/ Language: Русский / Genre:love_sf,

Путешествие в любовь

Мария Заблотская

История о том, как две сестры отправились на эксурсию по замкам и нашли необычную книгу при помощи котрой переместились в другой мир, в котором попали на конкурс невест…

Заблотская Мария

Путешествие в любовь

Глава 1

— Это отличная возможность вырваться из нашей мрачной жизни и увидеть что-то новое! — воодушевленно воскликнула Эмма, собирая небольшую сумку. Она положила в нее любимые черные брюки, белую блузку и комплект нижнего белья.

— Что-то мне не хочется ехать, — вяло запротестовала Элоиза.

— Что тебе держит? — спокойно спросила Эмма, присаживаясь на кровать. — Друзей у нас нет, работа так себе, родителям на нас вообще наплевать.

— Каждый живет сам по себе, — грустно добавила сестра. — И парней у нас тоже нет.

— Это всего на два дня. Мы заслужили эти выходные, — радостно воскликнула Эмма. Она подошла к шкафу и достала вторую сумку. Сестра с неохотой стала слаживать вещи. Ей не хотелось никуда ехать, она с удовольствием полежала бы и почитала книгу или посмотрела бы фильм. Девушка с содроганием вспомнила тот день, когда директор объявил о путёвках.

Никто кроме них, вернее, кроме Эммы, которая радостно захлопала в ладоши от предстоящей поездки, ехать не захотел. Все посчитали, что это очень дорого и неудобно. Ко всему прочему ночевать придётся на улице, в палатках. Есть придётся либо купленные готовые продукты, либо разжигать костёр и готовить.

Элоиза до сих пор не могла понять, как Эмме удалось её уговорить. И теперь она не хотела ехать. Затея с двухдневным отпуском и ночёвкой под открытым небом казалась ей ещё глупее, особенно сейчас, когда такси должно было прибыть с минуты на минуту.

Пока Элоиза предавалась невесёлым мыслям, Эмма положила в сумку одежду и спрей от комаров.

— Как ты думаешь, стоит брать сандалии и спортивные тапочки?

— Возьми, — отмахнулась Эли. Посмотрев на радостную возбуждённую сестру, девушка не смогла отказаться от поездки и тоже стала собирать сумку. — Обязательно возьми зубную пасту и щётку.

— Конечно, мамочка, — язвительно отозвалась Эмма. — Чтобы я без тебя делала?

— Ну не знаю, — улыбнулась Эли.

— Похоже, за нами приехали. — Эмма выглянула в окно и увидела желтое такси. Она подхватила сумку и без сожаления покинула однокомнатную квартиру, которую они с сестрой снимали.

Элоиза проверила все ли выключено и закрыла квартиру. Она не хотела беспокоиться о том, что могло произойти в их отсутствие.

— Эли, ну что ты так долго? — недовольно спросила Эмма.

— Авантюристка, — спокойно заметила сестра. — Мы еще успеваем, не волнуйся.

Девушки назвали адрес. Эмма возбужденно болтала, а Эли спокойно сидела и слушала ее.

— Нас ждут, — недовольно буркнула Эмма, увидев автобус.

— Ох, — вздохнула девушка. Она покачала головой. Энергия сестры ее утомила. — Мы не последние.

Эмма расплатилась с таксистом и девушки поспешили к автобусу. Им достались последние места, но они не огорчались по этому поводу. Эли была рада, когда сестра замолчала. Она не могла больше слушать бурный восторг Эммы, о чем ей прямо и сказала.

Младшая сестра не расстроилась. Она достала из сумочки плеер и стала слушать музыку.

Первый замок не произвел должного впечатления на сестер. Им, конечно, было интересно послушать его историю и побродить по развалинам. Потрогать вековые, хоть и немного разрушившиеся, камни от времени. Ощутить заброшенный дух замка, вдохнув полной грудью пыль и плесень.

Сестры тайно радовались, что надели удобные кроссовки и спортивные брюки. Они испытывали сочувствие к девушкам на высоких шпильках.

Эмма перестала весело болтать, когда они осмотрели второй замок по счету. Девушка уже не считала эту затею такой веселой. Эли, же напротив, оживилась.

— Должно быть, он был великолепен в свое время, — тихо заметила Элоиза.

— Я тоже так думаю, — согласилась с ней сестра.

Экскурсовод что-то говорила о проводимой реконструкции, но девушки ее не слушали. Они

обратили внимание на книгу, лежащую в углу комнаты. Девушки поражались, что ее никто не замечает, и уже откровенно разглядывали необычный экземпляр, заметно отстав от группы.

— Пойдем, посмотрим, — предложила Элоиза. — Я не понимаю, как можно было оставить такую красоту пылиться в углу.

— Пошли скорее, пока никто не заметил, что мы отстали от группы.

— Не стоит торопиться, — медленно произнесла Эли. Она была полностью поглощена книгой. Ей хотелось рассмотреть её до мельчайших подробностей. — Ночевать будем в автобусе. Мы ведь знаем где он стоит.

Девушки, как зачарованные, подошли к довольно большой книге. Обложка была обтянута красным бархатом. Уголки и корешки защищало золото. А от нежелательных читателей охранял тяжелый замок.

— Жаль, что такую красоту покрывает толстый слой пыли, — пробормотала Эмма.

— Да, — выдохнула Эли. Она благоговейно провела рукой по обложке, очищая чудесный бархат от слоя пыли и грязи.

— Она не кажется ветхой или старой, — заметила младшая из сестер, коснувшись мягкого корешка.

— Давай посмотрим, что внутри, — предложила Эли. Она с легкостью подняла тяжелую книгу и попросила сестру помочь ей открыть первую страницу. Замок с лёгкостью поддался. Девушки взялись за пыльную обложку, и их поглотила тьма.

Вокруг стало темно и сыро. Эмма испуганно схватила сестру за руку. Девушки полетели навстречу мерцающим звездам. От сильного завывания ветра в жилах стыла кровь. А они всё летели навстречу ярким бриллиантам. Сёстры могли рассмотреть в мельчайших подробностях созвездия и галактики. Но они не могли насладиться красотой в полной мере и даже не замечали её, поскольку дико перепугались. А потом больно приземлись на что-то влажное и скользкое.

— Где книга? — испуганно спросила Эли. — Я не могу её найти.

Во время падения она выпустила тяжёлую книгу. Ей было жаль расставаться с чудесным экземпляром.

— Черт побери! Здесь темно и я собственной руки не вижу, не говоря уже о какой-то книге!

— Где мы? — забеспокоилась старшая сестра, придя в себя.

— Не знаю. Только не вздумай отпускать мою руку!

— Здесь сыро и холодно. — Элоиза попыталась сделать шаг и услышала чавкающий звук. — И мокро.

— Что будем делать?

— Давай рассуждать здраво. Мы были в замке. Давай попробуем нащупать стены.

Сестры стали лихорадочно размахивать свободным руками по сторонам.

— У-у… Господи! Какая мерзость! Гадость! Они скользкие и противные! Как такое может быть? Куда мы попали? — тревожно спросила Эмма. Ей было противно держаться за стену, но она не могла упустить единственный ориентир.

— Похоже в подземелье.

— Ты шутишь? Какое подземелье? Мы были в замке!

— Не ори! Слышишь эхо?

— Слышу, — тихо ответила Эмма, прислушавшись.

— Давай пойдем вперед, — предложила сестра.

— Я боюсь.

— Не будем же мы стоять здесь и мерзнуть? Надо что-то делать.

— Хорошо. Давай пойдем вперед, — согласилась Эмма. — Помниться ты уже предлагала открыть книгу.

— Откуда же я знала? — взмутилась Элоиза. Она пропустила мимо ушей бурчание сестры. Было ненавистно скользить рукой по сырой стене, постоянно натыкаясь на выступающие камни, паутину, и ещё что-то о чём думать не хотелось. Дышать тяжёлым спертым воздухом было трудно.

— Ой! Смотри! Там, кажется, свет пробивается! — радостно воскликнула младшая сестра.

— Кажется, да. Давай быстрее пойдем.

Девушки почти побежали. Они радостно засмеялись, когда оказались на улице и вдохнули свежий ночной воздух.

— После того затхлого и гнилостного запаха меня тошнит, — пожаловалась Эли.

— Там наш автобус! Пошли скорее.

— А вот и наши сумки. Похоже, они решили все же ночевать на улице, — буркнула старшая сестра. — Я-то надеялась, что мы будет защищены хотя бы от комаров.

— Нужно переодеться, — предложила Эмма. Девушка достала бутылку с водой, и они в спешке вымыли чёрные грязные исцарапанные руки. Сестры достали из сумок чистые спортивные костюмы. Они поискали место где могли бы переодеться но не нашли ничего подходящего. Луна прекрасно освещала местность.

— Давай за кустами переоденемся, — предложила Элла.

— Что-то тут не так, — обеспокоенно произнесла Эмма, когда они переоделись. — Как мы могли оказаться в том подвале? И потом экскурсия была ведь днём, а сейчас ночь.

— Может мы зачитались и не обратили внимания на то, когда присоединились к группе, — слабо предположила старшая сестра.

— О чем мы читали?

— Вопрос с подвохом. Я не помню.

— Ты присмотрись к окружающей обстановке, — попросила Эмма. — Ты заметила, что растительность гуще, замок не выглядит отреставрированным. Он… он вроде как настоящий. Смотри сколько растительности на камнях. А насколько мне помниться её не было.

— Луна всё изменила. Давай спать.

— Завтра сама убедишься, — пробурчала Эмма. — Вот увидишь.

Эли не могла уснуть. Слова сестры посеяли в ней сомнение. Спать на твердой земле было не очень удобно. Ко всему прочему мешали комары.

Глава 2

— Встаём девушки! Встаём!

Элоиза с неохотой открыла один глаз. До рассвета оставался час. Она только недавно уснула.

— Девушки! Вас ждут! Полчаса, чтобы умыться и одеться! — воскликнул незнакомый голос.

Это на Элоизу подействовало отрезвляюще. Эмма тоже подскочила.

— Кто это? — испугалась старшая сестра.

— Не знаю.

Девушки оделись в спортивные костюмы и выползли из палатки.

— Что у тебя с волосами? — озадаченно спросила Эмма, поглядев на сестру.

— А у тебя?

Сестры с изумлением пригладили длинные роскошные волосы. Они не понимали, что произошло и как волосы за одну ночь могли отрасти до такой длины. Сколько они себя помнили, у них всегда была короткая стрижка. Им в голову не приходило, что можно отрастить волосы.

Эмма достала расческу и попыталась расчесать густую копну. С непривычки сделать это было довольно трудно.

— Начни с кончиков, — посоветовала Элоиза. Она успела расчесать волосы и заплести их в косу. Связать их, к сожалению, у неё было нечем.

— Отлично все в сборе, — весело произнес молодой человек. — Собираем палатки и пакуем сумки.

— Кто это? — трусливо спросила Эмма. Её уже не интересовал вопрос с волосами.

Мужчина подошел к сёстрам и вежливо произнес:

— Элоиза, Эмма. Я рад, что вы нашли свою палатку. Мне было бы неловко, если бы вы потерялись. Снова, — лукаво улыбнулся мужчина.

— Э… Простите, мы знакомы? — нервно поинтересовалась Эмма.

— Конечно, — рассмеялся мужчина. — Я провожу экскурсию, а затем вы отправляетесь в замок и живете там. Ничего не изменилось, всё остаётся в силе, так как и было написано в путёвке.

— Что? Простите? — подавилась вопросом Эли. — Как живём в замке? В каком замке?

— Похоже, вас книги сильно пришибли, — задумчиво произнёс мужчина.

— Какие книги? — удивилась Эмма. Она точно помнила, что они нашли только одну книгу, и она не падала на них.

— Я показывал библиотеку, и стеллаж с книгами упал на вас. Вы утверждали всё хорошо, и я позволил вам побродить по замку. — Мужчина вопросительно посмотрел на сестёр.

— Извините, мы ничего не помним.

Молодой человек позвал друга.

— Я врач, — произнёс мужчина.

Эмма потеряла дар речи. Эли удивленно моргнула.

— Они не помнят, что произошло. Осмотри их, пожалуйста.

— А вы кто? — выдавила Эли.

— Гордей, а это мой брат Гавриил. Вы не помните?

— Приятно познакомится, — пискнула Эмма. Она не помнила, чтобы в их экскурсии был врач, и уж тем более с ними в автобусе не ехали близнецы.

Мужчина рассмеялся. Он осмотрел девушек и не нашел ничего подозрительного.

— Я же говорила, что хорошо себя чувствую, — отмахнулась Элоиза.

— Что ж, тогда пройдите в автобус. Наш хозяин не потерпит, если мы потеряем, хотя бы одну девушку, — улыбнулся Гордей.

— Ваш хозяин? — удивленно спросила Эмма.

— Гавриил? Подойди сюда. Объясни им. — Гордей положил стетоскоп и фонарик в чемодан. Он не мог им ничего рассказать, поскольку его позвали другие девушки.

— Как спалось? — вежливо поинтересовался подошедший мужчина.

— Спасибо, хорошо.

Гавриил сделал пометки в блокноте.

— Что происходит? — спросила Эли. — Кто ваш хозяин? Чего он не потерпит?

— Наш хозяин король. Он решил женить своих сыновей, и чтобы не произошло споров между братьями, пригласил к себе девушек близнецов. Он хочет познакомить их с принцами. — Мужчина задумчиво посмотрел на сестёр. — Это похоже на конкурс. Каждый день пара девушек будет отправляться домой. Вы совсем ничего не помните?

Эмма рассмеялась.

— Я готова уехать домой сейчас, — пробормотала Эли, поднимая сумку с земли.

— Нет-нет, — испугался мужчина. — Все девушки должны приехать в замок. Вам выдадут комнату, какую вы пожелаете. Все удобства и прочее. Прочтите прайс-лист.

— И сколько девушек прибудет в замок? — насмешливо поинтересовалась Эмма.

Гавриил посмотрел в список и серьезно произнес:

— Шестьдесят. Вам повезло, не все девушки приняли участие в этом конкурсе. Отобрали самых лучших.

— Мы застряли здесь в худшем случае на месяц, — простонала Элоиза.

— Застряли? Это великая честь познакомиться с принцами! — несколько напыщенно произнес молодой человек.

— День назад вы не возражали против такой перспективы, — заметил подошедший Гордей. — Пора идти в автобус.

Мужчины подхватили сумки девушек и направились к автобусу. Сестрам пришлось последовать за ними.

— Ты понимаешь, что происходит? — озадаченно поинтересовалась Эмма. — Откуда эти волосы? Король и принцы?

— Не понимаю, но думаю нам надо это выяснить, — бодро произнесла Эли.

— И кто из нас авантюристка? Нам нужно вернуться в замок и попытаться найти ту книгу, чтобы спокойно вернуться домой.

— Ты ведь хотела приключений. Не думаю. Что мы останемся здесь надолго. С нашей-то внешностью!

— Эли? Во что ты меня втягиваешь?

— Это отличный шанс узнать, что здесь происходит. Ты сама говорила, что дома нас ничто не держит. И потом, я хочу посмотреть на настоящий замок.

— Ох, Элоиза. Что мне с тобой делать? — вздохнула Эмма. Одно дело было уговорить сестру выбраться из дома на пару дней. И совсем другое дело бродить по незнакомой местности, жить

целый месяц в каком-то замке, да ещё и подчиняться королю.

— Радоваться тому, что нам предоставила та книга. Я начинаю думать, что она была своего рода

проходом в другую реальность. Помнишь, как я тебе говорила, что возможно в нашем мире существует несколько реальностей и, похоже, эта одна из них, — радостно произнесла Элоиза, потирая руки. Она внимательно оглядывалась вокруг. Трава выше, сочнее, зеленее. Деревья просто огромные. Цветы ярче, крупнее. А воздух кристально чистый. Девушка вдохнула полной грудью и у неё закружилась голова.

— Ты читаешь слишком много книг и смотришь слишком много фильмов. Это бред! Такого быть не м-о-о-ж-е-е-е-т! — возмущалась Эмма. Она не замечала окружающей красоты, пытаясь понять, откуда мог взяться настоящий замок и уж тем более король.

— Другого объяснения у меня нет, — вздохнула Элла, пожав плечами.

— Ты хочешь выяснить права ты или нет? — подозрительно спросила младшая сестра.

— Конечно, права, — улыбнулась девушка. — Какая растительность! Какое буйство красок!

— Что-то я не разделяю твоего воодушевления, — раздраженно произнесла Эмма. Она не могла смотреть на прихорашивающихся красавиц. Девушка как никогда ощущала себя гадким утенком, с той лишь разницей, что утенок, в конечном счете, превратился в прекрасного лебедя, а она не превратиться НИКОГДА. Девушка наблюдала за Гордеем. Он делал какие-то пометки в блокноте, периодически глядя на девушек. Гавриил поехал в другом автобусе.

Эмма улыбнулась, когда мужчина посмотрел на неё и Элоизу. Он ответил ей слабой улыбкой и сделал пометку в блокноте. Девушки сели в автобус, заняв последние места. Эли сразу же уставилась в окно.

— Смотри как красиво! — восхищенно прощебетала девушка, дернув сестру за рукав.

— Да, — согласилась Эмма. Она сейчас бы вышла и искупалась бы в этом голубом озере.

— Ты думаешь о том же, о чем и я? — усмехнулась сестра.

— Да.

В ответ на мысли девушек автобус дёрнулся и резко остановился. Сёстры засмеялись, когда услышали раздражённые и возмущённые крики девушек.

— Сохраняйте спокойствие, — попросил Гордей. — Кажется, автобус сломался. Здесь недалеко есть озеро, вы можете там остановиться.

— Еще одну ночь под звездным небом я не выдержу, — пискляво простонала брюнетка с первого ряда.

— Ночевать думаю, не придется, но стоит подождать, пока мы отремонтируем автобус, — спокойно заметил мужчина.

— Я не хочу идти на каблуках к какому-то озеру, — поддержала её сестра.

— Придётся, — приказал мужчина. — Сейчас в автобусе будет жарко.

— Ладно, — буркнула брюнетка. Девушки стали выходить по одной из автобуса, прихватив с собой небольшие сумки.

— Вы, почему ничего с собой не берёте? — вежливо поинтересовался Гордей.

— Другой автобус тоже остановиться? — спросила в ответ Эмма.

— Да. Мы должны вместе приехать.

— Долго чинить автобус? — задала очередной вопрос Эмма.

— Надо посмотреть, — улыбнулся Гордей.

Мужчина вышел следом за водителем, и они остановились у капота.

— Эли, это твой шанс, — прошептала девушка, кивнув на мужчин.

— Какой еще шанс? — удивилась Эли.

— Ты же отлично разбираешься в технике, — прошептала Эмма, толкнув сестру локтем в бок.

— Ты думаешь, они не справятся? — кивнула старшая сестра на мужчин, столпившихся у автобуса.

— Похоже, что да, — усмехнулась девушка. Они присели на траву в тени огромного дерева и наблюдали за работой мужчин. Дела шли у них не очень хорошо, но они не спорили и не ссорились. Несколько брюнеток подходили и недовольно спрашивали, когда же они починять автобус. Другие девушки жаловались, что хотят есть. Гордей и Гавриил лишь разводили руками. Эмма укоризненно посмотрела на сестру, и она с притворным вздохом встала с травы.

— Извините, мальчики. Помощь не нужна? — спокойно спросила девушка, ожидая услышать отказ. Она привыкла к такому отношению к себе. С детства у неё была тяга к технике. Став старше, девушка стала самостоятельно изучать устройства различных мелких приборов, и уже к двенадцати годам отлично разбиралась в бытовой технике. А в пятнадцать могла починить любой автомобиль, дав фору заядлому автолюбителю. Конечно не совсем подходящее занятие для девушки, но… Ей нравилась механика и она ничего не могла с этим поделать, тяга была слишком сильной, чтобы ей сопротивляться.

— Было бы неплохо, — согласился водитель автобуса. Элоиза не удивилась, когда увидела водителя другого автобуса — они были очень похожи. Девушка сняла рубашку и осталась в одной майке, сожалея о том, что её животик далеко не плоский, а талия и бедра нуждаются в усиленных тренировках. И вообще ей не мешало бы сбросить килограмм десять — пятнадцать.

Девушка внимательно посмотрела под капот. Её нервировали взгляды мужчин, и она вежливо попросила их отойти. Элоиза благодарно улыбнулась, когда ей принесли инструменты. Спустя час автобус был отремонтирован, а девушка награждена благодарными улыбками.

Валентин принес ей полотенце, в Валерий — воду. Девушка переживала, что испортила прекрасную белую майку. Она достала из сумки другую и быстро переоделась. Рубашку поверх грязной майки одевать не хотелось.

— Если так пойдет и дальше, я останусь без одежды, — невесело пробормотала Эли.

— Я надеюсь, мы скоро поедем домой.

— Я тоже, — вздохнула Элоиза.

— Мы приближаемся к замку, — спокойно произнес Гордей. Он вновь стал делать заметки, когда девушки зашевелились. Это Эмму заинтересовало.

— Ты заметила, что он постоянно что-то записывает?

— Нет. Смотри, это, кажется, замок, — потрясенно воскликнула Элоиза.

Эмма посмотрела в указанном направлении и впервые не пожалела, что сестра уговорила её остаться, хотя затея выбраться на выходные из душной квартиры принадлежала ей.

— Как красиво! — выдохнула Элоиза. Она впервые видела такой огромный замок. Он был окружен высокий каменной стеной. Девушка вздохнула, когда они проехали по мосту, переброшенному через ров.

— Не просто нам будет отсюда выбраться, — пробормотала Эмма, когда мост за ними подняли.

— Ага, — медленно протянула Элоиза. Она насчитала семь рядов окон в высоту. Два последних ряда отличались меньшими размерами окон. Замок рассекали многочисленные выступающие карнизы, балконы и террасы. Но они не уродовали его, а придавали неповторимый шарм. Вверх по каменным стенам ползли цветущие растения. Под самыми окнами внизу росли белые кусты роз, которые тоже, кстати, цвели, по непонятной для девушки причине. Вдоль мощёной булыжником дорожки, по которой они ехали тоже цвели белые розы. За кустами была живая стена (намного меньше, чем основная каменная) и всё же она не могла рассмотреть, что за ней твориться.

— Багаж слаживайте у ворот, — попросил Гордей. Он недовольно поморщился, когда брюнетки с первого ряда выдвинули очередную тираду. Они возмущались тем, что им самим придется нести свои же вещи.

Сёстры Жарские подхватили свои сумки, и вышли из автобуса.

— Как наши вещи оказались вместе с нами, — тихо спросила Эмма.

— Не знаю, — протянула Эли. — Но я рада, что их мало.

— Я тоже, — девушка недовольно поморщилась, когда брюнетки снова начали ворчать. Из всей их компании в автобусе они были самыми несговорчивыми, заносчивыми, надоедливыми особами.

— Теперь выстраивайтесь в ряд по парам и заходите в замок по очереди. Как только войдете в холл, увидите сидящую за столом женщину. Она выдаст вам ключи от комнат. Вещи переносить будете сами.

Элоиза оттащила сестру в сторонку, поскольку началась суматоха и дикие вопли. Сестры поморщились. Они не понимали из-за, чего они спорят, ведь замок огромный и мест должно хватить всем.

— Давай в конце станем, — предложила старшая сестра.

— Не понимаю, почему так долго, — простонала Эмма, спустя час ожидания.

— Наверняка они выбирают самые лучшие комнаты.

— Мне любая пойдет.

— А я бы хотела с южной стороны, — мечтательно проговорила Элоиза. Она рассмеялась, когда услышала, как в животе у сестры заурчало. — Я тоже хочу есть.

— Хотя бы в тень перебрались, — простонала Эмма, обмахиваясь рукой. Жара стояла невыносимая. Девушки перешли в просторный прохладный холл. У них возникло желание снять обувь и встать босыми ногами на холодный пол. Справа и слева от них по коридору были высокие тяжелые дубовые двери. Они увидели женщину, которая выдавала ключи от комнат. Сестры заметили за ней две лестницы: одна вела направо, другая — налево.

— Смотри, там камин, — тихо пробормотала Элоиза, указав на правую стену. По обе стороны от него висели гобелены и портреты.

— Ты уверена, что нам стоит находиться здесь? — тихо спросила Эмма.

— Конечно, нет, — надменно ответила за Эли незнакомая девушка. — Я не знаю, как вы вообще сюда попали.

— Таких, как вы, нужно в сарае держать, — рассмеялась другая девушка. — Как вас только земля носит?

— Эмма, не расстраивайся. У нас фигуры не идеальны, зато у нас мозги есть, — подбодрила её сестра, когда две язвительные особы удалились на достаточное расстояние.

— Спасибо. — Девушка застегнула рубашку и еще больше сгорбилась, пряча пышные формы.

— Эй! Выпрямись и гордо подними голову, — скомандовала Элоиза. Сестра с неохотой подчинилась:

— Тебе хорошо говорить. Ты тоньше меня, — жалобно заскулила Эмма.

— Перестань. Не обращай на них внимания.

Все девушки без исключения обернулись, когда услышали громкий стук и горестный вздох. Они проявили полное равнодушие и стали разговаривать о своем. В холле вновь воцарился гул.

— Может, посмотрим? — с надеждой в голосе спросила Эмма.

— Пошли, — решилась Элоиза. Они незаметно отделились от группы девушек и направились к тяжелым дверям. Стоны становились все громче и громче. Эмма толкнула тяжелую дверь, и они оказались в столовой. По крайней мере, она думала, что в столовой. Длинный прямоугольный стол был накрыт белой кружевной скатертью. На столе стояли хрустальные вазы с цветами. Симпатичные стулья, обитые белым бархатом, отлично смотрелись на фоне пола из плитки золотого цвета. Высокие арочные окна от пола до самого потолка пропускали дневной свет. Окно в центре оказалось дверью, ведущей на открытую террасу.

— Я здесь, помогите мне, пожалуйста.

Сестры бросились к лежавшему человеку, придавленному буфетом. Они помогли ему выбраться.

— Вы хорошо себя чувствуете? — обеспокоенно поинтересовалась Эли, глядя на высокого подтянутого мужчину. Его посеребренные волосы были взлохмачены, голубые глаза обеспокоенны и насторожены, на тонких губах подрагивала робкая улыбка. Синий с золотым костюм был припорошен чем-то белым.

— Да, спасибо, — поблагодарил мужчина, отряхивая ливрею. — Почему вы пришли сюда?

— Вы ведь звали на помощь, — неуверенно пробормотала Эмма. Она потянулась, чтобы стащить с его плеча цветы.

— Я удивлен. Обычно люди не приходят на помощь, когда находятся в толпе, — рассеянно произнес мужчина.

— Они перекладывают ответственность на других, думая, что кто-нибудь поможет вместо них, — продолжила за него Эли.

— Именно, — он улыбнулся. — Моё имя Илларион.

— Приятно познакомится, я Элоиза, а это моя сестра Эмма, — искренне улыбнувшись, ответила девушка.

— Спасибо, что помогли, — улыбнулся Илларион.

— Пожалуйста, — улыбнулась Эмма. Девушки помогли убрать разбитую вазу и цветы. Мужчина подобрал разбитые осколки чашек. Элоиза подобрала разбросанные кексы. Илларион снова их поблагодарил, заверив, что он сильно не пострадал. Сестры покинули кухню в хорошем расположении духа. Они спокойно продолжили ожидать свою очередь, которая стала продвигаться гораздо быстрее.

— Вы какие комнаты хотите? — устало поинтересовалась сидящая женщина.

— Здравствуйте, — весело поприветствовали её девушки в один голос. Они представились и спросили её имя, заметив сходство с Илларионом.

— Роза, — удивленно ответила женщина. У неё были такие же голубые глаза, как и у брата и такая же добрая улыбка.

— Нам, пожалуйста, одну комнату на двоих, — сказала Эмма.

— Если можно с юго-восточной стороны, — вежливо попросила Элла.

— Конечно можно. Есть такая комната, и она не занята, — добродушно ответила Роза.

— Спасибо, — благодарно выдохнули сёстры.

— Я провожу вас, — весело предложила женщина. Она собрала бумаги и положила их в сумку.

— Спасибо. Вы просто расскажите, как туда попасть и мы доберемся, — вставила Элоиза. — Вы наверно очень устали.

— Я работаю здесь экономкой и по нескольку раз на день обхожу замок, — улыбнулась Роза. — Да и косточки нужно размять.

— В таком случае мы рады, что вы покажете комнату, в которой мы будем жить, — улыбнулась Эмма.

— Это все ваши вещи? — удивилась женщина.

— Да, — смутилась Элоиза. — Мы не думаем, что задержимся здесь надолго.

Женщина лишь покачала головой. Она была рада, что девушки не стали выказывать требования относительно комнат. Они оказались очень милыми сёстрами по сравнению с другими, но и не такими привлекательными, как остальные. Хоть они и не обладали завидной красотой, зато сердца у них были добрыми. Роза провела девушек на четвертый этаж.

— Вот. Здесь вы будете жить, — произнесла женщина. Она оставила сестёр одних, вручив им ключ.

— Красивая комната, правда? — восхитилась Эли. Он подбежала к окну и добавила:- Вид замечательный! Мне так нравиться!

— Она розовая, — буркнула Эмма. Посмотрев на стены. Её порадовало, что комната была выполнена во французском стиле. У большого окна стояло две кровати с балдахинами. Покрывала были стального цвета в крупные красные цветы. За белой дверью скрывалась гардеробная. В комнате находились несколько кресел, комод, журнальный столик и телефон.

— Это всего лишь оттенок похожий на сладкую вату. Не бурчи. Посмотри, какой вид.

— Да, красиво, — нехотя согласилась Эмма, выглядывая в окно. Они могли видеть, кто и когда приезжает и уезжает. А ещё вид открывался на густой тёмно-зелёный лес. Сёстры принялись рассматривать новое жилище.

— Комната огромна! Вся наша квартира вместилась бы сюда, — выдохнула Эли. — Из этого окна будет отлично виден восход.

— Ты гардеробную не видела и ванную комнату. Они такие же огромные, как и сама комната. О! Тут даже душ есть и машинка стиральная! Иди сюда, — воодушевлённо позвала Эмма. Идея остаться здесь, неизвестно где, девушке казалась не такой уж сумасбродной.

Ванная комната была выложена белым мрамором. В ее центре была огромная ванная. Справа от нее находился умывальник, унитаз и душевая кабинка. Слева стояло два шкафчика и стиральная машина. Высокие окна закрывали плотные шторы.

— Ух, ты! — восхищённо воскликнула Эли. — Давай постираем нашу одежду и оставим окно открытым.

Девушки нашли в шкафчиках всё необходимое для стирки и личной гигиены.

Зазвонил телефон, и Эмма поспешила подойти.

— Ужин будет в семь часов. Спускайтесь в столовую, — услышала девушка. Она не успела поблагодарить звонившего человека.

— Кто там? — озадаченно спросила Элоиза.

— Ужин в семь часов. Попросили пройти в столовую, — озадаченно ответила Эмма. Она начала пристально осматривать комнату в поисках часов. Она улыбнулась, когда заметила небольшой циферблат, вмонтированный в картину, стоящую на комоде.

— А где столовая?

— Я думаю, что на первом этаже, там, где мы помогли Иллариону.

— А…

— Что одевают на ужин у королевских особ? — нервно спросила Эмма. Хоть ей и не нравилась идея подчинения королю, они должны выполнять элементарные правила приличия. Да вот только девушки не знали этих самих правил.

— Понятия не имею, но я собираюсь надеть юбку, — бодро произнесла Эли.

— Отличная идея.

Ужин должен был быть через час и девушки решили поспешить собраться. Им нужно было смыть с себя дорожную пыль и успеть высушить волосы, к которым они не могли никак привыкнуть. К счастью фен находился ванной комнате. Одежда высохнуть не успевала, поэтому Элоиза достала легкое платье.

— Как я тебе? — поинтересовалась Эмма, вертясь перед большим зеркалом в спальне. Она пригладила на бёдрах юбку золотого цвета.

— Отлично.

— Ты тоже замечательно выглядишь. Только я не знаю, что с волосами делать.

— Оставь как есть. У нас ведь все равно нет ни заколок, ни резинок.

— Как ты думаешь, завтра мы проснемся у себя дома? — взволнованно спросила Эмма.

— Понятия не имею, но надеюсь, что это не так. — Девушка надеялась осмотреть замок. Она не простит себе, если упустит подобную возможность.

— Мы должны поискать ту книгу, — предложила Эмма. — Может она в этом замке.

— Это было бы слишком большой удачей для нас, — произнесла Элоиза, намекая на хроническое невезение. — Пойдем, мы опаздываем.

Девушки восхищались каждым сантиметром замка, они думали, что безнадежно опоздали, но это оказалось не так.

— Извините нас Илларион. У вас такой красивый дом и мы не могли им не восхититься, — воодушевленно произнесла Эли, виновато улыбаясь.

— Мы больше не будем опаздывать, — вставила Эмма.

— Присаживайтесь за стол. — Илларион принял их извинения и провел на два места в конце стола. На тарелках стояли карточки с их именами. Девушки сидели друг напротив друга и напряжённо улыбались.

— Что вам принести? — вежливо поинтересовался подошедшая девушка.

— На ваше усмотрение, — произнесла Элоиза, улыбнувшись. Девушка от удивления открыла рот. Она пришла в себя лишь, когда Илларион шыкнул на неё.

— Надеюсь вам понравиться, — пробормотала девушка спустя пять минут.

— Спасибо, — поблагодарили её сёстры. — Ужин выглядит великолепно.

— Спасибо, — нервно отозвалась девушка. Она неуверенно посмотрела на сестёр и удалилась. Она боялась, что рыба, запеченная с овощами, может им не понравиться.

— Остальные девушки уже поели? Мы последние? — обеспокоенно спросила Эмма у девушки, которая приносила им ужин. Теперь она разливала по бокалам вино.

— Нет. Они предпочли ужинать в своих комнатах.

Она так тихо ответила, что Эмма подумала, что ей показалось, что она вообще что-то сказала. Рука девушки дрогнула, и она разлила красный напиток на золотистую юбку Эммы. — О! Простите, пожалуйста, я не хотела.

— Успокойся. Ничего страшного не случилось, — Эмма перехватила её руку с салфеткой и спокойно продолжила промокать юбку под бурные извинения.

— Извините мою племянницу, — пробормотал Илларион, строго глядя на несчастную. — Она будет наказана за нерасторопность.

— За что? Она не виновата, это Я случайно разлила вино. Простите, оно должно быть дорогое, — Эмма виновато посмотрела на Иллариона.

Мужчина нервно сглотнул и бросил на племянницу растерянный взгляд. Девушка покраснела.

— Эмма бывает иногда неуклюжей, — подтвердила ложь сестры Элоиза. Поскольку поблизости от них свидетелей не было. Мужчине пришлось уйти. Он недоумённо покачал головой.

— Спасибо, — пробормотала девушка.

— Как тебя зовут? — мягко поинтересовалась Эли.

— Веста.

— Не суетись, ничего страшного не произошло. Это всего лишь юбка, которую можно постирать. Меня кстати Эммой зовут.

— Элоиза, — представилась друга сестра.

— Я знаю. Я должна поддерживать порядок в вашей комнате, — тихо отозвалась Веста. Она всё ещё ожидала подвоха.

— Не стоит. Мы сами, — запротестовала Эмма.

— Что вы! Вы же гости! — бурно запротестовала девушка

— Веста, спасибо за ужин. Поблагодари от нас повара, — попросила Элоиза. Она чувствовала, что если не сменит тему, что девушка будет до скончания века извиняться.

— Обязательно.

— Сегодня в пять состоится собрание в этой столовой, просьба не опаздывать, — громовым голосом произнес Илларион.

— Остальные девушки наверно записки получат с сообщением. Неужели нужно было выделиться в первый день? — пробормотала Эмма. Она с сожалением посмотрела на испорченную юбку. Она была единственной среди брюк. — Я пойду, переоденусь.

— Помощь нужна?

— Нет. Напомни еще раз, где находится наша комната, — попросила Эмма, после минутного молчания. Девушка поторопилась переодеться, она не хотела сверкать винным пятном. К тому же испачканная юбка не предаст ей уверенности среди других девушек.

Эмма натянула первые, попавшиеся под руку, брюки и поспешила к сестре. Она старалась не смотреть на красоты замка, чтобы вновь не опоздать.

— Прошу всех надеть эти кулоны. Правил в доме немного, но их нужно соблюдать. Самое главное не выходить из комнат после шести часов вечера. В это время по замку бродят собаки принцев, — громко произнёс Илларион. Он подождал, пока Веста раздаст кулоны.

— Почему они отпускают их? — спросила писклявая брюнетка.

— В целях безопасности. Они хорошо натренированы и могут поймать вора или преступника в случае необходимости, — спокойно заметил мужчина. — В любое время можете спокойно передвигаться по замку. В вашем распоряжении все предоставляемые развлечения.

— Все что указаны в брошюре? — не унималась брюнетка.

— Да.

— Когда мы принцев увидим?

— Увидеть их предоставится возможность лишь некоторым девушкам. Вы уже знаете, что каждый день будет отсев, — нетерпеливо ответил Илларион.

— Когда начнётся конкурс? — спросила блондинка с голубыми газами.

— Завтра днём, после испытания две сестры, которые не прошли тест, покинут замок.

— Завтра? — пискнула брюнетка.

— Да.

— Но мы ведь ничего не успели посмотреть, — возмутилась девушка.

— Принцы не желают тратить время, как и король. Повторяю, кулоны снимать нельзя, — строго сказал Илларион, когда шатенка сняла кулон, чтобы лучше его рассмотреть.

— В чем будут состоять конкурсы? — вступила в беседу блондинка. Она была единственной девушкой, которая не потеряла самообладания, когда Илларион сказал, что завтра уже будут потери.

— Завтра проверят ваше знание математики. А теперь ложитесь спать. Завтрак в семь утра.

— Спасибо, — поблагодарили его Эмма и Элоиза, когда девушки разошлись, громко возмущаясь.

— За что? — удивился Илларион.

— За математику. Вы дали нам шанс узнать замок поближе. Теперь мы уверены, что останемся здесь на один день дольше, — улыбнулась Эли. Илларион удивлённо моргнул, а затем его лицо озарила улыбка. Она сказала "не узнать принцев", а "узнать замок". Мужчина склонил голову, а затем ушёл. Сёстры вернулись в свою комнату. Ведь совсем скоро часы пробьют шесть.

— Меня заразило твое воодушевление. Но почему ты уверена, что мы продержимся здесь? — неуверенно спросила Эмма. Она внимательно посмотрела на сестру. — Ты видела, какие они красивые?

— Эмма, дорогая, в математике нам нет равных, — заверила младшую сестру, старшая. Она продолжила расчесывать спутавшиеся волосы.

— А в тебе и в других областях, — улыбнулась сестра. — Только вот мне не хочется проснуться завтра в своей кровати.

— Мне тоже, — грустно отозвалась Эли.

— Может, не будем спать? — с надеждой в голосе спросила Эмма.

— Эмма, тебе двадцать лет и ты должна понимать, что сон очень важен, — укоризненно произнесла Элоиза. — И потом, я устала.

— Спокойной ночи Эли. — Девушка залезла под одеяло, не забыв поставить будильник на полседьмого утра. Делать всё равно было нечего. Её уже перестали раздражать материнские нотки в голосе сестры. Несмотря на то, что разница в возрасте составляла всего двадцать минут, Элоиза взяла на себя большую ответственность.

— Спокойной ночи Эм.

Глава 3

Утром Эли нашла в сумке брошюру, о которой наслышалась, но ничего не знала. После долгих уговоров сестры Эмма согласилась пойти на конюшню в том случае, если они не провалят конкурс. Они не провалили. Он состоялся сразу после завтрака. Девушки быстро с ним справились и пошли на прогулку.

Мощёная камнем дорожка змейкой тянулась среди цветочных кустов и клумб. Сёстры следовали точным указаниям карты. Но, похоже, всё же свернули не на той развилке и столкнулись с небольшим препятствием.

— Я не могу пройти. — Эли вздрогнула, когда огромный коричневый пёс поставил лапы на сетку. Путь к конюшням пролегал через вольеры для собак, которых она панически боялась.

— Ладно, пошли, — младшая сестра решительно потянула Эли за руку. — Закрой глаза.

— Уф! Не думала, что пробежка отнимет столько сил, — пожаловалась Элоиза. — Эй, ты в порядке?

— Нет. Там лошадь и она идёт сюда, — выдавила Эмма. Она не знала из-за, чего не может дышать: то ли из-за пробежки, то ли из-за страха перед животными. — Я подожду тебя здесь.

— Это всего лишь лошадь. Она не кусается.

— Чем они тогда сено едят? — нервно спросила девушка. Она сделала шаг назад, прячась за сестру. Она жалобно пропищала. — Ты же знаешь, что я их боюсь. Мы ведь договаривались, что я только проведу тебя.

— Лучший способ побороть страх, это встретиться с ним лицом к лицу, — раздался из полумрака приятный голос.

— Ой, простите! Мы не знали, что тут кто-то есть. Мы не хотели мешать, — пролепетала Элоиза, поскольку Эмма застыла от страха и не могла ничего произнести. — В брошюре было сказано, что мы можем бродить по территории замка до шести вечера.

Мужчина загородил своим великолепным телом лошадь, и Эмма перестала дрожать. Она нервно сглотнула и попятилась назад, покидая конюшню под раскатистый смех незнакомца. Элоиза еще раз извинилась и пошла за сестрой, но тут возникла друга проблема. Она не могла пройти вдоль вольеров с собаками. Эмма же не могла войти в конюшню. Они застряли посередине, отчаянно глядя друг на друга.

— Я предупреждала тебя, что эта затея гиблая, — нервно произнесла Эмма.

— Я знаю, — раздраженно отозвалась Элоиза. — Что нам делать?

— Закрывай глаза и уши, я проведу тебя, но сначала тебе придется сделать несколько шагов прямо без меня.

— Ладно. В другой раз отговаривай меня от подобного рода затей, — отважно делая шаг вперёд попросила старшая сестра.

— Обязательно. — Эмма взяла сестру под руку и повела через вольеры стараясь отвлечь сестру от лая собак.

Девушкам было не до улыбающихся мужчин, оставленных позади себя. Эмма от страха не заметила, что лошадь под уздцы вёл другой человек. Элоиза же не обратила на него никакого внимания из-за сестры и собак.

— Моя помощь тебе больше не нужна? — спросил молодой человек у брата, поставив вёдра с водой на пол.

— Нет.

— Забавно получилось.

— Ты это про них? — махнул рукой молодой человек на сестёр.

— Да. Одна боится собак, но повела другую на конюшню, чтобы преодолеть страх сестры, совершенно забыв о себе.

— Мне, кажется, они пытались привлечь к себе внимание, — раздражённо отозвался первый мужчина, погладив кобылу по шее.

— Я так не думаю. Не похоже всё это на игру. Слишком сложно, да и страх был неподдельный.

— Всё, мы прошли, — произнесла Эмма, подёргав сестру за руку.

— Как хорошо! — воскликнула Элоиза, осторожно открыв глаза. — Мне теперь этот лай будет всю ночь сниться.

— А мне та жуткая лошадь, — усмехнулась девушка.

— Не такая она была и страшная, — заметила сестра. — Я бы не прочь на ней прокатиться.

— Ага, а собачки очень милые, и совсем не страшные. Забавно было бы с ними поиграть, — ехидно добавила Эмма. Сёстры рассмеялись.

— Надо как-то с этим бороться, — простонала Элоиза, с опаской посмотрев на вольеры.

— Заход номер два? — неуверенно спросила девушка. — Ты же просила отговаривать тебя от подобного рода идей.

— Другого шанса у нас не может быть. Что там говорил тот мужчина?

— "Лучший способ победить страх это встретиться с ним лицом к лицу", — передразнила мужчину девушка.

— Пошли? — неуверенно спросила Элоиза. Она хотела струсить и убежать, но не в её правилах было бегать, особенно если кто-то видел её страх.

— Пошли.

Сёстры решительно развернулись. Но по мере того как они приближались решительности заметно поубавилось.

— Мы ведь не струсим? — спросила Элоиза.

— Не знаю, — протянула девушка. Она уже сейчас была готова убежать, да так чтобы пятки сверкали.

— Иди первой, — предложила сестра, останавливаясь у первого вольера.

— Моей смелости хватит только до конюшни, — вздрогнула Эмма. Она смело направилась по дорожке. Шаги замедлялись, а дыхание учащалось.

— Что это? — смеясь, спросил мужчина. — А где другая девушка?

— Осталась у вольера с хищниками, — выдохнула Эмма. Она плохо видела говорящего человека, поскольку в конюшне стоял полумрак. — Можно войти?

— Это написано в брошюре, — усмехнулся мужчина.

"Как только это сделать?" — задавалась вопросом девушка. Она трусливо обернулась назад, Элоиза всё ещё не решалась подойти к вольеру со щенками. Эмма улыбнулась и сделала широкий шаг вперёд. Она надеялась, что подаст хороший пример сестре.

— Ура! Я вошла, — радостно пробормотала девушка. — Теперь нужно сделать ещё пару шажков и можно бежать отсюда без оглядки.

— Боишься лошадей? — участливо спросил молодой человек. Он видел, что девушка была на грани паники. Сначала он подумал, что они забавлялись, играли, чтобы привлечь их внимание.

— Да. Всё, я ухожу. Спасибо за содержательную экскурсию. Всего хорошего, — быстро пробормотала Эмма, отступая назад.

— Так не пойдет. Чтобы избавиться от страха, ты должна подойти к лошади, — мужчина схватил её за руку и потащил внутрь. Эмма заупрямилась, и ему пришлось отпустить её.

— Подойти? — взвизгнула девушка. Она услышала, как животные обеспокоенно заржали, и обмякла. Эмма прислонилась спиной к стене и сала обмахиваться руками. Она не хотела, чтобы незнакомец уходил и оставлял её в таком беспомощном состоянии. Назад она уже выйти не может, потому что коленки слишком дрожали. Да и вперёд продвигаться она особо не горела желанием.

"А что если лошади вырвутся и побегут на меня? Я умру под копытами в страшных мучениях и конвульсиях, — накручивала себя девушка. — Услышит ли Эли хруст моих костей? Сможет ли она помочь мне чем-нибудь?"

— Присядь, — попросил вернувшийся мужчина. Он протянул ей стакан с водой.

Эмма плюхнулась на солому в пустом стойле. Она не подумала о том, что соломинки запутаются в волосах и ей придется их доставать вечность.

— Спасибо, — выдавила из себя девушка, после того как осушила стакан с водой. Ей заметно полегчало.

— Почему ты их боишься? — лениво поинтересовался молодой человек.

— Они огромные. У них есть копыта, и они тяжело дышат, а ещё эта огромная морда и большу-у-щие глазища, — истерично ответила Эмма.

— Сегодня утром родился жеребенок, не хочешь посмотреть? — ласково спросил мужчина. Как ни странно он захотел ей помочь.

— Он маленький? Не укусит меня? — с надеждой в голосе спросила девушка.

— Не укусит, — улыбнулся незнакомец. — Но нужно пройти мимо лошадей. Сможешь?

Эмма застонала и поглубже зарылась в солому заметно побледнев. Молодой человек протянул ей руку. Поразмыслив немного, девушка мужественно вцепилась в неё мертвой хваткой и не отпускала до тех пор, пока он не сказал, что они пришли. Она сосредоточилась на большой теплой руке, стараясь не обращать внимания на лошадей.

— Он маленький и я хочу подержать его некоторое время отдельно от матери.

— Почему он лежит?

— Не может встать.

— Что это? — спросила Эмма, махнув на его руку с бутылочкой.

— Хочу его покормить питательной смесью. Не хочешь попробовать?

Девушка зачарованно наблюдала за малышом. Он не казался ей страшным, а скорее милым и беззащитным и она решила согласиться попробовать. Эмма внимательно выслушала рекомендации и села на солому рядом с малышом. Ей ничего не пришлось делать, жеребёнок сам нашел бутылочку. Девушка улыбнулась. Ей понравились его большие мокрые глаза.

— Не плачь, солнышко. Скоро ты пойдешь к своей маме, — тихо пробормотала Эмма, заметив небольшую слезинку в уголке его глаза. Она решилась его погладить по мордочке. Малыш от удовольствия закрыл грустные глаза. Эмма ошеломлённо посмотрела на мужчину. — Не ожидала, что это так приятно.

— Не хочешь попробовать с взрослой лошадью? — тихо спросил молодой человек. Она заворожено наблюдал за девушкой. На её лице царил мир и покой. Ему захотелось прикоснуться к её щеке. Ему захотелось, чтобы она так же улыбнулась ему.

— Как-нибудь в другой раз, — выдохнула Эмма, вставая. Она не стала стряхивать с брюк солому. Бросив на малыша последний взгляд, она вышла вслед за мужчиной.

— Нужно закрепить урок.

— Ладно. Только если лошадка будет смирной, — неохотно согласилась девушка. Она отдала ему пустую бутылочку. Она уже корила себя за глупость. Зачем она согласилась посмотреть на взрослую лошадь? Ведь знает, что из этого ничего путного не выйдет.

— Это его мать.

— Она выглядит уставшей, — заметила Эмма, не решаясь подойти ближе. Она выглядывала из-за широкой спины человека.

— Так и есть. Не хочешь угостить её сахаром? — мужчина протянул ей небольшой кусочек лакомства. — Не бойся.

С глубоким вдохом и огромными от страха глазами, девушка взяла сахар и протянула его на открытой ладони лошади. Её рука тряслась, и сахарок то и дело подпрыгивал, меняя своё положение. Но лошадка справилась с задачей и слизнула лакомство. Разочаровывать его ей почему-то не хотелось. По настоянию незнакомца, она погладила животное по теплому бархатному носу и тут же отдернула руку.

— Не бойся, — тихо попросил мужчина. Он взял руку девушки в свою ладонь и, преодолев лёгкое

сопротивление, положил её на голову животного, удерживая до тех пор, пока она не расслабилась.

Эмма судорожно вздохнула. Она не ожидала, что ей будет приятно прикасаться к лошади. Теплое дыхание приятно щекотало ладонь. Теплый бархатный нос, большие умные глаза вызывали в ней трепет. Она подошла ближе к лошадке и положила вторую руку ей на шею. Эмма ласково поглаживала кобылу, перебирая пальцами жёсткую гриву.

Молодой человек не ожидал такой реакции на эту девушку. Его друг мгновенно ожил. Он пытался себя успокоить тем, что она предназначена для принца. Мужчина внимательно присмотрелся к девушке и понял, что она совершенно не подходит под созданный им когда-то образ. Ему нравились стройный брюнетки, он ни разу не помышлял о пышнотелой блондинке.

— Как тебя зовут? — хрипло спросил мужчина.

— Эмма.

— Леонид.

— Что ж, Леонид. Спасибо, что помог избавиться от страха перед лошадьми, — благодарно выдохнула девушка. Она не обратила внимания на то, что мужчина что-то шептал, пока она гладила лошадь.

— Пожалуйста. Приходи завтра на верховую прогулку.

— Не уверена, что завтра я буду здесь, — пробормотала Эмма. Ей не хотелось уходить, но она должна узнать, кто отправиться сегодня домой. Несмотря на то, что они справились с тестом, она должна была услышать от Иллариона имена девушек, которые уедут. — Спасибо.

Девушка без страха прошла мимо любопытных лошадей, с сожалением покидая Леонида.

— Эли, это всего лишь щенки. В них нет ничего страшного. Они милые и пушистые, просто подойди к клетке, — уговаривала себя девушка. Она сделала маленький шажок и остановилась. Элоиза раздражённо притопнула ногой, заставляя себя подойти ещё ближе. — Не так-то просто избавиться от этого дурацкого страха.

— Вы вернулись, — констатировал мужчина со щенком на руках. Он без страха игрался с малышом, засовывая ему руку в пасть.

— Сейчас я думаю, что это была не очень удачная идея, — трусливо произнесла девушка, отступая назад. Её глаза расширились, когда щенок довольно сильно прикусил ладонь мужчины, но он даже бровью не повёл и последовал за ней.

— Боишься этого малыша? — насмешливо спросил молодой человек, протянув щенка вперед.

— Нет, — соврала Элоиза, оглядываясь назад. Ещё пару шагов и она сможет убежать.

— Как тебя зовут? — спросил молодой человек, не прекращая наступать на неё.

— Не надо этого делать, — замахала руками девушка, делая ещё несколько шагов назад.

— Пока не скажешь, как тебя зовут, буду подходить ближе, — шутливо пригрозил мужчина. На самом деле ему было не до шуток. Ему отчаянно хотелось знать причину её возвращения.

— Элоиза! — яростно выкрикнула девушка. Она сделала несколько шагов в сторону, избегая встречи со щенком. Она не заметила, что слишком близко подошла к противоположной клетке. Эли замерла, когда почувствовала руками сетку и что-то мокрое. Она боялась повернуться и посмотреть. От охватившего ее страха девушка оцепенела и не могла убрать руки. Из-за шума в ушах, она плохо расслышала молодого человека. Девушка даже не могла представить, что твориться с её бедным сердцем. От липкого страха, поселившегося глубоко в её несчастной душе, у девушки во рту пересохло.

— Леонтий, — представился мужчина. Он внимательно посмотрел на девушку, ожидая реакции, но она словно застыла. — Ты хорошо себя чувствуешь?

Опять никакой реакции.

Элоиза почувствовала, как правая рука стала покрываться слюной. Она занервничала ещё больше, дыхание стало прерывистым, поверхностным, тяжёлым. Девушка стала задыхаться. Ей хотелось сказать хоть что-нибудь, но она не могла не то из-за горечи во рту, не то от сковавшего её ужаса.

Мужчина обошёл её и посмотрел со стороны. Он усмехнулся, когда увидел, что руку девушки вылизывает собака. Он протянул ей щенка, но она его не взяла. Девушка потеряла сознание, когда он широко зевнул, показав все свои молочные зубки.

Леонтий не понял что произошло. Вот он протянул ей щенка, и она упала. Он даже не успел ничего понять, как девушка ударилась головой. Мужчина почувствовал себя виноватым. Ей было действительно страшно, а он забавлялся. Подхватить он уже её не успевал, а поскольку девушка уже лежала на траве, Леонтий поставил щенка в вольер, а затем поднял Элоизу на руки. Он отнёс её в небольшой домик и положил на кровать. Надо сказать, что сделал он это с большой неохотой. Ему очень понравилось держать её на руках.

Мужчина достал нашатырный спирт и стал приводить Элоизу в чувства, но она сопротивлялась. Леонтий уже стал заметно нервничать. Молодой человек свободно выдохнул, когда девушка пошевелилась.

— Извини, кажется, я потеряла сознание, — хрипло пробормотала Эли, придя в себя. В голове шумело, а конечности не слушались. Она попыталась сесть, но от резкого движения к горлу подступила тошнота.

— Это ты меня извини, — виновато произнёс мужчина.

— Тебе незачем извиняться, — тихо ответила девушка, вглядываясь в его обеспокоенные тёмно-карие глаза. — Я не должна была приходить.

— Я не подозревал, что ты боишься. Если бы я знал…,- горестно произнёс Леонтий, запуская руки в волосы.

— Извини, мне нужно идти, — простонала Элоиза, оглядываясь по сторонам. Она повторила попытку, но теперь медленно. Девушка прислушалась к своим ощущениям и поняла, что тошнота отступила.

— Пойдём, — Леонтий взял её за руку и повёл за собой. — Ты щенка испугалась?

— Ну, да, — промямлила Элоиза, отводя взгляд в сторону. Она чувствовала себя полной дурочкой. Во-первых, псина, что вылизывала её руку, была взаперти, во-вторых, щенок был милым и не собирался на неё нападать. И наконец, она как самая последняя разчувствительная барышня, потеряла сознания. Она знала, что выглядела глупо. Девушка чувствовала себя прескверно. К тому же ему пришлось тащить её в дом. Эли покраснела ещё больше. Наверняка он проклинал её немалый вес.

— Ты должна взять его на руки, чтобы больше не бояться, — твёрдо сказал Леонтий и решительно всучил ей в руку щенка.

Не успела девушка запротестовать, как у неё в руках оказался маленький теплый сонный комочек. От неожиданности нахлынувших эмоций (вовсе не ужасных и омерзительных, как она ожидала) Эли расплылась в улыбке. Она поднесла щенка ближе к лицу, чтобы рассмотреть малыша и ощутила приятный молочный запах. Щенок поместился у неё на ладони. Маленькие лапки с острыми коготками беспомощно шевелись.

— Он чудесен, — пробормотала девушка, погладив щенка по золотистой шерстке. — Ой!

Щенок стал тыкаться мокрой мордочкой ей в ладонь с причмокивающими звуками и пыхтеть. Малыш тихонько попискивал.

— Его нужно отнести, — тихо произнес Леонтий. Ему не хотелось забирать у нее щенка, но если он не заберёт его, то вскоре тихое попискивание превратиться в довольно громкое поскуливание.

Элоиза с сожалением отдала малыша.

— Я не расслышала, что ты говорил? — смущённо произнесла Эли.

— Приходи после обеда, — пригласил её мужчина. Леонтий нервно сглотнул. Не могла же она расслышать его шёпот? Или могла?

— Спасибо. Я обязательно приду, если не уеду сегодня. — Девушка прошла мимо клеток с собаками. Она не испугалась, когда огромный коричневый пёс поставил лапы на сетку и громко залаял. Она попросту его не заметила. Все её мысли занимал крохотный щенок. Она была рада, что смогла взять его на руки.

— Эли? Подожди меня. Я престала бояться лошадей, — воодушевленно произнесла Эмма. Она радостно прыгала вокруг сестры и рассказывала про животных. Элоиза не отставала от неё и радостно рассказала про щенка. Забыв упомянуть о глупом эпизоде с потерей сознания. Ладно. Не забыла, а преднамеренно не сообщила.

Девушки не обратили внимания на тот факт, что практически сразу избавились от своих страхов. Хотя на самом деле, должно было пройти довольно много времени, чтобы они смогли только решиться притронуться к предмету своего ужаса.

Волшебство, иначе не назовёшь.

Глава 4

— Ох! Как хорошо, — прощебетала Эмма. — Я рада, что ты уговорила меня остаться.

— Я рада, что ты уговорила меня поехать отдохнуть, — ответила Элоиза с мягкой улыбкой. Если бы тогда она не послушала сестру, то сейчас бы не испытывала таких приятных эмоций. Её счастье теперь ничто не омрачит. По крайней мере, сегодня. Во всяком случае, она очень на это надеялась.

— Если нас не выгонят, завтра я поеду на верховую прогулку. Присоединяйся. Думаю, нам понравится, — весело проворковала Эмма.

— Я тоже так думаю.

Девушки вовремя вошли в дом. Оказалось, что сегодня уедут две брюнетки, те, что возмущались больше всех.

— Неслыханно! — пищала одна из сестер.

— Лучше бы этих выгнали! — крикнула другая девушка, указав пальцем на Элоизу и Эмму. Самое обидное для сестёр было то, что все с ними согласились. Они были самыми полными среди девушек. К тому же после маленьких приключений в волосах у Эммы застряла солома, а Эли была в зелёных пятнах травы.

Илларион сочувственно посмотрел на сестёр Жарских.

— Я больше не могу выносить презрительные взгляды, — простонала Эмма, когда они поднялись в свою комнату.

— Не обращай внимания. Они глупые и недалекие, — Элоиза попыталась придать своему голосу больше уверенности, чем чувствовала.

— Я понимаю, что мне не светит встретиться с принцем или одним глазком посмотреть на короля с королевой. Да я и не хочу этого! Почему они так злятся на нас? Что мы сделали им? — горестно спросила девушка. — Прошел ведь всего один день.

— Мы отличаемся от них. Нас не интересуют модные вещи, мы не ведем пустых разговоров.

— И у нас полно лишних килограммов, — вздохнула Эмма.

— Перестань. Хорошего человека должно быть много, — рассмеялась Эли. — Я в душ.

— Я не пойду на обед, — вздохнула Эмма.

— Будешь морить себя голодом?

— Не хочу встречаться с этими… — Эмма замолчала. Ей показалось, что за ней наблюдают. Девушка выглянула в окно. Она увидела, как в машину садятся брюнетки. Она с сожалением подумала, что завтра займет их место. Ей уже нравился этот чудесный замок и его обитатели. Из мыслей девушки не выходил мужчина, заставивший её покормить жеребёнка. Она бы по своей воле уж точно не согласилась бы на подобную авантюру. Только вот как он заставил её приблизиться к лошадям? Эмма взяла в руки расческу и стала доставать из волос солому. Это отняло у неё довольно много времени. Сестра принесла ей чай и печенье.

— Завтра будут снимать мерки, чтобы пошить платья, — убитым голосом сообщила Элоиза.

— Зачем? — равнодушно спросила Эмма.

— Через две недели состоится бал.

— Какой ещё бал? — удивилась девушка.

— Приедут высокопоставленные особы. Сказали, что король с королевой тоже будут присутствовать, — Элоиза неуверенно перелаживала печенье с места на место. — Можно взять одного человека с собой.

— Ты думаешь, мы продержимся так долго?

— Не знаю, но завтра в холле будут снимать мерки.

— Я не переживу этого унижения, — горестно простонала девушка. — Я никуда не пойду.

— Я тоже решила никуда не ходить. Наверняка завтра нас выгонят. К тому же нам некого приглашать.

— Я тоже так думаю. В библиотеку пойдем? Судя по карте, она огромна.

— Еще бы! — воскликнула Элоиза. Она была рада изменить тему разговора.

Девушки поразились размерам комнаты. Им казалось, что здесь собраны все возможные книги. Стеллажи упирались в высокий потолок, чтобы до них добраться были сооружены лестницы с перилами. Настоящий Рай для книголюба. У ряда окон стояло два стола, на них стояли компьютеры. Практически под каждым окном были милые удобные коричневые диванчики. У входа за дверью стоял шкаф с картотекой.

— Потрясающе! Всей жизни не хватит, чтобы прочитать все это, — восхищённо выдохнула Эли.

— Смотри, можно ещё на балконе посидеть посмотреть на закат, — мечтательно произнесла Эмма, подходя к высокой стеклянной двери. Девушка толкнула её и вышла на террасу. Она зачарованно посмотрела на плетеные кресла и столики.

— Иди сюда, — позвала её Элоиза.

— Что случилось? — забеспокоилась Эмма. Голос у сестры был напряжённым и глухим.

— Смотри, — девушка указала дрожащей рукой на постамент в углу библиотеки.

— Не может быть! Это же…

— Да. Та самая книга, — закончила за сестру Элоиза.

— Несомненно это она! Выглядит немного лучше.

— Может, потому что она под стеклом?

— Проверим?

— Я не советую вам это делать, — произнес подошедший мужчина.

— Почему? — удивилась Эмма. Она не сводила с книги немигающего взгляда и не могла видеть мужчину. Она словно была во сне.

— К ней никто не прикасается.

— Почему? — приглушённо повторила вопрос сестры Элоиза. Она тоже не могла отвести взгляда от роскошной книги.

— Это книга судеб. Никто не знает, что может произойти, если к ней прикоснуться.

— Чисто теоретически может случиться так, что кто-то к ней прикоснулся и переместился в другой мир? — поинтересовалась Элоиза после некоторого напряжённого молчания. Она с трудом отвела взгляд от ценного экземпляра.

Мужчина оказался довольно высоким, широкоплечим. Узкая талия переходила в длинные ноги. На нём были чёрная рубашка и такие же чёрные брюки. Длинные тёмно-каштановые волосы свободно лежали на плечах. В невероятно чёрных глазах светилась мудрость. Такой взгляд должен принадлежать старцам прожившим жизнь, но никак молодому человеку. На вид ему было лет тридцать, может меньше.

— Чисто теоретически, — уточнила Эмма.

— Если такое, возможно, то, скорее всего, в том мире, где он ожил, о нем забудут. Чисто теоретически, — улыбнулся мужчина.

— И останется в нём навсегда? — тихо спросила Эмма.

— Этого никто не знает.

— Спасибо, — вяло улыбнулась Элоиза. Она взяла сестру за руку и потащила за собой. Мужчина произвёл на неё отталкивающее впечатление, несмотря на мягкую улыбку. Ей захотелось убраться из библиотеки как можно скорее. Девушка схватила сестру и потащила её за собой.

— Что ты об этом думаешь?

— То, что мы можем остаться в этом мире, до тех пор, пока не коснемся книги, — прошептала Элоиза.

— Извините. Чисто теоретически. Если это кто-то коснулся книги и переместился в другой мир, он долго будет в нем находиться? — ещё раз поинтересовалась Эмма. Она вырвала руку у сестры и вернулась к странному человеку.

— Чисто теоретически? — усмехнулся незнакомец, скрещивая руки на широкой груди.

— Да.

— По одной из версий легенда гласит, что только человек с чистой душой, может найти своё место среди миров, если коснётся этой книги. По другой — одинокое чистое сердце, увидев книгу, может совершить путешествие к своей второй половинке. И самая последняя легенда гласит, что книга является проводником в другие миры, в другие реальности.

— Чисто теоретически. Если этот кто-то хочет вернуться назад, что нужно сделать?

— Чисто теоретически? — усмехнулся мужчина. — Почему вы так этим интересуетесь?

— Книга интересная и красивая, — выкрутилась Эли. Ей понравилась последняя версия легенды. Ей нравилась идея того, что книга может быть порталом.

— Вы должно быть Элоиза и Эмма Жарские? — задумчиво спросил незнакомец, окинув девушек внимательными чёрными глазами.

— Да, — согласно кивнули сёстры.

— Любите книги читать?

— Да.

— Могу посоветовать, вам прочесть вот это. — Мужчина прошел вдоль длинного ряда и достал несколько книг.

— Можно еще несколько взять? — смело поинтересовалась Эли. Она посчитала, что быстро прочтет три книги. Она просто не мола не оценить по-достоинству библиотеку. Девушка глубоко вдохнула. Она удивлённо моргнула, когда поняла, что не чувствует характерного библиотечного запаха. И загрустила.

— Конечно, — согласно кивнул мужчина. — Вам стоит вернуться в свою комнату, скоро шесть часов вечера.

— Спасибо. — Эмма забыла спросить, как его зовут. Он показался им милым, когда дело не касалось красного бархатного экземпляра. Девушки поторопились уйти из библиотеки. Они с трудом подняли тяжелые книги и поплелись в свою комнату.

Эмма налетела на препятствие посреди лестницы. Она отвлеклась на корешок книги и не заметила человека. Девушка поторопилась извиниться и собрать книги. Она не ожидала, что на неё натолкнется сестра. От сильного толчка она снова уронила книги. Благо не растянулась филейной частью к верху.

— В чем дело? — недовольно спросила Эли. Она налетела на Эмму, когда та резко остановилась. Девушка уронила драгоценные книги и стала их собирать. Тоже делала и Эмма.

Элоиза наткнулась взглядом на чёрные, начищенные до блеска, ботинки.

— Разрешите вам помочь, — пробормотал мужчина, склоняясь над девушкой.

— Спасибо. — Эли боялась поднять глаза и посмотреть в лицо мужчины. Руки нервно тряслись. От нежного голоса, её охватил озноб. Что это могло значить?

— Почему ты не пришла посмотреть на щенков? — недовольно поинтересовался Леонтий.

— Ох, — выдохнула девушка. Она была рада увидеть его. — Прости. Замок потрясающий! А когда мы вошли в библиотеку, то совсем потеряли счёт времени.

— Завтра придёшь? — с надеждой в голосе спросил молодой человек.

— Я хотела составить компанию сестре на верховой прогулке, а после этого я с удовольствием приду посмотреть на щенков, — улыбнулась Элоиза.

— Буду ждать, — проникновенно посмотрев ей в глаза, произнес мужчина.

— Прости, что испугал, — извинился Леонид перед Эммой. Он надеялся, что она его заметит и поговорит с ним. После её ухода он не мог ни на чем сосредоточиться. Мужчина хотел услышать её мелодичный голос, заглянуть в серые глаза, обрамлённые пушистыми ресницами. Он просчитался, и вышел из ниши в тот момент, когда девушка опустила взгляд на книгу.

— Это я слишком рассеянна. Не нужно было мне отвлекаться, тем более на ступеньках, — виновато произнесла девушка.

— Позволь тебе помочь.

— Спасибо. — Эмма не ожидала, что он возьмёт все её книги. Девушка подсказала, в какую комнату идти. Она снова не смогла его рассмотреть, поскольку на лестнице царил полумрак. Она услышала, как за ними пошла Элоиза и повернулась, чтобы извиниться перед сестрой. Девушка не ожидала увидеть за ней мужчину.

"Откуда они вообще взялись?" — подумала Эмма, открывая комнату.

— Вы живёте в одной комнате? — удивился Леонтий.

— В замке полно комнат, — добавил Леонид.

— Мы сами попросили комнату на двоих, — произнесла Эмма.

— Нам так больше нравится и вид отличный, — вставила Элоиза. Она боялась посмотреть на мужчин. Младшая же сестра с любопытством смотрела на молодых людей. У неё дух захватило от их красоты. Оба были высокие, стройные, мускулистые, широкоплечие брюнеты с черными глазами. Широкие плечи переходили в тонкую талию и узкие бедра. Эмма обратила внимание на то, что ноги у них были невероятно длинные. Братья положили книги на столик и посмотрели на девушек.

— Вам тут нравиться? — начал Леонтий.

— Да. Спасибо, что помогли донести книги, — вежливо поблагодарила Элоиза, все ещё пряча глаза.

— Наша прогулка не отменяется? — обратился Леонид к Эмме.

— В шесть утра?

— Хорошо.

— Спасибо за помощь.

Мужчинам ничего не оставалось делать, как уйти.

— Уф! — обмахнулась рукой Эмма. — Не ожидала, что они такие красивые.

— У меня вообще не хватило смелости посмотреть им в лицо, — простонала Эли, падая на кровать. Она вдруг посмотрела на часы и поняла, что они опаздывают на ужин. О чём и сообщила сестре.

— Я не пойду ужинать, — буркнула Эмма.

— И я не хочу. У меня огромное желание посмотреть на книги. — Девушка подскочила и подошла к столику. Она взяла в руки книгу и вдохнула неповторимый запах. Эли с удовольствием

рассмотрела обложку и открыла первую страницу. — О-о… Потрясающе! Рассказы о бессмертных.

— А у меня история. Похоже, этого места, — задумчиво протянула Эмма, листая тяжелую книгу. Она заинтересовалась содержимым настолько, что осталась стоять.

— Сколько времени? — спросила Элоиза, когда в комнате совсем стемнело. Она растерянно посмотрела в окно. Так было всегда: стоило начать читать что-нибудь интересное, и можно было забыть обо всём на свете, выпасть из реальности на несколько часов.

— Понятия не имею. Ты будешь еще читать?

— Да. Очень интересно.

Эмма включила свет. Она присела на кровать и положила книгу на колени. Читать девушки закончили к полуночи.

— Этот замок является семейным наследием с пятисотого года. Только совсем недавно здесь провели электричество и водопровод. Была проделана колоссальная работа! — взволнованно произнесла Эмма.

— Замок огромен! Не знаю, как это им удалось и уж точно не представляю, сколько понадобилось на это средств.

— В книге сказано, что на это ушло два года.

— Два года? — удивилась Элоиза. — Для такого замка? Здесь работы лет на пять, не меньше!

— Не нам об этом судить. Может здесь строители гораздо расторопнее, чем дома, — предположила Эмма.

— Ты хочешь вернуться домой? — тихо спросила Эли.

— Пока нет. Во-первых, я не осмотрела замок, во-вторых, я хочу покататься на лошадях, в- третьих хочу погулять по окрестностям и наконец, может мне удастся похудеть.

— Ты не похудеешь, пока не начнёшь нормально есть, — назидательным тоном произнесла

сестра. — Кстати, о еде. Я бы сейчас чем-нибудь похрустела.

— Нужно будет завтра извиниться.

— Да, нехорошо получилось. Я бы выпила чая, а ты?

— Тоже, но сейчас поздно что-либо предпринимать, — зевнула Эмма. — Зря, что мы не пошли на ужин.

— Если завтра мы останемся, то не будем пропускать время кормежки, — засмеялась Элоиза.

— Мы же не в тюрьме. Здесь приличное заведение, — покривлялась сестра.

— Ложись уже.

— О чем были те книги, что ты читала? — спросила Эмма, когда они улеглись спать.

— Легенды о Бессмертных и Богах. В некоторых высказано предположение о том, что Бессмертные люди и Боги одни и те же лица, другие это отрицают. Написано об их силе и прекрасной внешности, — сонно ответила Элоиза. Девушка приподнялась на локте и завела будильник на пять часов утра. Завтра, а вернее уже сегодня, им потребуется много времени, чтобы проснуться.

Глава 5

— Эли? Ты будешь вставать на верховую прогулку?

— Не-а. Я хочу спать, — простонала девушка. Она зарылась глубже в подушку.

— Спи, дорогая. — Эмма поправила одеяло сестры и тихо вышла из спальни. Она проснулась с рассветом и не смогла больше уснуть. Она с нетерпением ожидала верховой прогулки. Эмма надела спортивный костюм и спортивные тапочки. Волосы девушка заплела в косу и засунула её под футболку, поскольку никаких заколок у неё не было.

— Доброе утро, Роза, — весело произнесла девушка, спускаясь по лестнице. — Вам помочь?

— Спасибо, не стоит. Почему вы вчера не ужинали?

— О! Извините. Мы зашли в библиотеку и взяли несколько книг, а потом зачитались, — воодушевленно сказала девушка. — А когда опомнились, было уже поздно.

— Не извиняйся.

— Давайте помогу. — Эмма взяла из рук экономки стопку чистого белья. — Куда нести?

— Вниз.

— Я вчера читала историю замка. Скажите, пожалуйста, такая ли это честь служить королевским особам?

— Да.

— Они ведут себя высокомерно?

— Аристократам это позволено, — пробормотала Роза, отводя глаза.

— Вам тяжело выполнять работу?

— Нет.

— В любом случае сейчас работы прибавилось.

— Положи сюда, — попросила Роза, открывая комнату. Девушка почувствовала запах чистого белья. Она положила принесённую стопку на стул.

— Ого! Это все нужно перегладить? — удивилась Эмма, всю комнату занимали полки с постельным бельем.

— Да.

— Вы это сами делаете? — удивилась Эмма.

— Нет, — улыбнулась женщина. — Этим занимаются другие девушки.

— Потрясающе. Я и не думала, что нужно иметь столько постельного белья. Я даже не хочу думать о том, сколько нужно времени, чтобы вымыть полы и вытереть пыль.

— С тех пор, как провели электричество и воду, стало легче.

— Это заняло два года?

— Да. Все трудились как пчёлки днём и ночью, чтобы вовремя успеть. Король приказал провести все удобства в короткий срок, — Роза снова отвела взгляд.

— Тогда понятно. — Эмма взглянула на часы и поняла, что опаздывает.

— Спасибо, что помогла.

— Не за что.

Девушка поспешила на конюшню. Она заметила недовольное лицо Леонида и замедлила шаг. Он был великолепен на гарцующем черном коне.

— Не бойся, мы немного размялись, — улыбнулся мужчина.

Но Эмма боялась вовсе не его коня. Она хотела извиниться за пятиминутное опоздание, но он не дал ей и слова сказать.

— Думаю, для начала тебе стоит попробовать прокатиться на смирной лошади. — Леонид набросил уздечку жеребца на столб и направился на конюшню. Эмма поспешила за ним.

— Во-первых, здравствуй.

— Здравствуй, — буркнул мужчина.

— Извини, что опоздала на пять минут.

— Дело не в этом, — промямлил Леонид. Он не понимал своих чувств к этой девушке. Она явно была не в его вкусе, но его тянуло к ней. Мужчина не ожидал увидеть её в спортивном костюме, о чем он ей и сказал.

— У меня нет одежды для верховой езды, — гордо сказала девушка. — Я не думала, что останусь здесь больше чем на один день.

— Почему? — удивился Леонид. Он пристально осмотрел Эмму. Да, фигурой она не блистала, но всё же приковывала к себе взгляд. Цепляла чем-то. Чем именно он ещё не определил, но собирался это выяснить.

— Ты видел других девушек?

— Их трудно не заметить, — ухмыльнулся мужчина, вспоминая красавиц. И, да, он хотел познакомиться с некоторыми из них.

Леонид округлил глаза, неужели он сказал это вслух?

— А теперь посмотри на меня. Я им в подмётки не гожусь! — обиженно воскликнула девушка. И он туда же! Разве она мало наслышалась за эти дни о своих размерах?

— О чем ты говоришь? — Леонид сильно удивился.

— Они весят в три раза меньше меня! — выкрикнула Эмма. Она резко развернулась и побежала. От бессильной злобы девушка пнула ни в чем не повинную травинку. Она надеялась на прекрасную утреннюю прогулку, а получила одно расстройство.

Эмма побрела в сторону замка. Она постаралась незаметно проскользнуть мимо Иллариона. Элоиза ещё спала и она не стала её будить. Девушка сняла спортивный костюм и натянула футболку, в которой спала.

— Эмма? Мы завтрак пропустим.

— Я не хочу никуда идти. Оставь меня, — прошептала Эмма, повернувшись на другой бок.

— Что случилось?

— Ничего, — буркнула девушка.

— Ты испугалась лошади?

— Нет! Отстань!

— Как знаешь, — вздохнула Элоиза. Она посмотрела на сестру и вышла из комнаты. Девушка спустилась в столовую. Перед ней как по волшебству появилась Веста. От неожиданности Эли подпрыгнула.

— Извините.

— Ты извини, Эмма сегодня не спуститься к завтраку, — пробормотала девушка, осматривая комнату.

— Я отнесу еду наверх.

— Спасибо. Она сейчас никого не хочет видеть. После завтрака я сама отнесу ей еду. Спасибо, что предложила помощь, — улыбнулась Эли. Она всё ещё не понимала откуда взялась Веста.

— Она служанки и должна выполнять свою работу, — просипела блондинка. Она внимательно прислушивалась к беседе. — Отнеси девушке завтрак в спальню.

Эли отрицательно качнула головой. После завтрака состоящего из овсянки и яиц в мешочек девушка направилась на кухню. К ней поспешила Веста с подносом в руках.

— Спасибо, — поблагодарила её Элоиза. Она постаралась незаметно проскользнуть наверх. — Ты

еще не встала?

— Я не хочу.

— Ты должна позавтракать.

— Не хочу, — простонала Эмма, но её выдало голодное урчанье в животе. — Ладно.

— Очень вкусно, попробуй, — сладко уговаривала её сестра.

— Сейчас ты похожа на змея искусителя, — рассмеялась Эмма.

— То же скажешь, — фыркнула Эли.

Эмма с удивлением обнаружила, что овсянка действительно очень вкусная.

— Нам обязательно спускаться вниз? — горестно спросила девушка, после обильного завтрака.

— Да.

Эмма с неохотой натянула на себя спортивный костюм и расчесала волосы, к которым так и не смогла привыкнуть. Она подумала о том, что их нужно будет отстричь. Девушка изменила свое мнение, когда увидела себя в зеркале. Роскошная золотистая копна отвлекала внимание от её пышных форм, а самое главное скрывала их. Волосы были похожи на золотую мантию. Только вот с распущенными волосами было неудобно передвигаться: они так и норовили зацепиться за что-нибудь, постоянно путались.

— Сегодня нужно ответить на вопросы теста, — произнес Илларион, раздавая девушкам листочки и ручки. — На задание отводиться тридцать минут.

— Здесь тридцать вопросов, — возмутилась блондинка. — Никто не сможет ответить на столько вопросов за такой срок.

— Я приятно удивлен, что вы, Алеся, умеете считать, — улыбнулся мужчина. Он посмотрел на часы и произнес. — Время пошло.

Илларион незаметно подмигнул сёстрам Жарским.

С точки зрения Элоизы и Эммы вопросы были слишком простыми. Девушки отвечали на них,

так словно они были в своем мире, ведь они не знали правил, которые могли быть в этом мире. Эли с улыбкой подумала, что ответ на вопрос: сколько будет дважды два, мог оказаться пять, а не четыре. Ей оставалось надеяться, что все правила их мира соответствовали правилам этого.

— Время вышло, — констатировала Илларион. Сёстры договорились, что сдадут ответы последними, чтобы не привлекать ещё большего внимания других девушек. Мужчина заметил их уловку. Он попытался не улыбнуться, поскольку знал, что девушкам приходиться нелегко. И он искренне им сочувствовал.

— Как ты считаешь, правила нашего мира и этого, совпадают? — настороженно спросила Эмма.

— Я надеюсь на это, — тихо ответила сестра, украдкой оглядываясь по сторонам.

— В то время пока с вас будут снимать мерки, компетентные люди проверят правильность ваших ответов. Девушки, которые не прошли тест, должны будут покинуть дом, а остальные девушки отправятся на пикник.

— Что можно с собой взять? — спросила стройная шатенка.

— Корзину с продуктами и покрывала вам выдадут. Остальное на ваше усмотрение, но помните, что вы сами будете нести свои вещи. — Илларион собрал бумаги и величественно покинул столовую. Девушки по одной направились в холл.

Эмма увидела весы и совсем сникла. Она стыдливо поправила рубашку и украдкой осмотрела комнату.

— Это просто кошмар какой-то, — простонала девушка. Эмма опустила глаза в пол.

— Не принимай все близко к сердцу. Я ведь спокойно отношусь к своему весу. — Элоиза погладила сестру по руке и надменно посмотрела на смеющуюся блондинку.

— Ты легче меня килограммов на пять, а то и на десять, — заскулила девушка.

— Эмма, — предупредила её сестра, крепко сжав руку. — Хватит себя принижать. Ты слишком зациклена на этом. Относись ко всему проще.

Девушки пытались с достоинством пережить процедуру снятия мерок. Они не огрызались, не хамили в ответ на издевательства и насмешки.

Эмма пыталась не убежать, когда встала на весы, и вокруг неё собрались девушки, чтобы повеселиться вдоволь. В действительности оказалось, что её вес и вес сестры одинаковый — восемьдесят пять килограммов при росте сто семьдесят сантиметров.

Сёстры выслушали и записали рекомендации диетолога. Женщина посоветовала посетить

несколько процедур массажа в комплексе с сауной, а также предложила им носить корректирующее бельё.

— Я считала, что хождение по косметическим салонам пустая трата времени, — пробормотала Эмма, когда мерки были сняты.

— Я тоже, но стоит послушать опытных людей и выполнить все советы и рекомендации.

— А именно ходить в баню и на массаж, принимать грязевые ванны, сходить к стилисту и парикмахеру, — недовольно произнесла девушка.

— Ты забыла про косметолога и визажиста, — напомнила Эли с улыбкой.

Эмма застонала:

— Где взять денег на всё это? Я лучше на экскурсию схожу.

— Пока мы здесь деньги нам не понадобятся. Все это мы можем получить в замке.

— Кроме стилиста. Одежду всё равно придется покупать, впрочем, как и косметику. Я не понимаю, зачем мазать своё лицо какой-то дрянью?

— Тише Эмма, нас могут услышать.

— Получается, пока мы пытаемся получить новые знания, эти курицы просиживают время в салоне? — девушка не заметила её предупреждения. — Я не понимаю этого. Ведь не каждый день можно посетить подобное место.

— Эмма, тише. Илларион идет сюда. Скрести пальцы.

Сегодня выбыли блондинки. Сёстры обрадовались, что у них есть ещё день, чтобы насладиться прекрасным отдыхом и невероятным приключением. Илларион вручил каждой девушке тяжёлую корзину с провизией, сообщив о том, что они отправляются на пикник, на целый день. Эли попросила Эмму подержать её корзину, а сама побежала за средством от комаров.

— Это нам пригодиться больше чем крем для загара.

Сестры услышали возмущенные крики девушек и поспешили выйти на улицу. Они не поверили своим глазам.

Глава 6

Перед девушками стояло четыре дилижанса.

— Невероятно, — пробормотала Эмма. Она хотела подойти и посмотреть на это чудо со всех сторон. Она уже было сделала несколько шагов в их сторону, но Эли её вовремя остановила. Илларион стал читать списки имён. Девушки огорчились, когда мужчина рассадил их по разным дилижансам.

Эмма прижалась к стенке и поставила корзину с продуктами на колени, в то время как остальные девушки свободно разместились на своих местах, поставив корзины рядом с собой. Эмма была уверена, что и Эли находилась в таком же плачевном положении.

Элоиза старалась лишний раз не шевелиться, чтобы не привлекать к себе особого внимания. Она уже перестала слушать шутки по поводу её веса и внешности. Девушка думала над тем, как всё переживает её сестра. Они не пытались завести среди девушек подруг, поскольку понимали, что они не захотят с ними дружить. Теперь же Элоиза сомневалась в том, умеют ли они вообще дружить и знают ли они значение этого слова.

Спустя два часа непрерывных оскорблений и злых шуток Эмма с удовольствием вышла из дилижанса, чтобы послушать тишину и пение птиц. Она была настолько рада, что они приехали, что чуть не стала обниматься со всеми подряд. Девушка переживала по поводу обратной дороги. Она просто не вынесет ещё одной порции унижения.

— Ты как? — заботливо спросила подошедшая Элоиза.

— Пока жива, а ты? — горестно усмехнулась Эмма. Она была выжата и почти уничтожена.

— Неужели всё так плохо?

— А ты как думаешь? — девушка сделала несколько глубоких вдохов.

— Думаю, что покрывала следует расстелить в тени дерева, — улыбнулась Эли. Она была рада, что Эмма не сорвалась.

— Посмотрим, что нам положили, — пробормотала девушка, открывая корзину. — Здесь еды хватит на взвод голодных солдат!

— Аналогично. Мы ведь тут будем целый день. Предлагаю устроить привал подальше от них, — Элоиза кивнула на щебетавших девушек.

— Поддерживаю. Мне, кажется, там будет хорошо, — Эмма указала на дерево с толстым стволом и пышной кроной. Сестры направились к дереву и расстелили одно из покрывал. Они с удовольствием растянулись на нём и стали читать взятые с собой книги. Вскоре сёстры погрузились в сон.

Эмма прогнала с лица назойливую муху и повернулась на другой бок. Девушка ощутила под собой твердую землю, а не мягкую постель, к которой она успела привыкнуть. Она вновь отогнала

муху. Эмма услышала короткий смешок и нехотя открыла глаза. Мухой оказалась Эли с травинкой в руках.

— Ну, я тебе прокажу! — пригрозила девушка смеющейся сестре. Она быстро подскочила и помчалась за веселящейся Элоизой. Они не обращали внимания на недовольные завистливые взгляды девушек. Эмма поймала сестру и стала её щекотать. Смех сестёр звонкими колокольчиками разнёсся по округе.

Леонтий оторвал взгляд от лошади. Он зачарованно уставился на смеющуюся Элоизу. Длинная коса от бега расплелась и теперь золотистая копна свободно обвивалась вокруг талии девушки. От смеха она раскраснелась. Он мог только догадываться о том, как блестят её глаза.

"Они бы блестели, если бы я её поцеловал?" — задавался вопросом мужчина.

Леонид хмыкнул. Он мог лишь надеяться, что не пялился на Эмму так же откровенно, как его брат на Элоизу. Сейчас они были похожи на двух юных влюблённых глупцов, подглядывающих за предметом своего обожания.

От подобных мыслей Леонид громко фыркнул. Он не был юнцом, а вполне взрослым состоявшимся мужчиной. Тогда почему так хочется посмотреть на девушку? Почему хочется присоединиться к их веселью и немного подурачиться? Леонид недовольно покачал головой. Ему необходимо избавиться от наваждения по имени Эмма.

— Ох, — вздохнула запыхавшаяся Эли. — Загоняла ты меня.

— Зачем ты меня разбудила? — смеясь, спросила Эмма. Она попыталась сделать строгое выражение лица, но от этого усилия сёстры снова рассмеялись. Девушки упали на траву.

— Ты приехала сюда, чтобы спать? — невозмутимо поинтересовалась Эли.

— Нет, — тихо ответила сестра, взглянув на речку. Она не хотела думать, как они выглядели, когда дурачились. Она тоже была бы не прочь искупаться. Но её желанию не суждено было сбыться, поскольку она не умела плавать и боялась воды. Элоиза тоже плавать не умела.

— Ты видела, кто нас привёз? — тихо спросила Эмма.

— Да. Посмотри туда, — Эли показала на другой берег и вздохнула.

Эмма не знала, что и сказать. Первым порывом было подойти и поздороваться, но потом она передумала. Леонид и Леонтий были без рубашек, а вокруг них собралась стая девушек. Мужчины чистили лошадей.

— Они похожи на голодных пираний, — прокомментировала Эли картину. Она поморщилась, потому что сама была не прочь прилипнуть к Леонтию как пиявка.

— Хуже, — буркнула девушка. — Хотят выйти замуж за принцев, а сами не прочь позабавиться с простыми людьми.

— Ты слышала? — Эли встала и настороженно посмотрела по сторонам.

— Что?

— Детский смех.

— Свежий воздух помутил твой рассудок, — отмахнулась Эмма.

— Прислушайся, — тихо попросила Элоиза.

Эмма последовала приказу сестры и действительно услышала детский смех. Сёстры направились на звук.

— Простите, мы не хотели вам мешать, — извинился Валентин.

— Можно к вам присоединиться? — с мольбой в голосе спросила Эли, посмотрев на шумную компанию.

— У вас так весело, — добавила Эмма. Она давно не играла в мяч. Сетка была натянута на двух деревьях. С одной стороны от неё находился Валентин, а с другой Валерий. Оба были с детьми.

— Что скажете? — обратился мужчина к детям.

— Возьмём их в команду? — спросил Валерий.

— Да, — хором ответили дети.

Сёстры благодарно улыбнулись на приветливые улыбки.

— Лара и Егор, — произнес Валентин.

— Дина и Степан, — представил Валерий своих детей.

— Эмма и Эли, — произнесла девушка, протягивая детям руку. Элоиза тоже подала руку:

— Спасибо, что взяли в игру.

Первыми бросать мяч должна была команда Эммы. После нескольких долгих партий игроки, наконец, сдались. Они играли более двух часов. Дети уже еле передвигали ноги и были не прочь подкрепиться.

— Это было великолепно! Вы молодцы, — сказал Валентин, положив мяч в пакет.

— Спасибо, — засмеялась Эли. — Ничья тоже результат.

— В другой раз ты, дорогая, будешь рыдать от проигрыша, — поддела её сестра.

— И не надейся, — улыбнулась Элоиза. — Ещё раз спасибо за игру.

Девушки удались, поскольку дети стали просить поесть. Корзины для пикника у них были довольно внушительными.

— Посмотрим, что мама нам приготовила, — услышала Эмма. Она с горечью подумала, что их родители никогда не вывозили их на природу. Она предложила сестре поесть. Та согласилась.

Девушки расстелили смятое покрывало и стали заглядывать в корзины. Они обнаружили запеченных цыплят, рыбу, картофель, различные салаты, фрукты, печенье и пирожные. В термосе нашелся суп, кофе, холодный чай и сок, а также обычная вода. Между тарелками были положены салфетки и столовые приборы. Такое же содержимое было и во второй корзине, причем порции были в три раза больше, чем требовалось.

— Жаль будет, если всё это испортиться, — пробормотала Элоиза. — Нам всё не съесть.

Эмма посмотрела по сторонам и увидела, что и другие девушки принялись за еду. Она заметила, что у Леонтия и Леонида нет корзин. Мужчины сидели рядом с деревом, к которому были привязаны лошади.

— Неужели они не брали корзин с едой?

— Похоже на то, — ответила Эли, задумчиво глядя на одну из их корзин.

— Я не пойду, — отозвалась Эмма и объяснила причину своего отказа. — Там надо прейти через хрупкий мостик.

— Мостик вовсе не хрупкий, а очень добротный и крепкий, — улыбнулась девушка. Она встала, подхватив с собой корзину.

Эмма достала несколько салатов и фрукты и стала ждать возвращения сестры. Она нервно покусывала травинку, наблюдая, как Элоиза переходит через дубовый мост.

Эли надеялась, что мужчины её не прогонят. Она попыталась преодолеть сковавшую робость. Девушка ругала себя за глупость. Ну, скажите, зачем ей было тащить корзину с едой?

"Наверняка, он припрятали свою корзину где-нибудь"- подумала девушка. Эли несмело перешла через мост и медленно направилась в сторону мужчин. Её нервировало и смущало то, что они были без рубашек, подставляя теплому солнышку красивые мускулистые тела без единого намёка на растительность. Она не могла отвести взгляда от Леонтия. Девушка подумала, что он нарочно стал двигаться, чтобы показать мощь своих стальных мышц.

— Привет. Не помешаю? — бодро спросила Элоиза. Она старалась не покраснеть.

— Привет, — отозвался Леонтий. — Как такая симпатичная девушка может помешать?

Его слегка хрипловатый голос вывел её из равновесия. Девушка откашлялась и пробормотала:

— Мы с Эммой хотим отдать это вам.

— Спасибо, — поблагодарил мужчина обычным голосом. Эли обрадовалась тому, что он не пытается вновь говорить с ней этим обворожительным тоном. Девушка поставила корзину на траву рядом с Леонидом, и заторопилась к сестре. Она услышала тихий смешок и сбавила немного шаг. Она понимала, что они приняли её поспешность за бегство.

— Зачем ты с ней так? — удивлённо спросил Леонид у брата. Он с воодушевлением заглянул в принесённую корзину, которая оказалась как раз кстати.

— Как? — удивился Леонтий.

— Она невинный птенчик, по случайности угодивший в клетку с тиграми. — Леонид наблюдал, как губы брата растянулись в довольной улыбке. Он, похоже, готов был полакомиться этой птичкой. Мужчина посмотрел на удаляющуюся девушку, а потом на её сестру. Леонид усмехнулся. Они оба хотели откусить кусочки от этих птичек.

Эмма улыбнулась, когда увидела, что сестра возвращается без корзины.

— Как всё прошло?

— Поблагодарили за еду, — нервно ответила девушка, вспомнив проникновенные темно-карие глаза собеседника. Девушка удивилась тому, что Леонид не вызвал в ней ничего, кроме обычной симпатии.

— Они красивые, правда? — вздохнула Эмма, понимая, что такой мужчина как Леонид не обратит на неё внимания.

— Даже слишком. — Элоиза поморщилась и серьёзно произнесла. — Надо составить план мероприятий.

— Бе, — стала кривляться Эмма. Она не видела смысла в массаже и обертываниях грязью, хотя с удовольствием сходила бы в тренажерный зал. Девушка отправила салат в рот. Она отложила вилку.

— Поешь хотя бы фруктов, — предложила Эли. У неё тоже пропал аппетит от мысли, что придётся раздеваться в салоне. — Может сок?

— Не хочу. Пойдем, погуляем.

Девушки сложили еду в корзину и свернули покрывало.

— Куда пойдем? — спросила Эли.

— Может в лес? — неуверенно предложила Эмма.

— Замечательный летний день. Дождя вроде не предвидеться. А густая растительность манит своим великолепием, — едко проворковала девушка. — Сейчас мы зайдем в густую чащу и на нас наброситься большой серый волк.

— Перестань. Если бы в лесу было опасно, нас бы не повезли на прогулку, — рассмеялась Эмма.

— Откуда ты знаешь? Смотри, какая там густая непроглядная растительность, — передёрнув плечами, произнесла Элоиза. Ей расхотелось гулять в лесу. Девушка пристально посмотрела на тёмную чащу.

— Ты боишься, — сказала Эмма, вызывающе посмотрев на сестру.

— Нет, — быстро ответила Эли и решительно добавила. — Пошли.

Так было всегда. Стоило младшей бросить вызов старшей, как она тут же его принимала, и они попадали в переделку.

Сёстры направились в сторону леса. И не услышали, что их зовут. Девушки резко остановились, когда перед ними внезапно оказались лошадиные копыта.

— Не советуем вам ходить в лес, — грозно произнес Леонтий. Он спрыгнул с лошади.

— Вас же предупреждали, — прорычал Леонид. Он всё ещё сидел на коне, сжимая его бока ногами. Одна рука держала лошадь за гриву, а другой он похлопывал её по шее.

— Никто нас не предупреждал, — разозлилась Эмма.

— Девушки вам должны были передать, — пробормотал Леонид. От взгляда Эммы он неуверенно поерзал на лошади. Вот злючка!

— Должны были, да не передали, — буркнула Элоиза, посмотрев в сторону смеющихся девушек. Мужчины проследили за её взглядом. Длинные брови Леонтия сошлись в одну линию.

— Почему нельзя ходить в лес? — сменила тему Эмма. Она не хотела видеть братьев в гневе. Девушка сделала шаг назад, когда конь стал нервно топтаться на месте. Мужчина снова потрепал лошадь по шее и соскочил с неё.

Девушка отвела глаза в сторону. Он всё ещё был без рубашки. Вид обнажённой груди приводил её в смятение.

— Там водятся дикие звери, — усмехнулся мужчина.

"Не более дикие, чем передо мной", — хотелось сказать Эмме, но она промолчала.

— По идее они должны ходить к речке на водопой, — задумчиво произнесла Элоиза. — Не логично получается. У воды безопасно, а в лес ходить не стоит.

— В лес можно ходить, но с оружием, — нашелся Леонтий. — Никакой зверь не станет нападать на группу людей.

— Если тут так опасно, почему Валерий и Валентин взяли с собой детей? — поинтересовалась Эмма.

— Просто не ходите в лес, — посоветовал Леонид. Мужчины отпустили лошадей.

— Хорошо, мы туда не пойдем, — промямлила Эли. Её смущал обнажённый мускулистый торс и, похоже, он знал об этом. Она взяла сестру под руку, и они пошли к своему дереву. Братья пошли за ними.

— Почему вы не общаетесь с другими девушками?

— Интересно. О чем бы это с ними поговорить? — задумалась Эмма.

— Я знаю! О тряпках! Нет, слишком приземлено. Может об истории или географии? Тоже не подходит. Я вообще не уверена, что они знают, где север, а где юг, — язвительно произнесла Элоиза.

— Неужели они так глупы? — улыбнулся Леонтий.

— Да за то время, что мы сюда ехали, я до тошнотиков наслушалась о косметике и шмотках, — фыркнула Элоиза. — Мы каждое утро решаем тесты. Проверь их.

— Если вам, конечно, позволят, — прошептала Эмма. Она присела на траву и стала наблюдать за людьми. Девушки купались и прихорашивались, а Валерий и Валентин играли с детьми. Дина помахала ей рукой. Девушка широко улыбнулась. Степан подбежал к ним и пригласил поиграть в футбол. Сёстры с удовольствием согласились. Мальчик пригласил и братьев. Они тоже не смогли устоять.

Эмма с Элоизой встали на импровизированные ворота. И снова была ничья. Сёстры Жарские поспешно попрощавшись с детьми, и убежали, чтобы мужчины не вздумали снова смущать их. Во время игры они всё время им подмигивали.

Девушки вернулись к дереву, у которого оставили корзину с едой и покрывало. Их там не оказалось. Сёстры обошли поляну и ничего не нашли.

— Смотри, — Эли указала рукой на воду, по которой мирно плавали корзина и книги.

— Книги что им сделали? Они ведь должны знать, что они из королевской библиотеки, — с обидой в голосе произнесла Эмма. Подступивший комок в горле мешал дышать, не то, что говорить.

— Может ветер унёс?

— Какой ветер? Погода ведь хорошая. Даже листья не шевелятся, — простонала Эмма. Она не могла вынести вида мокрых книг. Девушка старалась не заплакать. Смешанные чувства испытывала и Элоиза.

— Что нам делать? — горестно спросила девушка.

— Что произошло? Почему такой унылый вид? — спросил подошедший Леонтий. Леонид наблюдал за ними на расстоянии. Он не решался подойти к Эмме. Слишком сильны были его эмоции, когда она находилась рядом.

— Корзину и книги ветром унесло в воду, — промямлила Эмма.

— Ветром говоришь? — подозрительно спросил мужчина.

— Ну, да. Кто тогда?

Мужчина улыбнулся и направился к воде. Он не стал снимать шорты, а как есть нырнул в приятную прохладу.

— Ваша корзина, дамы. С книгами сделать ничего не удастся. Придется выбросить.

— Это книги из библиотеки, — прошептала Элоиза, прижимая к себе мокрую бумагу. — Думаю, нам сильно достанется из-за них.

— Не расстраивайся, — сочувственно произнес мужчина. — Возможно, никто даже не заметит их пропажи.

— Я бы заметила. Не хочу думать о том, что скажет Илларион.

— Ты не виновата в том, что они улетели в воду. — Последние слова мужчина произнёс с сарказмом.

— Иллариону достанется от хозяина?

— Хочешь, я скажу, что это я взял книги?

— Нет, конечно! Я сама виновата, мне и отвечать, — воскликнула Эли. — А тебе позволено брать книги из библиотеки?

— Вся прислуга может пользоваться услугами, которые предоставляет замок в определенное время суток.

— Хозяин замка знает об этом?

— Да.

— Сколько ты платишь за посещение?

— Все бесплатно.

— Правда?

— Конечно. В этом и заключается особенность этого замка. Нам нравиться в нём служить.

Эмма саркастически улыбнулась. Она не верила в то, что ему нравиться служить. Девушка посмотрела на Леонида, возившегося с лошадьми. Эти мужчины были скорее похожи на тех, кто командует, а не подчиняется. Она достала из корзины мокрое покрывало и развесила его на ветвях куста. Её удивило, что корзина не утонула под тяжестью продуктов. Эмма присела на корни дерева и стала наблюдать за водой. Леонтий увел Эли с собой, и теперь она осталась одна.

Леонтий предложил девушке покататься на лошадях, и она согласилась. Хотя не представляла, как это будет происходить, поскольку она точно знала, что у него нет с собой седла.

Эмма почувствовала себя одинокой и брошенной. Она не знала чем заняться. К девушкам присоединяться она не хотела, у них были свои группки. Валентин и Валерий занимались детьми. Она посмотрела на другую сторону реки. Леонтий подсаживал Элоизу на лошадь. Девушка вздохнула. При всём желании покататься на лошадях она не сможет перейти через речку. Наблюдать за Леонидом было одним удовольствием. Он закончил вытирать лошадь и подошёл к речке. Высокий, стройный, мускулистый, обаятельный и привлекательный брюнет улёгся на берег. Он водил рукой по воде. От его мерных прикосновений расходились ровные круги.

Она огорчилась, когда к нему подошло несколько девушек в купальниках. Как же они могли пропустить его? Ещё больше её расстроило, что он смеялся над их шутками. Она обратила внимание, что он принимает их внимание к себе как должное, словно по-другому и быть не может. Это девушку рассердило. Она не понимала, почему злиться. Он вполне мог наслаждаться компанией стройных девушек и ни в чем себе не отказывать.

Эмма перевела взгляд на сестру. Она веселилась от всей души. Девушка порадовалась за неё. Эмма не понимала, почему её взгляд постоянно возвращается к Леониду. Теперь он гладил брюнетку по спине. Она предположила, что девушка попросила его помочь ей намазать спину кремом. Если бы она была стройнее и хотела привлечь внимание такого мужчины, то обязательно бы выкинула такую штуку. Она снова вздохнула. Эмма поняла, что только она находиться на этой стороне берега, не считая дилижансов. И снова почувствовала себя одинокой, брошенной и никому не нужной.

Девушка обернулась, когда услышала хруст ветки у себя за спиной. Она напрягла зрение, но ничего не увидела. Эмма перевела дух, когда посмотрела в сторону леса. До него было достаточно далеко. Она снова посмотрела на другую сторону берега. Подул небольшой ветерок, и покрывало соскользнуло с ветвей куста. Девушка встала, чтобы его поправить.

Эмма застыла, когда услышала позади себя звериный рык. Она боялась обернуться и посмотреть. Кричать тоже смысла не было. Никто не обратит на неё внимания. Девушка медленно обернулась и увидела пуму, хищно оскалившую зубы. Эмма сглотнула. Что нужно делать при встрече с хищниками? Бежать? Нет. Тогда она точно за ней погонится. Стоять на месте? Кричать? Попытаться испугать животное? Медленно отойти? Что делать?

Глава 7

Эмма боялась отвести взгляд от жёлтых глаз животного. Пума приближалась, а она нервничала ещё больше.

"Разве звери нападают на людей?" — подумала Эмма. Она пискнула, когда пума прыгнула. Девушка удивилась, когда поняла, что не свалилась на землю. Она медленно открыла один глаз, а затем и другой. Из её горла вырвался сиплый стон ужаса.

Леонид катался по траве с пумой. Он удерживал голову животного, не позволяя ему укусить себя. Эмма отступила на несколько шагов. Она беспомощно осмотрелась по сторонам. Девушка удивилась, когда поняла, что на них никто не обращает внимания. Словно никто не видел, что твориться на этой стороне берега.

Пока Эмма рассматривала противоположный берег, расстановка сил изменилась. Теперь пума лежала на земле, а Леонид возвышался над ней. Его грудь была поцарапана. Красные капли медленно стекали по широкой вспотевшей груди. Руки были искусаны.

— Её нужно отнести в лес, — тихо пробормотал мужчина. От испытанного шока Эмма ничего не могла сказать.

Девушка глубоко вздохнула, чтобы унять рвущиеся наружу горькие рыдания. Она почувствовала себя самым никчемным и беспомощным созданием в мире. Она не смогла помочь Леониду и наблюдала, как зверь кусает его и царапает. А она просто стояла и смотрела.

— Ты ничего не могла сделать, — пробормотал вернувшийся мужчина. Он попытался её обнять, но она отстранилась. Эмма не хотела, чтобы Леонид видел её слез. Девушка судорожно вздохнула, сглотнув подкативший к горлу ком.

Мужчина же воспринял её жест как пренебрежение к нему. Он почувствовал себя униженным. Он только что спас ей жизнь, а она… Она посчитала его прикосновения недостойными её. Леонид отошел от девушки, оставив в гордом одиночестве.

Ему пришлось одновременно поддерживать иллюзию нахождения его на противоположном берегу, беседовать с глупыми девушками, скрывать от них же нападения зверя, к тому же бороться с пумой. И что? Где благодарность? Куда делось хотя бы банальное "спасибо, что спас мне жизнь"?

Леонид раздражённо смыл следы крови с груди. Он убедился в том, что царапины затянулись, и заменил иллюзию собой. Подавив вздох сожаления, мужчина натянул улыбку на губы. Не смотря на то, что Эмма от него отстранилась, ему захотелось вернуться к ней. Обнять её, успокоить. Мужчина украдкой посмотрел на девушку. Она плакала обняв дерево.

Эмма хотела, чтобы этот пикник закончился как можно быстрее. Она не хотела больше находиться на свежем воздухе. Прекрасный летний день вдруг превратился для неё в мрачный и печальный.

— Нужно ехать домой, — произнесла подошедшая Эли.

— Хорошо.

Девушка не стала ей говорить, что такое решение принял Леонид. Она знала про нападение пумы. Элоиза сложила покрывало в корзину. Девушка решила ехать на козлах с Леонтием, о чём и сказала сестре.

Эмма мысленно застонала. В который раз за день она не знала, что ей делать. Девушка посмотрела в суровое лицо Леонида. Он сердито и грубо обращался с лошадьми. Она поняла, что виновата в его настроении.

— Я попрошу Леонида, чтобы он разрешил ехать тебе с ним.

— Зачем?

— У тебя костюм грязный, — пробормотала Элоиза. Она не хотела говорить ей, что девушки снова станут над ней издеваться. Теперь даже больше, чем прежде, потому что они веселились от души. Краем уха девушка услышала раздражённые перешёптывания девушек. Они злились на них, за то, что перетянули внимание мужчин на себя.

Эмма опустила взгляд на брюки. Во время игры в волейбол она несколько раз упала. Сестра её обняла, сказав, что попросит мужчину об одолжении. Девушка отошла, а Эмме осталось лишь наблюдать за сестрой. Она смело выдержала взгляд Леонида, когда он посмотрел на неё. Она вытерла очередную струйку слёз. Ну зачем она его обидела? Подумаешь, увидел бы, что она рыдает как дура и что с того? Эмма понимала, что сестра поступила так не потому, что у неё грязный костюм. Она поняла, что девушка пыталась уберечь её от очередного издевательства, которое непременно последует, как только она сядет в дилижанс.

— Он согласился, лишь пи условии, что ты не будешь распускать нюни.

Эмма рассмеялась. Она поняла, что сестра приукрасила его слова. Они присели на траву в ожидании, когда другие девушки соберут свои вещи и оденутся.

— Парням не нравиться, что они затянули время отъезда, — прокомментировала Элоиза недовольные лица мужчин. Лошади нервно переступали на месте.

Поднялся ветер. На голубом небе проступили первые серые тучки. Повеяло свежестью и прохладой.

— Всё, нам пора, — улыбнулась девушка Эмме. Она подхватила корзину и бодрым шагом направилась к Леонтию.

Эмма же не испытывала бурной радости от предстоящей поездки. Она, конечно, была рада, что не поедет внутри с другими девушками, но она не хотела сидеть рядом с мрачным Леонидом. Девушка уже подумывала, чтобы сесть к Валентину или Валерию, но вовремя вспомнила, что они приехали с детьми.

Леонид помог подняться Эмме и занял место рядом с ней. Его бедро соприкоснулось с её бедром.

Эмма попыталась незаметно отстраниться, чтобы освободить ему больше места. Но мужчина воспринял это по-другому.

— Не вертись. Свалишься. Я не заразный и ты не растаешь от одного прикосновения, — рыкнул Леонид.

— Я не… Я хотела оставить тебе больше места.

— Места вполне достаточно, — холодно отозвался мужчина.

— Я просто… — Она замолчала. Девушка не хотела говорить ему второй раз о своем весе. Эмма удручённо опустила голову. Она снова его обидела. Очередной порыв ветра дунул ей в лицо. Девушка улыбнулась. Наконец жара спадёт.

Леонид поднял голову вверх. Серые лёгкие тучи стали сгущаться, превращаясь в грозовые. Сразу потемнело. Первая капля упала ему на лицо. Мужчина попросил девушку привстать, чтобы он смог достать дождевик. Он набросил плащ на плечи и широко расставил ноги, приказав ей устроиться между них.

— Нет! Я не могу, — запротестовала девушка. Леонид грозно посмотрел на неё и объяснил:

— Я не желаю объяснять Розе причину, по которой ты заболела. Садись.

— Не думаю, что так будет удобно, — пробормотала Эмма.

— Твоя ложная скромность сейчас ни к чему. Вот-вот пойдет проливной дождь.

Девушка с неохотой устроилась на краешке сиденья между его ног. Она услышала громкий возмущенный вздох, а затем сильную руку на своем мягком животе. Леонид придвинул её ближе к себе и укутал в широкий дождевик.

Эмма боялась вздохнуть лишний раз. Она не ожидала, что его близость подействует на неё. Несмотря на холодный ветер, она чувствовала жар во всем теле. Девушка ощущала его мускулистую грудь и крепкие бедра. Девушка чуть наклонилась вперёд, чтобы не соприкасаться с ним. Она боялась шевелиться, чтобы не навлечь на себя очередную порцию гнева. Спустя тридцать минут напряженного сиденья у неё затекла спина.

— Расслабься, — последовал немедленный приказ.

Девушка подчинилась и обмякла. Она услышала тихий вздох, когда её спина уперлась в твердую мускулистую грудь. Она чувствовала, что должна извиниться за свое поведение.

— Спасибо, что спас меня, — тихо пробормотала девушка.

— Пожалуйста, — также тихо ответил Леонид.

Эмме пришла безумная идея в голову пригласить его на бал. Она нервно поёрзала на сиденье и вновь услышала тихий стон мужчины. Девушка замерла, и чтобы сгладить неловкий момент произнесла:

— Через две недели состоится бал. Нам разрешили пригласить одного человека. Я хочу пригасить тебя, если конечно ты свободен.

Эмма затаила дыхание.

— Почему не пригласишь одного из родителей?

— У нас не очень хорошие отношения.

— Я вообще-то не хожу на мероприятия подобного рода. Я ведь всего лишь конюх.

— Но я тоже не принцесса!

— Не думаю, что я буду уместно смотреться на балу, — отговаривался мужчина. В душе он надеялся, что она продолжит настаивать.

— Не думаю, что я останусь на столь долгий срок, — язвительно отозвалась Эмма.

— Почему я должен согласиться пойти с тобой на бал, если ты останешься? — мягко поинтересовался Леонид. Ему не стоило злить её. И не только потому, что она испытала потрясение от нападения зверя.

— Ничего ты мне не должен, — разозлилась Эмма. Она престала с ним разговаривать. Девушка не хотела, чтобы он узнал, что его согласие пойти с ней на бал сильно поднимет её самооценку, поскольку она считала его самым красивым мужчиной в мире. И ещё по одной простой причине: она хотела, чтобы он пошёл, она хотела провести свой первый и последний бал в жизни вместе с ним.

Леонид тоже замолчал. Он понял, что всё-таки рассердил девушку.

Эмма поежилась от холодного пронизывающего душу порывистого ветра. Она ухватилась двумя руками за края плаща. Мужчина обнял её, даря необходимое тепло. Девушка чувствовала себя в безопасности его сильных рук.

— Хорошо. Я пойду с тобой на бал. Спасибо, что пригласила, — отозвался Леонид. Обнимать её было чистейшим наслаждением. А что будет, если он прижмёт её к своему телу во время танца? Если поцелует?

Мужчина часто заморгал. Как ему могла прийти в голову мысль о поцелуе? Да к тому же у всех на виду.

— Пожалуйста, — буркнула Эмма. Она не ожидал, что он согласиться.

Элоиза прижалась к теплому боку Леонтия. Они сдружились за сегодняшний день и девушка без стеснения спросила:

— Не хочешь пойти на бал?

— Какой бал?

— Через две недели состоится бал, и нам разрешили пригласить одного человека. Поскольку ты мой друг, я решила пригласить тебя.

— Я с удовольствием пойду с тобой на бал. — Леонтий был разочарован. Она считала его лишь другом.

— Только сильно не обольщайся. Я не уверена в том, что нас завтра не выгонят или послезавтра, — улыбнулась девушка.

— Не буду, — улыбнулся Леонтий. Он переложил вожжи в одну руку, а другой обнял девушку за плечи. Он надеялся, что она не станет вырываться. Мужчина обрадовался, когда она захотела ехать рядом с ним. И мысленно поблагодарил погоду за дождь. Ему повезло, что у него оказался широкий плащ, в котором они поместились.

Леонтий понял, что ему очень нравиться эта непосредственная и веселая девушка. Но он не мог понять почему. Ему, как и брату, нравились стройные брюнетки. Им достаточно было посмотреть на девушку, и она готова была на всё. Но не она. Может поэтому она привлекала его?

Мужчина улыбнулся. Он вспомнил эпизод с собаками. Он никогда не видел, чтобы девушка была настолько трогательной и беззащитной. Ему хотелось оберегать Элоизу. И это чувство было для него новым.

Эли подавила горестный вздох, когда увидела знакомую стену замка. Она могла бы так проехать ещё часа два, не меньше. Ей очень понравилось сидеть рядом с ним и молчать.

Сёстры смеясь, побежали к замку, в то время как остальные девушки возмущенно тащили вещи.

— Я промокла до нитки, — засмеялась Эли, пытаясь отжать одежду на крыльце.

— Я не хочу промочить ковры в доме, — простонала Эмма, повторяя действия сестры.

— Я тоже, но что делать?

— Давай попросим Иллариона принести халаты.

— Думаешь, он согласиться, — с сомнением протянула Элоиза. Сёстры отошли в сторону, когда девушки стали входить в дом, не заботясь о том, что они несут в замок воду и грязь.

— Вы, почему не входите? — спросил Илларион. Он поморщился, когда одна из девушек наступила ему на ногу.

— Мы не хотели промочить ковры, — ответила Эмма.

— Проходите, — улыбнулся Илларион.

Сёстры сняли грязную обувь и босиком направились в свою комнату. Они по очереди приняли душ и легли в кровати, предварительно высушив длинные волосы. Им просто необходимо было согреться.

— Я пригласила Леонтия на бал, — призналась Элоиза.

— Он согласился?

— С большим удовольствием.

— А вот Леонид согласился с неохотой, — промямлила Эмма.

— Ты его пригласила? И он согласился? — удивилась Эли. Она видела, какие у них на протяжении дня были напряженные отношения.

— Ну да.

— Он был таким мрачным. И как ты себя чувствуешь после того как пригласила его?

— Я не умерла от того, что спросила. Гром и молнии меня не поразили, — улыбнулась Эмма. — Замечательно. Я поняла, что спросить можно всё что угодно, и никто меня за это не укусит.

— Ты ждешь кого-нибудь? — настороженно спросила Эли, прислушиваясь.

— Я?!

— В дверь стучат.

— У тебя отличный слух, дорогая.

Элоиза с неохотой выбралась из теплой постели и набросила на плечи халат.

— Здравствуйте, — тихо пробормотала Веста. — Роза просила принести вам горячий чай.

— Проходи, пожалуйста.

— Спасибо.

— Давай сюда, — Эли взяла из ее рук поднос.

— Ты чая не хочешь? — спросила Эмма.

— Нет, спасибо. — Девушка скромно пристроилась в углу комнаты.

— Так не пойдет! Иди сюда, — Эмма похлопала по кровати рядом с собой. — Ты всем девушкам принесла чай?

— Да.

— Одна?

— Да.

— Садись. Тебе нужно отдохнуть.

— Спасибо. — Веста пристроилась на краешке кровати, сложив руки на коленях. Элоиза налила в чашку чай и подала его девушке.

— Спасибо.

— Ты племянница Иллариона?

— Да.

— Значит Роза твоя мама?

— Да.

— И как тебе работается с родственниками? — спросила Эмма. Она взяла из рук сестры чашку.

— Нормально, — сухо отозвалась брюнетка.

— Ты уж извини, что мы набросились на тебе, — произнесла Эли. — В этом доме нас не любят.

— Мы рады любой возможности поговорить с нормальными людьми, — добавила Эмма. Не прошло и пятнадцати минут, как Веста расслабилась, и они стали весело болтать. Серо-голубые глаза девушки весело поблёскивали, когда она рассказывала очередную историю из своей жизни.

— Еще кто-то должен прийти? — обратилась Эмма к девушке.

— Насколько я знаю, нет. Я открою, — Веста быстро подскочила.

— Сиди. — Эли открыла двери и увидела двух молодых людей с коробками в руках.

— В этой комнате проживают Элоиза и Эмма Жарские?

— Да, — неуверенно ответила девушка.

Молодой человек спросил, куда можно поставить коробки и она открыла дверь шире, впуская мужчин.

Веста снова подскочила с кровати и взяла в руки поднос. Извинившись, девушка выбежала из спальни.

— Что это с ней? — удивилась Эмма. Элоиза пожала лишь плечами. Молодые люди стали заносить коробки в спальню, а затем ушли, ничего не сказав.

Эли взяла записку с верхней коробки и стала читать:

— "Мы знаем, что у вас с собой немного одежды, поэтому просим принять наш скромный подарок".

— Кто это "мы"?

— Не знаю. — Элоиза повертела в руках записку. — Не подписано.

— Скромный подарок? — Эмма скептически посмотрела на груду коробок, сваленных в центре комнаты. Она взяла одну из них. — Это тебе.

— Откуда ты знаешь?

— Подписано на коробке.

— И кто же этот добренький благодетель? — насмешливо спросила Эли, беря в руки подарок.

Она изумлённо на него смотрела, но открывать не решалась.

— Теперь нас точно живьем съедят, — вздохнула Эмма, пнув ногой одну из коробок. Она подпрыгнула и, упав рядом с Элоизой, раскрылась.

— Ничего себе! — присвистнула девушка. Она наклонилась и подняла черный корсет расшитый красным кружевом. — Это для тебя, дорогая.

— Для меня?!

— На коробке написано "для Эммы", — улыбнулась сестра.

— Ну, уж нет! Я не собираюсь носить такое!

— О! Тут еще и чулки есть, и подвязка. Как мило, — улыбнулась Эли. Она пожила вещи в коробку и протянула её сестре.

— Я это брать не буду, — заупрямилась Эмма. Она замахала руками и отошла на несколько шагов назад.

— Это ведь корсет.

— Я вижу, — промямлила сестра. Она понимала, что он может убрать лишние сантиметры в области талии. Девушка с интересом наблюдала, как Элоиза копошиться в коробках. Она разделила коробки на две части.

— Когда на массаж пойдем? — поинтересовалась Эмма. Она готова была пойти куда угодно лишь бы не смотреть одежду.

— Уверена, что тебе понравиться то, что ты увидишь, — сказала Элла, достав из коробки брючный костюм песочного цвета. К нему прилагалась белая блузка.

— Дорогая, я не хочу рыться в тряпках, — простонала девушка. — Я не уверена, что это подойдет мне по размеру.

— Одежда замечательная, а бельё просто великолепно! — соблазняла сестра.

— Ладно, Эли. Я посмотрю, что в этих коробках. — Эмма не сдержала бурного восторга. Бельё и одежда были действительно хороши. Девушка обрадовалась ещё больше, когда всё отлично подошло по фигуре. Бельё Эмма примерять не решалась. Оно показалось ей слишком сексуальным и откровенным. Она сложила его в ящик комода.

Девушка повесила в шкаф всю одежду, которой оказалось не мало. Эмма сложила на нижнюю полку обувь, в том числе кроссовки и сапоги для верховой езды. Также поступила и Элоиза.

— Вещи действительно красивые и дорогие, — заметила Эмма.

— Нужно будет их вернуть, когда мы уедем отсюда.

— Я тоже так думаю.

— Завтра, если останемся, нужно будет обязательно сходить на массаж и тренажерный зал.

— Пойдем утром на верховую прогулку?

— Да. Успеть нужно всё, — зевнула Эли. Она надела новую шелковую сорочку и легла в кровать. Её примеру последовала и сестра.

Эмма не могла забыть небольшой инцидент, произошедший сегодня, когда они вернулись в замок. Её коса зацепилась за ремень брюк Леонида. Сначала девушка подумала, что он схватил её за волосы, но когда она обернулась, то увидела, что её коса обвилась вокруг его ремня. Она попыталась высвободиться, но резко отдернула руку. Эмме показалось, что его брюки шевельнулись.

Девушка положила руку на шею и нехотя попросила его о помощи. Мужчина улыбнулся и стал распутывать волосы.

— У тебя есть ножницы? Проще их отрезать, — произнесла девушка. Ей показалось, что он слишком медленно распутывает волосы. Ей показалось, что он уж слишком бережно перебирает пряди. И ей это понравилось.

Леонид сердито на неё посмотрел и отчитал за подобную глупость. Он не мог позволить ей отрезать такую красоту. Мужчина распутал волосы девушки и сопроводил её поспешное бегство громким смехом.

Эмма повернулась в постели и укрылась одеялом. Дождь не прекращался. Она накрыла голову подушкой, когда очередная молния осветила комнату в яркий белый свет.

— Я не могу уснуть, — пожаловалась Элоиза. — Слишком сильная гроза.

— Я тоже. Жаль, что завтра не получиться покататься верхом.

— Да, действительно. Наверняка лужи будут огромными, а дороги размоет.

Сестры обсудили полученные подарки и, в конце концов, сон взял своё.

Глава 8

Утром девушки взяли карту и отправились на массаж. До завтрака они успели ещё принять душ и одеться. Сестры не стали собирать волосы в косы, а расчесали их до блеска и оставили свободно виться вокруг тела. Они перестали волноваться по поводу того что их могут выгнать и престали обращать внимание на недовольные взгляды девушек. Элоиза предположила, что они просто напросто завидуют им.

Как обычно после завтрака Илларион принес тесты. Он сильно удивился, когда увидел сестёр. Мужчина предполагал, что они вновь будут сидеть в углу комнаты с низко опущенной головой. Но этого не произошло. Сёстры свободно разговаривали с Вестой и весело смеялись. Он обратил внимание на завистливые взгляды других девушек. В то время как сёстры Жарские веселились, они вели себя сдержанно, холодно и отстранённо.

Следующие две недели до бала сёстры упорно работали над собой. Девушки практически не вылезали из тренажерного зала и библиотеки. Они штурмовали книги по этикету, косметике, моде и стилю в одежде, танцам. Они не хотели выглядеть на фоне других девушек глупыми и уж тем более не хотели выглядеть неловко на балу. Девушки тщательно изучили систему титулов.

— Странно как то, — произнесла Элоиза, очередным вечером. Она уже перестала вздрагивать, когда за дверями раздавался собачий лай или рык. — Получается, что в этом месте смешанная система.

— Почему? — удивилась Эмма.

— Вот смотри, король далее герцог, затем маркиз, граф. После графа идут виконт, барон, бояре, дворяне и крестьяне.

— Что тут странного?

— В Росси во главе стоял царь. Насколько я знаю, не было титулов ни маркиза, ни виконта. Вместо герцога должен быть князь.

— Получается, не всё, так как в нашем мире. Возможно, и правила другие, — медленно протянула Эмма.

— Возможно.

— Если это так, тогда почему нас не выгнали?

— Понятия не имею.

За две недели соблюдения правильного режима питания и больших психических и физических нагрузок они потеряли десять килограммов каждая. В течение последней недели к ним приходили трижды, чтобы снять мерки для платьев. Сестры попросили, чтобы они были как можно проще. Они также обратились к приходившим девушкам с просьбой перешить их одежду.

Элоиза и Эмма престали обращать внимание на недовольные и злобные взгляды девушек. Они уже откровенно их ненавидели и презирали. Ну, а сёстры гордились своим достижением. В течение этих двух недель они совершенно не видели Леонтия и Леонида и к своему изумлению соскучились без них.

Утром в день, когда должен был состояться бал, Илларион объявил, что сегодня никто домой не уедет. Но завтра уедут две пары девушек. Если король и королева решат, что некоторые девушки не подходят их сыновьям, то уедет гораздо больше девушек. Он умолчал о том, что вечером состоится конкурс талантов.

— Потрясающе! — воскликнула Эмма, поглядев на сестру.

— Великолепно!

Сестры подошли к зеркалу и посмотрели на себя. У Эммы было белое платье с голубым оттенком, а у Элоизы платье кремового цвета. Оба наряда были в стиле ампир с коротким рукавом фонариком. К платьям прилагались длинные перчатки в тон. Эмма всё ещё переживала по поводу своей фигуры, поэтому затянула талию в тугой корсет. В то время как Эли была полностью ею довольна. Сёстры нанесли макияж и уложили волосы в высокие греческие прически, оставив несколько прядей виться вокруг лица. Они попросили Весту купить заколки, шпильки, резинки и косметику, в общем, всё необходимое, поскольку им нельзя было выходить за пределы замка в одиночестве. Девушка с радостью согласилась помочь.

— Надеюсь, мы понравимся братьям, — пробормотала Эмма. Ей всё ещё казалось, что она слишком толстая, хотя это было не так. Она весила семьдесят пять килограмм. Девушка надеялась сбросить еще килограмм десять. Это превратилось для неё в навящивую идею. Один раз она уже похудела. Удастся ли похудеть ещё? А потом и ещё разочек?

— Сними корсет, — строго приказала Эли, когда девушка тяжело вздохнула. — Я не хочу, чтобы потеряла сознание от недостатка кислорода.

— Нет. Всё будет хорошо, — заупрямилась Эмма. Она действительно чувствовала, что ей не хватает воздуха.

— Эмма, — угрожающе произнесла Элоиза. Она сделала несколько шагов по направлению к сестре.

— Ладно, — неохотно согласилась девушка. С большим сожалением она избавилась от корсета и подошла к зеркалу. Она ожидала, что её фигура приобретет непривлекательный вид, но никаких изменений не заметила.

— Осталось надеть туфли и мы готовы.

— Хорошо, что их принесли вместе с платьями, иначе пришлось бы идти босиком, — мрачно пошутила Эмма. Она всё ещё была недовольно тем, что Элоиза заставила её снять корсет. — Каблуки выше, чем я думала.

Эли надела туфли и подошла к двери, у которой уже стоял Илларион.

— Надеюсь, мы не опоздали, — сказала подошедшая Эмма. Она чувствовала себя неуверенно на каблуках.

Илларион ничего не мог сказать, девушки ослепили его своей красотой. Он сделал приглашающий жест. Сёстры взяли его под руки и стали спускаться по лестнице. Они проигнорировали завистливые взгляды девушек. Мужчина остановился и произнёс:

— Все девушки должны выстроиться в ряд. Сейчас приедут король с королевой.

Не успел Илларион выстроить девушек, как в замок вошли король и королева. Слуги с обратной стороны холла присели в реверансе, их примеру последовали и сестры Жарские. Остальные девушки стали перешептываться. Они прекратили разговаривать, когда Илларион цыкнул на них.

Король с королевой подошли к Элоизе и Эмме:

— Поднимитесь дети, — услышали сёстры приятный мягкий голос королевы. Сестры встали, но не решались посмотреть в глаза женщины. Илларион стал представлять каждую из девушек. Элоиза и Эмма перевели дух, когда король и королева отошли от них. И совсем свободно стали дышать, когда церемония представления закончилась и в зал стали заходить другие высокопоставленные гости. Сёстры Жарские с нетерпением ожидали приезда братьев. Они с завистью наблюдали, как в замок заходят родственники и друзья других девушек.

Элоиза не сдержалась и подбежала к вошедшему в холл Леонтию. Братья выглядели элегантно и вполне уместно в чёрных вечерних костюмах и белых рубашках. Их ботинки были начищены до блеска. А тёмные волосы были тщательно приглажены.

Леонтий широко улыбнулся и обнял девушку. Эмма подошла к ним и сдержанно поприветствовала Леонида и более радушно Леонтия.

Леонид не обрадовался такому приветствию. Он положил руку девушки себе на локоть и прошёл вглубь комнаты.

— Ты потрясающе выглядишь, — произнес мужчина.

— Спасибо, но не так хорошо как мне хотелось бы.

— О чем ты? — удивился Леонид, осмотрев её с ног до головы. Когда овальное лицо приобрело форму сердечка. Большие глаза стали ещё более выразительными. Полная грудь, тонкая талия и крутые бедра будоражили мужское сознание. Она и раньше вызывала в нём желание, а теперь… Теперь он "пускал слюни" ещё больше. Ему до боли в пальцах хотелось прижать её к себе, а губы буквально зудели от желания поцеловать девушку. Чтобы не сорваться мужчина засунул руки глубоко в карманы.

— Так, — отмахнулась Эмма. Она не хотела говорить ему о своем желании сбросить ещё килограмм десять. Она подумала, что он её не поймет. Девушка хотела отойти от него, но мужчина удержал её за локоть.

— Останься. Ты пригласила меня. Будь добра, находись рядом, — холодно произнёс мужчина.

— Справедливо.

— Ты должна улыбаться мне, — посоветовал Леонид. Всё-таки он не удержался. Он обаятельно улыбнулся, страстным взглядом окинул её фигурку и стал гладить её по руке. Он лишь сожалел о том, что она в перчатке.

— Я уже начинаю жалеть, что пригласила тебя, — с улыбкой на губах произнесла девушка. Она не хотела, чтобы он прекращал ласкать её руку. Но и не хотела показывать ему, что ей нравиться такое действие. — Похоже, у меня случилось помрачнение рассудка.

— Ты хочешь меня обидеть? — тихо поинтересовался мужчина, склоняясь к её уху.

Эмма вздрогнула от его теплого дыхания. Девушка напомнила себе день, когда он посмеялся над ней, когда её волосы запутались за его ремень. Она пообещала себе, что не доставит ему больше такого удовольствия. Эмма положила ладошку, затянутую в атласную перчатку, на его грудь и нежно погладив, сладко произнесла:

— Обидеть? Нет, этого я не хочу.

Девушка мило улыбнулась и посмотрела в его красивые глаза. Она рассмеялась, когда Леонид нахмурился. Эмма высвободила руку, которую он всё ещё ласкал, и легкой походкой направилась к сестре. Впервые так близко и без стеснения она смогла его рассмотреть. Ей очень понравились его чувственные губы, прямой нос. Девушка подумала о соблазнительных ямочках на щеках, когда он улыбнулся. Ему стоит больше улыбаться.

— Я так рада тебя видеть, — пробормотала Эли, когда Леонтий отпустил её. На миг девушка устыдилась того, что обняла его. Она потупилась.

— Я тоже очень рад тебя видеть. Ты потрясающе выглядишь, — заворожено произнёс мужчина.

Он посмотрел в её серые, как дождевые тучи, с зелеными крапинками глаза. Еще раньше он

заметил, что у Эммы были голубые крапинки. Это было единственное отличие сестёр.

— Меня интересует, о чём так мило разговаривают твой брат и моя сестра. — Элоиза решила сменить тему и не отвечать ему комплиментом на комплимент.

— Милым это сложно назвать. Он готов придушить твою сестру, — серьезно ответил Леонтий, слегка нахмурив длинные брови. Несмотря на то, что они стояли рядом, держась за руки, он явственно ощущал желание брата наказать Эмму. Только по какой причине? Мужчина перевёл взгляд на собеседницу. Его задело то, что она не обратила внимания на его слова.

— Надеюсь постороннему человеку это не заметно.

— Не волнуйся, он отлично владеет собой. — Мужчина внимательно оглядел фигурку девушки. — Меня удивила твоя перемена.

— Приятно удивила? — улыбнулась Элоиза, повертевшись перед ним.

— Да, — хрипло произнёс Леонтий. Он прочистил горло. — Раньше ты тоже выглядела

изумительно.

— Спасибо. — Девушка обратила внимание, что его взгляд постоянно опускается ниже лица. Она проследила за его взглядом и укоризненно покачала головой. Мужчина смутился.

— Прости. — Леонтий не мог отвести взгляд от квадратного выреза её платья, в котором так соблазнительно виднелась ложбинка. Он суетливо похлопал по карманам и достал небольшую коробочку. — Это тебе.

— Что это?

— Открой.

— Спасибо. — Элоиза открыла коробочку и увидела в ней жемчужное ожерелье. — Я не могу принять его.

— Почему?

— Оно очень дорогое. Ты должно быть очень потратился.

— Оно принадлежало моей бабушке.

— Принадлежало?

— Бабушка дала мне его, когда я был маленьким, и просила подарить его девушке, которую я полюблю.

— Теперь я точно его не приму. Спасибо большое. — Эли закрыла коробочку и протянула её Леонтию. — Я не та девушка.

— Как ты можешь об этом судить?

— Я не помешала? — спросила подошедшая Эмма.

— Ты вовремя, — улыбнулась Эли. Она положила коробочку в карман его пиджака, поскольку Леонтий так и не взял её в руки.

Элоиза взяла сестру под руку и увела подальше от мужчины.

— Он хотел подарить мне ожерелье, которое ему подарила его бабушка, — прошептала девушка.

— И что? — так же шёпотом спросила Эмма. Она обернулась. Леонтий с нахмуренным лицом наблюдал за Элоизой. Его взгляд был задумчивым и затуманенным. Девушка посмотрела на сестру, когда к нему подошёл Леонид.

— Она просила его подарить девушке, которую он полюбит.

— Ты приняла подарок?

— Нет. Он не любит меня. Я не та девушка, которая ему нужна, — горячо возразила Элоиза. — Он не мог полюбить меня, прошло чуть больше двух недель. К тому же мы не виделись.

— Почему?

— Сама не знаю. Не мог же он полюбить меня с первого взгляда?

— Не знаю, чего мне хочется больше: придушить её или уложить в постель, — процедил сквозь стиснутые зубы Леонид, глядя на Эмму.

— Разделяю твои чувства, — согласился Леонтий, посмотрев в сторону Элоизы. После того как её увела сестра к нему подошел брат.

— Не знаю, что с ней делать?

— Извини, брат. На этот раз я ничем помочь не могу. Я хотел подарить ей жемчуг, а она отказалась.

— Ты поспешил, — заметил Леонид, не глядя на брата. А сам ласкал пальцами маленькую коробочку, которую положил в карман. Он хотел подарить ей браслет после бала. А теперь передумал. Судя по реакции Элоизы на подарок Леонтия, Эмма тоже откажется от его браслета. Несмотря на то, что бабуля просила подарить подарки женщинам, которых они полюбят, братья решили подарить их сёстрам Жарским. Причём не сговариваясь. Мужчины посчитали, что украшения, которым почти три тысячи лет отлично подойдут именно этим девушкам. И никому другому. До встречи с сёстрами Жарскими ни у одного из братьев не возникало желания подарить семейные драгоценности. Никто не был их достоин.

— Возможно. — Мужчины с недоумением посмотрели на подошедших девушек. Занятые своими мыслями они не слышали, что они говорили. Заиграла музыка и две брюнетки бесцеремонно потащили их танцевать, не интересуясь их мнением. С горьким вздохом мужчины согласились танцевать, поскольку на них смотрело слишком много людей. Они хотели быть вежливыми. Еще до знакомства с сёстрами Жарскими, они бы обязательно воспользовались бы их приглашением,

но не сейчас.

— Только посмотри, — презрительно бросила Эмма. — Я была о них лучшего мнения.

— Они набросились на парней как пираньи. Мужчины просто вежливы, чтобы отказаться.

— Как же! — хмыкнула сестра, равнодушно оглядывая собравшихся гостей. Несмотря на то, что она смотрела прямо на людей, она ничего не видела. У неё перед глазами то и дело мелькала брюнетка, прижатая к мускулистому телу Леонида.

— Что-то я не заметила удовольствия на их лицах, — заметила Элоиза. Она сочувственно улыбнулась, когда Леонтий посмотрел в её сторону взглядом виноватой побитой собаки. С улыбкой на губах, девушка процедила сквозь стиснутые зубы. — Эмма, улыбайся, на нас смотрят.

Эмма очнулась от своих мыслей и поняла, что сестра говорила правду. Ей пришлось улыбнуться через силу. Девушка услышала, как по высокому окну застучали дождевые капли. Она с сожалением подумала, что не сможет убежать в сад из душного холла. Эмма напряглась, когда музыка смолкла, и к ним направились братья высокие элегантные и слишком красивые, чтобы казаться правдой.

— Потанцуем, — почти приказал Леонид, протягивая ей руку. Его предложение вовсе не походило на милую просьбу. Девушка оглянулась, пытаясь найти пути к отступлению, но их не было. Вместо этого были взгляды. Настороженные, злобные, выжидающие. Она подошла к нему, когда рядом стоящая Элоиза незаметно толкнула её локтем. Эмма взяла его руку и приблизилась вплотную. Его теплая ладонь вызвала сладкую дрожь во всем теле.

— Я ни разу не танцевала, — прошептала девушка, пристально глядя в его глаза. Она улыбнулась, когда он неприлично чертыхнулся. Леонид выставил себя идиотом, ведь все видели, что он пригласил её на танец.

— У тебя оказывается глаза вовсе не чёрные, а темно-шоколадные, — неожиданно произнесла Эмма.

— Притворись, что подвернула ногу, — попросил мужчина, выводя её на площадку, отведенную для танцев. Он пропустил мимо ушей её слова.

— Зачем? — искренне удивилась девушка.

— Ты же сказала, что не умеешь танцевать.

— Я сказала, что ни разу не танцевала. Я не хочу выставить тебя болваном, — сладко улыбнулась Эмма. Она посмотрела на сестру и Леонтия. Образовались и другие пары в ожидании музыки.

— Черт побери! Тебе обязательно нужно было выставить меня дураком? — рыкнул Леонид, резко прижав к себе девушку. Его пальцы впились в нежную плоть.

— Ты сам себя выставил дураком, — ответила Эмма. Она пыталась растянуть губы в улыбке, но у неё плохо получилось. Впервые она обратила внимание на его рост. Ей пришлось поднять голову, чтобы взглянуть ему в глаза. Она едва доставала ему макушкой до плеча.

— Твоя улыбка похожа на гримасу боли, — прокомментировал мужчина мрачное выражение её лица.

— Может так и есть. У меня на талии останутся синяки, — пожаловалась девушка, немного сгустив краски. Она почувствовала, как его хватка ослабла и уж совсем не ожидала услышать от него извинения. Его пальцы стали нежно массировать талию. Эмма не ожидала, что эти пальцы, причинившие несколько минут назад боль, пусть и не сильную, могут быть такими ласковыми. Заиграла музыка и пары стали кружиться в танце, меняя партнеров. Эмма не заметила, когда настала очередь менять партнёра по танцу. В крепких объятиях Леонида было тепло, спокойно. Она чувствовала себя защищённой.

— Улыбнись, — попросил Эмму Леонтий. — За тобой и моим братом пристально следит королева.

— Опасается, что мы можем спровоцировать скандал? — сладко улыбнулась девушка. Но её мысли, то и дело возвращались к Леониду. Кого сейчас он прижимает к себе?

— Что-то вроде этого. — Ответил не её улыбку мужчина.

— Не волнуйся. Все будет отлично. — Девушка поймала себя на мысли, что не чувствует к нему ничего кроме дружеской симпатии. Она не понимала, почему так произошло, ведь братья были похожи друг на друга как две капли воды. Рядом с ним она не чувствовала ни приятной дрожи, ни истомы внизу живота.

— Твой брат опасается, что вы с Эммой можете испортить бал, — произнесла Элоиза с улыбкой на губах. Леонид тоже улыбнулся. Он подавил желание нахмуриться.

— Почему? — удивился мужчина.

— Как только вы оказываетесь рядом, я думаю, что мы оказываемся на пороховой бочке, — осмелилась высказать свое предположение девушка. — Уверена, что и королева ощущает то же напряжение.

— Как так? — невозмутимо поинтересовался мужчина.

— Я заметила, что у вас напряженные отношения.

— Тебе показалось.

Партнеры вновь сменились, и Эмма оказалась в паре с Леонидом.

— Твоя сестра говорит, что у нас напряженные отношения.

— Она ошибается. У нас вообще нет отношений.

— Улыбайся, — приказал мужчина, привлекая её к себе ещё ближе. Его задели её жёсткий тон.

— Так? — спросила девушка, растянув губы в широкой улыбке, обнажив белоснежные зубы. Она придвинулась к нему ещё ближе, соблазняя своим телом. К счастью Леонида музыка закончилась, и он смог отвести девушку в сторонку.

— Спасибо за танец, вежливо произнёс мужчина, склонившись к её руке. Он медленно скользнул губами по запястью, приводя девушку в замешательство.

— Тебе спасибо, — сладко улыбнулась Эмма. В очередной раз она подавила сладкую дрожь. Несмотря на то, что она была в перчатках, она ощутила жар его губ. Скандал закатить она не могла. Девушка хотела отчитать его за вольность, но вместо этого ей пришлось улыбаться и быть предельно вежливой.

Она заметила, что Элоиза и Леонтий разговаривали довольно мило. Девушка не хотела им мешать, другие гости собрались рядом с королевой и слушали её с преувеличенным вниманием. Эмму затошнило от слащавых улыбок, полных фальши. Она хотела уже уединиться в библиотеке, как заметила одиноко сидящего короля за шахматной доской. Эмма решилась подойти к нему. Извинившись перед Леонидом, девушка пошла по краю холла, чтобы никому не мешать, по направлению к королю.

Глава 9

— Добрый вечер, ваше высочество. — Эмма не задумывалась над тем, чтобы заговорить с человеком с голубой кровью. Она подумала, что если будет долго размышлять, то никогда не решиться подойти к нему.

— Не совсем уж и добрый. Никто не хочет играть со мной в шахматы, — грустно произнёс мужчина.

— Может они бояться проиграть? — весело предположила девушка. Она смело посмотрела в его чёрные глаза, вокруг которых лучиками собрались мелкие морщинки. В тёмно-каштановых волосах поблёскивала седина.

— Играешь? — король кивнул на доску.

— Да.

— Садись.

— А можно? — с надеждой в голосе спросила девушка. Она любила шахматы и давно не играла со стоящим противником.

— Присаживайся. — Король с воодушевлением стал расставлять шахматы. Эмма подобрала атласное платье и села на стул. Она помогла расставить фигурки. Девушка улыбнулась, когда мужчина радостно потёр руки. Она предложила ему играть белыми фигурками.

Спустя некоторое время рядом с ними образовался кружок из любопытных людей.

— Ваше высочество? Можно спросить? — обратилась к нему Эмма, когда она должна была сделать ход.

— Конечно, — веселясь, ответил король. Он уже предвкушал победу.

— Вы не прикажете отрубить мне голову, если я выиграю? — шутливо спросила Эмма.

— Нет. Мы не отрубаем головы, — рассмеялся мужчина.

— А что вы делаете? — с интересом спросила девушка.

— Ничего.

— Тогда, ваше высочество, вам шах и мат.

— Как?! — король уставился на доску и ещё раз просмотрел ходы. — Как так получилось?

— Я бы хотела оставить это в тайне, — скромно улыбнулась девушка, посмотрев на любопытных людей, которые, кстати, от её дерзости превратились в соляные столбы.

— Понимаю, — кивнул король. Он помог девушке встать со стула. Перед ними все расступились. Мужчина похлопал девушку по руке и тихо произнёс. — Вы идеальная девушка для моего сына. Надеюсь, что ваша сестра столь же прекрасна и умна как вы.

— Спасибо, ваше высочество, за такую лестную оценку. — Эмма пыталась придумать деликатный способ сказать ему о том, что она не хочет выходить замуж. — Для нас с сестрой было большой честью посетить ваш замок.

— Он вам понравился?

— Да. Мы с сестрой в восторге от вашей библиотеки. Похоже, в ней собраны все книги, о которых можно только мечтать.

— Возможно, — улыбнулся мужчина. Он взял девушку за локоть и повел к высокому окну.

— Я могу быть с вами откровенной? — поинтересовалась Эмма. Она бы предпочла другое место

для разговора, но король привел её именно сюда. И она понимала почему: отсюда весь зал был виден как на ладони.

— Конечно, — улыбнулся король.

— Для меня большая честь, что вы считаете меня пригодной для вашего сына, но мне не приходило в голову, что я могу стать его женой, — приглушённо произнесла Эмма. Она не хотела, чтобы её услышали.

— Вы будете идеальной женой для моего сына, — уверенно произнёс мужчина. — Можете в этом не сомневаться.

— Дело в том, что я не желаю становиться ничьей женой, — ещё тише произнесла Эмма. Она немного побаивалась его реакции.

— Тогда зачем ты приехала сюда? — последовал суровый вопрос. Он отпустил её руку и презрительно посмотрел на неё.

— Я не хотела вас обидеть или расстроить. Извините меня, ваше величество.

— Ты не ответила на мой вопрос, — строго сказал король, сложив руки на груди. Чёрные глаза, которые минуту назад излучали добродушие, превратились в две оценивающие щёлочки.

— Я хотела разнообразить свою скучную жизнь и посмотреть на что-нибудь другое, более прекрасное и величественное. Я уговорила сестру поехать со мной. Мы вовсе не ожидали, что задержимся здесь дольше, чем на один день, — выговорила на одном дыхании девушка.

— Оставь меня одного, — произнёс король, величественно махнув рукой.

Эмма присела в реверансе. Похоже, она сделала ещё хуже.

"Чёрт! Ну, зачем спрашивается, мне надо было говорить про свою скучную жизнь? Да ещё туманно намекнула, что для меня это всего лишь игра?"

Эмма оставила мужчину в одиночестве смотреть в окно, по которому грустно катились дождевые капли. Девушка в расстроенных чувствах подошла к сестре.

— Что случилось? — поинтересовалась Элоиза. Она не стала ей говорить, что за ними наблюдали абсолютно все. Эли надеялась, что её сестра проявила к королю уважение иначе им не поздоровиться. Краем уха она услышала, что король считается довольно властным человеком и не терпит возражения.

— Нужно поговорить в тихом месте.

Сестры направились в библиотеку.

— Я сказала королю, что не собираюсь выходить замуж за его сына. — Отчаянно произнесла Эмма, заломив руки.

— Что ты сделала?!

— Ты слышала. — Девушка стала кусать ногти, сквозь перчатки. Она задумчиво посмотрела на руку. — Он конечно расстроился. Я объяснила ему, что мы не думали остаться на долгий срок.

— А он что? — напряженно поинтересовалась сестра.

— Сказал, чтобы я оставила его одного.

— Что это значит?

— Понятия не имею. Но знаю одно — это подходящий момент, чтобы уйти из этого мира. Не желаю знать его реакции. Господи, что я наделала?

— В таком случае нужно найти книгу.

Девушки стали искать заветную книгу. На этот раз она была в самом незаметном углу библиотеки. Эли сняла стеклянный колпак, под которым находилась книга. Девушка испытывала сожаление. Она хотела бы поближе познакомиться с Леонтием.

— Готова? — решительно спросила Эмма. Она немного нервничала.

— Да. — Девушки положили руки на книгу.

Ничего не произошло.

— Черт! Как это понимать? — спросила Эмма. Они огляделись по сторонам и поняли, что находятся в библиотеке замка. Девушка пролистала книгу, но ничего не изменилось.

— Книга решила, что вы должны остаться в этом мире, — раздалось у них за спинами. Эли

уронила книгу, и она с глухим стуком упала на пол, покрытый толстым персидским ковром. Девушка наклонилась и подняла её. Она положила книгу на место, а Эмма накрыла стеклянным колпаком. Сёстры нервничали. Они-то считали, что находятся одни в библиотеке.

— То есть нам не нужно бояться того, что в один прекрасный день мы вернемся домой? — уточнила Элоиза.

— Да.

— Откуда вам знать? — насторожилась Эмма.

— Просто поверьте мне. Вам придется смириться и жить в этом мире.

— Вы уже тогда знали, что мы из другого мира, — догадалась Эли. Она подумала, о том, что этот человек противоречит сам себе. Сначала он уверял, что не знает о том, что может произойти. Теперь же оказалось, что он всё знал, только не стал им ничего говорить. Девушка задалась вопросом: почему он тогда не сказал им всей правды?

— Да.

— А вы собственно кто? — спросила Эмма. К ней вернулась способность соображать.

— Хранитель, — просто ответил мужчина. — Вы должны знать, что книга появляется раз в тысячу лет в другом мире. Если этого не произошло, значит нужно ждать следующую тысячу лет. Книга дала вам возможность прожить лучшую жизнь в месте предназначено именно для вас. Она выбирает только лучших и достойных такого подарка.

— Спасибо большое, — недовольно буркнула Эмма. Элоиза не разделяла её мрачного настроения. Она была рада возможности узнать Леонтия ближе. Она поймала себя на мысли, что рада тому, что они остались и никуда не перенеслись. Девушка пыталась скрыть свою радость, опустив взгляд на роскошный ковер.

Девушки обернулись, когда дверь в библиотеку открылась. К ним направился Илларион с подносом в руках. На нём лежал запечатанный конверт.

— Сегодня вам принесли письмо.

— Спасибо Илларион, — поблагодарила его Эмма. Элоиза взяла конверт и открыла его. Девушки стали читать. Они удивились содержимому. Родители развелись и оставили им трехкомнатную квартиру. Они должны были утром съездить к нотариусу и вступить во владение собственностью. Сёстры рассказали об этом Иллариону. Эли повернулась, чтобы узнать имя хранителя книги, но его нигде не было, так же, как и книги. Девушка удивилась, за ними находился стеллаж с книгами, а ведь некоторое время назад там был пустой угол, вернее угол в котором стоял постамент с книгой.

— Выезжать из замка нельзя, — сказал лишь мужчина.

— Подпись гораздо важнее конкурса, — произнесла Эли. Сестра с ней согласилась. Илларион улыбнулся их решению.

— Завтра утром машина будет готова.

— Во сколько? — спросила Эмма.

— В шесть утра. До города довольно долго ехать.

— Спасибо Илларион, — Элоиза положила на его плечо руку. — Мы вам благодарны за всё, что вы для нас сделали.

— Всегда, пожалуйста.

Девушка отдала ему конверт, попросив отнести его в их комнату, поскольку они не могли покинуть холл до окончания бала. Сёстры вернулись в зал как раз в тот момент, когда Роза объявила о конкурсе талантов для участниц. Элоиза потрясённо взглянула на Эмму. Остальные девушки тоже были растерянными. У них было всего полчаса для согласования номера.

— Это означает, что если мы плохо выступим, то опозоримся перед всей знатью, — заметила Эли.

— И мы не сможем вернуться домой. Нам придется жить с этим позором, — закончила за неё Эмма.

— Что будем делать?

— Особых талантов у нас нет, — со вздохом отозвалась Эмма.

Сёстры Жарские с боязнью посмотрели на бегающих людей. Они готовили место для выступления и расставляли стулья. Был повешен занавес. Эли заметила среди инструментов рояль.

— Не все так плохо, — произнесла девушка, указав на музыкальные инструменты.

— Отлично! Я сыграю, а ты споёшь.

— Нет. У меня с утра в горле першит, — запротестовала Элоиза.

— Ты думаешь у меня получиться? — засомневалась Эмма. Не верить сестре у неё не было причин. — Ты ведь поёшь лучше меня.

— Глупости! Конечно, у тебя всё получиться.

— Сомневаюсь.

— Вспомни школу.

— Так это было во втором классе! — отчаянно воскликнула девушка.

— У нас всё получиться. — Эли сняла перчатки и стала разминать пальцы. Она давно не играла, впрочем, как и Эмма. Сёстры Жарские заметили, что многие девушки будут петь. Им нужно было выбрать песню.

— Это ведь конкурс талантов, — засомневалась Эмма. — Подойдет ли обычная песня?

— У нас нет выбора.

— Что-нибудь из репертуара Селин Дион? Больше ничего не приходит на ум, — удручённо произнесла девушка.

— Хорошо, что ты сняла корсет, — коварно улыбнулась Эли.

— Да, уж, — пессимистично согласилась Эмма. Она сильно нервничала. Девушка пошла на кухню и попросила сырое яйцо. Она зажала нос и выпила его. Ей приходилось так поступать в прошлом, но проблема заключалась в том, что она не любила сырые яйца. Буквально ненавидела этот противный скользкий привкус, словно глотаешь слизняка. Правда она никогда его не глотала, но пробовала улитки. Они ей тоже не понравились.

— Ну как? — сочувственно улыбнулась сестра.

— Гадость. Как обычно.

— Я прошу подойти сюда девушек, — попросил Илларион. У него в руках был мешочек. — Сейчас определим порядок выступления.

Эмма и Элоиза выступали тринадцатыми по счёту. У них было достаточно времени, чтобы подготовиться и настроиться. Чем больше Эмма ждала выступления, тем больше нервничала. Девушки увидели Весту.

— Привет. Куда ты так торопишься? — спросила Эли.

— Мама просила принести закуски и напитки для королевы и короля. После выступления состоится ужин. Извините, мне пора бежать.

— Конечно, — согласилась Эмма. Она стала нервничать ещё больше, когда услышала про короля.

— Привет. Вы, кажется, выступаете тринадцатыми? — обратилась к ним шатенка.

— Да, — согласилась Эли.

— У нас с сестрой к вам предложение. Давайте поменяемся, и вы будете выступать первыми, — заискивающе произнесла девушка.

— Почему? — заинтересовалась Эмма.

— Мы могли бы подружиться, — льстиво предложила шатенка.

— Спасибо за предложение, — улыбнулась Элоиза. — Нам нужно посоветоваться.

— Что думаешь? — тихо спросила Эмма.

— Думаю, стоит согласиться. Я нервничаю всё больше и больше.

— Я тоже.

— Хорошо, мы согласны поменяться номерами, — обратилась Эли к шатенке.

— Вот глупые! — презрительно воскликнула девушка, когда тринадцатый номер оказался у неё в руках. — Я ни за что не стану дружить с вами!

Эмма хотела огрызнуться в ответ, но Элоиза напомнила, что истинной леди не подобает так себя вести, хотя и ей было трудно сдержаться.

— Ты упустила одну вещь. Я не леди, — отчеканила Эмма.

— Не устраивай скандал. Здесь много лишних свидетелей, — тихо попросила сестра.

— Только ради тебя, — неохотно согласилась девушка. Она была рада, что её остановили, поскольку она не хотела ещё больше разозлить короля.

Сёстры Жарские подошли к Иллариону и предупредили его, что они будут выступать первыми. Мужчина сказал, что всё видел. И он был не доволен.

— Извините, что так получилось, — пробормотала Эли.

— Вам незачем извиняться, — успокоил их Илларион. — Идите готовиться.

— Спасибо.

— Ты как? — спросила Элоиза.

— Нервничаю. — Эмма сделала глубокий вдох, прежде чем выйти на импровизированную сцену. Сёстры взялись за руки и под объявление Иллариона вышли из-за тяжёлого занавеса, отделявшего их от слушателей. Элоиза заняла место за роялем, Эмма встала рядом с ней. Девушка подождала, когда сестра пробежала по клавишам. Она посмотрела на дверь, представив, что сбегает из зала. И заметила братьев, которых они пригласили на бал. Мужчины лениво прислонились к стене плечами. Один брат стоял с правой стороны, а другой — с левой. Словно два молчаливых охранника. Её волнение исчезло, когда Леонид подался чуть вперед. Так же поступил и Леонтий. Элоиза кивнула сестре и стала играть. Эмма не ожидала, что сможет вымолвить хоть слово, но у неё всё получилось. Она не обращала внимания на гостей. Её взгляд постоянно возвращался к Леониду. Она пела для него.

Эли нервничала. Она боялась сбиться с такта. Девушка посмотрела на улыбающегося Леонтия и сразу успокоилась. Её нервная дрожь исчезла. Он придал ей уверенность, которая была ей так необходима. Она представила, как сидит перед камином и играет только для него. Элоиза отогнала наваждение. Такой красивый мужчина не может принадлежать ей.

Сёстры свободно вздохнули, когда король стоя зааплодировал им. Они не ожидали такой высокой оценки.

— Спасибо за внимание, — произнесла Элоиза. Эмма потянула её за руку. Девушки сдержанно покинули холл, а потом побежали на кухню и радостно обняли Розу. Они не обратили внимания на столпившихся поваров и кухарок, которые отчаянно заглядывали через дверь в холл.

— У нас всё получилось! — воскликнула Эли.

— Я и не сомневалась, — улыбнулась Роза. — Вы очень хорошо выступили. Нам понравилось.

— Мам, больше чем хорошо. Замечательно! — воскликнула Веста, обнимая сестёр.

— Сейчас начнется интересное представление, — прокомментировала Роза, указав на сцену. На ней появились две девушки с мячами в руках. Они стали жонглировать. На кухне воцарилось гробовое молчание, когда в сторону короля полетел мяч. Он угодил ему прямо в корону. Сёстры быстро ретировались со сцены.

Ко всему общему изумлению мужчина рассмеялся. Он поправил корону и попросил

продолжить представление.

Девушки вернулись на сцену и закончили выступление.

— Я думала это никогда не закончиться, — пожаловалась Эмма. Она сильно проголодалась. Роза отказывалась их покормить, чтобы они не испортили аппетит перед ужином.

— Ты должна признать, что несколько выступлений были замечательными и всем понравилось.

— Но это было очень долго. — Эмма села в конце стола. С правой стороны от неё сел Леонид, а с левой Элоиза. Рядом с ней сел Леонтий.

Девушки удивились, когда к ним подошел Илларион и попросил, чтобы они пересели к королю с королевой.

— А как же Леонид и Леонтий? Мы ведь их пригасили, — произнесла Эли.

Мужчина удалился.

— Королева приглашает и ваших спутников, — торжественно произнес Илларион.

— Мне и тут удобно, — буркнула Эмма. Ей пришлось подняться, поскольку Леонид предложил ей руку.

— Приказам короля и королевы стоит подчиниться, — назидательно произнёс мужчина. Он склонился к её уху и прошептал. — Сделай милое выражение личика, пожалуйста.

Девушка подавила вздох. Она хотела надавать хороших затрещин этому наглецу. Как он посмел приближаться к ней так близко и вызывать такие восхитительные ощущения! Она взглянула в сторону отдельно стоящего стола, за которым сидел король с королевой. Они мило улыбались и наблюдали за ними. Эмма вновь глубоко вдохнула. Она уже один раз обидела короля. И неизвестно, что случиться, если она вновь проявит непокорность.

— Присаживайтесь, — попросила женщина.

Братья помогли девушкам присесть на стулья и сели рядом с ними. Сестры сняли перчатки и положили их на колени. Эмма радовалась, что её маникюр в идеальном состоянии. Она сглотнула возникший в горле ком, когда к ней обратился король с улыбкой на губах.

— Что-то вы не многословны сейчас.

Девушка ничего сказать не могла, а лишь покраснела. Она уставилась в тарелку. Её выручила Элоиза, сказав какую-то шутку. Сестра ощутимо толкнула её ногой под столом. Необходимость в разговорах отпала, когда принесли ужин. Эмма никак не могла проглотить хоть что-нибудь. Её нервировали взгляды, которые на них бросали гости.

— Не волнуйся, дорогая. Ты привыкнешь к этому, когда выйдешь замуж за моего сына, — мягко произнесла королева, положив руку на её ладонь. — Ты просто перестанешь их замечать.

— Извините, ваше величество, но я не собираюсь выходить замуж за вашего сына, — тихо ответила девушка, не поднимая взгляда от наполненной тарелки. Она не хотела, чтобы её кто-то услышал.

Женщина нахмурилась, но руку не убрала.

— Мы приехали в замок не для этого, — вставила Элоиза. Она тоже говорила тихо. Девушка посмотрела в карие глаза женщины, молча умоляя её понять. Сёстры не заметили, как напряглись братья. Мужчины переглянулись.

— Я об этом уже наслышался, — строго произнёс король. Его чёрные глаза недовольно вспыхнули.

Дальнейший ужин прошёл менее напряженно, поскольку сёстры с воодушевлением рассказывали то, что им понравилось в замке, сравнив его с дворцом.

Когда принесли чай, Эмма осмелилась сказать:

— Завтра утром мы вынуждены покинуть замок. С вашего разрешения или без него.

— Это неприемлемо, — высказался король. — Вы останетесь в замке или больше не сможете претендовать на место жён для наших сыновей.

— Нам в голову не приходило занять это место, — произнесла Элоиза. Она не знала, куда деть глаза и положить руки.

Королева положила руку на руку мужа и улыбнулась:

— Пусть едут. Когда уладите свои дела, мы будем рады видеть вас в этом замке.

— Спасибо за приглашение, ваше величество, но мы вынуждены отказаться, — чётко произнесла Эмма.

— Ваше приглашение значит для нас многое, но мы не можем больше злоупотреблять вашей добротой, — добавила Элоиза, смягчив резкость сестры милой улыбкой.

— Ну, что вы, — отмахнулась женщина. — Вы идеально подходите нашим сыновьям.

— Для девушек конкурс будет завершён. Мы выбрали вас, — торжественно произнёс король. Его глаза засветились триумфальной победой. — Вы умны, красивы, грациозны, к тому же талантливы. Вы составите отличные партии для принцев.

— Для нас это большая честь, но я считаю, что выбирать должны ваши сыновья, — возразила Эмма. Её раздражение нарастало с каждым произнесённым словом. — И я надеюсь, что мы не попадём под этот выбор.

— С вашей стороны было бы великодушно дать шанс показать себя другим девушкам, — вновь вмешалась Элоиза, наступив сестре на ногу.

— Они себя уже показали, — усмехнулся король, поправляя корону.

Сёстры не знали, что им делать. Они с нетерпением дождались окончания ужина. Эмма вся кипела от злости. Она была возмущена до глубины души. Элоиза видела её состояние и пыталась сдерживать сестру. Что становилось очень трудно.

Девушка дала волю гневу в спальне. Она зло швырнула на пол атласные перчатки:

— Да, что они себе вообразили! Я что похожа на племенную кобылу? Я им не плащ, который может подойти!

— Они имеют право так говорить. Мы ведь находимся в другом мире, — невнятно пробормотала Элоиза. — Мы должны принять их традиции.

— Я им покажу другой мир! Ох! — девушка хотела крушить всё, что попадается под руку. Она завидовала сестре в умении сдерживать свои эмоции. — Мы должны уехать отсюда немедленно! Собирай вещи. Как я могла подумать, что небольшое приключение пойдет нам на пользу? Что за бес тогда в меня вселился? Как же я жалею о своем решении! Мне нужно было тебя послушать.

Эмма положила в сумку свои вещи. Она не стала брать ничего из того, что подарили им принцы. Элоиза тоже стала складывать вещи в сумку.

— Нужно попросить Иллариона о ещё одном одолжении, — тихо произнесла Элоиза.

— Ты думаешь, он согласиться отвезти нас в город?

— Думаю, да. Я считаю, что нам нужно надеть брючный костюм. Всё-таки встреча с адвокатом.

— Я не хочу брать их вещи, — заупрямилась Эмма.

— Придётся.

Эмма посмотрела в окно. Она с неохотой согласилась. Девушка не хотела быть обязанной хоть кому-нибудь из этого замка.

— Илларион, можно вас на минутку? — спросила Эли, спустившись в столовую.

— Конечно.

— Вы могли бы отвезти нас в город сейчас?

— К сожалению, это невозможно. Утром в город отправляется Леонтий. Он-то вас и отвёзет.

— Спасибо, — грустно улыбнулась девушка. Она поднялась в спальню, где её ожидала Эмма.

— Сейчас это невозможно. Утром нас отвезет Леонтий.

— Вот досада! Придется ночевать здесь!

— Ничего не поделаешь. Скорее всего, они закрывают ворота в присутствии короля.

Эмма разозлилась. Она не хотела оставаться здесь. Она не хотела быть племенной кобылой для принца. Эли попыталась её образумить, и девушка немного успокоилась: она перестала изрыгать проклятия и возмущённо, сложив руки на груди, сидела на кровати.

— Мне тоже не нравиться такая перспектива, — спокойно заметила Эли.

— Прости, что уговорила тебя поехать со мной, — виновато произнесла Эмма.

— Давай смотреть на это с позитивной стороны.

— Это как? — кисло спросила девушка сестру.

— Мы узнали много нового, — Элоиза стала загибать пальцы. — У нас появились друзья, мы познакомились с королевскими особами, замечательно выступили на сцене. Самое главное избавились от фобий.

— Нажили много завистниц, нагрубила королю, — пессимистично добавила Эмма.

— Положительных сторон больше, — заверила её сестра. — У нас теперь будет собственная квартира. Нам не придется снимать жильё и выслушивать ежедневные ссоры родителей. Чуть не забыла! Мы ведь сбросили десять килограмм!

— Это достижение? — удивилась Эмма.

— Конечно! Как ты можешь думать иначе?

— Ну, — замялась Эмма.

— Давай спать, а то ты сейчас еще какую-нибудь ерунду придумаешь.

Когда сестры улеглись в кровати, Эмма неожиданно произнесла:

— Почему ты не причислила к достижениям Леонтия? Он ведь предлагал тебе семейный жемчуг.

— Я ведь не с ним. Это не считается, — ворчливо ответила сестра.

— Хм. Как посмотреть, как посмотреть, — задумчиво протянула Эмма.

— Спи, — раздраженно приказала Эли.

Глава 10

В половине пятого утра девушки спустились в кухню, чтобы приготовить завтрак. Они знали, что повар был отпущен. Сёстры убедили Иллариона, что справятся сами. Эмма недоверчиво взглянула на Эли. Они застыли в дверях.

— Что же вы стоите? — насмешливо поинтересовался Леонид.

— Проходите, — вежливо произнес Леонтий, после радушного приветствия. Мужчина поставил на стол две чашки кофе и тосты.

— Если вы готовы, мы можем ехать, — грубо произнес Леонид, отложив в сторону книгу. Эмма холодно его поприветствовала, чем испортила ему настроение. И он злился на себя. Почему его должно волновать холодное отношение девушки к его персоне?

— Дай девушкам позавтракать.

— Погодите, — прервала их Эмма. — Илларион сказал, что ты отвезешь нас в пять утра.

— У моего брата тоже появились дела в городе, — оправдался мужчина, бросив на Леонида сердитый взгляд.

— В таком случае мы можем отправляться. Так будет даже лучше, — весело произнесла Элоиза.

— Мы уедем только после того так вы позавтракаете, — настоял Леонтий и с нажимом обратился к Леониду. — Ведь так, братец?

— Конечно, — буркнул молодой человек. Он вновь раскрыл книгу и с преувеличенным интересом уставился в текст.

Эмма сквозь пушистые ресницы наблюдала за братьями. Кофе и тосты она не могла проглотить, хотя и ощущала сильный голод, ведь вчера она не проглотила и крошки. Девушка позавидовала тому вниманию, которое уделял Леонтий её сестре, и одновременно порадовалась за неё. Она надеялась, что Эли обратит на него пристальное внимание. И, наконец, поймёт что она нравится ему.

Братья были абсолютно разными. Леонид холоден и сдержан, а Леонтий приветливый и веселый. Эмма не могла прочесть выражения глаз первого, в то время как у Леонтия во взгляде плясала чертовщинка. У неё было ощущение, что он готов засмеяться в любую секунду и развеселить всех вокруг.

— Спасибо за завтрак, — вежливо произнесла Элоиза. Она толкнула сестру локтем в бок.

— Да, спасибо, всё было замечательно.

Никто ей не поверил, поскольку она не притронулась к тостам, а кофе всего лишь пригубила. Сёстры поднялись в спальню, чтобы взять сумки. За ними последовали братья.

— Это всё, что вы берете с собой? — удивился Леонид.

— Король ведь приказал вернуться после того как мы уладим свои дела, — сладко улыбнулась Эмма. Она прижала к себе сумку, когда мужчина потянулся за ней. Леонид скорчил недовольную гримасу и бегом спустился вниз. Эли же позволила ей помочь. Леонтий с удовольствием понёс её сумку, придерживая девушку за локоть.

Эмма пыталась сдержать удивление, когда увидела перед входом в замок черный внедорожник. Элоиза же выразила бурный восторг при виде автомобиля. Она тут же попросила открыть капот, чтобы взглянуть на мотор.

— Эли, дорогая, ты испачкаешься. Посмотришь в другой раз, — укоризненно произнесла Эмма.

— Да, ты права, — смущённо вздохнула девушка, с надеждой посматривая на Леонтия. Сёстры забрались на заднее сиденье, в предвкушении нового приключения. А удивляться было чему.

Первые солнечные лучи на ясном голубом небе игриво выглядывали из-за верхушек столетних деревьев, щедро усыпанных бриллиантами холодной росы. Громкие трели проснувшихся птиц среди густой листвы приятно будоражили слух, порождая желание остановиться на вечность и вслушиваться в звуки природы.

Элоиза зябко поёжилась, растирая вдруг замёрзшие плечи. Она взглянула на замок. Штора на третьем этаже шевельнулась, скрывая наблюдателя.

— Что случилось? — тихо поинтересовалась Эмма, поскольку братья заняли свои места. Леонид

сел за руль.

— За нами кто-то наблюдал, — также тихо ответила Эли. — Но он скрылся прежде, чем я успела заметить его.

— Наверняка девушки радуются, что мы уехали.

— Не забывай, что нам приказали вернуться.

Сёстры замолчали. Каждая думала над тем как поступить в такой ситуации. Два часа спустя автомобиль остановился.

— Мы уже приехали? — поинтересовалась Эмма, выглядывая на улицу. Она разочарованно вздохнула, когда поняла, что Леонид остановился у придорожного кафе.

— Пойдем, — позвал Леонтий. — Нужно поесть.

— Спасибо, мы не голодны, — отозвалась Элоиза. Ей хотелось как можно быстрее посмотреть на квартиру, которую оставили им родители. Хотя она и не понимала, как такое могло быть. Ведь родители остались в другом мире.

Братья переглянулись, но настаивать не стали. Они вышли из внедорожника и направились в сторону кафе.

— У нас нет денег, — произнесла Элоиза, отчасти оправдав свой отказ.

— Мы ведь брали с собой в путешествие. Они должны были перейти, как и другие вещи, — неуверенно произнесла Эмма. Она сглотнула слюну, представив жареный картофель и салат.

— Они были. А сейчас их нет. Мне нужно было вчера проверить, — измученно произнесла девушка, положив кошелёк обратно в сумку.

— Откуда ты могла знать? — Эмма обняла расстроенную сестру за плечи. — Где мы находимся?

— Понятия не имею. Я могу только надеяться, что город такой же как и наш. И мы работаем в том же месте.

— Если это не так, то это катастрофа.

Элоиза согласно кивнула. Она посмотрела в окно и удивилась буйной растительности. Было видно, что деревьям не одна сотня лет. Их стволы казалось, невозможно было обхватить руками. А широкая ветвистая крона поражала своим размером.

"Наверно я никогда не перестану удивляться такой красоте"- подумала девушка.

Эмма недовольно поморщилась, когда заметила, что братья вышли из кафе. У Леонтия в руках было два бумажных пакета, а у Леонида высокие стаканы.

— Илларион звонил и извинялся, что забыл отдать ваши деньги. Он просил одолжить вам необходимую сумму, — произнес Леонтий, вручая девушкам пакеты с едой. Леонид отдал стаканы, в которых оказался кофе.

— Спасибо, — буркнула Эмма. Она не стала заглядывать в бумажный пакет, а вот кофе выпила. Эли с удовольствием съела булочки.

Леонтий протянул девушке деньги.

— Это гораздо больше, чем у нас было, — запротестовала Элоиза, возвращая ему половину.

— Оставь себе, — отмахнулся мужчина.

Эли положила деньги ему на колени. Она недовольно покачала головой. Не хватало ей ещё ссориться из-за денег.

— Мы скоро приедем на место, — сказал Леонид, сворачивая направо. Девушки заметили очертания города среди густой листвы. Он не был похож на город, в котором жили они. Самым высоким зданием было трехэтажное сооружение конторы, в которую они и направлялись. Город заполнили одноэтажные и двухэтажные дома. Они отлично гармонировали с окружающей средой и были выполнены из серого камня. Крыши покрывала красная черепица. У дорог росли кусты жимолости и сирени, иногда встречалась рябина. Буйство цветов поражало своим великолепием. У каждого дома была либо лужайка, либо альпийская горка, либо клумба. У некоторых зданий встречались небольшие декоративные фонтанчики и бассейны. Одним словом — идиллия.

— Нам сюда. — Произнес Леонтий, указав на здание конторы. Они проехали довольно далеко прежде, чем Леонид припарковался.

— Можем нанять рикшу или взять велосипеды, — предложил Леонтий.

— Можно пройти пешком? — спросила Эли. Как она поняла, по городу на автомобилях передвигаться было нельзя.

— Это займет двадцать минут.

— Идем пешком.

Леонид вышел вперед, посередине шли Элоиза и Леонтий, а Эмма замыкала процессию. Она обратила внимание, что в этом районе много места для парковок, а деревьев совсем мало. Это место выглядело довольно унылым по сравнению с городом. Девушка заметила, что заправочной станции не было. Она предположила, что автомобили берут энергию от солнца, которого здесь предостаточно. Но она могла и ошибаться.

Эли мысленно поздравила себя с выбором обуви. Она не стала надевать деловые туфли, как сделала Эмма. Она могла только предполагать, как ей тяжело идти по тротуару, выложенному камнем.

Эмма проклинала себя за обувь. Девушка винила в своем выборе и Леонида. Она не думала, что он будет выглядеть великолепно в простой белой футболке, синих джинсах и белых кроссовках. Девушка захотела выглядеть стройнее, а для этого нужно было надеть туфли на высоком каблуке. Теперь она мучилась из-за поспешно принятого решения.

"Какое мне вообще до него дело? Я не должна наряжаться как кукла для этого грубияна!".

Леонид открыл дверь здания, и компания вошла внутрь. Сестры отыскали нужный кабинет и, постучав, дождались приглашения войти.

— Здравствуйте, мы пришли по поводу письма, которые вы прислали, — сказала Эмма, присаживаясь на указанный стул.

— Вы кто? — озадаченно спросил молодой человек. Он взглянул на фотографию и уловил небольшое сходство.

— Сёстры Жарские, — услужливо подсказала Элоиза.

Молодой человек подавился словами. Он извинился и попросил их подождать. Через пять минут в кабинет вошел представительный мужчина. Он мило поздоровался и расплылся в вежливой улыбке.

— Вы очень изменились, — сказал мужчина.

— Наверно. Так, что там по поводу письма? — напряженно спросила Эмма, передёрнув плечами.

— Ваши родители развелись неделю назад. Они оставили вам трехкомнатную квартиру по этому адресу, — мужчина протянул им листок.

— Что с имуществом? — спросила Элоиза.

— Две другие квартиры ваши родители продали, — нервно произнёс мужчина. — Всю мебель тоже. Картины, статуэтки. В общем всё.

— Что они сделали с деньгами? — напряженно спросила Эмма. Она боялась услышать ответ.

— Хм. Насколько я знаю, они раздели их между собой. Некоторую часть денег они оставили на вашем счету.

— Сколько? — задала вопрос Элоиза. Не то, чтобы она хотела этих денег, но всегда не мешает знать, сколько их есть.

Мужчина, нервно поправив галстук, назвал сумму. Сёстры не удивились. Родители не оставили им достаточную сумму даже на приобретение самого необходимого. Судя из слов адвоката, они продали всё имущество. Девушки могли лишь надеяться, что квартира находиться не в каких-нибудь трущобах.

— Спасибо, что проинформировали нас, — поблагодарила Элоиза, ставя подпись.

— Если захотите продать квартиру, я к вашим услугам, — улыбнулся мужчина. Но его улыбка получилась фальшивой.

— Спасибо, — кисло улыбнулась Эмма.

— Не хотите посмотреть на свою квартиру? — поинтересовался Леонтий.

— Было бы неплохо, — отозвалась Эли. Делать им всё равно было нечего, а возвращаться в замок не хотелось. Она протянула ему листочек с адресом. Девушка заметила, что Леонид куда-то исчез.

— Это недалеко отсюда. В центре города, — отозвался мужчина.

"Замечательно, мы будем жить в центре города"- пессимистично подумала Эмма. Она мало верила в такую удачу. Либо соседи будут слишком буйные, либо состояние квартиры будет ужасным.

Эли вежливо попросила Леонтия оставить их одних, предложив ему решить свои дела.

Предположения Эммы оправдались по поводу квартиры. Она была в ужасном состоянии. Потолок и стены гостиной были расписаны словами на подобие "подлец, мерзавец, негодяй" черной краской. Паркет был исцарапан каблуками и нуждался в срочной замене.

Следующая комната когда-то была спальней и в ней тоже были расписаны стены и потолок. По паркету кто-то прошелся гвоздем.

В другой спальне стояла одна кровать, видавшая лучшие времена, шкаф, готовый вот-вот развалиться и шаткий стол. У него было только три ножки, и он упирался в железную ржавую кровать, у которой из серого матраса торчали пружины.

— Может кухня в лучшем состоянии? — с надеждой в голосе предположила Элоиза.

Кухней эту комнату было сложно назвать. Бытовых приборов не было. Стены вымазаны чем-то коричневым и по виду липким. Пол был в подозрительных пятнах.

А ванная комната была в самом плачевном состоянии. Одинокий разбитый унитаз смотрелся удручающе. Ни ванной, ни душевой не было. Голые ржавые трубы, из которых текла вода, производили отталкивающее впечатление. Умывальник также отсутствовал. На половину разбитую плитку покрывал толсты слой плесени. Девушки поспешили закрыть комнату. Ужасная вонь не позволяла долго в ней находиться.

— Нам здесь делать нечего, — печально произнесла Элоиза. Она взяла молчаливую сестру под руку и вывела из квартиры. Запирать её не было смысла.

— Вам понравилось жилье? — весело поинтересовался Леонтий.

— Можешь сам посмотреть. — Эли бросила ему ключи. Вернулся мужчина хмурым. Он протянул ей ключи со словами:

— Придется потратиться, чтобы навести там порядок.

— У нас нет не это денег, — грустно произнесла девушка. Она с тоской подумала, что им придется вернуться в замок и выйти замуж за принцев. Другого выхода она пока не видела.

Эмма не произнесла ни слова. Она не понимала, почему родители поступили с ними так скверно. А главное за что?

— Твой брат скоро вернется? — спросила Элоиза.

— Не думаю.

— Ты хорошо знаешь город?

— Да.

— Погуляем?

— Конечно. — Мужчина повел девушек в парк. Он наклонился и что-то произнёс Эле на ухо.

Эмма присела на скамеечку и стала наблюдать за влюбленной парой, которая сидела напротив неё. Они были очень счастливы. Парень нежно обнимал девушку за плечи и что-то шептал ей на ухо. Она смущённо улыбалась.

Идиллию молодых людей прервала мать молодой девушки. Она схватила её за руку и потащила от парня. Молодой человек не растерялся и крикнул, что позвонит ей. Эмма улыбнулась. Им было не больше семнадцати лет, а они были безумно влюблены друг в друга.

— Ты будешь сидеть здесь? — спросила Элоиза.

— Да. Как понимаешь, я прогадала с обувью и хочу немного отдохнуть, — грустно улыбнулась сестра.

— Ты никуда не денешься?

— Никуда. Я буду сидеть тут, и ждать вас, — вымученно улыбнулась Эмма.

Эли с сожалением покинула сестру. Но желание погулять с Леонтием перевесило сестринские чувства.

— Она хорошо себя чувствует? — обеспокоенно спросил мужчина.

— Состояние квартиры выбило её из колеи.

— Вижу и тебя тоже.

— Да. Мы не думали, что она в таком плачевном состоянии, — угнетённо ответила Элоиза.

— Наверняка ваши родители сдавали её, и жильцы оказались не очень добросовестными.

— Возможно. — Эли не знала, что и думать. В той жизни у них была двухкомнатная квартира, за которую родители вели непрерывную войну. И готовы были перегрызть друг другу глотки. Как только они заработали достаточно денег, то сразу сняли комнату и купили всё необходимое для нового жилья. В этом же мире оказалось, что у них было три квартиры. Девушка с грустью подумала о беспутных родителях. Она надеялась, что в этом мире он другие. Но действительность оказалась куда хуже, чем она предполагала.

— О чем задумалась?

— Ни о чем.

— Попробую угадать. Ты думала о принцах и о решении короля, — усмехнулся Леонтий.

— О них я меньше всего думала, — засмеялась девушка.

— Как так? — удивился мужчина. — Я не хочу становиться женой принца, как и моя сестра, — твёрдо ответила Эли

— Почему? Это ведь такая честь!

— Вот и выходи замуж за принца, — разозлилась Эли. Она вырвала руку.

— Разве не каждая девушка мечтает стать принцессой?

— Не каждая девушка хочет стать принцессой, — сердито отозвалась ЭЛоиза.

— Почему ты злишься?

— Я не хочу делать то, что мне приказали, — грубо ответила девушка.

— Если ты выйдешь замуж за принца, то ты будешь всем приказывать. У тебя будет роскошная жизнь, дорогие вещи. За тебя будут делать всё другие люди, — воодушевленно говорил мужчина. — Это ведь мечта любой женщины.

— За мной будут постоянно следить и обсуждать, что я съела как я взяла ложку, когда пошла в туалет. Я не хочу такой жизни. Я не хочу быть запертой в золотой клетке!

— Ты ведь сможешь спокойно перемещаться по замку.

— Ты меня убеждаешь, словно тебе есть из этого какая-то выгода, — настороженно произнесла девушка.

— У меня нет никакой выгоды, — обиделся Леонтий.

— Нам пора возвращаться, — иронично произнесла Эли. Больше всего на свете как раз таки ей делать этого и не хотелось.

— Можно я куплю тебе сладкой ваты?

— Я не люблю сладкую вату, но спасибо за предложение, — улыбнулась Элоиза. Его предложение угостить её чем-нибудь сладким порадовало и вернуло хорошее расположение духа. Она пошла в направлении скамейки, на которой сидела Эмма. А мужчина остался стоять недоумённо глядя ей в след.

Девушка не понимала, почему Леонтий так настойчиво рекламировал беззаботную жизнь в замке, когда совсем недавно он предлагал ей семейный жемчуг.

— Привет!

— Привет! Как прогулка?

— Так себе.

— ?!

— Леонтий стал мне расписывать прекрасную жизнь в замке, — поморщилась Эли.

— Золочёная клетка, она и есть золочёная клетка, — вздохнула Эмма. Она увидела Леонида. Настроение ухудшалось с каждой минутой.

— Девушки, у меня для вас хорошая новость! — радостно воскликнул подошедший мужчина.

— Как же! — усмехнулась Эмма.

— Адвокат ошибся. Он перепутал номер дома.

— Потрясающая новость! — насмешливо воскликнула Эмма. — Кому-то будет ещё хуже, чем нам. Замечательно! Как это по-мужски выделить несчастье другого человека!

— Эмма! Прекрати. Дай ему договорить.

— Продолжай, — Эмма махнула рукой и отвернулась от него. Она не ждала ни чего хорошего.

— Вместо шестнадцатого дома он назвал восемнадцатый, который должен идти под снос.

— Откуда ты знаешь? — настороженно спросила Элоиза. Эмма внимательно прислушалась к разговору.

— У меня были дела в том доме, — замялся Леонид.

"Все понятно, к любовнице ездил"- печально подумала Эмма.

— Жители того дома были возмущены до глубины души тем, что приехала техника, чтобы снести дом. Мы отправились к вашему адвокату, поскольку он один сегодня работает и там выяснилось, что он перепутал номера домов. Он искренне извиняется перед вами и просит простить его ошибку.

— Тогда почему ключи подошли?

— Дом старый и замки, похоже, тоже, — замялся Леонид.

— Где находиться этот дом? Шестнадцатый?

— Да.

— Пойдем, Эмма, — сестра протянула ей руку. Она шепнула ей, чтобы девушка извинилась, но Эмма проигнорировала её просьбу. Она чувствовала себя слишком виноватой, чтобы извиняться. Проходя мимо восемнадцатого дома, девушки заметили столпотворение людей в униформе. Леонид им не соврал. Они быстро нашли нужный дом. Мужчины остались на улице, а сёстры поднялись наверх.

— Замечательная квартира, — радостно воскликнула Элоиза, обходя гостиную.

— К сожалению, жить в ней сейчас невозможно. Нужно купить хотя бы плиту и холодильник.

— А денег у нас нет, — печально вздохнула Эли.

— Первое время можно питаться едой быстрого приготовления, — предложила Эмма.

— Ну, уж, нет! Спасибо.

Квартира оказалась достаточно светлой и уютной, хотя и абсолютно пустой. По крайней мере девушкам так показалось после того как они увидели действительно непригодное для жизни жильё. Ни в одной из спален мебели не было. Но лежали документы на подоконнике.

— Что делать будем? — озадаченно спросила Эмма.

— Придется вернуться в замок. Попросить Иллариона дать нам работу.

— Он не согласиться. — Эмма взяла в руки документы. — Свидетельство о рождении, паспорт, свидетельство об окончании девяти классов, свидетельство об окончании техникума по специальности штукатур.

— Интересно. Там есть страховой полис?

— Нет. Никаких сведений о нашей работе.

— Прописка другая, — Элоиза посмотрела паспорт. — Должно быть, и места работы другое, если мы вообще работали.

— Как не прискорбно, но придется возвращаться в замок, — обречённо произнесла Эмма. Она положила документы в сумку.

— Может это к лучшему?

— Ты всегда настроена слишком позитивно.

— А ты негативно.

— Помниться мне, когда я радовалась предстоящей поездке, мы оказались здесь.

— Прекрати себя обвинять. Если бы я не нашла ту книгу, сейчас мы бы ютились в нашей однокомнатной квартире.

— Что было бы гораздо лучше, чем это, — Эмма обвела рукой пустую комнату, по которой разносилось эхо.

— Братья нас заждались. Нужно уходить.

— Не стоит злить короля?

— Да.

— Это идея! Мы разозлим короля, и он откажется от идеи выдать нас за сыновей! — мечтательно предложила Эмма.

— Или мы горько поплатимся за эту глупость. Он ведь король и может сделать всё что угодно!

— Что-то мне не хочется сидеть в сырой тюремной камере, — сникла девушка.

— Мне тоже.

— Понравилась квартира? — весело спросил Леонтий.

— Да. У неё есть один мале-е-е-нький недостаток.

— Она совершенно пуста и непригодна для жизни, — закончила Эли за сестру.

— Совершенный пустячок, — едко заметила Эмма. — Из-за которого нам, черт побери, придётся вернуться в замок!

Девушка поняла, что сорвалась. Она стала сердито расхаживать взад и вперед, считая до десяти, чтобы немного упокоиться.

— Мы вынуждены так поступить. Как бы нам этого не хотелось, — спокойно произнесла Элоиза.

— Не понимаю, чем вам не нравиться замок? — спросил Леонтий. — Насколько я знаю, другие девушки не жалуются.

Леонид мудро решил промолчать.

— Вот и живи в этом чёртовом замке! — разозлилась Эмма. Она отошла от мужчин, чтобы не сказать ещё чего-нибудь лишнего. Девушка побрела в неизвестном ей направлении. Она присела на лавочку.

— Я схожу за ней, — вызвался Леонид.

— Не стоит. Ей нужно время, чтобы успокоиться, — остановила его Эли.

— Раньше вы ведь не здесь жили, — не то спросил, не то сказал Леонтий.

— Не здесь. Если честно, то мы не знали, что у родителей есть эта квартира. Нам наверно придется её продать и купить что-нибудь поменьше, — грустно произнесла девушка. Она не хотела продавать квартиру. Уж слишком хорошей она была.

— Вы можете жить в замке и не беспокоиться об этом.

— Я от тебя только и слышу "замок, замок", словно ты других слов не знаешь, — разозлилась Эли. Она пошла за сестрой. Девушка не хотела находиться в обществе этого несносного мужчины. Она никак не могла взять в толк, почему Леонтий так настойчиво говорит про замок.

— И ты сбежала?

— Угу.

— Я тут подумала. Нам нужно продать квартиру.

— Я тоже об этом думала, но где мы купим другую?

— Понятия не имею. — Эмма с интересом посмотрела на статную женщину в широкой шляпе со щенком на руках. За ней шли два человека с пуделями на поводке. На женщине было длинное летнее платье кремового цвета с длинным рукавом. На шляпе было симпатичное перо. Приблизившись к ним, женщина остановилась. Она достала из сумочки, в которой сидел щенок очки, и посмотрела на девушек.

— Элоиза? Эмма? — неуверенно спросила женщина.

— Да, — также неуверенно ответила Эли. Когда подошла к ним еще ближе сестры заметили, что женщина не так молода как им показалось сразу. Она махнула одному из мужчин, и он взял у неё щенка, которой оказалась болонка с симпатичным розовым бантиком на голове.

— Я вас не узнала. Вы очень похожи на меня в прошлом, — женщина улыбнулась. — Даже ваша мать не была такой хорошенькой.

Глава 11

— Бабушка? — неуверенно спросила Эмма. В том мире они не знали ни бабушку, ни дедушку.

— Я предпочитаю, чтобы вы называли меня Лией. Мне всего лишь пятьдесят восемь лет и я мало похожа на бабушку, — улыбнулась женщина. — Я знаю, мы редко виделись, надеюсь это исправиться, как только вы выйдете замуж за принцев.

— Почему? — сиплым от волнения голосом спросила Эли.

— Мы будем вращаться в одних кругах.

— В смысле?

— Ваша мать не говорила? — удивлённо спросила Лия.

— Нет.

— Она дочь герцогини. Мой муж отказался от неё, когда она сбежала с вашим отцом. Мы знали, что они не пара. Она не стала нас слушать, — грустно произнесла женщина, садясь на скамейку. — Я видела вас всего один раз. Ваша мать из упрямства не говорила, что она несчастна с мужем. Только недавно она решилась рассказать об этом.

— Почему вы думаете, что мы выйдем замуж за принцев? — решилась спросить Эмма.

— Моя, дорогая, это я занесла вас в список. Я знаю, что вы составите с принцами прекрасные пары, — мягко произнесла Лия. — Я хочу для вас лучшей жизни. Я не хочу, чтобы вы повторили судьбу моей дочери.

— Ты нас не знаешь, — отчеканила Эмма.

— О! Поверь, это не проблема. Я вижу хороших людей.

— Но ведь есть конкурс, — вмешалась Эли. — Кандидаток ещё много.

— Ах, это! Мелочи. Они не подходят на эту роль, — отмахнулась женщина.

— Почему?

— Вы должны были сами это заметить.

— Но мы не хотим выходить замуж за принцев, — возмутилась Эмма.

— Вы должны с ними познакомиться.

— Но мы не хотим! — воскликнула Элоиза.

— Моя, дорогая, это вопрос лишь времени, — усмехнулась Лия.

— Нет. Этого не будет, — решительно произнесла Эмма.

— Я не хочу, чтобы вы были несчастны, как и моя дочь. Она упустила свой шанс обрести… — Лия замялась. — Мне пора, а вы должны возвращаться в замок.

— В замок, мы не вернемся, — фыркнула Эмма. — У нас есть квартира, мы будем жить там.

— Зачем вам это пустая коморка, если у вас есть уютный коттедж?

— Какой коттедж? — тихо спросила Элоиза.

— Так вы и этого не знаете? — обескуражено спросила Лия.

— Нет.

— Я так и думала. Она стала слишком бессердечна, — взгляд женщины стал жёстким.

— Адвокат нам сказал, что они нам ничего кроме квартиры не оставили, — отстранённо произнесла Элоиза.

— Коттедж вы получите только поле того как выйдете замуж. Это было моим условием.

— Почему всем так важно чтобы мы вышли замуж? — настойчиво спросила Эмма.

— Потому что в вашем возрасте девушка уже должна быть замужем, — назидательным тоном произнесла Лия. Она проникновенно посмотрела на сестёр выцветшими серыми глазами.

— Нам всего двадцать!

— Уже двадцать. Вы выйдете замуж за принцев, и это не обсуждается, — строго сказала женщина.

— Послушайте, женщина. Вы нам не бабушка! Мы первый раз вас видим. Мы вообще не из этого мира. Нас сюда отправила какая-то книга. Но, несмотря на это, мы приживемся здесь, чего бы нам это не стоило, — выпалила Элоиза, сверля Лию взглядом.

— Даже если нам придется спать на голом полу, — воинственно добавила Эмма.

— Вы не сможете найти работу, чтобы прокормить себя. Вы сами сказали, что не из этой реальности.

— Но мы не говорили, что у нас нет рук, — едко заметила Эли. Она была на грани срыва. Из равновесия её могло вывести лишь тупое упрямство, именно его сейчас демонстрировала Лия.

— Говорите, что я не знаю вас? Ты, Элоиза, ведь до сих пор боишься собак, а ты, Эмма, воды. В тот единственный раз, когда ваша мать приехала с вами, случилось несчастье, — Лия посмотрела вдаль, припоминая события прошлых лет. — Тебя, дорогая, укусила собака. Ты несколько дней пролежала в больнице. А ты, Эмма, упала в декоративный бассейн и нахлебалась воды. Тебя сбросил пони. После того случая ты панически боялась принимать ванну. Потом ваша мать увезла вас, и мы больше не виделись.

— Если ты наша родственница, почему не пригласишь пожить к себе домой? — тихо спросила Элоиза.

— Потому, что вы примите приглашение и не поедете в замок. А если вы не поедете в замок, то совершите ту же глупость, что и ваша мать. — Лия неожиданно улыбнулась и приветливо махнула рукой. Девушки проследили за её взглядом и застонали. К ним приближалась королева.

Эмма обратила внимание на то, что улицы пустынны. Им не встретился ни один прохожий, кроме бабушки и королевы. Ну за исключением влюблённой парочки.

— Вы задерживаетесь мои дорогие, — мягко произнесла королева.

— Я их задержала, Стефания.

"Лия на короткой ноге с королевой. Замечательно! Теперь нам не отвертеться от этого злополучного брака"- пессимистично подумала Эли. Ее оптимизма рассеялся как утренний туман.

— Здравствуйте, ваше величество, — в один голос произнесли сёстры.

— Называйте меня по имени, — попросила женщина. Элоиза уступила ей место на скамейке. — Ведь совсем скоро мы станем родственниками.

"Это вряд ли", — подумала Эмма. Девушка тоже встала со скамейки, она подошла к сестре.

— Извините, нам пора, — невнятно пробормотала Эли. Сёстры сделали несколько шагов назад.

— Подождите минутку, мы поедем вместе. — Королева попрощалась с Лией, обняв её на прощанье. Женщина взяла девушек под руки и направилась к рикше.

— Мы ведь приехали с Леонидом и Леонтием, — произнесла Эли.

— Я их отпустила.

Эмма готова была выть от отчаяния. Она готова была сбежать, но понимала, что поступить так будет неправильно. Она не хотела нажить врага в роли королевской особы.

Девушки с виноватым видом сидели напротив королевы в чёрном лимузине. Они не хотели уезжать, но и сбежать тоже не могли.

— Почему вы загрустили?

— Мы не грустим, — отозвалась Элоиза. Она натянута улыбнулась. Эмма же растянула губы в кислой улыбке. Королева рассмеялась. Она предложила девушкам бокал шампанского, но они отказались. Сёстры не заметили, как приехали в замок. Они подумали, что приехали назад гораздо быстрее.

— Вот мы и дома, — улыбнулась женщина. Илларион вышел их встречать. Мужчина забрал сумки у сёстер и понёс их наверх. Извинившись перед королевой, девушки поднялись в свою комнату. Они обнаружили в ней коробки и записку.

— Читай ты. Я это трогать не стану, — заявила Эмма, снимая надоевшие за день туфли. С блаженным стоном девушка прошлась по полу.

— Очередные подарки от принцев, — сказала Элоиза. Она перенесла коробки в угол комнаты. Смотреть, что в них ей не хотелось. — Надеюсь, в этот раз они всем преподнесли подарки.

— Мне нужно найти Иллариона, — решительно произнесла Эмма. Она сняла костюм песочного цвета и надела летнее платье.

— Зачем?

— Хочу, чтобы он отдал этим слюнявым принцам их коробки с пакетами, — решительно заявила девушка.

— Он не согласиться, — покачала головой Элоиза.

— Что же тогда делать? Я не желаю принимать от них подарки!

— Я тоже. Будем складировать их в углу, если прибудет ещё одна партия. А она будет, я в этом уверена. Наверняка решила нас умаслить одеждой, — язвительно отозвалась Эли. — Скорее всего, королева сказала им о нашем не желании выходить за них замуж. Вот они и стараются.

— Тебе не жарко? Я могу открыть окно?

— Конечно.

Эмма подошла к высокому окну с восточной стороны. Девушка вдохнула свежий воздух. Она взглянула на небо и поняла, что скоро начнется гроза. Снова.

— Пойдешь со мной погулять? — спросила Эли, посмотрев на кучу коробок и пакетов.

— Ты не устала?

— Нисколечко.

— А вот я валюсь с ног. Кроме того, скоро начнется дождь.

— Почему ты так решила?

— Взгляни на небо.

Элоиза подошла к сестре и убедилась в правоте её слов. Ясное голубое небо затянули тяжелые свинцовые тучи.

— Нам повезло, что мы приехали до грозы, — заметила Эмма.

— Не хотелось бы вновь замочить ковры. Смотри, — Элоиза указала на ворота. — Королева с супругом покинули замок.

— Давно пора.

— Может, попробуем сбежать?

— Куда? — горестно спросила Эли. — Лия не хочет нас видеть у себя дома. Квартира совершенно пуста. Знакомых и друзей у нас нет, города мы не знаем, к тому же надвигается нешуточная гроза.

— Всё, всё! Я поняла абсурдность своей идеи!

Сёстры Жарские обернулись, когда в комнату тихо постучали. Эмма пошла открывать.

— Веста, ты могла бы зайти и сразу, — упрекнула её девушка.

— Извините. Обед уже готов.

— Спасибо, но мы не пойдем обедать, — произнесла Элоиза.

— Илларион рассердиться, и обвинит во все меня.

— Мы идем на обед только ради тебя, — неохотно согласилась Эмма. Они не увидели торжествующей улыбки Весты.

За столом оказалось всего шестнадцать мест. Сёстры Жарские подождали до тех пор, пока другие девушки займут места, а затем сели. За обедом велась оживленная беседа про подарки сделанные принцами. Девушки расслабились, когда услышали, о чем они говорят. Ввиду того, что они ничего о себе не услышали, сёстры смогли насладиться томатным супом и овощным салатом. Они отказались от десерта и кофе. Сразу после обеда сёстры отправились в свою комнату. Они хотели посмотреть телевизор, но в замке его не было.

— Не знаю даже чем заняться, — саркастически произнесла Эмма. — Такой огромный выбор деятельности! Можно книжку почитать или почитать книжку. Или сходить на массаж, который уже надоел.

Элоиза схватила сестру за руку, останавливая её метания из угла в угол.

— Почитай книжку.

Эмма хотела ей ответить, что уже пресытилась чтением. Она хотела заняться чем-то более живым. Помешали ей ответить яркая вспышка молнии и сильный гром.

— Гроза совсем близко, — произнесла Элоиза, подсчитывая расстояние. Она закрыла окно. Девушка заметила, как по двору мечутся люди в поисках укрытия от дождя, среди них оказались и Леонтий с Леонидом. Она поняла, что они побежали в замок. В руках у Леонтия что-то было, и она захотела посмотреть что именно.

— Похоже, что он пойдет на кухню, — пробормотала Эли.

— Кто пойдет на кухню? — не поняла её Эмма.

— Никто, — отмахнулась девушка. Хотя желание взглянуть на мужчину росло с каждой минутой. Ей идти никуда не пришлось потому, что в дверь вновь постучали, но на этот раз на пороге оказалась не Веста, а Леонтий со щенками в руках.

— Можно войти? — вежливо поинтересовался мужчина. Его темно-карие глаза излучали тепло, даже жар, от которого колени Элоизы подогнулись, и она вынуждена была сесть на кровать.

— Конечно, — ответила за сестру Эмма. Она незаметно ей кивнула.

— Кто там у тебя?

— Щенки. Ты ведь их больше не боишься? — с надеждой в голосе спросил мужчина.

— Нет. Можно посмотреть?

— Именно для этого я их и принёс, — улыбнулся мужчина.

— Эти гораздо больше тех. — Эли вязала из плетеной корзины белого, как первый снег, щенка. Она был кругленьким и тяжеленьким. Маленькие глазки-бусинки радостно сверкали. Щенок то и дело пытался лизнуть её руки, весело махая коротеньким хвостиком. Эли опустила его на пол, и малыш тут же сделал лужу. Девушка засмеялась, а Леонтий покраснел.

— Иногда это с ними случается, — попытался оправдаться мужчина.

Эмма подала мужчине журнал, чтобы он смог вытереть лужу. Он попросил присмотреть их за щенками и вышел из комнаты.

— Они прелесть, правда? — заворожено произнесла Элоиза. Эмма подошла к корзине и тоже села на пол, как это сделала её сестра.

— Да. Они прелесть. — Девушка достала белого щенка с рыжими пятнами и стала гладить его. Щенок пытался её укусить за руку, он уткнулся мокрым носиком в ладошку. Сёстры рассмеялись, услышав тонкий писклявый лай.

Леонтий стоял некоторое время перед дверью их комнаты, не решаясь войти. Ему понравилось, что идея брата сработала и девушки развеселились. По его телу прошлась приятная дрожь, когда он услышал, как смеётся Элоиза. Мужчина переложил в руку бутылочку с молоком и постучал. Открыла Эмма и он подавил разочарованный вздох. Его губы растянулись в широкой улыбке, когда он увидел лежащую на полу девушку. Один из щенков лизал её лицо, а два других боролись за её волосы, нещадно кусая и дергая длинную золотистую косу.

Элоиза смущённо улыбнулась и попыталась высвободиться из маленьких, но цепких молочных зубов.

— Это для малышей. — Леонтий налил в блюдце молока и положил на пол тряпку. Он присел рядом с девушкой, касаясь её плечом.

Эмма незаметно для них вышла из спальни. Она хотела дать им возможность побыть наедине.

— Как-то неудобно получилось, — промямлил Леонтий, посмотрев на дверь.

— Не волнуйся. — Эли потрепала по голове щенка.

— Можно спросить?

— О чём? — Девушка продолжила гладить щенка, не обращая на него внимания. Она попыталась сосредоточиться на щенке. Эли не понимала, почему у неё дрожат руки. Она ощущала жар в том месте, где к ней прикасался мужчина. У неё не было сил отодвинуться и увеличить между ними расстояние.

— Как получилось так, что ты стала бояться собак?

— Меня в детстве покусали, — просто ответила девушка.

— Но сейчас ты не боишься?

— Щенков, нет.

— Может, стоит попробовать с взрослой собакой? — неуверенно спросил Леонтий.

— О-о… Нет. — Элоиза поставила щенка на пол и замахала руками. — Даже не думай об этом!

— Но…

— Нет. Я не хочу. — Девушка решительно встала с колен и подошла к окну. Она посмотрела в тяжелое свинцовое небо. Не было ни единого намека на, то, что гроза закончиться.

— Боишься? — Леонтий решил сменить тактику.

— Я?!

— Если ты боишься, я ничем не могу помочь, — мужчина посмотрел на неё косо и стал собирать щенят в корзину. Он поднялся с пола.

— Завтра, если не будет дождя, я приду, — решительно произнесла Элоиза.

— Сразу после завтрака, — уточнил Леонтий. Ему хотелось подойти и обнять её, но он не решился так поступить.

"Господи, что я натворила? Зачем я это сказала? Во что я ввязалась?" — горестно спросила себя девушка. Она вздрогнула, когда дверь за Леонтием закрылась.

Эмма не знала, куда ей пойти. Она бесцельно бродила по замку. Девушка заметила, что Леонтий спустился в столовую. Она не поняла, почему он оглядывается по сторонам и решила на всякий случай спрятаться за угол. Эмму его поведение заинтриговало, и она решила проследить за ним.

— Что ты делаешь? — раздался у неё за спиной голос сестры.

— Эли? Я думала ты в комнате.

— Леонтий ушёл, можешь возвращаться.

— Я видела, — ответила девушка, оглядываясь по сторонам. Краем глаза она увидела Леонтия в дождевом плаще. Она укрывал корзину со щенками. Эмма вздохнула. Она не знала, что ожидала увидеть, проследив за мужчиной.

Леонтий почувствовал, что за ним следят. Он изменил свои планы, и решил отнести щенков к матери. Мужчина надеялся, что с его братом все будет хорошо. Сейчас он не мог к нему присоединиться.

Девушки вернулись в комнату. Они снова решили пропустить ужин и предупредили об этом Розу. Девушки послушно выслушали лекцию о питании, но все равно не изменили своего решения. И напрасно.

За ужином девушки бурно обсуждали приезд принцев. Они должны были прибыть к завтраку. Вместе с приятным волнением они были огорчены тем, что завтра уедут еще шесть девушек. Не то чтобы они стали подругами. Каждая из них понимала, что завтра может уехать и не видеть им больше бесплатного массажа и салонов, к которым они уже привыкли.

— Завтра я пойду знакомиться с взрослой собакой, — обреченно произнесла Элла, когда они вошли в комнату.

— Ты?!

— Я сама это предложила.

— Как так получилось?

— Я сама не знаю. Сначала Леонтий спросила, почему я боюсь собак. Затем я сказала, что пойду знакомиться с взрослой собакой.

— Желаю удачи, — искренне отозвалась Эмма. У неё духу не хватило съязвить по этому поводу.

— Я не могу пойти. Я впадаю в ступор, когда думаю о собаке.

— Ты ведь сама предложила пойти.

— Давай ты пойдешь вместо меня, — воодушевленно попросила девушка.

— Он заметит разницу.

— Не заметит. Мы ведь похожи.

— Дорогая, нравишься ему ты, и он обязательно заметит подмену. Возможно, он не скажет об этом.

— Ты права, — вздохнула Элоиза. — Раз я впуталась в это мне и выпутываться.

— Не драматизируй.

— Все действительно очень плохо!

— Он тебя обманул?

— Похоже на то. Сейчас, когда я думаю об этом, это выглядит именно так.

— Он сказал, что ты боишься, и ты повелась как обычно, — констатировала Эмма.

— Как я могла купиться? — горестно спросила девушка.

— Я все же надеюсь, что дождь прекратиться, и я смогу прокатиться верхом.

— Ты обязательно должна попробовать! Так здорово кататься на лошади!

Эмма ничего не могла сказать.

* * *

— Мечи? Замечательно! — язвительно воскликнул мужчина в белых доспехах. Его лица не было видно, так же как и лица других нападавших. Они тоже были в доспехах, но один в красных, а другой в чёрных. — Мы ведь поделили территорию.

— У вас появились женщины. Мы хотим их забрать, — злобно отозвался мужчина.

Белый рыцарь усмехнулся. Ему не стоило смотреть на небо, чтобы понять, что вскоре пойдет дождь. Так было всегда. Стоило ему разозлиться, как небо затягивали тучи. Стоило взять ему в руки меч, как начиналась страшная буря.

— Что же ты молчишь? — ядовито поинтересовался один из нападавших. Он ловко повертел в руках чёрный меч, с золотой рукояткой.

— А что ты хочешь услышать? — издевался белый рыцарь. Он медленно обходил противников.

— Сдохни тварь! — разозлился чёрный рыцарь, делая шаг вперёд.

— Сдохни тварь, — смеясь, передразнил белый.

Без предупреждения на него кинулся мужчина в красных доспехах. Сразу оба напасть они не могли, не позволяло обмундирование и длинные острые мечи.

Белый рыцарь ловко увернулся от удара, затем от другого. Он мог плясать так часами, растягивая удовольствие. Ему нравилось злить противника. Мужчина собрался, когда несколько раз получил мечом по корпусу. Он нахмурился. Дождь пошёл сильнее. Ему пришлось сделать для себя купол, ограждая от капель. Белый рыцарь вновь развеселился, когда красный отступил назад. Его ударила молния.

Мужчина усмехнулся. Подоспела кавалерия. Мужчина в золотых доспехах занялся красным, который пришёл в себя. Чёрный рыцарь пал на землю.

— Я могу отрубить тебе руки… — он не закончил свою речь, так как лежащий противник убрал доспехи. А это означало, что и ему придётся раздеться. Таки были правила: если один меняет облачение, другой тоже вынужден был изменить оружие. — Ну что ж. Хочешь поиграть? Поиграем.

Белый рыцарь убрал доспехи и меч. Он громко рассмеялся, когда противник чертыхнулся. А было от чего. Мужчина не стал облачаться в одежду, оставив на себе лишь короткие шорты. Он мягкой поступью хищника кружил напротив чёрного рыцаря.

Мужчина в золотых доспехах подождал, пока рыцарь в красном придёт в себя после удара молнии. В том месте, куда его ударило, доспехи почернели, но мужчина не собирался расставаться со своим облачением.

— Почему вы пришли? — спросил золотой рыцарь.

Противник усмехнулся.

— А, ну да, появились девушки, — язвительно отозвался мужчина. — Не можете найти себе подходящих кандидаток? Силёнок не хватает?

В ответ раздалось злобное рычание, а затем в воздухе засвистели удары.

Глава 12

Утром девушки наткнулись на Иллариона, когда открыли дверь спальни.

— Что случилось? — обеспокоенно спросила Элоиза. Выглядел он напряжённым.

— Сегодня вы завтракаете с принцами.

— Что? — недоверчиво спросила Эмма.

— Сегодня ваша очередь завтракать с принцами, — повторил мужчина.

— Почему наша?

— Так принцы решили.

— Нужно переодеться? — обречённо спросила Эли. У неё буквально задрожали коленки от этой идеи.

— Нет. Вы выглядите потрясающе, — торжественно сказал Илларион, оглядев девушек с ног до головы. Волосы были собраны в высокий хвост. На лице ни единого намека на косметику, что его очень порадовало. На Элоизе была золотистая блузка и юбка до колена. На Эмме брючный костюм песочного цвета. Он обрадовался. Сёстры восприняли новость приезда принцев довольно спокойно.

— Спасибо, — в один голос ответили девушки. Они переглянулись и глубоко вздохнули. Им предстояло нелегкое утро.

— Скажите Илларион, сегодня домой кто-нибудь уедет? — спросила Эмма. Она взяла мужчину под руку.

— Конечно. Принцы вечером назовут имена. Но вы не волнуйтесь, вы не уедете. Королева так решила.

— Это-то мы и боимся. Мы были бы рады уехать домой, — простонала Эли. Она тоже взяла Иллариона под руку. Они спустились в столовую и сёстры увидели отдельно стоящий стол. За ним сидело два человека. Мужчинами назвать это было сложно. На них были малиновые рубашки и брюки. На ярко-лимонном жилете выделялся ядовито салатный галстук. Из-под стола выглядывали алые ботинки. Ко всему прочему их лица было вымазано белилами, а на губах блестела помада. Светлые волосы были уложены в нелепые кудряшки вокруг лица и щедро сдобрены лаком для волос с блестками.

— Здравствуйте, — произнесли сёстры. Девушки вновь переглянулись. Принцы предложили им стулья без единого слова.

— Кто из вас Элоиза? — заносчиво произнёс один из принцев.

— Я, — робко ответила девушка.

— Мой отец был в восторге от твоей игры, — сухо отозвался молодой человек.

— Спасибо.

— Матушка была очарована твоим голосом, — обратился другой принц к Эмме.

— Я старалась, — пропищала девушка. Она боялась даже смотреть на это чудо природы. И за него ей нужно выйти замуж?

— Кстати, я Николас, а это мой младший брат Вольдемар.

— Приятно познакомиться, — произнесла Элоиза. Она поблагодарила Весту за принесённый завтрак, чем вызвала удивление принцев. Девушка была не уверена, что проглотит хоть что-нибудь. Она напряглась, когда почувствовала на своём колене мужскую руку. Она уронила вилку на тарелку и строго посмотрела на Вольдемара. Довольно улыбаясь, он убрал руку.

Эмма аккуратно положила вилку на тарелку. Она вытерла рот салфеткой и, сложив руки домиком на столе, сладким голосом спросила:

— Ваше высочество, не могли бы вы быть так добры, чтобы убрать руку с моей ноги?

— Что если не уберу? — поинтересовался Николас, сжимая её коленку сильнее.

Эмма глубоко вдохнула и вновь попросила его убрать руку. Вместо того чтобы выполнить её просьбу он продвинул руку выше со словами:

— Я принц, мне всё позволено.

Эмма залепила ему звонкую пощечину и встала из-за стола. В столовой воцарилось гробовое молчание. Девушки обратили взгляды в их сторону. Чтобы поддержать сестру Элоиза тоже встала.

— Спасибо за завтрак, — с достоинством произнесла девушка. Сестры направились к выходу. Ночью дождь прекратился, и они смогли выйти на улицу.

— Я иду смотреть на щенков.

— Мне остается только пойти на конюшню. — Эмма не хотела встречаться с Леонидом, но желание посмотреть на лошадей было велико.

Сёстры старались обойти грязные лужи. Они не видели, что взгляды принцев обращены на них. Мужчины пошли за ними.

— Здесь есть кто-нибудь? — спросила Эмма, заглядывая на конюшню. — Можно войти?

— Проходи, — отозвался Леонид.

— Я не помешаю?

— Нет. — Мужчина бросил сено лошади и повернулся к ней лицом.

— Господи! Что это с тобой? — Эмма подошла ближе. Под правым глазом красовался отличный фиолетовый синяк. Щека была поцарапана, а губа разбита. Она протянула руку к нему, а потом отдёрнула её.

— Упал.

— Ну конечно, — язвительно произнесла девушка. — Тебя лошадь ударила?

— Да, — неохотно согласился мужчина. — Но тебе не стоит бояться их.

— Да? Ты в этом уверен? — скептически спросила Эмма. Она увидела, что он поморщился от боли, когда положил порцию сена другой лошади. — Тебя не конь ударил.

— Прости. Я не хотел говорить тебе, что подрался вчера.

— Причину ты мне не скажешь?

— Не скажу, — согласился с ней молодой человек.

— Я могу тебе помочь?

— Не стоит. Я справлюсь. Осталась покормить только одну лошадь. — Леонид пошел за сеном.

Эмма почувствовала, что её схватили за талию и зажали рот рукой. Она стала брыкаться, но не смогла освободиться. Её жёстко швырнули на солому в пустом стойле.

— Вот ты и попалась, моя дорогая, — хищно протянул Николас.

Девушку взбесило такое бесцеремонное отношение и фальшивый французский акцент.

— Что вы себе позволяете? — строго спросила Эмма. Её душил гнев.

— Я ведь говорил, что мне всё позволено. За столом ты меня только раздразнила, — приторно сладко улыбнулся принц.

— Никого я не дразнила, — возмутилась Эмма. Она поднялась с соломы. Девушка почувствовала её в волосах. Она с содроганием подумала о том, сколько времени понадобиться, чтобы достать солому из волос, не говоря уже о том, сколько неудобства она причинит. — Пропусти.

— Можешь визжать, сколько влезет. Никто тебе не поможет, — злорадно отозвался Николас.

— А мне помощь не нужна. — Девушка ударила его коленкой в пах. Она порадовалась, что надела брюки. Эмма пропустила мимо ушей ругань принца. Она выбралась из стойла. Девушка испуганно встретилась взглядом с Леонидом.

Его темно-шоколадные глаза метали молнии. Мужчина подошёл к принцу и спросил всё ли с ним в порядке.

— Это дикая бешеная кошка! Как матушка могла подумать, что она мне подойдет? Она говорила, что девушки, которых они выбрали, милые. Я этого не заметил.

Эмма не расслышала, что ответил Леонид. Кровь шумела в ушах, ей казалось, что сердце вот-вот вырвется из груди. Девушка не ожидала увидеть в глазах Леонида столько презрения. Она недоверчиво посмотрела на мужчин и выбежала из конюшни. Очередная верховая прогулка была сорвана. Злые слёзы катились по щекам.

— Что же вы бежали, моя дорогая? — спросила Вольдемар, схватив Элоизу за руку. Девушка не успела подойти к вольерам с собаками.

— Я не убегала, — спокойно ответила Эли. Она поискала глазами помощь.

— Это не вежливо.

— Что именно?

— Выискивать кого-то в присутствии принца.

— Извините, ваше высочество. Но вы тоже не вежливы.

— Как?!

— Не стоит лапать девушку под столом за завтраком. И уж тем более, не стоит подкрадываться сзади.

— Хм. Я думал, ты будешь этому рада.

— Ты ошибся. Не все девушки желают, чтобы их облапали! — горячо возразила Эли.

— В таком случае, я приношу свои извинения.

— Я подумаю над тем, чтобы их принять, — с достоинством ответила Элоиза. Они подошли ближе к вольерам. Принц извинился и направился в сторону замка. Девушка свободно вздохнула. Она улыбнулась, когда к ней подошел Леонтий.

— Привет. Ты не представляешь что произошло.

— И что же? — холодно поинтересовался мужчина.

— Этот надутый, разукрашенный, елейный индюк-недоумок вздумал лапать меня за завтраком! Нам пришлось с сестрой убегать от этих напыщенных идиотов! Уф! Как вспомню — противно становится! — Девушка совершенно не обратила внимания на его мрачное лицо и холодный тон.

— Пойдем со мной. Ты позавтракала? — более ласково произнёс молодой человек. Он взял девушку за руку и они направились в сторону домика.

— Нет. От виде этих… этих… В общем мне кусок в горло не полез.

— У меня кофе остался и лепешки. Будешь?

— Конечно. — От волнения Элоиза не заметила, что в домике на полу лежал коричневый пёс. Она наступила ему на хвост. Девушка замерла, ожидая, что собака наброситься на неё. Но вместо этого он обиженно посмотрел на Эли и, поджав хвост, залез под кровать.

— Чаки, вылезай, девушка не хотела тебя обидеть.

Из-под кровати вылезла только голова. Собака всё ещё обиженно смотрел на Эли.

— Прости, Чаки, я не заметила тебя. — По совету Леонтия Элоиза присела на корточки и протянула руку. Она не испытывала страха перед этой собакой. Чак неуверенно выполз из надёжного укрытия и, пригнув уши, несмело подошёл к девушке. Он обнюхал протянутую руку и лизнул её.

— Это ведь тот пёс? Именно он тогда вылизал мою руку?

— Да, — виновато улыбнулся мужчина.

— А он вовсе и не страшный, а довольно милый, — задумчиво протянула девушка.

— Не все собаки милые.

— Я знаю, — вздохнула Элоиза. Она осмелилась погладить Чака по голове. Собака подошла ближе и положила голову на её колени. — Как ты вместился под кроватью?

Чак был довольно крупным коричневым псом. И чем-то напоминал ей ньюфаундленда.

Эли встала. Она подошла к столу, на котором дымились две чашки превосходного кофе. Девушка осмотрелась в поисках стула, но его нигде не было. Зато у печки стояли два кресла. У неё возникла прекрасная возможность узнать, где живет этот молодой человек. У стены за печкой были две массивные деревянные кровати. На них лежали клетчатые пледы. У той же стены стоял небольшой шкаф. Рядом с кухонным столом стоял добротный стол с наваленными на него книгами и бумагами.

— Присаживайся в кресло, — тихо произнёс мужчина.

— Спасибо. — Эли заняла одно из кресел. К ней подошел Чак и положил голову на колени. Девушка угостила его кусочком лепешки.

— Зря ты это сделала.

— Почему? — удивилась Элоиза.

— Смотри, — кивнул Леонтий на пса.

Девушка посмотрела на собаку. Чак стоял на задних лапах мило выпрашивая еду.

— Как не стыдно! Ай- яй- яй, — пристыдила его девушка, протягивая лепешку. Чак аккуратно взял предложенный кусочек. Он облизнулся и умоляюще посмотрел на Элоизу. Она засмеялась.

Леонтий не ожидал, что она начнет смеяться. Он резко дёрнулся и кофе выплеснулся на колени. Он подскочил и подошел к столу, чтобы вытереть мокрое пятно.

— Ты в порядке? — заботливо спросила Элоиза.

— Да.

— Ты хотел познакомить меня с ним?

— Да.

— Спасибо. Мне было приятно понять, что я не боюсь эту собаку.

— Хочешь попробовать с другой?

— Можно было бы.

— Серьёзно?!

— Конечно. И на это раз меня не придется подначивать.

— Ты догадалась? — виновато улыбнулся мужчина.

— А ты думал, я оставлю это событие без внимания?

— Скажем, так, надеялся, — мило улыбнулся Леонтий. Он взял Элоизу под руку и вывел из дома. — Мы пришли.

— Открывай, пока моя решимость не пропала.

Мужчина открыл вольер и к ним бросились собаки. Они весело подпрыгивали и лаяли. Элоиза растерялась. Она не знала, какого пёсика приласкать. Девушка радовалась, что не боится их. Она веселилась от души. Леонтий радовался вместе с ней. Он попросил её помочь накормить собак, и она с радостью согласилась.

В который раз Эмма сорвала злость на мокрой траве. Она не обращала внимания на то, что её обувь промокла. А брюки в грязи. Девушка не понимала, чем рассердила Леонида. Она увидела, что её сестра кормит собак. Она приветливо ей помахала. Ну хоть у неё всё в порядке.

Эмма не хотела возвращаться в замок, в котором сидят надоедливые принцы. Она видела как Николас, прихрамывая, пошёл домой. Девушка вздрогнула, когда её накрыла тень.

— Что ты с ним сделала? — грозно спросил Леонид.

— Почему ты злишься? — невинно спросила Эмма.

— Эмма, я не стану повторять вопрос.

— То, что он заслужил! Не нужно было меня хватать и бросать в стойло! — сердито воскликнула девушка.

— Наверняка ты сама напросилась, — цинично произнёс мужчина, холодно осмотрев её фигурку. — Не нужно было его поощрять.

— Что?! — От возмущения её голос изменился. Эмма прокашлялась. — Как ты мог такое подумать?

— Не мудрено. Ты повела себя безрассудно, надев этот костюм.

От возмущения Эмма не знала, что сказать. Она резко повернулась и пошла в противоположную от него сторону. Но Леонид снова её догнал.

— Куда ты собралась? — гневно спросил мужчина.

— Какая тебе разница?! — Девушка вновь отвернулась от него и пошла в другую сторону, но и на этот раз он преградил ей дорогу. Эмма возмущенно сложила руки на груди. — Что тебе от меня нужно?

Леонид потерял голову. Он не мог ни о чём и ни о ком думать, кроме этой ядовитой ведьмочки. Мужчина удивился, увидев её в конюшне, и уж совсем не ожидал увидеть на ней этот роскошный костюм. Он подчеркивал все её прелести. Он понимал, что это обычный костюм, но на ней он выглядел как самое откровенное платье.

Он не стал утруждать себя ответом и, не думая о том, что делает, схватил её в объятия. Он подчинился секундному порыву и поцеловал её в губы. Одной рукой Леонид удерживал её "хвост", в котором застряла солома, а другой — крепко прижимал к себе талию девушки.

Эмма не ожидала, что он схватит её как варвар и станет жадно целовать. Она не понимала, почему он так поступил. Девушка знала, что у него разбита губа. Она вообще его не понимала, и это её раздражало и доводило до беспричинной ярости. Эмма уперлась руками в его широченную могучую грудь. Она могла ударить его, но не сделал этого. Она не хотела причинять ему боль. Но и не могла позволить себе увлечься этим непредсказуемым мужчиной. Она хотела вырваться, но когда его поцелуй стал ласковым, её намеренья изменились.

"Один маленький поцелуй ничего не изменит. Что плохого в том, что я познаю сладость поцелуя?" — уговаривала себя девушка. Она ответила на его ласку, а когда его рука ослабла, она напомнила себе, что должна вырваться. Она с трудом уговорила себя оторваться от его умелых губ, напомнив себе, как он общался с другими девушками.

— Никогда больше так не делай! — наконец удалось ей произнести после убедительных доводов и напоминай о его сущности самой себе.

— Тебе ведь понравилось, — ухмыльнулся Леонид. Проведя пальцем по её нижней губе, всё ещё

влажной от его поцелуев.

Эмма залепила ему пощечину и, резко повернувшись, почти бегом направилась к выходу.

— Эмма, — позвала её сестра.

— Не сейчас, — бросила девушка на ходу. Она направилась в сторону ворот. Эмма хотела покинуть замок хоть на секунду. Она должна вырваться из постоянного надзора. Дважды за день подвергнуться нападению! Немыслимо! Неслыханно! За что ей это?

— Открой, — приказала Эмма. Мужчина отрицательно помахал головой, напомнив ей, что за пределы замка нельзя выходить.

— Я не стану с тобой спорить. Открой дверь немедленно! — сердито воскликнула девушка. Что-то в её голосе заставило охранника подчиниться. Он попросил её долго не гулять. Эмма свободно вздохнула, когда замок оказался далеко позади. Она взошла на пригорок, с которого хорошо было видно замок. Девушка повернулась к нему спиной и пошла дальше. Она заметила тропинку и пошла по ней. Она не знала, куда она её приведёт. Ей было все равно, лишь бы подальше от замка. Дальше от Леонида с его беспочвенными обвинениями. Дальше от напыщенного принца. Как можно дальше.

Спустя некоторое время она увидела крыши домов. Девушка устала идти и проголодалась. Она прибавила шагу, в надежде, что сможет попросить хотя бы воды. Первый коттедж не внушал доверия и порождал много сомнений. На фоне остальных домов он выглядел заброшенным и серым. Окна второго этажа были заколочены, а входная дверь висела на одной петле. Эмма двинулась дальше. Она не понимала, почему тот коттедж стоит отдельно от домов.

— Извините. Можно попросить у вас кружку воды? — обратилась девушка к мальчику. Она не стала заходить во двор.

— Конечно.

— Спасибо большое, — выдохнула Эмма, выпив ледяную воду.

— Вы откуда? — спросил мальчик.

— Я гощу в замке.

— Вы невеста принца? — бесхитростно спросил мальчик. Девушка не успела ответить, поскольку из дома вышла его беременная мать и позвала его в дом.

— Извините, — пробормотала Эмма. — Я не хотела его задержать.

— Не извиняйтесь. Так вы невеста принца?

— Кандидатка. Спасибо за воду.

— Пожалуйста. Не хотите зайти поужинать с нами?

— Уже время ужина? — девушка посмотрела на солнце.

— Уже шесть.

— Я не хочу обременять вас и мешать, — смутилась Эмма.

— Что вы! Проходите.

— Эмма, — представилась девушка.

— Инга. Приятно познакомиться.

— Мне тоже.

— Мы ужинаем на террасе, вы не возражаете?

— Я буду только рада, — улыбнулась Эмма. За ужином был только мальчик. Девушка не стала спрашивать, где его отец. — Спасибо. Вы замечательно готовите.

— Для нас честь накормить невесту принца.

— Ну, об этом ещё рано говорить, — смущённо улыбнулась Эмма. — Мне пора возвращаться. Была рада с вами познакомиться.

— Мы тоже. — Инга предложила ей велосипед, но она отказалась, мотивировав это тем, что пешие прогулки полезнее.

Эмма вышла из деревни. Она остановилась пред заброшенным коттеджем. Девушка не понимала, что её заинтересовало в нём. Он словно манил её, звал к себе. Перед коттеджем стояло огромное дерево с раскидистой кроной. Вместо травы росли различного вида сорняки. Не было видно ни забора, ни тропинки. Чем дольше она стояла перед домом, тем больше ей хотелось заглянуть внутрь.

Девушка напомнила себе эпизод с поцелуем. Она хотела им насладиться и тянула время. Следствием её глупости и любопытства стало унижение. Эмма решительно пошла по тропинке прочь от коттеджа. Неизвестно, что её ждёт, если она снова проявит нездоровое любопытство.

— Раз уж я все равно опоздала, то стоит потянуть прогулку, — пробормотала девушка себе под нос. Она остановилась, чтобы полюбоваться на поющих птиц. Девушка почувствовала, как на неё накатила дикая усталость. Она присела на траву, успевшую высохнуть за день под жарким солнцем.

Эмма удивленно обернулась. Она услышала топот копыт. Она выглянула из-за куста, за которым нашла пристанище, и увидела Леонида. Она была уверена, что это он. Девушка струсила и пригнулась. Она услышала, как он разговаривает с братом, а затем как её громко зовут. Ждать пока они уедут, не имело смысла. Глубоко вздохнув, Эмма вышла из укрытия.

— Где ты пропадала? — набросился Леонид.

— Тише, брат. — Леонтий схватил его за руку. — Элоиза беспокоится и волнуется за тебя. Принц Николас приказал посадить под замок охранника. Мы обыскались тебя.

— Извини, Леонтий. Я увлеклась прогулкой и забыла о времени. — Эмма почувствовала вину. Она не должна была убегать из замка.

— Садись на лошадь, — приказал Леонид, протягивая ей руку.

— Нет, спасибо, — вежливо отозвалась девушка. Леонтий позвал собаку. Эмма погладила пса по голове. Мужчина спрыгнул с коня.

— Позволь помочь тебе.

Эмма опасливо подошла к животному. Ей еще не приходилось кататься верхом. Она благодарно улыбнулась ему, когда он подсадил её. Девушка закрыла глаза и вцепилась мертвой хваткой в гриву лошади. У неё закружилась голова. Она постаралась привести в норму дыхание. Она не почувствовала как мужчина занял своё место.

— Расслабься, — тихо попросил Леонтий.

— Не могу. Дай, я слезу. Мне нужно на землю, пожалуйста. Я лучше пойду пешком, — простонала Эмма. Её дыхание стало ещё более прерывистым, когда конь преступил с ноги на ногу. — Пожалуйста, дай мне слезть.

Леонтий выполнил её просьбу. Девушка не ожидала, что почувствует тошноту. Она упала на четвереньки. Плевать она хотела на мнение мужчин! Оказавшись на земле, Эмма привела в порядок дыхание.

— Я пойду пешком, — произнесла девушка вставая.

— Это займет много времени, — отозвался Леонтий.

— Вы езжайте и скажите, что со мной все хорошо, а я пойду пешком. Можешь оставить со мной этого милого пёсика.

— Садись на лошадь, — произнёс Леонид тоном, не терпящим возражения. Эмма вновь проигнорировала его.

Эмма прошла мимо них. За ней последовала собака. Девушка с достоинством вышагивала по неровной тропинке. Она переживала, что из-за неё накажут невинного человека.

— Что между вами произошло? — спросил Леонтий у брата.

— Ничего, — буркнул Леонид.

Мужчина досчитал до десяти, и только потом повернул коня. Он хотел избавиться от присутствия брата и поговорить с этой заносчивой девицей. Он попросил Леонтия сообщить о том, что девушка нашлась и стоит прекратить поиски. Брат с неохотой согласился.

Леонид спрыгнул с коня и пошёл рядом с Эммой. Его бесило то, что она не обращала на него никакого внимания.

— Послушай, заносчивая мегера, я не позволю тебе издеваться над всем замком. Ты хоть представляешь, сколько человек бросили на твои поиски?

Эмма не хотела этого знать. Она старалась хранить молчание. Но с каждой минутой сдерживать себя было всё труднее и труднее. Она не считала себя мегерой.

— Прости, ты вовсе не мегера. Я не должен был так говорить. Ты злишься на меня из-за поцелуя? — Леонид не знал, что ещё сказать, чтобы она заговорила. — Прости и за это. Я не хотел. То есть, хотел. Черт!

Эмма подавила улыбку. Ему было трудно говорить, и она это понимала.

— Что ты делала на конюшне с принцем? — сменил тему Леонид.

Девушка резко остановилась и посмотрела на мужчину.

— А ты как думаешь? — сердито спросила Эмма.

— Ну… — Мужчина замялся. Он не мог сказать ей то, что он подумал.

— Я так и знала! — Девушка смерила его презрительным взглядом. Мужчина почувствовал себя мелкой козявкой. Она обошла его и пошла дальше, покачав головой.

— Как я могу загладить свою вину?

— Никак! — Эмма прибавила шагу. Она злилась на мужчину и не заметила, как они пришли в замок. Девушка заметила, что у ворот стоял другой охранник. Он отвел глаза в сторону. Эмма решила пойти сразу к Николасу и выяснить, почему он наказал мужчину.

— Здравствуй, Илларион. Прости, что заставила тебя волноваться. Где Николас? То есть принц Николас.

— В библиотеке.

— Он умеет читать? — удивилась Эмма.

— Да, — улыбнулся мужчина.

— Он один?

— Да. Я спрошу, не согласится ли он поговорить с вами.

— Не стоит. Он откажет. Лучше я войду сразу. — Эмма решительно направилась в библиотеку.

— Я ожидал вас, моя дорогая. Не хотите выпить? Или сразу приступим к извинениям?

— Каким извинениям? — ошеломлённо спросила девушка.

— Я жду, что ты извинишься за инцидент в конюшне, — спокойно ответил принц.

— И не подумаю. — Девушка сложила руки на груди. — Это тебе стоит извиниться.

— За что?! — удивился Николас.

Эмма вопросительно подняла брови.

— Что с охранником?

— Ты спрашиваешь про человека, который выпустил тебя? — насмешливо спросил принц, опрокинув с себя содержимое бокала.

— Он не виноват в этом. Я пригрозила ему.

— Ты?!

— Что с ним?

— Сидит в подвале.

— Я хочу, чтобы ты его отпустил и вернул его место работы.

— Тебе придется заплатить за это, дорогая. — Принц подкрался к ней. — Я хочу то, чего ты не дала мне в конюшне.

— И что же это?

— Ты, моя дорогая.

— Ну уж, нет. Не вздумай ко мне подходить.

— Матушка говорила, что ты милая девушка, — медленно протянул мужчина. — И что же я вижу? Ты должна подчиняться мне во всём.

— Только не в этом. Я требую чтобы ты освободил того человека.

— Нет, — отрезал Николас. Он со стуком поставил стакан на книжную полку рядом с её головой.

— Тогда я устрою тебе невыносимую жизнь, — пригрозила девушка.

— Я посажу тебя в подвал под замок.

— Это будет лучше, чем терпеть твое общество! — Эмма вышла из библиотеки. Она сердито топала по ступеням. Девушка замерла перед дверью комнаты, в которой они жили. Она услышала, как Элоиза разговаривала с кем-то.

Эли ходила из угла в угол. Она беспокоилась за Эмму. Девушка не находила себе места. Сначала она думала, что сестра не захотела идти на обед. Потом она подумала, что она всё ещё гуляет с Леонидом. После обеда Элоиза вновь пошла к собакам. Так она узнала, что Эмма ушла еще утром. Тогда она пошла к принцу Николасу, в надежде, что девушка с ним, но и у него её не оказалось.

Элоиза рассказала ему о сестре, и принц организовал поиски, попросив её вернуться в спальню.

— Эмма нашлась? — с надеждой в голосе спросила девушка у вошедшего принца Вольдемара.

— Нашлась. У меня к вам просьба.

— Какая? — насторожилась Элоиза.

— Мы все говорим, что мой брат посадил в подвал охранника, который выпустил её из замка, — издалека начал принц. Он подошёл к окну и повернулся к ней спиной.

— Зачем?

— Скажите эту версию своей сестре.

— Что с ним на самом деле?

— У него жена родила, и Николас отпустил его домой.

Эмма вошла в комнату и замерла. Она поприветствовала принца.

— Я позже зайду, — пробормотала девушка.

— Проходи. Я уже ухожу. Я надеюсь, Элоиза мы договорились.

— Да, ваше высочество, — кисло пробормотала девушка. Она не хотела врать сестре.

— Завтра утром собирайтесь на прогулку.

Сёстры ничего не ответили. Принц покинул их комнату. Элоиза укоризненно посмотрела на Эмму.

— Я загулялась и совершенно потеряла счет времени, — начала оправдываться девушка.

— Почему ты убежала?

— Я не убегала. Просто мне захотелось побыть подальше от замка.

— Каталась верхом?

— Нет. Николас схватил меня и бросил в стойло, — обиженно произнесла Эмма. — И получил по заслугам. Нечего было меня хватать!

— У тебя в волосах застряла солома и трава. — Элоиза догадалась, что её сестра сбежала не из-за принца. Она видела, что она с Леонидом целовалась.

— Ухожу в душ, а потом спать. Ты ведь знала, что со мной все будет хорошо?

— Волновалась, а вот Леонид рвал и метал. Он места себе не находил.

— С чего бы это?

— Спроси у него, — улыбнулась Эли. Она подозревала, что он не так равнодушен к её сестре как показывал это.

Эмма задумалась над словами старшей сестры. Она медленно водила мыльной шершавой губкой по телу. Девушка подумала, что Николас приказал ему следить за ней, а он лопухнулся. И за это сердился на неё.

Когда она пришла, Эли уже спала крепким сном младенца. Эмма не станет ей говорить о том, что она случайно подслушала её разговор с Вольдемаром.

Глава 13

— Эмма, вставай! Сегодня мы идем на пикник с принцами и ещё несколькими девушками.

— Не хочу, — простонала Эмма. Ей всю ночь снился грубый и злой Леонид: то он страстно её целовал, то грозил хорошенько отшлёпать. К тому же после вчерашней пешей прогулки у неё жутко болели мышцы.

— Прекрати себя жалеть! Ты сейчас же встанешь и наденешь самый красивый костюм. Потом мы спустимся вниз, и ты извинишься перед Розой, Илларионом и Вестой. Они вчера сильно беспокоились о тебе. — Элоиза хотела добавить, чтобы она не переживала из-за охранника, но вовремя вспомнила о просьбе принца.

— Только ради Розы, Иллариона и Весты я спущусь вниз и буду вести себя вполне цивилизованно и дружелюбно, — процедила сквозь стиснутые зубы девушка. Она заставила себя встать с постели и направиться в гардеробную. Времени, чтобы принять душ не осталось.

Девушка взяла белую блузку с коротким рукавом и открытыми плечами. Черные брюки, плотно облегающие бедра, и сапоги для верховой езды. Девушка не была уверена насчёт правильности выбранной обуви, поскольку она убедилась в том, что не сможет сеть на лошадь.

— Вот это другое дело. — Элоиза подала ей шляпу, чтобы защититься от горячего, жаркого солнца. Эмма обратила внимание, что они с сестрой оделись почти одинаково. Разница была лишь в том, что Эли выбрала золотистую блузку.

Эмма принесла извинения и со спокойной душой пошла на улицу, где её уже все ждали.

— Мадам желает ехать внутри или предпочтет лошадь? — насмешливо поинтересовался Леонид.

"Ни тебе, ни здрасте, ни до свидания, — скептически подумала Эмма. — День начинается прекрасно".

Девушка посмотрела на сестру, весело разговаривающую с Леонтием, и на карету из которой доносился женский смех, и на Леонида, в руках которого были поводья трех лошадей. Недалеко от них гарцевали привязанные к столбу кони. Эмма поняла, что остальные гости приглашенные на пикник предпочли карету.

— Мадам?

— Никакая я тебе ни "мадам"! — огрызнулась Эмма. — Я предпочитаю верховую прогулку.

— Тогда я предложу вам вот эту смирную старую кобылку, — удивлённо произнёс Леонид. Он отдал поводья подошедшему человеку и указал на кобылу в дальнем углу.

Эмма с недоверием посмотрела на лошадку, сильно раздувшуюся в боках. Она была похожа скорее на сдобную булочку, чем на ездовую лошадь. И шерсть у нее была соответствующая — желто-коричневая.

— Нам стоит поторопиться, — бодро произнёс мужчина, кивнув на отъехавшую карету. Он подошел к смирной лошади и остановился.

Эмма осмотрелась по сторонам, но отнюдь не в поисках бегства, как подумал Леонид. То, что он подумал именно так, она не сомневалась из-за насмешливого выражения его лица. Она вновь удивила его, выбрав самого беспокойного коня. Девушка надеялась, что конь её не сбросит, и она не опозориться перед мужчинами. Ведь ей пришлось остановить молодого человека и просить его не отводить коня в стойло.

Эмма заметила спешащего к ней Леонида и быстро запрыгнула в седло. Благо она знала теорию. Теперь ей оставалось надеяться, что практика окажется удачной. Девушка слегка тронула бока неспокойного коня, и они поехали. Эмма старалась не сильно натягивать поводья, дав коню самому выбраться за пределы замка. За это время она надеялась овладеть своими чувствами и страхами.

Леонид был взбешён. Эта ведьма выбрала норовистого коня и к тому же не приняла его помощь! Он надеялся, что она не сломает себе шею. Он хотел сам свернуть шейку этой мелкой

поганки.

Эмма увидела вдалеке карету и, пригнувшись к шее жеребца, дала ему волю мчаться как ветер. Она крепко держалась за его гриву и шею. Девушка испытывала смешанные чувства. С одной стороны она боялась упасть, а с другой испытывала дикий восторг и желание выпрямиться во весь рост и кричать от радости. Такое состояние она могла объяснить лишь адреналином. Эмма немного натянула поводья, когда приблизились к группе, переводя жеребца на лёгкую рысь, а потом и вовсе на шаг.

— Чудесный будет сегодня день, вместо приветствия произнесла Эмма, потрепав коня по мощной шее. Больше он не рвался. Девушка подумала, что ему хотелось хорошенько поразмять ноги.

— Ты ведь… — неуверенно начал Леонтий. — Ты же вчера… То есть вчера тебе было плохо лишь от одной мысли о прогулке верхом.

— Я выбрала из меньшего зла, — тихо произнесла Эмма, кивнув на карету из которой доносился хриплый смех.

— Моя сестра умеет удивлять, — весело произнесла Элоиза. Она нисколько не сомневалась, что она сможет оседлать лошадь. — Ты проиграл и должен мне три стихотворения.

— Так не честно! С самого начала ты знала, что она сможет это сделать!

— Хорошо, одно, — рассмеялась Эли. Она поспорила с ним, когда узнала, что он сочиняет стихи.

Мужчина наотрез отказался прочитать хоть одно своё детище, и ей ничего не оставалось, как поспорить. Её смех оборвался, когда к ним присоединился мрачный Леонид.

— Вижу, ты ещё жива, — прокомментировал мужчина бешеную скачку Эммы.

Девушка предпочла промолчать.

— Раскрой секрет, — обратился Леонтий к Эмме.

— Какой?

— Как тебе удалось поладить с Ветром?

— В смысле?

— Он позволяет не многим людям ездить на себе, — запнулся мужчина. Его вопрос сопроводил грозный взгляд брата.

— Он душка, не правда ли? — вместо ответа спросила Эмма, ласково проведя рукой по чёрной как смоль гриве. Именно на этом коне несколько дней назад катался Леонид. Девушка поняла, почему принцы выбрали именно такой способ передвижения. Автомобиль здесь бы не проехал. Дорога, а вернее тропа, сильно размокла после дождей. Карета то и дело увязала в грязи. Эмма радовалась, что Ветер ни разу не поскользнулся.

Сёстры Жарские ехали сразу за каретой, а за ними братья. Девушки наслаждались открывшимся пейзажем. Вековые деревья с раскидистыми кронами встречались то тут, то там. Яркое голубое небо, слепящее глаза солнце, поразительно яркая, сочно-зелёная высокая трава, кристально чистое небольшое озеро поражали своей красотой. Для завершения великолепной картины, по мнению сестёр, не хватало только заснеженных гор. От пьянящего запаха лета и сочной травы кружилась голова.

Девушки обрадовались лёгкому, ласковому ветерку, разгоняющему духоту. Высокая трава стала переливаться разными оттенками, становясь похожей на волнующееся море. Сёстры переглянулись. Ради такого стоило пожертвовать их серым миром, захламленными мрачными бетонными бездушными зданиями. Стоило пожертвовать загрязненным воздухом, чтобы узнать, каково это дышать свободно полной грудью. Стоило променять однообразные серые будни, чтобы увидеть хоть раз такую неземную красоту.

Сёстры поняли, что уже не смогут жить в том мире, который раньше они звали домом. Теперь это их дом. Чтобы остаться в нем, они выйдут замуж за принцев, но лишь при условии, что других возможностей не будет.

Тем временем карета остановилась у озера. Кучер, которым оказался Валерий, расстелил покрывала и поставил пляжные зонтики, которые портили окружающую картину.

Элоиза со вздохом облегчения угодила в объятия Леонтия. Ноги жутко болели. Она сомневалась, что способна ходить самостоятельно. Девушка незаметно погладила его по мускулистой груди и попросила помочь ей дойти до озера. Там она надеялась снять сапоги и погрузить ноги в воду. От жара, исходившего от тела Леонтия, она совершенно позабыла о сестре. А ведь ей должно быть еще хуже, поскольку Эмма села на лошадь первый раз.

Эмма переключила внимание на ноющие ноги. Она не знала, как ей спуститься. Она-то надеялась на короткую прогулку. Скрепя зубы, под насмешливым взглядом Леонидом она перебросила ногу через шею Ветра и шлёпнулась мягким местом рядом с его копытами. Из травы торчала только её голова. Девушка глубоко вздохнула и растянулась на траве, вытянув ноги. Жеребец спокойно отошёл в противоположную сторону и стал мирно пощипывать траву, периодически фыркая и лениво обмахиваясь от мух длинным хвостом.

Эмма услышала, как Леонид тяжело вздохнул. Она почувствовала, что он пошёл за Ветром вместе с кобылой, на которой он ехал. Девушка отвлеклась на прилетевшую птицу, которая совершенно её не боялась.

Девушка резко села, когда её позвала Элоиза.

— Что случилось? — крикнула Эмма.

— Иди к нам.

— Хорошо, — крикнула в ответ девушка, плохо соображая как встать с теплой земли, поэтому она осталась сидеть на месте. Эли же потеряла всякую надежду на то, что сестра к ней присоединиться. Девушка расстелила покрывало и улеглась на него с открытой книгой.

На этот раз Эмма не вздрогнула, когда её накрыла огромная тень. Леонид, молча, предложил ей руку и она, молча, её приняла, проклиная себя за слабость. Девушка понимала, что без его помощи ей не подняться. Также она осознавала, что Леонид знает, что она не станет кричать и звать на помощь сестру. А ползти к ней было как то стрёмно.

Эмма оперлась на сильную руку мужчины и прошествовала к покрывалу, на котором читала Элоиза. Она не просила об этом Леонида. Девушка смутилась. Похоже, он догадывался о её нежелании разговаривать с принцами и другими девушками. Или услышал, как звала её сестра.

— Почему ты не у озера? — озадаченно спросила Эмма.

— Леонид говорит, что в нем нельзя купаться.

— Почему?

— Оно настолько чисто, что из него можно пить.

— Ты шутишь?

— Нет. Так сказал Леонтий. И ты сама скоро сможешь в этом убедиться.

— Каким образом?

— Валерий будет готовить ужин.

— Какой ужин?

Элоиза сердито отложила книгу и посмотрела на сестру:

— Что ты заладила как маленькая? Как да почему? Что с тобой?

— Ты слишком много задаёшь вопросов.

— Кто бы говорил? — Эли вновь уткнулась в книгу, растянувшись в полный рост на покрывале.

Эмма же стала выглядывать из-за высокой травы, поскольку сил, чтобы подняться у неё ещё не было. Она удивилась тому, что Леонтий и Леонид косили траву. Девушка не понимала, зачем им это нужно. Когда место было расчищено, мужчины собрали траву и расстелили её у озера. Валерий тем временем вернулся с полной корзиной рыбы.

Девушка вновь удивилась, когда молодые люди стали доставать из кареты нечто похожее на материал и стальные прутья. Она не переставала удивляться. Валерий выкопал в земле ямку, отложив дёрн в сторону. Он щедро полил его водой. В образовавшееся отверстие он стал улаживать сухие ветки для костра. Эмма услышала, как принц Вольдемар поторопил Леонтия с установкой шатра, жалуясь на излишнюю духоту.

Эмма не понимала, зачем мужчины поставили шатры: два побольше и один маленький. Ведь они должны были вернуться в замок. Девушка видела, что Леонид несколько раз ходил к озеру переворачивать быстро высыхающую траву.

Эли из-под опущенных ресниц наблюдала за Леонтием. Она делала вид, что усердно читает, хотя на самом деле не сводила с него глаз. Она не понимала, зачем они поставили шатры вокруг костра. Ей никто не говорил о предстоящей ночёвке. Девушка сглотнула слюну, когда увидела, что принц Николас и Вольдемар открыли корзину с едой. Она отвернулась, когда Вольдемар поманил её к себе пальцем, как собаку, предлагая куриную ножку. Девушки, которые сидели по обе стороны от него, громко засмеялись. Так же поступили девушки, сидящие рядом с Николасом.

Эмма послала в их строну грозный взгляд. Она не понимала причины их бурного веселья. С тех пор как они приехали на эту поляну, прошло пять часов, и сёстры сильно проголодались. Но они не собирались давать повода для веселья принцам и их спутницам, выпрашивая еду. Девушки договорились между собой, что они станут избегать любого контакта с принцами. Запах рыбной ухи, которую готовил Валерий, раздразнил их желудки ещё больше.

Сёстры не ожидали, что пикник обернётся для них таким мучением. К их счастью Леонтий принёс им две тарелки супа и хлеб. Они дружно поблагодарили его, стараясь есть медленно, тщательно прожевывая каждый кусочек.

Посмеиваясь, принцы подошли к ним.

— Пойдем, — Николас протянул руку Эмме.

— Никуда я с тобой не пойду, — огрызнулась девушка.

Николас присел на корточки и сердито посмотрел ясными голубыми глазами на девушку:

— Все равно ты выйдешь за меня замуж. Так зачем тянуть момент? Пойдем в шатёр.

— Нет, — рыкнула Эмма. Ей стало неприятно от его слов. К её удивлению принц рассмеялся и встал.

— Ночью, моя дорогая, ты запоешь по-другому и придешь ко мне.

— Я приглашаю вас в мой шатёр, — вежливо произнёс принц Вольдемар, обращаясь к Элоизе, пожирая её взглядом.

— Для меня ваше приглашение большая честь, но я не могу его принять, — так же сладко произнесла девушка.

— Позвольте узнать, почему? — нахмурился мужчина.

— Таково моё желание.

— После свадьбе ты будешь выполнять мои желания, — властно произнёс принц. — Я пытался быть с тобой вежливым, но это не сработало. Теперь ты узнаешь, что я могу быть и другим, менее ласковым.

Элоиза нервно передернула плечами. Она должна избежать брака с этим напыщенным ослом любой ценой.

Сёстры Жарские проследили взглядом за принцами. Они увели по одной девушке в свои шатры, а через некоторое время начали раздаваться стоны. Элоиза с Эммой покраснели. Мужчины заулыбались и принялись заниматься своими делами, словно ничего не происходило. Так решили поступить и сёстры. Две другие девушки нетерпеливо топтались у шатров, ожидая, что и их пригласят.

Эли заёрзала на покрывале. Ей было неуютно находиться рядом с шатрами. Она чувствовала, что и сестра испытывает такие же эмоции.

Эмма хотела уйти от этого ужасного места. Из слов Николаса она поняла, что они будут ночевать здесь, и ночь будет отнюдь не летняя и не тёплая. Впервые за день девушка встала. Она решила проверить крепость ног. Встать ей удалось. Она стала уговаривать себя сделать маленький шажок. И это у неё получилось. Ноги, конечно, дрожали, но она могла передвигаться самостоятельно, хоть и криво. Её всё время шатало, то вправо, то влево. Эмма подошла к покрывалу, на котором обедали принцы, и выбрала самое большое спелое яблоко. Девушка проигнорировала злобный взгляд девушки и направилась в сторону Ветра, мирно пощипывающему траву.

Эмма окликнула резвого жеребца, привлекая к себе внимание, но он даже ушами не повёл. Тогда девушка позвала его громче и подошла ближе. На этот раз конь оторвал голову от травы и лениво на неё посмотрел. Ободрённая небольшим успехом, Эмма подошла ближе, протянув ему руку с яблоком. Жеребец повел ушами и гордо выпрямился. Девушка улыбнулась и подошла к нему вплотную. Она откусила кусочек яблока, а остальное отдала коню.

Ветер некоторое время смотрел на неё, и только потом съел предложенное угощение. Эмма не видела, что Леонид с замиранием сердца наблюдал за ней. Девушка обняла коня за могучую шею и прижалась к ней лбом. Она погладила Ветра, нашептывая ему слова благодарности. Девушка радовалась тому, что он не сбросил её. Эмма вернулась к сестре, только после того как наговорилась с конём.

— Леонид не сводил с тебя взгляда.

— Откуда ты знаешь?

— Видела.

— Наверняка он боялся, чтобы я не украла коня и не ускакала прочь, — съязвила Эмма.

— Очень жаль, что ты думаешь именно так, — грустно произнесла девушка.

— Почему?

— По-моему ты ему нравишься, — доверительно сообщила Эли.

— Тогда он делает из этого большой секрет в отличие от брата.

— В смысле? — удивилась Элоиза.

— В том смысле, что Леонтий не скрывает, что ты ему нравишься, а открыто это показывает, — терпеливо объяснила Эмма.

— Мы просто друзья, — отмахнулась Эли.

— Конечно, — медленно протянула Эмма. Сёстры вновь замолчали. К их счастью стоны в шатрах прекратились. Через некоторое время из них вышли довольно потрепанные девушки и довольные принцы. Сёстрам стало тошно от их вида, и они решили подойти к озеру. Помня наставления Леонтия, они не стали заходить в воду, а просто присели на берегу.

— Я не стану спать в шатре, — брезгливо произнесла Элоиза, наблюдая за рыбой в воде. Озеро было кристально чистым и прозрачным, что казалось мелкой лужицей. Хотя по словам Леонтия глубиной оно было метров пять не меньше.

— Я тоже.

— Сядем у костра, завернувшись в покрывало?

— Можно. Если конечно ночь будет такой холодной. В чем я сильно сомневаюсь.

— Зря вы так думаете, — раздалось у них за спинами. Девушки медленно обернулись и увидели пред собой высокие чёрные сапоги. Она подняли головы и посмотрели в серьёзное лицо Леонида. — Ночи здесь действительно очень холодные.

— Мы погреемся у костра, — тихо произнесла Элоиза. Эмма отвернулась от него.

— Это вам не поможет, — спокойно возразил мужчина.

— Всё равно кто-то останется у костра. Так почему не мы? — спросила Эмма, не глядя на него.

— Потому что Валерий взял с собой теплую одежду, — терпеливо пояснил Леонид.

— Какая-то у вас бездонная карета получилась, — насмешливо произнесла девушка. Элоиза предпочла отмолчаться.

— Мы будем рады видеть вас в нашем скромном шатре. — Леонид подозрительно посмотрел на девушку. В действительности карета не была бездонной. Им приходилось добывать из её недра вещи при помощи магии.

"Не могла же она это заметить?" — задавался вопросом мужчина.

— Спасибо, — вежливо отозвалась Элоиза, пока Эмма не ляпнула очередную глупость. Их предложение им ещё пригодиться.

Вздохнув, Леонид отошёл от девушек.

— Ты что творишь? — набросилась на сестру Элоиза.

— А что?

— Ты в своём уме? Он мирно подошёл и предложил свою помощь, а ты набрасываешься на него.

— Я не набрасывалась, — попыталась оправдаться Эмма.

— Тогда что это было?

— Хочешь знать, что это было? — разозлилась девушка. Она вскочила со своего места. — Он набросился на меня сразу после того как на меня напал Николас! Вот что это было!

— Прости, я не знала, — пролепетала Эли. Она думала, что сестра добровольно целовалась с ним, а оказалось, что она пыталась отбиться от него. Элоиза почувствовала себя глупо. Она должна была вмешаться, но не сделала этого.

Эмма махнула на неё рукой и побрела вдоль озера. Она не обращала внимания на легкую дрожь в коленях.

По яростному взгляду Элоизы Леонид понял, что Эмма всё ей рассказала. Ему стало стыдно за своё поведение. Мужчина направился к лошадям, чтобы связать их и привести ближе к лагерю. Ещё в замке было договорено, что охранять их будет Валерий. За это ему полагалась отдельная плата.

Элоиза не понимала, как Леонид мог поступить так с её сестрой. Теперь она точно знала, что именно из-за него сестра тогда сбежала из замка. Она могла лишь надеться, что Леонид испытает жуткое чувство стыда. Она надеялась, что Эмма нравиться ему. А оказалось, что им владела лишь похоть.

Элоиза направилась к Валерию, чтобы помочь ему с ужином и отвлечься от мрачных мыслей.

— Помощь не нужна? — весело поинтересовалась девушка, скрывая истинные чувства за маской беззаботности.

— Было бы неплохо. Но что скажет принц Вольдемар?

— Мне плевать на его мнение, — резко ответила девушка. Улыбка сошла с её лица.

— Ты ведь выйдешь за него замуж, — неуверенно произнёс мужчина.

— Почему именно за него, а не за Николаса? — насторожилась девушка.

— Так было решено.

— Кто так решил? — встрепенулась Элоиза.

— Королева.

— Откуда ты знаешь?

— Вся прислуга знает, — сник молодой человек.

— Как проходит свадьба у королевских особ? — девушка взялась чистить картофель.

— Ну… Э… Спросите у принца.

— Значит, теперь мы перешли на "вы", — усмехнулась Эли. — Ему сейчас не до меня.

— Ну… Сначала вас приготовят к свадебной церемонии. Затем отведут в церковь. После того как вас обвенчают, вы подпишете документы. Остальное как обычно.

Девушка заметила, что он стал нервничать. Она догадалась, что он от неё что-то скрыл.

— Случайно тебе неизвестно, когда состоится свадьба?

— Я не обладаю такой информацией.

— Кто обладает?

— Королева и король. Возможно принцы.

— Мы можем выбрать себе платья?

— Нет. Они уже готовы.

— Что? — взвизгнула девушка.

— Моя жена их шила. Они были готовы еще до конкурса, — соврал молодой человек.

Элоиза успокоилась. Это означало, что у неё с сестрой есть ещё немного времени.

— Почему ты нервничаешь?

— Тебе показалось.

— Что будет после того как мы подпишем документы?

— Начнется праздник, — напряженно ответил Валерий. Он хотел уйти от разговора, но девушка ему не дала такой возможности.

— Что будет после подписания договора и перед началом праздника?

Мужчина не ожидал от неё такой проницательности и случайно порезал палец ножом. Чтобы она ничего не заметила, он быстро погрузил его в рот. Мужчина брезгливо сплюнул кровь и снова "спрятал" палец.

— Ты в порядке? — участливо спросила Элоиза. Она отложила картофель и вымыла руки. — Дай посмотреть. В карете есть аптечка?

— Это всего лишь царапина. Спасибо за помощь, дальше я сам справлюсь, — сквозь стиснутые зубы произнёс молодой человек.

— Я найду кого-нибудь другого, кто ответит на мой вопрос, — решительно завила девушка.

— Почему вам просто не дождаться свадьбы и самой об этом не узнать? Не думаю, что кто-нибудь станет обсуждать с вами торжество.

Элоиза ничего не ответила. Она уже давно выяснила, что все в замке не любят распространяться на эту тему. Она не понимала почему. Как только она задавала интересующий её вопрос, женщины начинали вести себя странно и под любым предлогом уходили от разговора.

— Может я не у тех спрашивала? Может нужно спросить у мужчин?

Эли заметила идущего Леонтия с зайцем в руках. Она подошла к нему.

— Что с ним приключилось?

— Ну… Это наш ужин.

— Что?

— Ужин, — смутился мужчина.

— Вы что не могли из замка взять еду?

— Мы торопились и не успели, — начал оправдывать Леонтий.

— Может, стоит попросить у принцев?

Леонтий скептически приподнял брови.

— Да, ты прав, это глупая идея. Ты сильно будешь занят?

— Отдам зайца Валерию и буду свободен.

— Отлично. Я подожду тебя у озера.

Мужчина подошёл к ней ближе и хриплым голосом спросил:

— Вы назначаете мне свидание на глазах у вашего жениха?

— Нет. Я просто хочу с тобой поговорить, — выдавила из себя девушка. От его страстного взгляда ей стало жарко, а коленки ослабели. Эли поспешила отойти от него. Эмма была права: он не делал секрета из того, что она ему нравиться.

— Так о чем вы хотели со мной поговорить? — холодно поинтересовался Леонтий. Он немного помедлил, прежде чем подойти к озеру, где его ждала девушка.

— Что происходит на королевской свадьбе после подписании договора и до начала праздника?

— Ты рубишь с плеча.

— Отвечай на мой вопрос. Мне надоело, что все придумывают глупые предлоги, чтобы избежать ответа.

— Брачная ночь.

— И…

— Что?

— Это ведь не всё.

— Вы очень проницательны. Свидетелями становятся доверенные люди, которых выбирают заранее.

— И это считается нормой? — удивилась Элоиза. Она спрятала всю ярость глубоко в себе, решив дать ей волю чуть позже. Если бы хоть кто-нибудь знал, чего ей стоило сдерживать себя!

— Для королевских семей очень важно чтобы невеста оказалась девственницей.

— Откуда королеве знать, что мы с сестрой не спали с мужчинами?

— Мне кажется, она выбрала вас не по этой причине. — И тут же вкрадчиво поинтересовался. — А у вас были мужчины?

— Нет, — покраснев, ответила Элоиза. — Ты хочешь сказать, что свидетелями брачной ночи станут несколько посторонних человек?

— Да.

— Как к такой традиции относиться жених?

— Думаю положительно. Дело в том, что если невеста не окажется девственницей, то свадьба может аннулироваться.

— Аннулироваться говоришь? Спасибо. — Эли в глубокой задумчивости отошла от мужчины. Возможно, это был выход из положения.

— Что ты задумала? — догнав её, строго спросил Леонтий. Он схватил девушку за локоть.

— Ничего.

— Королева не допустит, чтобы принцы отказались от вас. А поступив опрометчиво, вы можете навсегда опозорить себя, — попытался предупредить её Леонтий. Чертята плясавшие в его глазах погасли.

— В смысле?

— Простыни с доказательствами выставятся на всеобщее обозрение, и об этом все будут знать.

— Спасибо, что ответил на мой вопрос. Извини, мне нужно побыть одной.

— Ты так спокойно это восприняла?

— А что мне остаётся делать?

— Поговорить с принцем. Возможно, он не допустит в спальню свидетелей.

— Я так поняла он совершенно не против того, чтобы за ним наблюдали. Сегодня он это прекрасно продемонстрировал. Извини, я действительно должна побыть одна. — Элоиза обошла его и поманила к себе сестру. Она должна узнать правду до свадьбы.

— Что произошло? Леонтий тебя обидел? Ты очень бледная.

— Давай отойдем подальше. Мне нужно тебе кое-что рассказать.

Сёстры Жарские отошли от лагеря. Элоиза не хотела, чтобы им помешали говорить.

— О таком, конечно, я не думала, — холодно произнесла Эмма, после того как внимательно выслушала сестру.

— Я знала, что всё не так просто! Черт побери! Знала, что тут что-то нечисто, — сорвалась Элоиза. Она ходила вокруг Эммы, извергая сотню проклятий. Она кричала, ругалась, злилась. Когда первая волна гнева сошла девушка безжизненно села на траву.

— Мы что-нибудь придумаем, — успокаивала её Эмма. — Я в этом уверена.

Девушка села рядом с сестрой и обняла её за подрагивающие плечи.

— Нужно выяснить, когда состоится свадьба, — решительно произнесла Элоиза.

— Как бабушка могла с нами так поступить?

— Я не хочу знать эту женщину. Мы выпутаемся из этого положения. Обязательно.

Сёстры стали придумывать разные варианты, но ничего придумать не смогли. Пока не смогли.

— Вам не стоило отходить от лагеря, — сердито произнёс Леонтий.

— С нами ничего не случилось, — холодно отозвалась Элоиза. Она гордо выпрямилась и прошла мимо него.

— Она ведь не так спокойно восприняла новость о свадьбе? Верно?

— Мы в ярости! Как можно живого человека так опозорить! Может для мужчины это и нормально, но не для женщины!

— Другие девушки не жаловались. Насколько мне известно.

— А ты знаешь, что они чувствовали? — разозлилась Эмма. — Можно подумать, что это случка двух породистых животных, за которыми нужно следить. Не хочу даже думать о предстоящем! Это мерзко и отвратительно! Если принцы желают доказать свою способность спариваться, пусть воспользуются услугами кого-нибудь другого!

Девушка гордо прошла мимо него. От высказанных мыслей ей стало легче. Она надеялась, что её слова дойдут до его разума. Хотя надежды на то, что он поговорит с принцем, у неё не было. Ведь он простой конюх. Кто он такой, чтобы принц его послушал?

— Кажется, я рассердила Леонтия, — прошептала девушка сестре на ухо.

— Как?

— Высказала ему то, что думаю по поводу предстоящей случки.

— Ты так и выразилась? — засмеялась Элоиза.

— А что? Человек он простой и должен был понять, как мы себя чувствуем. — Эмма пожала плечами.

— Должно быть, звучало очень грубо.

— Возможно, — улыбнулась Эмма. — Что будем делать с предстоящей ночёвкой?

— Сидеть рядом с Валерием и наслаждаться теплом костра.

— Или пытаться так поступить, — вздохнула Эмма.

Действительность оказалась куда хуже. Как только начало смеркаться, температура стала резко снижаться. Сёстрам стало тепло, когда они съели ужин и выпили обжигающий кофе. Элоиза принесла покрывало, на котором они сидели днём.

Сёстры прижались друг к другу и завернулись в материю, но холодно было всё равно. Как

только солнце село, стало ещё хуже. Опустился густой серый туман. Влажность пробралась под покрывало, холодными щупальцами облепив дрожащие тела.

— Почему бы вам не пойти в шатёр? — вежливо поинтересовался Валерий. Он мог бы предложить им свою куртку, но девушек это не спасло бы. Все они это прекрасно понимали.

— Нам и тут тепло, — стуча зубами, ответила Эмма.

— У костра очень тепло, — вторила ей Элоиза.

Мужчине пришлось предложить им свою куртку, но девушки отказались. Они уже серьёзно подумывали над тем, чтобы пойти в шатёр.

— Ну как, моя дорогая, ты уже передумала? — весело поинтересовался Николас. — Я готов принять тебя к себе и обогреть.

— Спасибо, ваше высочество, за столь благородное приглашение, но мне удобно и здесь, — Эмма старалась не стучать зубами, хотя это сделать было трудно. Посиневшие губы не хотели её слушаться. Сырость пробиралась сквозь покрывало, а слабый ветерок, так радовавший днём не приносил счастья теперь.

— Твоя строптивость пройдёт, как только мы поженимся! — не сдержался мужчина.

— И не надейся! — горячо воскликнула девушка, вскакивая со своего места.

— Твое упрямство пройдёт, как только настанет время церемонии, — не унимался принц.

— Ты ещё скажи жертвоприношения, — едко произнесла Эмма.

Николас смерил её презрительным взглядом.

— Свадьба через три недели. Я подожду.

Глава 14

Эмма задрожала, но не от ночного холода. Она вернулась под покрывало и попыталась согреться.

— Пойдем в шатёр, — тихо позвал Леонид. — Не гарантирую вам комфорт и уют, но тепло будет.

— Спасибо, — тихо отозвалась Элоиза. Девушка была рада, что Вольдемар не стал её доставать. Девушка подняла сестру за локоть, и они пошли в маленький шатёр. Сёстры растерянно огляделись по сторонам. На высохшей траве лежало два спальника. При всем своем желании братья не смогли бы разместиться в одном из них. А это означало, что девушкам предстоит ночевать с мужчинами. Было бы жестоко и неправильно выгонять их на улицу.

— В палатках принцев стоят походные кровати. Вы можете пойти спать туда, — произнёс Леонтий, видя нерешительность на лицах девушек.

— Спасибо. Мы как-нибудь тут устроимся, — отозвалась Элоиза. Эмма не могла произнести ни слова. Она подумала о том диком поцелуе и поняла, что ночью может произойти всё что угодно. И ещё она поняла, что не сможет сопротивляться его напору.

— Я не буду на тебя набрасываться, — тихо произнес Леонид, словно прочитав её мысли.

— Я на это надеюсь, — так же тихо отозвалась девушка.

Всем четверым было неловко устраиваться спать. Девушки сняли только сапоги. Мужчины же предпочли лечь спать лишь в брюках. Пламя костра отбрасывало на шатрах причудливые тени. Его света было достаточно, чтобы рассмотреть спальники и обнаженные торсы братьев. Обстановка была более чем интимной. Элоиза с удивлением поняла, что её абсолютно не трогает вид Леонида. Хотя от Леонтия она была в полном восторге.

В спальные мешки сначала забрались мужчины, а уж потом девушки. Эмма дала возможность

сестре познакомиться поближе с Леонтием. Элоиза же надеялась, что после совместно проведенной ночи с Леонидом Эмма перестанет задирать его и будет относиться к нему более лояльно. Так, молча, были распределены места.

Эли с удовольствием прижалась спиной к большой и тёплой груди Леонтия. Она блаженно вздохнула, ощущая, как тепло проникает сквозь одежду. Девушка потёрлась холодным носом о горячую грудь. Она услышала слабый вздох и улыбнулась. Теперь она была уверена, что нравится ему. Девушка почувствовала, как его теплая рука обняла её за талию. Она не знала, как сможет уснуть. Его тёплое тело вызывало в ней грешные мысли. Ещё на расстоянии она могла сопротивляться своим чувством, но не теперь. Элоизе тяжело было повернуться, поскольку в спальном мешке было тесно. Ещё она боялась спугнуть очарование момента близости.

Эмма боялась пошевелиться. Она не хотела вызвать беспричинную злость Леонида. Хотя чего ей было бояться? Ведь это он пригласил их переночевать в их шатре. Она оказалась прижатой к его широкой спине. Эмма не знала, куда ей положить руку. Обнять его она не могла по многим причинам: одна, из которых заключалась в нём. Девушка не знала, как он отреагирует на её прикосновение. Вторая причина была в ней: Эмма знала, что одним прикосновением к нему не ограничиться. Она точно знала, что не сможет совладать с собой. Девушка вспомнила поцелуй. Третья причина заключалась в том, что она скоро выйдет замуж за принца. Несмотря на то, что она испытывала к нему негативные эмоции, она не могла позволить себе сплетен разного рода. Девушка не хотела, чтобы нежеланный муж думал о ней плохо. Она не хотела, чтобы их отношения стали ещё хуже. Эмма понимала, что верности от него она не дождется, но хотела быть верной и примерной женой, несмотря, ни на что.

Эмма хотела избежать брака, чтобы не волочить одинокую, холодную жизнь полную презрения от мужа. Девушка понимала, что ночи будут для неё не такими уж теплыми и жаркими. Она боялась того, что с ней мог сделать принц после всех оскорблений, которые получил от неё.

Девушка с трудом смогла уснуть лишь на рассвете, когда Леонид потихоньку выбрался из спальника. Она всю ночь думала над тем, какими могли бы быть их отношения, если бы с самого начала их знакомства она повела себя по-другому.

Элоиза тоже смогла уснуть только на рассвете. Она думала над тем как им избежать нежеланной свадьбы. Девушка хотела познакомиться поближе с Леонтием. Ей очень понравилось то, что он крепко, но бережно, прижимал её к себе всю ночь, прогоняя холод, царивший в её душе.

Сёстры выбрались из шатра лишь к обеду, когда жаркое солнце показало всю свою мощь. Девушки сильно удивились, когда не увидели шатров принцев и их кареты. Никого кроме Леонида с Леонтием на поляне не было.

— Куда все пропали? — обеспокоенно спросила Эмма. Она понимала, что в присутствии принцев Леонид сдерживал себя. Сейчас же он мог сделать с ней всё что угодно.

— Принцев срочно вызвали в замок, — ответил Леонтий, ставя на траву металлические кружки с кофе.

— Не знаешь, по какому поводу? — задала свой вопрос Эли.

— Отчего же не знать? Королева приехала, а с ней ещё герцогиня.

— Герцогиня говоришь?

— Да.

— Как зовут герцогиню?

— Лия.

Эмма испуганно посмотрела на сестру. Похоже, что приехала их бабушка, чтобы поторопить их со свадьбой. Девушки отошли от мужчин.

— Это наш единственный шанс отговорить бабушку от свадьбы, — тихо произнесла Элоиза.

— Ты уверена, что приехала наша бабушка?

— Кто ещё? Конечно она.

Пока сёстры разговаривали, Леонид сложил шатёр и спальные мешки. Высохшую траву он рассеял по берегу озера. Леонтий тем временем засыпал место костра и положил вырезанный слой земли на место.

— Как нам лучше с ней поговорить? — спросила Эмма.

— Понятия не имею. Скорее всего, придется пригласить её к нам в комнату. Я сильно сомневаюсь, что девушки дадут нам хоть слово сказать.

— Надеюсь, принцы выберут не нас.

— Зря надеешься. Королева не позволит сыновьям отказаться от нас.

— Откуда ты знаешь?

— Леонтий сказал, — просто ответила Элоиза.

— Мы им не нравимся, но нравимся королеве. А принцы не пойдут против воли матери.

— Не стоит так думать. Вы очень нравитесь принцам, они желают вас, и воля их матери для них является всего лишь благословлением. Извините, я случайно подслушал вас разговор.

Эмма не заметила на лице Леонида ни капли раскаяния. Она посчитала, что он специально подслушал их разговор.

— Всё готово для отъезда, — невозмутимо проговорил мужчина. Он повернулся к ним спиной и отошёл на некоторое расстояние. Мужчина корил себя за глупость. Ему не нужно было встревать в их разговор. Он уже хотел подойти к лошадям, как услышал за собой мягкие шаги и шуршание травы.

— Откуда тебе это знать? — едко поинтересовалась Эмма.

— Николас рассказал. Вольдемар думает также.

Сёстры переглянулись. Они подошли к осёдланным лошадям.

— Предпочтешь Ветра или менее резвую кобылу?

— Я поеду на том коне, на котором приехала, — упрямо заявила Эмма.

— Как знаете.

Эмма не дождалась его помощи. Она легко взлетела в седло, словно всегда ездила верхом.

Девушка легко приструнила нервного и нетерпеливо бьющего копытом жеребца. Она чувствовала его напряжение и разделяла его. Эмма хотела поскорее добраться до замка и выяснить, почему приехала герцогиня. Она хотела пустить коня галопом, но понимала, что это чистой воды безумство. Она не знала местности, и жеребец мог попасть в ямку. О последствиях она предпочитала не думать.

Элоиза дождалась помощи от Леонтия. Она благодарно улыбнулась и устроилась в седле.

— Спасибо. — Эли покраснела, поскольку мужчина не удержался и нежно провёл рукой по внутренней стороне её бедра. Девушка покраснела ещё больше, когда он чувственно улыбнулся. Она отвела взгляд, пытаясь подавить нахлынувшие эмоции. Она не хотела, чтобы он видел отразившиеся на её лице чувства.

Вдруг девушку сразила догадка. Она пошатнулась в седле. Эли хотела срочно переговорить с сестрой. Но сейчас сделать это было очень трудно. Ей хотелось поскорее добраться до замка.

Её задумке было не суждено сбыться. Леонтий не сводил с неё страстного взгляда. Эли стала нервничать. Она почти забыла о том, что хотела поговорить с сестрой. Почти.

Эмма услышала недовольное ворчанье Леонида. Девушка молилась, чтобы Ветер её не сбросил. Ей повезло, что он не сделал этого раньше.

Леонид недовольно покачал головой. Она все-таки напроситься на неприятности. Когда-нибудь он хорошенько её отшлёпает. Мужчина одёрнул себя. Она принадлежит другому. Он не понимал, почему это обстоятельство так его беспокоит.

Всю обратную дорогу Элоиза сидела в седле как на иголках. На этот раз они ехали гораздо быстрее, несмотря на то, что лошади были загружены. Она хотела поскорее сообщить сестре о своих подозрениях.

Как только впереди замаячила знакомая крыша замка, Эмма попыталась поскакать быстрее, но Леонид перехватил поводья Ветра. Девушка недовольно нахмурилась. Всю дорогу он не дал ей и словом перекинуться с сестрой, а теперь сдерживал её стремление поскорее избавиться от него и этой неудавшейся поездки.

Элоизе так и не удалось поговорить с сестрой. Как только ее ноги коснулись земли, к ним подошли люди и забрали лошадей, а Илларион попросил их пройти в библиотеку, где их ждала королева. Девушки попытались пригладить растрепавшиеся волосы и разгладить образовавшиеся складки на костюмах, но безрезультатно.

Сёстры Жарские извинились перед королевой за свой внешний вид. Женщина попыталась успокоить их. Эмма поискала глазами Лию, но не нашла её.

— Если вы ищете бабушку, то она отдыхает в своей комнате. — Стефания стряхнула невидимую пылинку с пышного рукава белой блузки. — Ваша свадьба состоится через три недели.

— Мы не хотим выходить замуж за ваших сыновей, — озвучила общее желание Элоиза.

— Почему?

— Они грубые, невоспитанные, самоуверенные, напыщенные…

— Довольно! — прервала Эмму королева. — Ваша свадьба не обсуждается. Свидетелями будут

король, посол и человек из деревни.

— Ваше величество, мы не хотим выходить замуж. И уж тем более не хотим, чтобы кто-то присутствовал при первой брачной ночи, — спокойно произнесла Элоиза, хотя внутри все клокотало от гнева и раздражения.

— Вам стоит поближе познакомиться с будущими мужьями. Оставшиеся девушки завтра уедут. Сообщат об этом за завтраком. Можете идти. — Стефания повернулась лицом к окну. Сёстрам ничего не оставалось, как уйти.

Элоиза обессилено опустилась на кровать. Эмма стала громко ругаться и разбрасывать попадавшиеся под руку вещи.

— Мы ничего не можем изменить! — горестно воскликнула девушка.

Эли очнулась.

— Помнишь, что говорила Лия?

— Нет.

— Она сказала, что "в тот единственный раз, когда к ней приехала наша мать, случилось несчастье".

— Кажется, припоминаю, но что нам это даёт? — озадаченно ответила Эмма.

— Она сказала "ПРИЕХАЛА". Это означает, что есть способ сбежать отсюда.

— Но мы ведь не хотим сбегать из этого мира. Нам нужно избежать брака с принцами.

Плечи Элоизы опустились. Её сестра была права. Сменить такую красоту на нечто другое было бы ужасной ошибкой.

— Тогда нам нужно узнать с лучшей стороны принцев. Другого выхода я не вижу. Нам придется стать их жёнами и терпеть унижения до скончания своих дней, — обречённо произнесла Элоиза.

— Похоже, что так. — Эмма села рядом с сестрой и обняла её за плечи. Девушки расплакались.

— Надеюсь, они окажутся не таким грубиянами, — пробормотала Эли, вытирая слёзы ладонью. Она судорожно втянула воздух.

— Я тоже, — тихо прошептала Эмма. Сестры умылись и переоделись. Им предстояло спуститься к ужину с королевой. Они не стали выбирать свои лучшие наряды, а выбрали простенькие лёгкие платья до середины икры.

К ужину спустилась не только королева. К ним присоединились принцы и Лия. Сестры поприветствовали её лишь лёгким кивком головы. В то время как она раскрыла руки для объятия. Они видели, что женщина огорчилась, но не стали придавать этому большого значения. Она обрекла их на эту свадьбу.

К удивлению сестёр Жарских принцы вели себя достойно и очень мило. Девушки даже рассмеялись их шутке. Их словно подменили. Эмма подумала, что королева поговорила с ними. Как только ужин закончился, королева с Лией удалились. Сестры ожидали, что принцы начнут к ним приставать, но этого не случилось. Они продолжали мило беседовать и шутить.

Элоиза вся извелась. Она ожидала подвоха и любых грубых слов.

— Вы ведь можете быть довольно приятными, когда не злитесь, — заметил принц Вольдемар.

— Вы тоже, — улыбнулась Элоиза.

— Поскольку нам придется жить вместе, мы бы хотели установить несколько правил, — начал говорить Николас, сверля глазами Эмму.

— Каких именно? — настороженно поинтересовалась девушка.

— Во-первых, все возможные скандалы должны устраиваться в пределах спальни. Никто не должен о них знать. Во-вторых, никаких измен. И наконец, дети должны появиться через год после свадьбы.

— У нас тоже к вам условие. — Элоиза кивнула сестре. — Мы согласимся на ваши требования, если вы не допустите публичной брачной ночи.

Принцы ухмыльнулись. Николас осмотрел с ног до головы Эмму, затем Элоизу:

— Да, жаль будет, если такую красоту увидит ещё кто-то.

Вольдемар посмотрел на брата и произнёс:

— Вы должны быть кроткими и милыми на людях.

— Мы согласимся на ваши условия, в том случае, если вы согласитесь на наше, — отчеканила

Эмма.

— Мы согласны, — быстро ответил Николас. — А теперь нужно скрепить наш договор поцелуем.

Мужчина привлёк к себе девушку. Эмма уперлась кулачками в шёлковую рубашку изумрудного цвета. Она повернула лицо в другую сторону, чтобы избежать его губ.

— После свадьбы, — процедила девушка сквозь стиснутые зубы. К её изумлению принц расхохотался и отпустил её.

— Как скажете. Я подожду.

Элоиза не знала, что ей делать. Николас схватил Эмму, а она ничего не могла предпринять. Она свободно вздохнула, когда он рассмеялся и отпустил девушку. Ещё легче ей стало, когда принцы ушли.

Сёстры поспешили укрыться в свое комнате. Их передышка была недолгой. Через несколько минут появились принцы в сопровождении слуг с коробками.

— За пределы замка не выходить без охраны, — приказал Вольдемар, махнув мужчинам, чтобы они сложили коробки в угол комнаты.

— Леонтий и Леонид будут вас сопровождать, — добавил Николас.

Девушки переглянулись. Худшего наказания принцы придумать не могли. Они хотели оспорить их решение, но передумали, взглянув в помрачневшие лица. Девушки решили поговорить с ними позже, но не стали надеяться на положительный результат.

— Одежда и драгоценности для вас, — произнес Вольдемар, указав на коробки.

— Мы не нуждаемся в этом, — гордо произнесла Элоиза.

— Жёны принцев достойны лучшего. Вы должны выглядеть достойно.

Эмма хотела сказать, что так рядиться как они она не желала, но сдержала порыв. Девушка скептически оглядела шёлковую изумрудную рубашку, лимонно-жёлтые брюки, сиреневые ботинки и розовый ремень. Волосы по-прежнему были уложены в нелепую прическу при помощи геля для волос.

Мужчины вышли из комнаты.

— Лучше уж так, чем постоянно опасаться их нападок, — пролепетала Элоиза. — Нужно постараться не провоцировать их. Я не хочу, чтобы они передумали по поводу…

Девушка замолчала, поскольку они обе знали продолжение. Эмма согласилась с сестрой. Нехотя сёстры принялись распаковывать коробки. Невольно они восхитились прекрасными тканями, из которых были сшиты элегантные костюмы, платья, блузки и юбки. Девушки одновременно покраснели, когда увидели роскошное нижнее бельё. Драгоценности они трогать не стали.

Сёстры договорились лечь спать пораньше, чтобы до завтрака совершить верховую прогулку.

Глава 15

Элоиза проснулась первой. Она предчувствовала хорошую погоду. Небо ещё не окрасилось восходящим солнцем, а девушка была уже одета. Она выбрала синие джинсы, плотно облегающие бёдра и белую блузку. Несмотря на то, что день обещал быть жарким, утром всё же было прохладно.

— Ты давно встала? — сонно спросила Эмма, сладко потянувшись в постели. Она решительно отбросила одеяло и прошла в гардеробную.

— Не совсем. День обещает быть тёплым.

— Я надеюсь на это, — пробормотала Эмма, выходя с полюбившимся ей костюмом песочного цвета.

— Это не совсем то, что следует надеть. Сейчас будет прохладно.

— Хорошо, — вздохнула сестра. Она разложила костюм на кровати и вновь направилась в гардеробную. Эмма выбрала чёрные джинсы и такую же чёрную блузку. Сёстры Жарские не стали заходить на кухню, а сразу направились на конюшню в надежде, что Леонид уже там. Ведь они не имели понятия о том, как седлать лошадей.

Мужчина оказался на своём рабочем месте, а рядом с ним был и его брат.

— Мы хотим прокатиться верхом. Нам нужны лошади, — произнесла Элоиза после короткого приветствия.

— Мы сейчас не можем отправиться на прогулку, — ответил Леонид.

— Вам это делать не обязательно, — заносчиво произнесла Эмма.

— В следующий раз предупредите заранее о своих планах, — надменно отозвался мужчина.

Эмма холодно посмотрела на Леонида и приподняла брови. Она напомнила ему, что они

являются невестами принцев и не обязаны отчитываться перед ними. Мужчина кротко кивнул и направился к стойлу, где находилась смирная кобылка.

Девушка последовала за ним. Она посмотрела на лошадку и поняла, что не хочет ехать на ней. Эмма сообщила ему о своём желании, и Леонид, насмешливо поинтересовался, на какой лошади она хотела бы прокатиться. Девушка гордо вздернула подбородок и стала осматривать лошадей в стойлах. Её взгляд упал на белоснежную кобылу. Животное нервно било копытом о пол.

— Я хочу эту лошадь.

— Это невозможно. Дикарка поступила к нам совсем недавно…

— Я хочу эту лошадь, — твёрдо произнесла девушка, перебив Леонида.

— Как скажете, — нервно улыбнулся мужчина.

Элоиза не понимала, какой бес вселился в её сестру. Она наблюдала за ней и не могла понять беспричинного упрямства. Девушка не сразу услышала голос Леонтия.

— О! Извини. Я задумалась. Что ты спрашивал?

— А вы, какую лошадь желаете?

— Ту, на которой я уже каталась, — улыбнулась девушка. — Кажется, мы с ней поладили.

— Звёздочка вам отлично подходит. — Леонтий направился к серой кобыле с белыми носочками. Животное было радо вырваться на свободу и торопливо последовало за мужчиной. Она спокойно ожидала, когда ей на спину набросят седло.

Эмма с нетерпение ожидала прогулки. Все четыре лошади были осёдланы. Оставалась одна деталь. Нужно было разбудить помощника конюха, который не совсем хотел просыпаться. Эмма огляделась по сторонам, ища подходящий выступ, чтобы залезть в седло. Сейчас она не испытывала особой уверенности в своих силах и не была сердита на Леонида. Девушка неохотно согласилась на помощь мужчины. Она не ожидала, что вновь испытает приятное волнение и томление внизу живота. Ей в который раз вспомнился тот поцелуй.

Леонид помедлил. Он не хотел её отпускать. Ему пришлось напомнить себе, что она принадлежит принцу. Со вздохом отчаяния он усадил девушку в седло и все-таки не удержался и провел рукой по её бедру. Он ощутил дрожь девушки, и быстро взглянув в её лицо, пытаясь угадать её мысли. Что это было? Дрожь удовольствия или отвращения? На него посмотрели равнодушные серые глаза. Девушка слегка приподняла брови. Он отрицательно качнул головой.

Эмма ожидала, что кобыла не станет ей подчиняться, но этого не произошло. На удивление, лошадка оказалась довольно спокойной.

Леонтий помог Элоизе сесть в седло. Он ответил на её улыбку и поцеловал ладошку. Мужчина улыбнулся еще шире, когда девушка покраснела до корней волос. Эли испуганно взглянула на сестру, но она ничего не видела.

— Куда желаете отправиться? — хрипло спросил Леонтий, чувственно улыбаясь. Он усмехнулся, когда девушка, запинаясь, сказала про речку, у которой был первый пикник.

Эли корила себя за несдержанность. Она пыталась справиться с нахлынувшими чувствами, но это удавалось ей плохо. Она мысленно приказывала ему перестать улыбаться и томно смотреть на неё. Девушка замерла. Её сразила очередная догадка. Она задохнулась от этой мысли. Кажется, она нашла выход из положения. Эли поторопилась догнать сестру.

Леонтий не мог понять, как могла произойти такая быстрая перемена. Сначала она смущалась и краснела, как вдруг её лицо приобрело странное выражение. Сначала она нахмурилась, а затем расплылась в улыбке, но отнюдь не для него. Мужчина удивился ещё больше, когда Элоиза поторопилась догнать сестру. Ему пришлось последовать за ней. Обольщение не удалось.

Эли догнала сестру. Она вежливо попросила Леонида оставить их одних на несколько минут.

— Что случилось? Ты чем-то встревожена? — обеспокоенно спросила Эмма. Прогулка только началась и она не хотела, чтобы она так скоро закончилась.

— У меня возникла идея. — Девушка понизила голос. — Мы должны выйти замуж.

— Мы и так через три недели выходим замуж, — устало произнесла девушка.

— Ты не поняла. Мы должны выйти замуж раньше назначенного срока за других мужчин.

— Никто не согласиться. Если бы речь шла не о принцах, может кто-нибудь и согласился бы. Против королевской семьи никто не пойдет.

Эли кивнула на братьев.

— Нет! — вскрикнула Эмма и тут же прошипела. — Ты с ума сошла? Как ты могла так подумать?

— Прости. Это действительно была глупая идея. Ты права, никто не пойдет против королевской семьи, — разочарованно вздохнула Элоиза.

— Что случилось? — обеспокоенно спросил Леонтий, взглянув в печальное лицо девушки.

— Все хорошо, — отозвалась Эли. Она мягко улыбнулась.

Молодые люди замолчали.

— Сейчас будет ровный участок дороги, и мы можем ехать быстрее, — произнёс Леонид. Всё это время он ехал позади них.

Эмме показалось, что Дикарка только и ждала такого приглашения. Девушка лишь слегка тронула бока кобылы, и она помчалась. Эмма пригнулась к шее лошади. Она молилась, чтобы Дикарка не сбросила её, вместе с тем она испытывала пьянящее чувство свободы.

Эмма разозлилась, когда Леонид перехватил поводья кобылы.

— Не стоит так увлекаться. Я не хочу объяснять принцам причину твоей гибели, — строго произнёс мужчина. Он перехватил девушку и попытался усадить её на своего жеребца, но Эмма воспротивилась и стала отбиваться.

— Отпусти меня!

— Прекрати, лошадь испугаешь, — прикрикнул Леонид, раздражаясь ещё больше. Девушка замерла. К их счастью они прибыли к знакомой речке. Эмма быстро спрыгнула, чтобы избежать очередного прикосновения мужчины.

Эли удивилась, когда Эмма ускакала прочь. Она хотела было последовать за ней, но её опередил Леонид. Девушка доверилась более опытному наезднику и не стала гнаться за сестрой.

— Им нужно размять лошадей, — произнёс Леонтий. Ему представилась отличная возможность побыть наедине с Элоизой. Он предложил ей немного пройтись. Он обрадовался, когда девушка без промедления согласилась.

Эли была рада пройтись. Она огляделась по сторонам, словно за ними могли наблюдать. Девушка ловко спрыгнула с лошади.

— Не волнуйтесь, мы здесь одни, — проворковал Леонтий, приближаясь к ней вплотную.

Девушка думала, что он хочет обнять её, но мужчина лишь забрал поводья её кобылы и привязал к своему скакуну.

— Речка чуть дальше. Мы скоро придем. — Леонид коснулся её руки.

Элоиза вздрогнула от его близости, но не в её силах была противиться его магнетизму. Она почувствовал жар во всем теле, когда он взял её руку в свою и остановил.

— Что случилось? — нервно спросила Эли. Она попыталась заглянуть ему за плечо, но у неё ничего не получилось. Он был слишком высоким.

— Можно тебя поцеловать? — хрипло спросил Леонтий, прикасаясь к её лицу. Он не сводил страстного взгляда с полных губ девушки. Они манили его, искушали, притягивали, соблазняли, обещали. Мужчина не мог противиться и, не дожидаясь её разрешения, приник к желаемой сладости. Леонтий в безумном беспамятстве отпустил лошадей и притянул девушку к себе за талию. Он не чувствовал, что её маленькие ладошки отталкивают его. Он требовал, чтобы она сдалась и ответила на его ласку.

Эли не сразу поняла, что произошло. Она не ожидала, что он захочет её поцеловать. Она не могла противиться страстному порыву. Но и не могла позволить себе ответить на его поцелуй, ведь совеем скоро, она будет женой принца. Сопротивляясь самой себе, она попыталась оттолкнуть его, но это было всё равно, что пытаться сдвинуть с места гранитную скалу. Девушка ощутила, как его мышцы отозвались на её прикосновение. Она поняла, что теряет разум. Эли из последних сил стала его толкать. Если сейчас он не остановиться, то она станет ему отвечать, а это добром не закончиться.

Мужчина в какой-то момент понял, что Элоиза не отвечает ему взаимностью. Сквозь бушующий туман безумного желания он нехотя отпустил девушку.

— Прости, ты слишком восхитительно выглядишь, чтобы удержаться, — прохрипел Леонтий. Он понял, что ни одна девушка не сравниться с ней. Ему стало дурно от этого открытия. Он не сможет её забыть.

— Через три недели я буду женой принца и лучше, чтобы ничего между нами не начиналось. Мы должны остаться друзьями и только, — горестно выдавила из себя Элоиза. Она поняла, что не забудет его поцелуй и будет вспоминать его долгими ночами. Она отвернулась от него и пошла в сторону речки.

Леонтий хотел её догнать, но потом передумал. Так будет лучше для них обоих. Но тогда отчего у него в груди заныло? Почему стало тошно, словно он потерял что-то важное? Ему не нужно было её целовать, но искушение было столь велико, что он не смог удержаться. Мужчина корил себя за несдержанность.

Элоиза прижала к губам дрожащие пальцы. Она постаралась выбросить из головы его поцелуй, но у неё не получилось. Губы всё ещё хранили его божественный вкус. Девушка могла лишь надеяться, что её сестра испытала такие же ощущения, когда её поцеловал Леонид. Элоиза блаженно вздохнула, когда добралась до речки. К счастью, сестра была в полном порядке. К её величайшему удивлению молодые люди не ссорились. Леонид водил лошадей, а Эмма сидела на берегу, опустив ноги в воду. Она присоединилась к ней.

— Почему ты задержалась? — недовольно спросила Эмма.

— Почему ты ускакала сломя голову?

— Дикарка не позволила мне спокойно прогуливаться. Похоже на то, что она решила хорошенько размять ноги. Леонид догнал её и остановил, хотя я чувствовала себя уверенно в седле.

— Ты поэтому недовольна?

— Да, — солгала Эмма. Она думала, что Леонид беспокоился за неё, а как оказалось позже: он не хотел, чтобы лошадь повредила ногу. — А что у тебя?

— Да, так, — отмахнулась Эли. Сёстры, молча, сидели, болтая босыми ногами в воде. Они не замечали напряженных взглядов братьев. Спустя некоторое время Элоиза спохватилась. Они должны успеть к завтраку, ведь сегодня конкурс будет завершён официально.

— Мы должны ехать, нужно будет ещё привести себя в порядок, — нехотя пробормотала девушка. Она встала, а за ней поднялась и сестра. Девушки подождали, когда ноги высохнут, а затем надели сапоги.

Эмма взглянула в солнечное небо. Она подумала, что день сегодня будет очень жарким. На удивление Леонида девушка была слишком молчаливой и даже позволила ему помочь ей сесть в седло. Он, затаив дыхание, наблюдал, как она с удивительной грацией справилась с гарцующей кобылой.

Эмма, не задумываясь, приструнила Дикарку, словно всегда так делала. Её не покидали мысли о предстоящей свадьбе. Она даже не обратила внимания на внимательный взгляд мужчины. Думая о предстоящем завтраке Эмма инстинктивно направила лошадь в нужном направлении. Она не стала возражать против того, чтобы Леонид ехал рядом.

Леонида задевало то, что Эмма не обращала на него никакого внимания. Он приблизился к ней вплотную, чтобы хоть как то её спровоцировать, но и это не помогло. Тогда он приблизился ещё ближе и дотронулся ногой, до её ноги, но и это не сработало. Мужчина в задумчивости отдалился на безопасное расстояние.

Эли всё ещё злилась на себя за тот поцелуй. Она хотела его повторить, и это её раздражало и приводило в замешательство. Девушка всё время возвращалась к тому моменту и мысленно меняла ситуацию. Сейчас он думала о том, что могла бы тогда ответить ему и насладиться поцелуем в полной мере. Девушка с грустью подумала о том, что сама испортила свой первый в жизни поцелуй.

Она позволила Леонтий усадить себя в седло. Она не расслышала слова мужчины и попросила его повторить сказанное.

— Тебя что-то огорчило? — с улыбкой на губах спросил Леонтий. Он положил руку на её бедро.

— Нет. Убери, пожалуйста, руку, — холодно произнесла девушка. Мужчина нехотя повиновался, и улыбка сползла с его губ. Эли расстроилась ещё больше. Она не хотела его обидеть. Девушка уже подумала извиниться, но передумала. Так будет лучше для них.

Сёстры Жарские прибыли за десять минут до завтрака. Они поспешили уединиться в своей комнате, чтобы привести себя в порядок, насколько это было возможно. Роза укоризненно покачала головой, девушки лишь пожали плечами. Женщина посоветовала им надеть платья и распустить волосы.

— Зачем нам распускать волосы? — удивлённо спросила Эмма у сестры, когда Роза скрылась за дверями.

— Понятия не имею, но мне кажется лучше сделать, так как она говорит.

Девушки выбрали платья, которые принцы подарили совсем недавно. На Элоизе было платье нежного персикового цвета, а на Эмме — бледно-лиловое. Несмотря на то, что платья были длинными, в них не было жарко, поскольку они были выполнены из легчайшего материала и имели летящий силуэт.

Сёстры Жарские спустились вниз как раз в тот момент, когда в столовую зашли принцы. Они услышали вздохи девушек и натянуто улыбнулись мужчинам. Молодые люди попросили минуту внимания, сообщив о том, что после завтрака состоится оглашение имён победительниц.

Эли старалась не показать удивления, как и её сестра, поскольку на принцах не было нелепых нарядов. Они выглядели очень элегантно в белых рубашках и брюках. Не было никаких причёсок и зализанных волос. На загорелом лице не было косметики. У обоих принцев ярко-голубые глаза весело блеснули, при виде сестёр.

Глава 16

Все присутствующие девушки обратили внимание на то, что молодые люди не спускали жадного взгляда с сестёр Жарских. Они поняли, кто останется и займет высокое положение в обществе.

Эли сглотнула комок. Её нервировал пристальный взгляд Вольдемара. Она посмотрела на сестру и поняла, что она испытывает такие же чувства. Девушки поднялись, когда к ним подошли принцы и протянули им руки. Им ничего не оставалось, как подчиниться.

— Как вы уже, наверное, догадались, мы сделали свой выбор, — торжественно произнёс Вольдемар, обращаясь к девушкам. Затем он посмотрел обожающим взглядом на Эли и обворожительно улыбнулся. Девушка подумала, что его улыбка не оказывает на неё того действия, которое оказывает на неё улыбка Леонтия. Она подавила горестный вздох.

— Мы вам даём час для того чтобы вы собрали свои вещи. Вам выплатят компенсацию. Спасибо, что потратили время и посетили наш замок, — договорил Николас. Он взял под руку Эмму и вывел её из столовой, поскольку его брат повёл Эли в библиотеку, ему пришлось выбрать другое направление. Он не стал слушать то, что говорила его мать девушкам. Он лишь надеялся, что они не затеют скандал.

Мужчина вывел Эмму на террасу, а затем повёл в сад. Молодой человек усадил девушку на скамейку в беседке и поставил одну ногу рядом с ней, чтобы девушка не убежала. Он облокотился на колено, и внимательно посмотрел на Эмму.

— Я надеюсь, что наш договор в силе, — нервно произнесла девушка.

— Конечно, — улыбнулся Николас.

Его молчание выводило Эмму из равновесия. Она не понимала, почему он смотрит на неё с преувеличенным интересом.

— Ч-чего ты от меня ждешь? — запнулась Эмма, нарушая затянувшееся молчание.

Вместо ответа молодой человек улыбнулся ещё шире.

Девушка отметила про себя, что он даже не шелохнулся. Она подавила в себе желание повертеться на месте, как провинившаяся школьница.

— Зачем был весь тот маскарад? Это ведь был маскарад? Я права? — спросила Эмма.

— Это была своего рода проверка. — Растянул губы в широкой ухмылке Николас, обнажая белоснежные зубы. Он протянул руку и взял прядку золотистых волос. Эмма не стала сопротивляться, напомнив себе, что он станет её мужем и сможет делать вещи похуже того, чем занимался сейчас.

— Какая проверка? — медленно поинтересовалась девушка. Он не стал отвечать и ещё усерднее стал наматывать на палец шелковистый локон. Её стало злить то, что он так фамильярно обращается с её волосами. Эмма выхватила прядь волос из его рук и оттолкнула Николаса, чтобы встать. Мужчина не сопротивлялся, но и отпускать её не стал. Он прижал удивлённую Эмму к стене беседки и приблизился к ней вплотную.

Девушка видела его красоту, но она её не волновала. Она чуть приподняла голову, чтобы смело встретить его взгляд. Эмма отметила, что он намного ниже Леонида. Она одёрнула себя и вновь вернулась мыслями к Николасу. Его волосы были гораздо темнее, чем она думала. На самом деле они оказались светло-русыми, а не белыми.

Мужчина внимательно наблюдал за её реакцией. Сейчас она его не боялась, но и не испытывала к нему влечения. Николас придвинулся к ней ещё ближе, притесняя к стене. Он почувствовал знакомый жар внизу живота и ласково улыбнулся. Его правая рука потянулась к её лицу. Он ожидал, что девушка начнёт сопротивляться и приготовился к тому, что она вновь его ударит. Но этого не произошло.

Николас опустил горящий желанием взгляд на её манящие губы, и хотел было уже поцеловать, но услышал позади себя деликатное покашливание.

Эмма облегчённо выдохнула.

— Королева желает с вами поговорить, — произнёс Леонид, отводя взгляд в сторону.

Эмма внутренне сжалась и закрыла глаза. Меньше всего она хотела, чтобы он видел её сейчас. Девушка представила, как все выглядело со стороны. А выглядело это так, словно они с принцем целовались. Её передёрнуло.

— Я сейчас подойду, — небрежно бросил Николас, досадуя на то, что его прервали. Он отстранился от девушки, пообещав ей закончить разговор в другой раз. Принц приказал Леониду присмотреть за Эммой.

Сначала девушка хотела возмутиться такой бесцеремонности, но сдержалась. Она не хотела нарушить возникший шаткий мир.

Элоиза не понимала, почему Вольдемар повёл её в библиотеку. Она испуганно пискнула, когда мужчина прижал её к двери, но в следующую секунду отпустил. Он подошёл к одной из полок и взял книгу, затем уселся в кресло. А Эли так и осталась стоять у двери. Девушка вздрогнула, когда он приказал уйти Весте.

Элоиза непонимающе посмотрела по сторонам, а затем увидела испуганную девушку с книгой в руке. Она ободряюще улыбнулась ей и тихо извинилась.

— Зачем ты это сделала? — строго спросил Вольдемар, положив книгу на место.

— Что именно? — удивилась девушка. Она смело взглянула ему в лицо. Эли поняла, что волосы у него вовсе не белые, а светло-русые. На щеках отразилась тень от густых пушистых ресниц. Девушка моргнула. Она не хотела, чтобы он заметил, что она пристально его рассматривает.

— Извинилась перед ней, — уточнил Вольдемар. Он водил пальцем по корешкам книг, но вдруг передумал читать и посмотрел на Элоизу.

— Ты слишком грубо с ней обошёлся, — тихо ответила девушка. Она не хотела его злить.

— Переживёт, — отмахнулся мужчина.

— Зачем ты так? — страдальчески выдавила Эли.

— Как? — удивился Вольдемар. Он склонил голову набок и вопросительно поднял тёмные брови.

— Не важно, — ушла от ответа девушка. — Зачем ты меня сюда притащил?

— Поговорить.

— О чём? — терпеливо спросила Элоиза.

— О нас.

— Я надеюсь, договор в силе? — обеспокоенно спросила девушка. Меньше всего она хотела услышать, что он передумал.

— Конечно. Ты действительно не хочешь выходить за меня замуж?

Эли замялась. Она не знала, что сказать.

— Матушка вчера рассказала о вашем с ней разговоре.

— Я вообще не хочу выходить замуж, — отчеканил девушка.

— Лично против меня ты ничего не имеешь?

— Не имею, — отстраненно пролепетала Эли.

— Я могу надеяться, что ты будешь хранить мне верность? — вкрадчиво спросил молодой человек.

— Конечно! — возмущённо воскликнула Элоиза.

— Я хочу быть уверен в том, что дети будут от меня.

Девушка хотела высказать ему всё, что она думала о нём, но её прервал стук в дверь. В комнату вошел Леонтий и сказал, что принца ожидает королева в своей комнате.

— Спасибо, — бросил принц, не глядя на мужчину. Он коснулся руки Элоизы и вышел из библиотеки.

— Ты знаешь Вольдемара? — поинтересовалась девушка в надежде на положительный ответ.

— Да.

— Можешь рассказать о нём? — с волнением в голосе спросила девушка.

— Зачем? — холодно поинтересовался Леонтий.

— Мне ведь выходить за него замуж, а его не знаю. Я не понимаю его! — отчаянно воскликнула Эли.

— Ты и не должна его понимать.

— Почему? Мы ведь поженимся.

— Жене не обязательно понимать мужа. Она должна принимать его таким, каким он есть.

— И согревать ему постель? — насмешливо поинтересовалась Элоиза.

— Да, — серьёзно ответил Леонтий.

— Скажи, он хотя бы добр с женщинами? — нервно спросила девушка, передёрнув плечами. Она повернулась лицом к окну.

— Он не из тех мужчин, которые станут обижать их преднамеренно, — спокойно ответил Леонтий, хотя внутри всё обрывалось от её переживаний. Мужчина заметил, как её плечи понуро опустились. Ему хотелось подойти и утешить её, но он не мог. В любой момент мог появиться принц.

Элоиза наделась, что первый раз не будет очень болезненным. Она точно знала, что не испытает с Вольдемаром тех восхитительных ощущений, которые вызывал в ней Леонтий. Девушка решительно повернулась к нему лицом и пристально посмотрела в его красивые глаза, обрамленные пушистыми ресницами. Затем её взгляд опустился на чувственные губы. Она судорожно втянула в себя воздух. В горле пересохло, ей пришлось сглотнуть и облизнуть пересохшие губы. Глаза девушки широко распахнулись, когда он подошёл ближе.

Леонтий не мог поверить, что поддается порыву. Он не мог отвести взгляда от её манящих губ. Мужчина старательно напоминал себе, что она скоро выйдет замуж, но доводы рассудка не подчинялись зову плоти.

Он придвинулся ещё ближе и уловил её слабый вздох. Леонтий утешал себя мыслью, что она жаждет его поцелуя как и он её. Руки сами собой потянулись к лицу девушки. Он провел ладонью по её шелковистым волосам, затем стал нежно массировать шею. Мужчина придвинулся ещё ближе, привлекая девушку за талию. Он не смог удержаться, когда услышал тихий вздох и приник к губам в долгом нежном поцелуе.

Элоиза не ожидала, что не станет вырываться из его объятий и уж тем более не ожидала от себя, что захочет, чтобы он поцеловал её. На этот раз она не осталась безучастной. Девушка смело обвила его шею руками, приникая ещё ближе, сливаясь с его сильным телом. Блаженной музыкой для неё стал его хриплый стон.

Леонтий не ожидал от неё такой смелости. Он старался не испугать её своим напором страсти, но она не дала ему выбора. Затуманенный рассудок не внял голосу разума. Мужчина смело стал исследовать нежные глубины, крепче прижимая к себе нежное трепещущее тело. До его ушей долетел сладкий стон, и он совсем потерял рассудок. Эли ответила ему так же страстно. Она позволила себе полностью отдаться чувствам. Она понимала, что такого больше не повториться и старалась взять от этого поцелуя всё. И как можно больше. Девушка прижималась к нему всё крепче и крепче, теребя пальцами его шелковистые локоны.

Элоиза непонимающе мигнула, когда Леонтий оторвался от неё.

— Прости. Я не должен был так поступать, — хрипло произнёс мужчина, отчаянно стараясь совладать с дыханием. Леонтий погладил её по волосам. Он прикоснулся к её губам в лёгком поцелуе и, повернувшись, ушёл.

Элоиза осталась стоять как громом поражённая. Только что было всё великолепно и вот он уходит. Эли испытала обиду, а потом и вовсе злость на себя. Это она должна была отвергнуть его, ведь это она выходит замуж через несколько недель. Она ничего не понимала. Девушка прижала руку к дрожащим губам. Она вновь вздохнула. Чтобы отогнать наваждение, девушка подошла к полкам и выбрала самую скучную по её мнению книгу и стала пытаться её читать. Если первые страницы давались ей с лёгкостью, то последующие непременно напоминали о горячих губах Леонтия. И она снова и снова вспоминала его поцелуй.

Эли зло захлопнула ни в чём невинную книгу и сердито вернула её на место. Она не помнила ни строчки из того что прочла. Буквы плясали перед глазами, превращаясь в лицо Леонтия. Девушка отчаянно схватилась за голову. Свадьба состоится уже совсем скоро, а её влечёт совсем не к будущему мужу.

— Вас что-то беспокоит? — раздался за её спиной спокойный вопрос.

Эли обернулась и увидела Хранителя. Он не стал выходить на свет, а остался стоять в тени. Всё такой же высокий, стройный, холодный и непреступный.

— Беспокоит? — нервно спросила девушка. Она была на грани срыва. — Я только что… Ах, не важно…

— Всё имеет значение.

— Но не сейчас. Никто не берёт в расчёт то, что мы не хотим выходить замуж за принцев, — горестно произнесла Элла.

— А за кого вы хотите выйти замуж? — тут же последовал вопрос, на который она не могла

ответить. Эли хотела спросить, почему он задет ей такие вопросы, но Хранителя уже не было. Она хмыкнула. Ей стоило бы уже привыкнуть к этому. Девушка отряхнула платье и пригладила волосы. Ей предстояло выйти в зал. Но она сделать этого не успела. В библиотеку вновь вошел Вольдемар. Его лицо было хмурым. Он приказал ей сесть в кресло.

Эли не посмела его ослушаться. Он был слишком мрачным, чтобы ему возражать. Она наблюдала как он мерил шагами комнату, и ерошил светлые волосы.

— Ты ведь не станешь мне изменять? — вдруг спросил Вольдемар, остановившись пред ней.

— Не стану, — твёрдо ответила девушка. От его колючего взгляда она захотела забиться под то кресло, в котором она сидела. Эли пообещала себе, что больше она не поддастся влечению. А она всегда выполняла обещания, даже данные самой себе.

— Я рад. Ты можешь идти.

— Ты чем-то расстроен? — осмелилась спросить Эли. Она встала с кресла и подошла к нему.

— Да, — просто ответил Вольдемар. Он был тронут её участием.

— Что произошло?

— Матушка просила быть вежливой с вами. Я имею в виду тебя и твою сестру.

— Вы вежливы с нами, не беспокойся.

— Королева беспокоиться, что вы… Она хочет быть уверенна в том, что вы выйдете за нас замуж.

— Можешь передать королеве, что мы не станем нарушать договоренность, — гордо выпрямившись, произнесла Эли.

— Я рад. — Вольдемар подошел ближе к ней. — По поводу брачной ночи можешь не волноваться.

— Спасибо, — тихо ответила Элоиза, прикоснувшись к рукаву его рубашки. Мужчина воспользовался моментом и накрыл её ладошку своей рукой. Он почувствовал, как она вздрогнула. С горьким вздохом он отпустил девушку. Эли не стала больше испытывать судьбу.

Эмма попыталась пройти мимо Леонида, но он загородил ей путь и стал надвигаться на девушку. Она отступила назад и вновь попала в плен.

— Куда же ты так торопишься?

— Мне нужно поговорить с сестрой, — поспешно ответила Эмма. Она старалась не обращать внимания на сладкую истому, разлившуюся по всему телу. Она старалась не обращать внимания на его мужественный вид и сердитый взгляд.

— К сестре? — насмешливо спросил Леонид. Он отстранился от девушки, пропуская её. Эмма размышляла, как ей поступить. Она могла пройти мимо него, но для этого ей придётся прикоснуться к нему. Если же она останется, то… Девушка решила проскользнуть мимо него.

Леонид передумал отпускать её, когда она коснулась его руки. Он схватил её охапку и прижал к себе. Мужчина не стал долго раздумывать и страстно поцеловал несчастную пленницу.

Эмма подумала, что это отличная возможность отомстить ему за то унижение, что он причинил ей. Она пыталась остаться равнодушной к его чарам, но это было очень трудно сделать. Он умело пользовался своей властью, вырвав из её груди хриплый стон. Эмма поняла, что её тело предаёт её и сдаётся. Разумом она понимала, что должна бежать, да вот тело жаждало его прикосновений. Она решительно попыталась оттолкнуть его от себя. К её удивлению он с лёгкостью поддался.

— А ты многому научилась, — прокомментировал её холодность Леонид. Он внимательно оглядел девушку с ног до головы и отступил на шаг.

— Никогда ко мне не прикасайся, — медленно произнесла Эмма, чётко произнося каждое слово.

— Это выше моих сил, — простонал Леонид. — Надеюсь, ты согласишься быть моей после свадьбы.

— Но я выхожу замуж не за тебя!

— Мне это не мешает, — весело произнёс мужчина, ослепляя её своей улыбкой. Его губы превратились в тонкую полоску, когда он почувствовал, как её маленькая ладошка отпечаталась на его щеке.

— Я не стану обманывать мужа, даже не желанного, — гордо произнесла девушка. Она

выпрямилась во весь рост и поспешила скрыться.

Эмма в ужасе закрыла глаза. Что она наделала?

Леонид приложил руку к щеке. Он удивленно смотрел на удаляющуюся маленькую девушку. Он резко обернулся на шум.

— Узнал, что хотел? — насмешливо поинтересовался Николас, переступая через скамейку.

— Она будет верной женой, — задумчиво произнёс Леонид.

На самом деле королева не звала сына. Принц все это время прятался в тени беседки. Он всё слышал.

Эмма поспешила спрятаться в спальне. Там же она и нашла свою сестру. Девушка села на кровать рядом с Элоизой.

— Чем займёмся? — весело поинтересовалась Эмма.

— Всё равно, — равнодушно протянула Эли.

— Что произошло?

— Ничего, — буркнула девушка.

— Так, вставай! Я тебя сюда притащила, мне и разгонять твою грусть. За пределы замка выходить без сопровождения нельзя. Нам такого сопровождения не нужно, поэтому мы должны найти, чем заняться в замке.

— И чем же?

— Да хоть на кухне помогать будем!

Элоиза рассмеялась:

— Ты думаешь, нам позволят?

— Ты думаешь, нет?

— Мы ведь невесты принцев.

— И что? Нам что теперь со скуки подыхать? И сидеть в четырёх стенах?

— Зачем ты так?

— А как по-другому? Что изменилось? А я тебе скажу, н-и-ч-е-г-о! — Эмма встала с кровати. — Неважно, что мы выходим замуж против воли. Принцы вроде как не такие как показалось нам вначале. Подумаешь, мы не узнаем каково это быть любимой, зато у нас появятся дети, которых мы точно будем любить.

— Пойдем в сад что ли?

— Только не в сад. — Быстро запротестовала Эмма. — Давай лучше посетим деревню.

— Так ведь за нами будут наблюдать, — напомнила Эли.

— Ой! Совсем забыла, тогда давай разыщем Розу. Может она подскажет что-нибудь.

Не успели девушки выйти из спальни как наткнулись на принцев с королевой.

Глава 17

— Вас-то мы и искали, — приветливо произнесла Стефания.

— З-зачем. — Эли стала беспокоиться о том, что королеве каким-то образом удалось узнать о её поцелуе с Леонтием.

— Мы хоти отправиться в город. Присоединяйтесь.

— Спасибо, — вежливо отозвалась Эмма. Меньше всего она хотела ехать с королевой. Но ничего не поделаешь. Приглашение скорее походило на приказ и придётся подчиниться. С трудом переставляя ноги, девушки спустились вслед за мужчинами и Стефанией.

К ним подвели лошадей. Сёстры думали, что они поедут на автомобиле, но им предстояла верховая прогулка.

— Я узнал, что тебе понравилась Дикарка, — мягко произнес Николас, беря поводья кобылы из рук Леонида.

— Да, — несмело ответила Эмма, не зная, какого ответа он ожидал от неё.

— Это мой свадебный подарок тебе.

— Мне? Ты даришь мне лошадь? Но мне нечего тебе подарить.

— Моя дорогая, в нашу первую ночь ты сделаешь мне подарок, — хрипло произнёс мужчина, понизив голос, чтобы Стефания его не услышала.

Эмма услышала утробное рычание Леонида. Девушка не смела оглянуться и посмотреть на него.

— Нам нужно переодеться, — пробормотала Эли, когда к ней подвели Звёздочку.

— Не задерживайтесь долго, — мягко попросила Стефания.

Сёстры поспешили в комнату, чтобы переодеться в очередной раз. Эли выбрала шёлковую

блузку малинового цвета и белые брюки. Комплект дополнили высокие сапоги для верховой езды. Волосы девушка уложила в корону вокруг головы.

Эмма сменила платье на любимый костюм песочного цвета и заплела волосы в косу.

— Замечательно выглядите, — произнесла королева.

— Спасибо.

Сёстры ожидали, что сесть в седло им помогут Леонид с Леонтием, но они этого не стали делать. Вместо них к ним подошли принцы. Девушки удивлённо переглянулись, поскольку седла были женскими, и ехать придется боком. Эмма запротестовала. Она желала ехать по-мужски, сжимая бока кобылы.

Николас отшатнулся от девушки. Эмма заметила, что его лицо приобрело таинственное выражение, а ярко-голубые глаза приобрели неведомые ей до этого блеск. Девушка перевела взгляд на Леонида. У него было похожее выражение. Мужчина поторопился отвернуться. Королева усмехнулась.

Эли тоже попросила сменить седло, объяснив своё поведение тем, что она не хотела свернуть себе шею. Стефания согласилась, и им пришлось вновь ждать. Сёстры почувствовали за собой вину за промедление. Они уже хотели отказаться от поездки, как к ним подвели лошадей.

Девушки поблагодарили принцев за помощь. Компания из семи человек отправилась в путь. Леонтий ехал впереди, рядом с ним его брат. Затем королева. Принцы ехали рядом с девушками. Эли обернулась, услышав позади себя топот. Она увидела всадников.

— Не волнуйтесь, моя дорогая, они с нами.

— Я не волнуюсь, а стоит?

— Нет, — напряжённо ответил мужчина.

— Ты ничего от меня не скрываешь?

— Ничего не скрываю.

— Я могу тебе верить? Ты меня не обманываешь?

— Конечно, ты можешь мне верить, — улыбнулся Вольдемар, приблизившись к ней и положив руку ей на бедро.

Вместо ответа Эли положила ладонь поверх его руки, осторожно убирая её. Она не хотела его обидеть, ведь совсем скоро они должны были пожениться. Девушка виновато улыбнулась. Вольдемар рассмеялся. Эмма заметила, что Леонтий напрягся в седле и выпрямился.

Спустя некоторое время до Элоизы дошло, что он не полностью ответил на её вопрос. Она хотела с ним поговорить по этому поводу, но увидела, что кобыла сестры встала на дыбы, а затем, резко повернув направо, помчалась со всей скорости. На раздумья не было времени. Девушка резко дернула поводья и направила Звёздочку вслед за Дикаркой. Она не хотела оставлять сестру одну. К её удивлению, спокойная кобыла оказалась довольно резвой. Но она всё равно не могла догнать Дикарку.

Эмма скакала рядом с Николасом, но мысли были сосредоточены на Леониде. Она не могла дать определения их отношениям. Были ли у них вообще отношения? В какой-то момент кобыла перестала ей подчиняться, и ей пришлось её немного пришпорить. В следующую секунду Дикарка встала на дыбы и резко, повернув, помчалась. Эмма не смогла позвать помощь, поскольку совершенно не ожидала, что кобыла выйдет из-под подчинения. Все её силы были направлены на то, чтобы сохранить равновесие и не выпасть из седла. Когда девушка почувствовала, что не вывалиться, а кобыла немного замедлила ход, она попыталась её остановить. Но Дикарка не желала сдаваться.

Эмма слышала, что её зовет сестра, но не могла обернуться, чтобы посмотреть насколько она близко, чтобы помочь ей остановить кобылу.

Элоизе никак не удавалось догнать Эмму. Девушка удивлённо моргнула, когда рядом с ней оказался Леонтий. Он перехватил поводья и попросил девушку остановиться. Элоиза его послушалась. Она обрадовалась, когда он сообщил, что Леонид догонит Эмму.

Эмма с трудом справлялась с Дикаркой. Она попыталась успокоить кобылу словами, когда рядом с ней оказался Леонид.

— Спасибо, — благодарно выдохнула девушка. — Не знаю, что с ней случилось.

— Возможно, она испугалась. Ты в порядке?

— Конечно. Вижу ты на жеребце принца.

— Пришлось поменяться, чтобы догнать вас.

— Тогда понятно.

— Нужно осмотреть кобылу.

— Конечно. — Эмма легко спрыгнула. Она была рада оказаться на твердой земле, после бешеной скачки.

— Дикарка ничего не повредила. Можем отправляться в замок.

— Как вам удалось нас догнать? — задала интересующий её вопрос Элоиза. Она внимательно посмотрела в красивые глаза Леонтия. Девушка затаила дыхание. Мужчина выглядел потрясающе на чёрном жеребце. Мускулистые длинные ноги в затянутые в чёрные джинсы привлекали

её внимание каждый раз, когда он шевелился. Сильные руки уверенно держали поводья.

— Пришлось поменяться с принцами лошадьми. Их жеребцы лучшие.

— А где же принцы? — Эли обернулась. И только теперь поняла, какую ошибку совершила. Лицо Леонтия посуровело.

— Принцы с королевой должны прибыть в город на праздник. Королева просила проводить вас до замка, — холодно произнёс мужчина.

Элоиза хотела провалиться сквозь землю. Неловкое положение спасла Эмма, вовремя появившись.

— Уж не знаю, что с ней приключилось, — попыталась оправдаться девушка. — Нам придётся вернуться.

— Я этому только рада, — улыбнулась Эли. Молодые люди не спеша отправились в замок. Они не стали пускать лошадей рысью, давая им возможность отдохнуть от скачки.

Как только они приехали в замок, мужчины помогли девушкам спешиться. Элоиза была разочарованна. Леонтий не обратил никакого внимания на неё. Девушка вздохнула. А чего она ожидала после того, что она сделала? Неужели она думала, что и в дельнейшем будущем Леонтий станет соблазнять её? Неужели она этого хотела? Эли покачала головой.

Эмма была занята мыслями о кобыле. Она решила навестить лошадку чуть позже. Сейчас ей нужно принять ванну и хорошенько расслабиться после бешеной скачки. Её сердце до сих пор плясало где-то в районе пяток.

— Что случилось с кобылой? — серьёзно спросил Леонтий. — Она хоть у нас и не долго, но я уверен, что её что-то спровоцировало.

— Ты прав, брат. У неё небольшая ссадина на бедре. Кто-то выпустил дротик, чтобы испугать Дикарку.

— Может ли так быть, что этот самый дротик был предназначен для принца?

— Всё возможно. Девушкам говорить об этом не стоит. Не нужно их волновать.

— Я тоже так думаю.

Мужчины замолчали, помня о том, что и у стен есть уши. Они принялись усердно чистить лошадей. Леонид с особой осторожностью и нежностью обращался с Дикаркой. Бедняжка сегодня натерпелась. Впрочем, как и её всадница. Он восхищался выдержкой девушки. Они ни разу не запищала, от страха не потеряла сознание. В общем, держалась молодцом. Мужчина с содроганием подумал о том, как бы кобыла отреагировала на пронзительные крики.

Эмма обернула мокрые волосы полотенцем и вышла из ванной комнаты.

— Чем ты обеспокоена? — девушка запахнула халатик.

— Ничем, — грустно вздохнула Элоиза.

От дальнейших вопросов её освободил стук в дверь. Эли пошла открывать.

— Принцы передали вам подарки, — вежливо произнесла Веста, внося в спальню цветы.

— Спасибо.

— Платья прибудут после обеда.

— Спасибо, Веста.

Девушка вышла из комнаты и сёстры переглянулись.

— Должно быть свадебные, — задумчиво произнесла Элоиза.

Эмма застонала. Она не хотела никакого торжества. Девушка с ужасом подумала о количестве гостей, которые прибудут на свадьбу.

— Нужно будет расспросить у принцев, где состоится свадьба, — решительно произнесла Эли. Она стала одеваться к обеду. Эмма последовала её примеру.

За обедом присутствовала лишь королева. Девушки удивленно переглянулись, но не стали спрашивать, куда пропали принцы и Лия.

Элоиза нахмурилась. Разве она не должна была присутствовать на празднике в городе?

— Что же вы не едите? — поинтересовалась Стефания. Девушки как по команде положили столовые приборы.

— Извините, нам что-то не хочется есть.

— Предсвадебное волнение? Я вас понимаю.

— Где состоится свадьба? — тут же спросила Эли.

— В церкви.

— Сколько будет присутствовать людей?

— Немного, человек пятьсот. Только родные и хорошие знакомые. После церкви будет торжество и на него смогут прийти все желающие. Вы сами можете выбрать человека, который поведет вас под венец.

— Конечно, церковь будет уже украшена, — вздохнула Эмма. Она с грустью подумала о том, что они не примут участия в своей собственной свадьбе.

— Вы всегда можете, исправить, то, что вам не понравиться.

— Даже платья?

— Нет, платья должны остаться без изменений, — строго, но мягко произнесла Стефания. — Завтра я покажу вам место, где будет проходить свадьба. Подумайте и решите, что бы вы хотели.

— Конечно. Спасибо вам.

Сёстры выпили кофе и встали после того, как ушла королева. Девушкам ничего не оставалось сделать, как поднять в спальню. Эли остановилась у порога, Эмма налетела на сестру и случайно втолкнула её в комнату. Она хотела спросить, почему она остановилась, но тоже замерла. На их кроватях лежали шикарные белые наряды. Сёстры с осторожностью подошли к ним и стали разглядывать. Они боялись к ним прикоснуться, поскольку платья выглядели слишком воздушными и нереальными. Они были украшены тончайшим кружевом очень похожим на паутину, в которой запутались одновременно и снежинки, и роса.

— Вы уже пришли? Отлично. Заходите девушки, — скомандовала Роза. — Сейчас будет примерка. После неё будет решено, что нужно будет изменить.

Сёстры были слишком удивлены, чтобы сопротивляться. С них сняли одежду, и надели тончайшие шелковые сорочки, затем последовала очередь корсета и нижней юбки. Только после этого на них надели платья. Девушки не могли видеть себя в зеркале, но они видел друг друга. Оба платья имели низкий V- образный вырез, скрытый тонким кружевом. В длинных рукавах были прорези для рук.

Свадебные наряды в доработке не нуждались. Они сидели идеально.

— Фата еще не готова, но она будет такой же воздушной, как и платье. Туфли прибудут на следующей неделе.

— Спасибо Роза, — отозвалась Эли.

Женщина попросила девушек забрать платья и удалилась.

— Жаль только, что мы выходим замуж не по своей воле, — тихо пробормотала Эмма. — О таких нарядах можно было лишь мечтать. Элоиза, молча, с ней согласилась. Она тоже так считала. Но красивое платье не повод, чтобы выскакивать замуж за первого встерчного-поперечного.

Глава 18

На следующий день Стефания повезла сестёр в церковь, как и обещала. Для этого им пришлось сесть в шикарный черный лимузин. Девушек смутила такая роскошь.

— Не волнуйтесь, мои дорогие, скоро вы привыкнете ко всему этому.

Церковь, в которой они должны были выйти замуж, раздосадовала их ещё больше. Она была слишком красивой и величественной. Стефания подхватила сестёр под руки и потащила за собой. Уже внутри здания к ним присоединилась дизайнер. Ею оказалась довольно молодая стройная девушка небольшого роста в строгом костюме. У неё были длинные тёмные волосы, уложенные в сложную прическу. В целом она производила приятное впечатление и вызывала доверие. Возможно из-за того, что у неё были огромные голубые глаза, в которых светился искренний интерес и желание подарить сказку. А возможно, потому, что она была профессионалом своего дела.

Девушка подробно объяснила, что и где будет стоять, какими цветами будет украшен проход. Дизайнер позаботилась даже об освещении на улице.

Сёстры лишь выбрали посуду, из которой будут есть гости, и свадебный торт. О меню позаботилась королева.

— Вам нравится?

— Да, ваше величество, — отозвалась Эли. Она постаралась вложить в голос больше энтузиазма, чем чувствовала.

— Я просила называть меня по имени, — с улыбкой на губах произнесла женщина.

— Как скажете Стефания, — улыбнулась Эмма.

— Отлично. Теперь мы можем ехать домой.

Эмма хотела погулять по городу, но не решилась просить королеву об одолжении. Она не хотела, чтобы Стефания оставалась с ними.

Эли с несчастным видом села в автомобиль. Она поняла, что сестра испытывает такие же противоречивые чувства, как и она. С одной стороны она была рада тому, что платья, церковь и всё остальное было идеально. Но с другой стороны она не хотела выходить замуж за Вольдемара. Девушка задумалась над словами Хранителя и поняла, что была бы рада встречаться с Леонтием. Эли чуть не поперхнулась от такого открытия. Она, конечно, была рада видеть его, и целовался он чудесно. Да что таить от себя он великолепно целуется, так что дух захватывает от одной мысли о поцелуе. Элоизе всё же пришлось прочистить горло, поскольку она подумала о том, каким прекрасным могло бы быть всё остальное. Но, к сожалению, она об этом не узнает.

Эли повернулась к окну, чтобы Стефания не увидела отчаяния на её лице. Девушка с ужасом думала о предстоящей брачной ночи. Её не успокоили слова Вольдемара. Она всё равно беспокоилась. Эли с воодушевлением принялась думать о том, как ей её избежать.

Эмма внимательно присмотрелась к сестре. Она надеялась, что Эли обдумывает варианты их побега со свадьбы. Девушка очень на это надеялась, поскольку сама ничего придумать не могла.

— О чём задумалась, моя дорогая? — тихо обратилась Стефания к Элоизе, словно боясь прервать поток её мыслей.

— Ни о чём, ваше величество, — грустно отозвалась девушка.

— Стефания, — поправила её королева.

— Простите, Стефания, — мгновенно исправилась Эли. Эмма притихла, похоже, сестра ничего не придумала. Она понуро опустила плечи.

— Эмма, дорогая, тебя что-то беспокоит? Ты очень грустная.

— Не обращайте внимания. Это всего лишь предсвадебное волнение. Я хочу, чтобы все было идеально, — отозвалась девушка. Ей самой стало тошно от своих же слов. Ложь была настолько откровенной, что она поморщилась.

— По-другому и быть не может, — улыбнулась Стефания. — Я об этом позабочусь.

— Спасибо.

Эмме показалось, что обратный путь занял гораздо больше времени. Сидеть рядом с мило улыбающейся королевой становилось с каждой минутой всё труднее. Сёстры с облегчением увидели стены замка.

Стефания видела, что девушка не терпелось выбежать из автомобиля. Она старалась сдержать улыбку. Женщина понимала, что девушки не совсем примирились со своей судьбой. Она опасалась, что они выкинут какой-нибудь фокус, который может расстроить свадьбу.

Сёстры вошли в холл и замерли. На них смотрели принцы. Девушки помялись некоторое время у входа, а затем недоумённо переглянулись. Принцы покрасили волосы в чёрный цвет.

— Зачем вы это сделали? — ошарашено спросила Элоиза. Эмма так и стояла с открытым ртом. Ей с большим трудом удалось его захлопнуть.

— Мы подумали, вам должно понравиться, — ухмыльнулся Вольдемар, проведя рукой по густым волосам.

— Не то, чтобы сильно понравилось, — промямлила Эмма. Она замолчала, когда сестра толкнула её локтем в бок. Николас громко рассмеялся.

— Извините. Нам нужно отойти и поговорить, — неуверенно пробормотала Эли, потянув девушку за руку.

— Конечно, — сладко улыбнулся Николас.

— Ты думаешь о том же? — спросила Эмма сестру, когда они оказались в своей спальне.

— Наверно снова решили сменить имидж, — вздохнула Эли. — Только вот зачем так кардинально?

— Мне нужно прогуляться.

— Тебе мало было поездки?

— Ты идёшь?

— Иду, — обреченно вздохнула Эли.

Сёстры Жарские пошли на конюшню. Но, ни Леонида, ни Леонтия там не встретили.

— Куда же они подевались?

— Вы кого-то ищете? — обратился к ним молодой человек.

— Мы хотим поехать на озеро.

— Подождите минутку. Я позову братьев.

Сёстрам ничего не оставалось, как ждать. Молодой человек вернулся один.

— Они просили подождать их. Дело в том, что у них сегодня выходной.

— О! Тогда мы отложим прогулку. Что же вы нам раньше не сказали?

— Ничего не нужно отменять, — раздался за их спинами сочный голос Леонтия.

Эмма вздрогнула. Она не ожидала, что братья подкрадутся сзади.

— Замечательно, — надменно ответила девушка.

Леонид заскрежетал зубами. Он не понимал, почему она так себя ведёт. Мужчина поджал губы и направился к лошадям. Ему предстояло оседлать животных, чтобы отправиться в путь. Сначала он хотел научить Эмму седлать кобылу, но потом передумал, подумав, что она может сбежать из замка. А ему это было совершенно не к чему. Он не хотел потом оправдываться перед королевой и королём. Занятый своими мыслями он не заметил, что Эмма пристально наблюдает за его действиями. Он и не догадывался, что она учиться, просто наблюдая за тем, что он делал.

Эмма была очарована действиями Леонида. Ей нужно было сосредоточиться на том, что он делал и как, а не наблюдать как перекатываются стальные мышцы под белой футболкой. Ей совершенно не нужно было желать прикоснуться к вздувшимся венкам на его руках. Девушка отвела взгляд в сторону, поскольку заметила, что за ней пристально наблюдает её сестра. Она пожала плечами и отвернулась.

Эли понимала свою сестру как никогда. Она тоже не могла отвести взгляда от Леонтия. Ей это удалось с большим трудом. Она ненавидела и презирала себя за слабость, которой не хотела подчиняться. Девушка понимала, что тело поступает, так как хочется ему, а не её разуму. Элоиза потёрла вдруг вспотевшие ладони. Она попыталась успокоить бешено бьющееся сердце.

— Лошади готовы, — громко произнёс Леонтий. Девушка старалась не вздрогнуть от его голоса. Она не ожидала, что всё уже готово. Но вместе с тем обрадовалась. Теперь ей не придется наблюдать за его работой. Она с удовольствием запрыгнула в седло и натянула поводья. Звёздочка сегодня была не в духе. Она не сильно обрадовалась предстоящей прогулке в отличие от её хозяйки. Эли догадывалась, что Вольдемар подарит ей кобылу, в точности как это сделал Николас. Она была этому очень рада, поскольку привязалась к этой серой лошади с белыми носочками.

Эмма напряженно сидела в седле. Рядом скакал Леонид. И он не был рад прогулке. Девушка почувствовала за собой вину. Она хотела знать, чем они занимались до того как они захотели прогуляться. Но она не решалась спросить его об этом. Слишком мрачным он выглядел для разговоров. Её напряжение передалось и Дикарке.

— Не натягивай сильно поводья, — раздражённо выплюнул Леонид, бросив на девушку сердитый взгляд. Мужчина тут же пожалел о резких словах. Ему захотелось утешить поникшую Эмму. Но он не мог этого сделать. Она не примет от него сочувствия.

Эмма гордо выпрямилась в седле. К её счастью она увидела знакомую речку. Девушка с облегчением вздохнула. Она хотела избавиться от общества Леонида, но он как назло далеко от неё не отъезжал.

Эли не дождалась помощи от Леонтия, как обычно это делала. Она не хотела лишний раз поддаваться соблазну оказаться в его объятиях. Девушка легко спрыгнула. Она усмехнулась про себя, когда услышала, как недовольно хмыкнул мужчина.

Леонтий хотел как-то сгладить возникшую неловкость, но не знал как. Он слез с коня и пошёл за девушкой, которая подошла слишком близко к речке.

— Я… — молодые люди замолчали. Они попытались заговорить одновременно. Элоиза слабо улыбнулась. Леонтий ответил ей такой же слабой улыбкой.

— Давай ты, — несмело предложила девушка.

— Не стоит так близко стоять. Это опасно.

— Почему? — удивилась Эли, с опаской взглянув на берег. Он казался спокойным и безмятежным.

— Это спокойствие очень обманчиво.

— Почему?

— Вот допустим эти цветы, — Леонтий указал рукой на маленькие белые цветочки. — Все считают, что они растут на берегу, но это не так. На самом деле эти цветы растут в воде, как и трава рядом с ними. Многие были обмануты и погибли совершенно случайно. Когда попадаешь к ним в плен… Корни оплетают тело и из этой паутины, потом не выбраться.

— И нет никакого способа?

— Есть один, но для него нужен нож. Необходимо перерезать корни. Но, к сожалению, растение погибает после этого. А оно очень редкое. Растёт только в этом месте, — грустно произнёс мужчина. — Теперь ты говори.

— Я думала о том, что было бы хорошо научиться плавать.

— Если хочешь, я помогу тебе.

— Спасибо, это было бы здорово. — Элоиза пискнула, когда её руки коснулась что-то холодное и мокрое. Она боязливо опустила взгляд и облегченно вздохнула, увидев Чака. Девушка мягко пожурила пса.

— А ты откуда? — удивлённо спросил Леонтий, погладив кобеля между ушами. — Вновь сбежал?

— А он уже сбегал?

— И не один раз, — улыбнулся мужчина. — Понятия не имею, как он это делает.

— Может твой помощник забыл закрыть вольер? — несмело предположила Эли.

— Возможно, — задумчиво протянул Леонтий.

Эмма несмело подошла к воде. Она убеждала себя, что ничего страшного в этом нет. Девушка остановилась, не доходя до берега. Она не смогла себя убедить подойти еще ближе хотя бы на метр. Эмма присела на корточки, а затем и вовсе легла на траву, не пожалев свой костюм.

Эмма закрыла глаза и подставила лицо яркому солнцу. Совершенно неожиданно она представила, что её лица касается вовсе не солнце, а теплые нежные губы Леонида. Вот она наклоняется и целует её веки, щёки, нос. Теперь он нежно и легко касается её губ. Затем ласкает шею.

В то время как девушка предавалась сладким грезам, Леонид занимался лошадьми. Он сложил седла у камня. А затем посмотрел на девушку. У него захватило дух от счастливого мечтательного выражения её милого личика.

Нереальная картина настолько увлекла девушку, что Эмма тихо застонала. Она открыла глаза, когда на неё упала тень.

— Отойди, пожалуйста, — тихо попросила девушка, в надежде, что он не догадается о чем, или о ком она грезила несколько секунд назад.

— Тебе нужно искупаться.

— Почему ты так решил? — надменно спросила Эмма, закрыв глаза. Она тайно надеялась, что он не заметил её сладостного стона.

— Ну, или хотя бы перебраться в тень, — примирительно предложил Леонид.

— Еще чего? — огрызнулась девушка. — Мне и здесь удобно.

— Сожжешь кожу. Я уверен, что королева не одобрит покрасневшей кожи в день свадьбы.

— Почему тебя это так волнует? — не сдержалась Эмма. Она нехотя открыла глаза и посмотрела на мужчину. Он стоял, широко расставив ноги и сложив руки на груди. Лица мужчины она не видела, поскольку он стоял спиной к солнцу.

— Почему бы тебе не искупаться? — вернулся к предыдущей теме Леонид.

— Я купальник не взяла, — едко заметила Эмма, вновь закрывая глаза.

— Можешь искупаться в нижнем белье. Мой брат не смотрит в эту сторону, а принцу я ничего не скажу, — безмятежно улыбнулся мужчина. Но девушка этого не видела, поскольку так и не открыла глаз.

Эмма, долго не раздумывая, привстала на локтях и посмотрела в его красивое лицо, прищурив красивые серые глаза.

— Да я бы даже не разделась при тебе если стояла жуткая жара, а я бы была в корсете и сапогах, — надменно заявила Эмма, презрительно оглядев его с ног до головы.

— Не стоит так говорить, — тихо предупредил её мужчина.

— О да! Как же! И что мне сделаешь? Привяжешь камень к шее и бросишь в озеро? — усмехнулась Эмма, насмешливо склонив голову набок. Не успела девушка насладиться своей маленькой победой, как оказалась в воздухе. Её сковал жуткий страх. Она поняла, что он собирается бросить её воду. Она не могла ничего произнести, даже выдавить из себя жалкий писк. А помощь была так близка…

Эмма с головой погрузилась в воду. Длинная коса, словно коварная змея, оплелась вокруг шеи, пытаясь задушить её и утащить на самое дно. Ей приходилось бороться с водорослями и со своими волосами одновременно. Паника мешала думать, а воздух в лёгких заканчивался. Она потеряла всякую надежду на спасение.

Леонид вышел из себя и подхватил девушку. Она совершенно лишила его самоконтроля. Ярость застелила его взор. Он не думал о том, что делает. Мужчина бросил Эмму в воду и, резко повернувшись, удалился. Он прыгнул на жеребца и поскакал прочь. Леонид не слышал криков и лая собаки.

— О боже! Что он делает? Она ведь не умеет плавать! — отчаянно крикнула Эли, бросившись на помощь сестре. Она видела, что они разговаривали. И теперь корила себя за то, что не вмешалась. Леонтий повернулся на отчаянный крик девушки. Он не видел, что творилось у него за спиной. Мужчина пытался предупредить брата, но было уже поздно.

Эмма отчаянно сражалась с водой и волосами, но ей никак не удавалось всплыть. Девушка с ужасом обнаружила перед собой лохматого монстра. Затуманенным разумом она поняла, что это собака. Девушка рассмеялась бы от облегчения, если бы не была поглощена мыслью о спасении и не находилась глубоко под водой.

С отчаянием и облегчением Эмма ухватилась за мокрую шею животного. На берег ей помогли выбраться Элоиза и Леонтий. Девушка судорожно глотала воздух, всё ещё не веря в чудесное спасение. Она хрипло засмеялась, когда огромная мокрая псина стала вылизывать её лицо. Из-за шума в ушах она не сразу услышала то, что ей говорили.

Девушка с остервенением отбросила надоевшие волосы с шеи и упала на траву, стараясь отдышаться и сосредоточиться на том, что ей говорили.

— Ты в порядке? — обеспокоенно спросил Леонтий, приподнимая девушку за плечи.

— Да, — хрипло ответила Эмма. Она уловила заметную дрожь в его голосе. Девушка видела его побелевшее лицо. — Не волнуйся, я не скажу королеве о том, что твой брат хотел меня утопить.

— Я уверен, что он не хотел этого делать, — попытался оправдать поступок брата Леонтий. — Он не знал, что творит.

— Почему ты в этом так уверен? — набросилась на него Эли. — Да если бы не Чак…

Девушка зарыдала. Эмма подползла к сестре и стала её успокаивать. К этому моменту прискакал Леонид. Он не сразу понял, что произошло. Леонтий подскочил к нему и ударил в челюсть. Ни сказав, ни слова младший брат удалился.

Леонид, почесывая челюсть, направился к девушкам.

— Что ты ему сказала? — грозно сверкая глазами, обратился мужчина к Эмме.

— Да как ты смеешь к ней так обращаться? — разъярилась Эли, поднимаясь с колен.

Леонид невольно попятился назад.

— Ты пытался утопить мою сестру и ещё задаёшь такие вопросы? Тебе повезло, что Чаки вырвался из вольера и прибежал к нам вовремя! — кричала девушка, наступая на него. — Гадкий, мерзкий ублюдок! Не приближайся к ней! Ты меня понял? Тебе повезло, скользкий червяк, что сестра не станет говорить об этом королеве! На её месте я не была бы к тебе столь доброй и милой!

— Но… — Леонид попытался сказать хоть что-нибудь в свое оправдание, но ничего не смог придумать. Элоиза была права. Судя по жалкому виду Эммы, она действительно была в беде, а он как самый последний кретин бросил её. А хуже всего было то, что именно он был причиной её страданий. Ко всему прочему он нажил врага в лице Элоизы. Мужчина с горечью понял, что ни она, ни Эмма его точно не простят. Уж слишком сердитыми выглядели девушки.

Леонид хотел попросить прощения, но не решился сделать это сейчас. Для начала ему нужно помириться с братом. Мужчина направился к Леонтию, напряженно седлавшему лошадей.

— Ты понимаешь, что ты сделал? — не оборачиваясь, спросил мужчина.

— Прости, брат. Я не знал, что делаю. Она обладает удивительной способностью выводить меня из себя, — усмехнулся Леонид. — Я еще никогда не видел Элоизу столь сердитой. Обычно она очень сдержана.

— Ты шутить вздумал? — Леонтий медленно обернулся. — Ты понимаешь, что она могла утонуть?

— Я… Да. Извини.

— Тебе нужно не передо мною извиняться. Теперь я не уверен в том, что Элоиза захочет со мной разговаривать, — печально вздохнул мужчина. Он обошёл брата и принялся седлать Звёздочку. Леонид подошёл к Дикарке.

— Отойди от неё, — резко приказала Эмма сиплым голосом. — Я не хочу, чтобы ты приближался к ней.

— Ты ведь это не серьёзно? — усмехнулся мужчина.

— Вполне серьёзно. Я не хочу испытывать судьбу вновь. Ты ведь пытался меня уже утопить.

— Я ведь не знал, что ты не умеешь плавать!

— Даже если бы и умела, у тебя нет прав так со мной поступать, или с кем-либо другим! И в будущем обращайся ко мне на "вы", — гордо произнесла Эмма, вздёрнув подбородок. Она с трудом сглотнула набежавшую слюну. Горло нещадно болело. Лёгкие с трудом вдыхали необходимый воздух.

Леонид попытался прикоснуться к ней, но девушка, шатаясь, отошла от него. Мужчина внимательно посмотрел в её холодные серые глаза. Она привела себя в порядок, насколько это было возможно. В волосах больше не было водорослей, а на одежде ила. Под жарким солнцем одежда немного высохла.

— Как скажете принцесса.

— Так-то лучше. А теперь отойди от лошади, — приказала Эмма.

— Но как же… Принц приказал мне охранять вас, — напомнил Леонид.

— Вот именно. Охранять, а не топить. Не волнуйся, я порошу Николаса об услуге.

Мужчина подчинился. Эмма понимала, что помощи от Леонтия не дождется, поскольку он был занят кобылой Элоизы.

— Ты поедешь со мной, — выручила её сестра.

— Это не безопасно, — вмешался Леонид.

— Куда безопасней, чем доверять тебе что-либо, — воинственно заявила Элоиза, обнимая сестру за плечи.

— Ты сам виноват, — пробурчал Леонтий, подходя к кобыле Эммы. Но он не успел взять седло, поскольку девушка, вырвавшись из объятий сестры, взяла его и понесла к кобыле. Мужчины были удивлены, как и сама Эмма. Она сама от себя такого не ожидала.

"Ну что ж, теперь придется самой справляться"- подумала девушка. Она постаралась не задумываться над тем, что и как делает. И у неё все получилось. Она умело оседлала кобылу, словно делала это сотни раз. Девушка с гордостью и радостью от выполнено дела вскочила в седло. Элоиза последовала её примеру. К её счастью кобыла успокоилась, и она смогла спокойно подъехать к сестре.

— Как тебе это удалось? — тихо спросила Эли.

— Сама не знаю, — честно призналась сестра.

— Это похоже не сороконожку.

— Какую ещё сороконожку? — удивлённо переспросила Эмма.

— На ту, у которой спросили, как она передвигается. Сороконожка задумалась и не смогла сдвинуться с места.

— Я похожа на сороконожку?

— Да нет же! Просто если бы ты задумалась, то ничего не смогла сделать, — объяснила Элоиза.

— Ладно, мы уже и так засиделись. — Эмма пустила кобылу в галоп. Она наслаждалась каждой минутой свободы. У неё словно выросли крылья за спиной. Она уже давно не ощущала такого упоительного чувства безграничного счастья и удовлетворения. А это было ей особенно необходимо, тем более после "приятного" купания.

Элоиза поспешила за сестрой, а за ними мужчины. Молодые люди не стали вмешиваться и просить их сбавить темп. Они были рады попасть домой раньше.

Девушкам не пришлось просить позаботиться о разгорячённых лошадях, поскольку братья слишком хорошо знали своё дело.

На беду Эммы у входа в замок их поджидала Роза.

— Батюшки! Девочка моя, что с тобой приключилось?

— Не волнуйтесь, я просто упала в речку.

— Ох, эти разбойники! Ну, я им покажу! Они ведь должны были предупредить насчёт цветов.

— Они и предупредили, — вмешалась Элоиза.

— Я просто захотела посмотреть их поближе. Это целиком и полностью моя вина. — Эмма совершенно не понимала, о каких цветах шла речь, но постаралась сделать убедительное лицо. — Если вы не возражаете, я бы хотела принять душ.

— Конечно, моя девочка. Конечно. — Роза удалилась, причитая на братьев.

— Я тебе потом объясню, — тихо произнесла Эли. Сестра лишь кивнула. Все её мысли занимал горячий душ.

Пока девушки поднимались в свою комнату, Элоиза рассказала ей о цветах.

— О! Теперь понятно, — вздохнула Эмма. Она с предвкушением блаженства направилась в ванную комнату.

К вечеру девушка слегла с высокой температурой. Бешеная скачка отнюдь не прибавила ей здоровья. Эмма отказалась от услуг Весты, которая предложила свою помощь. Да и Элоиза была категорически против.

Скрепя сердце Эмма стала принимать горькие лекарства, после визита врача. Она могла бы и подумать о том, что может заболеть, но не подумала. И теперь ей приходилось валяться в постели, в то время как Элоиза с позволения Стефании приводила библиотеку в порядок.

Эмма проболела неделю. Она не хотела никого видеть, поэтому сестра приносила ей еду, к которой она едва притрагивалась. Николас присылал ей цветы каждый день, впрочем, как и Леонид. Он несколько раз порывался с ней поговорить, но Эмма не хотела его слушать.

Леонид честно пытался поговорить с Эммой и извиниться, но она не хотела, ни видеть его, ни слушать. Цветы от него она тоже не принимала, но он об этом узнал лишь в конце недели. Элоиза тоже не хотела его слушать. Она открыто заявила, что это он виноват в том, что её сестра заболела. Можно подумать, что это он посадил её в седло с мокрыми волосами! Но такие мысли отнюдь не облегчали его совесть. Леонид в действительности чувствовал себя виновным в болезни Эммы.

Глава 19

Приближался мрачный и тоскливый день свадьбы. Девушки старались приободриться и воодушевиться. Но чем больше они не хотели, чтобы этот день настал, тем быстрее летело время.

— Какой кошмар! Я этого не вынесу! — Эмма носилась по комнате, заламывая руки. Она болела ровно неделю. Девушка мечтала вновь заболеть, но ничего не получалось. Она считала, что если заболеет вновь, то свадьбу отменят. Но, ни она, ни Элоиза не заболели. Ко всему прочему, день выдался чудесным, и не было ни одной причины, даже самой незначительной, чтобы отменить столь знаменательное событие.

Утром пришла Роза и сообщила, что до самого бракосочетания девушки не увидятся. Сёстры попросили минутку времени, и вот теперь Эмма бегала по комнате, как ужаленная, а Эли спокойно сидела на кровати, скрестив руки и ноги.

— Зачем нас разделять? — возмущённо спрашивала девушка у сестры.

— Не знаю, но тебе стоит успокоиться.

— Я спокойна! — огрызнулась Эмма и тут же стала извиняться.

— Тебе стоит смириться, как и мне, — тихо произнесла Элоиза.

— Время не ждет, — напомнила Роза. Женщина кивнула двум девушкам, пришедшими с ней. Они взяли сестёр под руки и вывели из комнаты.

— Все ваши вещи перенесут в комнаты принцев, — весело произнесла Роза.

— Я не желаю, чтобы в моих вещах копались! — возмутилась Элоиза.

— Мы сами займемся этим после свадьбы, — добавила Эмма.

— Но…

— Роза, будьте добры проследите за тем, чтобы ни одна вещь не покинула эту комнату, — мягко, но настойчиво произнесла Элоиза. Она корила себя за вспышку гнева.

— Конечно, — неохотно согласилась женщина. Она неодобрительно покачала головой.

Эли привели в небольшую комнатку. Справа от неё была дверь. Она была закрыта и девушка подумала, что там ванная комната. Слева находилась узкая деревянная кровать, но которой лежало свадебное платье, воздушная фата и туфли. На столике у окна лежал букет невесты из красных роз. Цветы были обвязаны зеленой лентой.

Эли резко обернулась, когда за ней захлопнулась деверь, и щёлкнул замок. Затем она услышала разговоры за дверью слева от себя. Девушка хмыкнула и, сложив руки на груди, стала ждать.

Через несколько минут к ней вышла женщина с седыми волосами.

— Вы еще одеты? — удивилась она.

— Одета? — Элоиза склонила голову набок. — Но ведь свадьба через пять часов.

— Нужно вас искупать и приготовить.

— Я не рождественский гусь, чтобы меня готовить. И спасибо, я уже приняла душ.

— Так не годиться. По традиции невесту принца умывают и причесывают семь женщин.

— Ну уж нет! Я не собираюсь раздеваться перед вами или ещё кем-либо! И уж тем более, чтобы меня мыли! Вы вообще подумали о том, ЧТО сказали?

— Я предполагала, что сопротивляться станет Эмма, а не ты, — произнесла Стефания. Она тоже была в той комнате.

— Ваше величество, если вам так важно, чтобы я приняла ванну, я приму её. Но одна, без свидетелей, — настойчиво произнесла девушка.

— Пойми и ты меня. Я хочу, чтобы мои сыновья были счастливы. А выполнение традиций этому только способствует.

— Вы с самого начала знали, что мы не желаем выходить замуж. Поэтому уж извините, я не стану раздеваться и принимать ванну в присутствии других женщин.

— Разденьте её и выполняйте свою работу, — приказала Стефания.

— Если вы попытаетесь это сделать, хуже будет только вам, — предупредила девушка, вытянув руку вперед. — Я с вами посчитаюсь, если не сегодня, то завтра.

Женщины призадумались и остановились.

— Выполняйте свою работу, — приказала королева, не обратив внимания на слова девушки.

Эли гордо выпрямилась:

— Может вашим нравственно распущенным, грубым чурбанам и нравиться выставлять на всеобщее обозрение свой мелкий отросток, чтобы удовлетворить свою гордость и похоть, но мне это не по нраву.

Стефания внимательно посмотрела на девушку. Она не стала отменять приказ, поскольку знала, что Элоиза только хорохориться. Королева величественно покинула комнату. Женщины с ужасом смотрели на воинственно настроенную невесту.

Эли посмотрела на женщин и тихо произнесла:

— Я вас запомнила.

— Мы ведь всего лишь выполняем приказ.

— Против моей воли. — Девушка поджала губы. На данный момент ей придется подчиниться. Она старалась не горбиться и не морщиться. На все вопросы женщин она упорно молчала.

Сначала её вымыли в деревянной ванне с душистыми травами. Она почувствовала приятное расслабление, но старалась подавать вида. Её постоянно спрашивали о самочувствии, но она молчала. Затем ей удалили все лишние волосы и сделали расслабляющий массаж. После всех манипуляций её принялись одевать. К эт