/ / Language: Русский / Genre:sf_fantasy,

Ведьма и дракон

Надежда Башлакова

Ведьму от сожжения на костре спасает дракон. Между ними начинается некоторое противостояние, а затем завязываются дружеские отношения…

Башлакова Надежда

Ведьма и дракон

Выражаю благодарность моим друзьям и читателям, что находились рядом со мной и поддерживали на протяжении написания всего романа: Гладышевой Наталье, Васиной Екатерине, Даше, Самсоновой Юле, Барановской Юле, Мин Мари, Nataliel Fon Drago, М. Анне Николаевне, Козак Елене, Readeru и всем-всем, кто читал роман и ставил оценки…

Спасибо вам огромное, ребята!!! Я вас люблю!!! Не теряйтесь.

Часть 1: Друзья

Пролог

Люди со всех сторон кричали и шумели, находясь в постоянном движении. Кто-то просто поднимал руку, кто-то бросал в приговорённую камень, кто-то грозил кулаком. Никто не остался не у дел. Часто ли случается такое знаменательное событие? Ведь не каждый день на площади жгут ведьму. Воодушевление, радость и ожидание царило повсеместно. Народ с нетерпением ждал зрелища — единственное представление в сегодняшней скудной развлекательной программе.

Самой же ведьме было отнюдь не до развлечений. Молоденькая, ещё совсем девчонка желторотая, она стояла, привязанная к высокому деревянному столбу. А между тем как скоро разрастался гомон толпы, так же стремительно разгоралось пламя, что соскочило с факела и теперь безжалостно охватывало сухой хворост да солому, разложенные по кругу подле её ног. Оно стремилось как можно быстрее подобраться к хрупкой фигурке, находящейся в самом эпицентре окутывающего площадь дыма.

— Ведьма!

— Ведьма!

— Жги ведьму!

— Пали рыжую! — доносилось со всех сторон.

Девушка гордо вскинула хорошенькую головку, окаймлённую ярко-рыжими кудрями. Они сбегали по её плечам и спускались ниже худеньких бёдер, на треть скрывая от взглядов собравшихся простое чёрное платье, изрядно перепачканное кровью и землёй. Кое-где оно было порвано, и через неровные края дыр проглядывала мертвенно-бледная кожа, покрытая кровоподтёками. Видимо ведьму привязали к столбу не сразу же по поимке, а перед этим не удержались и порядком поиздевались над хрупкой зеленоглазой девчонкой.

Но какой бы гордый вид приговорённая не старалась сохранять, слёзы боли, унижения и обиды всё-таки проложили две мокрые дорожки на исцарапанных и покрытых пылью щеках. Но этим ли только они были вызваны?

Боль?! Могла ли ведьма испытывать боль? Наверное… Ведь, несмотря на колдовские способности, кровь её оставалась такой же красной, как и у любого другого живого существа. Она не меняла цвет на окрас платья девушки и подозреваемый цвет её души.

Обида?! Унижение?! Могли ли ведьме быть знакомы и эти чувства? Почему бы и нет. Вопреки своей связи с нечистым, девушка всё же оставалась человеком. У неё было две руки, две ноги, одна голова, да и все остальные пропорции человеческого тела полностью соблюдены.

Могла ли ведьма вообще испытывать хоть какие-то чувства? Любые, неважно какие именно. Без сомнения! Вот только какое это имело значение? Людям, что окружали её сейчас, совсем не было до этого дела, да, по всей видимости, и быть не могло.

И, правда, могла ли ведьма испытывать чувства? И мог хоть кто-нибудь испытывать их по отношению к ней?..

Очередной брошенный камень угодил девчонке в голову, чуть повыше виска. Не успела увернуться! А стоило ли? Может быть, оно и к лучшему? Пусть очередной удар положит конец её мучениям. Раз, и жизнь оборвалась, одним махом перерубился канатик судьбы. Но можно ли ей надеяться на такое везение? Наверное, нет. Не заслужила! Она всё же ведьма….

Стоял полдень. В небе ярко светило летнее солнышко, тёплое и ласковое. Но даже оно было не в силах успокоить приговорённую к смерти, приласкать.

А что до людей, так они и вовсе считали, что дневное светило должно жечь ведьму нещадно, почитай так же само, как и пламя святого костра. Так и стояла колдунья объятая дымом. Одинокая фигурка в центре бушующего огня…

Дым! Он застилал слезившиеся теперь уже не только от слёз, но и от его едкого вмешательства, глаза, проникал в лёгкие, мешал дышать. Жар обжигал со всех сторон, а сам огонь уже подкрадывался совсем близко, кусая за пятки и стараясь подпрыгнуть ещё выше.

Всё, это конец! Спасения ждать не откуда, свершаемое не остановить. Лишь бы жизнь скорее подвела итог, покончив разом со всеми радостями и горестями, что выпали на недолгую жизнь рыжеволосой ведьмы.

Вдруг люди зашумели особенно громко, а потом все разом замолчали. Лишь сучья продолжали трещать в безжалостных пальцах огня, не спеша добровольно отдаваться в его жаркие объятия себе на погибель. Солнце закрыла неясная тень, а вокруг костра разыгрался невообразимый вихорь. К чему бы это при столь ясной погоде?

Людская толпа взорвалась ревущей волной. Селяне с воплями принялись разбегаться в разные стороны.

Ведьма не успела опомниться, как что-то с силой рвануло столб, к которому она была привязана, вверх. Ещё рывок… Мгновение! Девушка стала медленно подниматься и над костром и над дымом и над недавними обидчиками.

Она подняла глаза вверх, пытаясь разглядеть сквозь резь в них хоть что-то. И на беду ей это удалось.

— Дракон! — беззвучно прошептали губы…

Огромный красный ящер грузно махал крылами, поднимаясь вертикально вверх. Поднявшись на достаточную для дальнейшего полёта высоту, он размеренно замахал перепончатыми крыльями, унося несостоявшуюся жертву недавнего кострища с собой. Кожистые лапы цепко обхватывали столб и привязанную к нему девушку.

— Что ж, поменяла шило на мыло, — прошептала ведьма. — Вместо того чтобы хорошо прожариться, придётся пройтись по пищеводу в живом и совершенно сыром виде.

Дракон издал некий звук, что-то неопределённое между фырканьем и хмыканьем. Девушка готова была поклясться, что ящер усмехнулся. Но она не смогла бы утверждать это под присягой, так как драконов отродясь не видела. Правда, мелкие ящерицы ей попадались на глаза не раз, как и любому сельскому жителю. Но ведь это не одно и то же!

Полёт оказался стремительным, но не долгим. Хотя это с какой стороны посмотреть. Расстояние, преодолённое крылатым ящером за несколько минут, ведьме не пройти и за несколько дней пешего пути.

Но как бы там ни было, дракон начал спуск. Летя по спирали, он опустился на небольшую площадку в горах. Вряд ли сюда можно попасть иным путем, как только будь то на крыльях или обладай хоть некоторыми знаниями и умениями в альпинизме. Дорога ведьмы назад, если она на таковую решится, могла закончиться с тем же результатом что и останься она на костре. Разве что только он наступил бы значительно быстрее и, вероятно, безболезненней, в виду скоропостижной кончины при приземлении на острые камни внизу. То есть, путь назад ей возможен лишь в одном случае. Если дракон добровольно и, что не маловажно, самолично спустит её с небес на землю грешную…

Приземлившись, крылатый ящер, надо заметить, весьма умело (возникает вполне обоснованный вопрос: он что, проделывал это уже не раз?!) подцепил когтём узел, освобождая запястья и стопы девушки от верёвки. К слову сказать, связана девица была на совесть. Во славу какого-то народного умельца, узлы не развязались даже, когда приговорённая к смерти находилась в состоянии невольного парения над землёй. Хотя дракон спасал ведьму не для того, чтобы она разбилась. Так что девушке вряд ли угрожало падение с высоты.

Освобождённая ведьма с подозрением и любопытством осмотрелась, усиленно растирая затёкшие и исцарапанные руки-ноги. Селяне постарались на славу, синяков у неё хватало по всему телу. Затем девушка перевела взгляд на спасителя.

О, он был прекрасен, этот крылатый ящер! Бесподобен! Ошеломителен! Неповторим!..

Дракон оказался огненным. От тела его исходил жар. Лёгкие язычки пламени плясали по кроваво-красной чешуе. Воротник из шипов окаймлял голову. Гребень начинался тут же и уходил к толстому хвосту по позвоночнику. Массивные лапы заканчивались длинными изогнутыми когтями. Да и белоснежные зубы были под стать могучему телу: огромны и остры. Захватывающее и пугающее зрелище! Особенно для того, кто стоит в каком-то метре от этой махины и в любой момент ожидает хищного рывка оскаленной пасти.

Сейчас величественный зверь изогнул длинную шею, вытянув её в сторону ведьмы. Чёрные немигающие глаза, в глубине которых плясали красные огоньки, внимательно рассматривали девушку. Пасть ящера распахнулась, демонстрируя внушительные размеры своего содержимого и ещё более пугая ведьмочку.

— Теперь ты меня съешь, да? — жалобно спросила девушка, по-своему оценив его жест.

Дракон снова хмыкнул, на этот раз уже вполне отчётливо.

— А тебе, я гляжу, этого так уж бы хотелось?

Ведьма опешила.

— Ты… ты разговариваешь?

— Тебя это удивляет? — небрежно передёрнул массивными плечами ящер.

— Немного. Я даже не знала, что драконы вообще существуют. Считала рассказы о них… то есть о вас, выдумкой.

Драконья бровь, сопровождаемая одним из шипов, плавно скользнула вверх.

— Прости! — тут же виновато добавила ведьма.

Ящер усмехнулся.

— То же самое я некогда думал о ведьмах. Называл вас простыми шарлатанками.

— О-о-о, — протянула девушка. — Теперь уже так не думаешь?

— Нет.

— И что же заставило тебя изменить мнение? — любопытство взяло верх над страхом.

— Потом как-нибудь расскажу… может быть. Так что, ты уж меня тоже прости.

Ведьмочка кивнула.

— Взаимные извинения высказаны и приняты… Спасибо! — добавила она после секунды неловкого молчания.

— За что? — опешил дракон.

— За то, что избавил от костра.

Ящер отмахнулся когтистой лапой, заставив ведьму с опаской отступить на шаг.

— Да всегда, пожалуйста. Не терплю запах жареного мяса, предпочитая использовать в своих целях сырое.

— Значит, ты всё же съешь меня! — убеждённо произнесла девушка, тяжко вздыхая.

— Что ты заладила, съешь, да съешь! — разозлился дракон, что всего минуту назад изволил шутить.

— Как ты, наверное, понимаешь, это является для меня жизненно-важным вопросом на данном этапе жизни, — невозмутимо пояснила ведьма, пожимая плечиками.

— Ну только если так, то не переживай по этому поводу. Я тебе не съем. Спешу заметить, люди не исконная драконья пища, — произнёс крылатый ящер. — Я использую тебя по более прямому назначению.

— Чевооо? — ошарашено протянула ведьма.

Дракон, вначале и не сообразивший даже, чем вызван такой всплеск отрицательных эмоций в голосе девушки, только теперь, кажется, начал что-то понимать.

— Ну у тебя и фантазия, моя дорогая! — ухмыльнулся он чересчур зубастым ртом.

— А разве это не твоя фантазия? О чем, по-твоему, я ещё могла подумать? — обиделась ведьма.

— Не знаю. Может быть, о том, что неплохо было бы поразвлечь меня какими-нибудь сказками. Знаю, в вашей ведьминской жизни столько всего происходит. Заговоры, привороты, отвороты, сглазы, порчи, проклятья и прочая чушь. Плюс ко всему этому сожжения, четвертования, колесования, повешения, утопления, обезглавливания и другие казни. И это я ещё молчу о ломанье пальцев рук, ног, о тисках, деревянном сапоге, дыбе и остальных пытках, — предположил дракон. — Ведь не зря же я, наверное, палил свою драгоценную чешую, когда вытаскивал тебя из того пекла, в котором ты оказалась. Рисковал собственной шкурой, весьма ценной, между прочим.

— Да ладно тебе, — не согласилась с его доводами совсем уж расхрабрившаяся ведьма. — Ни за что на свете не поверю, что огонь и дым могут причинить вашему брату хоть какое-то маломальское неудобство, не говоря уже о вреде.

Дракон неопределённо передёрнул массивными плечами с толстыми кожаными крыльями на них.

— Наверное, ты права, — кивнул он. — И всё ж не в этом суть. Ну, так что там на счёт историй? Расскажешь? Ведь теперь ты моя пленница и должна развлекать своего спасителя, дабы не быть и вправду съеденной в том или ином виде.

— Приехали. Из огня, да в полымя! — горько вздохнула ведьма.

— Могу вернуть и в огонь, если в полыме тебя что-то не устраивает, — весьма охотно предложил крылатый ящер.

— Нет! Не надо! — отчаянно замахала головой девушка. Она живо представила, как её кожа плавится на костре, уж ей-то с драконьей чешуёй в жизнь не сравниться, а вокруг беснуется в радостном ожидании разъярённая толпа. — Уж лучше в полыме. Ну, и какую историю тебе поведать?

— Любую, но интересную, можно даже забавную.

— Что я тебе менестрель какой-то или тётка из тысячи и одной ночи? — ворчливо вопросила ведьма, совершенно напрасно рассчитывая на снисхождение к своей скромной персоне.

Дракон в ответ на эти слова лишь склонил голову чуть набок, как бы признавая тем самым, что именно таковой он её и считает.

Девушке ничего не оставалось, как только сосредоточенно поскрести точёными пальчиками сморщенный веснушчатый носик.

— Ну, я даже не знаю с чего начать, — задумчиво пробормотала она.

— Наверное, с самого начала, — подсказал крылатый спаситель и ещё до того, как она что-то начала рассказывать, предложил. — И, может, всё же войдём внутрь пещер? Или тебе так уж нравится стоять здесь на морозце после испытанной ранее близости жара? Если так, то ничего против не умею. Я вообще-то здесь живу: не боюсь ни холода, ни жары.

— Нет, однако, — ведьма, что уже давно стояла обхватив себя руками, потёрла замерзающие плечи. — Если ты можешь предоставить мне место более тёплое, — она окинула страдальческим взглядом снежные вершины вокруг, — то я бы лучше остановила выбор на нём.

— Да, одета ты и в самом деле не по погоде. Это, вам матушка, горы, а не благополучные низины, где сейчас самый разгар знойного лета.

— Насколько помню, в гости я к тебе не напрашивалась, — огрызнулась девушка. — Сам меня сюда приволок, а теперь ещё в наряде не по сезону упрекает!

Дракон усмехнулся. Промолчав, он развернулся и несколько неуклюже на своих коротеньких полусогнутых лапах последовал в сторону виднеющегося невдалеке грота. Ведьма не отставала.

Тёмный вход вертепа поглотил их, не раздумывая.

Девушка старалась ступать вслед за новым знакомым, пытаясь не заблудиться в темноте. А таковая вероятность существовала. В этом мраке вполне могли быть всевозможные ответвления, тупиковые или не очень, сталагмиты, на которые не хотелось бы напороться, или сталактиты, о которые ещё меньше хотелось стукнуться головой, да и просто ямы, в конце концов. Между тем, следовать за спасителем оказалось совсем не сложно. Он издавал порядочно шума, шаркая ногами и пыхтя. Но, как бы то ни было, в темноте они оставались недолго.

Через какое-то время дракон выдохнул пламя, отчего ведьма непроизвольно дёрнулась в сторону (аллергия на огонь, появившаяся у неё с некоторых пор, давала о себе знать), и по обе стороны коридора стали один за другим зажигаться факелы.

— Ух, ты! Красота-то, какая! — восхищённо выдала девушка.

— Нравится?

— Ещё бы!

— Это всё пустяки, ты ещё не видела, что будет дальше, — дракон довольно ухмыльнулся и гордо двинулся вглубь своих владений.

Ведьма, уже совсем освоившаяся и ничуть не боявшаяся грозного спутника, вприпрыжку последовала за ним.

А дальше было вот что….

Взгляду девушки открылось большое помещение, назвать его пещерой просто язык не поворачивался. И сейчас в нём к самому своду медленно, но непреклонно поднимались стройные ряды зажигающихся один за другим факелов. Такое количество огней гостье ещё ни разу в жизни видеть не приходилось.

— Ну как, впечатляет? — осведомился дракон, стараясь скрыть гордость в собственном голосе.

— Просто слов нет! — заявила и в самом деле впечатлённая сим зрелищем ведьма.

— То-то же, — неопределённо хмыкнул ящер, по-прежнему следуя вперёд.

А факелы всё зажигались и зажигались, уходя вверх и дальше. Казалось, залу тому не было конца и края. Ан, нет, вот уже и вход в следующий туннель.

— Мы прошли главный зал, — небрежно бросил дракон.

Следуя за дорожкой загорающихся факелов, ящер и его гостья двинулись по относительно узкому, прежде всего, для самого хозяина, коридору. Пропустив несколько ответвлений, они оказались в следующем помещении, по-домашнему тёплом и уютном. Освящалось оно благодаря всё той же череде факелов. В одной из стен пещеры находился камин. Дракон пыхнул жаром и дрова, лежащие в очаге, вспыхнули с сухим треском, восполняя недостаток света внизу.

— Здесь я провожу большую часть свободного времени. У меня его, как понимаешь, уйма. Ты же загляни вон в тот пролёт, — ящер кивнул массивной головой, украшенной костяными выступами, чуть в сторону от камина. — Там находится твоя комната.

Если дракон хотел произвести впечатление на гостью — это ему удалось.

Ведьма обошла вокруг пышущей жаром каменной печи и заглянула в тёмный проход. За ним скрывалась небольшая, но весьма уютная комнатка, освещённая несколькими совсем не чадящими факелами. Возле смежной с камином стеной лежал внушительный пук соломы, рядом с ним два аккуратно сложенных одеяла из овечьей шерсти, что были в ходу у горного народа.

Девушка потрогала стену рукой. Горячая! Коснулась нежного покрывала. После всего пережитого так хотелось зарыться в благодатное тепло и отдаться успокоительному сну… Забыться, наконец. Она обернулась.

Чуть в стороне от импровизированной кровати стоял открытый сундук, из которого выглядывали не броские, но добротные платья. Тут же на приоткрытой крышке находились сложенные в стопку книги по знахарству и принципам магии.

Гостья тут же подбежала к книгам. Взяла в руки верхнюю, раскрыла.

— Ты хоть читать-то умеешь? — раздался позади насмешливый голос.

Ведьма резко обернулась, непроизвольно кивая.

— А ты, я смотрю, уже ко всему подготовился, — проговорила она, гадая, как же дракону с его несколько неуклюжими лапами удалось всё вот так сложить и приготовить к её прибытию? И откуда он вообще знал, что она должна была тут вскоре оказаться? Или он ждал другую гостью, а её появление лишь неведомая случайность?

— Люблю строить планы и очень злюсь, когда они не сбываются, — спокойно пояснил дракон.

Ведьма кивнула, удовлетворённая ответом. Взглянула на стол, что стоял рядом с сундуком. На нём находился кувшин и немалый ломоть хлеба. Рианна отложила книгу, заглянула в сосуд. Молоко!

Желудок немедленно скрутило, очень уж кушать хотелось. Девушка покосилась на дракона.

— Кушай, это тебе, — произнёс он, заметив её взгляд.

— Спасибо!

Дррруагаррр заторопился. Нечего бедную девочку смущать. Пусть перекусит, да в себя придёт.

— Ну, располагайся, отдохни, а утром приходи к завтраку.

— А как же я узнаю, что утро уже наступило? Окошек я тут что-то не наблюдаю.

— Разве твои биологические часы не сработают? — спросил ящер. На его морде лица появилось неподдельное удивление.

— Кто я, по-твоему? Я — человек! — наставительно произнесла ведьма, тыча себя в грудь большим пальцем правой руки.

— Ладно, — сдаваясь, произнёс дракон. — Я сам тебя позову.

Ведьма удовлетворённо кивнула.

— То-то же!

Крылатый ящер с несколько обескураженной миной удалился. Женщины! Только что быть съеденной опасалась и туда же… уже свои правила устанавливает…

Ведьмочка тут же пришла в движение, схватила одно из одеял и поднесла его к слепой глазнице входа. Сюда же подтащила сундук.

— Ой, тяжеленный!

Оседлав его, она залезла наверх и провела рукой по стене над проходом. Так и есть! В ней имелись неровности и впадины. В том не было ничего удивительного, ведь пещеры имели естественное происхождение.

Девушка спрыгнула на каменный пол, поискала на нём несколько голышей, не очень больших, но и не маленьких. Затем снова залезла на сундук. Подняв вверх одеяло, она припечатала его найденными булыжниками и произнесла заклинание. Округлые камни тут же слегка расплавились, растекаясь тёмной жидкой кашицей, и намертво припечатали шерстяное покрывало к горной породе. Таким образом, ведьмочка получила хоть какую-то видимость уединения.

Дракон, ухмыльнувшись, покачал головой. Да куда там женщина? Девчонка!

Он чувствовал любую пущенную ею в ход магию. Она была такой беспомощной и крохотной по сравнению с его силой. Но знала ли это ведьма? Вот в чём вопрос.

Что ж, если гостья хочет получить эту кажущуюся незыблемой защищённость, она её получит. Тем более что сам ящер полностью и безоговорочно предназначил эту комнату в распоряжение ведьмочки. Перегородка из окаменевшего одеяла не была преградой для могучего дракона, но с другой стороны она и не мешала его планам. Пусть девчонка пошалит!

Глава 1. Жабий оборот

Дракон постучал когтем по затвердевшему одеялу, очевидно и для него заклинание, брошенное на камни, не прошло даром.

— Можно? — культурно осведомился он.

— Одну минуточку! — послышалось из-за «двери». По-видимому, ведьмочка приводила себя в порядок, перед тем как показаться ему на глаза. К чему бы это? Хотя, что с этих девчонок взять?!

Твёрдый полог откинулся на удивление легко. Ведьма выскользнула из двери, прикрывая её за собой и не давая возможности «бывшему хозяину» сих апартаментов заглянуть вовнутрь. Надо сказать, дракон был этим весьма заинтригован, но ничем не выдал заинтересованности.

— Пойдём к столу, — произнёс он будничным тоном. — А, кстати, как тебя зовут?

— Тебе это действительно интересно? — ведьма приподняла вверх бровь.

— Ну, надо же нам с тобой каким-то образом обращаться друг к другу, — пояснил ящер.

— Тогда скажи мне для начала, как зовут тебя самого.

— Меня?

— Тебя. А что в этом удивительного? Да, я хочу знать, как тебя зовут! — безапелляционно заявила ведьма. — Сам сказал, что нам нужно как-то общаться между собой. Ну, я и подумала….

— Но я ведь первый спросил, — напомнил новый знакомый.

— Ну, что мы как дети малые, ей богу, будем играть сейчас в первое слово?

— Нет, но….

— Имя! — прикрикнула ведьма.

— Дррруагаррр, — тут же выдал растерявшийся дракон.

— То-то же! Чтооо?

— Зовут меня Дррруагаррр, говорю.

— Друагар, — ведьма попробовала незнакомое слово на вкус.

— Нет, именно Дррруагаррр, — недовольно исправил её огненный ящер.

— Дррруагаррр, — задумчиво повторила девушка.

— Можно просто Гарр.

— А меня Рианна. Можно просто Риа.

— Ну, что ж, Риа-Рианна, будем знакомы.

— Будем, — согласно кивнула ведьма. — Ну, так как там на счёт поесть?

— В смысле?

— Ну, ты ведь обещал мне завтрак и всё такое… Я жутко голодна! — развела руками девушка.

— Насчёт завтрака, бесспорно, будет. А вот на счёт «всего такого» не обещаю, — Дррруагаррр окинул её оценивающим взглядом, — конституция не та.

— Извращенец! — прошипела ведьма и прошествовала мимо дракона, гордо вскинув рыжеволосую голову.

Они вошли в так называемую столовую, и Рианна потеряла дар речи. Как то, что предстало её взору, мог сотворить дракон со своими огромными габаритами, несколько неуклюжими лапами и лёгкими, но перепончатыми крыльями? Как?

В камине потрескивал весёлый огонёк. Здесь же была уложена аккуратная стопочка дров. Перед очагом расстелена шкура какого-то животного. На ней разбросано несколько цветастых подушек. Рядом на голом полу стоял резной столик. На нём были расставлены всевозможные яства, кувшин с вином и золотой кубок с вкраплением драгоценных камней. Рядом с чашей лежал букет полевых цветов. Вдоль каменных стен располагалось множество свечей, совсем не чадящих, но создающих несколько интимную обстановку.

«Завтрак при свечах ничем не хуже ужина! Тем более в глубине пещер…»- непроизвольно подумал дракон, с гордостью оглядывая плоды своих трудов.

Ящер изредка посматривал в сторону восхищённой ведьмы, ожидая, когда же она его уже похвалит. Но всё вышло гораздо прозаичней, хотя как начиналось…

— Ой, какие красивые!

Цветы были первым, что бросилось девушке в лицо, стоило ей подойти к столу. Ведьмочка прижала их к лицу, вдохнула нежный аромат.

— Это мне?

Полный надежды взгляд устремился к дракону. Но судя по интонации голоса, Рианна не отдала бы букет, будь он даже предназначен кому-то иному.

Дррруагаррр, растаявший под глубиной её взора, выдохнул.

— Тебе! Кому же ещё?

Ведьма удовлетворённо кивнула, словно только этого и ждала. Затем гостья осмотрелась уже более осознанно.

— Ты что тут краденых рабов держишь? — подозрительно спросила она.

— Что? — опешил дракон. Мечты о романтичности мгновенно выветрились из головы.

— Ну, рабов. Это люди такие и не только люди. Они ещё, знаешь ли, существа лишённые прав и….

— Да знаю я кто такие рабы! Но причём тут они? — несколько грубовато перебил сбивчивые объяснения дракон. В огромной груди всё клокотало от обиды. Не этих слов он сейчас ожидал.

— Как причём? Ты посмотри вокруг. Разве мог такой, прошу прощения, большой и неуклюжий зверь всё здесь так устроить? Вот я и подумала, что….- договорить Рианна не успела. Громоподобный хохот чешуйчатой рептилии и вовсе сбил её с мысли. От огорченья до веселья, как оказалось, было не так-то много шагов.

Девушка обиженно нахмурилась.

— Не пойму, что тут смешного! — гневно произнесла ведьма.

— Ничего смешного тут и, правда, нет, — тяжко вздохнул Дррруагаррр.

— Чего ржёшь тогда? — грубо спросила Рианна, от злости вконец осмелев.

— Да просто подумал о том, что ты совсем не видела по-настоящему больших драконов, — промямлил раздосадованный ящер.

Ведьмочка понимающе промычала, окинула дракона критическим взглядом и добавила:

— Что-то неважнецки у тебя как-то с чувством юмора обстоит.

Дракон безразлично передёрнул перепончатыми крыльями.

— А с этим как быть, — она обвела рукой пространство вокруг себя. — Так как там на счёт рабов?

— Нет тут никого, говорю же. Одни мы с тобой здесь совсем.

— Ну а как же… — начала Рианна.

— Со временем сама всё поймёшь, — таинственно ответил гостеприимный хозяин, уходя вперёд и повиливая чешуйчатым задом.

Остановившись на мгновение, он выгнул длинную шею, повернул шипастую голову.

— А вот то, что магией обладают не только ведьмы, пора бы уже и знать! — тихо добавил он.

Девушка недоумённо смотрела ящеру вослед, пока он не стал разворачиваться, чтобы лечь…

Рианна опустилась на подушки у столика и вопросительно взглянула на дракона.

Дррруагаррр улёгся напротив, прямо на голые камни. Шкура была слишком мала. Пламя же камина интересовало его чисто эстетически, практическая сторона огня дракону не важна. Его греет жар собственный.

— Кушай-кушай и рассказывай.

— А с чего начать?

— С самого начала, конечно, как и договаривались. Но сперва поешь!

Рианна была голодна, потому ела с аппетитом. Дракон в это время просто наблюдал за тем, как она поглощает пищу.

— Ты чего не кушаешь? — вдруг подозрительно спросила девушка.

— Успеется ещё, — непринуждённо отмахнулся дракон.

— А-а-а, пища мелковата, понимаю, — протянула Рианна, переставая жевать. Рука на какое-то мгновение зависла в воздухе. — Слушай, а ты меня часом не откармливаешь, чтобы потом того…?

Она сделала неопределённый жест головой в сторону, затем также многозначительно провела ребром правой ладони по горлу. Высунувшийся язык свесился набок из чуть приоткрытого рта. Глаза закатились к небу, то есть в данном случае к каменному своду.

Вышло очень даже правдоподобно.

— Тьфу, на тебя! — зло сплюнул дракон.

— Слава богу, что не в прямом смысле на меня, — тут же уточнила ведьма, проследив за плевком. Потом снова посмотрела на собеседника, подозрительности в её взгляде заметно поубавилось. — Ну да ладно, всё равно особого выбора у меня нет, так хоть наемся по-человечески… напоследок.

— Вот-вот, — усмехнулся дракон. В глазах его блеснул рыжий огонёк и тут же погас.

Ведьма скептически скривилась, но на пищу набросилась с не меньшим аппетитом.

— Родилась я в городе, а совсем не в деревне, как ты мог предположить, — приступила к рассказу Рианна. — Семья наша состояла из семи человек: мама, папа, я, три брата и сестра. Вернее близнецы родились всего за несколько месяцев до того, как я была вынуждена покинуть родной дом. К сожалению, у меня не осталось о них никаких воспоминаний. А уж сами младшие братишки, наверное, обо мне и вовсе не знают. В любом случае уж не помнят это точно… Жизнь моя протекала, как и у любого другого ребёнка того возраста, то есть тогда я ещё ничем особым не выделялась. Жаль только, что до поры до времени…

— А твои братья и сестра?

Ведьма мельком взглянула на дракона.

— Гизельда и мальчики не такие… странные, как я. В отличие от меня, все остальные члены семьи вполне нормальные люди, — тихо произнесла Рианна. В словах её чувствовалось явное сожаление.

— Они ПРОСТО люди, девочка. Ты же человек владеющий магией! — произнёс дракон. В голосе его звучало столько уверенности и спокойствия, что сложно было не согласиться с вышесказанным. — Это им с тобой не тягаться, а не тебе с ними. Запомни это! Но я, наверное, перебил тебя?! Продолжай.

Девушка кивнула.

— Однажды я вместе с родителями отправилась в гости к одним высокопоставленным особам. У них была дочь Мисси, то ещё исчадие ада. Маленькая, толстенькая, прыщавая и со скверным характером. И вот с этим порождением нижнего мира мне пришлось столкнуться в тот день, что переменил всю мою дальнейшую жизнь.

— И что же тебе сделал бедный ребёнок? — насмешливо поинтересовался ящер.

— Бедный ребёнок?! — воскликнула ведьма.

В глазах дракона блеснули озорные искорки.

— Да она издевалась надо мной всё то время, что мы были у них в гостях! Унижала перед своими дружками и подружками!

— Такими же толстыми и напыщенными, как она сама? — предположил Дррруагаррр.

— А ты откуда знаешь? — подозрительно прищурилась Рианна.

— Не трудно догадаться! — хмыкнул ящер. — Конечно, в тебе-то самой не было ни грамма лишнего веса, да и речи твои никогда не отличались спесью и вычурностью.

— Да, всё именно так! — твёрдо заявила девушка, не замечая смешливого тона дракона. Она запихнула в рот сразу несколько виноградин, освобождая руки, и оправила подаренное новым другом платье.

— Хорошо, с той девочкой всё понятно, — зубасто ухмыльнулся дракон. — А что ей сделала ты?

Именно после этой фразы губы ведьмочки растянулись в хищной улыбке.

— Тут такое дело вышло… — Рианна честно пыталась сдержать собственную радость по поводу некогда случившихся событий. — У них в саду болото было, может, и до сих пор есть. Когда Мисси в очередной раз обозвала меня рыжей уродиной, параллельно рассуждая на тему относительной бедности моей семьи, я её в то болото и толкнула… случайно.

— Гм… — по выражению её лица, Дррруагаррр без труда вычислил степень этой случайности.

После многозначительного «Гм…» да под проницательным взглядом дракона ведьма невольно смутилась.

— Она упала, — смущённо продолжила девушка, — и, нет, чтобы промолчать, так ещё и оскорблять меня пуще прежнего стала.

— А ты бы промолчала? — тут же спросил ящер.

Рианна окинула его злобным взглядом, но сделала вид, что последних слов дракона не расслышала.

— Не знаю даже, как так вышло, но только я взмахнула рукой и она, раскрыв рот для очередного ругательства, вдруг заквакала. Ой, что тут началось! Прибежали родители. Не только мои и её, но и всей прочей ребятни. Стали они своих детей растаскивать, от проклятья-то подальше.

— А это проклятье было?

— Нет, но они же этого не знали.

— Что ж, вполне разумный довод, — согласился Дррруагаррр.

— Так вот с батюшкой её и лекарь их домашний прибыл, маг по-другому. Он около её лица руками поводил-поводил. Она вроде замолчала, плакать перестала и квакать тоже. Только все вздохнули с облегчением, причём сам колдун громче всех, как Мисси захотела что-то сказать, а у неё изо рта жабы и лягушки посыпались. Вот когда началась настоящая паника! — гордо произнесла ведьма.

— А дальше что?

— А что дальше? Родители меня в охапку схватили и айда домой. Поняли, кто тому виной. К тому же когда её мамаша принялась причитать «Кто это сделал? Кто?», Мисси отчётливо указала на меня. Только тогда жабы из её рта ещё многочисленней полезли. Чуть не задохнулась бедняжка! — ведьма продолжала бороться сама с собой и всё же полностью скрыть улыбку ей не удавалось. — В общем, мама с папой меня сразу, то ли в знак наказания, то ли, наоборот, от греха подальше, чтобы сберечь, в деревню сослали. Как бы там ни было, да только мне у бабушки жить больше понравилось, чем в городе. Добрая она… была.

Дракон понимающе кивнул.

— А с девчонкой что?

— Кто её знает?! Может, до сих пор ещё амфибиями плюётся, — ведьмочка нервно хихикнула.

— А родители?

— Приезжали один раз, — нехотя произнесла девушка, — через два года после того, как меня бабке сбыли. Мне как раз десять лет исполнилось. Только посмотрели они на меня и всё. Забирать не захотели, видать, окончательно разочаровались. Я же к тому времени и, правда, ведьмой стала, магией уже по желанию пользовалась, а не по случайности, как в первый раз. Да я бы и сама с ними никуда не поехала. Чужие они мне люди, хоть и мать с отцом. Понимаешь?

— Понимаю. А братья? Сестра?

— Старшего брата не было на тот момент в городе. Вот только по нему и скучаю, думаю, что и он тоже. А остальные…. О близнецах говорила. Гизельда же… — она безразлично махнула рукой.

— Ясно, — ящер кивнул.

— Так я в деревне и оказалась, — заключила Рианна. — То ли это начало, о котором ты услышать хотел?

— Пожалуй, то. А чего тебя в школу магов не отдали? — в ответ спросил он. — Быть может, хорошим бы магом вышла, а не ведьмой.

— А я почём знаю? Может денег, может знакомства, а может и элементарного ума не хватило. Кстати, ведьма я тоже неплохая, если ещё в детстве человека квакать заставила и жаб извергать, — обиженно надулась Рианна.

— Не сомневаюсь. Кстати, о жабах. Я тут одно болото знаю….- начал было Дррруагаррр.

— Какое ещё болото? — не поняла ведьмочка. — Ты вообще о чём?

— О том, что, может быть, нам с тобою завтра на природу прогуляться?

— То есть мы спустимся с гор вниз? — подозрительно уточнила девушка.

— Ага.

— А я как? Верхом на тебе что ли? — Рианна и сама улыбнулась собственной шутке.

— Всё верно, — вполне серьёзно произнёс Дррруагаррр.

— Что, серьёзно?

Крылатый ящер невозмутимо кивнул.

— А-а-а, — завизжала вдруг ведьма.

Дракон испуганно отпрянул.

— Ты чего?

— Я рада! Рада! Рада! — закричала девушка и кинулась к дракону обниматься. — И не мечтала прокатиться на драконе.

Дррруагаррр даже растерялся, когда девичьи руки обхватили его толстую горячую шею. Рианна прижалась к чешуйчатой морде щекой, совсем уже теряя страх перед этим громадным и свирепым зверем.

— Уф, — выдохнул ящер. — Теперь спать!

Ведьма на удивление послушно развернулась и с улыбкой направилась к импровизированной двери. Она всё с той же лёгкостью подняла занавесь и обернулась на пороге.

— Знаешь что, Дррруагаррр… — произнесла гостья.

— Что?

— А я ведь не люблю болота! — и, послав дракону воздушный поцелуй, добавила. — Спокойной ночи, милый хозяин столь гостеприимных пещер!

Девушка скрылась за дверью.

Ошарашенный дракон постоял с минутку, а потом, подойдя к двери, осторожно постучал по ней когтем. Он старался проделать это как можно тише, чтобы ведьма ничего не услышала. Вместо мягкого полога, что ещё недавно с такой лёгкостью поднимала Рианна, обнаружилась каменная твёрдь.

— Надо же, как женщине мало нужно для счастья! — прошептал дракон, задумчиво качая могучей головой, покрытой острыми красными гребнями.

Одинаково удивлённый воздушным поцелуем и магической силой молодой ведьмочки, он направился в свою спальню.

Глава 2. Рок

Не думала Рианна, что прокатившись на спине дракона, получит столь яркие впечатления. Хотя и подозревала.

Крепко сжимала она в ладони небольшой кошель, обнимая толстую шею дракона.

Ещё в пещерах Дррруагаррр подошёл к ней и открыл громадную пасть, полную острых зубов, выпуская мешочек. Сие зрелище ведьму весьма впечатлило!

— Риа, подержишь его, а то мне как-то несподручно.

Дракон поднял вверх лапу с длинными загнутыми когтями, демонстрируя, почему именно дела обстоят так.

«Такими только плоть рвать! — подумала девушка. — И как только меня до сих пор не сожрал?»

— Угу, — ответила она вслух смиренно, но не смогла сдержать рвавшееся на свободу любопытство. — А что там?

— Будешь задавать ненужные вопросы, веснушки отпадут, — растянул ящер пасть в улыбке.

— Ну и пусть! — буркнула ведьма, но, тем не менее, замолчала. Не то, чтобы ей были столь дороги веснушки… Просто побоялась, что за компанию с ними ещё какая-нибудь часть её отойдёт в небытие.

— Уха-а-а!

Рианна, подобрав юбку, скатилась с пологой спины дракона. Не удержалась, чуть не упала, но смогла остановиться, смеясь.

Дррруагаррр снисходительно улыбнулся, покачал головой.

— Ну, как? Не страшно было?

— Ни капельки! — с достоинством ответила ведьма.

Дракон взглянул на неё с лёгкой грустью.

— Рианна, хочешь, я сделаю тебе подарок?

— Какой? — заинтересовано спросила девушка.

Кто из нас не любит подарки?

— Я отпущу тебя.

— Что?

— Ну, помнится, кто-то считал себя моей пленницей.

Ведьмочка невинно потупила взор.

— Так вот, я отпускаю тебя. Хочешь?

Рианна вспомнила искажённые злобой лица односельчан. Свой маленький уютный домик, что сейчас занят кем-то чужим или спален дотла, что ещё вернее. Хотела ли она туда вернуться? Нет! А разве ей есть куда идти? Родители… Если она столько лет была им не нужна, разве вспомнят они о ней теперь?

— Дррруагаррр, можно, я у тебя ещё немножко поживу? — робко спросила девушка. — Не как пленница, как гостья…

— Да! — с видимым облегчением выдохнул ящер.

Трудно понять обычному человеку, насколько тяжело дракону вечность жить в горах одному!

— Хочешь в город прогуляться? — вдруг предложил дракон.

— Какой? — тут же встрепенулась ведьма.

— Да есть здесь один неподалёку, — ящер неопределённо мотнул головой.

— А можно? — робко спросила девушка, с надеждой глядя на спутника.

— Риа, мы же кажется, договорились. Ты не пленница, ты гостья!

— А как же ты в таком виде…

— Я не пойду, — перебил её Дррруагаррр. — Сама понимаешь, с моими габаритами в узких улочках не развернуться. Да и не думаю я, что жители будут рады моему появлению.

Девушка понимающе кивнула.

— Так как же?

— Я слетаю кой-куда, вздремну на солнышке, — ответил дракон. — Как оно начнёт садиться, встретимся здесь же. Только смотри, не опаздывай! Близко к городу мне подходить не хочется, а тебе по темени одной идти — мало ли кто встретится.

— Хорошо, — покорно согласилась ведьма.

— Город там, совсем близко, вот только этот лесок пройдёшь, — ящер кивнул в нужную сторону.

Они стояли и смотрели друг на друга. Маленькая хрупкая девушка и огромный огнедышащий дракон.

— Спасибо тебе, Гаррр!

— Не за что.

Дррруагаррр выдохнул. Рианна проследила, как дым, вышедший из его ноздрей, растаял в воздухе, слившись с ним в одно целое.

— Купи себе что-нибудь, — вдруг сказал крылатый ящер.

— У меня денег нет, — смущённо пробормотала девушка.

— Как нет? А кошель, что я тебе дал?

— Так там… — Рианна вынула из складок платья увесистый мешочек и взвесила на ладони.

— Здесь! — снова улыбнулся дракон.

— Такой тяжёлый!

— А то.

— И мне можно их тратить?

— Ну, не для себя же, в конце-то концов, я сегодня всё утро цеплял монетки коготками и укладывал сюда, — Дррруагаррр приподнял лапу.

Рианна проследила за его движением, натолкнулась взглядом на «коготки» и невольно сглотнула.

— Может, и для себя! — всё ж таки не сдержалась она.

Дракон невольно расхохотался, представив себя покупающим на базаре орешки. Девушка, поддавшись его влиянию, тоже улыбнулась.

— Иди уже, Рианна, развлекайся! — махнул Дррруагаррр лапой, отсмеявшись.

— Нет, ну, кто тебя знает, — пожала плечами ведьма и, развернувшись, потопала в указанном новым другом направлении.

— Никто, — вяло улыбнулся дракон и тихо добавил, зная точно, что девушка его не услышит, — к сожалению.

Рианна почувствовала потоки воздуха и с улыбкой задрала голову вверх, придерживая одной рукой разлетающиеся в стороны волосы, а другой юбку.

— Кстати, сегодня в городе, говорят, состоится ярмарка.

Радостная весть! Оставалось только подивиться, как крылатый ящер, не вступая с людьми в контакт, был в курсе всего происходящего в округе?

— Сколько мне можно потратить? — смущаясь, решилась задать девушка мучавший её вопрос.

— Всё! Желаю повеселиться хорошенько! — произнёс зависший на мгновение дракон и стремительно взмыл вверх, превратившись в маленькую чёрную точку. Мгновение! Её уже словно и не существовало!

— Спасибо, — прошептала Рианна, думая, что Дррруагаррру её уже не услышать и направилась по тропе.

Но дракон услышал и улыбнулся, не демонстрируя, однако, пугливому ветру своих ужасных зубов.

Очень скоро лесная тропинка влилась в хорошо утоптанный тракт. Сначала Рианна медленно шла по дороге. Но чем ближе подходила она к городу, тем больше её охватывало странное возбуждение. Не в силах сдержать своего детского порыва, она подхватила юбку и что было мочи, понеслась вперёд. Выскочив из-за поворота, едва не налетела на первую попавшуюся телегу.

— Ой!

Одинокий возница обернулся на девичий вскрик.

— Извините! — тихо произнесла Рианна, виновато улыбаясь.

— Та ничего, — беззлобно махнул рукой дед. — Можа, сядешь на телегу, девка. Подвезу!

— Спасибо, дедушка, я сама.

Девушка обогнула его и понеслась вперёд. Ещё несколько телег, верховых и пеших путников ей пришлось миновать, прежде чем она добралась до городской стены. Каждого она проходила, оправив платье и стараясь не выказывать своего нетерпения. Чуть вырываясь вперёд, оглядывалась, снова подхватывала юбку и неслась дальше, пока на горизонте не начинала маячить фигурка нового путника. Это несколько сдерживало её, но ненадолго.

Люди в основном взирали снисходительно, понимая её молодость и нетерпеливость.

Полдень! Ярмарка, должно быть, уже в самом разгаре, оттого и попадающийся ей по дороге люд столь малочислиненн. Все уже наслаждаются весельем. И только припозднившиеся, а то и вовсе народным гуляньем не интересующиеся ещё подтекают к каменным стенам крепости.

Рианна пошла медленно только когда до городских ворот оставалось рукой подать. Запыхавшаяся, раскрасневшаяся она их и миновала.

Ведьма давно уже не была в городе, последние годы проживая в глухой деревеньке. Теперь она с удивлением посматривала по сторонам. Всевозможные лавки, шатры с акробатами, жонглёры. Всё вокруг было ярким и разноцветным. Повсюду слышался смех, пение, музыка, голоса.

От обилия красок и непрекращающегося шума у Рианы кружилась голова. Она отвыкла от такого скопления народа.

Люд вокруг крутился богатый и бедный. Рядом с выпрашивающими монетку оборванцами проходили разодетые дамы и важные господа. Здесь и сейчас разность сословий сглаживалась атмосферой праздника, веселья.

Понаблюдав за выступлением бродячих актёров и перекусив, Рианна дала монету одному из попрошаек — непростительная ошибка — взрослые и дети тут же обступили её со всех сторон и не давали пройти, пока она не вручила им ещё несколько монет и даже позже. Не без помощи магии отводящей глаза, девушка с трудом вырвалась из кольца грязных рук, беззубых ртов и ужасной вони. Как ни жаль было этих людей, скрыть брезгливость и неприязнь она не могла.

В буквальном смысле сбежав от самого низкого из людских сословий, она отошла чуть в сторону от толпы и заглянула в кошель. Монет стало гораздо меньше и всё же они есть. Это радует!

Не успела Рианна толком завязать шнурок, как кто-то грубо толкнул её в спину.

— Эй! — возмущённо вскрикнула молодая ведьма и обернулась. Взгляд натолкнулся на худого незнакомца, что ехидно улыбнулся.

В это время кто-то с силой дёрнул кошель из её рук. Девушка развернулась к новому врагу, добро своё притом не выпуская. Вор дёрнул кошель сильнее и одновременно подставил ей подножку.

Ведьмочка не удержала мешочек с монетами и сама не устояла на ногах. Упав, она подняла взгляд и увидела, как напавшие на неё улепётывают со всех ног. Что ж, всё правильно! Она тоже так бежала бы, будь у неё столько монет в руках, причём принадлежащих кому-то другому.

Вдруг чьи-то сильные руки подхватили её и поставили на ноги.

— Стой здесь! — твёрдо сказал непрошенный помощник. — Я сейчас вернусь!

Рианна даже не успела его толком разглядеть. Он уже бежал вслед за двумя воришками. Девушка не собиралась ждать своего благодетеля на месте и припустила за ним. Он уже довольно далеко умчался, и она старалась, если не догнать, то хотя бы не упустить его из виду.

Риа видела, как все трое скрылись в подворотне. Она была уже совсем близко, когда оттуда вдруг раздался страшный крик. Девушка вздрогнула и остановилась.

— Господи, он же там совсем один! — прошептала она. — А их двое, если не больше.

Тревожное чувство овладело ей. К нему примешивалось чувство вины. Ведь паренёк именно из-за неё подался в эту подворотню. А теперь его возможно уже нет в живых.

На какое-то мгновение она вообще забыла, что ведьма и в силах хоть что-то предпринять. С опаской подошла она к углу дома и выглянула из-за него.

— А-а-а!

— Привет!

Давешний спаситель весело улыбался. А в том, что это он, у неё не было сомнений. Та же одежда, тот же голос. Теперь они столкнулись с ним нос к носу. Живой! Это обстоятельство не могло не радовать!

Она с облегчением улыбнулась в ответ. Вот только отчего-то показалось, что она где-то уже видела эти рыжие вихры, озорные веснушки и почти чёрные внимательные глаза. Она смотрела на незнакомца и видела в нём отражение себя. Надо же, мир так велик, а им двум настолько похожим пришлось в нём встретиться!

— При-привет.

Не сумев побороть любопытство, Рианна заглянула ему за плечо.

Один из воришек лежал, не шевелясь, посреди дороги. Второй трясся, сидя в углу.

— Он… жив? — спросила Риа у незнакомца.

— А что с ним станется?

— Ну… — протянула девушка.

Парень обернулся, понимающе кивнул.

— Обморок, наверное!

— Что ты им сделал?

— Ничего.

Ведьма сощурилась.

— А по ним и не скажешь! Так что?

— Просто попросил вернуть украденное.

Рианна скептически хмыкнула.

— И что они?

— Вернули!

Парень пожал плечами и протянул ей полный кошель.

— Вот что значит хорошо попросить! — съехидничала девушка. Во всё произошедшее верилось с трудом.

— Ага, волшебные слова!

— Магия? — тут же насторожилась ведьма.

Парень рассмеялся.

— Элементарная вежливость!

Рианна кивнула и наконец-то потянулась за кошельком. Только она его взяла, как рыжий незнакомец схватил её за протянутую руку и уверенно потянул за собой.

— Пошли!

— Куда?

— Гулять!

— Я тебя совсем не знаю! — Рианна вырвала руку.

— Но ведь я только что спас твоё богатство! — напомнил он.

Ведьма поправила платье, отряхнула пыль и грязь, что нацепляла ещё при падении.

— Подумаешь! — высокомерно произнесла она.

Но тут же спохватилась. Не хорошо как-то получается, человек всё-таки помог!

— Нет, спасибо, конечно, за это! — вспомнила о хороших манерах Рианна. — Но мы ведь даже не знакомы!

— Рок!

— Что?

— Зовут меня Рок, — улыбнулся теперь уже знакомец.

— Хм… Рианна.

А наглости ему не занимать!

— Приятно познакомиться! Теперь пошли! — он снова схватил девушку за руку и потянул за собой.

На этот раз Рианна не стала сопротивляться. От нового знакомого не веяло угрозой!

Наверное, то был самый счастливый день в её жизни. Они не столько смотрели вокруг, как друг на друга. Общаясь между собой, мало обращали внимания на окружающих. Здесь были только они одни!

— Зачем тебе эта странная штуковина? — спросил Рок.

Рианна посмотрела на подсвечник, что держала в руках. Бронзовый дракон запрокинул голову и раскинул крылья. На каждом из них и в распахнутой пасте находилась полость для свечи. Должно быть, эта вещица будет красиво смотреться в свете Дррруагаррровых пещер!

— Подарок!

Рок кивнул, больше ничего не говоря. Наверное, ему это казалось странным, но только потому, что он не знал дракона. А этот бронзовый ящер очень походил на своего будущего владельца.

— Рок, мне пора домой!

Парень кивнул.

— Где ты живёшь? Я провожу!

— Не в городе.

— Но как…? Хорошо! Тогда тем более пошли, уже темнеет.

Рианна взглянула на небо, не то слово!

Девушка остановилась там, где маленькая тропинка сворачивала с тракта в лес.

— Всё, дальше не провожай!

— Почему? — удивился Рок. — Там ведь лес! Как ты одна?

— Меня встретят, — таинственно ответила ведьма.

— Кто?

— Друг!

— Какой ещё друг?! Темно! Я всё же провожу!

— Рок, нет! Я же сказала, меня там ждут.

— Друг… — задумчиво пробормотал парень и с надеждой взглянул на девушку. — Или просто приятель?

— Просто друг!

— Это хорошо!

— Чего хорошего? Нам пора прощаться, Рок! — напомнила ведьма.

Он поймал её ладонь.

— Мы увидимся?

— Не знаю. Это зависит не от меня.

— А от кого?

Рианна посмотрела себе под ноги.

— Это всё слишком сложно.

— Так, когда ты говоришь, мы встретимся?

— А ты настырный! — засмеялась девушка.

— Ты меня ещё плохо знаешь! — в тёмных глазах играли лукавые огоньки. — Завтра на этом же месте. Идёт?

— Рок. Я не могу.

— Хорошо! Послезавтра!

— Я попробую!

— Буду ждать! Я тут постою, а ты иди! Правда, тебе пора, ведь уже темно. Если что, кричи!

Рианна прошла немного. Перед тем как скрыться в завесе из листвы, обернулась, помахала рукой.

— Я буду ждать тебя послезавтра с утра! — крикнул ей вдогонку Рок.

Девушка углубилась в лес, обернулась, убеждаясь, что он её больше не видит. И только удостоверившись в этом, снова понеслась вперёд, как уже бежала сегодня утром. Длинная юбка задрана как можно выше, чтобы не мешать не знавшим отдыха ногам. Она не остановится, пока не добежит до указанного драконом места. Даже ведьмам бывает страшно в ночном лесу!

Рианна вздрогнула, когда знакомый голос над ухом произнёс:

— Заждалась, небось?

— Ой, напугал!

— Прости! — искренне извинился ящер.

— Ничего! — отмахнулась ведьма и добавила. — Я сама только подошла.

— Вот и отлично! Полетели домой, Рианна!

В глазах Дррруагаррра прыгали смешинки. Легко и радостно возвращаться домой, когда ты не одинок!

Глава 3. Любовь зла, полюбишь и…

— Как погуляла? — спросил дракон за завтраком. Вечером он без лишних разговоров отправил уставшую, но счастливую ведьму спать.

— Хорошо!

— А почему деньги назад принесла?

— А что мне их выкинуть надо было?

— Потратить!

— Так ведь потратила, но не все.

Она протянула кошель.

Дррруагаррр покачал шипастой головой.

— Себе оставь! Мне они ни к чему.

— И без них найдёшь чего покушать? Или кого? — съязвила ведьма. — Что не сдастся добровольно, возьмём силой!

— Эх, Риа-Риа! — дракон вздохнул.

— А что Риа? Чуть что так сразу Риа! Что крайних больше нет?

— Риа! — прикрикнул дракон.

— Умолкаю! — жалобно произнесла ведьма.

— А крайних действительно больше нет! — улыбаясь добавил Дррруагаррр.

— Вот!

Посопев немного, а долго злиться Рианна не могла, по крайней мере, молча, девушка сказала.

— А я тебе подарок привезла.

— Подарок? — ящер явно заинтересовался.

— Вчера не отдала. Сам меня спать отправил в такую рань.

— Рань?

— А разве не рань? Уже почти рассветало! — возмутилась девушка.

Дракон не нашёлся что ответить.

— Так что там с подарком? — нетерпеливо спросил он.

Ведьма сбегала к себе и, с гордым видом вернувшись, вручила чешуйчатому другу подсвечник.

— Вот!

— Красота! — когтистая лапа сграбастала статуэтку, огромные чёрные глаза внимательно изучали новое сокровище. — Неужто и я так великолепен?

— Ты лучше!

— А вот за это отдельное спасибо!

От дракона стал исходить сильнейший жар и даже пар, кажется, повалил. Он был доволен похвалой!

— Не за что.

Рианна принесла свечи, вставила их в подсвечник. Дррруагаррр дыхнул и фитильки затеплились. Девушка установила бронзового дракона в центр стола.

— Мне никогда прежде не дарили подарков, — тихо произнёс крылатый ящер.

Ведьма, взглянув на него, уловила едва заметное движение одинокой капельки вытекшей из тёмного глаза. Она тут же превратилась в пар, соприкоснувшись с жаром чешуи, и растаяла в воздухе.

— Теперь будут! — твёрдо сказала девушка.

Дррруагаррр расплылся в улыбке.

Рианна невольно вздрогнула. Привыкнет ли она когда-нибудь к этому его радостному «оскалу»?

— Расскажи мне новую историю! — попросил дракон, когда девушка уже насытившись, просто лежала, растянувшись на шкуре у камина.

— Кто-то говорил, что я больше не пленница, — сонно напомнила Рианна.

— К чему ты об этом?

— К тому, что какие теперь могут быть истории?

— Так ведь истории никто не отменял! Не было такого разговора!

— Вот нахал!

— От такой же слышу! — невозмутимо ответил дракон.

Ведьма перевалилась со спины на живот. Положив подбородок на руки, она воззрилась на собеседника внимательным взглядом.

— Ну и что тебе рассказать?

— Я уже сказал.

— Ставлю вопрос по-другому, — терпеливо произнесла она. — О чём?

— А может о ком! — Дррруагаррр явно на что-то намекал. Или правильнее будет сказать на кого-то?

— Что ты имеешь в виду? — подозрительно спросила Рианна.

— Любовь!

— Любовь?

— Ты встречала её когда-нибудь?

— Не знаю…. Наверное, нет.

— Не слышу уверенности в голосе.

— Ну, есть один парень…

— О-о-о, чем дальше, тем интереснее. Расскажи!

— Да ну. Там и рассказывать-то особо не о чем! — отмахнулась девушка.

— Мне что пасть раскрыть? — спокойно произнёс дракон.

— Зачем? — опешила ведьма.

— Давно заметил, что это действует на тебя определённым образом.

— Каким таким образом? — подозрительно спросила Рианна.

— А ты зеркало возьми, я пасть открою, глядишь, сама и увидишь!

Девушка недовольно фыркнула, зеркало приносить не стала. Слова же сами полились рекой, причём на добровольной основе.

Внимательно выслушав историю знакомства Рианны и Рока, дракон мечтательно произнёс:

— Любовь это хорошо!

Но тут же построжел.

— Жаль только, что она есть, а не была!

— В смысле? — не поняла ведьма.

Она поднялась, чтобы подбросить в камин дров. Собеседник проводил её печальным взглядом.

— Понимаешь, у меня на тебя были свои планы. А любовь может их нарушить.

— Ну-ка с этого момента поподробнее давай. Какие ещё такие планы?

Крылатый ящер несколько смутился.

— Я ведь хотел использовать тебя в собственных целях.

— Ну вот опять! Ты на какие цели намекаешь? Что-то ты меня пугаешь, Дррруагаррр!

— Так ведь вроде не улыбаюсь!

Ведьма вспыхнула. Заметил!

— Зато много говоришь! — недовольно пробурчала она.

— А у меня, между прочим, в отношении тебя самые серьёзные намерения! — серьёзно произнёс дракон.

— Жениться надумал! — всплеснула руками ведьма, оседая на пол.

— Ну, говорил же, конституция не та. Но вообще-то я не прочь.

— Ишь чего удумал! — вспылила девушка. — Тебе что драконих мало?

— Мало! — грустно вздохнул ящер. — Ни одной!

Рианна тут же притихла, задумалась.

— Печально! Но я за это упущение отдуваться, не намеренна. Так и знай! Ищи себе подружку с хвостом, крыльями и чешуёй.

— Ищу…

На какое-то время в воздухе зависло неловкое молчание.

— Дррруагаррр, — прервала его Рианна, — так ты меня завтра снова к болотам отвезёшь?

— На свидание собралась? — хмуро спросил дракон.

— Ну, хотелось бы!

Ящер горестно вздохнул. Развернул грузное тело и пополз в сторону сокровищницы. Никак настроение поднимать!

— Гаррр, ты что обиделся?

Хозяин пещер не ответил.

Ведьма молча уставилась в огонь. Подтянув колени к подбородку, она представила, что день ей придётся коротать в одиночестве. Грустно!

Вдруг сзади раздался шорох.

— Вернулся! — радостно взвизгнула девушка.

— На вот, возьми!

Когтистая лапа протягивала ей чудесный клинок. Примерно в две ладони длинной, он был украшен драгоценными камнями. Таким сокровищем любой богатей гордился бы! Да и воин, пожалуй, тоже!

— Ой, красотища-то, какая! — тут же повторила довольный визг ведьма. — А зачем он мне?

— Вдруг нападёт кто, или женишок твой чего удумает, а меня рядом не будет.

— Да брось ты! Рок нормальный парень! Если бы на уме что-то было, столько не ждал бы, — она протянула клинок обратно.

— Бери! — настаивал дракон.

— Я ж им даже пользоваться не умею!

— Нужда придёт, научишься.

— Так разве ж этому делу так учатся?

— А я тебе и не предлагаю боем на клинках с противником заниматься. Просто иногда другого выхода нет. В таком случае нож под рёбра даже ребёнок вставить может.

— Ага, драконий ребёнок! — пробормотала ведьма, но клинок взяла. Во-первых, симпатичный очень, а во-вторых, вдруг и, правда, пригодится. По крайней мере, с помощью магии послать его в цель на расстоянии она всегда сумеет.

— Ну что? Значит, свидание!

— Свидание!

— Счастливо!

— Так ведь завтра!

— Ах, завтра! Хорошо! Ты там смотри не озорничай и к сопернику моему получше присмотрись. А то кто его знает?!

— Сопернику?

— А кому ещё? Как назвать того, кто ворует из логова плотоядного дракона его принцессу?

Рианна прыснула со смеху.

— Мне до принцессы! Да и ты не плото… — она осеклась.

Проследив за многозначительным взглядом ящера, девушка напоролась на кучу обглоданных костей в углу зала. Откуда? Вроде бы ещё вчера их здесь не было?

— Всё-таки плотоядный? — жалобно спросила она.

— Посмотрел бы я, как ты такую массу, — дракон хлопнул себя когтистыми лапами по красным упитанным бокам, — на травке продержала?

— Но ведь он не из логова… я сама… и ты сам…

— Да ничего я не сделаю с твоим героем! — улыбнулся во всю ширь зубастого рта дракон. — Не трепещи!

Специально? Наверняка!

— Ещё бы! — фыркнула девушка.

— Ну, коли на прогулку только завтра, расскажи что-нибудь, повесели старика.

— Так уж и старика? — улыбнулась ведьма. — А кстати, сколько тебе лет?

— Люди до столька не считают!

— Таких цифр не бывает, чтобы люди не могли посчитать!

— Ну, если учесть что основная масса человеческого населения знает не более четырёх чисел… — Дррруагаррр замолчал на мгновение, внимательно наблюдая за собеседницей.

Ведьма смотрела на него подозрительно, ожидая продолжения.

— Один, два, три и много, — закончил ящер.

— Да ну тебя! Если так считать… Драконы тоже небось не все грамотные. Вот! — обиженно сказала она.

— Не дуйся! Знаю, что сама ты читать и писать обучена.

Ведьма гордо вскинула голову.

— А как же иначе!

— Так как насчёт истории?

— Что делать, так уж и быть, расскажу. А то заскучаешь совсем.

— С тобой соскучишься! — усмехнулся дракон.

Ведьма зыркнула на него своими зелёными глазищами, но по этому поводу ничего не сказала.

— Ну, раз уж речь зашла про любовь, то про неё и поведаю.

— Интересно!

— Так вот, когда бабушки уже не было среди живых, пришла ко мне как-то жена старосты. Хотела она влюбить в себя воина одного.

— Постой! Откуда в вашей деревне воины? — засомневался в правдивости её слов ящер.

— А их там и нет. Просто мимо однажды проходили, да на пару дней для отдыха остановились. Красавчики! Все подтянутые, в форме и при оружии. Я таких только в детстве видела, когда ещё с родителями в городе жила.

— Вот, наверное, переполоху наделали!

— Ещё какого! Девки табунами бегали, — улыбнулась Рианна своим воспоминаниям. — Старостиха тоже не отставала. Хотя и старалась знаки внимания оказывать по-тихому, чтоб без свидетелей. Но от меня-то не скроешь.

Дракон хмыкнул.

— Так вот, строила она глазки своему постояльцу, их же по избам посели.

— И к тебе?

— Ты что! Кто же к ведьме по доброй воле сунется?

— Так ведь военный люд несуеверный вроде?

— Все мы несуеверные, да только на словах, а как до дела дойдёт… — она развела руками. — Короче, попросила она его приворожить. Я же заведомо против любовных приворотов.

— Что не обучена?

— Ещё как обучена! — сказала ведьма и гневно взглянула на дракона. Не будь он огненным, так бы и сгорел заживо! — Просто считаю, что любовь так не зарабатывают.

— С принципами!

— А что в этом плохого? Знаешь что, Дррруагаррр, ты давай определяйся, слушать будешь или перебивать и иронизировать?

— Уже молчу. Давай дальше!

Рианна нахмурилась, но продолжила.

— В общем, я ей об этом прямо и сказала.

— А она?

— Говорит, «Ты что не знаешь чья я жена? Со мной не враждовать, а дружить надо, а то хлопот не оберёшься». Будто я этого не понимаю. Ведьме среди людей туго. Обязанностей куча, прав никаких. Что ни случись, всё её вина, а поможет, то и спасибо никто не скажет. А староста, да его супруга всё-таки власть, хоть и маленькая, деревенская.

— Да уж, такова жизнь! — печально вздохнул ящер.

Рианна задумчиво посмотрела на собеседника. А лучше ли судьба у дракона? Хоть он, хоть она — никому не нужны и одиноки!

— Мне ничего не оставалось, как только согласиться. Как тут откажешь?

— Да, иной раз приходится пренебречь своими принципами, — сочувственно проговорил Дррруагаррр.

— Какой пренебречь? Ты за кого меня принимаешь?! — возмутилась девушка. — Я не я буду, если своими принципами пренебрегу ради влюблённой дуры. Ведьмам никто не указ! Мы соглашаемся со всем, выполняем просьбы и приказы, но по-своему. Поэтому имея дело с ведьмой, всегда будь начеку.

Рианна подмигнула дракону.

— Коварныеее! — протянул тот.

— Не правда, просто надо конкретно выражать свои желания и ограничивать нас определёнными рамками. Ой, — она прикрыла рот ладошкой, словно сболтнула лишнего.

— Обещаю не использовать сказанное против тебя! — торжественно произнёс дракон, подняв вверх лапу и пошевелив изогнутыми пальцами с острыми длинными когтями на конце.

Он правильно понял её реакцию!

— Это обнадёживает!

— Ну, давай дальше! Мне уж прямо интересно, что неправильно сделала или сказала эта бедная женщина.

Рианна хмыкнула.

— Я собрала все ингредиенты и в завершении попросила принести волосинку объекта её домоганий. И она принесла. Глупо мне кажется, надеяться, что влюбившийся вояка заберёт жену старосты с собой в город и сделает своей законной супругой. Хотя с помощью магии можно и не такого добиться!

— Дальше-дальше! — поторопил дракон.

— А что дальше? Ну, отдала она мне волосинку и сказала «Сделай так, чтобы этот козёл бородатый моим на всю жизнь стал». Ну, я и сделала. Оказывается и не любовь это была, а элементарная выгода. И кто после этого старостиха? Ни стыда, ни совести. Жизнь военному человеку ни про что ни за что испортить хотела! А если у него уже была любовь? Дома ждала?

— Подожди! Ты так просто исполнила желание и на этом всё? К чему тогда все эти рассуждения о принципах и любви? — недоумённо произнёс Дррруагаррр.

— А что не так? Кого она просила, того и получила. Сказала я ей вечером за снадобьем любовным прийти. Сама сходила на луг, где старостин козёл старый привязан был, вырвала у бедняжки пару шерстинок. Одна нужна была, вторая так, лишняя, на всякий случай. Жалко животину, но поганая ведьминская сущность обязывает! — Рианна горестно вздохнула.

— И что зелье? — спросил, отсмеявшись, дракон. О результатах ворожбы можно было легко догадаться.

— Ну, я же колдовала на двусторонний эффект. В общем, накрепко привязала козла к старостихе, а её к нему. Вояки уехали. Она о них и не вспомнила. Всё за козлом ходила, бороду ему чесала.

— Спятила что ли?

— Почему сразу спятила? Любовь! Муж его зарезать хотел, так она знаешь, с каким боем рогатого отбивала, но от ножа спасла. Так и ходили по деревне вдвоём. Куда она, туда и козёл, куда козёл, туда и она. Идеальная пара, кабы не разница в происхождении.

— Значит, живёт козёл и здравствует по сей день?

— Да нет. Я же говорю, старый он был. Умер через год. Старостиха волком выла, убивалась над телом. Всё хотела на деревенском кладбище похоронить, не дали. Так она его своими силами неподалёку закопала. До сих пор, наверное, цветы на могилку носит.

— Что и после смерти чары не ослабли? — удивился дракон.

— Я по неопытности дозировку не учла, — виновато потупила взор ведьма.

Дррруагаррр с трудом сдержал улыбку. Не хотелось подругу лишний раз дразнить и так вроде вину чувствует.

— А к тебе что, никаких претензий не было?

— Да невзлюбила она меня с тех пор почему-то… — невинно пожала плечами девушка.

— И к чему бы такая несправедливость? — наигранно поинтересовался дракон.

Рианна воззрилась на него гневным взглядом. Но дракон только расплылся в «дружелюбной» улыбке.

— Любовь зла! — виновато добавил он.

Глава 4. Второе солнце

Этим утром на столике между блюд Рианна обнаружила рожок.

— Что это?

— Подарок.

— Зачем мне эта штука? — ведьма равнодушно повертела странный предмет в руках.

— Если что-то случится и тебе будет нужна помощь, протруби в него. Я услышу, где бы ты ни была.

— Так уж и где бы ни был? — засмеялась девушка.

— Поверь мне на слово. Драконий слух существенно отличается от человеческого.

— И куда прикажешь мне эти побрякушки вешать? Сначала клинок, теперь рожок. Какой ещё сюрприз ты мне приготовил? Нет, не подумай, за подарки я очень благодарна. Только к чему всё это?

— Когда-нибудь да пригодится.

Рианна подула в рожок.

Морда дракона болезненно сморщилась.

— Не так сильно, пожалуйста!

— Что и, правда, действует?

Дракон продолжал выжидающе смотреть на неё, не отводя взгляда.

— Прости! — виновато выдавила ведьма, не выдержав мук совести.

Только тогда Дррруагаррр отвернулся.

— Возьми пояс. Это к вопросу куда вешать. Загляни под стол.

Рианна последовала его совету и извлекла мудреный кожаный ремень с множеством непонятных приспособлений.

— Он узкий. Его легко спрятать в складках платья под накидкой, — продолжал ящер.

— Какой ещё накидкой?

Дррруагаррр кивнул в сторону.

— Красивая! — девушка провела рукой по тонкой ткани. — С тобой приятно иметь дело. Столько подарков и всё безвозмездно… — она на мгновение замерла и подозрительно уставилась на друга, — надеюсь.

— Господи, Рианна, угомонись! — дракон, вскинув глаза к своду пещеры, покачал головой. — Что с тебя возьмёшь кроме трав, мазей и бальзамов. Да и те давно уже попрели, прокисли, да покрылись плесенью.

Ведьма обиженно надулась.

— Ничего подобного. Ни зелья, ни другие мои снадобья не подвластны времени. Но не в этом суть. Со мной их всё равно нет. Селяне, небось, попалили или по избам растащили.

— Дом твой целёхонький стоит, — вставил ящер.

— Вот! Будут лечиться теперь за счёт недавней жертвы. А ты что видел?

Дррруагаррр лениво кивнул.

— Чтоб они… — ведьма тут же заткнула рот ладонью.

— Правильно, проклятье штука серьёзная! — наставительно произнёс дракон.

— Всё равно им впрок не пойдёт. Они же не знают, как ими пользоваться, — мстительно произнесла Рианна.

— Тебя задевает их предательство, — печально произнёс Дррруагар.

— А не должно было?

— Почему ты такая?

— Я ведьма!

Они немного помолчали.

— Не будем об этом, — девушка мотнула головой, прогоняя неприятные мысли и воспоминания. — Скажи лучше, чего поднял меня в такую рань?

— Ну, сегодня ведь у тебя первое свидание! — напомнил дракон.

— Да, но оно состоится гораааздо позже, — сонно произнесла ведьма. — Тем более я знаю тебя. Так зачем?

— Мы с тобой должны кое-куда слетать.

— Слетать?

— Ешь, Рианна, и не задавай лишних вопросов!

Сегодня Дррруагаррр был на удивление серьёзен.

— И что теперь? — спросила ведьмочка, когда поела.

— Надевай шубу.

— Какую шубу?

— Она лежит в кресле.

Девушка обернулась.

Это была прекрасная вещь, вот только шубу напоминала меньше всего.

— Ой, классная! У меня никогда такой не было, даже когда с родителями жила.

Она тут же примерила обновку.

— Ну, ты меня сегодня задарил и насколько я могу судить, каждый дар стоит целое состояние.

— Пустяки! К чему мне столько одному? Могу и поделиться.

— Так, может, вытащишь из пещер и свистнешь люду? — невинно поинтересовалась Рианна.

— Перебьются!

Ведьма хихикнула. Как видно людей недолюбливала не она одна!

— Что это за странный материал? На мех совсем не похоже, — спросила Рианна, вернувшись к изучению подарка.

— Это не мех. Это кожа дракона!

Девушка взвизгнула. Стащила шубку с плеч и откинула в сторону.

— Надеюсь, он не был тебе родственником или близким другом?

— Кто? — Дррруагаррр недоумённо уставился на собеседницу.

Ведьма скосила глаза в сторону одёжки.

— Ну, тот, из кого её пошили. Его, я так понимаю, больше нет. Сочувствую!

— А, ты вон о чём, — ящер улыбнулся своим незабываемым оскалом. — Так ведь её хозяин жив и будет здравствовать ещё долгие века.

— Но как же кожа?

— Он её сбросил.

— Драконы линяют?

Вот это новость!

— Только некоторые из нас, — таинственно ответил Дррруагаррр и на эту тему не произнёс больше ни слова.

Ведьма не стала настаивать. Сейчас её занимал совсем другой вопрос.

— Так вот по поводу шубы. Ты пошутил, когда сказал, чтобы я её надела? Или попросту спятил? Лето на дворе!

— Дорогая, не повышай голос на плотоядного дракона! — ящер снова улыбнулся. — Люди не исконная драконья пища, но ведь и деликатесов пока никто не отменял.

— Угрожаешь?

Ведьма сложила руки на груди. Носок башмачка нервно застучал по каменному полу.

Дррруагаррр печально вздохнул.

— Рианна, почему же ты никак не можешь понять!

— Что?

Хозяин пещер покачал головой. Есть вещи, которые не изменить! И это не зависит от степени их одушевлённости.

— Бери шубу и пошли!

— Господи, красотища-то какая! — восторженно воскликнула Рианна.

Дракон понимающе улыбнулся.

Они стояли на самом пике высочайшей горы. Мир раскинулся под их ногами. Куда ни глянь, только горы и снег, чистый-пречистый. Такого нигде больше не встретишь. Холодно! Мороз щипал за щёки, но девушка не замечала этого. Чувство полного восторга овладело ею. Вокруг только ослепляющая белизна и отблески просыпающегося солнца, что сонно выползало из-за горизонта.

— Спасибо, что дал мне на это посмотреть, Дррруагаррр! — искренне произнесла Рианна. — Я никогда прежде не встречала такой рассвет!

— Мы здесь не только затем, чтобы посмотреть, как пробуждается дневное светило.

Ведьма недоумённо обернулась. В глазах застыл вопрос.

— Сегодня моя очередь рассказывать историю, — продолжал дракон. — Она совсем короткая, но очень древняя, почти как сам мир.

Крылатый ящер ненадолго замолчал, продолжая любоваться разгорающимся пламенем восхода.

Рианна ждала.

— Солнце! Огромный огненный шар, что поднимается на небосвод каждое утро. Оттуда я родом.

— С самого? — уважительно прошептала Рианна.

Дракон наконец-то опустил глаза, прогоняя наваждение.

— Не совсем.

— Как это?

— Когда-то на землю упало другое солнце, — тихо произнёс ящер.

Ведьма чувствовала, что, несмотря на тёплую одежду, начинает замерзать. Она тут же придвинулась к Дррруагаррру и прижалась к его полыхающему жаром боку.

— Оно принесло племя огненных драконов в этот мир. Оно же породило и горную цепь, которую сейчас мы наблюдаем. Хребет этот уходит в бесконечную даль… Два солнца! Кем были эти светила. Мужем и женой? Братом и сестрой? Матерью и ребёнком? Мы не знаем! Но каждый день они встречаются на закате и прощаются с рассветом. Они стремятся друг к другу, но остаются недосягаемыми. А ещё луна… Ты знаешь, что такое луна, Рианна?

Девушка покачала головой.

— Вот и я не знаю. Может, луна это бледное отражение одного из солнц? Попытка заполнить пустоту? Вернуть невосполнимое?

Ведьма молчала. Ей казалось, что это история куда глубже, чем рассказывает Дррруагаррр. А ящер между тем продолжал.

— Мне думается, то душа и сердце стремятся быть вместе, но отныне им это не суждено. Очень важно, Рианна, чтобы они жили в едином теле в полной гармонии с собой, — он замолчал, но лишь на мгновение. — Я часто встречаю здесь рассвет. Вот подумал, не сделать ли нам это сегодня вместе.

Голос его был полон печали и тоски, словно именно он потерял одно из двух своих светил душу или сердце. Теперь же никак не может его найти.

Рианна хотела спросить, для чего он ей это рассказал, но не могла. Язык отказывался повиноваться. Она понимала, что не должна этого делать, не теперь.

Больше они не сказали друг другу ни слова. Дракон развернулся, отошёл в сторону.

Девушка поняла — история окончена. Им пора! Она бросила последний взгляд на зарождающееся солнце, одно их двух, как знала теперь.

Спустя несколько минут они уже взмыли в небо.

Молча, они попрощались и у болот. Стоило Рианне попытаться что-то сказать, как Дррруагаррр мотнул головой и отвернулся. Всё уже обговорено заранее. Нет нужды повторяться.

Ведьма понуро побрела в сторону тропинки. Она отчётливо понимала, что сделала или делает что-то не так. Но что именно?

Дракон печально наблюдал, как девушка топает от болот. Вот она уже тонет в зелёной листве. Только тогда он развернулся и взмыл в воздух, тоскливо покачав головой.

Рианна оставалась молчаливой и когда встретилась с Роком. Она была рада его видеть, но разговор с Дррруагаррром не давал душевного покоя. Потому сразу по приветствии, она спросила:

— Рок, ты слышал что-нибудь о происхождении драконов?

Тишина!

— А зачем тебе? Драконы это миф.

— Но люди рассказывают…

— Люди рассказывают разное, — перебил её Рок. — Не всем же россказням верить?

Ведьма упрямо покачала головой.

— И всё же, что ты знаешь? Мне просто интересно! Я выросла в деревне и почти ничего об этом не знаю.

Парень задумчиво почесал рыжую макушку.

— Ну, говорят, некогда драконы были разные: огненные, морские, небесные и земные. Те, что ходили по земле были бескрылы и люди истребили их в первую очередь. Они не могли ни улететь, ни уплыть и были, главным образом, травоядные. Постепенно пришёл черёд небесных. Чуть дольше продержались те, что подвластны огню. По поводу предпочитающих воздуху воду, многие думают, что они живы и по сей день. Туда ведь людям так просто не добраться. Морские ящеры скрываются в глубинах. Вот, пожалуй, и всё, что я знаю.

— Но если драконы не сразу были истреблены, то, получается, они жили раньше людей? — задумалась девушка.

— Насколько я слышал, изначально это был мир драконов.

— Откуда тогда взялись мы?

Рок развёл руками.

— Знаю не больше твоего. Но вроде как люди появились гораздо позже.

— Это, значит…

Ведьма не успела договорить. Рок схватил её за руку и потянул за собой.

— Что мы всё о каких-то легендах. Ты пришла на свидание или на урок истории? — задорно спросил он.

— Так это свидание? — Рианна кокетливо прикусила губу.

— Тебе нужны более веские доказательства?

Парень обхватил её за талию и прижал к груди. На мгновение девушка замерла, когда их губы чуть не соприкоснулись. Но тут же попыталась вырваться из сильных объятий. Рок улыбался, но не отпускал. Мог ли человек удержать ведьму против её желания?

Вскрикнув, молодой человек внезапно раскрыл объятия и даже отступил на шаг.

— Ай, что это? Больно! — Рок принялся поочерёдно потирать руки от кисти и до плеча.

Ведьма смущённо потупила взор. Ну вот. Не удержалась. Применила магию. Видно, придётся раскрывать своё инкогнито.

— Ух, ты! Никогда прежде не был знаком с ведьмами.

— Так, значит, ты меня не боишься? — уточнила Рианна.

— А чего бояться? — Рок был искренне удивлён.

— Ну, в основном, люди находят для этого множество причин.

— Я не такой как они.

— Это радует.

Рок взял кисть девушки в свою ладонь.

— Рианна, ты мой друг. Для меня неважно человек ты, ведьма или русалка.

— Какая из меня русалка? — засмеялась собеседница. — У меня две ноги и отсутствует хвост.

Она слегка приподняла юбку, демонстрируя чуть выдвинутую из-под неё ногу.

— Может, ты просто такая необычная. В жизни ведь всякое бывает! — шутливо произнёс парень.

— Сам сказал, драконов не существует. Значит, и русалок тоже нет.

— А по твоим словам, люди говорят… — Рок улыбнулся. — Наверное, я как раз ту единственную, что видели, и поймал.

— Ты меня не ловил! — не согласилась девушка.

— Как не ловил? Хотя ты права. Моё упущение, не успел, скорее, поднял с земли. И подумать не мог, что такие симпатичные девушки будут падать к моим ногам. Видать ошибался. Оказывается, я столь неотразим.

— Рооок! — протянула Рианна.

— Ладно-ладно, извини. Ты не русалка и не девушка что упала, поддавшись моему нечеловеческому обаянию. Ты классная ведьма! И у тебя такая стройная ножка к тому же. Ещё раз не покажешь?

— Рок! — снова прикрикнула Рианна. И всё же она была польщена.

— Значит, друзья?

— Друзья навек, — согласилась девушка.

Ведьма продолжала улыбаться, но в душе что-то дрогнуло. Она сильно сомневалась, что хочет оставаться для Рока только другом. Неужели сам он думает иначе?

Глава 5. Языки ведьм

Уже несколько дней они ежедневно встречались с Роком. Таких отношений у Рианны раньше не было ни с кем. Деревенские парни её побаивались и избегали наряду с девчонками. Хотя порой и бросали на неё вожделенные взгляды. Как-никак не уродина и вступиться некому, коли что. Ни отца, ни брата. Одна беда — ведьма! Такой заступники не нужны.

Сегодня Рианна встала рано, причём сама. Выйдя из спальни, она не заметила никакого присутствия дракона. «Улетел встречать рассвет», — догадалась ведьма. Хорошая причина обследовать пещеры без их полноправного владетеля. К тому же Рианна никогда не была в личных покоях Дррруагаррра, а хотелось ужасно. Дракон же её туда попросту не допускал.

Так же она надеялась подсмотреть, каким образом крылатый ящер накрывает на стол. Уж очень это было любопытно!

Не подсмотрела! В гостиной всё было на своих местах. Холодно. Камин остыл, стол пуст, свечи потушены. Ещё один повод заглянуть в хозяйские покои в отсутствие владельца!

Раньше ей туда и близко подходить не приходилось. Только направление и знала.

Рианна зажгла крошечный пульсар. Он давал достаточно света, чтобы видеть коридор на несколько шагов вперёд, но в тоже время и не светил излишне ярко. Он плавно летел в метре от неё, освящая дорогу. Несколько раз девушке попались туннели, что уходили в сторону, но она проходила мимо. От них веяло пустотой. К тому же только в один из них мог протиснуться Дррруагаррр со своими габаритами. Но вот внутреннее чутьё подсказало — искомое близко.

Стоило сделать несколько шагов и взору открылись широкие ворота, что преграждали путь. К чему они, если дракон до недавнего времени жил один?

Ведьма нахмурилась. А ей выделил пещерку без двери! Жмот!

От прикрытых створок в разные стороны отходило ещё два туннеля.

Подойдя ближе, девушка провела рукой по шершавой поверхности, тщательно изучила там, куда могла дотянуться. Ни магии, ни видимых замков. Всю её покрывала резьба. Ведьма пригляделась. Череда картинок. Два диска. Затем уже один. Горы. Пламя. Драконы. Несколько больших и маленьких. Потом один, совсем крошечный, что с каждым последующим рисунком становился всё больше. Последнюю картинку заполняла знакомая шипастая голова.

— Дррруагаррр! — задумчиво прошептала Рианна.

— Ты что это тут делаешь? — раздался знакомый шёпот прямо над ухом.

Ведьма вздрогнула, резко обернулась. Лицо чуть не врезалось в дышащую паром морду. Как только подкрасться умудрился с его-то тушей?!

— Э, просто мимо проходила, — брякнула она первое, что пришло на ум. Тут же поняла, что ляпнула глупость.

— Это куда?

— К себе.

Коли врать, так до конца, придерживаясь первоначальной версии!

— Твоя комната вообще-то в другом конце пещер находится, — напомнил дракон.

— Я заблудилась.

— Заблудилась? — ящер ухмыльнулся. В любом случае по-другому эту его гримасу никак не назовёшь.

— Угу, — ведьма невинно потупила взор.

— Я должен в это поверить?

Рианна разозлилась. К чему этот допрос? В конце концов, сам сказал, что она здесь гостья, а не пленница. Значит, имеет полное право совершить экскурсию по владениям хозяина.

— Как знаешь! Я не обязана отчитываться. Лучше скажи, что ты там прячешь? — девушка кивнула в сторону огромной «двери». — Хладный труп драконицы или её скелет?

— Нет, языки ведьм, — невозмутимо ответил дракон. — Когда погода плохая и меня одолевает тоска, я достаю их и начинаю измерять, вспоминая степень разговорчивости их прежних владелиц.

— Как смешно!

— Отчего же, скорее грустно! Ведь можно было замочить их в собственном соку и скушать. Языки, знаешь ли, тот ещё деликатес. Я же сглупил и засушил. Теперь они в пищу не пригодны.

Он смотрел на ведьму так внимательно и серьёзно, словно уже примерялся взглядом и к ней самой и ко всему её содержимому. Нет, она давно перестала его бояться. Но находиться под пристальным взглядом дракона, то ещё удовольствие.

— Ну, я пойду, — невинно произнесла Рианна и бочком попыталась проскользнуть мимо массивного тела ящера. Она не нашла ничего лучше, как ретироваться с места преступления.

— Ты куда это? — Дррруагаррр выкинул вперёд лапу и упёрся когтистым пальцем ей в грудь. — А завтрак?

— В смысле?

На мгновение сердце ушло в пятки.

— Кушать, говорю, будешь?

— А, вот ты о чём, — девушка вздохнула с облегчением. — Так я же туда и иду.

— Ага, только почему-то не в ту сторону.

Ведьма запнулась. И как только могла заплутать!? Со страху что ли?

— Ой. Вот видишь, а ты не верил! — посчитав себя правой, она зло уставилась на Дррруагаррра.

— Ну-ну, — хмыкнул дракон. — Пошли что ли?

Рианна с гордым видом проследовала мимо.

Войдя в зал, ведьма поразилась. В камине полыхал огонь, свечи горели по всему периметру пещеры. В помещении привычно тепло. А на столе уже расставлены блюда. И когда только успел? Она ведь совсем недавно здесь была!

Рианна подозрительно покосилась на спутника, что привычно укладывался в стороне.

— Что смотришь? Есть садись!

Ведьмочка послушно опустилась за стол.

— Дррруагаррр, на тебя никогда смельчаки не охотились? — неожиданно спросила она.

— С чего бы это? — опешил дракон. — Я овец не краду, жертв не требую, принцесс не похищаю.

— А ведьмы?

— Что ведьмы?

— Ну, те, чьи языки… — Рианна кивнула в сторону пещер. В глазах стояло озорство. Она всё больше укреплялась в своём мнении, что, то была всего лишь шутка и теперь провоцировала друга в этом признаться.

— За этих и заступиться некому. Думаю, если бы я того испрашивал, то люди мне ещё и приплачивали бы за избавление от них.

После его слов, Рианна отчего-то усомнилась, а правда ли это шутка? Насколько хорошо она его знает? Пару раз ей уже приходилось ошибаться на счёт дракона.

— Вот тебя жгли, а могли бы просто меня позвать, заплатить немного. Ни тебя нет, ни проклятья, ведь могла же наслать. Кстати, а почему не наслала?

— Жалко, люди ведь, хоть и те ещё засранцы, — печально вздохнула ведьмочка.

— Вот! А они тебя не больно-то жалели.

— Ну не убивать же мне их было, в конце концов? — растерянно вопросила девушка.

— Почему бы и нет? Они-то как раз этим и занимались, когда я подоспел! — хмыкнул Дррруагаррр.

— Их воля, — равнодушно пожала плечами Рианна. Она жива! Чего запоздалые разговоры вести?

— Как ты вообще в такую передрягу попала?

— А, пустяки! — отмахнулась ведьма.

Слишком уж небрежно она это сделала. Подобное поведение не могло не заинтриговать дракона.

— Можно поподробнее?

— Да там история такая неприятная произошла…

Дррруагаррр ждал.

Рианна обречённо вздохнула.

— Ну, — нехотя протянула девушка, — однажды на рассвете я надумала искупаться.

— Это в бадье что ли или в реке?

— В реке, конечно. Делать мне нечего по утрам в бадье плескаться, — фыркнула ведьма.

— И, конечно же, голышом.

— А ты что в одежде купаешься? — огрызнулась Рианна, но тут же хихикнула. — Ой, совсем забыла, что ты всегда без одежды.

Дракон нахмурился.

— Понятие «в одежде — без одежды» к дракону не применимо.

— Наверное, — девушка пожала плечами.

— Ну и что там с тобой случилось во время купания? Русала встретила?

— Если бы, — мечтательно прошептала рассказчица. — Всего лишь мужика односельчанина. Вначале он прятался, наблюдал за мной.

— Ещё бы. За такой ведьмочкой грех не подсмотреть, тем более в случае полного оголения!

— И это говорит дракон?! — Рианна покачала головой.

— Заметь что я мужчина! — напомнил Дррруагаррр. — А, значит, имею право увлечься симпатичной особой. Но продолжай!

Ведьма поправила и без того безукоризненно уложенные волосы. Замечание дракона ей польстило. А какой девушке не будет приятно услышать комплимент в свой адрес, пусть даже и от такого странноватого «мужчины»?

— Дальше всё было довольно банально. Он вышел, когда я того совсем не ожидала. Попытался обнять. Мне это, конечно же, не понравилось.

Дракон хмыкнул, представив саму ситуацию и гнев ведьмы.

— А тут детвора с бабками за ягодами направились и решили к речке заглянуть.

— Неудачное время ты выбрала для купания! — констатировал Дррруагаррр.

— Согласна, хуже не придумаешь! Там такой шум поднялся. Мужик не будь дураком, раскричался, что ведьма трёклятая его заманила, приворожить да совратить пыталась. Бабки крестятся, воют. Дети визжат. Кто-то в деревню за подмогой кинулся.

— А ты?

— Мне и одеться некогда. Вещи похватала, да как была нагой, в избу свою кинулась. Там только в одёжу и облачилась. Думала, пошумят, да успокоятся. Так нет, жечь пришли.

— Как же иначе, ведь мужик тот, чтобы перед женой и односельчанами от скверны очиститься про тебя такого наплёл. Этим и подвёл итог их «терпению».

— Что? — опешила ведьма. — А ты откуда знаешь?

Только тут дракон понял, что сболтнул лишка.

— Так ведь я это… Забыла какой у меня слух? Каждое их слово слышал, находясь на высоте птичьего полёта.

— Ааа, — протянула Рианна, всё ещё подозрительно косясь на собеседника. — А спрашивал зачем, раз и сам всё знаешь?

— Так ведь я не знал, — попытался оправдаться ящер. — Только разговор и слышал. Тогда и решил помочь.

— Точно не подсматривал? — грозно спросила ведьма.

— А стоило? — улыбнулся дракон.

— Нет, — гордо ответила девушка. — У нас конституция не совпадает! Забыл?

— Спасибо, что напомнила, а то и впрямь запамятовал. Красивая ты девка, Рианна! Легко голову потерять.

Ведьмочка польщено улыбнулась.

— А к чему ты меня про смельчаков спрашивала?

— Потому как приходилось мне как-то на вашего брата охотиться. Вот и думаю, тебя-то самого на бой честный не вызывали?

— Да иди ты! Что и вправду на дракона охотилась? Где он? Кто таков? Почему не знаю? — от удивления Дррруагаррр даже вопроса её не расслышал.

Девушка рассмеялась.

— Охотилась, не то слово. Просто как-то пришли ко мне «соседи» и говорят: «Ведьма, помоги извести дракона!» Мол, спасу от него им никакого нет. «Какого дракона? — спрашиваю. — Нет их ведь. Может, и не было никогда». «Нет, — твердят упрямо, — появился злыдень один. Овец ворует, нынче телка задрал. А давеча так и вовсе обнаглел. На Рижку, первую деревенскую красавицу, покушался. Еле ноги унесла. Никак для своих плотских утех и дальнейшего поедания похитить хотел».

Дррруагаррр прыснул от смеха.

Рианна невозмутимо продолжала.

— Я сходила на место преступления, улики поискала, со свидетелями побеседовала. В случае овец и бычка однозначно оголодавшие волки поорудовали. Всё на это указывало, вплоть до помёта невдалеке.

Дракон поморщился.

— Избавь от таких подробностей.

Ведьма равнодушно пожала плечами.

— Там, где на Рижку напали, вправду цепочка следов странноватых шла и в скорости оборвалась. Да и сама она утверждала, что бросилось на неё чудище невиданное. Волка, думаю, она опознала бы. Хозяин телёнка тоже какую-то ерунду нёс по поводу рогатости, когтистости, хвостатости, а, главное… — Рианна сделала паузу и с улыбкой взглянула на друга, — волосатости злодея.

Вот тут уж ящер не сдержался и загоготал в полный голос.

— Это где они дракона волосатого видели?

— Так ведь в том-то и дело, что они никакого не видели. Книг умных не читали тем более. Вот только мне описание драконово просматривать приходилось. Не вписывался наш разбойник в него, даже если размеры не учитывать.

— Ты бы намекнула, что им, скорее, за чёртом охотиться надо было, — хмыкнул Дррруагаррр.

— Так ведь это не им, а мне. Они-то наниматели.

Ящер кивнул, а ведьма продолжила.

— В общем, ясно мне стало, что это не дракон. Тут и шерстистость и размер и то, что девицу упустил…

— Это точно. Я бы первую раскрасавицу не проворонил, — улыбнулся Дррруагаррр. — Других же дракон в вашей округе нет.

— Я в тебе и не сомневалась, — огрызнулась ведьма. — А тут ещё на двух девушек нападение произошло. Обе отделались испугом. Разве похоже на дракона? Но если не он, то кто? И почему ни одна из жертв серьёзно не пострадала? Даже царапину не получила. Не думаю, что напуганная девица менее беззащитна, чем та же овца.

— Ну и сравненьице! — гоготнул дракон.

— Да я не в том смысле! — разозлилась Рианна. — Решила я вокруг деревни походить, присмотреться. Нападали на жертв примерно в одно и тоже время. То есть либо зверь именно в этот период на охоту выходил, либо…

— Выступила в роли приманки? — перебил ящер. — И не страшно?

— А чего бояться? Если он тех дурёх не тронул, то меня и не напугает даже.

В общем-то, дракон не заставил себя долго ждать, напал уже на следующий вечер. Выскочил на дорогу, зафыркал, когтистой лапой землю заскрёб.

— Это не дракон, а бык получается.

— Почти угадал, — улыбнулась ведьма. — Он стоит, и я стою, не кричу, не убегаю. Дракон неуверенно сделал шаг вперёд. Я по нему заклинанием ударила. Он так и застыл, не в силах пошевелиться.

— Струсила, наверное?

— Почему сразу струсила? — надулась ведьма. — Я своей жизнью рисковать не обязывалась, между прочим. Не знала же тогда ещё кто это. Так вот, подхожу к нему вплотную. А чудище-то не одно, целых три. Руки и ноги у них, к тому же, человеческие.

— Я что-то не понял. Это что люди развлекались?

— Они самые. Парни из соседней деревни решили над девчонками пошутить.

— Ничего себе шутки?! — Дррруагаррр покачал головой, затем выплюнул брезгливо. — Женишки!

Рианна продолжала.

— Смастерили они основу с лапами из дерева, череп бычий приделали, шкурами обвешали, да так и таскали.

Ящер фыркнул.

— А селяне хороши. Нашли, кого с драконом путать. Деревенщины!

— В сумерках спокойно можно было за чудище принять, — не согласилась ведьма, — пусть и не за дракона. К тому же после нападений на скотину, следов, что те же умники наделали, никто особо и не задумывался над личностью нападающего. Сам знаешь, у страха глаза велики!

— Подожди, так что и овец с телёнком они…?

— То волки. Я же говорила. Мужики потом собрались, облаву устроили, чем изрядно сократили численность хищников.

— Могли бы и меня позвать, — улыбнулся дракон.

— Ты что и волков кушаешь?

— С моими габаритами привередничать не приходится, — дракон растянул пасть в улыбке.

Рианна задумалась на мгновение. Разговор как-то незаметно вернулся к интересующей её теме.

— Дррруагаррр, а насчёт языков ведьм, это…

— Правда!

— И что, убивал? Ел? Коллекционировал? — до конца ещё не веря, спросила девушка.

— Ой, Рианна-Рианна! — покачал головой дракон. — Правда заключается в том, что я с удовольствием попробую твой в собственном соку, если не перестанешь меня доставать. Он настолько острый, что и приправлять не придётся.

— Значит…

— Не убивал! Не ел! Не коллекционировал тем более! Мне только яда ведьминского не доставало.

— Чего тогда наговорил? — вконец разобиделась девушка.

— А нечего по коридорам в отсутствии хозяина шастать и что-то вынюхивать.

— Я не шастала…

— Ага, заблудилась, помню-помню, как же. В двух туннелях, направо и налево. Ты это будешь жабе рассказывать, а не дракону.

Ведьма надулась.

— Причём тут жаба? Знаешь ведь, что болот не люблю!

— Ну, не жабе, так тритону или ящерке. Но жабы к ведьмам как-то ближе. Слышал, что тоже всякие пакости насылают в виде бородавок.

— Не правда.

— Только что их не любила, а уже заступаешься?

— Неправда про наши пакости. Я ни на кого ничего не насылала!

Рианна готова была расплакаться. Дррруагаррр почувствовал себя виноватым. Как истинный мужчина, он решил признать свою неправоту, даже если она не была полностью его собственной.

— Прости. Я был слишком резок. На самом деле я так не думаю, по крайней мере, о тебе.

— Хорошо, извинения приняты! — произнесла ведьма, тем не менее, сидя как натянутая струна и поджав губы.

— Ну, ладно. Ты это… Мы завтра полетим, твоё второе солнце навестим, — примирительно произнёс дракон.

— Чего?

— Семью твою, говорю.

— Никуда я не полечу. Тебе надо, лети один.

— Ага, представляю их гримасу. Здравствуйте, я друг вашей дочери.

— Не моя забота!

— Рианна, не глупи. Сама говорила, что по брату скучаешь, да и не факт что родители тебе вреда желали. Может, спасали от вероятных последствий?

— Враки! Причём мои собственные. Просто мне самой в это верить хотелось, вот и наплела, — печально произнесла девушка.

— А вдруг?

— Дррруагаррр, вот ты такой большой и в сказки с хорошим концом веришь. «Вдруг» не бывает! Пойми!

— Так по твоей логике получается, что в конце нашего знакомства я буду обязан тебя съесть, чтобы не допустить положительного финала?

— Мы не в сказке. Это жизнь! — тут же запротивилась девушка.

— Так ведь и родители твои скорее реальны, чем вымышлены. В любом случае куда более реальные, чем я, — он расплылся в улыбке.

Ведьма вздохнула.

— С этим не поспоришь. Ладно, уговорил! — неохотно добавила она.

Хотя в глубине души радовалась, что всё так обернулось. Родителей Рианна сама была повидать не прочь, как и брата, и сестру. Только очень боялась этой встречи!

— Дррруагаррр, давай, может, послезавтра? — робко попросила она. — Я Року скажу, чтобы больше меня пока не ждал.

— Скажи уж, скажи своему Року, сделай милость, — недовольно пробормотал дракон.

Ведьма постаралась не обращать внимания на его недовольство. Тем более чувствовала за собой некоторую долю вины.

— Рок, мне придётся уле…уехать ненадолго, так что какое-то время мы не сможем видеться, — сообщила Рианна новому другу спустя несколько минут после того, как они встретились.

— Куда?

— Навестить семью.

— Можно мне с тобой? — воодушевился молодой человек. — Ты нас познакомишь?

— Думаю, не стоит, — ведьма поспешно закачала головой. — Да и нельзя тебе со мной. Я еду с другом.

— С Другом или просто другом? — нахмурился Рок.

— Ты опять за своё? Просто! Не знала, что ты такой ревнивый, — ведьма кокетливо повела плечиком.

Парня её слова не очень-то успокоили.

— А какой он?

— Настоящий красавец! — пошутила Рианна. — Высокий, атлетического сложения. Копна светлых волос и глаза голубые-голубые.

— Так это же образец девичьих грёз!

— А то! Других в друзьях не держим!

Рок нахмурился, замер.

— Неужели он ничего к тебе не испытывает?

— Да мы, знаешь ли… — ведьма замолчала, не успев договорить. Глаза её вдруг подозрительно зажглись. — О да, он влюблён по самые шипы.

— Что?

— В смысле, уши, — тут же исправилась девушка. Она мотнула головой, прогоняя из мыслей шипастую голову Дррруагаррра.

— Даже так? — Рок недовольно посмотрел на подругу. — Как тогда ты можешь ехать с ним! А как же я?

— Да знаешь ли, одно другому не мешает. Он просто друг! К тому же у него обет безбрачия.

— А вот это уже интересно! — Рок подался вперёд. — Расскажи!

— Не могу, тайна сия страшная есть.

— Да ладно тебе, любопытно ведь.

— Ну, хорошо! — ведьма заговорщически оглянулась по сторонам. Нет ли нежеланных свидетелей. — Только ты никому.

— Конечно. Я склеп!

Рианна удовлетворённо кивнула.

— Так вот, никакого обета нет. Просто мой друг некогда попал в гарем.

— Не понял. К мужеложцу что ли?

Девушка одарила его гневным взглядом. До такого даже она не додумалась бы!

— В смысле, не наложницей, а стражем. Его оскопили, они там со всеми охранниками так поступают. Он не выдержал, бежал. Потом мы с ним познакомились и сдружились.

— Вот бедняга! Раз так, то я за тебя спокоен.

— Бояться и, правда, нечего. Как видишь, мы с ним конституцией гм… не совпадаем, в общем.

— А как его зовут?

— Гаррри.

Ведьма сокрушённо покачала головой и сама, от всего сердца, сочувствуя приятелю.

Дррруагаррр удивился, когда Рианна вернулась с прогулки чрезвычайно молчаливой и парой слов вовремя полёта не обмолвилась, хотя обычно почти не замолкала. Она и от ужина отказалась, поспешив в свои покои, стоило войти в пещеры.

— Как дела? Как время провела? — попытался разговорить её ящер. — Что-то случилось?

Ведьма густо покраснела. Ей вдруг стало ужасно стыдно за то, что она про него наговорила! Ну, а как по-другому объяснить Року, что это за друг, не выдав при этом дракона?

— Всё нормально, — буркнула девушка и спряталась за «дверью».

Дррруагаррр пожал плечами и в лёгком недоумении отправился к себе.

Рианна долго не могла заснуть. Всё думала о словах Дррруагаррра несколько дней назад и о своих собственных, сегодняшних. Не предала ли она его тем, что ляпнула? Он ей о душе и сердце! А она…

Теперь, оставшись наедине сама с собой, она наконец-то поняла насколько была не права. Зарычав от собственного бессилия и невозможности что-либо изменить, ведьма несколько раз стукнулась лбом о матрац. Как ни странно, это несколько привело душевное состояние в порядок.

Где-то недалеко от неё, через тёмные сырые туннели, через толстые стены, огненный дракон приподнял голову, чуть повернулся на звук. Он улыбнулся своим мыслям и снова лёг, быть может, в первый раз за сегодняшний день почувствовав успокоение.

Глава 6. Родня

— Ну, что твой Рок? — на утро спросил Дррруагаррр не менее хмурую, чем он сам, ведьму.

— Просился со мной.

— А ты?

— Отказала, что ж ещё, — раздражённо передёрнула плечами девушка.

— А он?

— Спросил куда отправляюсь. Узнав, обещал найти меня там. Но это же всего лишь слова?! — неуверенно произнесла ведьма.

— Любовь! Молодость! Подвиги! Кто его знает?! — покачал головой дракон.

Рианна шла по городу. Он существенно изменился за годы её отсутствия. Ведьма с трудом узнавала некогда знакомые улицы.

Из головы не шёл последний разговор с драконом.

— Может, всё же к родителям вначале? — спросил он тогда.

— Нет, к сестре! — ей хотелось отсрочить момент встречи с «самыми родными на свете» людьми. — Думаю, после встречи с родителями у меня уже не будет сил ни на кого. Я бы лучше к брату пошла, но раз его нет…

— А ты уверена, что он не в городе?

— В том, что касается своей крови, ведьмы никогда не ошибаются! — гордо сказала девушка.

— Тогда слушай! Даже, если сестра отошлёт тебя, навести мать с отцом. Может, они думают иначе. Если что, выходи за пределы города и дуй в рожок.

Ведьма кивнула и в задумчивости двинулась вперёд.

— Рианна…

Она обернулась.

— Куда бы ты ни пошла, знай, ты не одна. Я всегда с тобой!

Девушка вдруг не сдержалась. Развернувшись, бросилась обратно. Подбежав к Дррруагаррру, взяла его большую горячую морду в ладони и поцеловала прямо в кожистые губы. Они оказались на удивление мягкими и бархатными, почти как у лошади.

Щёлкнув опешившего дракона по носу, ведьма убежала, оставив ящера растерянно смотреть вслед. Столь неожиданным поступкам она была удивлена не меньше него.

На подходе к дому, Рианну обогнала карета, что остановилась в нескольких метрах впереди. Из неё вылезли две женщины, худая и полная, да трое детей.

Ведьма почувствовала, как заволновалась в жилах кровь. Сестра!

Детишки сразу же устремились к дому. Более стройная спутница заторопилась за ними, вторая шла не спеша.

Рианна нагнала последнюю, когда та входила в дверь.

— Гизи!

Женщина резко обернулась.

— Рианна, что ты тут делаешь? — воскликнула она без предисловий. Бегло оглянулась через плечо.

Похоже, она сразу догадалась кто перед ней. Удивление на её лице быстро сменилось недовольством.

— Гизельда, кто там? — раздался мужской голос из глубины дома.

— Опять предлагают всякую ерунду! — откликнулась супруга, виновато взглянула на сестру и тут же отвела взор.

— Скажи, нам ничего не нужно. Не хватало только у этих бездельников что-то покупать.

Он совсем не заботился о том, что его слышит не только жена.

— Рианна, уходи! Ты здесь лишняя. О тебе все давно и думать забыли. Зачем вернулась? — злобно зашипела сестра.

— Гизи, где Ренат? — спросила Рианна, поморщившись.

Стоило ли ожидать другого приёма после стольких лет разлуки?! Да! Но только если эта разлука была вынужденной.

— Его сейчас нет в городе.

— Я знаю.

— Так вот знай, для тебя и не будет никогда, — злобно прошипела сестра, но в голосе проскальзывали истеричные нотки.

Ведьма чувствовала откровенный страх, исходящий от неё. Гизельда боялась и не могла этого скрыть, как ни пыталась.

— Оставь нас в покое, Рианна! Нам так хорошо жилось без тебя. Зачем ты вообще вылезла из своего логова, ведьма? — выкрикнула она напоследок. — Прощай!

Дверь захлопнулась перед носом опешившей девушки.

Взволнованная ведьмочка сидела в кресле, когда в комнату вошла стройная рыжеволосая женщина. Наверное, именно так будет выглядеть сама Рианна лет через тридцать. А, нет! Глаза у матери оказались карими. Но это не мешало общему сходству.

Воспоминания о внешности родителей давно успели выветриться из головы. И всё же теперь становилось понятно, почему Гизи узнала её сразу, как только увидела.

— Рианна, здравствуй!

Натянутая как струна, женщина села в кресло напротив, сложила кисти на коленях. Рианна поняла, что тут не стоит ожидать лучшего приёма, чем она встретила у сестры.

— Как дела?

Девушка замерла. Ей вдруг захотелось развернуться и убежать. Худшей встречи вряд ли можно было ожидать. Разве что её просто не пустили бы на порог.

— Хо-хорошо.

— Как бабушка?

— Она умерла год назад.

— Уже год? А мы не знали. Как быстро летит время! — мать промокнула белоснежным платком несуществующие слёзы.

Рианна поморщилась.

Женщина, сидящая напротив, резко вскинула взор. Девушка почувствовала ещё чьё-то присутствие. Отец!

Сердце бешено заколотилось.

Остатки надежды разлетелись, когда мужчина прошёл мимо и сел на спинку кресла, обняв жену.

— Я расслышал слова о смерти бабки. Сочувствую!

Супруга взяла его ладонь в свою.

— Спасибо! — пробормотала ведьма.

Ненадолго зависло напряжённое молчание. Отец с матерью переглянулись. Последняя опустила глаза.

Мужчина произнёс.

— Ты в город… — его голос сорвался, но он взял себя в руки, — просто так приехала или…?

Снова гнетущая тишина.

— Я с другом мимо проезжала, — соврала девушка. — Решила заскочить, навестить.

— Навестить!

— Проездом! — одновременно произнесли родители, и голоса их были пропитаны нескрываемым облегчением.

Рианна поняла, что более не в силах здесь находиться. Она резко поднялась.

— Ну, мне пора!

— Тебе есть, где остановиться на ночлег?

— Нет! — сказала Рианна, прежде чем успела подумать.

— Может, останешься? Погостишь у нас? — неожиданно произнесла мать.

Отец бросил на супругу испуганный взгляд, перевёл его на дочь, криво улыбнулся.

По комнате расползся приторно-сладкий запах фальши.

«Не стоило портить воздух, дорогие мои родители, — подумала ведьма. — Вы нужны мне так же, как и я вам!»

— Нет, спасибо. Меня ждут, — произнесла она вслух.

— Заходи, если что, — неуверенно пробормотала родительница.

Мужчина неожиданно закашлялся.

— Прощайте! — сказала Рианна и выскочила за дверь.

За весь вечер она ни разу не назвала их папой и мамой, а они её дочерью. Время было безвозвратно потерянно. Хотя было ли там что терять? Неужели они и, правда, отдали дочь только для того, чтобы избавиться от тяжкой ноши?

Ведьмочка шла к выходу из города. Она собиралась протрубить в рожок и вызвать Дррруагаррра. По щекам струились горькие слёзы обиды и разочарования.

— Почему ты мне не сказала, что у тебя такая сестра? — хмуро спросил Дррруагаррр.

— Какая такая? — смутилась Рианна.

— Сама знаешь какая.

Ведьма пожала плечами.

Дррруагаррр ждал.

— Ну, думала, что всё это мне только казалось. Дети часто ссорятся в детстве. Или надеялась, она изменилась, я ведь её так долго не видела. Не знаю… Да и вообще, говорила же, не стоило сюда лететь.

— Стоило! По крайней мере, будешь знать, что они собой представляют, — не согласился дракон. — А родители-то каковы!

Рианна промолчала, тогда он спросил.

— Ты узнала, где брат сейчас?

— Да. От сестры.

— Надо же, она так просто это открыла?

— Не совсем, — хмыкнула ведьма, — я выудила это из её головы. Увидела и ещё кое-что, обрывки памяти.

— Расскажешь?

— Позже. Сейчас бы отдохнуть.

Дррруагаррр кивнул.

— Куда теперь? Домой? Или за Ренатом? — спросил дракон.

— Брат должен вернуться со дня на день. Нет смысла срываться с места. Надо его подождать. Вот только где?

Ящер несколько раз мазнул землю красным хвостом.

— У меня тут друг живёт неподалёку. Погостим у него. Ты как?

— Друг? — протянула Рианна. Очень уж удивительно было сознавать, что и у дракона имеются знакомые, она-то привыкла, что он всегда один. — Согласна! Разве у нас есть выбор?

Когда Дррруагаррр опустился в горах, ведьме на ум пришла только одна догадка. Девушка тут же поспешила её высказать.

— Он что тоже дракон? — растерянно спросила она.

— А кто ж ещё может быть у меня в друзьях?

— Не знаю, я подумала, может, маг какой или гном.

Крылатый ящер брезгливо скривился.

— Такой дружбы не держим.

— А как же я?

— Ты — другое дело!

— Значит, дракон! Ещё один! — радостно взвизгнула ведьма, подпрыгивая и хлопая в ладоши словно ребёнок.

— Радуешься-то чему?

— Я думала, что вы редкость. А тут уже целых два!

— Хорошо хоть не расчленила, — пробурчал ящер. — Нас вообще-то гораздо больше двух и все, Слава Огню, целые.

Рианна ничего не успела ему ответить.

— Дррруагаррр, друг мой, как давно я тебя не видел! — раздался незнакомый мужской голос с лёгкой хрипотцой.

Девушка резко вскинула взор.

— Да я последнее время как-то… — договорить огненному дракону попросту не дали.

— Ой, а кто это с тобой?

— Это моя подруга Рианна, а это…

— Рианна! Какая прекрасная юная леди! — новый ящер расплылся в улыбке, не менее пугающей, чем у друга.

Хоть рёв второго дракона и заглушил слова Дррруагаррра, он всё же продолжил, но более тихо.

— …Морррварррт.

— Очень рад, что ты прилетел не один.

Дррруагаррру слова сородича явно пришлись не по вкусу. Он выступил вперёд и что-то тихо прошипел на непонятном для Рианны языке. Как она не напрягала слух, ничего не разобрала.

— Даже так? — удивлённо воскликнул Морррварррт и с нескрываемым любопытством воззрился на ведьму.

Девушка смутилась под его пристальным взглядом. Он же вдруг направился прямиком к ней.

— Можно вашу ручку, красавица?

Рианна покосилась на своего крылатого друга и неуверенно протянула вперёд ладонь. Этот дракон пугал её, к Дррруагаррру-то она успела привыкнуть. К тому же совсем не ожидала, что новый знакомец окажется гораздо внушительнее старого приятеля. Золотистый от носа и до кончика хвоста, крупнее Дррруагаррра, он представлял собой захватывающее зрелище. Шипы, венчающие голову, были шире и длиннее, к тому же превосходили количеством. Броня, покрывающая бока, спину и лапы представляла собой широкие наползающие друг на друга пластины. Смотрелась она также более значительно, чем чешуя Дррруагаррра. Морррварррт являл собой настоящую гору мышц, а она-то наивная когда-то своего друга считала огромным и даже полноватым. На фоне нового дракона он смотрелся скорее худощавым. Этот же словно был выплавлен из камня… Хотя нет, из золота!

Жёлтый дракон выглядел старше красного и казался более умудрённым опытом. В глазах ящера-хозяина плясал озорной огонёк, который не могло скрыть даже несколько злобное выражение морды.

Он аккуратно взял хрупкую кисть ведьмы кинжалами коготков и, неестественно вытянув вперёд губы, поцеловал.

Рианна зарделась и спрятала руку за спину.

Из ноздрей разгневанного Дррруагаррра повалил пар, но вслух он ничего не произнёс.

— Какая прелесть! — восхитился Морррварррт смущением девушки. — Но что ж это мы на улице? Пройдёмте в… дом.

Он, не раздумывая, подал пример. Гости двинулись вслед за радушным хозяином.

— А ты почему так не делаешь? — прошипела ведьма на Дррруагаррра.

— Я не Морррварррт. Это он у нас дамский угодник, — огрызнулся огненный дракон.

— Как угодник? Ты же говорил что драконих нет! — удивилась ведьма.

— Было бы желание! — пробормотал крылатый ящер и заторопился вперёд.

Он ревновал, и это было очевидно.

«Разве променяю я Дррруагаррра на какого-то Морррварррта?» — покачала головой ведьма и поспешила вперёд, догонять удаляющихся драконов. Не хватало ещё заблудиться в череде незнакомых туннелей.

— Кушай-кушай, красавица! — Морррварррт довольно улыбался. — А то худенькая совсем.

Рианна сконфуженно молчала. Золотой дракон смотрел на неё как на лакомый кусочек. Может, откармливал?

Вёл он себя несколько отлично от Дррруагаррра. Хоть обстановка вокруг напоминала уже знакомое помещение, а сам хозяин не притронулся к еде, он всё время наблюдал за девушкой. Стоило той поднять взор, и она тут же наталкивалась на лукавый взгляд. Морррварррт подмигивал, расточал комплименты, да и вообще всячески пытался привлечь её внимание.

— Рыбки хочешь? Глянь только какой хвостик.

Ведьма взглянула на рыбу и вдруг прыснула от смеха. Истерика, наверное! В голове всплыли давние слова: «А на берегу она нагая лежит. Симпатичная мордашка, руки, цыцки и… — рассказчик многозначительно повёл руками, — хвост!»

— Чего ты смеёшься? — опешил гостеприимный хозяин.

— Да вспомнила случай.

— Какой такой случай?

— Был один.

— Я не говорил, — произнёс хмурившийся до сих пор Дррруагаррр, — Рианна знает много забавных историй и периодически ими со мною делится.

— Дааа? — Морррварррт перевёл взгляд с сородича на девушку. — Расскажи!

— Ну, она не такая уж забавная, — осторожно произнесла девушка. — Это мне как участнику смешно. Вас может и не развеселить.

— Всё равно интересно. Заинтриговала ведь уже.

Рианна внимательно посмотрела на него. Да нет, вроде дракон как дракон. Любопытный, как и Дррруагаррр. Ведьма немного осмелела.

— Ну, ладно, — решилась девушка. — Повадилась у нас как-то русалка мужиков топить.

— Жестоко! — покачал головой золотой ящер.

— Не совсем, — улыбнулась ведьма. — Она их не насмерть. Только в воду затащит, портки снимет, да хихикает.

— Как так?

— А вот так. Лодку опрокинет или с берега чарами заманит, не говоря уже о тех селянах, что сами в воду по той или иной причине заходят. Чем дело заканчивалось, вы слышали.

— Ну, а что там? — Морррварррт заинтересовано поддался вперёд.

— Где там? — не поняла ведьма.

— Под водой.

— Ну, рыбки разные плавают, водоросли растут, — растерянно протянула Рианна.

— Так ведь я не о том! — досадливо отмахнулся дракон. — Что она вытворяла, когда мужиков по пояс оголяла?

— Говорю ж, хихи… — тут только до девушки дошло, что именно он имел в виду.

— Сдурел? — возмущённо воскликнула ведьма. — Ты на что намекаешь?!

Пришло время Морррварррту растеряться.

Дррруагаррр печально вздохнул.

— А ведь я тебя, Рианна, предупреждал!

— Что я такого сказал? — растерянно спросил золотой дракон.

Рианна и Дррруагаррр одновременно воззрились на него. Девушка осуждающе пронизывала насквозь. Огненный ящер смотрел понимающе и даже несколько сочувствующе.

— Пошлость! — ответила ведьма.

— Почти, — осторожно поправил красный друг.

Она недовольно покосилась на него. Фыркнула. Мужчины!

— Ну, так чем всё закончилось? — подал голос Морррварррт.

— Неплохо было бы узнать, с чего всё началось! — произнёс Дррруагаррр.

— С кражи! — тут же ответила Рианна. — Это лишний раз доказывает, что за плохие поступки следует неизбежная кара. К сожалению, довольно редко она затрагивает самого обидчика.

— Так что там с русалкой? — поторопил золотой дракон. Высокой моралью его было не пронять. Подробности да покрасочнее подавай!

— Она рассказала мне…

— Так ты её видела? — Дррруагаррр замер, ожидая ответа.

— Ага.

Драконы переглянулись.

— Во сне, — добавила Рианна.

Красный ящер фыркнул.

— А я уже было подумал… — разочарованно протянул Морррварррт.

— Да, приснилось! — с вызовом произнесла ведьма. — Но перед тем как лечь спать, я прочитала заклинание и окурила комнату нужной травой.

Золотой дракон расхохотался.

— Так может потому и приснилось невесть что? Трава она, знаешь ли, часто подобным свойством обладает.

Рианна одарила его гневным взглядом.

— Ведьмы всё знают о травах! Не дракону меня судить!

— Так что она тебе рассказала? — примирительно спросил Дррруагаррр, пресекая развитие спора.

— Я увидела её сидящей на берегу, — нехотя произнесла девушка. — Она тоже заметила меня, словно ждала…

— Почему ты это делаешь? — спросила Рианна.

Златовласая русалка захныкала.

— Они украли мою ракушку!

— Они? Все разом что ли?

— Нет, один. Но вы, люди, так похожи. Попробуй, отличи. Знаю только, что кражу совершила особь мужского пола. Пусть вернёт!

— Но что это за ракушка?

Русалка уставилась на ведьму глазами, лишёнными зрачков. Наверное, её ничего не насторожило в облике девушки, так как спустя мгновение она произнесла.

— В ней содержится Глас Морского Правителя. Я несла его домой. Устав с дороги, присела на дерево у реки поиграть на арфе. Ракушка упала с ветки. Привлечённый музыкой мужчина поднял её, но, испугавшись чего-то, — она небрежно стукнула о песок лишённым чешуи хвостом, — убежал.

Рианна припомнила, что слухи о мавке распространились ещё до того, как кто-то стал лишать местных мужиков штанов.

— Что ты хочешь? — спросила ведьма.

— Вернуть носитель Голоса. Осточертело мне видеть голые человеческие задницы. Нет чтобы нормальный русалов хвост, а то так, только жалкое подобие! — русалка взмахнула копной золотистых волос, украшенных ракушками и водорослями.

— Значит, если вернут твою вещь, ты прекратишь проказничать?

— Конечно! Я бы и сейчас в Тихую заводь поплыла, но без носителя не могу, — она сморщила носик-кнопочку, тяжко вздохнула. — Нарушится договор. Грянет война… Зря я послом быть вызвалась.

— Я верну ракушку! — твёрдо заявила ведьма. — Как тебя найти?

— Просто позовёшь и бросишь носитель Гласа в реку.

— Как убедиться, что пропажа у тебя?

— Придёт время, поймёшь. Всё, я устала, — снова захныкала русалка. — В воду хочу!

Больше Рианна не успела ничего спросить. Мавка растаяла, словно её и не было. А ведьма погрузилась в обычный сон.

— Пришлось воспользоваться магией, порасспросить селян. Ракушка нашлась довольно быстро. Её приспособили игрушкой для малыша. Забрала её я не без боя, конечно. Но когда хозяйка услышала, что в следующий раз её супруг может оказаться голым низом перед неживой девкой, отдала находку без ропота. Небольшая цена за единственную возможность помешать этому. Я сходила к реке, позвала русалку и бросила ракушку.

— А знак? — заинтересованно спросил Дррруагаррр.

— Не знаю, можно ли это считать знаком. Но стоило ракушке коснуться поверхности воды, как из неё выскочил сом. А они, как известно, лошади водяных и русалок.

Ненадолго в огромном помещении зависло молчание, прерываемое только шумным дыханием драконов, что то и дело бросали друг на друга взволнованные взгляды.

— И что?

— Нападения прекратились. Если не считать того случая, когда один шутник подплыл под лодку и проделал тоже самое. Но он не русалка. Вскоре вынырнул. Мужики его поймали и отмутузили хорошенько.

— Да, — согласился золотой дракон. — Это он прогадал. Зря с мужиков порты снимал, надо было бабам юбки задирать, что на мостике стирают.

— Морррварррт! — с упрёком произнёс Дррруагаррр. — Среди нас дама! Забыл?

— Да ну вас! Все мысли в одну сторону! — разозлилась Рианна. — Словно и не драконы вовсе, а мужики деревенские!

— Мужчины всегда остаются мужчинами! — наставительно произнёс Морррварррт и подмигнул.

Дррруагаррр попытался сгладить недовольство.

— А это и, правда, была русалка?

— А я почём знаю. Хотя почему бы и нет?

— Считается, что русалок не существует? — напомнил ящер.

— Драконов тоже. Но ведь вы есть! Два полного этому опровержения.

— Нашла с кем сравнивать?! С нежитью! — брезгливо выплюнул Морррварррт.

Дррруагаррр ничего не сказал, но по выражению его морды было не трудно догадаться, что в этом вопросе он солидарен с собратом.

Рианна улыбнулась, вспоминая то, о чём при рассказе умолчала.

— Я думала, вас нет, как, например, нет драконов, — произнесла ведьма, когда хвостатая девица вынырнула на поверхность реки.

— Нашла с кем сравнивать?! — фыркнула тогда русалка. — С ящерицами! Мы в отличие от них почти люди. Даже хвост порой на ноги заменяем.

Она гордо вскинула симпатичную головку, окаймленную длинными белокурыми волосами, что чуть потемнев, рассыпались по воде.

Рианна промолчала об этом тогда, промолчала и теперь. Только озорная улыбка чуть коснулась её губ.

— Вот, оказывается, есть не только драконы, но и русалки. Может, и ещё кто-то таинственный существует, — шутливо произнесла ведьмочка.

Драконы переглянулись.

— Что-то не так? — нахмурилась Рианна.

— Да нет, всё так! — произнёс Дррруагаррр.

— Может, спать пора? — поспешно спросил Морррварррт.

— Да, наверное. День был длинным, — согласился огненный ящер. Он перевёл взгляд на ведьму. — Ты как?

— Вы правы, пожалуй, — кивнула она.

Драконы поднялись. Ведьма последовала примеру друзей.

Она смотрелась удивительно на их фоне. Хрупкая беззащитная крупинка посреди двух каменных глыб. Хотя такая ли она беспомощная? Да и драконы далеко не так черствы, как могло показаться на первый взгляд.

— Рианна, я тебе выделю самую лучшую «комнату», — начал было Морррварррт, но Дррруагаррр его перебил.

— Друг, ты не понял. Рианна прибыла со мной. Спать она будет там же, где и я.

Ведьма недоумённо взглянула на огненного ящера, но промолчала. Ему лучше знать, на что способен Морррварррт. Может, не для всех драконов люди не исконная пища? Быть может, золотой ящер то самое исключение?

Девушка вздрогнула. Её пугало уже только само это предположение.

Они шли по коридору за гостеприимным хозяином. Рианна вместе с другом заметно отстали от владельца, который что-то тихо напевал себе под нос. Наложив на себя и огненного дракона чары, не позволяющие слышать их посторонним, ведьма прошептала.

— Почему я должна спать с тобой, а не отдельно?

— Ну, спать со мной, это громко сказано, — нагло ухмыльнулась красная физиономия. — Скорее всё-таки просто рядом.

— Не придирайся к словам! — гневно прошипела ведьма.

Дракон печально вздохнул и произнёс уже более серьёзно.

— Так надо, поверь мне!

Сказано это было таким тоном, что Рианна отчего-то поверила. Даже спорить желание пропало.

— А что ты сказал ему там, у входа в пещеру? — успокоившись, спросила девушка.

— Что ты моя добыча! — равнодушно пожал плечами Дррруагаррр.

— Чевооо? — возмущённо протянула ведьма, вновь начиная распаляться.

— Тавооо! — на её манер ответил дракон. — Хочешь стать его пищей или рассказывать сказки ему?

Рианна запыхтела, но промолчала. Ни того, ни другого ей, естественно, не хотелось.

Вскоре в пещере, что Морррварррт выделил им для сна, Дррруагаррр свернулся калачиком. Рианна, словно в колыбели, устроилась у него на плече.

— Знаешь, по-моему, ты частичка дневного светила Дррруагаррр. Я рада, что у меня есть второе солнце! — сонно улыбнулась девушка, забыв свою недавнюю обиду.

Когда ведьма уснула, дракон ещё долго разглядывал её сквозь приспущенные веки. На губах его играла мечтательная улыбка. Глаза же лучились нежностью.

Глава 7. Сплошные загадки

— Это не наш ребёнок! — произнёс отец.

— Посмотри! Она моя точная копия! Я её родила! Или ты думаешь, что она не твоя? — истерически взвизгнула мать.

— Я тебе верю, дорогая. Не сомневаюсь что мы оба родители, но пойми. В её жилах течёт дурная кровь и неизвестно, когда она в очередной раз взыграет. Мы всегда знали, что девочка не такая, как все.

Мать кивнула. С этим она согласна.

По всему было видно, что она очень нервничала. Шутка ли отказаться от родного ребёнка? Даже многолетнее осознание неотвратимости этого поступка не могло принести успокоение.

— Может, стоило отдать её крохой? — неуверенно произнесла она.

Отец покачал головой.

— Вспомни, что нам сказали. Платой за это могли стать мы сами и наши дети, здоровые от магии. Не думаю, что стоило рисковать. Ты свою миссию выполнила, вскормила дитя. Теперь время пришло. Как мы к ней не привыкли, знание о расставании никогда не покидало нас…

— Но что скажут люди?

— Ну, неужели мы с тобой не сможем остановить молву?

— Слухи…

— … ходят всегда. Они только подстегнут интерес к моему делу и поднимут наш авторитет. Неужели ты не хочешь стать на какое-то время самой обсуждаемой дамой в городе?

— Хочу, конечно! Но не уверенна, что это правильно… — с сомнением протянула мать. — Я, конечно, не привязалась к ней настолько как к Ренату, Гизельде или близнецам и всё же она наша дочь. К тому же так на меня похожа. Что если подождать ещё немножко?

— Дорогая, думаю, ты и сама понимаешь, что мы не можем… — начал было отец.

— Но почему? — неожиданно вскрикнула мать, заставив супруга вздрогнуть. — Почему именно у нас родился такой ребёнок?

— Всё дело в предках. Слишком далёких, чтобы искать виноватых. Я знаю только… — начал рассуждать отец, словно её сейчас интересовали именно размышления об их генеалогических древах.

— Гизи! — резко вскрикнула мать. — Ты давно там стоишь?

Отец, замолчав, обернулся.

Сестра стояла с той стороны приоткрытой двери.

— А что не так с Рианной? — вопросом на вопрос ответила она.

Родители переглянулись.

— Всё так! — сказал отец. — Просто твоя сестра съездит к бабке на… некоторое время.

— Но вы же говорили…

— Гизи, а ты видела шляпку, что я купила? — вдруг прострекотала мать, беря дочь за руку.

— Теперь всё новое будет доставаться мне, раз Рианну вы отдаёте? — жадно спросила сестра.

— Ну что за глупости?! Мы никого не отдаём. Она просто поживёт у бабушки, — сказала мать.

— Но ведь у нас нет бабушки!

— У одной знакомой бабушки, — исправилась родительница.

— А покупки?

— Да, они достанутся тебе.

Пухлое лицо сестрицы растянулось в хищной улыбке.

— Где она?

Видение сменилось столь стремительно, а вопрос прозвучал так резко, что Рианна даже вздрогнула от неожиданности. Глаза её были закрыты, но хаотичное движение глазных яблок под кожей век стало угадываться более явственно.

— Где моя малышка Риа?

Брат, тогда совсем ещё мальчик. Хотя нет! Он обиделся бы такому сравнению. Десять лет разницы. Он считал себя взрослым мужчиной. Ведьмочка улыбнулась. Наверное, приехал на каникулы. Рианна вспомнила, как тогда ждала его и не дождалась.

— Ренат, понимаешь… — мать замолчала, виновато опустив глаза.

Тогда вперёд выступил отец.

— Случилось то, чего мы ожидали с момента её рождения. Дар несвойственный нашей семье проснулся. От неё пришлось избавиться.

— Где она? Вы убили её? — закричал брат.

— Что ты! — возмутилась мать. — Конечно же, нет!

— Продали в рабство? — Ренат не думал просто так сдаваться.

— Как можно!

— Тогда что? Что вы сотворили с моей сестрой?

Настолько злым Рианна брата никогда прежде не видела.

— Отдали её бабке на воспитание, как и было договорено, — примирительно произнёс отец.

— Куда? — потребовал ответа Ренат.

— Мы не можем тебе этого сказать, — в этом вопросе мать проявила недюжинную стойкость.

— Ты обязан понять… — попытался хоть что-то втемяшить в голову строптивому сыну отец, кладя ладонь тому на плечо.

— Я вам ничего не обязан! — гневно прошипел Ренат, сбрасывая руку родителя.

Рианна видела, как брат выскочил из дома, и знала, что с тех пор он почти полностью потерял связь с родителями, Гизельдой и близнецами.

Внезапно сеть воспоминания нарушилась, задрожала и померкла. Рианна увидела реальность.

Высокий мужчина обнимал хрупкую светловолосую женщину.

— Ты вернулся! Наконец-то! Я так скучала! — незнакомка уткнулась лбом ему в плечо.

Тень скрывала лица обоих, но Рианну это не могло обмануть. Брат!

Девушка резко села. Она не сразу сообразила, где находится. Осмотрелась, сбрасывая пелену видений. Потом подорвалась и побежала по туннелям, ища друга…

— Дррруагаррр, Дррруагаррр, Ренат вернулся!

Рианна выскочила из пещеры и на радостях обняла горячую шею только что приземлившегося дракона.

— Отличная новость! Сегодня же брата твоего навестим, — лениво ответил тот.

Ящер возвратился с прогулки. Судя по округлившимся бокам и сонному взгляду, летал он отнюдь не пейзажем любоваться.

— Но позже, — добавил Дррруагаррр. — Мой растущий организм требует здорового крепкого сна.

— Растущий? — протянула ведьма с сомнением.

— Морррварррта видела? Так это не предел. Ему ещё расти и расти. Мне, соответственно, тем более.

— Где он, кстати? — Рианна посмотрела по сторонам.

— А я почём знаю? Мы, драконы, не нарушаем границ личного пространства наших близких, — наставительно произнёс крылатый ящер.

— Ой-ой-ой, как верю! Интересно, он так же встречает рассвет в горах? А ты его когда-нибудь сопровождаешь? — не унималась девушка. Любопытство являлось одной из главных черт её характера.

Что ж, в этом они с Дррруагаррром были весьма схожи.

— Оставь бедному дракону хоть капельку личной жизни! — деланно возмутился огненный ящер. — Ты та самая язва, которую мне предстоит нести по жизни, коли уж взвалил на себя эту ношу. И я не хочу ни с кем тобой делиться. Думаю, Морррварррт когда-нибудь найдёт свою собственную, что будет засыпать его вопросами и не давать спокойно вздохнуть.

Ведьма тихо хихикнула.

За разговором они дошли до отведённой им пещеры.

— Всё. Спать-спать-спать, — приговаривал Дррруагаррр, укладываясь.

— А мне что делать прикажешь? — капризно спросила девушка.

— Вот ни за что не поверю, что ты не найдёшь себе занятия по душе! — произнёс ящер. — Но, если хочешь, могу подсказать. В сокровищницу наведайся или поищи то место, где Морррварррт хранит свои «ведьмины языки».

Дракон с ехидной улыбочкой прикрыл глаза.

Ведьма какое-то время ещё постояла, в упор глядя на мирно посапывающего друга. Но воззвать к его совести не удалось. Толстую кожу плотоядного чудовища этим было не пронять.

Тогда она фыркнула и, развернувшись, с высоко поднятой головой покинула пещеру.

Дррруагаррр тут же приподнял одно веко и победно улыбнулся.

Рианна бесцельно бродила по владениям золотого дракона. Она не знала сколько времени минуло с тех пор, как уснул Дррруагаррр. Ей казалось, что много, но вряд ли пещеры растянулись на те расстояния, которые она представляла. Ведьма думала, что уже не сможет найти для себя ничего интересного и тут натолкнулась точно на такие же ворота, как некогда в пещерах крылатого друга. Всё та же знакомая резьба. Картинки точь-в-точь повторяли изображение с первых ворот. Вот только дракон на них был Морррваррртом.

— Ну, братцы, это что же у вас за тайны такие общие? — прошептала ведьма.

Обернувшись, девушка убедилась, что рядом никого нет, и толкнула широкие створки. Не раздалось ни звука.

Опасливо заглянув внутрь и, не обнаружив никакой угрозы, она проскользнула в следующую пещеру. Нет…, библиотеку!

Огромное помещение, которое скорее бы подошло замку, предстало её взгляду. Первое что бросилось в глаза это шкафы, плотно заполненные книгами, располагающиеся вдоль стен от пола и до свода. Они занимали собой всё пространство в помещении. Исключением являлись ворота, дверь и камин. Окон здесь естественно не наблюдалось. Пещеры как-никак!

Девушка прошлась вдоль полок, с любопытством разглядывая книги.

«Тайна происхождения драконов», «Что объединяет древние расы», «Кто такие люди», «Единство — миф или реальность?»… значилось на их корешках.

— Оказывается, драконы являются не только кладезю сокровищ, но и знаний, — задумчиво пробормотала Рианна, проводя ладонью по твёрдой поверхности книг. — Интересно, насколько их раса древнее человеческой?…

На полу лежал огромный ковёр. Высокий свод украшали изображения драконов. Вот крылатые ящеры сражаются с рыцарями, тут люди поймали в сети морского «змея», а там бескрылое чудовище поедает окровавленный кусок мясо, на котором ещё остались обрывки изодранного тряпья. Рассмотреть изображения на потолке было очень трудно, так как большинство из них скрывалось в тени.

Ведьма совсем не понимала, откуда шёл тот тускловатый свет, что заполнял собою помещение. По всей видимости здесь не обошлось без магии, но девушка её совсем не ощущала.

Перед камином лежал ещё один коврик, размером соответствующий телу Морррварррта. О его предназначении не трудно было догадаться. Рианна даже улыбнулась, представив, как золотой дракон нежится в потоках исходящего от пламени жара.

Посреди помещения стоял круглый стол на изогнутых фигуристых ножках. Рядом с ним одно единственное кресло. Оно выглядело совсем новым, словно его только что вырезали из дерева и покрыли тканью.

На столе вольготно расположились несколько толстенных фолиантов, один из которых был раскрыт. Наличие распахнутой книги не могло не заинтересовать девушку.

Гонимая любопытством она подошла поближе. Чуть пожелтевшие страницы были пусты. Рианна нахмурилась. Попробовала взять в руки открытую книгу, но так и не смогла оторвать её от полированной поверхности. Страницы также не удавалось перевернуть. Книга словно представляла собой своеобразный памятник и не желала двигаться с места.

Ведьма попыталась поднять одну из её соседок, но с тем же результатом.

Девушка метнулась к книжным шкафам, попробовала достать фолиант от туда, второй, третий. Но нет, это оказалось делом невозможным.

— Магия?! — удивлённо воскликнула Рианна, следуя вдоль книжных рядов.

Она по-прежнему не чувствовала её присутствия, но другого ответа просто не находила. Сомнительно, чтобы все книги в комнате представляли собой сплошной монолит. Во всяком случае, в это верилось с трудом!

Ведьмочка осмотрелась. Подойдя к креслу, подвинула его. Оно послушно скользнуло в сторону. Подошла к камину. От него распространялся приятный жар. Ковёр был мягок на ощупь и пушист.

Нет, она была уверена, что книги настоящие и эту раскрытую кто-то недавно читал.

Тут взгляд её остановился на вторых воротах и небольшой дверце, что располагалась рядом с ними. Безусловно, надо было заглянуть и сюда! Она подошла к меньшей, удивляясь её предназначению. Взялась за ручку, приоткрыла…

— Рианна?!

Ведьма вздрогнула, резко обернулась.

На пороге стоял Морррварррт.

— Как ты вошла сюда? — скорее удивлённо, чем возмущённо, воскликнул хозяин пещёр, в чьи личные покои она так бесцеремонно вторглась.

— Я заблудилась, — не задумываясь, выпалила девушка, пряча руки за спину.

— Знакомая история! — послышался голос Дррруагаррра. Голова его тут же показалась из-за плеча жёлтого дракона.

— Пиррр, кто она? — продолжал недоумевать Морррварррт. Он снова обернулся к Рианне. — Как ты проникла в библиотеку?

— Просто ворота открыла, — скромно ответила ведьма, виновато потупив взор.

— Что? — жёлтый дракон был в полной растерянности. Он удивлённо переводил взгляд с лица девушки на лицо огненного собрата.

— Морррварррт, мы с тобой об этом позже поговорим, — твёрдо сказал Дррруагаррр и пристально взглянул на друга. Потом повернулся к девушке. — Рианна, пойдём! Нас ждёт Ренат.

Ведьма, чувствуя свою вину, на удивление послушно проскочила мимо них.

— Пиррр… — начал было взволнованный пещеровладелец.

Гость кашлянул. Хозяин оглянулся на ту, из-за которой данный разговор и состоялся.

— Дррруагаррр, что это значит? — услышала Рианна громкий шёпот за спиной и тут же навострила уши.

— Я же сказал потом…

Разговор вдруг перешёл на уже однажды слышанную незнакомую речь.

Дррруагаррр догнал её, когда девушка проходила через главный зал.

— Почему Морррварррта так удивило, что я смогла войти в библиотеку? — осторожно спросила она.

— Молчала бы уже! — огрызнулся дракон. — Вот как откажет в гостеприимстве. И куда мы с тобой пойдём? Кто разрешал по чужому жилищу шариться?

— А кто мне интересно это предложил, пока сам какую-то животину переваривал? — возмутилась ведьма.

Дракон несколько смутился, ибо в чём-то она, безусловно, была права.

— Ты просто не так меня поняла, — тем не менее, ответил ящер.

— Угу, — хмыкнула ведьма. — К тому же и не шарилась я вовсе!

— Заблудилась! Слышал и не один раз притом.

Рианна решила пропустить это высказывание мимо ушей. Против правды не попрёшь, хотя порой и хочется!

— А почему он тебя другим именем назвал? — подозрительно сощурилась девушка.

— Это по-драконьи. Ведь всё равно его не знаешь, — ухмыльнулся собеседник.

— Ой, значит, на вашем языке? — возбуждённо воскликнула Рианна. — А меня ему научишь?

— Время покажет, способна ли ты к нашей речи! — наставительно произнёс Дррруагаррр.

— А когда оно покажет? Как ты это узнаешь? И разве не любому языку при желании можно научиться? — тут же затараторила расхрабрившаяся ведьма.

Тон красного ящера стал знакомым, так что могла себе это позволить.

— Отстань! — дракон покачал шипастой головой. — Вот приставучая!

— Но ведь любопытно! — деланно возмутилась девушка.

Собеседник вдруг прокашлялся и продекламировал:

— Охоту на мавок объявили детишки.

Стащили у папок сети мальчишки,

Развесили пО лесу их, да одёжки,

Монетки, колечки, цепочки, серёжки.

Из жадности или из любопытства,

Да только ж пройдёт мимо разве девица?

Девчонка русалка попалась в ловушку.

Пока её сёстры нашли ту опушку,

Ночь пролежала бедняжка в полЫни[1].

Будь осторожна…, Рианна[2], отныне! — огненный дракон лукаво погрозил девушке когтистым пальцем.

Ведьма проигнорировала сей недвусмысленный намёк. Надумал отвертеться всем известными стишками? Пусть!

— Сам утверждал, что русалок не существует! — только и произнесла она.

— А ты помнится, подозревала обратное! — подмигнул ящер.

— Злой ты! Вот! — надулась ведьма.

— Таким и должен быть плотоядный дракон, даже если пропустить мимо шипов человеческие россказни о нас любимых, — хищно улыбнулся Дррруагаррр, выставляя полные ряды острых зубов на рассмотрение.

Ведьма фыркнула, но прекращать допрос и не подумала.

— А для чего Морррварррту кресло в библиотеке? Только не говори, что он сам туда садится, не то представлю, как он опускает в него свой зад и лопну от смеха.

— Почему сам? — пожал плечами дракон, затем повернулся и внимательно взглянул на спутницу. — Неужто и в самом деле думаешь, что ты единственный человек, удостоившийся чести знакомства с драконами?

Рианна молчала, не в силах вымолвить хоть слово.

— То-то же! Мы и вы издревле существуем в одном мире, неужели за это время никто из нас не мог найти общий язык?

— Но я думала…

— Что ты единственная и неповторимая? — ухмыльнулся огненный ящер.

Ведьма насупилась.

— Хотя в какой-то мере ты права…

— Я не о том, — зарделась девушка. — А много таких посвящённых? Может, мне стоит с кем-то из них познакомиться?

— Упаси, Пламя! Такого знакомства стоит избегать. Стихийного бедствия в лице рыжей особы друзьям своим я точно не желаю, — шутливо произнёс Дррруагаррр.

— А как же Морррварррт? — ехидно напомнила девушка.

Красный ящер печально вздохнул.

— Бывают ситуации, которым противостоять не в силах даже я.

— Ещё скажи, что напросился жить со мной в одной пещере, опасаясь за Морррварррта, а не за меня.

Ящер уныло кивнул, всем своим видом говоря, мол, так оно и есть.

Рианна обиженно засопела.

— Значит, не будешь меня знакомить с друзьями?

— Нет. Хотя кто знает, быть может, день такой когда-нибудь настанет, — красный дракон заговорщически подмигнул. — А что касается количества, то, глядя на тебя, я, начинаю подозревать, что их у нас больше, чем достаточно.

Такое заявление Рианна решила попросту проигнорировать. Хоть и понимала, что это всего лишь шутка, скрыть обиду не удалось даже от себя.

Дальше шли молча. Во время полёта также не проронили ни слова. Только прощаясь, ведьма произнесла:

— Думаю, не стоит тебе прилетать к городу, пока я не позову. Вдруг… — она замолчала на минуту. — В общем, обстоятельства могут сложиться так, что я останусь там на ночь.

Ящер кивнул.

— Понимаю!

Казалось, он и сам был бы рад такому повороту событий. Впереди предстояли объяснения с Морррваррртом, и присутствие девушки вряд ли позволило бы им говорить откровенно.

Добравшись до дома брата, Рианна засомневалась, правильно ли она поступила, явившись сюда. Стоит ли ждать лучшего приёма после встречи с сестрой и родителями? Хотя, если судить по воспоминаниям Гизельды…

На звонок дверь открыла хрупкая светловолосая женщина из недавнего видения. Улыбаясь, она вопросительно взглянула на гостью.

— Здравствуйте! — неожиданно растерявшись, пробормотала Рианна. Ей вдруг захотелось развернуться и убежать к своему дракону, такому близкому и родному. Надо ли было вообще затевать эту авантюру с посещением «потерянной» родни?

— Здравствуйте! — улыбнулась незнакомка.

На душе у ведьмочки немного полегчало.

— Ренат дома? — спросила она, хотя прекрасно знала, что так оно и есть.

— Да, — кивнула женщина. — А вы кто?

— Я… Рианна.

— Рианна? — незнакомка нахмурилась.

Девушка ещё больше стушевалась.

Но тут понимание пришло к женщине, стоявшей напротив.

— О, Господи! — неожиданно воскликнула она, обнимая ошарашенную ведьмочку. — Родная, проходи скорее! Как же Ренат будет рад. Он столько тебя искал.

Рианна впервые за последние дни вздохнула с облегчением.

Глава 8. Два Р

— Рианна, прости, но я ничего не мог сделать. Когда приехал, тебя уж не было, найти не получилось, — печально произнёс Ренат, когда радость бурной встречи несколько поулеглась.

— Я знаю. Не надо, — девушка взяла брата за руку. — Ты не виноват.

— Но как же я рад, чёрт возьми, что ты вернулась! — тут же воскликнул он, притягивая ведьмочку к себе. — Навсегда, надеюсь?

Девушка смутилась.

— Нет…, проездом!

— Но как же так?

— Я здесь чужая!

— Что за глупости?! Ты моя сестра! Любимая крошечка Риа! — возмутился Ренат.

— И всё же я не могу остаться.

— Хотя бы на некоторое время.

— Ну, не знаю…

— Рианна, ты остаёшься! — во всеуслышание объявил брат. — Вилена, пусть приготовят комнату. А завтра марш обе по магазинам, что-то у моей сестры совсем нет скарба.

Рианна вздохнула с облегчением, вспомнив о заблаговременном уговоре с Дррруагаррром.

— Пап, а можно мне с мамой и тётей? — спросила старшая дочь, новоиспечённая племянница ведьмочки.

— Конечно! И Зоуи с собой прихватите. По такому замечательному поводу папа берётся нарядить всех своих любимых дам.

— Ренат, неудобно как-то, — протянула ведьма. — У меня деньги есть!

— Неудобно какать стоя! — безапелляционно заявил брат.

— Ренат! — шутливо возмутилась жена, прикрывая дочкам, сидевшим по обе стороны от неё, уши.

Супруг виновато пожал плечами и подмигнул сестре.

— У Гизи была? — спросил он, враз посерьёзнев.

Рианна скованно кивнула.

— Родителей?

Ещё более унылый кивок.

— Понятно. Я и не ожидал от них другого, — сухо произнёс брат, откидываясь на спинку дивана.

— Ренат, где близнецы? Я их у родителей не встретила, а спросить, как-то не пришлось.

— В школе, как и всегда. Родители одну Гизельду и смогли самостоятельно воспитать. И что из этого вышло? Шляпки, банты, веера, туфли, платья и разряженные в них полтонны лишнего веса.

— Ренат! — с укором произнесла Вилена.

— А что? Разве не так?

— Она ваша сестра… — робко напомнила супруга.

Ренат только отмахнулся.

— … а они родители!

Брат почесал белобрысую макушку и склонился к дочкам.

— Девочки, идите-ка, погуляйте во дворе. Только оттуда никуда.

Дети кивнули, поднялись и, толкаясь да смеясь, побежали в сад. Отец проводил их взглядом полным нежности и повернулся к жене, как только малышки скрылись за дверью.

— Люди, произведшие на свет, ещё не есть настоящие родители, милая, — мягко возразил он. — Рианну вырастила неизвестная бабка. Меня школа. Вот и близнецы пошли по моим стопам. А до этого кто нами занимался? Няньки! Снова приходим к тому, что только Гизи выросла рядом с матерью и отцом. Так что они достойны друг друга, родители и их любимица!

— Мне кажется, ты несправедлив к Гизельде. Она женщина глубоко несчастная, — не согласилась Вилена.

— Кто виноват? Вышла замуж по приказу родителей за человека, который её не любил. Позарилась на богатство и красоту. В итоге у супруга есть любимая женщина и нелюбимая жена, две дочери, произведённые на свет в браке и незаконнорожденный наследник. А что есть у неё? Только деньги и любовь родителей. Это тоже, что и ничего. Всё возвращается на круги своя!

— А мне её жаль, — задумчиво произнесла Вилена. — Разве она знала, что так получится? Разве не мечтала о счастье? Не думаю…

— Я и говорю, сама виновата, что позволила собой управлять, да ещё и на деньги с именем повелась. Вот жизнь и повернулась к ней… не передом. Не то, что к нам, мы полностью счастливы вместе.

Ренат резко наклонился и поцеловал супругу в кончик носа.

Та смущённо улыбнулась, щёки покрылись румянцем.

Брат подмигнул Рианне.

Наблюдая за братом и его семьёй, ведьмочка искренне радовалась, что у них царит любовь и взаимопонимание.

— Если бы я слушался родителей, — продолжал между тем Ренат, — то был бы сейчас женат на подружке Гизельды, Мисси. Ты её помнишь, сестрёнка? Она-то тебя навсегда заполнила. Жаль, что меня тогда не было. Уж я бы на это жабоизвержение полюбовался.

Он рассмеялся. Вилена только сдержанно улыбнулась.

— Говорят, у неё до сих пор то и дело появляются изо рта головастики, — доверительно сообщила она Рианне. — Хотя, лгут, наверное.

— Почему лгут? — не согласился Ренат. — А я вот верю. Потому она до сих пор, наверное, и не замужем. Даже за деньги не каждый готов делить ложе с женщиной, имеющей ТАКОЙ недостаток. Хотя сдаётся мне, скоро головастики сменятся икрой, а затем и вовсе всё закончится.

— Ренат, ты меня удивляешь! — воскликнула жена и тихонько толкнула его в плечо. — Так искренне радоваться беде другого человека.

— Этот человек прежде не менее искренне радовался унижению моей сестры! Так почему я должен быть к ней настолько снисходительным?

— Может, потому, что тогда она была ребёнком!

— Ребёнок ребёнку рознь. Да и не думаю, что она сколько-нибудь изменилась с тех пор.

— Постойте-постойте! — прервала их спор Рианна. — Я что-то не до конца поняла, Гизи что, дружит с Мисси?

— Смеёшься? — ухмыльнулся Ренат. — Не разлей вода. К тому же она замужем за её братом!

— Толстым Жеромом? — опешила ведьмочка.

— Ну, теперь он не такой уж и толстый, — улыбнулась Вилена. — Многие даже считают его красивым.

Ренат ревниво покосился на супругу.

— Одна шайка! — он презрительно махнул рукой, затем пробормотал задумчиво. — Хотя тебе это откуда знать.

— Надо же какие причудливые фигуры из наших жизней порою складывает судьба, — задумчиво пробормотала ведьма.

— И главное, никогда не знаешь, что ждать от завтрашнего дня. Кстати, уже утром наша родня будет в курсе, что ты живёшь у меня. Старайся не выходить из дома одна, так, на всякий случай, — излишне непринуждённо посоветовал Ренат.

— О, Боже, не думаешь же ты… — начала его супруга, но прикрыла рот руками, так и не закончив.

— Нет, не думаю. И всё же один раз уже имел возможность убедиться, на что они способны, а вновь обретённой сестрой рисковать не хочу. Ну, а теперь, пора Рианне, наверное, чуть отдохнуть, да освоиться в своей новой комнате, — Ренат стукнул ладонями себя по коленям и поднялся.

Рианна шла по окраине города, торопясь на встречу с Дррруагаррром. Вот уже несколько дней она гостила в доме у брата, и это пребывание грозило затянуться. Ренат и Вилена были так к ней добры, что девушка не хотела обижать их скорым отъездом, хотя и очень соскучилась по своему дракону. Сегодня наконец-то удалось вырваться одной без сопровождения новых родственниц, избежав на время излишнюю опеку брата. Она пока не вызывала друга, но памятуя о том, что у драконов хороший слух, то и дело произносила шёпотом.

— Я иду, Дррруагаррр, я иду!

Вдруг услышит!

Неожиданно позади раздалось презрительное:

— Ведьма!

Рианна не стыдилась принадлежности к магическому стану. Даже гордилась своими способностями. Возможность делать то, чего не могут другие, порою приводила её в настоящий восторг. Цена, которую пришлось заплатить за эту особенность, не казалась излишне высокой, хоть и удручала. Теперь же, когда в её жизни появились Дррруагаррр, Рок и Ренат всё и вовсе, казалось, встало на свои места. И всё же каждый раз, когда кто-то брезгливо выплёвывал это слово, оно неприятно резало слух.

Девушка резко обернулась.

Дети!

Около дюжины ребятишек с ненавистью взирали на неё. Как в детстве! Только сама она уже давно выросла.

Рианна примирительно улыбнулась, надеясь таким образом вызвать расположение к себе. Но тут руки маленьких преследователей дружно взметнулись вверх. Только теперь девушка разглядела зажатые в них камни…

Первый рассёк бровь, второй врезался в живот, заставив согнуться пополам. Дальше Рианна уже не могла уследить за их последовательностью, ибо они посыпались градом.

Девушка всё же заставила себя выпрямиться. Кровь из рассечённой брови заливала лицо, мешая оглядеться. Перед глазами всё расплывалось, боль уже не делила тело на участки, встретившиеся с камнями и нет. Она охватила его целиком.

Ведьма не хотела причинить вреда детям, но в то же время понимала, что уже не в силах наложить на себя защиту. Всё произошло слишком стремительно. Применить магию, которая не приведёт к серьёзным последствиям для окружающих, она не успевала.

— Рианна! — выкрикнул знакомый голос.

Кто-то встал между ней и городской ребятнёй. Крепкие руки сжали плечи и прижали к груди. Камни больше не касались её хрупкого тела.

— Я с тобой! Теперь всё будет хорошо!

Рок!

Рианна попробовала приоткрыть глаза, но вязкая жидкость слепила ресницы. И всё же ошибиться она не могла. Голова кружилась, слабость разлилась по всему телу. Ведьма потянулась к единственному родному человеку, что мог сейчас защитить.

Рок принял несколько камней на спину, прежде чем произнёс:

— Стой! Я сейчас!

Он опустил руки, что держали девушку, и она тут же покачнулась.

— Нет, лучше присядь! — парень помог ей усесться на землю.

Очередной камень тут же врезался в ногу, почувствовав, что жертва лишилась на время своего живого щита.

Рок взревел и развернулся. Он грозно шёл на обидчиков.

— Это всего лишь дети! — выкрикнула ему вслед Рианна.

— Пора бы им усвоить что хорошо, что плохо! — зло выкрикнул молодой человек.

Не обращая внимания на летящие в него камни, он всё так же уверенно надвигался на детвору.

Те уже переглядывались и с некоторым сомнением наклонялись за каждым новым орудием. Появление мужчины в их планы явно не входило.

— Среди них дочки моей сестры! — выкрикнула отчаявшаяся Рианна, силясь подняться. Последний камень угодил в лодыжку, разорвав кожу почти до самой кости.

Рок замер на мгновение, потом двинулся дальше такой же невозмутимый, как и прежде.

В какой-то момент дети, разразившись вдруг испуганным визгом, понеслись прочь. Кто-то из них по-прежнему сжимал камень, некоторые уронили их ещё в самом начале. Самый маленький из нападавших во всю сверкал мокрыми штанами.

Рок проводил их довольным взором и спешно вернулся к ведьме.

Редкие прохожие по-прежнему бросали на них косые взгляды, а то и вовсе смотрели во все глаза, стоя в сторонке. Предлагать помощь никто не спешил.

— Риа, дорогая, — молодой человек помог подруге подняться, поддержал. — Потерпи! Сейчас станет легче. И куда только стража смотрит! — не переставал сокрушаться он.

Он обхватил девушку за талию, прижал к себе.

Горячая ладонь коснулась её лица: щеки, рассечённой брови из которой обильно текла кровь. Рука прошлась по девичьей груди, животу, бёдрам и в этом движении не было ничего пошлого.

— Как ты? — заботливо спросил Рок.

— Нормально, — Рианна прислушалась к собственным ощущениям. — Кажется, я не настолько сильно пострадала, как показалось вначале. Боль уже отлегла. Вряд ли у меня будут серьёзные повреждения.

— Это точно. Но ведь могли быть.

— Пустяки! — отмахнулась ведьмочка, криво улыбнувшись.

— Ничего себе пустяки, у тебя всё лицо в крови!

Рианна осторожно потрогала бровь.

— Просто царапина, даже боли не чувствую. Вот только платье, что Ренат подарил, — растерянно всхлипнула девушка, оплавляя кое-где разорванную в крови и пыли одёжку.

— Кто?

— Брат.

Спаситель кивнул.

— Ты где остановилась? У него?

— Да.

— Пошли, я тебя провожу.

— Вообще-то я хотела прогуляться, — с сомнением протянула ведьма.

— Какая теперь может быть прогулка! — возмущённо произнёс Рок. — Ты только на себя посмотри! Тебе срочно нужно домой!

Рианна подумала, что хотя ей очень хочется встретиться с Дррруагаррром, но сейчас, наверное, и правда не самое подходящее для этого время. В таком виде… Дракон только распереживается. Хорошо, что она не успела подуть в рожок!

— Пошли! — парень привычно взял её за руку, окинул критическим взглядом. — Тебе надо умыться. За поворотом есть колодец. Потом снова вернёмся в город.

Он потянул девушку за собой.

— Рок, ты снова меня выручаешь! — улыбнулась Рианна.

Молодой человек пожал плечами.

— Знать судьба такая! Ты лучше ответь, чего магию не применила? А ещё говорила, что ведьма!

— Так ведь это дети! А защиту поставить не успела. Я ещё вначале сглупила, думала, всё можно миром уладить.

Она печально вздохнула. Сделав несколько неуверенных шажков, Рианна вдруг резко затормозила.

— Постой! Рок, как ты тут вообще оказался?

— Просто мимо проходил, — невозмутимо улыбнулся её спаситель.

— Я не об этом. Что ты делаешь в городе?

— Говорил же, что мы с тобой встретимся, — парень подмигнул подруге.

— Ты не исправим! — покачал головой ведьмочка. — О твоих словах я помню, просто не думала…

Неожиданно резкий порыв ветра чуть не сбил обоих с ног. Крепче уцепившись друг за друга, парень и девушка опустили веки и попытались спрятать лица. Бесполезно! Беспощадные песчинки всё равно проникли и в рот и в нос и глаза.

Тоже происходило и с людьми вокруг, что, отплёвываясь и протирая глаза, растерянно крутили головами.

Рианна первой вскинула голову к небу. Но тот, кто поднял эту пылищу, был уже слишком высоко, чтобы хорошо рассмотреть его. Но очертания дракона, хоть с трудом, но угадывались.

— Дррруагаррр!

Рианна просто не могла ошибиться!

— Что такое? — растерянно спросил Рок, поднимая глаза вслед за спутницей. — Какая огромная птица!

— Да, птица! — согласно кивнула Рианна, не отрывая взгляда от неба.

Она с опаской покосилась на друга, но тот словно бы ничего не подозревал. Да и какой человек, не склонный к сумасшествию, заподозрит в кружащейся высоко над головой чёрной точке мифического дракона?

«Дррруагаррр, улетай! Я вернусь и позову тебя, но чуть позже. Со мной всё хорошо! Рок помог. Ты не переживай!» — несколько раз повторила шёпотом ведьмочка в надежде, что крылатый друг её услышит.

Он вдруг и, правда, совершил ещё один круг и устремился вверх, полностью скрывшись из виду. Неужели расслышал?

Рианна поняла, что теперь точно должна встретиться с огненным другом. Наверное, он так переживает. Но не сегодня… Она потрогала рукой окровавленную бровь. Завтра!

Глава 9. Любовь всему виной

— Рианна, что случилось?

Брат подскочил к ведьме, как только она переступила порог. Рок неуверенно вошёл следом. Ренат одарил его неприязненным взглядом, словно именно он был истинным виновником нынешнего состояния сестры, но промолчал.

Вилена уже крутилась вокруг девушки, осматривая её на предмет повреждений.

— Может, лекаря позвать?

Ведьма резко вскинула голову.

— Я всё сделаю сама! Не люблю докторов!

— Но…

— Вилена, оставь, — вмешался её супруг, — не маленькая, сама разберётся.

Ведьмочка вымученно улыбнулась.

— Риа, ты уверена в своих силах? — уточнил брат.

Она кивнула.

— Это Рок, мой друг, — добавила девушка, указывая на парня. — Но я… мне надо к себе.

Ведьма развернулась и только тут заметила, что в комнате присутствовал незнакомый ей молодой человек. Похоже, гость и хозяева пили чай, когда им помешали. Теперь незнакомец с интересом воззрился на странную девушку.

Да уж, видок у неё сейчас был тот ещё. Взлохмаченная, в изорванном платье, в крови… Так что она могла представить, что он о ней подумал.

Вилена проследила за недоуменным взглядом Рианны.

— У нас гость, — запоздало сообщила женщина, словно ведьмочка этого сама не поняла. — Лорд Катинк.

Незнакомец поймал её взор, улыбнулся, стал подниматься для приветствия.

Рианна растерялась и, развернувшись, бросилась к лестнице. Она спешила скрыться от любопытных глаз.

Рок в растерянности застыл на пороге.

— Рианна!

Да и поднявшийся светловолосый мужчина замер у кресла.

Ведьма обернулась, затравленно переводя взгляд с друга на незнакомца и обратно.

Наступило минутное молчание.

Вдруг заговорила Вилена:

— Пройдёмте, Рок! Может быть, чаю?

Она взяла парня за локоть и повлекла за собой. Он неуверенно пошёл, пару раз обернувшись на Рианну.

— Я сейчас, — умоляюще произнесла девушка и поспешила вверх по ступенькам.

Брат окинул присутствующих извиняющимся взглядом:

— Простите! — и отправился за ней.

— Ренат! — окликнула Вилена.

Он обернулся.

— Займись гостями, дорогая! — попросил супруг и пошёл за сестрой.

Ренат подхватил не успевшую захлопнуться дверь.

— Теперь рассказывай, что произошло, — потребовал он, убедившись, что сестра не получила серьёзного ущерба для здоровья. — И о приятеле своём упомянуть не забудь. Что-то не нравится он мне.

— Кто? Рок? Смеёшься? — взглянув на хмурое лицо брата, Рианна невольно рассмеялась. Вспыхнувшая боль тут же напомнила о том, что удары камнями она получила совсем недавно. — Мы с ним давно знакомы и выручал он меня уже не раз.

— Вот-вот! Это-то и подозрительно! Я, знаешь ли, не слишком-то верю в совпадения, — недовольно произнёс Ренат.

Выпроводив наконец-то брата, Рианна разделась и приняла ванну. Вода, что принесли слуги, была достаточно тёплой, чтобы не замёрзнуть, но в тоже время и не обжигающей. Как приятно понежиться в ней, смыть грязь, кровь и боль. Но вскоре пришлось вылезти, жидкость в бадье начала остывать, да и Рок ждал внизу.

Рианна тщательно осмотрела собственное тело, поколдовала, залечивая ссадины и ушибы. Там где побоялась не справиться одной магией, наложила лечебную мазь. Затем, одевшись во всё свежее, наконец-то спустилась вниз, искренне надеясь, что Рок ещё не ушёл. Судя по настроению брата, тот мог и выпроводить нежеланного гостя.

Но опасения оказались напрасными. Друг сидел в кресле, а вот незнакомца не было. Девушка вздохнула с облегчением.

— Рок! Думаю, тебе пора. Темнеет… — произнесла она сразу же, как вошла в комнату.

— Рианна, как ты? — обеспокоенно спросила Вилена.

— Лучше, чем час назад, — ответила девушка и выжидающе уставилась на друга.

Парень поднялся.

— Да, верно, я просто хотел дождаться тебя, — улыбнулся он. Было видно, что он и сам рад покинуть общество родственников Рианны.

Рок повернулся к хозяевам дома.

— Леди Вилена, — молодой человек склонился к смущённой женщине, чтобы поцеловать протянутую руку, — очень рад знакомству! Теперь же прошу прощения, вынужден откланяться.

С Ренатом попрощались хмуро, взглянув друг на друга неприязненно.

Рианна улыбнулась родственникам, взяла парня за руку и потянула за собой.

— Такой приятный молодой человек! — произнесла Вилена, как только молодые люди покинули комнату.

— Не сказал бы! — буркнул Ренат.

— Мне кажется, ты просто ревнуешь сестру, милый! — снисходительно заметила супруга.

Старые знакомые вышли на крыльцо.

— Как тебе мой брат? — из чистого любопытства спросила Рианна.

Парень нахмурился.

— Вроде искренне тебя любит! — ушёл он от прямого ответа.

— Рооок!

— Ну, у него милая жена.

— Да причём тут Вилена? — разозлилась девушка. — Я имею в виду как человек!

— С этой стороны я его совсем не знаю…

— Меня ты тоже когда-то не знал, — напомнила ведьма.

— Нам было дано время на узнавание, — улыбнулся Рок.

— И как?

— Мне понравилось та, с кем я познакомился, — парень обхватил девушку за талию и попытался притянуть к себе поближе. — Лучше скажи, как чувствуешь себя после сегодняшнего камнепада? — улыбнулся он.

— Нормально, — она ловко выскользнула из его объятий. — Но ты не ответил!

Рок обречённо опустил руки и взглянул в сторону.

— Хорошо. Скажу прямо. Наше знакомство не располагает к дальнейшему общению.

— Так и поняла, — кивнула ведьмочка.

— И всё? Допрос окончен? — удивился Рок.

— А ты ещё на что-то хотел ответить? — вздёрнула бровь Рианна.

Ухмыляющийся парень покачал головой.

— Позволь хоть что-то сохранить в секрете до более лёгких времён.

Рианна улыбнулась.

Они помолчали немного.

— Ты сказала ему о детях сестры? — спросил Рок.

— Что девочки были среди нападающих?

— Да.

— Зачем?

— Значит, нет?

— Конечно же! К чему лишние проблемы? Я не собираюсь травить их между собой, — ведьма покачала головой.

— Жаль только твоя сестра это вряд ли оценит, — заметил Рок. — Чем она руководствовалась, когда посылала дочерей на твоё избиение?

— Может, это совпадение?

— Может. Вот только я не слишком-то верю в совпадения!

Рианна невольно улыбнулась. Сам того не ведая, Рок произнёс слова Рената почти слово в слово. Ведьме трудно было поверить, что эти двое невзлюбили друг друга с первого взгляда.

— Ты чего? — не понял Рок.

— Да просто так, вспомнилось вдруг…

Приятель взглянул на неё с озорной улыбкой, но промолчал. Девушка подняла на него глаза и в очередной раз подумала, что где-то уже видела это лицо раньше, ещё до их знакомства. Но где? В деревне? В последние годы она нигде больше не бывала. А чужие люди приезжали к ним очень редко! Так где же?

— Ты говори, Рок, говори! Я тебя внимательно слушаю.

— Да о чём тут говорить? Тебе отдохнуть надо, так что я лучше пойду уже.

— Мы увидимся? — осторожно спросила девушка.

— Конечно!

Ведьма оживилась.

— Приходи за… — она вспомнила о Дррруагаррре, — послезавтра к нам.

— Сюда? — с сомнением протянул Рок.

— А что не так?

— Всё так. Просто думаю, твой брат вряд ли обрадуется моему приходу…

— Что ж, ему придётся смириться с неизбежным, — улыбнулась ведьмочка.

— Терпеть в собственном доме нежеланного, да притом ещё чужого гостя?! — лукаво улыбнулся Рок.

— Недолго, — ответила Рианна. — Я скоро отбываю.

— Куда? — удивлённо вскинул бровь парень.

— Домой!

— Рианна, а где же твои ссадины? — удивлённо спросила Вилена, когда девушка на следующее утро спустилась к завтраку.

— Я же ведьма! — довольно произнесла та, вовсю хрустя яблоком. — Хотя сама удивляюсь. Не ожидала, что смогу убрать их так быстро.

Рианна уселась за стол.

— Где девочки?

— Они уже позавтракали, — ответила Вилена, улыбнувшись, и вдруг побледнела, приложив руку ко рту.

Ренат взял супругу за руку.

— Тебе нездоровится, дорогая? — обеспокоенно спросил он.

— Неважно себя чувствую, — смущённо ответила женщина, — видно съела что-то не то.

Рианна продолжала грызть яблоко, переводя взгляд с одного на другого.

— Тебе надо больше отдыхать и не отказываться от услуг няни. Забота о детях полностью лежит на твоих плечах, а они такие непоседы, — покачал головой супруг. — Сегодня же позову лекаря. Надо убедиться, что с тобой всё в порядке. Няню тоже пригласим обязательно. И не спорь! Моя супруга имеет право на большее количество свободного времени… — он ещё раз взглянул на мигом осунувшееся лицо Вилены. — Нет, я сейчас же пошлю за доктором!

Мужчина поднялся.

— Ренат… — вяло запротестовала жена, но муж даже не обратил на неё внимание.

— Он что, ещё не знает? — шёпотом спросила ведьма, как только брат покинул столовую.

— О чём? — растерянно спросила Вилена, поднимая взор.

— Что ты ждёшь третьего малыша?

— Ребёнок! С чего ты взяла? Я ведь и сама ещё не до конца уверенна, — смущённо пробормотала жена брата.

— Ты снова забыла, кто я?! — подмигнула Рианна.

Вилена улыбнулась.

— Хочешь знать, кто родится? — спросила девушка, разобравшись с очередным яблоком и отправив огрызок к прочим его собратьям.

— А можно? Кто? — затаив дыхание, прошептала светловолосая женщина.

Рианна улыбнулась. Поднявшись, обогнула стол и приблизилась к жене брата.

— Позволь!

Убрав в сторону руки растерянной Вилены, она положила ладонь на ещё плоский живот. Улыбка снова расцвела на её лице.

— Сын!

— Наследник! — радостно выдохнула женщина и обняла ведьму.

— Я его чувствовала, — произнесла Рианна, как только Вилена ослабила объятия. — Ему тепло и уютно, он ощущает себя в безопасности. Всё будет хорошо, вот увидишь!

Неожиданно в комнату вернулся Ренат.

— Я отослал к доктору… — он замер на пороге, удивлённо уставившись на сестру и супругу. — Я что-то пропустил? По какому поводу объятия?

Рианна и Вилена заговорщически переглянулись.

— Девчонки, почему такие хитрые лица? Я ничего не понимаю.

Жена подбежала к нему и уткнулась лицом в грудь.

— Ренат, ты знаешь… — Вилена несколько замялась, покосилась на невольную свидетельницу.

— Ну, вы тут разговаривайте, а я пойду, — тут же произнесла Рианна.

Вилена взглянула с благодарностью.

— Постой! Куда? А завтрак? — протянул Ренат, взглянув на полную тарелку.

— Так я ведь уже поела.

Брат скосил глаза на горку яблочных огрызков.

— И это ты называешь едой? — с укором произнёс он.

— А сколько нам ведьмам надо? — подмигнула Рианна. — В крайнем случае, кого-нибудь неугодного по дороге съем.

Ренат покачал головой. Девчонка неисправима!

— Куда хоть собралась, егоза?

— Мне надо с другом повидаться.

— С каким таким другом? — подозрительно спросил Ренат.

— Ты его не знаешь.

— С Роком? — хмуро уточнил брат.

— Нет. С другим. Я с ним приехала.

— Ты уверена, что ему можно доверять?

— Ему, можно! — расплылась в улыбке ведьмочка.

— Риа, я не хочу, чтобы ты выходила одна. Вдруг кто-то снова…

— То были всего лишь дети!

— В том-то и дело. Лишь бы в другой раз на их месте не оказались взрослые!

— Уверена, этого не повторится! — убеждённо произнесла ведьма.

Ренат устало кивнул.

— Будь осторожна!

Рианна улыбнулась и молча вышла. Она торопилась на встречу с Дррруагаррром.

В последующие дни ведьма разрывалась между встречами с Роком и Дррруагаррром, она скучала по обоим. Никогда прежде у неё не было таких друзей. Но если с парнем она ещё имела возможность видеться часто, то с драконом встречи были слишком редки.

Тосковала и по прежней жизни вне города. Она всерьёз подумывала, что пора бы перестать «злоупотреблять» гостеприимством брата и отправляться домой… к Дррруагаррру. Пещеры стали для неё настоящим домом, по ним она тоже скучали.

О Роке девушка тоже не забывала. Но ведь он последует за ней? Или нет?

— Что-то зачастил к нам этот Гадинг… — бросила Рианна, болтая ногами, свешанными с обрыва.

— Гадинг? — удивился парень.

— Ну, в смысле, Катинк, — хихикнула девушка. — Он такой скользкий и мерзкий тип, прямо Гадинг какой-то. Иначе и не назовёшь.

— Тут я с тобой согласен, — злорадно произнёс Рок. — А чего зачастил?

— Вот и я думаю, чего ему дома не сидится? Дел других, что ли, нет?! — пожала плечами ведьмочка.

Рок почесал веснушчатый нос.

— Не к добру это. Чувствую, имеет он на тебя какие-то виды, — хмуро произнёс парень.

— Пламя с тобой! — воскликнула ведьма. — Какие у него могут быть на меня виды?!

Она лишь беспечно отмахнулась.

— Пламя? — удивлённо вскинул бровь Рок.

— В смысле, Бог! — нервно хихикнула ведьма.

— Странно это как-то… Пламя…

— Оговорилась просто, — невинно произнесла девушка, всё так же помахивая ногами.

Рок равнодушно пожал плечами.

— Не нравится мне этот Катинг!

— А кому нравится? Странный он какой-то. Ходит, что-то высматривает, мило всем улыбается, а в глазах холод и пустота. Вчера знаешь что учудил? Хотел Вилену ногой под столом погладить, а получилось, что ко мне подлез. Ой… — она закрыла рот руками и виновато посмотрела на парня, запоздало сообразив, что ему такой поворот событий может быть неприятен.

Рок заскрежетал зубами.

— А может именно в цель попал?

— Смеёшься? — криво усмехнулась девушка. — Кому нужна ведьма?

— Мне!

Их взгляды встретились. Сердца учащённо забились. Тела потянулись друг к другу. Счастье клокотало в груди Рианны, но вдруг что-то словно оборвалось…

Дррруагаррр! Тот, кто спас её! Тот, кто дал ей пищу и кров! Тот, кто подарил ей дружбу, любовь, семью!

Его образ стоял перед внутренним взором, умудрённые жизнью глаза заглядывали в душу. Готова ли она отказаться от него?

Рианна отвела взгляд в сторону, пытаясь скрыть непрошеные слёзы.

Сказка закончилась! Мечта оборвалась!..

— Рок, мне надо идти, — сухо произнесла девушка, поднимаясь.

Отряхнув платье от сухих листиков и соринок, она поспешила к городу.

Рок заторопился за ней.

— Рианна, что не так? Я тебя обидел? — парень заглянул подруге в глаза.

— Конечно же, нет! Всё нормально.

— Тогда что?

— Это слишком сложно объяснить… — ведьма остановилась и посмотрела на него.

— Так объясни! Я пойму!

— Не могу… — обречённо прошептала Рианна.

Они стояли на дороге недалеко от городских ворот.

— Рианна, я думал о свадьбе…

— Свадьбе? — опешила девушка. Она мечтала о том, чтобы связать свою судьбу с Роком, но мысли о свадьбе ни разу не приходили в голову. Кто женится на ведьме? Разве найдётся такой глупец? И вот надо же… Нашёлся!

— Нашей свадьбе! — уточнил Рок, почувствовав тень сомнения в голосе избранницы.

— Но ведь ты меня совсем не знаешь!

— Знаю лучше, чем ты можешь предположить!

— Ерунда! — выдохнула ведьма. Душа клокотала от счастья, но разум понимал — это конец. Им не быть вместе! Она теряет Рока навсегда!

— Я люблю тебя и хочу быть с тобой! — проговорил парень, крепко сжав её ладонь.

— Рок… — умоляюще произнесла ведьма, страшась услышать главный вопрос.

И всё же он прозвучал.

— Ты выйдешь за меня?

Скрывая подступающие к горлу слёзы, девушка с трудом произнесла:

— Извини… Я не могу.

Рианна развернулась, чтобы убежать, скрыться. Не видеть искажённого душевной болью любимого лица, но… Рок удержал за руку.

— Не можешь или не хочешь?

— Рооок… — жалобно протянула ведьма.

— Почему? — гневно выдохнул друг.

Девушку обдало жаром.

— Есть другой…

— Катинк?! — брезгливо выплюнул Рок.

— О, Пл… Боже! — возмутилась ведьма. — Ну, конечно же, нет! Как ты только мог подумать такое?!

— Тогда кто? — он крепче сжал её руку, причиняя боль, но совсем не замечая этого.

— Ты его не знаешь! — гордо вскинув голову, ответила ведьма. Она без труда могла вырваться и убежать, но решила выстоять этот словесный бой до конца. Бой, который причинял ей не меньшую боль, чем её противнику.

— Подожди, это что твой евнух что ли? — вдруг оторопело спросил парень.

Рианна покраснела, но продолжала смотреть прямо ему в лицо.

Рок вдруг неожиданно расхохотался, наконец-то выпустив её ладонь.

— Не смей смеяться! — гневно выкрикнула девушка. — Не смей говорить о нём в таком тоне! Ты его совсем не знаешь!

— Да он…

Топот копыт и лошадиное ржание заставили обоих обернуться. Небольшой верховой отряд приближался к воротам. Во главе ехал лорд Катинк. Он не мог не заметить Рианну со спутником, так как они как раз стояли у него на пути.

Увидев девушку, он резко осадил лошадь. Та встала на дыбы и заржала. Вышло довольно-таки эффектно, но особого впечатления сей поступок на присутствующих не произвёл, разве что потешил собственное самолюбие наездника.

— Лорд Катинк!

— Рианна! Какая встреча! — блондин перевёл взгляд на спутника девушки, презрительно усмехнулся. — Я к твоему брату. Подвезти?

Ведьма кивнула, не глядя на Рока, протянула ладонь. Катинк с лёгкостью подтянул её и усадил в седло перед собой.

Только тогда Рианна позволила себе встретиться взглядом с другом. Теперь уже, наверное, бывшим… Поймав взор Рока, она показала ему язык и отвернулась.

Видел Катинк этот её детский жест или нет, но одарил парня брезгливой усмешкой победителя и понукнул лошадь. Вся кавалькада двинулась в городские ворота.

— Ну и дура! — зло прошипел Рок, провожая их угрюмым взглядом. — Сама не ведаешь, что творишь!

Он развернулся. Попавший под ногу камень, был со злостью отброшен в сторону. Парень же, втянув голову в плечи, пошёл прочь.

Рианна с трудом сдерживала слёзы. Девушка старалась не задумываться о своей потере, и всё же любая мысль отдавалось болью в сердце. Рок! Рок! Рок!..

Ей было неприятно сидеть рядом с Катинком, тем более понимая, что она сама оттолкнула того, кого любила. Она заставила его плохо о себе думать. Предала!

Объятия Катинка становились всё более тесными. Скосив глаза, ведьма видела, как он пожирал её своими сальными глазками, что ещё больше отталкивало от него.

«Это ненадолго! Это ненадолго!» — всю дорогу до дома брата твердила себе Рианна, чувствуя пальцы лорда на талии. Это начинало выходить за рамки приличия. Но она обещала себе терпеть. Только однажды «позволила» пролетающей мимо осе укусить его за палец. Но радость от маленькой победы длилась мгновения. Лорд Катинк оказался по-настоящему непробиваем. Отмахнувшись от навязчивого насекомого, он лишь сморщился от досады. Но уже спустя минуту, его рука снова настойчиво прижимала к себе девушку, сидящую впереди.

Когда подъехали к дому, Катинк и не подумал выпускать ведьмочку из объятий. Напротив, он лишь крепче притянул её.

— Как насчёт благодарности? — прошептал лорд, придвигая лицо ближе в ожидании поцелуя.

Здесь он прогадал.

Применив магию, Рианна легко выскользнула из цепких объятий и спрыгнула с лошади раньше, чем её «кавалер» хоть что-нибудь понял. Катинк растерянно посмотрел на девушку, а затем на опустевшие вдруг собственные руки. Похоже, для него «побег» спутницы стал неожиданностью.

— Спасибо, лорд Катинк! — холодно произнесла ведьмочка и, резко развернувшись, убежала в дом.

Вдогонку слышался весёлый хохот Катинка и его своры.

Неприкрытое презрение было ими принято за смущение.

Глава 10. Ах, эти женихи

Лорд Катинк стал отдельной главой в жизни ведьмы…

— Ваша сестра мне очень нравится. Я имею честь просить руки леди Рианны, — услышала ведьмочка голос Катинка.

«Вот даёт! И когда только я леди стала?!» — хихикнула девушка, плотнее приставляя ухо к стене.

Теперь стала ясна причина его прибытия к Ренату! Вот для чего Катинк столько посещал дом брата последние дни. Пламя! Мало ей выбора между Роком и Дррруагаррром а тут ещё этот Гадинг!

Рок был прав! Ещё один жених! Чудесно! А она сомневалась, что будет хоть кому-нибудь нужна. Но неужели этот самовлюблённый блондин и в самом деле рассчитывал на её взаимность? Да ведь она видит насквозь его неискренность и фальшь!

— Об этом Вам лучше поговорить с моей сестрой. Только она может дать вам ответ, — произнёс Ренат.

— Но Вы как брат, как мужчина можете повлиять…

Ведьмочка заинтересованно прислушалась, ещё и глаза закрыла, чтобы была возможность увидеть говоривших.

Ренат поморщился.

— Я ей не опекун. Она сама взрослая и самостоятельная дама…

Катинк еле сдержал улыбку при этих словах.

Ренат заметил, как дрогнуло его лицо, но продолжил:

— Словом, она сама вольна в выборе супруга. Мы не обсуждали вопроса её замужества. И всё же если она даст согласие, так тому и быть. Если откажет — её право. Я никак не буду влиять на решение сестры, приняв любой выбор. Почему я вообще должен быть за или против?!

— Но Ваш отец…

Рианна вздрогнула, распахнула глаза, но тут же, опомнившись, прикрыла.

— Отец? — Ренат напрягся. — Вы уже и там побывали? Когда только успели?!

— Ну, зачем сразу злиться? — примирительно протянул Катинк. — Надо же мне было попросить руку будущей супруги у родителей?

— Я бы на Вашем месте не стал заглядывать так далеко!

«Вот-вот, размечтался!» — кивнула девушка.

— Я ни в коей мере не тороплю события, но…

— Что сказал отец? — перебил гостя брат.

Ведьмочка навострила ушки.

— Отослал к Вам, только и всего. Он словно бы чего-то испугался…

— Меня это не удивляет! — Ренат презрительно скривился.

«Меня тоже!» — поддакнула про себя ведьма.

Лорд Катинк оценивающе смотрел на собеседника. Рианне не понравился этот взгляд, но брат словно бы ничего не замечал.

— Этот союз может быть выгоден для обеих сторон! — осторожно произнёс «жених».

— Выгода? Так вот что Вы ищете в браке с моей сестрой?

— Нет, Вы не так поняли, просто…

— Как бы там ни было, я свой ответ дал. Просите благосклонности моей сестры у неё самой. А сейчас простите, дела-дела! — Ренат поднялся.

— Конечно, не смею и дальше злоупотреблять Вашим временем, — поднялся и гость. — Вот только как бы мне увидеть леди Рианну?

— Сестра ушла с моей супругой по магазинам.

— Но ведь я её только что привёз!

Рианна увидела, как брат нахмурился. Видно, это было для него новостью.

— Так ведь они и пошли сразу после Вашего приезда. Женщины, сами понимаете, — он развёл руками.

«Хорош братец врать!» — хмыкнула Рианна. Родительская школа!

— Тогда когда я смогу её увидеть?

Ренат кашлянул. Взгляд метнулся в сторону стены, завешенной ковром, вернулся обратно.

— Возможно, завтра. Да, завтра. Приходите к ужину.

— Спасибо за приглашение! — Катинк поклонился и вышел.

Брат продолжал смотреть ему вслед. Рианна уже собиралась отойти к кровати, когда почувствовала присутствие в комнате супруги брата.

Ковёр неожиданно приподнялся. Из ниши в стене показалась Вилена.

— Ты слышала?

Женщина кивнула.

— Нет, Вилена. Подумать только, что он о себе возомнил! — тут же горячо произнёс Ренат.

— Дорогой, не нервничай так, — мягко сказала супруга.

Но тот никак не мог успокоиться.

— Он думает, раз приближен к правителю, имеет власть, деньги, то я стану перед ним лебезить? Думает, я продам ему сестру? Так вот, не бывать этому! Конечно, только если Рианна… нет, это вряд ли… — с сомнением покачал головой.

— Конечно, нет, — согласилась супруга. — Не забывай, там есть ещё и Рок.

— Рок! — недовольно повторил Ренат и тут же махнул рукой. — Сейчас не до него… Но Катинк! Вот она причина его частых визитов! Помнишь, я тебе говорил, что-то тут не чисто. Вот оно! Сбылось!

— Может, стоило ему сразу отказать, а не отсылать к Рианне? — неуверенно произнесла Вилена.

— Я ничего не собираюсь решать за сестру. Она взрослая девочка, думаю, сама со всем разберётся, с её-то характером.

Они не смогли скрыть улыбки.

Рианна, стоя в своей комнате, хихикнула. Да уж, характер у неё не сахар.

— Тем более в любом случае сестра должна всё решить сама. Но если она попросит меня отказать лорду, то непременно откажу. Я единственный мужчина, на которого она может положиться! Единственная её защита! И я не подведу!

«Ты и Дррруагаррр! Но о нём тебе не узнать… никогда! Жаль, что больше не Рок…»

Ведьма наконец-то отлипла от стены. Дальше разговор перешёл уже на личные темы, а подслушивать то, что её не касалось, девушка не собиралась.

Спустя какое-то время Ренат поднялся к ней.

— Рианна, лорд Катинк собирается просить у тебя руку и сердце, — произнёс брат после приветствия.

— Знаю!

— Откуда? — удивился он.

— Я ведьма! — таинственно произнесла девушка и хихикнула, вспоминая свои выкрутасы возле стены. — Но о свадьбе с Катинком не может быть и речи! — тут же посерьёзнела она.

Ренат кивнул, словно и не ждал иного решения.

— Я и не думал, что вы подходите друг другу. Вот решил уточнить. Мне самому отказать ему?

— Нет! — покачала головой девушка. — Не буду взваливать на тебя свои проблемы. Откажу сама.

— Договорились… Но если что, только скажи. Свою сестру я в обиду не дам.

Он притянул Рианну к себе и поцеловал в рыжую макушку.

— А теперь рассказывай, что мне там Катинк говорил о вашей совместной поездке!

Девушка отстранилась и, отойдя, села на кровать. Опустив взор, принялась выводить носком туфельки узоры на полу.

— Так получилось, что он подвёз меня сегодня и…

— Риа, мне это не нравится. Лорд Катинк он…

Девушка вздохнула. Впереди ждала нотация старшего брата.

Рианна не знала, специально ли Ренат это сделал, но на ужине помимо Катинка присутствовало ещё несколько лордов. С большинством из них ведьма была не знакома, лишь двоих приходилось прежде видеть.

Вечер прошёл как во сне. Рианна была ко всему безучастна. Только однажды встрепенулась.

— То был огромный красный дракон.

Рианна замерла, подняла взор, внимательно уставившись на потенциального жениха.

Катинк заметив вспыхнувший интерес девушки, заговорил оживлённее.

— Он был яростен и свиреп. Я бился с ним и когда поразил прямо в сердце, тот упал. Когда его распотрошили, в животе обнаружилось много человеческих костей.

«Бред!»

— Я съел его сердце, мозг и печень, приобретя те качества, коими ящер обладал при жизни.

Тут уж Рианна позволила себе расслабиться. Слова Катинка просто не могли быть правдой!

— Но говорят, драконов не существует. Где же туша, лорд Гадинг? — лукаво спросила ведьмочка, но тут же поняла, что произнесла совсем не то, что хотела. Она настолько часто называла лорда — Гадингом, и в разговоре с Роком и в мыслях, что это слово само собой сорвалось с губ. Щёки девушки залила краска.

На мгновение в столовой зависло молчание. Потом послышались редкие смешки и натянутый кашель тех, кто пытался их скрыть.

— Наверное, звери растащили, — скрепя зубами произнёс лорд. — Так бывает… леди Рианна.

На этот раз засмеялись отчего-то все разом.

— Рианна, — улыбаясь, произнёс Ренат, — вообще-то это шутка. Лорд Катинк рассказывал историю, ты пропустила…

— Ах, шутка! Тогда позвольте и мне Вас повеселить, — натянуто улыбнулась девушка. — В бытность деревенской ведьмой мне часто приходилось помогать селянам. Так вот однажды ко мне привели корову, у которой пропало молоко. Одним словом порчу снять, что наслали соседи. У тех как раз скотина доилась за двоих. Животное я осмотрела, но каких-либо признаков магии не заметила. Хозяевам всё же обещала помочь. Да и вообще на всю деревню, одна я ведьма. Кто же эту порчу наведёт, если не я, — она окинула притихших гостей многозначительным взглядом. — Разве что мелкий дух. Но им тут и не пахло. Я сразу смекнула, что к чему. И соседку, выдаивающую чужую коровку, подкараулила в сарае этой же ночью. То есть виновником неудоя оказался вполне реальный человек. Не дух и не порча. Так к чему это я? Ах да! Может быть, Вы, лорд, не дракона убили, а безобидную ящерицу? Зачастую мы видим не то, что есть на самом деле, а то, что рисует наше воображение. Я ведь тоже сейчас могла рассказать как долго и упорно боролась с чужеродной магией и ценой каких усилий победила! Вот только поверили бы Вы мне?

Перед глазами предстал образ духа, что некогда и в самом деле одолевал несчастную Пеструшку.

Рианна качнула головой, прогоняя наваждение. Взгляд пробежался по лицам присутствующих. Большинство взирали в молчаливой растерянности, в том числе и Катинк. Кое-кто смотрел с испугом. Ренат улыбался во весь рот, а встретившись с сестрой глазами, подмигнул. Вилена хоть сдержанно, но тоже улыбалась.

— Это, конечно, всего лишь шутка! — усмехнулась ведьма. — А теперь простите, вынуждена откланяться, неважно себя чувствую.

Ведьма встала из-за стола, слегка поклонилась. Покинув столовую, оставила гостей растерянно смотреть себе вслед.

— Леди Рианна, позвольте Вас проводить, — запоздало произнёс Катинг, поднимаясь.

Девушка замерла на мгновение, кивнула. Не хотелось слушать объяснения, но этого не избежать… Так зачем затягивать?

Они остановились у лестницы.

— Что Вы хотели, лорд Катинк?

— Леди Рианна, понимаю, что мы с Вами знакомы совсем недавно. Но за это короткое время Вы глубоко запали мне в душу. Леди… Рианна, прошу Вас стать моей женой! — торжественно закончил Катинк.

Ну вот, опять! Теперь осталось разве что Дррруагаррру сделать ей предложение и будет полный их комплект. Хотя насчёт лорда она как раз таки не удивлена.

Девушка помедлила. Она со вчерашнего дня прокручивала в голове возможные слова отказа, но сейчас они отчего-то разбежались прочь.

— Простите, лорд Катинк, но я не могу стать Вашей супругой, — тихо проговорила ведьма.

Катинк замер. По лицу пробежала тень недоверия. Рианна поняла, что он был уверен в положительном ответе. Надо отдать должное, он быстро взял себя в руки, пряча растерянность.

— Что ж, мне ничего не остаётся, как смириться с решением… дамы, — с некоторым сожалением произнёс лорд. — С покорностью принимаю отказ. Но это не значит, что я не буду уделять Вам внимание и надеяться на последующую взаимность.

Он удручённо склонил голову набок.

Рианна еле дождалась утра. На рассвете она выскочила из дома и побежала за город. Надо было срочно встретиться с Дррруагаррром. Потеря Рока, предложение Катинга — ей хотелось поделиться всем этим с самым дорогим в мире существом. Она привыкла к размеренной спокойной жизни, сначала в деревне, потом в пещерах. Теперь же переживания, навалившиеся на неё в последнее время, очень угнетали. Рианна хотела домой. В их с Дррруагаррром пещеры, так как более родного дома она так до сих пор и не нашла. Но разговор с драконом принял не совсем тот оборот, что она ожидала…

— Не пойму я тебя, Рианна! Чего слёзы-то льёшь? Любишь его? — недоумённо спросил Дррруагаррр.

— Кажется, — кивнула несчастная ведьма.

— Почему тогда отказала?

Девушка воззрилась на него удивлённым взглядом.

— Ты так ничего и не понял?! Да потому что не хотела оставлять тебя одного, снова лишать второго солнца, — растерянно пробормотала она.

— Ты что? Серьёзно? — вздёрнул шип дракон. — Так это всё ради меня?

Девушка удручённо кивнула.

— Значит, ты и ко мне неравнодушна? — обнадёжено спросил крылатый ящер.

Ведьма опалила его взглядом.

— Да идите вы все трое! — выкрикнула она, с трудом сдерживая слёзы.

Резко вскочив, девушка подхватила юбку и припустила в сторону города.

— Рианна!

Дракон поспешил за ней, но тут как назло послышался скрип колёс и голоса. По тракту катила телега и, похоже, не одна. Дррруагаррр замер.

— Трое? — удивлённо вздёрнул он надбровный шип. Только теперь до него дошёл смысл вышесказанного.

Глава 11. Попалась птичка в клетку

Некоторое время назад.

— Точно знаю, она настоящая колдунья. Наводит порчи, заговоры, управляет птицами, обращается оборотнем. Почти каждое утро она уходит в лес, но, сколько не пытались за ней проследить, не удавалось. Она запутывает следы и покрывает себя пологом невидимости. Одним словом, ведьма! — убеждённо говорил высокий брюнет лет тридцати.

— Уверены, что всё так и есть? — спросил лорд.

Мужчина кивнул.

— Супруга говорит у неё большая сила. Да и сам я это знаю не понаслышке, — он злобно скрипнул зубами, обратившись к воспоминаниям.

— Может, донести на неё? — неуверенно спросил один из собеседников. Щуплый неказистый мужичок, сидя в углу, нещадно грыз ногти.

Катинк взглянул на него с презрением.

— Ему здесь обязательно находиться?

— Да. Он не помешает!

— Доверять хоть можно?

— Так же как и мне, — ответил брюнет.

Катинк хмыкнул.

— Пусть хотя бы пальцы в рот совать перестанет!

Щупленький мужичок взглянул на хозяина и выпрямился в кресле. Но стоило собеседникам углубиться в разговор, как он тут же подтянул колени к груди и с рвением принялся за ногти, переводя внимательный взгляд с хозяина на лорда.

— Так что насчёт доноса? — спросил брюнет. — Власти не очень хорошо относятся к владеющим магией.

— И что они сделают? Выставят из города или попросту сожгут. Что мне с того? Лично мне она не мешает. Так что, думаю, не стоит, — лорд Катинк подлил вина в свой бокал. — Мы поступим иначе.

На мгновение замолчав, он посмотрел на свет сквозь бардовую жидкость.

Гости ждали.

— Я женюсь на ней.

— Что? — выкрикнул брюнет, едва не подскакивая с места.

Щуплый продолжал переводить испуганный взгляд с одного на другого.

Лорд Катинк окинул обоих недовольным взглядом.

— Я видел, как она на меня смотрела. Впрочем, все женщины на меня так смотрят, — он поправил осанку, упёр пустующую руку в бок и чуть выставил ногу вперёд. Красавец, да и только!

Брюнет окинул его критическим взглядом, хмыкнул.

— Это будет выгодный союз, — продолжал между тем лорд. — Она получит меня. Я же возможность управлять её колдовством. К тому же девица не дурна лицом и телом, так что не прогадаю.

— Как пожелаете! — покорно произнёс брюнет, хотя в его планы это не входило.

— Съезжу-ка я сегодня в гости, познакомлюсь с этой семейкой поближе, — хищно улыбнулся лорд.

— Чёртова ведьма! — Катинк негодовал. Всё пошло не так как он планировал. Мало того, что эта бестия назвала его Гадингом при гостях и хозяевах, так она ещё и выставила его дураком своей историей. А потом и замуж за него выходить отказалась. Благо, об этом его позоре знал минимум людей. Какая-то поганка отказала знатному лорду! Уму непостижимо! — Она, то откровенно кокетничала со мной, то оттолкнула. Да как она могла?!

— Вообще-то это свойственно женщинам, — слабо возразил брюнет. Вот ему-то эта ситуация как раз была на руку.

— Со мной этот номер не пройдёт! Помойная кошка льву не подруга! — грозно рыкнул он. — Она решила со мной поиграть?! Что ж поиграем, только игра будет идти по моим правилам. И я ей это объясню. Тогда посмотрим, кто из нас Гадинг. Вот только как с ней справиться, ведьма всё-таки? — задумчиво пробормотал он.

Пришло время брюнету выступить вперёд.

— Я могу Вам помочь, дорогой лорд! — таинственно произнёс он.

— Помочь. Но как? — насторожился Катинк.

— Это моя проблема. Но если я доставлю девчонку Вам, обещаете жениться на моей сестре?

— Что? Но ведь она…

— Постойте, я ведь и не говорю о неземной любви, — в данный момент брюнет счёл возможным перебить лорда. — Вы и к леди Рианне-то такое вряд ли испытывали. Думаете, я без ума от собственной супруги? Но заметьте, здесь деньги, власть, титул. Выгода ещё и в том, что Вы можете занять место правителя. А новобрачная? Что ж, Вам никто не помешает иметь молодую цветущую любовницу, возможно, и не одну, — он хищно улыбнулся.

— Ну, Вы и пройдоха! — воскликнул Катинк, качая головой. — Вас не смущает, что в таком случае моей женой будет именно Ваша сестра?

— Я и не согласен, чтобы Вы обращались с нею плохо. Она будет жить за Вами как за каменной стеной на правах законной супруги. Но ведь женщины ниже мужчин и иметь любовниц нам никто не запретит. Я как мужчина понимаю, что за кого бы она ни вышла, итог будет един.

Катинг чуть склонил голову, отдавая честь верным словам собеседника.

— Тогда по рукам? — спросил тот.

— По рукам.

— Я позову Вас, когда всё будет готово.

Рока потеряла, Дррруагаррра потеряла… Дружба и любовь пропали так неожиданно. И даже тайны происхождения людей и драконов теперь не раскрыть. Хотя может ещё не всё потеряно?..

Несмотря на присутствие брата и его семьи Рианна чувствовала себя брошенной и одинокой, как никогда прежде. С Роком всё понятно… Но неужели Дррруагаррр занял в её жизни такое прочное место? Неужели она не сможет без него жить? Ведьма без своего дракона… Земля без солнца… Сердце без души… Одна…

Рианна бездумно блуждала по городу. Она не могла встретиться с Роком, да и не знала где его найти. А хоть бы и знала, не пошла бы. Не должна портить ему жизнь!

Теперь ещё и ящера не позвать… Безнадёжность! Нет выхода! А она ведь домой в пещеры собиралась…

— Леди! — крикнул кто-то позади.

Рианна, не обращая внимания, продолжала идти вперёд. Разве могло это относиться к ней? Её-то леди первый раз в жизни Катинк назвал и до сих пор оставался тем единственным, кто произнёс по отношению к ней это слово.

— Леди, простите, леди! — голос приблизился.

Ведьма невольно обернулась. Человек, определённо направляющийся к ней, вздохнул с облегчением. Это был невысокий мужчина в простой одежде. Подойдя, он вежливо поклонился.

— Вы это мне? — на всякий случай уточнила девушка.

— Да, леди. У меня для Вас послание! — он протянул запечатанный конверт.

— Вы уверены, что не ошиблись?

— Да, леди… Рианна, — он протянул конверт более настойчиво.

— Послание?! Но от кого? — ведьма неуверенно приняла письмо из его рук.

— Я только посланник, леди, и не вправе разглашать имя хозяина. Но, думаю, Вы всё поймёте, прочитав его, — он снова поклонился и, развернувшись, растворился в толпе.

— Но… — девушка посмотрела по сторонам.

Его уже и след простыл.

Рианна воззрилась на конверт в своих руках. Осторожно осмотрела его на свет и даже понюхала. Вроде никакой опасности от него не исходило. Она надорвала край и достала небольшой белый листок.

«Дорогая Рианна, понимаю, что поступила с тобой ужасно и нет мне прощения, но всё же не могла бы ты меня навестить. У меня никого нет, хоть и есть семья. Всё так ужасно. Нет родственной души. Прости меня, пожалуйста, что выместила свои проблемы и недовольство жизнью на тебя. На самом деле я думаю иначе. Пожалуйста, не говори ничего Ренату, вне зависимости от твоего решения. Мне так стыдно перед ним и тобой. Я сама ему потом всё объясню, хотя не знаю, сможет ли он понять… Не бросай меня. Умоляю!

Твоя Гизи.»

Ведьмочка несколько раз перечитала письмо, прежде чем до неё дошёл смысл написанного. В это верилось с трудом.

Рианна скомкала послание и уже хотела выкинуть, но неожиданно для себя самой сжала поднявшуюся для этого ладонь. Взглянула на неё задумчиво, осмотрелась и направилась к увиденной у фонтана лавке.

Усевшись, она аккуратно разложила листок на коленях, расправила его, перечитала в очередной раз.

— Гизи, Гизи, так ли это? — озадаченно пробормотала девушка.

Посидев какое-то время, Рианна осторожно сложила листок, спрятала его в конверт, а конверт в сумочку.

— Что ж, сейчас мы это выясним! Чем воды… в смысле, черти, не шутят! — сказала и тут же исправилась она. Жизнь с драконом давала о себе знать, постепенно меняя ведьму, вот только она совсем не знала в лучшую или худшую сторону.

Рианна не знала, ожидала ли сестра её визита немедленно после прочтения, так как в письме этот момент не прописывался, но Гизи встретила гостью с распростёртыми объятьями.

— Рианна дорогая, — Гизельда приветливо улыбнулась и попыталась обнять сестру, сразу же как открыла дверь. — Я так рада, что ты согласилась прийти. Очень этого ждала.

Вся в неизменных бантах, в пышном розовом платье, в шляпке даже в доме, с веером в руках. Разряженная фарфоровая кукла! Здесь Ренат прав.

— Здравствуй, — протянула Рианна.

Ведьма замерла, чувствуя, как толстые пальцы легли на спину. Она поморщилась. Было неуютно от самого факта такой близости с Гизи, что ещё совсем недавно даже на порог не пустила. Вот если бы она так приняла её в первый раз…

Девушка чувствовала в словах сестры искренность, граничащую с фальшью. Это несколько настораживало, но в то же время и успокаивало, ведь было в этих словах и что-то настоящее. То есть не одна ложь! Но что именно?

— Что ж я тебя в дверях держу? Проходи! — Гизи посторонилась, пропуская гостью в дом.

Рианна удивлённо вздёрнула бровь, но через порог всё же переступила. На горизонте замаячила тайна, которую непременно хотелось раскрыть. И любопытство занимало тут место далеко не последнее.

— Вот так и получилось, что жизнь моя не сложилась, — слёзно рассказывала Гизельда. — Сама не красавица. Видишь, что со мной время сделало, — она обвела собственное тело руками.

Рианна тактично не стала напоминать, что сестра всегда была склонна к полноте. А виной излишнего веса являлось отнюдь не время, а пища. Вот сейчас, например, Гизельда уплетала одно пирожное за другим. Слуги уже сменили несколько подносов, причём Рианна взяла с них всего два чуда кулинарного производства.

Ведьмочке пришлось сесть рядом с сестрой, потому как та отчего-то шептала, а не говорила в полный голос, как в самом начале разговора. Несколько раз пришлось похлопать Гизи по широкой спине, подбадривая и успокаивая. А когда сестрица стала рассказывать о красавице-пассии мужа, что удосужилась родить ему сына, то и вовсе бросилась ведьме на шею, уткнувшись круглым лицом в Рианнину грудь. Вот где можно было однозначно растеряться!

— Понимаешь? Другая женщина! А как же я? — шептала она, склонившись ближе к Рианне. — Ну, не смогла родить ему сына. Но разве ж я виновата? Разве ж я того хотела? Кто знает, почему у нас только дочери. А ему наследника подавай.

Девушка на всё только согласно кивала. Она уже давно поняла, что никакой тайны не было. Просто сестрице стало плохо на фоне очередной измены мужа, и она вспомнила о ведьме. Той, что никому ничего не расскажет, ибо характер не тот. Да и кто её послушает? Какая банальность!

Рианне совершенно искренне было жаль сестру, но всё на что та жаловалась, она слышала от Рената. Мысль же о том, что Гизельда относилась к ней по-прежнему и сейчас только использовала, заставляла ведьмочку болезненно морщиться.

А о ней, о Рианне, кто-нибудь подумал? Как ей было тяжело. Особенно теперь… Хотя так нельзя говорить. Ренат и Вилена поддерживают её всё то время, что она проживает у них. Девушка была уверена, они будут опекать её и дальше. Вот только нужна ли ей самой такая жизнь? Снова вспомнились пещеры. Дррруагаррр внимательно слушающий её истории, покачивающий шипастой головой. Рок, что при любом удобном случае пытался обнять и притянуть к себе…

Ведьма невольно улыбнулась воспоминаниям. Хоть они и вызывали печаль, но в тоже время несли с собой и потерянный теперь свет.

— Рианна, ты меня совсем не слушаешь! — возмущённо произнесла Гизельда, на этот раз в полный голос.

— Слушаю, конечно же, слушаю.

— Но ты улыбаешься, — обиженно протянула сестра.

— Извини, я не над тобой, — Рианна взглянула на опустевшую чашку в руках и отставила её в сторону.

— Нет, это ты извини, что я так приняла тебя тогда. Просто сама понимаешь, — она снова перешла на шёпот, — жизнь не клеится, а тут ты. Я и сорвалась.

— Бывает, — произнесла Рианна, хотя понять этого не могла. Семья это святое! Разве можно бросаться близкими, тем более в тяжёлые для них или для тебя моменты?

— Тут мало того, что Жером так непростительно себя ведёт, так ещё и дочери от рук отбились. Отец их избаловал! Он ведь в них души не чает. Вот если бы ко мне так относился! — мечтательно произнесла сестра. — А девочки со мной совсем не считаются. Маленькие гадины!

Рианна взглянула на неё с жалостью. Это было единственное, чего та заслуживала. И не потому, что так относились к ней. А потому что она сама так относилась к окружающим.

Ведьма поправила воротничок. Что-то душновато было в комнате.

— А супруг у меня красавец. На него все девки слетаются. Ни одна мимо не пройдёт. Да вот хотя бы ты. Не видела ещё Жерома? Нет? Вот думаю, когда увидишь, и тебе он в душу западёт.

Рианна улыбнулась.

— Не бойся, Гизи. Мне твой Жером ни к чему. Есть у меня своя любовь.

— Вот порадовала, так порадовала, сестричка. Сама понимаешь, я хоть и покрасивее тебя буду, эти рыжие паклы и веснушки портят всё впечатления, чего греха таить…

Ведьмочка усмехнулась. Как раз таки её, собственная внешность никогда не смущала.

— … но я женщина крупной комплекции, некоторым нравятся более миниатюрные. Хотя, что в них находят, не понимаю. Ни кожи, ни рожи и подержаться не за что, — она провела руками по собственному, мягко говоря, пышному телу. — Но, конечно, когда некоторые девицы видят, что жизнь у дамы из высшего общества сложилась, начинают завидовать, строить пакости и, конечно, пытаются отбить супруга. Надеюсь, ты не из этих?

Ведьмочка покачала головой. Ей начинало казаться, что настроение сестры несколько меняется. Только что она плакалась о своёй нелёгкой жизни, жалела загубленную быстротечным временем внешность, а тут уже и сама красавица и жизнь у неё сложилась.

Духота сводила с ума! Мысли путались, и Рианна не могла поручиться, о чём думала минуту назад. Голос сестры раздавался словно из далека и звучал несколько искажённо.

— Но мой Жером не такой! Он никогда не бросит семью. Тем более что приближен к правителю, а им так поступать не следует, — продолжала тараторить сестрица.

— А где он сам?

— По делам отправился, — отмахнулась Гизельда.

Рианна поморщилась. Непрерывная болтовня давно надоела, а теперь и причиняла боль. Это, несмотря на то, что обычно ведьмочка и сама была не прочь поболтать.

— Ой, сестра, чего это ты так побледнела? — вдруг озабоченно спросила Гизи.

— Нехорошо мне как-то. Пойду я… выйду… на свежий воздух… подышу, — прерывисто прошептала ведьмочка.

Она попыталась подняться, но голова закружилась так, что девушка чуть не повалилась на пол. Пришлось снова сесть.

— Может, лучше приляжешь? А я схожу за лекарем пошлю, — заботливо произнесла Гизельда. Голос её таил пламя и лёд.

— Не люблю… докторов, — пробормотала Рианна, но всё же легла.

— Уверена, что не стоит?

Ведьмочка попыталась кивнуть, но в голове словно всё перевернулось от этого простого движения.

— Сейчас отдохну… немножко… и всё… пройдёт. Не знаю…, что на меня… нашло…, я ведь… почти совсем… не болею…

Глаза неожиданно закатились. Рианна не могла больше проронить ни слова, не могла и пошевелиться, а вот слышать продолжала по-прежнему.

— Кажется всё, — произнесла Гизельда.

«Что всё?» — хотела спросить ведьма, но не смогла. Этого, как оказалось, и не требовалось.

— Что это ты тут ей рассказывала, до-ро-гая?! — злобно прошипел знакомый голос. Рианна помнила его по своему первому визиту. Жером!

— Ничего, — жалобно пропищала Гизи.

— Я ведь слышал, что ты ей тут что-то нашёптывала! А ну гово…

Скрипнула дверь. Жером замолчал на полуслове.

— Так значит дело сделано! — произнёс новый мужской голос.

Катинк! А он-то тут какими судьбами?!

— Вы уверены, что это снадобье её не убьёт?

Рианна почувствовала, как его дыхание обожгло кожу. Какое-то время он всматривался в её лицо, затем прислонил два пальца к шее.

— Бледная какая-то и дышит едва, — с сомнением протянул он. — Смотрите мне! Иначе…

— Бабка сказала, оно безопасно, но тяжело распознаётся в жидкости. К тому же несколько своеобразно действует на людей… со способностями.

— Своеобразно это как?

— Довольно долгое время ведьма будет почти в бессознательном состоянии, а потом ещё некоторое не сможет воспользоваться магией.

— Что значит почти? — осведомился Катинк.

— Вполне возможно, что она способна нас слышать.

— Как интересно!

Рианна почувствовала, как по ней проскользнул холодный взгляд. Её даже передёрнуло, столь он был неприятен.

— А надолго? Ведь она мне для этого и нужна. Надеюсь, Вы не лишили её магии, болван?! — грозно воскликнул Катинк.

— Что Вы! Конечно же, нет! Через несколько дней будет полна сил. Согласитесь, это очень удобно, что она не может воспользоваться колдовством сейчас, иначе использовала бы его против нас.

— Да, Вы правы, пожалуй. Прикажите отвезти её в подземелье моего замка.

— Подземелье? Вы обещали, что она не пострадает! — напомнила Гизельда. — Вы обещали!

— Тебя что волнует здоровье ведьмы? — брезгливо выплюнул Жером.

— Сестра, как никак, хоть и дьявольское отродье, — жалобно пропищала супруга.

— Забудь о ней. Больше мы её не увидим.

— Ваш супруг прав, леди. Она теперь моя собственность и вряд ли покинет пределы замка… живой. Хотите попрощаться? — он рассмеялся.

Затем, подойдя к дивану, склонился над ведьмой.

— Попалась птичка в клетку! — произнёс властный голос Катинка прямо в самое ухо.

Рианна вздрогнула и похолодела.

Глава 12. Путь к спасению или дорога к гибели

Рианна не знала, сколько находилась в тёмном сыром подвале, но однозначно давно. Казалось, что вечность…

Кандалы на ногах оцарапали нежную кожу. Тяжёлая цепь мешала передвигаться.

Девушка села на жалкий пучок соломы, что ей выделили для сна, и подтянула колени к подбородку. Как же она могла поверить Гизельде? Так легко попасться! Она покосилась на грязную тарелку у двери. Есть хотелось ужасно. Но стоило ли употреблять в пищу «это»? На вид похлебка, находящаяся в миске была совершенно не пригодна для еды. А на вкус?

Рианна потянула носом воздух. Ничего! В смысле, ничего кроме «благовония», что наполняло собой это место. У неё не получалось воспользоваться магией, чтобы почувствовать вкус предлагаемого «продукта». Хотя, наверное, так и должно быть, после приёма того снадобья. Интересно, что они ей подмешали?!

«Эх, Дррруагаррр, Дррруагаррр, как ты мне сейчас нужен», — уже в который раз прошептала девушка.

Неожиданно из-за двери раздался неясный шорох.

Ведьма прислушалась. Охрана так не ходила. Если они шли, то гоготали и гремели на всё подземелье. Но кто тут мог быть кроме них?

Звук повторился, послышался тихий щелчок. Дверь дрогнула, сдвинулась с места.

Рианна напряжённо всматривалась в темноту, когда на пороге возникла одинокая тёмная фигура…

— Рок! — вскрикнула девушка.

Подскочив, гремя цепями и почти не ощущая их тяжести, бросилась она на шею к парню.

Тот притянул её к себе, погладил рыжую голову, затем настороженно оглянулся.

— Рооок, это ведь ты? Да? — на всякий случай уточнила ведьма.

Парень обернулся, улыбнулся.

— Я! Кто же ещё? Или ждала, что кто-то другой явится выручать непутёвую тебя? — грозно спросил он.

Ведьма отчаянно закачала головой.

— Совсем никого не ждала!

— А я вот явился, — пробормотал Рок, приседая. — Постой минуту, с кандалами разберусь.

Мгновение и ненавистные железяки полетели в сторону.

— Но как ты их снял, без ключей?

— Какая разница? Важно, что хоть как-то мы от них избавились. Так ли уж важен способ?

— Ой, а что ты тут вообще делаешь? — вдруг опомнилась ведьма.

— Тебя спасаю. Разве это не очевидно? — парень схватил её за руку, осторожно выглянул за дверь и, не увидев опасности, потянул за собой.

— Как мы выберемся? — не унималась девушка.

— Не слишком ли много вопросов, дорогая? — раздражённо спросил Рок. — Если хочешь жить, надо уходить. А на бесполезную болтовню сейчас совсем нет времени.

«Всё ещё обижен!» — поняла ведьма. Она неотступно следовала за другом, но с любопытством своим ничего поделать не могла.

— А где охрана?

— Мне почём знать? — недовольно буркнул Рок, продолжая всё так же тащить девушку по тёмным сырым туннелям.

— Ну, ты ведь как-то сюда прошёл?!

Он промолчал. Рианна не стала настаивать на ответе пока…

— Ой, что это? — резко взвизгнула ведьма, замерев на месте.

— Чего орёшь? — выругался Рок, недовольно поморщившись. — Что ты там увидела?

Девушка кивнула на красное пятно, расползшееся по полу возле стола, на котором были в беспорядке разбросаны карты, несколько стаканов, стояла непочатая бутыль.

— Вино, небось, разлили, — равнодушно пожал плечами парень, настойчиво потянув девушку за руку.

Рианна принюхалась.

— Кровь! — выдохнула она. — Чтобы понять это, мне даже магия не нужна!

— Ерунду говоришь, — произнёс Рок, поспешно заталкивая под лавку выкатившийся оттуда шлем.

Рианна вырвала кисть из его ладони, отступила на шаг.

— Ты убил этих людей? Стражу, что меня охраняла?

Рок тяжело вздохнул.

— Рианна, ты идёшь со мной или нет? Я рисковал жизнью, чтобы спуститься сюда и вызволить тебя. Первое у меня получилось. Как насчёт второго?

— Но, Рок, ты… — убийца!

Парень поморщился. Это слово неприятно резануло слух.

— Рианна, как, по-твоему, я смог проникнуть в подземелье чужого замка живым? Как прошёл через охрану? Не будь дурой! Либо мы, либо они. Я хочу жить! А ты?

Девушка медленно кивнула, покорно взялась за протянутую руку.

Они пошли дальше, постоянно осматриваясь, с осторожностью выглядывали из-за углов. Но, к несказанному удивлению ведьмы, из подземелья выбрались незамеченными, так никого и не встретив. Правда, дверь, ведущая в него, была выжжена напрочь, зияя беззубым ртом. Это вызвало некоторое недоумение у недавней пленницы.

— Что здесь произошло?

Рок пожал плечами.

— Трагедия верно.

Ведьма промолчала.

Беглянка и её спаситель двинулись вдоль пустого двора. До рассвета ещё далеко, потому обитатели замка в основном спали. Только у ворот Року пришлось «снять» охрану. Рианна стояла чуть в стороне, пока парень расправлялся с людьми, что стояли между ними и свободой. С ужасом взирала она на бездыханные жертвы, бесшумно опускаемые на землю. С такой стороны девушка друга не знала. Хотя не должен ли мужчина постоять за даму сердца любой ценой?

И всё же, тут она ему не помощница.

— Ты… убил их? — спросила Рианна, стоило им только выйти через неприметную калитку за каменную стену.

— Эти… оклемаются и довольно скоро, — недовольно пробурчал Рок.

«Почему не лишил жизни? Неужели из-за меня?» — подумала ведьма. Вслух же не произнесла ни слова.

— Так что давай поторапливаться, пока в замке шум не подняли…

Рианна кивнула…

От ворот вниз вела широкая дорога. Но девушка только мельком на неё взглянула, потом повернула к горам, что виднелись за самой крепостью. Одна из вершин показалась ей смутно знакомой. Тонкая тропа, что вскоре терялась среди камней, вела в обход величественного чертога и уходила к снежным пикам. Вот туда ведьма и направилась.

— Рианна, ты куда? — опешил Рок. — Нам бы, наверное, по дороге быстрее. Почему в горы?

— Поверь мне, там наше единственное спасение.

Парень последний раз оглянулся на ровный тракт, пожал плечами и поспешил за девушкой.

Сначала дорожка была ещё ничего, но чем выше они поднимались, тем труднее становилось передвигаться. Сперва шли, постоянно оглядываясь, но преследователи не появлялись и тогда несколько расслабились, стали разговаривать.

— Тебя не сильно мучили? — сочувствующе произнёс Рок.

— Нет.

— Что-нибудь вообще помнишь?

— Смутно, — девушка поморщилась. — То, что было вначале, да, а после перевоза в замок как-то путано.

— Хоть кормили?

— Лучше б голодом морили! — фыркнула ведьма. — Хотя я и сама прекрасно этим занялась, игнорируя их подачки.

— Ой, точно… Ты ж голодная! — Рок на мгновение остановился, порылся в кармане и достал бумажный свёрток. — Вот, у меня тут пирожок есть.

— Спасибо! — Рианна развернула подношение, осторожно понюхала. — Вкусно пахнет! С мясом?

— Угу.

— Надеюсь, не из кошатины или собачатины? — строго спросил она.

— Неа, скорее из драконятины! — хмыкнул Рок.

Ведьма сурово воззрилась на спутника.

— Что смотришь?! Я ж не сам лепил. Откуда знаю, что туда запёрли, — парень пожал плечами.

— Нууу, спасибо! Успокоил! Приятного аппетита, Рианна! Спасибо, Рианна! Наслаждайся пламя весть чем! — закончив диалог сама с собой, девушка потянула носом. — Магия, зараза, ещё не вернулась, не могу разобрать из чего он.

— Я бы на твоём месте не был таким привередливым, — посоветовал Рок. — Пробыть в темнице, да на голодном пайке…

Он подозрительно уставился на девушку.

— Или я что-то недопонял? Может, тебе нравятся самоистязания?

— Ладно, не злись. Я действительно тебе благодарна. И не какой я не самоистязатель. Просто меня как-то крысятиной накормили, даже мой организм не принял. Больше не хочу. Хватит с меня ежеминутных побегов в нужник. Так что с недавних пор к мясным продуктам, не мною обработанным, отношусь с некоторой долей сомнения.

Ведьма ещё несколько секунд покрутила пирожок в руках, взирая на него со всех сторон, но голод взял своё. Она откусила небольшой кусочек, пожевала.

— Ммм…вкусно! А больше нет?

Рок покачал головой.

Рианна разочарованно вздохнула, по-прежнему осторожно ступая вперёд, кусая и жуя.

— Сколько я там пробыла? Не знаешь?

— В подземелье? Пару дней. Именно столько времени мне понадобилось, чтобы найти тебя, — охотно откликнулся парень.

— Но как ты смог?

— Потом. Всё потом, долгая история… А вообще-то мне Гизельда помогла, — он усмехнулся, предвидя реакцию спутницы.

— Гизи? Но почему? Меня она наоборот заманила, предала!

— Значит, не совсем ещё потеряна для человечества. Осталось в ней что-то доброе, получается.

— Но где ты с ней встретился?

— Навестил. Не спрашивай, как узнал, где живёт и как связал с твоей пропажей, всё равно не скажу, — загадочно улыбнулся Рок. — Меня вот тоже удивляет её раскаяние, — произнёс он, меняя тему. — К чему она тогда на тебя дочерей с камнями насылала?

— Ну, если честно, я думаю, что это не она.

— А кто тогда? Вряд ли случайность. Я тебе уже говорил, как к ним отношусь.

— Мне кажется, это Жером девочек науськал.

— А слово же какое выискала, — уважительно покачал головой Рок. — А это кто такой?

— Её супруг.

— Брось! Зачем ему это?

— Ну, тебе раньше не рассказывала, но в детстве я его сестру заставила жабами плеваться. Говорят, до сих пор мается.

Рок улыбнулся.

— Жабы?! Это серьёзно!

— Просто Гизи мне сама говорила, что девочки её не слушаются. А Жерому подчиняются беспрекословно и очень его любят. Подбить их на избиение ведьмы не составило бы для него большого труда. Опять же, чуть что, к чему придраться. Дети! Вот что мне надумалось, а время подумать у меня было! — она печально улыбнулась. Затем с сожалением воззрилась на пустую бумагу на ладони. Покрутив её в руках, ещё раз печально вздохнула и выбросила на голые камни. Ничего, дождь размочит!

— Возможно. Но как ты вообще могла попасться? Ты же ведьма!

— Да уж, ведьма это звучит гордо! — съехидничала Рианна.

— И всё же ты меня удивляешь! Владеешь ты магией или нет? То на костре тебя палят, то в цепях в подземелье держат. Что не могла в саламандру обратиться? А из темницы тоже никак?

— Я не крыса или таракан, чтобы в щели бегать! И не саламандра чтобы сливаться с огнём. Не умею видоизменять своё тело, да и чужое тоже. Я обычная деревенская ведьма, в конце концов, а не какой-то дипломированный маг, — вспылила Рианна.

— Да неужели?

— Не смейся! Говорю же, я ведьма, а не оборотень, Рок!

— Может быть, ты просто сама этого не знаешь?!

Рианна уже было открыла рот, чтобы воспротивиться, но вдруг так и замерла с поднятой рукой.

— Рооок!

Парень обернулся.

— Пламя!

Девушка удивлённо воззрилась на него.

— Что смотришь? И меня уже своим огнём заразила. Чего стоишь? Не видишь, погоня. Ноги уносим! — и он подтолкнул девушку вперёд.

Преследователи приближались.

Рианна откинула накидку, подаренную Дррруагаррром, залезла в складки платья и извлекла клинок.

— Надо же и как только такое прятала? — удивился Рок, не замедляя бега.

— Уметь надо! — огрызнулась ведьма, прощупывая собственные бока. — О, нет! — вдруг воскликнула она.

— Что ещё случилось? — спросил Рок, догоняя девушку. Он обхватил её бёдра и подтолкнул, придавая тем самым ускорение.

— Ай, ты чего? — разозлилась та, шлёпая парня по рукам. — Я тебе пока вольностей не разрешала.

— О-о-о! Пока? Многообещающе звучит!

Ведьма залилась краской.

— Так что случилось-то?

— Я рожок, кажется, потеряла.

— Какой ещё рожок? Не до музыки сейчас. Или ты думаешь иначе?

— Он для спасения, а не развлечения. Как же я могла, ведь это был наш последний шанс!

Стрела пролетела рядом и врезалась в камень, обломав об него единственный зуб. Вторая впилась девушке в платье, к счастью, не поранив плоти.

— Вот… чёрт! — выругалась Рианна.

Из стана врага послышались грозные выкрики. Похоже, смерть ведьмы не входила в планы врага. Но стрелы, к сожалению, сыпаться не перестали.

— Платье испортили окончательно, — огорчённо произнесла девушка. — Второе за месяц.

— Нашла о чём сожалеть! Твоё платье было испорчено ещё после пребывания в темнице. Ты только на эти пятна своеобразные посмотри, как будто гм… да и запашок от него идет не лучше.

— Знаешь что…

— Знаю! Потому тебя и люблю! — Рок несколько грубо схватил её за руку и толкнул за камень.

Тут уж девушка не нашлась что ответить. И пока она открывала-закрывала рот, не в силах произнести ни слова, Рок вынырнул из укрытия. Он встал напротив преследователей, развернул руки и с его пальцев тут же сорвались столпы огня. Они метнулись к стану врага, пожирая луки, стрелы, а кое-где и обгладывая податливую плоть.

— Ты что маг?

— Почти, — ответил парень, не переставая «обстреливать» противников.

— Как это?

— Потом объясню!

— И чего молчал?!

— Говорят же тебе, потом! — гаркнул Рок, снова хватил её за руку и, пока враги не очухались после внезапного нападения, потянул вперёд.

Рианна чувствовала, как где-то в глубине неё начинает клокотать сила, просыпаясь, она растекалась по телу слабыми толчками. Но другу она пока ничем не могла помочь, так как была ещё магически слаба.

— Дррруагаррр, помоги! Прошу тебя! Я здесь, я рядом! — не переставая, шептала девушка. — Катинк пришёл за нами! Меня не тронут…. но Рок может пострадать.

Неожиданно ведьма споткнулась и упала. Парень остановился рядом, стал помогать подняться, но она скользила и скользила на осыпающихся камнях.

Стоило встать, как неожиданный удар повалил обоих.

Рианна закричала, когда увидела, что Рок поднимается на ноги, а его уже поджидает противник. Причём у того в руках меч, а у парня ничего.

Всё больше и больше мужчин собиралось к месту предстоящего поединка. Да уж, Катинк на народ не поскупился. Скор на сборы, однако!

Тут кто-то обхватил её за талию.

— Сбежать надумала, гадина? От меня не уйдёшь! — прошипел ненавистный голос в самое ухо. Лёгок на помине!

Рианна вскрикнула. Клинок выпал из вывихнутой руки.

«Вот и не пришлось оружию встретиться с магией, поражая плоть врага», — обречённо подумала ведьма.

Рок и человек Катинка уже сошлись на самом краю пропасти. Девушка с замиранием сердца следила за движениями обоих. Она понимала — у парня нет шанса на спасение, даже если победит Рок, против него выступит очередной прихвостень лорда. Но разве можно выстоять безоружному против клинка умелого воина?

— Дррруагаррр! — вдруг отчаявшись, закричала ведьма во весь голос. По щекам её текли слёзы. — Где ты?

— Что ты несёшь? — прошипел Катинк и, размахнувшись, ударил её по лицу.

В этот момент Рок на краю обрыва покачнулся, неуклюже замахал руками и стал падать назад.

— Рооок! Нееет! — закричала ведьма, вырываясь. Слёзы смешивались с кровью из разбитой губы, но она этого не замечала. Для неё собственная жизнь обрывалась именно в этот момент! — Спаси его! Спаси! Дррруагаррр!

Катинк держал крепко, ещё и косу рыжую на руку намотал. Вырваться не получилось. Эхо вторило её крику, сочувствуя и плача, но над пропастью стоял только противник Рока.

— Вот и всё, — ехидно улыбнулся лорд. — Спаситель обрёл вечный покой. Обратно в замок, дорогая?

Неожиданный ветер заставил всех осмотреться.

С горного пика к горстке людей спускался огромный огненный дракон.

— Дррруагаррр! — прошептала ведьма.

— Дракон! — закричал Катинк ей в самое ухо.

— Чудовище!

— Их не бывает, — растерянно прошептал выступивший против Рока воин.

— Миф ожил…

— Мы потревожили духа гор, — выкрикнул кто-то, развернулся и бросился бежать.

За ним тут же последовали несколько человек из преследования.

— Трусы! Жалкие трусы! Стреляйте в него! — орал во всю глотку Катинк. — Стреляйте! Он — плоть и кровь!

Крылатый ящер развернулся, совершив крутой вираж, и понёсся прямо на Рианну. Девушка расставила руки в стороны, чуть откинула голову назад. Она с жадностью впитывала приносимый им воздух. Казалось, вместе с ним в неё вливалась полностью проснувшаяся магия. Сила возрождалась как в самой ведьме, так и поступала извне.

Дррруагаррр с нежностью дунул в её сторону. Рианну и Катинка отбросило назад. Тогда ящер, убедившись, что ведьме огонь не повредит, повернулся и пахнул пламенем на сторонников Катинка, тех, что по-прежнему оставались на ногах. Кто-то занялся сразу, кто-то успевал сбросить горящую одежду, но большинство и вовсе не попало под огонь. И всё же повсюду слышались душераздирающие вопли, крики, стоны.

Рианна, ещё не успев подняться, метнула молнию в лорда.

— Будь ты проклят! — закричала она. Подскочив, уже собралась было бежать к зубастой пасти, что поглотила Рока, но…

Дррруагаррр спланировал вниз, аккуратно подхватил хрупкую девушку, как и когда-то раньше, когтистой лапой. Разве что бревно теперь не было ему помехой.

А внизу кричали и размахивали руками люди.

— Спаси, Рока! Спаси его! — кричала Рианна, но сама понимала, что уже поздно. И всё же вдруг он лежит где-нибудь на две ущелья, раненый, но ещё живой.

Дракон плавно совершил последний круг и снова пальнул огнём. Одежда вспыхнула на всех врагах, на этот раз языков пламени не избежал никто. Теперь они кричали не от злости или боевого азарта, а от страха и боли.

Ящер развернулся, не став дожидаться, кто сгорит заживо, а кто успеет вываляться в снегу или стащить с себя горящие ошмётки одежды. Он нёс Рианну в горы.

— Стой! Не улетай! Может быть, он ещё живой там… — кричала Рианна, брыкаясь и вырываясь. — Дррруагаррр, отпусти там Рок! Мы должны спасти его!

Но дракон продолжал упрямо уносить её прочь, не внемля плачу и мольбам.

«Полёт длился всего лишь мгновения, но, может быть, как раз их не хватило для спасения Рока», — подумала ведьма, когда крылатый ящер начал снижение.

Глава 13. Обретение истины

Дракон плавно опустился на площадку перед пещерой Морррварррта. Рианна не стала ждать, когда лапы ящера коснутся камня, спрыгнула раньше. Ей много раз приходилось соскальзывать со спины Дррруагаррра, но прежде ведьма совершала это после приземления. Сейчас же у неё не было желания дожидаться посадки. Она ушибла ногу, но только досадливо поморщилась. Не смертельно! Мысль о смерти причинила боль. Не для всех…

Девушка повернулась к дракону и тут же гневно набросилась на него.

— Что ты наделал?! Ты должен был спасти его!

— Рианна, с этим я ничего не мог поделать. Это просто не имело значения.

— Ты даже не попытался! Почему ты не помог ему? Почему бросил?

Почему выбрал меня. Я же просила за него! Мне бы они зла не причинили.

Она уткнулась лицом в ладони, оседая на холодный камень.

— Хотя причём тут ты… Это я убила его! Я! Если бы он не пришёл меня спасать… Если бы я только не потащила его в горы… возможно, Рок был бы сейчас жив.

— Рианна, твой друг не погиб, — мягко произнёс Дррруагаррр.

Заплаканная ведьма подняла взгляд. Дракон навис над ней, смотря прямо в глаза, огромная когтистая лапа поднялась. Кривой коготь ласково провёл по щеке, утирая слёзы.

— Что ты несёшь?! Ты не спас его! — прошипела Рианна, игнорируя искреннюю нежность в глазах ящера.

— Всё правильно. Его спасла ты! Подарила шанс на любовь, семью, вечность…

— Дррруагаррр, ты спятил?! Рок погиб! Его больше нет! Понимаешь?

— Ты так в этом уверена? — спросил крылатый ящер.

Рианна с удивлением смотрела на дракона, что, пятясь, отступил на несколько шагов. Не отводя взгляда от подруги, Дррруагаррр внезапно вспыхнул ярким пламенем. Оно росло и расширялось, прямо на глазах превращаясь в огромный огненный шар, постепенно охватывающий всё тело красного дракона. От него-то и раньше исходил жар, а теперь он и вовсе запылал.

— Дррруагаррр! — истерически закричала ведьма, забывая недавнюю обиду. Сердце жгла нестерпимая боль за второго друга. — Нет!

Рианна кинулась к нему, не думая о себе самой. Огонь не обжигал, но в тоже время и не давал подойти ближе. Мгновение и он поглотил дракона целиком. Девушка кричала и крутилась вокруг, то и дело, закидывая руки в пламя, но находила там только горячий воздух.

Но вот ей почудилось движение, из огня показался человек. Он шёл и с каждым шагом, пламя впитывалось в него как в губку, пока совсем не исчезло.

— Рок?! — растерянно произнесла Рианна, застыв на месте. Но оцепенение длилось мгновение и, не помня себя от счастья, ведьма кинулась к другу, которого уже не чаяла увидеть. Повиснув у него на шее, она озадаченно заглянула ему через плечо.

— Где Дррруагаррр? — обеспокоенно спросила девушка.

Парень улыбнулся.

— Ты что так до сих пор ничего и не поняла? Дррруагаррр это я.

— Чтооо? — руки сами собой упали с его плеч, безвольными нитями обвиснув вдоль тела.

— Дррруагаррр Ррррокорррт Пирррс Пирррсентс Паррркс моё полное имя.

— Ты и есть мой дракон?.. — ошалело произнесла ведьма, отступая на шаг.

— Да, — Рок расплылся в улыбке. — Я жив и мы вместе. Что ещё нам надо для счастья? Рианна, ты подарила мне новую жизнь, надежду на будущее.

Но чем дольше он смотрел в лицо подруги, тем больше улыбка сползала с его лица.

— Рианна? — насторожено произнёс Рок, сам чуть отступая под её пристальным взглядом.

— Как ты мог меня обманывать всё это время! — вдруг гневно выкрикнула ведьма.

Рок-Дррруагаррр невозмутимо пожал плечами.

— Я просто предоставил тебе право выбора. По-моему, это честно.

— Честно? Да как ты можешь говорить о честности, когда вынудил меня рассказывать тебе о чувствах к самому себе! Заставил пережить твою гибель! — возмутилась девушка.

— Ну, должен же я был проверить чистоту твоих чувств и намерений, — ухмыльнулся дракон в человеческой ипостаси.

Он ещё и насмехается над ней! После такого ведьма промолчать не могла.

— Да ты…да ты… да я… тебя! — не найдя нужных слов, она гневно топнула ножкой. — А как насчёт меня?

— Может, просто поцелуемся и помиримся? — невинно предложил Рок.

— Что? — опешила Рианна, на какое-то мгновение забыв о своём неистовом гневе.

— Давно мечтал это сделать, — произнёс дракон.

Девушка и понять ничего не успела, как оказалась в жарких объятиях любимого. Причём в жарких в буквальном, а не переносном смысле. От парня шёл нестерпимый жар, видимо пламя ещё не успело полностью разбежаться по жилам. Горячие губы прикоснулись к её губам.

Рианна вздрогнула и взорвалась.

— Ах ты, гад чешуйчатый! Ещё и руки распускаешь? Сейчас я тебе покажу!

Размахнувшись, она ударила парня кулачком. Рок вскрикнул и отскочил в сторону. Ведьма вложила в удар всю злость, которую сейчас испытывала, так что он оказался весьма ощутимым даже для дракона, пусть и в человеческом обличье.

— Чего бьёшься? — парень пошевелил челюстью, оценивая причинённый ущерб.

Рианна, не ответив, снова прыгнула за ним. На этот раз Рок увернулся.

— Рианна, перестань! Что мы как дети малые?

Но девушка и не думала униматься. Она гоняла его по всей площадке, не прислушиваясь к словам разума ни своего собственного, ни драконьего. Её просто распирало от гнева. Надо же столько времени держать её в неведении! Сколько переживаний она перенесла впустую! И столько всего рассказала Року о драконе и наоборот! Щёки залила краска стыда. Если бы она только знала…

Рок же воспринимал всё как шутку, хоть и получил несколько увесистых подзатыльников. Но в какой-то момент парень поскользнулся на не вовремя попавшем под ногу камешке и неуклюже опустился на пятую точку.

— Моря, реки и все воды разом! Больно! — взвыл он, поднимаясь.

Потирая ушибленную мякину, Рок уже был готов снова сорваться с места, чтобы успеть отбежать от ведьмы.

Но это происшествие послужило разрядкой для перенервничавшей девушки. Она неожиданно расхохоталась, хватаясь за живот от смеха. Всё хохотала и хохотала, как сумасшедшая, не в силах остановиться.

Рок мгновение смотрел на неё недоумённо.

— Ну всё, ты попалась! — взревел он.

Прежде чем Рианна смогла отскочить, Рок подбежал к ведьме и, заключив в объятья, крепко прижал к себе.

Какое-то время та вырывалась, но вскоре затихла, пригревшись в объятиях любимого мужчины.

Рок наклонился и упёрся лбом в её чело.

— Люблю тебя! — прошептал он.

— И я люблю! — так же тихо ответила девушка, счастливая, что отныне ей не надо выбирать.

— Я сразу понял, что мы созданы друг для друга и будем счастливы вместе.

— Но как ты мог решать за меня! — деланно возмутилась ведьма.

— А разве я решал? По-моему, ты сама сделала выбор. Я тебя к нему не подводил, а просто познакомил с самим собой, то есть со второй частью своей души. У тебя ведь были варианты, лорд Гадинг, например.

— И не напоминай, — поморщилась Рианна. — А на костре ты меня увидел случайно?

— Не совсем. Тогда я уже догадывался, что мы созданы друг для друга и наблюдал за тобой. А вот уж чего совсем не ожидал, так этого того, что ты полюбишь Дррруагарра настолько, что будешь готова оставить ради него человека.

— В сущности, я любила одного и того же дракона, — напомнила ведьма.

— Это радует.

— Рок, то есть, Дррруагаррр, а, — махнула она рукой, — какая теперь разница. Скажи, чего ты не превратился, когда мы убегали?

— Не поверишь, — парень попытался скрыть улыбку, но она всё равно расцвела на его лице. — Тебя боялся испугать!

— Ха! Шокировать мог, но не испугать, — она вдруг грустно вздохнула и чуть отстранилась. — Ренат, наверное, волнуется…

— Мы ему всё непременно объясним, письмо отошлём или сам схожу. Тебе же в городе сейчас лучше не появляться.

Ведьма удручённо кивнула. Дракон хитро воззрился на неё.

— Хотя что-то подсказывает мне, что Рок брата твоего давно уже навестил и успокоил.

— Рок?! А кто это такой? — Рианна состроила удивлённую гримасу. — Случайно не тот рыжий лгунишка, что всё время обманывал свою избранницу?

— Вроде бы он, — Дррруагаррр в человеческой ипостаси в задумчивости почесал макушку. — Хотя тот, кого знаю я, может и рыжий, но не совсем лгунишка. Он просто молчун и может промолчать там, где следовало бы объясниться.

— Молчун? — ведьма расхохоталась.

— А что? Я за ним излишней болтливости не замечал, хотя знаком с ним уже много-много лет.

— Ну, вот опять! — наигранно надулась ведьма.

— Кто бы говорил?! Не помнишь случаем, кто это лишил гордого огненного ящера его драконьего достоинства.

Ведьма не успела даже зардеться…

— А что это тут происходит? — раздался громкий голос. Сонный Морррварррт застыл «на пороге» собственной пещеры.

— Брысь!

— Кыш! — прикрикнули на него ведьма и дракон, разом повернувшись. Такой момент, а любая помеха могла испортить сладостное впечатление от него.

— А я что? Я ничего! Потом объясните, что к чему, — пробормотал грозный золотой ящер.

Два негодующих взгляда в упор смотрели на невольного свидетеля.

— Да улетаю я, улетаю! — пробурчал тот. — Хоть из пещеры выйти можно?

Рок и Рианна посторонились.

Морррварррт проследовал мимо, распахнул крылья и взмыл вверх, направляясь к самому высокому пику.

— Вот и принимай после этого гостей, — донёсся до влюблённых громкий шёпот.

— И что теперь? — спросила ведьма, счастливо улыбаясь.

— Ну, мне, как оскоплённому евнуху очень неудобно спрашивать, но я спрошу, хоть и страшусь отказа. Ты выйдешь за меня?

Вот тут уж ведьма покраснела, вновь услышав упоминания о той непростительной лжи. Она смущённо кивнула и уткнулась лбом в широкую грудь любимого.

— Ну что, попалась, ведьма! Будешь теперь своими историями потчевать меня до конца наших дней, — улыбнулся Рок.

— Нет! Это ты попался, дракон! Будешь теперь мои истории всю жизнь слушать. Что не со мной случилось, додумаю и расскажу, как о себе. Ведьмы, знаешь ли, они такие! — хихикнула Рианна.

— В общем, предстоит нам с тобой, дорогая, полная идиллия! Вот только, чур, больше никакой лжи! — строго сказал дракон и воззрился на избранницу. — Наши секреты нас чуть не разлучили.

— Никакой лжи! — усердно закивала ведьма.

При этом оба держали пальцы скрещёнными за спиной, так, на всякий случай.

— Что дальше? — тихо спросила девушка. — И жили они долго и счастливо, в любви, согласии и невероятных приключениях?

— Примерно так, — улыбнулся Рок. — А если серьёзно, то разберёмся с делами и сразу же домой.

— Домой! — счастливо взвизгнула ведьма и захлопала в ладоши. Дом, милый дом!..

Но Рок прервал её бурную радость. Он обхватил любимую за талию и притянул к себе. Губы ожёг жаркий поцелуй, на который она ответила с небывалым рвением.

Жизнь только начинается!

Вспышки воспоминаний.

— Дррруагаррр, друг мой, — старческий голос чуть дрогнул, — скоро меня не станет и…

— Но Зимильда… — вскидывается красный ящер.

— Молчи! Слушай! — морщинистая рука ложится на зубастую морду. Она не может помешать дракону продолжить фразу, но этого и не требуется. Главное — уважение!

— В этом году я уйду за грань, — продолжает старуха, бросая косой взгляд на собеседника. Не перебьёт ли снова? Он молчит. — Заботу о Рианне ты должен взять на себя. Девочка ещё слишком молода и неопытна.

— Конечно, я сделаю всё что смогу. Присмотрю за малышкой, — покорно опускает голову дракон. Его долг позаботиться о той, кого любила подруга. Зимильда — его семья! Жаль только, что человеческий срок так короток.

— Малышкой? — заливается дребезжащим смехом колдунья. — Дррруагаррр, она уже девушка! Люди взрослеют гораздо быстрее драконов.

— Что ж, присмотрю и за девушкой, — расплывается в кровожадной улыбке собеседник.

Старуха замолкает на какое-то время, задумчиво глядя на Дррруагаррра.

— Но это не всё… Знай, она не обычная ведьма. В ней есть Капли!

— Капли?! В твоей внучке? — вскидывает голову огненный ящер.

Ведьма качает головой.

— Она не внучка мне, а воспитанница. Но это долгая история, ни к чему сейчас тратить на неё время. Ты всё узнаешь чуть позже.

Зимильда с нежностью гладит шипастую голову.

— Как же вы тут без меня… — с досадой произносит она надтреснутым голосом.

— Я буду скучать…

— Я уже скучаю… — одинокая слеза катится по морщинистой щеке…

Дракон, но в человеческой ипостаси, наблюдает за девушкой. Уже какое-то время он прячется за крестами и надгробиями. То, что Рианна окажется такой красавицей, ящер никак не ожидал. Теперь же, он не мог отвести от неё глаз…

— Бабушка, почему так происходит? — донёсся до него сбивчивый шёпот. — Миленькая… я так хочу, чтобы ты вернулась… Знаю, что это невозможно…. но хочу. Бабушка… прости, если я тебя когда-либо обижала…. то не со зла. Я люблю тебя и буду любить всегда. Ты единственный для меня родной человек… У меня больше никого нет… Надеюсь, мы с тобой ещё встретимся… Хотя ты и не веришь в бога… А я теперь одна…

— Отныне у тебя есть я! — твёрдо произносит Дррруагаррр. И то, что девушка, сидящая на коленях у свежей могилы, его не слышит, ничего не меняет.

Неожиданно юная ведьма поднимается. Она целует камень отмечающий захоронение, кладёт в изголовье цветы, уходит шаткой походкой.

Дракон вздыхает. То, что Зимильду похоронили в отдалении от деревенского погоста, не хорошо. Даже креста поставить не позволили. Одним словом — люди!

Хотя, Рианна права. Старая ведьма не верила в бога, зато она верила в драконов!..

Дррруагаррр Ррррокорррт Пирррс Пирррсентс Паррркс входит в комнату-пещеру, предназначенную когда-нибудь стать «домом» Рианны. Он ставит на стол поднос: на нём кувшин и ломоть с хлебом. Хотя вряд ли они понадобятся и сегодня…

Дракон расправляет платья, купленные специально для девушки. Поправляет сложенные одеяла. Стирает пыль с книг. Сколько он уже ждёт удачного момента, чтобы объясниться с ней? Зимильды не стало почти год назад… Значит, год… или что-то около того…

«Ну, вот и всё, бабушка, — внезапно раздаётся в голове знакомый шёпот ведьмы. — Скоро мы с тобой встретимся…»

Что?

«Сейчас они установят жертвенный столб, натащат хвороста и…»

Шёпот обрывается.

Дракон резко вскидывается. Надо немедленно отправиться в деревню и выяснить, что там происходит!..

Рыжеволосая девушка извивается привязанная к жертвенному столбу. Вокруг полыхает пламя. Оранжевые языки с жадностью лижут голые пятки, а дым застилает глаза.

У ведьмы было достаточно времени, чтобы изучить лица казнящих её людей, теперь нетерпеливый огонь спешил также тщательно исследовать тело девушки.

Вдруг от толпы, что трепещет в радостном возбуждении, отделяется одинокая фигура и устремляется в сторону леса. За покровом деревьев, укрывшись на давно облюбованной поляне, рыжеволосый юноша взмахивает руками и его охватывает пламя. Клубок огня расширяется и растёт, заполняя собой всю опушку, пока не преобразуется в огромного дракона. Пламя впитывается в его тело, но по чешуе продолжают плясать красные сполохи. Крылатый ящер поднимается в воздух и устремляется к лютующей толпе. Только бы успеть!..

Массивные ворота, покрытые резьбой, бесшумно распахиваются. Дракон в человеческой ипостаси выходит из них и спешно идёт по коридору. Войдя в зал, он вскидывает руки. С его пальцев срываются столпы света, устремляясь в разные стороны. Многочисленные свечи, расставленные по всему залу, загораются разом. Небрежное движение в сторону камина и в нём уже полыхает резвый огонёк.

Дррруагаррр выходит ненадолго и возвращается, держа в руках небольшую охапку дров. Ничего, для драконова огня этого более чем достаточно! Ящер поправляет шкуру неведомого зверя, что лежит возле камина. Лёгкий взмах руки, и на мягкую шерсть с потолка начинают сыпаться небольшие разноцветные подушечки. Дррруагаррр-человек любит понежиться на мягких перинах — эти из его личного запаса.

Ящер не торопится. К чему? Заклятие, наложенное на ведьму, не позволит той выйти раньше, чем её позовёт хозяин пещер. Так что никто не нарушит его сосредоточенных приготовлений.

Дракон переставляет столик. Критически осматривает его со стороны. Не то! Перемещает снова…

Так он двигает сей предмет мебели ещё какое-то время, пока результат его не удовлетворяет. Мановением руки Дррруагаррр переносит из своих покоев на поверхность стола различные блюда, фрукты и бутыль вина. Успел купить, слетав в город на рассвете! Рядом ставит кубок из чистого золота. Возле него кладёт букет полевых цветов, сорванных совсем недавно, даже роса ещё кое-где виднеется на листьях и лепестках…

Ящер осматривает плоды своего труда. Довольная улыбка расцветает на веснушчатом лице. Романтическая обстановка, созданная собственными руками, полностью его устраивает. Теперь пора идти за дамой сердца!

Дррруагаррр направляется к «комнате» Рианны. Тело его вспыхивает и, охваченное сполохами пламени, видоизменяется…

По затвердевшему одеялу стучит когтем уже огненный дракон.

«Эх, и сильна всё же моя ведьмочка!» — с нежностью думает он.

Вслух же культурно осведомляется.

— Можно?..

Дракон в человеческом обличье уже некоторое время сидит в библиотеке. Размышляет о событиях последних дней или даже месяцев…

Он обещал Зимильде присмотреть за названной внучкой, не дать в обиду. О том, чтобы раскрыть истинную природу дракона, они не договаривались. Так бы он и опекал Рианну невидимой тенью до сих пор, если бы не злополучный костёр. Надо было спасать ведьмочку и спешно. Теперь она знает его как дракона, и раскрыться перед ней человеком он не может. Любовь, вспыхнувшая к девушке за время одностороннего знакомства, только всё усложняет…

Сейчас же перед огненным ящером стоит несколько возможных путей. Он может оставить Рианну жить в пещерах, руководствуясь здравым смыслом. Может отпустить в мир, по-прежнему следуя за ней и опекая. Но чувства Дррруагаррра заставляют его дать девушке право выбора. Он не должен решать за неё. Если Рианна решит покинуть пещеры — он станет её тенью. Захочет остаться — тогда…

Дррруагаррр поднимается и идёт в сокровищницу. Лавируя между дюн, выбирает нужную. Столь драгоценные пустыни, имеются разве что у драконов. Людям такие богатства и не снились. Откуда, за их короткий жизненный срок?

Парень снимает с пояса кошель. Кисть с трудом погружается в гору золота. Звякая, монеты драгоценным потоком осыпаются в сумочку.

Деньги Рианне в любом случае пригодятся: на жизнь — при решении уйти, на покупки — при намерении остаться.

Наполнив мешочек до краёв, Дррруагаррр идёт к выходу из сокровищницы. Перед перевоплощением кошель приходится зажать зубами. Парень вспыхивает на ходу и превращается в дракона…

А ведь он может вести и двойную жизнь. То, что он и человек и дракон Рианне знать совсем необязательно… пока…

— Иди уже, Рианна, развлекайся! — произносит Дррруагаррр.

— Нет, ну, кто тебя знает, — пожимает плечами ведьма и, развернувшись, топает в указанном новым другом направлении.

— Никто, — вяло улыбается крылатый ящер и тихо добавляет, зная точно, что девушка его не услышит, — к сожалению…

Он устал жить в одиночестве. Даже драконам хочется любви, семьи, будущего… Разве они этого не заслуживают?

Дррруагаррр тяжело вздыхает и, взмахнув крыльями, неожиданно вспыхивает. Оранжевые язычки, всё больше разгораясь, вырисовывают замысловатый узор на его чешуе, пока не охватывают массивное тело целиком.

Спустя некоторое время уже рыжеволосый парень торопится по тропинке, если не обогнать понравившуюся девушку, то хотя бы не упустить из вида…

— Тебе чего, рыжий? — подбрасывая кошель в руке, спрашивает один из воришек.

Второй беззубо улыбается и шмыгает носом.

— Верните, пожалуйста, девушке то, что вы у неё украли и извинитесь! — вежливо просит Рок.

— Какой такой девушке? Тебе что ли? И когда только ты, красавица, переодеться успела? — гогочет карманник.

— А что? И он, и она рыжие? — поддерживает его приятель. — Можа штаны стянем? Проверим?

— Значит, по-хорошему не хотите. Жаль! — печально произносит Рок. — Будем по-плохому.

Неожиданно лицо парня загорается, расширяется и удлиняется. Секунда и с человеческого тела взирает непропорционально огромная голова, объятая пламенем.

— Кошель верни! — произносит зубастый рот и расплывается в устрашающем оскале-улыбке.

Один из воришек испуганно орёт и тут же без чувств падает наземь. Второй забивается в угол, протягивая трясущейся рукой кошель.

— Спасибо! Советую начать достойную жизнь, ребята, — Рок принимает мешочек с монетами и, развернувшись, идёт к выходу из проулка. Голова его вновь загорается и видоизменяется.

Из-за угла выходит уже обычный рыжеволосый паренёк…

— Завтра на этом же месте. Идёт? — спрашивает парень.

— Рок. Я не могу.

— Хорошо! Послезавтра!

— Я попробую!

— Буду ждать! Я тут постою, а ты иди! Правда, тебе пора, ведь уже темно. Если что, кричи!

Рианна проходит немного. Перед тем как скрыться за деревьями, оборачивается, машет рукой.

— Я буду ждать тебя послезавтра с утра! — кричит ей вдогонку Рок.

Стоит Рианне скрыться за деревьями, как молодой человек, развернувшись, превращается в сгусток огня. Через мгновение в воздух поднимается огромный дракон, что торопится встретить любимую ведьму в условленном месте…

— Заждалась, небось?

— Ой, напугал! — вздрагивает Рианна, но тут же губы её растягиваются в улыбке.

— Извини!

— Пустяки!

И так каждый раз…

— Очень рад, что ты прилетел не один, — похоже, радушный хозяин и в самом деле доволен гостям.

Но Дррруагаррру слова сородича явно приходятся не по вкусу. Он выступает вперёд и тихо шепчет Моррваррту в самое ухо.

— Рианна не в курсе второй драконьей ипостаси. Но ведьма моя! Не смей к ней и близко приближаться!

— Даже так?! — удивлённо восклицает золотой дракон и с нескрываемым любопытством уставляется на девушку.

Ведьмочка смущается под его пристальным взглядом. Он же вдруг направляется прямиком к ней.

— Можно вашу ручку, красавица?..

— А мне что делать прикажешь? — капризно спрашивает девушка.

— Вот ни за что не поверю, что ты не найдёшь себе занятия по душе! — произносит ящер. — Но, если хочешь, могу подсказать. В сокровищницу наведайся или поищи то место, где Морррварррт хранит свои «ведьмины языки».

Дракон с ехидной улыбочкой прикрывает глаза.

Ведьма просто стоит, в упор глядя на мирно посапывающего друга. Но воззвать к его совести никак не удаётся. Разве проймёшь этим толстую кожу плотоядного чудовища?

Рианна многозначительно фыркает и, развернувшись, с высоко поднятой головой покидает пещеру.

Дррруагаррр тут же приподнимает кожистое веко и победно улыбается. Какое-то время он ещё лежит, внимательно прислушиваясь. Неожиданно пасть его расплывается в счастливой улыбке. Всё идёт так, как он и ожидал. Зимильда права. В Рианне есть Капли! Он только что смог сам в этом убедиться. Ведьма смогла зайти в библиотеку Морррварррта. Правда, открыть книги и увидеть не предназначенное для чужих глаз, ей пока не под силу. Но всему своё время!

Огненный дракон с ленцой поднимается, расправляет красные крылья. Сонно потянувшись, он двигается по туннелю к покоям хозяина пещер. Дррруагаррр успевает как раз вовремя, чтобы вместе с Моррварртом застать ведьмочку за исследованием запретных помещений.

— Рианна?! Как ты вошла сюда? — удивлённо восклицает спутник красного дракона. Вот кто по-настоящему не в курсе дела!

Девушка вздрагивает, резко оборачивается.

— Я заблудилась, — не задумываясь, выдаёт она.

— Знакомая история! — ехидно произносит Дррруагаррр, выглядывая из-за плеча Морррварррта. Его происходящее всё больше веселит…

— Дррруагаррр, что это значит? — раздаётся громкий шёпот.

Рианна прислушивается.

— Я же сказал потом…

Разговор переходит на древний язык драконов. Издав разочарованный вздох, девушка удаляется.

— … поговорим…

— Но она вошла в мою библиотеку! Как? Пусть объяснит! — возмущается хозяин нарушенных ведьмой владений.

— Морррварррт, Рианна почти ничего о себе не знает. Я сам тебе всё расскажу.

— А ты, стало быть, знаешь?! — с сарказмом спрашивает золотой дракон.

— Я — да. По крайней мере, больше, чем она сама…

— Но откуда?

— Когда я вернусь, мы с тобой всё обсудим!

Дррруагаррр резко разворачивается. Он торопится догнать подругу…

— Думаю, не стоит тебе прилетать к городу, пока я не позову. Вдруг… — Рианна замолкает на минуту. — В общем, обстоятельства могут сложиться так, что я останусь там на ночь.

Ящер кивает.

— Понимаю!

Кажется, он и сам радуется такому повороту событий. Впереди предстоят объяснения с Морррваррртом, и присутствие девушки вряд ли позволит им говорить откровенно.

* * *

Огненный ящер опускается на площадку перед пещерой. Морррварррт его уже ждёт…

— Так почему? — спрашивает он, едва собрат приземляется.

— Пламя! Неужели ты столь нетерпелив?! Тебе сколько лет, двести?! — усмехается Дррруагаррр. — Ведёшь себя, как ребенок!

— Я хочу знать, что с ней не так. Немедленно!

Гость вздыхает. Видимо придётся раскрыть правду, так и не докопавшись до самой сути.

— Морррварррт, девушку, которую я привёз с собой, воспитала Зимильда…

— Старуха из клана Друзей?

Дррруагаррр кивает.

— Она не просто старуха, — хмурится он недовольно. — Зимильда — Друг!

— Для чего ей была нужна девчонка?

— В Рианне есть Капли!

— Капли?! В ней?! Но ведь она… — жёлтый дракон замолкает, оседая. Чешуйчатый хвост остервенело скребёт по камню.

— Книга не врёт! Настало Время Перемен! — произносит Дррруагаррр.

— Книга не врёт… — вторит ему Морррварррт. — И что нам теперь делать?

— Ждать!..

Разъярённый Рок грозно движется прямо на детей. Камни ударяют его по лицу и груди. Но что они для могучего дракона? Ящер понимает, что находится среди людей, да и нападавшие всего лишь ребятишки, но ярость берёт своё. Рок разевает пасть. Оттуда вырываются язычки пламени, а острые хищные зубы оголяются. Дети, разразившись испуганным визгом, несутся прочь. Парень возвращается к подруге.

— Риа, дорогая, — молодой человек помогает ей подняться, поддерживает. — Потерпи! Сейчас станет легче. И куда только стража смотрит! — не перестаёт сокрушаться он.

Обхватив девушку за талию, ящер в человеческом обличье прижимает её к себе.

Горячая ладонь касается лица: щеки, рассечённой брови из которой обильно течёт кровь. Рука проходится по девичьей груди, животу, бёдрам и в этом движении нет ничего пошлого. Никто, включая и саму девушку, не видит оранжевого огонька, пляшущего на раскрытой ладони парня. Дррруагаррр делится с любимой своей магией, частичкой самого себя.

А в это время в небе кружит обеспокоенный Морррварррт. Они были вместе, когда услышали об опасности, грозившей Рианне. Только Дррруагаррр огненным камнем кинулся с неба, начав превращение ещё в воздухе. Он очень спешил, потому на землю приземлился сгустком пламени, из которого выскочил Рок.

Морррварррт же остался в небе и теперь летает вокруг, чтобы убедиться, что с его друзьями всё в порядке. Но вот он слышит шёпот Рианны, разворачивается и уносится прочь…

«Эх, Дррруагаррр, Дррруагаррр, как ты мне сейчас нужен!»

— Я знаю, родная, и найду тебя, чего бы мне это не стоило!

В последние два дня он часто слышит фразы подобные этой, и лишь один только раз Рианна упоминает в своём шёпоте Гизи. Рок не мог упустить подобного шанса.

— Здравствуйте! — произносит молодая женщина.

Дракон с удивлением рассматривает это существо женского пола, изрядно украшенное бантами. Раньше ему не приходилось видеть Гизи, но, то, что слышал о ней, явно указывает, что это именно она.

— Здравствуйте! Меня зовут Рок, я друг Рианны. Ваша сестра пропала позавчера. Я определённо точно знаю, что перед этим она была у Вас.

— Рооок…

Гизельда выглядывает из-за двери, опасливо осматривается, затем неожиданно хватает парня за рукав и тянет за собой.

— Пройдёмте в сад, — громко шепчет она. — Там нас не должны услышать.

Я не думала, что всё так обернётся и не хотела сестре зла…

Рианна с замиранием сердца следит за поединком Рока и прихвостня Катинка. Девушка понимает — у парня нет шанса на спасение. И он, и она проиграли эту битву. Теперь можно надеяться разве что на чудо.

— Дррруагаррр! — вдруг отчаявшись, кричит ведьма во весь голос. По щекам её текут слёзы. — Где ты?

Рок бросает взгляд в сторону подруги, делает шаг назад, специально оступаясь, и стремительно падает в пропасть. Загоревшись ещё в воздухе, вверх он взмывает уже драконом. Совершив небольшой круг, ящер обрушивается на противников, что стоят между ним и Рианной…

Эпилог

Некогда люди и драконы жили на равных… До сих пор ещё изредка, но случается так, что драконья кровь даёт о себе знать и её Капли бегут и распространяются по человеческому телу. Такому человеку подвластна магия крылатых ящеров, а впереди ему предстоит драконья вечность…

Так гласит легенда!..

Конец.

Часть 2: Супруги

Пролог

— Однажды на свет появилась необычная девочка. Звали её Рианна. Она жила с папой, мамой, тремя братиками и одной сестрёнкой…

— Мама, а почему девочку так звали? — спросил рыжеволосый мальчишка лет пяти, забавно морща веснушчатый носик.

— Не мешай! — тут же оттолкнула его старшая сестрёнка. — Мам, продолжай, ведь интересно!

— Зоуи, так нельзя поступать с маленькими! — возмутилась мать.

Мальчишка тут же пнул сестру ногой.

— Мама, Ренат дерётся!

— Она первая начала! — обиженно заорал братик.

— Нет, я так больше не могу! — мама сняла мальчугана с рук и поднялась. — Раз не можете себя хорошо вести, то и сказки сами друг другу рассказывайте.

Она вышла.

Мальчик тут же расплакался.

— Чего ноешь?! — грубо спросила сестра.

— Скааазкууу хааачууу!

— Нечего было с вопросами приставать!

Брат запричитал ещё громче.

— Ладно-ладно, я сама тебе её расскажу, — сжалилась Зоуи. — А ты слушай и не перебивай!

Братец усиленно закивал, со всем соглашаясь, но тут же спросил, утирая слёзы:

— А чем Рианна была необычная?

Мальчик всхлипнул ещё разок и затих, обратившись в слух.

Зоуи покачала головой, как это порой делала мама, но ругаться на Рената не стала.

— Она умела колдовать, в то время, когда это было запрещено, да и мало кто вообще мог пользоваться магией.

Мать осторожно выглянула из-за двери: дети мирно сидели на диване, подтянув под себя колени, и разговаривали. Она улыбнулась и пошла на кухню. Так даже лучше, у неё больше времени остаётся на занятия домашними делами.

— Рианна была волшебницей? — тем временем спросил мальчик.

— Она была Ведьмой! — ответила старшая сестрёнка.

— И все-таки, почему её так звали?

— Не знаю. Эту сказку тётя придумала, она и имя Ведьме дала.

Ренат в задумчивости почесал рыжую макушку.

— А у этой девочки были какие-нибудь приключения? Если нет, то это неинтересная история, — насупился он.

— Конечно, были! — разозлилась Зоуи. — Иначе для чего нужна сказка?

— Расскажи!

— Что я, по-твоему, сейчас делаю? — подражая матери, сестра закатила глаза к потолку. — Так вот, когда девочка выросла, люди избегали её и боялись. Но она была доброй Ведьмой и всем помогала, если её просили об этом. Всё было хорошо, пока однажды селяне не разозлились на неё за что-то и не решили сжечь.

— Как это сжечь? — Ренат сосредоточенно нахмурился. — Как Эва сковороду спалила?

— Наверное… Я ведь и сама не знаю, каково это — жечь Ведьму, — с сожалением протянула девочка.

— А потом? Что было потом? Когда девочку сожгли, она стала Ангелом?

Зоуи покачала головой.

— Нет. Рианна прознала про это и сбежала раньше, чем до неё добрались.

Ренат радостно захлопал в ладоши, да и в глазах его сестрёнки стоял победный блеск.

— И куда она сбежала?

— Ведьмочка начала странствовать…

— Что значит странствовать, Зоуи?

— Ну… это… бродить по свету… — ответила девочка, — кажется.

— А что было дальше? — торопил мальчишка.

— Она встретила Рыцаря Ордена Огненного Дракона…

— Ого! Настоящего Рыцаря! — заворожено прошептал братик, но сестра не обратила на него внимания и продолжала.

— Они полюбили друг друга. Но злобный предатель и отступник Гадинг захотел помешать их любви…

— А кто это — отступник?

— Не знаю, — разочарованно протянула Зоуи, вынужденно признавая поражение, — так тётя говорила. Так вот, он похитил прекрасную Рианну и заключил в башню. Гадинг хотел, чтобы Ведьма стала злой и помогала ему творить нехорошие дела с помощью колдовства…

— А что Рыцарь? — обеспокоенно спросил Ренат.

— Он пришёл за Дамой Своего Сердца, сразился с тысячей воинов и помог Рианне бежать.

— С целой тысячей? — заворожено произнёс мальчик. — Это ведь много?

Зоуи кивнула и хихикнула.

— Ооочень. Рианна и Рыцарь направились в горы, пытаясь скрыться от врага. Но Гадинг вместе со своим войском нагнал их. Им пришлось принять бой. Самый сильный из воинов был выставлен против Рыцаря Ордена Огненного Дракона. Рыцарь не смог с ним справиться. Раненый он упал в пропасть…

Мальчишка начал тихонько всхлипывать.

— Не ной! Он не разбился, так как Настоящая Любовь не знает… — девочка задумалась, вспоминая, какое там слово произносила тётя, рассказывая свою сказку (Ага, вот и оно!), — поражения. С неба спустился Огненный Дракон, которому поклонялся Рыцарь. Он ещё в воздухе подхватил падающего Героя одной лапой, а Рианну другой. Врагов же опалил… Праведным Огнём. Крылатый Ящер унёс Рыцаря и Ведьму в горы, наделив сокровищами. Потом отвёз в церковь, где они и поженились, — мечтательно вздохнув, закончила Зоуи.

— Дракон… — заворожено прошептал между тем мальчик. — Настоящий Дракон? Всамделишный?

С открытым ротиком уставился он на сестру.

— Ну, глупыш, ты же знаешь, драконов не существует, — девочка вздохнула с сожалением. — Впрочем, как и ведьм…

Глава 1. Гости

— Ренат! Ренат! — Рианна выскочила из пещер. — Несносный мальчишка! Сегодня же отправлю к отцу, если немедленно не покажешься на глаза!

— Тётушка, я хочу остаться у тебя! — мальчик лет десяти тут же выскочил из-за ближайшего валуна.

— Вот только подлизываться не надо. Я последний раз предупреждаю: ещё от меня спрячешься, будешь проводить каникулы дома! — строго произнесла ведьмочка.

— Хочу остаться у тебя! — с вызовом повторил племянник.

— Я с тобой в прятки играть не намерена. Хочешь учиться магии — всегда и во всём слушайся меня! Нет, отправляйся в город. Ты понял?

— Если ты вернёшь меня домой, я всем расскажу, что моя тётка — ведьма! — крикнул Ренат и, развернувшись, побежал к входу в грот.

— Но прежде я сотру тебе память, не забывай об этом! — выкрикнула Рианна ему вслед.

— Что за рёв, а боя нету? — Дррруагаррр в человеческой ипостаси ловко увернулся от пробегающего мимо мальчугана.

— Нет! Ты слышал?! Рок, я так больше не могу. Ну какой из меня учитель? — жалобно произнесла Рианна.

— Самый замечательный, а ещё красивый и сногсшибательный! — парень притянул девушку к себе и поцеловал.

— Я не справлюсь!

— Справишься! Я в тебя верю!

— Но я уже не справляюсь…

— Пустяки! У тебя замечательно получается, — Рок поправил выбившуюся из косы супруги рыжую прядь. — Первые каникулы выдержали, и эти переживём.

— Не знаю даже… — сомнением протянула ведьмочка. — Может, стоит поговорить с Морррваррртом? Он так начитан и… и…

— Стар? — улыбаясь, подсказал Рок.

— Скорее древен, — поправила девушка. Существует ли по отношению к драконам такое понятие, как старость? Она в этом сомневалась.

Супруг покачал головой.

— Рианна, ты его тётя. У тебя это получится лучше, чем у кого бы то ни было.

— Не согласна, — воспротивилась ведьмочка. — Меня и вовсе воспитала безызвестная старушка, за что я ей безмерно благодарна, и ничего. Живу, здравствую и ведаю[3] потихоньку!

— Зимильда была безызвестной только для людей. С драконами же общалась почти с рождения. Её предки испокон веку дружили с моим народом, — осторожно произнёс парень, словно взвешивая каждое слово.

— Ты мне об этом не говорил! — встрепенулась ведьма. — Рок, мы ведь с тобой договаривались не лгать друг другу!

— Но я просто забыл тебе об этом рассказать!

Хоть и жалкое, но всё же оправдание!

— Забыл это слабо сказано. Ты забывал это сделать целых десять лет! — напомнила Рианна.

— Но ведь с тобой время летит незаметно, радость моя, — улыбнулся дракон, попытавшись обнять девушку.

Она увернулась.

— Да ладно тебе! Разве ты можешь обижаться на своего огненного супруга?!

Ведьма отошла в сторону, насупившись. Рок тут же сделал шаг в её сторону. Совершив ложный выпад одной рукой, от которой она тут же попыталась скрыться, парень обхватил девушку второй, всё-таки заключая в объятья. Так как супруга напрочь отказалась добровольно целовать обидчика, тот стал придерживать её одной рукой и щекотать другой.

— Рооок! — жалобно протянула ведьма.

— Просишь пощады? — дракон замер на мгновение.

— Никогда! — выкрикнула Рианна, которой гордость не позволяла признать собственное поражение.

— Ну, тогда держись, ведьма! — Рок выставил вперёд всю пятерню и повёл её в атаку на супругу. — Летел дракон над лесом, огибал горы, миновал моря, пока не увидел прекрасную принцессу, привязанную к жертвенному столбу. «Вот её-то я и съем! — решил крылатый ящер. — Съем-съем-съем!»

Рианна завизжала, ещё сильнее затрепыхавшись в каменных тисках любящих объятий.

Можно ли долго злиться на того, кого любим? Противостоять ласкам родного человека? Безусловно! Но это «подвиг», на который способен не всякий. На этот раз Рианна уступила супругу, но это совсем не значит, что она не способна на столь «героический поступок».

Рок и Рианна лежали, растянувшись на шкуре перед камином. Парень наматывал прядь рыжих волос супруги на палец.

— Рок.

— Угу.

— Тебя не удивляет, что я не старею?

— В каком смысле?

— Ну, мне словно по-прежнему восемнадцать… или даже шестнадцать, я ведь всегда выглядела младше собственного возраста, — задумчиво протянула девушка. — Десять лет прошло, а меня они словно не коснулись…

— Ты же ведьма!

— Думаешь причина в этом?

Рок неопределённо пожал плечами.

— Мне казалось, это мечта любой женщины! — с улыбкой произнёс он.

— Наверное… Но меня это… пугает, — печально протянула Рианна.

— Пугает?! Почему? — Рок приподнялся на локте и заглянул в глаза супруги.

— Начинает казаться, что я непросто ведьма, а какая-то… особенная.

— Ты и, правда, особенная! — охотно согласился дракон.

— Но ведь все стареют, — напомнила девушка. — Почему не я?

— И не я, — улыбнулся Рок.

— Ты дракон, я же просто человек!

— Не просто и ты это знаешь!

— Знаю…

— Я бы сказал, даже больше: ты просто не ведаешь, какая сила сокрыта в тебе самой, — грустно произнёс парень.

— А ты ведаешь?

— Я…

— Привет! Чем это вы тут занимаетесь? — Ренат растянулся рядом с ними на шкуре. — Яблоки будете?

— Давай! — Рианна перевернулась на живот, и крепкими зубами откусила кусочек сочного плода. — Просто болтаем.

Ренат помолчал немного, догрызая фрукт, затем чуть приподнялся.

— А я дракона видел, — сказал он, бросая огрызок в камин.

— Сколько раз говорить, не бросай ничего в Пламя. Только не в Священный Огонь! — с укором произнёс Рок.

Несносный племянник показал хозяину пещер язык.

«Может, и, правда, спровадить крысёныша к Морррварррту?» — невольно мелькнула мысль.

Но нет! Хоть соблазн и был слишком велик, мальчишку лучше обучать кровной родственнице. Другое дело, что и сама Рианна не больно-то являлась мастерицей в собственном колдовстве. Единственное, что здесь могло помочь — время! И оно у них есть.

— Нууу, Дррруагаррра мы и без тебя видели, — улыбнулась ведьма. Она с радостью наблюдала кислую мину супруга — пусть и он с племяшом помучается! Не всё же ей с ним нервы трепать!

— А я не его, — Ренат и бровью не повёл в сторону сделавшего замечание дяди. — Этот более мелкий и оранжевый, а не красный.

Рок и Рианна резко сели, переглянулись. Вот это известие! Если только не шутит, конечно…

— Оранжевый? — растерянно переспрашивает девушка.

— Угу, — равнодушно кивает племянник.

— Где?

— Где? — одновременно выдохнули супруги, когда поняли — это не шутка и не ошибка.

— Ну, не знаю, — мальчишка помахал в воздухе вторым огрызком. — Ты ведь меня домой отправить грозилась…

— Будешь молчать, точно отправлю! — строго произнесла ведьма.

Ренат насупился. Да уж, тётка не Рок. С ней не поспоришь!

— Так, когда ты его видел… милый? — приторно-сладким голосочком поинтересовалась Рианна.

— Утром… кажется.

— А чего молчал? — спросил Рок.

— А чего она на меня кидается и домой отправить угрожает? — пробурчал мальчишка, недовольно косясь в сторону Рианны. — Да и не думал я, что это имеет какое-то значение. Дррруагаррр же летает тут и ничего. Почему другой ящер этого делать не может?!

Действительно, можно ли ждать иного от ребёнка, что и о драконах-то помнил только пару месяцев в году?

Рок поднялся.

— Где видел? — строго спросила ведьмочка, вставая вслед за супругом.

— Показать что ли?

— Нет, мы сами догадаемся!

Уже поднявшийся было Ренат, снова опустился на шкуру.

— Ну… — грозно протянула девушка, смотря в упор на мальчишку. — Чего лежим? Кого ждём? Пока дракон сам к нам прилетит?

— А что? — не понял племянник. На его лице было такое искреннее недоумение, что Рок не выдержал.

— Рианна! — с упрёком произнёс он. Дррруагаррр в человеческом облике подошёл к мальчику и протянул руку. — Пошли, Ренат, покажешь, где видел незнакомого дракона.

— Но ведь тётя сказала…

— Твоя тётя иногда так шутит! — пояснил парень.

— А-а-а… — племянник ведьмы резво подскочил.

— Рианна, не травмируй ребёнка! — устало произнёс Рок, обернувшись к супруге. — Надо как-то помягче быть, что ли…

— Мягче?! Да этот ребёнок сам кого хочешь травмирует. Я уже с ума схожу, а ты, между прочим, на очереди!

Ренат хихикнул.

Ведьмочка только фыркнула и, обгоняя племянника и супруга, направилась к выходу из пещер.

— Что нового? — спросила Рианна вернувшегося с облёта владений Дррруагаррра.

Тот взмахнул крыльями и из сгустка огня явился Рок.

— Где Ренат?

— Спит. Так что ты узнал? — нетерпеливо спросила ведьмочка.

— Говорят, в наших краях и, правда, новый дракон объявился, — Рок покосился на супругу.

Та вскинула вверх бровь.

— Серьёзно? И какой он из себя? — поинтересовалась она.

— Ты ведь знаешь, это всего лишь деревенские сплетни, так что не стоит доверять им безоговорочно. Мнения о внешнем облике «гостя» слишком разняться, чтобы утверждать что-то однозначно. Но то, что ящер существует — факт! И, кстати, это она! — дракон продолжал наблюдать за реакцией супруги.

«Он что, хочет ревновать меня заставить?» — подумала Рианна. Вслух же произнесла:

— Но ведь ты утверждал, что драконих не существует!

— Если помнишь, то я так же говорил: «Было бы желание!», — улыбнулся Рок. — То есть, в принципе, их можно найти.

— Я думала это просто слова, — растерялась Рианна. — Когда же узнала о второй вашей ипостаси, решила, что ты имел в виду человеческих женщин.

— И это тоже. А, если честно, именно их я тогда и имел в виду, — несколько рассеянно ответил Рок.

— Ты меня вконец запутал! — разозлилась ведьмочка. — Так значит, драконих нет?

— Оказывается, есть, как видишь. Даже «всемогущие» мы можем ошибаться, — пробормотал ящер.

Рианна нахмурилась. Не нравилось ей выражение лица супруга, ох, как не нравилось!

— Надо с ней пообщаться! — вдруг выдал Рок.

— Зачем? — испуганно спросила девушка.

— Ты забываешь, дорогая, это мои… то есть наши владения. Чужакам или чужачкам, без разницы, здесь не место!

— Мне неприятно, что ты будешь общаться с другой «дамой», — нахмурилась ведьмочка.

— Эко ты её окрестила! — довольно усмехнулся дракон. — Ревнуешь?!

— Естественно, как и любая другая женщина, окажись она на моём месте! — не стала отпираться супруга.

— Ревнуешь к драконихе? — кажется, Рока удивило, что его шутка обратилась правдой.

— О, Пламя! — Рианна взмахнула руками, вознося их каминному огню. — Можно подумать, сам бы меня к мужчине людского племени не ревновал?! Вон как из-за Гадинга изводился. Сам знаешь, твоя дракониха имеет и вторую ипостась! Значит, отчасти она и человек!

Рок рассмеялся. Он схватил противящуюся девушку за руку и притянул к себе.

— Да, она, бесспорно, имеет вторую ипостась. Но что это может значить для меня? В моём сердце уже есть свой человек снаружи и дракониха изнутри.

Глава 2. Аррриирррна

Дррруагаррр без труда отыскал молодую дракониху. Она нежилась в лучах солнца на самом пике снежных гор.

Гостья сразу почувствовала приближение хозяина владений. Она лениво приподняла кожистое веко и снова прикрыла.

— Приветствую тебя! — произнёс огненный дракон, разом провалившись в зашипевший снег по колено.

Обращаясь талой водой, тот уступал ящеру дорогу.

— Привет, красавчик! — на этот раз незнакомка даже глаза не открыла, только губы чуть дрогнули в усмешке.

Дракониха и, правда, оказалась мельче Дррруагаррра: хрупкая и изящная. Её чешуя, покрытая витиеватым узором, имела более насыщенную окраску, являясь скорее оранжевой, чем красной. Перепончатые крылья просвечивали на свету. Хрупкие кости, виднеющиеся сквозь их тонкую кожу, заканчивались острыми коготками. Точно такие же венчали локти и колени. Голову украшали длинные кожистые наросты, создающие видимость волос. И в этой гриве скрывались острые шипы, которые и заметишь-то не сразу. Хвост незнакомки заканчивался своеобразным веером-перепонкой.

Взглянув в «лицо» драконихи нельзя было ошибиться в поле рептилии. Её мордочка имела для этого слишком женственный образ. Если у Дррруагаррра практически полностью отсутствовали губы, то у незнакомки они выделялись, хоть и слабо, но усомниться в их присутствии не представлялось возможным. Отдельной темой были ресницы: длинные и пушистые. И только присмотревшись, удавалось разглядеть, что это всё те же кожистые наросты. Подобное открытие общего впечатления отнюдь не портило — нарушительница владений была неотразима. И, по-видимому, сама в этом нисколько не сомневалась.

«Воздушная!» — догадался огненный дракон. Хоть видеть представителей этого колена собратьев ему раньше и не приходилось, осознание пришло мгновенно.

— Можно присоединиться? — спросил он.

— Ну, если не боишься уединения с незнакомой дамой, то, пожалуйста, — степенно ответила дракониха, наконец-то соизволив открыть глаза. В них играли солнечные блики.

— Так уж мы и незнакомы? — спросил красный ящер.

Дракониха окинула его более внимательным взглядом.

— Нет, не припомню, — выдохнула она спустя мгновение. — Столько вас через мою жизнь прошло. Всех и не упомнишь…

Дррруагаррр вскинул вверх шип над правым глазом.

— Неужели так много?

— Да уж немало, незнакомец!

На последнем слове был сделан столь яркий акцент, что дракон сразу вспомнил о правилах приличия.

— Дррруагаррр Рррокорррт Пирррс Пирррсентс Паррркс к твоим услугам.

— Аррриирррна.

— И…?

— Всё!.. Остальное для более близкого знакомства, крааасавчик! — зубастый рот игриво клацнул. Надбровные шипы по очереди взлетели вверх и бухнулись на место.

«Ахааа… Решила поиграть со мной, крошка? Что ж, ничего не имею против. От семейного быта и драконы устают. Я — не исключение!» — подумал Дррруагаррр.

— Откуда ты прилетела? Какими судьбами в наши края забралась? Надолго ли?

— Ох-ох-ох. Сколько вопросов и все разом! — нарушительница границы усмехнулась.

— Мои владения как понимаешь, — напомнил Дррруагаррр. — Имею право знать!

— А не отвечу, прогонишь даму с благодатных земель? Ну что тебе стоит оставить меня здесь… пупсик? — «промурлыкала» дракониха, порхая крылышками ресниц. — Пищи в изобилии, места тоже хоть отбавляй. Нууу, если ты, конечно, не позволишь остаться, я удалюсь. Соблюдение Закона превыше всего. Но неужели Я могу кому-то помешать?

Кожаные ресницы продолжали многозначительно вздрагивать и извиваться. Плечи чуть разошлись в стороны. Хвост соблазнительно изогнулся. Перепонка на его конце прикрыла нижнюю часть смущённой мордочки на подобии веера. Причём сама дракониха, кажется, не произвела и движения, по крайней мере, огненный ящер его не уловил. Магия воздуха?!

Дррруагаррр сдался, не в силах противиться обольстительной «игре» собеседницы.

«Эх, хороша, красавица!»

— Ладно, живи здесь… пока, — соизволил согласиться он вслух.

— В твоей пещерке? — снова промурлыкала Аррриирррна. И как ей только это удаётся?!

— Может, найдёшь себе другую? На некоторое время…

— Но где? — растерянно произнесла дракониха. Она-то думала, что новый знакомый уже полностью находится под влиянием её чар…

— Да хотя бы вон в той горе, — Дррруагаррр кивнул в сторону одной из дыр в белоснежном покрывале гор. — Я предлагаю тебе игру. Будем встречаться на рассвете каждый день и…

— О-о-о, свидания? Романтика! Я согласна, — охотно воскликнул Аррриирррна. — Давненько мне на них летать не приходилось. Мой последний… мм… парень предпочитал вторую ипостась, а предпоследний так и вовсе был человеком.

— И я за то, чтобы не менять облик. Нам и так слишком часто приходится прикидываться «людьми». Так зачем наедине друг с другом заниматься этими глупостями?

Оранжевая дракониха закивала, снова стреляя глазками.

— Так ты, значит, встречалась и с людьми? — заинтересованно спросил собеседник.

— А ты, можно подумать, нет? — новый вопрос Аррриирррна отчего-то приняла в шипы. — На бездраконье и человек — дракон. Молодой симпатичной даме, знаешь ли, мужское плечо необходимо. И после сотен лет в одиночестве уже неважно, покрыто ли оно чешуёй.

Дррруагаррр поспешил согласиться. Только ссор ему сейчас не хватало.

— Конечно, так оно и есть. Я хоть и приверженец… одиночества, но всякое в жизни бывало. Меня скорее удивляют твои рассуждения, как дамы. Насколько помню, именно со слабым полом связанны некоторые… проблемы. Драконов мужского пола, хоть и осталось меньше, чем хотелось бы, хватает, а вот женского… Так откуда ты всё же родом?

Дракониха невинно вспорхнула «ресничками».

— С Острова, конечно. Вот решила слетать на Материк, взглянуть на Большой Мир своими глазами.

— И как называется твой дом?

— Воздух! — раздражённо воскликнула новая знакомая, подтверждая тем самым подозрения собеседника. — Да ведь так и называется.

— Хм… Остров, говоришь? Никогда не слышал о таком, — Дррруагаррр усмехнулся.

Аррриирррна небрежно передёрнула оранжевыми плечами. Её это нисколько не заботило.

— Я вот, не только слышала…

Огненный дракон промолчал…

— Тётушка!

— Чего тебе?

— А Рок всамделишный рыцарь?

— Рыцарь? — удивилась Рианна. — С чего ты взял?

— Я просто подумал, та сказка, что в детстве рассказывали. Она про вас? Там ведьма, рыцарь и дракон. И тут тоже: ты, Рок и Дррруагаррр. Вы что, так и остались жить вместе?

— Да мы это, мы, — ведьмочка продолжала вглядываться вдаль. — Остались — не остались… Лучше скажи, ты задание выполнил?

— Угу.

— Готов отвечать?

Мальчишка замялся.

— А, может, не будем? Ты же ведь моя тётя! Мало мне в школе этих уроков…

— Ренат, это магия! Ма-ги-я! Понимаешь? — ведьмочка повернулась к племяннику. — Здесь непозволительно допускать ошибок как в математике или правописании. На кону может стоять жизнь невинных людей, драконов или животных. И уж точно твоя собственная. Так что ни о каких послаблениях не может идти и речи.

Ренат тяжело вздохнул.

— А чего ты всё время на восток смотришь? — вдруг любопытно спросил он. — Дррруагаррр что, Рока до сих пор не привёз?

— Не привёз… Да и не хорошее у меня предчувствие какое-то. Словно пещерный, разыгравшись, ночью на грудь скаканул… — задумчиво протянула Рианна, снова уставившись вдаль. Вроде и не произошло ничего, а сердце ноет. — Тяжко…

— А они, в самом деле, существуют? — затаив дыхание спросил мальчик.

— Кто?

— Пещерные, — прошептал племянник, испуганно оглядываясь.

— Ренат, хватит глупости нести, — разозлилась девушка. — Быстро в грот!

Она последний раз взглянула на восток и направилась к входу в пещеру.

— Нет, ну скажи, бывают? — не унимался мальчишка, продолжая конючить.

— Лучше о знаниях подумай. Сейчас ведь спрашивать буду.

— Ой, точно. Тёть, надеюсь, ты помнишь о том, что я у тебя единственный племянник? — осторожно напомнил Ренат.

— Помню.

— И?

— Никаких поблажек, я же сказала. Единственный племянник, да ещё обладающий даром, слишком большая ответственность, чтобы относиться к ней безалаберно. Ты прав, буду спрашивать с тебя ещё строже, — произнесла Рианна. Вымученно улыбаясь, она вошла в жерло пещеры вслед за мальчишкой.

— Но тётя… — раздалось из тёмного туннеля. Ренат замолчал, так и не успев договорить. — Ты слышишь? Крылья!

— Рок… — выдохнула Рианна.

— Дррруагаррр… — произнёс племянник.

— А где Рок? Почему дракон один?

Ренат прыгал вокруг огненного ящера, гладил красную чешую. Глаза светились от восторга. Мало того, что выдался случай снова пообщаться с драконом, так ещё и от занятий, возможно, удастся отвертеться.

— Так, ты, по-моему, просил о снисхождении? — произнесла Рианна.

«Ну вот, опять…»

Мальчишка осторожно кивнул. К чему это тётя ведёт?

— Если сейчас же пойдёшь в свою комнату, то опрашивать буду только завтра.

От столь выгодного предложения было не просто отказаться.

— Но Дррруагаррр…

— Дррруагаррр здесь живёт и никуда не денется, а вот к занятиям приступить можем хоть сейчас.

— Понял, уже иду… — недовольно пробормотал Ренат. — Пока, Дррруагаррр!

Мальчик наклонился к драконьей голове и прошептал.

— Нам бы с тобой пообщаться как-нибудь без этой зануды…

— Я всё слышу! — грозно произнесла Рианна.

Племянник даже не обернулся. Замерев, удивлённо уставился на крылатого друга.

— Он ухмыльнулся, я видел. Честное слово! Он понял меня?!

— Ренат, драконы существа более древние, чем люди и очень умные. Конечно, он тебя понял, а теперь иди к себе, — ведьмочка недвусмысленно указала рукой на вход в пещёру.

— Хорошо.

Ренат уходил то и дело оглядываясь. Любопытный взгляд пробегался по другу и возвращался к тёте.

— Пошли, Дррруагаррр, отдохнёшь! — прорычала девушка грозно. — Тебе ведь ещё за Роком лететь предстоит.

Красный дракон безропотно последовал за ней…

Они вошли в покои огненного ящера. Здесь он мог перевоплотиться, не опасаясь глаз вездесущего мальчишки.

— Где ты был?

— Там же, где и всегда на рассвете. Тебе ли этого не знать, дорогая?! — ухмыльнулся теперь уже Рок.

Рианна кивнула, хоть и чувствовался в его словах какой-то подвох.

— А дракониха? Ты её нашёл?

Парень расплылся в улыбке.

— Нет, но завтра точно найду. Кажется, знаю, где она может прятаться.

Рианна внимательно посмотрела на супруга, нахмурилась.

Он же беспечно прошёл мимо, лишь наградив лёгким шлепком.

Девушка насупилась ещё больше.

Переступив порог небольшой двери, Рок оказался в помещении, где стояла здоровенная бадья, наполненная водой. Дракон дотронулся до неё пальцами. Жидкость тут же вскипела.

— Не горячевато? — с сарказмом поинтересовалась супруга, следовавшая за ним попятам.

— В самый раз, — парень с удовольствием погрузился в кипяток. — Может, заберёшься ко мне?

— Ага, и свариться заживо? — фыркнула ведьмочка.

— Могу ведь и остудить, — напомнил Рок.

— Нет, спасибо. Лучше скажи, с тобой всё нормально?

— Конечно. Что сделается дракону? Я-то и не болею никогда, — пожал он плечами.

— Рок, ты от меня ничего не скрываешь? — осторожно спросила Рианна.

— А ты?

— Причём тут я?

— А я?

— Всё, с меня хватит! — вспылила девушка. — Я к Ренату.

— Помнится, ты обещала не тревожить сегодня мальчика занятиями.

— А кто сказал, что я возьмусь его учить?! Это, между прочим, и моя комната тоже.

Рианна выскочила, громко хлопнув дверью.

— Что это с ней? — удивлённо пробормотал Рок.

Девушка между тем миновала резные ворота. Со слезами на глазах пробежала по тускло освещённому туннелю, ворвалась в свою старую пещерку. Теперь она принадлежала Ренату… целых два месяца в году. И всё же только тут ведьмочка могла найти уединение и успокоение.

Мальчишка оторвал взгляд от книги, что читал, лёжа на кровати. Недоумённый взгляд устремился к родственнице.

Рианна хлопнула пологом, что тут же окаменел, и плюхнулась на кровать.

— Не против, если я у тебя посижу?

— С Роком поругалась? — сочувственно спросил мальчишка, вставая. — Он что, уже вернулся?

— Да, — ответила тётушка на оба вопроса разом.

Ренат подошёл к двери, постучал по твёрдой поверхности.

— Ого, как ты это делаешь?

— Что я тебе про магию говорила? — Рианна смахнула слезу и кивнула на книги, лежащие на сундуке. — Учиться надо. Вот!

Ренат кивнул и сел рядышком. Детская ладошка легка на кисть девушки.

— Тёть, я тоже так уметь хочу. Покажешь?

— Всему своё время, — ведьмочка взъерошила рыжую макушку. — Нам бы по порядку…

— Тётушка, а ты меня любишь?

— Спросил мне тоже. Конечно, ведь ты у меня один племянник, — удивлённая Рианна притянула мальчишку к себе. — Единственный рыжик среди белобрысых девчонок.

— Я тебя тоже люблю! — Ренат, обнял ведьмочку. Он вдруг отстранился и неожиданно спросил. — А давай ты меня поспрашиваешь?

— Не знаю даже… Ведь обещала опросом тебя сегодня не доставать, — напомнила Рианна.

— Я ведь сам предложил. Всё честно. А уроки магии единственные занятия, которые мне нравятся. Вот если бы обычной школы вообще не было, а только магическая, — мечтательно произнёс мальчишка.

Ведьма улыбнулась.

— Только не суди меня слишком строго, — добавил Ренат. — Я обязательно всему научусь, только не сразу…

— Конечно, научишься. Я в этом не сомневаюсь…

Глава 3. Бор

— Тётушка, а ты секреты хранить умеешь? — сонно спросил Ренат, садясь в постели.

— А то…

Рианна даже глаз от книги не оторвала. Вот уже несколько дней она ночевала в комнате племянника. С Роком виделась редко. Ничего не оставалось, как уйти в чтение с головой. И память новыми знаниями пополняется и времени на дурные мысли меньше.

— Мне сегодня девушка снилась, — шёпотом произнёс мальчишка.

— Девочка? — уточнила ведьмочка, с улыбкой взглянув на ученика.

— Нет, уже взрослая девушка.

Ренат зевнул и поднялся.

— Хм, и что ты… она… вы… делали? — осторожно спросила Рианна.

— Она смеялась и смеялась, а я говорил и говорил.

— И что же ты говорил?

— Не помню… — смущённо пробормотал племянник.

По краске, залившей его щёки, девушка поняла, что разговоры те имели весьма личный характер. В любви он признавался что ли?

— Давай, моё таинственное горюшко, умывайся, собирайся и приходи завтракать. Пойду я пока на стол поставлю. Потом книги почитаешь, а мне по делам надо будет слетать.

— На Дррруагаррре? С гор? — глаза мальчишки мигом загорелись.

— На Дррруагаррре… С гор…

— Наконец-то прилетел! — недовольно произнесла Рианна. Она уже несколько минут стояла на площадке перед пещерой, ждала Рока. Рыжие волосы заплетены в две длинные косы. Поверх холщового коричневого платья, одета подаренная некогда Дррруагаррром накидка. Рука сжимала ручку корзины. — Ну, нашёл свою дракониху?

— Она не моя.

— То есть, опять нет?

— Да. В смысле, она мне пока не повстречалась.

— Так и знала. Искал хотя бы?

— Искал.

— Ну, раз ищешь, то найдёшь, — прошипела ведьма. — Теперь, надеюсь, отвезёшь меня в город?

— Надо — отвезу. Но, Рианна, я не понимаю, почему ты злишься, — растерянно произнёс красный дракон.

— Он не понимает?! — супруга всплеснула руками.

Не говорить же ему, что любая женщина ощущает появления соперницы. Поведение, слова, запах — всё заставляет насторожиться. Казалось бы, незаметные изменения закрадываются в отношения двоих. Разве такое можно не почувствовать? Тем более, ведьме. Да и находил ведь он всегда её — простого человека? А тут столько дней полётов и нет огромной драконихи. Всего лишь какие-то слухи… Не странно ли?

— Неужели из-за моих отлучек по утрам? — искренне удивился Дррруагаррр. — Странно, но ведь я совершаю этот ритуал много лет. Раньше ты всегда была с ним согласна…

— Всё изменилось…

— Что, например? И ещё, ты навсегда перебралась в комнату Рената или как?

— Ещё не знаю… — натянуто произнесла ведьма.

— Тётя, ты уже в город? — раздался звонкий голос позади.

Рианна вздрогнула, обернулась вслед за крылатым ящером.

— Да.

— Можно мне с тобой? — мальчишка тут же повис на шее разом онемевшего дракона.

— Нет.

— Ну, пожалуйста…

— Нет.

— Но я никому не скажу про Дррруагаррра, честно-честно. Можно?

— Нет.

— Но я хочу полетать!

— Вот и полетаешь, тебе домой через несколько дней отправляться.

— Так нечестно!

— Я же сказала, нет.

— Почему? — обижено протянул племянник.

Ведьмочка вздохнула.

— Ренат, ты прилетаешь ко мне на два месяца в году. За это время ты не покидаешь горы. Один раз я забираю память, один дарю. Так мы договаривались?

— Угу, — мальчишка понимал, к чему она клонит. Как тут не догадаешься?

— Вот ты и ответил на свой же вопрос. Остаёшься в пещерах за старшего. Не вздумай чего-нибудь намудрить! Понял?! — строго произнесла девушка.

Племянник обречённо кивнул.

— А говорила, что любишь! — только и пробурчал он.

Рианна сделала вид, что не расслышала. Собственно, так и должно было быть, если бы не обострённый слух…

Она ловко взобралась на подставленное крыло. Пройдя по нему, привычно умостилась между двумя гребнями, крепко обхватив передний ладонями.

— Полетели!

Дракон взмахнул огромными крыльями и оторвал лапы от земли.

— Не знаю, правильно ли я поступаю, оставляя его одного… — едва слышно прошептала девушка, как только они поднялись в воздух.

— Я наложил заклятие. Он не сможет отойти от пещер больше чем на несколько метров. Так что не бойся, не свалится. К тому же я отвезу тебя и вернусь.

Ведьма скептически хмыкнула. Сразу ли?!

Что касается охранных заклинаний, то она и сама об этом позаботилась. Во всём привыкла полагаться на себя!

— А внутри пещер? — спросила девушка.

— Я прожил там уйму времени и не почувствовал никой угрозы. Так что можешь быть спокойна. Ренат в безопасности!

— Хорошо…

Дррруагаррр плавно опустился на давно известную им поляну. Столько воспоминаний нахлынуло сразу. Дракон взглянул на ведьму. Она улыбалась. Зубастый рот громадной рептилии тоже растянулся в разные стороны. Значит, и девушка чувствует то же самое.

«Может бросить всё, — невольно подумал крылатый ящер, разглядывая супругу. — Хотя, нет… Играть, так играть. Стоит закончить начатое!»

— Ну, я пойду, — сконфуженно произнесла Рианна. Плохое настроение, кажется, отступило под натиском прежних чувств. Вот что значит память!

— Аррри, за тобой когда прилетать? — неожиданно спросил Дррруагаррр.

Рианна замерла. Улыбка медленно сползла с её лица.

Огненный ящер недоумённо уставился на девушку. Отчего остановилась, побледнела? Она же сделал шаг вперёд и огромный дракон под её пронизывающим взглядом отступил. В глазах его стояло непонимание.

— Как ты меня назвал? — вкрадчиво поинтересовалась ведьма.

Только тут до Дррруагаррра начало что-то доходить.

— Рианна? — жалко «проблеял» он.

— Рианна, значит… — протянула супруга. — Хорошо… Я позову тебя, когда буду готова. Ты ведь у нас всемогущий дракон — услышишь!

— Рианна, ты чего?

— Да? А я думала, меня зовут Аррри!

— Э… я просто оговорился.

— Как так можно оговориться?! Дррруагаррр, ты меня практически именем другой женщины назвал!

— Ты преувеличиваешь! Это может быть что угодно…

— Пусть… — выдохнула Рианна.

Развернувшись, она нырнула в бесконечную череду деревьев, оставив раздосадованного ящера рассуждать о своей оплошности. Пусть думает, что делать и как жить дальше!

Ведьмочка бесцельно блуждала по улицам города. Совершенно забыв о покупках, она уже в который раз прокручивала в голове последние десять лет своей жизни. Слёзы давно высохли, только душа по-прежнему беззвучно плакала…

— Привет! — раздалось откуда-то сбоку.

Рианна никак не отреагировала. Здесь её никто не знал, а знакомиться она была не в настроении.

— Привет! — более настойчиво произнёс мужской голос.

На этот раз ведьма чуть скосила глаза.

Белобрысый парнишка взирал на неё с искренним восхищением. Высокий, красивый! Многим, наверное, девчонкам голову вскружил. Но ей это не грозит!

Рианна промолчала и на этот раз, только шаг ускорила.

И всё же после четвёртого «Привет!» ведьмочка не выдержала:

— Слушай, ты… — прорычала она в лицо незнакомцу, умудряясь при своём скромном росте, нависать над довольно крупным парнем. — Что тебе от меня надо?

— Позна