/ Language: Русский / Genre:sf,

Пандем

Марина Дяченко


Дяченко Марина & Дяченко Сергей

Пандем

Марина Дяченко, Сергей Дяченко

ПАНДЕМ

Роман

"Предположим, что некое существо... - сказал Пандем. - Нет, не так. Предположим, что есть такой комплекс свойств: всеведение, вездесу -шесть и всемогущество..." И стало ясно: он пришел всерьез и надолго. А может быть, короче и проще: Он пришел. Что делать? Где спрятаться? Что станет с человеком и человечеством, благословят Пандема или проклянут? Что он такое, откуда взялся и чего хочет? Действие нового романа Марины и Сергея Дяченко разворачивается в недалеком будущем, однако весь он - проекция наших с вами страхов, ожиданий и надежд.

ПРОЛОГ

Двадцать девятого февраля, в самый странный из отмеченных на календаре дней, Дэвид Хаммер, сотрудник уважаемой городской газеты, возвращался домой несколько позже, чем обычно.

Был влажный, почти весенний вечер. На вокзале Чаринг-Кросс Дэвид сел в поезд, который через полчаса должен был высадить его в Восточном Кройдоне. В купе на восьмерых в этот час никого не было, кроме Дэвида и парня лет восемнадцати, который, упав на сиденье, сразу же прикрыл глаза и отдал себя во власть музыки, перетекающей из плоской коробочки плеера в черные клипсы наушников.

Дэвид смотрел в окно - "а далекие цепи огней и собственное печальное отражение. Он устал, дома его наверняка ждали упреки жены, которая не терпела, если он задерживался на работе в любой день, кроме пятницы. В пятницу ему разрешалось пить с друзьями пиво хоть до десяти вечера - однако сегодня была среда.

Поезд шел мягко и почти беззвучно. Парень в наушниках ритмично подрыгивал ногой. Дэвид откинулся на мягкую спинку кресла - в этот момент в голове его, где-то в районе затылка, обозначилось ясно ощутимое тепло, и чей-то голос молодой, как показалось Дэвиду, почти детский - сказал весело и чуть смущенно: - Привет!

Дэвид покосился на парня-попутчика, удивляясь, почему спустя десять минут пути тот все-таки решил поздороваться. Но парень занимался только собой и музыкой. Глаза его по-прежнему были прикрыты.

- Это я, - сказало в голове у Дэвида. - Это я, ты не пугайся... Дэвид?

Голос был внутри головы.

- Дэвид?

Всякому человеку хоть раз в жизни мерещится, что его окликнули. Дэвид потер виски; разумеется, происходящее имело вполне обыкновенное объяснение. Например, включилось радио в вагоне; например, по радио как раз передают художественную постановку, где к герою по имени Дэвид пришел, например, сын. И сейчас этот радио-Дэвид заговорит в ответ...

Он оглядел купе в поисках динамика.

- Дэвид, это я... Слышишь меня?

Может быть, он слышит чей-то телефонный разговор? Может быть, кто-то в соседнем купе говорит по мобильнику с каким-то Дэвидом?

- Я тебя зову... Тебя...

Разумеется, происходящее по-прежнему имело объяснение. Например, Дэвиду подсыпали что-то такое в пиво. Кто, что, зачем, почему? Дэвид попытался вспомнить, кто находился рядом, когда он в компании двух коллег пил пиво в маленьком пабе напротив входа в редакцию...

- Успокойся. Ну успокойся же. Ничего страшного не происходит...

Голос имел своим источником теплое гнездышко внутри черепной коробки, чуть позади воображаемой линии, соединяющей уши. Дэвид не был великим знатоком в психиатрии, однако несколько популярных статей из этой области ему довелось в свое время прочитать; он понимал, во всяком случае, чем "внешняя", истинная галлюцинация отличается от ложной, "внутренней".

Шизофрения!

Дэвид разинул рот, собираясь закричать от ужаса, и только сознание, что он находится в общественном транспорте, заставило его сдержаться.

В этот самый момент парень-попутчик рывком выпрямился, сдернул с головы наушники - и уставился на Дэвида круглыми, очень удивленными глазами.

* * *

Мбасу лежал на пузе, в просвете перед ним имелась дорога, по которой очень скоро должен был пройти караван из трех или даже четырех джипов, пройти и остановиться перед упавшим деревом, и тогда Мбасу и его брат, сидящий в засаде на другой стороне дороги, смогут перестрелять сперва вооруженных, потом безоружных, а потом набрать золотого песка, который добывают на озере и который бесполезен сам по себе, но на него можно выменять еды и патронов, и командир будет доволен и похвалит Мбасу и его брата.

А еще можно было бы захватить женщину. Несколько месяцев назад Мбасу повезло, и он захватил женщину. Командир был очень доволен и присвоил Мбасу звание лейтенанта.

Мбасу было четырнадцать лет, а его брату было двенадцать. А командиру было двадцать два; он был великий командир, уже генерал. Его отряд держал в страхе полмира. А вторую половину мира держал в страхе ублюдок Гиена со своей ублюдочной шайкой.

У Мбасу был хороший автомат. Это был уже четвертый. Первый он добыл, когда ему было лет восемь, но то был плохой автомат. Если честно, то Мбасу просто снял его с трупа. А этот был хороший, почти новый, Мбасу нравилось его разбирать и собирать. А особенно нравилось стрелять, а для этого нужно было много патронов, а для этого нужно было выследить развозчиков золотого песка...

- Эй, - услышал Мбасу за спиной и тут же перевернулся и дал очередь в лес, хотя никого не увидел. Лучше сперва стрельнуть.

Напротив, за дорогой, колыхнулись ветки. Его брат беспокоился, почему Мбасу стреляет.

- Дурак, они услышали, - сказал голос. - Они теперь не поедут, дурак.

Мбасу долго оглядывался, но все равно никого не видел. Возможно, с ним разговаривал дух. Очень неправильно было со стороны духа явиться к Мбасу именно тогда, когда он лежал в засаде.

- Мбасу, - сказал дух. Мбасу понял, что голос идет не снаружи, а из головы. И что, наверное, каравана сегодня не будет, не будет золотого песка, не будет еды и патронов, а значит, командир будет очень недоволен Мбасу и его братом.

В этот момент напротив, по ту сторону дороги, началась стрельба...

* * *

Андреевна вернулась с почты, у дверей стянула с опухших ног резиновые сапоги, щелкнула выключателем и поняла, что света опять нет; свечной огарок лежал наготове. Андреевна чиркнула спичкой, осветив шкаф и умывальник, ящики с помидорной рассадой, детали самогонного аппарата в углу и аккуратный шта-белек щепок перед остывшей печкой.

Муж Андреевны, Игнатыч, умер полтора года назад. Сын Борька и невестка Оля жили в райцентре и звали к себе, но Андреевна к ним не хотела.

Андреевна открыла вентиль газового баллона. Сунула в огонь свечи белый кончик уже использованной спички и, когда та загорелась, поднесла к горелке.

Слабенько, привычно запахло газом. Андреевна разогрела на сковородке утреннюю пшенку, залила утренним же молоком. Звонко тикали часы на стене; забрехал во дворе Пират - видно, кто-то прошел вдоль забора. На разные голоса отозвались соседские собаки.

Андреевна сидела, зачерпывая ложку за ложкой, поскребывая об эмалированное дно миски, жевала и думала о рубероиде на крышу и о пленке для парника.

И что надо попросить соседа Васю подварить раму на велосипеде. И что сегодня она опять пропустит сериал. И что на ночь надо будет протопить получше, потому что обещали мороз...

В этот момент в голове ее будто зашуршало, негромко, по-мышиному. Андреевна положила ложку и устало подперла щеку рукой.

Треск в ушах то усиливался, то умолкал. Андреевна вспомнила, что уже три дня не принимает таблетки, которые выписал ей доктор. Со свечкой открыла тумбочку, взяла аптечный пузырек, выкатила на темную и жесткую ладонь белое колесико, разделенное на две равные части тонкой линией-ложбинкой. Полюбовалась; проглотила, запив водой. Поморщилась.

- Андреевна, - укоризненно сказала темнота, но в этот момент вспыхнула лампочка под потолком, а секунду спустя забормотал телевизор.

Андреевна обрадовалась. Задула свечу, уселась в продавленное кресло, положив ноги на деревянную скамеечку. Молодой парень в пиджаке рассказывал прогноз погоды - сразу после него будет реклама, а потом, Андреевна знала, будет сериал...

- Андреевна, - сказал голос внутри головы, и, соглашаясь с ним, она повторила вслух:

- Андреевна-Андреевна, старая ты рухлядь, к Михайловне-то опять не зашла сегодня...

Парень в телевизоре как раз сказал: "Днем три-пять градусов мороза". Сказал - и замолчал, глядя на Андреевну выпученными в ужасе глазами.

- А потепление обещали, сволочи, - сказала Андреевна сама себе. - Ну, где ваше потепление?

Парень проглотил слюну. И заговорил быстро и громко, будто желая заглушить собственные мысли:

- Второго-третьего марта ожидается незначительное потепление до ноля градусов днем и минус двух-пяти ночью. Затем снова похолодание до...

И осекся. Дернул головой, словно вытряхивая воду из ушей.

- ...До минус двух-трех градусов мороза днем и пяти-семи ночью...

Андреевна не могла понять, что шумит в ее голове - то самое "давление", против которого помогают белые с ложбинкой таблетки или это ветер качает на крыше телевизионную антенну...

На счастье, прогноз погоды уже закончился. Начиналась реклама.

ТОЧКА ОТСЧЕТА

ГЛАВА 1

Вот уже несколько дней Ким был пьян, не прикасаясь к спиртному; растерянность была столь же непривычна для него, как для форели - жажда. Потрясение пополам с эйфорией привели наконец к несчастью: подмерзшая трасса не пожелала носить на себе рассеянного и беспечного ездока. В четыре утра вокруг было темно и пусто, по обе стороны трассы чернел лес, машина, оказавшаяся на обочине в позе опрокинутого жука, вхолостую вертела колесами, а Ким Андреевич висел на ремне безопасности, пытаясь открыть дверцу и выбраться из мышеловки.

Дверцу заклинило. Мимо промчались фары и скрылись за близким горизонтом: водитель либо не заметил катастрофы, либо решил не забивать себе голову пустяками. Сегодня утром Ким наполнил бензобак до краев. "Странно, что он не взорвался до сих пор", - думал Ким, вернее, не думал, а ощущал, пытаясь освободиться от ремня. Пытаясь высадить стекло. Пытаясь хоть что-то - в эти последние секунды - для себя сделать.

Дверь открылась без его участия - кто-то сумел отпереть ее снаружи. Чья-то рука поймала Кима за руку; сквозь холодный пот и железный привкус во рту он успел запомнить и осознать это прикосновение. Помощь! Откуда?!

Спустя мгновение он был снаружи, и они со спасителем успели отбежать в сторону, прежде чем бензобак взорвался наконец, и на трассе сразу сделалось светло.

* * *

Все началось две недели назад с того, что Ким неверно поставил диагноз.

Результаты анализов, обследований, рентгеновские снимки не оставляли надежды нестарому еще учителю химии и биологии; Ким понял это сразу, разговор с женой учителя был похож на десятки подобных разговоров, выпадающих на долю врача специализированной клиники. Пытаться что-либо сделать было поздно - Ким долго объяснял несчастной женщине, почему операция бесполезна и только принесет больному новые мучения; конечно, она не согласилась. Состояние ее мужа ухудшалось день ото дня, он почти не приходил в сознание, тем не менее Ким назначил - скорее для очистки совести - поддерживающую терапию и новое обследование...

Спустя несколько дней больному стало лучше. Анализы изменились словно по волшебству, Ким назначил новый рентген и долго разглядывал темную пленку. Уверенный в ошибке, потребовал повторного снимка; спустя день учитель уже порывался вставать с койки, а жена не отходила от него ни на шаг и смотрела мимо Кима невидящими, полными презрения глазами.

Ким ошибся в диагнозе - это было ясно и без заведующего больницей, тем не менее заведующий явился на негодующий призыв пациентовой жены. Ким был пристыжен, можно сказать, погружен носом в лужу, как нашкодивший котенок; все это было бы печально, если бы не румянец, вернувшийся на округлившиеся щеки недавно умиравшего учителя. Уязвленный и сбитый с толку, Ким успевал все-таки радоваться, что палату покидает не труп, а здоровый человек, у которого впереди долгие годы полноценной жизни...

Авторитет Кима в глазах коллег сильно пошатнулся. Правда, через несколько дней безнадежная больная из соседнего отделения вдруг почувствовала себя лучше, и обследование показало положительную динамику немыслимой скорости.

Авторитет коллеги, ставившего диагноз этой больной, пошатнулся уже не так сильно. Особенно в свете того, что все тяжелые больные - а в клинике легких не держали - вдруг ожили, и печальные диагнозы их принялись лопаться один за другим.

Послеоперационные восстанавливались без единого осложнения. Тех, кого к операции готовили, можно было уже не пускать под нож - нескольких человек прооперировали просто по инерции, чтобы не дать остановиться "конвейеру". Все выжили, все чувствовали себя удовлетворительно, вокруг клиники росло кольцо возбужденных родственников - от них-то, сплоченных бедой, невозможно было скрыть странную счастливую новость. Родственников не допускали в боксы, однако известия о каждом, кто пошел на поправку, передавались из уст в уста, и вот уже в округе болтали о чудодейственном знахаре, о пролетавшей мимо тарелке, о том, что больница попала под благословение некоего святого проповедника...

Заведующий понимал в происходящем не больше других, тем не менее ему ясно было, что дальнейшее бездействие чревато взрывом. В один из дней (даже самые тяжелые больные уже поднимались, их анализы становились лучше день ото дня, дом борьбы и отчаяния превратился в дом твердой надежды) клиника была оккупирована корреспондентами, всего их было штук сорок. С камерами и диктофонами, фотоаппаратами, блокнотами они заполнили центральный холл, где заведующий дал пресс-конференцию; он был очень сдержан в выражениях, десять раз повторил, что чудес не бывает, что в клинике идет испытание новой методики и что первые положительные результаты - еще не повод для эйфории; корреспонденты разбежались по аппаратным и редакциям, и уже на другое утро вся страна знала, что в больнице города N творят чудеса по специальной методике...

Выпроводив корреспондентов, собрались в ординаторской. Говорили мало. Никто ничего не понимал. Кое-кто невнятно упрекал заведующего. Большинство отмалчивалось. "Как странно, - думал Ким. - Мы все стали свидетелями настоящего доброго чуда, люди, обреченные на мучительную смерть, теперь здоровы и будут жить, но мы не находим себе места, потому что не понимаем, как. Незыблемые законы нарушились, мы не знаем, чего ждать дальше..."

Дальше случился наплыв пациентов. Койки приходилось ставить в коридоре; все потерявшие надежду, выписанные из других клиник на верную смерть собрались теперь здесь, Ким ходил бледный и растерянный, медсестры сбивались с ног, аппаратура для сложных обследований работала круглосуточно, под наплывом пациентов пали обязательная стерильность и даже обыкновенная больничная чистота, и на всех снимках, анализах и диаграммах было одно и то же: бурная положительная динамика. Как будто сотни врачей по всей стране дружно ошиблись в диагнозах.

Киму не следовало садиться за руль.

Киму не следовало оставлять так надолго молодую, на седьмом месяце беременности, жену.

В полчетвертого утра он закончил описание очередного снимка, снял халат, сделал выбор между женой и здравым смыслом - и поспешил домой, в то время как подмерзшая трасса...

* * *

- Ничего страшного, - примирительно сказал его спаситель. - Бывает хуже.

В свете бензинового костра Ким впервые посмотрел на него. Его спаситель оказался мальчиком лет пятнадцати, тонколицым темноволосым подростком в слишком легкой, не по сезону, курточке.

Киму захотелось сесть, и он сел на полосатый бетонный столбик. Машина пылала, костер был виден издалека. "Что, если Арина узнает? - подумал Ким. Надо позвонить Арине и сказать, что все понятно... то есть все в порядке..." Однако телефон остался в машине, деньги, документы, все осталось в машине.

"Это потому, что я взял слишком влево, - стуча зубами, подумал Ким. - Не надо было забираться на третью полосу. А Арина наверняка спит, сейчас ведь ночь, вер: нее, глухая грань между ночью и утром..."

- Ничего страшного не случилось, Ким Андреевич, - сказал мальчик.

Его слова доносились сквозь шум огня и стук крови в ушах, Ким подумал, что слова излишни, что любое слово, произнесенное сейчас у бензинового костра, останется пустой шкуркой, звуком. "Ничего страшного не случилось, Ким Андреевич..."

"Чей он сын? - подумал Ким. - Он меня знает, он сын кого-то из знакомых, а может быть, пациентов?"

- У тебя нет мобильного телефона? - хрипло спросил Ким.

Мальчик сунул руку во внутренний карман курточки и вытащил плоскую трубку. Надо же, подумал Ким. Кнопки светились спокойным зеленоватым светом - как солнце сквозь морскую воду.

- Она спит, - сказал мальчик. - А милиция уже едет. Никуда не надо звонить.

Некоторое время Ким разглядывал клавиатуру, пытаясь вспомнить свой собственный домашний номер.

- Кто спит? - спросил он наконец.

- Арина Анатольевна, - мальчик смотрел спокойно и отвечал просто.

- Спасибо, - сказал Ким, возвращая трубку.

- Не за что.

- Нет... Спасибо, если бы не ты...

- Я понял, - мальчик улыбнулся.

Ким посмотрел на то, что недавно было его машиной. Зачем-то пошарил по карманам. Огляделся; трасса по-прежнему была пуста, только где-то очень далеко - на краю света - голосила милицейская сирена.

- Как ты здесь?.. - удивлённо спросил Ким. Мальчик пожал плечами:

- Да так... вот.

- Мотоцикл?.. Велик?.. Ты ведь сын Евгении Яковлевны, нет?

- Нет, - мальчик вздохнул.

- А чей? Прости, я даже не спросил, как тебя зовут...

В этот момент из-за близкого горизонта вынырнули две пары фар и сине-белая мигалка.

Арина спала. У изголовья горел ночник - Аринина дизайнерская работа; задержав дыхание, Ким прикрыл дверь, жестом пригласил спасителя на кухню.

Упираясь пяткой в носок, мальчик стянул с ног мокрые ботинки.

- Чай будешь? - шепотом спросил Ким. - Кофе? Может быть... коньяк?

- Чай, - сказал мальчик, подумав. - Можно вымыть руки?

Через пятнадцать минут они сидели, разделенные клеенчатым красным столом, и на чистых клетках стояли, будто шахматные фигуры, две чашки без блюдец и два блюдца с неровно нарезанным сыром.

Ким смотрел на чашки, видел нежный парок, поднимающийся над палевой чайной поверхностью, и ни о чем не думал. Вернее, думал ни о чем.

- Это важно? - спросил его гость.

- Что? - Ким поднял голову.

- То, что случилось, важно? - спросил мальчик.

- Да, - подумав, сказал Ким. - Если бы не ты, я сгорел бы заживо.

- Вы будете жить до глубокой старости, - сказал мальчик.

- Да, - снова согласился Ким. - Есть такая примета.

- И ваши пациенты будут жить до глубокой старости, - мальчик заглянул в свою чашку.

Ким подумал, что за несколько прошедших недель он мог бы и привыкнуть к ощущению нереальности происходящего. Точнее, к новой реальности, где обреченные выживают, зато здоровых, уверенных в себе людей поджидает бензиновый костер на ровном месте... Впрочем, костер его так и не дождался, и этого достаточно, чтобы вздохнуть с облегчением.

Мальчик пил чай как ни в чем не бывало. За его спиной уверенно и резко тикали часы в виде лунного диска: часы тоже были Арининой работой, год назад она купила в хозяйственном магазине самый простой механизм с пластмассовой тарелкой-циферблатом, тарелку сняла, а новый циферблат вылепила сама, сверяясь с увеличенными фотографиями Луны. Синеватые тени оранжевых кратеров были данью Арининой фантазии; на месте цифры "девять" имелся черный силуэт нетопыря.

- У меня к вам разговор, Ким Андреевич, - сказал мальчик.

Место в больнице для какого-нибудь родственника? Деньги? Семейные проблемы?

- Я слушаю, - сказал Ким.

- Вы помните двадцать девятое февраля?

Ким ожидал чего угодно. Вернее, не знал, чего и ждать.

Двадцать девятое февраля...

- Помню, - сказал Ким.

(...Больная посмотрела на него удивленно. "Кажется, я слышу голоса, пробормотала она. - Как вы думаете, Ким Андреевич, это к лучшему?" - "Голоса?" - переспросил в свою очередь удивленный Ким, в тот же момент внутри его головы, в области затылка, послышалось ясно различимое: "Ким! Не бойся! Я говорю с тобой!..")

Ким содрогнулся, вспоминая ту нехорошую среду. Он сразу подумал о наркотике, подсыпанном в вентиляционную шахту; у всех, собравшихся в ординаторской, была сходная версия, все были почти спокойны, все владели собой и даже шутили - пока не прибежала сестра, смотревшая в холле телевизор...

- Конечно, я помню, - медленно повторил Ким.

- Прошло два года, - сказал мальчик. - Что же это было?

- Испытание психотропного вещества.- Ким с новым интересом рассматривал гостя. - Или космический катаклизм, вызывающий массовое помутнение рассудка...

- Вы в это верите? - мальчик тонко, по-взрослому, улыбнулся.

- Нет, - Ким не знал, как с ним говорить. Не мог найти верного тона.

- А в то, что диагноз Прохорова Виктора Антоновича от четырнадцатого февраля был ошибочный?

В словах гостя была некая ненормальная точность; к историям болезни, хранившимся в сейфе, никакие мальчики допущены не были. Ребенок Прохорова?

- Ким Андреевич, вы действительно ошиблись в диагнозе? - снова спросил мальчик, глядя Киму в глаза.

- Нет, - сказал Ким.

На кухне сделалось тихо. Снаружи скреблись, ворковали, топтались по жестяному козырьку нахальные дворовые голуби.

"Все всё знают, - подумал Ким. - Только верят по-разному: кто в новую методику, кто в святое благословение, кто в летающую тарелку..."

- Они просто раздумали умирать, - признался он со вздохом. - Я не готов объяснять тебе, почему так случилось.

- Я и не прошу объяснять, - мальчик снова улыбнулся. - Наоборот... я хотел бы сам. Если позволите.

- Объяснить? - Ким не хотел, чтобы в голосе его прорвалась насмешка. Но она все-таки прорвалась. Мальчик не обиделся:

- У вас ведь объяснений нет? Почему бы не выслушать мою версию того, что случилось в вашей больнице? И заодно того, что случилось двадцать девятого февраля. И того, кстати, что случилось сегодня с вами...

"Стресс, - подумал Ким. - Возможно, приключение с горящей машиной подранило меня куда сильнее, чем кажется..."

Скормить ему легонький транквилизатор?

- Кстати... - сказал он легко и буднично, как обычно говорил с пациентами. - Как ты все-таки оказался... на трассе? Ты что же, ночевал там в ожидании, пока я навернусь?

- Нет, - сказал мальчик. - Не знаю, как вам сказать... как это преподнести получше. Поудачнее, нежели двадцать девятого февраля.

- Что?!

- Вы скоро потеряете работу. Просто некого будет лечить.

Ким открыл рот, чтобы мягко пошутить в ответ - но так и не придумал шутки.

- Что, все будут здоровы, да?

Мальчик кивнул:

- Да. Как ваши теперешние пациенты. Как Прохоров Виктор Антонович.

- Он твой родственник, да? Может быть, отец? Дядя?

- Нет, не родственник. Мне кажется, родственников в обычном понимании у меня вообще нет...

Ким осознал вдруг, что гость сидит, не разжимая губ, а голос его звучит внутри Кимовой головы. На секунду вернулся ужас двадцать девятого февраля когда останавливались поезда, и самолеты бессильно опускались куда попало, когда телефонные линии не выдерживали лавинообразной нагрузки, когда алкоголики бросали пить навсегда-навсегда, кто-то вопил от ужаса, кто-то пытался покончить с собой, а кто-то искренне недоумевал, из-за чего сыр-бор: подумаешь, голос внутри головы... Стучали часы. Уютно булькали голуби.

- Как ты это делаешь? - спросил наконец Ким. Мальчик вздохнул: "Да вот так..."

- Да вот так, - повторил он вслух. - Я подумал, как раз сегодня вам будет легче в это вжиться... в новую реальность. Стресс размывает границы вероятного...

- И... что?

Мальчик смотрел Киму в глаза:

- Предположим, что некое существо... Нет, не так. Предположим, что информация, преодолев некий порог, получает способность... Нет. Предположим, что есть такой комплекс свойств - всеведение, вездесущесть и всемогущество...

- Так, - вырвалось у Кима.

- Так, - мальчик кивнул. - Не всеведение... Но знание, которое приближается ко всеохватному. Не всемогущество... Но возрастающая со временем способность находиться сразу во многих местах. Не всемогущество, но...

Часы за его спиной в последний раз тикнули и остановились.

Ким поднялся, добавил воды в остывший чайник, поставил его на огонь и уселся снова.

- Это... надо переварить, правда? - тихо спросил мальчик.

Ким молчал.

- Два года назад, - медленно сказал гость, - я решил, что, явившись всем одновременно, весело так, по-дружески... что человечество придет в восторг.

Ким молчал.

- Сейчас я пойду, - сказал мальчик. - У вас будет время, чтобы... осознать. Когда - если - захотите еще раз со мной поговорить...

- Я тебя провожу, - резко сказал Ким.

- Не надо, - мальчик помотал головой. - Я и сам... доберусь. А плохо будет, если Арина Анатольевна проснется и не застанет вас...

- Эй... Как тебя зовут?

Мальчик обернулся от входной двери:

- У меня нет имени. Только самоназвание. Пандем.

ГЛАВА 2

Почти четыре года назад Ким встретил свою будущую жену перед входом в художественный институт. Арина стояла, прислонившись спиной к чугунной ограде, а рядом стоял ее однокурсник Генка Травников; его имя Ким узнал много позже тогда же он увидел просто парня, орущего на девушку.

На тот момент Арина была девушкой Генки. Вернее, добывала в этом качестве последние секунды. Генка был талантлив, он был самый талантливый на их курсе, Арина любила его безумно. Ей было девятнадцать лет.

Генка был талантлив и вспыльчив. Потом, успокаиваясь, он всякий раз на коленях умолял Арину простить его. И она всякий раз прощала, потому что любила его безумно.

Он был ревнив. Она была кокетлива. На этот раз он счел, что она слишком часто улыбается Зубалову. Кто был этот Зубалов, Ким сейчас уже не помнил.

Итак, Генка орал на Арину, прижимавшуюся спиной к чугунной ограде, и ее растерянность давала пищу самым скверным Генкиным догадкам. Глубоко внутри себя он считал, что девушка, если она не виновата, не станет вот так, со слезами на глазах, слушать оскорбления - она непременно даст обидчику по морде, и если бы Арина съездила Гене пятерней с накрашенными ногтями, если бы оставила пять красных полос на бледной от гнева щеке - тогда, вполне вероятно, судьба ее сложилась бы по-другому, и судьба Кима сложилась бы по-другому, и их дети никогда не появились бы на свет.

Арина, застигнутая врасплох, смотрела на Генку широко раскрытыми влажными глазами, и он, называя во всеуслышание ее поведение брутальными точными словами, видел в черных зрачках себя и даже раздумывал, не попробовать ли такой вот ракурс, не набросать ли сейчас эскиз или что-то в этом духе (Ким слабо себе представлял, какими словами думают художники о работе, однако Генкину природу в каждый момент своей жизни тот был прежде всего рисовальщик - угадал правильно).

Ким в это время возвращался с ночной смены, был сер лицом, но вполне оптимистичен в душе. Увидел сперва девушку, прижавшуюся спиной к чугунной ограде, а потом орущего - и успевающего любоваться собой в благородной ярости Генку Травникова. И счел, что юноша ведет себя неприлично.

Со стороны это выглядело так: некто неприметный, со страшным осунувшимся лицом и ввалившимися щеками, подошел к Травникову сзади и взял его за плечо. А когда Генка раздраженно обернулся - сгреб его за щегольской галстук расцветки павлиньего пера, притянул прямо к узким воспаленным глазам и сказал нечто, слышимое только двоим. И Генка, увидев свое отражение на этот раз в небольших глазах незнакомца, вдруг сник, опустил плечи, как-то неуверенно - с третьей попытки - вырвался и поспешил прочь, разом забыв о занятиях, о толпе студентов вокруг и, конечно, об Арине, все еще прижимавшейся спиной к чугунной ограде...

Студентов как ветром сдуло. Все спешили на пару; Арина стояла, прижимая к груди большую картонную папку, и Ким молча проклял себя: зачем он опять вмешался в чужую жизнь?! Кто его звал, защитника хренова, эти двое, может быть, назавтра бы помирились, это же богема, они же сверхэмоциональны, может быть, они так живут, может быть, это такая любовь...

Он извинился и пошел своей дорогой. На углу не выдержал - обернулся; Арина стояла все там же, загородившись от мира папкой, будто картонным шитом, и Ким, потоптавшись, почему-то вернулся.

Потом Генка Травников стал мировой знаменитостью. Но Кима - даже спустя много лет - не мог видеть. Отводил глаза.

* * *

...Он сидел в кресле перед кроватью и смотрел, как Арина просыпается. Как вздыхает, переворачиваясь со спины на бок, и медно-каштановые волосы на подушке укладываются по-новому. Скоро она проснется. Впрочем, время еще есть.

Небольшая, Киму по плечо, она иногда дразнила его: "Дядя, достань воробышка".

Она была то близкая, легкая, вечно улыбающаяся, то, наоборот, замкнутая, отрешенная, далекая. Ким никак не мог отыскать тот таинственный переключатель, который переводил ее из одной ипостаси в другую, впрочем, он давно уже научился любить "сумрачное" Аринино лицо не меньше, чем "солнечное".

Первая ее беременность закончилась трагически.

Сейчас она была бледна до того, что веснушки почти пропали. Ким знал, что беспокоиться, в общем, не о чем. Специалист, которому Ким доверял как себе, два дня назад сказал, отвечая за каждое слово как под присягой: беспокоиться, в общем, не о чем...

В общем.

Арина заметила - нет, почуяла его присутствие. Улыбнулась, не открывая глаз:

- С добрым утречком...

Села по-прежнему слепая. Протерла глаза кулаком; у нее были продолговатые, как листья ивы, кофейного цвета глаза.

- Привет...

Обняла. Почти сразу обмерла, отстранилась:

- Что?..

Света в комнате было чуть - узкая желтая полоска под дверью да рассвет за шторами. Может, она почуяла запах гари, который он смывал с себя минут двадцать - шампунем, мылом, пемзой?

- Ничего, - сказал он осторожно. - Машину разбил.

- Машину... - она провела рукой по лицу, потом коснулась свежей ссадины на его щеке. - Ты?..

- Только царапины...

Она посмотрела на потолок - не то коротко благодаря, не то спрашивая о чем-то.

- Не волнуйся, - Ким осторожно привлек ее к себе. - Машина - ерунда, железо...

- О господи, - сказала она еле слышно.

ГЛАВА 3

Март был очень теплый.

Кимов шеф был выдвинут на Государственную премию. Из других клиник схожего профиля поступали невнятные, но неизменно оптимистичные новости. Внезапная положительная динамика больше никого не удивляла; собственно, врачи теперь нужны были только для того, чтобы расшифровывать графики и описывать снимки. Мы наблюдатели у конвейера, говорил коллега Кима из соседнего отделения, но в словах его не было горечи. Ему - коллеге - и прежде случалось быть бессильным зрителем, только тогда конвейер тащил пациента в страдание и смерть, а теперь в здоровье и жизнь; коллега по-прежнему не понимал природу чуда, но надеялся, как и многие, что большого вреда от него не будет.

Ким Андреевич не удивился, когда среди его знакомых, близких и дальних, не нашлось никого, кто знал бы подростка лет пятнадцати, склонного к фантазиям и ночным одиноким прогулкам мальчика, придумавшего себе самоназвание "Пандем".

Тем временем Аринины анализы были спокойны, как изваяние спящего ангела. Ни намека на патологию; Арина тем не менее скатывалась в депрессию, и с каждым днем все скорее. Если до происшествия на скользкой трассе Кимова жена просто нервничала перед родами, то вскоре после аварии потребовалась консультация специалиста. Прогулки, травы, обтирания, исключение стрессов (насколько это возможно) - все предписания заботливой тетушки с молоточком были выполнены в полном объеме, но Арина оставалась мрачной, нервозной и замкнутой.

Она честно боролась с собой. Пыталась работать. Часами выхаживала по парковым дорожкам. Прятала от Кима слезы.

- Это биология, - говорила она. - Всего лишь химические процессы в моем мозгу... Предродовой психоз. Ничего особенного. Здесь душно, давай откроем форточку...

Ким взял отпуск. При нынешнем положении дел в клинике это было совсем не трудно.

- Говори, - просил он всякий раз, когда Арина снова проваливалась в свои страхи.

Ей было неловко. Он почти принуждал ее.

- Я виновата в том, что Витя...

Витей она называла их первого сына - того, что родился мертвым.

- Ерунда.

- Когда я его носила... Я не говорила тебе... Но у меня было совершенно четкое ощущение, что мир сошел с ума. Что нас окружают чудовища, что будущее состоит из одних только катастроф. Не говори мне, что это психоз, я сама прекрасно знаю. Я думала: вот я дам жизнь новому человеку, беспомощному... И вдруг война. Или чума. Или еще какая-нибудь напасть. Куда я его выпускаю, зачем? Мне было очень трудно выпутаться из этих мыслей. Я пыталась. Я барахталась, слушала музыку, представляла себе сад в цвету и как мы с Витей гуляем по этому саду. Но он все равно замер... Я спрашиваю себя: может быть, он услышал? Не говори мне, что это бред, я сама тысячу раз говорила... себе. Я честно пытаюсь быть сильнее. Но после того случая с аварией... Вру, еще раньше... У меня появилось чувство, что все повторяется. Что я снова боюсь. Посмотри вокруг... Посмотри телевизор... Посмотри на людей на улице - у них же лица серые! А он - он слышит мои мысли. Ким, я это тебе не затем рассказываю... Я буду бороться, ты не думай. Я думаю о нашем мальчике, воображаю, какой он будет здоровый, счастливый и как я горло перегрызу всякому, кто хоть чуть-чуть его обидит... Ким?

Он обнял ее и долго рассказывал о своей клинике. О пациентах, которые выжили. О том, что все переменится. Что проклятую машину будто принесли в жертву - она сгорела, отводя все напасти от Арины, от ребенка, а может быть, и от целого города. Что в небе над ними будто рука, защищающая от напастей, будто зонтик, большой и надежный, что надо просто жить, радоваться каждому дню и что пора покупать коляску...

Вероятно, он умел ее убеждать. Она расслаблялась в его руках, засыпала спокойно - без таблеток. Он лежал рядом и надеялся, что просветление ее надолго. Хотя бы на несколько дней.

Иногда он оказывался прав.

* * *

Однажды утром Арина почувствовала себя настолько спокойной и уверенной, что, взявшись за работу, одним махом закончила несложную композицию, мариновавшуюся на рабочем столе вот уже месяца два. Сделав работу, Арина ощутила прилив вдохновения; она тщательно прибрала в квартире, отполировала тряпочкой все до единой безделушки на комоде и наконец затеяла переворот в большом платяном шкафу.

- Погуляй, - сказала она, разглядывая Кимово лицо в бледном зеркале, закрепленном на внутренней стороне скрипучей дверцы. - Серьезно, Кимка. Тебе очень надо. А?

Был понедельник. За окном моросил дождь.

Сознавая Аринину правоту, Ким безропотно натянул кроссовки, вытащил из кладовой заскорузлый футбольный мяч, помнивший запах осенней травы, и отправился на пятачок за гаражами, туда, где из-под влажного бурого ковра выбивались первые зеленые ленточки.

На мокрых кустах сидели, сливаясь с серыми ветками, воробьи. Неприличная надпись на дверце гаража была замазана розовой краской; Ким положил мяч на прошлогоднюю траву в центре лужайки. Сбросил куртку и пустился бегом - по кругу, по кругу, как цирковая лошадь, сперва медленно, а потом все ускоряя темп.

Мелкий дождик сменился снегом. Возможно, последним этой весной. Снег валил все гуще; Ким бежал, слушая свои шаги.

Буро-зеленая лужайка становилась белой. Маленькая снежная шапка лежала на макушке старого мяча. Ким остановился под ржавой перекладиной, вросшей в развилки двух берез, подпрыгнул, ухватился, подтянулся, коснувшись подбородком мокрого металла.

...А ведь жена того пациента, Прохорова, до сих пор думает, что Ким бездарный коновал, ценящий жизнь больного не дороже прошлогоднего рецепта!

Ким поднимал себя к небу и снова бросал вниз. Касаться подбородком перекладины становилось раз за разом все тяжелее, но он привычно превозмогал себя, подтягивался еще и еще; вот так, думал он, выдыхая воздух сквозь стиснутые зубы. Все будет хорошо, иначе и быть не может. Все будет хорошо...

В том, что машина перевернулась на скользкой трассе, нет ничего сверхъестественного, думал он. Правда, в одном комплекте с аварией мы имеем "чудо Верхнехацкого", как его окрестили по имени моего цепкого шефа. И мы имеем двадцать девятое февраля... Могут ли эти два, ладно, три - события быть связаны между собой? Ну, разве что своей упадочностью... то есть загадочностью. Ни первое, ни второе не имеет убедительного объяснения. А мальчик... Мальчик. Информация переварена, или полупереварена, никакого вывода сделать не удалось, значит, нужна новая информация...

Он разжал онемевшие пальцы и приземлился на голый пятачок земли под перекладиной, черную лысину, протоптанную еще в прошлом году самодеятельными физкультурниками. Стряхнул напряжение, как собака стряхивает воду, и обернулся.

- Добрый день, - сказал мальчик. Он стоял посреди лужайки, в коротком шаге от заснеженного мяча.

- Добрый день, - после, коротенькой паузы отозвался Ким.

Мальчик подтолкнул мяч носком ботинка. Оставляя за собой дорожку, мяч покатился к Киму и замер на полпути.

* * *

- Вопрос, откуда я взялся, давай сегодня не задавать...

Мяч был скользкий, трава - мокрой. В юности Ким серьезно занимался футболом, но Пандем, по всей видимости, тренировался тоже. Ким не мог сказать, что возня с мячом не доставляла ему удовольствия.

- Почему?

Пандем финтил.

Погнавшись за мячом, они столкнулись плечами, Ким поскользнулся, но устоял. Пандем шлепнулся на заснеженную траву; несколько секунд они смотрели друг на друга - Ким сверху вниз, Пандем снизу вверх. Потом Ким протянул руку; у Пандема были сильные, перепачканные землей пальцы.

- Почему? - снова спросил Ким, помогая ему подняться.

- Не сумею объяснить точно, - тихо сказал Пандем. - Врать, упрощать, передергивать - не хочу. То есть я могу, конечно, сказать, что самозародился, к примеру, в информационных сетях... Или что-то в этом роде...

- Ты меня гипнотизируешь? Морочишь? Не понимаю зачем.

- Ты же врач, - серьезно сказал Пандем. - Давай не прятаться за кокетливые ширмочки под названием "я сошел с ума".

"Он говорит не как подросток", - подумал Ким.

Пандем поддел ногой тяжелый мокрый мяч. Ударил сильно, без предупреждения - сыграл "в стенку"; мяч отскочил от Кимовых ног по невысокой дуге, и Пандем красиво, с лету, забил его в кирпичную стену гаража. Мяч отпечатал кляксу на желтом кирпиче и вернулся к Пандему под грязный ботинок.

- Значит, ты всеведущ? - Ким попытался отобрать мяч, но Пандем легко отступил:

- Нет. Но я многоведущ. И мое знание возрастает ежесекундно.

- И когда же ты достигнешь всеведения?

- Никогда. Всегда останется малость, отделяющая меня от абсолютного знания. Она будет сокращаться и сокращаться, но никогда не исчезнет.

- Откуда ты знаешь?

Уводя мяч от Кима, Пандем снова ударил по стене, но промазал. Мяч укатился в щель между гаражами.

- Откуда ты знаешь? - повторил Ким. Пандем виновато пожал плечами.

- Ты знал, что машина навернется на двадцатом километре? - тихо спросил Ким.

- Да. Но если бы твои пациенты не выздоравливали, а болели и умирали, как положено, - ты был бы внимательнее за рулем и не гонял бы по скользкой трассе. Я тоже виноват... Хотя все равно бы тебя вытащил.

Ким вытер лоб тыльной стороной ладони. В горле саднило - то ли от сырости, то ли от нервного смеха.

- Скажи... А машина перевернулась не по твоей ли воле? Может быть, без твоей воли и волос не упадет, нет?

- Нет, - сказал Пандем почти испуганно. - Машина перевернулась сама по себе.

- Что значит "сама по себе"?

- Согласно физическим законам...

- Извини, - Ким обхватил руками плечи. - Я принимаю тебя за кого-то другого... Так ты не всемогущ?

- Нет. Но мои возможности возрастают...

- ...ежесекундно.

- Да. Ваша клиника уже не уникальна, Ким. Так называемая "методика Верхнехацкого" работает по всему городу, в десятках городов, врачи сходят с ума... Знаешь, я ведь захотел говорить с тобой еще и потому, что ты способен соотносить ценность своей карьеры и человеческой жизни.

- Не понял, - сказал Ким.

- Неважно, - мальчик махнул рукой. - Потом поймешь.

Ким долго смотрел на него. Пандем отвечал ясным, безмятежным, слегка ироничным взглядом.

- Я не верю тебе, - сказал Ким. "Очень жаль", - сказал мальчик, не разжимая губ. Кима передернуло.

- Извини, - пробормотал Пандем. - Это этап. Это не сразу. Я понимаю, конечно.

* * *

- Да, - сказал могильщик, глядя на купюру в руках Кима. - Обычно в день по десятку, а сейчас - хрен ли! На прошлой неделе старикашка лет под сто, на позапрошлой .- старуха... А так... Не мрут. Гробовщики лапу сосут. Прогорают. Оркестр простаивает. Блин. У меня курево закончилось... Хоть работу кидай. Хоть сам иди и кого-нибудь пристукни, - он засмеялся, приглашая и Кима порадоваться шутке, но тот молча протянул деньги и пошел прочь.

Пандем ждал его на узкой скамеечке под жестяным флажком автобусной остановки. Сидел, спрятав ладони в рукава. Не говоря ни слова, Ким подошел и уселся рядом.

- Пока нет возможности устроить полное бессмертие, - сказал Пандем, будто извиняясь. - Потом. Когда выйдем на звезды.

- Мы выйдем на звезды?

- Разумеется. Мы заселим весь космос. Еще при твоей жизни, Ким Андреевич. Твои дети, возможно, будут первыми бессмертными.

- Ты - сумасшедшая компьютерная программа? - неуверенно спросил Ким.

Пандем рассмеялся - веселый школьник, обаятельный девятиклассник из хорошей семьи:

- Я - паровая машина нового поколения. Искусственный мальчик на диодах и транзисторах. Материализовавшаяся ноосфера. Взбесившаяся программа, разумный вирус, да как угодно меня называй, я соглашусь и не обижусь... Послушай, Ким. Тебе осталось пройти совсем немного. Ты поверишь мне и... и успокоишься.

- Зачем тебе нужно, чтобы я поверил?

- Затем, что я хочу посоветоваться.

- Со мной?!

- Не только... За последние несколько дней я огорошил своим присутствием пару-тройку миллионов по всему миру. Разных людей, но в основном скептиков. Все они сейчас проходят свой путь, некоторые уже прошли... Они - островки, семена, вокруг них нарастет знание обо мне, как нарастает новая кожа вокруг подсаженных на рану лоскутков. Двадцать девятое февраля не повторится, нет, теперь-то я стал умнее...

- Сколько тебе лет? - спросил Ким, содрогаясь от внезапной догадки.

- Я взрослею, - тихо отозвался Пандем.

- Скажи, - Ким облизнул губы, - ты бы мог... просто отменить взрыв? Или пусть бы машина вообще не перевернулась? Мог?

- Мог. - Пандем помрачнел. - Но ты уж меня прости... У тебя слишком здоровая психика, слишком уверенные представления о том, что бывает и чего не бывает. А после аварии твоя уверенность поплыла, картина мира ненадолго размылась, и в эту картину смог пролезть я, и ты не успел объяснить себе, что меня не бывает... Понимаешь?

Ким долго смотрел на него. Потом протянул руку; в сантиметре от плеча Пандема рука дрогнула, замерла. Киму пришлось сделать над собой усилие, прежде чем он коснулся сидящего рядом подростка.

- Это форма, - мягко сказал Пандем. - Мне не обязательно иметь человеческое тело, как ты понимаешь. Просто так - удобнее.

- Тебе?

- Тебе, - Пандем глядел на Кима по-прежнему весело и открыто. - Человек говорит с человеком. Это естественно.

* * *

Клиника была пуста. Перед телевизором скучали медсестры, уборщица лениво водила тряпкой по подоконнику. Двери в палаты стояли настежь - во все, кроме пары-тройки последних, где сохранилось еще несколько больных, либо слишком недоверчивых, либо намеренно спекулирующих вниманием сиделок и родственников.

Драгоценная аппаратура молчала. Лаборатория бездействовала. Большая часть персонала прохлаждалась в отпусках, меньшая сидела в кабинетах, бесцельно перекладывая бумажки.

Один только заведующий был приделе. Он заканчивал монографию и дикую -. ненормальную - скорость создания столь фундаментального труда объяснил без кокетства:

- Гонки, мой мальчик. Кто первый опубликует исследование - тот получит все.

Ким глядел на стопку распечаток с диаграммами и графиками. Кто-кто, а шеф оставался в своем уме. Шеф был настоящим, обыкновенным, привычным, как вода, которая ищет дорогу вниз. Шеф переваривал чудо, подобно большому ходячему желудку, усваивал, превращая в источник благ; шеф был косвенным доказательством реальности Пандема. Одним из доказательств.

...В тесной комнатушке, отведенной под архив, пахло странно и тяжело - как будто весь воздух клиники, прежний воздух, пропитанный болью и немочью, собрался теперь здесь, спрессовался вокруг старых шкафов, заняв последнюю линию обороны. Папка под названием "Прохоров" уже успела покрыться слоем пыли.

Ким уселся за канцелярский стол, над которым нависала хирургически-яркая лампочка в белом, как колпак медсестры, абажуре. Резкий свет упал на исписанные листы, описания исследований и результаты анализов; Ким извлек из-под бумаг рентгеновские снимки.

Вот первый, сделанный полгода назад в районной поликлинике.

Вот второй - спустя полмесяца в городской больнице. Вот третий, сделанный при поступлении в клинику; опухоль разрастается со страшной скоростью, не оставляя надежд.

Вот два последних - второй был сделан потому, что Ким не поверил первому.

Ким потянулся, чтобы открыть форточку. Спертый воздух архива давил на него, как больничная подушка.

"Систематизированный бред - стройная логичная система, объясняющая причины и механизмы возникновения того или иного явления. Проработан в мельчайших деталях, поэтому внешне правдоподобен. Как и любой бред, не поддается коррекции, однако благодаря своей строгой логичности обладает свойством инфицировать окружающих. Как правило, систематизированный бред является застарелым и слагается много лет. В отличие от хаотического или ситуативного бреда, внутренне непротиворечив".

* * *

Утром (пять ноль три на дисплее электронного будильника) Ким осторожно выбрался из-под одеяла и нащупал ногами тапочки.

Арина спала. В последние несколько дней ее депрессия и страхи, слава богу, почти совсем улеглись.

Ким пробрался на кухню и прислонился лбом к темному оконному стеклу. Внизу, во дворе, горели желтые фонари. Их отблеск лежал на белом боку холодильника, на циферблате лунных часов, тепло подсвечивал привычные очертания и детали дома, каким представлял его Ким и каким он нужен каждому человеку,

"Приснилось, - подумал Ким. - Сон. Все приснилось. Прочь. Вот и утро..."

Он открыл холодильник, вытащил пакет с яблочным соком. Взял с полки стакан; сок был холодный, такой холодный, что ломило зубы.

- Я не сплю, - сказал он вслух.

- Конечно, - тихо ответил Пандем.

Ким обернулся. Пандем сидел на стуле у окна, на том самом месте, куда Ким усадил гостя в его первый - после аварии - визит.

Ким осторожно поставил стакан на край стола. Поглядел, как скатываются по стенкам последние Капли сока, как образуют на дне маленькое недопитое озеро.

- Ты реален?

- Вопрос о реальности окружающего мира, - Пандем улыбнулся, - не решен до сих пор. Ни в психиатрии, ни в философии. Устроим диспут?

- Если ты реален - где граница твоим возможностям?

- Уже далеко, - сказал Пандем. - Кое-какие тектонические процессы, темпоральные явления... есть ли смысл об этом говорить?

- Что ты можешь делать с людьми? - Ким остановился у окна, глядя на желтые фонари.

- Ким, - сказал Пандем, - я ведь не исследователь, не дрессировщик и не кукловод. Я ничего не собираюсь делать с людьми. Я хочу - вместе с людьми покоя и счастья. Взрыва творческой энергии. Любви. Прорыва к звездам. Бессмертия. Того, чего достоин человек.

- Откуда ты знаешь, чего достоин человек? Что ты вообще знаешь о человеке? Что ты сделаешь с теми, кто не хочет покоя и счастья, а хочет крови и мяса? Рабов? Власти?

- Будем пробовать, - кротко отозвался Пандем. - Видишь ли, Ким, в моих ведь силах прямо сейчас, не поднимаясь со стула, устроить всем-всем, младенцам и старикам, цивилизованным и диким - полное удовольствие от каждой прожитой минуты. Они будут ощущать себя счастливыми изо дня в день. Они будут подниматься с улыбкой и с улыбкой засыпать...

Ким обернулся от окна:

- Ты сказал, что ты не кукловод...

- Ты мне не доверяешь, - Пандем улыбнулся. - Боишься. Ждешь подвоха... Почему так нельзя?

- Потому что это модификация. Запрограммированная личность перестает быть человеком. .

- Тогда я верну тебе твой вопрос: что ты вообще знаешь о человеке? Почему несчастное бездумное существо, живущее от драки к совокуплению, более человек, нежели другое такое же, но счастливое и не опасное для окружающих?

Ким молчал. Небо светлело.

- Ладно, - Пандем вздохнул. - Ты меня прости... Я ведь в какой-то степени - ты. Я знаю, как тебе противна эта идея - модификация личности. Отвратительна... Но вот, скажем, отобрать у человека его фобию, его навязчивую идею - преступно?

Ким напрягся.

- Я не об Арине, - быстро сказал его гость. Знает.

Через двор по диагональной дорожке брел дворник, мерно взмахивая невидимой в полумраке метлой.

- Психические заболевания, - тихо продолжал Пандем. - Патологии и пограничные состояния. Можно модифицировать? Не отвечай... Ты спросишь, где граница между патологией и нормой. Ты спросишь, как далеко можно зайти, однажды взявшись за воображаемый скальпель. Если корректировать поступок не убеждением и уж, конечно, не наказанием, а вмешиваться на уровне мотивации... Погоди! Ты спросишь, с какой радости я вообще берусь что-либо корректировать. Я отвечу: с той же самой, с которой ты берешься лечить больного. Вот я вылечил твоих пациентов успешнее, чем это выходило у тебя. Что, я не нарушил при этом правила, к которым ты привык? Что, мир, где люди не убивают и не унижают, слишком хорош для тебя? Что естественно, то неприкосновенно?

"Хорошо бы все-таки проснуться", - сумрачно подумал Ким.

- Не отвечай мне, - тихо сказал Пандем. - Я сейчас оставлю тебя в покое, ты просто перевари еще и это... И не беспокойся об Арине. Ей больше не угрожают никакие депрессии.

Он легко поднялся с табуретки. Ким увидел, что на ногах у него растоптанные тапочки, те самые, которые предлагались родственникам, зашедшим в гости.

Выйдя вслед за гостем в прихожую, Ким на всякий случай встал в дверях комнаты, где спала жена. Мальчик, кажется, не обратил на это внимания - стоя на одной ноге и упершись тощим задом в дерматин входной двери, он завязывал шнурки на кроссовке. Шнурки были длинные, толстые и не очень чистые.

- Только, - сказал мальчик, выпрямляясь, - только, когда окончательно поверишь в мое существование... не ищи способов меня уничтожить. Потратишь время... Это первейший рефлекс - убрать неведомое, взорвать чужое, прихлопнуть непознаваемое. Но тебе же будет тошно от таких мыслей. Ты врач, а не убийца... А кроме того, я сказал тебе честно и совершенно искренне: если бы я выбрал путь модификации - все были бы уже счастливы, окончательно и давным-давно. И Арина, и ты... До свидания.

И он ушел, деликатно придержав пальцем язычок замка - чтобы щелчком не разбудить Арину.

Ким остался стоять в прихожей.

ГЛАВА 4

- Привет, brother, - сказал веселый голос в трубке. - У меня день рождения, я принимаю поздравления... Итак?

- Погоди, - сказал Ким, пытаясь разлепить веки (на часах было восемь утра, заснуть удалось только час назад). - Погоди... Какой сегодня день?

- Рабочий, - радостно уверил голос. - Скажешь, только что собирался мне позвонить?

- Я спал, - признался Ким. И прислушался к шуму воды в ванной: Арина уже поднялась.

- С чего бы это? - удивился голос. - Ах, ты же в отпуске, а я думала, ты, как всегда, забыл о нашем с Леркой Дне рождения...

- Когда это я забывал о вашем дне рождения?!

- Чем орать, лучше поздравь меня ласково. И Лерке позвони прямо сейчас, а то она на работу уйдет.

- С днем рождения, Александра, - сказал Ким, потирая свободный от трубки висок. - Расти большая и красивая.

- Во-от, - голос в трубке был доволен. - Прости, brother, я честно не подумала, что ты еще дрыхнешь. Завтра в шесть у нас party, приходите с Аринкой к маме с папой, будем пить и безобразничать. Завтра в шесть, как понял, прием?

...Ким отлично помнил удивление, с которым отец сказал ему, вернувшись из роддома:

- Ты знаешь... Не братик и не сестричка.

- А кто?! - поразился семилетний Ким.

Отец со значением показал два пальца (как потом оказалось, он, почти не пьющий, в тот день опустошил объемистую бутылку коньяка):

- Две... две сестрички. Вот это номер!..

* * *

Арина проснулась в полвосьмого; как только она села на кровати, как только огляделась, протирая глаза, как только Ким поймал ее первый утренний взгляд оказалось, что ей лучше. Еще некоторое время он боялся ошибиться - но Арина поднялась, улыбаясь, свободная от страхов и полная энергии: что сделать, чего купить, а не затеять ли пирожки...

- Пандем.

Темный экран телевизора засветился сам по себе, проявился, как фотография в кювете; с экрана смотрел тот, кого назвали по имени, и столь эффектное его появление заставило Кима ощутить внезапную усталость.

На кухне Арина, напевая, позванивала посудой.

- Уйди, - одними губами попросил Ким.

Экран погас. Вместо Пандема Ким увидел свое отражение - искаженное, будто в кривом зеркале.

Арина вошла, вытирая руки маленьким оранжевым полотенцем:

- Я вот подумала... Мне к врачу на двенадцать, а потом я могла бы зайти в универмаг и купить девочкам подарки.

- Я сам, - быстро возразил Ким. - Никаких универмагов, лучше пройдись пешком от поликлиники. А если будет дождь, так и вообще никуда не ходи.

- Мне снилось, что ты с кем-то на кухне разговаривал, - помедлив, сказала Арина.

- Да? - спросил Ким так удивленно, как мог.

- Крышку завинчивай, - Алина взяла с книжной полки незакрытую аптечную бутылочку. - Они же испаряются и воняют.

- Ага, - сказал Ким и отвел глаза.

"Только время, - думал он, - следуя от витрины к витрине, от отдела к отделу, от стойки к стойке. Я мыслю ясно, ориентируюсь уверенно, помню себя твердо; существуют две только вероятности, только две, все прочие - производные от них. Либо Пандем существует, либо, к сожалению, я серьезно болен. Либо я болен, либо... Пандем существует, но он не тот, за кого себя выдает. Например, меня намеренно сводят с ума... ерунда. Меня вербуют куда-то... еще большая ерунда. Меня снимают скрытой камерой, это новая телепрограмма... а вот это точно разновидность бреда. Только время и выдержка, черт возьми, у меня нет возможности проверить, мой ли мозг выстроил эту систему галлюцинаций. Если отмести с порога гипнотизеров, инопланетян, просвечивание лучами сквозь стенку - что останется? Останется двадцать девятое февраля, и если я бредил в тот день - значит, весь мир бредил..."

В универмаге было людно. Ким бродил, как в джунглях, то и дело возвращаясь по собственным следам. Натыкался на людей, извинялся, когда натыкались на него; все, что годилось в подарок сестрам, было неподъемно по деньгам, а все доступное в подарок не годилось.

- Извините, - сказал он в очередной раз, споткнувшись о чью-то ногу.

И поднял глаза.

Прохоров Виктор Антонович, учитель химии и биологии, еще месяц назад смертник, а теперь круглощекий и деловитый, стоял у прилавка канцтоваров, и рядом с ним имелась маленькая девочка в красном пальтишке.

Ким отпрянул.

Глаза Прохорова изменились - он узнал Кима.

- Здра-авствуйте, - сказал чуть нараспев. - Рад ви-идеть...

- Деда, - сказала девочка и нетерпеливо дернула Прохорова за рукав. - Я выберу синенький и вон тот желтый.

Ким стоял, не зная, что сказать.

...Специалисты, отлично знающие свое дело. Для них пациенты были номинальными людьми, телами, механизмами, записями в истории болезни, собранием анализов и диаграмм. Соотношение смертей и ремиссий зависело от везения да от профессионализма. "К этому нельзя привыкнуть", - когда-то говорил молодой еще, начинающий Ким, и его коллега, хирург - золотые руки, щурил холодные внимательные глаза: "Можно. Надо".

- Я тоже рад вас видеть, - сказал Ким. - Я тоже... Извините.

И поспешил прочь. Малодушно сбежал.

"Пандем..."

"Да, Ким", - голос внутри головы.

"Ах, черт... Будь ты неладен..."

"Поверни налево в стеклянную дверь, там бутик, примерочная за желтой занавеской, возьми любой свитер, спрячься в примерочной, поговорим..."

Тяжелая ткань закрылась, отрезая кабинку от пустынного отдела дорогой одежды. В высоком зеркале Ким увидел свое незнакомое лицо - бледное, с очень тонкими белыми губами; опустился на кожаный табурет, положил на колени синий, как небо, свитер - на три размера меньше, чем мог бы на себя натянуть.

...Мог ли он знать, что за дверью налево - этот самый бутик? Теоретически - да... Знал, да забыл...

"Ты нервничаешь. Ты начинаешь в меня верить. Твое представление о мире плывет".

Голос Пандема звучал внутри головы. Ким снова посмотрел на себя в зеркало, засмеялся - тихо, чтобы не смущать продавщиц. Боже мой, и это мужчина, хирург...

"Это нормальная человеческая реакция, Ким. Под слоем твоего страха и неверия имеется радость, естественное чувство при мысли о том, что кто-то должен был умереть - но живет".

"Пандем..."

"Хочешь, помогу тебе выбрать подарки сестрам?"

- Ты?! - спросил Ким слишком громко. Продавщица, шуршавшая полиэтиленом неподалеку от примерочной, подозрительно притихла.

"Ну конечно, я. Чему удивляться?"

Сестра Кима Александра вышла замуж в шестнадцать лет и школу заканчивала экстерном; по пятницам (и иногда по вторникам) замужняя Сашка ходила в школу вместо сестры Леры - в пятницу были сдвоенные уроки обожаемой Сашкиной литературы, а на вторник выпадала обычно сдача физкультурных нормативов. Ким знал, что "литераторша" прекрасно различала близнецов, зато "физкультурник" нет.

Сашкин муж был старше ее на год и после школы поступил в военное училище. Характер у него был чудовищный - в первые месяцы .после Сашкиного замужества Киму неоднократно случалось драться с будущим офицером, разрывать с ним отношения навсегда и снова, стиснув зубы, мириться. Алекс (а имена у юных супругов были одинаковые) будто поставил себе целью делать все наоборот и вопреки; отец его, преуспевающий адвокат, мостил сыну мягкую дорогу на юридический - тот с наслаждением ослушался и пошел в казарму. Родители Кима переживали за дочь, родители Алекса приходили извиняться за сына, сама Александра готова была защищать мужа зубами и когтями (у Кима навсегда остался маленький шрам на мизинце - сестра в пылу полемики укусила). Так миновал нервный год; на втором курсе училища Алекс очень неудачно сломал ногу, был комиссован и до сих пор слегка прихрамывал.

Со временем его характер немного выправился: оставаясь упрямым, самоуверенным и желчным, Сашкин муж тем не менее обтесался и повзрослел. Их с Кимом отношения, прежде не особенно теплые, теперь сделались если не родственными, то по крайней мере товарищескими.

- О-о! Sister-in-law! O-o! My dear brother! Привет, красавцы! Ма-ама, они явились уже! Ариночка, я бы сказала, что ты прекрасно выглядишь, но боюсь, ты сочтешь это пошлым комплиментом, поэтому я промолчу, несмотря на то что ты выглядишь потрясающе... Жрать у нас особенно нечего, вы же не есть сюда пришли, а поздравлять именинниц и веселиться... Арина, есть безалкогольное шампанское. Алекс, забери со стола эту селедку, весь дом провонял, как затонувший сейнер... Нет, Ким, подарки спрячь пока, подарки - за столом... Шурка, не вертись под ногами. Папа, забери Шурку, ну я прошу, дай ему какую-нибудь железяку раскрутить... Например, приемник старый...

На втором курсе журфака Александра родила сына - без отрыва от учебы. Младенца назвали не долго думая Александром; побывавший в рюкзаке-"кенгурушнике" на многих зачетах и даже лекциях, Шурка получился какой-то ненормально умный - уже в пять лет его отдали в школу для особо одаренных детей, и он блистал там, решая уравнения. Правда, с виду в Сашкином сыне никак нельзя было заподозрить "головастика" - здоровенный и краснощекий, он уродился характером в мать, а значит, был шумный, не очень аккуратный и чрезвычайно шкодный.

- Привет, дядь Ким! Привет, теть Арина! Этот - младенец - еще не родился? А вы мне - это - его покажете, когда он?..

- Ну конечно, тебе - первому... Держи, - Арина сунула Шурке в руки керамический домик-подсвечник.

- Спаси-ибо! Какой ка-айф!

У Шурки была одна очень милая черта - он искренне радовался любому подарку вне зависимости от его цены и ценности.

- Поздравьте Лерку, - строго сказала Александра. - Она на кухне.

Ким взял второй букет цветов и по узкому, памятному с детства коридору прошел на кухню. От плиты обернулась точная копия Александры - такая же черноволосая, с высокими скулами, с насмешливыми черными глазами женщина двадцати четырех - нет, уже двадцати пяти - лет от роду.

Валерия жила с родителями. Ни мужа, ни детей у нее не было.

"Пандем?"

"Да?"

Сашка обожала шумные праздники. Семейство сидело за большим столом Александра с мужем и сыном, Лерка, Ким, Арина, родители и четыре Сашкиных подруги с двумя мужьями. Комната, не рассчитанная на такое количество народа, казалась раздувшейся, как переполненный чемодан.

"Пандем?"

"Не шевели губами. Зачем?"

Ким плотнее сжал губы и наклонился над тарелкой. Ему казалось, что он делает что-то запретное. Что в беззаботное общество родичей он принес мину, или опасную болезнь, или плохую новость.

Александра и Лерка восседали во главе стола плечом к плечу; Александра с детства любила играть в "одинаковцев" и, будучи уже взрослой, нет-нет да и покупала вещи в двух экземплярах - себе и сестре. Лера, одинаковой одежды никогда не любившая, в честь дня рождения уступила Александре и надела белый свитер-близнец; сидя за столом, сестры казались отражением друг друга, и только Шурка, к этому моменту поселившийся в уютном домике-под-скатертью, мог свидетельствовать, что под столом на тете надета юбка, а на маме - черные брюки-клеш.

- ...Разрешите сказать тост! - папа, Андрей Георгиевич, поднялся. В свои шестьдесят с лишним он был импозантен, подтянут и моложав. - Я хочу поднять этот бокал - в первый, заметьте, раз! - за наших славных девочек, которые...

Гости выпили и загалдели. Ким потянулся за полиэтиленовым пакетом, заранее "заряженным" на спинке стула. Александре полагался альбом с репродукциями Моне; взглянув на подарок, его не склонная к восторгам сестра слегка разинула рот:

- Как? Ты... Ну ни фига себе! Как ты догадался? Я на него уже месяц... Ну, Кимка, спасибо! Ну ты выдал!

Расцеловавшись с Александрой - звякнула посуда на покачнувшемся столе, Ким извлек из пакета обувную коробку. Гости притихли; Лера открыла крышку и вдруг покраснела - белый воротничок свитера подчеркнул ее смущение, делая румянец глубже и ярче.

- Ну ты даешь, - только и проговорила Лерка.

В коробке лежали тонкие аквамариновые босоножки на высоком каблуке.

...Это ничего не значит, думал Ким, глядя, как Лерка торопится в коридор примерить обновку. Это не довод, думал он, когда обнаружилось, что босоножки сидят на сестре идеально. Я мог угадать их потаенные желания... Все-таки они мои сестры, я их неплохо знаю... Какие-нибудь случайные слова могли всплыть из подсознания... Подсознание могло само...

"Разумеется. Тем более такое замечательное подсознание, как твое".

Во внутреннем голосе звучала ирония. Ким едва удержался, чтобы не потрясти головой.

Мама смотрела на него с восхищением:

- Ты же никогда в жизни не дарил обуви!

- У нас с Леркой нога нестандартная, - горячо подхватила Александра. Подъем большой, сто лет намучишься, пока купишь... Аринка, признавайся, это ты выбирала?

Арина отнекивалась. Ей не верили.

- Я их позавчера в универмаге примеряла, - отрешенно бормотала Лерка. По-моему, эти самые. По-моему, в моем размере там была одна только пара... Ты что, за мной следил?

Кимова улыбка - он чувствовал - становилась все более напряженной. Жестко, по-спортивному работали растягивающие рот мышцы.

...Что, если вся эта вечеринка - плод его воображения? Нет ни мамы, ни сестер, ни Арины. Или - хуже - они есть, но склонились над ним, пытаясь разобрать хоть слово в его бормотании. А он лежит в больничной пижаме, смотрит в потолок, видит картины, не чувствует реальных прикосновений...

"Ким... Ты бы поменьше занимался собой. Они счастливы, между прочим".

"Я рад за них".

"Ну и ладушки. А я рад за тебя".

Подарки прочих гостей прошли почти незамеченными. Александрина подруга даже обиделась; к счастью, ее обиды хватило ровно на двадцать минут. Миновали подряд еще три тоста; гости расслабились, общий разговор распался на несколько шумных, мешающих друг другу болталок. Говорили о новостях, о каких-то интригах вокруг городской газеты, об общих знакомых, которых и Ким, и Арина видели в лучшем случае на экране телевизора. Арине было интересно; Ким почти не слушал.

"Пандем... А пациента Прохорова ты привел на встречу ко мне? Или это случайность?"

"Ты же знаешь, и почище бывают случайности... Он собирался с внучкой в универмаг. Я всего лишь задержал их у канцтоваров на две минуты дольше..."

"Кукловод".

Молчание. И секундное молчание за столом; Ким вскинул голову:

-А?

Но все смотрели не на него, а на Алекса.

- ...Совершеннейший козел, - продолжал Алекс как ни в чем не бывало. Шаманские пляски на бубне. Да, знахари в последнее время зажрались...

- У меня приятельницу знахарь вылечил, - нервно сказала Сашкина подруга. У нее была опухоль... А теперь даже официальная медицина признает, что опухоли нет!

- Подумаешь, - сказал Алекс. - Вот у Кимки в клинике всех больных повыписывали. Говорят, здоровы. А поди знай, что с этими здоровыми случится через полгодика.

"Ким?"

- Они здоровы, - сказал Ким сквозь зубы. - Я вчера в универмаге видел своего пациента. Он здоров.

Алекс улыбнулся той знакомой желчной улыбкой, которая когда-то доводила Кима до бешенства, а теперь только слегка раздражала.

"Я не кукловод, Ким. Мне противно быть кукловодом. Это все равно если тебе сказать, что ты взяточник..."

Ким криво усмехнулся:

"Иногда мне кажется, что ты ребенок, Пандем".

"Штампы, Ким. Стереотипы. Ты боишься меня - твое сознание защищается, ты ищешь во мне маленького и слабого. Чтобы хоть как-то со мной примириться".

- ...голый король. Да, он снял два-три крепких фильма, но эта последняя его премьера - более чем убожество...

- ...об этом парне, он талантлив, ему бы хоть толику вкуса...

- ...плотный текст. Трудно читать, с удовольствием вязнешь, как в киселе... Нет, как в бетоне!

"Пандем, зачем ты?.."

"Чтобы мир был таким, как должно".

- ...Да, вот вы смеетесь, а этот Спорников был в эфире на двадцать девятое февраля. На то самое двадцать девятое! И у него сидела целая студия гостей - в прямом эфире! Как-то он смог удержать панику, хотя у него самого в голове балаболили святые Екатерина и Маргарита...

"Пандем!"

"Да?"

"Ты читаешь мысли?"

"Я присутствую при их рождении".

- О господи, - сказал Ким шепотом. Лера внесла в комнату двухъярусный торт со множеством сдвоенных свечей. Гости зааплодировали.

* * *

- Замечательная ночь, - сказала Арина. - Совсем весна.

"О чем я думаю? - спрашивал себя Ким. - О ерунде какой-то. Вот мокрый асфальт, вот бумажка на столбе, вот коробка из-под сигарет в луже... Но не могу же я все время прятать свои мысли! Не могу все время думать, что я думаю..."

- Ветра нет, - сказала Арина. - Если бы не так поздно-я бы прошлась... Кимка, что с тобой?

Ее ладонь приглашала спрятаться. От ветра. От себя. Жаль, что у него такое большое лицо, а у нее такая узкая ладошка...

Пахло терпкими духами. Арина любила терпкие.

(Как во сне, когда видишь себя голым посреди проспекта...)

- Вернусь и вызову такси, - сказал Ким, но в этот момент из-за поворота выглянул большой автобус с "гармошкой" на брюхе.

(Я не хочу свидетелей! Я имею право быть в одиночестве... Внутри себя наедине с собой!)

- Нам повезло, - сказала Арина автобусу. Потом вгляделась в Кимово лицо: Ты пьяный, что ли?

(Неужели все это - порождение моего мозга?! Двадцать девятое февраля... Но этого щенка кто-нибудь, кроме меня, видел? Никто...)

Ким подсадил Арину на подножку. Салон был почти пуст, если не считать подвыпившего старичка, дремавшего на переднем сиденье, и подростка, рисующего рожицы на запотевшем стекле.

- Ким, ты вроде бы почти не пил? Что с тобой? - Арина села, в этот момент подросток у окна обернулся.

Автобус резко тронулся, Ким с трудом удержал равновесие.

- Ким Андреевич, добрый вечер! - поздоровался Пандем.

- Добрый, - глухо сказал Ким.

- Мы играли в футбол, - пояснил Пандем в ответ на вопросительный взгляд Арины. - С Кимом Андреевичем. В понедельник. За гаражами.

- А-а-а, - Арина улыбнулась, как будто воспоминания о том дне были ей чрезвычайно приятны. - Ты еще пришел весь грязный...

- Да, - сказал Ким. "Арина меня тоже видит".

- Да, - повторил Ким.

- Так мы соседи? - спросила Арина.

- Почти, - мальчик улыбался. - Только мне на одну остановку раньше выходить, чем вам.

- Это не опасно - так поздно домой возвращаться?

- Ни капельки не опасно!

"Ким, я ведь не человек, я часть мира, а ты ведь не стесняешься деревьев, неба... Не испытываешь неловкости перед морем... Тебя бы не смутило, если бы дождь слышал ТВОИ.МЫСЛИ..."

Автобус причалил к очередной остановке.

- До свидания, - сказал Пандем.

- Симпатичный пацан, - сказала Арина, когда дверь за ним закрылась. Обаятельный.

ГЛАВА 5

В семь утра - Ким и без того почти на спал - позвонил Аринин брат, Костя.

- Ким? Прости, если разбудил...

- Ничего, - сказал Ким, выходя с телефоном на кухню.

- Иванке хуже, - сказал Костя и громко вздохнул в трубку.

Иванкой звали Костину годовалую дочку.

- Ким... Тут такое дело... Мы ночью "неотложку" вызывали... Ты не знаешь, не мог бы посоветовать, ну, какого-нибудь педиатра хорошего, ну, ты понимаешь...

- А что с ней? - спросил Ким.

- Температура, - Костя вздохнул еще громче. - Не спит... Каждые три часа приходилось сбивать. И сейчас поднимается...

- Я сейчас приеду, - сказал Ким и положил трубку. Быстро написал записку Арине - и уже в дверях замешкался:

- Пандем?..

"Твоей племяннице ничего не угрожает. Это простуда".

...Костя стоял посреди комнаты, держа в одной руке миску с водой и мокрой тряпочкой, в другой - градусник; большая неустроенная квартира (перекати-пыль под диванами, растрескавшийся потолок, обои, разрисованные недрогнувшей младенческой рукой) пропахла уксусом.

- Спит, - сказал Костя шепотом. - Вот только что уснула.

На кровати сидела Даша - бледная, в халате, со спящим ребенком на руках. Лицо ее выражало немыслимую, безо всякой надежды скорбь.

- Привет, - шепотом сказал Ким.

- Мы ее вытерли уксусом, и она уснула, - повторил Костя.

У Иванки были длинные светлые ресницы. И она вовсе не выглядела такой уж больной - просто спящий ребенок. Зато Даша своим затравленным видом раздражала Кима все больше.

- Ну-ка, посмотри на меня, - сухо велел он. - Ты думаешь, от твоих слез ребенку будет лучше?

У Даши затряслись губы.

- Возьми себя в руки! - вполголоса приказал Ким. - Посмотри, на кого ты похожа... Да, дети болеют! И ты должна помочь ребенку, а не мешать ему!

- Не могу, - прошептала Даша. - Я не могу ее... Это я ее простудила позавчера. Надо было надеть сиреневый комбинезон, а я надела красный...

Она закусила губу, сдерживая рыдания.

- Перестань! - рявкнул Костя.

"Пандем?.."

"Она здорова. Температура упала полчаса назад". Ким протянул руку - и осторожно коснулся Иванкиного лба.

- Слушай, а она... давно температуру?..

Даша потрогала дочкин лоб губами. Недоверчиво воззрилась на Кима.

По специальности Костя был инженер-станкостроитель, но за всю жизнь ему так и не пришлось спроектировать ни одного станка. Ничуть не печалясь по этому поводу, Костя немножко торговал машинами, немножко чинил компьютеры, немножко зарабатывал извозом; одно время он даже собирался быть политиком, но выборы проиграл. Арина относилась к брату сложно - тот был на семь лет старше и совершенно иной по характеру. Всегда веселый и легкий в общении, он никогда не планировал жизнь дальше следующего утра, и его радостное равнодушие по отношению ко всем, включая ближайших родственников, подчас бесило сдержанную и обязательную Арину:

- Все детство он меня терял! Пойдет куда-то, а меня забудет в песочнице или на скамейке. Я иногда ревела, а иногда и радовалась. Мама работала с утра до ночи... Забирал меня из садика, мои воспитательницы пытались ему, десятилетнему болвану, внушить, чтобы трехлетнего ребенка посреди людной улицы не бросал. Куда там... Помню, на обратном пути он покупал селедку и мороженое, сам ел и меня угощал. Помню вкус этой селедки... пополам с мороженым... Ботинки мокрые по колено... песок на зубах... Я ведь его обожала, все-таки старший брат...

Костя улыбался, слушая эти воспоминания. Он был коренастый, круглолицый, с прямыми светлыми волосами, с милыми ямочками на шеках. В свои двадцать девять он выглядел, как студент-младшекурсник, и встречные девицы на улице нет-нет да и бросали на него заинтересованные взгляды.

"Слушай, Пандем... А он Дашке изменяет?"

"Не отвечу".

Ким почувствовал себя глупо. Очень неловко ощутил себя - как будто, рассказав анекдот на грани фола, вместо смеха получил в ответ удивленные, разочарованные взгляды.

"Извини..."

"Никогда не извиняйся передо мной. Излишне".

* * *

- Ты можешь сделать небо зеленым? Или сиреневым? Изменить состав атмосферы таким образом, что...

- Могу. Но для этого не обязательно менять состав атмосферы. Я могу сделать так, чтобы люди видели небо сиреневым.

- Так... А чтобы я видел Арину, например, чужим и опасным человеком - ты можешь это сделать?

Они сидели на берегу пруда. Щели скамейки были залеплены комочками засохшей жвачки - много килограммов жвачки, белой и розовой. Наверное, малолетние влюбленные, столь ценившие эту скамейку в сумерках, сперва все-таки вынимали жвачку изо ртов, а уж потом целовались...

- Хорошо, - вздохнул Пандем. - Прикажешь убить твоих пациентов обратно? Или затолкать тебя обратно в машину за секунду до взрыва?

У самого берега плавали утки. С надеждой глядели на Кимовы руки. Хлеба не было.

- Но ты приписываешь мне все глупости, которые твое сознание связывает с картинкой "человек при огромной власти", - продолжал Пандем. - А я совершенно не человек и на человека не похож. Я - ожившее понятие, если хочешь... Если это неуклюжее определение тебе в чем-то поможет.

Газон вокруг скамейки был лыс и черен, будто старая автомобильная покрышка, и только возле одной круглой, как копыто, чугунной ножки виднелись первые норки дождевых червей.

- Сперва на Земле откуда-то взялась жизнь, - со странным удовлетворением сказал Кимов собеседник. - Затем у жизни откуда-то взялся разум, затем у этого разума откуда-то появился Пандем...

Он протянул руку над влажной черной землей. Земля зашевелилась; мелькнули белые ниточки корней, выглянули свернутые в трубочку листья, расправились и полезли все выше и выше, к небу и к протянутой над ними руке. Широко, будто удивленные рты, раскрылись бледно-фиолетовые пушистые цветы с оранжевыми тычинками. Запах, от которого Киму захотелось дышать чаще, расползся над землей почти осязаемым облаком.

- Это весна, - тихо сказал Пандем. - Вспомни, когда ты был ребенком - ты умел доверять.

Газон вокруг зеленел. Повсюду поднимались желтые головки одуванчиков.

- Если бы я хотел тебя заставить, - еще тише сказал Пандем, - ты уже сейчас был бы моим лучшим другом. И верил бы мне, как младенец - маме.

И вытащил из кармана засохшую булку. Утки оживились.

- В моих силах уничтожить болезни вообще. Не только смертельные, но и насморк. Даже порезы и царапины будут мгновенно заживать. Медицина превратится в анатомию - описательную науку для любознательных. Фармакологии не будет. Роды станут личным делом роженицы... Все младенцы выживут, все без исключения доживут До глубокой старости.

- Врачи мира очень удивятся, - глухо сказал Ким. - Врачи, фармацевты, страховые фирмы...

- Ты - лично ты - готов смириться с тем, что все твои знания; умения, опыт и авторитет больше никому не нужны?

- Готов, - сказал Ким, глядя на трапезничающих уток.

- С остальными я тоже договорюсь, - пообещал Пандем. - Эйфория будет сильнее разочарования, вот увидишь... Далее: я думаю оставить в прошлом все без исключения вооруженные конфликты. Армии разойдутся по домам, высвободятся колоссальные ресурсы...

- Драки на школьных дворах ты тоже прекратишь? И если прекратишь, то как?

Пандем заложил руки за голову:

- Что ты скажешь, если персональный педагог, понимающий ребенка лучше, чем ребенок понимает себя, присутствующий рядом в каждый момент его, ребенкиной, жизни, поможет ему разрешить конфликт без драки? Либо в случае надобности "организует" драку так, чтобы вместо членовредительства из нее вышел воспитательный эффект?

- Ладно, - помолчав, сказал Ким. - Ты что-то там говорил про армии?

- Да. И если ты воображаешь себе толпы безработных людей, которые вчера были армейскими. офицерами, или полицейскими, или членами парламента, и вот теперь рыщут, голодные и злые, в поисках куска хлеба или смысла жизни...

- Как? Парламенты - тоже?

- А зачем они нужны, Ким? Останутся правительства как система администраторов. Все. Никаких законов не будет, потому что законы уравнивают, а люди - уникальны. Я - внутри каждого человека, воспринимаю его как индивидуальность и говорю с ним без свидетелей.

- Управляешь?

- Я не манипулятор. Я собеседник.

- Это... принципиально?

- Совершенно.

- Ты... не врешь?

- Чтоб я сдох, - серьезно сказал Пандем. - Крест на пузе... Ты знаешь, нынешняя моя оболочка уже не помогает нам общаться. Наоборот.

- А деньги? Что, деньги тоже не нужны? Банки, банкиры, ценные бумаги, биржи...

- Видишь ли... я могу уничтожить все светофоры в городе, все дорожные знаки и заменить их собой, своими советами-предписаниями. Я могу... надо ли? Нет, пусть отработанный механизм вертится, я могу оптимизировать его, ну и, разумеется, исключить злоупотребления. Так что... если со временем система отомрет - я не буду ее оплакивать. Но сносить ее специально - нет, не буду.

- Стало быть, ты не хочешь быть нянькой при человечестве? Вообще, какую степень свободы ты предполагаешь нам оставить? Убить кого-то или покончить с собой обыватель не волен. А обругать? А выбрать профессию, к которой, по твоему мнению, не способен? А жениться на стерве? А украсть кошелек?

Пандем забросил в озеро новую порцию булки. Утки не поддавались счету: прежде их было, кажется, четыре, а теперь не то шесть, не то восемь.

- Жесткое ограничение одно: жизнь до глубокой старости. Чуть менее жесткое ограничение - свобода и благополучие тех, кто вокруг. То есть женись на стерве, если стерва не против. Выбирай профессию какую хочешь. Что до кошелька... вероятно, мы договоримся все-таки до необходимости уважать окружающих. Не только собственность...

- Кстати, да, собственность! Если у кого-то в сарае спрятан ресурс, позарез необходимый обществу...

- ...Взламывать сарай не будем. Договоримся, а если хозяин ресурса решительно заупрямится - что же, не будем настаивать. Найдем какой-то другой ресурс, а хозяину пусть будет стыдно...

- "Стыдно" - это наказание? Вообще, какие наказания нас ждут?

- Провоцируешь? - Пандем улыбнулся. - Никаких. Только те, которые ты сам готов на себя наложить... Лишить себя воскресной сигареты...

Утки нажрались, но уплывать не спешили.

- Хорошо... А как давно ты есть? Было ведь время, когда тебя не было? Был момент твоего рождения?

- Нет, - Пандем стряхнул крошки с рукава. - Я не родился и не пришел, я возник. Время, когда меня не было, оставило по себе совокупность знаков. Я вижу их в земле, в живых и мертвых языках, в твоем лице...

- Скажи... - Ким запнулся. - А... повернуть время вспять?

- Сейчас - нет. Потом - наверняка.

- А воскресить мертвого?

- Да. Но зачем? Мертвых будет не так много.

- А летать?

- А ты хотел бы? - Пандем улыбнулся.

Ким почувствовал, как скамейка уплывает из-под него. Как он поднимается, будто в детском сне, и зависает в плотном упругом воздухе.

- Руками маши, - сказал Пандем снизу.

- Вер...ни, - проговорил Ким. И скамейка вернулась на прежнее место.

- Страшно? - спросил Пандем. Ким судорожно, по-куриному кивнул.

- Весь твой опыт говорит, что меня не бывает, - мягко сказал Пандем. - Это естественно. Ты привыкнешь.

В церкви пахло весной, воском и ладаном. Огоньки свечей завораживали, люди казались темными силуэтами, донными рыбинами в прозрачной холодной воде каждый сам по себе, каждый наедине с собой.

Ким долго, вопросительно разглядывал светлые лица под золотыми нимбами. Неумело перекрестился; стоявшая рядом старушка заворчала с осуждением. Не дослушав ее инструкций, Ким тронул Пандема за рукав и двинулся к выходу; заскорузлые ладони нищих протянулись, как листья. Ким выгреб мелочь из кармана и положил по монетке на каждую ладонь.

Под солнцем было почти жарко. Всюду, где только имелась свободная от асфальта земля, зеленели ростки и стебли, и первый одуванчик - на безопасной короткой ножке, но вызывающе желтый - выглядывал из-под церковной ограды.

- Скажи... - начал Ким. - Скажи, столько народу во всем мире надеются и ждут... Почему ты явился ко мне? Который не ждал? Которому тебя не надо?

- Они ждут не меня, - тихо отозвался Пандем. - Это было бы нечестно.

* * *

"...Итак, я собеседник. И единственная причина, по которой я стану вмешиваться в мозг напрямую, - психическое расстройство, не поддающееся иной коррекции".

Ким сидел в вагоне метро, в самом углу. В темных стеклах отражались люди, читающие, дремлющие, глазеющие по сторонам, висящие на брусьях поручней либо вольготно развалившиеся на дерматиновых диванах; напротив Кима сидела пухлая растрепанная блондинка, увлеченная пухлой растрепанной книгой, и в окне за ее спиной Ким мог видеть собственное лицо. Стекло было кривое, а потому глаза и лоб Кима казались гротескно-огромными, как в страшном мультфильме.

"Хорошо. Что будет с теми, кем забиты тюрьмы и колонии? Как ты видишь их будущее - тех, кто был осужден на пожизненное, допустим, заключение? За убийства, поджоги, изнасилования? Где им место в твоем мире?"

"Там же, где и всем. Наказанием им будет раскаяние, и уверяю тебя, оно гораздо более действенно, нежели тюрьма".

"Ты наивный! Господи, ты с такой властью - такой наивный!"

Ким видел в зеркале темного окна, как шевелятся его губы и как нервно блестят глаза. Как сухая старушка, сидящая рядом и тоже отраженная стеклом, раз и другой на него косится.

"Ты не веришь в совесть?"

"А кто будет совестью? Ты? Жужжание пчелки в большой бритой голове: убивать нехорошо? Как тебе не стыдно? Так?"

"Нет, Ким... Ты забываешь, что я - это каждый из них. Я вижу их изнутри. Каждое колебание, каждое хотение и каждый страх. Каждая минута памяти. Мир, который они видят не так, как ты. Их мир иерархичен, и для начала я просто займу верхнюю ступеньку. А потом... Кое-кому мне удастся вправить вывихнутое представление о жизни, прочих сделаю по крайней мере безопасными для окружающих".

"Только словом?"

"Я собеседник".

"А если они откажутся слушать тебя?"

"Я сумею договориться. Напугаю, подкуплю. Всем им что-нибудь нужно".

Поезд затормозил - стоящие пассажиры качнулись вперед, как лес под порывом ветра. Сидевшая напротив блондинка, будто внезапно проснувшись, вложила в книгу палец вместо закладки и поспешила к выходу; на ее место опустился нетрезвый старикашка лет сорока, одутловатый, с "очками" серой кожи вокруг воспаленных глаз. На его брезентовой куртке, когда-то светлой, имелась надпись "Boss".

"А что скажут родственники жертв? Когда увидят убийц, ненаказанных, преспокойно разгуливающих среди людей?"

"С родственниками у меня будет совершенно отдельный разговор... Видишь ли, вот ты видишь людей категориями, группами: "родственники", "пациенты", "пассажиры"... Я вижу каждого в отдельности. Только человек. Этикетки не имеют значения... Поэтому не будет законов. Закон уравнивает".

Сидящая рядом старушка разглядывала теперь пьяного на сиденье напротив; что-то глубоко личное было в ее взгляде.

"Как с этим?"

"Просто. Он будет пить - будто воду. И с тем же результатом. И никогда не опьянеет - ни от чего".

"Все вино на свете превратится в воду?!"

"Нет, вино останется вином... Но воздействовать будет на каждого человека по-разному. Веселая эйфория - да, будет. Мертвецкое опьянение - нет. Мозг, характер, печень, воля пьющего человека останутся в сохранности".

Поезд притормозил. Остановился посреди тоннеля. В вагоне было очень тихо напряженная, неестественная тишина.

"Пандем? Что там?"

"Предыдущий поезд отстает от графика".

"Ты можешь подтолкнуть его?"

"Ты считаешь, надо?"

Поезд зашипел, как большая змея тронулся.

"Это ты?"

"Нет, он сам".

"Где границы твоего вмешательства?"

"Они же не врыты в землю, как забор. Зависят от обстоятельств".

"А если кто-то попытается убить? Как остановишь?"

"Словом. Я собеседник".

"А если не выйдет?"

"Сумею остановить иначе".

"Как?"

"Например, он поскользнется и упадет".

"Это поддавки. Он же не может все время поскальзываться..."

"Огнестрельное оружие придет в негодность... все, везде и всюду. А тех, кто лезет с ножом к чужому горлу, придется слегка урезонить... ты не против?"

"Естественная агрессия... кастрировать общество, подменить живое куклами..."

"Никто никого не лишает естественной агрессии. Грызитесь, пожалуйста, но только без членовредительства. Никаких смертей на ринге".

За окнами была уже новая станция. Рядом с нетрезвым гражданином уселся крупный школьник, такой широкоплечий, что гражданин, обиженно щерясь, задвинулся в угол сиденья.

"Посмотри на этого мальчика, Ким. Он умеет совсем не думать. Вернее, он думает только о том, что видит, да еще иногда о женщинах, которые будут скоро все его. Это несчастное, вдавленное в землю создание, а ведь теперь у него есть будущее..."

"Теперь это будет счастливое, воспарившее в небо создание?"

"А он хороший мальчик, не подлый. У него будет, как и у тебя, любимая работа, любимая жена... Он не виноват, что в роду у него вереница алкоголиков, что детство его прошло под крики и окрики на грязном дворе, в стылом доме и плохой школе... он такой же, как ты. Я дам ему шанс".

ГЛАВА 6

- Это по поводу Лерки, - голос сестры Александры был несколько напряжен. Я знаю, ты еще в отпуске, у тебя есть время.

- Я приеду через час, - сказал Ким.

...Итак, Лерка. Под сенью сестры Александры, которая вечно попадала в какие-то передряги, заставляя родителей волноваться и гордиться попеременно, смирная Валерия казалась почти невидимкой, надежной и тихой, молчаливой до скрытности. Ни один претендент (а яркая красота сестер бросала парней к ногам не только Александры) не был достаточно хорош для нее. Она отваживала их вежливо, но непреклонно; учеба и книжки занимали все ее свободное время, а еще она любила гонять на велосипеде - до того самого дня, пока не сочла вдруг, что это неприлично. Она писала стихи - правда, их не видел ни один человек, включая мать и сестру, и сам Ким обнаружил это совершенно случайно - из сумки сестры вывалилась толстая тетрадь, он поднял ее и, прежде чем закрыть, механически прочитал несколько строчек; Лерка взяла тетрадь у него из рук, не вырвала, а именно взяла, но в этом повелительном жесте было такое возмущение, что Ким не решился расспрашивать.

Больше он никогда не видел этой тетрадки. И мама, как выяснилось спустя много лет, не видела тоже.

Бурное отрочество Александры завершилось ее замужеством; тихое отрочество Лерки длилось и длилось, превращаясь в обузу, во всяком случае для родителей. Говорить с ней по душам не было никакой возможности - ни в детстве, ни теперь. Она молчала, спокойно улыбаясь, и не шла на откровенность ни с кем; эта стальная поверхность под изумрудным газоном внешнего спокойствия временами восхищала Кима, ему казалось, что из сестры, вышел бы отличный хирург - но Лера была учительницей английского языка. Каждое утро она шла в гудящую, как трансформатор, очень среднюю школу и на три четверти ставки учила малышей стишкам, как заклинаниям, а подростков грамматике, как тарабарской брани. Недостаток денег восполнялся частными уроками. Ким молча считал, что Лерка занимается не своим делом.

Личной жизни у Леры Каманиной не было никакой - вплоть до прошлого лета, когда она невесть как познакомилась с Игорьком. Тот называл себя продюсером, носил темные очки и просторный пиджак песочного цвета; он был сноб, держался уверенно и говорил красиво, затягивался со значением, выпускал сигаретный дым с глубоким подтекстом. Что именно он спродюсировал и каковы его творческие планы, никому так и не удалось узнать, но Лерка, прежде закрытая и молчаливая, сделалась теперь упрямой и замкнутой; вероятно, глубоко внутри она прекрасно понимала ничтожество своего избранника, и столкновение между этим знанием и страстной; жертвенной любовью делало Кимову сестру невыносимой.

Роман с продюсером продолжался несколько месяцев и оборвался, оставив Леру опустошенной и несчастной. Все вздохнули с облегчением - бестолковый угар этих ссор-примирений успел вымучить не только родителей, но и Кима, и Александру. Прошел месяц, Лерка едва-едва начала возвращаться к жизни, когда телефон, как на грех, снова разразился продюсерским звонком. Новый год был нервным, запах елки мешался с едким благоуханием сердечных капель, Лерка со своим продюсером исчезли на три дня, и Ким в какой-то момент счел, что прикрикнуть на маму единственный способ прекратить зарождающуюся истерику...

Потом Лерка появилась, бледная и отрешенная, день пролежала лицом к стене, вечером вышла на кухню и сказала маме, что Игорек, разумеется, женат. С тех пор прошло три месяца, Лерка благополучно овладела собой и вполне избавилась от болезненной привязанности, тем не менее звонок Александры не мог означать ничего другого, кроме...

"Пандем?"

"Да?"

"Как ты собираешься решать проблемы взаимоотношений мужчины и женщины?"

"Никак. Это личное дело каждого человека".

"Хорошо... Я могу закрыть вопрос с Игорьком прямо сегодня. И он больше никогда не позвонит моей сестре... Имею ли я право так поступать?"

"А почему ты меня спрашиваешь?"

Ким задумался. И правда, почему? Он так давно не пользовался ничьими советами...

"Хорошо, ладно. Мы с тобой - и ты, и я - знаем, что Лерка не особенно счастлива. Ты представляешь себе, какая встреча или иной поворот судьбы способны переменить ее жизнь к лучшему?"

"Да".

"Ты это сделаешь для нее?"

"А ты? Ты спрашивал меня, следует ли тебе поговорить наконец с Игорьком... Что это, как не поворот судьбы?"

"Я могу прогнать Игорька, но ничего не могу дать взамен".

"А я могу привести к ней на встречу человека, с которым ей будет лучше, чем в одиночестве. Без моего вмешательства они никогда не встретятся. Слишком маловероятное событие... Но тогда ты скажешь, что я кукловод. Или сваха. Или еще что-нибудь обидное... Нет?"

"Не знаю".

"Во-о-от... На одной чаше весов пусть будет счастье Лерки - не гипотетическое, а вполне реальное. А на другой - мое право на вмешательство. Если в вопросах, касающихся жизни и смерти, я буду решителен - то в вопросах так называемого счастья..."

"Если Лерка - сама - попросит тебя?"

"Проще. Но ситуация касается ведь не только Лерки. Второй человек..."

"А если он тоже попросит?"

"Совет да любовь".

- Игорь Жанович у себя... Простите, а вам назначено? Как вас представить?

Ким огляделся. Ничего себе офис, с рыбками пираньями в аквариуме, с тяжелым секьюрити (или как они называются?) на стуле у входа.

- Ким Андреевич Каманин, по поручению Каманиной Валерии Андреевны.

Секьюрити смотрел со своего стула - без неприязни, но и без радости.

- По коридору, налево, - сказала секретарша после коротких селекторных переговоров.

Ким зашагал по ковролину, буро-зеленому и плотному, как слежавшаяся прошлогодняя листва. Над головой остро светились встроенные в потолок лампочки; Ким нажал на ручку тяжелой двери и бесшумно, будто охотник в логово, вошел в продюсерский кабинет.

Хозяин восседал в черном кожаном кресле с высокой спинкой. К чисто выбритой щеке его доверчиво прижимался телефон, на месте глаз бликовали темные стекла очков; помещенный в естественную среду обитания, Игорек выглядел солидно и внушительно. Прикрывая дверь, Ким как бы ненароком повернул колесико замка-защелки.

Игорек говорил с кем-то - отрывисто и властно. Кивнул Киму, приглашая сесть и подождать; Ким сел и подождал. Игорек закончил разговор не терпящим возражений приказом, положил трубку на широкий черный стол, обернулся к Киму:

- Вы от Леры? Вы ее брат?

- Да, - сказал Ким.

- Не понимаю, зачем Лере понадобилось вмешивать посторонних, - Игорек поморщился. - Говорите. У меня пять минут.

Ким встал. Обошел комнату, лавируя между черной кожаной мебелью; остановился прямо перед Игорьковым креслом, присел рядом на край стола.

- В чем дело? - резко спросил Игорек. Ким протянул руку и снял с него очки. У Игорька оказались голубые, удивленные глаза с широкими зрачками.

- Да как ты...

Ким поймал Игорька за запястье и опрокинул обратно в кресло. Игорек молча рванулся к телефону. Ким снова его опрокинул и навалился сверху; обе Игорьковы руки утонули в трясине кожаных подлокотников, причем левую руку Ким придавил коленом.

- Оставь ее в покое, - просто, почти равнодушно сказал Ким.

- Ты, сука...

Ким взял Игорька за горло. Горло было мяконькое, с подергивающейся гортанью, с упруго пульсирующей сонной артерией.

- Ты соображаешь, во что вляпался?! - прохрипел Игорек.

- Это ты вляпался, Игорь. Ефим Кабанов - знаешь такого? - обязан мне жизнью сына. Если я захочу испортить тебе жизнь, никто мне не помешает, - он сдавил пальцы чуть сильнее. Круглые глаза Игорька полезли на лоб, не столько от удушья, сколько от звука произнесенного имени.

-Ты...

- Я. Запомни, что я сейчас скажу. Валерия Андреевна не желает тебя знать, не желает тебя видеть, не станет с тобой говорить. Если ты еще хоть раз доставишь ей труд послать тебя по телефону - с тобой будут говорить совсем другие люди... Ты понял?

- Отпусти... ых-х-х...

- Ты понял?

- По... нял...

...Выходя из кабинета, Ким наступил на отлетевшие в сторону темные очки. Разумеется, совершенно случайно.

Уже выйдя из офиса, уже проехав несколько остановок на метро по дороге домой, Ким вдруг понял, что с того самого момента, как он увидел секретаршу и рыбок пираний в аквариуме, он ни разу не вспомнил о Пандеме и вел себя так, будто никакого Пандема не существовало; экскурсия к Игорьку обернулась визитом в прежний мир, где никто не стоял за спиной, не шептал на ухо, не читал мыслей.

"Пандем?"

"Да?"

Он не нашелся, что сказать. Ему почему-то стало неловко.

"Я чем-то тебя обидел, Ким?"

Стены вагона пестрели картинками; Ким разглядывал рекламу средства от простуды: преисполненное здоровья семейство глянцево радовалось круглой, как вынутый глаз, белой таблетке.

"Ким, тебе не стоит заботиться о том, как ты выглядишь в моих глазах. Ты пока не научился мне доверять - но ты никому не доверяешь, кроме, пожалуй, жены, да и она кажется тебе ребенком, не вполне приспособленным к жизни... Не беспокойся, никто не посягает на твое право решать и обустраивать, оберегать и организовывать. Ты остаешься хозяином своей судьбы, мужем своей жены, отцом своего ребенка, братом своих сестер, сыном своих родителей... Кстати, вздумай я модифицировать Игорька, как бы ты на это посмотрел?"

ГЛАВА 7

Первыми пришли родители Кима, чинно уселись рядышком на диван, и Арина повела с ними светскую беседу, в то время как Ким нарезал скальпелем колбасу, ветчину и желтоватый плотный сыр. Светлое лезвие отхватывало ровнехонькие, прозрачные, идеально правильные ломтики: Ким пребывал в состоянии свирепого сосредоточенного куража. В какой-то момент подумалось с грустью: как перед операцией...

Гости не знали, зачем он их собирает. Никогда прежде маленькая квартира не вмещала всего разнообразия Кимовых и Арининых родственников. Родители, получив приглашение, слегка встревожились; Александра удивилась, Лера насторожилась, а Даша и вовсе норовила отказаться, твердила, что ребенок будет нервничать, что ему будет неудобно и что они еще никогда не ходили с Иванкой в гости.

Когда заявилась Александра с семейством, в маленькой квартире стало тесно. Шурку усадили рисовать на кухне, на свободном от приготовлений уголке стола. Алекс отправился курить на балкон, и Киму было бы спокойнее, если бы он оттуда не возвращался. Александра под видом хозяйственной помощи попыталась выведать у брата, какой праздник сегодня справляется; Ким честно пообещал рассказать все, как только большая семья соберется за столом. Слегка разочаровавшись, Александра потеряла всякий интерес к нарезанию фруктов, вернулась в комнату и Ким слышал через неплотно закрытую дверь - принялась рассказывать подробности очередного бульварного скандала. Мама успела дважды сказать "Ну надо же!", а Арина один раз: "Ну и ну!", когда в дверь снова позвонили, и оказалось, что это Аринин брат Костя с женой Дашей, а также хнычущим младенцем в рюкзачке.

- Здесь столько народу, - обреченно сказала Даша уже в прихожей. - Я говорила. Иванка не заснет.

- Уложим ее на кухне, - предложил беззаботный Костя. - И пусть дрыхнет.

Иванка очень кстати разревелась; Даша судорожно принялась высвобождать ее из Костиного рюкзачка, но запуталась в ремешках и сломала ноготь о защелку. Костя добродушно потряхивал дочкой, и с каждым потряхиванием та ревела все пронзительнее; Ким отодвинул Дашу, которая сама готовилась заплакать, взял племянницу на руки и показал ей подвеску на люстре - красного с золотом танцора, которого Арина вылепила в позапрошлом году. В руках у танцора позванивали медные колокольчики; Иванка успокоилась и пожелала схватить игрушку. Люстра закачалась, Кимова мама испуганно вскрикнула, дверь балкона открылась, пропуская пропахшего дымом Алекса, и Даша что есть сил закричала из прихожей:

- Закройте балкон! Ребенок недавно болел!

Последней пришла Лерка - с работы, с занятий, и сразу попросила дать чего-нибудь погрызть, хотя бы яблоко.

Разумеется, было тесно. Разумеется, пришлось принести табуретки из кухни; рассаживая гостей, Ким прислушивался к тишине внутри себя, к странной тишине, которую не могли нарушить ни шум отодвигаемых стульев, ни голоса, ни смех, ни звон посуды - весь этот привычный каждодневный фон, милый и скучный, обыкновенный до последней нотки, голос жизни, которая, возможно, существует последние секунды перед тем, как навсегда измениться.

Почти все они что-то предчувствовали. Мама беспокоилась о Киме: ей справедливо казалось, что собрание родственников под одной небольшой крышей может означать не только радость, но и Большое Решение, а все крупные и неожиданные решения редко бывают такими уж веселыми. Папа относился к делу проще: по его намекам Ким понял, что тот ждет известия о двойне (а если повезет, и тройне), которую обнаружили в Аринином животе при помощи ультразвука. Александра в отличие от прочих была прекрасно осведомлена о странных событиях, заполонивших новостные ленты, о расцвете науки шарлатании, об увольнениях врачей, о провидцах, которые, конечно же, предсказали нынешнюю волну исцелений еще позапрошлой осенью (а кое-кто и десять лет назад); зная все это, Александра напряженно ждала, когда Ким объяснится. И Лерка тоже нервничала - судя по ее лицу, она ожидала услышать от Кима, что его призывают в армию, или что он уезжает на край света, или что он неизлечимо болен. Даша занималась только ребенком и больше ничем; Алекс, обладавший феноменальным нюхом, поглядывал на Кима недоверчиво и мрачно, вряд ли его так уж заботила Кимова судьба, однако он полагал, и небезосновательно, что припасенная Кимом новость может коснуться и его. Костя был голоден и желал поскорее выпить, Арина, несколько растерявшаяся от такого нашествия родственников, разыскивала штопор, лежавший прямо перед ней на скатерти, а Шурка болтал ногами и складывал кораблики из салфеток.

После обычной в таких случаях толкотни и обустройства все наконец уселись за стол, плечом к плечу и колено к колену. Арина помещалась во главе стола, по правую руку от нее сидели Александра, Шурка и родители Кима, по левую - Лерка, Алекс, Костя и Даша (Иванку посадили напротив Арины в высоком детском стульчике, вот уже несколько месяцев хранившемся у Кима в кладовке). Ким оказался сидящим почти в дверном проеме.

- За что мы будем пить, Кимка? - небрежно спросила Арина.

Ему хотелось ее успокоить, но он не мог.

- Всему свое время... Давай поедим, отдохнем... расслабимся...

Лерка помрачнела. В словах Кима она увидела скрытое подтверждение наихудших своих ожиданий. Желая подбодрить жену и сестру, Ким встал, держа перед собой наполненный бокал:

- Давайте выпьем... за нас, за всех, за детей... в том числе будущих... потому что с нами, и с детьми, все будет очень хорошо. Гораздо лучше, чем было.

Его тост повлек за собой полное молчание. Даже Костя, успевший уже набить рот колбасой, даже Даша, самозабвенно кормившая Иванку морковным пюре, не могли пропустить подтекста, прозвучавшего в Кимовых словах помимо воли оратора. Даже Шурка перестал хлюпать соленым помидором и удивленно воззрился на дя

дюшку.

- Кимка, - сказала мама, разрушая наконец вязкую тишину. - Что-то случилось? Ты бы сказал сразу, все-таки...

Он засмеялся:

- Что ты, все в порядке... То, что случилось, - оно... это скорее замечательно, чем плохо...

- Правда? - прищурившись, поинтересовалась Александра. - Тогда введи нас в курс, а мы уж сами оценим, насколько это, гм, замечательно.

- Ты здоров? - отрывисто спросила Лерка. Ким допил свой бокал. Поставил его на стол:

- Я здоров. И все мои пациенты выздоровели. И никто из вас не болел в последнюю неделю... Даже Иванка, - он поглядел на племянницу, чьи щеки округлились, подпираемые изнутри морковным пюре, - выздоровела моментально, и никто не понял почему...

- А у меня зуб перестал болеть, - радостно сказал Шурка. - Я все боялся к врачу идти. А он сам перестал. Во как!

- Это какие такие целители нас пожалели? - негромко спросила Александра, аккуратно поддевая вилкой упругий огурец цвета хаки. - И при чем здесь ты, Кимыч, ты ведь врач у нас, в чудеса не веришь?

- Я больше не врач, - сказал Ким, снова наливая себе вина.

Папа едва не поперхнулся бутербродом. Мама всплеснула руками, и на лице у нее было написано; ну, что я говорила?!

- В мире больше нет врачей, - сказал Ким в новой тишине, на этот раз не вязкой, но звонкой, как стекло. - Потому что нет больных. Некого лечить. Все выздоровели... А кроме того, если вы заметили, во всем мире приостановилась война. За последний месяц не было ничего... такого... никто не взрывал, ничто не обрушивалось, ни терактов, ни наводнений...

- Класс, - сказал восхищенный Шурка.

- Та-ак, - протянула Александра.

- Я что-то такое слышал по ящику, - важно сообщил Костя.

Иванке наконец-то надоело пюре, и она заголосила, отворачивая перемазанную мордочку от неумолимой мельхиоровой ложки.

- Где соска? - засуетилась Даша. - Тут же только что на чистом блюдечке лежала пустышка... Где?

- Я не сумасшедший и не истерик, - Ким улыбнулся Арине. - Собственно, я хотел, чтобы мы собрались сегодня все вместе... И давайте выпьем за будущее, которое обязательно наступит, но вовсе необязательно будет таким, как нам сейчас представляется. Гораздо скорее, чем мы думаем... И совсем по-другому...

Он выпил в одиночестве. Сейчас все см.отрели на него (кроме разве что Иванки, которая колотила по столу резиновым зайцем, и Даши, пытающейся этого зайца угомонить). Но только Шурка смотрел с безусловной радостью.

- Мне кажется, ты драматизируешь, Кимка, - рассудительно сказала мама. То, что случилось в вашей клинике... Это, конечно, феноменально и все такое, но у любого феномена есть разумное объяснение. Оно есть, просто его не всегда видно. Например... - и мама запнулась.

"Ну что ты хочешь, чтобы я еще говорил?"

"Ничего. Сядь и поешь спокойно".

- А сейчас давайте поедим, - сказал Ким, опускаясь на свой табурет. Сядем и поедим спокойно, ведь мы так редко собираемся вместе... Очень жаль, что только за столом, ведь мы могли бы, наверное, пойти поиграть в футбол... погулять в лесу, детям было бы полезно... в театр там или в музей... а мы только за столом, - он махнул рукой и подцепил вилкой маринованный гриб на тарелке, вернее, попытался подцепить, потому что гриб, конечно же, вывернулся.

- Говорят, после тридцати в жизни человека наступает очередной кризис, сообщил Алекс под звон вилок и недовольное бормотание Иванки.

- Ладно тебе, - буркнула Александра.

Иванка вдруг перестала возмущаться. Подняла голову, обвела присутствующих ясным удивленным взглядом - и рассмеялась, как будто ее легонько щекотали.

- Ах ты лапушка, - растрогалась мама.

- Большинство людей подсознательно хотят соответствовать чьим-то ожиданиям, - продолжал, как бы между прочим, Алекс. - Человек - это то, чего от него ждут... Ждут успехов - значит, надо кровь из носу делать успехи. Лезешь на гору, сдираешь локти, почти добрался до вершины, а гора вдруг исчезает...

Алекс хотел что-то еще сказать - но вдруг осекся.

В насмешливых глазах его, устремленных на Кима, обнаружились замешательство и страх.

Ким наконец-то наколол гриб на вилку. Проглотил, не ощутив вкуса.

Мама пыталась разбить тишину, громко и заботливо пополняя тарелки. "А и в самом деле, почему мы видимся только за столом, - подумал Ким. - Почему еда так важна для нас?"

Иванка теперь тихонько играла своим зайцем, водила пальцем по столу, мурлыкала под нос, будто пела; вот уже несколько минут она вела себя так образцово-показательно, что Дашина болезненная опека слегка ослабла, как провисший канат. Даша наконец-то оторвала взгляд от щекастого личика дочки, наконец-то заметила необычную тишину за столом - и вполголоса спросила Костю:

- А что случилось?

- Ничего, - отозвался Ким с набитым ртом. - Мы просто едим. Угощайся и ты.

Алекс уже не смотрел на хозяина. Ким видел, куда направлен его взгляд: внутрь головы. Ким видел, как ползут книзу уголки Алексова рта, как сжимается рука, лежащая на краю стола.

"Пандем?"

"Все хорошо, Ким, ешь".

- Сашка, - начала мама, обращаясь к Александре. - Ты что-то рассказывала про этого парня, который погоду ведет... Что вечерняя газета ему иск предъявила. Так, может быть, ты дорасскажешь, потому что интересно же...

Маму вовсе не интересовали подробности того, что случилось с погодным ведущим. Александра глубоко вздохнула:

- Ну, в общем, так. Шурка... Может быть, ты пока порисуешь на кухне? Или набрать тебе воды в тазик и ты кораблики попускаешь?

Шурка медленно перевел взгляд с матери на бабушку и обратно. Оглянулся на Кима; в глазах его нарастало смятение.

- Ма... - сказал он слабо, касаясь пальцами затылка. - Тут... ты что-то слышишь?

- Нет, - удивленно отозвалась Александра. - Что?

Шурка вдруг улыбнулся:

- Ой... Слушай, как интересно... Я сейчас... - он привычно нырнул под стол, протопотал на четвереньках к выходу, выбрался из-под скатерти рядом с Кимовым коленом и ушлепал на кухню - в одном Аринином тапочке.

- Что это с ним? - спросил папа.

- Балуется, - с досадой предположила Александра.

(Будто кто-то другой, не очень знакомый, взялся за сложную операцию, уготовив Киму роль наблюдателя; Ким ненавидел подобные роли, как в начале своего водительского стажа ненавидел такси за то, что там нельзя порулить.)

Александра вдруг нахмурилась. Резко сжала губы и в точности повторила Шуркин жест - коснулась пальцами затылка.

- Что с тобой? Голова болит? - обеспокоилась мама.

- Н-нет, - пробормотала Александра. Взяла свой бокал и сделала глубокий глоток.

Ким подумал: "Как она сейчас похожа на Лерку". За годы, миновавшие после детства близнецов, он привык, что они разные, но теперь Александра, бездумно глотающая вино, сделалась зеркальным отражением сидящей напротив сестры настороженной, переводящей вопросительный взгляд с Александры на Кима и обратно.

Иванка распевала без слов, самозабвенно и счастливо.

Прочие молчали.

- Гости! - Ким поднялся. - Я собрал вас, чтобы представить...

И замолчал. Фраза получилась самонадеянная и па-фосная: как будто это он привел Пандема, как будто Пандем - его вина либо его заслуга...

- Представить? - осторожно переспросила мама.

- Представить, как печален был бы мир, если бы в нем не было нашей семьи, - торопливо пошутил папа.

Александра поставила пустой бокал к себе в тарелку, между двумя ломтями рыбы. Помотала головой, будто пытаясь вытряхнуть незваного собеседника вместе с новым мироустройством; мама встревожилась и захотела снова о чем-то спросить но замерла с открытым ртом, и Ким, смотревший ей в глаза, увидел, как улетучиваются мысли об Александре и о Шурке, как опускается рука, механически потянувшаяся было, чтобы взяться за сердце.

- Погоди, - сказала мама, когда папа положил ей руку на плечо.

Папа - не затронутый еще Пандемом - оглянулся на Кима, будто ожидая объяснений; Ким развел руками, но сказать опять-таки ничего не успел: папа подпрыгнул на стуле, как человек, под которым обнаружилась оса. Взгляд его обернулся внутрь, и Ким понял, что в этом разговоре он третий - лишний.

-Ма-ня! - провозгласила Иванка. - Па-ня!

- Умница! - обрадовалась Даша. Алекс сидел, выпучив глаза. Лерка косилась на него со все возрастающим страхом:

- Кимка, тебе не кажется...

- Почему никто не ест? - нервно поинтересовалась

Арина и была не права: один человек все-таки ел, и это был Костя. Не избалованный домашней кухней, бывший инженер наворачивал мясной рулет с черносливом, и все, что происходило вне круга его тарелки - за золотистым ободком, как за границей, - не привлекало Костиного внимания.

- Так что же случилось с тем парнем, который вел погоду? - снова заговорила Арина, и голос ее звучал жалобно.

- Папа, - позвала Лерка. - Ты о чем... Послушай, ма...

В эту минуту волна преобразований, затопившая уже большую часть комнаты, накрыла и Лерку. По привычке спрятавшись в себя, она успела выбросить, как аварийный буек, механическую улыбку на лицо: защитную улыбку, которая должна была доказать всему миру, что у Лерки все хорошо и она не нуждается в помощи...

- Передай мне салат, - велела Даша Косте.

Ким поймал Аринин взгляд. Пожалел, что стол разделяет их, что он не может быть рядом; впрочем, почему не может. Сбросив туфли, Ким прошелся по дивану за спинами Даши, Кости, Алекса и Лерки; Даша, кажется, была шокирована: в ее добропорядочном семействе хозяева не ходили по диванам за спинами гостей. Косте было все равно - он ел. Алекс пребывал в некой разновидности транса; Лерка улыбалась. Ким спрыгнул с дивана и обнял Арину за плечи, и в этот момент - в этот самый момент - она содрогнулась, впервые после двадцать девятого февраля услышав внутренний голос.

- Ничего страшного, - сказал Ким, слово в слово повторяя увещевания мальчика на трассе возле горящей машины. - Ничего страшного не случилось.

* * *

Позавчера вечером...

Арина уже спала. Ким вышел во двор. Пахло весной.

Ким ушел за гаражи - туда, где была спортивная площадка, где когда-то кажется, сто лет назад - они с Пандемом играли в футбол. Ким нашел в темноте мокрую скамейку, подстелил газету (откуда в руках у него взялась эта никчемная рекламная газетенка? Кажется, из почтового ящика) и сел.

Нет, они ни о чем таком не договаривались с Пандемом. Просто Кима тянуло на свежий воздух - пусть даже на холод. Просто Арина спала, и он не решался включать телевизор, а читать, пусть даже и газету, не мог тоже - расплывались перед глазами буквы.

Прохожий появился беззвучно. Подходя к скамейке, кашлянул, чтобы обозначить свое присутствие. Он был высокий - ростом с Кима. В куртке-ветровке и больших кроссовках из светоотталкивающей ткани; отсвет далеких фар заставлял их мерцать в темноте.

- Ну, - сказал Ким, когда прохожий остановился в пяти шагах.

- Я присяду, - хрипловато сказал прохожий. - Можно?

У Кима мурашки побежали по телу.

- Да так вот, - сказал прохожий, будто извиняясь. - Я расту... Это начальный толчок. Поначалу я расту очень быстро. Потом с каждым десятилетием мое "взросление" будет замедляться...

- Тебе ведь все равно, как выглядеть, - сказал Ким сухим ртом.

- Нет, - серьезно ответил его собеседник. - Мне хотелось бы... Чтобы снаружи по возможности было то же, что и внутри.

- Тогда ты внутри - человек?

- Я сказал "по возможности"... Ким, я сяду?

- Да что ж ты спрашиваешь?

В темноте Ким не видел лица собеседника. Тот покачал головой - как показалось Киму, печально:

- Ты ведь не хочешь, чтобы я сейчас здесь сидел? С тобой разговаривал?

Ким спросил себя: в самом деле, хочет он этого соседства? И еще спросил себя: а зачем прохладной апрельской ночью его понесло за гаражи, в пустынное место, где прежде чего только не случалось?

Ким молча поднялся, разорвал свою газету пополам, половину оставил себе, а половину расстелил рядом.

Пандем уселся - тоже молча. Сунул руку в карман ветровки; вытащил зажигалку и пачку сигарет. Закурил; в свете желтого огонька Ким увидел его исхудавшее, рывком повзрослевшее лицо.

Теперь ему было лет восемнадцать с виду. Он походил на старшего брата того подростка, с которым Ким вот здесь же играл в футбол.

- Коньяк ты тоже пьешь? - спросил Ким.

- Пью, - сказал Пандем и еще раз затянулся.

Ким вытащил из-за пазухи плоскую фляжку, которую Арина подарила ему в прошлом году. Отвинтил колпачок. Протянул Пандему; тот отхлебнул из горлышка, глубоко вздохнул и запрокинул голову. Тучи над головами потихоньку рассеивались, выпуская звезды.

Ким налил себе коньяка в крышечку-наперсток; покосился на сидевшего рядом. Если бы этот парень не был Пандемом, можно было бы подумать, что он обеспокоен. Или смертельно устал. Или огорчен и не знает, как сказать плохую новость.

- Что-то случилось? - спросил Ким.

- Нет, - Пандем затянулся снова. - Ничего особенного... Мир накануне больших перемен. Все это чувствуют, но почти никто не отдает себе отчета. А я ощущаю это, как зарождение ветра... в пустыне...

И он замолчал.

- Ты передумал? - медленно спросил Ким.

В темноте не было видно, как Пандем улыбается.

- Нет, Ким... Дай мне еще выпить?

И он снова отхлебнул из горлышка. Начался моросящий дождь; они сидели молча, плечом к плечу, посреди сырого апреля, и Ким не знал, где еще - в каких странах, в скольких измерениях - находится существо, сидящее рядом с ним, но чуял профессиональной своей интуицией - бывшей профессиональной, - что Пандему нужно сейчас вот так сидеть, пить Кимов коньяк из фляжки, курить и молчать.

И это было всего два дня назад.

* * *

- ...Собраться всем вместе. Потому что встречать Пандема в одиночку значит считать себя сумасшедшим, маяться, бояться, ныть...

Блюда на столе оставались почти нетронутыми. Иван-ка безмятежно спала на кухне. Шурка болтал ногами и улыбался себе под нос - беседовал, надо полагать, с Пандемом.

- Я не понимаю, зачем я все это говорю, - сказал Ким устало. - Я так понимаю, ты сам скажешь лучше...

"Я-то скажу. Но меня они знают без малого час, а тебя как-никак несколько дольше..."

- Если бы не ты, - Александра хмыкнула, - я бы плакала о поехавшей крыше. Я и сейчас не уверена: может быть...

И замолчала, прислушиваясь к голосу внутри.

- Мне кажется, Ким - последний из нас человек, который сойдет с ума, тихо сказала Лерка. - Именно поэтому этот... Пандем начал с него.

- Не понимаю, чего вы все такие стремные, - сказал Шурка. Перепуганные... Так, я завтра в школу не пойду, завтра у меня адаптационный день...

- Какой-какой день? - обернулась к нему Александра.

- Адаптационный! - Шурка сиял. - Я пойду в лес, Пандем мне расскажет... Потом я порисую... Потом порешаю задачки... Чего вы боитесь все?

- Александр, - медленно сказала Александра. - Пока еще я решаю, какой день у тебя адаптационный, а какой учебный... И чем ты будешь заниматься... У тебя есть, во-первых, мать, и только во-вторых...

- Отец у него тоже есть, - хмуро отозвался Алекс. - И прекратите истерику, вы все. Это коллективное помутнение сознания... Помните двадцать девятое февраля? Тогда тоже же самое было и быстро прошло. Я думаю...

Он замолчал, слушая Пандема.

- Хорошо, - сказал Шурка неизвестно кому, но вряд ли матери. - Ну ладно.

Александра молча поднялась и вышла - выбралась - на кухню. За ней последовал Алекс - прошелся, по примеру Кима, по дивану вдоль стены, взял телефонную трубку, набрал две коротких цифры.

- Алекс, ты пожарников вызываешь?

- "Скорую", - сообщил Алекс сквозь зубы. - Ч-черт... У тебя что, телефон... Ты что его, специально отрубил?!

- Это у тебя истерика, Алик, - совершенно Александриным голосом сказала Лерка. - Возьми мобилку и позвони в "Скорую"... Если хочешь.

Алекс снова ругнулся и вытащил телефон из внутреннего кармана. Набрал "ноль два", долго слушал ответ, запустил трубкой в угол:

- Сговорились все?! Ч-черт...

И вышел в прихожую, и оттуда послышался попеременно его взвинченные вопросы - и негромкие ответы Александры.

Арина сидела, полузакрыв глаза, положив руки на живот. Улыбалась, но не так, как Лерка; Аринина улыбка была спокойная, умиротворенная, счастливая.

- Ариша?

- .Все в порядке, мне хорошо...

Даша стояла в углу, уткнувшись лбом в стену, и быстро бормотала себе под нос:

- Хорошо, хорошо, да, конечно... Конечно... Да, конечно...

Костя сидел на прежнем месте, глядел в пустую тарелку, недоверчиво хмурился, чесал бровь, строил гримасы и жил такой богатой внутренней жизнью, что, попади эта картинка на экран, Костя прославился бы как непревзойденный комический актер. К несчастью, все в комнате были так заняты собой, что молчаливая Костина реприза пропадала втуне.

Мама и папа сидели плечом к плечу, иногда молча переглядывались, иногда неуверенно усмехались; папа схватился было за голову, но застеснялся и руки опустил. Мама облизывала губы, время от времени принималась щупать шею и затылок, локти, колени, щиколотки, живот. Потом сказала вдруг тихо-тихо:

- Кимка... измерь мне давление.

Манжета лежала в ящике комода за папиной спиной. Папа (который никак не мог этого знать) безо всякой просьбы повернулся на стуле и с некоторым трудом вытащил коробочку с измерительным хозяйством:

- Я сам...

- Сто двадцать на восемьдесят, - сказал Ким.

Минуту все слушали шипение воздуха, нагнетаемого в манжету. Писк автоматического манометра, потом снова писк; мама недоверчиво смотрела на монитор.

- Сто двадцать на восемьдесят, - сказал папа. - Пульс шестьдесят пять.

- Что, теперь всегда так будет? - недоверчиво спросила мама.

- Ким! - Костя встал ни с того ни с сего. - Возьми любую книжку с полки, любую... Нет, не эту! Ту, которая правее! Читай страницу восемьдесят два сверху...

- "...вот я и спрошу сейчас у него, за сколько он подарил..." - начал читать Ким.

- Стоп! - закричал Костя, и керамический клоун на люстре качнулся от его крика. - Ты как... Это не может быть галлюцинация!

- Может, - холодно сообщил Алекс, снова возникая в дверном проеме. - Ким, зачем ты нас пригласил?

Тесная комната казалась еще теснее оттого, что все хотели куда-то идти и что-то менять. Включили телевизор. Там шел какой-то фильм, и еще фильм, и спортивная программа, и мультик, и реклама - все как обычно.

- Я пойду погулять, - сказал Шурка, глядя в окно. - Там пацаны с мотоциклом! С настоящим!

- Ну и что? - хмыкнула Александра.

- Они мне... - Шурка был уже в прихожей, - они мне дадут покататься, потому что у них уже тоже Пандем.

- Что?!

- Кто тебе разрешал... - Алекс повысил было голос, но как-то сразу осекся. Поморщился. Пожал плечами: - Ну, иди...

Зазвонил телефон. Ближе всех к нему оказалась Лерка.

- Алло? Да это я... Погоди, откуда ты узнала, что я здесь? Это квартира брата...

Молчание.

- Да, - сказала Лерка еле слышно. - Да, и у нас тоже... Да, конечно. Ну, пока. Арина тихо рассмеялась.

- Тебе не страшно? - спросила бледная Даша.

Арина улыбалась, и непонятно было, к чему она прислушивается - к голосу внутри головы или к движению внутри живота.

Александра смотрела в окно. Ким не мог понять, что означает странное выражение на ее лице.

- Катается? - спросила мама.

- Гоняет, - сказала Александра. - Тем пацанам лет по двенадцать... И они его сразу усадили, - она отвернулась от окна. - Эй, Пандем... Он хоть не свалится?

Беззвучное мельтешение кадров на экране невыключенного телевизора сменилось яркой вспышкой - все вздрогнули и повернули головы; там, где только что рекламировали жвачку, было теперь лицо молодого человека лет двадцати.

- Не свалится, - сказал человек на экране. - Не волнуйся.

Молчание длилось с минуту - так показалось Киму. Все смотрели на экран. Друг на друга - и снова на экран.

- Все хуже, чем я думал, - пробормотал Алекс. Пандем на экране улыбнулся и развел руками.

- ...Мы дожили до этого дня - ты, я... мы все...

На кухонном столе башнями громоздились немытые тарелки. Горела свеча, и вокруг нее носились три ночные бабочки - будто танцуя, безопасно, не касаясь крылышками пламени. Арина сидела на табурете, Ким стоял рядом на коленях, гладил плечи, расстегивал блузку, сам не понимая, что делает. По Арининому лицу размазывались большие прозрачные слезы; она отвечала на Кимов поцелуй так раскованно и беззаботно, что он едва узнавал ее. Вся гора страхов, волнений, переживаний, все дурные сны, депрессии и неврозы только теперь свалились с ее плеч, и Ким только теперь полностью осознал, насколько тяжелой была эта ноша.

- ...Спокойна. Я знаю, что у нас будет мальчик... Виталик... Он будет здоров, будет жить долго, и жизнь его будет... Господи, да о чем они думают! Чего они боятся! Рано или поздно это должно было... Кимка, спасибо тебе. Ты нас всех вывел... Помог... Кимка, ты особенный, ты один на миллион... Я так тебя люблю. Ничто никогда нам не помешает. Ни война... Послушай, мы теперь свободны! От болезней, от страхов, от нищеты...

- Ты совсем-совсем не боишься? - спросил Ким, проводя ладонью по длинным Арининым волосам.

- Наоборот, - она голым локтем вытерла слезы. - Я чувствую, что этот мир наконец-то мой.

1111

"AfvlAf'Y'VS

OUiAA\A2

-/ vY-. ВТОРОЙ fOfl ПАН?1ЕМА

ПРОЛОГ

Отец Георгий в последний раз перекрестился, глядя в глаза Тому, Кому привык верить и Чьей службе посвятил жизнь. Как бы там ни было, Пандем не смел говорить с Георгием, пока Георгий говорил с Ним, не смел подавать голос во время службы, и вообще в стенах церкви - молчал; Георгий, если бы мог, переселился бы жить под родные ветхие своды, но...

После службы он вышел поговорить с прихожанами - на скамейке за церковной оградой, где желающим можно было курить. Георгий знал, что в последнее время курево не приносит вреда и что тот, кто не желает слышать запаха сигареты, не услышит его, даже уткнувшись носом в кольцо дыма - но для Георгия все это не имело значения, курить в церковной ограде было для него кощунством, он всегда запрещал...

Правда, в последний год никто ни разу не нарушил его запрета. А Георгию иногда хотелось, чтобы нарушили. Чтобы изгнать нарушителя с позором, чтобы сорваться наконец... Гневаться - грешно... А смотреть и не гневаться - нету сил...

Молчали. Курили. Подвинувшись, уступили батюшке место на скамейке; он сел.

Прежде постоянными прихожанами Георгия были в основном женщины средних лет и старше; молодые мужчины заявлялись от случая к случаю, и, как правило, их визит был связан со скорой необходимостью обряда - крещение, венчание, отпевание. Священники соседних приходов время от времени жаловались начальству, что Георгий отбивает чужих прихожан; что делать, детям почему-то нравилось, чтобы их крестил Георгий. Даже покойникам, наверное, нравилось, чтобы Георгий их отпевал, - а он уважал своих покойников, как только может бренный человек уважать собрата, стоящего на пороге вечной жизни. И если от его усилий хоть сколько-нибудь зависела легкость дальнейшего их пути - что ж, Георгий был совершенно честен перед ними, и поэтому, наверное...

Теперь прихожан было меньше, чем год назад, но больше, нежели полгода назад. И они были большей частью мужчины.

После почти десятиминутной паузы сосед Витя откашлялся:

- А не боитесь, батюшка, так говорить про него?

Георгий посмотрел на него. Витя смутился и отвел глаза:

- Так... Это ведь...

- Мне бояться нечего, - сказал Георгий сухо. - Каков он есть, так и называю.

- А вы говорили, он запретит в церковь ходить, - сказала Ивановна, старейшая прихожанка, никогда не пропускавшая воскресной службы еще при предшественнике Георгия, отце Петре. - А он и не запрещает.

Георгий вздохнул:

- А он хитрый, Ивановна. Запретил бы - люди и смекнули бы сразу... А так нет.

Игорь, холостой мужик лет тридцати, как-то странно улыбнулся; Георгий давно научился читать на лицах это выражение. Так выглядит человек, беседующий с Пандемом.

Он рывком поднялся со скамейки, еще секунда - и он сорвется наконец, выплеснет...

Не сорвался.

- До свидания, Игорь. Здесь не место беседовать с этим...

- Я не нарочно, - сказал Игорь и отступил на шаг. - Но я собирался уже... До свидания, батюшка...

И поспешил к своему велосипеду, прислоненному к ограде. Вот ведь время, все и забыли уже, что это такое - приковывать велосипеды, прятать, сторожить...

Георгию расхотелось разговаривать. Он всегда с удовольствием приходил к ним, иногда ему казалось, что его слова имеют для них значение... И сказанные в церкви, и сказанные здесь, на скамейке за церковной оградой... А сегодня он не мог видеть своих немногочисленных верных прихожан. Не хотел.

- Ну, будьте здоровы, - он поднялся. - Что-то голова болит, пойду...

И тут же понял, что соврал и что его вранье так явно и заметно, как пляжный зонтик посреди голой пустыни.

- Прощайте, - сказал сухо и ушел, не озираясь. Его собственный велосипед ждал у заднего крыльца церкви.

"Георгий..."

"Молчи, сатана".

...Но кто же знал, что тот, о котором знали, что будет дана ему власть почему он явился так сильно, так подло, так страшно? Человек слаб... Когда Георгий видел свою мать, еще год назад парализованную, а теперь без устали копающуюся на огороде... Когда он слышал, как она поет (а она пела в молодости, у нее был сильный красивый голос, о котором любили вспоминать все деды в окрестных трех поселках), когда она с подружками, такими же пожилыми и здоровыми, шла погулять в лес, или танцевала на чьем-то семидесятилетии, или...

Человек слаб.

Лучше бы его мать тихо угасала, не в силах поднять руку?

Ох, этот был искушен. Он был богослов. Его хоть сегодня можно было брать преподавателем в семинарию. Да. Но кто сказал, что именно он исцелил мать Георгия? Кто ему поверит? Разве он не может лгать?

Георгий вздохнул, привычно ожидая услышать внутреннее: "Я не лгу тебе, Георгий..." Но не услышал. Видимо, этот отчаялся переубедить его...

Этот - отчаялся?! Неужели Георгий - слабый Георгий - сумеет выдержать такое искушение?

"Георгий..."

- Молчи!

"Я только хотел сказать, что переднее колесо..."

- Молчи, сатана, без тебя знаю! - сквозь зубы проговорил Георгий и потянулся за старым насосом.

Высоко над церковью бесшумно скользнул, не оставляя следа, острый серебряный новолет. Георгий вздрогнул и перекрестился.

* * *

Отец Зануды Джо привел в дом женщину! Прежде все его бабы были потаскухи. Да и какая дурная согласится иметь дело с безбашенным алкоголиком? А эта баба! Отец егозил вокруг нее и чуть не патокой обмазывал. Зануда Джо плюнул, вылез в окно на соседнюю крышу и ушел искать приключений.

С тех пор как травка перестала быть травкой, друзья перестали быть друзьями и пиво перестало быть пивом, Зануда Джо не находил таких приключений, которые можно было бы потом вспомнить. Один только раз ему удалось напугать какую-то телку, сбросив с крыши кирпич. Кирпич разбился прямо перед телкиным носом, но та почти сразу перестала визжать. Наверное, Пандем сказал ей, что это Джо сбросил кирпич. И что он все равно не мог попасть. И точно ведь - не мог...

Раньше они ходили шоблой, и прохожие быстренько сворачивали с их пути. Они ловили ребят из чужих кварталов и чистили им рыла. Они воровали мотоциклы, а однажды Крис угнал грузовик. Правда, потом бросил... И где теперь Крис?

Их шобла расползлась кто куда. Джо остался один, он хранил старый арсенал, спрятанный в углу гаража под тряпками, иногда приходил туда, чтобы почистить пушку, которую Крис когда-то спер у старшего брата. Но пушки, как их ни чисть, теперь вообще не стреляют... Джо хранил ее просто на память.

А вот заточенные прутья и кастеты, залитые свинцом, могли бы пригодиться. Если бы только, если бы...

Он уселся на краю, свесив ноги в пыльных кроссовках, и задумался.

Отец не бросил пить. Наоборот: стал пить больше. Только то, что он пил, превращалось в воду прямо у него в глотке. Поэтому отец сперва сделался буйный, а потом как-то присмирел. И даже нашел работу. А потом Джо узнал, что отец ходит в вечернюю школу! А потом Джо узнал, что осенью отца отправят на работу далеко отсюда - на строительство какого-то подводного города!

Это как же он будет жить под водой? Плавники отрастит, что ли?

Джо представил себе отца с плавниками. В последнее время ему удавалось представлять картинки, и даже цветные. Это было иногда неприятно, а иногда забавно. Вот сейчас он вообразил себе отца с плавниками и засмеялся.

Горячая кровля приятно грела зад. На карниз села чайка. Джо плюнул в нее, но промахнулся.

И что же, эта новая баба теперь будет жить с ними? В их доме? Или она тоже поедет на строительство подводного города?

"Плавучего, парень. Плавучего, а не подводного. Это будет такая платформа, она будет плавать посреди океана, а'на ней будут жить люди, синтезировать пищу..."

Джо плюнул в другую чайку и на этот раз уже попал. Чайка улетела.

"Кстати, Крис в своей космошколе перешел на вторую ступень. У него здорово получается".

- Ты же сказал, что все будут жить, как хотят, - Джо поболтал ногами. Вот я и живу, как хочу...

"Ты не хочешь так жить. Ты тоже хочешь полететь в космос. Или увидеть другие страны. Или прославиться. Или сняться в кино. Или играть в баскетбол. Но ты просто сопля, парень. Ты боишься".

- Как-как ты меня назвал?

"Зеленая липкая сопля".

- Ты! - Джо грохнул кулаком по горячей жести. - Выйди ко мне, посмотрим, кто сопля!

В доме напротив открылось окно. Выглянула пожилая женщина в переднике, в одной руке у нее был нож, а другую она вытирала о перекинутое через плечо полотенце:

- Джо? Что ты здесь делаешь?

Он впервые ее видел. Раньше здесь жили другие люди. Наверное, она узнала его имя у Пандема.

- Не твое дело, жирная задница!

Он перекатился назад, вскочил, пробежался, грохоча и поднимая слежавшуюся пыль, легко, как супергерой, прыгнул на соседнюю крышу - через щель шириной в два метра и высотой в четыре этажа. Нога соскользнула, Джо уперся в край крыши коленом, но колено соскользнуло тоже. Теперь он висел на краю, постепенно съезжая вниз, Цепляясь ногтями за пыльную жесть. В животе сделалось холодно и как-то липко. Он знал, что Пандем не позволит ему упасть... А вдруг позволит?! Что за радость Пандему спасать Джо, который не ходит в школу и вообще не хочет строить этот долбаный плавучий город?!

"Ну так кто из нас сопля, а, Джо?"

- Ты! - просопел Джо и сполз еще ниже. Теперь он висел на пальцах, пытаясь подтянуться, но пальцы соскальзывали и опоры для ног не было, потому что стена была гладкая.

Вот если бы с ним рядом были мужики из шоблы...

- Ты! - крикнул Джо. - Ты, ты, ты! Если бы ты был простым пацаном - я бы на тебя посмотрел! Атак - ты...

Тут под ногой у него вдруг обнаружилась выбоина в стене, будто ступенька. Джо подтянулся наконец и выбрался на крышу: она была не плоская, а наклонная. От-ползя подальше от края, Джо сел на корточки, опустив голову ниже колен; его выцветшая красная майка прилипла к спине. У него было полно нового шмотья, но он носил эту майку как память о прежних временах...

"Крис часто думает о тебе".

- Врешь.

"Не вру. Он скучает".

- Полетит в космос и перестанет скучать...

"Хочешь к нему съездить?"

Джо молчал. И даже ни о чем не думал.

"Хочешь прямо сейчас?"

- У меня нет денег.

"Не надо денег. Полетишь на новолете. Я забронирую тебе место".

- На чем?!

"На новолете, парень".

- Нет, - Джо помотал опущенной головой. - Нет. Как я к нему приду? Он будет в форме, с крылышками, значит... С нашивками... А я буду - вот так? С пушкой за поясом, которая не стреляет?!

"Послушай меня, парень. Ты ничем не хуже Криса и других. Ты все можешь, у тебя все будет. У тебя будет и форма, и крылышки, и что хочешь. У тебя будет красивая баба, крутая тачка, про тебя будут говорит: вот идет Джо, У Которого Все Получилось... Сейчас спускайся вниз и лови машину. Тебя подвезут до Центра Развития, ты пойдешь туда и запишешься в технический колледж. Тебе дадут форму и направление, в семь ноль-ноль новолет стартует, ты будешь учиться и работать на той самой станции, где тренируется Крис. Давай, парень, поднимай свою задницу, иди, я сам поговорю с твоим отцом..."

Джо посидел еще немного. Потом встал на четвереньки и вытащил из кармана монету. Подбросил (монета сверкнула на солнце), поймал и накрыл накрыл ладонью.

- Если орел - еду, если решка - иди ты в задницу, Пандем...

Во все еще узком и темном сознании Зануды Джо не нашлось мысли о том, что Пандем может управлять полетом монетки.

* * *

- Когда ты вернешься? - спросила жена.

- В четыре, - ответил Артур. - Или, может быть, чуть позже.

- Счастливо, - сказала жена, и Артур захлопнул дверцу.

- Поехали, - нетерпеливо сказала дочь. - Я на моделирование опоздаю.

- На что?

- На техномоделирование...

Артур промолчал.

Машина ждала под навесом чуть в стороне от дома. Артур по привычке запирал ее, хоть и знал, что кража невозможна. Никто не разобьет стекло и не вытащит приемник, как это дважды случалось с ним прежде. Теперь никто не крадет, никто не убивает и никого не судят. А все делают вид, что ничего особенного, все живут по накатанной колее; вот и он пять раз в неделю ездит в контору, просматривает счета и отчеты, составляет сметы и подает их на утверждение, и делает все, что делал прежде, хотя это и потеряло свой смысл. Или почти потеряло.

Контора наполовину опустела. Клерки, секретарши и даже уборщицы разбежались - кто на курсы актрис, кто на курсы экскурсоводов, кто на стажировку по рисованию. Шеф по-прежнему сидел в своем кабинете, он похудел, подтянулся и начал курить сигары, которых прежде себе не позволял. Шеф не решался покинуть свое кресло - пока не решался, но Артур уже не раз видел у него на столе кипы "проспектов будущего"... И что за интерес шефу управлять призрачной конторой, что ему за радость повелевать Артуром?

Дорога была загружена, но настоящих пробок Артур давно уже не помнил. Перед школой он притормозил, дочка выскочила, махнула рукой и припустила ко входу, где толпились - много смеялись, беззаботно болтали, радовались новому дню - десятки парней и девчонок от десяти до семнадцати...

Артур понял, что завидует дочери.

Поток машин был плотным, но Артура пропустили, легко позволили сделать левый поворот, и минуту спустя он стал каплей спокойной речки, в которой нет-нет да и мелькали эти самые новые машины - на новом топливе, бесшумные, как призраки.

Когда шеф уйдет куда-нибудь... Ну, скажем, начальником какого-нибудь автоматизированного химического цеха... Он хороший руководитель, он может повелевать-хоть эксплуатационной конторой, хоть оперным театром... Артур займет его кресло. Неважно, что он будет делать каждый день - важно каждый день уходить на работу, целовать жену, подвозить дочь...

Мысль о том, какая длинная и безрадостная предстоит жизнь, всякий раз доводила Артура до отчаяния.

Пандем был его проклятием. Пандем знал его тайну.

Много лет - с самого детства - внутри Артура жил сокровенный мир, в который не было доступа никому. Только внутри этого мира Артур был настоящим. Миром в мире. Страной в стране. Он сочинял стихи, но никогда не записывал их. Он гулял в грозу, запрокидывал голову, чуть презрительно улыбаясь белому узору небесных вен. Он слышал, как растет трава. Он запирался в ванной, раздевался донага и проживал жизнь за жизнью, а мать - она уже тогда ничего не понимала стучала в дверь и требовала открыть...

Он влюбился, когда ему было тринадцать. Она ездила на велосипеде. Он захотел ввести ее в свой мир, но она не поняла.

Он хотел покончить с собой, но догадался, что это глупо. Что она не стоит гибели той прекрасной страны, о которой не имеет понятия, которую не желает увидеть; тогда он жил на окраине большого лесопарка, летом там было людно и пахло шашлыками, а поздней осенью парк был пуст и темен, и однажды там нашли какого-то пьяницу, которого задушили и ограбили и присыпали листвой на дне небольшого овражка...

Этот мертвый человек не давал Артуру покоя. Он воображал, как торчат из-под листвы ноги в старых ботинках - шнурки завязаны мертвецом еще тогда, когда он был жив... Он вставал каждое утро в шесть - было еще темно - и вел старого эрдельтерьера Джафара на прогулку в парк, и подолгу стоял на том месте, где нашли тело.

Однажды девочка, из-за которой он помышлял о самоубийстве, каталась на своем велосипеде по краю лесопарка. Это было ранней весной. Снег уже сошел.

А потом она куда-то пропала. Утром родители позвонили в милицию.

Артур встал, как всегда, в шесть. Все было как всегда, за исключением того, что в ту ночь он вообще не спал.

Джафар скулил, просился на прогулку. Артур намотал на руку поводок и пошел - нет, сперва он прогулялся по краю лесопарка, потом прошелся по пустынной центральной аллее и только потом свернул к овражку.

Джафар, конечно, отыскал ее и поднял лай. Артур так и повторял потом на допросах в милиции: собака нашла ее первой. Мы всегда гуляем в парке с собакой. С половины седьмого до семи.

Он прожил тогда самый наполненный, самый мучительный, самый счастливый день в своей жизни. Мир внутри его полнился весной.

Он закончил школу почти на "отлично" и поступил в экономический институт, и познакомился со многими разными девушками, и встречался с ними - с кем месяц, а с кем и год. Они были милы, но ни одна из них не могла подарить ему и тени того счастья, которое он испытал тогда на сырой весенней земле, где распускались подснежники и где она, наконец-то поняв все про него, сделалась восхитительно покорной...

Так он жил, уже почти смирившись с тем, что ничего великого больше в жизни не будет, когда однажды летом увидел из окна автобуса девушку-велосипедистку с легким рюкзачком за плечами, в сиреневых облегающих штанишках и синей футболке с большим вырезом. Девушке было лет шестнадцать, она обогнала автобус, пока тот стоял на остановке, а потом автобус обогнал ее; Артур страшно боялся, что она свернет на перекрестке, но она не свернула. А на следующей остановке он окликнул ее, и она остановилась, потому что Артур был недурен собой и очень, очень обаятелен...

Потрясение его было даже сильнее, чем тогда в первый раз. Внутри своего мира он парил над горами, видел себя справедливым и милосердным государем, и ее ужас - уже потом, когда на небе зажглись звезды и над разогретой июльской землей почему-то запахло подснежниками - был щемящим и щекотным, и она тоже в какой-то момент поняла его, и тоже покорилась полностью, как и следует покоряться государю...

Спустя два дня он прочитал в газете подробное описание того, что случилось той ночью в лесу, на берегу озера, неподалеку от железнодорожных путей. Он пришел в ужас и целый год жил в страхе разоблачения.

А спустя еще год он женился на своей теперешней жене. И у них родилась дочка. И он удерживал себя, не позволяя внутреннему миру брать над собой верх. И отворачивался, если видел девушку на велосипеде.

Дочке было пять лет, а Артуру тридцать. Он пришел забирать ее из детского сада, а в это время в соседнюю группу приехала за младшим братишкой старшая сестра. Ей было пятнадцать лет, ее трикотажные спортивные штаны, подвернутые до колен (чтобы не попали в велосипедную цепь) сидели низко на талии, оставляя открытой полоску загорелой спины.

Через десять дней ее объявили без вести пропавшей. И так и не нашли; все это время Артур умирал от страха, под разными предлогами не ходил за дочкой в сад, в конце концов уехал в командировку на месяц - но страхи были безосновательны, потому что никто-никто ни о чем его даже не спросил...

Теперь его дочке было четырнадцать. Она не догадывалась. Как и жена, прожившая с ним полтора десятка лет.

Как и шеф, полагавший Артура не слишком талантливым, но честным и старательным работником. Как и никто-никто из людей...

Пока никто не знал, Артур мог жить в собственном мире, фантазировать и полагать прошлое плодом своих фантазий. Пока никто не знал, Артур не был ни в чем виноват - ведь и цари древности не имели за собой вины, оставляя на постели остывающий труп рабыни. Традиции, обычаи, законы делают нас виноватыми, а вовсе не поступки; никто из тех, кто мог бы осудить Артура за учиненное им, не знал...

Кроме Пандема.

Пандем знал об Артуре все.

И с этим знанием мир изменился.

Поначалу Артур боялся, что Пандем скажет людям. Что он скажет его жене. Что он скажет дочери. Что тело той потерянной девочки наконец-то найдут там, где Артур его оставил.

А потом он понял, что даже если Пандем не скажет - он все равно знает все, совсем все, и напомнит Артуру при надобности; знание Пандема было зеркалом, в котором Артур увидел себя, и с этого момента жизнь его превратилась в пекло.

Он загнал машину на стоянку. Вошел в офис мимо давно пустующей будки охранника. Уселся в свое кресло, посмотрел на часы: девять ноль-ноль. Он всегда был пунктуален.

...Если бы его тогда поймали! Тогда, в самый первый раз! Его не убили бы по малолетству, - но все эти годы он провел бы в тюрьме... И сейчас вышел бы, спокойный, устроился бы на завод или поехал на стройку, как все эти, кого Пандем выпустил из-за колючей проволоки... И он мог бы жить и думать о жизни, а не только о том, что Пандем - знает...

С другими людьми Пандем говорит. С Артуром - почти никогда. Пандем просто знает, знает; умереть Артуру нельзя. Значит, надо с этим жить...

...Есть еще один способ со всем покончить.

Сегодня вечером он придет домой. Позовет жену в кухню, плотно закроет дверь и скажет ей...

Скажет все. А Пандем подтвердит.

* * *

Виолетта проснулась и долго лежала, любуясь светом.

Она никак не могла на него наглядеться. Другие, вот ее родители, например, видят свет уже давно. Они к нему привыкли. А Виолетта - нет.

Потом взгляд ее с потолка, на котором лежал дрожащий солнечный прямоугольник (это отражение в весенней луже, снег тает!), переполз на стену, где были картинки. Они были разноцветные. Когда Виолетта смотрела на них, ее губы сами собой разъезжались в улыбку.

У нее в голове появились мысли. Это тоже было удивительно, почти так же удивительно, как свет; ей казалось, что "мысль" - это такой лучик, он пробирается по коридору, ощупывая стены, и освещает все новое. Вот она увидела картинку, на которой нарисован слон, и вспомнила слона в зоопарке, и подумала, что слону удобно иметь такой нос, а Виолетте было бы неудобно, и кошке неудобно, и что каждый на земле имеет такой нос, как ему удобно, и такой хвост, как надо, и все на земле устроено замечательно и правильно, она, Виолетта, видит свет и может думать, и сейчас придет Пандем...

- Пандем!

"Доброе утро, девочка".

- Правда, все на свете устроено правильно? И у слона такой нос, потому что это удобно?

"Правда. Что ты хочешь сегодня делать?"

- Учиться! Я хочу сегодня учиться!

"Тогда беги скорее умываться. Мама обрадуется, если ты умоешься сама".

Виолетта села на кровати и нащупала маленькими ногами пару тапочек с обезьяньими мордочками.

Ей было шесть лет.

Год назад она была слепым заторможенным существом, тихо тлеющим на койке интерната для детей с дефектами развития.

* * *

Когда Омар был маленьким, он был самым богатым пацаном в округе, не считая, конечно, Фарзада, который был сыном лавочника.

Старший брат Омара тоже был богатый. Он воровал у туристов кошельки и дергал из рук сумочки, проносясь мимо на мотоцикле. Но его скоро поймали и забрали в тюрьму, и Омар долго ничего не знал о его судьбе.

Омар ни у кого ничего не воровал. Он прыгал со скалы - в море - за деньги.

Туристы ахали, посверкивали фотоаппаратами. Младший брат Омара обходил их с мешочком для денег; если туристы были новые, они не верили Омару и давали мало. Тогда он перелезал через ограду и прыгал, а скала была такая высокая, что на лету можно было спеть песню.

Когда он выбирался на площадку снова, туристы уже верили. Они охали в десять раз громче, лопотали по-своему, и мешочек в руках Омарова брата делался пузатым.

Омар прыгал снова.

Мальчишки завидовали ему и пытались прыгать тоже. Один убился насмерть, другой на всю жизнь остался хромым и кривошеим. Омар знал: их матери проклинали его и желали ему того же.

Но он не боялся. Только иногда, ночью, он представлял вдруг, как летит на камни, и покрывался холодным потом; но это было ночью, а не днем.

Однажды, когда он перелезал через ограду, какая-то белая женщина взяла его за мокрое плечо. Она показала ему несколько зеленых бумажек и объяснила словами и жестами, что отдаст их ему, если он не будет прыгать.

Если он не будет прыгать.

Тогда он заколебался. За каждую из таких зеленых бумажек его отец батрачил неделю.

Он представил, как слезает с ограды и идет домой с деньгами. Как отдает деньги матери...

Женщина смотрела на него как-то странно. Он улыбнулся и покачал головой. Потому что деньги - это хорошо, но он, Омар, все-таки не голодает. Как объяснить этой женщине, что каждый прыжок для него - дороже денег. Что, когда он отталкивается от ограды, все эти чистые холеные люди из стран, где голодранцу Омару никогда не бывать, одновременно втягивают воздух с негромким звуком "оу", которого не заглушить даже ветру...

Он отказался от ее денег и прыгнул. А когда выплыл и поднялся на площадку, той женщины уже не было.

Чем старше он становился, тем меньше ему платили за его прыжки; по счастью, когда ему исполнилось восемнадцать, его взяли в армию. И там он начал прыгать с парашютом.

Это было даже лучше, чем он ожидал. Его стали посылать на разные соревнования и смотры, он катался на воздушной доске, выделывал в воздухе разные фигуры, прежде чем открыть парашют; генералы пожимали ему руку и говорили, что он - храбрец.

Иногда он приземлялся на запасках. Повисал на скалах, цеплялся за острые ветки деревьев, дважды или трижды ломал ноги; врачи в госпиталях знали свое дело. Омар возвращался в строй.

Три месяца ему пришлось пробыть в зоне военных действий. Девушки думали, что шрам на Омаровой скуле и его сломанный нос - следы боевых ранений; он таинственно улыбался и не говорил им, что это его в увольнении избили четыре подонка. Но он тоже, помнится, здорово их отметелил...

Демобилизовавшись, он устроился работать на одну турфирму. Развлечение называлось "Прыжок смерти"; теперь Омар прыгал не со скалы в море, а с парашютом в глубокую расщелину, и воздух свистел в его ушах, но свистел иначе наверное, он слышал эхо своего полета, отражавшееся от каменных стен.

Он никогда не брал запаски, зная, что все равно не успеет раскрыть второй купол. Однажды парашют раскрылся в тридцати метрах над землей, Омар не успел вырулить на ровную площадку, грохнулся на камни и сломал ногу в двух местах. Его подняли наверх лебедкой, он провел три месяца в госпитале, а когда выписался - появился Пандем.

Омар поначалу не придал ему большого значения. Он верил в духов и очень мало - в бога; когда выяснилось, что Пандем не собирается причинять Омару вреда, Омар почти забыл о нем. И снова вернулся к своим прыжкам: падая в пещере, в полной темноте, успевал сделать двойное сальто, какая-то телекомпания сняла о нем фильм...

А потом к расщелине пришли три белых мужика со снаряжением и сказали: мы тоже хотим прыгнуть.

Он удивился. Прежде желающих, кроме него, почти не находилось.

Мужики боялись, но прыгнули. И у них получилось.

В следующий раз приехала целая группа с любительскими кинокамерами. Здесь были не только мужчины, но и женщины; они прыгали один за другим, все у них шло как по маслу, и тогда Омар понял.

Они же неуязвимы!

Они не разобьются о камень, не свернут шею и даже не сломают ногу. Пандем бережет их; они будут делать сальто - безопасно, как в спортзале. Полет на самодельных крыльях, сумасбродный, свободный, на грани жизни и смерти полет заменен теперь комфортабельным "рейсом" в кресле с подлокотниками, с соком в стакане, с кнопкой вызова услужливой стюардессы...

- Зачем? - спросил Омар у Пандема. "Потом поймешь", - ответил Пандем.

* * *

Ничтожество возделывало свой сад. Ковыряло тяпкой, разрыхляя землю у подножия каких-то кустов, выдергивало траву, пыхтело и казалось очень увлеченным своим делом.

Макс подошел и остановился у ничтожества за спиной. Окликать не стал пусть сам заметит. Пусть повернет голову.

За те несколько месяцев, что они не виделись, садовник - Макс желчно скривил губы - постройнел и поседел. Слипшиеся от пота перья волос на затылке были какого-то воробьиного цвета - это против прежней-то вороньей черноты!

Пандем молчал. Вот за что Макс ценил Пандема - за понятливость.

Садовник выпрямился, хмыкнул, переводя дыхание, и краем глаза заметил Макса. Оглянулся, едва не выронив свое орудие.

- Наигрался? - мягко спросил Макс. - Поехали. Машина у ворот.

- Добрый день, Максим Петрович, - глухо пробормотал хозяин куста и тяпки.

- Добрый, - Макс сдержался. - Ты мне нужен. У меня есть для тебя работа. Живее.

Хозяин тяпки переступил с ноги на ногу:

- Разве... мы не переговорили уже обо всем?

- Дерьмо! - рявкнул Макс, и с ближайшего дерева стайкой слетели перепуганные синицы. - Я не для того убил на тебя столько лет, чтобы ты сейчас рыл землю, как свинья под березой! Живо со мной, я трачу на тебя время, Базиль!

- Это моя работа, - Базиль снова взялся за тяпку, и в движениях его была такая решительность, что Макс не удержался.

- Ах ты!..

"Осторожнее, Макс. Ты сломаешь ему руку".

Базиль был на двадцать лет моложе. После пятиминутной борьбы он все-таки высвободился; Макс наступил на тяпку, вминая ее в разрыхленную землю. Он сломал бы ее об колено, если бы мог. И плевать на драматизм и опереточность. Если бы не Пандем - он задушил бы ученика-предателя собственными руками...

"Макс, в доме девочка. Не ори. Напугаешь".

"Ну так отвлеки ее! Пощекочи пяточки!"

"Макс..."

- Максим Петрович, - Базиль говорил очень тихо и внятно. - Вся ваша наука...

- "Ваша" наука?!

- Наша наука, - сказал Базиль после паузы. - Это... потеряло смысл. Это... конец науки, конец знанию, конец вообще всему. Это приход нового каменного века. Я хочу встретить его достойно - с мотыгой в руках, как и подобает... как и подобает обитателю новых пещер. Благоустроенных. Зачем... если можно просто спросить Пандема?!

- Все сказал? - Макс отряхнул ладони. - Теперь я скажу. Мне надо, чтобы ты делал для меня работу. Которую я не могу поручить Питеру! Он-то мужчина, а не попугай, он ученый, но он ни черта не может пока... он пацан. Слушай, сволочь, целая лаборатория работала на тебя столько лет, а теперь ты меня кидаешь, как шулер, как истеричная бабенка?! Теперь, именно теперь, когда у нас появилась уникальная...

- У нас ничего не появилось, мы все потеряли... Мотивации...

- Пандем, идиот! Пандем - универсальное орудие, большой вопрос, он же ответ, он же супертестер, он же сверханализатор, он же вселенная, он же микроволновка и подставка для пробирок...

Базиль молчал.

- Так ты едешь или нет? - спросил Макс, внезапно ощутив усталость. Базиль молчал.

- Как я жалею, что взял тебя тогда в аспирантуру, - сказал Макс, вытирая губы тыльной стороной ладони. - Как я жалею, что поверил в тебя, ничтожество. Ты не ученый. Пошел вон.

И, не дожидаясь, пока под Базилем разверзнется земля, Макс развернулся и двинулся обратно. Целый день улетел псу под хвост, ничтожество оказалось непоколебимым в своей слабости, Макс всегда знал, что не умеет убеждать. Они либо шли за ним, либо не шли. Базиль был тщеславен... А он, Макс, никогда не умел разбираться в людях... Приживала под брюхом науки! Ну ничего, в Питере-то Макс не разочаруется. Двадцать три года, но молодость - быстро проходящий недостаток, уж Питер-то не бросит Макса, даже если Пандем напишет на большом листе ватмана все ответы на все вопросы и повесит их перед входом в Максову лабораторию... Пусть так, в любом задачнике есть страница с ответами... Но полагать науку задачником?! Базиль - идиот. Путь к ответу... Темный лабиринт, освещаемый мыслью, будто фонариком. Вопросы неисчерпаемы, Пандем несовершенен... Да, несовершенен, поэтому он существует. В несовершенстве своем Макс подобен Пандему, а Пандем - Максу... За полгода пройден путь, на который прежде уходили десятилетия... Почему Пандем не объявился раньше?!

Машина - Пандемов подарочек на универсальном топливе - завелась беззвучно и сразу.

"Макс, погоди. Две минуты".

- Чего тебе?

"Во-первых, Элла стоит на крыльце. Во-вторых..."

Макс оглянулся. Девочка-подросток (сколько ей теперь? Четырнадцать? Тринадцать?), дочка Базиля, действительно стояла на крыльце, и миловидная мордашка ее была бледнее мела.

"Я же просил - отвлеки ее!"

"Она не младенец, чтобы ее отвлекать".

"Ну скажи, что я сожалею... Скажи что-нибудь за меня".

"Погоди, Макс. Базиль сейчас придет".

- Что-о?

"Он решится секунд через тридцать. Подожди его. Полминуты - не так долго, правда?"

- Максим Петрович? - слабым голоском спросила девочка от калитки. - Может, вы бы... чаю?

"Соглашайся, дурак".

- Сам дурак, - шепотом сказал Макс.

Тяжесть, много дней лежавшая у него на душе, покачнулась, как плохо закрепленный мешок на спине вьючной лошади. Гнет, готовый свалиться.

* * *

Сито пошарил руками, ругнулся разбитым ртом и не очень уверенно поднялся на четвереньки. Зрение возвращалось медленно; прямо перед ним был корявый ствол, о который его приложило минуту назад. А что было вокруг - трава, кусты, туман, - сливалось, будто на большой скорости.

"Ты понял, кто тут хозяин?"

Сито потрогал передние зубы. Подбородок был мокрый. Капало на рубаху.

"Я вижу, понял не до конца".

- Я понял, - прохрипел он, мотнул головой, роняя капли, снова потерял равновесие и шлепнулся в прелую листву.

"Ладно. На первое время будем считать, что понял. Сейчас я выведу тебя на дорогу, там остановится машина, довезут тебя куда надо. Адрес - Овражная, семь. Скажешь, что пришел работать. Тебе дадут самосвал, сядешь за баранку и будешь пахать, шоферюга. Наказывать буду не то что взгляд кривой - мысль кривую... Понял, сынок?"

- Да, - Сито поднялся, держась за дерево.

"И благодари, сука, что мордой твоей деревья пачкаю. Тебе бы мозги подкрутить - так нет же, обращаюсь с тобой, как с человеком... А будешь ли человеком, Леня Ситник?

Сито задрал лицо к низкому пасмурному небу, выматерился, покачнулся, устоял.

В голове был теперь смех - одобрительный, как показалось Ситу.

ГЛАВА 8

- Как дела, дядя Борис? - спросила племяшка, голос ее в телефонной трубке слышался совсем не так, как в жизни. Бывают такие голоса - тихие, бесцветные, неуверенные, но при попадании в трубку вдруг обретающие яркость и силу; племяшка спросила, как дела, и Борис Григорьевич ответил по обыкновению:

- Все хорошо, Лисенок. У меня все в порядке.

Они поговорили еще три минуты и распрощались. Борис Григорьевич сунул трубку в карман штормовки, переменил наживку и снова забросил спиннинг.

Рыбалка была его многолетней... страстью? Может быть. Отдушиной. Поругавшись с женой, или с начальством, или просто устав до потери памяти на ночном дежурстве, он шел сюда, к любимым двум вербам, забрасывал спиннинг на "прикормленном" месте, ловил и слушал, как вытекает усталость из тела, из памяти, желтой от никотина, из трепанных-перетрепанных нервов.

Здесь он учил сыновей, тогда еще маленьких, таскать красноперку на тесто. А на спиннинг брались лещи, иногда щурята. Борис Григорьевич смотрел на противоположный берег, на ивы, смыкающиеся ветвями с собственным отражением, и думал, какое было бы счастье, если бы на работу вообще не ходить, о завтрашнем дне не думать и только рыбачить себе да рыбачить.

Сбылось. Он не думает о завтрашнем дне. Не ходит на работу. Читает по восемь часов в день глянцевые учебники пищевой химии и биологии синтеза, не понимает ничегошеньки во всех этих новых формулах, чувствует себя тупым первоклассником и, отчаявшись, идет на рыбалку, и так изо дня в день вот уже почти год.

...Клюнуло. Теперь Борис Григорьевич осторожно выбирал напряженную, дергающуюся "стальку", спиннинг гнулся, Борис Григорьевич сопел и краем глаза высматривал на земле подсаку. Азарт. Он все-таки сохранился от прежних времен, может быть, потому, что такая большая рыба попадается редко, и, если продеть веревочку сквозь жабры и пронести улов через поселок на плече, дети будут бежать вслед, взрослые будут уважительно оборачиваться, дергать друг друга за рукава, показывать...

Щука. Очень большая. Очумелый удар хвоста, травинки, прилипшие к блестящему серому боку. Боже мой, щука, а запечь в фольге... А зафаршировать...

Борис Григорьевич перевел дыхание. Рыба, надежно увязанная в сетке, билась, сшибая метелочки травяных колосков, а рядом на пригорке стояли две поджарых поселковых кошки и человек старше тридцати, незнакомый, в джинсах, кедах и ветровке.

- Поздравляю, - сказал человек. - Улов.

- Улов, - согласился Борис Григорьевич. И выжидательно замолчал.

- Я вас искал, Борис Григорьевич, - сказал незнакомец. - Соседи сказали, что вы на рыбалке.

- Пандем сказал, что я на рыбалке, - суховато поправил Борис Григорьевич. Незнакомец кивнул:

- Пандем тоже.

Борис Григорьевич задумчиво вытер руки о штаны. Пандем считает, что незнакомец имеет право отрывать его от интимнейшего занятия, а Пандем, надо признать, деликатен. Значит...

- Я знал, что вы приедете, - он снял катушку со спиннинга. - Вы из этих... из представителей Пандема на земле?

- Вряд ли Пандем нуждается в представителях, - гладко ответил незнакомец. Борис Григорьевич хмыкнул.

- Меня зовут Ким Каманин, - сказал визитер. - Я хирург, работал в клинике имени Попова, если это вам о чем-нибудь говорит.

- Говорит, - медленно отозвался Борис Григорьевич.

- Ну так вот, - Каманин развел руками. - У нас с вами сходные... - он запнулся, будто подбирая слово, - ...проблемы.

- Вы младше меня раза в два, - сказал Борис Григорьевич. - Из вас выйдет замечательный пищевик-технолог. Или учитель физкультуры. Или еще кто-то... Вы действительно думаете, что вы - вы - можете сказать мне что-то, чего еще не удосужился сказать Пандем?!

- Человек говорит с человеком, - пробормотал Каманин и посмотрел на свои пыльные кеды. - Видите ли... Я был одним из тех, с кем Пандем встречался... в человеческом обличье. Я считаю его своим другом. Может быть, поэтому...

Каманин замолчал.

- Ладно, - сказал Борис Григорьевич без особой радости. - Идемте.

...У Каманина была машина, поэтому вместо обычного часа, который занимала дорога на велосипеде, они уложились в десять минут (и это при том, что Каманин пропустил поворот, и пришлось разворачиваться). Дом стоял незапертый, Пират приподнял голову и сказал "гав" - равнодушно, для приличия.

- Один живу, - сказал Борис Григорьевич, сгружая велосипед. - За бедлам простите великодушно.

И подумал: "Наверняка он все знает. От Пандема". О том, что старший сын в Мексике, что дочь в Австралии, что жена в Канаде... Жена у него вообще-то строитель. Строителям теперь хорошо жить. Еще инженерам.

- Чай будешь? - Борис Григорьевич по привычке легко переходил на "ты".

- Спасибо, - сказал Каманин.

Борис Григорьевич с сожалением посмотрел на щуку. Так никто в поселке и не увидел; зафаршировать бы ее прямо сегодня, гостей позвать...

- У меня есть фотоаппарат, - сказал Каманин.

- Незачем, - сухо возразил Борис Григорьевич. Поставил чайник на плиту, снял с полки чашки. Подумав, вытащил пачку кильки в томате. Нарезал хлеб-"кирпичик":

- Скоро, говорят, и рыбу ловить нельзя будет? Будем синтезированную есть, и свинину синтезированную, и говядину... Да?

- Не думаю, чтобы нельзя, - негромко ответил Каманин.

- А Пандем что говорит? - Борис Григорьевич осторожно отогнул жестяную крышку с острыми, как щучьи зубы, краями,

- А вы спросите, - отозвался Каманин еще тише. Борис Григорьевич вздохнул:

- Не люблю я с ним разговаривать, Ким... как тебя по батюшке?

- Просто Ким.

- Так вот, просто Ким, не могу я с ним... вроде как с собой говорю. Но сам себе такого ведь не наплету, если не сумасшедший. Нет-нет да и подумаю: все, старый дурак, допрыгался, шиза пришла... Вот так. Плохо мне с ним говорить, просто Ким. Вроде как в зеркало смотреть с большого бодуна. И противно, и страшно. Умом понимаешь: вот все здоровые, как лошади, и живут по сто лет, даже те, кому помереть бы стоило. Вот невестка.моя на базаре стояла с утра до ночи, а тут вдруг вспомнила, что она вроде как на химика училась... И еще хорошо бюрократии нет никакой, я же ее печенками ненавидел, эту заразу. Бюрократию, в смысле, а не невестку. А теперь ни одной бумажки: нужно тебе что-то, так сразу и получаешь... Так что умом я, пожалуй, очень даже за Пандема. Людям надо, чтобы за ними приглядывали. Не всем, конечно... Мне вот не надо. Да и страшно... против лома нет приема, как говорится. Вот он велит не убивать. И никто не убивает. А сказал бы - убивайте? А сказал бы - постройте мне идола и на колешках перед ним ползайте? А сказал бы - принесите мне в жертву сына там или дочь?

- Ну вы же ни от кого не требуете жертв, - тихо сказал Каманин. - Почему вы думаете, что Пандем глупее или злее вас?

Борис Григорьевич потер седеющие усы:

- Себя-то я хорошо знаю. А кроме того... Таких, как я, миллиарды гуляют, вот сбреду я, предположим, с ума, так живо мозги вправят или там запрут. А он другое дело. Слишком большая власть, и некому остановить...

- Я тоже этого боялся, - подумав, пробормотал Каманин.

- А теперь? Теперь перестал бояться?

- Он мой друг, - Каманин вдруг улыбнулся. - Друг может сомневаться, может быть неправым...

Борис Григорьевич разложил кильку на ломтики хлеба - получились бутерброды. Заварил чай. Пододвинул к Каманину фарфоровую сахарницу с одной отбитой

ручкой:

- Это опасное, дружочек Ким, заблуждение. Подружился огонь с еловой веточкой...

- Я ведь тоже не вчера родился, - Каманин вдруг стал упрямым, очень упрямым. - Кое-как могу отличить брехню от правды... Кроме того, Пандем меня когда-то вытащил из очень скверной... переделки. Тогда, когда смерть еще была.

Борис Григорьевич улыбнулся. Какая чудная оговорка; этому юнцу кажется, что он бессмертен. Как будто смерть в девяносто или даже сто лет - не смерть вовсе...

- ...Да я, собственно, не говорю, что Пандем брешет, боже меня упаси... Может, он действительно нас всех возлюбил. С чего возлюбил, с какой такой радости - другой вопрос... Знаю, что ты мне скажешь, устроитель будущего. Скажешь, что я в депрессии, потому что потерял работу. Потому что все мои годы, потраченные на то, чтобы научиться тому, что я умел, весь мой опыт, все, чего я стоил как врач... все пошло псу под хвост. Что я больше не уважаемый человек, которого днем и ночью, в любую погоду на мотоцикл - и к больному. Грыжи, роды, пневмонии, палец косилкой отрезало - все ко мне... Тебе не понять, сынок. Даже твоя клиника Попова... Там свое. А деревенский врач - это статус, дружок. Это да... Так вот теперь я никто. Эти вот руки, - Борис Григорьевич смотрел на свои ладони, на толстые сильные пальцы с грязными ногтями, - эти руки... я был хороший врач, сынка, вот не вру. Очень хороший. А теперь все. Садиться за парту рядом с молокососами, начинать с нуля - не могу, не хочу, нет сил. Поэтому, мол, ною, поэтому жалуюсь, поэтому ищу во всем подвоха и не разговариваю с Пандемом. Вот что ты мне скажешь. И добавишь, что ты пришел ко мне, глупому старику, на помощь, откроешь глаза, протянешь руку, найдешь мне занятие... Так?

- Нет, - сказал Каманин. - Нет... Понимаете, Борис Григорьевич. Если бы Пандем был таким, как вы о нем думаете, - вы давно были бы самым счастливым человеком на земле.

Сделалось тихо. Хозяин и гость смотрели друг на друга.

- То есть? - спросил наконец хозяин.

- Он может изменить наше сознание незаметно для нас, - сказал Каманин. Постоянное счастье. Из ничего. Для всех. Спокойствие, свобода, никакого сожаления, никаких сомнений, никакого страха...

- Боже мой, - сказал Борис Григорьевич. Приподнялся было на скамейке и снова сел, рука привычно потянулась к груди, где давно уже не болело сердце. Это... угроза?

- Нет, - тихо сказал Каманин. - Это довод.

...Было почти темно, когда они взялись разделывать щуку под большим фонарем на крыльце. "Видно, что хирург", - думал Борис Григорьевич, глядя на каманинские

руки.

Сбежались соседские коты. Пират побрехивал на них без рвения. Коты не боялись.

Прогорали сосновые угли в яме.

- Он растерян, - говорил Каманин. - Ему трудно. Потому что лени, трусости, жадности много тысячелетий, а Пандем - молод. Он не всемогущ, но он растет во всемогущество, чтобы никогда его не достигнуть. Знаете, как функция, которая стремится к бесконечности... А сейчас ему трудно, потому что первая эйфория прошла, остались миллионы людей, потерявших профессию, остались тысячи властолюбцев, у которых отобрали власть, а у кого-то - и смысл жизни... Толпы суицидников на крышах, хотят покончить с собой, а Пандем не дает, и они его проклинают... Я говорил с одним таким. Вчера.

- А вы, значит, что-то вроде "Скорой помощи", - пробормотал Борис Григорьевич, складывая в кастрюльку щучьи печень и плавники.

- Да, я нашел себе работу, - помолчав, сказал Каманин. - Не много-то славы... А на свете так много тупых сволочей, не ценящих ничего, кроме собственного брюха да полового органа... Пандем уговаривает, убеждает, подкупает, кого-то заставляет... И будет дальше убеждать, уговаривать, подкупать, кого-то заставлять... Хотя мог бы просто сказать: работайте, ребята, любите друг друга и будьте счастливы. И любили бы, и были бы счастливы... Понимаете, о чем я?

Каманин повернул голову, и при свете качающегося фонаря Борис Григорьевич увидел, как блестят у него глаза.

Под забором коты молча дрались за рыбьи потроха.

- Неужели мы с вами не договоримся? - Каманин вытер мокрый лоб тыльной стороной ладони, но лаковое пятнышко щучьей крови все равно осталось. - Неужели нам с вами не интересно увидеть звезды... Счастливых людей, любящих свою работу... Мир, где люди живут как люди, а не как черви в грязи и кровище... Неужели ради этого мы не готовы жертвовать ничем, вообще ничем?

Борис Григорьевич взял кувшин с водой и долго, долго лил ему на руки.

ОДИННАДЦАТЫЙ ГОД ПАНДЕМА

ПРОЛОГ

К своим пятнадцати годам Зоя Антонова была хорошо воспитана. Она не облизывала пальцы за столом, не перебивала старших и не разговаривала с Пандемом в общественных местах; последнее правило еще не было внесено в учебники хорошего тона, но Зоина мама считала, что привселюдно говорить с Пандемом все равно что выходить на улицу в пижаме.

Пандему нравится, когда ты сосредоточена на общении с ним, говорила мама. Когда ты не отвлекаешься на болтовню с одноклассниками, не ешь, не играешь и не смотришь в окно. Поэтому не обращайся к нему посреди улицы - если, конечно, он сам к тебе не обратится.

Когда Зоя была помладше, у нее как-то не очень получалось следовать маминому совету. Ей то и дело хотелось о чем-нибудь спросить Пандема, или попросить, или посоветоваться; позавчера, в воскресенье, ей исполнилось пятнадцать, и, ложась после вечеринки спать, она пообещала себе начать новую, взрослую жизнь. Сегодня с утра был вторник.

После завтрака Зоя закрыла за собой дверь маленькой комнатки, в которой раньше была папина фотолаборатория, а еще раньше - кладовка. Теперь здесь стояло большое кресло, а напротив, на узкой подставке, плоский монитор от старого компьютера; Зоя заперлась изнутри, уселась в кресло и провела пальцем по монитору.

На экране вспыхнула ярка точка, быстро приблизилась, вырастая, и превратилась в улыбающееся лицо.

- Привет, Зоя, - сказал Пандем.

- Привет, - сказала Зоя шепотом. - А... скажи, пожалуйста, у нас сегодня будет контрольная?

Пандем улыбнулся шире. Он прекрасно знал, что Зоя не о том хотела спросить. Но молчал, давая ей возможность решиться.

- Нет. Контрольная будет или завтра, или в пятницу, Ирина Марковна еще не решила.

- А, - сказала Зоя. - Вот оно что...

И замолчала.

Пандем глядел хорошо. Зое нравилось смотреть ему в глаза; она могла бы часами сидеть вот так без слов, но время-то шло к школе, а кроме того, сегодня у нее было дело, важное дело, и надо было решаться.

- Ну, вот так, короче, - сказала Зоя, предоставляя Пандему возможность самому сформулировать ее просьбу.

Пандем вздохнул - совсем как Зоин папа, которому предстоит в чем-нибудь ей отказать:

- Как ты это себе представляешь? Я ведь не могу заставить его. Не могу внушить ему... сама понимаешь что. Я могу только посоветовать тебе, что надеть, о чем говорить...

- Это само собой, - сказал Зоя, и голос ее дрогнул. - Понимаешь... Тебе ли не знать... Я очень люблю его. Это не шутки. Я очень-очень люблю его. Я хочу выйти за него замуж. Мне больше никто не нужен. Это вопрос жизни и смерти.

- Вопрос чего? - мягко переспросил Пандем. Зоя махнула рукой:

- Ты понимаешь! Ты все понимаешь, не притворяйся... Я сделаю его счастливым. Послушай, ты ведь сам говорил, что я подхожу ему по темпераменту... По всему. Пандем, я очень хочу, чтобы и он тоже... Чтобы он меня, ну... Если ты меня любишь - помоги мне! Чего тебе стоит!

- Зоинька, - медленно сказал Пандем. - Я помогу тебе ровно до той черты, где начнется воля самого Шурки. Понимаешь?

- Хорошо, - отозвалась она, помолчав. - Так что, ты сказал, мне надеть?

Шура Тамилов был старше Зои на полтора года и учился в недавно построенной математической школе. Педагогический лицей, где занималась Зоя, стоял напротив, и двор у "математиков" и "педагогов" был общий.

Когда Зоя вошла в ворота, Шурка - в шортах и белой тенниске - стоял под баскетбольным кольцом, вертел в руках мяч и - в этом не было никакого сомнения - разговаривал с Пандемом. Зоя замедлила шаг; волнение было, как стая горячих ледяных иголочек. Ее мама не одобрила бы Шуркиного занятия, но Зое подумалось: может быть, именно сейчас Пандем говорит ему что-то важное для их с Зоей будущего...

- Привет, - сказала она, останавливаясь в двух шагах.

Шурка вздрогнул от неожиданности:

- Привет.

- Дай мне бросить по кольцу, - сказала Зоя.

- Возьми, - Шурка удивленно протянул ей мяч.

Зоя поставила сумку и отошла на штрафную линию. "Пандем, помоги мне!"

Пандем помог. Мяч на секунду задержался в сетке и скользнул вниз.

- Молодец, - сказал Шурка. - Без Пандема?

Она замешкалась. Завертела головой, делая вид, что ее окликнули; по счастью, мимо проходила парочка Шуркиных одноклассников, и взаимные приветствия очень удачно отвлекли Шурку от еле слышного Зонного ответа.

- Ты сегодня идешь играть в оборону Измаила? - спросила Зоя, когда мальчишки убрались по своим делам.

- А у кого? - Шурка заинтересовался.

- У Смирновых, в парке на озере, - Зоя снова почувствовала волну горячих колючек. - Я еще не записалась. Но хотела бы. В прошлый раз я неплохо стреляла...

- Я сегодня не могу, - сказал Шурка. - Надо поработать, у нас этапный тест через неделю...

- Ты же не можешь весь день до вечера работать, - возразила Зоя.

- Почему? - удивился Шурка.

Он был на голову выше Зои, тонкий, как натянутая тетива, черноволосый, с чуть вытянутым смуглым лицом и яркими зелеными глазами. У Зои отнимались ноги, когда он смотрел вот так - приветливо, прямо. Хотелось плакать, смеяться, бежать куда-то и никогда не возвращаться назад, но сильнее хотелось обхватить этого гада за шею, за плечи, обнять крепко-крепко и не выпускать...

- Я не могу математику решить, - сказала Зоя чужим, хрипловатым голосом. Помоги мне. По-соседски. А?

* * *

Два месяца Зоя Антонова носила платья, которые нравились Шурке, слушала музыку, которую любил Шурка, записывалась на игрища, в которых Шурка принимал участие, и решала задачи под Шуркиным руководством. В ее собственном классе все до единого считали, что "эта Антонова давным-давно встречается с Тамиловым из десятого "М".

Миновали экзамены. Начались каникулы. Шурка собрался в лагерь, и Зоя собралась вместе с ним. Лагерь назывался "Островитянин", и Зое там не понравилось: жили в шалашах, пищу, хоть и синтезированную, разогревали на костре, целыми днями лазали по лесу, отыскивая какие-то тайники, поднимая сундуки с морского дна, стреляли из лука, строили плоты и долбили пироги короче, предавались отдыху по-мальчишески, азартно и бестолково. Зое казалось, что она выросла из "Островитянина"; Зое хотелось кафе с полосатыми тентами, хотелось танцев и тихого парка с фонтанами вместо этого дурацкого леса.

"Поедешь домой?" - спросил однажды Пандем. (Специальной комнаты для разговоров с ним в лагере не было, поэтому Зоя общалась с Пандемом после отбоя, глядя на звезды сквозь соломенный полог шалаша.)

"Шурке нравится, - сказала Зоя. - Останусь".

И мужественно дотерпела до конца смены.

Ночью накануне отъезда устроили наконец-то танцы - не тихие и романтичные, как мечталось Зое, а по-дикарски шумные карнавальные пляски. Раскрасили лица глиной и зубной пастой. Кусочки мягкого синтезированного мяса нанизывали на прутики и жарили над кострами. Носились с факелами, купались в полной темноте, ныряли с лодок, распугивая рыб. Братались. Обменивались адресами. Клялись в вечной дружбе; в общей суматохе Зоя потеряла Шурку из виду, а потом долго не могла его найти.

Хороводы вокруг костриш иссякали; кто-то спал прямо на пляже, завернувшись в одеяло, кто-то слушал музыку, глядя на звезды, кто-то рассказывал байки и кто-то их слушал - но Шурки не было ни среди первых, ни среди вторых, ни среди третьих.

Ночью, одна, замерзшая и слегка напуганная, Зоя пошла искать его в лес.

"Зоя, не ходи. Поздно".

- Ну и что?

"А то, что унизительно следить за человеком. Ходить за ним по пятам".

Зоя остановилась в темноте. Открыла рот - и закрыла снова.

- Ты хочешь сказать, что я ему навязываюсь?

"Я хочу сказать, что нехорошо подсматривать".

- Подсматривать - за чем?

"Если человек хочет быть один - не надо ему мешать. Возвращайся, Зоя. Он тоже скоро вернется".

Она уже собралась идти к кострам - и вдруг замерла, прижав ладонь к гладкому стволу:

- Один? Или наедине с кем-то?

"Зоя... Если не хочешь выглядеть глупо - возвращайся".

- Он один - или с кем-то?!

"Я не могу тебе сказать".

- Вот оно что, - пробормотала она, чувствуя, как немеют щеки. - Вот оно что...

"Погоди!"

Она не слушала.

Корни подворачивались ей под ноги, ветки хлестали по лицу - но она продолжала искать.

И скоро нашла.

* * *

- Как ты мог? Как ты... Я же умоляла тебя! Ты... Ты предатель! Ты меня ненавидишь! Ты ее - любишь, а я для тебя ничто!

Море молчало.

- Проклинаю, - Зоя упала на мокрый песок. - Не хочу тебя больше ни видеть, ни слышать - никогда... Ты все врал. Ты все врал. Ты меня не любишь. Ты... ну давай, смейся надо мной. Унижай меня... Все равно дальше некуда. Давай, унижай!

...Кажется, они ее даже не заметили. Он постарался, не иначе. Они были так заняты собой, своими руками, губами, плечами, ушами, глазами, ногами...

Эту девку звали Вита. Тише воды, ниже травы. Полосатый купальник. Книжка под подушкой. Душевая кабинка три раза в день...

- Сука. И ты - сука. Дерьмо, дрянь, сопливый божок, кукловод, не мужик и не баба, паразит, полип...

Зоина жизнь, еще вчера полная, яркая и если не счастливая, то хотя бы преисполненная надежды на счастье - Зоина жизнь лопнула, как воздушный шарик, оставив по себе жалкую тряпочку.

* * *

- Пандем?

Молчание.

- Пандем?!

Молчание.

- Прости... Я не хотела... Прости, я не хотела тебя... Я...

Молчание.

- Пожалуйста... Не бросай меня... Я больше не буду... Я все поняла... Прости... Прости... Прости...

"Не плачь, глупая девочка. Посмотри, солнце встает".

ГЛАВА 9

- Па, ты слышал? Шурка женится! - Виталька стоял посреди комнаты, размахивая телефоном-наушником на цветной резинке.

- Оторвется, - сказал Ким, наблюдая за полетом наушника.

- Не оторвется, - беспечно возразил Виталька. - Так ты слышал про Шурку? Ему же семнадцати нет еще!

- Ну и что, - сказал Ким. - Тетя Александра вышла замуж за дядю Алекса, когда ей было шестнадцать и она училась в школе. А ведь тогда еще не было Пандема...

Виталька хмыкнул, как бы говоря: скажешь такое, Пандема не было... Ты бы еще царя Гороха вспомнил...

- А чего же ты мне не сказал, - начал было Виталька, но запнулся. Рука, раскручивавшая наушник, вдруг опустилась и спряталась за спину, будто застеснявшись.

- Пандема ты слушаешь, - пробормотал Ким. - Родного отца - нет.

- Почему нет? Тоже слушаю, - сказал Виталька, думая о своем. - Это, получается, мне через шесть лет тоже можно жениться?

- Да ради бога, - сказал Ким, - А что, кто-то есть на примете?

Виталька фыркнул:

- Это я так спрашиваю, для формальности. Оно мне сто лет не надо, я в космос собираюсь... Так на свадьбу нас позовут?

Ким откинулся на спинку кресла, забросил руки за голову:

- Пандем! Нас позовут на свадьбу?

Тихий смешок внутри головы.

- Он не знает, - Ким развел руками.

- Как не знает? - растерялся Виталька. - Как... не знает?

Миновала целая секунда, прежде чем выпученные Виталькины глаза вернулись на место, а буква "о" приоткрывшегося маленького рта сменилась возмущенным оскалом:

- Ты надо мной прикалываешься, да? Можно маленьких дурить, да?

С минуту они возились и боролись, причем Виталькины кулаки были твердые, как орехи; в дверном проеме стоял трехлетний Ромка. Внимательно наблюдал.

* * *

Виталька родился через месяц после памятной посиделки по-родственному. Это был очень спокойный, под стать Арине, ребенок. Новорожденный, он спал по ночам, а если и начинал капризничать - Арина всегда знала, как и чем его успокоить. Ни намека на нервотрепку первых месяцев - Арина плавала в своем материнстве, как белый корабль в спокойном море, в то время как вокруг бушевали эйфория, паника, развал и созидание, эпидемия неудавшихся самоубийств, карнавалы и праздники, все это было вокруг и по всей земле, но Ким с Ариной пребывали будто под наркозом.

Ким купал сына, переодевал, часами выгуливал, кругами бродя по парку; думал о Виталькиной будущей жизни, о том, какое место уготовано ему в новом, диковатом на первый взгляд мире... Парк (как и любая тенистая улица или просто дворик со скамейками) в ту пору был полон гуляющими - не парочками, нет, и не компаниями. Все бродили поодиночке, погруженные в себя. Все беседовали на самую интересную для человека тему - они беседовали с Пандемом каждый о себе. Всем надо было о чем-то спросить или - гораздо чаще - рассказать. У всех - умных, глупых, эгоистичных, самовлюбленных, душевно тупых, экзальтированных, честных, малодушных, жизнелюбивых, прочих - появился друг: даже у тех, у кого друзей с пеленок не бывало. Друг, который знал и чувствовал потаенное, то, что другому человеку не откроешь; друг, который оправдывал слабости (не всегда, но в большинстве случаев - по Кимовой информации - случалось именно так). Оправдывал и давал надежду, и пробуждал желание стать лучше (не у всех, опять же, но у многих). Все вспоминали юность, детские мечты, все, что не сбылось тогда - но имело шанс сбыться сейчас...

Прокатилась волна тихих разводов и новых громких свадеб.

Всюду открывались профессиональные училища, строительные техникумы, политехнические институты. Ким качал коляску со спящим сыном и говорил с Пандемом о временных парадоксах, о классификации звезд...

А вот Ромка родился через семь лет - совсем в другую эпоху. И по характеру был другим ребенком - нервным, крикливым, беспокойным. Ким знал, что Пандем уделяет младшему сыну много времени (хотя что это такое - время Пандема? Можно ли его измерить?). Ромка нуждался в том, чтобы его успокаивали - и Пандем возился с ним с первых дней, уговаривал по ночам, чтобы дать возможность Киму и Арине выспаться (оба они тогда работали, Арина в художественном лицее, а Ким в Институте биосинтеза.) В результате Ромка получился куда больше Пандемовым сыном, нежели Виталька. Он часами играл в детской, совершенно один, игрушки говорили с ним разными голосами, а он говорил с игрушками. Он научился читать и говорить почти одновременно; в три года он умел каллиграфически писать, выражал самые сложные мысли и охотно оставался дома один - Пандем напоминал ему, когда и как разогреть еду, что надеть, какую книжку почитать и когда лечь в постель. Спокойный Виталька вырос подвижным и шумным мальчишкой - капризный в младенчестве Ромка оказался молчаливым созерцателем. Временами его все понимающий, спокойный взгляд начинал беспокоить Кима, а холодность к родителям иногда обижала. Всякий раз, случись Киму об этом подумать, Ромка будто просыпался - улыбался и лез на колени; Ким знал, что это Пандем напомнил сыну о том, что у него есть родители, и все равно в такие минуты бывал растроган и почти счастлив.

"Это характер, - говорил Пандем. - У него очень своеобразное мироощущение. Он не равнодушен к тебе - он просто не понимает, что ты не слышишь его мыслей... Он не умеет еще выражать свои эмоции так, чтобы ты их понял. Он научится. Он очень добрый мальчик".

* * *

Арина Каманина ехала на работу на велосипеде. Был очень солнечный, под голубым небом день.

Арина ехала сквозь бесконечный парк, устроенный таким образом, чтобы за каждым поворотом дорожки открывался новый вид. В любое время года здесь что-то цвело; в любое время суток здесь были свет и тени, сочетаемые всякий раз по-разному.

- Сейчас налево? Фонтан запустили?

"Нет еще. Поезжай направо".

На больших деревьях то тут, то там виднелись детские домики-скворечни с флюгерами, витражными окошками и веревочными лестницами до земли. Арина до сих пор содрогалась (понимала, что глупо, но дергалась на уровне рефлекса), когда малыш лет трех, карабкаясь, как обезьянка, забирался на двадцати метровую высоту и болтался, перебирая руками, что-то напевая под нос. Никакого надзора, никакого окрика - они играли в школе, играли дома, они были пиратами, космонавтами, зверями и птицами, у них было свое сообщество, дробящееся на сотни больших и маленьких клубов, и некоторые взрослые с удовольствием втягивались в эту игру - если у них получалось, конечно. У Арины получалось правда, ее воспитанники были детьми особенными, куда более талантливыми, чем сама Арина была в их возрасте.

На легком, как соломенная шляпа, и удобном, как тапочки, велосипеде "Бродяга-100" Арина ехала, будто на "Ласточке" из своего детства: поднимаясь на горку, она отрывалась от седла и переступала с педали на педаль; спускаясь вниз, замирала, слушала прикосновение ветра к щекам и едва слышный шорох монолитных шин. На дорожке были нарисованы кособокие домики, шарообразные слоны, человечки с длинными волосами и формулы, которые Арина на ходу не успевала прочесть.

Она ехала и беседовала с Пандемом - это была никогда не прекращающаяся, неторопливая, как равнинная река, привычная беседа.

Она спросила, все ли ученики придут сегодня на занятия; оказалось, что Ирка-большая уехала с родителями в Японию, просила прошения за пропуск занятия, передавала привет. Арина подумала, что и сама бы не прочь куда-нибудь съездить, но до выставки осталось всего три недели... Пандем сказал, что на выставку придет сто девяносто шесть человек; Арина знала, что среди них не будет ни одного случайного, а только заинтересованные знатоки и ценители. Она поежилась и подумала, что сегодня надо окончательно отобрать работы. В это время впереди показалась развилка, и она привычно спросила Пандема, куда свернуть, и он тут же посоветовал - направо... - Жарко. Дождь ночью?.. "Обязательно".

Она ехала мимо жилых домов с настежь распахнутыми окнами, с дверями без замков; подростки, для которых дома-скворечни были уже не столь интересны, читали, сидя в шезлонгах или валяясь на траве. На полянке, обнесенной железной сеткой, старички гоняли мяч. Арину обогнала бабушка лет восьмидесяти на горном велосипеде "Гриф".

На фасаде Дома творчества пестрела объемная киноафиша: "Сегодня на экранах "Полководец", полнометражный исторический фильм с эффектом присутствия. Внимание! Содержит откровенные сцены агрессии. Дети до восемнадцати лет на сеанс не допускаются". Арина усмехнулась; афиша с мускулистым парнем напомнила ей рекламный щит десяти- или двенадцатилетней давности. Подумать только, во всем городе не осталось ни одного рекламного щита... Если, конечно, не считать театральных и прочих афиш...

Она оставила велосипед у входа, в груде других велосипедов, больших и маленьких. В коридорах дома творчества пахло потом и лаком, воском, глиной, дымком расплавленной канифоли, красками и немного - пылью. У входа в секцию скульптуры стояли два керамических солдатика в человеческий - десятилетнего человека - рост.

Они поднялись ей навстречу - от пяти лет и до пятнадцати, в спортивных костюмах, джинсах, гимнастических трико, в новомодных светящихся комбинезонах, которые не намокают, не горят и не пачкаются и при этом на ощупь неотличимы от тонкой замши. Перемазанные глиной, груженные пластилином, живые, быстрые, слегка упрямые и совершенно беспечные.

- Арина Анатольевна! А Гриша крысу принес, хочет лепить с натуры! Можно?

Валерия Каманина справилась со списком визитеров - Пелучетте Густаво, одиннадцать тридцать.

- Добрый день, я Валерия... Садитесь, пожалуйста!

Визитер повиновался, и его лицо оказалось почти на одном уровне с Леркиным. Густаво Пелучетте был поджар, смугл и слегка смущен - его руки выдавали волнение, в то время как глаза - зелено-карие - казались совершенно спокойными.

"Может быть, он волнуется, когда встречается с новыми людьми, - подумала Лерка. - А может быть, стесняется своего акцента..."

И перешла на итальянский:

- Простите, за некоторую бестактность, но я всех новых студентов об этом спрашиваю... Почему вы решили заниматься языками? Вас не устраивает Пандем как переводчик?

Густаво улыбнулся, будто ее вопрос был забавной провокацией:

- Меня интересуют мои собственные возможности... Наверное, все новые студенты вам так отвечают?

- Не все, - Лерка отвела глаза. - А какой у вас тест-коэффициент?

- Семь-эй.

- Хорошо! - удивилась Лерка. - Ну просто на редкость!

- Может быть, потому, что у меня абсолютный слух, - виновато сказал Густаво. - Я музыкант... может быть, поэтому.

Лерка подумала, что возьмет его к себе в класс. Уже через пару занятий с компьютером начинающему требуется активная речевая практика... Правда, у Лерки таких практикантов уже четырнадцать человек, многовато, но, может быть, кем-нибудь из своих можно будет пожертвовать? Луиза, например, уже три месяца болтает с одной только Леркой, ей надо почаще менять собеседников, пусть привыкает к индивидуальным особенностям речи...

Она раздумывала обо всем этом, составляя для Густаво план занятий; это было нелегко, потому что все дни и вечера у него были заняты, он работал в оркестре, и у него были сольные концерты, и он должен много репетировать. Нет, семьи у него нет; он женился зеленым мальчишкой и развелся спустя полгода после свадьбы, с тех пор прошло уже двадцать лет...

- Да, конечно, - сказала Лерка, чувствуя, как радостное возбуждение покидает ее. - Конечно, мы сможем изменять расписание, подстраиваясь под ваш график... Да, Густаво, и постарайтесь высыпаться, для занятий по оптимальной формуле это очень важно. Идемте, я провожу вас в класс...

Она усадила его перед компьютером, объяснила задание и ушла к себе. До следующего визитера оставалось еще пятнадцать минут, Лерка села на диванчик в углу и прижала к щекам крепко сжатые кулаки.

"Я же просила не сватать меня! Я же просила!"

"Бог с тобой, Лера, я никогда тебя не сватал. Он сам пришел. Это чистая случайность".

- Я запишу его в класс к Веронике, - сказала она вслух.

"Он тебе нужен, Лера. А главное - ты ему очень нужна. Серьезно".

- Я знаю, рано или поздно ты меня уговоришь, - сказала она обреченно. - Но лучше поздно, Пан. Лучше - поздно.

ГЛАВА 10

Вывески отошли в прошлое. Здания контор, офисов, управлений отошли в прошлое; одна большая лаборатория со множеством подразделений и филиалов - вот на что это было похоже. Никаких проблем ни с оборудованием, ни с реактивами, ни с информацией. Никаких авторских прав - первооткрыватель получал славу, но не возможность присвоить достижение. Шумные кафе для сотрудников, тихие курилки; полузнакомые студенты, появлявшиеся из ниоткуда, устраивавшие в свободном углу вполне дурацкие эксперименты и снова исчезавшие - на месяц, на год, чтобы потом вернуться и соорудить на "подросшем" за это время оборудовании что-либо приличное. Это сколько же диссеров получилось бы, иногда думал Ким.

Кое-кто годами не прикасался к реактивам и не садился за компьютер. Дорожка к истине - правильная последовательность задаваемых вопросов, говорил Кимов коллега, ленивый, самодовольный, бесконечно, как выяснилось, талантливый. Дни напролет он восседал в кресле-качалке, прерываясь только затем, чтобы поесть да пробежаться босиком по парку; молча, слышимый одним только Пандемом, выстраивал цепочки вопросов, получал на них ответ "да" или "нет", выстраивал новые цепочки - и время от времени объявлял результаты, почти всегда подтверждавшиеся с блеском и поднимавшие в научном мире волну резонанса высотой с трехэтажный дом.

...Ким сошел с парковой дорожки, выбрал полянку с причудливым сочетанием света и тени, лег на спину, так что метелочки трав закачались перед глазами, обрамляя бело-голубое небо. Закрыл глаза, но небо видеть не перестал: теперь форма облаков менялась, превращаясь в очертания континентов. Глобус, нарисованный прямо на Кимовой сетчатке, медленно провернулся - один полный оборот, сутки.

"...границы возможного? Что тело человека изменится, ясно, по-моему, уже сейчас, но вот границы этого изменения? Люди-рыбы, живущие в море без акваланга, люди, покрытые шерстью и живущие во льдах, а может быть, так - по субботам люди-рыбы, по воскресеньям - люди-птицы, биология, насколько я понял, позволяет..."

"Дело не в биологии. Психология должна позволить, Ким. Эффект банана, падающего с дерева сам по себе... Какое, к черту, творчество по щучьему веленью?"

...Смог бы Ким так легко смириться с новым миром, если бы не светлая Аринина убежденность, что все перемены - к лучшему?

Первое время после пришествия - почти три с половиной года! - Ким неутомимо ездил по окрестностям и встречался с разными людьми. Они были похожи на него - упрямые, не легковерные, привыкшие во всех ситуациях рассчитывать на себя и только на себя; Ким знал, что нужен им, что работает проводником через трещину в мироустройстве и делает тем самым благое дело - но к концу каждой поездки это знание истончалось, как ломтик масла.

Он возвращался домой, Арина загодя знала, что он возвращается, и выходила навстречу с маленьким Виталькой на руках. И тогда Ким замечал, что она помолодела, что она выглядит спокойной и счастливой, что она любит его и нуждается в нем, как и раньше, что сын растет быстро, что он здоров и спокоен, что Пандем вошел в их жизнь естественно - и эта естественность завораживала Кима, как стук больших часов, как огонь в камине, и он согревался и успокаивался.

Потом времена переменились - вернее, плавно перетекли в другую стадию. В один прекрасный день оказалось, что Киму незачем уезжать из дома, что его миссия закончена, а до старости еще далеко, и, стало быть, надо чем-нибудь заниматься дальше...

Он думал, что будет трудно. Думал, что придется, как в страшном сне, возвращаться к школярским, беспомощным, жалким попыткам "вызубрить перед экзаменом"; он взялся за дело с отвращением - и почти сразу втянулся, будто в увлекательную игру.

Как в детстве, не надо было думать ни о чем, кроме учебы, но в отличие от школьного рабства нынешние занятия приносили радость. Вопросы сыпались на голову вперемежку с ответами; Ким засыпал с учебником и просыпался с ним же. Само собой получилось, что из нескольких возможных направлений Ким выбрал биоконструирование.

...Вдруг закончилось свободное время. Ким легко расстался с необходимостью ежедневного сна - как раз в эти годы методика "бессонных" тестировалась на добровольцах. Традиционная неделя показалась неудобной - Ким составил собственное расписание таким образом, чтобы за четыре дня "накрывать" избранную тему, а пятый посвящать целиком Арине и Витальке (потом, когда родился Ромка, расписание пришлось переделать снова.) Они много путешествовали, обязательно купались и зимой и летом, и, объясняя Витальке, как правильно нырять, Ким думал, что, может быть, не стоит так уж лезть из кожи вон, и хорошо бы взять передышку и поваляться на надувном плоту где-нибудь посреди теплого моря...

(Уже потом выяснилось, что "малой" научился нырять гораздо лучше самого Кима и почти без его помощи.)

Так они жили год за годом. Мир вокруг менялся с сумасшедшей скоростью, и каждая перемена требовала Кимового участия, и Арининого участия, и участия их детей - так, во всяком случае, казалось. Ким взялся за первые самостоятельные эксперименты, а параллельно читал лекции по биоконструированию будущим инженерам, летчикам, океанологам, энергетикам, строителям и химикам. Арина поступила во всемирный университет на специальность "моделирование интерьеров" и полностью подготовила дизайн для подземной станции "Лесная-29".

Кроме того, она по-прежнему вела детскую студию - не сетевую, а принципиально "по старинке".

Однажды (это было сразу после Ромкиного рождения, два с чем-то года назад) они вместе возились на кухне - напыляли на стены специальное покрытие, которое днем собирало свет, а ночью отдавало, отчего все предметы, покрытые "солнечной пенкой", казались сделанными из теплого светящегося янтаря. В зависимости от толщины слоя получались разные оттенки, а искусный (и наделенный воображением) работник мог рисовать "пенкой" объемные узоры; новое покрытие мгновенно высыхало, было приятным на ощупь и едва ощутимо пахло - Ким не мог понять, что это за запах, но он не был неприятным, скорее наоборот...

Виталькина "шумелка", вшитая в игрушку-обезьянку, играла Вивальди.

Арина, которая поначалу советовалась с Кимом по поводу каждой мелочи, вдруг надолго замолчала, и Ким очень скоро понял, что молчание тяготит его. Арина улыбалась не то музыке, не то своим мыслям, но Ким видел, как едва заметно подрагивают ее губы, и догадывался, что музыка ни при чем.

- Ариш?

Она вздрогнула. Киму показалось - только показалось! - что тень неудовольствия на секунду легла на ее лицо, и "солнечное" его выражение сменилось уже забытым "сумрачным".

- Кимка? Ты меня звал?

- Ну да...

- Что? - спросила Арина, убирая со лба упавшие волосы.

Ким вдруг понял, что не знает, как ответить.

- Просто, - сказал он, через силу улыбаясь. - Просто так.

- А, - сказала Арина без интереса. - Ну, давай дальше?..

* * *

...А тогда он ходил за Ариной, как привязанный. Она нервничала. Для нее, варившейся среди однокурсников, среди всей этой молоденькой, едва оперившейся, но уже очень амбициозной богемы, Ким был чужаком, с которым непонятно о чем говорить.

Ким только начинал тогда работать в госпитале. Денег было мало, сестра Лерка училась, сестра Александра училась тоже, причем на руках у нее были маленький сын и хромой безработный муж Алекс. Чтобы добыть денег, Ким подрабатывал на "Скорой"; у него была "боевая подруга", с которой вот уже несколько лет его связывали неровные, иногда теплые, иногда циничные отношения.

По ночам Ким возил инфарктников и инсультников, вытаскивал живых людей из смятых искореженных машин, зашивал раны, колол обезболивающее и сосудорасширяющее, иногда разнимал пьяные драки.

Днем он работал в клинике, а по вечерам водил Арину в кино. Она скучала.

Он пытался рассказывать ей о своей работе - тогда она нервничала. Белый халат был для Арины пугалом - она жила, пытаясь верить, что ни шприцев, ни скальпелей на свете не бывает.

Наконец она стала его избегать.

Что их связывало? Что за странная необходимость заставляла Кима звонить ей и слушать вранье Кости, что сестры, мол, нет дома?

Однажды он позвонил ей ночью, часа в два. Так получилось, что она первая перепуганная - схватила трубку. Тогда он сказал ей, что сдается и больше не будет ей докучать. И, не слушая ответа, дал "отбой".

Боевая подруга не могла не заметить перемены в Кимовом настроении. Странные их отношения сперва резко потеплели, а потом остыли мгновенно и бесповоротно. Они по-прежнему работали бок о бок, но почти не разговаривали и старались не соприкасаться даже краешками одежды...

Прошло полгода. Однажды ночью, отправившись по вызову, Ким оказался в знакомом дворе с пыльным палисадником, со старой скамейкой, где он, проводив Арину домой, обычно останавливался покурить. Квартира, порога которой Ким никогда прежде не переступал, оказалась маленькой, тесной, пропахшей сердечными каплями.

Он делал привычную работу, не отвлекаясь на разговоры, не поднимая головы. Костя, Аринин брат, бестолково метался из кухни в комнату и обратно. Крупная женщина в бежевой ночной сорочке, Аринина мать, дышала тяжело, с присвистом. Арина в халатике стояла рядом с Кимом, он чувствовал ее взгляд на своем лице, но, занимаясь делом, не придавал ему значения.

В госпитализации не было необходимости. Криз миновал. Больная задремала; на кухне Ким подробно объяснил Арине, что делать и что сказать участковому врачу. Сложил инструменты в сумку и попрощался; уже на пороге (сестра стучала каблуками на лестнице этажом ниже) Арина вдруг импульсивно и крепко взяла его за руку.

Он посмотрел ей в глаза. Она смутилась, но руки не выпустила.

...К тому времени у нее был новый ухажер - подтянутый юноша из института международных отношений, и Арина, кажется, была в него влюблена. К тому времени у Кима появилась молоденькая медсестра, наивная, веселая и бесшабашная. Хирург и студентка жили параллельными жизнями, которым не суждено было пересечься: тем не менее спустя долгий месяц он позвонил ей, и оказалось, что она ждала звонка.

Ему некуда было пригласить ее - он жил тогда с родителями и сестрой Леркой; ей некуда было пригласить его - она жила с матерью и братом.

Он завоевывал ее, как завоевывают крепости. Он ежедневно вычислял соотношение вежливости и теплоты в ее телефонном "алло"; ее подруги (да где там, просто приятельницы) завидовали ей - или, может быть, просто развлекались, звоня ему домой и гнусавыми голосами сообщая об Арине гадости.

Ее мама хотела видеть его своим зятем, а потому проводила с дочкой серьезные разговоры, и всякий раз после этих бесед Арина пряталась от Кима, втягивалась, как улитка, в себя, и тогда ему хотелось бывшую пациентку (потенциальную тещу) - придушить.

Почему люди не придумали способа предъявлять себя друг другу в первую же встречу, раскрывать до конца, не оставляя места для недомолвок? Вероятно, такие люди-веера все-таки существуют на свете, люди-павлины, чья сущность написана на развернутом хвосте, люди, сходящиеся просто и расходящиеся легко, носители единого на весь мир языка, не отягчающие себя переводом с Арини-ного на Кимов; иногда он страшно жалел, что не похож на Александру, свою насмешливую сестру, однажды обозвавшую его сложный роман "керосиновой оперой".

Он работал, как лошадь, и уставал, как собака.

Он старался не думать о ней.

Он домогался ее - и сдерживал себя, боясь спугнуть.

Она все равно пугалась. Они расставались - на неделю, потом он снова звонил.

И так все это тянулось и рвалось, пока однажды она не зашла к нему (родители уехали на дачу и Лерку взяли с собой), чтобы вернуть книгу, которую он всучил ей "на почитать" еще месяц назад.

Он не понял, что произошло. Даже потом - много позже - она не смогла объяснить ему, как это было. Она позвонила, он отпер дверь. Солнце из западного окна простреливало прихожую и грело правую щеку. Арина шагнула вперед - и вдруг ее лицо изменилось; так бывает с человеком, только что услышавшим поразительную новость. Она смотрела на Кима, как ребенок, вдруг обнаруживший в тарелке с манной кашей яркую бабочку.

"Ты был какой-то, - говорила она потом. - Какой-то... ну, не знаю. На тебе была полосатая футболка... Может быть, какой-то новый запах? Но я тогда впервые поняла, что ты не просто хороший человек - ты свой, и мне захотелось до тебя дотронуться..."

Они сидели на кухне, ели вареники с картошкой (из пакета) и пили сухое кислое вино.

Еще через несколько месяцев была их свадьба...

"...Для меня этот корабль - как рука, протянутая в темноту. Я уверен, что нащупаю новый мир, пригодный для жизни. За первым кораблем пойдет второй, потом третий... Люди на борту не будут стареть. Они станут жить двести, триста лет... да сколько угодно. Сверхсветовые скачки - в перспективе да..."

- Пан... скажи честно. Первая экспедиция действительно служит делу познания - или это психологический финт? Для тех, кто останется на Земле? Воплощенная перспектива? Консолидирующий человечество фактор?

"Ким, первый полет может быть бессмысленным, но без него не будет второго полета. Человеческая личность должна развиваться, иначе она деградирует. Но человечество как мегаличность тоже должно развиваться... Кроме того, вспомни, что я говорил о бессмертии. Шарик не в состоянии вместить все поколения..."

* * *

Над лежащим Кимом пели птицы. Малиновки, знал он от Пандема. А обыкновенных синиц узнал сам.

- ...Сколько человек должно быть на корабле, чтобы ты мог последовать за ними?

"Одного достаточно. Я живу в каждом человеке. Один среди космоса - и я с ним..."

- А если на Земле останется один человек, единственный - ты уцелеешь? "Да".

- А если никого не будет? Ни одного человека? Допустим, что связь, техника, компьютерная сеть - все сохранилось... Ты не создашь себе новое человечество?

"Нет, Ким. Если отрубить тебе руки и ноги, содрать кожу, выколоть глаза... ты все равно сможешь жить. Некоторое время. Я - нет. Мир, лишенный человека, не представляет для меня интереса... Это не великая тайна. Я знаю людей, которые с угрызениями совести, но из благих побуждений прихлопнули бы человечество, чтобы дать ему второй шанс. Чтобы жизнь и разум зародились снова. И они сделали бы это, если бы могли, уверяю тебя".

* * *

...Стал охоч до воспоминаний, будто старик.

Они с Ариной поженились в сентябре. Это была правильная, до оскомы традиционная свадьба. С фатой, куклой на машине, со всеми родственниками, караваем, шампанским и даже выкрадыванием невесты; Арина рассказывала потом, как ей было смешно и неловко, когда какие-то Костины приятели тащили ее по лестнице, будто бревно - сопя, кряхтя и ежеминутно оступаясь. Оставшись наконец наедине, молодые супруги нежно обнялись - и заснули как убитые, так их вымотал весь этот Долгий, бестолковый свадебный ритуал...

На второй же день после свадьбы Ким понял, что завоевание не закончилось. Что он все еще карабкается на стену крепости и что тяжелая работа, в условия которой входит и смола, время от времени проливающаяся на голову, - работа эта в радость.

Их первые годы были очень хороши. Возвращаясь домой после особенно трудного дня, Ким еще во дворе, еще на лестничной площадке получал будто инъекцию теплого веселого ожидания, и за секунду до того, как дверь откроется, уже бывал счастлив не резким праздничным, а каким-то нежным, по-хорошему будничным счастьем.

Он помнил, как открывали первое Аринино профессиональное панно - во Дворце Школьников. Как сдернули ткань, представляя нескольким десяткам зрителей обычную "школьную" композицию - мальчиков и девочек, которые читают, танцуют, гуляют и рисуют на асфальте; Ким видел эти фигурки раньше, по отдельности фрагменты кустов и деревьев, облаков и ботинок, косичек, кисточек и лиц. Сведенные вместе, они не произвели на него впечатления: слишком уж традиционной была картинка. Арина покосилась на него и ничего не спросила. Ее поздравляли; в кабинете директора накрыт был небольшой фуршет. Арина, казавшаяся все более мрачной, оставила пирующих уже через полчаса. Все обиделись.

Они пешком шли через парк, и большая белка - час-тью рыжая, частью серая перебежала им дорогу то ли просто так, то ли в ожидании кормежки. "Тебе не понравилось", - сказала Арина с вызовом. "Я ничего в этом не понимаю", примирительно отозвался Ким. "Не понимаешь, - подтвердила Арина, - и никогда не понимал". Ким промолчал, слегка уязвленный.

Целую неделю призрак этого злосчастного панно стоял между ними. Целую неделю керамические мальчики и нарисованные девочки с книгами, горнами и воздушными змеями лезли в супружескую постель.

На седьмой день размолвки Ким зашел во Дворец Школьников. Технички косились на него с подозрением; он поднялся на третий этаж, остановился перед злосчастным панно и смотрел на него, наверное, минут сорок.

Он заметил, что взгляд его, однажды попав на одухотворенное лицо мальчика с книгой, сам собой переплывает на синий треугольник неба за его спиной и двигается дальше, как в кино, открывая новые "кадры". Застывший фильм, вот что пряталось в обожженной глине; у каждого персонажа был собственный характер, собственная жизнь и собственная логика, более того - Ким, всматриваясь, узнавал знакомые лица. А мальчик с воздушным змеем, самый динамичный, самый теплый персонаж Арининого панно, был похож на него, на Кима, и сходство казалось таким очевидным, что неясно было, где были Кимовы глаза на той "презентации"...

Он купил большой букет темно-красных роз. Он еще стоял на пороге, а она уже все поняла...

Они жили тогда в маленькой квартирке на окраине города, неподалеку от клиники - и сейчас, оказываясь в тех местах (хотя за эти десять лет все изменилось почти до неузнаваемости, их бывшего дома нет, на его месте совсем другой, кругом же вместо гаражей и стоянок леса и парки, мимо проходит автострада), Ким ощущал будто тень той нежности. Той прежней замечательной жизни...

"...Жить общинами, замкнутыми и разомкнутыми, жить среди людей, чьи интересы и ценности будут схожи с их собственными. "Вертикальные" общества рядом с "горизонтальными". Традиционные и экспериментальные. Промискуитет и патриархальная семья - выбирай согласно склонностям и темпераменту. Независимость? Пожалуйста. Соревнование, борьба за место в иерархии? Сколько угодно. Человек не обязан жить там, где родился, и так, как жили его родители. Сообщество как тропический лес, где для самых разных видов находятся экологические ниши... Душевная экология, социальная экология - и вот когда баланс будет поддерживаться без прямого моего вмешательства, я сочту, что можно переходить на следующую ступень..."

* * *

...А, собственно, что изменилось?

Они виделись каждый день. Арина всегда знала, когда он вернется, и выходила навстречу; если дети были дома - выбегали и они.

Она давно забыла, что такое депрессия. Оживленная, с блестящими глазами, с рыжеватой косой, как у девчонки, она казалась студенткой, сбежавшей с лекции на свидание:

- Кимка! Ну, здравствуй!

Она выставляла на стол его любимую еду в натурплас-товых тарелках синтезированную (но Ким теперь и не смог бы есть натуральную, ни в какое сравнение не идет), садилась рядом и выслушивала новости. Рассказывала, как дела на работе и что за успехи у детей; разве не так должна выглядеть идеальная семья?

Она сидела за столом напротив, или на полу, подобрав по-турецки ноги, или в кресле, если зимой; она говорила с Кимом - и одновременно с кем-то еще. Ким видел это в ее рассеянных глазах.

Он очень долго не придавал этому значение. Только когда она стала обрывать фразу посередине, прислушиваться к внутреннему голосу, смеяться невпопад, забывать, о чем идет речь, - тогда Ким попытался возмутиться:

- Ариш, у тебя ведь был целый день, чтобы болтать с Паном! Я же не слышу, о чем вы говорите!

"Извини".

- Извини, - сказали они почти одновременно.

"Это Аринкина вредная привычка, давай я в таких случаях буду транслировать на тебя, чтобы ты слышал..."

- Нет, - отказался Ким. - Поговорить втроем мы успеем... В конце концов, это моя жена, а не твоя!

Все засмеялись его удачной шутке. Прежде, когда.Арина была удручена чем-то или напугана, Ким был единственным человеком, умевшим правильно ее утешить. Он знал ее - понимал - как никто на свете. Наверное, только при этом условии живущих вместе людей можно назвать семьей; все прочие случаи (включая и страстную любовь), под это условие не подпадающие, есть не что иное, как модель песочного домика. Арина знала, что Ким понимает ее лучше всех на свете. И Ким знал. И это знание давало ему повод даже для гордости...

Теперь Арина никогда - или почти никогда - не грустила и не пугалась, а если ей случалось бывать в минорном, "сумрачном" настроении, она спешила не к Киму, а от него. "Неохота, чтобы ты видел мою кислую мину", - говорила она, садилась на велосипед и исчезала до позднего вечера, а вернувшись, была уже оживленной и беспечной как всегда.

Они почти никогда не говорили о важном. То есть они говорили - о важном для человечества, о космической программе, например. И о важном для детей отправить их летом в африканский заповедник или в скандинавский аквапарк. Но о том важном, которое редко нуждается в словах, они не только не говорили, но даже и не молчали.

Единственными минутами их безусловного и полного единения оставались минуты близости. Они любили друг друга часто, несмотря на работу, учебу и усталость, и пылко, несмотря на спокойствие каждодневных их отношений. Оба были здоровы, как буйвол и буйволица, плоть требовала своего, они затевали любовные игры в постели, на травке, в бассейне, в лесу, и, прижимая к себе горячую и счастливую жену, Ким наслаждался чувством собственника. Она была - его. Безоговорочно. И так было, пока в один из таких моментов Ким не увидел в ее глазах тень другого разговора.

Она говорила с Пандемом!..

Арина не понимала, что случилось. Плакала - впервые за много лет. Ким стыдился сам себя - своей реакции, самца в себе. Пандем реанимировал его - и, конечно, находил единственно правильные слова, которые Ким мог сказать бы сам себе, будь он в этот момент чуть-чуть хладнокровнее.

Они долго говорили - втроем. Арина не могла понять, почему ее разговоры с Пандемом задевают Кима. "Ведь это же все равно что мысли, - доказывала она. - Я же не могу не мыслить, ты подумай, Кимка!"

Он не мог объяснить ей. Наверное, впервые в жизни.

* * *

"Мне меньше всего хотелось бы устраивать на земле рай для симбионтов. Поэтому я консервативен, Ким. Я показываю пути, я дарю технологии, но - все блага этого мира должны быть произведены либо природой, либо человеком. Те ветви физики, которые сейчас едва отпочковались, через тридцать лет разовьются в самостоятельные науки... Ты не представляешь, Ким, сколько сюрпризов ожидает человечество на этом пути, сколько кроликов выскочит из корзины и на что будет похож человеческий город через двести лет, например... Социум как сбалансированная система, работающая сама по себе, при минимальном моем участии, - уже не будущее. Это настоящее, Ким, настоящее-штрих. А будущее... Я предполагаю несколько последовательных скачков, из которых первый - отмена необходимости смерти, а последний из видимых - переход человечества в иную форму существования".

- То есть каждый из нас будет похожим на тебя?

"К моменту, когда Солнце перестанет обслуживать белковую жизнь в ее теперешнем виде, мы с тобой будем всего лишь взглядами, брошенными кем-то через Вселенную... Красиво, нет?"

ГЛАВА 11

Александр Тамилов-старший всю жизнь находился в состоянии войны.

В школе он воевал с учителями и одноклассниками; находил и терял союзников, побеждал и терпел поражения, отстаивал справедливость, или чье-нибудь достоинство, или право на ошибку, или вообще ничего не отстаивал, а просто нес славное бремя войны одного со всеми, потому что был бойцом и иной жизни не мыслил.

Дома Алекс воевал с собственным отцом, человеком жестким и властным. Сын уходил (и его выгоняли) из дома, выпивал в подворотнях, воровал сигареты, женился в семнадцать лет вопреки воле родителей - и проскользнул мимо широко распахнутых дверей университета прямо в узкие воротца военного училища. Там он почти ни с кем не успел повоевать: сложный перелом бедра закрыл для него карьеру офицера, и, выйдя из больницы, он некоторое время не знал, что делать и куда себя девать.

Жена Алекса, Александра, занималась в то время на журфаке и, будучи человеком ярким и общительным, имела массовые знакомства в околобогемных кругах.

Алекс, сроду не слушавший ничьих советов, на этот раз позволил жене устроить себя на работу - ассистентом режиссера в программу новостей на захудалом маленьком канале. Год или два прошли ни шатко ни валко, Алекс поступил - заочно - на режиссуру, поругался с руководителем курса и бросил, и поступил снова, уже к другому руководителю... А еще потом у него обнаружился талант.

Спустя несколько лет Алекс был уже владельцем собственной студии, программы его держались на верхушках рейтингов - может быть, именно потому, что были продолжением вечной Алексовой войны с дураками, обывателями, лгунами, ханжами и лицемерами, войны, которая нашла наконец-то достойное поле для баталий.

Криминальная хроника, политические скандалы, расследования и разоблачения были возведены Алексом в ранг высокого искусства. Дважды или трижды ему удавалось спасти невинных людей от больших сроков заключения, и однажды - от неминуемой смертной казни. На его счету было три предотвращенных покушения, два отмененных завещания, семнадцать пересмотренных уголовных дел и бесчисленное множество смещенных чиновников. У него были враги - смертельные, заклятые, то есть именно такие, о которых Алекс всегда мечтал.

Карьера Алекса - и война Алекса - были в разгаре, когда пришел Пандем.

Автостраду запустили три года назад. С тех пор старая дорога, проходившая от дома в тридцати метрах, растрескалась и почти полностью поросла травой. Глядя на маленькую березку, пробившуюся сквозь обломки асфальта прямо на осевой, Алекс представил вдруг, сколько по всей планете заросших трасс, заброшенных шахт, остановленных электростанций. Электричеством пользуются только самые отъявленные консерваторы - для них Пандем держит электричество. Пожалуйста, мол, не жалко... Свиньи одичали и бродят стаями в заново разросшихся лесах. Скажи ребенку, что еще восемь лет назад мясо добывали из живых зверей, - не поверит, а поверит - закатит истерику...

Десять лет назад он не мог себе вообразить - да и никто не мог! - как изменится мир. И вот он изменился - шаг за шагом, так мягко, что люди не заметили границы между своим миром и чужим.

И у Алекса была легкая бесшумная "ездилка". Просто потому, что это было дешевле.

(Хотя, с другой стороны, какая разница для Пандема - дешевле, дороже? Он может создавать еду прямо в холодильнике, а топливо - прямо в баке... или в месте, заменяющем "ездилкам" бак. И рано или поздно он так и будет делать когда все наши попытки сымитировать так называемую экономику иссякнут сами собой - из лени, от бессилия, согласно обычному ходу вещей. Если птичка летает на новолете - крылья понемногу атрофируются...) Во дворе монтировщики в ярко-зеленых комбинезонах развешивали светильники - прямо на стволах подросших за десять лет деревьев. (Алекс помнил - это была одна из первых затей Пандема, когда все - или почти все - обитатели соседних домов ринулись устраивать себе окружающее пространство. Когда они, будто пьяные, пели, братались, танцевали; все избавились от страха немощи и смерти, у всех навсегда излечились хронические болячки, близорукие забыли об очках, тучные распрощались с животами, и даже самые некрасивые, заморенные жизнью женщины казались свежими, молодыми и привлекательными. Совершенно незнакомые ребята подвозили саженцы на грузовиках; дворы вокруг скоро зазеленели, в кронах завелись птицы, дети все лето бегали босиком, не боясь напороться на гвоздь или осколок стекла...) Автострада была зеленоватая, упругая на ощупь и приятная для глаз. Алекс не стал включать автопилот; дорога успокаивала его, помогала думать.

Что Шурка в конце концов женится на этой самой Вике - следовало ожидать. Вот уже почти год они жили, как муж и жена, мнение родителей их не трогало, а Пан-дем затею одобрял... Господи! Да с того самого момента, как Шурка впервые услышал Пандема - на том памятном семейном чаепитии... С того самого момента Шурка был предан Пандему, как бобик. Всякий раз, когда Алекс, возвращаясь вечером домой, видел вежливые Шуркины глаза и слышал обыкновенное: "Как дела, как работа", всякий раз он не мог отделаться от мысли, что это Пандем посоветовал Шурке тактично поинтересоваться жизнью отца...

Нет, Шурка любил его - чуть не сбивал с ног, кидаясь на шею, когда Алекс возвращался из своих бесконечных командировок. Шурка любил его, но авторитетом для него был в первую очередь Пандем; Пандему ничего бы не стоило сделать так, чтобы Шурка забыл отца, мать, кого угодно и что угодно... Надо сказать, Пандем никогда не говорил Шурке ничего, что могло бы настроить его против отца. Никогда, Алекс знал точно; он возвращался из лабораторий, где такие же, как он, упрямые люди денно и нощно искали лекарство для человечества. Лекарство от Пандема. Он организовал "следственную группу" - из бывших военных, мужиков-инженеров, нетрусливых ученых. Он учил химию, физику и биологию - в его-то возрасте, да с нуля! Он объездил весь мир; он столько времени потратил даром, он искал не там, где надо, он бился головой о каменную стену, а надо было рыть подкоп... Он забросил свое телевидение, он не снимал сюжетов, в то время как это было лучшее, что он умел!

Автострада вела сквозь кроны, то приподнимаясь над городом, то опускаясь почти к земле. Высотных зданий почти не осталось; город тянулся на сотни километров, все такой же зеленый, с садами на крышах, с ажурными конструкциями "второго этажа", с башенками-входами на этажи подземные. Очертания листьев, тени стволов, лесной воздух, тишина, птичье пение.

Крупный европейский город.

...Итак, он возвращался из командировок и видел, что Пандем не тронул его сына. Хотя мог бы отнять; он вздыхал с облегчением, и он был разочарован. Потому что это означало: его усилия все еще бесплодны. Он бьется головой о камень, а Пандем не боится его ни капли.

Голос Пандема звучал в шахтах и в стратосфере, от него нельзя было отгородиться ни слоями свинца, ни магнитными полями, ни базальтовой толщей гор. Смелые люди экспериментировали с собственным мозгом - Пан-дем позволял эти эксперименты, и открыто говорил, что позволяет, и после очередного их провала восстанавливал "все, как было". Для исследований мозга их опыты имели колоссальные результаты, для исследования Пандема - никаких, ноль. Пандем был над мозгом, вне его; Алекс потратил годы на то, чтобы вычислить - найти, разузнать, догадаться - материальный носитель Пандема на земле. Нервный центр. Излучатель.

Не нашел и даже не приблизился к разгадке.

И только теперь - спустя годы - он вышел на свой настоящий путь. Почему-то простые ответы, естественные, требуют так много времени, чтобы их найти...

Вот уже два года он снимал программы про Пандема. Искал сюжеты, брал интервью и все надеялся - надеялся! - что Пандем попытается хоть как-то его запугать, или договориться с ним, или еще что-то - и это будет знак, что стена дала трещину...

Он был, наверное, счастлив. Потому что впервые в жизни - впервые за всю историю его войны - у него появился такой сильный, такой ненавидимый враг.

Да, на стороне Пандема был мир без болезней и преждевременной смерти, без войны за нефть, за территорию, без войны за интерес и войны за мир. Без детей с опухшими животами, без рыб, плывущих животами вверх по черным вонючим рекам; в этом мире трагедиями становились всякие мелочи вроде сердечных неудач и творческих провалов. Здесь даже скотобоен не было, потому что мясо выращивали в синтезаторах - без мозга, без нервов, без глаз, без необходимости спариваться и рожать детенышей; это было этически стерильное мясо. И чем весомее были для человечества благодеяния Пандема, тем острее Алекс осознавал исходящую от него опасность.

Откуда Пандем? Зачем Пандем? Чего хочет? Где помещается? Ни у кого не было ответов - если не считать, конечно, фантазий, домыслов и спекуляций. Даже Ким... Впрочем, что Ким - недоучка, доморощенный философ. Даже крупные ученые, которых Алекс сумел затащить в свою "следственную группу", - даже они оперировали гипотезами средней правдоподобности, смутными догадками, и только. С человечеством управлялся неведомо кто с неведомо какой целью - а человечество радовалось, что ему наконец-то можно пожить без забот, на травке, в сытости и под присмотром, как в детском саду. Или во всемирном интернате для умственных инвалидов...

Маленький домик в отдаленном селе достался Алексу за бесценок. Он купил его в первые годы после воцарения Пандема; село Теремки, прежде изможденно-тихое, в те годы напоминало июльский улей.

Всем чего-то хотелось, самогон не пьянил, жизнь была кончена, жизнь наконец-то начиналась, кое-кто не заметил никаких перемен, кое-кто готов был немедленно лететь на Марс. Молодые ломанулись кто куда - в моряки, в строители, в астрономы; старики впервые за много лет вкусили жизнь без боли в пояснице, без катаракты на глазах и ломоты в суставах и, просветленные, с новым удовольствием зарьшись в огороды, и даже те четыре старушки, запершиеся в церкви и отказывавшиеся выходить наружу, - даже они со временем успокоились и вернулись к хозяйству, составлявшему цель их жизни...

Домишко на окраине два года стоял без хозяев, крыша прохудилась, внутри пахло плесенью, поблизости не было не только автострады, но и мало-мальски приличной дороги - Алекса это более чем устраивало. Ему нужно было потайное, укрытое от любопытных глаз место - укрытое от людей, разумеется. Не от Пандема.

Дом был кирпичный, и в доме была печка. Потенциальные дрова во множестве росли кругом, в сарае был запасен уголь, а в потайном погребе хранились необходимые вещи: лопаты и топоры, керосиновые лампы, арсенал холодного оружия и огнестрельного тоже (Алекс не исключал возможности, что рано или поздно оно вновь "заговорит".) Алекс ни от чего не зарекался. У него были жена и сын, два племянника, отец и мать, свекор и свекровь, да и за сестру Александры, Лерку, кто-то должен был отвечать.

Он был не из тех, кто оставляет в норе один только выход. Конечно, вероятность того, что Пандема удастся сковырнуть - или что он издохнет сам так же неожиданно, как и появился, - вероятность этого ничтожно мала, однако Алекс посчитал нужным обустроить себе самостоятельное жилье. Место, где можно выжить и прокормиться без дополнительного источника энергии.

"С чего ты взял, что я собираюсь издыхать?"

Теперь автострада проходила в двух километрах от Алексового убежища. Глушь превращалась в пригород; "ездилка" сошла с упругого зеленого покрытия и зашуршала по асфальтированной деревенской дороге.

- Вопрос времени, - сказал Алекс, держа руль одной рукой.

"Ты не можешь объяснить, почему мир, в котором есть я, тебя не устраивает. Ты не можешь объяснить это ни мне, ни людям..."

Алекс подумал, что людям удобно жить в чьем-то кармане. Что на все это огромное жвачное стадо есть горстка тех, кто с Пандемом не примирится никогда. И что Пандем это знает.

Раньше он пытался спорить с Пандемом... Спор с Пандемом - игра в одни ворота. Нет зрителей, к которым можно апеллировать, ради которых можно устраивать "корриду". Это был один из первых его проектов - вызвать Пандема на своего рода телемост, пусть он будет на экране, пусть часть зрителей сидят в студии, а часть - дома, у телевизоров...

Пандем сказал тогда: я говорю с каждым отдельно. Зачем мне светиться на большом экране, если я и без того в каждом из вас? Тогда Алекс сделал сюжет, в котором пытался поймать Пандема на противоречиях, на лжи; он опросил сотни людей...

Если бы Пандем уничтожил запись! Алекс втайне мечтал об этом. То был бы знак, первый знак того, что чудовище уязвимо. Но - программу смонтировали, миллионы людей посмотрели ее... Ну и что?

Домишко стоял на отшибе.

Алекс вышел, чтобы открыть ворота. Завел "ездилку" во двор (гаража не было, прежние обитатели домишки из машин признавали только трактор.) Перед домом имелось "образцовое" хозяйство - длинные грядки овощей, худо-бедно притерпевшихся к неизбежным сорнякам; Алекс, выросший в каменном мешке и ненавидевший запах огорода, высаживал их каждый год - на семена, на рассаду, на развод. Чтобы было.

Он протопил печку - это был единственный процесс в его "дачном" хозяйстве, который доставлял ему хоть какое-то удовольствие. Вытащил из багажника компьютер, уселся на завалинке, положил машинку на колени.

Их разговор с Пандемом длился много лет. Кое-кто придумывает себе "молельни" и "беседки", чтобы разговаривать с Пандемом без помех и отвлечений Алекс всегда едко издевался над такими людьми. А сам (и это сложилось как-то незаметно, само по себе) приезжал в свое убежище, в кусочек мира-без-Пандема именно тогда, когда приходило время серьезно поработать, поразмыслить... Или поговорить с врагом.

Монитор осветился, но вместо приглашения к работе Алекс увидел Пандема. Тот смотрел, чуть улыбаясь, как взрослый на ребенка. Нет - как взрослый на подростка, вечного бунтаря, который через годик-два перерастет...

- Поздравляю, - сказал Пандем. - На твоем месте я бы чуть больше озаботился счастьем единственного сына.

- Заткнись, - Алекс поднял глаза. За маленьким садом из трех бесплодных яблонь садилось солнце. Сверху закат был приплюснут, будто крышкой, плотной серой тучей, и щель между краем тучи и горизонтом светилась, как ясная лампа в конце сумрачного коридора.

- Все это сотворил не ты, - сказал Алекс. - Не хозяин дома и не строитель, а таракан, заведшийся в щели... Уйди и дай мне работать.

Пандем улыбнулся шире - и исчез, уступая место картинке рабочего стола; Алекс раскрыл каталог с сюжетами, помеченный "211", и уже через минуту забыл о красотах заката.

- ...Да, это мое сокровенное право, - говорил, приветливо глядя с экрана, интеллигентный парень лет двадцати. - Я не понимаю, с какой радости мне смотреть это скучное кино еще шестьдесят лет... Это в лучшем случае! А то и семьдесят! Черт, мне не надо никакой эвтаназии, я хочу спокойно полетать с крыши! Никто не отвечает за меня, я совершеннолетний, какого черта эта тварь, мною помыкает?!

- Когда вы решили свести счеты с жизнью? - спросил закадровый голос Алекса.

- Год назад, - парень вздохнул. - Правда, мысли были раньше... С детства. Мне скучно жить, понимаете? Мне лень каждое утро просыпаться, я хочу отдохнуть, в конце концов...

- Возможно, вы пережили личную трагедию?

Парень махнул рукой:

- Да нет, дело прошлое... В самом деле не стоит об этом. Миллионы баб каждый день обманывают миллионы мужиков... Они же в конкурентной борьбе друг с другом, как в джунглях, им надо хвалиться шмотками, мужьями, детьми... Не в этом дело. Почему мне нельзя умереть? Если это касается меня, только меня, если это никого больше не ущемляет?

Камера отъехала назад, рядом с парнем обнаружился Алекс; обернувшись к зрителям, он медленно снял темные очки, посмотрел прямо в камеру - пристально и немного устало:.

- Сейчас вы можете задать этот вопрос Пандему. Каждый из вас может спросить - почему Данилу нельзя уйти из жизни, если это только его дело. Только его, взрослого дееспособного человека. Мы ждем ваших звонков - что ответил вам Пандем? Что вы сами думаете по этому поводу?

Алекс нажал на "стоп". Запись была двухлетней давности; дальше действительно следовали звонки, какая-то женщина спрашивала, есть ли у Данила родственники, где его родители, где его друзья... Но Алекс серьезно готовил программу - из нескольких несостоявшихся самоубийц выбрал Данила именно потому, что родители его умерли, близких родственников не было и друзей не предполагалось. Какая-то девушка обругала Данила козлом, инфан-тилом и бездарностью. Какой-то старичок рекомендовал парню жить дальше, а там, глядишь, и вкус к жизни проснется; среди этих пресных звонков - половы и шняги - иногда проблескивало подобие интеллекта: кто-то произнес слово "необратимо", кто-то рассуждал о сакральной сущности жизни, об абсолютных ценностях, которые скрепляют общество, и что общественные ценности всегда стоят выше личных, и так далее, ля-ля, тополя.

Для новой программы потребуется только начало. Первые несколько вопросов, и вот это: "Да, это мое сокровенное право... Я не понимаю, с какой радости мне смотреть это скучное кино еше шестьдесят лет... Это в лучшем случае! А то и семьдесят! Черт, мне не надо никакой эвтаназии, я хочу спокойно полетать с крыши! Никто не отвечает за меня, я совершеннолетний, какого черта эта тварь мною помыкает?!"

Тут будет перебивка... И новый материал. Позавчерашний.

Данил - он отпустил бороду и казался старше своих лет - выглядел теперь смущенно и неуверенно; создавалось впечатление, что визит Алекса с камерой (а съемочная группа подловила парня прямо возле института экосистем, где Данил, по агентурным сведениям, уже год проучился) оказался для него событием если не постыдным, то, по крайней мере, нежелательным.

- Нет, - говорил он, пряча глаза. - Теперь я не хочу... Я не хочу говорить об этом. Была какая-то дурость, сам не понимаю. Нет, я не хочу об этом говорить, я живу, мне нравится жить... Вот и все, я должен идти!

И, буквально оттолкнув Алекса, Данил устремляется прочь, и камера провожает его до самых дверей института.

Алекс оборачивается к зрителям. Губы его плотно сжаты.

- Это называется - модификация поведения, - мягко говорит Алекс, глядя камере в зрачок, зрителям в глаза. - Его спокойная, выстраданная позиция теперь представляется ему наваждением, а всякий разговор на "ту самую" тему вызывает тревогу и стыд. Данил Алефьев был модифицирован Пандемом, загляните внутри себя и спросите - себя, Пандема - не случилось ли подобного с вами? Не марионетка ли вы на Пандемовых ниточках?

Тогда, стоя перед камерой и ловя на себе недоуменные взгляды проходивших мимо студентов, Алекс ждал - всеми потрохами, - что Пандем хотя бы возмутится. Подаст хоть знак. Намекнет хотя бы на неэтичность программы по отношению к Данилу... Ничего подобного не произошло.

Он просто хорошо владеет собой, подумал Алекс теперь, прислоняясь спиной к кирпичной стене своего убежища. Даже если я случайно попаду в цель - он не подаст виду. Господи, неважно, был ли этот дурак Данил в самом деле модифицирован; важно, чтобы в это поверили. Пусть они перестанут верить Пандему, Пусть они все захотят... захотят быть людьми... с правом убивать сволочей и убиваться самим...

Убивать сволочей. Ладно, сюжет с самоубийцей получился аморфный, его можно пустить, как приложение...

А вот основной сюжет - про родственников тех пятерых погибших таксистов, и про бандита, который вернулся из тюрьмы. Фотографии - очень хорошие, жуткие фотографии, которые чудом удалось добыть в архиве... Суд... Приговор... И - вот он, красавец, идет себе по улице, кажется, веселый... Несет яблочки в сумке, не видит камеры... Снова фотографии... Давние снимки - молодые ребята обнимают жен, улыбаются... Снова отрезанные головы на оперативных снимках... Лица детей... А вот это хорошо. Хорошо, черт возьми.

Алекс вытащил пачку сигарет. Он бросил курить за год до пришествия Пандема, а потом опять закурил - назло, но разве сравнить тот эффект, который оказывали на него сигареты прежде, с этим детским дымком, который по воле Пандема приходилось высасывать из наикрепчайших папирос?!

"Не завирайся. Вкус точно такой же".

Алекс хмыкнул.

"Как ты думаешь, что почувствуют дети погибших, когда увидят твое... творчество?"

Алекс замер. Достал? Не достал? Неужели зацепил-таки?

"Знаешь, на кого ты похож? На огородника, который гоняет с грядки птиц, топчась по росткам. Тебе совсем не хочется подумать об этих людях?"

Уси-пуси...

- Этого мужика надо убить, Пан. Его надо убить. Позволь мне это сделать или сделай сам.

"Что, мертвый он лучше осознает свою вину?"

- Мне нет дела до его вины. Он убивал ради денег и удовольствия. Он должен быть мертв, в крайнем случае - сидеть на каторге... да, он должен сидеть, или ты, Пан, - его сообщник. Я так и откомментирую в программе. Жди.

"С чего ты взял, что он не наказан?"

- С того, что он жив и на свободе.

"Хочешь эксперимент?"

Что-то новенькое. Что-то настолько новенькое, что от предвкушения холодеет кровь. Неужели все-таки?.. Впервые за столько лет - он достал Пандема?

"С твоего согласия... Ложись спать - во сне увидишь сюжет про этого экс-бандита. Строго между нами. Хорошо?"

ГЛАВА 12

Дарья Никитична Олененко возвращалась домой от девяностопятилетней родственницы. Машина шла на автопилоте, Даша сидела, прижавшись затылком к высокой спинке водительского кресла, и смотрела на россыпь огней, проявлявшихся то справа от трассы, то слева, то внизу, то вверху.

Прежде они навещали Светлану Титовну по очереди - Даша, ее муж Костя, иногда Костина сестра Арина с мужем Кимом Каманиным; теперь Костя был слишком занят, Арина была слишком занята, о ее муже Киме вообще речи не шло, и единственным человеком, не обремененным ни чрезмерной работой, ни напряженной учебой оказалась Даша.

Дашина бабушка умерла давно, еще до появления Пандема; Светлана Титовна приходилась покойной бабушке теткой. Ей посчастливилось пережить племянницу почти на двадцать лет: теперь она понемногу дряхлела, погружалась в воспоминания, переходила в лучший мир, оставляя в этом мире угасающее тело. Пандем был ее лучшим другом и собеседником, но Даша считала, что не навещать старую родственницу нельзя. Дважды в неделю, как штык.

Дорога занимала почти полдня. Светлана Титовна отказывалась переехать из дома, в котором прожила жизнь, и Пандем считал, что она имеет на это право. Прежде, когда родственницу навещали по очереди, все было не так сложно. А теперь Даша чувствовала, что устает.

"Поспи в машине".

Даша отрицательно покачала головой. Лучше дотерпеть до дома и сразу лечь в постель.

Как там Иванка? Уже легла или нет? Или еще не вернулась домой? Самостоятельная особа в свои одиннадцать лет, они все теперь такие самостоятельные... "Мама, ну чего ты волнуешься? Что со мной сделается, а? Это раньше у вас были всякие ужасы с простуженными детьми, которые утонули, когда их задавила машина. Уроки сделала, не волнуйся. Да, мы с ребятами играем в казаки-разбойники... С кем? Да какая тебе разница, ты все равно их не знаешь... Познакомить? Ты что, будешь играть с ними в казаки-разбойники?!"

- Пандем! Она спит?

"Укладывается".

- Что значит укладывается? Зубы чистит?

"Снимает ботинки в прихожей".

- Да который же час?! Почему ты ее раньше не отправил домой?

"Потому что завтра воскресенье. Она утром выспится".

- Ты ей потакаешь!

"Не злись".

...Иванка смеялась; Даша улыбалась в ответ, чувствуя себя глупо. Она мать. Она хорошая мать. Это ее родной ребенок. Единственный, между прочим.

Ее представление о том, что такое "хорошая мать", много лет сидело на ней, как скафандр. Костя знал, что она хорошая мать. Все родственники знали, что она хорошая мать. Еще до Иванкиного рождения она читала книги, учившие ее быть Хорошей Матерью, и каждый уголок ее чисто прибранного, уютного, приспособленного для жизни дома знал, что она - Мать. Хозяйка. Жена.

Она знает свой долг - по отношению к ребенку, к мужу, к Светлане Титовне. Пусть старуха витает в своих облаках - Даша будет навещать ее дважды в неделю. Привозить гостинцы, спрашивать о самочувствии, рассказывать новости...

Усталость. Боже, как она устала. Костя со своими командировками... Ему все равно, ему всегда на все плевать... Иванка, не желающая ничего слушать... Вернее, слушающая только Пандема... И еще Светлана Титовна, скорее бы она уже умерла, проклятая обуза...

Даша вздрогнула и открыла глаза. Машина шла ровно, как по воде, огней вокруг стало больше - приближался центр.

О чем она только что подумала?! Она подумала - хорошо бы Светлана Титовна...

Господи! Ведь она, Даша, - порядочный человек! Как она могла...

Если бы никто не слышал. Мало ли что взбредет в голову уставшей женщине. Подумала и забыла, ведь она единственная, кто не оставил старушку, кто навешает ее дважды в неделю, хотя дорога в один конец занимает почти полдня...

Она хлопнула по панели, приказывая машине остановиться у обочины. Бег огоньков замедлился; скорость вытекала из каплеобразного пластикового автомобиля, и только сейчас Даша осознала, какой она была, эта бешеная скорость.

Она вышла, не прикрыв за собой дверцы. Под ногами была трава, витые, слабо подсвеченные лесенки вели вниз, с автострады; Даша села на ступеньку и обхватила голову руками.

Она пожелала ей смерти!

И Пандем слышал ее.

Что, что Пандем теперь о ней подумает?! Она ведь сама от себя не ждала... Мог ли он ждать от нее... Позор, ужас...

"Дашенька, что с тобой? Это всего лишь глупая мысль, она прошла и ушла, как будто и не было..."

Он еще успокаивает ее.

Лицемер.

* * *

Иванка Олененко играла с ребятами в "Крепости и замки". Сейчас они с Симоном лежали в траве, желая сплющиться как лепешки, а рядом шарили с фонарями братья Михайловы.

Симона им не найти. Симон сливается с ночью и нарочно нацепил черные очки, чтобы блеск белков - а белые у него только белки и зубы - его не выдал. Кроме того, Симон, в отличие от Иванки, умеет передвигаться бесшумно, в его роду поколения охотников, вдвойне стыдно проигрывать, имея в команде Симона...

Иванка повернула голову. Симон смотрел на нее - во всяком случае, она угадывала его взгляд из-под чёрных стекол; она повела глазами, показывая в сторону братьев Михайловых. Он кивнул - она опять-таки скорее догадалась об этом, нежели увидела.

- ...Стой! Стой, кому говорят!

В какой-то момент ей вдруг сделалось по-настоящему страшно. Ужас преследуемого, которому на пятки наступает погоня. Что-то первобытное, засевшее в генах: беги! Беги!..

...А потом они все вместе - "друзья" и "враги" - сидели кружком на балконе замка, курили, мальчишки пили пиво, и им казалось, что они пьянеют. В центре кружка горел светильник на стальной треноге; Симон был преисполнен радости, радость распирала его, как теплый воздух распирает шелковые бока воздушного шара.

Симон с родителями приехал три года назад. Говорил уже практически без акцента - сказался лингвокурс при универе. Сейчас Симону было тринадцать; когда пришел Пандем, он жил в африканской деревушке, наполовину смытой с лица земли желтым жадным наводнением. Его братья и сестры, родные и двоюродные, многочисленные дядья, тетки и бабки гибли с голоду, тонули в размытой глине; его родители были на грани смерти, и сам трехлетний Симон сидел на соломе с раздувшимся от голода животом...

- Ты домой не хочешь, Симон? Туда ?

- Очень хочу. Очень. Через полгодика поедем. Так Пандем говорит.

Тем временем Пандем уже дважды намекал Иванке, что пора бы в постельку. Иванка ныла и выпрашивала по "две минутки"; слишком хорошо было вот так сидеть и ощущать себя героиней, ведь главным в сегодняшней битве стали, конечно же, Иванкин финт и Симонов прорыв...

Братья Михайловы поначалу чувствовали себя обманутыми и проигравшими - но вечер продолжался, они забыли обиду и принялись хвастаться, как обычно.

- А как я его! - выкрикивал Лешка Михайлов, размахивая дымящейся сигаретой. - А он от меня... А я его!

"Все, Иванна. Полдвенадцатого. Подъем".

И сразу же поднялся Симон:

- Пока, ребята... Надо.

Прочие засобирались тоже - некоторые даже испуганно, видимо, Пандем перестал с ними миндальничать; Иванка забросила за плечи рюкзак и вышла из замка под звезды, и сразу же за ней вышел Лешка Михайлов.

- Я тебя провожу? - полувопрос-полуутверждение.

- Зачем? - искренне удивилась Иванка. - Тебе же в другую сторону. Пандем заругается.

- Не заругается, - тихо сказал Лешка. - Пошли... А то вдруг ты в канаву упадешь.

Иванка засмеялась. "Пандем, он дурак?"

"Что ты обижаешь человека? Хочет пройтись перед сном, тебе что, жалко?"

- Ну ладно, - сказала она удивленно.

Уже дома, в прихожей, она села на тумбочку, чтобы стянуть грязные ботинки - и вдруг замерла, глядя в темный потолок.

- Он в меня влюблен, что ли?

"Нет. Ему просто приятно с тобой пройтись".

- А почему?

"Потому что ты здорово придумала эту обманку, с Симоном. Он тебя зауважал".

- А раньше он меня не уважал, что ли?

"Подумай головой. Ему четырнадцать лет, а тебе нет двенадцати. Он считал тебя малявкой".

- Ах во-от ка-ак...

"Ну конечно. Теперь-то он так не считает".

Иванка улыбалась, глядя в потолок, забыв о ботинке и о сырых штанах, которые надо немедленно снять.

- Пандем... А можно я не буду сейчас спать, а порисую немножко? У меня вроде вдохновение прорезалось... А?

"Твоя мама считает, что я тебе потакаю".

- А ты скажи ей, что я уже сплю.

"Знаешь, что бывает с врунами?"

- Что?

"Шутки окончены, Иванна. Марш под душ - и в постель".

* * *

Костя Олененко сидел за низким столиком в ворсистой мягкой комнатке. Все здесь было ворсистым и мягким: ковер, занавески, широкая постель; на бархатной скатерти нежно-персикового цвета стояли полные влаги бокалы, и от фигурно разрезанных фруктов поднимался соответствующий моменту аромат.

После появления Пандема Костя не изменял жене почти три года - три долгих мучительных года, полных стыда и сомнений. Все решилось после встречи с Агатой - той самой, что сидела сейчас напротив, пожевывала комочек смолы из оранжевого пакета (оранжевый цвет на пачках сигарет и блоках жвачки предупреждал о возможном наркотическом действии) и блаженно щурилась на огонек ароматической свечи.

Десять лет назад Агата была обыкновенной семнадцатилетней проституткой. Ее звали Зойка, и она была уверена, что только тяжелая жизнь и необходимость кормить себя привели ее в это ужасное место - на панель.

Тогда Костя не был с ней знаком. Тогда у него была Мышка, милейшая девочка-студентка, к которой он ездил в общежитие, пока жена думала, что он перегоняет машины, или находится в деловой командировке, или еще что-то.

Пришел Пандем, и необходимость зарабатывать на жизнь древнейшим способом отпала. Зойка-Агата поступила в какой-то техникум, но творческая учеба на благо человечества перестала занимать ее уже на вторую неделю. Она пыталась стать танцовщицей, певицей, воспитательницей, наездницей, фотографом, модельершей; все занятия скоро надоедали ей, и с неожиданной тоской вспоминались те дни, когда в коротенькой юбчонке и высоких сапогах она стояла на обочине оживленной трассы, ледяной ветер прохватывал ее сквозь колготки-"сеточку" до самого нутра, а впереди была неизвестность: заплатят - не заплатят, изобьют - не изобьют...

Тогда Костя тоже не был с ней знаком. В его жизни наступила унылая "послепандемная" пора - физическая близость с женой была "обязанностью", хотя и "супружеской", а увязаться вслед за лихой длинноногой девочкой на улице на позволял стыд. Костя стеснялся Пандема!

Как может он изменить жене в чужом присутствии? Пусть бесплотном - но оттого не менее явном, вездесущем? И как потом он вернется домой, станет врать жене, а Пандем в это время будет слушать - и молчать? Его молчание будет, как крышка канализационного люка на плечах, Костины нервы не выдержат, он во всем признается Даше... А Даша...

Тем временем Зойка-Агата встретила старую приятельницу, с которой вместе когда-то мерзли на обочине кольцевой. Приятельница была свежа и довольна жизнью; за те несколько лет, что они не виделись, приятельница , выучилась играть на лютне и петь, танцевать этнографические танцы, составлять букеты, сервировать стол, вязать языком морские узлы, вести утонченные беседы, и еще много чему выучилась. Теперь она работала на дому, привечала чистых и вежливых клиентов, творчески трудилась на благо человечества и была совершенно довольна жизнью.

- А Пандем?! - спросила потрясенная Зойка. Приятельница улыбнулась так таинственно, что Зойка ей снова позавидовала:

- А Пандем... Ты знаешь, это даже в кайф. Это ренессанс какой-то, честное слово.

Зойка поразилась, как много новых слов знает ее бывшая подруга, еще не так давно изъяснявшаяся исключительно бытовым-матерным.

Эта встреча изменила ее судьбу. Спустя несколько месяцев у нее тоже была ворсистая и мягкая комната, и визиты первых клиентов научили ее слову "ренессанс". Все, что происходило на огромной кровати под балдахином, происходило теперь как бы публично - Пандем наблюдал за ней, Пандем видел ее изнутри и снаружи, и одна эта мысль делала ощущения стократ острее.

Вот тогда-то Костя с ней и познакомился. Она убедила его, что то, что он считает изменой, на самом деле никакой изменой не является. Что это игра, всего лишь игра, на которую имеет право любой мужчина - и в особенности Костя, натура артистичная и темпераментная. И они действительно играли: все эти разговоры за круглым столиком, все эти жесты, взгляды, полунамеки не позволяли ему расслабиться ни на минуту. Всякий раз ему приходилось завоевывать ее заново, всякий раз он выматывался, угадывая правила новой игры, и тем слаще оказывался вкус победы.

Он бросал ее. И снова возвращался. И снова бросал, клялся себе и Пандему, что больше никогда-никогда...

Она не скрывала, что у нее бывают и другие гости. Костя прощал.

- Я люблю Дашу! - доказывал он Пандему, запершись в ванной и пустив воду. - Я не могу ее бросить! У меня ребенок... Не говори им, пожалуйста, Дашка... не поймет. Иванка... Ты разрушишь семью. Я люблю их, Агата - это совсем другое... Если ты был мужиком - ты бы понял меня!

- Вопрос в том, как на это посмотреть, - бормотал он в той же ванной некоторое время спустя. - Это пережитки дремучего представления о том, как и с кем надо жить мужчине. Почему я должен чувствовать себя виноватым? Что, Дашке плохо? Ей хорошо, я ее люблю, она это знает. Лишь бы она не узнала...

"Она узнает рано или поздно, Констанц. И в самом деле не поймет".

- Ты ведь не хочешь, чтобы нам всем было плохо? Ты ведь любишь нас, так? Почему ты не устроишь, чтобы Дашка не узнала? Проследи за этим, это просто, просто не допускай до нее лишнюю информацию, чего тебе стоит? Молчание золото... И всем будет хорошо.

"Констанц... Ты можешь поступать как хочешь. Но учти, что Дашка долго не простит. Может быть, никогда".

- Ты все-таки подумай над моим предложением, - говорил Костя и поскорее задвигал весь этот разговор поглубже в память - чтобы не думать о дурном.

...Агата потянулась. Музыка из многих динамиков, спрятанных под драпировкой стен, сделалась громче; Костя знал, что сегодня она хочет от него не столько нежности, сколько страсти, не столько обожания, сколько дикой мужской агрессии. Он шагнул на стол - бокалы опрокинулись, подсвечник упал, и свеча погасла. В зеленых Агатиных глазах вспыхнули правильные огоньки; Костя мягко опрокинул кресло вместе с сидящей в нем женщиной, опрокинул на спинку, в глубокий персиковый ковер. Агата попыталась было вырваться - Костя не дал; она искусно изображала неповиновение и страх - но в глубине глаз горели, как зеленые светофоры, те самые правильные искры, те самые, те...

Костя наклонился к ее губам - и взял у нее изо рта ароматный комочек теплой и клейкой смолы.

- Решительней, - прошептала Агата. - Ты же... - и добавила слово, от которого Костя утробно зарычал, польщенный.

Комочек смолы выпал на обнажившуюся к тому времени Агатину грудь, потянул за собой ниточку вязкой слюны. Костя снова зарычал; Агатины колени, обтянутые узорчатым шелком, казались лбами разукрашенных цирковых слонов. Бедра ее были белые и круглые, будто рыба лосось.

- Пандем! - кричала Агата. - Пандем!

Костя знал, что одно осознание того, что на нее смотрят, способно довести ее до экстаза.

И он вошел в роль насильника. Он вмял жертву в персиковый ворс, будто в шкуру медведя возле горящего костра; Агата стонала жалобно и страстно, плакала и звала Пандема в свидетели. Костя рвал на себе одежду; и в этот самый момент кровь бухала в ушах, волосы прилипли к вискам - в Костиной голове раздался негромкий голос:

"Даша догадалась обо всем. Только что".

* * *

- ...Говори, - сказал Алекс. - Можешь смотреть в камеру, можешь не смотреть. Отвечай: ты давно был знаком с этой женщиной?

Костя казался мокрым, хотя был сухой. Светлые волосы потемнели и поредели. Пушистые ресницы хлопали беспомощно и виновато:

- Я признаю свою ошибку. Я был не прав.

- Сколько лет ты с ней встречался?

- Почти семь лет, - Костя перевел дыхание. - С перерывами. Я расставался с ней, мы не виделись по целым...

- Семь лет, - Алекс обернулся на камеру. - Семь лет Пандем знал, что происходит, и ничего не предпринял, чтобы что-либо изменить.

- Погоди, - слабо запротестовал Костя. - При чем тут Пандем...

- Ценность, которой всегда считалась нормальная человеческая семья, утрачена безвозвратно. Да, эта цен-ность-знавала тяжелые времена - чего скрывать, мы сами жертвовали ею... чтобы снова к ней вернуться. Профессия проститутки могла приносить барыши - но в глубинных слоях общества, в консервативных кругах, в народных, я не боюсь этого слова, кругах, быть проституткой всегда считалось стыдным... Что теперь?

Алекс выдержал эффектную паузу - три секунды - и махнул рукой оператору. Обернулся к Косте:

- Все. Свободен. Спасибо.

Костя хотел что-то сказать - но не нашелся. Побрел к выходу из студии; Алекс забыл о нем. Он видел программу целиком; он давно вынашивал эту идею, и материал был отснят заранее, а тут очень кстати подвернулась история с Костиными изменами. Уговорить Дашу на интервью пока не удавалось. Пока. Алекс был уверен, что и к ее сердцу найдет дорожку и что программа получится сильной. После этих его слов - "Что теперь?" - пойдет материал, отснятый в десятках публичных домов, откровения замаскированных посетителей - мозаика на месте лица действует на зрителя завораживающе... Все эти сеновалы, дворцы, бассейны с гротами, весь этот роскошный приют утонченнейшего разврата... Мужчины, может быть, просто переглянутся, зато женщины - да, Алекс рассчитывал на женщин, они были адресатами этой программы...

Он остановился на полдороге из студии в свой кабинет.

Мороз прошел по спине. Эхо давнего сна.

- Ты меня не запугаешь. Ты - меня - не запугаешь. Если понадобится, я поставлю камеру в своей спальне, засниму себя в кошмаре и пущу в эфир - с соответствующими комментариями...

"Я тебя не трогаю. Ты сам вспомнил".

- Что с вами, Александр Максимович? - испуганно спросила девочка-ассистент.

ГЛАВА 13

Ким разглядывал рисунки старшего сына.

Их было много - Арина собирала тщательно, начиная с самых первых, бережно складывала в альбом, и вот теперь Ким мог воочию наблюдать, как крепла Виталькина рука и развивалось представление .о мире. Если в три года он рисовал двух человечков - одного на поле среди кривеньких ромашек, а другого над его головой, то в последних рисунках уже можно было узнать знакомое лицо с высокими скулами, впалыми щеками, с приподнятыми уголками рта.

Пандем, как его видит Виталька. Вот лес. Тщательно выписаны все известные художнику породы деревьев. С каждого ствола смотрит одно и то же лицо угадывается в очертаниях коры, в черных отметинах на белой березе, в расположении сучков. Арина права - мальчик талантлив. И учительница музыки говорит то же самое...

Вот город. Ленты магистралей, цветные тени машин, люди с улыбками на лицах, дети с мячами, с цветами, со школьными сумками. Надо всем этим склоненное лицо. Тоже узнаваемое. Виталька рисовал его тысячу раз: Пандем в окне, Пандем на экране телевизора, Пандем в зеркале, и, как воплощение затаенной мечты - Пандем в обнимку с самим Виталькой, Виталька у Пандема на плечах...

Только на нескольких рисунках Ким обнаружил себя, . Арину и Ромку. И почти везде все они стояли, замерев, будто позируя, взявшись за руки, улыбаясь.

"Он воспринимает вас с Ариной как часть самого себя".

Ким вздохнул.

* * *

Праздновали громко и весело. За десять лет прежние свадебные ритуалы успели смениться новыми, а поскольку жених и невеста были, по сути, подростками, то и веселье больше походило на детский день рождения, нежели на свадьбу, какой ее помнил Ким. Шурка и его будущая жена Вика наприглашали всех своих одноклассников и однокурсников, соседей, приятелей и просто знакомых; в полдень состоялся собственно обряд - жених и невеста поднялись на живописный пригорок, покрытый белыми цветами, по очереди произнесли формулу супружеской клятвы и обменялись кольцами; грянул невидимый оркестр, толпа знакомых и родственников обрадовалась громко и энергично, и тут же началось всеобщее празднование.

Веселились в городке аттракционов, купались в открытых бассейнах, ели, пили и пускали кораблики, катались на лошадях и верблюдах, устраивали фейерверки, без устали желали новобрачным любви и процветания. Всякий находил себе собеседников: Александра собрала вокруг себя средних размеров толпу и просвещала гостей о пресловутом проекте "Рейтинги". Арина раздаривала керамические украшения и взяла первый приз, стреляя из лука в яблоки на веревочках. Виталька скоро куда-то исчез с парой-тройкой других таких же пацанов. Лерка развлекала разговором папу и маму, специально ради свадьбы внука прилетевших из Индии, где они теперь жили. Даша бродила среди толпы с царственной грустью на лице; Костя сказался больным и не пришел. Алекс...

"Какого черта? - спросил тогда Ким. - Зачем выносить на публику? При том, что Дашка его бросила и почти наверняка никогда не простит?" - "Ты его адвокат? - поинтересовался Алекс. - Или, может быть, адвокат Пандема?" - "Ну что тебе нужно от Пандема?" - устало спросил Ким. "Я мужчина, - Алекс неприязненно усмехнулся. - Мужик. С яйцами. Поэтому когда я вижу чудовище, я ищу, как его убить. Если я вижу бога, я ищу, как его свергнуть. Я всегда ненавидел поповские сказки и людей-овец".

- Ким?

Он вздрогнул. Алекс, легок на помине, обнаружился у него за спиной. Вот странно, Ким думал, что он так и не подойдет.

- Есть разговор, - сказал Алекс, напряженно усмехаясь. - К тебе. Как к почетному пандемоведу.

* * *

Трехлетний мальчик Рома Каманин строил город из песка. В отдалении визжали, катаясь с горок, гоняя на велосипедах и ныряя в фонтаны, малолетние Ромкины Родственники, друзья родственников и дети друзей родственников - не прельщаясь всеобщим весельем, Рома выкладывал из спичек улицы, возводил дома с круглыми окнами, втыкал палочки-светофоры и бормотал под нос, и не заметил деда, Андрея Георгиевича Каманина, который подошел и остановился у него за спиной.

- Ромыч?

Мальчик обернулся.

- Давно не виделись, - неловко пошутил Андрей Георгиевич. Они и в самом деле не виделись довольно давно: если не считать сегодняшнего свадебного утра и позавчерашнего суматошного дня, они не виделись два с половиной года - дед помнил внука младенцем, внук помнил деда мягким расплывчатым облаком, голосом в трубке и человеком на фотографии.

- Что делаешь, Ромыч? - спросил дед.

- Играю, - тихо отозвался внук. Дед опустился рядом на корточки:

- Это город, да? А ты строитель?

- А я Пандем, - пояснил мальчик. - А они, - он провел рукой, обозначая невидимых обитателей песочного поселения, - мои люди. Я с ними говорю.

- А-а, - сказал дед после паузы. - А я хотел тебе вот что...

И он, порывшись в большом кармане мягкой непраздничной куртки, вытащил книжку с картинками - все еще очень яркими, хотя книжка когда-то была куплена в подарок трехлетнему Киму Андреевичу.

Дед боялся, что Рома кивнет и вернется к строительству, - но Рома заинтересовался. Отряхнул руки от песка, мимоходом вытер ладони о штанишки; дед спрятал книгу за спину:

- Нет, так нельзя, надо руки помыть, это же книжка... Давай пойдем помоем руки, ты возьмешь апельсин или яблоко, и я тебе почитаю?

- Я и сам умею, - сказал Рома.

- Э-э-э, - дед кашлянул. - Знаешь, я тоже сам умею, но люблю иногда, чтобы мне почитали. Это интересно. Давай попробуем?

Рома подумал - и кивнул. Склонившись над своим городом, что-то пробормотал невидимым маленьким людям, поднялся с колен и последовал за дедом к рукомойне и потом - к белой скамейке под кустом сирени.

- ...Царь с царицею простился, - начал дед. - В путь-дорогу снарядился...

Внук слушал, переводя удивленный взгляд с картинки на дедово лицо - и снова в книгу. Дед читал, с выражением, вдохновенно, Рома молчал и слушал, лицо у него было сосредоточенное.

"Пандем?"

"Да, Андрей?"

"Он говорит с тобой?"

"Да. Он не может понять, почему они умирают".

Андрей Георгиевич осекся и перестал читать. Рома сидел тихо.

- Где? - тихо спросил дед.

"На него она взглянула, тяжелешенько вздохнула, восхищенья не снесла и к обедне умерла", - процитировал Пандем.

- Понимаешь, Рома... - начал было дед.

- Понимаю, - мальчик кивнул. - Мне Пандем уже объяснил. Это было в старые времена, когда люди умирали просто так..

Под сиренью стало тихо. На полянках смеялись и разговаривали: гости разбрелись по парку, развлекаясь кто как может. На невидимом за деревьями озере скрипели уключины.

- Ну, они не просто так умирали... - начал дедушка Андрей Георгиевич. Рома вздохнул:

- Ты знаешь, деда... Это не совсем хорошая сказка. Она красивая, да. Но она неправильная. Мне Пандем рассказывает лучше.

* * *

Александра Андреевна Тамилова вечно оказывалась в центре внимания. Она не прилагала к этому усилий, но и не тяготилась таким положением дел: она просто была в Центре внимания, легко и естественно, как жук на листе подорожника.

Ее программа "Рейтинг" процветала вот уже несколько лет. Вскоре после окончательного воцарения Пандема случился всплеск так называемой творческой энергии: Все, кто неплохо рисовал в детстве, писал повести в школьных тетрадках либо пел хором на именинах и свадьбах, теперь получили возможность донести свое сокровенное до миллионов потенциальных ценителей, и в образовавшемся половодье как-то сразу утонули все меры, весы и критерии. По неписаному закону автор, как он ни канючь, не мог получить от Пандема ни похвалы, ни порицания: ищи понимающих, говорил Пандем, и кое-кто всерьез полагал, что Пандем "не разбирается в искусстве". На самом деле - и Александра это понимала - он просто уступал человечеству площадку для состязаний, стадион, где каждый свободно, без оглядки на авторитеты, мог помериться с ближним длиной шага, длиной языка, длиной... да чего угодно, ведь похвальба, предваряющая соревнование, для некоторой части человечества оказалась третьей - после хлеба и любви важнейшей надобностью.

Пандем снял с себя обязанности судьи - но кто-то ведь должен устанавливать правила и оглашать результаты, поэтому критиков, анализаторов, знатоков и советчиков развелось едва ли не больше, чем собственно творцов. Понадобилось несколько лет, чтобы лучшие из них - острейшие, ярчайшие, образованнейшие, наконец - набрали вес и передавили прочих; Александрии клуб "Рейтинги" (телепрограмма, форум в сети, еженедельная газета, агентство новостей и постоянный совет экспертов) был сейчас одним из законодателей вкусов в области традиционных искусств, прибирал к рукам искусства нетрадиционные и провоцировал у конкурентов столь не любимую Пандемом зависть.

Александра стояла, окруженная стайкой гостей (сейчас, через полчаса после начала разговора, это была уже крупная стая гостей, если говорить начистоту). Обсуждали последний свемуз-конкурс; Александра улыбалась краешками губ. Поощренные ее вниманием, какие-то студентки - Шуркины приятельницы - рассуждали о жизни и об искусстве. Оказывается, они следили за конкурсом и видели почти все, что было на него представлено, и они были восхищены оригинальностью вышедших в финал композиций. Подумать только! Буквально за несколько лет родилось совершенно новое искусство, не принадлежащее ни музыке, ни живописи, ни скульптуре; да-да, свемуз - не синтез старых искусств, а нечто прин-ци-пи-ально иное!

Не отменяя прохладной улыбки, Александра объяснила девочкам - а на самом деле собравшимся вокруг зевакам-ценителям, - что девочки ошибаются. Ничего оригинального в свемузе пока не наблюдается: она, Александра, будет первой, кто зарукоплещет новатору, но пока - увы - имеем всего лишь механистический гибрид музыки со зрительно-тактильными фантазиями, нежизнеспособного уродца, недалеко ушедшего от своей шумной прародительницы - провинциальной дискотеки с мигающими лампочками.

Девочки, к чести их, быстро справились с шоком и даже продолжили разговор. Да, признали они, к сожалению, пока что свемуз остается просто набором зрительных ассоциаций, приведенных в соответствие с музыкой... Но зато как эмоционально, как ритмично, как жестко, как натуралистично, как брутально, как деструктивно, в конце концов - в каждой второй работе есть что-то от мнимо пережитой автором смерти...

Печально покивав головой, Александра сообщила девочкам, что те не имеют понятия ни о жизни, ни о смерти, равно как и авторы большинства конкурсных работ. Что если бы хоть кто-то из этих авторов, отягощенный проблеском таланта, смог воспроизвести в своей работе простое человеческое чувство - зарождение первой любви, например, - то она, Александра Тамилова, простила бы автору даже неизбежную в таких случаях банальность. Но нет: нынешние свемуз-деятели предпочитают фантазировать на тему выпущенных кишок, за что она, Александра Тамилова, приговаривала бы к порке на площади.

Девочки горячо согласились: да, молодой жанр переживает кризис. Уровень нынешнего конкурса - по сравнению с прошлогодним - упал "до ниже пола". На столь сером и скудном уровне выделяются искренностью простые фантазии о жизни, о любви...

Александра пожала плечами. Увы, многие нынешние авторы не в состоянии воссоздать ничего, выходящего за рамки ванной комнаты или душной спальни. Сложнейшая техническая база, немалая энергоемкость, колоссальные возможности для эмоционального воздействия - свемуз, одним словом, - и все это призвано служить обывательским представлениям о несчастье либо же, упаси Пандем, о счастье - о что за жалкие, утопающие в соплях потуги!

Девочки не смутились ничуть. Разумеется, именно это они и хотели сказать: среди нынешнего всеобщего дилетантизма трудно найти светлое пятно, мало кто понимает, что именно возвращение к великим традициям прошлых веков, а именно любовь в ее шекспировском понимании, и так далее. Александра безжалостно смотрела в их горящие глазки; слушателей становилось то больше, то меньше, но основная часть их не расходилась, заинтересованная.

Среди девочек случилось небольшое разногласие: блондинка продолжала настаивать на обязательной любви как литературном условии, брюнетка же, уловив нечто в Александрином взгляде, быстро поменяла позицию: современное искусство, говорила она, исподтишка подталкивая подружку коленкой, должно нести позитив, то есть звать людей в космос, потому что только романтика неоткрытых планет, только порыв человека в неведомое, только тот фронтир, на котором реализуются лучшие свойства человеческой натуры...

- И любовь, - добавила брюнетка.

- И любовь, - со вздохом подтвердила Александра. - Простите, милые, что не могу уделить вам больше времени, но у меня здесь есть и другие обязанности, все-таки женится мой сын...

Толпа загалдела, запоздравляла, кое-где зааплодировала. Александра, все также отстраненно улыбаясь, выбралась из теплого дружеского круга.

Механически убирая со лба волосы. Думая о другом.

* * *

- Санька, а что с Алексом? - спросила Лерка, присаживаясь рядом на скамейку. Скамейка висела на цепях, как Белоснежкин гроб.

Смеркалось. Молодежь зажигала свечи - обыкновенные, цветные, "танцующие". Бах! - в небе разорвалось маленькое солнце очередного фейерверка.

- Что с Алексом? - переспросила Александра, помолчав.

- Мне показалось, у него сын женится, - осторожно заметила Лерка. - А он...

- Да, - сказала Александра. - Знаешь, парадоксальные реакции Алекса лично меня уже двадцать лет как не удивляют.

Лерка качнула скамейку. Толчок получился слишком сильным, пришлось притормозить ногой.

- Он плохо выглядит. Депрессивно. Вот что я имела в виду, - пробормотала Лерка, будто извиняясь.

- Пандем, - не повышая и не понижая голоса, сказала Александра. - Алекс у нас пандемоборец... Мне не думалось, что это может быть опасно.

- Опасно? Что ты такое говоришь...

Лерка осеклась. Мимо по дорожке проскакал сын Кима Виталька на низкорослой пегой лошадке, за ним неслись, вопя и не поспевая, штук пять мальчишек разного возраста.

"Пандем?"

"Да, Саня".

Александра поняла вдруг, что еще секунда - и она привычно делегирует Пандему право объясняться с сестрой. С ее собственной сестрой-близнецом. С самым близким, пожалуй, человеком. Она тряхнула головой:

"Прости".

"Все хорошо".

- Все хорошо, - повторила Александра вслух. - Видишь ли, Лерка, Алекс не говорит мне, что там у них произошло с Пандемом. И Пандем не говорит. Вероятно, они оба считают, что мне вовсе незачем об этом знать.

* * *

Лерка Каманина с детства ненавидела униформу. Любую; собственная школьная форма была знаком унижения и рабства, и еще совсем маленькой девочкой она дала себе клятвы никогда не влюбляться ни в военных, ни в милиционеров. Даже одинаковые врачебные халаты внушали ей отвращение. Вернувшись домой с последнего школьного экзамена, она сняла шерстяное платье, аккуратно надела его на "плечики" и долго разглядывала, будто увидев впервые - разглядывала, прежде чем повесить прежнюю вещь в шкаф (кто-нибудь другой, может быть, ритуально сжег бы свою форму, облив бензином, но Лерка брезгливо сторонилась эффектов, демонстративности и ажитации. Она сняла с себя форму, этого было достаточно).

После прихода Пандема формы стало гораздо меньше. Военные сняли форму; милиционеры сняли форму, врачей больше не было, и Валерии показалось, что это изменение сделало мир немножечко лучше.

Тем неприятнее была ей эта последняя мода - униформа кланов, цехов, команд, униформа, которую никто не насаждал. В лингвоунивере стаями ходили студенты, гордые тем, что вступили кто в исторический клуб, кто в спортивную команду, кто в объединение собаководов, а кто и в "союз рыжих"; все они носили какие-то шевроны, знаки отличия, знаки особых заслуг и возросшего мастерства. Форма их еще не была собственно формой, но некоторые признаки вполне угадывались: схожий покрой, одинаковые кепочки, одинаковые значки на одинаковых лацканах...

"Это игра. Многим людям хочется ощущать свою принадлежность к чему-то большому и значительному. Особенно молодым".

- Я понимаю...

Сейчас, сидя на покачивающейся скамейке рядом с пустым местом (Александра минуту назад отправилась исполнять утомительные обязанности матери жениха), Лерка разглядывала костюмы танцующих на площадке людей и ловила то здесь, то там значок, погончик, нашивку...

Из полутьмы явилась Даша. Лерке не хотелось бы с ней разговаривать именно сейчас; Даша несла свою драму, готовая поделиться с каждым встречным, Лерке казалось, что она испытывает удовольствие быть обиженной. Быть обманутой. Быть преданной, если на то пошло.

- А где Иванна? - спросила Лерка, несколько поспешно предупреждая первую Дашину жалобу. Даша безнадежно махнула рукой:

- Уйди и не следи за мной, на то есть Пандем. Я понимаю, теперь вовсе не обязательно быть матерью. Теперь мать живет своей жизнью, а ребенок играет с Пандемом, учится с Пандемом, слушает Пандема и перед Пандемом отчитывается. Я понимаю, очень многим это удобно. Никакой ответственности. Никаких усилий. Твое дело родить, а там - само вырастет. Посмотри на этих ребятишек, у них у самих через пару лет будут дети... Они им будут уделять внимание? Вот ты, Лера, будешь уделять внимание внукам?

Внукам, подумала Валерия и вдруг затосковала. Ни с того ни с сего, среди веселья, да еще перед необходимостью как-то отвечать на Дашины реплики.

- Двоюродным внукам, - поправила она через силу.

- Знаешь, - продолжала тем временем Даша, - эти молодые вообще не знают жизни. Мы-то еще помним время, когда можно было просто идти по улице и вдруг попасть под машину. Вполне. Или пойти сдать анализы и обнаружить рак. А эти выросли, как принцы, ни о чем не заботятся, все за них сделается и так...

- Они учатся, - сказала Лерка, безуспешно давя в себе раздражение. - Шурка сидит за учебой по восемь часов каждый день. И два часа пашет в тренажерном зале.

- Разве это учеба? Я смотрю в Иванкины тетради - не понимаю ничего. Ни задач, ни примеров, ни диктантов. Картиночки, рисуночки, стрелочки. Ни полей в тетрадке, ни оценок в дневнике.

Лерка сжала кулаки. Короткие ногти впились в ладони; Лерке хотелось сказать что-то обидное, может быть, даже ударить эту глупую самоуверенную Дашу, и прав Костя, тысячу раз прав, что сбежал от нее к какой-то девке...

"Что с тобой, Лерка, дружочек?"

Она прекрасно понимала, что Даша не сказала и не сделала ничего, способного породить в душе эту мутную бурю. Вероятно, не в Даше дело?

"В.от такой у тебя милый характерец..."

Даша вдруг поднялась, вглядываясь в мерцающую цветную полутьму:

- Вот, для родственников времени нет... Извини, Лерочка, я сейчас...

И потерялась в ночи где-то на полдороге к большому видеоэкрану, где крутили на радость гостям семейные хроники, где незнакомая девочка лет семи купала в ванне

игрушечного котенка.

Лерка перевела дыхание. Ей было стыдно перед Пандемом.

"Пойдем погуляем? Туда, где потише".

Она послушно поднялась и отправилась в парк, где в темноте покачивались опустевшие карусели, поблескивали ручейки в траве и в отдалении звучал водопад.

- У меня скоро будут внуки, Пандем.

"Древний стереотип. Появление внуков как сигнал наступившей старости. Как отмашка финишного флажка; а теперь предъявите обществу жизненные успехи и личное счастье как высшее достижение..."

Лерка улыбнулась:

- Ты так трещишь... Прямо как сорока...

"Стыдно признаться?"

- Отстань, ради бога...

"А вот подожди, пока твои собственные дети подрастут..."

- Не смей меня сватать! - она хлопнула ладонью по стволу темного дерева. Рука заболела.

"Ты такая забавная... Тридцать пять лет, глубокая старость, конец жизни, конец надеждам... Лерка, девочка, не смеши. У тебя впереди еще много интересного".

- Ничего у меня нет впереди... такого особенного.

"Почему ты отталкиваешь человека, который тебе приятен и интересен? Почему ты с таким энтузиазмом его прогоняешь?"

- Густаво? Он мне не нужен. Мне не нужен никто.

"Нужен, Лерка. Очень нужен".

- Не нужен... Если ты, конечно, не влезешь ко мне в голову и не свернешь там какой-нибудь винт...

"Не дождешься..."

- С чего ты взял, что я несчастна?

"Ты?! Ты одна из счастливейших на свете Лерок, а что?"

Она усмехнулась. Опустилась на колени, зачерпнула воды из ручейка, выпила, проливая на блузку. Мокрой ладонью провела по лицу:

- Я всегда люблю то, до чего нельзя дотронуться, до чего никогда не дотянуться... Как я, дура, купилась на Игорька... стыдно вспомнить. Знаешь, я, наверное, просто ленюсь быть счастливой... Только не надо меня сватать, ладно?

- Нет уж... К счастью - пинками...

Валерия вздрогнула и обернулась. Человек стоял в пяти шагах, прислонившись плечом к стволу; в первую минуту она не поняла, кто это. Он подошел неслышно, он стал свидетелем ее последних слов, почему же Пандем не предупредил...

Он стоял, не шевелясь. В темноте она не видела его лица.

- Э-э-э... - позвала она неуверенно. Незнакомец тихонько хмыкнул в ответ.

- Пан?!

Лерка выпрямилась. Шагнула вперед, остановилась в нерешительности. Боялась, что он не позволит приблизиться к себе. Исчезнет.

- Пан... Ну... ты даешь.

Он оттолкнулся от ствола. Двинулся ей навстречу; она стояла, будто пришитая к траве, к земле, к опавшим листьям.

- Счастливейшая из Лерок... Глупейшая из Лерок. Это лесть?

Она зажмурилась:

- Ты знаешь, Пан... Собственно, зачем говорить. Знаешь.

* * *

- Я обнаружил, что у Пандема есть кнут, - сказал Алекс. - Причем такой эффективный, что я всерьез подумываю: не бросить ли мне к чертям всю мою бодягу и не заняться ли разведением бабочек, свободно и творчески.

"Пандем?"

"Да?"

"Что он имеет в виду?"

"Не беги впереди лошади. Тебе человек рассказывает - выслушай".

- Посоветовался? - усмехнулся Алекс.

Он выглядел изможденным, но оттого ничуть не менее упрямым. Ким вспомнил, как на Алекса, тогда молоденького, тогда курсанта-первокурсника, бросались девушки. И как Александра, всегда обретавшаяся где-нибудь поблизости, сшибала и срезала их, как умелый ковбой, художник кнута, срезает муху в полете: вжик... вжик... вжик...

Итак, кнут.

- И что же тебя напугало до такой степени, что ты подумал о свободных и творческих бабочках?

- Сны, - сказал Алекс. - Он хозяйничает в моих снах, я чуть было не рехнулся, потому что он виртуоз. Он знает, чем меня взять.

"Пандем?"

"Задавай ему любые вопросы".

- То есть, - медленно начал Ким, - он наказывает тебя за твои программы? Что, есть прямая связь между программой - и кошмаром?

- Нет, - сказал Алекс, помолчав. - Он делает вид, что мои программы не волнуют его нисколько. Так это или не так... хрен теперь узнаешь. Наверное, он все-таки врет: пусть булавочным уколом, но я его достал.

- А почему...

- Он, с понтом дела, пытался переубедить меня. Хуже всего. Переубедить. Если бы просто дать по голове... Нет. Был сюжет про бандитов... Ты, наверное, помнишь, это было громкое дело, взяли банду, убивавшую таксистов, было много шума, но дали пожизненное, в том числе главарю... потому что уже тогда были козлы навроде Пандема, только из людей. Вот этот зверь отсидел годика два, пришел Пандем и его выпустил на фиг, живи, ешь яблочки, все такое. Понимаешь?

- Да, - сказал Ким.

- Врешь, ни хрена не понимаешь. Кажется, я достал Пандема этим сюжетом. Он сказал: "Хочешь эксперимент?" В ту же ночь... Если бы я хоть понимал, что сплю! Я во сне был этим самым убийцей... Ч-черт. Это ад кромешный, я с тех пор трясусь при одном виде постели... А я все-таки не совсем трус, если ты заметил. Вот так... И тогда я сразу понял, куда делись все эти агрессивные, жадные, злые дяди и тети и каким образом твой друг Пан научил человечество жить в мире и не лезть в чужой карман. Если ты напрямую спросишь его - он, конечно, не признается. Расскажет о том, что он собеседник, милый друг и прочая.

- He понял, - сказал Ким после паузы. - Что именно тебе снилось? Детали? Алекса передернуло:

- Мне снилось, что я - тот самый отморозок. Теперь. Что я живу. Иду по улице. Вокруг меня люди...

- И что?

- Ничего. Я - то есть он - живу, когда надо бы сдохнуть. Просто выключить свет. Люди смотрят на меня. Обходят стороной. Люди все знают, но на это плевать, потому что я сам про себя все знаю. Понимаешь? Ад внутри. А снаружи яблочки, хрум-хрум...

- То есть внятно объяснить ты не можешь, - сказал Ким.

Алекс махнул рукой:

- Не прикидывайся, тебе все понятно... С одной стороны, милосерднее было бы того убийцу прикончить. С другой стороны... Пандему так легко управлять нами! Кем угодно! Даже мной. Потому что я не могу не спать, а он хозяин в моих снах. Одного сознания, что это может повториться... Что все мы ходим под этим молотом... Суперкошмар, индивидуально заточенный под мою - или твою - психику. Суперкошмар-сводящий-с-ума. И ты, и наши дети, и внуки... И Виталька, и Ромка, и будущие дети Шурки с Викой... А?

- Это все, что ты хотел мне сказать?

- Да в общем-то все, - Алекс махнул рукой. - Раньше мне казалось, что ты тоже мужик. Тоже взрослый, упертый, мужик, одним словом. Когда ты лег под Пандема - я огорчился, честное слово...

Ким, почти не размахиваясь, ткнул его костяшками пальцев в челюсть. Алекс поперхнулся и сел, спиной ударившись о ствол; Ким шагнул к нему, чтобы бить дальше - и понял, что мышцы не слушаются. Онемели.

"Тебе самому будет стыдно вспомнить. Ты человек с волей, Кимка, стоп..."

Алекс потрогал лицо руками. Облизнул губы. Ему уже не больно, подумал Ким с сожалением.

"Какого черта, Пан?!"

- Скандалишь, - Алекс, все еще сидя, усмехнулся. - Давай-давай. Спроси кой о чем своего друга и покровителя.

- Заткнись, - сказал Ким.

- Ты еще вспомнишь мои слова, - Алекс поднялся. - Ты уже сейчас понимаешь, до чего я прав, понимаешь, но боишься признаться себе. А ты не бойся. Только если нас будет много, мы сможем с ним что-нибудь сделать.

* * *

Светлая щель между неплотно закрытыми шторами - контур раннего утра. Виталька Каманин проснулся в полшестого; кровать была двухэтажная, этажом ниже спал Ромка. Виталька свесил голову - брат действительно спал, беззвучно и как-то очень серьезно. Ромка все делал серьезно. Виталька привык.

Он посмотрел на часы и улегся снова. Ничего не вспоминалось: он не понимал, что его разбудило. Вчера была свадьба... Было весело... Все бесились... А в половине одиннадцатого мама отвезла их домой. И они легли спать. А сегодня воскресенье. Вот и все.

Нет, что-то еще было...

Он глубоко вздохнул - и вспомнил. Была лошадь. Он ездил на ней верхом, как в старом-старом фильме. Это было во сто крат лучше, чем на машине или на велосипеде. Солнце пробивалось сквозь ветки деревьев такими... полосами. И все вокруг смазывалось на скорости, во всяком случае ему казалось, что он не просто быстро едет - мчится, летит. Он наклонялся, чтобы ветки деревьев не хлестали по лицу... Ему казалось, что за ним гонятся, что он откуда-то вырвался, убежал и теперь за ним никто не может угнаться...

"Пандем?"

"Да?"

Виталька попытался сформулировать вопрос. Пандем учил его этому - внятно формулировать. Наверное, будь Виталька лет на десять старше, у него все равно бы ничего не получилось, поэтому он просто спросил:

- Почему я проснулся?

Он едва шевелил губами. Ромка спал этажом ниже.

"Может быть, ты перегулял вчера на свадьбе? Перебесился?"

Виталька подумал. Нет, он чувствовал, что дело не в этом. Вернее, не только в этом. Недаром Пандем ответил вопросом на вопрос. Пандем не врет.

- Нет. Мне показалось...

Виталька снова задумался.

Когда ему было пять лет, он вдруг открыл для себя, что старые люди умирают. Да, они уже очень старые, но они все равно хотят жить! И он, Виталька, когда-нибудь станет старым... А родители? Ведь мама с папой постареют гораздо раньше! Ему сделалось страшно - вот так же, на рассвете, - он заплакал в подушку и плакал, не переставая, пока Пандем ему объяснял, что он не умрет почти точно, и даже его родители, может быть, тоже не умрут. Потому что человечество расселится в космосе, перейдет на новый энергетический уровень, и тогда старение и смерть станут ненужным, отжившим законом природы. И Виталька заснул счастливый оттого, что смерти нет.

Почему он вспомнил то утро?

Ромки тогда не было. Кровать у Витальки была другая. Почему он вспомнил то утро?

Вчера, несясь на лошади, он ни о чем таком не думал. А во сне... Или в ту секунду, когда он просыпался... Ему подумалось: а все те люди, что скакали на лошадях до него? За ними гнались, чтобы убить... Или они сами гнались за кем-то... А ведь были еще те, что шли в бой... Они не боялись?

- Пандем... Они не боялись?

"Боялись".

- Тогда почему?

"Потому что преодолевали страх смерти".

Виталька прикрыл глаза. Ему увиделось: вот человек летит, склонившись к белой гриве, а за ним по пятам - всадники, желающие ему смерти. И еще он увидел: человек выходит навстречу врагу, а лицо у него сосредоточенное, как у Ромки. Он поднимает меч...

Виталька лежал, обхватив себя за плечи, и дышал часто-часто. Что-то внутри у него было... как будто прищепкой защемили где-то внутри, в сердце. Хотелось плакать. Но не грустно.

- Пандем!

"Да?"

- А я бы так мог?

"Думаю, мог бы. Ты ведь храбрый".

- Пандем! А... никто ведь не узнает, что я бы так мог.

"Почему? Вот ты пойдешь в бассейн и прыгнешь с вышки..."

- Это не то, Пандем, - сказал Виталька, еще подумав. И добавил по-взрослому: - Видишь ли... Ты, наверное, не поймешь.

* * *

"...Потому что воспитание - это тоже модификация. Ограничение свободы. Выработка желаемых реакций с помощью системы стимулов... А если речь идет о взрослом человеке с сильной волей? Экстремальное воспитание... Или запрограммировать его. Или убить на фиг, а уже детей его вырастить "правильно"... Ким, ты в самом деле хочешь слушать от меня все эти мозолистые банальности?"

Ким снова был один, на скамейке посреди пустого парка, скамейка висела на цепях - и едва-едва покачивалась, хотя Ким сидел совершенно неподвижно. Возможно, ритмичных толчков его крови было достаточно, чтобы нарушить равновесие.

- Значит, ты наглядно объяснил Алексу...

"Если бы ты знал, Кимка. Как трудно иногда объяснить. При том что понимаешь человека до дна, когда этот человек - ты сам. Ну вот нет у него музыкального слуха. Для него диссонансов не существует, и гармонии не существует тоже..."

- А ты уверен, что гармония и диссонансы существуют даже тогда, когда нет рядом чьего-нибудь уха?

"Не уверен - знаю".

- Стало быть, у тебя есть вкусы, которые ты полагаешь абсолютными и незыблемыми, и ты...

"Ну что ты снова стонешь, Ким... Пуганая ворона в виду вечного куста... Я храню в себе наборы вкусов, взглядов, идей, которые существуют на земле и существовали когда-либо. Я оперирую памятью человечества. И что, я стану навязывать моднице длину юбки?"

- Я не имел в виду...

"Я знаю. В тебе вдруг ожил давний призрак - пугало Всемирного Цензора. Твое сознание на дух не переносит Доброго Учителя - тебе подавай Хитрое Чудовище, завладевшее миром. В этом ты ничем не отличаешься от Алекса..."

Скамейка на цепях качнулась сильнее. В отдалении квакали лягушки, заходились, вознося к небу заливистые, почти соловьиные трели.

- Ты прав, - сказал Ким.

"Кимка, ты ведь никогда не был легковерным... Десять лет мы с тобой вместе. А стоило Алексу сыграть тебе забытую, привычную мелодию - и ты готов, как крыса, идти за старыми страхами..."

- Не преувеличивай.

"Наследство, которое я получил десять лет назад - это вовсе не праздник... Ты знаешь. Очень трудно объяснить слепому разницу между темнотой и светом... Между прекрасным и отвратительным. Приходится объяснять разницу между полезным и вредным; это унизительно для человечества, но я миллионы раз поступал именно так. Потому что мне надо было, чтобы человечество перестало убивать себя, разрушать себя, развращать себя... И воспроизводить себя - без изменений - в. своих детях... Кстати, я все-таки сделал Алекса счастливее. Теперь он верит, что я боюсь его до такой степени, что решил наказать..."

- Ладно, - Ким поморщился. - Теперь расскажи мне, что ты сделал с убийцей.

Птицы в кронах звучали все громче.

"Убийца... Как тебе сказать. Во-первых, ввиду моего присутствия в мире он стал неопасен для окружающих. Во-вторых... мне небезразличен и этот человек тоже. Вечно мстить ему, пусть, страдая, искупает причиненное им страдание?"

- Нет, пусть гуляет и радуется.

"Ким, ты не бывал в его шкуре... Он пережил суд, угрозу смертной казни, два года в лагере... он направлен на саморазрушение. Ему хотелось наказания. Он его получил".

- То есть ты сделал ему подарок?

"Да. В какой-то степени. Если раскаяние - подарок..."

- Он раскаялся?

"Да... А что, по-твоему, может быть страшнее... и милосерднее для убийцы?" Светало.

- Пан... Неужели мы с этим сумасшедшим Алексом сумели вывести тебя из равновесия? Огорчить?

"Был момент, когда ты испугался меня".

- Да, - сказал Ким, помолчав.

* * *

Новобрачные смотрели на озеро. Туман нависал длинными белыми пеленками, и в просветы между ними видна была вода, опрокинутые стволы сосен и камыши на том берегу.

- Здорово, - шепотом сказал Шурка, в то время как Вике хотелось, чтобы он молчал.

Пандем знал, чего хочется Вике. И потому не издал ни звука.

Вика смотрела на одухотворенное Шуркино лицо, смотрела и боролась с раздражением, смутным, как этот туман. Все было хорошо - но все было не совсем так, как надо.

Шурка вел себя не так, как она ожидала. Шурка должен был ее обнять, сейчас, прямо сейчас...

Шурка виновато засопел. Обнял.

Ему подсказал Пандем.

ГЛАВА 14

Александра вернулась домой, чуть не качаемая ветром. Пятый по счету Большой Фест длился десять дней и выпотрошил эксперта Тамилову до состояния пустой шкурки.

Все началось первого июня в двенадцать по Гринвичу; миллион человек одновременно выпустили в небо каждый по лазерной "бабочке", и туристы, в эти дни битком набившиеся на орбитальные станции, вопили от восторга, наблюдая эффект сквозь обзорные иллюминаторы: "Смотрите! Живая! Она живая! Земля живая!"

Потом они - и с особым удовольствием дети - развлекались тем, что синхронно - миллион человек на шести континентах! - двигались, пели, танцевали. От этих песен носился ветер, от танцев подрагивала земля; Александра помнила свое состояние по предыдущим четырем Фестам - огромная площадь, заполненная народом, эйфория и невиданная, непохожая на алкогольную, внутренняя легкость... В этот раз она взяла с собой на "действо" не только молодоженов Шурку и Вику, но и обоих племянников - десятилетнего Витальку и трехлетнего Ромку. Виталька радовался, носился, как щенок по первому снегу; Ромка спокойно стоял рядом, и Александра не раз и не два спросила у Пандема, все ли с ним в порядке. "Он тоже радуется. Но по-другому. Темперамент..." Первые три дня прошли, эйфория схлынула, и началась работа: конкурсы и рейтинги, а значит, напряжение и дрязги. Александра во главе своих экспертов намертво схлестнулась за влияние с ассоциацией "Trough" (компания энергичных австралийцев, в которую неведомо как затесался один британский филиал). Жестоко спорили о вкусах, высмеивали и поддевали друг друга, проводили своих претендентов на премию в обход претендентов чужих; по одной только комбинированной скульптуре было десять закрытых голосований и три переголосовыва-ния. (Пандем, необычно молчаливый в эти дни, подсчитывал голоса мгновенно и точно.) По ходу дела Александра узнавала о конкурсантах (и конкурентах) все больше и больше - с подачи Пандема; к концу Феста они уже казались ей сборищем шумных и неудобных, но симпатичных, в общем-то, родственников.

Творческих открытий - без дураков открытий, а не "домашних радостей" - не было, Александру начинало это смутно тревожить.

- Чему ты удивляешься, - заявил бестрепетный Алекс, каждый вечер выходивший с ней на связь. - С окончанием мировых потрясений наступила эпоха скучающей посредственности... Ну, скрестить бульдога с носорогом. Ну, надеть на балерину хромокостюм! Ну, попрыгать всей планетой в каком-нибудь циклопическом хороводе... Это цирк, это аттракцион, но не искусство. Искусству нужны голод, холод, смерть и провокация.

- Конечно, - говорила она в ответ ласково. - Ну, разумеется, Сашка. Ты прав.

Фест закончился. Александра чуть не расплакалась, прощаясь с идейными противниками; впрочем, этот взрыв эмоций не помешал ей забыть их уже через час. Она вернулась домой вечером того же дня: Алекс встретил ее затейливым блюдом, наполовину синтезированным, наполовину приготовленным вручную. Впрочем, оригинальность многослойного мясного рулета и его трудоемкость Александра оценила не сразу, а лишь после деликатного напоминания Пандема: "Honey, ты же не сено жрешь...".

- Сашка, ты чудо, - похвалила Александра, может быть, несколько суетливо.

- Да уж, - отозвался Алекс с кривой усмешкой. - Я решил переключиться на кулинарию... пока.

"Пан?!"

"И незачем так орать... Он бросил свою программу".

"Какого черта..."

"У твоего husband'a гвоздь в седалище, ты не заметила?"

"Ты его достал?"

"Я?! Помилуй, девочка, у меня доставалка до такой степени не выросла... Просто, пока ты делаешь культурку, твой благоверный активно живет внутренней жизнью".

- Сашка, - сказала Александра вслух. - Ты что же... до сих пор психуешь? Алекс промолчал.

* * *

Маленький синий купол был отлично виден с автострады. Ким проследил за ним глазами; освещенный солнцем, купол уплыл назад - не мелькнул, как крона большого дерева или погодный шпиль, а именно уплыл, не теряя достоинства.

Ким, сам не зная почему, притормозил. Потом и вовсе остановился; дал задний ход, и "ездилка", не разворачиваясь - модель "Тянитолкай", перестроилась на встречную полосу движения.

Купол снова приблизился - медленно, недоверчиво, так одичавшие звери подходят к человеку. Ким бросил машину на обочине, огляделся, нашел лесенку-паутинку, ведущую с автострады вниз.

Еще недавно здесь был поселок, превратившийся теперь в район разлившегося, как море, двухэтажного города. Рядом строилась подземная автоматическая фабрика; от автострады до церкви оказалось идти дольше, чем Ким предполагал.

Над стройкой летал, подобно большому нетопырю, воздушный фильтр. Ловил и пожирал клубы черного дыма, нет-нет да и поднимающиеся над монтажным колодцем. В церковном дворе было зелено; за оградой росли непуганые, никем не ломанные вишни, и блестящие темные ягоды висели на уровне Кимовой груди.

Он замешкался на пороге. Запоздало удивился: а зачем я сюда?..

Изнутри церковь казалась еще меньше, чем снаружи. Женщина в светлом головном платке деловито собирала свечные огарки в маленькое жестяное ведро; свечи - точно такие же, как во времена Кимового детства, - лежали тут же, рядом, на столе, покрытом вышитой скатертью.

Ким повертел в пальцах тонкий желтый стержень; в полумраке, справа от алтаря, горели пять или шесть огоньков, отражались в чистом стекле, прикрывавшем икону, и оттого казалось, что их вдвое больше. Перед иконами стояли три женщины и мужчина, все порознь; ближайшая к Киму женщина была его ровесница - она что-то беззвучно шептала и время от времени размашисто крестилась.

Удивительно, думал Ким, глядя на огоньки свечей. Удивительно, как бог... нет, не так. Как Пандем ухитряется существовать рядом с богом? Как они помешаются в одной картине мира?

Он зажег свою свечу от огонька самой маленькой, самой слабой из тех, что стояли перед иконой. Посмотрел в строгое лицо, обращенное к нему из темноты и будто плывущее над трепещущими огоньками. Вздохнул.

Получается, что он пришел к богу жаловаться на Пандема?

Кто-то подошел и остановился рядом - от ветра колыхнулись язычки свечей. Ким скосил глаза - подошедший был в темном одеянии до пят; Ким подумал, что хорошо бы священнику не пришло в голову заговорить с ним. Он не нуждался сейчас в священниках - впрочем, он никогда в них не нуждался...

Не глядя на Кима, человек в темном одеянии перекрестился на икону. Мельком глянул на Кима и вышел, подметая полами каменные ступеньки порога. Как он живет, подумал вдруг Ким. Что там у него внутри?

...Помнится, сразу после прихода Пандема его объявили антихристом. Соответствующими цитатами из Библии были оклеены все стены, их повторяли и повторяли по телевизору, по радио... В какой-то момент было страшно - казалось, люди, поверившие в скорый конец света, готовы своими руками его приближать...

Кто-то - да, кажется, тот же Алекс Тамилов - заявлял тогда с привычным цинизмом: драки не будет. Эта дрянь Пандем слишком силен; с ним бесполезно воевать - погоди, они попросту включат его в свою картину мира...

И он оказался прав. Что говорил Пандем каждому верующему и сомневающемуся, какие доводы, исторические примеры и цитаты из Библии приводил - Киму неизвестно; тем не менее бури и бунты понемногу стихли, а храмы стояли, как прежде, правда, прихожан стало ощутимо меньше... Потом иерархи всех конфессий каждый своим постановлением признали Пандема полноправным обитателем материального мира - не богом, не чертом, а чем-то вроде нового Интернета. Кто-то говорил, что Пандем - дело рук человеческих; кто-то конкретизировал "порождение научно-технического прогресса". Лишь особо непримиримые церковнослужители продолжали свою войну - рутинную, бесконечную, как лента Мебиуса...

Интересно, а если дикарь сочтет Пандема своим богом - Пандем сможет ему доказать, что это не так? И станет ли доказывать?

И где граница, за которой дикарь считается недикарем?

Ким опомнился. Его свеча догорела уже до половины, а он так и не решил, чего просить у бога. И просить ли вообще?

Ему вдруг показалось, что в церкви душно. Он неумело перекрестился и вышел во двор; здесь было пусто. В отдалении шумела стройка; спелые вишни покачивались над узкой, старой, вросшей в землю скамейкой.

* * *

- Добрый день, - сказал визитер. - Здравствуйте, Александра Андреевна.

Александра свирепо улыбнулась. Если бы не Пандем - черта с три она согласилась бы беседовать с визитером именно сегодня, сейчас; она еще не пришла в себя после Феста, ее тревожило душевное состояние Алекса, она не была настроена на разговоры об искусстве, а ведь именно о нем, проклятом, и собирался что-то поведать плечистый, из литых мышц состоящий атлет, явившийся сегодня к ней в гости.

"Он гимнаст".

"Я за него рада".

"Выслушай его, honey".

Визитер приподнял одну бровь: на лице его было сомнение, адресованное, впрочем, не Александре. На несколько секунд оба - эксперт Тамилова и ее гость застыли, не доведя до конца начатого движения, глядя друг на друга стеклянными глазами; хорошо, что в этот момент в комнате, кроме них, никого не было. Впрочем, и наблюдатель, случись он поблизости, сразу же понял, что оба всего лишь разговаривают с Пандемом.

- Добрый день, - сказала наконец Александра. - Бернард?..

Предварительный обмен любезностями, знакомство и прочее сократилось благодаря Пандему до нескольких фраз. Атлет сразу же приступил к сути предупредив заранее, что ему понадобится пятнадцать минут монолога. Пока он говорил, Александра разглядывала его скуластое загорелое лицо, глаза, большие и печальные, как маслины под дождем, и большой мягкий рот.

"Пан?"

"Не в твоем вкусе".

"Хм..."

- И как мы назовем это новое искусство? - буднично спросила она, когда черноглазый атлет закончил и перевел дух.

Собеседник, кажется, чуть растерялся. Он ждал какой-то другой реакции; возможно, он хотел, чтобы она удивилась больше.

- Идеи носятся в воздухе, - она сжалилась над ним и чуть улыбнулась. Нет, я вовсе не хочу сказать, что вас опередили... Если у вас есть работающее устройство - вы первый. Если нет...

Атлет чуть прикусил нижнюю губу и вытащил откуда-то из кармана круглую плоскую коробочку, похожую на старинный CD-плеер.

- Так, - Александра повертела коробочку в руках. - Куда это вставлять?

- Никуда, - черноглазый коротко переговорил с Пандемом, и его замешательство улеглось. - Две нашлепки на мочки ушей и леденец - под язык...

- Леденец?

- Попробуйте...

Александра заложила за уши пряди жестких черных волос, прилепила к мочкам две металлические шайбочки ("Хм... красиво, нет?"). Потом с некоторым сомнением покатала на ладони крупную зеленую таблетку, похожую на фигурный кусок мыла. ("Морщишься, как русалка на коровьем пляже... Там закатана прорва ресурсов, жри, пока дают...")

Леденец был чуть кисловатый. Пощипывал за язык.

- Первая композиция называется "Пробуждение в летний солнечный день в брезентовой палатке", - сказал черноглазый, заметно волнуясь.

- Я готова, - кивнула Александра. Черноглазый коротко вздохнул.

* * *

Его звали отец Георгий. Он был старше Кима - на пять лет или на двадцать, невозможно было определить. Черная борода, короткая и жесткая, не могла скрыть глубоко ввалившихся аскетичных щек; прямоугольные дымчатые очки не могли скрыть очень темных, очень резких глаз. Впервые встретившись с ним взглядом, Ким с тоской подумал: нет, разговора не получится, не стоит и затевать...

- Хотите вишен, Ким Андреевич?

Пара глянцевых темных ягод лежала на узкой и белой, как у женщины, ладони отца Георгия. Странно, что у такого человека такие руки...

- Спасибо, - сказал Ким. Некоторое время они молча ели.

- Значит, - сказал наконец Ким, - вы все эти десять лет не разговариваете с ним? Совсем?

Священник улыбнулся. Показался сразу на десять лет моложе:

- Не стесняйтесь, Ким Андреевич. Не бойтесь меня обидеть... Вы хотите спросить, считаю ли я, что присутствие Пандема на земле каким-то образом оскорбляет бога?

-Да.

В наступившей тишине пели птицы. Неподалеку - по другую сторону автострады - квакали лягушки. Шум стройки почти полностью стих.

Все еще улыбаясь, отец Георгий покачал головой:

- Ко мне приходили и спрашивали... Спрашивали примерно так: значит, у нас теперь вместо господа - Пандем? Я спрашивал в ответ: почему? Ну как же, говорили мне. Ведь он всемогущ, как господь, и всеведущ, как господь... Значит, он - бог?

Отец Георгий замолчал.

Снаружи, за церковной оградой, бегали дикие куры - поджарые, в снежно-белом и красно-буром оперении. На ограду с разгону вскочил подросток-кот - куры с воплями кинулись кто куда, некоторые даже пробовали взлететь...

Кот прошуршал травой. Снова стало тихо.

- А вы? - спросил Ким.

- А я в ответ тоже спрашивал: а откуда взялась в этом мире и куда денется после телесной смерти ваша бессмертная душа? И разве есть что-то в этом мире, что может Пандем - и не мог бы, пусть в далеком будущем, человек?

Ким не сразу понял., что он имеет в виду; священник глядел на него торжествующе, будто только что посвятил Кима в великую тайну.

- Ушли болезни, - сказал Ким, пытаясь осмыслить сказанное. - Но ведь вся история медицины... Люди пытались избавить от болезней себя и ближних и кое в чем даже преуспели...

- Еще педагогика, - подсказал отец Георгий. Ким внимательно его разглядывал - будто увидев впервые.

- Вам кажется, что православный священник должен выглядеть иначе и говорить иначе? - отец Георгий протирал очки белым носовым платком. Ким подумал, что очки без диоптрий - на всей Земле не осталось ни одного близорукого...

- Да... Скажите, пожалуйста, а всеведение Пандема - как вписывается в вашу концепцию?

Отец Георгий надел очки. Воззрился на Кима сквозь дымчатые стекла:

- Жителю древнего мира... да хоть начала двадцатого века, зачем далеко ходить... Любой компьютер показался бы всеведущим. А голос внутри головы... Разве невозможно представить себе технологию... Микрочип, с помощью которого звуки и изображения передаются прямо в мозг... Это в какой-то степени общее место, вы меня извините...

- Общее место?!

Отец Георгий развел руками:

- В свое время я во множестве читал журналы - научные, псевдонаучные... Откровенно фантастические...

- Значит, Пандем - суперкомпьютер?

- Ну, не так уж прямолинейно...

- А вам не кажется, - начал Ким, уже забыв о деликатности, - что вы сейчас пытаетесь спрятаться? Просто повторяете точку зрения официальной Церкви: Пандем, дескать, новый паровоз, поэтому нам только кажется, что его "черти толкают", а на самом деле - безобидный пар?

Отец Георгий сорвал с дерева еще пару ягод:

- Ну... я всего лишь могу сказать вам, что думаю. А вы можете верить мне или нет... А что до официальной Церкви... тут не все так просто. От лица всей Церкви я говорить не могу...

- А дети? Новое, совершенно другое поколение, по сравнению с нами марсиане...

- Нет. Сравните последнее предпандемное поколение - ваше, например, Ким Андреевич, - и поколение, выросшее две тысячи лет назад. Сравнили? Разница куда больше, чем между вами и вашими детьми... Вы скажете - то десять лет, а то две тысячи. А я скажу: это количественная разница. Не качественная... Вы спросите: разве Пандем не занял в их душах место бога? А я отвечу: за всю историю человечества было много всякого, что пыталось занять место бога в душах детей... И очень часто это всякое... побеждало. На время, Ким, на короткое время...

- Если Пандем суперкомпьютер, - медленно начал Ким, - и если его сведения о мире истинны и полны... А по всему выходит, что это так... Почему он ничего не знает о боге? Почему у Пандема нет доказательств божьего присутствия?

- А вас не смущает, - отец Георгий вытер вишневый сок с усов, - что первые космонавты, оказавшись на орбите, не нашли там никого, сидящего в облаке?

Ким ничего не стал отвечать.

Солнце поднялось высоко. В тени церкви лежали две молодые оленихи, и каждая из них по-своему напоминала Арину. Ким вздохнул.

- У вас на душе тяжесть, Ким Андреевич, - неожиданно сказал отец Георгий.

- Да, - сказал Ким, глядя на дремлющих олених. - Меня разлюбила жена.

* * *

Это случилось вскоре после Шуркиной свадьбы. Однажды утром Ким сказал Арине, усадив ее на кровать перед собой:

- А давай поиграем в такую игру: ты сегодня весь день не будешь разговаривать с Паном?

Уже потом он понял, что тон был выбран неверно. Арина давно не ощущала себя ребенком рядом с мужем; Ким ошибся - вероятно, утратил нюх, привыкнув советоваться с Пандемом. А может быть, просто не повезло. Слишком волновался.

- Не понимаю, - сказала тогда Арина и сказала резковато: - Почему?

- Потому что сегодня воскресенье, - сказал Ким. - Я хочу видеть в твоих глазах тебя, твои мысли, а не тень вашего разговора. Понимаешь?

(Это была следующая ошибка. Он начал ее упрекать, а стоило... что-то придумать. Что угодно, только не упреки.)

Арина сидела перед ним, напрягшись, и - Ким видел - спрашивала у Пандема, за что ей такая обида от близкого человека.

Тогда он взорвался.

Нет, он ничего не сказал. Слава богу, на это у него хватило выдержки. Он просто поднялся... даже не хлопнул дверью. Просто поднялся и вышел.

И не вернулся вечером домой. Не позвонил. Арина и без того знала от Пандема, где он и что с ним. Нет повода для волнений.

...В какой-то момент, сидя в моторной лодке посреди речки, он малодушно подумал: а хорошо бы она волновалась. Хорошо бы ревновала хотя бы. Отправиться в бордель? Гнусно...

Моторку он взял на пристани. Там был тент, чтобы ночевать, и ручной ресторанчик, чтобы готовить еду.

Внутри его была совершенная, непривычная тишина. Никто не разговаривал с ним. Иногда Киму казалось, что он оглох. Ночью, выпив лучшего вина, которое нашлось в ресторанчике, он говорил сам с собой. Ему было смешно, потому что Пандем, великий Пандем, сверхсущество и вторая Природа, обиделся, наверное, и решил Кима наказать...

Под утро он понял, что ошибся снова. Пандем чувствовал, как были бы болезненны для Кима - сейчас - попытки завязать разговор, и, с обычным своим тактом, дал ему возможность побыть наедине с собой.

Прошла неделя. Ким вспомнил, как определяют время по часам, и как управляют механизмами, и как пользоваться картой. И много чего вспомнил, неторопливо и подробно - мальчика-Пандема возле горящей машины, молоденькую Арину в день их первой встречи... Рождение Витальки, рождение Ромки...

И, вспоминая, он сделался - впервые за много лет - чудовищно, космически одинок.

* * *

Отец Георгий молчал. Вертел очки в руках. Смотрел на Кима широко посаженными, жесткими черными глазами:

- Вы поймали меня... подловили, сами того не желая, Ким... Вам нужен кто-то... посредник между Пандемом и вами?

- Я не могу просить вас...

- Конечно. Я так здорово объяснил вам, что перед господом Пандем ничто... Карманный калькулятор. А сам я десять лет не говорю с ним. Это больше, чем привычка...

- Извините, - Ким поднялся. - Я пойду.

- Я могу посоветовать вам больше молиться. И просить помощи у Него. И вверять себя Его воле...

- Да, да...

Наверное, Ким надеялся, что после сбивчивой исповеди станет легче на душе. Нет, не стало.

Теперь он шел к выходу. Тропинка была вымощена кирпичами, сквозь щели пробивалась трава... Возле самой калитки его догнал окрик:

- Погодите, Ким Андреевич!

Ким обернулся.

Отец Георгий спешил следом. Очки в его руках броса: ли во все стороны нервные белые блики.

- Погодите, Ким... Одну минуту. Рано или поздно это должно было случиться...

Ким не знал, оставаться ему или уходить. Отец Георгий крепко взял его за рукав и водворил обратно на скамейку:

- Будьте здесь. Одну минуту. Подождите... И скрылся в дверях церкви быстро перекрестившись на пороге.

Ким прикрыл глаза; вишни тыкались прямо в щеку. Казались теплыми.

Отец Георгий вернулся и в самом деле быстро. Лицо его казалось еще суровее, еще аскетичнее прежнего:

- С божьей помощью я принял решение... Прошу вас, подождите еще. Пока не вернусь. Будьте здесь...

Он повернулся к Киму спиной и двинулся в глубь церковного садика. Шаг его, поначалу твердый и решительный, становился все мягче и медленнее; наконец темное одеяние скрылось за деревьями.

Ким сорвал вишню и бросил в рот. Не чувствуя вкуса.

...Говорить с Пандемом - впервые за десять лет? Ради Кима - или ради себя самого?

Терпение. Дождаться. Ответы придут. Что-то должно проясниться.

...Он спросит у отца Георгия: стало быть, обладатель бессмертной души в телесном бессмертии не нуждается?

И еще он спросит: значит, открытое участие Пандема во всех наших делах, в наших мыслях и ощущениях... Эти его повседневные чудеса - и есть доказательство того, что Пандем не бог? Потому что как можно верить в чудо, которое каждый день у тебя перед глазами... О какой вере может идти речь... Искушение чудом...

Нет... то главное, о чем он спросит, - как теперь им с Ариной жить? Как жить Киму, зная, что он - второй в очереди за Арининой любовью?

Но если бы Арина была истово верующей... Ким тоже был бы вторым?..

А желание быть первым - это что же, гордыня, которую надлежит смирять?

Экая каша у меня в голове. Экая густая каша...

* * *

- М-да, - протянула Александра, растирая мочки ушей. - Сколько это звучит? Три минуты?

Слово "звучит" выскочило само - по аналогии. На самом деле коротенькая пьеска о пробуждении в палатке рассчитана была вовсе не на слух.

- В принципе композиции могут быть сколь угодно долгими, - сказал черноглазый атлет-изобретатель. - Можно запустить тему... На весь день... А по мере совершенствования устройства отпадет необходимость в леденце, по крайней мере...

Александра почесывала теперь уже кончик носа.

"Знаешь, dear, на что это похоже... На уже переваренную кем-то музыку".

"Не говори ему этого".

"А что мне ему сказать?"

"А что говорят человеку, который не просто додумался, но сделал что-то впервые в истории человечества?"

"Экий ты патетический старичок".

"Сама старуха. Циничная".

- Бернард, - сказала Александра. - Я, во-первых, поздравляю вас... Во-вторых, я сейчас рекомендую вас, э-э-э...

"Браунихе. Она оценит".

- ...рекомендую эксперту в области высокотехнологичных искусств госпоже Джулии Браун из Новой Зеландии...

"У них полтретьего ночи. Присниться ей?"

"Вот еще, зачем такая спешка..."

"Она обрадуется".

"Ну приснись, Фредди Крюгер..."

Черноглазый атлет Бернард вдруг заулыбался. Кажется, Пандем напрямую транслировал ему реакцию Браунихи. Александра вдруг вспомнила про свою усталость.

"Пан, деточка... А какого пса ты не связал его напрямую с кем-то из техноложек?"

"Только после вас, мадам. День, когда вы потеряете свой замечательный нюх, станет для земной культурки днем траура".

"Ты же без меня видишь, что это высокотехнологичная пшенка. Ну, транслируются мне усредненные эмоции в определенной последовательности... Эдак человек разучится даже любопытство проявлять, пока ему не проиграют композицию под названием "Юный техник"...

"Такие, как Бернард, не разучатся... Когда станет ясно, что эмоциональный транслятор не найдет широкого применения, он будет уже увлечен чем-то другим".

"Не найдет? А страшилки транслировать?"

"Страшилки - да. Но это другой жанр".

- Пока всего двадцать коротких композиций, - сказал, все еще улыбаясь, Бернард. - Александра Андреевна, у них в Нью-Зиланде велись работы по тому же пути, но зашли в тупик... И я, кажется, знаю, на чем они обломались... Да, кроме "Пробуждения", это еще "Полдень зимой", "Сосновый бор", самая сюжетная и острая - "Горка"...

- Ах, Бернард, - сказала Александра. - Если ваш метод действительно приживется... знаете, как будут называться композиции девяноста процентов ваших последователей? "Убийство школьницы", "В заколоченном гробу", "Изнасилование в склепе"...

Черноглазый слушал Пандема и, кажется, не обратил на ее слова никакого внимания.

* * *

Отец Георгий отсутствовал час сорок минут. Ким беспокоился; наконец длиннополое одеяние замаячило между белеными стволами (а в саду около церкви все было чистое и ухоженное, даже одичавшие куры).

Лицо священника, прежде бледное, было теперь непривычно румяным - как будто он просидел весь день под солнцем. Ни слова не говоря, отец Георгий опустился рядом на скамейку. Перевел дыхание.

Ким молчал, давая ему возможность собраться с мыслями.

- Странно, - шепотом сказал отец Георгий. - Как странно, Ким Андреевич... Вы заметили, как он изменился за десять лет?

- Он?

- Пандем... Вы не можете заметить, вы ведь постоянно с ним общались... Я нет. Теперь это совсем другое существо... Это...

Отец Георгий развел руками, будто подыскивал слова и не мог подыскать.

- Я виноват перед вами... - начал Ким.

- Нет-нет, все вышло как нельзя лучше... На благо... Ким Андреевич, вы ведь воспринимаете его как человека?

- Ну... да. Если правда - то да...

- Мне и самому показалось, что я говорил с человеком... Во всяком случае, мне было легко с ним говорить.

-Да?

- Удивительно... Мне показалось даже, что он... не знаю, как сказать... испытывает какие-то эмоции... И огорчен, если тут уместно это слово... вашей размолвкой, видите ли, он полагает вас своим другом... хотя мне не совсем понятно, как возможна такая дружба... Он говорит, что у него глубокая эмоциональная связь с вашей женой. Он не может лишить ее своего постоянного присутствия. Он считает, что это будет шоком для нее, что она будет несчастна. А теперь несчастны вы, Ким. Послушайте, это существо, Пандем, оно, кажется, очеловечилось до того, что страдает...

- Что?!

Отец Георгий задумался. Опустил глаза, сосредоточился; беззвучно зашептал, обращаясь к богу, Ким расслышал только "помилуй" и "соблазн"...

- Оно... он... Ким, а вам не приходило в голову - если Пандем человек... Так, новый человек, всемирный... Тогда может быть не только "он", но и "она"... Он мужчина в той же степени, что и женщина... психологически, я имею в виду. Если... Простите, я сейчас слишком волнуюсь, могу сболтнуть лишнее...

- Н-нет, - выговорил Ким. - Продолжайте. Пожалуйста.

ШЕСТНАДЦАТЫЙ ГОД ПАНДЕМА

ПРОЛОГ

Питер закончил вторую школьную ступень на полгода раньше основной группы; к тому времени у него было четкое представление о том, кем он хочет быть (морским экологом) и чего на избранном пути желает достичь (вычистить от остатков токсичной дряни те впадины морского дна, куда предшественники-экологи еще не добрались). Идея большого "выпускного" путешествия принадлежала не Питеру даже - Пандему; зато Питер сам выбрал маршрут. Ему хотелось социальной экзотики.

Он прекрасно знал, что вовсе не все люди на Земле живут так, как его друзья, родственники и те будущие коллеги, с которыми он каждый день общается по сети. Ему хотелось увидеть не столько экзотические экосистемы (плавали, видели, знаем), сколько экзотическое общество; по наивности своей он думал, что так называемые традиционные общины доживают последние годы, потому что люди ведь по сути своей одинаковы, и, значит, с Пан-демовой помощью установят вскоре по всей Земле одина-ковый, удобный для жизни уклад...

Город, куда Питер прибыл на маленьком туристическом новолете, казался призрачным не только из-за странной архитектуры, не только из-за изумрудных вьющихся растений, заполонивших все улицы (гибрид лианы и фикуса?), не только из-за неестественно-синего неба и сахарного цвета мостовой; сверху палило солнце, а в городе работал климат-контроль, и потому воздух дрожал. Из марева вырастали шпили, акварельно-размытые у основания, с вершинами, будто нарисованными тушью. Питер был полон благоговения и слегка растерян.

Пандем очень подробно объяснил ему, как себя следует вести, что надо делать и чего не следует делать ни в коем случае. В прохладной комнатке, похожей на ячейку пчелиных сот, Питер скинул комбинезон и переоделся в местное; вскоре оказалось, что город ведет себя так, будто никаких туристов нет и в помине. Питер ожидал базара с яркими коврами, с оружием, со старинной посудой; Питер ожидал развлечений и этнографических зрелищ, верблюдов, коз, открытого огня под открытым небом, музыкальных инструментов, боев и плясок; ничего подобного. Странные растения вились по резным столбам, по ступеням и стенам. Красные и белые язычки цветов сворачивались в трубочку, когда на них налипала присевшая было муха. Наблюдая за цветочной охотой, Питер понял, почему в городе так мало надоедливых насекомых.

Весь день Питер бродил один, слушая нескучные лекции Пандема по истории и этнографии, местные страшилки и анекдоты. К вечеру он значительно поумнел, а народу на улицах стало побольше; в основном это были мужчины в черных и цветных одеяниях, увешанные золотыми и серебряными знаками различия, и Питер ни за что не разобрался бы в родовой, клановой, цеховой принадлежности каждого, если бы не Пандем.

Женщины не ходили поодиночке - только группами; впервые увидев такую группу, Питер едва удержался, чтобы не разинуть рот.

"Пан, они в масках?!" - "Можно сказать и так..."

Одинаковые лица женщин были похожи на белые лубки с прорезями для глаз. Они шли, сбившись в плотную стайку. Питеру сделалось страшно.

"Пан... Почему они молчат?"

"Они болтают, не умолкая. Через меня".

"Почему они не поворачивают голову?.."

"У них микрокамеры установлены на лбу, висках и на затылке... Круговой обзор".

- А зачем... - сказал Питер вслух и тут же прикусил язык.

Стемнело. Марево над землей рассеялось; теперь город казался реальным, а шпили, подсвеченные зеленоватым светом, наоборот, призрачными. Расположение домов и улиц неуловимым образом изменилось; на каждом шагу ждали распахнутые двери, за которыми галдели и смеялись, и непривычно пахло, и мерцали огни...

Протрубил, будто хриплый слон, музыкальный инт струмент. В небе над огромной площадью зажегся огромный экран; строчки и строчки, графики, имена Питер и без Пандема понял, что перед ним колоссальный рейтинговый список. На площади варилась, как в котле, толпа - она не была единой, она дробилась на группки и островки, и каждый, похоже, находил того, кого искал - благодаря Пандему...

- Это соревнование? - спросил Питер вслух, не боясь быть услышанным в таком гаме.

"Ты хотел бы?.. В дверь направо - можно выбрать поединок на холодном оружии или просто драку. Два квартала вперед, налево - соревнование в остроумии. А еще есть измерение силы воли - кто дольше выдержит боль... Или кто дольше других сумеет не думать об обезьяне".

Питеру показалось, что Пандем удерживает смешок.

- А где эти... женщины?

"Войди в сеть..."

В маленькой комнате, похожей на ячейку пчелиных сот, Питер вытащил из ниши в стене маленький местный компьютер. Войти в местную сеть без помощи Пандема он не стал бы и пытаться; доступ был зашифрован, засекречен (от кого?!), затруднен...

"Давай-давай. Не ленись".

...Ощущение было такое, будто сдернули-с глаз пыльную занавеску. Будто черно-белый экранчик вдруг сделался цветным; Питер смотрел и слушал, разинув рот.

Они выходили все под одинаковым ником - "Гюрза"...

Они были такие разные! Яркие, веселые, остроумные, они играли на органах и на домрах, танцевали на виртуальных барабанах, пели, рисовали, сочиняли стихи на -многих языках, Пандем синхронно переводил - но главное, подсказывал Питеру, как себя вести, и удерживал от того, чтобы сказать глупость.

- Пан! Я не хочу уходить!

"У тебя есть еще время".

- А можно мне приходить сюда прямо из дома? Или из школы? Потом?

"Хочешь хороший совет?"

- Пан...

"Чувство меры - замечательная вещь. Подружись с ними - и расстанься прежде, чем поймешь, до какой же степени вы разные..."

ГЛАВА 15

Виталий Кимович Каманин, пятнадцати с небольшим лет, вышел из дома на рассвете, никем, кроме Пандема, не замеченный.

Нельзя сказать, чтобы он поссорился с родителями. Нельзя сказать, чтобы ему надоел брат. Ему просто захотелось одиночества, дороги, кого-нибудь встретить, познакомиться с кем-нибудь новым, или никого не встречать, а идти по обочине и смотреть, как вокруг меняется мир.

Позавчера Витальку срезали на отборочных в пилотскую школу. Никакой неожиданности: Пандем предупреждал, что он плохо подготовлен. В совокупности Виталька недобрал тридцать процентов - и по физике, и по физкультуре, и по психологической устойчивости; шестеро его одноклассников прошли, а Виталька - и еще десять человек - остались за бортом.

Виталька проехал до городской черты на "червяке", который его мама иногда неправильно называла "электричкой". На полустанке было тихо, чисто и почти безлюдно; Виталька сошел с перрона и побрел под автострадой - по тропинке узкой, как лезвие, обрамленной высокими ромашками и приземистыми листьями подорожника. Он шел, слушая собственные шаги и ни о чем не думая.

Над головой проносились будто порывы ветра - автострада не спала ни днем, ни ночью, ни утром; отец рассказывал, что раньше машины были тяжелые и вонючие. Когда-то Виталька видел такую машину у кого-то из старых соседей...

- Почему кто-то может, а кто-то нет? Мы что, не равноправные?

"Не равноправные. Они ведь не умеют рисовать, как ты".

- А если я не хочу рисовать? Кто это определяет - кому чем заниматься? Кому летать, а кому сидеть носом в коленки?

"Природа".

- Ну не надо, Пан! Ну не надо! Какая такая природа? Если ты видишь, что человек чуть-чуть на тест не дотягивает - почему ты не выправишь ему, например, вестибулярный аппарат? Чтобы стал как надо?

"У разных людей разные вестибулярные аппараты".

- Почему? Что от тебя отвалилось бы, если бы я сдал тест?

"От меня бы ничего не отвалилось. От тебя бы отвалилось, и очень сильно".

-Что?

"Воля. Способность к соревнованию".

- Ладно... Есть человек, который выбрал себе работу. И работу, которая тебе, между прочим, нужна! Почему этого человека надо ссадить с трапа? Ты же знаешь, я бы выучился!

"Ладно так ладно. Ты предлагаешь, чтобы я подкрутил винтики в твоей голове, сделав из тебя первоклассного пилота, в перспективе космонавта... А если я подкручу другие винтики? Чтобы ты захотел быть иллюстратором детских книг? Так и так ты будешь счастлив. Во втором случае - гораздо счастливее, потому что природу никто не отменял".

Солнце поднималось выше. Виталька шел и шел; справа и слева был уже лес, настоящий, не городской, и на опушке паслись, мирно опустив морды в зелень, пятнистые коровы, которых никто никогда не зарежет.

"Виталя, люди соревнуются. Друг с другом, с предками, с потомками, со временем, со мной... Когда они правильно соревнуются - у них есть стимул к жизни, есть цель, есть уважение к себе, к победителям, к побежденным..."

- Я, значит, проиграл, чтобы кто-то порадовался победе? Массовку сыграл?

"А как насчет реально оценить свои силы?"

- Если бы у меня был сын, допустим, приемный, и от меня зависело, полетит он или нет... А я бы знал, как он хочет полететь! Я помог бы ему. Тем более что хуже от этого не было бы никому.

"Хочешь - так полетишь. Это не последний набор".

Виталька подумал, что Пандем утешает его такими же словами, какими он сам себя утешал. Еще перед тем, как идти на тест. Вот как, глубоко внутри себя он ждал, оказывается, поражения...

- Ты знал?

"Да ты и сам знал. Просто не признавался себе... Но у тебя еще есть шанс. Хороший шанс, Вит".

- Знаешь, Пан... - Виталька мимоходом удивился сам себе. - Если бы сейчас была война - я убежал бы на войну.

Он постоял, ожидая, что скажет Пандем, но Пандем молчал, и Виталька свернул в лес.

Здесь, в двух шагах от города, было заброшено и дико, нетронуто, нетоптано. Трава распрямлялась, скрывая Ви-талькины следы. Бесшумно вились мошки. Из-под ног шарахнулось маленькое, быстрое, с бурой спиной и пушистым хвостом.

Качнулись кусты.

Виталька остановился.

Он был совсем еще ребенок, когда они играли с Пандемом в индейцев. И он так верил в эту игру, что сердце выпрыгивало. Один отважный мужчина перед лицом врага может рассчитывать только на себя; это осознание переполняло его такой гордостью, такой...

"А если бы тебя убили на той войне, куда ты собрался, - ты, умирая, спрашивал бы, почему? Почему такая несправедливость: кто-то жив, а кого-то хоронят?"

Виталька вздохнул.

- Одно дело - мир, где тебя нет... Я, правда, не понимаю, как это может быть, но ведь папа говорит, что так было... Жалуйся не жалуйся, вроде как некому... А если ты говоришь, что любишь меня, а простую вещь ради меня сделать не хочешь...

"Утю-тю... Плакать будем?"

- Нет, - сказал Виталька хмуро.

* * *

К полудню Виталька добрался до энергостанции. Цилиндрическая башня, похожая на опрокинутый стакан, стояла посреди зеленого поля, у подножия ее свернувшейся змеей лежала тяжелая черная труба - якорь, а высоко в небе вертелся и выгибался, будто танцуя, парус.

Ни запаха, ни звука. Сверчки и разогретая трава - как будто станции нет здесь.

Неподалеку от башни на траве сидели две девочки и двое парней чуть постарше Витальки. Одна из девчонок загорала, раздевшись до трусов и растянувшись на полотенце. Другая сидела по-турецки, сложив руки на щиколотках и завороженно глядя на парус.

Ребята грызли яблоки. Рядом на траве валялись четыре велосипеда.

- Привет, - сказал Виталька.

Та девчонка, что загорала, чуть приподняла голову:

- Привет. Ты не стесняешься?

- Нет, - сказал Виталька как можно равнодушнее.

- Ну, я перевернусь, - сказала девчонка и действительно перевернулась на живот, открыв Виталькиному взгляду смуглую спину со следами отпечатавшихся травинок.

- Пришел посмотреть? - спросил парень постарше.

- Просто гуляю, - сказал Виталька и только потом осознал двусмысленность вопроса. - Просто гуляю, - повторил он и разозлился на себя за дурацкое смущение.

- А мы пришли посмотреть, - сказал второй парень, и Виталька окончательно уверился, что он имеет в виду станцию. - Мы, вообще-то, энергетики. Будущие.

- А я пилот,- сказал Виталька и отвел глаза. - Будущий.

- Тебя как зовут? - спросила голая девчонка, выгибая спину.

Виталька назвался. Та девчонка, что смотрела на парус, покосилась на него круглым карим глазом и вернулась к своему созерцанию.

- Садись, - сказал парень постарше.

Виталька сел и тоже поднял голову. Как работают энергостанции, Пандем объяснил ему еще в трехлетнем возрасте (правда, Виталька видел однажды одного уважаемого физика, папиного знакомого, который клялся, что ни черта в этом не понимает). Но вот если так сидеть и смотреть на парус, как он играет, закрывая полнеба, как выгибаются серебристые рамочки-усы...

- Кажется, что небо гнется, - сказала девчонка, сидящая по-турецки. - Что ходит волнами и меняет цвет. Небо. Нет?

- Да, - сказал Виталька.

Он устал. Он полдня шел, не останавливаясь. Гудели ноги. Смотреть на парус было приятно.

- А ведь полгорода питает, - с гордостью объяснил парень постарше. Виталька и без него это знал.

- Чего гордиться? - сказал он неожиданно для себя. - Не мы это придумали.

- Зато мы сделали, - слегка обиделся парень. - Мой отец вот монтировал...

- Вот если бы твой отец это придумал, - сказал Виталька, - тогда другое дело.

- А моя мама говорит, что мы все вместе придумали Пандема, - сказала голая девочка и села. Отпечатки травинок были теперь у нее на груди. - Что мы придумали Пандема, а уже он помог придумать энергостанции, новомобили и всякое. Значит, это придумали мы.

Виталька заставил себя отвести взгляд. Ну что у них за мода - загорать почти нагишом.

- Ты, наверное, есть хочешь? - спохватился парень помладше. - Возьми, там в корзине полно всякого. Не стесняйся, мы уже обедали.

* * *

Вечером они распрощались возле автострады. Новые знакомые разъехались по домам ("Ну, будет что-то интересное - дай знать через Пандема"), а Виталька снова побрел по тропинке под автострадой, и над головой у него носились теперь уже ветер и огни.

"Домой не хочешь?"

Виталька хотел. Пандем знал, что он хотел. Но Виталька молчал.

В старину дети - и подростки - убегали из дому на свой страх и риск. Шли куда глаза глядят, становились чьей-то добычей, но чаще - Витальке так казалось - выходили победителями и возвращались домой совсем другими людьми. Взрослыми.

"Первобытное представление об инициации".

- Да, - устало согласился Виталька. - Пан... А можно мне хоть раз, ну хоть раз в жизни испытать смертельную опасность?

"Как это?"

- Это так, что если я ошибусь - я умру, как старик. По-честному.

"А что скажут твои родители, если ты умрешь, как старик?"

- Но я же на самом деле не умру! Будет только вероятность, понимаешь, только вероятность, я буду об этом знать... Только по-честному.

"Если эта "по-честному вероятность" по-честному реализуется - что скажут твои родители?"

- Разве я собственность моих родителей? - Виталька вздохнул. - Родители, может быть, хотят, чтобы я всю жизнь был маленьким. Мама так точно... Пандем, а ты можешь сделать так, чтобы я всегда был ребенком?

"Что за глупый вопрос. Зачем мне это надо?"

- А вот моей маме надо!

"Дуралей. Она мечтает увидеть тебя взрослым и сильным".

Виталька вздохнул снова. Ноги еще шагали, но им требовался отдых, а особенно им требовалась теплая вода, хотя, конечно, просто ручеек тоже сгодится на крайний случай...

- Виталик!

Он вздрогнул.

Неподалеку от дороги стоял новый дом, с балкона второго этажа махала рукой незнакомая женщина в красном светоотражающем сарафане; в свете фар пролетающих машин она была похожа на маленький пожар.

- Виталик, иди сюда...

Он подошел.

- Можешь переночевать, - сказала красная женщина с балкона. - У меня сын в лагере, муж в командировке, комната свободна. Ужинать будешь?

* * *

Она не докучала Витальке ни расспросами, ни инструкциями. Накормила ужином, показала комнату и ушла к себе за компьютер.

- Спасибо, - сказал Виталька, вылезая из ванной. "Не за что. Не бросать же тебя посреди дороги".

- А как мне ее... отблагодарить?

"Скажешь завтра, что ты благодарен".

Виталька завернулся в плед. Вышел на балкон; спать хотелось ужасно и не хотелось вовсе. Небо было все в звездах, как стакан с газводой - в пузырьках.

- Пан... Я очень-очень туда хочу.

"Там вовсе не так красиво, как кажется отсюда".

- Откуда ты знаешь? Ты там бывал?

"Так далеко - нет".

- Значит, для тебя это тоже будет впервые?

"Да".

- А что, если там ты... тебя не будет?

"Я буду, не волнуйся. Я буду с вами... всегда. Что бы ни случилось".

Виталька сел на скамеечку и обнял себя за колени. Автострада была совсем рядом, вперед-назад носились сполохи, то затмевая звезды на небе, то позволяя звездам

затмить себя.

- Пан... А есть еще такие, как ты? Там, на звездах?

"Не знаю. Думаю, есть".

- А... это не опасно?

"Входить на чужую территорию всегда опасно... Но тут, на Земле, наша территория. Тут никого не бойся".

- Слушай, Пан, а ты чего-то боишься?

Кажется, Пандем усмехнулся: "Нет".

- Ничего-ничего?

Коротенькая пауза. Перемигивание звезд. "Да нет, Виталя, ничего. И ты не бойся". Некоторое время Виталька молчал, глядя на небо и перебирая, как четки, собственные пальцы.

- Ты скажи, пожалуйста, моим родителям, чтобы они не сердились. Что мне просто... ну.

"Я сказал им. Они понимают гораздо больше, чем ты думаешь".

- Я не думаю, - сказал Виталька и покраснел.

"Вот и славно".

- Пан, - Виталька замялся. - А вот... Когда человек умирает - он после смерти живет или нет?

"В этом мире нет".

- А другие миры действительно существуют? Ты знаешь?

"И знал бы - не сказал бы..."

- Почему?!

"Было бы неинтересно. Все равно как подарок на день рождения хранить целый месяц на видном месте".

- Хорошенький подарочек... Мне, может быть, страшно умирать!

"Ничего тебе не страшно. Тебе еще минимум восемьдесят лет... Или вдвое больше. Или втрое. Или вообще не умрешь. Зачем тебе знать, что там?"

Виталька долго молчал, глядя на звезды.

- А интересно, - сказал он наконец.

* * *

Он заметил сперва стоянку "ездилок" и потом только вход на стадион. Сосчитал блоки на стоянке и присвистнул: праздник, что ли?

У выхода на поле белокурая розовощекая женщина рылась в сумке; нашла, вытащила яблоко, такое же белокурое и розовощекое, как она сама. Протянула маленькой пухлой девчонке в тяжелом шлеме с наушниками:

- Погрызи перед заездом...

Девчонка укусила яблоко, поправила выбивающуюся из-под шлема косу и потрусила к странному сооружению, ожидающему ее на дорожке. Это было нечто вроде большого колеса с сиденьем внутри, со сложной системой приводов и противовесов, с красным флажком на руле (а у сооружения был руль). Виталька присмотрелся. "Сделала сама", - гласила гордая надпись на флажке.

Он подошел к барьерчику и стал смотреть.

Да, местные ребятишки преуспели. Одних велосипедов было десять разновидностей. Педальные ползуны, ходульные самоступы, хитрые транспортные приспособления, чей вид одновременно смешил и вызывал уважение; половина изобретений гордилась красным флажком "Сделал сам", прочие были маркированы синими флажками ("Подсказка Пандема") и желтыми флажками ("Помощь Пандема"). Все это ездило по зеленому полю, маневрировало и сигналило, желая показаться во всей красе. Трибуны полны были восхищенными родителями.

- А что, эта мелочь с косичкой действительно совсем сама построила эту штуку? - вслух спросил Виталька. Все равно за шумом стадиона его никто не слышал.

"Не только построила, но и придумала сама... Женечка Усова, десять лет. Хочешь познакомиться?"

- Нет, - быстро сказал Виталька. - Толку в ее изобретении... так, баловство. Тем более что ты все это знал заранее - еще до того, как она...

"Да, знал. Ну и что? У них самостоятельные мозги, они гордятся тем, что кое-что умеют сами. И они правы".

- А у меня что, несамостоятельные мозги?!

"Ты ведь хотел бы чего-то там в них подкрутить... Правда, это уже в прошлом?"

Виталька повернулся и пошел прочь со стадиона. На противоположном конце поля поздравляли победителей; не оборачиваясь, Виталька миновал стоянку и замедлил шаг, проходя мимо придорожного кафе.

- Виталик! - девушка в окне кухни помахала ему рукой. - Иди есть!

Он потоптался. Свернул с тропинки, вымыл руки в рукомойнике-фонтане, уселся за дальний столик под пыльной сосной.

- Ешь, - девушка поставила на скатерть тарелку любимого Виталькиного супа. - А то через час у нас тут будет жарко. Все с соревнований как повалят...

- Спасибо, - сказал Виталька.

Девушка махнула рукой. У нее были ямочки на щеках и очень большая, едва усмиренная футболкой грудь. Виталька застеснялся.

* * *

- Мальчик!

Уже оборачиваясь, Виталька спросил себя, что не так. И понял: незнакомые взрослые люди обращались к нему "Виталик". Звать мальчика просто "мальчик" как-то странно, у мальчика ведь есть имя...

Старик смотрел сверху, с автострады. С виду лет восьмидесяти. Путешественник.

- Да? - вежливо спросил Виталька. И подумал с холодком в животе: он из этих. Виталька знал, что они есть, но не доводилось встречаться.

- Я ищу дорожный указатель, - суховато сказал старик. - Обычно я пользуюсь картой, но эта, кажется, уже устарела... за последние пару месяцев, - и он хлопнул по костлявому колену свернутой в трубочку натурпластовой картой.

- Я могу указать дорогу, - предложил Виталька. - Если вы спросите...

- Спасибо, я предпочел бы указатель, - еще суше сказал старик.

Виталька растерялся.

"За поворотом".

- За поворотом, - сказал Виталька.

- А-а-а, - кивнул старик как-то очень устало. - Спасибо...

И скрылся из глаз - наверное, вернулся к своей "ездилке" на обочине автострады.

"Кто он?"

"Человек".

Виталька сунул руки в карманы штанов:

"Пан..."

"Ты напрасно испугался".

"Я испугался?!"

"Да. На одну маленькую минутку".

"Послушай... Он что, не говорит с тобой никогда-никогда?"

"Я с ним не говорю. А он... С собой ведь он говорит".

Виталька попытался представить себе, каково это - жить человеку, с которым никогда не разговаривает Пандем. Как это? Все равно что не думать ни секунды, но так ведь не получится...

"А как же он живет?"

"Живет, как ему нравится".

"А почему..."

- Мальчик! - донеслось с автострады. Виталька вздрогнул и поднял голову.

- Может, тебя подвезти? - спросил старик. - Тебе куда, в город?.

- Н-ну... - пробормотал Виталька.

"Испугался?"

"Я не хочу с ним в одной машине!"

"Дуралей. Он такой же человек, как ты. Не укусит".

- Ах, извини, - сказал старик, - Наверное, тебе запрещено общаться с такими, как я?

* * * .

Его звали Владимир Альбертович. Свою машину он вел сам, это стоило усилий и отбирало немало внимания. Виталька подумал было, что его спутник не может говорить во время движения - но Владимир Альбертович мог, оказывается.

- Виталик... а кем ты хочешь быть?

Виталька почему-то смутился. Одно дело сказать тем ребятам, будущим энергетикам, что перед ними, мол, будущий пилот. И другое дело - Владимир Альбертович, который живет без Пандема... Еще подумает, что Виталька хвастается...

- Я еще не решил, - скромно сказал Виталька. Покосился на спутника: неужели так вышло, будто он, Виталька, соврал?!

"Врут по-другому. Успокойся".

На обочинах цветными пятнами мелькали припаркованные машины. Обрывок музыки прилетел - и остался позади вместе с поселком, который они миновали; теперь слева проносились сосновые посадки на месте бывших полей, а справа каштановые кроны. Или не каштановые - не разберешь на такой скорости.

- Странно, что еще не решил, - сказал старик. - Хотя, конечно, это не мое дело... Может быть, ты вообще не хочешь со мной говорить?

- Ну почему же, - сказал Виталька. - Я хочу.

- У меня вот была интересная работа, - Владимир Альбертович усмехнулся. Я был министром.

- Да? - заинтересовался Виталька.

- Да, - старик смотрел на дорогу. - Я был хорошим министром. Потому что, видишь ли, это большая наука - движение финансовых потоков, развитие одних процессов и угнетение других...

- Не понимаю, - признался Виталька.

- Не мудрено, - пробормотал старик.

"О чем это он?" - быстро спросил Виталька.

- Подожди, я сам тебе объясню! - почти выкрикнул старик.

Виталька удивился.

- Извини, - сказал Владимир Альбертович тоном ниже.

- Вы не хотите, чтобы я говорил с Пандемом?

- Я живу среди призраков, - пробормотал старик. - У меня такое впечатление, что вы все - персонажи кино. Вы все - подключены к одной машине, иногда мне кажется, что я вижу проводочки, торчащие из ваших голов...

Машина катилась все медленнее.

"Виталя, у него жена умерла месяц назад. Она была очень старая, старше его. Он совершенно одинокий. Совершенно".

- Очень жаль...

- Что ты сказал? - встрепенулся старик.

- Вы мне хотели что-то объяснить, - подумав, напомнил Виталька.

- Да, - старик нажал на тормоза слишком резко. Виталька слегка стукнулся о панель. - Извини...

Виталька потер ушибленное место. Боль улетучилась, будто ее вытянули пылесосом.

- Огромная махина, - сказал старик. - При мне отрасль наконец-то заработала... Это значит, что на заводы пришли люди, и что они делали комбайны, трактора,-гор-нодобывающие машины, экскаваторы... и что за эти машины потом было кому платить... Ты ведь знаешь - мало выпустить продукцию, надо наладить систему сбыта, так вот при мне эта система... - он сам себя прервал. - Ты, наверное, не знаешь, что такое сбыт?

- Мы учили, - сказал Виталька.

- Вы учили... Ты играешь в шахматы?

-Да.

- Так вот... Представь, что все клетки стали одного цвета, и все фигуры стали пешками. Представил?

Виталька пожал плечами.

- Или вот еще: ты часовых дел мастер, придумал тончайший механизм, собрал вместе шестеренки, пружинки, винтики, .все это филигранно подогнано одно к другому и работает так точно, что за сто лет не собьется ни на минуту... Пришел Пандем, механизм выбросил, а стрелки стал переводить пальцем. Вот так.

В стороне от автострады стояла башенка, похожая на энергостанцию в миниатюре, только вместо паруса над ее крышей кружилась голубиная стая.

- Мне не для чего жить, - пробормотал старик. - Я всю жизнь работал. Я шел к своему успеху, как альпинист к вершине... Потом все горы исчезли, я стою на равнине, мне все равно, куда идти.

- Успех - это когда о вас все знают? - спросил Виталька. - Вот у меня есть тетя Александра, она искусствовед, и она говорит...

- Искусство здесь ни при чем, - оборвал его старик. - Вертеться среди поклонников - это не успех... Успех - это когда ты можешь изменить мир. Хоть чуть-чуть. Именно ты, своей волей. Успех - это власть, если хочешь знать... Самым большим успехом в нашем мире пользуется знаешь кто? Пандем. Он уже изменил мир до неузнаваемости и еще изменит. Он владеет всеми нами, его воля верховная...

Голуби сделали еще один круг.

- Если бы вы поговорили с Пандемом, - тихо сказал Виталька, - вы поняли бы, что это не так. Вот у меня есть дядя Алекс, он тоже говорил, что Пандем чудовище, которое хочет всех поработить. Но даже он теперь так не считает!

Владимир Альбертович странно усмехнулся.

- Я не понимаю, - сказал Виталька после длинной-длинной паузы. - Мне кажется, это все равно что завязать себе глаза и говорить, что не нуждаешься в свете.

Старик молчал.

- Вы обижены на него. - сказал Виталька. - Потому что у вас была работа, которая стала ненужной.

- Мальчик, - сказал Владимир Альбертович, одним этим словом загоняя Витальку во множество мальчиков, какие только есть на свете. - Мне восемьдесят семь лет... И почти семьдесят два из них я прожил, не нуждаясь в Пандеме.

- Но это же не довод, - тихо сказал Виталька. - Человечество тысячи лет жило, не зная земледелия... ремесел... машин... Наверняка находился кто-то, кто говорил: не поеду на этом паровозе...

Владимир Альбертович посмотрел на Витальку с интересом.

- Экий у тебя... технократический подход. Пандема сравниваешь с паровозом?

- Нет, конечно, - Виталька смутился. - Но есть такая теория, что Пандем нормальный этап в развитии человечества. Что это скачок, сравнимый с возникновением жизни на земле, возникновением разума... Человечество теперь достигнет космоса и станет бессмертным. А без Пандема этого не вышло бы.

- Почему? - тихо спросил Владимир Альбертович. - Это Пандем тебе сказал? Что человек без него, Пандема, ничего не может? Ничего не стоит? Да?

- Ой, - Виталька поерзал. - Ну это неправильно - противопоставлять человека и Пандема. Это все равно что выбирать, правая рука лучше или левая нога. Это части одного целого...

- В мои времена человек был сам по себе, - сказал Владимир Альбертович. Сам себя делал, сам за себя отвечал... а вовсе не был чьей-то левой ногой...

- Но он же не среди пустыни жил, - удивился Виталька. - Какие-то были общие, эти... законы! Это было гораздо хуже, потому что перед законом вроде бы все равны. Все одинаковые. А Пандем - никогда не скажет, что люди одинаковые. Для него они всегда очень разные. Вот для него они - каждый сам по себе...

- Вас в школе так учат? - после паузы спросил Владимир Альбертович.

- Нет, - Виталька не понял, прозвучало в словах его собеседника уважение или, наоборот, презрение. - Чему тут учить? И так ведь все понятно, стоит чуть-чуть задуматься... И потом, Пандем ведь сам про себя ответит, если только его спросишь.

- А не соврет?

Виталька долго смотрел на него. Обыкновенный человек, ну, старый. Одинокий.

- Как это - Пандем соврет? Вы еще скажите - Пандем умрет...

Владимир Альбертович молчал.

- А мой папа говорит, - сказал Виталька, - что Пандем, может быть, недостающая деталь для человечества. Что человечество с самого начала было каким-то не очень правильным - как будто его сделали, но забыли зачем. Вот люди и мучились. А потом пришел Пандем - вернее, появился, а не пришел - и встал, как влитый, в свою нишу. И теперь наконец-то человечество в своей тарелке и в своем уме.

- А кто, интересно, сделал человечество? - странным голосом поинтересовался Владимир Альбертович.

- Я не знаю - сказал Виталька. - Я это просто так сказал: "как будто" его сделали.

- А твой папа кто?

- Ученый. Биолог.

- А-а, - тускло протянул старик. - Понятно... А скажи, он знает, откуда взялся Пандем?

- Самоорганизовался, - не очень уверенно ответил .Виталька. - Из информационных... полей. Из информации, короче говоря.

Старик молчал, и Виталька добавил чуть виновато:

- Наверное.

- Он не говорит, откуда он взялся, - сказал Владимир Альбертович. - Вот ты, Виталик, или твой папа... кто-нибудь из вас может точно знать, что Пандем друг человечеству, а не враг?

- Ну, если вы посмотрите вокруг, - предположил Виталька, - и сравните с тем, что было пятнадцать лет назад...

- Как ты можешь об этом судить?

- Зато мой папа может. Кроме того, я ведь читаю книжки... Еще старые газеты, например. Очень поучительно.

- А поросенок, которого сытно кормят, прежде чем... а-а, извини. Я забыл, что ты не знаешь, для чего откармливают поросят.

- Теперь ни для чего, - тихо сказал Виталька. - Это раньше ели животных. До Пандема.

Владимир Альбертович вдруг улыбнулся; Виталька вздрогнул: это была улыбка молодого человека. Может быть, лет пятьдесят-шестьдесят назад он вот так же улыбался, встречая после работы жену...

- Я уже очень давно не разговаривал ни с какими пацанами, - пробормотал Владимир Альбертович. - Ты, наверное, очень даже неплохой - голова светлая... Но мне тебя никогда уже не понять. Как и тебе меня. Ты - человек, который никогда не оставался в одиночестве...

- А одиночество - разве это хорошо? - удивился Виталька.

Старик хотел ответить, но промолчал.

ГЛАВА 16

Юлия Александровна Тамилова, двух с половиной лет от роду, плавала в бассейне. Цветное мозаичное дно круто уходило вниз, и на глубине трех метров заманчиво пестрели ракушки, шарики, бусинки, зеркальца, вертушки; Юлия Александровна выныривала, довольно ухая, и рассматривала добычу, лежа на спине, неприятно похожая в такие минуты на забытую в ванне пластмассовую куклу (во всяком случае Александру Тамилову-старшему, молодому деду этой девочки, казалось именно так).

Алекс стоял у бортика, глядя, как ныряют, выныривают, плавают наперегонки, брызгаются, скатываются с водяных горок разнообразные дети от года до десяти; когда кто-нибудь из них уходил в воду дольше, чем на минуту, Алекса захлестывал древний, не подчиняющийся разуму инстинкт: нырнуть, достать, спасти немедленно.

Он плавал плохо, а нырял и того хуже. Мог бы он вытащить свою внучку с глубины хотя бы в три метра, если бы она, внучка, тонула?

- Папа, - позвал его Александр Тамилов-младший, Шурка. - Чего ты там ищешь?

Алекс огляделся. Никто, кроме него, не стоял у бортика; молодые мамаши с молодыми папашами читали книжки и разговаривали друг с другом. Только чья-то бабушка - полная женщина немногим старше самого Алекса - вертела головой, стараясь не выпускать внука из виду.

- Ты чего? - удивился Шурка. - Что она тебе, утонет, что ли?

- Зачем ты вообще нужен? - раздраженно спросил Алекс, усаживаясь рядом в садовое кресло. - Ты, отец?

Посреди бассейна раскручивалась вертушка - то горизонтально, как карусель, то под углом, то вертикально, как мельничное колесо. Дети постарше с визгом цеплялись за поручни, пролетали в воздухе, разбрасывая брызги, плюхались в воду и уходили в глубину, чтобы вынырнуть с другой стороны, снова взлететь на воздух, оторваться и шлепнуться, и вынырнуть со смехом и фырканьем.

- Ты опять, - печально сказал Шурка.

- Я опять, - Алекс скрестил руки на груди. - Я все время... вы смотрите на меня, как на дурачка. Как на городского сумасшедшего. И ты, и мама, и Вика, кстати, тоже.

- При чем тут Вика? - насупился Шурка.

Пробегающий мимо пацаненок лет четырех выронил на траву обертку от мороженого. Вернулся, молча подобрал обертку, пустился к ближайшему утилизатору.

- Ты окончательно решил? - спросил Алекс.

- Что? - Шурка смотрел, как летает над водой красно-желтый глянцевый мячик.

- Насчет работы?

- А... да. Агрегаты и узлы.

- Еще одна Пандемова марионетка, - Алекс отвернулся. - Еще один живой манипулятор. Еще одна светлая голова, которая будет работать проводником Пандемовых идей...

- Что ты предлагаешь? - помолчав, спросил Шурка. Алекс пожал плечами:

- Да ничего... Тебе решать. Я бы на твоем месте не спешил бы так. В строй.

- Какого черта, - Шурка, по всему видать, с трудом сдерживал себя. Знаешь, ты иногда просто... Я, конечно, почуял, в чем дело, еще когда ты вызвался сюда, посмотреть на Юльку. На Юльку тебе, как я понимаю, плевать... Но почему тебе так хочется сказать гадость? Да, я хочу работать на космическую программу! И буду делать то, что мне скажет Пандем! Потому что это его идея и его проект! Потому что я мог бы сидеть в норе, изобретать велосипеды, как малыши в технических школах...

- Мне - плевать на Юльку?

- Ну конечно. Ты с ней хоть раз говорил о чем-нибудь? Кроме "Здравствуй, внученька, как дела"? Или ты думаешь, что можешь ее воспитать лучше, чем Пандем?

- Ну все, - Алекс поднялся. - Финиш. Папаша признается, что даже не пытается воспитать своего ребенка, потому что Пандем это сделает лучше его...

- Не передергивай, - Шурка был очень красный. - Это моя дочь, я ее понимаю и люблю... Но без Пандема я ее понимал бы хуже!

- Прости, - сказал Алекс - Я опять сел в лужу. Опять попытался убедить тебя в чем-то, в то время как Пандем...

- Ты - убедить?! - Шурка тоже встал. - Это называется убедить? Ты просто достал уже всех - и меня, и маму, и Вику, между прочим!

- Не ругайтесь, - сказала Юлия Александровна, возникая в траве между отцом и дедом.

Алекс, начавший было отвечать, осекся.

- Пандем просил передать, - сообщила Юлия Александровна, вытирая двумя тоненькими пальцами мокрый нос, - просил передать, что я вас обоих люблю-у.

С длинных волос ее струилась вода.

* * *

- Аля, я тебя в самом деле достал?

Алекс сидел на куске бронзы - еще вчера это была абстрактная скульптура на магнитной подушке, но сегодня утром автор, одержимый творческими метаниями, собственноручно низверг свое творение с пьедестала. Александра не стала вызывать автоуборщик - по ее мнению, будучи брошенной на землю, скульптура значительно выиграла и превратилась из посмешища галереи в украшение ее.

Алекс, инстинктивно любивший все, в чем заключен был бунт, выбрал для сидения именно бронзовые останки.

- Аля, наш сын сказал, что я достал тебя, его и всех. Наш сын - болван при Пандеме, к этому я привык. А ты? Тебя я тоже достал?

Александра проводила взглядом группку запоздавших экскурсантов. Их смеющиеся голоса прыгали от одной глыбы к другой; музей под открытым небом назывался "Поляна видений" и полностью соответствовал названию. Александра гордилась сложной и продуманной структурой экспозиции: скульптуры (по условиям устроителей не менее двух метров в высоту) выстраивались таким образом, чтобы эмоциональное состояние идущего сквозь экспозицию человека плавно менялось от экспоната к экспонату и, чтобы, пройдя через "созерцательный", "беспокойный" и "печальный" модули выставки, посетитель выходил из нее с ощущением едва ли не эйфории.

Александра перевела взгляд на сидящего Алекса. Подошла, положила руки на опущенные плечи, поцеловала в редеющие на макушке волосы.

Теперь, оглядываясь назад, она понимала, что бросить школу в шестнадцать лет и выйти замуж за невыносимого подростка, каким был Алекс, ее принудило не сочувствие и ни в коем случае не любовь, а тайное знание. Так получилось, что она единственная в целом свете знала, как уязвим на самом деле этот "анфан террибль", какой у него, ходячего источника конфликтов, низкий болевой порог. Что он защищается, нападая, и что его выходки - всего лишь реакция на постоянные раздражители, почти незаметные прочим, зато невыносимые для мальчика без кожи. И что в целом мире у него нет ни одного защитника, потому что миру кажется, будто уж этот-то в защите не нуждается...

Но пусть у нее было в какой-то момент желание податься к нему в адвокаты она вышла замуж не за подзащитного, а за бойца. Он был воин в душе, солдат и мужчина, стойкий оловянный солдатик; наверное, жена единственная понимала, что приход юного Алекса в военное училище вовсе не был демаршем: восемнадцатилетнему Александру Тамилову хотелось привести свою жизнь в соответствие со своей сутью...

- Разумеется, ты достал меня, - сказала она, расправляя рубашку на его плечах. - Давным-давно. Что в этом удивительного?

- Давай жить вместе, - сказал Алекс.

- Да, но мы ведь живем вместе...

- Нет. Давай как раньше. Пусть у нас будет один дом. И, когда ты куда-то поедешь, пусть я поеду с тобой.

- Гм, - сказала она, слегка сбитая с толку. - Да ведь тебе не будет интересно таскаться по всем моим презентушкам, марафонам... Во-первых, ты всегда был равнодушен к "изо". А во-вторых, как мы с тобой уживемся, ты представляешь себе?

- А как мы раньше уживались? До Пандема? У нас была однокомнатная квартира...

Александра сняла руки с его плеч. Обошла сидящего мужа по дуге, разглядывая, будто какой-нибудь экспонат:

- Сашка... Ты меня пугаешь.

Алекс молчал, нахохлившись, похожий на огромного больного воробья.

- Пока ты возмущаешься, злишься, доказываешь всем, какое уродище Пандем и какие дураки люди - я спокойна за тебя. Но когда ты начинаешь вспоминать, как хорошо нам было в однокомнатной квартире...

Алекс молчал.

- Сашка... Поехали домой. По-моему, ты нуждаешься в хорошей супружеской ночи ...

- Куда домой - ко мне или к тебе? - тихо спросил Алекс.

- На этом континенте, - Александра улыбнулась, - моя база все-таки ближе. Алекс не шелохнулся.

- Аля... Ты довольна жизнью? Собой?

- Вполне, - она помедлила и уселась рядом.

- Я тебе все еще нужен?

- Не забивай себе голову глупостями. Если даже Ким смог преодолеть свой бзик, и теперь у них и с Ариной все в порядке, и с Пандемом все в порядке...

- Семья втроем?

Александра улыбнулась:

- Вот теперь я узнаю тебя. Какой ты брутальный, Сашка. Мне нравится.

ГЛАВА 17

Кусочек суши плыл будто по воле волн, а на самом Деле повинуясь скрытой навигационной системе; квадратная площадка сто на сто шагов несла на себе три пальмы и автоматический ресторанчик. Гостям предлагалось устраиваться как кому заблагорассудится - на гладко отесанных бревнах, на мягких креслах или на пожухлой травке.

В центре понтона развели костер. Есть почти никто не хотел; Андрей Георгиевич, преисполненный умиления и гордости, прочитал стихи в честь своих замечательных дочек, а потом и спел под собственный аккомпанемент. Александра серьезно пообещала статью в "Музыкальном обозрении", а Виталька выпустил в небо серию огней из ручного "дизайнера" - машинки для композиции фейерверков. Ромка, его восьмилетний брат, проворчал что-то в том духе, что некоторые только энергию переводят, потому что при заходящем солнце ни черта не видно.

Потом попросил слова Ким. Пообещал сестрам-именинницам небывалый подарок. Вытащил из кармана плоскую коробочку с плотно пригнанной крышкой; на дне коробочки лежали семена травы. Не более того.

- ...совсем вытоптали, бизоны. Смотрите... И аккуратно высеял травку вокруг пирующих - под креслами и под ногами, всюду, куда успел дотянуться.

- Только не пугайтесь...

Мама охнула. Маленькая Юлька завизжала, но от восторга, а не от страха. Только что высеянная Кимом трава пошла в рост - земля на пятачке зашевелилась, потревоженная белыми тонкими корнями. Проклюнулись ростки; Виталька опустился на четвереньки, разглядывая экспресс-траву. После первого рывка ее рост чуть замедлился - тем не менее, прислушавшись, можно было ясно различить шорох. Новая трава поднималась, раздвигая старые жухлые стебли.

Случился общий восторг. Все расспрашивали Кима - зачем трава, почему трава и что будет с этой травой дальше; Ромка обиделся, почему Ким не показал "фокус" сначала сыновьям. Виталька азартно и насильственно пытался приписать отцу звание изобретателя, хотя Ким уже много раз объяснял ему, что в современной науке единоличных открытий и изобретений практически не бывает: каждый стоит на голове у предшественника, который тут же может оказаться последователем. Трава тем временем все тянулась и росла; гости, слегка успокоившись, расселись по местам и заново поздравили именинниц.

У меня прекрасные дети, говорил Андрей Георгиевич. Девочки-красавицы, да кто вам даст сорок? С тех пор, как мы праздновали ваш двадцатник, вы почти не изменились... Алечка, бывшая акула пера, а теперь пиранья рейтингов и рецензий... Лерочка, бывшая училка, а теперь Учитель с большой буквы... А посмотрите на моего сына! Кимка, я горжусь тобой, ты смог все начать с нуля и выиграть. Ты хозяин своей жизни... Ведь для чего мы, если задуматься, живем? Для того, чтобы все таланты, отпущенные нам природой, развивались нам на радость и на радость людям...

Как давно я не был пьяным, вдруг подумал Ким.

Небо темнело. Гости развлекались. Трава поднималась вокруг, ее приходилось приминать, иначе она закрыла бы сотрапезников друг от друга. Ким смотрел сквозь пламя костра на маму; ей было семьдесят три, и она светилась здоровьем. Маме было бесконечно приятно, что вся семья собралась вместе, впервые за столько-то лет; когда она попросила слова, Александра повелительно воздела руки, призывая гостей - а к тому времени Шурка и Вика пытались петь на два голоса, Юля играла на губной гармошке, Виталька пускал "красные солнца" вперемежку с "северным сиянием" под нудные Ромкины уверения, что, мол, брат ни черта не понимает в фейерверках, - призывая всю эту компанию моментально замолчать и сосредоточиться.

- Что я хочу сказать, - начала мама несколько смущенно. - Мы пили уже за именинниц, за родителей именинниц, за брата, за детей и за племянников именинниц... Все мы любим Алю и Лерочку, и все мы хотим, чтобы они были счастливы... И еще один... из нас... Короче говоря, давайте выпьем за Пана, и спасибо ему за то, что он с нами...

Виталька зааплодировал. Лерка заулыбалась. Шурка с Викой обнялись, Юлька пристроилась у отца на коленях. Костер выбросил в небо сноп искр. Кусочек земли с пятью березами и тремя пальмами плыл, дрейфуя, медленно удаляясь от залитого огнями берега. Пахло морем, и одновременно почему-то полем, лесом, дождем. Глядя вверх, можно было видеть, как звезды прячутся в листьях пальм и выплывают снова.

Ким подумал, что в идее таког