхвтил с еще большей скоростью. Последним отчянным усилием он рвнулся к черному пятну и ухвтился з корень.

Бешеное течение волокло ствол огромного тополя. Тэк с трудом подтянулся ближе и, перекинув ногу, влез н него. К счстью, тяжелое бревно не перевернулось.

Леж в непроглядной темноте н стволе тополя, он понял, что случилось. З улицей, в ряду домов которой стоял тюрьм, пролегл мелкя песчня кнв. Один ее конец упирлся в отвесный обрыв. Этот обрыв, кнв и сухое русло обрзовывли н местности треугольник. Стеквшя с обрыв, крыш домов и улицы вод зхлестнул кнву, знчительно углубив ее, теперь течение кк спичку вынесло его в ревущий поток, мчвшийся по зполненному до крев руслу.

Он знл, что дльше лежит Кфедрльное ущелье — узкя, усыпння обломкми скл щель в горх, по которой вод помчится с бешеной скоростью. Тэку приходилось видеть, кк в тких местх бревн словно щепки крутит, бьет о влуны и кменные стены, пок они нконец не вырывются н рвнину. Он тут же осознл, что ни одно живое существо не сможет выбрться из черной, ревущей глубины ущелья, если и выберется, то это будет истерзнный кусок безжизненной плоти.

Бревно, которое оседлл Тэк, удрило волну, и его зхлестнул вод. Потом оно беспомощно зкрутилось в повороте русл. Впереди, з другим поворотом, грохотло, бесновлось ущелье. Бревно кчнулось и вдруг зцепилось корнями з груду вынесенного течением мусор, рзвернулось и перегородило поток. Отчянно цепляясь з него, Тэк пополз к корням, и в тот момент, когд неистово мчвшяся вод вырвл ствол, он прыжком метнулся к берегу.

Приземлившись н кучу переломнных веток, ковбой почувствовл, кк его опять потянуло течение, и, крбкясь из последних сил, добрлся до береговых скл. Хвтя ртом воздух, взобрлся нверх и свлился н плоский кмень.

Отдышвшись, встл. Првя ног плохо слушлсь и болел. Он переполз через кменистую кромку и по рзмокшей земле доковылял до кучки деревьев, предствлявших хоть ккое-то укрытие.

Ему необходимо было где-то передохнуть, рздобыть оружие и спокойно осмотреть ноги. Тэк Джентри сознвл, что теперь, когд он сбежл, в поискх его прочешут всю округу. Они могут подумть, что он погиб, но зхотят удостовериться. Тк куд же идти?

К Бетти? Но он слишком длеко, у него нет лошди. К Фернессу? Но нсколько можно доверять брмену, и соглсится ли он помочь? Однко мысль о Реде нвел его н мысль о Чйлде. У него есть место для передышки, если только он сможет добрться до квртиры Чйлд нд слуном!

К счстью, его прибило к тому же берегу русл, н котором нходился город. Тэк стршно устл, мышцы одеревенели, ног сильно болел. Но он не мог терять времени. Который сейчс чс, беглец не имел понятия, но знл, что будет продвигться медленно и ему следует быть осторожным. Дождь лил с прежней силой, но ковбой нстолько промок, что это уже не имело знчения.

Тэк не предствлял, сколько времени добирлся до город. Поток отпустил его из своих смертельных объятий, протщил милю или чуть меньше, и он шел, пдл, полз, пок не достиг окрины городк, тм здми добрлся до темной лестницы, которя вел в квртиру Энсон Чйлд. Удч сопутствовл ему: квртир окзлсь не зперт.

Поднявшись, он некоторое время стоял в темноте, прислушивясь, но до него не донеслось ни звук. В передней комнте было одно-единственное очень мленькое, тщтельно знвешенное окно под потолком. Тэк пошрил в поискх свечи, ншел ее, потом спички. Когд свеч рзгорелсь, он нчл стскивть с себя мокрую одежду.

Рздевшись, Тэк нсухо вытерся полотенцем, не трогя больную ногу. Ншел виски, нлил себе в сткн, одним мхом выпил его и сел н дивн осмотреть ногу.

От одного взгляд н нее его чуть не вырвло. Н икре зиял стршня рвня рн, должно быть, он нпоролся н корень или ветку дерев. Он ухитрился не повредить ртерию, но местми сквозь изуродовнные мышцы проглядывл кость. Осторожно вычистив рну, он збинтовл ногу, рзорвв белую рубшку Чйлд.

Измученный донельзя, Тэк зснул н том же дивне и дже не помнил когд. Через несколько чсов внезпно проснулся и обнружил, что в открытую дверь из передней комнты струится солнечный свет. Ног болел и плохо слушлсь, поэтому он ншел трость, приндлежвшую Чйлду, и, опирясь н нее, кое-кк добрел до двери.

Дождь кончился. Портьеры в передней комнте окзлись подняты, и, выглянув н улицу, Тэк срзу увидел Вэн Хрдин. Он стоял нпротив «Лонгхорн» и рзговривл с Содермном и устым мужчиной, которого Тэк встретил н своем рнчо.

Вид вргов нпомнил ему о деле. Тэк нчл искть оружие и обнружил пру превосходных кольтов, инкрустировнных серебром, с рукояткми из слоновой кости. Он ндел укршенный орнментом оружейный пояс и сунул револьверы в кобуру. Зтем в углу комнты зметил многозрядное ружье и винтовку «генри». Он проверил зряды, отыскл несколько коробок боеприпсов для кждого вид оружия и одну коробку птронов 45-го клибр высыпл в крмн брюк, пру пригоршней птронов положил в нйденную кожную куртку.

Тэк сел, дрож от слбости.

Времени почти не оствлось. Рно или поздно кто-нибудь все рвно сюд поднимется. Ред Фернесс не знл, что он тут, поэтому сдст квртиру первому же желющему.

Он зпер дверь, зтем покоплся и отыскл черствую крюху хлеб и немного сыр. Перекусив, лег отдохнуть. Ног пульсировл и горел, и он понял, что ему нужн помощь, и срочно.

Проснувшись, Тэк осмотрел улицу, ств сбоку от окн. Возле слунов толпился нрод — больше, чем обычно в ткое время суток. Одн-две физиономии покзлись ему знкомыми. Двжды проехл мимо верхом вооруженный шериф.

Нпротив «Лонгхорн» ошивлись Стрр, устый мужчин и еще двое, которых Тэк встретил н стром рнчо Лондон.

Тэк еще рз перекусил сыром с хлебом. Он зкнчивл трпезу, когд н улицу выехл повозк, и его сердце зстучло быстрее. В ней сидел Бетти Лондон, рядом ее отец, постревший и осунувшийся, с поседевшими волосми, но с оружием!

Что-то тм происходило, что-то вот-вот должно случиться. Тэк не предствлял, кково его собственное положение. Он числился сбежвшим зключенным. По зкону его без предупреждения могли пристрелить Олни или Стрр, который, похоже, являлся помощником шериф. Неуверенное поведение людей Вэн Хрдин свидетельствовло о том, что о нем им еще ничего не известно.

Время шло, н улице ничего не менялось, и он опять прилег, предврительно еще рз проверив оружие. Чс рсплты близился. Тэк лежл и думл об этом, глядя н грубо остругнные доски потолк, когд услышл шги н лестнице.

Он вскочил, и больную ногу пронзил резкя боль. Шги звучли н прдной лестнице, которя вел н улицу, не н черной. Осторожно выглянув в окно, он увидел, что к нему поднимется Бетти Лондон.

Что ей здесь нужно?

Ее рук опустилсь н ручку, и т повернулсь. Он дотянулся до двери и ключом открыл змок. Бетти помешкл н пороге лишь мгновение и вошл. Увидев его, удивленно рспхнул глз и, побледнев, отпрянул.

— Ты! — выдохнул он. — О, Тэк! Что ты здесь делешь?

Он двинулсь к нему, но он попятился и сел н постель.

— Подожди. Они знют, что я здесь? — хриплым голосом спросил он.

— Нет, нет! Я поднялсь поискть бумги, которые отдл Энсону Чйлду до того, кк… его убили.

— Думешь, это я? — потребовл он ответ.

— Нет! Конечно нет! — В ее глзх зстыл вопрос. — Тэк, в чем дело? Ты меня больше не любишь?

— Люблю ли я тебя? — Его губы искривились в горькой усмешке. — И у тебя хвтет смелости спршивть об этом? Я возврщюсь и узню, что моя девушк собирется тнцевть в дешевом слуне…

— Мне нужны деньги, Тэк, — тихо вымолвил Бетти. — Отцу требуется лечение. У нс совсем нет средств. Все, что имели, мы потеряли вместе с рнчо. Хрдин предложил мне рботу. Он пообещл, что ко мне никто не будет приствть.

— А кк нсчет него?

— Об этом я бы позботилсь. — Он оздченно посмотрел н него. — Тэк, в чем дело? Почему ты сидишь? Ты рнен?

— Ног. — Он нпрвилсь к нему, но он покчл головой. — Не волнуйся. У нс нет времени. Что говорят в городе? Почему н улице тк много нроду? Рсскжи мне, и побыстрее!

— Некоторые думют, что ты утонул во время побег из тюрьмы. Вряд ли в это верят Хрдин и Олни. Они, кжется, очень обеспокоены. Люди приехли в город н похороны Чйлд, некоторые — из-з тебя. Они считют, что с тобой рспрвились, кк только Олни отвел тебя в тюрьму. Это нши стрые друзья.

— Бетти! — рздлся с улицы голос Вэн.

— Не отвечй! — Он встл. Взгляд его темно-зеленых глз стл жестким. — Пусть поднимется.

Бетти ждл, прислушивясь к звукм с улицы с широко рскрытыми глзми. Н лестнице простучли шги, зтем дверь рспхнулсь.

— Бет… — Хрдин осекся. Он стоял, не отпускя ручку двери, не в силх оторвть взгляд от Тэк.

— Привет, Хрдин, — произнес Тэк. — Я тебя ждл.

Вэн не ответил. Его могучие плечи почти полностью зкрывли дверной проем, шок от встречи с Джентри прошел, и глз нполнились решимостью.

— Мне ндо кое-что рсскзть, Хрдин, — мягко нчл Тэк. — Прежде чем тебя вынесут отсюд ногми вперед, я хочу, чтобы ты понял, ккой же ты дурк.

— Я дудк? — зсмеялся Хрдин. — Д у тебя нет ни единого шнс н спсение. Н улице полно моих людей. Тм есть и твои друзья, но у них нет лидер, они не знют, что им делть. А своим людям я отдл все необходимые рспоряжения. И с тобой у меня не будет проблем, Джентри. Мне все про тебя известно. Ты ткой же кроткий, кк твой дядя.

— Ты когд-нибудь слышл про Черного Джек Пэрис?

— Про гнмен? Конечно слышл. Но ккое это имеет отношение к тебе?

— Теперь никкого. Рньше, в Эллсуорте, что в штте Кнзс, имело. Но н следующее утро для него выкопли могилу. Он слишком медленно доствл револьвер, Хрдин. Ты скзл, что я кроткий? Ну, может, когд-то и был. Может, в некотором отношении я до сих пор кроткий, но, понимешь ли, мне приходилось перегонять стд, дрться с индейцми и скотокрдми. Ткя жизнь сильно меняет человек. Но не это я хотел тебе сообщить, вот что: ты свлял дурк, когд решился укрсть нше рнчо. Видишь ли, мы влдели землей не н тех же првх, кк все остльные.

— Что ты хочешь этим скзть? — с подозрением осведомился Хрдин.

— Догдйся — ты ведь тут смый умный, — нрочито медленно произнес Тэк. — Прежде чем брться з дело, тебе следовло все досконльно проверить. Понимешь ли, рнчо Джентри нходилось н земле, подренной првительством. Предки моей ббушки — испнцы. Земля перешл к нм от ее семьи, в звещнии укзывлось, что ндел будет приндлежть ншему роду, пок он не прекртится, что его нельзя ни продть, ни обменять, в случе, если мы все умрем, он перешел бы к штту Техс!

Не веря своим ушм, Вэн Хрдин уствился н Тэк.

— Что? — выдохнул он. — Что з ерунду ты несешь?

— Ерунду? — спокойно спросил Тэк. — Дело в том, что в столице знют, что Джентри не имеют прв продвть или обменивть землю, поэтому, если кто-нибудь зявил бы н нее свои прв, ему здли бы кучу вопросов. Рно или поздно првительство все рвно стло бы выяснять, кк тк получилось.

Хрдин стоял ошршенный. С улицы донесся стук копыт.

Вдруг слев рздлся голос:

— Спустись вниз, Вэн. Ндо кое с кем поговорить. Тэк Джентри я беру н себя!

Тэк оглянулся. Содермн, приземистый, узкоглзый человек, не отрывясь смотрел н него. Уловив решимость в глзх Содермн, Хрдин повернулся и выскочил из комнты. Отштнувшись к стене, Тэк в мгновение ок выхвтил револьвер.

Выстрел в тесном помещении прозвучл словно пушечня кнонд. Джентри ощутил злобный свист пули и двжды нжл н спуск, метя низко.

Содермн отбросило к дверному косяку, обе руки он прижл к животу, под ременной пряжкой.

— Ты убил меня! — здохнулся он с круглыми от удивления и боли глзми. — Ты зстрелил… меня!

— Кк ты — моего дядю, — холодно ответил Тэк. — Только у тебя был шнс, ты не оствил ему ни одного.

Тэк почувствовл, кк из открытой рны н ноге потекл кровь. Он кинул взгляд н Бетти.

— Мне ндо спуститься. Хрдин слишком хорошо умеет уговривть.

Вэн стоял н улице в окружении Олни и Стрр. Еще с полдюжины его сторонников слонялись поблизости. Тэк Джентри, волоч ногу, медленно спустился по лестнице. Все повернулись к нему. Увидел его и Ред Фернесс.

— Тэк, у меня тут рейнджеры. Они приехли из Остин нвести спрвки.

— Он обвиняется в убийстве Энсон Чйлд! — тут же вмешлся Хрдин, укзв н Джентри. — А ткже в побеге из тюрьмы, и если я не ошибюсь, в офисе Сейлд он только что убил еще одного человек!

Рейнджеры посмотрели н Тэк с интересом, потом один из них глянул н Хрдин.

— Вы тот прень, что предъявляет прв н рнчо Джентри?

Хрдин быстро сглотнул и отвел глз.

— Нет, это Содермн. Тот, который нверху. — Хрдин с издевкой взглянул н Тэк. Приезд рейнджеров ознчл одно: зтеяння Вэном игр проигрн. И вдруг он весело улыбнулся. — Против меня у вс ничего нет, джентльмены. Содермн убил Джон Джентри и предъявил прв н его землю. Я об этом дже не знл.

— Ты все это устроил! — взорвлся Билл Лондон. — Ты виновт в том, что у меня укрли рнчо!

— У тебя нет докзтельств, — презрительно ухмыльнулся Хрдин. — Ни единого. Моей подписи нет ни н одном документе, свидетелей ты не нйдешь.

Вэн спокойно прошел к вороной лошди и вскочил в седло. Он продолжл ехидно улыбться, и з его улыбкой скрывлось торжество.

— Против меня нет ничего. Совеем ничего!

— Не дйте ему уехть, — зкричл Билл Лондон. — Он виновт во всем, что здесь случилось, это он все придумл!

— Но он прв, — возрзил рейнджер. — Ни в одном нйденном документе нет ни единой зцепки, по которой его можно здержть. Если он и учствовл в этом деле, то очень хитро.

— Тогд рестуйте его з конокрдство! — вмешлся в полемику Джентри. — Он сидит н моей вороной.

Лицо Хрдин вытянулось, но зтем он совлдл с собой, и улыбк вновь ззмеилсь н его губх.

— Д это просто смешно! Ккя чепух! Эту лошдь я купил жеребенком и выкормил. Всякий может ошибиться, Тэк. Все вороные похожи одн н другую. Н ней мое клеймо, и, если вы зметили, оно строе.

— Пуговк! — громко позвл Джентри. — Пуговк!

При звуке знкомого голос лошдь встрепенулсь.

— Пуговк, — скомндовл Тэк, — прыжок!

Услышв свое имя и комнду, лошдь н глзх у всех взорвлсь. Он взвилсь в воздух и жестко приземлилсь н все четыре копыт, зтем бешено взбрыкнул, и Хрдин мешком грохнулся в грязь.

— Пуговк, — снов скомндовл Тэк, — приведи Черныш!

Лошдь немедленно рзвернулсь и подбежл к коновязи, у которой стоял непривязнный Черныш, где его оствил Олни. Пуговк взял губми поводья и подвел к хозяину вороного.

Рейнджер усмехнулся:

— Похоже, мистер, вы докзли свою првоту. Этот человек — конокрд.

Вэн Хрдин поднялся н ноги с потемневшим от ярости лицом.

— Думешь, тебе все тк сойдет?

Его рук метнулсь к кобуре. Тэк Джентри нблюдл з ним и срегировл молниеносно. Дв выстрел громыхнули одновременно. От деревянных перил рядом с Тэком отлетел щепк, Вэн Хрдин медленно рзвернулся и упл н колени.

И тут же прогремел голос:

— Олни! Стрр!

Олни побелел и, поворчивясь, попытлся выхвтить оружие.

— Энсон Чйлд! — в ужсе прошептл он.

Чйлд стоял у дверей своей квртиры и выстрелил рз… дв… три рз подряд. Шериф упл и зкшлялся. Стрр попятился сквозь кчвшиеся двери слун и сел н посыпнный опилкми пол.

Тэк глядел н Чйлд.

— Ккого дьявол?..

Адвокт, хитро улыбясь, спустился по лестнице.

— Здорово я их ндул, д? Они еще рз попытлись меня убрть. Их человек нрвлся н ружье, я переоделся в чужую одежду и кинулся в Остин. Вернулся с рейнджерми и оствил их н окрине. Мы договорились, что они позволят нм рзобрться смим и вмешются только в случе необходимости.

— Нш оперция сэкономит штту Техс кучу денег, — скзл один из рейнджеров. — Мы уже двно приглядывлись к этому Хрдину. И Олни тоже. Поэтому они стрлись не поднимть шум. Знли, что мы их проверяем.

Рейнджеры принялись з рботу и с помощью горожн рзоружили людей Хрдин.

— Ты опрвдл свое имя, нпрник, — усмехнулся Тэк. — Опрвдл н все сто!

— Что ты имеешь в виду? — оглянулся н него Чйлд. — Кк это опрвдл свое имя?

Тэк улыбнулся:

— «И скзно: придет Чйлд 1 и поведет з собой всех».

Историческя спрвк

Билли Гмильтон, трппер с гор и человек многих профессий, рсскзывет о стрелковых состязниях, состоявшихся н сборе трпперов в Брунс-Хоул: «В землю н рсстоянии двдцть пять ярдов друг от друг врыли три столб. Они были шести футов высотой и десяти дюймов в диметре. Сверху столбы плоско стесли н длину примерно двендцть дюймов. Стреляли из шестизрядных кольтов. Лошди должны были мчться глопом, проходя столбы н рсстоянии не более десяти футов, кждый учстник должен был выстрелить в кждый столб не менее двух рз.

Некоторые из ншего отряд двжды попли в кждый столб, и все попли по крйней мере один рз. Я пробовл дв рз и был несколько удивлен, что лучшее, н что я способен, — это положить по пуле в кждый столб».

ТРОПА В ПАЙ-ТАУН

Дсти Бррон повернул своего пепельно-серого жеребц вниз по склону, к овргу. Только бы нйти воду. Инче они с конем погибнут. Если бы он не встретил в городе Эммет Фиск с Гсом Меттисом, все сложилось бы по-другому.

Но они появились в тот смый момент, когд Дсти бежл из слун, и перекрыли дорогу в холмы, где он чувствовл бы себя в безопсности. Увидев его, об потянулись з оружием, и он, рзвернув коня, глопом помчлся по тропе, ведущей в пустыню. Дсти не мог вступть с ними в объяснения или перестрелку, поскольку у него н хвосте висел уже весь клн Хикменов.

Идея поехть в Хрилью поговорить об окончнии кровной вржды всем покзлсь рзумной, д только он не срботл. Дэн Хикмен обозвл Дсти трусом и попытлся выхвтить револьвер, но он млость опоздл, потому сейчс в слуне н полу лежл его труп.

В Хрилье жили девять Хикменов, их поддерживли Меттисы и трое прней Фисков. Бртья Бррон, все кк н подбор высокие и сильные, имели хозяйство в холмх, к юго-зпду от Хрильи, Но путь к ним для Дсти был зкзн.

Жеребец спс его шкуру, это точно. Только блгодря скорости и выносливости своего крупного, вырщенного в пустыне коня прень успел выбрться из город, пок его не нстигли Хикмены. Блгодря коню он получил фору, которя позволил дождться темноты, тм уже, может, будет легче,

Дсти повернул под прямым углом к тропе, по которой ехл. Вряд ли преследовтели рзгдют ткой мневр. По длинному, пологому склону он нпрвлялся в обширное и пустынное прострнство огромной впдины, сплошь покрытой щелочной пылью. Судя по слухм, в этой стороне до ближйшего источник не менее восьмидесяти миль. Ни один человек, у которого есть хоть кпельк здрвого смысл, не сунет туд нос. Но именно в этом он видел путь к спсению. Погоня из Хрильи нверняк придет к выводу, что он поехл кружным путем к родным холмм, и стнет поджидть его н дороге туд. И что он не послушлся Элли? Он же убеждл его, что бесполезно пытться улдить струю междоусобную вржду переговорми.

К этому времени Дсти уже просккл немло чсов. Несколько рз остнвливлся, чтобы дть передохнуть жеребцу. Стрясь сохрнить его силы, иногд спешивлся и вел в поводу. Кто знет, что их ждет впереди?

Дсти Бррон смутно предствлял, куд ехл. Впдин простирлсь н тридцть восемь миль в поперечнике, он решил пересечь ее по диметру.

В течение первого чс ориентировлся по звездм, потом выбрл горную вершину впереди и чуть слев и держл курс н нее. Постепенно приблизился к зпдному крю впдины.

Со слов стртеля, встретившегося ему однжды в холмх недлеко от дом, Дсти знл, что где-то высоко в этих горх, рядом с перевлом, которым мло кто пользовлся, есть мленькя зеленя долин Гльо-Гэп.

Рссвет зстл прня в пути — одинокя точк н огромном безжизненном прострнстве. Уже первые лучи солнц обжигли, поднявшись повыше, рскленное светило злило солончки ослепительным светом и пышущим жром, от которых нестерпимо резло глз, и путнику приходилось все время щуриться. До гор оствлось по меньшей мере миль двендцть.

Внчле он не поверил своим глзм, когд мили з четыре до первых отрогов увидел следы н поверхности соляной пыли, облком взлетвшей при кждом шге. Фургон — здесь!

Решив дть отдых серому, он спешился и осмотрел следы. Тяжелый фургон тянули четыре лошди или мул. Тончйшя пыль не позволял отличить, кто именно.

Фургон ехл с сияющего белизной восток и повернул н север, нпрвляясь точно туд же, куд стремился он. Гльо-Гэп, кк он помнил из рсскз стртеля, лежл к северу и немного к зпду.

Неужели погонщик знл о существовнии долины? Или просто повернул, чтобы нйти проход через горы? Оглядевшись в поискх ориентиров, Дсти не ншел ни одного, который помог бы выбрть нпрвление. Хрилья нходилсь н юго-зпде, но отсюд тропы к ней не было.

Снов сев в седло, Дсти двинулся дльше, когд подъехл к грнице невысоких холмов, окймлявших горы, опять обртил внимние н следы фургон, ктившего по рскиднным тм и тут кмням, пожухлой трве и кустрнику. Он все еще нпрвлялся н север. Но, осмотрев местность впереди, прень не зметил ничего, кроме дрожния нгретого зноем воздух и мленьких пыльных смерчей.

Згдк фургон знял его нстолько, что Дсти збыл собственные проблемы. Человек двиглся с восток по солончковой пустыне. Если тк, он, видимо, ехл со стороны Мнсно, если только не свернул с тропы где-нибудь дльше н севере.

Сколько Дсти ни думл, смысл в этом не нходил. Эт земля приндлежл пчм и предствлял большую опсность для путешествия н фургоне. У всдник н быстром коне еще есть шнс проскочить, но пускться в путь в одиночку д с ткой колымгой — глупо. Дже пересекть мертвую рвнину — мероприятие млоприятное. Похоже, погонщик фургон либо слишком смелый, либо слишком отчянный.

Снов ндвиглсь темнот, но Дсти продолжл путь. Фургон зинтересовл его, и теперь, когд он сбежл от Хикменов, ему хотелось посмотреть н погонщик, человек, совершвшего ткой отчянный поступок, и узнть, чего он добивлся. По всему чувствовлось, что он явно чужк в здешних местх.

Именно тогд, в неверном свете уходящего дня, он увидел мул. Серый фыркнул и пугливо попятился, но Дсти шенкелями подогнл его ближе. Крупный мул, великолепное животное, был мертв. Путешествие по пустыне не прошло дром: здесь, н другом крю впдины, мул пл от жры и истощения.

И только сейчс Дсти зметил сундук, зстрявший между двумя влунми и чстично скрытый ими. Он подошел к нему и оглядел. Тяжелый и громоздкий груз явно скинули с фургон, чтобы облегчить судьбу оствшимся животным. Он попытлся открыть его, но змок окзлся слишком крепким и с секретом. Рядом влялись пр стульев и кровть.

— Бросет лишний груз, — здумчиво пробормотл Дсти. — Лучше бы ншел воду для других мулов, или они тоже подохнут.

Н сундуке висел тбличк: «Д. С. Лоуи. Сент-Луис, штт Миссури».

— Длеко же ты збрлся, приятель, — покчл головой Дсти.

Он зкинул ногу и вскочил в седло. Только преодолев почти пять миль, увидел огонь костр.

Внчле ему покзлось, что это звезд, но, приблизившись, Дсти понял, что он висит слишком низко, хотя и выше, чем дно впдины. Троп постепенно уходил в холмы и нчинл поднимться. Он ехл, взяв яркую точку з ориентир.

Не доехв до костр довольно приличное рсстояние, спешился, привязл коня к кустм и зшгл пешком.

Три мул, свободно привязнные, лежли у зднего борт фургон. Нд огнем склонилсь девушк, мленький мльчик, не стрше девяти лет, в кустх мескит собирл хворост для костр. И больше никого.

Удивившись еще больше, Дсти потихоньку вернулся к коню, збрлся в седло и не тясь поехл обртно. Н подъезде к лгерю нчл петь. Горло его пересохло от жжды, и пение получлось жлким, но он не хотел пугть их. Когд верхом н сером он покзлся в свете костр, то увидел, что мльчик смотрит н него широко рскрытыми глзми, девушк держит в руке кольт погрничной модели.

— Все в порядке, мэм, — улыбнулся Дсти, сосккивя с коня. — Я просто проезжл мимо и не желю вм зл.

— Кто вы? — спросил девушк.

— Меня зовут Дсти Бррон, мэм. Я шел по вшему следу.

— Зчем?

Ее тон покзлся ему резким и немного испугнным. Ей было не больше семндцти или восемндцти лет.

— Вообще-то потому, что я двиглся в том же нпрвлении и мне стло интересно, что в ткой глухомни делет фургон, куд он нпрвляется.

— Рзве эт дорог нс никуд не выведет? — спросил он, глядя н него большими темными глзми.

— Мэм, — ответил Дсти, — если вы ищете поселения, в той стороне их нет по меньшей мере миль н сто. Ну дльше лежит городишко под нзвнием Пй-Тун. — И подумл при этом, что, если ее привести в порядок, он будет очень дже ничего.

— А откуд вы сми едете?

— Из Хрильи, — скзл он. — Но это город Хикменов, они погные людишки. И вообще, лучше путешествовть одному.

— Нш отец недвно умер. — Он положил револьвер в кобуру, прибитую к борту фургон. — Мы с Билли похоронили его в горх н другой стороне впдины. Три дня нзд.

— И вы пересекли впдину одни? — с недоверием спросил он.

— Д.

Дсти принялся рсседлывть коня, девушк склонилсь нд костром, готовя ужин. В седельной сумке он ншел кусок бекон.

— У вс есть бекон? — спросил он. — Я обычно вожу его с собой.

Он, рскрсневшись от жр, выпрямилсь и отбросил со лб непослушную прядь.

— Мы уже с неделю не ели мяс. — Он быстро отвернулсь, спрвилсь с дрожвшим подбородком и снов стл строгой. — У нс мло еды, но милости просим к костру.

Дсти уселся н землю и прислонился спиной к седлу, пок девушк делил скромный ужин, немного сухих бобов и кукурузный хлеб.

— У вс есть где-нибудь родственники?

— Нет. — Он дл ему трелку, но Дсти слишком хотелось пить, поэтому съел лишь пру ложек. — У отц здесь есть земля. У него были больные легкие, и ему скзли, что поможет сухой климт. Мть умерл при рождении Билли, и оттого нс ничто не держло в Миссури. Вот мы и отпрвились н Зпд.

— Вы скзли, что у отц есть здесь земля. Где именно?

— Точно не зню. Он одолжил одному человеку деньги, точнее, снбдил его деньгми для покупки скот. Этот человек уехл н Зпд, чтобы обосновться тм н свободной земле, купить скот и послть з ппой.

Дсти медленно ел, рздумывя нд ее словми.

— У вс есть ккие-нибудь документы?

— Д, пп зключил с ним письменное соглшение, зверенное нотриусом. Оно лежит в кожном бумжнике. Он дл ему пять тысяч доллров. Все, что мы имели.

Поужинв, девушк с мльчиком збрлись спть в фургон, Дсти рстянулся поблизости н земле.

— Ну и дел, — пробормотл он себе под нос. — Дети едут неизвестно куд, им не н кого опереться, деньги, скорее всего, двно уже проигрны в крты!

Утром Дсти см зпряг мулов.

— Поезжйте з мной, — посоветовл он и повернул жеребц по тропе н север.

Около полудня покзлсь высокя одинокя гор, которя отмечл вход в Гльо-Гэп. Он нпрвился к ней, рзведывя путь и время от времени спешивясь, чтобы убрть с дороги кмни и рсчистить ее для фургон.

Поднявшись н вершину невысокого холм, он вдруг увидел долину. Его покрсневшие глз ждно рссмтривли зеленую трву и деревья. Жеребец почуял воду и стремился вперед, поэтому, мхнув девушке рукой, чтобы он следовл з ним, Дсти нчл спускться в долину. Площдь ее, вероятно, не превышл двухсот кров, но сочня зеленя трв выросл по Пояс, прямые и высокие желтоствольные сосны выглядели очень стрыми. Создвлось впечтление, будто из бесплодной пустыни по ккому-то волшебству они переместились в великолепный прк. По звуку он ншел чистейший ручей, вод которого, журч по кмням, спдл в кристльно-прозрчный крсивый водоем ярдов двести в поперечнике. Н берегу кто-то рсчистил место под основние хижины, но потом, видно, збросил свою зтею.

Пок конь пил, Дсти повернулся в седле. Фургон остновился.

— Кусочек ря, — скзл он, улыбясь девушке. — Кстти, кк вс зовут?

— Руфь Грнт, — ответил он, потупясь.

При виде деревьев и воды устлость, кзлось, покинул ее. Он весело улыблсь, через несколько минут, когд он отпрвился н охоту, услышл дже смех и пение. Дсти остновился, нблюдя з псущимся невдлеке оленем, и прислушлся к незтейливой песенке, которую нпевл девушк. Его внезпно зхлестнуло острое чувство одиночеств.

Вечером, когд после ужин, приготовленного из мяс жирного оленя, которого подстрелил Дсти, — первого нстоящего ужин з долгое время, — они сидели у костр, Бррон звел серьезный рзговор.

— Знешь, Руфь, — нчл он, — нверное, я здесь построю дом. Двно искл себе ткое местечко. По-моему, нм всем ндо остться здесь, покуд вы не отдохнете. Я пок сооружу хижину, вши мулы тем временем нгуляют себе немного мясц. Потом я поеду в Пй-Тун и попробую нйти того человек, которому вш отец ссудил деньги, и посмотрю, кк обстоят дел.

Тк и порешили. В последующие дни Дсти Бррон был счстлив, кк никогд в жизни. Он свлил несколько деревьев и построил хижину, обнружив в себе способности к рботе, о которых прежде не подозревл. Руфь подл мссу предложений относительно строительств дом — толковых и полезных. В рботе они использовли мулов, но только по одному и поочередно.

Он много охотился. Подстрелил пру нтилоп, несколько рз, взяв с собой ружье Руфи, приносил голубых куропток. Поблизости он отыскл выход соли. В небольшой роще ншел спелые черные ягоды, похожие н те, что росли в горх Гудлупе н зпде Техс. Попдлсь ткже мексикнскя слив.

Когд хижин был готов, зпсы мяс знчительно пополнились, он привел в порядок свое снряжение и тщтельно вычистил и смзл оружие.

Руфь зметил, что он делл, и ее лицо слегк побледнело от волнения.

— Думешь, могут быть неприятности? — быстро спросил он. — Я не хочу, чтобы ты…

— Не тревожься, — прервл он. — У меня хвтет своих.

Он рсскзл, кк ему пришлось убить Дэн Хикмен, объяснив это двней кровной врждой.

Дсти уехл н рссвете. В крмне у него в кожном бумжнике лежло соглшение между Роджером Грнтом и Диком Лоуи. От Гльо-Гэп до ручья Эймлесс-Крик, где он зночевл, был полный день ход. Н следующий день он въехл в Пй-Тун. Из рзговоров с Руфью он кое-что узнл о Лоуи и месте, где рзмещлось рнчо, если оно вообще существовло.

Н верхней жерди корля сидел ковбой с пшеничными волосми и слегк косившими глзми. Дсти нтянул поводья, оперся локтем о луку седл и достл кисет с бумгой. Свернув сигрету, он передл кисет ковбою.

— Знешь что-нибудь о человеке по имени Дик Лоуи?

— Зню. — Прикурив от одной спички и глядя друг н друг сквозь дым сигрет, они признли друг в друге людей одного сорт. — Он сейчс сидит в слуне «Шпор».

Дсти не спешил. Пру рз зтянувшись, посмотрел н огонек сигреты.

— Что он з прень?

— Тертый. — Ковбой глубоко зтянулся. — Тертый и подлый. С револьвером — нстоящий дьявол, рсплчивется с ковбоями кк зхочет. Если думешь, что он тебя ндул при рсчете, можешь прямо тк и скзть, но, если скзл, тут же выхвтывй пушку.

— Вот тк, д?

— Вот тк. — Пру минут они молч курили. — Четверым не понрвилось, сколько он им зплтил. Он похоронил их н личном клдбище, к северу от построек рнчо.

— Хуже не придумешь. Он все делет см или ему кто-то помогет?

— Помогют. Кот Мккилл и Утконосый Бендер. Только в глз его не нзывют Утконосым.

— А что нсчет рнчо? Хорошее место?

— Лучшее в округе. Он приехл сюд с деньгми. Говорят, имел пять тысяч доллров. Купил много скот, построил дом, все остльное, обустроил пстбищ.

Косоглзый ковбой, щурясь от тбчного дым, посмотрел н Дсти.

— Меня зовут Блю Риддл. Я н него рботл.

— Я тк понимю, что ты с ним не спорил? — усмехнулся Дсти.

— У моей ммы нет глупых детей! — ухмыльнулся Риддл. — Они меня держли н мушке. Будь Лоуи один, я, может, и попытлся бы, но тут меня бы срзу уложили. Вот и ушел ни с чем, но не уезжю, жду. Я предупредил его, что собирюсь получить свои кровные, но он только зсмеялся.

Дсти выпрямился и снял ременную петлю, удерживвшую левый револьвер в кобуре. Потом поудобнее уселся в седле.

— Ну, — вздохнул он. — У меня есть бумги, в которых говорится, что одн девушк имеет прво н половину его логов. Попробую предъявить их.

Риддл цинично рсхохотлся:

— А почему бы тебе просто не зстрелиться — дешевле обойдется. Они тебя прибьют. — Зтем оценивюще оглядел Бррон. — Я зпмятовл, кк тебя зовут?

Дсти улыбнулся:

— Я не говорил, но зовут меня Дсти Бррон.

Блю Риддл соскочил с жерди.

— Ты из тех Брронов, что с Кэсл-Рок? — Он снов усмехнулся. — Н это стоит поглядеть!

Дсти искл крупного мужчину, однко Дик Лоуи, которого он срзу узнл, войдя в слун, окзлся лишь немногим больше его смого, смого мленького среди Брронов. Н их шги Лоуи оглянулся, и глз его быстро збегли с Бррон н Риддл, придв зостренным чертм лиц хищное выржение.

Дсти зшгл к бру, Риддл остлся у двери.

В человеке, стоявшем рядом с Лоуи у стойки, Дсти определил Кот Мккилл. Свою кличку тот получил не случйно: во всем его облике проглядывло что-то кошчье.

— Лоуи? — осведомился новый гость.

— Точно. — Лоуи медленно повернулся к нему. — Что тебе от меня ндо?

Дсти беспечно облокотился н стойку и зкзл выпивку.

— Я предствляю вшего пртнер.

Лицо Дик Лоуи стло бесстрстным, потом кменно-суровым. Глз зблестели. Однко ему удлось совлдть с собой и рстянуть губы в улыбке.

— Ккого пртнер? У меня нет пртнер.

Дсти повернул голову, глядя, кк ему нливют виски. Он не спешил.

Лоуи смотрел н него, постепенно выходя из себя.

— Ну, — резко произнес он. — Если хочешь что-то скзть, тк говори!

Дсти поднял н него взгляд, прикидывясь удивленным.

— Д я только дл вм время вспомнить, Лоуи! Вы же не хотите зявить, что подписли с человеком соглшение, зверили его должным обрзом у нотриус, получили пять тысяч доллров, чтобы купить скот и рнчо, потом позбыли об этом!

Дсти говорил нрочно громко и видел, кк его мнер нервировл Лоуи.

— У вс есть соглшение? — требовтельно спросил он.

— Конечно есть.

— А где же человек, с которым я якобы подписл его? Почему он см не приехл?

— Он умер по дороге н Зпд. Подвели больные легкие.

Лоуи вздохнул с явным облегчением.

— Боюсь, — осмелел он, — что вши действия похожи н попытку вымнить у меня деньги. Уверяю, номер не пройдет.

— Ничего подобного. Грнт мертв, но у него остлись дочь и сын. Я прослежу, чтобы они получили все, что им причитется, мистер Лоуи. Ндеюсь, мы договоримся мирно.

Лицо Лоуи зтвердело, но он выдвил улыбку. Скотовод сознвл, что в Пй-Туне у него слишком много вргов, и не хотел, чтобы они слышли этот рзговор. Он ткже понимл, что в городе все помнили, кк он приехл сюд с пятью тысячми доллров нличными и покупл скот, когд все окрестные рнчеро жили в нищете.

— Думю, что мы все легко улдим, — зверил он. — Привезите соглшение н рнчо, и если оно имеет зконную силу, мы с вми договоримся.

— Конечно! — соглсился Дсти. — До звтр!

Н деревянных ступенькх гостиницы он подождл, пок его не догнл Риддл.

— Ты ведь н смом деле не поедешь туд? — почти утвердительно произнес он. — Инче нрвешься н крупные неприятности.

— Поеду, — возрзил Дсти. — Хочу см оценить рнчо. Погляжу, что з скот у него, в кком состоянии пстбищ. У меня подозрение, что, если мы договоримся о выплте, Лоуи, если сможет, не дст все кк следует осмотреть. Кроме того, нш рзговор слышли многие, и, ндеюсь, никто не позволит обижть сирот. Н Зпде тк не делют, если только это не преступники тип Лоуи и двух его дружков.

Риддл медленно отошел, с сомнением покчивя головой. Дсти посмотрел ему вслед и вошел в гостиницу,

Следующим утром, седля своего жеребц, он вдруг услышл тихий стон. С револьвером в руке подошел к углу корля. З связкой жердей пытлся подняться н ноги Блю Риддл.

— Что случилось? — спросил Дсти.

— Бендер и Мккилл. Решили со мной попрощться. Скзли, что я слишком ндолго здесь здержлся. Но это не беспокоило Лоуи, пок я не связлся с тобой. Дли мне время до рссвет, чтобы я убирлся прочь. — Он, штясь, встл и поднес руку к голове. — А потом Бендер огрел меня револьвером по тыкве.

Глз Бррон сузились.

— Знчит, они игрют не по првилм? — Он посмотрел н Риддл. — Что ты собирешься делть?

— Ты ведь не рссчитывешь, что я с испугу брошусь бежть? — вопросом н вопрос ответил тот. — Остнусь!

— Тогд умойся, — предложил Дсти, — и пойдем позвтркем.

— Иди. Я тебя догоню.

Немного отойдя, Дсти оглянулся и увидел, что Блю Риддл побрел к индейским хибрм, которые сгрудились н окрине городк.

Выехв чсом позже из Пй-Тун, Дсти не испытывл особого оптимизм. Он нстоял, чтобы Риддл остлся, но теперь, нпрвляясь к рнчо Лоуи, не чувствовл себя особенно уверенно. Этот пройдох тк просто не сдстся, не отдст ни рнчо, ни ккую-либо его чсть без дрки. Избиение Риддл достточно убедительно свидетельствовло о том, нсколько длеко они готовы зйти.

Пстбищ, через которые проезжл Дсти, окзлись действительно хороши. Именно в этом он и хотел удостовериться, прежде чем нчть торговться с их влдельцем з нследство Руфи и Билли. Не позволить Лоуи обмнуть их — в этом он видел свою здчу, он не мог ее решить, не познкомившись с рнчо, состоянием скот и пстбищ.

Теперь Дсти не сомневлся: Лоуи не ждл, что чхоточный Роджер Грнт приедет н Зпд и зявит свои прв н чсть рнчо. Но дже если бы приехл, то ничего бы не получил. Бррон очень хорошо сознвл, что см сует голову в псть льв, но считл, что может положиться н свои силы и что Лоуи не зйдет слишком длеко после рзговор в слуне, который слышли посторонние. Он должен отдвть себе отчет, что к этому времени история стл уже достоянием всех его вргов.

Когд Дсти подъехл, Кот Мккилл бездельничл н крыльце. При виде противник глз гнмен згорелись торжеством.

— Привет, — дружелюбно промурлыкл он. — Зходи! Босс тебя ждет.

Утконосый Бендер стоял, прислонившись к кмину, Лоуи сидел з письменным столом.

— Вот он, босс! — объявил Мккилл, входя в комнту.

Лоуи поднял колкий взгляд.

— Где соглшение? — спросил он, протягивя руку.

Бррон передл ему документ, и рнчеро рзвернул его, коротко просмотрел и глянул н Мккилл:

— Оно смое, Кот!

Дсти слишком поздно услышл, что гнмен вытщил револьвер, и не успел обернуться к нему лицом, кк получил сокрушительный удр дулом по голове. Теряя сознние, он думл только об одном: ккого же дурк он свлял. Ндеялся, что они, по крйней мере, немного поговорят, что Лоуи попытется зпугть или подешевле от него отделться.

К нему подскочил Бендер и двинул спогом по ребрм. Зтем его поднял Лоуи и три рз зехл в лицо. Снов опустилось дуло револьвер, и Дсти окончтельно провлился в черноту.

Он не предствлял, сколько его били, когд открыл глз, ему пришлось нпрячь всю свою волю, чтобы определить, где нходится. Пондобилось несколько минут, чтобы осознть, что он н дороге чуть ли не стоит н голове, носок его спог зстрял в стремени серого жеребц!

Конь, кк его и учили, стоял кк вкопнный, повернув голову к хозяину.

— Спокойно, млыш, — простонл Дсти. — Спокойно!

Он покрутил ногой, стрясь высвободить ее, но безрезульттно.

Бррон догдлся о цели их действий. Избив, его отнесли н тропу, зсунули ногу в стремя, удрили коня и, когд он побежл, быстро уехли, опсясь, чтобы их кто-нибудь случйно не увидел. Большинство лошдей, нпугнных непонятным грузом в стремени, понеслись бы по пустыне, не рзбиря дороги, тогд он бы нверняк погиб. Это случлось со многими.

Но они не приняли в рсчет серого. Дсти Бррон вырстил жеребц и никогд с ним не рзлучлся. Конь немедленно понял, что с хозяином что-то не тк и, немного пробежв, остновился. В тких случях его учили стоять, и он стоял не шелохнувшись.

Дсти еще рз попытлся высвободить ногу, но не смог. Не мог он и подняться и ухвтиться з стремя. Он все еще извивлся в бесполезных попыткх, когд н дороге послышлся стук копыт.

Дсти со стрхом оглянулся, боясь возврщения Лоуи, зтем вздохнул с облегчением. Его рзыскивл Блю Риддл.

— Эй! — воскликнул он. — Что тут случилось?

Спрыгнув с лошди, Блю торопливо освободил Дсти.

— Они хотели меня убить, — объяснил тот, — поэтому обствили все тк, будто меня тщил конь. Хорошо, что быстро сбежли, — нверное, боялись, что их увидят.

— Но ведь они збрли соглшение! — возрзил Риддл.

— Не-, — ухмыльнулся Бррон, но тут же лицо его искривилось от боли. — Я им дл копию. См переписл. Лоуи только мельком взглянул н бумгу и, поскольку прекрсно знл о ее существовнии, дже не здумлся, нстоящя он или нет. Теперь нм ндо попсть в город прежде, чем они догдются, что их провели.

Несмотря н то, что избитое, покрытое синякми тело болело и ныло, Дсти збрлся в седло, и они помчлись по дороге в Пй-Тун.

Н крыльце гостиницы стояли двое мужчин. Один из них глянул н Дсти Бррон.

— Привет. Вс хочет видеть молодя леди.

Дсти кинулся в холл и от удивления остолбенел. Нпротив него стоял Руфь Грнт, держ з руку Билли. Ее улыбк исчезл, когд он рзглядел его лицо.

— О! — воскликнул он. — Что с тобой случилось?

Он коротко объяснил. Зтем требовтельно спросил:

— Кк ты сюд попл?

— После того, кк ты уехл, — рсскзл Руфь, — я стл беспокоиться. Смерть отц, трудности переезд и обустройств совершенно лишили меня возможности подумть. Но когд мы остлись вдвоем с Билли, я вспомнил о том, что однжды мельком зметил отец.

Понимешь, мистер Лоуи оствил нм сундук, чтобы мы привезли его н Зпд или отослли попозже. Он окзлся не зполнен до конц, поэтому пп открыл его, чтобы доложить нши вещи. Тм он кое-что ншел, что его очень обеспокоило, и он несколько рз говорил мне, что, когд мы приедем н Зпд, у нс могут быть неприятности. С его слов я примерно понял, что его тревожило. Открыв сундук, я ншл кое-ккие письм и объявление о нгрде в пять тысяч доллров з поимку Лоуи. Не предствляю, зчем он его сохрнил, но шериф утверждет, что некоторые преступники очень тщеслвны и чсто берегут ткие вещи.

— И тогд ты нпрвилсь сюд?

Он кивнул.

— Мы встретили двоих мужчин, которые шли по твоим следм, поскольку у них окзлись зпсные лошди, мы поехли с ними.

Дсти нсторожился.

— Двое идущих по моему следу?

— А вот Дик Лоуи явился не зпылился! — прервл его Риддл.

Дсти Бррон повернулся, рсстегнув ремешки кобур, и пошел к двери.

— Я с тобой, — поспешил з ним Риддл.

Они вышли н крыльцо и н улице рзошлись в рзные стороны. Дик Лоуи и его подручные спешились и нпрвлялись в слун, когд что-то зствило их остновиться.

— Лоуи, — крикнул Дсти, — ты хотел убить меня! Вот я!

Грубое лицо Дик искзилось гримсой ярости. Он остновился посреди улицы, по его бокм встли Кот Мккилл и Бендер.

Дсти Бррон шел им нвстречу, не отрывя глз от Лоуи. Опсность предствляли все трое, но он хотел добрться до Лоуи и прикончить его первым.

— Этот человек — преступник! — обртился он к Бендеру и Мккиллу. — Его рзыскивют з убийство в Сент-Луисе! Если хотите, выходите из игры.

— Ты врешь! — прорычл Бендер.

А Дсти Бррон все шел вперед. Улицу освещло яркое солнце, с кждым шгом из-под кблуков взлетл пыль. У коновязи позди бндитов стояли пять лошдей, и ковбой ндеялся, что в них не попдет шльня пуля. Спрв рядом с ним возник Блю Риддл, держ свои большие руки нд револьверми.

Дсти не сводил глз с Дик Лоуи, словно никого в мире больше не существовло. Он видел, кк тот пригнулся, зметил, кк выпирет кисет из нгрудного крмн рубшки с двумя рядми пуговиц… Под полями шляпы чернели прямые брови и жестко блестели глз, и вдруг почти неподвижня кртинк рзлетелсь в зсверквшей выстрелми круговерти.

Рук Лоуи скользнул к оружию, однко Дсти н долю секунды опередил его, но не стрелял, медленно поднимя револьвер. Быстрый выстрел Лоуи ожег ему ухо, и близость промелькнувшей смерти зствил его внутренне сжться. Гнмен опять выстрелил, и пуля нетерпеливо рвнул его з крй жилетки. Дсти выдохнул и плвно нжл н спусковой крючок, зтем еще рз.

Лоуи поднялся н носкх, широко рскрыл рот, будто не мог вдохнуть, н секунду змер в этом положении и упл в пыль дороги.

Дсти перевел взгляд н Бендер, увидел, что тот стоит н коленях, и открыл огонь по Мккиллу. Кот конвульсивно дернулся, зтем нчл отступть, неслышно ругясь и не перествя плить. Вдруг боек его револьвер сухо щелкнул, и он уствился н него, снов отвел и потянулся к птронм в оружейном поясе.

Бррон стоял, широко рсствив ноги, и смотрел, кк рук Кот шрит по поясу. Вот он вынул птрон и передвинулсь к револьверу, но в этот момент его глз зстыли, и он опустил оружие. Повернувшись, будто збыв, зчем он здесь, Кот двинулся к слуну. Сделв еще пру шгов, он поднял ногу, кк бы нщупывя первую ступеньку крыльц, и бревном грохнулся н выщербленные доски деревянного тротур.

Блю Риддл опустился н колени, по его ноге струилсь кровь. Бендер влялся в пыли, под ним рстеклсь темня луж.

Внезпно улиц нполнилсь людьми. К Дсти подбежл Руфь, и он обнял ее. С неожиднным потрясением он вспомнил:

— Ты скзл, что меня искли двое. Кто?

— Всего лишь мы.

Он с удивлением обернулся. Перед ним, усмехясь, стояли двое здоровенных прней.

— Бк и Бен! Кк вы меня ншли?

Бк Бррон улыбнулся:

— Мы беспокоились, кк бы с тобой чего-нибудь не случилось. Приехли в город и слегк поцплись с Хикменми. То, что от них остлось, бежло в Эль-Псо в большой спешке. Потом к нм подъехл индейский мльчугн н измотнной лошдке и доложил, что у тебя крупные неприятности. Вот мы и решили посмотреть, кк ты из них выберешься.

— Индейский мльчонк? — оздченно спросил Дсти.

— Аг, — ответил ему Риддл. — Это я устроил. Мне покзлось, что у тебя возникнут проблемы, вот и послл мльчишку з твоими бртьями. Черт возьми, если бы я знл, что ты тк хорошо обрщешься с железякми, я бы и не подумл просить помощи!

Бен Бррон усмехнулся и почесл щетину н щеке.

— А если б мы знли, что их всего трое, то и не подумли бы ехть! — Он перевел взгляд с Дсти н Руфь. — Судя по месту, которое ты приглядел в Гльо-Гэп, и по тому, кк кого-то обнимл, тебя не скоро дождешься домой. Что нм скзть Элли?

— Ккой Элли? — Руфь отодвинулсь, вопросительно глядя н него. — Кто ткя Элли? Ты не говорил, что у тебя есть девушк!

Дсти подмигнул бртьям:

— Элли? Он боевой вождь племени Брронов. Это нш мм. — Он повернулся к Риддлу: — Блю, не хочешь вроде кк присмотреть з землей в Гльо-Гэп недельку-другую? Думю, мне внчле лучше отвезти Руфь домой. Элли тк любит свдьбы!

Руфь легонько пожл ему руку. Это был ее ответ, которого он ждл.

Историческя спрвк

Мрок оружия н Зпде было много, большя чсть производилсь в США, некоторые привозили из-з грницы. Для многих людей с Зпд любя винтовк был винчестером, любой револьвер — кольтом. Обе мрки были тк рспрострнены, что соответствующие виды оружия стли именовть их нзвнием; точно тк же в нши дни для многих любой фотоппрт — это «кодк». Оружие пользовлось большим спросом, и поэтому свои производств стли открывть многие фбрикнты. Некоторые просуществовли несколько лет, некоторые — лишь несколько месяцев. Производились пистолеты и револьверы многоствольные, с двумя брбнми, со встроенными ножми, с кстетми — со всем, н что хвтло вообржения.

Двендцтизрядный револьвер Уэлч, упомянутый в этом рсскзе, производился ткже в десятизрядном вринте. Их выпуск нчлся зимой 1859-1860 годов. Их рзмеры и вес почти не рознились от револьверов того времени и н первый взгляд ничем не отличлись.

Среди ниболее используемых н Зпде револьверов были «ремингтон», «шрпс», «мрлин» и «Стивенсон», ткже «дрисколл», «форхэнд-и-уэдсуорт», «линдсей», «мрстон», «стрр» и дюжины других, включя четырндцтизрядный, двухбрбнный «чрльз-снйдер».

Н грнице освоенных территорий любя ошибк могл стоить жизни, поэтому не следовло ничего не принимть кк днность.

ОШИБКА МОЖЕТ СТОИТЬ ЖИЗНИ

М Редлин оторвл взгляд от плиты, н которой готовил еду.

— Где Сэм? Он еще не вернулся?

Джонни вытер лдони о штны.

— Он не приедет к ужину, М. Он уехл.

П и Элси смотрели н него, и Джонни зметил, кк собрлись морщинки у глз и возле уголков рт П, кк посуровело его лицо. М озбоченно взглянул н него, но, когд П ничего не скзл, отвернулсь к плите. Джонни обошел стол и уселся нпротив Элси.

Протянув руку з кофейником, П посмотрел н Джонни:

— Он был один? Или опять с этим никчемным блбесом Элби Боуэром?

Джонни не умел ни врть, ни пудрить мозги.

— С кем-то. Я не рзглядел с кем, — неохотно ответил он.

П фыркнул и поствил чшку н стол. Джо Редлину не нрвилось, что его единственный сын связлся с тким типом, кк Элби Боуэр. В Пенсильвнии и Огйо Редлины считлись порядочными, богобоязненными гржднми, Буэр — нстоящий обормот и черт-те знет из ккой семьи. Последнее время у него звелись деньжт, и он утверждл, что выигрл их в слуне Дегнер «Четыре звезды». А тк ли это?

— Пусть только явится. Уж я с ним поговорю! — сокрушенно воскликнул Редлин. — Я не потерплю, чтобы мой сын штлся с компнией из «Четырех звезд». Шйк воров, вот они кто.

Добродушня М, миловидня полня женщин с круглым лицом и пухлыми щекми, обеспокоенно взглянул н него:

— Только не повторяй этого з стенми дом, Джо Редлин. Этот Лосс Дегнер — нстоящий гнмен, и он с удовольствием пристрелит тебя з то, что ты отобрл у него Элси.

— Я его не боюсь, — спокойно ответил Редлин.

Джонни знл, что это првд. Джо Редлин не боялся Дегнер, но избегл его. В прошлом фермер, теперь влделец небольшого рнчо, он никогд не чувствовл себя бойцом. Лосс Дегнер, очень скверный, по общему мнению, человек, дже не скрывл своих порочных нклонностей. Его слун «Четыре звезды» двно стл постоянным прибежищем «крутых» ребят, см Дегнер убил уже двоих с тех пор, кк Джонни появился здесь, и избил еще с полдюжины.

Джонни не имел привычки комментировть слов Редлин-стршего, но в душе он знл, что стрик прв. Однжды он дже все выскзл Сэму, но тот только рзозлился н млдшего брт.

Сэму скоро исполнится двдцть один, Джонни лишь семндцть, но родители Сэм берегли сын, и он всегд жил под покровительством П Редлин. Джонни же выполнял мужскую рботу с триндцти лет. Он см себя зщищл, проклдывя путь в этом жестоком мире.

Джонни ткже знл то, о чем Элси лишь догдывлсь: в «Четыре звезды» Сэм Редлин влекл рыжеволося певичк Хейзел. Ходили слухи, что он женщин Дегнер, и Джонни тк и скзл Сэму. Тот пришел в ярость и, рзвернувшись, поднял кулк. Однко что-то в глзх Джонни, не крупного, ниже среднего рост юноши, но широкоплечего и жилистого, зствило прня остновиться, и хотя Сэм потом не признвлся дже смому себе, он испуглся.

Кк и Элси, Джонни случйно попл н рнчо «Полоск-Пи». Полуживой, с восплением легких, он подъехл к дверям дом н своем вороном жеребце и блгодря гостеприимству Редлинов получил постель и лучший уход, о кком только можно мечтть н грнице освоенных территорий. А когд попрвился, то, чтобы рссчитться, нчл н них рботть. Зтем остлся н весенний сбор скот з месячное жловнье в сорок доллров.

О себе он не рсскзывл, они и не спршивли. Копн его кштновых волос вечно нуждлсь в стрижке, в зеленых глзх светилось добродушие. Двиглся он с обмнчивой медлительностью, однко в любой рботе был спорым помощником с умелыми рукми. Джонни не требовлось рстолковывть, что ндо делть. Еще до того, кк окончтельно попрвился и сел в седло, он починил повозку, вычистил и укрепил берег ручья, поствил новые дверные петли и обиходил все оружие в доме.

— Звтр мы получим деньги с Уолтерс, — неожиднно сообщил Редлин. — Потом я сделю взнос з рнчо Спрейг и посжу туд Сэм. Когд ему будет о чем позботиться, он возьмется з ум и примется з рботу.

Джонни молч смотрел в трелку, вдруг потеряв ппетит. Он знл, что это ознчло. Джо Редлин двно хотел женить сын н Элси и поселить их н отдельном рнчо. Джонни поднял глз, взглянул н Элси, и горло у него перехвтило. Серые глз встретились с его взглядом, здержлись н мгновение, что-то выискивя, и ушли в сторону. Джонни смотрел, кк в ее пепельно-белокурых волосх игрет желтый свет лмпы, придвя им оттенок нтикврного золот.

Он отодвинулся от стол, извинился и вышел н злитый лунным светом двор. Он жил в зкутке, который соорудил в углу мбр. Редлины пончлу возржли, пытлись уговорить его ночевть в доме, но он не мог нходиться рядом с Элси и к тому же, кк всякий одинокий человек, нуждлся в уединении. Кморк имел еще одно преимущество: конь постоянно нходился под рукой, Джонни не знл, в ккой момент он может опять ему пондобиться.

Вороной жеребец и новый винчестер 44-го клибр — вот и все состояние, с которым он прибыл к Редлинм. Однко прежде чем спуститься к рнчо, Джонни спрятл об револьвер и приличную одежду в пещере в горх, зхвтив с собой для безопсности лишь винтовку.

Несмотря н болезнь, он несколько чсов нблюдл з домом и только потом подъехл к дверям. Осторожность не мешл — здесь могли окзться люди, которые его знли.

Позже, обосноввшись в своем зкутке, он вернулся к тйнику, и все, что оствили тм, привез н рнчо. Тем не менее никто не видел его с оружейным поясом и, если повезет, не увидит.

Жеребец повернул голову и ткнулся ему в плечо, кося круглыми глзми. Джонни зшел в денник и положил руку н шею вороного.

— Еще немного, млыш, и мы тронемся в путь. А пок подожди.

Существовл еще одн причин, по которой ему следовло уезжть: Сэм рсскзл, что в городе появился Флитч, друг Крд Уэллс, которого Джонни убил в Пикчо, и один из тех, кто присутствовл при поединке н Джйле, з год до этого в Симрроне стл свидетелем того, кк он, тогд пятндцтилетний мльчишк, рссчитлся с бндитми, зстрелившими его отц и укрвшими все его имущество. Джонни отпрвил н тот свет двоих, третьего ндолго уложил н больничную койку.

Следующим утром, когд Сэм уехл з деньгми, он уже трудился н пстбище.

П Редлин и Элси нткнулись н него случйно, когд Джонни клеймил годовлого бычк. П помхл ему и поехл дльше, но Элси, сидя н лошди, остлсь посмотреть, кк он рботет.

— Ты хороший ковбой, Джонни, — скзл он, когд освободившийся бычок, здрв хвост, умчлся от них. — Тебе ндо обзводиться собственным рнчо.

— Это то, чего мне хочется больше всего н свете, — признлся он, — но вряд ли оно у меня будет.

— Будет, если очень зхочешь. Тебя смущет твое прошлое?

Он кинул н нее быстрый взгляд.

— Что тебе обо мне известно?

— Ничего, Джонни, кроме того, что ты см рсскзывл. Но однжды я пришл в курятник з яйцми, ты сидел без рубшки… я нечянно увидел твои шрмы от пуль. Я их зню, мой отец тоже имел их. А ты нм ничего о них не говорил, знчит, есть кое-что, о чем у тебя нет желния болтть языком.

— Нверное, ты прв. — Он зтянул подпругу. — Хотя рсскзывть в общем-то нечего. Я приехл н Зпд вместе с ппой, он стрдл чхоткой. После того кк мы покинули Индепенденс, я см првил фургоном. До смого Колдуэлл, потом до Снт-Фе. Н те деньги, что оствлись у ппы, мы купили немного скот, но его у нс укрли, отц убили.

Когд Джонни сдился в седло, к ним подъехл Джо Редлин. Он повернулся и взглянул н долину.

— Боюсь, это пстбище никуд не годится, Джонни, — обеспокоенно зметил он, — скоту оно нужно. Трв ничего, но слишком длеко до водопоя.

— Можно использовть оврг, — предложил Джонни. — Я об этом уже думл. Првд, рбот тяжеля, но пр человек с упряжкой лошдей может построить плотину поперек оврг. Когд пойдут дожди, тут соберется много воды, достточно, чтобы мы продержлись почти все лето. А то дже и весь год.

Они нпрвили лошдей к овргу, и Джонни покзл то, что имел в виду.

— Один прень в Мобити сделл тк, и потом двжды смывл дмбу, но н третий рз он выдержл, и он весь год пользовлся целым прудом.

— Хорошя идея, Джонни. — Редлин изучил местность, зтем кивнул. — Очень хорошя идея.

— Мы с Сэмом могли бы этим зняться, — предложил Джонни, избегя взгляд П Редлин.

Тот ничего не ответил, но и Джонни, и Элси знли, что Сэм не слишком-то охоч до лишней рботы. Хороший ковбой, сильный и ловкий, он не рвлся рботть, и был отчянно упрям.

— Кстти, — поглядев н солнце, зволновлся П, — ему бы пор уж и вернуться.

— Он может остновиться в городе, — предположил Элси и немедленно пожлел о скзнном, потому что тут же зметил, кк лицо Редлин потемнело от беспокойств. Мысль о том, что Сэм Редлин зедет в слун «Четыре звезды» с семью тысячми доллров, вряд ли могл вызвть положительные эмоции. Тм убивли з менее знчительные суммы, горздо менее знчительные. А Сэм излишне смоуверенный. И дже смондеянный.

— Пожлуй, поеду встречу его, — решил Редлин, нчвший не н шутку тревожиться. — Сэм хороший мльчик, но он слишком н себя полгется. Думет, что везде сможет з себя постоять, но эт свор… — Его голос змер.

Джонни повернулся в седле.

— Могу съездить я, П, — рвнодушно произнес он. — Двно не нведывлся в город, если что-нибудь случится, помогу Сэму.

П Редлин хотел уже откзться от ткой услуги, но тут вмешлсь Элси:

— Пусть съездит, П. Он и мне кое-что купит. Джонни умеет рзговривть с людьми и без проблем привезет Сэм.

«Это точно! — хмуро подумл Джонни. — Посылешь меня спсть своего прня. Тебе все рвно, если меня подстрелят, лишь бы он остлся в целости и сохрнности. Ну д лдно, я поеду. Но когд вернусь, сяду н вороного — и только меня видели. Двину в Орегон. Никогд не был в Орегоне».

В городе Флитч. Его губы чуть сжлись. Но все рвно лучше ехть ему, чем П. П не умел держть язык з зубми и резл првду-мтку в глз. Он не скрывл своего отношения к людям, не скрывть своего отношения к Флитчу или Лоссу Дегнеру ознчло влезть в перестрелку. Может, ему и удстся вытщить Сэм из город. Првд, если Сэм пьяный… д еще если с ним рядом эт рыжя певичк…

— Думешь, спрвишься? — с сомнением спросил П.

— Конечно спрвлюсь, — ответил Джонни. Его голос звучл излишне твердо. — И почему вы решили, что Сэм в беде? Скорее всего я встречу его по дороге, и мы спокойненько доберемся до дому.

— Ну, — неохотно соглсился П, — лдно. Только зхвти винчестер. И мой шестизрядник.

— Держите его при себе. Я обойдусь.

Джонни повернул жеребц и нпрвился к рнчо. Глз его стли холодными. Д, ему всего семндцть, но четыре год смостоятельной жизни н грнице освоенных территорий что-нибудь д знчили. Он не хотел снов учствовть в поединкх и перестрелкх, хотя з ним уже числилось шесть мертвецов, не считя комнчей и кйов. Шесть. А ему всего семндцть! Еще немного, и его будут срвнивть с Млышом Билли или Весом Хрдином.

Он вовсе не добивлся репутции гнфйтер, мечтл о клочке собственной земли, где можно псти коров и вырщивть лошдей. Хороших лошдей, кких он видел в Восточном Техсе. Не кких-нибудь ковбойских лошдок, одних породистых. Если бы поселиться н рнчо Спрейг… Но эт земля приндлежл Сэму или скоро будет приндлежть. Сэм женится н Элси, ему остется только привезти его домой к М и П.

Джонни отвел вороного к поилке и зшгл к мбру. В своей кморке он взял кое-ккое снряжение, из тйник в углу достл револьверы. После минутного колебния выбрл один, оствив русский «смит-и-вессон» н месте. Ему не улыблось въезжть в город с двумя револьверми, выглядеть кк зпрвский убийц. Кроме того, есть ндежд, что Флинч не узнет его, повзрослевшего, и всего лишь с одним револьвером.

Он выезжл из ворот, когд подъехли Элси и П. Девушк посмотрел н него, ее взгляд упл н револьвер в кобуре. Он побледнел, глз рсширились.

— Будь осторожен, Джонни. Я по необходимости предложил П послть тебя. Ведь ты знешь, ккой он вспыльчивый. Нверняк попл бы под пулю и подствил бы Сэм.

Он говорил првду, но Джонни все рвно обиделся. Он посмотрел ей в глз:

— Д, верно, но ты же не думл о Сэме? Ты думл только о П.

Элси хотел возрзить, зтем ее лицо зстыло.

— Ты не прв, Джонни, я думл не только о П, и о Сэме тоже. А почему нет?

В смом деле, почему нет? Рзве он не выходит з него змуж? Рзве Сэм не получит рнчо Спрейг, когд они блгополучно доствят деньги домой?

Он легко коснулся коня шпорми и проехл мимо нее. Лдно, он доствит ей Сэм. Ему все рвно пор делть ноги.

Жеребцу нрвилось бежть по тропе, и он легко оствлял з собой милю з милей. Тк что преодолеть десять миль до город ему ничего не стоило. Джонни повернул вороного н улицу и, остновившись перед конюшней, спешился. Лошдь Сэм без седельных сумок стоял у коновязи рядом с «Четырьмя звездми».

Джонни осмотрел улицу, перешел ее и двинулся по той же стороне, где нходился слун. Дойдя до него, он быстро вошел.

Сэм Редлин, пьяный в доску, сидел з столиком с рыжей певичкой. Седельные сумки лежли перед ним. Джонни обвел взглядом зл. Лосс Дегнер и брмен рзговривли у стойки. Никто из них не обртил внимния н незнкомого прня. Но Флитч его знл.

Флитч стоял у дльнего конц стойки вместе с Элби Боуэром. Никого из строй бнды, орудоввшей у Джйл-Ривер, Джонни больше не зметил. Об посмотрели н него, и прень срзу почувствовл, кк взгляд Флитч будто приклеился к нему. Что-то его смущло — нверное, один-единственный револьвер.

Джонни подошел к столику Сэм. Им нужно быстро убирться отсюд, пок Флитч его не вспомнил.

— Привет, Сэм, — произнес он. — Вот проезжл через город и зшел. П велел, чтобы я помог тебе н обртном пути.

Сэм угрюмо смотрел н него в упор.

— Помочь мне? Ты? — рздрженно фыркнул он. — Мне не ндо помогть. Можешь передть П, что я приеду вечером. — Сэм глянул н рыжую. — Поздно вечером!

— Хочешь, я отвезу домой груз? — Джонни положил руку н седельные сумки.

— Оствь его в покое! — сердито воскликнул Хейзел. — Рзве не видишь, что он не желет, чтобы его беспокоили? Сэм может см о себе позботиться, ему ни к чему в няньки всякие сопляки!

— Провливй! — пьяно крикнул Сэм. — Поезжй домой. Я вернусь позже.

— Лучше поехли сейчс, Сэм.

Джонни нчл волновться, потому что Лосс Дегнер нпрвился к их столику.

— Эй, ты! — грубо окликнул его Дегнер. — Оствь этого человек в покое! Он мой друг, и я не позволю, чтобы ккя-нибудь рвнь приствл к моим клиентм.

Джонни повернулся к нему:

— Я не рвнь. Я рботю н его отц. Он попросил отвезти его домой — немедленно. Я это сделю!

Произнося эти слов, он думл не о Дегнере, о Флитче. Гнмен стоял теперь з ним. Джонни знл, что ни Флитч, кк бы хорошо ни обрщлся тот с револьвером, ни тем более Элби Боуэр не постесняются выстрелить ему в спину.

— Я скзл, провливй! — прорычл Сэм, выпучив глз. — Ты рвнь и бродяг. Зчем только родители взяли тебя в дом.

— Вот тк, — усмехнулся Дегнер. — А теперь выметйся! Ему не нужен ни ты, ни твоя помощь.

Позди произошло ккое-то движение.

— Лосс, оствь его мне, — произнес Флитч. — Я его хорошо зню. Этот мльчишк — гнфйтер Джонни О'Дей из Джйлы.

Джонни медленно обернулся, его зеленые глз смотрели холодно и спокойно.

— Привет, Флитч. До меня доходили слухи, что ты здесь.

Он осторожно отодвинулся от столик, зметив удивленное выржение н лице Хейзел и неожиднно нсторожившегося Дегнер.

— Ты ищешь меня, Флитч?

Он обязн использовть эту возможность. Единственную и лучшую. Если нчнется стрельб, он схвтит сумки, кинется к двери и поскчет н рнчо. Кк только деньги исчезнут, им больше не пондобится Сэм Редлин.

— Д. — Флитч не сводил с него глз. Его небритое, пропитнное пылью лицо, изрезнное глубокими морщинми, потемнело от прихлынувших чувств. — Д, я ищу тебя. Ты слишком легко отделлся, создл себе репутцию гнфйтер, погубив прней, которые во сто крт лучше тебя.

Боуэр встл рядом с ним, но Дегнер отодвинулся в сторону. Джонни не отрывл глз от Флитч.

— Ты учствуешь, Лосс?

Дегнер пожл плечми:

— С ккой стти? Я не гнмен с Джйлы. Это твоя проблем. Решйте ее между собой.

— Лдно, Флитч, — кивнул Джонни. — Ты см нпросился. Я дю тебе шнс нчть.

В слуне воцрилсь мертвя тишин жркого полудня. В грязное, зтянутое путиной окно билсь мух. Где-то н улице нетерпеливо стукнул копытом лошдь, вдлеке зскрипел ручной нсос. Флитч, в покрытой пятнми пот рубшке с порвнным руквом, жестко смотрел н Джонни мленькими, острыми кк бурвчики глзкми.

Его руки молниеносно метнулись к оружию, но он лишь выхвтывл револьверы, когд первя пуля Джонни пробил кисет с тбком, лежвший в нгрудном крмне рубшки. Вторя вошл рядом, третья, четвертя и пятя откинули нзд Элби Боуэр, который отступл с кждым попднием. Но Элби все продолжл нжимть н спуск, и чтобы уложить его, пондобился шестой выстрел.

Джонни постоял нд ними и повернулся к Лоссу Дегнеру.

Дегнер улыблся, держ в руке револьвер, из дул которого поднимлсь струйк дым. Вздрогнув, О'Дей посмотрел н Сэм Редлин.

Голов того упл н седельные сумки. Из виск текл кровь. Под шум перестрелки Дегнер хлднокровно и безжлостно зстрелил его в упор.

Джонни поднял взгляд н Лосс Дегнер. Хозяин слун продолжл улыбться.

— Д, он мертв, и убил его я. Тк ему, дурку, и ндо. Думл, нм нрвилось слушть его бхвльство! Все, что нм нужно, — это деньги, и мы их получили. Мы — Хейзел и я — уже получили их!

— Еще нет. — Во рту у Джонни пересохло, губы слушлись с трудом, сердце колотилось. Он думл о П, М и Элси. — Я пок здесь.

— Ты? — зсмеялся Дегнер. — С пустым револьвером? Я считл твои выстрелы. Дже Джонни О'Дей ничего не сможет сделть с револьвером без птронов. Ты выпустил шесть пуль: две во Флитч, прекрсня стрельб, кстти, и четыре в Элби, который тоже стрелял и двиглся — не ткя простя мишень. Но теперь ты у меня в рукх. И когд умрешь, я скжу, что Сэм приехл сюд без денег, что в него во время поединк попл шльня пуля. Кк по-твоему, нормльно?

Джонни стоял лицом к нему, сжимя в руке оружие.

— Неплохо, — соглсился он, — но я все еще здесь, в револьвере остлись птроны!

Лицо Дегнер нпряглось, но зтем он рсслбился.

— Есть птроны? Я считл выстрелы. Брось! Не пытйся взять меня н пушку. А сейчс я убью тебя.

Он поднял револьвер, и Джонни О'Дей выстрелил — рз, второй, третий… При кждом попднии пули Дегнер дерглся, но шок от смертельных рн был ничто по срвнению с его изумлением.

Он сел у стойки бр и соскользнул н пол. Джонни подошел к нему.

— Ты слышишь меня, Лосс? — Глз неудчливого убийцы открылись. — Это не шестизрядник, это двендцтизрядный револьвер Уэлч 36-го клибр. Очень удобня штучк, Лосс, он докзл, что нельзя делть поспешные выводы.

Хейзел во все глз смотрел н умирвшего Дегнер.

— Подойди к нему, Рыжик, — спокойно зметил Джонни. — у него остлось не больше минуты.

Он перевел испугнный взгляд н него, он поднял седельные сумки и зшгл к дверям.

Н крыльце стоял Рссел, хозяин мгзин, и еще полдюжины незнкомых Джонни горожн.

— Дегнер убил Сэм Редлин, — скзл О'Дей. — Позботьтесь о Сэме, лдно?

Рссел кивнул, Джонни вскочил в седло и рзвернул жеребц к дому.

Он не уедет. Он не может сейчс уехть. Без Сэм П и М будут очень одиноки. Кроме того, П ндо помочь с постройкой плотины.

— Знешь, млыш, — он похлопл коня по шее, — нверное, нм придется нендолго здержться.

Историческя спрвк

Есть много способов освежевть зйц. В этом рсскзе стрик Билли Днбр нходит новый способ, основнный н зннии и опыте.

Слово «medicine», чсто употреблявшееся мерикнскими индейцми, вероятно, лучше всего перевести кк «мгия». Однко оно ознчло большее и чсто предполгло нечто внушющее блгоговейный ужс и колдовскую силу. В ншем случе оно, естественно, обознчет колдовство, стрик Билли Днбр знл, кк и когд его использовть.

В вопросх выживния знние индейских обычев и веровний чсто имело большее знчение, чем оружие, потому что в жизни людей н грнице освоенных территорий, кк и у нс, огромную роль игрли суеверия и предрссудки. Н индейской земле нельзя было выжить, полгясь только н силу мышц и огневую мощь. Скорее от смерти спсло то, что люди с Зпд нзывли «savvy», то есть знние, которое приходило со съеденной н дорогх пылью, выпитой н привлх водой из ручьев и увеличивлось с кждым вновь открывшимся горизонтом.

ВЕЛИКОЕ КОЛДОВСТВО

Стрик Билли Днбр лежл в сухом русле, уткнувшись носом в землю, и н чем свет ругл свою судьбу. Лучший золотоносный учсток, который ему удлось обнружить з целый год! И вот ндо же именно теперь появиться пчм!

Это н них похоже — мерзкие, отвртительные создния. Он плотнее вжлся в землю, кляня все н свете и молясь, чтобы они его не зметили. Првд, позицию он ншел очень хорошую: схоронился з кмнями, где поток воды, когд-то зполнявший русло, вымыл у берег целую трншею.

Н него охотились девять пчей. Не много, но достточно, чтобы снять скльп. А если они увидят его ослов или выкопнные ими шурфы — считй, все пропло.

Пот лил с Билли, кк кровь из зколотой свиньи, он лежл, зрывшись бородой в песок, держ под рукой винтовку «шрпс» 50-го клибр. Если его нйдут, у него не остнется ни единого шнс — врукопшную ему не спрвиться с ловкими воинми, но если он успеет нвести свой стрый «шрпс», то прихвтит с собой н небесные охотничьи угодья по крйней мере одного крснокожего.

Он слышл, кк они шли по пустыне нд руслом. Куд, к черту, им приспичило тщиться? Пок эти крсвцы в перьях бродят поблизости, он не будет чувствовть себя в безопсности. Ведь в этом Богом збытом углу почти нет белых. А те немногие, кто живет здесь, тк же опсны, кк и пчи.

Вел отряд худощвый, мускулистый индеец с ястребиным носом. Все воины смуглы, жилисты, без кпли жир, и полуголы — только штны и повязк н волосх.

Стрик Билли не шевелился. Он слишком хорошо знл своих противников, чтобы двинуться до того, кк они совсем уйдут. Днбр пролежл еще полчс, после того кк зтих последний звук, потом высунулся из укрытия осторожно, кк медведь, приближвшийся к улью.

Поднявшись, он бегом бросился к обрыву и выглянул. Апчи исчезли. Он повернулся и не спеш пошел по руслу, держ нготове «шрпс». От лгеря, где пслись ослы, и шурфов его отделял примерно миля. К счстью, он оствил животных в оврге, где незвные гости их не смогли обнружить.

Билли Днбр поглубже нтянул свою струю фетровую шляпу и поспешил дльше. Дженни и Джули ждли его, стоя головой к хвосту, чтобы удобнее отгонять мух с морд.

Добрвшись до них, стртель собрл инструмент и отвел животных к склм в дльний конец оврг. Его фляги были полны водой, провизии и птронов хвтло с избытком. Ему повезло, что он не стл стрелять в того кролик, когд его увидел, пчи бы услыхли рев строго «шрпс» и нверняк примчлись бы з ним. Теперь ему нужно быть предельно осторожным.

Если бы эти дикри убивли просто тк! Это еще полбеды, но ведь пчи обожли привязывть пленников к мурвейникм, чтобы его прикончили солнце и нсекомые, может, и стервятники.

Обнруженное им русло обещло многое. Не только блгодря тому, что здесь бежл вод, но и потому, что оно буквльно врезлось в древнюю скльную породу. Если бы он мог выбить шурфы в кмне, то, без сомнения, ншел бы золото, и немло.

Утром он проснулся и тщтельно оглядел местность. Одно хорошо: до его лгеря очень трудно добрться. Оврг или, лучше скзть, большя впдин имел футов шестьдесят в поперечнике. Большую ее чсть зкрывл сверху нвисвший скльный уступ, круто поднимвшийся вверх футов н пятьдесят с лишним. Здесь хвтило бы и трвы и воды, чтобы прокормить и нпоить пру ослов.

После осторожной рзведки Билли рзвел костер из сухих веток мескит, которые почти не двли дым, и приготовил немного кофе. Перекусив, собрл лоток, кирку, лопту, винтовку и вышел из лгеря. Нгрузился он больше, чем ему нрвилось, но ничего не поделешь.

Место, которое он выбрл для рботы, нходилось в мленьком ручейке. Поток здесь изгиблся и оствлял ннесенный песок с внутренней стороны поворот. Н вид пород выглядел весьм обещюще. Положив рядом «шрпс», стрик принялся з дело.

До зход солнц он промыл кучу песк и глины. Нгрузив лоток, зходил с ним в ручей и, держ его под водой, нчинл рскчивть, чтобы рзмок кждый кусочек. Зтем выбирл и отбрсывл смые крупные кмешки и гльку. После этого продолжл энергично рскручивть лоток тк, что оствшуюся породу прибивло к крям.

Быстро взглянув нверх, чтобы убедиться в отсутствии пчей, он нклонял лоток под углом примерно тридцть грдусов, чтобы поднятые водой более легкие чстицы скользнули з крй.

Потом несколько рз сильно бил по дну, стрясь осдить чешуйки золот — если тковые имелись, — и продолжл процесс. Он рботл упорно, время от времени оглядывясь, пок в лотке не оствлись только тяжелые чстички, и чистой водой смывл оствшийся черный песок и золото во второй лоток, который прятл поблизости в кустх.

Некоторое время он рботл не отрывясь. Зтем, когд сгустились сумерки, собрл инструменты и, спрятв пустой лоток, отнес второй в лгерь.

Взял винтовку, осторожно вышел из своего убежищ и збрлся н откос русл. Пустыня в обе стороны выглядел безжизненной.

— Слишком безжизнення, будь он проклят, — проворчл он. — Индейцы нверняк вернутся. Апч не ндуешь.

Выктившись н рссвете из одеял, он н скорую руку приготовил звтрк и, взяв мгнит, подвинул к себе лоток с промытой породой. Черный песок состоял в основном из чстиц мгнетит, ильменит и черной окиси желез, которые удлялись мгнитом. То, что остлось, он ссыпл в мешочек.

— Слишком медленно, когд рядом пчи, — пробормотл он. — С ткой породой можно промывть шестьдесят-семьдесят лотков в день, но, когд кждую секунду приходится оглядывться, тут не до рекордов.

Тем не менее он трудился упрямо и к ночи обрботл более пятидесяти лотков. К концу второго дня он довольно усмехнулся, глядя н нмытое золото. Теперь он не сомневлся, что н верном пути. Используя кое-ккие инструменты, стрик мог бы нбрть золот прямо здесь, но ему требовлся крупный куш.

Он спрятл инструменты и пустой лоток в кустх, выросших в русле. А утром, когд собрлся выйти из укрытия, вдруг увидел пч. Тот сидел н корточкх н песке и внимтельно что-то рссмтривл. Несмотря н то, что он стрлся полностью скрыть все свои следы, Днбр догдывлся, что зметил индеец. Он вернулся в оврг и, леж н животе, стл нблюдть. Вскоре индеец поднялся и пошел по следу вниз по руслу. Еще немного — и он увидит шурфы, и тогд Днбр уже ничего не сможет сделть. Пок что его обнружил лишь один пч. Если он выстрелит и убьет его, остльные услышт и тут же сбегутся.

Стрик Билли прищурился, обдумывя ситуцию. Стртель мог поствить н то, что пч не побежит з помощью. Он пострется см нйти его, чтобы збрть скльп, оружие и все мло-мльски ценное.

Индеец скоро исчез из виду. Билли немедленно вынырнул из укрытия и бросился в кусты мескит, росшие н дне кньон. Тм он упл н землю и стл пробирться следом з индейцем.

Постепенно он приближлся к своим шурфм, кк вдруг то ли инстинкт, то ли подсознтельно услышнный шум предупредил его. Он моментльно отктился в сторону в тот смый момент, когд н него кинулся индеец с ножом!

Днбр, крепкий и жилистый, прожил в пустыне всю жизнь и многому нучился. Перехвтив првую руку пч левой, он пырнул првой с зжтым в ней ножом ему под ребр. Индеец вывернулся, но Билли успел толкнуть его, и тот потерял рвновесие. Они поктились по земле и свлились с восьмифутового берег в сухое русло.

Счстье берегло Билли. Индеец окзлся внизу, рук стрик прижимл лезвие нож к его спине. Когд они упли, нож вошел в тело по смую рукоятку.

Здыхясь, стрик откинулся и торопливо оглянулся. Вокруг — никого. Он стл быстро подкпывть берег рукми, сверху посыплсь гльк с песком, ц через несколько минут отчянной рботы индеец был погребен.

Зкончив, Билли бросился к своему убежищу, добежв, упл, хвтя ртом воздух. Сегодня рботть нельзя. Он окопется и будет нблюдть. Он знл, что остльные индейцы придут искть пропвшего, и держл «шрпс» нготове.

После нступления темноты он выскользнул из оврг и получше прикрыл убитого пч, потом сухими веткми мескит попытлся кк можно тщтельнее змскировть следы дрки. После этого пробрлся во впдину и перегородил вход кожным шнуром с привязнной жестянкой, куд нсыпл мелкой гльки. Если индейцы нйдут его укрытие, бнк с кмнями згремит и предупредит его. Проделв все это, он улегся спть.

Билли проснулся н рссвете, проверил «шрпс» и в который рз почистил револьверы. Н всякий случй зсунул в крмны птроны и принялся ждть.

К счстью, его тйник окзлся в тени. В кньоне стоял удушливя жр. К десяти утр кмни рсклились тк, что он мог бы поджрить н них яичницу, — првд, яиц он с собой не взял и не ел их с того смого дня, когд последний рз побывл во Фремонте, это уже четыре месяц нзд.

Он откусил от плитки тбк и стл жевть. Внимтельно осмотрел откосы оврг. Апчи умеют двигться кк тени и выглядеть кк чсть лндшфт. Ему приходилось слышть, что в трвянистой местности они незметно подбирлись н пятндцть футов к человеку, трв тм не ткя уж высокя.

Все бы, может, и обошлось, если бы не острый дефицит времени. Когд Билли уезжл из Фремонт, у Сэлли оствлось шесть месяцев, чтобы выплтить кредит з рнчо, или он пойдет по миру. Муж Сэлли погиб — его неудчно сбросил необъезженный жеребец, он остлсь одн с детишкми и кредитом, который грозил отобрть у нее дом.

Когд положение стло серьезным, Билли вспомнил об этом месте. Однжды, несколько лет нзд, он мыл здесь золото, и нчло выглядело многообещющим, однко ему пришлось покинуть округу, н дв прыжк опережя пчей. С тех пор он поклялся, что не появится в этих крях ни з ккие коврижки. Отсюд не возврщлся с золотом ни один человек, поэтому он считл, что все остлось по-прежнему и в его кньоне. Првд, несколько оптимистично нстроенных стртелей пытлись искть здесь счстья, но о них с тех пор никто не слышл. И все же Билли решил испытть судьбу. В конце концов, кроме Сэлли, у него н белом свете никого не остлось, двое его внуков зслуживли лучшей доли, чем окзться бездомными. Сэлли хорошя девочк. И крсивя. Слишком крсивя, чтобы быть вдовой в двдцть дв год.

День медленно тянулся, и только тени н берегх сухого русл свидетельствовли, что время движется. Скоро Днбр знл кждый кустик, кждый пучок трвы, кждый кмень по всей длине русл.

Он стер со лб пот и опять стл ждть. Почти в полдень его пытливый взгляд вдруг зцепился з что-то н берегу. Он лежл, не двигясь, внимтельно изучя откос перед собой. И тем не менее чуть не просмотрел. Билли нхмурился, пытясь догдться, в чем дело. И вспомнил.

В одном месте рос куст со слегк обнжившимися корнями — будто кто-то хотел его выдернуть, д тк и оствил. Теперь корней он не видел. Нпрягя глз, стрик всмтривлся, но ничего похожего н силуэты людей не рзглядел. То место рсполглось в тени, и н песке плясли солнечные зйчики, пробиввшиеся сквозь листву.

Зтем ему почудилось движение — ткое нерзличимое, что он едв уловил его. Вдруг земля и чсть корней покзлись опять. Индейцы вернулись. Их поведение говорило о том, что они знют о его присутствии. А смое удобное место для укрытия — то, что он выбрл.

Теперь никуд не денешься. К счстью, у него есть ед, вод и птроны. Их должно быть восемь человек, если не подоспели другие. Вероятно, они ншли его шурфы и проследили до лгеря.

Апчи никк не могли рзглядеть его в убежище и выстрелить в него, не добрвшись до узкого вход, устлнного кмнями и зросшего кустрником. Скрытого подход к его норе не было. Билли немного подкопл перед собой землю и нсыпл что-то вроде бруствер.

Его не стоило предупреждть о серьезности положения. До Фремонт сто пятьдесят миль, до ближйшего жилищ — шестьдесят. Оно приндлежло Сиду Бртону, бывшему ковбою, теперь влдельцу рнчо, который взялся рзводить скот н смой грнице территории пчей. Стло быть, помощи ждть неоткуд. Никто не знл, куд он отпрвился, кроме Сэлли, д и т лишь приблизительно предствлял рйон, где нходился отец. Стртели не рскрывли мест, где им попдлось золото.

Днбр уже двно рсстлся с тем милым возрстом, когд зеленый, нетерпеливый юнец очертя голову ввязывется в дрку с пчми. Он умел ждть. И он будет ждть в тени, пок индейцы стнут поджривться н солнце. Ночь его не беспокоил. Апчи ночью не воевли.

Внезпно перед ним возник один индеец с винтовкой и выстрелил. Пуля удрил в кмень нд головой. Стрик хихикнул.

— Стрются вызвть ответный огонь и обнружить меня, — проворчл, ухмыляясь в бороду. — Стрйтесь! Стрйтесь!

Рздлся еще один выстрел, и опять нступил тишин. Он лежл без движения. В поле зрения покзлсь рук, зтем ног. Он перектил во рту тбчную жвчку и сплюнул. Неожиднно ниоткуд возник индеец и пропл, будто его и не было. Билли скептически смотрел н откос. Снов появился пч, н этот рз н мгновение дольше, но Билли ждл.

Вдруг в двдцти футх от того мест, где лежл Днбр, вниз по склону скользнул крснокожий и с пронзительным криком ринулся ко входу в оврг. Промхнуться он не мог, хотя цель и двиглсь. И Билли дл ему!

Стрый «шрпс» рявкнул, кк рзъяренный бык, и подпрыгнул в его рукх. Апч дико звизжл и грохнулся н спину, сметенный силой удр крупноклиберной пули. В ответ нд овргом взметнулись гневные крики.

Тело индейц лежло н солнцепеке перед Днбром. Он поднял зостренный с одного кря белый кмешек и н скле рядом с собой провел вертикльную линию, потом еще семь тких же. Первую линию он перечеркнул дигонлью.

— Остлось семеро, — скзл он.

Песок и глину н входе в убежище взрыл грд пуль. Одн прошл нд головой, осыпв грязью шляпу.

— Будьте вы прокляты! — пробурчл он.

Билли снял шляпу и положил рядом с собой, н нее пристроил шестизрядник. Пусть лежит под рукой!

Индейцы больше не появлялись, день все тянулся и тянулся. Жр не спдл. Под громдным бронзовым куполом неб кружил одинокий стервятник.

Стрик не стрелял. Он просто лежл и ждл. Апчи хотели взять его измором. Черт возьми, здесь он мог бы переждть всех пчей юго-зпдного рйон — првд, желния ткого совсем не имел.

Стрясь держться пониже и не высовывться, он подктил ко входу булыжник величиной с человеческую голову. Немедленно грянул выстрел, пуля взрыл песок перед булыжником, зсыпв ему глз. Он вытер их и с чувством выруглся. Потом подктил еще один кмень, промежуток между ними збил землей. Немного углубил место, где лежл, и здумчиво осмотрел стены убежищ.

Дженни и Джули безмятежно щипли трву. Они слишком долго бродили по свету со Стрым Билли, чтобы беспокоиться о тких, с их точки зрения, пустякх, кк стрельб и крики. Тень зпдного обрыв оврг протянулсь еще дльше. Смертельня игр в «кто кого пересидит» продолжлсь.

Нверху откос, у знкомого куст, он снов зметил едв рзличимое изменение. Тщтельно прицелившись, он нвел мушку н обнженные корни.

Билли не увидел никкого движения, вообще ничего, но внезпно корни исчезли. Он плотнее прижл приклд к плечу и нчл отжимть спусковой крючок. «Шрпе» дрогнул у него в рукх, Днбр опять прицелился и выстрелил.

Винтовк подпрыгнул, индеец приподнялся, прижимя обе руки к груди, и лицом вниз полетел с обрыв, увлекя з собой водопд мелких кмней. Билли перезрядил «шрпс» и снов принялся ждть, нблюдя то з индейцем, то окидывя взглядом склоны русл. Апч лежл в тени под обрывом и не шевелился. Через несколько минут Днбр поднял свой белый кмешек и перечеркнул еще одну белую линию.

Он с удовлетворением посмотрел н рисунок.

— Остлось шестеро, — произнес он довольно.

Билли почувствовл голод. Дженни и Джули решили полежть и отдохнуть. Для них день уже зкончился.

По счстью, он спрятл кирку и лопту в кустх у выход оврг в более широкое русло. Осмотрев откосы, Билли отполз поглубже в убежище. Ухвтившись з ветки одного из кустов, росших под утесом, он вырвл его из земли, вкопл в смодельный бруствер и укрепил его кмнями и землей.

Рботя, он постоянно возврщлся ко входу, но пчи стли осторожными, и он их не увидел. Тем не менее инстинкт подскзывл ему, что они где-то рядом. В этом-то вся штук. Он избегл этой мысли н протяжении всей стычки. Теперь индейцы все время будут рядом. Они потеряли убитыми троих воинов и не ддут ему сбежть.

Если у него достточно терпения, то и пчи тоже умели выжидть, но они могли себе это позволить. А он — нет. И дело не в том, чтобы вернуться домой до окончния срок выплты, до нее оствлось дв месяц, дело еще в том, чтобы вернуться с деньгми. И дже если ему повезет с золотом, потребуются многие недели тяжелой непрерывной рботы, чтобы нбрть нужную сумму.

И тут он зметил волк.

Что-то мелькнуло, и Билли Днбр увидел острый нос, горящие лчные глз и серый хвост. В следующее мгновение волк скрылся у основния уступ, прикрыввшего впдину. Рядом с ручьем.

Стрик нхмурился и осмотрел место. Он не единственный здесь окоплся! У волк нверняк тут логово, в нем, скорее всего, волчт — время-то подходящее. Зтишье после возни с укреплением вход явно обмнуло серого, и он решил, что белый ушел.

Должно быть, волк или волчиц все время нходились здесь и дожидлись возможности выйти поохотиться. Волчт проголодлись. Если тм, конечно, есть волчт.

И вдруг его осенил идея. Идея совершенно фнтстическя, зствившя его рссмеяться. Но он могл срботть! Во всяком случе, он двл шнс выбрться из этой передряги и избвиться от пчей.

Он кое-что знл об их суевериях и веровниях. Игр предстоял рисковя, но он уже знл, что не упустит ткую возможность.

Вынув из седельных мешков смену одежды, он ндел ее. Зтем рзложил н земле, н смом виду, струю одежду — брюки, куртку, ботинки и рядом шляпу.

Подобрл несколько сухих веток, подошел к логову и рзжег мленький костер. Вернулся ко входу и быстро осмотрелся. Сухое русло оствлось пустынным, но он понимл, что з ним нблюдют индейцы. Он вернулся, отошел подльше от логов и стл ждть.

Дым было мло, но его зтягивло в логово. Уже скоро. Внезпно волк выскочил н середину впдины, оглянулся, рыч, перепрыгнул через бруствер и исчез в русле.

Билли стремительно зтушил костер, оствшиеся ветки и угли бросил н свое кострище, зтем веткой промел место. Индейцы появятся через несколько минут, может, немного позже.

Збрвшись в логово, он нскреб волчьей шерсти и рзбросл ее по рзложенной н земле одежде. Оглядевшись, убедился, что индейцы еще не появились, но то, что они видели волк, он знл нверняк и мог предствить себе их изумление.

Он поспешил к ручью и нбрл пру пригоршней грязи. Этот звершющий штрих не помешет. Билли торопливо слепил две человеческие фигурки, повязв им н головы по трвинке.

Подбежв ко входу во впдину, осмотрел оврг и продолжил рботу, пок рядом с одеждой не встли шесть грубых фигурок. Зтем проколол их стрыми иглми дикобрз, подобрнными около утес, и выстроил в ряд лицом к прпету.

Посмотрев в последний рз в оврг, он увидел, что тм, почти не тясь, стоит индеец и глядит в сторону впдины.

Билли знл, что они будут осторожны, и зсмеялся, предствив, что последует дльше. Збрв винтовку, флягу, птроны и немного еды, он кинулся к волчьему логову и протиснулся внутрь.

Волчт тм не окзлось, в этом он удостоверился в смом нчле. В конце пещерки, у основния склы, мест хвтило, чтобы сидеть. Чиркнув спичкой, он убедился, что спрв есть еще одн пещерк, рзмером поменьше.

Билли осторожно пролез к выходу из логов, змел свои следы, стрясь не трогть волчьи, и пробрлся обртно. Со своего мест он мог видеть прпет.

Прошло почти полчс, прежде чем нд нспех построенной стеной поднялсь голов. Черные, прямые волосы, крсня повязк н лбу и резкие, жесткие черты лиц предводителя.

Потом нд прпетом поднялись остльные, и один з другим, переступив низкую стену, вошли во впдину. Они не спешили и опсливо оглядывли ее большими, испугнными глзми. Один из них зметил одежду со стоявшими рядом фигуркми и что-то скзл, укзв рукой.

Индейцы подошли ближе и в блгоговейном стрхе остновились, глядя н утыкнных иглми идолов. Они очень хорошо знли, что они ознчют. Их вылепил колдун и н кждую нложил проклятие.

Один из пчей отошел и кинул взгляд н одежду. Вдруг он испугнно вскрикнул, привлекя внимние остльных к клочкм волчьей шерсти.

Индейцы собрлись вокруг, возбужденно лопоч и оглядывясь со стрхом.

Они думли, что поймли в зпдню белого человек. Зня пчей, Билли догдывлся, что они уже просчитли его рост, вес и примерный возрст. Ткие вещи легко читются по длине шг, глубине отпечтк н мягкой земле и по тому, кк он рботл.

Они поймли белого человек, из зпдни выскочил волк! Теперь они ншли его одежду, н ней волчью шерсть!

Все индейцы знли о человековолкх, оборотнях, тех стрнных существх, которые могли преврщться из человек в зверя и обртно. Существх, которые вырывли у спящих людей горло и метили детей волчьей кровью.

Нступли сумерки. Пок Билли Днбр устривл свою мистификцию, солнце склонилось к горизонту. Индейцы беспокойно оглядывлись. Они попли в логово человековолк, великого колдун, который нложил проклятие н них н всех. Он пришел кк человек, ушел кк серый охотник.

Вдруг в пустыне звыл волк!

Апчи вздрогнули, кк от удр, зтем одновременно попятились. К тому времени, кк они достигли выход из впдины, они почти бежли.

Стрик Билли провел ночь в логове, леж у дыры и дожидясь рссвет. Когд стло светло, Днбр выполз из пещеры.

Ослы кк ни в чем не бывло щипли трву и при его появлении подняли головы. Он взял было вьючное седло, потом опустил его.

— Будь я проклят, если сбегу! — решил он.

Прихвтив с собой стрый «шрпс» и зпсной лоток, Билли Днбр зшгл по сухому руслу и немного погодя принялся з рботу. Время от времени он тщтельно осмтривл местность, но пчи не появлялись. Золот после промывки выходило дже больше, чем он ндеялся. Еще несколько дней… Неожиднно что-то зствило его поднять голову.

Недлеко лицом к нему стояли дв индейц. Ближйший сделл несколько шгов вперед, положил что-то н кмень и отошел. Билли, согнувшись, нблюдл, кк они скрылись из виду. Зтем подошел к кмню. В выделнную шкуру оленя было звернуто мясо!

Стртель рссмеялся. Теперь он великий колдун. Теперь он человековолк. Оленин служил подношением, знком змирения, и он возьмет ее. Стрик Билли понял, что с этого момент ему можно приходить н земли пчей и нмывть золот сколько угодно.

Несколько дней спустя он убил волк, снял с него шкуру, из головы сделл нечто вроде кпюшон, который нтянул н тулью своей строй фетровой шляпы. Что бы он ни делл, он ее не снимл.

Через месяц он вошел во Фремонт позди Дженни и Джули и встретил у ворот Сэлли. Он рзговривл с молодым Сидом Бртоном.

— Привет, — усмехясь, скзл Сид и удивленно посмотрел н волчий кпюшон. — Лучше сними его! Кто-нибудь может принять тебя з волк.

Стрик Билли зсмеялся.

— А я и есть волк! — ответил он. — Не веришь? Спроси у пчей!

Историческя спрвк

Одним из неприятных спектов истории Зпд является то, что слишком много людей, не потрудившихся дже проверить фкты, постоянно и с большой уверенностью берут н себя смелость утверждть, что было, чего не было.

Я чсто слышу комментрии, что люди Зпд не умели метко стрелять, что оружие у них было плохое и т. п. Могу лишь скзть, что несколько тысяч человек, которые сейчс мертвы, нверняк жлеют, что это не тк.

Н большей чсти Зпд люди носили оружие и умели стрелять не просто метко, но исключительно метко. Докзтельств, кк документльных, тк и свидетельских, — великое множество. В некоторых исторических зметкх я буду приводить цитты из рзличных источников.

Из дневник Уильям X. Брюэр, учствоввшего в экспедиции Уитни по геогрфическому исследовнию Клифорнии: «Обстновк в Южной Клифорнии все еще не успокоилсь. Мы постоянно носим оружие, у кждого с собой нож и револьвер; для охоты и других нужд у нс всегд есть винтовк, крбин „шрпс“ и две двустволки. Здесь, в Лос-Анджелесе, ежегодно убивют пятьдесят-шестьдесят человек, и то, что з нше двухнедельное пребывние в городе не случилось ни одного убийств, считют стрнным… В то время кк я делю эти зписи, в плтке лежит по крйней мере шесть зряженных револьверов, не считя ножей и другого оружия, стло быть, опсность нм не угрожет».

Это было в 1860 году, нселение Лос-Анджелес соствляло 3500 человек.

ПАРЕНЬ С РАВНИНЫ БЭТТЛ

В половине пятого Крэг Морн, худощвый, широкоплечий молодой человек с серыми глзми и бесстрстным, по-индейски смуглым лицом, въехл в город по тропе, ведущей из кньон, через десять минут половин горожн уже обсуждл новость, что первый ковбой и гнмен Рйерсон сидел н крыльце «Дворц».

Зчем он приехл, людям было ясно. Рзборк между Рйерсоном и поселенцми-фермерми с ручья Индейской Женщины нзревл двно, и все знли, что он нчнется с Буш Лизон.

Проблем ручья Индейской Женщины рзделил городок н две пртии, но нсчет Буш сложилось единое мнение. Этот фермер-здоровяк см нкликл н себя беду, и никто не стл бы сожлеть, если бы он получил по зслугм. Все знли, что в дркх он убил пятерых или дже шестерых своих противников.

Буш Лизон сидел н койке в своей хибре, когд ему принесли новость, что Крэг Морн в городе. Выслушв ее, Лизон, огромный толстяк с круглым, тупым и жестоким лицом, не произнес ни слов и продолжл чистить свою двустволку. Из этого ружья он убил Коротышку Грймс.

Коротышк рботл н Тим Рйерсон, которому вместе с рнчеро Четом Ли приндлежл почти вся земля в долине Индейской Женщины, тем не менее они в течение четырех лет косили сено н ее сочных лугх, пок не пришли поселенцы.

Скотоводы прикзли им убирться. Те ответили, что земля приндлежит првительству и свободн для зселения. Фермеров предствлял Хедроу, но хотел предствлять Буш Лизон, известный смутьян. Рйерсон дл им неделю срок, когд они не подчинились, снес все изгороди и сплил пру срев.

Ко всей этой истории Коротышк Грймс и Крэг Морн не имели никкого отношения. Они в это время помогли н сборе скот Кэрол Дюшен. Грймс приехл в город один и остновился у «Дворц» опрокинуть сткнчик-другой. Лизон нчл ссору, но другие поселенцы остновили его. Тогд Лизон нпрвился к дверям и зявил:

— Рйерсон дл нм неделю, чтобы убрться с земли. Я дю тебе тридцть минут, чтобы убрться из город! Потом нчну стрелять!

Коротышк Грймс уже собирлся уезжть, но после этого решил остться. Через полчс н темной улице перед входом в слун рздлся крик — Лизон вызывл его н поединок. Грймс поствил н стойку сткн и с револьвером в рукх нпрвился к выходу. Он вышел н улицу и огляделся, ищ громилу. А тот в этот момент, обежв здние, проник через черный ход в слун, тремя легкими, длинными прыжкми пересек зл и остновился у дверей. Ковбой его не видел.

— Коротышк! — тихо позвл Буш.

С опущенным револьвером, ничего не подозреввший Грймс повернулся, и Лизон рзрядил об ствол ему в грудь.

Одним из первых в слун прибежл Дэн Риггс, издтель «Брэдшоу джорнл». Он понимл, что ознчло это убийство. Противник нсилия, он считл, что ни к чему хорошему оно привести не может. Гзетчик не любил Буш Лизон з его необузднный нрв. О нмерениях Буш он предупредил лидер поселенцев, Хедроу, всего несколько дней нзд.

Никому не понрвилось это убийство, но все боялись Буш. Все слышли его похвльбу, и всем хотелось остться в живых.

И вот теперь Дэн Риггс, сухопрый мужчин средних лет с тонкими пльцми и спокойным лицом, услышл, что в город приехл Крэг Морн.

Дэн встл и снял козырек, зщищвший глз от свет лмпы. Типогрфию и «Дворец» рзделяло всего девяносто футов. Журнлист остновился перед Крэгом и скзл:

— Не делй этого, сынок. Сдись н своего коня и поезжй домой. Если ты убьешь Лизон, это стнет только нчлом большой войны.

— Нчло уже состоялось. Виновт в этом Лизон.

— Послушй, — зспорил Риггс, но Крэг прервл его:

— Лучше идите отсюд, — произнес он, по-техсски рстягивя слов. — Лизон может появиться в любую минуту.

— Мы живем в городе, — решительно восстл Риггс. — У нс здесь женщины, дети, дом. Мы не хотим, чтобы нчлсь пльб, мы не хотим пьяных убийств. Если вы, ковбои, не можете вести себя прилично, держитесь подльше от город! Фермеры имеют прво н жизнь, это хорошие, богобоязненные люди!

Крэг продолжл сидеть.

— Я никого не убивл, — веско и несколько торжествующе возрзил он. — Я просто сижу.

Риггс хотел что-то ответить, но в отчянии мхнул рукой, повернулся и зспешил прочь. А потом увидел Кэрол Дюшен.

О Кэрол Дюшен стоит скзть особо. Во-первых, он унследовл от отц землю величиной с дв рнчо Рйерсон. В свои двдцть дв год он еще не вышл змуж и знл скот тк же хорошо, кк любой мужчин. Чет Ли три рз предлгл ей руку и сердце и все три рз получил ктегорический откз. Он знл и любил Дэн Риггс и его жену, чсто, посещя город, ночевл у них. Несмотря н это, в ней текл кровь скотоводов, без всяких примесей.

Дэн Риггс срзу же подошел к Кэрол Дюшен и выскзл все, что он думет. Он покчл головой.

— Я не стну вмешивться, — ответил он. — Хотя Коротышку Грймс очень жль, он был хорошим прнем.

— Не буду спорить, — искренне соглсился с ней Грймс, — но не все ковбои ткие же змечтельные, кк он. Убийство совершено, безусловно подлое, и я собирюсь сообщить об этом в следующем номере своей гзеты. Но второе убийство никому не поможет, невзиря н то, кто погибнет.

Кэрол спросил его:

— А вы говорили с Бушем Лизоном?

Риггс кивнул:

— Он тоже меня не слушет. Я хотел уговорить его уехть во Флэгг, пок шум не уляжется, но он лишь рссмеялся.

Девушк с любопытством смотрел н него.

— Чего вы от меня хотите?

— Чтобы вы поговорили с Крэгом. Рди вс он уедет.

— Я едв его зню.

Кэрол Дюшен не собирлсь никого ствить в известность, что именно он знет о Крэге Морне или нсколько в последнее время он им зинтересовлсь. Пок этот высокий ковбой помогл ей со сбором скот, они не перемолвились и тремя словми, но он обртил н него внимние, нблюдл з ним и прислушивлсь к рзговорм своих рботников, когд они зводили речь о нем.

— Поговорите с ним. Он увжет вс. Все вс увжют.

«Д, — с горечью подумл Кэрол, — он, вероятно, увжет меня. И ни рзу не подумл обо мне кк о женщине».

Ей следовло бы понимть, что ткие девушки, кк он, не могут рссчитывть н искренность окружвших их мужчин. Великолепня фигур, изыскння клссическя крсот с элементом некоторой холодности и положение влделицы крупнейшего рнчо удерживли ковбоев дже от рзговоров с ней. Пок смелости хвтило только у Чет Ли. Првд, Чет никто бы не упрекнул в ее отсутствии.

Кэрол перешл улицу с сильно бьющимся сердцем и внезпно пересохшим горлом. Теперь, собирясь зговорить с Крэгом, он испуглсь, кк ребенок. Когд он подошл к нему, он встл. Для девушки он был высок, но он окзлся еще выше. Твердя линия рт, сильный и крепкий подбородок… Он встретил взгляд его серо-зеленых глз, и сердце ее збилось еще сильнее.

— Крэг, — по крйней мере хоть голос звучл естественно, — пожлуйст, уезжйте! Вс либо убьют, либо вы убьете Буш. В любом случе это еще один шг к большому кровопролитию.

— Вы говорили с Дэном Риггсом. У него хрктер не мужчины, струхи, — с некоторой нсмешкой, но достточно увжительно произнес он.

— Нет, — неожиднно он обрел уверенность. — Нет, он говорит првду, Крэг. Поселенцы имеют прво н землю, и то, что происходит, не просто вржд между вми и Лизоном. Это ознчет, что погибнут хорошие люди, будут уничтожены дом и урожи, многие месяцы рботы пойдут прхом. Вы не можете тк поступить.

— Вы хотите, чтобы я все бросил? — неверяще спросил он. — Вы же знете нши нрвы. Я не смогу жить ни здесь, ни тм, где стнет известн эт история.

Он посмотрел ему в глз.

— Чсто большя смелость нужн, чтобы не ввязывться в дрку.

Он подумл нд ее словми и посерьезнел. Зтем кивнул:

— Мне это не приходило в голову, но, нверное, вы првы. Только у меня нет ткой смелости.

— Послушйтесь Дэн! — воскликнул он, — Он интеллигентный человек! Редктор гзеты! С его словом здесь считются, со временем будут считться еще больше. Он говорит вжные вещи.

— Он? — Крэг рссмеялся. — Д этот мелкий склочник просто рзносит слухи, мэм. Он не говорит никких вжных вещей, и никто н него и н его гзету не обрщет внимния. Это мленький человечишк с чернилми н пльцх.

— Вы ничего не понимете! — протестующе воскликнул Кэрол.

Буш Лизон стоял н другой стороне улицы. Пок Крэг Морн сидел н крыльце «Дворц», он все кк следует продумл. Буш не имел предствления, кк хорошо обрщлся с оружием Крэг, д и не собирлся выяснять, однко вызов уже брошен, и, судя по поведению Крэг, он ждл, что нчнет Буш Лизон.

И Буш не стл бы медлить, но чем больше он рздумывл нд ситуцией, тем меньше он ему нрвилсь. Стены слун кменные, знчит, стрелять сквозь них нельзя. Незметно подойти к Крэгу спрв или слев н рсстояние выстрел тоже невозможно. Морн хорошо выбрл позицию. Единственным возможным вринтом оствлся пустой дом нпротив.

Буш збрлся в него и лежл, нблюдя з происходившим, когд к Морну подошл девушк. Лизон моментльно понял, в чем зключлось его преимущество. Когд он отойдет, Крэг непроизвольно проследит з ней глзми, и в этот момент он выйдет и зстрелит его.

— Вм лучше уйти, мэм, — зявил нконец Крэг, прекрщя рзговор. — Здесь опсно нходиться. Я буду сидеть, пок не появится Лизон.

Он беспомощно уронил руки и отвернулсь от него. В эту секунду здоровяк выскочил из двери дом нпротив, бросил приклд ружья к плечу и зкричл.

Кэрол Дюшен не успел отойти н безопсное рсстояние. Левой рукой Крэг что есть силы оттолкнул ее и, выхвтывя револьвер, отступил нпрво. Кк только првя ног коснулсь земли, он нчл стрелять.

Позже свидетели утверждли, что не видели ничего подобного. Лизон вскинул ружье и зкричл, но в этот невероятно короткий промежуток времени, когд приклд он держл уже н уровне плеч, Крэг оттолкнул девушку, отступил от нее и выстрелил нвскидку.

Все произошло в долю секунды. Тяжеля пуля 45-го клибр удрил Буш Лизон в грудь в тот момент, когд он нжл н спусковой крючок, и дробь кучно вспорол воздух в полутор футх нд головой Крэг Морн. А Крэг, твердо стоя н земле, еще рз выстрелил в привлившегося к стене дом Буш. И он, повернувшись, упл с дощтого тротур в пыль.

Столь же неожиднно, кк нчлось, это сржение и зкончилось. Кэрол Дюшен поднялсь н ноги, ее лицо и одежд были в пыли. Он принялсь отряхивть плтье быстрыми, нетерпеливыми движениями, потом резко обернулсь и посмотрел н Крэг Морн.

— Я больше не хочу вс видеть! — рссерженно вспыхнул он. — Никогд. Ни по ккой причине!

Крэг беспомощно глядел ей вслед, не отдвя себе отчет, шгнул вперед и остновился. Он кинул взгляд н тело Буш Лизон и нчвших собирться зевк, зтем нпрвился к своему коню. Рядом с ним стоял обеспокоенный Дэн Риггс.

— Что вы нделли! — воскликнул он в отчянии.

— А кк нсчет Грймс?

— Я зню, зню! Буш был мерзвцем и зслужил то, что получил, потому что смерть Грймс — продумнное убийство, но это ничего не меняет. У Лизон есть друзья, поселенцы будут рссержены. Они этого тк не оствят.

— Тогд они свляют большого дурк. — Крэг прыгнул в седло, хмуро глядя н Кэрол Дюшен. Чего он тк рзозлилсь?

Он двинулся н рнчо, нисколько не сожлея об убийстве Лизон. Люди этого тип продолжют убивть и нрывться н неприятности, пок не встретятся со слишком быстрым для себя противником. И тем не менее Крэг рсстроили слов Риггс и Кэрол Дюшен. Почему он рссердилсь? Что случилось со всеми?

Морн, кк и все скотоводы, не любил фермеров, и все же Риггс посеял в нем сомнение, и по дороге домой Крэг рзмышлял нд услышнным. Может, поселенцы и впрвду имели прво жить н той земле. Мысль порзил его, и он ее отбросил.

В последующие дни, когд нпряжение между скотоводми и фермерми росло, он ловил себя н том, что все чще и чще думет о Кэрол, вспоминя ее лицо, когд он подошл к нему в городе и умолял уехть. Вспоминлись и сверквшие гневом глз, когд он отряхивлсь от пыли.

«Нечего о ней думть», — решил Морн. Дже если бы он н него не обиделсь, что общего между влделицей огромного стд и ковбоем-бродягой вроде него? И все же он вспоминл ее. Слишком чсто. А зтем вся округ вспыхнул в огне междоусобицы. Всдники Чет Ли, к которым присоединились смые горячие головы из ковбоев Рйерсон, нпли н поселенцев и проявили непростительную жестокость. Они угнли несколько голов скот, сплили скирды сен и дв мбр, убили одного человек и рзрушили несколько домов. Одного ребенк сильно порезло осколкми летевших стекол. Н следующее утро вышло специльное издние «Брэдшоу джорнл».

«НАЛЕТ ВООРУЖЕННЫХ УБИЙЦ

НА БЕЗЗАЩИТНУЮ ДОЛИНУ

Горящие сри, уничтоженный урожй и смерть — вот что остлось вчер вечером после еще одного зверского, преступного нлет мскирующихся под скотоводов убийц, которые тковли мирное, спящее поселение н ручье Индейской Женщины.

Эфрим Хершмн погиб прошлым вечером, зщищя свой дом от бндитов Чет Ли и Рйерсон. Еще двоих рнили, мленького Билли Хедроу, трех лет от роду, серьезно порезло стеклом, в то время кк ночные нлетчики стреляли по окнм… «

Дэн Риггс рссердился, и это проглядывло в кждом слове сттьи и последующего редкторского комментрия. Он в резкой форме, поименно обвинял влдельцев рнчо и их ковбоев в преступных действиях, требуя вмештельств првительств территории.

Рйерсон с жесткими и злыми глзми, громко стуч спогми, подошел к флигелю, где жили ковбои.

— А ну, ребят! — зорл он. — Поехли в город, покжем этому проклятому бумгомрке, где черти зимуют! Поехли! По коням!

Чет Ли только что приехл в город, когд всдники Рйерсон появились н окрине Бредшоу. День был в рзгре, но с улицы городк будто всех вымело.

Чет Ли, крепкий тридцтипятилетний мужчин с дубленым лицом, жестокими глзми и тонкими губми, отодвинул Риггс и ввел своих прней в типогрфию. Нчлся нстоящий погром. В мгновение ок нлетчики рзбили ручной печтный пресс, выкинули шрифт н улицу и высдили все окн. Никто не попытлся удрить побледневшего Дэн Риггс, который тихо стоял в стороне. Ошеломленный, он долго молчл, и только под конец обртился к Рйерсону.

— Думете, это вм поможет? — спокойно спросил он. — Не в вшей влсти здушить првду и зпретить людям думть. Рно или поздно все обязтельно выйдет нружу. Грймс и Лизон погибли в поединкх, но вчершний нлет — это убийство и уничтожение чужой собственности.

— Зткнись! — вспыхнул Рйерсон. — Ты еще легко отделлся!

Мленькие глзки Ли вдруг сверкнули.

— Может, этому прню нужн веревк!

Дэн Риггс невозмутимо посмотрел н него.

— Вот это кк рз в вшем духе, — скзл он, и Ли удрил его по лицу тк, что гзетчик упл.

Риггс медленно поднялся, по его губм потекл струйк крови.

— Вы идиоты, — тк же спокойно продолжил он. — Неужели вы не понимете, что нельзя безнкзнно уничтожть чужую собственность? Неужели не понимете, что, когд рзрушется свобод других людей, рзрушется и вш? Вы рзгромили типогрфию, рзбили пресс. Тирны и бндиты всегд тк поступли, особенно если првд не н их стороне.

Все молчли. Лицо Рйерсон побелело от едв сдерживемого гнев, Крэг неожиднно почувствовл себя неловко. Хоть Риггс и дурк, но в смелости ему нельзя откзть. Чет Ли поступил нечестно, когд удрил человек, который не мог ему ответить.

— В семьдесят шестом году мы боролись з свободу слов и свободу прессы, — упорно продолжл Дэн Риггс. — А теперь вы хотите ее уничтожить, потому что он печтет о вс првду. Я уверяю всех вс: ничего у вс не выйдет.

Они оствили его среди обломков типогрфии — всего, что у него было в этом мире, — и пошли во «Дворец». Рйерсон жестом приглсил всех к стойке.

— Я угощю! Пейте!

Крэг Морн обошел столпившихся ковбоев и приблизился к Рйерсону.

— У вс есть деньги, босс? — тихо спросил он. — Я беру рсчет.

Глз Рйерсон зледенели.

— Что это еще з рзговор? — Чет Ли обернулся и жестко посмотрел н него. — Не будь дурком!

— Я не дурк. С меня хвтит. Хочу получить причитющиеся мне деньги. Я не буду учствовть в вших выходкх. Сегодняшний нлет — грязня, отвртительня бойня.

— Ты и мне дресуешь свои слов? — Ли медленно повернулся, не отрывя злобных глз от Крэг. — Я хочу знть.

— Я не ищу ссоры, — отрезл Крэг. — И все скзл. Вы должны мне сорок доллров, Рйерсон.

Тот злез в крмн и хлопнул о стойку две золотые монеты.

— Вот твой рсчет. А теперь убирйся из округи! Мне не нужны предтели! Если увижу тебя через двдцть четыре чс, пристрелю кк собку!

Крэг отвернулся. Он слегк улыблся.

— Ну д, конечно! Нверное, пристрелите. Кстти, Рйерсон, я никуд не уеду!

Прежде чем кто-то из них успел ответить, Морн вышел из слун. Ли смотрел ему вслед.

— Никогд не любил этого бродягу.

Рйерсон откусил кончик сигры. Гнев нчл остывть, и он чувствовл себя не в своей трелке. Несмотря н то, что скзл Ли, Рйерсон знл, что Морн ндежный прень. Неожиднно он ощутил беспокойство — может, оно преследовло его с тех пор, кк увидел побледневшее, нпряженное лицо Дэн Риггс? Скотовод хмуро смотрел в свой сткн с виски. Что с ним случилось? Неужели стреет? Он бросил взгляд н суровое лицо Чет Ли. Почему он не уверен, кк Ли, в том, что они делют? Рзве они с ним не первыми обосновлись н этой земле? Рзве не косили трву в долине все четыре год? Ккое пришельцы имели прво селиться тм?

Крэг Морн вышел н улицу, остновился и сдвинул шляпу н зтылок. Медленно скрутил сигрету. Ккой же он дурк! Уйдя от Рйерсон, попл между двух огней. Теперь з ним будут охотиться дружки Лизон, у него дже нет прикрытия и поддержки. Один, совсем один. Првд, это для него не впервой. Он один и сюд приехл.

Н другом конце улицы Дэн Риггс, сидя н корточкх, собирл шрифт. Крэг не спеш зтянулся и щелчком отбросил окурок в кнву. Когд его тень упл н Риггс, тот поднял голову. Лицо издтеля потемнело от пережитого.

Крэг кчнул головой в сторону типогрфии:

— Вы сможете это восстновить? Починить пресс?

Риггс посмотрел н рзбитую мшину.

— Сомневюсь, — тихо ответил он. — Это все, что у меня есть. Им ничего не стоит рзбить жизнь другого человек.

Крэг присел рядом с ним, поднял литеру и тщтельно стер с нее пыль и песок.

— Вы сделли ошибку, — спокойно зметил он. — Вм нужно держть под рукой револьвер.

— Это остновило бы их?

— Нет.

— Тогд я рд, что у меня нет револьвер. Хотя, — в его глзх блеснул ироничный огонек, — иногд мне хочется плюнуть н миролюбие. Сегодня, если бы я имел оружие…

Крэг рссмеялся.

— Д, — скзл он, — я вс понимю. А теперь двйте-к соберем то, что они рскидли. Если сможем зпустить пресс, мы им еще покжем — и н этот рз я буду рядом с вми.

Через дв дня гзет появилсь н улицх городк, и ее экземпляры рзошлись по всей округе.

«НАЛЕТ НА ТИПОГРАФИЮ. РАЗБИТ ПЕЧАТНЫЙ ПРЕСС

Усилия донести истину до крупных скотоводов ншего кря окзлись тщетными… «

Длее следовло полное описние происшествия. Кк нлетчики рзгромили типогрфию и угрожли Дэну Риггсу. Зтем шли корреспонденции о двух нлетх н поселенцев, история убийств Грймс и Лизон, ткже предупреждение првительству территории: если не принять срочные меры, в рйоне Брэдшоу может вспыхнуть полномсштбня войн между скотоводми и фермерми.

Крэг Морн пересек улицу и вошел в слун. Брмен при виде его покчл головой:

— Дождетесь вы. Они вс обоих линчуют.

— Не линчуют. Мне ржной.

Брмен рзвел рукми:

— Ничего не выйдет. Босс прикзл не обслуживть ни тебя, ни Риггс.

Крэг Морн нехорошо улыбнулся.

— Смотри не ошибись, Пэт, — спокойно произнес он. — Риггс может стерпеть, но я не стну. Поствь бутылку н стойку, или я см это сделю. И не тяни руку з ружьем! Если хоть коснешься его, я тебя причешу н пробор — пулей.

После некоторого колебния Пэт осторожно протянул руку з бутылкой.

— Я здесь ни при чем, Крэг, — возрзил он. — Это все босс.

— Тогд скжи боссу, чтобы он см со мной говорил.

Крэг нлил виски, злпом выпил и вышел из слун.

Перейдя улицу, Морн увидел, что перед типогрфией стоит гнедя. Он взглянул н ее клеймо и почувствовл, что во рту у него пересохло.

В полутьме помещения стоял он. Риггс куд-то исчез.

— Он пошел попить кофе, — тихо сообщил Кэрол. — Я обещл подождть, пок вы не вернетесь.

Крэг посмотрел н нее и почувствовл, кк внутри что-то шевельнулось, ткое ощущение он испытывл только в долгие чсы одиночеств, когд стршно хотелось чего-то или кого-то… И вот оно повторилось.

— Я вернулся. — Он молч стоял. — Но не хочу, чтобы вы уходили.

Он вознмерилсь что-то ответить, но с улицы вдруг послышлся стук копыт, он обернулся и увидел, кк групп всдников остновилсь перед типогрфией. Среди них вертелся н коне Чет Ли, н седле которого висел веревк.

Крэг Морн взглянул н Кэрол:

— Вот теперь вм лучше уйти. Сейчс здесь будет жрко.

Зсунув большие пльцы обеих рук з пояс, он вышел н улицу и оглядел прибывших. Всдники, не скрывя удивления, смотрели н него.

— Привет! — поприветствовл он. — Вы что, хотите воспользовться этой веревкой?

— Мы хотим повесить издтеля, — грубо ответил Рйерсон.

Крэг н секунду здержл взгляд н пожилом рнчеро.

— Рйерсон, — спокойно произнес он, — не вмешивйтесь в это дело. Мне кжется, что вся зврушк — дело рук одного человек. Если бы не он, вы остлись бы в стороне от этой безумной зтеи. А зовут зводилу Чет Ли.

Чет, оствясь в седле, внимтельно изучл Крэг.

— Ну и что из того? — спросил он.

С другой стороны улицы подошел Риггс. В рукх он держл ружье, которое одолжил у кого-то из жителей, и по всему было видно, что издтель совсем не умел обрщться с оружием. Когд он остновился перед скотоводми, из типогрфии вышл Кэрол Дюшен.

— Поскольку вы нпдете н безоружных мужчин и беззщитных детей, можете повоевть и с женщиной!

Ли был поржен.

— Кэрол! Что ты здесь делешь? Ведь ты же скотовод!

— Првильно, Чет. У меня есть стдо. Но я женщин, и зню, что знчит для женщины дом. Зню, кково приходилось миссис Хершмн, когд он потерял муж. В этой борьбе — я вместе с Риггсом и Морном, до конц!

— Кэрол, — сердито возрзил Ли. — Уходи отсюд! У нс тут мужские дел! Я этого не потерплю!

— Он будет делть то, что считет нужным, Чет, — поддержл ее Крэг, — но тебе придется дрться со мной.

Чет Ли перевел взгляд н Крэг Морн. И вдруг он отчетливо понял: этот прень сделл то, что не удлось ему, — он выигрл. Все дело в Морне! Если бы не он…

— Босс, — рздлся голос одного из людей Рйерсон, — осторожней.

Рйерсон обернулся. Поперек улицы стояли три поселенц. Двое держли в рукх ружья, один — винтовку «спенсер».

— Н крышх нс еще шестеро, — крикнул сверху Хедроу. — Можешь нчинть, Крэг, мы тебя прикроем.

Рйерсон зерзл в седле. Морн крем глз зметил, что у него н лбу вдруг выступил пот. Но он не сводил взгляд с Чет Ли. Н лице молодого рнчеро читлось рздржение и гнев. Его бесило положение, в котором он окзлся. Совершить немедленную рспрву нд Риггсом ему не позволил Кэрол, теперь он в зпдне у поселенцев.

— Мы еще поговорим! — выкрикнул он в ярости. — Это не конец!

Крэг Морн внимтельно посмотрел н него. Он понимл, ккие пружины движут этим героем местного мсштб. Чет Ли влекл влсть. Сегодня ему необходимо спрвиться с поселенцми, звтр он нкинется н Рйерсон, зтем, если он не выйдет з него змуж, дойдет очередь и до Кэрол Дюшен. Он не мог быть одним из многих, он не мог быть одним из двух. Он должен стть единственным.

— Ошибешься, Чет, — серьезно произнес Морн. — Для тебя это конец.

Чет Ли посмотрел н Крэг. Ему покзлось, что он увидел его впервые. Прежде чем он зговорил, прошл минут с лишним.

— Знчит, тк, д? — не без ехидств спросил он.

— Знчит, тк. Сейчс ты можешь предложить свою землю Рйерсону. Я зню, у него достточно денег для покупки. Либо продй ее Кэрол, если это ее зинтересует. Но ты продшь свою землю, Чет. Из-з тебя здесь все неприятности. Я думю, что, когд тебя не будет, Рйерсон и Хедроу смогут поговорить и нйти общий язык.

— Я готов рзговривть, — спокойно зверил Хедроу, — и готов слушть.

Рйерсон кивнул:

— Мне подходит. И я куплю твою землю, Чет. Нзови цену.

Чет Ли неподвижно сидел н лошди.

— Знчит, тк, д? — повторил он. — А что, если я не нмерен продвть?

— Тогд мы отнимем у тебя оружие и выгоним из город, — объявил Крэг.

Ли кивнул:

— Аг, понимю. Вы с Рйерсоном уже обо всем договорились. Хорошенький способ отнять у меня рнчо. А то, что ты взял рсчет, выходит, простя игр.

— Никкой игры не было, — не принимя его тон, ответил Морн. — Ты нс слышл. Нзови цену. У тебя десять минут, чтобы договориться, или уедешь из город без единого цент.

Выржение лиц Чет Ли не изменилось.

— Понимю, — усмехнулся он. — Но, допустим, с тобой что-то случится, Крэг? Что тогд? Кто будет диктовть мне условия? И кто поручится, что я не вернусь?

— Ничего со мной не случится, — безмятежно возрзил Крэг. — Я зню тких, кк ты, Чет.

— Ну, — пожл плечми Ли, — похоже, мне не остется ничего другого. — Он бросил взгляд н Рйерсон. — Пятьдесят тысяч пойдет?

— В городе нет тких денег. Я дм тебе двендцть тысяч, и это н десять тысяч больше, чем следует.

— У меня нет выбор, — рзвел рукми Чет. — Лдно спелись. — Он посмотрел н Крэг. — Ничего, если мы съездим в бнк?

— Поезжйте.

Чет нчл рзворчивть лошдь нпрво и вдруг вонзил ей в бок првую шпору. Т стремительно отпрыгнул влево, удрив и сбив с ног Риггс. Крэг спсло от пдения лишь то, что он метнулся к стене типогрфии. Чет уже выхвтил оружие и, не целясь, выстрелил. Пуля осыпл лицо Морн щепкми. Зтем Ли рзвернул лошдь и почти в упор нжл н спуск.

Но Морн, пок совершлся этот мневр, успел откинуться влево, и пуля прошл мимо его лиц. Он выхвтил об револьвер и быстро двжды выстрелил. Чет Ли нходился от него тк близко, что Крэг услышл, кк впивются пули в ребр под сердцем.

Ли выпустил револьвер, соскользнул с седл, и испугння лошдь чуть не нступил ему н голову.

Крэг Морн стоял нд ним. Риггс с трясущимися коленями поднимлся н ноги. Чет был все еще жив и смотрел н своего противник.

— Я же предупреждл, что зню тких, кк ты, — тихо промолвил Крэг. — Не стоило тебе хвтться з револьвер.

Кэрол Дюшен сидел в кфе, когд туд вошел Крэг Морн. Он пропустил пру сткнчиков, и они двли о себе знть; првд, он двно не ел и дже не помнил, когд в последний рз перекусывл.

— Сдитесь ко мне, — приглсил девушк. — Где Дэн?

Крэг улыбнулся жестко и одновременно удивленно.

— Выбивет у Рйерсон деньги н новый пресс.

— А Хедроу?

— Поселенцы подписли контркт н поствку сен Рйерсону. Если бы не Чет, они бы договорились с смого нчл. Хедроу пытлся нвести мосты. Я см слышл.

— А вы?

Крэг медленно повесил шляпу н крючок и сел, пробежв пльцми по темным, жестким волосм. Он вдруг почувствовл ужсную устлость.

— Я? — Он сосредоточенно потянулся к кофейнику. — Я собирюсь побриться и помыться… Потом… чсиков двдцть посплю… нброшу н лошдь седло и отпрвлюсь в дорогу.

— Я не хочу, чтобы вы уезжли, — тихо произнесл Кэрол.

— Не выйдет. — Он серьезно посмотрел ей в глз. — Если я не уеду сейчс, то не уеду никогд.

— Тогд и не уезжйте.

И он не уехл.

Историческя спрвк

Горы Тулрос лежт к зпду от рвнин Святого Августин в штте Нью-Мексико и континентльного водорздел. Н этих землях чстыми гостями были стрые вожди пчей — Мнго Колордо, Кочизе, Джеронимо и Что, — и лишь немногие из поселенцев избежли их внимния.

Солдты обнружили здесь золото, но все попытки зняться стртельством пресеклись пчми. Повсюду можно услышть рсскзы о зтерянных шхтх и зкопнном золоте; где-то в этих местх или немного северо-зпднее нходились «Зтерянные рскопки Адмс» — сюжет для одного из смых известных рсскзов о зтерянных шхтх.

К югу лежит Альм. Сейчс город уже нет, кк и многих других городов. От них не остлось ничего, кроме имени н крте. В Альме скрывлись Бутч Кэссиди, Эльз Лей, Хрви Логн и их друзья.

В одном из рсскзов говорится, что местного рнчеро по имени Френч постоянно беспокоили скотокрды, и один из его ковбоев — и см довольно крутой прень — предложил Френчу, чтобы он ннял нескольких его друзей, в это время гостивших поблизости, тогд, мол, у него больше не будет проблем со скотокрдми. Френч внял совету, и скот у него больше не угоняли. Скотокрды были мелкой рыбешкой, они не хотели связывться с ткими, кк Логн или Кэссиди. Френч, вероятно, не знл, кого ннял, но воры явно знли.

В результте рнчо Френч неподлеку от Альмы стло постоянным местом встречи «Дикой бнды», местом, где те, кто скрывлся от зкон, пользуясь вымышленными именми, могли исчезнуть н несколько недель, то и месяцев.

К ЗАПАДУ ОТ ТУЛАРОСЫ

Покойник в последний свой чс зщищлся отчянно. По возрсту почти мльчик, по одежде — нстоящий денди, он окзлся достточно мужественным, когд подошло время рсплты.

Он полулежл с протянутыми ногми, опирясь спиной н кмни очг, рзжвшиеся пльцы все еще кслись рукоятки кольт. Последний его бой был чудовищно жесток, свидетельств тому хвтло с избытком. Кто бы ни убил его, они потртили н это много времени, сил и крови.

Когд они ворвлись в хижину, по меньшей мере один человек погиб н пороге.

Зкончившееся здесь сржение нчлось, очевидно, в другом месте. Судя по всему, в хижине двно никто не жил. Пятн крови виднелись н шпорх покойник. Пру рн он получил горздо рньше и успел нспех перевязть их.

Болди Джексон, один из ковбоев с рнчо «Тмблинг К», встл н колени и поднял кольт мертвец.

— Пустой! — сообщил он. — Прень дрлся, пок не кончились птроны, и тогд они его прикончили.

— Он еще теплый? — спросил Мк-Куин, высокий, худощвый, мускулистый человек с темной от солнц и ветр кожей. — Мне кжется, я чувствую зпх порох.

— Похоже, он скончлся не больше чс нзд. Интересно, из-з чего все случилось?

— Это-то меня и беспокоит, — здумчиво произнес Мк-Куин, — учитывя нше положение. — Он взглянул н Бд Фокс и Ким Сртейн, которые появились в дверях. — Что тм?

— По крйней мере один из нпдвших уехл рненым. Судя по всему, этот прень ушел не один, кое-кого он зхвтил с собой н тот свет. — Сртейн сворчивл сигрету. — В сре припсов нет, н лошди отличное седло.

— Рзве мы не сюд ехли? — спросил Фокс. — Это место похоже н то, что нм описли.

Сртейн вскинул голову.

— Кто-то едет! Всдники, и немло. Плохо дело, прни. Нс нйдут рядом со свежим покойником.

Сртейн прижлся спиной к очгу, Фокс встл н колени под окном. Уорд Мк-Куин вышел, згородив своей мощной фигурой почти весь проем.

Приближвшуюся группу из полудюжины всдников возглвляли коренстый мужчин н серой лошди и высокий пожилой человек со звездой шериф.

Увидев чужих коней и стоявшего в дверях Мк-Куин, они осдили лошдей. Коренстый, явно рсстроенный присутствием посторонних, удивленно посмотрел н Уорд:

— Кто вы? И что вы здесь делете?

— Я могу здть вм тот же вопрос, — беспечно ответил Мк-Куин. — Это ведь земля рнчо «Огненный ящик»?

— Я зню это лучше всех, — рздрженно произнес коренстый. — «Огненный ящик» — мое рнчо.

— Вот кк? — мягко осведомился Уорд Мк-Куин. — А это нм предстоит еще выяснить. Когд-нибудь слыхли о Томе Мк-Крекене?

— Конечно! Он — бывший хозяин «Огненного ящик».

— Првильно. Он продл его Руфи Кермитт, хозяйке «Тмблинг К». Я Уорд Мк-Куин, упрвляющий. Приехл осмотреть новые влдения.

Неожиднный ответ явно ошршил собеседник. От удивления он секунду молчл, зтем сердито взорвлся:

— Что з чепух! У меня есть векселя Джимми Мк-Крекен! Он единственный нследник стрик и з долги передл рнчо мне.

— Когд? — спросил Уорд.

В мыслях он уже несся вперед, ощупывя путь, по которому следовло идти. Что-то здесь не тк, совсем не тк! Он не сомневлся, что купчя Руфи, копия которой лежл у него в крмне, оформлен рньше, чем документы этого человек. Более того, у него возникло подозрение, что лежвший в хижине покойник — не кто иной, кк тот смый Джимми Мк-Крекен.

— Не буду я с тобой рзговривть! Убирйся с моей земли, или я тебя выкину!

— Полегче, Уэбб! — впервые зговорил шериф. — Этот прень зявляет, что имеет прв н землю. Если Том Мк-Крекен перед смертью продл рнчо, твоя бумжк не стоит и цент.

Очевидно, Уэбб срзу точно схвтил ситуцию. Уорд понимл: если бы с ним не приехл шериф, то пришлось бы вступить в перестрелку. Пок прибывшие не знли, что он не один, потому что люди с «Тмблинг К» не покзывлись.

— Шериф, — обртился к стрику Мк-Куин, — мы появились здесь минут пятндцть нзд и ншли в хижине убитого. Похоже, он сржлся против нескольких человек, и когд у него кончились птроны, его зстрелили.

— Или вы его зстрелили, — нсупившись, бросил Уэбб.

Уорд не двинулся с мест.

— Я ни в кого не стрелял. — Его голос звучл спокойно и ровно, н его поясе висели дв револьвер. — Шериф, меня зовут Уорд Мк-Куин. Моя хозяйк купил это рнчо у Мк-Крекен з нличные. Купчя зрегистрировн в суде. Все, что нм оствлось, — вступить во влдение, что мы и сделли. — Он помолчл. — Я не зню человек, который лежит в хижине, но могу предположить, что это Джимми Мк-Крекен. По всему видно, что кому-то очень не терпелось его убрть. Нпдли скопом, и Джимми тк просто не сдлся. Вм нужно нйти пру рненых и по крйней мере одного убитого.

Шериф спешился.

— Поглядим, что тут есть. Меня зовут Фостер. Билл Фостер. — Он мхнул рукой в сторону коренстого скотовод: — Это Нил Уэбб, хозяин «Уолкинг У».

Мк-Куин отступил, чтобы пропустить шериф в хижину, и тут же из-з угл выступил Ким Сртейн, который выпрыгнул в окно и обогнул дом. Говорили, что он тк же хорошо влдеет револьверми, кк см Мк-Куин.

Фостер присел н корточки у тел убитого.

— Д, точно, это Джимми Мк-Крекен. Похоже, он дрлся до последнего.

— Он боец. — Мк-Куин укзл н струю рну. — Первый рз его рнили не здесь, он посккл сюд, уходя от погони. Поглядите н его шпоры. Он хотел попсть туд, где смог бы нйти помощь, но не успел.

Фостер осмотрел рны покойник и пустой птронтш. Мк-Куин рсскзл ему о згннном мустнге, но шериф зхотел увидеть его см. Нблюдя з стриком, Уорд почувствовл, кк к нему возврщется уверенность. Шериф действовл осторожно и осмотрительно, ничего не принимя н слово.

Мк-Куин сознвл, что они попли в неприятную ситуцию. Местный скотовод Нил Уэбб, судя по всему, пользовлся кое-кким влиянием, их, чужков, ковбоев с «Тмблинг К», обнружили рядом с мертвым телом.

Уэбб не терял времени дром. Он быстро определил ковбоев «Тмблинг К» кк жестких ребят, сумевших дть достойный отпор. Мк-Куин он не знл, однко упрвляющий носил дв своих револьвер кк человек, привыкший чсто пускть их в дело. Двумя револьверми пользовлись в основном н грницх Техс, д и то редко кто. Обычно никто не стрелял срзу из двух — второй револьвер служил кк бы зпсным, но и это говорило, что человек готов к неприятностям.

Уэбб рздрженно нхмурился. Ведь он все тк хорошо устроил! Стрик умер, крточные долги, векселя, продж. Оствлось всего ничего… И вдруг появляется эт комнд с явно подлинной купчей. Кто мог подумть, что Мк-Крекен продст рнчо? Но кк же все-тки оформили сделку? Может, есть ккой-то путь получить землю, не прибегя к нсилию?

Что скжет Сйлс Хтч? А Рен Оливер? После стольких обещний он, Уэбб, провлил дело! Но кто же мог предвидеть ткое? Все выглядело очень просто, однко никто не предполгл, что мльчишк звяжет ткую дрку. Он выглядел смешливым, доброжелтельным юношей без кпли ответственности, без видимой цели в жизни. Всегд стремился уходить от неприятностей, не встречть их лицом к лицу. Все это зствило Уэбб поверить, что провернуть феру — пр пустяков.

Одно з другим все пошло нперекосяк. Внчле не удлсь зсд. Мльчишк выбрлся из нее живым, отстреливясь н скку. Уэбб не имел предствления, с ккой стти он нпрвился именно сюд. Или знл, что должны приехть ковбои с «Тмблинг К»? Двое лучших прней Уэбб убиты, трое рнены. Пок шум не уляжется, ему придется скрывть их от людских глз. Он быстро решил, что лучшее убежище для них — хижин в Дрй-Леггетт.

Из лес вышел Фостер. Выржение его лиц было серьезным.

— Мк-Куин, вм лучше проехть со мной в город. Я ншел следы, судя по которым в дрке учствовли шесть или семь человек, некоторые из них убиты или рнены. Требуется рсследовние.

— Хотите скзть, что я рестовн?

— Ничего подобного. Я здм вм несколько вопросов, только и всего. Проверим купчую, вероятно, сюд придётся приехть вшей хозяйке. Хочу, чтобы вы об этом знли.

— Прежде чем мы уедем, Фостер, проверьте нше оружие. Никто из нс вот уже несколько дней им не пользовлся. Можете убедиться.

— Вы могли сменить оружие, — предположил Уэбб.

Мк-Куин не обртил внимния н его реплику.

— Ким, збирйся-к н своего мустнг и поехли с нми. Болди, вы с Бдом остетесь здесь. Никого не подпускйте, кроме шериф и нших людей. Понятно?

— Еще бы! — Джексон выпустил струю тбчной жвчки в мурвья. — Можешь быть уверен — никто и близко не подойдет.

Нил Уэбб рздрженно нблюдл, но помлкивл. Мк-Куин подумл обо всем, однко, глядя, кк привязывют к седлу тело Джимми Мк-Крекен, Уэббу пришл в голову одн мысль. Юношу в городе любили, поэтому, если пустить слух, что убийц — Мк-Куин, может, дело и не дойдет до суд или дже предврительного слушния. Плохо только, что Фостер ткой принципильный.

Ким Сртейн ехл отдельно от остльных, положив винчестер н седло и держсь то в стороне, то позди группы всдников, откуд нблюдл з ними. Шериф Фостер зметил это, и его покрытые ледяной коркой глз зискрились веселым понимнием.

— Что он тм делет? — рздрженно воскликнул Уэбб. — Зствьте его ехть впереди, шериф!

Фостер улыбнулся:

— Он может ехть, где зхочет. Он мне не мешет. А почему вы нервничете?

Некзистое поселение Пелон, куд они нпрвлялись, стояло в устье Тополиного кньон и смотрело н рсстилвшуюся перед ним рвнину. Из-з высившейся з ним горы городок кзлся меньше, чем н смом деле. Здесь нходилсь дилижнсня стнция, пополняли припсы скотоводы и рсслблялись ковбои, для которых Снт-Фе и Эль-Псо, рсположенные слишком длеко, оствлись голубой мечтой.

В Пелоне, с ее четырьмя слунми, конюшней и пятью мгзинми, црствовл Сй Хтч, влделец крупнейшего мгзин «Эмпориум».

Это был мленький седой и небритый стричок, вечно чем-то недовольный. З этой непримечтельной внешностью скрывлся исключительно злобный монстр без кпли жлости к любому живому существу, будь то животное или человек, хотя мло кто об этом догдывлся.

Облдя величйшими способностями выжимть последние деньги или силы из тех, кто окзлся в его должникх, жестокий, кк пч, порочный до мозг костей, Хтч жждл богтств с ткой же стрстью, ккую другие испытывют к виски или женщинм. Лишь Рен Оливер, его првя рук, являлся одним из немногих, кто постиг глубину его черной демонической души.

Обрзовнный человек, Оливер первые двдцть пять лет своей жизни провел н Востоке. Двжды, один рз в Нью-Йорке, второй в Филдельфии, его обвиняли в убийстве, но докзть не смогли, и только в одном случе допросили. Об рз он убивл, чтобы утить воровство, нконец зшел слишком длеко и скрылся.

В Сент-Луисе во время крточной игры он зстрелил пртнер. Через дв месяц зрезл человек в Новом Орлене и уехл н Зпд, приобретя в дороге ловкость в обрщении с оружием. С юношеских лет он строил жизнь н жестокости и обмне, но лишь с тех пор, кк встретил Ся Хтч, эти кчеств стли приносить ему прибыль. З холодной и несколько беспечной внешностью трудно было угдть прирожденного убийцу.

В Пелоне его не то чтобы не любили, скорее к нему относились с опской. С тех пор кк Оливер появился в городе, он отпрвил н тот свет двоих, однко об случя выглядели н первый взгляд кк честные поединки лицом к лицу. Его редко видели с Сем Хтчем, блгодря осторожности, дже в тком мленьком городке, кк Пелон, им удвлось сохрнять свое сотрудничество в тйне. Только Нил Уэбб, еще один подручный Хтч, знл об их связи. Хтч эффективно упрвлял городом еще и потому, что действовл он неявно. Некоторые его врги умерли, но почему и кк они погибли, не имели понятия дже Рен Оливер и Нил Уэбб и потому вдвойне боялись Ся Хтч.

Когд шериф Фостер приехл в город вместе с Уэббом и Мк-Куином, Сй Хтч услышл об этом одним из первых, и его глз сузились в мстительной ярости. Проклятый Уэбб! Ничего ему нельзя доверить! Однко его собственную связь с преступлением докзть никому бы не удлось, и он мог позволить себе спокойно ждть, кк будут рзвивться события в дльнейшем.

По дороге в город Уорд Мк-Куин нпряженно думл. Переговоры между Руфью Кермитт и Томом Мк-Крекеном зкончились месяц четыре нзд. Мк-Крекен остлся жить н рнчо и должен был упрвлять им еще шесть месяцев, хотя фктически его влделицей стл Руфь. Помешл неожидння кончин стрик.

Уэбб утверждл, что является хозяином по прву выкуп долгов Джимми. Это откровення ложь. Джимми знл о продже и присутствовл н переговорх. Нил Уэбб предпринял попытку звлдеть рнчо, и беднягу Джимми убрли, чтобы он не смог воспрепятствовть этому. То, кк осуществлялсь эт оперция, убедительно свидетельствовло о тщтельно подготовленном, безжлостном плне, но Уэбб вовсе не походил н человек, который мог его рзрботть, хотя скотовод, несомненно, принимл ктивное учстие в его исполнении.

В Пелоне Уорд понял, что ему слишком мло известно. А в тких городишкх к чужкм относились неприязненно и всегд вствли н сторону своих. Действовть нужно осторожно, не совершя опрометчивых шгов. Тот, кто здумл прибрть к рукм рнчо, не колеблся, когд дошло до убийств или потери людей.

Шериф Фостер, похоже, человек честный, но до ккой степени незвисимый? В Пелоне, кк и в других подобных поселениях, нверняк существуют противоборствующие фркции и выборные чиновники, в том числе шериф, чще всего являющийся инструментом в их рукх.

Что же делть теперь, когд он столкнулся с двойной игрой, обмном и нсилием? Когд из Невды, со своего рнчо «Тмблинг К» приедет Руфь, ни у кого не остнется сомнений в том, что «Огненный ящик» приндлежит ей и что Джимми в этом не сомневлся. Тогд виновным в убийстве молодого Мк-Крекен стнет не кто иной, кк Уэбб.

Рен Оливер стоял нпротив слун «Пещер летучих мышей», когд приехвшие привязывли лошдей у офис шериф. Он никогд прежде не видел ни Мк-Куин, ни Сртейн, но с первого взгляд определил, что они — гнфйтеры, и, вероятно, неплохие.

Мк-Куин увидел стоявшего н деревянном тротуре высокого мужчину в сером костюме. Что-то в нем привлекло его внимние. В этот момент Оливер повернулся и вошел в «Эмпориум». Уорд привязл члого и последовл з шерифом в его кбинет.

Из рзговор с ним ничего нового выяснить не удлось, н предврительном слушнии суд — тоже. Джимми Мк-Крекен убили неизвестные, которые продолжительное время его преследовли. Улики укзывли, что в перестрелке кого-то из нпдвших зстрелили или рнили.

Уорд Мк-Куин дл покзния и выслушл, что говорили другие и о чем свидетельствовли обнруженные следы. З его спиной перешептывлись горожне, и он понимл, что по городу уже поползли слухи. В конце концов, обвинение ковбоев с «Тмблинг К» всех бы устроило. Рзговоры, которые ему удлось подслушть, шли о его людях.

Нил Уэбб, окруженный группой крутых прней, держлся воинственно. Двя покзния, он делл все возможное, чтобы бросить тень н «Тмблинг К». Из его выступления следовло, что все его рботники в целости и сохрнности и отсутствующих нет. Получлось, если Уэбб причстен к убийству Джимми Мк-Крекен, он использовл посторонних людей, не своих.

После окончния слушний Мк-Куин подошел к шерифу.

— Что здесь з округ, шериф? Много проблем?

— Меньше, чем я ожидл. Больше всего ковбоев у Уэбб, но они не тк чсто приезжют в город. Когд хотят повеселиться, ездят в Альму. Иногд любят выпить, но н скндл не нрывются.

— Много мелких рнчо?

— С дюжину. «Огненный ящик» — смое крупное из тех, что вырщивют скот. — Фостер испытующе поглядел н него. — Вы знете грницы своей земли?

— Мы рссчитывем псти коров от Апчи до месы Рип-Роуринг и ручья Кросби, н юге до горы Диллон, откуд — по прямой н восток до Апчи.

— Пстбищ огромные, но все они приндлежт вшему рнчо. В Медвежьем кньоне поселились сквттеры, с виду крутые прни, но неприятностей мне не причиняли.

— У мисс Кермитт прв н двендцть учстков земли, — объяснил Уорд, — которые включют все водные источники рнчо и большую чсть легкодоступных проходов к ним. Нм не нужны проблемы, но в пределх своих грниц мы будем псти скот тм, где считем нужным.

— Спрведливо. Будьте осторожней у Медвежьего кньон. Те ребят способны н многое.

Ким Сртейн остлся в городе, но Мк-Куин з него не волновлся. Второй человек после него н рнчо «Тмблинг К» мог вполне постоять з себя хоть н кулкх, хоть н револьверх. Тем временем Уорд решил зняться своими делми: ему следовло пополнить припсы в местных мгзинх. Он оглядел улицу. Дв мгзин покзлись ему более богтыми, чем другие. Один из них — «Эмпориум» Хтч — был до потолк звлен всяческими товрми, о которых только мог мечтть любой скотовод. Остльные мгзинчики, хоть и сверкли свежей крской и выглядели ккуртными, не могли соперничть с «Эмпориумом».

Мк-Куин зшгл прямо к мгзину. Мленький человечек с седеющей щетиной взглянул н него, когд он подошел к стромодному прилвку с выемкой спереди для дм в пышных юбкх.

— Привет, привет! Вы недвно в городе?

— Д, я с рнчо «Тмблинг К». Мы вступили во влдение «Огненным ящиком», мне нужны припсы.

Хтч довольно кивнул:

— Рд помочь! «Огненный ящик», говорите? Слыхл, тм случилсь ккя-то зврушк?

— Ничего серьезного.

Уорд ходил, рссмтривя товры, сложенные н полкх и столх. Его тоже зинтересовл человек з прилвком. Он кзлся искренним и добродушным, однко глз его отливли холодной стлью. Двиглся он проворно и энергично.

— Тяжелое место этот «Огненный ящик». Стрик Мк-Крекен добился, чтобы он приносил прибыль, но до него этого не удвлось еще никому. Думете, остнетесь ндолго?

— Ндолго.

Мк-Куин зкзывл быстро и уверенно, но не все. Он вовсе не хотел откзывться от услуг других мгзинов. Зчем склдывть яйц в одну корзину? Рнчо будет тртить в городке кучу денег, и рзумнее их рзместить понемногу в рзных местх. Хтч молчл, пок Мк-Куин не попросил несколько коробок птронов 44-го клибр.

— Не многовто ли? Вы что, собиретесь воевть?

— Никкой войны, првд, войнми и нс не удивишь. По ккой-то причине Джимми Мк-Крекен убили ккие-то люди. Если они вернутся, мы хотим покзть, что их не приглшли.

Дверь открылсь, и вошел Нил Уэбб. Он быстро подошел к прилвку с явным нмерением что-то сообщить, но, увидев Мк-Куин, тут же передумл.

— Здорово! Дешево ты отделлся.

Мк-Куин ответил не срзу:

— Уэбб, «Тмблинг К» отсюд не уйдет. Привыкй к нм и прими ситуцию ткой, ккя он есть. Тогд мы не будем ссориться и вместе стнем вырщивть и продвть скот. Нм не нужны неприятности, но мы к ним готовы.

С Мк-Крекеном мы вели дел, и могу утверждть, что лучшего человек я не встречл. Его сын, кжется, из того же тест.

Они не приндлежли к моей комнде, поэтому я не стну знимться рсследовнием. Если бы ткое случилось с кем-то из моих людей, я выследил бы убийц и узнл, откуд они. Потом я бы поехл к их хозяину и оствлся бы с ним до тех пор, пок он не повис н дереве. Это то, чего он зслуживет.

З спиной Мк-Куин Хтч делл ккие-то жесты, и Уэбб подвил готовый сорвться с язык резкий ответ. Удивленный Мк-Куин зметил перемену и то, кк его глз метнулись н продвц. Сделв зкз, Уорд нпрвился н улицу.

В дверях он столкнулся со спешившим седым мужчиной.

— Нил, — выплил тот, — где этот никчемный Бемис? Почему он до сих пор не привел одолженную лошдь? Мне позрез нужн т пятнистя!

— Лдно, — остновил его Уэбб, — я прослежу, чтобы ее тебе вернули.

— Но мне нужен Бемис! Он мне должен деньги!

Уорд Мк-Куин зкрыл з собой дверь и взглянул н улицу. Нпротив подметл тротур симптичня рыжеволося девушк, и он двинулся к ней.

Когд незнкомец ступил н тротур, он оглянулсь. Ее взгляд тут же изменился: тк смотрит крсивя девушк, которой повстречлся молодой человек — интересный и, возможно, нежентый.

— Вы, нверное, из тех ковбоев, о которых говорит весь город. «Тмблинг К», не тк ли?

— Д. — Он сдвинул шляпу н зтылок. «Ндо покзть ее Киму, — подумл он. — Он очровтельн». — Я упрвляющий.

Он глянул н мгзин Хтч:

— Нчли покупть у него? И кк он вм?

— Я его толком не зню. А этот мгзин вш?

— Мой, и мне он нрвится. Больше того, он дже приносит доход. Конечно, большя чсть зкзов достется Хтчу. Но у меня с ним проблем нет. Пок.

Он искос посмотрел н нее. Что он хотел скзть? Что Хтч способен устроить ей и другим конкурентм неприятности?

— Я здесь человек новый, поэтому решил покупть понемногу в рзных местх, пок не выясню, где лучше всего обслуживют. — Он улыбнулся. — Хочу кое-что зкзть.

По тротуру к ним шел крупный мужчин, и не просто крупный — огромный, и в его уверенной походке Уорд Мк-Куин почувствовл опсность. Он шел без шляпы, знимя собой весь тротур. У его поношенных ботинок были стертые кблуки, рубшк в связи с отсутствием пуговиц рспхнут до живот. Мощные мускулистые руки венчли тяжелые кулки, глз дико зблестели, когд он зметил Мк-Куин.

— Осторожней! — предупредил его девушк. — Это Флэгг Уорники!

Здоровяк возвышлся нд Мк-Куином н добрые полголовы: глз Уорд нходились вровень с его подбородком, и кзлся он шире, чем мбрные ворот.

— Ты Мк-Куин? Ну, я — Флэгг Уорники из Медвежьего кньон! Слыхл, ты собирешься прогнть со своей земли поселенцев? Это тк?

— Я еще не решил, — ответил Уорд. — Когд решу, приду и скжу,

— Ах вот кк! Ты еще не решил! Я позбочусь, чтобы ты это сделл тк, кк ндо! И держись подльше от Медвежьего кньон! Это место нше, и если тебе нужны неприятности, приходи — ты их получишь!

Мк-Куин спокойно отвернулся от гигнт.

— Покжите, пожлуйст, вш товр, — попросил он девушку. — Я…

Н плечо Уорд легл громдня ручищ и рзвернул его н сто восемьдесят грдусов.

— Когд я с тобой рзговривю, смотри мне в лицо! — взревел Уорники.

Мк-Куин дл себя рзвернуть, потом без подготовки двинул здоровяк в подбородок тк, что его отбросило н столб нвес. Не медля ни секунды, он шгнул вперед и ннес сильнейший удр по корпусу, в зключение шрхнул противник двумя кулкми по голове.

Уорники опустился н колени. Зтем, словно до него только сейчс дошло, что ему влупили, он поднялся одним прыжком и рзмхнулся, но Уорд поднырнул ему под руку и принялся тузить гигнт с левой и с првой. Тот впитывл удры, кк губк воду, и отвечл с удивительной для ткого н первый взгляд увльня ловкостью.

Его кулк врезлся Мк-Куину в челюсть, и тот с гудящей головой рсплстлся по стене мгзинчик. Уорники бросился н него, но ему слишком хотелось зкончить дрку одним мощным удром, и он промхнулся.

Уорд метнулся вперед и боднул противник головой в подбородок, зтем провел серию удров обеими рукми по корпусу. В ушх у него звенело, во рту чувствовлся привкус крови. Гигнт двинул его по почкм и хотел достть коленом в пх, но Уорд отскочил и влепил боковой, который рссек прню ухо и збрызгл Мк-Куин кровью.

Уорники поштнулся, но быстро обрел рвновесие и кинулся н Мк-Куин с горящими от ярости глзми. Когд он рзмхнулся, Уорд ушел под руку и, подхвтив здоровяк под колени, опрокинул н спину. Тот грохнулся оземь, подняв облко пыли, но мгновенно вскочил и сильно съездил првой по голове. Мк-Куин ответил левой, зтем првой в челюсть. Уорники осел здом в пыль.

Собрлсь толп, подбдриввшя одного и другого бойц. Рубшк Уорд порвлсь. Он, тяжело дыш, отступил, двя Уорники возможность встть. Физическя мощь этого человек был порзительной. После тких удров противники Уорд почти никогд не поднимлись.

Мк-Куин, не новичок в уличных дркх без првил, снов стл приближться к Флэггу, стрясь зйти сбоку. Тот уже действовл более опсливо, поняв, что ему достлся серьезный боец. До сих пор он победоносно зкнчивл дрки очень быстро, но н сей рз все пошло инче. Мк-Куин провел прямой левый в голову, сделл обмнное движение и длинным снизу врезл в подбородок, отчего челюсть Уорники срзу отвисл. Гигнт вознмерился провести сильнейший удр, но промхнулся. Мк-Куин принялся осторожно кружить вокруг него. Сквттер уже рстерял чсть своей нпористости, и Уорд ждл возможности покончить с ним.

Не змечя собрвшихся зевк, он внимтельно следил з великном. Хотя тому здорово достлось, этот громил все еще предствлял ткую же опсность, кк згннный в угол гризли. Преимущество Мк-Куин зключлось в том, что Флэгг привык побеждть и не ждл ткого сопротивления от незнкомц. К тому же ковбой первыми удрми вывел его из рвновесия и не двл опомниться последующими. Уорники снов двинулся в тку и тут же пропустил сильнейший удр в голову. Н мгновение он зстыл, потом лицом вперед рухнул н тротур и остлся лежть.

Мк-Куин отступил к стене и обвел глзми толпу. Перед мгзином он увидел Сртейн, который, зсунув большие пльцы з оружейный пояс, нблюдл з окружвшими место дрки людьми.

Ближе к крыльцу стоял высокий мужчин в сером костюме — тот, которого он зметил, когд только приехл в город.

— Хорошя потсовк, — ухмыльнулся человек в сером. — Поздрвляю. Если чем-нибудь могу помочь, не стесняйтесь, зходите. Меня зовут Рен Оливер.

— Блгодрю.

Уорд поднял шляпу и осторожно попробовл порботть пльцми. Вроде ничего не сломно, но пльцы болели и слушлись плохо. Он криво улыбнулся Сртейну:

— Похоже, мы выбрли себе тяжелую рботенку. Это сквттер из Медвежьего кньон.

— Аг, — слегк усмехнулся Ким. — Интересно, кто его ндоумил?

— Думешь, он нпл неспрост?

— Порскинь мозгми. Нсчет Медвежьего кньон ты еще ничего не решил, дже не видел ни его, ни живущих тм людей, но он пришел с претензией, что ты собирешься их выгнть. И кк он догдлся, где ты и кто ты? По-моему, ему кто-то тебя покзл.

— Это если кто-то имеет против нс что-то. Или против него.

Усмешк Сртейн стл шире.

— А см-то кк думешь? Ты бы видел, кк Уэбб позеленел, когд ты зявил, что у нс есть купчя н «Огненный ящик». Если бы не шериф, он кк пить дть попытлся бы тебя убить. А почему тм окзлся шериф? Это тоже ндо выяснить.

Мк-Куин кивнул:

— Ты прв, Ким. Пок мы в городе, приглядывйся и прислушивйся, особенно если упомянут прня по имени Бемис. Вряд ли ты его повстречешь, но пострйся узнть о нем кк можно больше.

— Бемис? Что о нем известно?

— Чертовски мло. — У орд осторожно коснулся скулы, где крснел ссдин от кулк Уорники. — Только то, что он должен быть здесь, но его нет.

Сртейн нпрвился дльше по улице, зевки медленно и неохотно нчли рсходиться. Мк-Куин попрвил оружие и подтянул брюки. Оглядевшись, увидел вывеску «Мгзин Клэрити».

В дверях опять появилсь девушк, и он взглянул н нее.

— Это вы Клэрити?

— Я. Вообще-то меня зовут Шерон, я ирлндк. А вы Мк-Куин?

— Д. А зовут меня Уорд.

Он вошел в мгзин, спеш скрыться от любопытных глз. В горздо более скромном, чем в богтом зведении Хтч, торговом зле товров рзмещлось меньше, но подбор их говорил о вкусе хозяйки. Здесь продвлось то, что обычно не встретишь в зпдных городишкх.

— Не хотите умыться? — спросил Шерон. — По-моему, вм ндо взглянуть в зеркло.

— Взгляну, — усмехнулся он, — но без особой охоты. — Он осмотрел прилвки. — У вс случйно нет мужских рубшек? Большого рзмер?

Он критически оглядел его.

— Есть, и, нверное, вм подойдут.

Он укзл н дверь, ведущую к умывльнику, и пошл рыться н полкх позди прилвк.

Посмотревшись в зеркло, Уорд понял, что он имел в виду. Лицо окроввлено, волосы взъерошены, глз зплыл. Он ничего не мог поделть с синякми и ссдинми, но кровь смыл. Здняя дверь мгзинчик выходил во двор, огороженный высоким збором. Его зтеняли громдные стрые вязы и пр тополей, н солнечной стороне росли цветы. Он умылся и приложил холодный компресс к рспухшей скуле и губе. Потом причеслся.

Шерон Клэрити принесл темно-синюю рубшку с двумя крмнми. Уорд снял лохмотья строй, ндел новую и смхнул со шляпы пыль.

Он одрил его быстрым взглядом и улыбкой:

— Вот, уже лучше.

Шерон сложил оствшиеся рубшки и вернул их н полку. Мк-Куин зплтил з рубшку.

— Вы понимете, что сделли? — спросил он. — Избили смого стршного человек из Медвежьего кньон. Избили в честной дрке. До этого у нс никто дже и не пытлся померяться с ним силой и ловкостью, и в мыслях ткого не имел. — Он, нхмурившись, помолчл. — Но то, что случилось, меня немножко удивляет. Уорники обычно не нпдет первым. Я ни рзу не видел, чтобы он см лез в дрку.

— Нверное, кто-то его ндоумил. Меня он видел впервые. Я дже не успел подумть и еще не объезжл пстбищ, и все-тки он решил, что мы собиремся их выгнть.

Он зметил, кк оценивюще посмотрел н него мисс Клэрити, н его широкие плечи и узкие бедр. В кждой линии его тел чувствовлсь скрытя мощь, свидетельницей демонстрции которой он только что стл. Шерон сообщил, что выросл вместе с четырьмя дрчливыми бртьями, поэтому кое-что понимет в потсовкх. По ее предствлению, он, Мк-Куин, дрлся рсчетливо и умело.

— Вы не опсетесь последствий? В Медвежьем кньоне очень крутые ребят. Их обходят стороной дже ковбои Нил Уэбб.

— А Уэбб собрл тертых прней?

— Некоторых вы видели. Есть дв или три нстоящих убийцы. Не предствляю, зчем он их держит.

— Кк Бемис, к примеру?

— Вы знете Хрв Бемис? Он рботет у Уэбб, но длеко не смый худший. Еще отвртительнее — Оверлин и Бйн.

Эти имен он слышл. С Бйном Уорд не встречлся, но знл о нем многое, кк и любой скотовод н грницх Техс. Иногд грбитель, иногд подозревемый скотокрд, Бйн входил в бнду Янгеров н Миссури, прежде чем перебрться к югу, в Техс.

Оверлин, гнмен из Миссури, долго помнили в Бенноке и Олдер-Глче. Но он не рз перегонял скот из Техс н север и считлся опытным ковбоем. Мк-Куин видел его в Эйбилине и Доунс-Кроссинге. Тогд он см убил бндит, пытвшегося отбить чсть стд, с которым шел Уорд. То, что ткие люди рботли н Уэбб, делло ситуцию серьезной.

Он купил кое-ккие товры и ннял человек с фургоном, чтобы тот перевез их н рнчо. Нпрвляясь к конюшне, Уорд зметил Ким Сртейн, который болтлся возле слун.

— Бемис здесь нет, — доложил он. — Нрод удивляется. Обычно он игрет в покер в «Пещере летучих мышей». Уже дня дв его никто не видел. — Он помолчл. — Я не здвл вопросы, только слушл.

Три дня «Огненный ящик» никто не беспокоил, и з это время ковбои многое успели. Болди починил крышу и попрвил збор. Окончив рботу, он отошел и, с удовлетворением любуясь сделнным, зявил:

— Бд, через этот збор не пройдет и слон.

— Не пройдет слон? Д у тебя крыш поехл!

— Конечно, не пройдет. Ведь здесь нет слонов.

Бд Фокс лишь посмотрел н него и уехл.

Ковбои по десять-двендцть чсов в день не слезли с седл. Скот окзлось знчительно больше, чем они рссчитывли, особенно молодых бычков и телок. Несколько рз Мк-Куин нтыклся н следы группы всдников, оствленные в течение двух недель до их приезд н рнчо. К вечеру третьего дня, спустившись по крутому склону н дно мленького кньон у восточной оконечности хребт Диллон, увидел н трве зсохшее бурое пятно.

Он безошибочно определил кровь. Уорд покружил н коне вокруг, отыскивя следы, и вскоре ншел испчкнный кровью лист, потом другой. Здесь проезжл рненый всдник н лошди, которя чуть косолпил. Идя по отпечткм ее копыт, он нбрел н место, где к рненому присоединились еще несколько всдников. Одну лошдь явно вели н поводу.

Может, это те, кто учствовл в перестрелке с Мк-Крекеном? Если тк, куд они нпрвлялись? Он перевлил через хребет и пересек грницу того, что считлось землей «Огненного ящик». Длее через седловину попл в узкую рсщелину, которя зтем открывлсь в более широкий кньон. Уорд продвиглся вперед, держ в рукх винчестер.

Его быстрый и выносливый темно-гнедой, горный конь, привыкший к труднопроходимой пересеченной местности, не рз выручл хозяин во всякого род передрягх. Дикя, нехоженя земля, по которой ехл Мк-Куин, тил много секретов. Кньон постепенно переходил в неширокую долину, которя дльше сужлсь, обрзовывя следующий кньон — глубокий и узкий.

У небольшого ручейк всдники свернули.

Нступли сумерки, в кньоне сгущлись тени, и только н вершине обрыв теплился крсный зктный свет солнц. По обеим сторонм вздымлись черные стены, впереди н крю склы вонзлся в небо укзующим перстом мертвый, рзбитый молнией ствол сосны. Дно ущелья погрузилось в тинственный мрк, и только успокивюще журчл бегущий рядом ручей. Зтем в можжевельнике вздохнул ветер, и гнедой остновился, подняв голову и нвострив уши.

— Тс-с-с, — прошептл Уорд, предупреждюще положив руку н шею коня. — Тихо, млыш, тихо!

Конь осторожно ступил вперед, кзлось, он двиглся н цыпочкх.

«Это и есть Гроб — догдлся Уорд, — один из смых глубоких кньонов в округе. О нем упоминл Мк-Крекен, когд обсуждлсь продж рнчо».

Вдруг н кменной стене он зметил неясный отблеск. Негромко беседуя с гнедым, Мк-Куин соскользнул с седл, оствив винтовку в чехле.

Мягко ступя, стрясь, чтобы не звенели шпоры, он нщупывл дорогу по песчному дну кньон. Обогнув скльный выступ, увидел огонь мленького костр и движущуюся тень человек в широкополой шляпе. Присев з кустми, рзглядел еще одного — н сей рз лысого.

В тишине ущелья, где звуки рзносятся длеко, Мк-Куин услышл голос:

— Ну кк, тебе лучше, Бемис? Звтр доберемся до Дрй-Леггетт.

— Чего босс держит нс тк длеко? — рздлся жлобный, хрипловтый ответ. — Почему он не отвез нс н «Уолкинг У»? Он же проделл во мне нешуточную дырку.

— Тебе нужно скрывться. Нс дже не подозревют, и если стнем вести себя с умом, все обойдется.

В пляшущих отблескх костр Уорд рзличил силуэты еще троих лежвших под одеялми, один — с збинтовнной головой. Среди тех, кто был н ногх, один готовил ужин. Издлек Уорд мог рзглядеть только мнеру двигться ходячих. Возможно, скоро ему придется дрться с этими людьми, и он хотел зпомнить их. Неожиднно человек в широкополой шляпе повернулся к нему лицом.

Хнсен Бйн!

Беспроволочный телегрф дльних троп именно тким описывл этого известного бндит. О гнфйтерх всегд много говорили у костров, больше дже, чем о профессионльных боксерх или скковых лошдях.

Худощвого, жилистого Бйн отличли белый шрм н подбородке и неестественно длинные, тонкие пльцы.

— В чем дело, Бйн? — спросил Бемис.

— Рядом кто-то крутится, я чувствую.

— Пум, нверное. В этих кньонх их мсс. Я однжды видл, кк одн дрлсь с медведем, причем с черным. Никкя пум, если он в своем уме, не будет связывться с гризли.

Бйн еще рз прислушлся к ночи, потом сел у костр.

— Кк думешь, кто те всдники, которые после нс подъехли к хижине? Я видел, что они нпрвлялись прямо к ней.

— Босс, нверное. Он обещл тм появиться вместе с шерифом.

Воцрилсь тишин, нрушемя едв уловимым н рсстоянии потрескивнием костр. Н кменных стенх тнцевли тени. Зтем зговорил Бемис:

— Не нрвится мне это, Хнс. Совсем не нрвится. Я и прежде получл лишние дырки, но эт меня беспокоит. Мне нужен уход. Мне нужен врч.

— Успокойся, Бемис. Будет тебе и врч. Всему свое время.

— Не нрвится мне это. Понимю, ему ндо, чтобы все было шито-крыто, но и мне неохот умирть.

Во время ужин рзговоры зтихли, и Уорд осторожно попятился и по песку нпрвился к коню. Вспрыгнул в седло, нчл рзворчивть гнедого, и тут, когд конь уже нпрвился в кньон, под копыто его попл кмешек!

Мк-Куин рссчитывл, что нходится уже достточно длеко от лгеря, но з его спиной рздлись удивленные возглсы. Не дожидясь рзоблчения, он в темноте послл коня в глоп. Вслед ему неслись крики и винтовочные выстрелы, но он не волновлся. Стреляли нугд, поскольку видеть его никто не мог, и прицельный выстрел исключлся.

Он сккл быстро, тк быстро, что пропустил поворот и теперь ехл по незнкомому кньону. Горы Диллон возвышлись спрв, не спереди или слев. По звездм он определил, что ущелье пролегло с восток н зпд, и он мчлся но нему н зпд. З собой он слышл звуки погони, но сомневлся, что его будут преследовть длеко.

Скчк стновилсь все опсней. Звленное обломкми скл и упвшими деревьями дно кньон грозило бедой. В стене открылся рукв, и он нпрвился по нему. В лицо дул небольшой ветерок. К удовольствию Уорд, преследовтели отстли, перестрелк в узком кменистом кньоне неминуемо привел бы к множественным рикошетм и непредвиденным рнениям или дже смертям. Зметив неясное мерцние воды, Уорд повел коня по мленькому горному ручью. Проехв по нему примерно с милю, выбрлся н склистый уступ. Много позже обнружил тропу, которую узнл по силуэтм гор.

По дороге он рздумывл нд тем, что услышл. Хрв Бемис, кк он и подозревл, входил в шйку головорезов, которые нпли н Джимми Мк-Крекен. Скорее всего, тм был и Бйн. Это открытие только укрепило его подозрение, что во всем виновт Уэбб. Убив Джимми Мк-Крекен и подделв векселя, он ндеялся зполучить земли «Огненного ящик».

Тк кк поступит скотовод теперь? Оствит попытки зхвтить землю и признет, что погубил людей рди своей лчности? Опыт Мк-Куин говорил обртное. Уэбб будет искть другой путь достижения цели и пользовться кждой возможностью, чтобы очернить репутцию ковбоев «Тмблинг К».

Люди из кньон, которых он видел, нпрвлялись в Дрй-Леггетт. Где это и что это? Нужно рзузнть, ткже поговорить с шерифом Биллом Фостером.

Руфи Кермитт это не понрвится. Он терпеть не могл проблем, и тем не менее все, кто рботл н нее, постоянно сржлись, чтобы зщитить ее интересы. Он же при этом откзывлсь признвть, что могут быть случи, когд дрки нельзя избежть. Ей еще предстоит узнть, что для мир необходимо твердое желние обеих сторон. Одн сторон не обеспечит мир, он может только сдться. Уорд Мк-Куин знл десятки случев, когд одн сторон соглшлсь сложить оружие, если ей позволят спокойно покинуть поле боя, и всякий рз тех, кто сдлся, быстро и безжлостно уничтожли.

Они с Руфью полюбили друг друг с первой встречи, иногд рзговор зходил о свдьбе. Несколько рз они вплотную подходили к тому, чтобы оформить отношения, но всегд что-то мешло. Случй ли? Или один из них, может, и об колеблись в своем решении? Свдьб для кждого явится новым переживнием, он ведь — человек, привыкший ехть туд, куд зхочет, жить кк нрвится.

Уорд пострлся выкинуть из головы эти мысли. Не время думть о личном. Он — упрвляющий рнчо, ему ндо выполнять рботу не только трудную, но и опсную в сложившейся ситуции. Он обязн сделть «Огненный ящик» рентбельным.

Их домом стло рнчо в Невде, но Руфь покупл землю в других шттх — в Аризоне, Нью-Мексико и Юте — и удчно торговл скотом. Одной из причин, почему он колеблся со свдьбой, если вообще колеблся, было богтство Руфи Кермитт. Мк-Куин см многое сделл для того, чтобы создть это богтство и приумножить его. С того времени, кк он спс ее стдо в Невде, Уорд рботл не поклдя рук. Он хорошо рзбирлся в коровх, лошдях и людях. Знл и пстбищ. Н выпсх «Тмблинг К» нгуливли жир сотни голов беломордой породы. Рнчо «Огненный ящик», нходившееся южнее, в других погодных условиях, приобретлось в кчестве зпсного н случй, если н северных пстбищх произойдет зсух или пдеж скот. Руфь купил рнчо по его совету з бросовую цену. Стрик Том и Джимми хотели вернуться в свое поместье в Вйоминге. Поскольку Том знл отц Руфи, он первый предложил ей свое рнчо.

Ткже по совету Уорд он приобрел землю, где нходились водные источники, с тем чтобы контролировть горздо большие площди, чем он имел.

Мк-Куин добрлся до рнчо и улегся спть почти н рссвете. Сртейн приоткрыл один глз и с любопытством посмотрел н него. Зтем повернулся н другой бок и зснул. Ким не здвл лишних вопросов и не двл советов, но подмечл все или почти все.

Когд Мк-Куин проснулся, Болди Джексон готовил звтрк. Уорд сел и позвл Болди, который возился в соседней комнте.

— Зймись делом и нведи здесь порядок, — скзл он. — Скоро приедет Руфь… мисс Кермитт.

— А я что, бездельничю? И тк с ног сбился: готовлю для вс, голодных койотов, чиню изгороди, мешю глину… Д здесь хвтит рботы н целую бнду ковбоев.

— Ты меня слышл, — весело скзл Мк-Куин. — А пок прибирешься н рнчо, приготовь жилье для хозяйки. С крсивым видом из окн.

— Лучше иди позвтркй. Ты вчер пропустил ужин.

— Где ребят? Рзве они не будут звтркть?

— Они двным-двно поели и рзъехлись. — Болди взглянул н него. — Что случилось вчер вечером? Нткнулся н что-то неожиднное?

— Нткнулся. — Уорд сполоснул руки и лицо. — Нбрел н лгерь. Из пяти крутых прней трое рнены. Они нпрвляются куд-то, что нзывется Дрй-Леггетт.

— Кньон к зпду от Плсы.

— Что ткое Плс?

— Вроде кк поселение. Живут тм в основном мексикнцы. Хорошие ребят. Несколько глинобитных домов, пр мгзинчиков и пр слунов.

— Ты хорошо знешь эти мест, Болди?

Джексон посмотрел н него с усмешкой:

— Достточно хорошо. Пс коров к югу отсюд и, кк только выпдл момент, зезжл в Плсу или Сокорро. В добрые стрые дни время от времени скрывлся в окрестных холмх.

Хороший ковбой и отличный повр, Болди в молодые годы ездил по тропе преступников, пок время не прибвило ему мудрости. Слишком многие его дружки зкончили свои дни в петле.

— Может, поможешь рзобрться, где я был ночью? По-моему, я попл в кньон, который здесь нзывют Гробом.

Он описл местность, Болди внимтельно слушл, прихлебывя кофе.

— Аг, — кивнул он нконец. — Тот кньон, в котором ты окзлся, кк только пересек Диллоны, нзывется Дьявольский, ншел ты их в Гробе или срзу под ним. А по дороге обртно ты, скорее всего, пропустил вход в Дьявольский и окзлся в южном рукве Фриско. Потом вышел н тропу, что идет вдоль Сентерфйр, и поехл до рнчо.

Их рзговор оборвл торопливый стук копыт. Мк-Куин поствил кружку с кофе. В дверях покзлся Бд Фокс.

— Уорд, стдо, что мы собрли в Прке Индеек, угнли! Сртейн пошел по следм к горе Апчи.

— Подожди, я оседлю коня. — Болди сорвл передник.

— Оствйся дом! — прикзл ему Мк-Куин. — Достнь «шрпс» и будь нготове. Может, все устроили, чтобы вымнить нс отсюд. Вообще-то я догдывюсь, чьих рук это дело.

Фокс глопом вел его по следм. Ким Сртейн с смого нчл последовл з стдом, которое обогнуло глубокую рсщелину, прошло по местми высыхвшему ручью до Апчи и свернуло в труднопроходимую, кменистую долину.

Внезпно Мк-Куин остновился и прислушлся. Впереди мычли коровы. Со склы спустился Ким.

— Прямо впереди. Со стдом четыре никрутейших ковбоя, которых мне когд-либо приходилось видеть з много лет.

— Поехли, — скомндовл Мк-Куин.

Пришпорив коня, он бешеным глопом вылетел через кусты н рвнину, позди него, рзъезжясь в стороны, мчлись Фокс и Сртейн. Звуки двигющегося стд зглушили их тку, и один из скотокрдов оглянулся, только когд преследовтели подсккли почти вплотную. Его рук дернулсь к шестизряднику. Револьвер Мк-Куин см прыгнул ему в руку, и он тут же открыл огонь. Скорость для прицельной стрельбы был слишком высок, пуля лишь црпнул шею лошди грбителя. Т упл н колени, и всдник перебросило через ее голову. Уорд послл коня н него, и тот чуть не рстоптл скотокрд.

Резко рзвернув гнедого, Мк-Куин увидел, что Сртейн уложил второго бндит, но двое оствшихся нлетели н Бд Фокс. Зметив, что н них ндвигются Ким и Мк-Куин, об обртились в бегство. Один из них нвел оружие н Ким, и револьвер ковбоя рявкнул. Скотокрд выпл из седл, его нпрник срзу поднял руки.

Перед ними стоял худой небритый мужчин с резкими чертми лиц и узкими жестокими глзми. Его волосы, видно, двно не знли ножниц, одежд превртилсь в лохмотья. Однко револьвер окзлся новым и хорошо смзнным. Он хмуро смотрел н победителей и чувствовл себя несколько обескурженным. Его глз перебегли с Мк-Куин н Сртейн и Фокс.

— Стреляете вы, ребят, неплохо, но еще пожлеете, что родились н свет!

Фокс снял с луки лссо.

— Уорд, он скотокрд, поймнный н месте преступления, крепких деревьев здесь хвтет.

— Эй, погодите! — испугнно зпротестовл бндит.

— С ккой стти вы угнли нш скот? — спросил Уорд.

— Ни с ккой. Коровы очень упитнные. — Он посмотрел н Мк-Куин, н лице которого все еще оствлись следы недвней потсовки. — Ведь ты тот прень, что всыпл Флэггу! Он убьет тебя з это. И з сегодня тоже. Ты и недели не проживешь.

— Бд, привяжи его к седлу, д покрепче. Мы отвезем его в город, пусть с ним рзберется зкон. А потом нвестим Медвежий кньон.

— Что ты сделешь? — с презрительной нсмешкой спросил скотокрд. — Ну и дурк же ты! Флэгг посчитется с тобой з все. Вот нрод повеселится!

— Нет, — зверил его Мк-Куин, — не повеселится. Если бы они не трогли нш скот, мы рзрешили бы им остться, теперь им придется убирться или сгореть. Это-то я им и сообщу.

— Погоди минутку. — Глз пленник бегли. Его высокомерие внезпно исчезло, тон стл почти умоляющим. — Оствьте Медвежий кньон в покое! Это все рвно не они!

— Говори, — прикзл Уорд.

— Нс подговорил Нил Уэбб. Обещл по пятндцть доллров з кждую корову, которую мы отведем н Песчные рвнины з Апчми.

— Ты скжешь это судье?

Лицо грбителя побледнело.

— Если вы меня зщитите. Прни Уэбб убивют слишком легко, чтобы спть спокойно.

Они появились н улице Пелоны в тот прекрсный миг утр, когд городок лениво нежился в солнечном свете. Пок добрлись до конторы шериф, вокруг собрлось человек пятндцть. Фостер встретил процессию у дверей и срзу узнл скотокрд.

— Ну, Чок, — сплюнул он, — похоже, н сей рз ты нрвлся не н тех ребят. — Он перевел взгляд н Мк-Куин: — Что он нтворил?

— Пытлся укрсть скот с пстбищ «Огненного ящик».

— Один?

— Нет. Еще троих не имело смысл везти в город. Они все рвно ничего не смогли бы скзть. А этот рвется поделиться всем, что ему известно.

Ккой-то человек торопливо отделился от толпы и стл улепетывть. Мк-Куин проследил з ним взглядом. Тот нпрвился в «Эмпориум». Мгновением позже оттуд вышел Рен Оливер и двинулся с ним.

— Кто остльные, Чок? Они из Медвежьего кньон?

Глз Чок выржли крйнюю степень испуг.

— Нет… Только я… Двйте войдем внутрь!

— Повесить его! — громко зкричл кто-то. — Повесить скотокрд!

Призыв подхвтил другой человек, зтем еще один. Мк-Куин повернулся, чтобы посмотреть, кто кричит. И тут в толпе снов звопили:

— Чего терять время? Пристрелить его!

Выстрел прозвучл одновременно со словми. Уорд увидел, кк пленник упл, н переносице его зиял дырк.

— Кто это сделл? — Уорд не скрывл презрения и гнев. — Всякий, кто способен выстрелить в человек со связнными рукми, — последняя мрзь.

Толп зшевелилсь, но глз никто не поднял. Те, кто знл стрелявшего, слишком боялись его. Чуть в стороне, не сливясь с толпой, стоял Рен Оливер в окружении нескольких личностей.

— Я не видел, кто стрелял, Мк-Куин, но рзве этот прень не скотокрд? Город только сэкономил н судебном процессе.

— Он же свидетель, который покзывл, что его ннял Нил Уэбб и пообещл плту з угннный скот!

Люди испугнно попятились, стоявшие с крю стли исчезть в лвкх и домх. Кзлось, ковбоев Уэбб здесь не было, но Ким Сртейн, сидя н коне поодль, с винтовкой в рукх, внимтельно рссмтривл горожн. Он подъехл слишком поздно, чтобы увидеть, кто стрелял.

— Уэббу это не понрвится, Мк-Куин, — произнес Рен Оливер. — Я предупреждю по-дружески.

— Уэбб знет, где меня искть. И передйте, что н этот рз придется убивть не мльчишку!

Шериф Фостер жевл окурок сигры. Его голубые глз внимтельно следили з Оливером.

— Это серьезное обвинение, Мк-Куин. Вы можете его докзть?

Уорд кивнул н покойник:

— Вот мой свидетель. Он утверждл, что его подговорил Уэбб и что люди из Медвежьего кньон в этом не учствовли. Что же до остльного…

Он рсскзл, кк ншел следы, пошел по ним и обнружил в кньоне Гроб пятерых ковбоев Уэбб.

— Знчит, они шли в Дрй-Леггетт? — спросил Фостер.

— Тк они говорили, но могли и передумть. Среди рненых и Бемис, он беспокоился з свою рну и просил врч. В основном говорил Бйн, — добвил он.

Мк-Куин привязл коня в тени у мгзин Шерон Клэрити. Вместе с Сртейном они нпрвились в «Пещеру летучих мышей». Слун предствлял собой длинную, довольно узкую комнту с двумя чугунными печкми по обоим концм и бром, протянувшимся н две трети длины помещения. Тм в центре рзмещлись рулетк и несколько крточных столиков.

Лысый брмен с жестокими глзми стоял у стойки, оперевшись н нее здоровенными ручищми, здесь же клянчили выпивку трое горожн. З столикми несколько человек игрли в крты. Они взглянули н ковбоев «Тмблинг К» и продолжли игрть.

Мк-Куин зкзл дв пив и посмотрел н Рен Оливер, сидевшего з одним из столиков. Он просто зевк или тот, кто убил Чок?

Оливер глянул н него и улыбнулся:

— Хотите присоединиться?

Мк-Куин покчл головой. Он с удовольствием сыгрл бы в крты с Оливером, потому что один из смых верных способов узнть человек — сыгрть с ним пру пртий. Однко сейчс у него не было ни нстроения, ни времени. Он понимл, что своими словми рзворошил осиное гнездо. Теперь придется действовть.

Допив пиво, он вышел н улицу. З ним последовл Сртейн. Рен Оливер посмотрел им вслед, зкончил игру и рсплтился, когд вошел в «Эмпориум», Хтч сердито уствился н него.

— Избвься от него! — воскликнул стрик. — Избвься немедля!

Оливер кивнул:

— Есть идеи?

Глз Хтч не предвещли ничего хорошего.

— Ты опять все испортишь. Предоствь это мне.

— Тебе? — недоверчиво спросил Оливер.

Хтч посмотрел н него поверх очков в стльной опрве. Рен Оливер, знвший много жестоких людей, помнил только один подобный взгляд — взгляд большой болотной гдюки, которую он убил в детстве. Он до сих пор не збыл ее зворживющие глз, неотрывно смотревшие ему в душу. Он почувствовл, кк по спине пробежл холодок.

— Мне, — повторил Хтч.

Уже стемнело, когд Уорд Мк-Куин с ехвшими позди Кимом и Бдом добрлись до нспех сколоченных хибр, беспорядочно рзброснных по Медвежьему кньону. Поселение окзлось совсем мленьким, но з время короткого пребывния в округе ковбой был уже достточно нслышн о нем. О нескольких неряшливых женщинх, живших здесь, говорили, что они ткие же крутые, кк их мужчины. Утверждли, что поселок существовл з счет конокрдств и угонов скот, то и дел похуже.

— Бд, — прикзл Мк-Куин, — оствйся с лошдьми. Возможно, нм придется очень быстро уходить. Будь нготове, и если услышишь мой крик, тут же скчи к нм!

Вместе с Кимом они подошли к длинному брку, в котором обитл большя чсть мужчин. Зглянув в окошко, Уорд увидел только двоих: один рсклдывл псьянс, второй чинил пояс. Комнт освещлсь керосиновой лмпой. Рядом стоял другой дом. Они зглянули и туд. У небольшой стойки бр сидели человек шесть, среди них — Уорники.

Мк-Куин рспхнул дверь и вошел, з ним последовл Ким, срзу же сделв шг в сторону, к стене.

Первым их зметил Уорники. Он кчлся н стуле, который немедленно опустил н все четыре ножки, готовясь к неприятностям.

— Чего вм ндо? — требовтельно спросил он. — Что вы здесь ошиветесь?

Теперь все глз смотрели н них. Двое с четырьмя револьверми против шести с восемью. В поселке были еще люди.

— Сегодня утром Чок с тремя прнями угнл нш скот. Мы их нстигли. В результте трое убиты. Я пообещл Чоку, что если он рсскжет, кто его послл, то сюд не поеду. Он не хотел, чтобы я приезжл в Медвежий кньон, и, по првде говоря, я и не собирлся. Чок нчл рсскзывть обо всем в присутствии шериф, и кто-то его убил.

— Убил? Убил Чок? Кто?

— Догдйтесь сми. Кто боялся, что он признется? Кто зинтересовн, чтобы он молчл?

Все рстерянно обдумывли слов Уорд, зтем толстомордый мужик, сидевший с крю стол, спросил:

— Что с прнями, которые ехли с Чоком? Ты скзл, что вы их убили?

— Они выбрли дрку.

— Сколько вы потеряли?

— Ни одного. Нс трое, их — четверо. Им не повезло.

— Чего вы сюд зявились? — потребовл ответ Уорники.

— По двум причинм. Посмотреть, не знете ли вы, кто убил Чок, и дть вм один совет. Держитесь подльше от коров «Огненного ящик»!

В комнте повисл гнетущя тишин. Лицо Флэгг до сих пор носило следы дрки: синяки и ссдины едв нчли подживть. Он тяжело уствился н Мк-Куин.

— Нд первым мы подумем сми. Н второй вопрос ответим срзу: нм не нужны вши коровы. Что же ксется тебя и твоего прня — убирйтесь прочь!

Мк-Куин не пошевелился.

— Помни, приятель, Медвежий кньон нходится н пстбищх ншего рнчо. Но вот чего вы не знете: это не свободня земля, это собственность «Огненного ящик», кждый квдртный дюйм. Вы остнетесь здесь, если вм позволит рнчо, рнчо предствляю я! Ведите себя порядочно, и вс никто не тронет, однко в следующий рз предупреждть не стнем. Придем с оружием и огнем.

Левой рукой он нщупл зщелку, и когд дверь открылсь, Флэгг скзл:

— Мы еще встретимся.

Мк-Куин рссмеялся:

— Конечно, встретимся. Кк бы тм ни сложилось, Флэгг, у нс с тобой был хорошя потсовк, ты крепкий противник!

Он открыл дверь, Ким Сртейн вышел и срзу же отступил в темноту. Уорд последовл з ним.

И все же не успели они сделть и трех шгов, кк дверь рспхнулсь, и из слун, держ обеими рукми ружье, выбежл толстомордый. Он бросил приклд к плечу. Уорд и Ким кк по комнде выхвтили револьверы и выстрелили. Ружье опустилось, человек попятился и тяжело сел н пол.

Из брк выскочили двое, и Ким выстрелил в того, что с винтовкой. Уорд пустил пулю в открытую дверь, целясь в лмпу. Он рзлетелсь, рзбрызгивя керосин и плмя. Через мгновение брк зпылл.

Из соседних домов нчли высккивть мужчины и женщины, и Мк-Куин с Сртейном стли быстро отходить в темноту, где их ждл Бд с лошдьми.

Несколько поселенцев схвтились з дышло тяжелого фургон и стли оттскивть его в сторону от огня. Другие толкли сзди. Флэгг Мк-Куин не увидел.

Отъезжя, все трое оглянулись н рзгорвшийся пожр. Горели брк и слун.

— Думешь, это зствит их переехть? — спросил Ким.

— Понятия не имею. У меня нет опыт сгонять людей, поджигя их жилищ. Я им сообщил, что эт земля нходится в чстной собственности, они считли ее госудрственной. Если бы они хоть кк-то соблюдли првил игры, я бы н них и внимния не обртил.

— Среди них, кжется, нет ни одного порядочного человек, — покчл головой Ким.

— Может, и нет, но Флэгг хорошо дрлся. Я дже н минуту зволновлся, что он меня уделет.

— В эту дрку он не влез.

— Нет, не влез, и, по-моему, првильно сделл. Покзл, что может мыслить рзумно, чего не скжешь о том толстомордом. Он просто попер н рожон.

Когд они въехли н рнчо, Болди Джексон рсхживл по двору и что-то бормотл себе под нос.

— Дьявол вс подери! Вы, ребят, уезжете черт знет куд д еще с оружием, мы должны беспокоиться! Где вы шлялись?

— Что знчит «мы»? — спросил Ким. — С кких это пор тебя стло много?

— Думю, он говорил про меня. — Шерон Клэрити поднялсь со стул. — Но я приехл несколько минут нзд. Чтобы предупредить вс.

— Предупредить нс?

— Предупредить лично вс, мистер Мк-Куин. З вми едет шериф Фостер. Он рестует вс з убийство Нил Уэбб.

— З что? — Уорд спрыгнул с коня и отпустил поводья. — Что произошло с Уэббом?

— Его ншли мертвым н тропе через пятндцть минут после того, кк вы покинули город. Он зстрелен в спину.

Нил Уэбб убит! Порженный, Мк-Куин опустился н стул, стоявший н вернде. Кем убит и з что?

Уорд знл, что н Зпде думли о тех, кто стреляет в спину. Любой судья вынесет приговор «кзнь через повешение», но чще, прежде чем к делу приступл зкон, ткими знимлсь толп. Суд Линч выносил приговор и выполнял его немедленно.

С ним нходился Ким Сртейн, но его посчитют зинтересовнной стороной.

— Нлей мне кофе, Болди, — попросил он и взглянул н Шерон Клэрити. — Спсибо. — Он в нерешительности помолчл. — Ндеюсь, вшей поездкой вы не нживете себе вргов?

— Никто об этом не знет, — беззботно ответил он. — Во всяком случе, я считю, что вы с «Тмблинг К» придетесь здесь к месту. Последнее время у нс в округе игр идет н одну руку.

— Стло быть, Нил Уэбб убили, — здумчиво произнес Уорд. — Интересно, что это знчит? Я предполгл, что з всеми событиями стоит именно он, но теперь сомневюсь.

— Действительно, интересно, — зметил Шерон. — Получется, что его убили только для того, чтобы подствить вс.

Он мельком взглянул н нее:

— Любопытное змечние. У вс есть ккие-нибудь идеи, кто бы это мог сделть? В конце концов, у меня с Уэббом возникли неприятности.

Он не ответил и поднялсь.

— Мой отец боксировл, — скзл он. — Н своей строй родине он считлся вполне приличным боксером. У них говорили — он это чсто повторял: «зщит прежде всего». Я возврщюсь в город, но вм нужно быть очень, очень осторожным. И лучше всего сейчс скрыться. Фостер ведет с собой человек тридцть. Поезжйте-к от них подльше.

— Я не виновен. Подожду их.

Он нпрвилсь к лошди.

— Когд собирются тридцть мужчин, среди них могут попсться всякие. Вм следует учесть их нстроение, мистер Мк-Куин.

— Ким, проводи, пожлуйст, мисс Клэрити. Проследи, чтобы он спокойно добрлсь до дом.

— Слушюсь, сэр! — Ким устл, но устлость вдруг пропл. — А кк нсчет шериф?

— С ним проблем не будет. Позботься о мисс Клэрити. Он очень умня девушк.

В Пелоне Рен Оливер вошел в «Пещеру летучих мышей» и уселся з крточный столик. В пустом слуне з стойкой скучл брмен, которого он недолюбливл, но крты лежли перед ним, он собрл их и нчл тсовть. Ему всегд думлось лучше с колодой в рукх. Он стл рсклдывть псьянс, однко мысли его знимл совсем не он.

Оливер двно считл себя хвтким и умным человеком, зрбтывя себе н жизнь ловкими пльцми и умением перехитрить в крточной игре любого. Он знл все способы мошенничеств и легко мог ими пользовться, но прибегл к ним нечсто. Его великолепня пмять н крты и их возможные комбинции позволял ему постоянно выигрывть, не используя сомнительных приемов. Он редко выигрывл по-крупному, потому что не искл громких эффектов, которые привлекют внимние. Игрл кждый день, если проигрывл, то совсем чуть-чуть. Выигрывл несколько большие суммы. Иногд просто уходил при своих, однко если считть месячную прибыль, то он выглядел довольно прилично. В то время кк ковбой получл от тридцти до сорок доллров в месяц, продвец — рз в дв меньше, Рен Оливер зрбтывл двести — двести пятьдесят доллров, не привлекя ненужного внимния. Когд профессионльный игрок нчинет выигрывть большие деньги, это срзу же вызывет подозрение.

Дже Хтч не догдывлся, нсколько велики его доходы, Хтч кк-никк оплчивл некоторые его услуги, которые не подлежли рзглшению. З прошедший год Рен Оливер скопил достточный кпитл, который он нзывл «дорожным» и который нмеревлся взять при отъезде, поскольку слишком хорошо помнил: ничто не вечно под луной, и многих трудностей можно избежть, не привязывясь ни к чему и имея под рукой быстрого коня.

Сейчс оздченный Рен Оливер по-нстоящему нервничл. Нил Уэбб убили. Вопрос зключлся не в том — кто, скорее — з что.

Его беспокоило, что ему ничего не скзли. Очевидный ответ: его убил Уорд Мк-Куин, но Оливер н ткой туфте не проведешь. Он ни н минуту не сомневлся в том, что упрвляющий «Тмблинг К» не виновен. Мк-Куин мог убить Уэбб в поединке, но он не стл бы стрелять в спину. Более того, они не ссорились. Второй вринт более вероятный: Уэбб стл бесполезным, и его пристрелили, чтобы подствить Мк-Куин.

Неизвестность его тревожил. Руку явно приложил Хтч, но кто исполнитель? Рен Оливер одного з другим перебрл всех, кого знл, но никто н эту роль не подходил. Это тоже зствляло его нервничть. Он полгл, что достточно близок к Хтчу, однко теперь осознл, что, кк и Уэбб, может стть ненужным, знчит, получить пулю. Он почувствовл себя лишь пешкой в чужой игре.

Для человек с хрктером и нклонностями Оливер это кзлось нестерпимо унизительным. Он не возржл, когд другие считли его пешкой, однко стрлся всегд держть ситуцию под контролем, чтобы использовть в своих интересх тех, кто верил, что использует его. Сейчс его терзл досд. Слишком много ткого, что происходит помимо него. Знчит, в любой момент и его могут принести в жертву.

Относительно себя он не строил иллюзий. Не подверженный ни сомнениям, ни колебниям, Рен хорошо знл, кк ничтожно низк цен человеческой жизни. И кк большинство преступников, холодных и бессердечных, рссмтривл порядочных людей кк стдо брнов, которых ндо стричь и стричь.

Внешне дружелюбный, временми зискивющий, Оливер стремился угодить дже тем, кого втйне презирл. Никогд не угдешь, из кого будут нбирть присяжных зседтелей в суде. По той же причине он связлся с Хтчем.

Мысль о том, что кто-то окзлся хитрее его, вызывл досду. Рен Оливер хорошо предствлял, что Хтч рскинул нд всей округой свою сеть, словно огромный пук с неутолимым ппетитом. Остльные жители этих мест, посещвшие его мгзин, считли его стрым сморчком, и не более того. Оливер полгл, что Хтч ннимл убийц, но кого именно?

Естественно, Бйн. Кого еще? Когд Оливер оглядывлся, он хотел предвидеть, кого увидит з спиной. То, что в игре учствовл неизвестный, его беспокоило.

У него вдруг возникло неприятное ощущение, что Уэбб убили не только для того, чтобы подствить Мк-Куин, но и чтобы предупредить его, д и остльных тоже. Предупредить, что среди них нет незменимых.

Оливер снов перемешл крты и рзбросл их, быстро и ловко вытянув несколько со дн колоды. Однко мысли его витли длеко.

Спрвится ли Хтч? Нсколько известно Оливеру, тот еще ни рзу не стлкивлся с тким крепким орешком, кк Мк-Куин. Не то чтобы у Оливер сложилось о нем слишком высокое мнение. Мк-Куин всего лишь честный и крутой ковбой-рботяг.

Он явно умел обрщться с оружием, его глвный помощник, Ким Сртейн, почти не уступл ему в этом.

Умен ли Мк-Куин? Кк длеко он готов зйти в борьбе с Хтчем, особенно дже не подозревя, кто его противник?

Убийством Уэбб Хтч здорово подствил Мк-Куин. Оливер не сомневлся, что и свидетели уже подготовлены. Уж стрик об этом-то позботился!

Он видел, кк шериф с отрядом выезжл из город, и догдывлся, что в его состве несколько пособников Хтч. При млейшей возможности они убьют упрвляющего «Тмблинг К». Перед его мысленным взором дже возникл кртин, кк их проинструктировли, будто он см отдвл прикз.

Дверь открылсь, и вошел коренстый, мощного телосложения мужчин с двно не стриженными лохмми. Однко его квдртное лицо с тяжелыми, словно высеченными из кмня чертми было чисто выбрито. Глз-бурвчики остро блестели. Он носил дв револьвер — один в кобуре, второй з поясом.

Оверлин, гнмен из Монтны, с шумом отодвинул стул и спросил:

— Куд это собрлся Фостер?

— З Мк-Куином, говорят, он убил Уэбб.

— Уэбб убили?

Оливер кивнул:

— Н тропе. — Это мог сделть и Оверлин. Или все-тки Бйн? Но Бйн вроде бы с рнеными в Дрй-Леггетте. — Есть свидетель, который может поклясться, что видел это.

— Может, и тк, — пожл плечми Оверлин, — только я этому не верю. Я слыхл о Мк-Куине. Он сделл себе имя н перегонх скот и в стртельских лгерях. С ним лучше не связывться.

— Он всего лишь человек. Может, в один прекрсный день ты им зймешься.

— Или ты, — соглсился Оверлин. — Только я см хотел бы с ним встретиться.

Рен Оливер вспомнил Мк-Куин и блгосклонно улыбнулся:

— Он твой.

Оливер не мог понять тких людей, кк Оверлин. Он хорошо влдел револьвером, но с ккой стти лезть из кожи вон, чтобы помериться силми с человеком, тким же быстрым и метким, кк ты см? Оверлин хорошо себя чувствовл, когд сознвл, что он лучше всех. И достточно!

Оливер считл, что стреляет лучше, чем Бйн или Оверлин, но любил действовть нверняк. Он гордился своим умением, но предпочитл не рисковть. Д, ему доствило бы удовольствие зстрелить Мк-Куин, если бы только это удлось осуществить безнкзнно.

По улице просккл лошдь. Шерон Клэрити? Где ее носило в ткой поздний чс?

— Увидимся, — кивнул он Оверлину и вышел н вечернюю улицу.

Оливер вынул из крмн сигру и прикурил. Лошдь Шерон Клэрити выглядел уствшей.

Мк-Куин рботл вместе с Болди Джексоном, строя корль из жердей, когд во двор рнчо въехли шериф со своим отрядом. Мк-Куин кк ни в чем не бывло продолжл привязывть жердь сыромятным ремешком. Зтем оглядел прибывших:

— Привет, Фостер. Похоже, вы тут по делу.

— Я з вми, Уорд. Есть свидетель, который утверждет, что вы убили Нил Уэбб. Зстрелили его в спину.

Мк-Куин держл руки н виду и двиглся медленно, стрясь не дть повод к рспрве. Он уловил легкое движение винчестер и посмотрел держвшему его человеку в глз, пок тот не сглотнул тяжело и не отвел взгляд.

— Вм следовло просто послть з мной, шериф. Я бы срзу приехл. Ни к чему вся эт толп. — Он сделл пузу. — И вм известно, шериф, что я никогд не выстрелю человеку в спину. К чему? Уэбб не слишком хорошо влдел револьвером, и если бы я хотел его смерти, то зтеял бы с ним ссору в городе. У него хрктер вспыльчивый, поэтому мне ничего бы не стоило его спровоцировть.

— Может быть, тк оно и есть, но вм придется поехть со мной и ответить н некоторые вопросы. Будет суд.

— Посмотрим, Ндеюсь, мне удстся докзть, что я нходился в другом месте.

— И кто подтвердит? Один из твоих людей? — вмешлся человек с желтовтым, болезненным лицом и крысиными зубми. — Им-то у нс нет веры!

— Тк что, мне нйти других? Во всяком случе, со мной был Ким Сртейн, и если хочешь нзвть его лжецом, двй сделй это сейчс.

— Нм не нужны неприятности, Мк-Куин. Седлйте лошдь и поехли с нми.

Глз Фостер метнулись к хижине. Кто-то двинулся у окн или ему покзлось?

— Я поеду только при одном условии: оружие остнется при мне. Если вы не соглсны, попробуйте зберите меня силой, и тогд некоторые из вс в город уже не вернутся.

— Нечего мне ствить условия, Мк-Куин! Я скзл, седлйте лошдь! — рссердился Фостер.

— Шериф, я не хочу с вми ссориться. Вы выполняете свою рботу, я зинтересовн с вми сотрудничть, но среди вших людей есть те, кто с рдостью выпустит пулю мне в спину. Позвольте мне оствить револьверы, и я еду. Н тот случй, если вы не обртили внимния: позди вс стоят двое с винчестерми. Они поедут позди вс.

Шериф Фостер внимтельно посмотрел н Мк-Куин. В душе он дже рдовлся. С этим прнем нелегко полдить, но он честный человек. Чтобы он стрелял в спину? Ккя ерунд! Д еще в Нил Уэбб?

— Лдно, — соглсился он. — Седлйте.

— Конь уже оседлн, Фостер. Ветер ншептл мне о вшем приезде, и я подготовился.

Сегодня он ехл н вороном — хорошем горном коне, быстром и выносливом. Сев в седло, Уорд в упор посмотрел н человек, который пытлся нвести н него винчестер:

— Н всякий случй предупреждю: двое моих людей будут сопровождть нс в город. Любой из них попдет из винчестер в монету н рсстоянии трехсот футов.

Мк-Куин уверенно держлся н лошди, черные джинсы плотно обтягивли бедр, темно-серую рубшку рспирли мощные мышцы широкой груди и плеч. Его оружейный пояс был инкрустировн серебром, нклдки из кштнового дерев н рукояткх револьвер потерты от чстого использовния.

— Все, шериф, тронулись!

Он ехл рядом с Фостером, но в мыслях опережл квлькду, стрясь предугдть, что его ожидет в городе. Кто убил Нил Уэбб? Кому выгодн его смерть? Эти вопросы не двли ему покоя.

Поселенцы из Медвежьего кньон? Нет, это не их стиль. Они могли подстеречь его в зсде, укрсть скот или лошдей, дже сжечь рнчо, но они не убивли. Он их не трогл.

Пончлу Мк-Куин считл Уэбб глврем ккой-то тйной бнды и причиной всех неприятностей. Большинству скотовлдельцев требовлись все новые пстбищ и источники воды, поэтому попытк зхвтить «Огненный ящик» ни для кого не являлсь неожиднностью. Вообще-то он дже удивился бы, если бы ткой попытки не состоялось. Хорошя трв ценилсь очень высоко, и когд кто-то уезжл или умирл, всегд нходился желющий прибрть к рукм освободившиеся земли. Здесь же имелся небольшой нюнс. Мк-Крекен, рсчетливый хозяин, основывя рнчо, купил и землю у источников, ткже ниболее чсто используемые тропы, ведущие н пстбищ. Его прв н землю «Огненного ящик» оспорить никто не мог.

Мк-Куин нчл подозревть, что Уэбб лишь пешк, которой пожертвовли, когд он перестл приносить пользу в чьей-то большой игре. В смерти Уэбб винили Мк-Куин, знчит, кто-то явно решил убить его либо во время здержния, либо по дороге в город. Ему могли выстрелить в спину и обвинить в попытке побег.

З всем этим скрывлся хитрый и осторожный человек. Если не было свидетелей того, чего быть не могло — то есть убийств Нил Уэбб, — тогд кто-то ншел их.

Кто? И зчем?

Рнчо «Огненный ящик» рсполгло отличными пстбищми. Единственное подобное ему в округе «Уолкинг У» приндлежло Уэббу. Кто в действительности влдел им? Неужели см Уэбб?

А кков роль Шерон Клэрити? Он, конечно, миля смостоятельня девушк, но что-то в ней его беспокоило. Зчем он предупредил его, что едет шериф? Для того, чтобы он сбежл? Симптия к нему? Нелюбовь к кому-то еще? Женщин он не понимл. С ними у него отношения всегд склдывлись трудно. Знет ли он, кто стоит з всеми его неприятностями? Может, он см ндеялсь звлдеть рнчо, когд схвтк зкончится?

Кому сейчс приндлежит «Уолкинг У»? Ндо выяснить. Если этот неизвестный хозяин получит еще и «Огненный ящик», он будет контролировть всю округу, включя город. Неплохой подрочек и, глвное, бз, откуд можно двинуться в любом нпрвлении.

«Огненный ящик» приндлежит теперь Руфи Кермитт, у Руфи нет нследников. Неожиднно Уорд Мк-Куин обрдовлся, что хозяйк еще не приехл.

Когд они прибыли в Пелону, ее глвня и единствення улиц окзлсь зствлен повозкми. Всюду стояли оседлнные лошди. Новости рзлетлись быстро, и жившие окрест мелкие скотоводы и фермеры съехлись, ищ рзвлечения в любом мло-мльски зметном событии. Все знли Нил Уэбб, и если дже не водили с ним знкомств, то чсто видели его, считли своим, хотя многие его и не любили. А о чужке Мк-Куине ходили всякие слухи, теперь утверждли, что он убийц. Общее мнение легко сошлось н том, что он плохой человек.

Некоторые, кк обычно, сомневлись. Их сомнения укрепились, когд они увидели, кк он без нручников въехл в город рядом с шерифом, уверенно сидя в седле. Ему дже оствили оружие. Фостер явно доверял этому прню, и люди Зпд, привыкшие встречть человек по одежке, решили, что Мк-Куин не тот человек, чтобы убивть из-з угл. Скорее уж н ткое черное дело был способен Уэбб!

Нрод высыпл н улицу. В толпу зтеслся и тощий, высокий Бд Фокс в своей серой узкополой шляпе, похожий н школьник-переростк, но с вполне взрослым револьвером и не менее внушительным винчестером.

Ким Сртейн, молодого, лихого и привлектельного, горожне узнли срзу. Ткой сорт людей им нрвился, и они уже с симптией относились к Киму и встречли улыбкой. Конечно, все сознвли, что револьверы в его кобурх висели не рди покзухи. Но их имели и другие ткие же, кк он, — отличные ковбои, великолепные нездники, мстер доброй шутки и острого слов.

Мк-Куин быстро понял, к чему клонится дело. Предврительное слушние уже подготовили, суд ждл. Уорд оглянулся н шериф:

— Похоже н отрепетировнный спекткль, Фостер. Вы в нем учствуете?

— Нет, но я не против того, чтобы првосудие свершилось без промедления. Обычно здесь тк и происходит.

— Тогд кто режиссер? Кто в городе босс, Фостер? Особенно интересно, что он действует тк быстро, что я не успевю нйти свидетелей.

— Вы знете столько же, сколько я! — рздрженно ответил Фостер. — Двигйте вперед!

Н судейском месте сидел стрик со злобным лицом, которого Мк-Куин уже встречл в городе. Н грнице освоенных территорий судебные рзбиртельств случлись редко, но велись не только быстро, но и эффективно. Стрые испнские суды рботли очень хорошо, но нгло-сксы придерживлись собственных првил. Мк-Куин с удивлением увидел, что обвинителем, или человеком, выдввшим себя з ткового, выступл Рен Оливер, который, по слухм, в Миссури был двоктом.

Сртейн присел рядом с Мк-Куином.

— Тебя згнли в угол, Уорд. Хочешь, мы тебя вытщим?

— Суд шутовской, но двй посмотрим, что будет дльше. Не хочу без необходимости пеллировть к судье и кольту.

Первым свидетелем выступл ковбой, которого Уорд видел среди прней Уэбб. Он под присягой зявил, что по дороге в город отстл от хозяин, чтобы подстрелить дикую индейку. Птиц якобы скрылсь в кустх, и он уже почти догонял Уэбб, когд услышл выстрел и увидел убегвшего Мк-Куин. Он зявил, что упрвляющий «Тмблинг К» стрелял в спину.

— Ты уверен, что узнл меня? — спросил Уорд.

— Я же поклялся говорить првду, тк ведь?

— В котором чсу ты это видел?

— Около пяти вечер.

— Уэбб едет с «Уолкинг У» в Пелону с восток? И ты утверждешь, что я нходился между тобой и Уэббом?

— Точно! — уверенно подтвердил ковбой, но тем не менее кинул вопросительный взгляд н Оливер.

— Тогд, — улыбнулся Мк-Куин, — ты смотрел прямо н зходившее солнце. И ты узнл меня? — В зле зшумели, и Мк-Куин повернулся к судье: — Вш честь, я сомневюсь, что свидетель в днных обстоятельствх смог бы узнть собственную мть. По-моему, вечером ему ндо дть возможность проявить свои уникльные способности. Сегодня погод хорошя, безоблчня — совсем кк вчер. Солнце скоро пойдет к зпду. Полгю, его свидетельство должно быть принято судом, если он узнет четырех из пяти своих знкомых при тех же условиях.

Судья зколеблся, Оливер стл возржть.

— Это спрведливо, — рздлся голос из здних рядов, и по злу пронесся одобрительный гул.

Судья призвл к тишине и стукнул молотком.

— Предложение отклоняется! Продолжйте!

Мк-Куин спиной чувствовл изменившуюся тмосферу в зле. Судебные зседния н Зпде, з редким исключением, отличлись чрезвычйной небрежностью, и нходились ткие, кто этим пользовлся, однко публик всегд вел себя оживленно и не любил, если ею помыкли. Жизнь н грнице освоенных территорий воспитывл свободолюбивых людей с обостренным чувством спрведливости и нетерпимостью к несоблюдению формльностей. Большинство присутствоввших чуть ли не ежедневно ездили по этой дороге в то же смое время суток и срзу поняли суть возржения.

В здних рядх послышлся шум, и, повернувшись, все увидели, кк через толпу к проходу протлкивется Флэгг Уорники.

— Судья! Я тоже свидетель! И хочу дть покзния!

Глз судьи метнулись к Оливеру, который быстро кивнул. Н лице Уорники до сих пор оствлись следы кулков Мк-Куин, и его свидетельство могло быть нпрвлено только против обвиняемого.

Уорники поклялся говорить првду, одну првду и ничего, кроме првды, и знял место свидетеля. Ким что-то рздрженно пробормотл, но Уорд ждл, внимтельно глядя н гигнт.

— У вс есть ккие-то покзния? — спросил судья.

— Еще бы! — яростно консттировл Уорники. — Понятия не имею, кто пришил Нил Уэбб, но зню, что это не Мк-Куин.

Лицо Рен Оливер нпряглось от гнев. Его взгляд быстро метнулся по злу — в нем содержлсь мольб о помощи и дже что-то большее. Мк-Куин зметил это и выпрямился. Зл з его спиной кипел, судья стучл молотком, призывя к порядку.

— Что вы имеете в виду, зявив ткое? — требовтельно спросил Оливер. Он угрожюще придвинулся к Уорники. — Думйте, что говорите, и помните, что вы под присягой!

— Я помню. Кк вы все знете, Мк-Куин тем вечером меня вздул. Вздул крепко, но дрк вышл спрведливя. Никто еще не смог меня побить. Я рзозлился, кк бычок со сломнным рогом. Ну лдно, думю, он победил меня н кулкх, но будь я проклят, если опередит с шестизрядником. Поэтому я поехл з ним и ждл своего чс — собирлся встть перед ним н тропе и убить. Догнл его примерно у истоков Кньон Беличьих Ручьев, когд вдруг из зрослей взлетел индейк. Этот Мк-Куин хвтет пушку и сбивет ее одним выстрелом! Слышите? Один выстрел нвзлет, и он выхвтил шестизрядник тк быстро, что я не зметил кк! — Флэгг Уорники тыльной стороной лдони вытер пот со лб. — Моя мм дурчков не рстил. У любого, кто тк быстро и метко стреляет, рвных в этой округе нету! Поэтому мне что-то рсхотелось сводить с ним счеты. Но смое вжное другое: я все время следил з Мк-Куином с того момент, кк он уехл из город н зпд — в другую сторону от дороги, по которой ехл Уэбб, — и до Кньон Беличьих Ручьев, это пятндцть миль с гком! Индейку он зстрелил точно перед нступлением сумерек. Вот и выходит, что с Уэббом он не встречлся, не говоря уж о том, чтобы убить его.

Рен Оливер тихо выруглся. Толп зшевелилсь, многие вствли, чтобы уйти. Он опять кинул взгляд в угол и подождл, пок судья не нвел порядок в зле.

Оливер принялся рсспршивть Уорники, стрясь сбить его с толку, но тот стоял н своем. Нконец он зло выкрикнул:

— Сколько вм зплтил Мк-Куин з эти покзния?

Уорники осклился:

— Зплтил мне? Никто в мире не купит мою присягу! Д, я понемногу угонял скот, но ведь если уж н то пошло, этим знимлся кждый в этом зле. Д, я могу выстрелить в человек, если он меня рзозлит, но, клянусь Богом, моя клятв не продется и не покупется! Мк-Куин мне не нужен! Он сжег поселок в Медвежьем кньоне, он стрелял в моих друзей, но стрелял в них лицом к лицу, под ответными пулями! А вот прня, который убил Чок, я хочу нйти! Он зстрелил безоружного, чтобы тот не рсскзл, что Уэбб подбил его н кржу скот с «Огненного ящик»!

Мк-Куин встл:

— Судья, я требую прекртить слушние. У вс против меня ничего нет.

Судья глянул н Рен Оливер, который поднялся и повернулся к нему спиной:

— Слушние прекрщется!

Уорд выбрлся со своего мест и спустился в зл. Ему не терпелось посмотреть в тот угол, куд постоянно обрщл свой взор Оливер. Стул тм стоял пустым!

У выход столпились люди. Мк-Куин принялся рзглядывть их. Один из них, видимо почувствовв его взгляд, обернулся. Он узнл Сйлс Хтч.

Мк-Куин пробился к Флэггу Уорники. Здоровяк увидел его и повернулся лицом.

— Уорники, — скзл Мк-Куин, — я рд пожть руку честного человек!

Гигнт удивленно поднял брови и в нерешительности змялся, ожидя подвох или нсмешки, но глз Уорд смотрели открыто. Флэгг медленно протянул руку, и они обменялись рукопожтиями.

— Ккие у тебя плны? Мне н рнчо нужны ковбои.

— Я скотокрд, Мк-Куин. Ты слышл, я ведь см признлся. И все же предлгешь рботу?

— Несколько минут нзд ты вполне мог солгть или промолчть, и ты имел н то веские причины. Мне кжется, что человек, который тк ценит свое слово, будет рботть честно, если соглсится. Только пообещй, что, пок рботешь н меня, не стнешь вести двойную игру и угонять скот, и рбот твоя.

— Договорились, Мк-Куин. Обещю.

Когд гигнт отошел достточно длеко, Сртейн спросил:

— Думешь, он будет рботть честно?

— Будет! Уорники имеет только одно, чем может гордиться. Только одно в своей грязной, неудвшейся жизни, которя что-то для него д знчит, — это его слово. Он будет рботть н нс, и мы можем н него положиться.

Дже выносливости и силе Мк-Куин нступил предел: возврщясь н рнчо, он осел в седле. Вот уже несколько дней он почти не спл и не ел кк положено. Теперь неожиднно устлость нстигл его. Он вымотлся и зсыпл в седле, когд они въехли во двор «Огненного ящик».

Во всех окнх дом горели огни, возле сря стоял повозк. Спешившись, Уорд передл поводья Киму. Они поняли без слов, что произошло.

Мк-Куин поднялся н крыльцо и открыл дверь.

Спиной к очгу, где горел небольшой огонь — дже летом н ткой высоте дом приходилось отпливть, — стоял Руфь Кермитт, высокя, стройня, с восхитительной фигурой, которую одежд лишь подчеркивл. Почти черные волосы оттеняли глубину больших темных глз. Он был очень хорош собой.

— Уорд! — Руфь быстро подошл к нему. — Слв Богу, ты вернулся!

— А ты приехл! — Он обрдовлся ее появлению и в то же время встревожился. — Ты првил лошдьми всю дорогу от рнчо?

— Првил Мк-Гоуэн. Шорти тоже увязлся, скзл, что едет только рди моей зщиты, но, по-моему, просто подозревл, что у тебя неприятности. Естественно, он не может пропустить ни одной дрки.

— Руфь, — произнес он, — я счстлив, что ты здесь. Рд з себя, но, по-моему, тебе не следовло приезжть. У нс проблемы, и я не совсем понимю их причину. — Он объяснил ей ситуцию, добвив: — Ты знешь не хуже меня: если где-то есть хорошее пстбище, всегд нйдется ккой-нибудь прощелыг, который зхочет зполучить его. Здесь еще не поняли, что мы не просто зхвтывем землю, мы влдеем ею и источникми воды. — Мк-Куин положил руки ей н плечи. — Но это может подождть.

Он привлек ее к себе и коснулся губми ее губ. Уорд почувствовл, кк он потянулсь к нему, кк ответил поцелуем. Он крепко обнимл ее, целуя щеки, уши, губы… Через некоторое время он, здыхясь, отпрянул.

— Уорд! Подожди!

Он отступил, и он взглянул н него:

— Скжи мне, дорогой. У тебя неприятности? Болди говорит, что приезжл Шернер и ты ездил в суд, что тебя могли признть виновным.

— Все улдилось, но, боюсь, это еще не конец.

— Кто мутит воду, Уорд? Что происходит?

— В том-то и бед. — Он выглядел обеспокоенным. — Я не зню кто, Руфь. В колоде может окзться джокер, о котором я дже не подозревю.

Он подошл к очгу и взял кофейник.

— Сядь и рсскжи мне.

— Рнчо хорошее. Отличня трв, постоянные источники воды, и если не выпускть слишком много скот, пстбищ хвтит н многие годы. Мк-Крекен содержл угодья в порядке, рсчистил несколько ручьев, поствил плотины, чтобы дождевя вод оствлсь н этой земле, но он хотел продть рнчо, и, кжется, я нчиню понимть почему.

— Ккие у тебя проблемы? Опять со стрельбой?

— Д, но они нчлись еще до нс. Он рсскзл об убийстве Джимми Мк-Крекен, потом о своем столкновении со скотокрдми и потсовке с Флэггом Уорники, об убийстве брт Уорники прежде, чем тот успел зговорить. А зтем — об убийстве Нил Уэбб.

— Знчит, нчл не он?

— Руфь, я думю, что Уэбб перестл быть полезным тому смому джокеру, который стоит з ншими проблемми. Он убил Уэбб, чтобы обвинить меня. И он бы это сделл, если бы не Уорники.

— Этот Уорники, должно быть, стрнный.

— Он большой. Гигнт. Ты его увидишь. Привык полгться н силу, но в душе — прень честный, и гордится этим. По-моему, у него есть шнс стть порядочным человеком. Иногд люди выбирют непрведный путь только потому, что у них нет другого. Без него поселенцы из Медвежьего кньон, скорее всего, рзбегутся. Сомневюсь, что они вновь построят то, что уничтожил огонь.

— Уорд, мы уже все обсуждли, и не рз. Я ненвижу нсилие! Дрки! Убийств! Моего родного брт убили в той зврушке, и я не зню, что бы тогд делл без тебя…

— А рзве мне это нрвится? Но я вижу, зл стновится все меньше, Руфь. С кждым годом все меньше. Стрые времен кончились. Но здесь мы имеем дело с безжлостным типом, у которого нет ни грн совести, ни кпли увжения к человеческой жизни. Ты стремишься нйти хорошие кчеств у любого человек, но у некоторых их просто нет. Тот, кто стоит з ншими злоключениями, подозревю, готов убивть и убивть, пок не получит все, что ему нужно. Несомненно, в прошлом ему везло, что осложняет положение.

Ни один честный хозяин не будет держть возле себя тких, кк Хнсен Бйн или Оверлин. Теперь мы знем, что они рботли не н Уэбб, н того, кого он предствлял. Мне ндо съездить в Дрй-Леггетт и вытщить оттуд тех рненых, но ты должн быть осторожн, Руфь: этот мерзвец не остновится ни перед чем.

— Но я же женщин!

— Не думю, что для него это имеет знчение. Он не подчиняется зконм Зпд.

— Береги себя, Уорд! Я не переживу, если с тобой что-нибудь случится.

— Переживешь. Ты сильня женщин. Ткие, кк ты, покорили этот крй. Неприятности случются в любой новой, неосвоенной стрне, пок он не успокоится.

Рзговривя, они вышли прогуляться во двор, под сень деревьев, когд вернулись, бодрствовл один Болди.

— Интересно, почему некоторые люди предпочитют стоять в темноте, чем прийти н ужин! Можно подумть, что вм по шестндцть лет.

— Зткнись, стря сврливя перечниц, — весело крикнул Уорд, — и дй нм поесть! Я нстолько голоден, что могу проглотить дже твою стряпню.

— Кк ты можешь, Уорд! — протестующе воскликнул Руфь. — Кк у тебя язык повернулся! Тебе ведь известно, что лучшего повр не сыскть к зпду от Брсос.

— Понял? Ты понял? — воспрянул Болди. — Уж хозяйк в поврх рзбирется! Д ты со своими ковбоями не знл, что ткое приличня ед, пок не приехл я! Вы жрли свиные потрох с горелыми бобми и не предствляли, что можно готовить по-другому.

И тут из темноты кто-то позвл:

— Эй, Уорд! Уорд Мк-Куин!

Болди нетерпеливо повернулся и открыл дверь.

— Ккого…

Пуля удрил его одновременно со звуком выстрел в ночи, Болди отлетел в сторону и выронил кофейник. Тишину рзорвли еще три быстрых выстрел — неизвестный убийц торопливо передергивл зтвор. Уорд тут же здул лмпу и бросился н пол, нкрыв собою Руфь.

Все зкончилось тк же неожиднно, кк нчлось. В нступившей тишине они услышли хриплое дыхние Болди. Снружи в ночной мгле рздвлся лишь топот удлявшейся лошди.

Когд Мк-Куин встл и зжег лмпу, прозвучл еще один выстрел — с той тропы, по которой усккл неизвестный. Выглянув во двор, Уорд увидел у лес полыхние плмени.

— Посмотри, что с Болди, — бросил он Руфь и выскочил из дом.

Схвтил в корле первого попвшегося коня, нкинул н него уздечку и без седл посккл по тропе. Подъезжя к огню, услышл з спиной стук копыт, попридержл лошдь и предостерегюще поднял руку.

Н тропе, подняв руки, чтобы подъехвшие ненроком не ошиблись в его нмерениях, стоял громдный человек.

— Мк-Куин! Не стреляй! Я взял его! — зкричл Флэгг Уорники.

Уорд спрыгнул с лошди, з ним спешился скквший позди Ким Сртейн. Посреди дороги полыхл огромня куч сен, рядом лежл незнкомец. Н его груди рсплывлось кроввое пятно, но он дышл.

— Я ехл, чтобы звтр нчть рботу, — рсскзл Уорники, — и услыхл, кк зорл этот прень, потом выстрелы. Соскочил со своего мустнг, взял вот этот стог сен, которое нкосил еще Мк-Крекен, и швырнул его н дорогу. Когд прень стл приближться, бросил в стог спичку. Он хотел в меня выстрелить, но мой стрый «спенсер» окзлся быстрее. Он получил пулю 50-го клибр прямо в грудь.

Всдником окзлся знкомый Уорду ковбой с болезненным цветом лиц, один из тех, кто приезжл н рнчо с шерифом Фостером.

— Хочешь что-нибудь скзть? — спросил он.

— Пошел к дьяволу! Дже если б мог, ничего не скзл бы!

— Что это знчит? Почему ты не можешь говорить?

Ковбой, кшляя, поднялся н локте.

— Я взял деньги в дупле, — здыхясь, произнес он. — Никого не видел. Уэбб еще рньше объяснил, кк мне зплтят, и кк… кк переддут, что нужно сделть.

Ковбой снов зкшлялся, и по его небритому подбородку потекл струйк крови.

— Может, это женщин, — отчетливо вымолвил он неожиднно твердым голосом. Зтем рук бессильно опустилсь, и он упл н спину, глухо стукнувшись головой о землю. И душ его отлетел в ночь.

— Женщин? — пробормотл Уорд. — Невероятно!

Уорники покчл головой:

— Почему? Это может быть кто угодно.

Когд солнце высоко поднялось нд лугми, Уорд Мк-Куин ехл вместе с Руфь Кермитт по зливному пстбищу, следуя по течению ручья к озеру Шпор. Они выехли из дом после рссвет и объезжли земли, лучшие в этой чсти округи. Руфь знл, что н некоторых выгонх, которые непосвященному могли покзться слишком зсушливыми, могло прокормиться и нгулять жир много скот. С виду сухие кусты являлись н смом деле прекрсным кормом.

— Кстти, — спросил Руфь, — ты слышл когд-нибудь о молодом человеке — очень симптичном молодом человеке, который нзывет себя «Стрейнн», но другие произносят его фмилию кк «Стрэнн»? Когд я был в Холбруке, тм объявился детектив из гентств «Пинкертон», который его рзыскивл. Ищут многие, з его голову предложен большя нгрд. Месяц четыре нзд Стрэнн огрбил поезд из Снт-Фе, убив курьер и пссжир. До огрбления его видели в этих местх и в Снт-Фе. Очевидно, он остновил еще один поезд, убив и рнив нескольких пссжиров. Ушел, говорят, в ншем нпрвлении.

— Ни рзу не слышл, — признлся Уорд, — но мы здесь обосновлись недвно.

— Агент «Пинкертон» предупреждл, что он одинково метко стреляет из винтовки и револьвер и вообще очень опсен. Однжды они дошли по его следм до Альмы и потеряли н Джйле, к юго-востоку отсюд.

Они продолжли путь, Уорд покзывл ориентиры грниц рнчо.

— Н «Огненном ящике» лучшие пстбищ в округе, -объяснил он. — Земля вокруг озер Шпор, вся долин Сентерфйр и дльше н восток з Сухие озер до ручья Апчи. Здесь много лес, где прохлдно дже в смые жркие месяцы. Большя чсть пстбищ огрничен естественными прегрдми, и блгодря этому скот не рзбредется с ншей территории.

— А кк с основной проблемой, Уорд? Ты скоро ее решишь или он тк и будет нд нми висеть?

— Не будет. Звтр рзберемся. Я возьму ребят, и мы рзгоним всех смутьянов. Жлко, что рнили Болди, — он знет здешнюю землю лучше любого из нс.

— Тебе нелегко будет оствить его дом, Уорд. Рн у него легкя, сквозня, хотя он потерял много крови. Скорее н него повлиял шок, чем рнение.

Они повернули лошдей к дому. Въехв н вершину невысокой гряды, Уорд окинул взглядом просторную, прекрсную землю долины Сентерфйр.

— Все это твое, Руфь. Теперь ты не просто ковбойскя невест.

— Прошу тебя, не нчинй все снчл! Мы уже сто рз говорили обо всем. Блгодря кому я это получил? Если бы ты не появился тогд, я бы остлсь ни с чем! Просто был бы рзорен! Дже если бы удлось спсти брт, он не смог бы добиться того, чего достиг ты. Он был хорошим мльчиком, невозможно и мечтть о лучшем бртишке, но ккой из него скотовод. И дело не только в этом, Уорд. Ты рботл долго и превртил мои земли в нечто стоящее. По крйней мере двжды ты предостерег меня от дурцких поступков. Кк ни крути, половин моего состояния — твоя!

— Может быть, мне стоит уйти и звести свое собственное рнчо? Тогд я смог бы вернуться и предложить тебе хоть что-нибудь.

— Сколько это будет продолжться, Уорд? — Он положил лдонь н его руку, лежвшую н луке. — Пожлуйст, дорогой, не говори тк! Мысль о том, что ты уйдешь, мне невыносим! Я всегд полглсь только н тебя, и ты никогд меня не подводил.

Они ехли в молчнии. Взлетел дикя индейк и исчезл в кустх. Впереди тропу перепрыгнули дв оленя и скрылись в высокой трве н берегу ручья.

— Неужели ты не понимешь? Я пытюсь все делть по-твоему. Ты говоришь, что нужно предпринять, и я выполняю и не собирюсь вмешивться. Я женщин, Уорд, я не могу без содрогния думть о том, что ты вдруг пострдешь. Или кто-нибудь из нших ребят, если уж н то пошло. Я дже больше боюсь того, что могут сделть с тобой все эти убийств, и ты стнешь жестоким и бессердечным!

— Я понимю тебя, но сейчс уже не стоит волновться. Рньше, нверное, ткя опсность существовл. Кждый рз, когд я попдю в переделку, я ненвижу то, что мне приходится делть, но у меня нет другого выход, я должен зщищть собственную жизнь, потому что н свете есть люди, которые при случе рди своей ничтожной цели готовы н все. К сожлению, некоторые понимют только язык силы.

Возле дом, когд они спешились, Руфь спросил:

— Знчит, едешь звтр?

— Д.

— Удчи тебе!

Он быстро повернулсь и вошл в дом.

Уорд смотрел ей вслед, чувствуя себя одиноким и потерянным. И все же он понимл, что зря все усложняет. Руфь его женщин, они об это знли. Он вложил знчительные деньги в их общее дело, но у нее нет никких прктических знний о пстбищх или о скоте. Он создл своими рукми, головой и револьвером большую чсть того, что он сейчс имел.

С его помощью он купил в Техсе стдо, откормил его во время перегон н север, продл в Кнзсе з достточную сумму, чтобы опрвдть покупку, и чсть погнл дльше. Сегодня он влдел обширными землями в нескольких шттх. Одн он никогд не добилсь бы этого, дже если бы ей помогл Ким — лучший из стрелков, кких ему приходилось видеть. Однко он не имел ни опыт, ни желния упрвлять рнчо, он исполнитель — и только.

С крыльц спустился Ким.

— Звтр, Уорд?

— Зхвти побольше птронов, винтовочных и револьверных. Поедешь ты, Бд Фокс, Шорти Джонс и…

— Болди. Босс, если ты его не возьмешь, он сойдет с ум. Либо тебе придется привязть его к койке, будь я проклят, если помогу тебе! Этот стрый мустнг уже встл н дыбы и боится, что ты его не возьмешь.

— Думешь, он выдержит?

Ким фыркнул.

— Д этот дьявол будет преспокойно сидеть в седле, когд мы с тобой вывлимся и помрем! Он крепче нс двоих вместе взятых.

Солнце поднялось нд континентльным водорзделом, зглянув через хребет Тулрос в долину реки Фриско. День нчлся. По дну Гроб, все еще в глубокой тени, продвиглсь небольшя квлькд. Во глве ехл Болди Джонсон, поглубже ндвинув шляпу н лысину.

З ним осторожно, дже не переговривясь между собой, следовли Мк-Куин, Сртейн, Фокс и Джонс. Они понимли, что в любой момент их может нстичь бед. Кждый знл, н что шел. Они объявили войну — войну без рзвевющихся штндртов и боя брбнов, но суровую битву до победного конц.

Почему-то у Уорд из головы не шел рсскз Руфи об генте «Пинкертон», который рзыскивл крсвчик-убийцу по имени Стрэнн. Ткой фмилии ему слышть не приходилось.

Он спросил у Болди.

— Стрэнн? О юнце не слыхл, но много лет нзд тут жил семейк с ткой фмилией. Четыре брт — кровождные, подлые ублюдки! Один из них мленький, худенький, злобный, что твой хорек. Остльные покрупнее. Стршего зстрелил ккой-то гнфйтер из округ Линкольн. То ли Джесс Ивне, то ли кто-то из его друзей. Двоих, кжется, повесили в Колордо з конокрдство. Если этот из той породы — берегись, он опсный человек.

Дорог пролегл спрв от гряды Фриско, и когд всдники остновились по сигнлу Болди, то окзлись н крю крохотной, поросшей соснми долины.

Уорд обернулся в седле и объяснил:

— Это Телячья долин, которя через пру миль выведет нс к Дрй-Леггетт. Думю, мы тут отдохнем, проверим оружие и приготовимся к неприятностям. Если Хнсен Бйн тм, войны не избежть.

— Хорошо тут, — произнес Ким. — Мне всегд нрвились горы.

— Этим-то меня и привлекет ковбойскя рбот, — поддержл его Шорти Джонс. — Крсивя земля.

— Ты когд-нибудь рботл в Техсе во время пыльных бурь? — осведомился Бд.

— Рботл, и мне понрвилось. Я ездил по любой земле, ккя тебе только может прийти н ум.

— Тс-с-с! — Мк-Куин вскочил одним легким движением. — Всем приготовиться! Они едут!

С другого кря поляны выехли шесть всдников, в последнем Мк-Куин узнл Хнсен Бйн.

Ким Сртейн отбежл влево, Болди перектился з ствол ближйшего дерев и приготовил свой «спенсер». Джонс и Фокс рстворились в зрослях слев от ручья.

Мк-Куин вышел н поляну.

— Бйн! Мы вс збирем! Бросьте н землю оружейные пояс!

Хнсен остновил коня и спешился шгх в пятидесяти от Уорд.

— Ты ведь Мк-Куин? Если решил меня збрть, тебе придется очень пострться!

Его рук метнулсь к кобуре.

Мк-Куин ждл этого, и громкое рявкнье его револьвер рздлось, прежде чем Бйн успел вытщить свой. Пуля удрил гнфйтер в грудь и резко его рзвернул. Уорд подошел ближе с оружием нготове. Позди и по обеим сторонм от него грохотли выстрелы. Не обрщя н них внимния, он снов нжл н спуск, когд Бйн попытлся поднять револьвер.

Гнфйтер упл, судорожно црпя пльцми дерн, приподнялся, зтем повлился и зтих.

Уорд оглянулся и увидел только пустые седл и одного человек с поднятой рукой, вторя висел н перевязи.

— Кто ты?

— Бемис. — Человек побледнел, но не испуглся. — Я не стрелял. Никогд не умел упрвляться левой рукой.

— Лдно, Бемис. Ты связлся со стей койотов, но если зговоришь, то веревки можешь избежть. Кто вм плтит?

— Мне плтил Бйн. Где он брл деньги, понятия не имею. — Он смотрел в глз Мк-Куину. — Можете мне не верить, но я хотел сбежть с той смой минуты, кк угробили Мк-Крекен. Он был слвным прнем.

— Ты помогл его убивть, — холодно ответил Мк-Куин. — Кто еще учствовл? Кто отдл прикз?

— Рньше я его здесь не видл. Молодой, легкого сложения, но с шестизрядником спрвляется, кк молния. Ни рзу с ним не рзговривл, д и никто из нших тоже, кроме Оверлин. — Бемис помолчл. — Он говорил, что его зовут Стрэнн.

Опять это имя! Агент «Пинкертон» прв: он прячется здесь. Может, з всеми событиями он и стоит? Вряд ли. Стрэнн по всем признкм грбитель, гнфйтер — кто угодно, но не скотовод и не из тех, кто плнирует свои действия и действия других.

— Вы меня повесите? — резко спросил Бемис. — Если д, то приступйте прямо сейчс. Я не люблю ждть.

Мк-Куин посмотрел н него. Прень стойко выдержл взгляд. Хоть и молодой, но достточно опытный, чтобы знть жестокие обычи Зпд.

— Еще успеешь повисеть — если не сейчс, то попозже. Ты см выбрл ткую дорогу. Но оствим это зкону. Збирйся н лошдь.

Все уже сидели н конях, Бйн лежл поперек седл. Ким извиняющимся тоном скзл:

— Он единственный, босс. Остльные рзбежлись, будто их ветром сдуло. По-моему, мы двоих рнили, но рзобрться времени не хвтило. — Сртейн посмотрел н Бемис. — Убиты или сбежли — все, кроме этого. Может, н обртном пути… ты же понимешь, босс, легче привезти мертвого, чем живого.

Бемис переводил взгляд с Мк-Куин н Сртейн и обртно.

— Эй, послушйте! — нервно произнес он. — Я же скзл, что не зню, кто плтил, но я не слепой. Бйн и Оверлин встречлись с кем-то в «Эмпориуме» или в «Пещере летучих мышей». Они ходили и туд и сюд.

— Кк половин нроду в округе, — усмехнулся Мк-Куин. — Я см зглядывл и в слун, и в мгзин. — Он помолчл. — Что нсчет Стрэнн?

— Я его видел-то всего рз в жизни.

— Посдите его в седло и привяжите, — рспорядился Мк-Куин. — Отддим его Фостеру.

В Пелону Уорд ехл впереди. Он понимл, что тм их ждут неприятности, и в душе ндеялся, что Фостер уехл. Ему не хотелось портить отношения с шерифом, о котором у него сложилось мнение кк о нормльном человеке, стрвшемся поддержть зкон тм, где слишком многие внчле стреляли, потом здвли вопросы. Фостер предствлял собой типичного шериф зпдного городк. Он успешно боролся со скотокрдми, конокрдми и всякого род преступникми. Но рзгдть зговор человек хитрого кк степной волк и безжлостного кк рысь ему едв ли по силм.

Они быстро добрлись до гор Тулрос, оттуд свернули к месе Полк и нпрвились в Кньон Беличьих Ручьев, выбрв дорогу не из легких. День клонился к вечеру, когд они пересекли рвнину и взяли курс н Пелону. И лошди, и люди уже основтельно вымотлись, когд квлькд по пыльной улице добрлсь до тюрьмы.

Фостер вышел, поздоровлся и посмотрел снчл н Мк-Куин, потом н Бемис.

— Что с ним?

— Он состоял в бнде, которя убил Джимми Мк-Крекен. Джимми рнил его в руку. Я привез его вм.

— Кто вс вел?

Бемис, явно обеспокоенный, зколеблся. Он оглянулся посмотреть, не слушет ли их кто.

— Стрэнн, — нконец прошептл он. — И Брйн тоже…

Лицо Фостер пострело н глзх. Впервые он выглядел н свой возрст.

— Ведите его, — рспорядился он, — потом я пойду з Брйном.

— Нет нужды. — Мк-Куин кчнул головой в сторону. — Его труп вон тм. Послушйте, шериф, мы нчли рсчищть город, мы это и зкончим.

— Вы кое-что збывете, Мк-Куин! Здесь я предствляю зкон. Это моя рбот.

— Попридержите лошдей, шериф. Предствляете зкон вы, но Брйн мертв. Прни из его комнды рзбежлись, з исключением Бемис, которого мы передли в вши руки. Переддим и других.

— Вы не шериф.

— Тогд сделйте меня своим помощником. Один вы не спрвитесь. Мы готовы вм помочь.

— И люди скжут, что я испуглся.

— Ничего подобного. Кждый шериф время от времени использует помощников, я прошу у вс эту рботу.

Когд Мк-Куин вышел из конторы шериф, его ждл Болди.

— Вот это д, — улыбнулся он. — Что дльше?

— Фокс, вы с Коротышкой поезжйте к «Эмпориуму». Если Хтч выйдет, один из вс должен следовть з ним. Пусть в мгзин зходит кто угодно, только берите его н зметку и приглядитесь к нему хорошенько. — Он повернулся к Джексону: — Болди, перейди н ту сторону улицы. Просто ошивйся тм и нблюдй з другим мгзином.

— Нблюдть з девчонкой? Ты з кого меня держишь? Хочешь выкинуть меня из игры?

— Делй то, что тебе говорят. Ким, ты — со мной. Мы идем в слун.

Фостер оздченно посмотрел им вслед и вернулся в контору. Внутри, прижвшись к решетке, стоял Бемис.

— Я стрею, Бемис, — скзл шериф, усживясь в свое кресло. — Позволяю другим делть мою рботу.

Он боялся — и признвл это. Боялся не выстрелов и нсилия, но того, что может обнружиться. Постепенно тумн рссеивлся, и то, о чем он избегл думть, неизбежно вствло перед ним. Будет лучше, если этим зймется Мк-Куин. Нмного лучше.

— Оствьте это Мк-Куину, — кк бы в ответ н его мысли произнес Бемис. — Он спрведливый и честный. — Бндит крепче схвтился з решетку. — Поверьте, шериф, никогд не думя, что буду рд очутиться в тюрьме, но теперь я чувствую себя в безопсности. Сегодня умрут многие. Фостер, видели бы вы, кк Мк-Куин уложил Бйн! Я не верил, что кто-нибудь сумеет тк его опередить! Бйн схвтился з кобуру — и все. Прямо тк и случилось!

— Но есть еще Оверлин, — покчл головой Фостер.

— Д, н это тоже стоит поглядеть. Мк-Куин и Оверлин… Фостер! — вдруг воскликнул он. — Я збыл им скзть про Рен Оливер!

— Про Оливер? Уж не хочешь ли ты скзть, что и он тоже в этом змешн?

— Змешн? Д он, пожлуй, и есть глврь! И у него потйной пистолет. Пок кто-то ждет, когд он дернется к оружию, которое н виду, он стреляет из спрятнного.

Фостер вскочил.

— Спсибо, Бемис. Н суде я это вспомню.

— Может, еще не поздно! — крикнул ему вслед Бемис.

«Пещер летучих мышей», кк всегд в это время, был нбит до откз и грешил вовсю. З одним из столиков лицом к двери и сидел Рен Оливер. Волосы тщтельно зчесны нзд, приятня внешность, подчеркнутя элегнтность, собрнность. С привычной ловкостью он сдвл крты. Только глз ничего не упускли. В конюшне позди его дом стоял оседлння лошдь — небольшя стрховк н случй непредвиденных обстоятельств.

У бр, прислонившись к стойке, громдный, словно медведь-гризли, крепко пил Оверлин. Чем больше он поглощл спиртного, тем хлднокровней и опсней стновился. Когд-нибудь все здесь изменится, и он понимл это. Оверлин думл, что узнет, когд нступит это время, пок пусть его лучше никто не трогет. Иногд пьяный он терял нд собой контроль, когд его оствляли в покое, он обычно пил весь вечер, ни с кем не рзговривя и ни к кому не приствя, потом спокойно уходил домой отсыпться.

Ночь выдлсь прохлдня, поэтому обе печки рсклились докрсн. В нсыщенном тбчным дымом, зпхми дешевого одеколон, лкоголя и потных немытых тел воздухе можно было хоть топор вешть. Дв брмен сноровисто рзливли нпитки, стрясь спрвиться с нплывом клиентов.

Сегодняшний вечер чем-то отличлся от обычных, и брмены зметили это прежде всех. Оверлин они обслуживли не в первый рз и, кк всегд, чувствовли себя не в своей трелке — будто выствляли виски не человеку, рздрженному медведю с больным зубом. Но Оверлин являлся лишь чстью общего нпряжения. Брмены ощущли приближение беды.

Пожр в Медвежьем кньоне, убийство Чок Уорники и вооруження схвтк в Телячьей долине широко обсуждлись, но только тихими голосми. Время от времени, помимо желния хозяев, чьи-нибудь глз устремлялись н Оверлин. Все говорили не о том, сойдутся ли они с Мк-Куином, о том, когд сойдутся.

Гнфйтер крикнул, чтобы ему нлили следующую порцию, вырвл бутылку у брмен и поствил ее перед собой. Брмен торопливо отошел, н стреньком пинино кто-то збренчл мелодию слезливой бллды.

Дверь открылсь, и в слун вошел Уорд Мк-Куин, з ним — Ким Сртейн.

Ким, гибкий, кк молодя пнтер, срзу же знял выгодную позицию. Окинув глзми зл, отметил Рен Оливер и Оверлин.

Мк-Куин, не остнвливясь, подошел к Оверлину, вств от него футх в шести. Гнфйтер потянулся з бутылкой, Мк-Куин вышиб ее у него из-под руки.

При звуке рзбившегося стекл слун зтих. Никто, кроме Сртейн, дже не зметил приход шериф Фостер.

— Оверлин, я рзговривю с тобой кк помощник шериф. Ты должен покинуть город к полудню звтршнего дня. Поезжй и больше сюд не возврщйся.

— Тк, знчит, ты Мк-Куин? И ты опередил Бйн? Он, должно быть, здорово удивился. А хвлился, что смый быстрый, смый меткий! Дже вроде бы лучше меня. Ерунд! Где ему тягться со мной! — блгурил пьяный бндит.

Мк-Куин ждл. Он и не предполгл, что Оверлин подчинится и уедет. В поединке кто-то из них умрет, но он хотел спрведливости. Все рвно докзть, что гнфйтер учствовл в убийстве Джимми Мк-Крекен, почти невозможно.

Оверлин отличлся от Бйн. Чтобы уложить ткого здоровяк, пондобится куч свинц.

— Где Стрэнн? — потребовл ответ Мк-Куин.

Оверлин посмотрел н него широко рскрытыми глзми, зтем бросил взгляд н дверь и встретился глзми с Сртейном. Он понял, что его попытк скрыться повлечет з собой перестрелку, к которой он совсем не готов.

— Стрэнн, говоришь? Дже если ты спрвишься со мной, его тебе никогд не одолеть. Нет нужды говорить тебе, где он. Стрэнн см нйдет тебя, когд ты меньше всего будешь этого ждть.

Оверлин нрочито медленно отвернулся от Мк-Куин, взяв сткн левой рукой.

— Виски! Нлейте мне виски!

— Где он, Оверлин? Где Стрэнн?

Мк-Куин видел, что гнфйтер готовился убить его. Знчит, нужно сбить его с толку, чем-то огорошить. Он сделл полшг вперед.

— Говори, пьяный козел! Говори! — зорл он.

Едв умолкнув, с силой хлестнул его по щеке.

Удр получился крепкий и звонкий. Оверлин поштнулся. Его не били с тех пор, кк он стл взрослым. Пощечин потрясл его. Он гневно вскрикнул и рвнулся з револьвером.

Люди бросились врссыпную, прячсь з любые укрытия или высккивя в двери.

Мк-Куин быстро отступил, вынимя оружие, и выстрелил, одновременно шгнув влево и вынуждя тем смым противник поворчивться з ним. Первя пуля попл в цель н мгновение рньше, чем Оверлин успел нжть н спуск, ее удр кинул бндит н стойку, его собственный выстрел взрыхлил опилки н полу. В тот же миг Мк-Куин выстрелил снов.

Оверлин повернулся — в окроввленной рубшке, с выбитым глзом, — и его револьвер полыхнул плменем. Мк-Куин почувствовл сильный толчок, но не понял, куд он пришелся.

Он опять нжл н спуск и, не зня, сколько птронов остлось в револьвере, выхвтил левый и перебросил их из руки в руку, получив в првую полностью зряженный.

В другом конце зл рзыгрывлсь еще одн, не змечення никем дрм. Нблюдя з Мк-Куином и Оверлином, Рен Оливер решил, что это и есть его шнс. Пользуясь общей нерзберихой и змештельством, он убьет Мк-Куин. Оливер сбросил в лдонь спрятнный в рукве пистолет и нвел его н Уорд, но в тот же момент, кк в его руке блеснул голубя стль оружия, одновременно рявкнули дв револьвер — Сртейн стрелял от передней двери, шериф Фостер — слев от черного ход. Оливер вскочил, прижв руку к животу. Отняв лдонь, он с изумлением уствился н кровь и отчянно звизжл.

В этом визге вырзился весь животный ужс трус перед смертью, н которую он много рз обрекл других. Оливер потрясенно смотрел то н Фостер, то н Сртейн, которые держли его под прицелом и в случе необходимости выстрелили бы еще рз. Потом его ноги подкосились, и он упл, сжимя в руке колоду, зпчкнную его кровью. Стол перевернулся, с него н спину игрок посыплись фишки и крты. Кк осенние листья, они лежли н грязных опилкх, которыми еще утром посыпли пол.

У стойки все еще стоял Оверлин, в глзх его по-прежнему пылл яростный огонь.

— Ты!.. Ты!..

Он нчл пдть, но ухвтился з поручни стойки, пытясь еще что-то вымолвить. Постепенно пльцы рзжлись, и он грохнулся н пол, удрившись головой о ножку, и отктился в сторону.

Мк-Куин повернулся, словно очнувшись от дурного сн, и увидел Ким у входной двери и Фостер сбоку.

По деревянному тротуру кто-то быстро бежл. Дверь рспхнулсь. Револьверы нстороженно поднялись.

В зл из темноты влетел перепугнный, побледневший Болди Джексон.

— Уорд! Помоги мне Господь! Я убил женщину! Я убил Шерон Клэрити.

Рзрозненные свидетели перестрелки неожиднно превртились в рзгневнную толпу, ринувшуюся к нему.

— Что?

— Погодите! — Мк-Куин предостерегюще поднял руку. — Выслушйте его!

Он згнл птроны в опустевший брбн.

— Лдно, Болди, покзывй.

— Клянусь Создтелем, Уорд, я принял ее з мужчину, который хочет в меня выстрелить! Видел у нее в рукх оружие ясно, кк н кртинке, поэтому и пльнул!

З ними следовл бормочущя, рссерження толп. Болди привел их в темный проулок з мгзином. Тм лежл женщин, одетя в плтье для верховой езды. Мгновение Уорд вглядывлся в неподвижное, стрнно привлектельное лицо, зтем быстро нгнулся и под протестующие крики схвтил Шерон Клэрити з золотистые волосы и рвнул их.

Прик остлся у него в руке, голов мягко стукнулсь о землю… Коротко остриження голов мужчины!

Уорд опять нгнулся, схвтил ворот плтья и рзорвл его. Все увидели нбитый тряпкми бюст и худощвую, мускулистую, покрытую волосми грудь мужчины.

— Это не Шерон Клэрити, — скзл он. — Это Стрэнн.

Ким Сртейн рзвернулся и быстро зшгл прочь. З ним последовл Мк-Куин. Когд они подошли к «Эмпориуму», появился Бд Фокс.

— Никто отсюд не выходил, кроме этой… девушки. Он долго здесь нходилсь. Стрик тоже хотел уйти, но я предупредил, чтобы он оствлся. Он в мгзине.

Первым вошел Мк-Куин, з ним шериф Фостер, Сртейн, Джексон, Фокс и Джонс.

Сйлс Хтч сидел з своим обшрпнным письменным столом. Его худое лицо, кзлось, осунулось еще больше. Он посмотрел н них жестко и злобно.

— Ну? Что это знчит? Ввливетесь кк к себе домой.

— Вы рестовны, Хтч, з оргнизцию убийств Джимми Мк-Крекен и Нил Уэбб.

Хтч зхихикл:

— Я? Арестовн? Тебе ндо многому учиться, сынок. Зкон здесь отвечет передо мной. Это я прикзывю, кого рестовть, кого осудить. У вс нет докзтельств! У вс нет улик! Ты тртишь пр впустую, сынок.

Вперед пробился Болди Джексон:

— Уорд, это же тот смый Коротышк Стрэнн, о котором я тебе говорил! Я в первый рз кк следует его рссмотрел. Смый подлый из четырех бртьев! Он, нверное, приходится дядей тому, кто переоделся ткой крсивой женщиной.

— Хтч, ты зкзывл убийств. Все, кроме одного. Чок Уорники ты убил см. — Он повернулся к Фостеру: — Подумйте сми, шериф. Вспомните толпу и Чок Уорники н лошди. Есть только одно место, откуд могли выстрелить, — это окно! А нжть н спуск имел возможность только один человек — он!

Сйлс Хтч вжлся в кресло. Когд Фостер протянул к нему руку, он отштнулся.

— Не позволяйте им вешть меня! — взмолился он.

— Теперь нчинется вш рбот, Фостер, — произнес Мк-Куин. — Можно измерить угол полет пули, кроме того, у вс есть Бемис. Он знет, кк погиб Чок, и подтвердит связь между Нилом Уэббом и Хтчем. Ему все известно.

Уорд повернулся к двери. Он устл, смертельно устл, все, чего ему хотелось, — это отдохнуть. К тому же у него болело бедро. Некоторое время оно просто сднило, но сейчс стло его по-нстоящему беспокоить. Тут-то он вспомнил, кк его что-то удрило во время поединк с Оверлином.

Оружейный пояс окзлся порвн, дв птрон в нем — смяты. Очевидно, здел пуля, срикошетив от птронов, он нгрдил его приличным синяком.

— Ким, — позвл Мк-Куин, — поехли домой н рнчо.

Историческя спрвк

Рботющие ковбои редко носили пиджки. Пиджк сковывет движения рук и плеч при киднии лссо и прочей рботе, поэтому ковбои любили жилеты, обычно рсстегнутые. В крмнх жилет лежл кисет с тбком и прочие мелочи. Позднее, когд появились рубшки с нгрудными крмнми, кисет переместился туд, причем звязки болтлись снружи, чтобы удобнее было доствть.

Рньше рубшки были без крмнов и воротничков. Когд человек одевлся «н выход», он пристегивл нкрхмленный или целлулоидный воротничок. Хотя последние было удобно чистить, их нужно было держть подльше от огня, особенно от сигр, сигрет или дже горячего пепл. Целлулоидные воротнички имели обыкновение исчезть во вспышке плмени, от которого чсто згорлось все, что было поблизости.

Бнднну, или шейный плток, свободно повязывли вокруг шеи широким концом вперед и носили не рди укршения. Это был, нверное, смя полезня чсть одежды ковбоя. Примеров ее использовния можно нйти больше сотни. Обычно шейным плтком зкрывли лицо, чтобы уберечься от пыли, особенно когд ковбой ехл позди перегоняемого стд или тбун. Еще им перевязывли рны, подвешивли сломнную руку, процеживли через него воду для питья, зщищли шею от солнц и т. п.

Шейные плтки почти всегд были крсного цвет. И не потому, что именно ткие считлись модными, просто других не было. Позже нчли производить синие плтки в белый горошек, в основном их продвли железнодорожным рбочим, для которых синий цвет стл неглсной униформой. Иногд, конечно, встречлись ковбои, носившие шелковые шейные плтки, которые могли быть любого цвет.

Воротнички рубшек крепились пуговицми. Эти пуговицы были смой упрямой, коврной и просто подлой штукой, с которой приходилось иметь дело людям, и, вероятно, служили причиной смых стршных ругтельств, чем что-нибудь иное, изобретенное человечеством, з исключением «Форд-Т». В процессе борьбы с пуговицей он неизменно выскльзывл из пльцев и зктывлсь в смое недосягемое место комнты. Нельзя было просто нгнуться и поднять ее. Обязтельно приходилось вствть н колени, лезть под шкф или ккую-то другую мебель и шрить по полу рукой. Компетентные источники сообщли, что в тких случях непечтными выржениями пользовлись дже проповедники.

Внчле ковбои, кк и все рботяги, носили любую струю одежду. Чсто н них можно было увидеть чсть военной формы времен Гржднской войны, особенно шинели — кк серые, тк и голубые 2. Это был тепля, очень удобня одежд, ее носили н грнице освоенных территорий по крйней мере лет сорок после окончния войны. Во многих случях шинель зменял тулуп из буйволиной шкуры. Когд я был млышом, один из тких тулупов все еще влялся где-то в доме, и ничего теплее его не было — и, должен добвить, тяжелее.

Когд выпс скот стл профессией, получил рзвитие и костюм ковбоя, и если приезжие с восток считли его нрядным, то он тким не здумывлся. Одежд ковбоя был преднзнчен строго для рботы. Многие лошди, н которых они ездили, были лишь нполовину объезженными, потому нужен был спог с острым носом, который легко проскльзывл в стремя, и высокий кблук, чтобы он хорошо тм держлся.

Кожные чехлы н брюки были изобретены, чтобы колючий кустрник и острые ветки не рвли одежду, когд ковбой гнлся з бычком в зрослях. Всдники в других чстях Зпд носили их, чтобы зщитить кк одежду, тк и сми ноги. Шерстяные чехлы, которые в нши дни увидишь редко, носили в Вйоминге и Монтне. Чсто их делли из коровьих шкур, н которых оствляли мех, либо из овчины, либо из козьих шкур. Когд Кинг Фишер со своими прнями нпл н бродячий цирк около Увльде, штт Техс, он убил тигр, чтобы сделть себе из его шкуры пру чехлов. Но Кинг Фишер любил нрядно одевться, и никто из киношных ковбоев в этом ему в подметки не годится.

Между прочим, многие ковбои любили приодеться, но не всем это было по крмну. Они рботли в смой удобной для этого одежде, ккую могли нйти. Еще одн чсть одежды ковбоя, которую редко можно встретить сейчс, — это кожные крги. Их можно увидеть ткже в вестернх немого кино, когд еще были живы стрые ковбои-рботяги.

Смыми вжными для ковбоя были его шляп, споги и седло. Первые приличные шляпы для них нчл делть Стетсон, и скоро его имя стло синонимом для слов «широкополя шляп», точно тк же, кк кждый револьвер иногд нзывют кольтом, вне звисимости от фбричной мрки, или кк кждую винтовку нзывют винчестером.

МАК-КУИН С «ТАМБЛИНГ К»

Уорд Мк-Куин осдил гнедого и прищурился, глядя против солнц. Соленый пот рзъедл глз, и он отер его концом шейного плтк. Ким Сртейн згонял двух упирвшихся бычков в стдо. Бд Фокс вел лошдь вверх по склону, где ждл Мк-Куин, нблюдя з перегоном.

Фокс остновился рядом.

— Уорд, помнишь того строго пятнистого погнц с подрнной шкурой? Это его пстбище, мы его тк и не видли.

— Д, того мохнорогого не збудешь. Скорее всего, прячется где-нибудь в кньонх. Ты их кк следует прочесл?

— Аг. Мы с Болди прошерстили все вокруг, но он нм тк и не поплся. Интересно, где он?

— Нверное, ты прв. Прятться — не в его хрктере. Почуй он что-нибудь — тут же примчлся бы, чтобы нвредить. — Он здумлся. — У нс пропдл скот, пок меня не было?

Фокс пожл плечми:

— Если и пропло, то несколько голов, з все время, не больше, но могу спорить, коли этот пршивец ушел, он увел с собой не одну корову. Он всегд собирет целое стдо.

К ним подъехл Болди Джексон.

— Вон тм ншел стрнные следы, — кивнул он в сторону ближйшего устья кньон. — Похоже, их оствил человек без лошди.

— Поехли посмотрим. Человек без лошди в этой местности? Вряд ли, — зсомневлся Мк-Куин.

Он повел коня в узкий с высокими стенми кньон, звленное кмнями дно которого густо зросло кустрником. З ним тронулись Болди и Бд. Единственный путь пролегл по извивющемуся сухому руслу ручья. Тм, где он вытекл в долину, широким веером вынося песок, Болди остновился.

Уорд поглядел н нйденные Джексоном отпечтки.

— Д, действительно стрнные, — пожл он плечми. — Обувь смодельня. Интересно, это его кровь или ккого-то животного?

Он медленно повел гнедого по руслу, но через несколько минут нтянул поводья.

— Он рнен. Посмотрите н следы. Вот он шел отсюд. Шги длинные, ровные. Он, видно, высокий. Обртите внимние! Нзд он возврщлся — уже еле тщил ноги, шгл неровно, штясь. Двжды з двдцть ярдов остнвливлся и кждый рз искл, н что опереться. Мы пойдем з ним, Болди. Возврщйся и помоги ребятм. Скжи Киму и Теннесси, где мы. Бд остнется со мной. Может, мы его нйдем, тогд он будет нм блгодрен. Кжется, он рнен серьезно.

Они осторожно двинулись дльше. Ярдов через сто Бд остновился и вытер плтком лицо.

— Он считет, что у него н хвосте преследовтели. Гляди — пытлся уничтожить отпечтки. Дже вытер пятно крови.

Уорд Мк-Куин остновился и внимтельно осмотрел продолжение русл. Что-то здесь не тк. Он провел в этой округе несколько месяцев и полгл, что хорошо изучил местность и ее обиттелей, однко не мог предствить, кто этот рненый. Боясь погони, он явно пытлся скрыть следы, несмотря н очевидную слбость. Преследовли его врги, не зкон. Мк-Куин еще рз перебрл в уме всех, кого знл, но ответ не нходился.

Они тронулись дльше по тесному ущелью, рссмтривя отпечтки. След внезпно исчез н широком скльном уступе тм, где кньон делился ндвое.

— Приехли, — объявил Фокс. — Со своей обувкой здесь он следов не оствит и вверх не поднимется. — Првый рукв кончлся крутой кменной осыпью, которую не одолеть и з несколько чсов измтывющего подъем, левый упирлся в обрыв, под которым влялись обломки скл. — Он либо вернулся, либо прячется в кустх, — добвил Фокс.

Мк-Куин пожл плечми:

— Поехли обртно. Он не хочет, чтобы его ншли, но с ткой рной без уход он, скорее всего, здесь и умрет.

Он нрочно говорил очень громко.

Повернув коней, ковбои нпрвились нзд по кньону и вскоре нгнли стдо.

Когд они подъехли к своему брку, н крыльце дом их ждл Руфь Кермитт. Возле нее стоял худощвый, узколицый мужчин в черном сюртуке. Уорд нтянул поводья. Гость пристльно, видимо не упускя ни единой мелочи, оглядел его и быстро отвел взгляд.

— Уорд, это Джим Янт. Он покупет скот и хочет взглянуть н стдо, которое ты только что пригнл.

— Рд познкомиться, — приветливо скзл Мк-Куин. Он посмотрел н лошдь Янт и висящие у него н бедрх кобуры.

Еще дв незнкомых человек сидели н ступенькх брк — крупный прень в рубшке в клеточку и рыжеволосый с винтовкой н коленях.

— Мы хотим купить от пятисот до тысячи голов, — пояснил Янт. — Слышли, что у вс хороший скот.

— Мясной?

— Нет, нс интересует в основном племенной. Мы оборудуем рнчо. Н другой стороне Ньютонов.

— У нс есть скот н проджу, — кивнул Уорд. — Точнее, у мисс Кермитт. Я лишь упрвляющий.

— Вот кк? — Янт оглянулся н Руфь с внезпно вспыхнувшей улыбкой. — Знчит, мисс? Или вы вдов?

— Мисс. Мы сюд приехли с бртом, но его убили.

— Тяжело молодой женщине одной упрвляться с рнчо, не тк ли? — посочувствовл гость.

— Мисс Кермитт прекрсно обходится, — прохлдным тоном зметил Мк-Куин, — и он не совсем одинок.

— Неужели? — Янт вопросительно поднял бровь. — Нет, — скзл он после минутного рзмышления, — конечно, нельзя утверждть, что он одинок, если у нее есть скот и ковбои.

Руфь быстро встл, предупреждя готовую сорвться с губ Уорд грубость.

— Мистер Янт? Не хотите ли кофе? Потом поговорим о делх.

Они ушли в дом. Уорд резко рзвернулся и зшгл к брку, ведя гнедого в поводу. Он не н шутку рзозлился и не скрывл этого. Остролицый рыжий взглянул н него, когд он проходил мимо, и с ехидством бросил:

— Что, приятель, увели твою девушку?

Мк-Куин остновился и в упор посмотрел н обидчик. Болди Джексон немедленно поднялся и отошел к углу брк, обрзовв тким обрзом треугольник, в двух вершинх которого нходились они с Мк-Куином, в третьей — чужки.

— Мисс Кермитт, — холодно произнес Уорд, — моя хозяйк. Он леди, поэтому не советую думть о ней что-нибудь лишнее.

Рыжий ухмыльнулся:

— Аг, нш босс обожет леди! Он знет, кк с ними обрщться. — Он нмеренно повернулся спиной к Болди. — Ты когд-нибудь служил упрвляющим н тком рнчо, Додсон? Может, тебе или мне предложт новую рботу?

Уорд вошел в брк. У окн стоял Бд Фокс. Он тоже нблюдл з стрнной прой.

— Похоже, они не слишком-то дружелюбны, — прокомментировл он, нливя в жестяной тз теплой воды. — Вроде дже кк хотят нрвться н неприятность.

— К чему им это? — спросил Мк-Куин.

Бд плесклся в тзу и не ответил, но Уорд зинтересовлся. Нстроение и поведение свлившихся н их голову визитеров не уклдывлось в рмки обычного и не совпдло с объявленной ими целью приезд. Он взглянул в сторону дом, и его губы сжлись. Джим Янт держлся свободно, легко вел беседу, д и одет с иголочки. Любой женщине он покжется симптичным.

З домом вдли светился огонек — окно мгзин Гелвин в Мннерхузе. Его хозяин пс скот н другой стороне Ньютонов. Неожиднно Мк-Куин решился. После ужин он поедет в город и поговорит с Гелвином.

Кк всегд, ковбои ели в доме. З ужином все молчли, кроме Руфи и Джим Янт, сидевших во глве стол, которые смеялись и оживленно болтли.

Сидевший нпротив Янт Уорд не произнес и двух слов. Болди, Бд и Теннесси тоже держли рты н змке. Только Рыжий Лунд иногд вствлял свои змечния. В конце стол поджрый, мускулистый Ким Сртейн переводил взгляд с одного лиц н другое.

После ужин Уорд вышел н злитый лунным светом двор. З ним срзу же выскочил Ким.

— Что происходит, босс? — прошептл он. — Все сидели кк пришибленные.

Уорд объяснил и добвил:

— Может, Янт и покупет скот, но сопровождющие его прни — явно не те, з кого себя выдют, никкие они не ковбои. Рыжий Лунд — точно гнфйтер, я тких нгляделся, д и Пит Додсон, дю руку н отсечение, вернулся с Тропы Бндитов. Или я ничего не понимю. — Он попрвил оружейный пояс. — Смотюсь-к в город. Присмотри тут, лдно?

— Присмотрю. — Ким понизил голос. — Что-то этот Лунд мне совсем не нрвится. Д и Янт тоже.

Мгзин Гелвин окзлся зкрыт, но Мк-Куин срзу сообрзил, где нйти хозяин. Спрыгнув с коня, он привязл его у слун и прошел в зл. З стойкой Абель протирл сткны. Перед ним стояли дв незнкомых прня. Об тут же оглянулись, когд он вошел.

Гелвин сидел з крточным столиком с Дейвом Кормком, Логном Кином и высоким худощвым незнкомцем. Они игрли в покер.

— Привет, Уорд! — оторввшись от крт, помхл ему Гелвин, приятный человек небольшого рост с умными, проництельными глзми. — Кк дел н «Тмблинг К»?

Мк-Куин хотел было ответить, но ккое-то шестое чувство предупредило его, и он нпрвился к стойке, лишь бросив н ходу:

— Нормльно. Сегодня выгоняли коров из ущелий. Тяжеля рботенк. Лично я предпочитю открытое прострнство. — Одним глотком он опрокинул сткнчик, нблюдя з двумя чужкми в зеркло з стойкой. — Говорят, з Ньютонми хорошие пстбищ. Хочу проехться посмотреть, нет ли свободных.

— Тм полно свободных, — усмехнулся Гелвин. — Земля очень быстро преврщется в пустыню. Песок ндвигется, ручьи пересыхют. Н протяжении сотни миль нет ни одного источник. Д, — он взял колоду и стл ее тсовть, — недели три нзд зшел ко мне Койот Бенни. Он уезжл. Ккой-то крточный шулер выигрл у него рнчо. Бенни смеялся нд ним. Скзл, что ндо, пок не поздно, удирть отсюд.

Двое у бр повернулись и тоже внимтельно слушли Гелвин. Один из них хотел что-то скзть, но второй остновил его, положив руку н плечо.

— А он скзл, кто выигрл рнчо? — спросил Уорд.

— Конечно! — Гелвин нчл сдвть. — Ккой-то пришлый игрок по имени…

— Ты слишком много болтешь, — с угрозой произнес здоровый прень из чужков и шгнул к крточному столику. — Что ты знешь о землях з Ньютонми?

Удивленный неожиднно грессивным выпдом незнкомц, Гелвин рзвернулся н стуле, переведя взгляд с одного н другого. Мк-Куин взял бутылку.

— В чем дело? — спросил Гелвин очень спокойно. Эти люди не выглядели пьяными, весь его жизненный опыт подскзывл, что он попл в беду. Серьезную беду. — Что ткого я скзл? Я всего лишь объяснил, кк обстоят дел н пстбищх з Ньютонми.

— Ты соврл! — Рук прня повисл нд кобурой. — Ты соврл! Т земля вовсе не преврщется в пустыню! Он тк же хорош для выпсов, кк любя другя.

Чужк, без сомнения, пытлся спровоцировть дрку, но влделец мгзин не собирлся умирть из-з ккого-то пустяк.

— Я не вру, — холодно ответил он. — Я псу тм скот вот уже десять лет, приехл с первыми поселенцми и рзговривл с индейцми, которые жили тм рньше. И зню, о чем говорю.

— Знчит, я вру? — Здоровяк потянулся з револьвером.

Мк-Куин быстро повернулся и сбил првой рукой бутылку, которя вертясь полетел во второго. Продолжя двигться, он схвтил громилу з пояс и швырнул в его нпрник, который отпрянул от бутылки. И они об рухнули.

Рыч от злости, первый тут же вскочил. Его рук метнулсь к кобуре и вдруг зстыл. Н него смотрело дуло револьвер Мк-Куин.

— Рзговор был чстный, — мягко зметил Уорд. — У нс в городе не принято вмешивться. Усек?

— Если б ты не достл шестизрядник зрнее, ты бы тк не рзговривл.

Уорд вернул оружие в кобуру.

— Лдно, теперь мы н рвных.

Перед ним стояли двое взрослых прней, но им неожиднно рсхотелось дрться. Они решили, что игр не стоит свеч.

— Мы не ищем неприятностей, — зявил тот, что поменьше. — Просто зехли в город з выпивкой.

— Тогд уезжйте, — ответил Уорд. — И не влезйте в рзговоры, которые вс не ксются.

— Мы с Холльером… — нчл здоровяк уже другим тоном, но вдруг осекся и нпрвился к двери.

Уорд вернулся к бру.

— Спсибо, Гелвин. Ты рсскзл мне то, что нужно.

— Не понимю, — возмутился Гелвин, — чего они ко мне прицепились?

— Тот шулер, о котором ты говорил… Его зовут не Джим Янт?

— Он смый! Откуд ты знешь?

Высокий мужчин, игрвший в крты вместе с Гелвином, поднял глз.

— А вы, случйно, не Уорд Мк-Куин из Техс?

— Из Техс. А что?

Незнкомец вежливо улыбнулся:

— О вс тм много говорят. Нслышн о вшей стычке с бндой из кньон Мрвильяс.

Мк-Куин стрлся быть осторожным, когд возврщлся н рнчо, но двоих прней из слун тк и не встретил. А голов его рзрывлсь н чсти от теснившихся в ней мыслей. «Холльер… Холльер… — стрлся он вспомнить. — Несколько лет нзд ккой-то Холльер чудом сбежл от пытвшейся линчевть его толпы. Он рботл в пре с человеком, которого звли… Пэкер, у здоровяк н кобуре выжжен букв „П“…

Ккую же игру зтеял Джим Янт? Дв прня из слун, конечно, с ним связны. Они не хотели, чтобы всплыло имя Янт, и стремились, чтобы состояние пстбищ з Ньютонми не обсуждлось в городе.

Фктов мловто. Янт выигрл рнчо в покер. Гелвин нмекнул, что он мошенничл. Рнчо, которое он в результте получил, постепенно преврщлось в пустыню. Другими словми, он не получил ничего, кроме головной боли. Что дльше?

Логично было бы предположить, что ткой человек, кк Янт, пожмет плечми, збудет о неудче и продолжит знимться своим делом. Он тк не поступил, что говорило о кком-то плне. Лунд и Додсон — подходящие компньоны для Пэкер и Холльер. Янт говорил о покупке скот, но он не из тех, кто бросет деньги н ветер. Может, они хотели зняться угоном скот?

Ясно одно: ндо немедленно возврщться н рнчо и предупредить ребят о предстоящих неприятностях. Вероятно, сегодняшние события в слуне их ускорят. А что с Руфью? Неужели ее очровл Янт? Или он хотел продть ему скот и держлсь просто вежливо? Ндо ли говорить ей о своих сомнениях?»

Упрвляющий «Тмблинг К» въезжл в ворот рнчо, когд прогремел выстрел. Что-то сильно удрило его по голове, и он упл с коня, Теряя сознние, чувствовл, кк трещит его голов, словно вокруг висков стягивют тугой ремень.

Медленно и мучительно возврщлся Уорд к жизни. Его веки зтрепетли и опять зкрылись — нхлынувшя слбость не позволял окончтельно очнуться. Уорд усилием воли зствил себя открыть глз. Он лежл н спине в полутьме. Вечер нступил сырой и прохлдный.

Сознние прояснялось постепенно. Снчл до него дошло, что он нходится в пещере или штреке шхты. Осторожно повернув голову, огляделся. Лежит н грубом соломенном тюфяке н песчном полу. Футх в двдцти — узкое светлое пятно. Поблизости висящий н стене его оружейный пояс с револьверми и прислонення к стене винтовк.

Пятно свет померкло, в пещеру кто-то зполз. Человек встл и бросил н землю охпку хворост, потом поднял повыше лмпу и взглянул н Мк-Куин.

— Очнулся? Ну, прень, я уже и не думл, что ты выкрбкешься.

Перед ним стоял высокий худой стрик с живыми глзми и почти совершенно седыми волосми. Вдруг Уорд зметил его обувь. По следм этого человек они шли в кньоне!

— Кто ты? — спросил он.

Стрик улыбнулся и присел н корточки.

— Меня зовут Чрли Куэйл. Рботл н Чейт. Он имел рнчо в Ньютонх.

— По-моему, это тебя мы выслеживли н днях. Кжется, вчер.

— Д, я тот смый, но это случилось не вчер. Ты провлялся здесь без сознния две недели, много бредил. Я, грешным делом, нчл думть, что ты не выживешь.

— Две недели? — Мк-Куин хотел привстть, но усилие окзлось непомерным. Он беспомощно упл н спину. — Две недели? Н рнчо нверняк подумли, что меня уже нет в живых. Зчем ты притщил меня сюд? Кто в меня стрелял?

— Попридержи коней! Мне ндо умыться и приготовить поесть.

Нлив в тз воды, стрик сполоснул руки и лицо. Вытирясь, объяснил:

— Я не видел, кто в тебя стрелял. Но дв янтовских бндит привезли тебя в кньон и сбросили в сухое русло. Потом звлили песком и веткми, но поленились. Посчитли тебя мертвым и уехли. Я полюбопытствовл, кого зстрелили, пошел рскидл ветки, откопл тебя и обнружил, что ты еще жив. Вот и приволок сюд, и, ндо скзть, это был т еще рботенк. Ну и тяжел же ты, мистер!

— Ты следил з ними, когд в меня стреляли?

— Нет. Честно говоря, я присмтривлся к рнчо, хотел стянуть немного кофе, когд услышл выстрел и увидел, кк тебя увозят. Ну и поехл следом. — Куэйл рзжег трубку. — Н рнчо перемены. Твоего друг Сртейн уволили. Фокс и вшего лысого ковбоя — тоже. Теннесси поцплся с Лундом, и тот убил его. Внчле спровоцировл ссору, потом окзлся быстрее в поединке. Янт подружился с Руфью Кермитт и чувствует себя хозяином рнчо. Тм все время ошивются то один, то дв его крутых ковбоя.

Мк-Куин бессильно откинулся н тюфяке. Ким Сртейн уволили! Ким рботл у Руфи дольше всех! Он приехл с ней и ее бртом из Монтны. Он прошел через все передряги н пстбищх Пйлот, когд Мк-Куин впервые их встретил. Ким честный ковбой, гордился своей рботой, и вот его уволили! Выгнли!

А Теннесси убили!

Что з человек Руфь Кермитт? Он выкинул смых проверенных и преднных ковбоев и взял бнду скотокрдов во глве с мелким шулером. И подумть только, что он испытывл к ней ткие чувств! Он н полном серьезе считл, что они создны друг для друг, и не делл ей предложение лишь потому, что считл себя неровней ей в мтерильном смысле. Ну и дурк же он!

— Голов у тебя крепкя, — продолжл тем временем Куэйл, — инче бы ты помер. Пуля удрил тебя нд глзом и отскочил. К тому же у тебя сотрясение — я зню, о чем говорю, — и большя потеря крови.

— Мне нужно выбрться отсюд, — произнес Уорд. — Хочу повидться с Руфью Кермитт.

— Лучше лежи и попрвляйся. Сейчс он знят этим Янтом. Они ездят по пстбищм, держсь з ручки. Их все видли. А если уж он уволил своих стрых верных ковбоев, то упрвляющего точно не зхочет видеть.

Конечно же он прв. Что толку рзговривть с женщиной, которя прогнл смых преднных помощников?

— А ты здесь кк очутился?

Куэйл нрезл в сковородку бекон.

— Я уже говорил, что рботл н Чейт. Янт выигрл у него рнчо, но, между нми, Чейт дже обрдовлся, что от него избвился. Когд Янт понял, что ему достлось, он рссвирепел. Я з время рботы скопил почти годовую зрплту и готовился отпрвиться восвояси. Один из ковбоев Янт увидел деньги и выследил меня, зявил, что я укрл их н рнчо. Мы поцплись, и в меня всдили мленько свинц, но я смылся и укрылся в этом кньоне.

Весь день Мк-Куин отдыхл, рзмышлял нд обрушившимися н него проблемми. Но что он мог придумть? Если Руфь Кермитт сделл выбор, все остльное теперь — не его дело. Лучший выход — седлть коня и уезжть. Просто збыть все.

Куэйл вернулся, когд совсем стемнело, и принес новости, которые с удовольствием рсскзывл:

— Янт прибирет к рукм округу. Вчер вечером он приехл в Мннерхуз и стл искть Гелвин, но тот уехл со своим новым приятелем, с которым все время игрет в крты.

Придрвшись к Дейву Кормку, Янт убил его. Говорят, он кк дьявол обрщется с шестизрядником. Потом Лунд с Питом Додсоном избили Логн Кин. Янт объявил, что теперь «Тмблинг К» его, и что он женится н Руфи Кермитт, и что ему ндоели рзговоры про него и его людей. Он думет, что стреножил город. Может, тк оно и есть.

Руфь выходит з Джим Янт! Уорд ощутил приступ ревности и вдруг понял, что он любит ее. Любил всегд! И вот он выходит з Янт!

— И ты видел Ким Сртейн?

— Нет, — ответил Куэйл, — но слышл, что они втроем подлись в горы — в Ньютоны.

Мк-Куин поднялся н рссвете и вылез из-под одеял. Хотя голов еще болел, но чувствовл он себя лучше. Не вжно. Пор действовть. В конце концов, з время долгой болезни он немножко отдохнул, блгодря отменному здоровью, быстро попрвлялся. Уорд смзл и перезрядил оружие. Куэйл нблюдл з его сборми, но молчл, пок он не нтянул споги.

— Если уж ты твердо нмерен отпрвиться з неприятностями, подожди все же темноты, — посоветовл он. — У меня для тебя есть лошдь.

— Лошдь? Прекрсно! Съезжу посмотрю н рнчо. Мне кжется, тм творятся чудес.

— Мне тоже. — Куэйл выбил пепел из трубки. — Сегодня я видел эту Руфь. Они проезжли мимо, когд я лежл в кустх. Не похож он н невесту, которя ездит с любимым женихом. Может, все крутится против ее воли?

— Не могу дже думть о том, что он сошлсь с тким человеком, кк Янт. Ну лдно, я выясню.

— Не я, мы, — попрвил его Куэйл. — Мне не нрвится, когд в меня стреляют. Я тоже учствую в этой дрке.

— Помощь мне пондобится, но лучше съезди отыщи Ким Сртейн. Он мне нужен. Привези его и остльных для окончтельной рзборки с Янтом. Предупреди, что здч нелегкя.

Где Куэйл достл темно-гнедого, его любимого коня с ходким шгом, Мк-Куин не знл д и не интересовлся. Ему отчянно нужн был лошдь, гнедой к тому же кк нельзя лучше подходил для решения тех здч, которые теперь стояли перед Уордом.

Что бы ни здумл Янт, орудовл он быстро и решительно. Приглядел «Тмблинг К», устроил зсду н Мк-Куин, зствил Руфь Кермитт уволить своих лучших ковбоев, зменил их своими пособникми-бндитми, зтем приехл в Мннерхуз и подвил возможную оппозицию, убив Дейв Кормк и избив другого человек.

Если уж кто и воспротивился бы его действиям, то именно Кормк и Кин. С Теннесси тоже рспрвились, но Теннесси в городе не знли, и его смерть могли списть н простую ссору между ковбоями. Янт покзл себя быстрым, решительным и безжлостным противником. Поскольку он действовл с тйного или явного соглсия Руфи, горожне Мннерхуз рстерялись и только рзводили рукми.

Вполне вероятно, что без Кормк, Кин и Гелвин они вообще не видели возможности противостоять чужку. Никто из них не желл лезть в дел «Тмблинг К», восств против человек, который покзл себя достточно опсным, они боялись потерять все. Крточный шулер приобрел контроль нд городом. Его бнд совершил лишь две ошибки: упустил по лености Чрли Куэйл и не убедилсь по небрежности, что Мк-Куин мертв.

Гнедой любил дорогу и шел ходко. Уорд ехл к рнчо, стрясь держться незметно. Куэйл еще рньше отпрвился искть Ким, Бд и Болди. Последние дв — хорошие ковбои и ндежные прни, но худощвый смуглый Ким Сртейн обрщлся с револьвером не хуже смых сноровистых гнфйтеров.

— Вместе с ним, — скзл Уорд гнедому, — я готов сржться против целой рмии!

Он оствил коня в ивняке около ручья и, осторожно шгя по кмням, через кустрник пробрлся к дому, где ярко светились окн.

Некоторое время он лежл в кустх, изучя обстновку. Ошибк сейчс могл стоить жизни. Уорд не имел зрнее обдумнного плн и решил действовть по обстоятельствм. Если нйдет Руфь, то пострется поговорить с ней, выведть нмерения Янт. Тогд будет ясно, с чего нчть.

Нверняк н дворе кто-то есть. Куэйл видел, что поблизости все время крутится кто-нибудь из приспешников Янт. Шулер осторожный человек.

Неожиднно н крыльце брк злел огонек сигреты. Очевидно, куривший только что повернулся. Неужели что-то услышл? Нет, сидит спокойно. Видно, это и есть дежурный.

Уорд пополз влево, пок не окзлся з домом. Зтем перебежл к стене. Ему повезло: ночь стоял душня, и окошко не зкрыли. Соблюдя предельную осторожность, кончикми пльцев рсширил щель.

В столовой Джим Янт рсклдывл псьянс. Рыжий Лунд смзывл револьвер. Пэкер, облокотившись н стол, курил и нблюдл з Янтом.

— Мне всегд хотелось иметь собственное рнчо, — говорил Янт, — и я его ншел. Нет смысл вклывть, когд можно жить по-человечески. Если бы не проклятый песок в той дыре, что я получил от Чейт, з Ньютонми мы бы построили собственное рнчо. Но я увидел это, и оно мне срзу понрвилось.

— Ты быстро все обтяпл, — хмыкнул Пэкер, — но тебе повезло, что нм с Холльером удлось шлепнуть Мк-Куин. Я слыхл, что с ним шутки плохи.

— Может, и тк, — пожл плечми Янт, — но слухи ходят всякие, и половин из них — небылицы. Дже если он умел обрщться с пушкой, то для ткой игры этого мло. Здесь нужны мозги. — Он взглянул н Лунд: — Знешь, рнчо Логн Кин лежит к югу от ручья Лошдиный Хвост и грничит с землей «Тмблинг К». Мы будем крсть у него скот, рзгоним ковбоев, потом вынудим продть. У него тысячи кров прекрсных пстбищ с хорошими водоемми, грниц рнчо подходит к смому городу. Кин сейчс нпугн. Кк только мы с Руфью поженимся и эт земля будет по прву приндлежть мне, вот тогд мы им и зймемся. По моим рсчетм, н всю процедуру уйдет от силы месяц.

Рыжий оторвлся от своего револьвер.

— Ты получишь землю, мы что?

— Вм не нужн земля, — згдочно улыбнулся их босс, — мне нужн. Я случйно узнл, что у Руфи в знчке есть десять тысяч доллров. Вы, ребят, — при этих словх его взгляд здержлся н Лунде, — рзделите их между собой. Рзделите тк, что всем достнется поровну.

Глз Лунд говорили о том, что он хорошо понял мысль хозяин, и Мк-Куин бросил взгляд н Пэкер. Конокрд, видно, ничего не зметил. Уорд знл, кк происходят ткие дележки. Лунд получит нличные, другие — по порции свинц.

Достигнув желемого, Янт стремился оствить в живых кк можно меньше свидетелей его мошенничеств.

Пригнувшись под окном, Мк-Куин прикинул свои возможности. Джим Янт имел репутцию стрелк высокого клсс. Рыжий Лунд уже покзл свое умение. Пэкер тоже влдеет револьвером, хотя не тк виртуозно, кк т прочк. Три к одному — шнсы не из лучших, к тому же в брке нверняк сидят Холльер с Питом Додсоном — противники тоже серьезные.

Рздлся стук копыт по утрмбовнной земле. Всдник спешился у крыльц, и вскоре дверь в комнту отворилсь. Вошел тот смый худощвый незнкомец, который две недели нзд игрл в крты с Гелвином и Кином.

— Вы Джим Янт? Я проезжл мимо… Н дилижнсной стнции лежит пкет для мисс Кермитт. Он может збрть его в любое время.

— Пкет? Почему же вы его не привезли?

— Мне его не дли. Кжется, это деньги или что-то еще ценное. Плт з ккую-то ее собственность в Вйоминге. Ей нужно смой рсписться. Почтовые рботники не впрве отдть пкет кому бы то ни было, кроме нее.

Янт кивнул:

— Лдно. Он, по-моему, спит. Утром я ей скжу.

Всдник отклнялся и вышел, через несколько минут Мк-Куин услышл стук копыт н тропе.

— Еще деньги? — ухмыльнулся Пэкер. — Неплохо, босс! Он их получит, мы поделим.

Рыжий Лунд все еще возился с револьвером.

— Что-то мне это не нрвится, — вдруг збеспокоился он. — Похоже н примнку, не хотят ли нс с девчонкой вымнить в город?

Янт оглянулся н него.

— Сомневюсь. Но дже если и тк, что из этого? Кто сможет нм помешть? Не вижу среди них ткого человек. Горожне трусливы и беспомощны. Они не посмеют вмешться. Чего нм волновться? Пошлем Пэкер вперед н рзведку. Если он зметит что-нибудь подозрительное, то предупредит. Но мне кжется, все нормльно. Звтр съездим.

Чсом позже н поросшем кустми холме в миле от рнчо Уорд Мк-Куин улегся спть. Отсюд открывлся вид н дом и подходы к нему. Одно он знл нверняк: звтр нступит рзвязк. Руфь Кермитт не вернется н «Тмблинг К».

Ночь выдлсь сыря и холодня. Вств н рссвете, Уорд потянулся, рзминя зтекшие мышцы, и принялся нблюдть з рнчо. Гнедой стоял оседлнный, готовый в дорогу. В окне блеснул отсвет солнц. Вышел Холльер и нчл ловить лошдей в корле. Он оседлл своего коня, гнедую кобылу Руфи и крупного серого для Янт.

Мк-Куин стрлся предугдть, что будет дльше. Он, кк и Рыжий Лунд, верил, что трюк с пкетом — всего лишь примнк.

Н глвной улице городк стояли в ряд девять домов, чуть больше дюжины были рскидны вокруг.

Почт и дилижнсня стнция рзмещлись рядом с слуном, нпротив — мгзин Гелвин.

Уорд понимл, что нд Руфью нвисл стршня опсность. Он поедет рядом с Янтом, в окружении остльных бндитов. Открыть огонь по ним ознчло рисковть ее жизнью.

А кков роль Рип, молодого незнкомц? Ему известно о стычке Мк-Куин в кньоне Мрвильяс. Уорд не сомневлся, что он не просто бродяг-ковбой, з которого пытлся себя выдвть. Рип выглядел слишком интеллигентным, в глзх читлись ум и проництельность. Если он см придумл уловку с пкетом, то чего собирлся достичь?

Янт не ошиблся, когд утверждл, что в Мннерхузе никто не мог соперничть с ним и Лундом в умении стрелять.

Если Гелвин в городе, он попытется им противостоять, но этот отвжный человек не влдеет нвыкми быстрой и меткой стрельбы. А для ткого боя одной отвги мловто.

Через чс после рссвет Пэкер сел н своего пятнистого коня и нпрвился к городу. Уорд проводил его глзми и остлся ждть, что будет дльше. Для себя он уже все решил. Плн его не отличлся особой сложностью: он тйком проникнет в Мннерхуз и пострется убить Джим Янт и, если получится, Рыжего Лунд.

Н помощь единственного предствителя зкон в городе Джон Биннс, честного и порядочного стрик семидесяти лет, который получил должность в кчестве пенсии, он рссчитывть не мог. Этот рботяг имел дом, несколько кров земли и жену всего н несколько лет млдше его и уже двно утртил бойцовские кчеств.

Мннерхуз не стоял н тропе перегонов стд, здесь никогд не вспыхивл «земельня» или «золотя лихордк», поэтому в городе почти не случлось происшествии, сюд не зезжли возмутители спокойствия. Тюрьм использовлсь по нзнчению только один рз, когд город еще строился, и немногие жители помнили тот случй. Служение зкону Джон Биннс обычно сводилось к спокойному предложению рзгулявшимся ковбоям поменьше шуметь или пойти отоспться.

Уорд Мк-Куин, зконопослушный человек, очутился в ситуции, когд зкон, спрведливость и дже смые простые првил общежития в цивилизовнном обществе откровенно попирлись бндитми, которые не остнвливлись ни перед чем, включя и убийство. Одного увжемого горожнин уже зстрелили, второго избили и не собирлись н этом успокоиться. Достточно вспомнить плн Янт жениться н Руфи только для того, чтобы звлдеть ее землей. Более того, никто не мог грнтировть, что волн нсилия прекртится, дже если этим подонкм удстся получить все, чего они хотят. Их ппетиты возрстли с быстротой рспрострнения гнгренозной инфекции. И единственный способ положить этому конец — удлить порженный оргн. Про себя Мк-Куин решил, что должен устрнить их дже ценой собственной жизни. Уорд изучил своих противников и отдвл себе отчет в том, с кем ему предстояло встретиться лицом к лицу в сржении. О тких, кк Холльер и Пэкер, пусть позботятся горожне и Ким Сртейн. Эт рботенк им по силм.

Вскоре Мк-Куин увидел с холм, кк из ворот рнчо в город выехли три всдник: Джим Янт, Руфь, в нескольких ярдх позди нее — Рыжий Лунд. Вскочив н гнедого, он тоже двинулся по тропе в сторону Мннерхуз.

Пит Додсон н члом тоже нпрвился в город, но другим путем. Джим Янт не собирлся рисковть.

Пыльня глвня улиц Мннерхуз нежилсь под лучми теплого солнц. Н ступенькх почты згорл Рип. В слуне стоявший з стойкой Абель нервно поглядывл то н окно, то н дверь. Он словно нсторживлся, чувствуя, что к его логову приближется хищник. В воздухе витл бед.

Мгзин Гелвин не открывлся, что тоже нрушло зведенный порядок. Абель покосился н Рип и нхмурился. Тот сегодня нцепил две подвязнные кобуры.

Зкончив протирть сткн, брмен поствил его н стойку и бросил обеспокоенный взгляд н Пэкер, который быстро проглотил порцию виски и, подойдя к двери, оглядел улицу, посмотрев снчл в одну сторону, потом в другую. В городе ничего не изменилось, но он не доверял этому спокойствию. Из почты вышел человек и по деревянному тротуру прошел к лвочке прикмхер. Дверь с грохотом з ним зхлопнулсь. В переулке около мгзин Гелвин что-то клевл куриц. Вдруг он увидел, кк в том же переулке остновился и спешился Пит Додсон с винтовкой в рукх. Пэкер глянул н Рип и обртил внимние н дв револьвер.

Обернувшись, Пэкер сердито уствился н Абеля:

— Дй-к мне ружье, что лежит у тебя под стойкой!

— А? — испуглся Абель. — У меня нет…

— Кончй врть! Мне нужно ружье!

Абелю хвтило отвги только н то, чтобы подумть: ндо нвести ружье н Пэкер или дже пристрелить его, но уже в следующее мгновение он испытл ткой ужс от собственной смелости, что выложил оружие н стойку. Пэкер взял его, н цыпочкх подкрлся к окну и осторожно поствил ружье н пол. Тихонько, н несколько дюймов приоткрыл окно. Теперь он нходился позди и сбоку от Рип.

Абель со стыдом сознвл всю низость своего поступк. Ему нрвился Рип. И вот сейчс из-з его трусости могут убить веселого, дружелюбного прня! Ему не следовло двть ружье, взять н прицел Пэкер и позвть Рип. Он же мог это сделть!.. Но он струсил. Неужели этот тупорылый недоносок выстрелит в спину! Что же все-тки происходит в их тихом городке?

Из слун Абель видел все. Джим Янт тк и въехл в Мннерхуз рядом с Руфью Кермитт в сопровождении Рыжего Лунд. Нтянув поводья, у первой коновязи Лунд спешился и привязл коня. С другой стороны в тени мгзин Гелвин стоял Пит Додсон. В слуне зсел Пэкер. Выходит, что Рип зперли со всех сторон. Остлось совсем чуть-чуть — положить в деревянный ящик и отпрвить н клдбище.

Н почте рботл Джим Кин, стрший брт Логн. Он зметил подъехвшего к крыльцу Джим Янт и стоявшего н улице Рыжего Лунд.

Рип медленно поднялся и улыбнулся Руфи, которя еще продолжл сидеть н лошди.

— Приехли з пкетом, мисс Кермитт? — вежливо осведомился он. — Пок вы в городе, не могли бы вы ответить н несколько вопросов?

— Кто тебя уполномочил допршивть женщину? — резким тоном спросил Янт.

Спрятвшийся з слуном Мк-Куин услышл четкий ответ:

— Штт Техс, Янт. Я — техсский рейнджер.

Янт коротко усмехнулся:

— Это тебе не Техс. Он не стнет отвечть ни н ккие вопросы.

Уорд открыл зднюю дверь слун и ступил внутрь.

Пэкер следил з происходящим н улице, когд услышл, кк открылсь дверь. Вздрогнув, он рздрженно повернулся и с ужсом увидел Уорд Мк-Куин, которого он недвно похоронил. Ружье, нпрвленное н Рип, лежло н подоконнике. Пэкер потянулся з шестизрядником, понимя, что шнсов у него нет. И тут же полыхнуло плменем дуло револьвер в рукх противник. Пэкер почувствовл тупой удр. Колени его подогнулись. Он повлился лицом н пол.

А снружи нчлось светопрествление. Оценив кк безндежное положение Рип, Руфь Кермитт пришпорил лошдь. Т помчлсь н коня Янт, и всдник потерял рвновесие. В ту же секунду девушк соскользнул с седл и бросилсь н землю рядом с дощтым тротуром.

Все открыли огонь одновременно. Янт, ругясь последними словми, плил в Рип. Тот стрелял в Рыжего Лунд. Уорд, неожиднно выпрыгнув из слун и окзвшись лицом к лицу с Янтом, который уже спрвился с конем, выстрелил в него. А пуля, выпущення Додсоном, осыпл щепкми Мк-Куин.

Следующий выстрел Янт и Мк-Куин сделли одновременно, и об промхнулись. Третья пуля Уорд попл в цель, и Янт схвтился з луку седл, но что-то вдруг еще удрило его, и он зстыл, обливясь кровью. Откуд-то вынырнул Рыжий Лунд, и Уорд снов нжл н спуск. Лицо Лунд искзилось, и он зкрыл его рукми, уронив голову н грудь.

Стрельб велсь и из дилижнсной стнции, и из мгзин Гелвин. Зстучли копыт, и по улице пронесся рыжий мустнг. Его всдник повис в седле н индейский мнер, пля из-под шеи коня во все стороны.

Янт свлился с седл и тяжело полз в пыли, оствляя з собой лый след. Он потерял револьвер, но в его првой руке появился нож. Бндит пытлся добрться до Руфи. Мк-Куин услышл, кк курок щелкнул по использовнной гильзе. Сколько птронов оствлось во втором револьвере? Он поднял его левой рукой. Что-то случилось с его првой. Он редко стрелял с левой, но сейчс…

Янт подползл все ближе. Руфь, поглощення зрелищем боя, не зметил его. Мк-Куин нжл н спуск укзтельным пльцем левой руки и увидел, кк дернулось тело Янт, когд в него попл пуля. Уорд снов выстрелил, и Янт неловко перектился н бок, нож выпл из его безвольных пльцев.

Из слун выбежл Абель с ружьем, из мгзин — Гелвин с винтовкой. Руфь бросилсь к нему. По улице, ведя рыжую лошдь шгом, возврщлся Ким Сртейн. Мк-Куин хотел было подняться нвстречу Руфи, но ноги его вдруг ослбели, и он упл лицом в пыль, думя, что не лучшим обрзом выглядит в глзх любимой женщины. Уорд попытлся подняться, но потерял сознние.

Когд он очнулся, то увидел милое взволновнное лицо Руфи. Рядом н корточкх сидел Ким Сртейн и улыблся:

— Ну ты дешь, Уорд! В тебя попли всего дв рз, д и то тк, пустяки. Ты что, рзучился хвтть свинец?

— Чем дело кончилось? — спросил Мк-Куин.

— Похоже, мы вымели их нчисто. Нс ншел Чрли Куэйл, и мы кинулись н рнчо. Холльер пытлся помешть, но его срзу обрзумили. Если тм и был кто-то еще, то он вовремя убрлся. Пок ребят упрвлялись н рнчо, я помчлся в город. Н полпути услышл выстрел, когд присккл, тут ткое творилось! Все друг в друг стреляли. Во всяком случе, мне тк покзлось. Нстоящий фейерверк н Четвертое июля. Пит Додсон мертв, Рыжий Лунд умирет с четырьмя пулями. Янт еще жив, но тоже долго не протянет. Пэкер мертв.

Голов Уорд болел, он чувствовл слбость и тошноту и не желл двигться дже рди того, чтобы лечь в постель. Ему хотелось просто сидеть и збыть все, что случилось. Непослушными пльцми он по двней привычке нчл перезряжть револьвер. Стрнно, но в одном окзлось три неиспользовнных птрон. Нверное, он уже перезряжл его, но в горячке боя ничего об этом не помнил.

Подошел Рип.

— Моя фмилия Кокер, Уорд. Я никк не мог рзоблчить феру Янт, не подствив под удр Руфь. Поэтому и придумл уловку с пкетом, чтобы вымнить их в город, откуд ндеялся увезти ее. Не думл, что они нкинутся н меня, кк стя голодных волков.

Уорду помогли встть и дойти до слун. Гелвин привел врч.

— Янт только что умер, — сообщил Гелвин. — Ругл тебя и всех вокруг.

Мк-Куин сидел в кресле, врч обрбтывл его рны. Опять он потерял много крови.

— Мне ндо лечь, — скзл он Киму. — В городе должн быть гостиниц.

— Ты вернешься н рнчо, — возрзил Руфь. — Ты нм нужен. Мне солгли, что ты уехл, Уорд. Джим Янт сообщил, что вы с Кимом больше н меня не рботете, и взялся упрвлять рнчо, пок я не нйду кого-нибудь еще. Потом он привел своих головорезов, окружил меня ими, и я испуглсь. Если бы ты был со мной или если бы я знл, что ты поблизости…

— Не беспокойся. — Уорд откинулся н спинку кресл. Ему очень хотелось отдохнуть.

Болди Джексон помог ему сесть в повозку. Првил Бд Фокс.

— Помнишь того строго бык, что мы потеряли? Я его ншел. Он собрл коров тридцть и увел в чудесную мленькую долину. Нверное, решил, что это его пстбище.

— Он похож н меня, — зметил Уорд. — Тк привык к своей земле, что никуд не может уйти.

— Тогд зчем уходить? — спросил Руфь. — Я хочу, чтобы ты остлся нвсегд.

ТОТ, КТО СПРАВИЛСЯ С МАЛЫШОМ МОХАВЕ

«Примерно с милю от лгеря лежит Скл Незвисимости, приблизительно 120 футов высотой и 2000 футов длиной. Ее покрывют имен путешественников. Несколькими милями дльше нходятся Ворот Дьявол, где Рек Пресной Воды проходит через рсщелину примерно 30 ярдов шириной и 300 ярдов длиной. Отвесные скльные стены поднимются н несколько сот футов. Тм росл трв для скот. Срзу после зкт мы рзбили лгерь у колен реки».

Из дневник. 19 вгуст 1849 год.

З двендцть лет до этого здесь остнвливлсь групп трпперов с гор: «Видны неисчислимые стд бизонов… вот я сижу у крсивого ручья, рядом горит жркий костер из бизоньего помет и жрятся вкусные ребрышки… Я збыл все, кроме них и своей любимой».

ТОТ, КТО СПРАВИЛСЯ С МАЛЫШОМ МОХАВЕ

Мы доели стейки из нтилопы с бобми, н печке опять стоял кофейник, в нем зкипл крепкий, черный «ковбойский» кофе — ткой, который врится нд походными кострми, сложенными из сухих веток креозотового и железного деревьев.

Ред чистил крбин, Док Лндер откинулся н спинку кресл с зжженной трубкой. Печк рсклилсь докрсн, дров хвтло, нс ждли рзобрнные н ночь постели. Стоял рнняя осень, но ночи стли уже прохлдными. В кобуре н поясе, брошенном н спинку кровти, лежл стрый револьвер с потертой рукояткой — кк видно, в свое время и кобурой и револьвером пользовлись чсто.

— Когд н свет появляется плохой человек, — здумчиво произнес Док Лндер, — в ту же минуту рождется и его оппонент. Н кждого Млыш Билли есть свой Пэт Грретт, н кждого Вес Хрдин — свой Джон Селмн.

Темпл поднял сосновое полено, открыл дверцу печки и бросил его в огонь. З ним последовло второе. Мы молч сидели, глядя н горячее мерцние плмени. Когд дверц зкрылсь, Ред оторвлся от винтовки.

— А н кждого Джон Селмн есть свой Скрборо, н кждого Скрборо — Логн.

— Точно, — соглсился Док Лндер. — А н кждого Млыш Мохве есть свой…

Некоторым н роду нписно приносить зло, именно тким пришел в этот мир Млыш Мохве. Поймите, я не говорю, что н хрктер не влияет воспитние или окружение, но в некоторых людях зложено изврщенное сознние, точно тк же, кк у другого — искривленные зубы. Млыш Мохве родился с тким зрядом злобы и жестокости, который не могло сглдить никкое доброе отношение. Его хрктер нчл проявляться в детском возрсте и быстро укреплялся до тех пор, пок он не совершил первое убийство — откровенное и неприкрытое.

Не могло быть и речи о честном поединке, хотя Млыш в совершенстве влдел всеми видми оружия. Он зстрелил стрик мексикнц, збрл его нехитрый скрб и трех лошдей, которых продл, отогнв з мексикнскую грницу. Тогд Млышу Мохве исполнилось пятндцть.

К двдцти двум годм его рзыскивли в четырех шттх и н трех территориях. По официльным сведениям, он отпрвил н тот свет одинндцть человек. В слунх и конюшнях ходили рзговоры, что н его счету двдцть девять убийств, потому что иногд его преступления списывли н индейцев или зезжих бндитов. Из двдцти девяти лишь десять он убил в ситуциях, которые с большой нтяжкой подходили под ктегорию честных поединков.

Однко способность Млыш Мохве уходить от рук првосудия не уступл его вероломству. По мтери он был Холдсток. В Техсе, Нью-Мексико и Аризоне жили десять ветвей семьи Холдстоков, родственников они имели рз в три больше. Трдициям клновости они всегд следовли очень твердо, стояли друг з друг, дже если речь шл о тком червивом яблочке, кк Млыш Мохве.

В двдцть дв год Млыш выглядел весьм зурядно: пяти футов семи дюймов росту и весом сто семьдесят фунтов; круглое, плоское, ничего не выржвшее лицо и тяжелые, припухшие веки. Н первый взгляд эткий рохля. Но кк обмнчив внешность! В случе необходимости Млыш Мохве мгновенно преобржлся и всегд держлся нстороже.

Он лишл людей жизни из-з денег, из-з лошдей, в ссорх либо просто из жестокости: некоторые его убийств поржли откровенной бессмысленностью и безжлостностью. Это объясняло стрх, который он вызывл повсюду. Никто не мог скзть, кто стнет его следующей жертвой. Многие боялись н него смотреть, боялись при нем рзговривть — не дй Бог подумет, что обсуждют его.

Если не считть федерльных шерифов и техсских рейнджеров, которые поддерживли зкон н отведенных им территориях, предствители првопорядк существовли только н местном уровне. Преступников, успевших перебрться в другой рйон, рестовывли редко, и это служило опрвднием для шерифов, не желвших подвергть себя слишком большому риску, неизбежно связнному с здержнием тких молодцов, кк Млыш Мохве.

Эб Кейл предствлял собой исключение. Его выбрли шерифом скотоводческого городк Хинкли в тридцть три год. Он влдел небольшим пстбищем в трех милях от город, открмливл скот, вырщивл лошдей, но н жизнь зрбтывл, служ шерифом. З семь лет Эб покзл, что ему не зря плтят деньги. Он поддерживл в городе порядок, никогд никого без причины не рестовывл и пользовлся любовью и увжением жителей. В тридцть четыре год он женился н Эми Холдсток, троюродной сестре Млыш Мохве.

Когд з Млышом укрепилсь репутция убийцы, Кейл передл ему через семью, что не стнет делть для него исключения, и предупредил, чтобы тот не появлялся в Хинкли. Некоторые члены семьи соглсились с ним, признв, что это спрведливое требовние, и поствили о нем в известность Млыш. Другие приняли слов Кейл з нежелние жить по првилм клн, но их число быстро уменьшлось по мере того, кк росло число жертв их непутевого родственничк.

Клн Холдстоков скоро нчл понимть, что вскормил змееныш, нстолько же опсного для блгополучия семьи, кк и для остльных членов обществ. Несколько родственников зкрыли перед ним двери, другие нходили множество причин, чтобы откзть ему в приюте.

Млыш Мохве, кзлось, принял во внимние уговоры держться подльше от город, где зкон предствлял брт Кейл, и тем не менее чем дльше, тем мрчней и угрюмей стновился он, тем чще вспоминлся ему Эб и тем большее рздржение вызывл.

К тому времени у Кейл возникли свои неприятности, кк и у кждого шериф зпдных городов. Он нводил порядок спокойно и твердо, но нходились люди, которые не воспринимли никкие уговоры. В честных и спрведливых поединкх он рзделлся со многими смутьянми быстро и уверенно, и по округе поползли слухи, что Кейл и см скор н руку. В кждом случе он позволял противнику первым потянуться к кобуре, но всякий рз окзывлся более проворным и метким. Все это стновилось известно Млышу Мохве. То здесь, то тм звучло мнение — никогд при нем, — что-де Млыш Мохве избегет Хинкли, потому что опсется Эб.

Кейл — высокий, хорошо сложенный, рно поседевший приятный человек — жил в небольшом, удобном и ухоженном доме и имел двух дочерей. Одн — мленькя, его собствення, вторя — пдчериц семндцти лет, которую он любил не меньше. Сыновей Бог ему не дл, о чем они с женой чсто жлели.

Эб Кейл встретился с Млышом Мохве в сорок лет. Но в тот день, когд Рйли Мклин покинул грузовой крвн н окрине Хинкли, до встречи оствлось еще дв год.

Если Мклин и говорил Кейлу, что случилось с ним до того, кк он сполз с пустого открытого фургон в городе, Эб никогд этого не рсскзывл. Рйли, девятндцтилетний прень, высокий и худой кк жердь, явился в Хинкли небритый и изможденный, в порвнной одежде и со следми побоев н лице. О судьбе его противник или противников тк никто и не узнл.

Кейл видел, кк Мклин отошел от фургон, и окликнул его. Юнош остновился, когд подошел, то Эб увидел голодный блеск глз, исхудвшее тело в синякх и ссдинх. Перед ним стоял прень, потрепнный жизнью, но не сломленный судьбой.

— Куд нпрвляешься, сынок?

Рйли Мклин пожл плечми:

— Это ткой же город, кк и остльные. Ищу рботу.

— Что ты умеешь делть?

— Почти все. Мне безрзлично, что делть.

Когд человек утверждет, что умеет делть почти все, можно ствить сто против одного, что он не умеет делть ничего или, по крйней мере, делет все плохо. Если у человек есть профессия, он гордится ею и не стесняется ее нзвть. Тем не менее Кейл промолчл. И хорошо сделл.

— Зйди-к ко мне в контору, — приглсил шериф. — Тебе ндо помыться и побриться.

Мклин пошел и остлся. Он помылся, почистил одежду, поел, потом сутки проспл. Когд Кейл вернулся в контору, он обнружил, что он подметен, пол вымыт, пыль стерт. Мклин сидел н койке в открытой кмере тюрьмы, где спл, и чинил лссо.

Явно новичок н Зпде, прень, кзлось, действительно умел все или почти все. Его тонкие, крсивые и ловкие руки чинили обувь и упряжь и помогли всем, кто об этом просил, он дже сложил печь в новом доме Члфент.

Тк все и шло. Ни Рйли, ни Эб не зводили рзговор о том, что погостил, мол, и хвтит, пор в дорогу.

Через две недели Кейл сидел в конторе з своим письменным столом, когд вошел Рйли Мклин. Эб выдвинул ящик и достл дв великолепных русских револьвер 44-го клибр — лучшей в мире мрки «смит-и-вессон». Они лежли в новых кобурх, висевших н оружейном поясе с птронтшем.

— Если собирешься жить здесь, тебе ндо нучиться ими пользовться.

После этого несколько недель подряд они кждое утро выезжли з город, где в узком кньоне Эб учил прня обрщться с шестизрядникми.

— Стой естественно, не нпрягясь, — советовл он. — Рук свободно скользит к рукоятке. Ты, нверное, слышл о тк нзывемой стойке гнфйтер. Тк вот, знющие свое дело стрелки ткую стойку не признют. Прими положение, которое тебе удобно. Если чуть пригнешься, попсть в тебя будет труднее, но эт стойк лишит тебя рвновесия и будет сковывть движения. Рвновесие тк же существенно для гнфйтер, кк для боксер. Стой свободно, опускй внутреннюю сторону большого пльц н курок и взводи его, когд вынимешь револьвер, кончик укзтельного пльц в это время должен лечь н спусковой крючок.

Кейл смотрел, кк тренируется Мклин.

— Смое глвное — уверенно держть револьвер. Когд попрктикуешься, увидишь, если он удобно лежит в руке, прицеливться нмного проще. — Шериф придирчиво нблюдл з учеником и всегд оствлся доволен. Природ одрил юношу сноровкой в обрщении с оружием, точной координцией и легкостью движений. — При стрельбе от бедр можно менять прицел, слегк сдвигя левую ногу. Внчле нйди для себя првильное положение ног, потом тренируйся, пок движения не стнут втомтическими.

Нконец он оствил его прктиковться одного, время от времени подкидывя коробку птронов. И Рйли не пропускл ни одного дня, чтобы не съездить в кньон и не поупржняться в стрельбе.

Некоторые люди облдют счстливым дром: стоит им взять в руки инструмент, и они нчинют выполнять рботу с легкостью и умением профессионл. Именно тким окзлся Рйли. Тем не менее никто не упрекнул бы его в недосттке нстойчивости и терпения, и он упорно тренировлся.

Естественно, он знл о Млыше Мохве.

Со многими в городе Мклин подружился и чсто беседовл. Скоро и до него стли доходить слухи о сложных отношениях Эб с Млышом Мохве. Рйли внимтельно слушл и зпоминл.

— Столкновения не избежть, — утверждли все. — Оно обязтельно произойдет. Рньше или позже бндит с Кейлом встретится.

Чем это зкончится — никто не знл, тут мнения рсходились. Но см Кейл эти темы не обсуждл ни с кем.

Когд Рйли прожил в Хинкли месяц дв, Эб в первый рз приглсил его к себе домой н обед. Для прня это стло знментельным событием.

З последнее время Рйли изменился. Следы побоев зжили быстро, но изможденное тело нбрло вес только спустя несколько недель. Он попрвился н пятндцть фунтов с лишним и, когд подходил по грвиевой дорожке к дому шериф, выглядел крепким и згорелым. Ему открыл жен Кейл Эми. Открыл — и полюбил его, кк собственного сын. Он ответил ей взимностью.

Эб сделл вид, что ничего не зметил, только улыбнулся в седые усы. Позже, когд они возврщлись в город, Кейл скзл:

— Рйли, ты мне стл кк сын. Если со мной что-то случится, я хочу, чтобы ты присмотрел з моей семьей.

Рйли испуглся и збеспокоился:

— С вми ничего не случится, ведь вы еще молоды.

— Нет, — серьезно ответил Кейл, — я не молод. Для шериф скотоводческого городк я уже стр. Я прожил долго, дольше, чем многие другие.

— Но вы до сих пор стреляете кк молния, — возрзил Рйли.

— Я стреляю быстро, — без рисовки соглсился Кейл, — и метко. Я ни с кем не боюсь встретиться лицом к лицу, хотя зню тех, кто стреляет лучше. Но не всегд получется решть вопросы в честном поединке.

И Рйли Мклин понял, что Эб думл о Млыше Мохве.

Он впервые осознл, что шериф тревожил будущя встреч с Млышом. Он слишком хорошо знл этот тип убийцы. Смертельно опсные в обычных поединкх, они скорее стнут стрелять из укрытия, Млыш Мохве был прирожденным убийцей, полностью лишенным морльных принципов.

Зметив, что Рйли носит револьверы, горожне отнеслись к этому снисходительно: естественно, прень подржет своему приемному отцу. Они видели, что тот учит его стрелять, но не предствляли, нсколько способным окзлся ученик, кстти, кк и см Кейл, до одного совсем млознчщего события.

Кк-то Эб с Рйли поехли осмотреть стдо для покупки. Шериф зметил, что неплохо бы н ужин приготовить зячью похлебку.

— Если увидим жирного косого, стреляй!

Через милю он приметил одного длинноухого и, крикнув: «Зяц!» — схвтился з оружие.

Его рук лишь коснулсь рукоятки, когд рздлся грохот. Он подумл, что произошел случйный выстрел, потом увидел дымившийся револьвер в руке Рйли, который посккл, чтобы поднять зйц. Н рсстоянии тридцти ярдов тот попл зверьку в голову.

Изумленный шериф промолчл, и они поехли дльше осмтривть скот и, нконец, договорились о его покупке. Н обртном пути Кейл произнес:

— Ты сделл великолепный выстрел, Рйли. А смог бы его повторить?

— Нверное, сэр.

Спустя некоторое время н тропу выскочил другой зяц. Снов рявкнул револьвер 44-го клибр, и бедняге снесло голову. Рсстояние окзлось чуть больше, чем в первом случе.

— Теперь тебе не о чем беспокоиться, сынок, — спокойно консттировл Кейл. — Но никогд не используй оружие без крйней нужды и никогд не вынимй его, если не собирешься убивть.

Больше ничего скзно не было, но Эб зпомнил это происшествие. Он см был быстрым, очень быстрым, его считли одним из лучших стрелков, и тем не менее его лдонь едв коснулсь рукоятки револьвер, когд зяц уже лежл мертвый…

Медленно тянулись дни, и Рйли Мклин проводил все больше и больше времени в доме Кейл. Его спокойный, дружелюбный хрктер и неплохое чувство юмор помогли ему звоевывть симптии тех, с кем он общлся. Из городского подмстерья и мстер н все руки он превртился во влдельц собственной оружейной мстерской и стл единственным оружейником в округе рдиусом в двести миль. Он постоянно совершенствовлся в своем ремесле и многого достиг, поэтому дел его шли хорошо.

Он рботл нд удрником «Кольт Уокер», когд услышл, кк открылсь дверь. Не поднимя головы, произнес:

— Сейчс зкончу. Что у вс?

— То же смое, нд чем ты рботешь. Кжется, сломн удрник.

Рйли взглянул н посетителя: смуглое плоское лицо и черные, ничего не выржвшие глз. Он подумл, что ему никогд не приходилось видеть ткие безжизненные глз, ткое жестокое лицо у молодого человек. Внезпно его осенило, и открытие потрясло. Он понял, что перед ним Млыш Мохве.

Мклин встл, взял револьвер, который передл ему Млыш, и срзу обртил внимние, что другую руку тот держит около второго револьвер. Рйли едв удостоил его взглядом и принялся искть дефект в оружии. Поломк окзлсь пустяковой, но, рссмтривя револьвер, он подумл, сколько же людей из него убили.

— Починк зймет время, — предупредил мстер. — Полгю, он нужен вм срочно?

— Првильно полгешь, и сделй все кк ндо. Прежде чем зплтить, я его проверю.

Глз Рйли чуть похолодели. Хотя колени у него слегк дрожли, в нем нчинл поднимться злость.

— Вы зплтите, прежде чем получите оружие, — спокойно возрзил он. — Деньги н бочку, или никкой рботы. Я увжю свою профессию и дорожу репутцией. — Он посмотрел в пустые глз Млыш. — Если не понрвится, вернете обртно.

С минуту они смотрели друг н друг, зтем Млыш пожл плечми и усмехнулся:

— Договорились. Но если он не будет рботть, я вернусь.

Млыш Мохве вышел н улицу и остновился, чтобы оглядеться. Рйли держл револьвер в рукх и смотрел н него. Внутри он чувствовл холод и опсность.

Шериф предупредил Млыш, чтобы тот держлся подльше от Хинкли, и теперь ему придется встретиться с ним и выствить его из город. Он обязн поступить тк, или Млыш будет считть, что Эб боится его, и нрочно остнется здесь. См фкт, что бндит явился в Хинкли, свидетельствовл о том, что он ищет приключений, хочет докзть, что Кейл просто блефует.

Минуту-другую Рйли думл, кк предупредить шериф, но это мло помогло бы: до Кейл и без него скоро дойдет эт новость. Кроме того, существовл шнс, что Млыш зберет свой револьвер и покинет город без конфликт с шерифом, тк что Кейл дже и не узнет ни о чем.

Рйли уселся и принялся з рботу. Ему пришл в голову мысль сделть тк, чтобы револьвер Млыш не стрелял, но он срзу отбросил ее: стоило ли создвть лишние неприятности. Потом он решил, что можно вымнить Млыш из город под предлогом проверки оружия и тм смому потребовть, чтобы он больше не появлялся в Хинкли. З этим немедленно последует поединок. Он знл, что стреляет неплохо, и ндеялся убить Млыш, пусть дже ценой собственной жизни.

Но ему не хотелось умирть. «Ккой я герой!» — скзл себе Рйли. Он мечтл купить собственную землю и жениться н Руфи, стршей дочери Эб. Вообще-то они уже говорили об этом. Возможно, ндобность в поединке отпдет см собой? Млыш Мохве потихоньку уедет отсюд, прежде чем о нем прознет шериф или случится что-то еще. Ндеяться н лучшее, н ккой-нибудь счстливый случй — в нтуре человек, и иногд ему может повезти.

Когд Рйли зкнчивл рботу нд револьвером Млыш, вошл Руфь. Он выглядел очень испугнной.

— Рйли, — он схвтил его з руку, — Млыш Мохве в городе, и пп ищет его.

— Я уже зню. — Он с тревогой смотрел в окно. — Млыш принес мне починить револьвер. Я только что его отремонтировл.

— О, Рйли! Неужели ты ничего не сможешь сделть? — Ее лицо нпряглось и побелело, глз рсширились.

Он взглянул н нее, и внезпно волн нежности нхлынул н него.

— Не зню, дорогя, — мягко скзл он. — Боюсь, что, если я вмешюсь, это не понрвится твоему отцу. Речь идет о его профессионльной чести. Если он не встретится с Млышом и не прикжет ему провливть, у него никогд не будет здесь ткого вторитет, кк прежде. Всем известно, что Млыш приехл нрочно.

Эб Кейл узнл, что Млыш Мохве в городе, и приготовился к бою. Сидя з своим письменным столом, он думл о том, что предвидел двным-двно: рно или поздно бндит окжется в Хинкли, и тогд ему придется убить его или уехть отсюд. Выбор просто не было!

И тем не менее он все рссчитл. Рйли хороший, првильный прень. Он будет прекрсным мужем для Руфи, вместе они присмотрят з Эми. В финнсовом отношении Эми обеспечен. Он проверил револьверы, встл и тут увидел всдник, мчвшегося из город.

Эб зстыл н месте кк громом порженный. Д это же Рйли Мклин! Куд это он несся глопом в ткое время? Или он услышл, что Млыш Мохве в городе?.. Нет, прень вовсе не трус.

Он попрвил шляпу и коснулся рно поседевших усов, обведя глзми улицу. Несколько бездельников у конюшни, еще прочк у мгзин, полдюжины лошдей у коновязи. Чья-то повозк. Он ступил н тротур и медленно нпрвился к слуну, где скорее всего и сидит Млыш.

Он шел медленным, рзмеренным шгом. Один из бездельников у мгзин поднялся и нырнул в слун. Лдно. Теперь бндит знет, что он идет з ним. Если выйдет нвстречу — тем лучше.

Из мстерской Рйли неожиднно вышл Руфь и нпрвилсь к нему. Кейл нхмурился, глянув н нее. Млыш не видно. Ндо немедленно увести ее домой.

— Привет, п! — Он весело улыблсь, но опытный глз шериф зметил в ее лице нпряженность. — Куд ты спешишь?

— Не остнвливй меня, Руфь. У меня вжное дело.

— Не ткое уж вжное, — возрзил он. — Двй зйдем в мстерскую. Я хочу тебя кое о чем спросить.

— Не сейчс, девочк. — Млыш все еще не появлялся. Не сейчс.

— Ну пойдем же! Если не пойдешь, — предупредил он, — я войду с тобой прямо в слун.

Он взглянул н нее с неожиднной тревогой.

— Нет, — резко возрзил он. — Ты не должн!

— Тогд пойдем со мной, — потребовл он, схвтив его з руку.

Лдно, нет ничего ззорного в ожиднии, и, по крйней мере, он уведет с улицы Руфь. Он повернулся и вместе с ней вошел в мстерскую. Он купил новую уздечку и хотел ему покзть и спросить, подойдут ли удил кобыле. Девушк нрочно тянул время. Один рз он поднял голову, подумв, что услышл топот копыт. Потом ответил еще н несколько вопросов. Нконец встл.

Выйдя н злитую солнцем улицу, шериф почувствовл в воздухе зпх пыли. Медленно двинулся через проезжую чсть. Когд он дошел до середины, из слун вышел Млыш Мохве и встл лицом к нему.

Их рзделяли тридцть ярдов. Эб ждл, его холодные голубые глз были спокойны. Если Млыш хотя бы дернется к револьверу, он тут же его уложит. Солнце пригревло.

— Млыш, — обртился к бндиту Кейл, — твои дел в городе зкончены. Ты нм здесь не нужен. Поскольку мы в ккой-то степени родственники, я дл тебе знть, чтобы ты не появлялся в Хинкли. Я хотел избежть конфликт. Теперь, когд вижу, что ты не подчинился, дю тебе ровно чс, чтобы ты убрлся отсюд. Если зстну тебя здесь по прошествии чс или если ты приедешь опять, я убью тебя!

Млыш Мохве хотел что-то ответить, но остновился, звороженный увиденным.

Из мгзинов и домов, из переулков — отовсюду выходили люди, с ружьями или винтовкми, нпрвленными н него. Он смотрел н них в изумленном недоверии. Джонни Холдсток… Алек и Дейв Холдстоки… Джим Грей, их двоюродный брт… Уэбб Диксон, деверь… и Мйрон Холдсток, стря ведьм.

Эб Кейл окменел от удивления. И тут он вспомнил Рйли, мчвшегося н лошди, вспомнил, что сегодня годовщин свдьбы Мйрон и н торжество собрлсь половин семьи.

Млыш Мохве молч смотрел н них, постепенно серея. Зтем его лицо потемнело от гнев.

— Ты сделешь тк, кк велел шериф, Млыш, — донесся до него голос струхи Мйрон. — Мы зщищли тебя, потому что ты один из нс. Но не причиняй беды другому из ншего клн. Сдись н коня и убирйся. И больше здесь не покзывйся.

Лицо Млыш Мохве искзилось от ярости. Он нрочито медленно повернулся и зшгл к своему коню. Ни один человек не выжил бы, попытйся он принять бой в ткой ситуции. А будучи Холдстоком, он знл, что его буквльно ншпиговли бы свинцом.

Он вскочил н коня, бросил злобный взгляд н Эб Кейл и усккл.

Кейл медленно повернулся к Холдстоку, который стоял в дверях своего мгзин.

— Не стоило вм беспокоиться, — покчл он головой. — Но я рд, что тк получилось.

Через три дня нчлись дожди. Ливень рзрзился перед рссветом и продолжлся, кзлось, бесконечно. К полудню оврги нполнились до крев, нрод попрятлся по домм. Кейл рно зкончил рботу и остновился н пороге конторы, зстегивя дождевик. П улице несся дождевой поток и нчл уже подтчивть угол здния. Взяв лопту, шериф принялся копть кнву, чтобы отвести воду.

Выше по улице в своей оружейной мстерской Рйли Мклин тоже собрлся домой, встл и снял кожный фртук, в котором рботл. Он повернулся к выходу, когд дверной проем вдруг потемнел, и увидел плоское лицо Млыш Мохве.

— Я пришел з своим револьвером.

— С вс дв доллр, — холодно произнес Рйли.

— Не много ли?

— Тков моя цен.

Безжизненные глз Млыш уствились н него, и его плечо, кзлось, слегк опустилось. Зтем крем глз он уловил движение шериф, который все еще возился с кнвкой. Бндит быстро вынул дв доллр, швырнул их н прилвок и, зрядив револьвер, нпрвился к двери. Сделв дв стремительных шг, он исчез.

Рйли удивленно обошел прилвок и последовл з ним, но не успел дойти до двери, кк услышл крик Млыш:

— Эб!

Револьвер Кейл нходился под плщом. Шериф оглянулся и остолбенел: к нему шел Млыш Мохве с нпрвленным н него револьвером. Он торжествующе и мрчно ухмылялся. А зтем его револьвер згрохотл, Кейл будто оступился и упл лицом в грязь. А его убийц вдруг издевтельски зсмеялся. Он бросил револьвер в кобуру и пошел к лошди, привязнной н улице.

Он сделл всего лишь шг, когд Рйли Мклин воскликнул:

— Лдно, Млыш, вот и все!

Млыш Мохве резко рзвернулся и увидел, что в дверях мстерской стоял оружейник. По его лицу хлестл дождь. Рйли Мклин, глядя Млышу в глз, произнес:

— Эб был моим другом. Я собирюсь жениться н его дочери…

Млыш потянулся к револьверу и в этот ужсный, рстянувшийся до бесконечности момент понял то, о чем Эб Кейл догдлся несколько месяцев нзд: Рйли Мклин прирожденный гнфйтер. Уже в то мгновение, когд лдонь Млыш лишь коснулсь кобуры, оружие Мклин поднимлось и н долю секунды зстыло, уствившись н бндит черным зрчком дул. В этот момент его собственный револьвер бросился вверх, но оружие Рйли изрыгнуло плмя.

Три молниеносно выпущенные пули удрили Млыш в сердце. Его отбросило, и револьвер выплюнул пулю в грязь. Он упл н колени, в то время кк Рйли приближлся с готовым к следующему выстрелу оружием. Мозг Млыш пронзил мысль о смерти, и он упл н живот, рстянувшись в грязи. Струйк дождя, обогнув его тело, окрсилсь крсным и потекл дльше.

Нчли собирться люди, Рйли Мклин бросился к Эбу Кейлу. Шериф зшевелился.

Упв н колени, Рйли перевернул его. Глз Эб открылись. По всей левой стороне головы тянулсь кроввя полос. Секрет рскрыл рсколотый конец лопты. Удрившись в него, пуля срикошетил вверх и прочертил кроввую полосу н черепе.

Эб Кейл медленно поднялся и посмотрел н рскисшую улицу, где у труп Млыш Мохве уже толпился нрод.

— Ты убил его?

— Мне пришлось. Я решил, что он убил тебя.

Эб кивнул:

— У тебя быстря рук. Я знл это с смого нчл. Ндеюсь, тебе никогд больше не придется убивть.

— Я никогд не стну убивть, — спокойно ответил Рйли. — После этого я дже не буду носить оружие.

Эб Кейл вздохнул:

— Знчит, нконец-то он мертв. Я тщил этот груз много лет. — Он повернулся к Рйли побелевшим от контузии лицом. — Его похоронят. Пошли домой, сынок. Женщины будут беспокоиться.

И двое мужчин нпрвились по улице — Эб Кейл и его сын.

Историческя спрвк

Взрослея, мльчики и девочки с грницы освоенных территорий учились попдть в цель кждой пулей. Девочки, кк свидетельствует Энни Оукли, ткже добывли мясо к столу.

Айр Фримен в своей книге «История округ Монтесум (штт Колордо)» пишет: «У кждого всдник было оружие, обычно револьвер, или, кк его чсто нзывли, шестизрядник… почти всегд это был кольт и почти всегд 45-го клибр.

Почти кждый был искусен в пользовнии этим оружием. Они прктиковлись в стрельбе, нсколько хвтло денег н птроны, и цель состоял в том, чтобы быстро выхвтить револьвер. Чсто от того, кк быстро человек его выхвтывл, звисел его жизнь.

Грри Дрхмен, рсскзывя о меткости стрельбы одного шериф, говорит, что тот «подбрсывл в воздух монетку в полдоллр, зтем выхвтывл свой револьвер и попдл в нее, пок он не упл».

ОХОТНИК ЗА ЛЬВАМИ И ЛЕДИ

Огромня пум, одн из смых больших, которых Моргну приходилось видеть з четыре год охоты н горных львов, уствилсь н него диким, неумолимым взглядом и низко зрычл. Зверь притился н толстой ветке футх в полутор нд его головой.

— Осторожней, Кот, — предупредил его Одинокий Джон Уильяме. — Это смый большой лев, что попдлся мне н глз! Могу поспорить, что он смый крупный в здешних горх!

— А ты видел лопоухого? — спрвился у него Моргн, не отрывя взгляд от льв. — Тот рз в полтор больше, чем этот.

Он подпрыгнул, уцепился левой рукой з ветку и окзлся н ней с проворством циркч.

Лев поднялся и, пригнувшись, злобно зрычл, стрясь нпугть лезущего вверх человек.

— Подй-к мне ту жердь, — попросил Моргн нпрник, — через минуту этот млыш будет моим.

— Смотри осторожней, — предупредил Уильяме. — Этот лев не шутит.

З год, что Одинокий Джон Уильяме рботл вместе с Котом Моргном, он тк и не привык к зрелищу человек, охотящегося н льв с дерев. И тем не менее з это время Моргн поймл больше пятидесяти зверей и убил столько же, зрбтывя себе н жизнь поствкми пум для цирков и покуптелей животных. Моргн не был крупным человеком, если не считть крупным высокого, гибкого и чрезвычйно сильного мужчину, ловкого, кк кошк. З большими кошкми он крбклся с одинковой проворностью по деревьям, обрывм и кменистым склонм, потому и получил свое прозвище.

Очень осторожно Моргн поднял плку с зкрепленной н конце петлей. Лев свирепо удрил ее лпой, потом еще рз, и именно после второго удр охотник крепко зтянул петлю н шее животного. Кошк немедленно превртилсь в брызжущий яростью бешеный клубок, но Моргн уже спрыгнул с дерев, стщив льв з собой.

Прежде чем успели подскочить рзъяренные собки, Одинокий Джон нкинул н здние лпы животного собственную петлю, Кот крепко связл мощные передние лпы. В течение нескольких секунд льв спеленли, между челюстями вствили плку и плотно стянули их сыромятным ремнем.

Моргн нтянул н пуму мешок из плотной ткни, оствив снружи только голову. Выпрямившись, он достл кисет и принялся сворчивть сигрету.

— Ну, — зметил он, прикуривя, — одной больше и одной меньше.

По лесу рзнесся топот лошдей, и н поляну глопом вылетело с полдюжины всдников.

— Не двигться! Бери их, Дейв! — зкричл кто-то.

Слов подкрепили нпрвленные н охотников винтовки, и Кот Моргн медленно рсслбился, переводя взгляд с одного лиц н другое, пок не остновился н невысоком, но плотном и мощном человеке с толстой шеей и широким подбородком, который последним выехл из-з деревьев. Он был чисто выбрит — явление редкое в крю бородтых и устых мужчин, н его лице игрл улыбк неприкрытого торжеств. Спрыгнув с седл, он нпрвился к охотникм.

— Ну вот, нконец-то вс поймли! И кк вы теперь себя чувствуете?

— З кого вы нс принимете? — спокойно спросил Моргн. — Я впервые вс вижу!

— Видишь-то впервые, но мы вс выследили! Вы укрли ншу последнюю лошдь! Вытряхивйте веревки, ребят! Мы повесим их прямо тут!

— Осторожней со словми, — вмешлся Одинокий Джон. — Мы не конокрды и не спусклись с холмов больше месяц. Вы ошиблись.

— Это плохо, — с издевкой хохотнул глврь, — потому что мы повесим вс здесь, и немедленно.

— Может, это не те ребят, Дорфмн. Ведь пру миль нзд мы потеряли след, — зметил худощвый прень с черными глзми и смуглым лицом.

Не оборчивясь к нему, Дорфмн резко бросил:

— Зткнись! Когд мне пондобится совет полукровки, я его попрошу.

Его жестокие глз остновились н спелентом льве. Он лежл тк, что голов животного был не видн. И Дорфмн, нверное, принял его з полный мешок.

— Что в нем? Жртв?

Он сильно пнул пуму, и тут же рздлось свирепое рычние. Дорфмн отскочил с побелевшим от стрх лицом. Кто-то зсмеялся, и тот немедленно рзвернулся, ищ обидчик. Седовлсый стрик с проництельными жесткими глзми посмотрел н Моргн.

— Что в мешке? — требовтельно спросил он.

— Горный лев, — спокойно объяснил Кот. — Здоровенький, крсивенький живой лев. Может стть хорошим домшним любимцем для вшего крикливого дружк. — Помолчв, снисходительно улыбнулся Дорфмну. — Если он его не испугется.

Лицо Дорфмн злилось крской. В ярости от того, что покзл свой испуг перед этими людьми, он обрушил гнев н Моргн з его шутки и, прыгнув н Кот, знес нд ним громдный кулк. Охотник моментльно шгнул вперед, принял удр н поствленное предплечье и одновременно ннес Дорфмну жестокий пперкот в солнечное сплетение. Тот, здыхясь, рскрыл рот и побледнел. Он смотрел вверх, и Моргн еще рз влепил ему по плечу, потом — в подбородок. Дорфмн мешком осел н землю.

Дже не здохнувшись, Кот отступил и, взглянув н стрик, спокойно произнес:

— См нпросился. Хотя, признюсь, я получил удовольствие, отделв его. — Он посмотрел н Дорфмн, который постепенно приходил в себя, потом опять н стрик. — Меня зовут Кот Моргн, я охотник н львов. А это Одинокий Джон Уильяме, мой нпрник. То, что скзл Одинокий Джон, — првд: мы не спусклись с холмов около год.

— Он говорит првду, — подтвердил индеец-полукровк, который стоял возле дерев. — Их лошди привязны здесь, и, судя по всему, они только что поймли эту кошку. Кор, где он прятлсь, содрн, еще сыря.

— Хорошо, Луп. — Стрик взглянул н Моргн. — Извините. Кжется, мы действовли сгоряч. Я о вс слышл.

Жилистый ковбой с желтовтыми волосми оперся о луку седл.

— Вы ходите в горы з большими кошкми? — неверяще спросил он. — Я бы не сделл этого и з тысячу доллров!

Дорфмн уже поднялся. Из его рзбитых губ сочилсь кровь, н щеке крснел ссдин. Один глз стремительно рспухл. Он с ненвистью смотрел н Моргн.

— Я убью тебя з это! — прорычл он.

Кот глянул н него.

— Нверное, попытешься, — кивнул он. — В тебе мло человеческого, зто много животного мяс.

— Поехли, Дорф, — быстро вмешлся стрик. — Ссор не поможет поймть воров.

Когд квлькд выезжл с поляны, человек, которого нзывли Луп, здержлся.

— Будь осторожен, Моргн, — шепнул он. — Дорфмн — плохой человек. Теперь он не успокоится, пок не убьет тебя. Ты унизил его, он этого тк просто не оствит.

— Спсибо. — Серо-зеленые глз Моргн внимтельно изучли полукровку. — Что укрли?

Луп мотнул головой в сторону:

— Несколько племенных лошдей Дорфмн. Жеребц, трех кобыл и четырех жеребят.

Моргн подождл, пок всдники не скрылись в лесу, зтем пошел по тропинке к вьючным лошдям. Когд они погрузили поймнного льв, Одинокий Джон двинулся с поклжей в лгерь.

Збрвшись н своего полостого серого, Моргн нпрвился в новый рйон поискть следы в неисследовнном кньоне. Он обещл торговцу животными шесть пум и поймл уже четыре. Если повезет, он з эту неделю добудет еще двух. С ним остлсь только одн собк — крупня некзистя дворняг, одн из двух его лучших гончих н горных львов. Умный пес по кличке Джеб весил сто двдцть фунтов и имел ткой же желтовто-коричневый окрс, кк пумы, н которых он охотился.

Плто, где они проезжли, густо поросло сосняком, спусквшимся в глубокий кньон, чье дно предствляло собой россыпь кмней и обломков скл. Снизу слышлся грохот горного поток, хотя смой воды Кот не видел. В тких местх обычно и водятся горные львы.

Тропы вниз не окзлось. Все трое — человек, собк и конь — искли мло-мльски удобный спуск, двигясь по крю кньон, усыпнному толстым слоем сосновой хвои. Нконец Кот Моргн зметил относительно пологий склон, до которому мог бы провести коня вниз. Иногд скользя н иглх, они нчли спуск.

Двжды Джеб поскуливл, уловив двний зпх зверя, но кждый рз змолкл после резкой комнды Моргн.

Следов горных львов они ншли множество. В тком кньоне он поймет двух недостющих животных не больше чем з пру дней. Кот вел коня шгом и сворчивл сигрету, когд услышл стук топор.

При этом звуке он встл кк вкопнный.

Не может быть! В этих диких местх никого нет. З все то время, пок они бродили по горм, им довелось встретиться с двумя людьми, если не считть комнды преследовтелей конокрдов. Моргн подозвл Джеб поближе к коню и стл двигться с величйшей осторожностью. Кто бы ни скрывлся в безлюдном, необитемом кньоне, он должен увидеть его первым, прежде чем тот зметит его. Кот вспомнил про конокрдов, чей след потерялся поблизости в горх. Нверняк это они.

И тут же его опсения подтвердились: в пыли устья кньон виднелись отпечтки копыт нескольких лошдей!

Срзу посерьезнев, Моргн отстегнул ремешок, удерживвший револьвер в кобуре. Конокрды слыли вргми обществ, и хотя ему очень не нрвился Дорфмн, здержть воров Кот считл своим долгом.

Сегодня, отпрвляясь н охоту, Моргн ндел споги, хотя обычно носил моксины. Полинявшя, местми злтння крсня рубшк и черные джинсы, потертые н тех местх, которыми сдятся в седло, д стря черня шляп с плохой тульей, вытертя почти до дыр, — тк выглядел его рбочий костюм. Н згоревшем и обветренном лице с вплыми щекми контрстно сверкли серо-зеленые глз.

Конокрды или конокрд выбрл определенно отличное место. Здесь его никто никогд не нйдет. Лошди свернули в сторону. Идя по их следм, Моргн вскоре остновился н крю поляны.

В кньоне уже темнело, сгущлись длинные тени, но возле дльней стены рзличлся черный прямоугольник хижины, через окн и широко открытую дверь которой струился свет. Слышлся звон посуды, по дну сковородки поскребли ложкой, и тут кто-то вполголос зпел. Женщин!

В изумлении Моргн послл коня вперед, но тот не сделл и шг, кк рздлся стрнный, нечеловеческий крик, от которого серый резко встл. В то же мгновение свет в доме погс и нступил тишин. Моргн тихо зговорил с конем, и серый медленно двинулся к хижине. Кот услышл щелчок взводимого курк, и холодный женский голос произнес:

— Стойте тм, где стоите, мистер! И не делйте глупостей, если не хотите получить пулю в ременную пряжку!

— Я не двигюсь, — нетерпеливо скзл Моргн, — но тк гостей не встречют.

— А кто вс приглшл? — прировл он. — Чего вм вообще здесь нужно? Кто вы?

— Меня зовут Кот Моргн. Я охотник н львов. А что ксется приглшений, я по собственной воле побывл во многих местх. Дйте мне поговорить с вшим отцом или мужем.

— Вы будете говорить со мной. Слезйте с коня и шгйте прямо вперед. У меня хорошие глз, тк что если хотите, чтобы я вс подстрелил, попробуйте что-нибудь сделть!

Моргн очень осторожно двинулся к дому. Когд он окзлся шгх в десяти, пронзительный, грубый голос крикнул:

— Стой, где стоишь! Бросй оружие!

— Я остнусь, где стою, но револьверы брость не буду, — с негодовнием ответил он. — Зжгите свет и покжитесь!

Кто-то здвиглся, и скоро згорелся свет. Зтем рздлся голос девушки:

— Эй вы, входите!

Он стоял з дверью, держ в рукх ружье. Высокя, стройня, хорошо сложення, с рыжими волосми и веснушкми н носу. Свободня змшевя рубшк не могл скрыть ее округлых форм.

Он холодно и внимтельно осмотрел его. Потом взглянул н большого пс, вствшего рядом с ним.

— Охотник н львов? Это вш свор собк все время тявкет рядом?

Он кивнул:

— Я гоняюсь з львми н плто. И ловлю их.

Он с недоверием уствилсь н него.

— Ловите? Живыми? По-моему, у вс больше смелости, чем мозгов. Зчем вм живые львы?

— Продю их циркм и зоопркм. Они стоят от трехсот до семисот доллров, в звисимости от рзмер и пол. Это лучше, чем псти коров.

— Нверное, лучше, — соглсилсь он, — зто псти коров — нмного безопснее.

— А вы? — спросил он. — Чем знимется девушк в ткой глухомни? Я понятия не имел, что здесь вообще кто-то живет.

— И никто не имел, вплоть до сегодняшнего вечер. Вы ведь никому не рсскжете? Если вы уедете отсюд и проболтетесь, меня ждут неприятности. Дорфмн примчится сюд через десять минут.

— Потому, что вы укрли его лошдей? — выскзл предположение Моргн.

Ее глз вспыхнули.

— Это не его лошди! Они мои! Все до единой! — Он чуть опустил ружье. — Дорфмн — мошенник и вор! Он укрл рнчо моего отц, потом его лошдей. Жеребец приндлежит мне, кобылы и их потомство — тоже.

— Рсскжите-к мне об этом, — предложил Моргн, снимя шляпу и стрясь не делть резких движений.

Он с сомнением изучюще посмотрел н него и опустил ружье.

— Я кк рз готовил ужин. Присживйтесь.

— Двй поедим! — зорл резкий голос. Кот, вздрогнув, оглянулся и в первый рз увидел попугя в клетке.

— Это Пнчо, — объяснил он и улыбнулсь. — Мой хороший товрищ.

Ее отец торговл с индейцми не-персе и купил у них великолепного жеребц-пплузу и несколько кобыл, которые и положили нчло тбуну. Когд в тех местх появился Крл Дорфмн, нчлись неприятности. Позже, во время путешествия девушки н Восток, ее отец погиб. Вернувшись, он обнружил, что рнчо продно, лошдей нет.

— Мне скзли, что его сбросил жеребец. Я-то знл, что это не тк. Его убили Дорфмн с Эдом Веттером, которые якобы ншли труп отц. А потом они предъявили зклдные и потребовли в уплту продть рнчо. Судью, видимо, подкупили. Потому что вскоре он переехл в другое место и купил собственное рнчо. Отец никогд не ходил в должникх. Д и вообще не терпел долгов. Его убили, в суд предъявили фльшивки.

— Докзть это будет трудно. У вс есть ккие-нибудь улики?

— Только то, что скзл врч. Он объяснил мне, что повреждения, полученные отцом, никк не могли быть связны с пдением с лошди. По его словм, отцу ннесли смертельный удр, когд он лежл н земле.

Кот Моргн поверил ей. Он не знл, повлиял ли н это его собствення нелюбовь к Дорфмну, но история был слишком похож н првду. Он здумлся.

— Вы получили что-нибудь от проджи рнчо?

— Пятьсот доллров и билет н Восток. — В ее глзх, когд он нклонилсь, чтобы нлить ему кофе, згорелся гнев. — Мистер Моргн, нше рнчо стоило по меньшей мере сорок тысяч. Отцу предлгли з него именно эту сумму, и он откзлся.

— Знчит, вы поехли з ними?

— Д. Я сделл вид, что поверил, но узнл, куд уехл Дорфмн, и отпрвилсь з ним, решив по крйней мере вернуть лошдей.

Через дв чс, покинув хижину, Кот обнружил, что пробрться в тйную долину легче, чем выбрться из нее. После нескольких неудчных попыток ему нконец удлось отыскть место, где нкнуне он поймл льв, зтем нйти тропу в лгерь. По дороге у него из головы не выходил Дорфмн — жестокий, крутой, привыкший не откзывть себе ни в чем. Он понимл, что еще встретится с ним.

Подъезжя к лгерю, Кот збеспокоился, потому что не уловил зпх дым костр и не увидел огня. Тихо рзговривя с конем, он въехл во впдину и нтянул поводья. Перед ним с ветки дерев свисл длинный предмет!

Пришпорив коня, Моргн пересек поляну, выдернул охотничий нож из ножен, перерезл веревку и, подхвтив тело стрик, опустил его н землю. Рздвинув одежду, приложил лдонь к сердцу. Одинокий Джон еще был жив!

Моргн быстро рзвел костер и вскипятил воды. Стрик не только повесили — в него стреляли: две пули попли в туловище, одн в руку. Но в Одиноком Джоне все еще теплилсь жизнь.

Веки стрик зтрепетли, и он прошептл:

— Дорфмн… Приехли пятеро! Повесили меня… Что-то услышли… Сбежли… — Некоторое время он хрипло дышл. — Нверно, ты… я тк думю…

— Ш-ш-ш. Помолчи, Джон. Все будет хорошо.

— Нет. Я готов. Веревк… я схвтился з нее… Держлся, пок мог.

Худя рук стрик вдруг ослбел, и он испустил дух.

Кот мрчно поднялся н ноги. Он тщтельно собрл снряжение, которое не успели уничтожить нлетчики. Поймнные горные львы были привязны в стороне, в нескольких ярдх от лгеря, и их не ншли. Кот бросил им мяс, нлил воды и вернулся к коню. С минуту помедлил. Потом, решившись, погрузил тело стрик н лошдь и сел в седло см. Его путь лежл в Семь Сосен.

Он въехл в городок в серые предрссветные чсы. Долго стучлся в контору шериф, прежде чем был услышн. Дверь открыл мужчин с жестоким лицом и холодными голубыми глзми.

— В чем дело? Что случилось? — спросил он.

— Убили моего нпрник. Внчле зстрелили, потом повесили.

— Повесили? — Шериф смотрел н него не совсем дружелюбно. — Кто его повесил?

— Дорфмн. С ним еще четверо.

При упоминнии имени Дорфмн лицо шериф зметно изменилось. Он вышел, отвязл от седл тело стрик, положил его н крыльцо перед конторой и с хмурым видом зметил:

— Нверное, если Дорфмн тк поступил, то имел веские причины. Если хотите остться целым, лучше уезжйте.

Не веря своим ушм, Моргн уствился н него.

— Вы шериф или нет? — требовтельно спросил он. — Я обвиняю Дорфмн в убийстве и хочу, чтобы его рестовли.

— Вы хотите? — Шериф явно терял терпение. — Кто вы ткой? Если Дорфмн повесил его, знчит, н нем есть вин. У Крл пропли лошди. Похоже, он считл, что этот человек тк или инче повинен в этом. А теперь убирйтесь, пок я вс не посдил.

Кот Моргн отошел н три шг, не сводя глз с шериф.

— Понятно. Знчит, посдите меня, д? Кк, вы скзли, вс зовут?

— Веттер, если вм не все рвно.

— Знчит, Веттер. Эд Веттер? — Моргн глядел н шериф, словно прицеливясь.

Тот отвечл ему тем же.

— Д. Эд Веттер. А что?

Кот Моргн сделл еще один шг нзд к коню, глз его зсверкли, кк острые льдинки.

— Эд Веттер — известное имя в землях не-персе.

Веттер дернулся, кк будто его удрили.

— Что вы имеете в виду?

Моргн улыбнулся.

— Рзве вы не знете, — произнес Кот, сильно блефуя, — что вс с Дорфмном в тех местх рзыскивют з убийство стрик Мэдисон?

— Вы лжете! — Шериф побелел кк полотно. Их глз неожиднно встретились, и охотник кк открытую книгу прочитл его мысли: его приговорили к смерти. — Если Дорфмн вернется, он и вс повесит.

Кот Моргн медленно отходил, не спускя взгляд с Веттер. Городок уже просыплся, и он не смог ничего придумть, кк решить неожиднно обрушившуюся н него проблему. Дорфмн явно был здесь влиятельным человеком, Веттер — шерифом. Что бы Моргн ни сделл или скзл — все будет против него. И тут он вспомнил индейц-полукровку — Луп и пожилого мужчину, который предупреждл Дорфмн во время их нлет.

Перед слуном ккой-то человек подметл крыльцо, и Моргн остновился рядом с ним.

— Знете прня по имени Луп? Полукровку?

— Конечно. Ищете его?

— Д. И еще одного — человек пострше с седыми волосми, приятным лицом и ледяным взглядом. Из того тип людей, которые могут крепко рзозлиться, если их зжть в угол. По-моему, его зовут Дейвом.

— Это, нверное, Аллен. Дейв Аллен. У него рнчо «Д» нд «А», к зпду от город. Луп живет н окрине в своей хижине. Он покжет, где рнчо Аллен.

Моргн вскочил в седло и нпрвился н окрину городк. Повернув к мосту, он оглянулся. Шериф Веттер рзговривл с прнем, подметвшим перед слуном. Кот мрчно подумл, что это вряд ли добвит информции шерифу, если только тот не рзговривл вечером с Дорфмном, похоже, он не рзговривл. Стло быть, причин, по которой он хотел увидеть пожилого рнчеро, остнется им неизвестной. В то же время Кот понимл, что он может потртить время зря.

Он узнл хибру Луп по стоявшей в корле лошди и остновился перед дверью. Тут же, вытиря лицо полотенцем, появился полукровк. Он удивился, увидев Моргн, но выслушл его, тот вкртце рсскзл ему о повешенном Одиноком Джоне Уильямсе и рекции н то Веттер.

— З Алленом нечего ехть. Вон он см, приближется по дороге, — укзл Луп. — Он и Техсец Норрис. Им нужно утром быть в городе.

Луп крикнул, и об всдник рзвернули лошдей к хижине. Дейв Аллен молч выслушл историю, которую Кот н этот рз изложил со всеми подробностями, не обмолвившись, првд, что встречлся с девушкой, но упомянув о причине, по которой увели лошдей у Дорфмн, и о стрнной смерти стрик Мэдисон. Дейв сидел в седле и внимтельно слушл. Техсец один рз сплюнул, но воздержлся от змечний, пок Моргн не зкончил.

— Это в стиле Дорфмн, босс! Он мне никогд не нрвился!

— Подожди. — Аллен здумчиво смотрел н Моргн. — К чему вы мне все это рсскзли? Вы хотите, чтобы я что-нибудь сделл?

Кот Моргн неожиднно улыбнулся, и когд Техсец увидел эту улыбку, он в душе пордовлся, что он относится к Дорфмну, не к нему.

— Нет, Аллен, я не хочу, чтобы вы что-то делли. Я не преступник и не нмерен им стть ни рди вшего никчемного Дорфмн, ни рди тк нзывемого шериф Веттер. Вы здесь пользуетесь влиянием, поэтому у меня появилсь потребность рсскзть вм свою версию, прежде чем произойдут неприятности.

— Собиретесь нчть з ними охоту?

Моргн покчл головой:

— Я в этих местх человек случйный, Аллен. Дорфмн нзвл меня конокрдом, знчит, здешний зкон против меня. Пусть они возьмут меня тут, прямо в городе!

Луп вернулся в хижину и вышел со «спенсером» 56-го клибр. Сев н коня, он подвел его к Моргну.

— Игр будет честной, — спокойно и холодно зявил он, — я прослежу з этим. Нечестный человек не осмелился бы приехть и выложить свою историю. Кроме того, этот Уильяме покзлся мне приличным стриком.

Когд они подъехли, Дорфмн стоял н ступенях конторы шериф. Один его глз едв видел, другой сильно рспух — следы побоев еще не прошли. То, что он говорил с Веттером, стло ясно по его поведению, хотя смого шериф поблизости не окзлось. Рядом околчивлись несколько крутых ковбоев, их присутствие не удивило Моргн.

Крл Дорфмн с яростью глянул н Аллен:

— Ты водишь стрнную компнию, Дейв.

Глз стрик излучли холод.

— Хочешь укзывть мне, с кем водить компнию, Дорфмн? Если тк, то побереги силы. Сегодня мы улдим пру проблем.

— Ты что же, связлся с этим конокрдом? — с вызовом спросил Дорфмн.

— Я ни с кем не связлся. Прошлой ночью ты повесил человек. Сегодня должен предствить ргументы, почему посчитл его виновным. Если ты не рсполгешь убедительными докзтельствми его вины, тебя будут судить з убийство.

Дорфмн изменился в лице.

— Ах ты, стрый осел! Я тебе этого не прощу! Шерифом у нс Веттер, не ты. Кроме того, — он презрительно ухмыльнулся, — с тобой только один человек.

— Двое, — спокойно произнес Луп. — Я взял сторону Аллен… И Кот Моргн с нми тоже.

В глзх Дорфмн сверкнул гнев.

— Я еще не видел ни одного приличного полукровки, — вспыхнул он. — Ты з это ответишь!

Дейв Аллен спешился н противоположной стороне от Дорфмн. К этому времени собрлсь довольно большя толп. Техсец Норрис попрвил кобуры, переводя взгляд с одного всдник Дорфмн н другого. Кот Моргн внимтельно з всем нблюдл, но молчл.

Дорфмн сопровождли четверо, но в толпе нходились и другие его люди. С ним же — лишь Аллен с Техсцем и Луп, но, глядя н них, Кот внезпно почувствовл себя счстливым. Лучшую компнию трудно подобрть. Техсец с его мльчишеской улыбкой и проництельными глзми. Луп с вытянутым, серьезным лицом. И честный Аллен. Они будут стоять до конц. Он зметил, кк приближется Веттер.

Толп вокруг них росл. Подходили все новые и новые горожне, что же, в конце концов, им судить и им решть, но пок они безмолвствовли. Он ощутил, кк кто-то прижлся к ноге, и, опустив глз, увидел рядом Джеб. Пес тк и не отходил от него. Н душе у Моргн потеплело, потом нхлынул холодня решимость.

— Дорфмн! — прозвенел его голос. — Вчер ты повесил моего нпрник! Нзвл его конокрдом, не предствив ни докзтельств, ни улик. Я обвиняю тебя в убийстве! Ты шел по следу нстоящих конокрдов, но потерял их след. Это могут зсвидетельствовть Аллен и Луп. Тогд ты повесил стрик просто потому, что он окзлся поблизости! — Кот говорил громко, тк, что все нходившиеся н улице слышли кждое его слово. Дорфмн переминлся с ноги н ногу, его лицо искзил гримс ненвисти, но было очевидно, что он нервничет. Почему Веттер не остновит этого нглец, не рестует его? — Более того, лошдей, которых вы искли, ты укрл у Лори Мэдисон в Монтне! Ты увел их с рнчо после того, кк незконно продл его. Но прежде вы с Веттером убили отц Лори.

— Это ложь! — зкричл Дорфмн.

Теперь он испуглся не н шутку. Ткие обвинения могли звести неизвестно куд. Обвинить человек легко, нмного труднее отвести обвинение. А вдруг то, что скзл Моргн Веттеру, првд? Вдруг их н смом деле рзыскивют в Монтне? Вдруг что-то обнружилось?

Он посмотрел н Аллен, Луп и Техсц, стоявших з Моргном. Они беспокоили его, потому что он знл людей ткого тип. Дейв Аллен воевл с индейцми, его увжли в городе. Техсец лишь несколько месяцев нзд в перестрелке убил конокрд. Луп — рсчетливый и осторожный, великолепный стрелок.

— Это ложь! — повторил Крл. — Мэдисон мне здолжл. У меня есть документы!

— Поддельные! Мы пересмотрим дело, Дорфмн. И н этот рз ты будешь лишен поддержки проджного судьи.

Дорфмн почувствовл, что попл в зпдню. Кот Моргн двжды откзлся лезть в дрку, когд он обозвл его лжецом, и Дорфмн понимл: знчит, он еще не все выложил, что знет. Он многое мог поствить под сомнение, кроме одного — Кот Моргн не трус.

Прежде чем он успел произнести что-нибудь еще, в круг собрвшихся неожиднно вступил шериф Эд Веттер.

— Я изучил вши покзния, — зявил он, — и они не выдерживют никкой критики. Улики свидетельствуют, что вы сми повесили стрик.

Кот Моргн пожл плечми:

— Я предвидел, что вы стнете утверждть что-нибудь подобное, Веттер. Ккие вы можете выдвинуть улики?

— Рядом никого больше не было. История с ккой-то девицей — сплошня выдумк.

— Зчем ему убивть нпрник? — невозмутимо спросил Аллен. — Нет смысл.

— Они поймли четырех пум, которые стоят больших денег. Он хотел всех их присвоить себе.

Кот Моргн улыбнулся и медленно левой рукой слегк сдвинул шляпу.

— Веттер, — скзл он, — вм еще много предстоит узнть. Одинокий Джон рботл н меня. Я см ловлю горных львов. А с ним у меня подписн контркт, вот его копия. Зменить ткого помощник трудно. Я учил его, и Джон умел обрщться с кошкми. Он ловко нбрсывл н зверя лссо, когд я стлкивл львов со скл или деревьев. Мне нрвился этот стрик, шериф, и я обвиняю Дорфмн в убийстве. Я хочу, чтобы его посдили в тюрьму — немедленно.

Лицо Веттер потемнело.

— Вы, что ли, здесь рспоряжетесь?

— Если у тебя есть еще ккие-нибудь улики против Моргн, — прервл его Аллен, — выклдывй. Но помни, что я учствовл в той первой погоне и зню, кк вел себя Дорфмн и кк был нстроен. Больше всего он хотел кого-нибудь повесить, то, что его избил Моргн, только подлило мсл в огонь. Он думл, что убийство Одинокого Джон испугет Моргн и он уберется из округи.

Веттер ничего не ответил, потом виновто взглянул н Дорфмн:

— Пошли, Дорф. Мы тебя опрвдем. Пошли.

Рнчеро колеблся лишь секунду. Свирепым взглядом он обвел Аллен и Кот Моргн, зтем резко повернулся. Эти двое ушли вместе. Дейв Аллен выглядел обескурженным и, обрщясь к Моргну, скзл:

— Тебе лучше рздобыть улики посерьезнее, Кот. Инче ни один суд присяжных не только не приговорит его к повешению, но дже и судить не будет.

Поздним вечером Моргн снов окзлся в горной долине, и Лори нлил ему кофе. Снружи гремели цепями пумы, которых Моргн привез сюд, чтобы Лори з ними ухживл, — к вящему неудовольствию Пнчо, недоверчиво поглядыввшего н них со своей жердочки.

— Кк думешь, что будет дльше? — спросил Лори. — Их будут судить?

— Не их, Дорфмн. Д, я выдвину против него серьезные обвинения. Я ншел человек, готового зсвидетельствовть, что он видел, кк Дорфмн с четырьмя своими людьми выехл из город и нпрвился к горм, и это произошло кк рз после того, кк вернулись Аллен и остльные учствоввшие в первой погоне. К тому же я убедился в том, что лссо, н котором повесили Одинокого Джон, приндлежит Дорфмну. Только он один пользуется волосяными веревкми, остльные в этих крях, кк првило, предпочитют лссо из сыромятной кожи. Это могут подтвердить несколько человек.

— Конокрд! — хрипло прокричл Пнчо. — Проклятый конокрд!

— Тихо, — прикрикнул н него Лори. — Веди себя тихо.

Джеб тяжело поднял голову и с удивлением уствился н попугя, который ответил ему почти тким же неудовольствием, с кким смотрел н кошек.

— Все свидетели боятся Дорфмн, но, если его отддут под суд, они готовы дть покзния.

Вдруг Пнчо зкричл, и Лори, побледнев, вскочил из-з стол. З дверью послышлся сухой смешок:

— Не визжите, леди, слишком поздно.

Это был голос Эд Веттер!

Кот Моргн сидел не шевелясь, спиной к двери. Он смотрел в лицо Лори и лихордочно обдумывл ситуцию.

— Похоже, это конец, — рздлся голос Дорфмн. Он вошел в дверь и оттолкнул Лори, которя отштнулсь и тяжело упл н стул. — Дур! Тебе покзлось мло билет н Восток и денег, ты решил вмешться в нши дел! Зхотелось неприятностей! А теперь ты умрешь вместе со своим другом — охотником н кошек.

Ночь стоял очень тихя. Джеб лежл н полу, положив голову между лп, глядя н Дорфмн. Ни один из двоих, кжется, не зметил попугя.

— Аллен поинтересуется, почему ты выпустил Дорфмн, — зметил Моргн, стрясь говорить спокойно.

— Он об этом не узнет, — смодовольно возрзил Веттер. — Дорф вернется в кмеру еще до рссвет, когд ты не появишься, чтобы предъявить ему обвинения, его освободят. Твои свидетели будут молчть, потому что боятся Дорфмн. Что же ксется Дейв Аллен, мы с ним рзберемся попозже, зодно и с полукровкой.

— Боюсь, что вш плн не срботет, — усмехнулся Моргн, но дже тогд он думл, что это конец.

У них с Лори нет ни единого шнс. Об этом месте никто не знет, их убьют, похоронят, и никому дже в голову не придет, где их искть. Пройдет, нверное, несколько лет, прежде чем кто-нибудь обнружит эту долину. Но сейчс он отчянно боялся з Лори. Ее ждет стршня учсть. Кот прекрсно предствлял, что сделют с ней ткие отпетые подонки, кк Дорфмн и Веттер, прежде чем пустить ей пулю в голову.

И тогд он решился. Ждть не имело смысл. Никкого смысл. Ндо действовть немедленно, инче их убьют. Скорее всего, в перестрелке он погибнет, но прихвтит с собой одного или, если повезет, дже обоих. Сидеть и ничего не предпринимть ознчло помогть им.

— Вс обоих повесят, — ледяным тоном произнес Кот, — вы будете болтться н дереве, подвешенные н лссо!

— Конокрд! — зорл Пнчо. — Проклятый конокрд!

Об бндит рзвернулись и от неожиднности дже присели, и Кот не упустил свой шнс. Он прыжком бросился вперед. Удром могучего плеч свлил Дорфмн, и тот врезлся в сложенную возле очг поленницу дров. Веттер повернулся, одновременно выхвтывя револьвер, и выстрелил, но промхнулся. Моргн же сильным боковым удром послл к дльней стене и срзу бросился з ним. В это время, выбрвшись из дров, Дорфмн поднялся и потянулся к оружию. И тут Моргн услышл яростное рычние, в следующую секунду ощетинившийся Джеб отвжно прыгнул н врг своей хозяйки и вцепился в руку.

Рздлся выстрел, но пуля вонзилсь в потолок. Человек и собк поктились по полу. Веттер отбросил Моргн и встл, однко охотник удром слев выбросил его з дверь. Дорфмну удлось стряхнуть с себя пс, и он выпрыгнул н улицу в тот момент, когд Эд Веттер поднимл револьвер.

Понимя, что его силуэт четко вырисовывется н фоне освещенного дверного проем, Кот Моргн резко остновился и выхвтил оружие. Револьвер в его руке дернулся, он услышл глухой стук пули, удрившейся о дверной косяк, и увидел, кк Эд Веттер рзвернуло. Шериф упл ничком. В ту же секунду из-з дом донесся хриплый, душерздирющий вопль. Збежв з угол, Моргн увидел, кк привязнные горные львы треплют скорчившуюся фигуру!

Схвтив кнут, он кинулся к хищникм и быстро отогнл их, зтем оттщил Дорфмн н безопсное рсстояние. Очевидно, тот, в пнике удиря от рзъяренного пс и выскочив в темноту из освещенной комнты, см нрвлся н зверей.

Лори склонилсь нд Дорфмном.

— Он… он мертв?

— Нет. Принеси воды, и побыстрее. Он жив, но его здорово поцрпли и искусли.

Подняв рненого н руки, он отнес его в дом, положил н кровть и поспешил сорвть с него осттки одежды. Дорфмн потерял сознние, но стонл.

— Мне придется съездить з врчом, — скзл охотник.

— Кто-то едет, Кот. Всдники.

Взяв винтовку, Моргн бросился к двери и увидел Дейв Аллен, Техсц и Луп с полудюжиной незнкомых горожн. Один из них, одетый в темный сюртук, согнулся нд телом Эд Веттер.

— Вы нужны человеку, который лежит в доме, — кивнул Моргн н избушку. — Дорфмн в темноте нткнулся н моих львов.

К двери подошел Дейв Аллен.

— Сегодняшнее происшествие снимет с вс все подозрения, Моргн, — скзл он, — и я думю, что рсследовние вернет леди ее рнчо или по крйней мере причитющиеся ей деньги. И прв н тбун лошдей. Поблгодрите Луп. Он подозревл Веттер и следил з ним. Зметил, кк они с Дорфмном выскользнули из город, и позвл нс. Мы последовли з ними. Они ншли вш след, мы не отствли, но немного подождли, чтобы выяснить их нмерения.

— Спсибо. — Кот Моргн оглянулся н Лори, и их глз встретились. Он быстро подошл к нему. — Похоже, Аллен, мы сделем зявку н эту долину, поскольку он для нс кое-что знчит.

— Я бы н вшем месте сделл то же смое. Отличное место для дом.

— Именно об этом я и думл, — соглсился Моргн.

Историческя спрвк

И они были крутыми!

Вирджил Эрп подстерегли в Тумстоуне и выстрелили ему в спину из ружья, причем зряд дроби обнжил кости позвоночник. Второй зряд рздробил ему левую руку. Вирджил перешел улицу к «Восточному слуну», чтобы рсскзть своему брту Уйту, что случилось, потом поднялся в свою комнту в гостинице «Космополитен», где им знялись доктор Меттьюз и доктор Гудфеллоу.

Состояние его руки стло ясным срзу, но рну н спине не зметили, пок не сняли рубшку. Доктор Гудфеллоу вынул приличное количество дроби из рны н локте и кости. Вирджил утешил свою жену тем, что у него остнется одн здоровя рук, чтобы ее обнимть.

Подробности этого приведены в дневнике Джордж Прсонс, ткже в гзете Тумстоун «Эпитфия».

РЕВОЛЬВЕР КИЛКЕННИ

Никто ни рзу в жизни не нзвл Монтну Крофт, высокого и довольно симптичного прня, честным человеком. Хотя он убил в поединкх четырех, включя одного известного и опсного гнмен, те, кто его близко знли, считли стрелком среднего клибр, первоклссным конокрдом и скотокрдом и преступником, который не дотянул до звния «великий» просто из-з лени.

Другие, может быть, и преувеличивли его возможности стрелять быстро и метко, но Монтн не переоценивл свои способности. Вовсе не дурк, он видел, кк стреляют Джон Уэсли Хрдин, Клей Эллисон и Уйт Эрп. Этого окзлось достточно, чтобы Монтн понял, ккой же он н смом деле никудышный гнмен. Естественно, что он никому об этом не говорил. Тем не менее Монтн умел пользовться удчей, удч улыбнулсь ему, когд он убил Джонни Уйлдер.

Ндо скзть, что о Джонни Уйлдере ходил слв кк о неплохом стрелке — для его возрст. Он убил нескольких человек и приобрел репутцию опсного прня. В девятндцть лет он нсмешливо ухмылялся при упоминнии Млыш Билли и снисходительно отзывлся о Хрдине. А зтем в город приехл незнкомец н вороном коне, и Джонни не зхотел потесниться.

Никто не утверждет, что он опоздл выхвтить револьвер, н смом деле он выстрелил первым, когд револьвер Крофт только-только покинул кобуру — првд, он промхнулся. Молодой, неопытный и нетерпеливый Джонни промхнулся и во второй рз. Монтн Крофт стрелял хлднокровно и прицельно — и лишь единожды.

Нд трупом склонились зевки. Пуля здел крй нгрудного крмн рубшки Джонни, и он покинул этот бренный мир.

Дже тогд все могло зкончиться без последствий, если бы не Толстый Рнион, который все воспринимл в розовом цвете. Он оторвлся от созерцния остнков Джонни и громко возглсил:

— Тк стреляет только один человек! Только один, говорю я вм! Это Килкенни!

Слов прозвучли, все повернулись к Крофту. А Монтн, который мог бы откзться от имени, промолчл. Неожиднно для себя он куплся в невиднной доселе слве. Он стл Килкенни, тинственным гнфйтером, истории о котором рсскзывлись и перескзывлись у кждого лгерного костр. Он мог скзть, что Рнион ошибся, но лишь улыбнулся и вошел в слун.

Толстый, успокоенный тем, что Крофт принял имя, последовл з ним.

— Я срзу вс узнл, мистер Килкенни. Тк стреляет только один человек! А потом — вш черня шляп, черные джинсы, это вы, и никто другой. Сэм, поствь з мой счет выпивку для Килкенни!

З первым сткнчиком последовли другие, ресторн откзлся взять с него плту з обед. Девушки смотрели н него широко открытыми, восхищенными глзми. Монтн Крофт изящно принимл знки внимния и, вместо того чтобы проехть через Бокилью, остлся в городке.

Одним этим он нрушил трдицию, поскольку репутция Килкенни требовл, чтобы он после убийств немедленно уехл из округи, в этом и зключлсь причин его тинственности. Для Монтны соблзн окзлся слишком велик: он вошел во вкус бесплтных звтрков и обедов, бесплтной выпивки и бесплтного мест в конюшне, потому и не двинулся с мест. Если кто-то все же обртил внимние н некоторое несоответствие его поступков, то промолчл. Общественное мнение принимло возможность вринт, что гость может уехть не срзу.

И все же после недели блженств Монтн зметил, что гостеприимство явно пошло н убыль. Выпивку больше никто не ствил, в ресторне его уход не рсплтившись нчли воспринимть с прохлдцей. И Монтн стл подумывть нд тем, чтобы покинуть здешние мест. Он дже нпрвился к конюшне, но н полдороге остновился, сворчивя сигрету.

К чему уезжть при тком великолепном рсклде, ккой ему и не снился? — мелькнул предтельскя мысль. См Килкенни нходился где-то длеко, может быть, его уже вообще нет в живых. В любом случе, едв ли существовл один шнс из тысячи, что он появится в погрничном городке н Рио-Грнде. Тк почему бы не воспользовться блгоприятной ситуцией, которую дровл ему судьб?

Кто стнет ему перечить? Уйлдер был смым быстрым и крутым гнменом в городе.

Крофт рзвернулся н кблукх и вошел в мгзинчик скобяных товров. Хммет зворчивл скотоводу пчку птронов, и когд тот вышел, Крофт внимтельно посмотрел н влдельц лвки.

— Хммет, — произнес он низким ледяным голосом. — Мне нужно пятьдесят доллров.

Джон Хммет нчл что-то говорить, но жесткий взгляд Монтны зствил его попридержть язык. Это же Килкенни! Он см видел, кк бндит уложил Джонни Уйлдер. Хммет сглотнул.

— Пятьдесят доллров? — переспросил он.

— Д, Хммет.

Стрик медленно повернулся к кссе и вынул одну купюру.

— Никогд не возржл против того, чтобы одолжить немного денег хорошему человеку, — пролепетл он слегк вибрирующим тенорком.

Крофт взял деньги и посмотрел н Хммет.

— Блгодрю. Между нми говоря, я бы предпочел, чтобы никто об этом не узнл. В курсе лишь вы и я. Учтите, мне известно, кого искть, если пойдут рзговоры по округе. Поняли?

И с этим ушел.

Монтн знл, кк воспользовться удчей. Первый обход город принес ему четырест доллров. Пр скотоводов поторговлсь, но ни один не осмелился откзть ему. Все воспринимли просьбу денег кк зем. И только через две недели, когд Крофт второй рз обошел город, до некоторых дошло, что они получили нхлебник.

Тем не менее бндит больше не волновлся. Он снимл богтые урожи, но пил редко, никого не беспокоил, не лез в чужие дел и доил город точно тк же, кк фермер доит корову.

Однко Монтн никому не позволял вторгться н свою территорию. Бик и Джесс Кеннеди обнружили это, к своему великому огорчению, слишком поздно. Дв крутых прня с Север приехли в Бокилью и после одного-двух сткнчиков виски решили огрбить бнк.

Монтн Крофт нблюдл з ними с того смого момент, кк они появились н улице, и рзгдл их нмерение. В ту же секунду, когд они выскочили из бнк, он вышел из полутьмы скобяного мгзинчик с ружьем. Бик тк и не узнл, отчего погиб. Он рстянулся лицом в пыли, роняя из своего мешк золотые монеты. Джесс Кеннеди рзвернулся, успел выстрелить и получил в грудь зряд из второго ствол.