/ Language: Русский / Genre:prose_contemporary

Л. Лунный скульптор (книга 15)

N Heesung

Продолжение приключений Виида в Королевской дороге.

Heesung N.

Л. Лунный скульптор (книга 15)

Глава 1. Подарки гномов

- Кажется, мне пора трогаться в путь.

Когда Виид заявил, что собирается в скором времени покинуть Курысо, многие гномы погрустнели. За весьма короткое время, благодаря выполненным заданиям и скульптурам, он успел сильно сблизиться с ними.

- Тебе обязательно нужно уходить? - спросил Герман с сожалением. - Ведь можно же остаться тут и продолжить создавать скульптуры?

Кузнецы, однажды осев в Курысо, больше никуда не уезжали. В этом не было никакой необходимости, так как в поселении имелось все, что им требовалось для ремесла.

Виид покачал головой.

- Я скульптор. Для получения опыта и развития навыков мне необходимо путешествовать по миру. А так как своей цели в Курысо я достиг, пришла пора двигаться дальше.

Тайный навык в скульптурном искусстве! Несмотря на то, что Вииду не удалось отыскать статуэтку великого мастера, он смог своими силами постичь секрет его мастерства. Ну, а благодаря недавней напряженной работе еще и восстановил все триста очков Искусства, которые были потеряны на оживление духов.

Так что теперь Виид мог со спокойной совестью забыть про последние унылые и однообразные дни в Курысо. Хотя, конечно, у него оставались и яркие воспоминания, связанные с Водными играми Кендэла.

- Всё-таки уходишь, - с горечью вымолвил Герман.

- Да. Мне жаль.

- Тогда мы устроим прощальную гномью вечеринку.

- Ох, не нужно ради меня этого делать.

- Но это традиция Курысо.

Даже если это и вправду было традицией, Вииду совершенно не хотелось в ней участвовать, и намеревался как-нибудь отвертеться. Однако Герман как будто прочел его мысли и быстро продолжил:

- Это как праздник, когда все гномы собираются вместе, веселятся и выпивают пиво. Обычно кузнецы, оттачивающие изо дня в день свое мастерство, никуда не выходят. Но на этом мероприятии будут присутствовать даже они. К тому же по традиции каждый из гномов принесет по прощальному подарку уходящему.

- Тогда мне не стоит нарушать сложившиеся традиции.

После последних слов Германа мнение Виида изменилось. Раз так неожиданно подвернулся случай задаром набить живот да еще при этом получить множество подарков, зачем от этого отказываться?

- Возможно, этот прощальный вечер будет вообще последним в Курысо, - добавил Герман.

- Да? Почему?

- После того, как ты восстановил скульптуры Кендэла, количество прибывающих в поселение гномов значительно увеличилось. И кроме того, сомневаюсь, что в скором времени появится еще кто-то, способный так же, как и ты, подружиться с воинами и ремесленниками.

Между мастерами Курысо существовала жесткая конкуренция, из-за которой новички сильно завидовали более выдающимся собратьям. Но в случае с Виидом все обстояло иначе. Даже притом, что он был самым лучшим скульптором, которого гномы видели, никто не испытывал к нему какой-либо зависти. И именно благодаря этому Виид смог сдружиться с Германом и другими великими мастерами.

- Неизвестно, последний это прощальный вечер или нет. Но нам следует провести его на все сто. Надо сказать знакомым гномам, чтобы подготовили вещи, которые они хранили долгое время.

- Спасибо.

- Да чего там. Отправляющимся в долгое путешествие гномам много чего необходимо. Так что тебе выдался отличный шанс получить все, не бегая по магазинам. Ха-ха...

- Ха-ха-ха. Уверен, что вы правы, - весело рассмеялся Виид.

Предстоявшее прощание не было обычным днём рождения, после которого потом приходилось волей-неволей передаривать полученные подарки. В этот раз он действительно получит дары, за которые ничего, кроме благодарности, никто не ожидает.

К своему удивлению, Виид обнаружил, что гномы весьма романтический народ.

'Как же я ошибался, когда думал о них как об упрямом, крошечном, безумно почитавшем свою культуру народце. Оказывается, и среди их традиций есть вполне разумные'.

Вот в таком приподнятом настроении Виид и отправился на озеро, чтобы успеть создать очередную скульптуру до наступления прощального праздника.

Наблюдавшая его удалявшуюся фигуру Фин посмотрела на Германа.

- Дедушка?

- М-м?..

- Но вы же забыли обсудить один весьма важный момент в празднике.

- Ты о чём?

- Плата за спиртное.

Герман рассмеялся.

- Если бы я сказал об оплате, думаешь, он бы согласился?

- Ну... Как бы...

- Чтобы весело провести вечер, порой лучше не знать некоторых вещей. Посмотрим, во сколько обойдётся предстоящее веселье.

Герман совсем не хотел врать. Он просто умолчал об одной из деталей - плате за выпивку, которая по традиции ложилась на плечи покидавшего поселение гнома.

* * *

- Поздравляем!

- Желаем тебе осуществления всех желаний в большом мире. Ура!

- Ура!

Более тысячи гномов собралось на главной площади Курысо.

- Кхо... Хорошо.

- Вкуснятина!

Рядом, на озере, плавала небольшая стая скульптур-уток, оставлявших после себя белые круги. Из воды то и дело показывалась огромная скульптура кита, от положения тела которого радуга плясала неспешный танец.

Именно на фоне такого сказочного пейзажа подземная страна распивала пиво!

Гномы вовсю придавались опустошению бочек.

- Если бы меня спросили, почему Курысо лучшее в мире место, ответ, несомненно, - пиво.

- Думаю, что только из-за пива я бы никогда не решился покинуть поселение.

Хотя эти рассуждения и велись под впечатлением от праздника, но всё равно мало кто из присутствовавших решился бы поспорить с тем фактом, что здешнее пиво действительно было отличным.

Мастера пивоварения!

Безвылазно находясь в Курысо, гномы не просто так трудились над созданием лучшего напитка. Ведь именно благодаря ему каждый из них мог ежедневно поднять себе настроение. И это было не просто удовольствием. Выпивший пиво гном, благодаря уникальной расовой особенности, на время повышал концентрацию, уровень навыков и некоторые характеристики. Поэтому сразу же после хорошего отдыха и снятия похмелья игроки могли приниматься за работу с еще большими силами и возможностями.

Так что каждый раз, когда гномы стучали пустыми кружками о стол, они могли по-настоящему ощутить те положительные изменения, которые приходили к ним после распития бодрящего напитка.

- Артхэнд, иди к нам!

- Та-ак, и с нами выпей кружечку.

Вииду то и дело приходилось перебираться с места на место, дабы испить в новой компании предлагаемое спиртное. Ведь, по мнению окружающих, виновник торжества никак не мог отставать от все остальных.

- То, как ты выполнил недавнее задание, действительно невероятно.

- Это ведь ты разработал стратегию для борьбы в пещерах?

Напившиеся гномы с удовольствием обсуждали события недавнего прошлого, вовсю нахваливая военные таланты Виида. Ему же не оставалось ничего, кроме как стойко терпеть и отвечать на повторявшиеся из раза в раз вопросы.

'Ради прощальных подарков я смогу выдержать и эту скуку'.

Гномы вручали Вииду подарки в виде маленьких кинжалов, кожаных сумок и особо редких продуктов, наподобие пищи-приманки, которые могли пригодиться в будущем путешествии.

Пища-приманка не только имела приятный для монстров аромат, но еще и обладала усыпляющим действием. Конечно, она действовала только на живых созданий, да и из них не на каждого.

Некоторые особенно подозрительные монстры могли просто её не попробовать, другие, имевшие огромный размер, для того чтобы заснуть, должны были съесть ведро подобного продукта. Не говоря уже о случаях, когда почувствовавшие аромат монстры сбивались в стадо и направлялись к источнику запаха.

Тем не менее предполагаемый эффект перевешивал все эти минусы, в число которых входила и высокая стоимость приманки. Искусные повара создавали ее из редких ингредиентов, поэтому ее количество было весьма ограничено.

- Надеюсь, она когда-нибудь спасет твою жизнь. На поверхности опасности поджидают на каждом шагу, так что будь осторожен. Ступай только проверенными другими гномами дорогами.

- Спасибо.

- Эй! Артхэнд не новичок, так что нет необходимости его так напутствовать. От себя же хочу пожелать, чтобы, куда бы ты ни пошёл, везде после тебя появлялись великолепные скульптуры. Благодаря тебе Курысо стало еще более хорошим местом для житья. Одни только водные скульптуры чего стоят...

Вот в такой тёплой и дружеской атмосфере Виид принимал всё новые подарки и поздравления. Хотя иной раз гномы, высказавшие свои напутствия, тихо наклоняли к нему головы и спрашивали:

- Кстати, а куда подевались крылья, которые ты создал во время поединка с Рукой смерти?

- ...

- Те волшебные крылья. Что с ними стало?

Гномов, конечно же, интересовали Крылья света, втихаря оживленные и спрятанные сейчас у Виида за спиной. Для всех же других они куда-то неожиданно испарилась со своего места.

Но Виид быстренько придумал, что отвечать в таких случаях.

- Они же были созданы из света, так? А что произойдёт со свечой, если её надолго оставить зажжённой?

- Конечно, она погаснет.

- Правильно.

- Ах! Так вот что случилось.

- А вы думали, что было что-то еще? Аха-ха.

Но если у гномов и оставались сомнения, после очередной кружки пива они уже вовсю смеялись. Ну, а ответ им и вправду казался разумным. Уклоняться от пьяных гномьих расспросов для Виида не составляло никакой проблемы.

Уровень опьянения поднимается.

Поглощая такое количество пива, Виид, конечно, тоже пьянел.

- Артхэнд, давай выпьем!

- Сюда, иди к нам!

Уже нетвердой походкой Виид направлялся в сторону зовущих и осушал новые кружки под поздравления и пожелания очередных знакомых.

- Залпом! Давай, давай!

Гномы являлись тем народом, что на дух не переносит, когда кто-то растягивает поглощение их божественного напитка.

Виид не протестовал и за раз осушал одну полную кружку за другой.

- Кха!

- Смотрите, это настоящий мужик! Держи, закуси куриной ножкой.

Вот так, кочуя от одной компании к другой, Виид и сам не заметил, как добрался до Экборина, одного из великих кузнецов. Того, чьё имя он услышал, только вступив в Курысо.

На прощальную вечеринку в честь Виида пришли все пять великих мастеров.

- Артхэнд.

- Да, старейшина.

- Однажды я создам копьё, которым можно убить дракона.

- Уверен, что у такого мастера, как вы, это обязательно получится.

Даже будучи пьяным, Виид нисколечко не утратил своей лести. Да и к тому же подобное уважительное обращение к великим мастерам являлось частью гномьей культуры.

- Ик! Кажется, я пьян. Вот, держи, это копьё я создал специально для тебя.

Вы получили Вуленсово копьё, созданное кузнецом Экборином.

Вскользь проверив его, Виид выяснил, что атака превышала 78 баллов.

- Никому не отдавай копьё, которое носит моё имя. Ха-ха.

- Хорошо. Давайте еще по одной?

- Да! Приняли!

Вииду пришлось выпить еще три кружки с Экборином, прежде чем он смог двинуться дальше. Подарки все продолжали сыпаться, а вечеринка, казалось, не достигла даже своего разгара.

- Пей, пей!

- Пей до дна! Покажи, кто тут настоящий гном.

- Где барбекю из кабанины? Повар, еще пять порций!

Гномы шумели и смеялись во весь голос.

Неспешно распивавшие пиво в компании парочки знакомых Герман и Фин начали беспокоиться.

- Дедушка, ведь всё будет в порядке?

- Ну, как сказать. Я не ожидал, что соберётся столько народу.

- Счет за спиртное будет огромным...

- Да-а. Похоже, что никто и не собирается расходиться по домам. Этот прощальный вечер, возможно, станет самым лучшим из всех и запомнится ещё надолго. Наверное, у большинства гномов нет дел, вот они и пришли сегодня. Или же Виид вдруг стал таким знаменитым?

На прощании присутствовали практически все жители Курысо. Среди них было много тех, кто едва знал зачинщика проводов. Возможно, они тоже чувствовали, что этот вечер может стать последним. Однако присутствовали и гномы, которые хотели завязать хорошие отношения с Виидом на случай, если когда-нибудь он станет великим скульптором.

В общем, несмотря на то, что стрелки часов давно перевалили за полночь, не было никаких признаков окончания празднества.

Виид же в это время добрался и до другого великого кузнеца - Фабио. В свои сорок с лишним лет тот имел широкие плечи и пронзительный взгляд.

Это была их первая встреча лицом к лицу. До этого момента Виид слышал о нём только на форумах или видел по телевидению. Фабио славился своими богатствами и выдающимися умениями.

- Держи кружку.

- Спасибо.

К этому моменту Виид был уже на грани полного опьянения.

Уровень опьянения резко повышается.

Все характеристики временно снижены.

Кружка в руках дрожала, голова кружилась, но морально Виид еще держался.

'Нельзя поддаваться спиртному'.

По сравнению с ежедневными изматывавшими тренировками МЕЧей эффект от принятия подобного количества спиртного все еще был терпимым. Несмотря на дрожь в руках, Виид поднял и осушил кружку, не пролив и капли драгоценного напитка.

Взгляд Фабио пронзил его ещё сильнее.

- Слышал от дочери, что во время прохождения расового задания ты отказался от брони, которую я по доброй воле тебе отправил.

- ...

- Ты показался мне высокомерным. Честно говоря, я думал, что провал этого задания - дело решенное, однако ты с достоинством его прошёл. И более того, это стало горячей темой для обсуждений в Курысо.

- Я польщён.

- Это нормально показывать высокомерие, пока ты в состоянии поддерживать такой статус. И еще я оценил гравировку отправленных тебе доспехов: весьма искусная работа.

Как только Фабио опрокидывал пиво, Виид следовал его примеру, после чего опустошенные кружки вновь заполнялись ими до краев.

- Ты необычный гном.

На этих словах Виид поймал на себе взгляд Фабио. Пронзительный и тяжелый. И хоть из-за количества выпитого глаза Виида покраснели, его ответный взгляд все еще оставался ясным и твердым.

- Я понаблюдал за тобой немного. Обычный гном, выпив столько спиртного, не в состоянии сохранять ясным рассудок.

- Мой организм устойчив к алкоголю.

- Ах, вот оно что. Но еще я заметил, что ты необычный скульптор.

Казалось, взгляд Фабио засверлил пуще прежнего. И это был не простой интерес.

С возрастом, благодаря пережитому опыту, характер закалялся, и появлялась большая проницательность. При первой встрече такие люди могли, основываясь на своих ощущениях, определить, что за собеседник стоял напротив них, какими качествами и темпераментом он обладал.

Характер Фабио можно было сравнить со сталью: сильный, твердый, несокрушимый. Обычные люди съёживались от его взгляда.

Но это не касалось Виида. Ступая по пути меча, он смотрел на мир с вызовом.

Глядя ему в глаза, Фабио чувствовал себя свечой, трепетавшей на пути у тайфуна.

'Его характер сильнее моего. Не знаю, через что ему пришлось пройти, но этот парень намного бесстрашнее'.

Завершив свою оценку, Фабио остался сильно удивлённым, что смог встретить такого человека в Королевской дороге.

- Скажи, что ты хочешь получить в подарок?

Через руки Виида во время гравировки прошли практически все имевшиеся у Фабио предметы. Так что, осознавая это, он дал ему возможность самому выбрать себе подарок.

'Посмотрим, какие у него цели и характеристики'.

Хоть Фабио и имел дело с броней, люди для него все равно оставались на первом месте.

Глаза Виида загорелись.

- Раз так, пожалуйста, подарите мне Наплечники железного Колеса.

- Наплечники железного Колеса? Они очень тяжёлые, несмотря на их Защиту... К тому же ты не сможешь их использовать из-за ограничения уровня и класса, ведь так?

Еще только задавая вопрос, Фабио уже сам понял, каким будет ответ:

- Нет. Похоже, ты сможешь.

- Да, смогу.

- Хорошо, тогда держи, они твои.

Фабио изменил свое мнение относительно Виида. Раз навыки кузнечного мастерства настолько высоки, что позволяли носить тяжелые наплечники, то и уровень у него был соответствующим.

'Хватило же наглости просить наплечники, да еще с такой отвагой. Ни капельки совести. Нельзя было давать ему выбирать', - мысленно заворчал Фабио.

Его недовольство было вполне понятным, ведь Железные наплечники не только подходили для ношения с любой броней, но и к тому же были одной из его лучших работ.

Сложив очередные подарки, Виид, шатаясь, направился в сторону Германа. К этому моменту тело практически его не слушалось.

- Смотрю, ты уже пьян, - сказал Герман.

- А вот и нет, - заплетавшимся языком ответил Виид.

- Тогда не выпьешь ли и со мной?

- Сколько угодно.

И Виид залпом опрокинул очередную, уже неизвестно какую по счету кружку пива.

Тогда Герман вытащил из кармана пару серёжек.

- Серьги Матфея. Обладают эффектом повышения мощи использующих ману умений.

Подарок и вправду был весьма ценным, причём не только для магов. Не зря же на торговой площади за них просили как минимум тридцать тысяч золотых.

- Спасибо, - от чистого сердца поблагодарил Виид.

- Не за что. Кстати, у меня к тебе есть вопрос... - начал говорить Герман.

Но тут взгляд его собеседника заскользил вниз, на несколько секунд бездумно задержался на ботинках, после чего с немалым усилием вернулся назад.

- Ка.. Какой вопрос?

Не каждый день можно было наблюдать еле говорившего и запинавшегося Виида, в то же время старательно пытавшегося сосредоточить свой взгляд на собеседнике.

На лице Германа сама собой появилась улыбка.

- Да ничего особенного, просто хотел узнать, в чем заключается миссия скульптора?

- Миссия скульптора?

- Да, например, у меня как кузнеца миссия заключается в создании специального оружия или брони. В частности, я пытаюсь создать один меч... Вот мне и стало интересно узнать, какая миссия у тебя как у... Эй?!

На середине речи Германа Виид неспешно развалился на столе и задремал.

- Эй, Виид!

- Да-а-а-да?

Хоть Герман и услышал ответ, произнесен он был человеком, уже провалившимся в глубокий сон и, конечно же, неспособным вести какую-либо осмысленную беседу.

Герман оглянулся вокруг. Многие гномы до сих пор пили. Но были и такие, что держались из последних сил или же, следуя примеру Виида, уже вытянули свои короткие ноги и руки из-под лавок.

Герман покачал головой.

- Фин, помоги мне. Просто поддержи его с той стороны.

- Хорошо.

- И-и-и, подняли.

Они усадили Виида в углу, после чего продолжили неспешно распивать пиво за разговорами со знакомыми гномами. Ночь пролетела практически незаметно. Пока вдруг, невзначай обернувшись, Герман не почувствовал, как в один миг пропало похмелье. Казалось бы, обязанный спокойно спать все это время в своем углу Виид исчез!

- Эй, а где парень? - воскликнул он и начал оглядываться вокруг. - Кто-нибудь видел, куда подевался Артхэнд?

Один из валявшихся на полу гномов указал на улицу.

- Он пошёл туда.

- Чёрт!

Герман выбежал на улицу. Там никого не было, и он тут же послал 'шёпот'.

- Эй!

- ...

- Ау!

Пришлось кричать еще несколько раз, прежде чем ему удалось получить ответ.

- Да, Герман.

- Уф... Ты уже протрезвел?!

- Нет, пока нет. Наоборот, такое ощущение, что я сейчас умру от головной боли.

- Ох, видимо, тебе совсем плохо. Когда ты планируешь вернуться?

- Не знаю. Я собираюсь на поверхность, хочу подышать свежим воздухом.

Пока Виид говорил все это, ноги бегом несли его в сторону шахты, ведущей на поверхность.

Чёртов счёт за выпивку! Ему было очевидно, что гномы не собирались платить и копейки за поглощавшееся в огромных количествах спиртное.

'Когда дело касается денег, разве не должен каждый платить сам за себя?'

Беспокойство не покидало Виида на протяжении всего вечера. Так что, как только выдалась возможность незаметно ускользнуть, он тут же ею воспользовался!

- То есть ты больше уже не вернешься?

- А что, разве вечеринка не подошла к концу?

- Ну... Это... Тебе нужно расплатиться за счёт...

- Что? Счёт должен был оплатить я?

Виид задействовал всё своё актёрское мастерство, чтобы передать муку в голосе.

Герман даже на секунду испугался. Но спустя несколько томительных секунд молчания вновь раздался нормальный голос:

- Почему вы говорите об этом только сейчас? Я надеюсь, вы сможете заплатить вместо меня?

- Не думаю... Он слишком большой... Около трех с половиной тысяч золотых. Так что, может, вернёшься и все же оплатишь?

Счёт за выпивку, превышавший размерами три тысячи золотых, сам по себе казался чем-то невероятным, однако, зная возможности гномов, всё было возможно.

- Ну, я уже практически на поверхности. Так что, пожалуйста, заплатите за меня в этот раз, Герман, а я потом при встрече всё верну.

- Хорошо, я посмотрю, что можно сделать. Но ты обязательно должен будешь вернуть мне деньги.

- Не волнуйтесь! Вы же меня знаете. Ха-ха-ха!

- Ха-ха-ха...

* * *

Покинув подземное королевство, Виид отправился в деревню Железная рука.

Как зарегистрированному мастеру перед уходом из поселения ему требовалось оставить после себя квалификационную работу. Так что еще до праздника Виид сделал на берегу озера статую попугая. Сущий пустяк для такого великого скульптора! Однако уходить, не оставив работы и ставя этим под вопрос те славу и почёт, которые удалось получить в Курысо, он никак не мог.

- Слышал, что армия Возрождения оккупировала регион Феном?

- Да. Прям ужас какой-то.

- Кто же их остановит? Если все и дальше продолжится в таком же темпе, вскорости они захватят весь Версальский континент.

Первым, что Виид понял из разговоров окружающих, были опасения насчет угрозы, исходившей от армии Возрождения. На континенте уже происходило много наводнений, засух и вторжений монстров, но именно армия под предводительством Дэймонда, казалось, стала самым большим бедствием.

Снова послышались голоса гномов.

- Говорят, что королевства наконец-то начали принимать меры.

- Да, они организуют союз для противостояния армии Возрождения.

- Наверное, правители сильно переживают из-за того, что враг уже практически у их границ.

- Награда за голову Дэймонда уже выросла до шестисот тысяч золотых.

Последняя новость стала горячей темой для обсуждения и на сайте Ассоциации темных геймеров. Манящие шестьсот тысяч золотых. Многие обладатели классов-убийц уже решили попытать свое счастье в этом заказе. Однако идти против целой армии зла было тяжело. Пока никому так и не удалось этого сделать, и огромная награда до сих пор оставалась лишь поводом для слухов.

'Хорошо бы выручить деньжат из этого внезапного хаоса и беспорядка...'

Виид зашел в гильдию скульпторов. Несмотря на беспокойство за стенами здания, внутри, казалось, все осталось по-прежнему.

- Не так! Сколько раз я должен повторять, как нужно вырезать?!

- Ты просто позор гномов! Позор!

Как всегда, наставник не давал никаких послаблений своим ученикам.

Но стоило только двери отвориться, как всё внимание гномов обратилось на Виида.

- Это же тот гном, что взялся за выполнение задания.

- Ты имеешь в виду поиски скульптур Кендэла?

- Да, никому ещё так и не удалось справиться с ним.

- Ай-яй-яй! Похоже, настал и его черед просить прощения у наставника после многодневных бессмысленных поисков.

Гномы тайно злорадствовали за спиной Виида.

Когда он только брал запрос, они почувствовали невольное беспокойство из-за того, что ему удастся завершить задание. Однако, смотря на него сейчас, помятого, пыльного и красноглазого от усталости, они поняли, что он тоже потерпел поражение.

Хотя новость об открытии скульптур Кендэла и циркулировала на сайте Королевской дороги, большинство присутствовавших гномов считало, что это пустыми слухами.

- Я пришёл доложить о результатах поиска.

Наставник Зорвид перешёл на вежливый тон.

- Смотрю, тебе пришлось пройти через многое. Так каково твое слово, легенда о великом гноме-скульпторе - правда?

- Да. Мастер существовал, а его скульптуры просто невероятны!

- Я знал, знал... что это правда! Можешь ли ты показать их мне?

- Конечно.

Виид полез в сумку. Он немного покопошился там, пока что-то не нащупал, после чего обеими руками аккуратно вытащил какой-то сверток.

- Вот она, скульптура Кендэла.

С этими словами Виид выпустил водяную птицу, которая тотчас же вспорхнула над гномами. Она закружила по комнате, издавая звуки, похожие на журчание воды.

- Ах, так вот она какая, скульптура, созданная нашим великим предком!

Наставник пребывал в полном восторге.

Окружавшие ученики толкались и наступали друг другу на ноги, пытаясь разглядеть скульптуру птицы. Их рты были так широко распахнуты, как никогда до этого во время распития пива. Это было нечто новое и непостижимое для их разума.

- Как это может быть скульптурой? Как такое возможно?

- Ее создали с помощью магии или призванных духов.

- Скульптуры, вообще-то, вырезают! А это чистой воды мошенничество!

Виид покачал головой.

'Трудно им будет идти по пути скульптора с таким мировоззрением'.

Скульптура - это искусство изображения объектов в трехмерном пространстве. Скульпторы могли создавать всё, что способны увидеть своими глазами или же даже просто представить в воображении.

'Почему они зацикливаются только на обработке камня и дерева?'

Погрузившись в свои мысли, Виид стоял, никак не реагируя на летавшую по всей мастерской птицу. Но тут наставник схватил его руку и своей бешеной тряской вывел из спокойного и торжественного состояния.

- Спасибо, спасибо тебе огромное! Теперь никто не сможет вытирать ноги о наше великое скульптурное мастерство.

Просьба наставника Зорвида выполнена.

Скульптуры легендарного гнома Кендэла находились в Курысо. После раскрытия местонахождения скульптур люди и эльфы перестали смотреть свысока на гномов.

Слава увеличилась на 130.

Гильдии скульпторов теперь ценят вас выше.

В расовом престиже, уважение к гномам увеличилось на 3.

Дружественные отношения с королевством Тор увеличились до 82.

Гномы готовы помочь вам в любую минуту, бросив все свои дела.

Получен новый уровень!

Получен новый уровень!

Наставник также протянул ему пару чёрных перчаток. Честно говоря, им Виид был рад больше, чем повышению уровня или Славы.

'Вот чем на самом деле хорошо королевство Тор'.

Проходя задания у эльфов, игроки в основном получали дружественные отношения с расой или стихиями. Люди, в свою очередь, предпочитали одарять славой, деньгами и различными умениями. И только гномы за выполненные задания в первую очередь одаривали вещами. И это было Вииду весьма по вкусу.

- Я хотел бы, чтобы эти перчатки хорошо вам послужили. Конечно, они не такие удивительные, как работы Кендэла, но все же вышли из-под рук не менее выдающегося мастера.

- Спасибо.

Вы получили предмет в качестве награды за выполнение задания

Блестящие чёрные перчатки.

- Идентификация!

Перчатки мастеров.

Прочность: 45/45. Защита: 13.

Перчатки созданы седьмым кузнецом гномьего короля Тора, Спином, для личного использования во время работы. Методом проб и ошибок ему удалось достичь невероятной практичности предмета, позволявшего без каких-либо неудобств путешествовать, ковать и даже сражаться с орками. Конечно, в первую очередь перчатки предназначены для кузнецов, но могут быть использованы и другими для своей работы.

Ограничения: Ремесло среднего и выше уровня. 150 уровень.

Эффекты:

Навык Кузнечного мастерства увеличивается на 1

Навык Скульптурного мастерства увеличивается на 1

Влияние Ремесла при работе повышается на 5%

Урон увеличивается на 7%

При использовании дальнобойного оружия увеличивается скорость стрельбы.

Как и ожидалось, награда великолепна.

Даже имея средний уровень по игре, не каждый смог бы надеть эти перчатки.

- Ты нашел скульптуры в Курысо, но я уверен, что какие-то из них сохранились и в королевстве Тор. Можешь ли для меня продолжить свои поиски и обнаружить их? - спросил наставник у Виида.

Новое задание! Спрятанные скульптуры Кендэла.

Существует предположение, что какая-то часть скульптур сохранилась где-то еще и на поверхности. Найдите их в королевстве Тор и отреставрируйте.

Сложность: только для гномов-скульпторов.

Награда: почёт гномов.

Ограничения: только для гномов-скульпторов.

Последовательное задание с ещё большей наградой, связанное с Кендэлом!

Виид медленно покачал головой.

- Боюсь, меня ждут другие приключения. До людей и эльфов и так дойдёт слава о великом мастерстве скульпторов гномьего королевства, поэтому я хочу дать шанс другим гномам.

Виид не мог больше задерживаться, поскольку имел другие дела, да и, по правде, с поисками скульптур на этом ему хотелось закончить.

Наставник с горечью кивнул.

- Да, ты прав. С этим заданием смогут справиться и другие гномы.

Вы отказались от задания.

Отношения с наставником Зорвидом немного ухудшились.

Несмотря на то, что наставник был разочарован таким положением дел, он по-прежнему уважал Виида.

- Для меня честь встретить такого выдающегося скульптора. Но что же ты теперь собираешься делать?

- Я этого сам не знаю. Думаю, что пора отправиться в королевство Дейл и встретиться со знакомыми, которым это уже давно обещал.

- Тогда желаю тебе успеха во всех будущих работах. Приезжай к нам ещё и непременно оставь пару своих удивительных скульптур.

- Хорошо. Мне предстоит посетить много мест. И если жизнь даст шанс вновь оказаться тут, вы обязательно их увидите.

Глава 2. Неисследованное подземелье

Ан Хён-До неспешно протирал меч куском ткани.

Вылитый из чистого железа, он был тем предметом, в который мастер древности вложил свою душу. Как известно, если воины использовали оружие, передававшееся из поколения в поколение, его ценность увеличивалась.

- Благодаря мечу человек может достичь небес... Благодаря мечу.

У Ан Хён-До имелось много известного оружия, но только Сияющий меч никогда не покидал свое место без серьезного повода. Лишь перед принятием самых важных решений он вытаскивал этот клинок, чтобы вспомнить решимость молодости.

- Годы, когда в мире не было ничего страшного. Дни, когда я жил только поединками, не замечая ничего вокруг. Именно тогда я получил этот меч. Оружие, открывшее мне глаза на то, что не нужно гоняться за остротой лезвия, в конечном итоге всё решают люди.

Ан Хён-До посмотрел на начищенный до зеркального блеска меч. Голубой свод неба, видимый через окно кабинета, отражался на лезвии клинка. По нему неспешно бежали облака, а яркие солнечные лучи заставляли щурить глаза.

- Фехтование - это искусство владения мечом. Стоит ли учиться ему лишь для того, чтобы стать сильным в обращении с клинком?

Меч, воспитывающий человека.

Как сорняки пробиваются к жизни в суровой пустыне, так и люди в конце концов должны были пройти через тяжелые испытания. Нельзя учиться только в четырех стенах тренировочного зала, когда вокруг существует целый огромный мир.

- С помощью меча можно познать настоящий страх, стремление к жизни... и самого себя.

Ан Хён-До вложил меч в ножны и покинул кабинет.

- Юл Мин.

Так звали девушку, исполнявшую обязанности секретаря в школе меча.

- Да, дядя?

- Пришло время научить моего ученика настоящему мастерству владения мечом.

- Ну, раз так, тогда я забронирую два билета. На какие числа это сделать?

- Сейчас ему нужно посещать университет... Думаю, начало лета подойдет идеально.

- Честно говоря, мне кажется, что он еще не готов... Вы не слишком спешите?

- Если ему чего-то и недостаёт, то благодаря этому он сможет научиться ещё чему-то большему.

Мастерству владения мечом может научиться каждый. Для постановки быстрых и сильных ударов требовались лишь непрекращающиеся ежедневные тренировки.

Однако такое владение мечом не гарантировало победу в поединках. Даже обладая лучшим на свете оружием и развитой мускулатурой, нельзя безоговорочно рассчитывать на успех.

Настоящая причина для изучения фехтования - познание себя.

И по мнению Ан Хён-До, в этом нынешняя молодёжь была слаба.

- Они идут в школу и учат уроки, готовятся к будущей работе... и спустя несколько десятков лет, уже став взрослыми, не знают, что же им на самом деле нравится или хочется.

К тому моменту, находясь среди точно такой же серой массы людей, у них не остаётся возможностей, чтобы разглядеть себя. Занятые заработком денег в фирмах и магазинах, они и не замечают, как быстро пролетает драгоценное время.

Время, которое невозможно вернуть назад.

Конечно, было бы хорошо обмануть его, но такое случается только в фильмах.

С помощью же меча можно узнать себя. Участвуя в поединках, идя к победе, оценивая свои возможности и противника! Лишь при наличии сильного оппонента появляется желание достичь более высоких вершин. Только соревнуясь, можно добиться настоящего развития.

- Истинное владение мечом. Лишь изучая его, можно стать мастером... Я должен показать ему путь... Все решится в будущем путешествии.

* * *

До фестиваля в университете Корея оставалась всего неделя, в связи с чем Ли Хэна невольно затянули в подготовительную деятельность.

- Мы должны хорошо подготовиться к размещению закусочной. Нужно обязательно выиграть соревнование блюд, нельзя расслабляться!

Для того, чтобы выступить на фестивале на высшем уровне, все вызвавшиеся работать в закусочной приняли участие в самоорганизованных кулинарных курсах!

Ли Хэну не нужно было учиться готовить, так как он занимался этим с самого раннего детства, однако из-за того, что требовалось обучить остальных работников закусочной, у него тоже не оказалось свободного времени.

- Ли Хэн, как правильно разбивать яйца?

- А яблоки нужно мыть губкой для посуды, верно?

- Ну, а тарелки можно вымыть и мылом?

С каждым вопросом Ли Хэн вздыхал всё тяжелее и тяжелее.

За последние годы фастфуды и доставка еды получили невероятное распространение, поэтому среди студентов встречалось много тех, кто ни разу в жизни не пробовал готовить до сегодняшнего дня. Ведь всё своё время они тратили только на учёбу.

- А кто будет варить рис?

- Рис может сварить и Кукушка*.

- ...

Эти непрекращавшиеся разговорчики!

Ли Хэн стойко терпел и обучал остальных студентов основам готовки.

- Когда жарите яичницу, сначала наливайте в сковороду немного растительного масла или, если хотите, оливкового, это будет даже лучше.

- Яблоки легче нарезать, когда они очищены от кожуры. И, слышите, не используйте для резки ананаса нож для фруктов!

- Зачем вы режете бананы, их же можно просто очистить...

По правде говоря, студенты забавлялись видом раздосадованного и упорно старавшегося что-либо объяснить Хэна. Потому нарочно спрашивали даже о том, что на самом деле и так знали.

- А разве нельзя приготовить рис из муки?

- Я слышал, для приготовления супа нужно использовать овощи и специи от рамэна*...

Порой Ли Хэн только чудом сохранял терпение.

Тем не менее Союн училась всему весьма быстро. Следуя советам Ли Хэна, она уже со второго раза получила вполне приятные на вид блины, притом что при первой попытке несколько из них немного пережарила.

Завершив очередной удачный блин, Союн палочками протянула его на пробу.

- Это мне? - с тревогой спросил Ли Хэн.

Союн точно с таким же беспокойством на лице быстро кивнула.

Тогда Ли Хэн сощурил глаза, сосредоточив взгляд на блине с кимчи.

'В составе: пшеничная мука, кимчи, яйца, зелёный лук и осьминоги... Не стоит ожидать каких-нибудь проблем с составом'.

Блин был приготовлен из самых обычных ингредиентов.

'В то же время внешний вид не оставляет и места для сомнения, что все хорошо прожарено'.

Разобравшись со своими сомнениями, Ли Хэн осторожно откусил кусочек. Во рту растекся приятный вкус, а в нос ударил насыщенный аромат кимчи!

'Душистые. Всё из-за местного кимчи. Сделанное из выращенной в окрестностях капусты и красного перца... оно в итоге оказалось в составе прекрасного блина! Блюдо приготовлено просто идеально'.

Хотя в голове Ли Хэн отсек все опасности, рот горел, словно в огне. Тем не менее скинуть это на что-то кроме кимчи или жара от недавнего приготовления он не мог.

'Нельзя ослаблять бдительность'.

Взгляд Ли Хэна стал еще пристальнее.

При желании им можно было бы кого-нибудь испепелить!

Но все же через несколько долгих секунд он поднял большой палец.

- Вкусно. Впредь готовь так каждый раз.

- ...

Хоть Союн ничего и не ответила, казалось, её глаза посмеивались.

'Она умеет смеяться?'

Даже притом, что это выражение промелькнуло весьма быстро, Ли Хэн успел решить, что именно такую улыбку он и представлял, когда создавал первую скульптуру богини Фреи.

Союн так же хорошо приготовила фруктовый салат, а мастерство, с которым он был в дальнейшим оформлен в салатнице, стоило отдельного упоминания.

Когда время курсов готовки, которые проходили на факультете продовольствия и питания, подошло к концу, студенты перешли к обсуждению дальнейших планов. Всего в организации работы закусочной их факультета участвовали десять парней и семь девушек.

- Давайте организуем закусочную в виде палатки. Это позволит снизить общие расходы. Уверена, пяти больших палаток будет достаточно, как вы думаете?

Мужская сторона группы одновременно покачала головой в знак согласия с Хонг Сонге. Так как фестиваль будет длиться несколько дней с утра до ночи, стоило сделать приготовления и на случай дождя.

- Тогда пять палаток. Установку можно закончить за день до фестиваля. Верно?

Хонг Сонге посмотрела на Ли Хэна. Его организационные способности были всеми замечены во время проведения поездки на остров Сильмидо, поэтому предполагалось, что проблем с установкой быть не должно.

- Вполне возможно.

- Но тогда остается понять: где можно их достать?

- Должны быть места, где выдают напрокат.

- Хорошо. Значит, палатки...

Хонг Сонге быстро начертила план, на котором отметила то место, где они предположительно и будут установлены.

- Внутри поместится где-то двадцать столиков.

- Тогда потребуется сто стульев. Не слишком много?

- Нужно быть готовыми к тому, что клиенты могут нагрянуть разом. Будут все студенты университета, а также местные жители, так что народу ожидается много. Стулья, кстати, можно на время взять из аудиторий.

- Значит, в первой половине дня, за день до фестиваля, нужно прийти и расставить палатки, столы и стулья.

- А также установить газовые плиты и завезти продукты...

- Если сделаем большой заказ в магазине, то они сами доставят продукты на грузовике.

Ли Хэн и Хонг Сонге быстро перекидывались фразами, решая те или иные вопросы касательно будущего мероприятия. Остальные парни и девушки представляли собой лишь молчаливую массовку.

- А какую тему мы выберем для наших палаток?

Этот вопрос Хонг Сонге задала уже всем остальным в комнате.

У всех заведений на фестивале будет своя уникальная концепция. Так что и им для привлечения клиентов предстояло надеть какие-нибудь костюмы и выбрать оформление для закусочной.

- Может, создадим клубную атмосферу?

- А давайте - старшую школу? У меня до сих пор сохранилась школьная форма...

- У меня тоже осталась. Но из-за того, что я немного поправилась...

Пока девушки вовсю обсуждали разные варианты, со стороны парней слышалось лишь гробовое молчание. Уже после первого предложения девушек они прокручивали в голове, как бы выглядела Союн в короткой клубной юбке и кофточке с открытыми плечами и спиной. Или же одетая словно невинная школьница.

'Не может быть'.

'Не может быть'.

'Не может быть'.

...

Парни затерялись в своих фантазиях.

- Тогда что же нам выбрать?

Данный вопрос у девушек вызывал нешуточное беспокойство. Для того, чтобы выиграть в соревнованиях заведений с другими факультетами, им нужно было придумать убедительную концепцию.

- Хорошо, тогда парни могут одеть удобную одежду, а мы, девочки, ещё подумаем над этим вопросом чуть позже.

Парни такое решение приветствовали с довольными лицами.

- Верно. Желаем вам придумать что-то великолепное.

- Главное, долго не думайте, все недавно предложенные варианты прекрасны.

- Ах. Если бы фестиваль был сегодня...

- ....

* * *

Девочки собрались отдельно, чтобы продолжить обсуждение.

Все изначальные концепции, будь то клубные, школьные или офисные костюмы, что так понравились мужской стороне, к этому моменту уже были отклонены.

- Мы не можем быть только объектом взглядов парней!

Они встали на сторону Союн, которая, даже ничего не сказав, смогла передать свою обеспокоенность предложенными вариантами одежды.

- Но что же тогда выбрать? Во время обслуживания мы предстанем перед взглядами множества людей, и нужно что-то элегантное и соблазнительное, способное как придать нам женственности, так и не состарить.

- Раз фестиваль проводится в мае, что насчёт темы невест?

- Невесты! Классно. Майские невесты. Студентки в свадебных платьях с фатой должны привлечь просто огромное внимание.

- Я тоже согласна!

- Идея хорошая, но есть ли места, где можно взять свадебные платья напрокат?

- Можно купить ткань и сшить самим. Есть же модные журналы, используем их и создадим приблизительно такие же наряды.

Девушки сошлись в едином мнении.

Ведь не зря говорят, что в свадебном платье девушка самая прекрасная в мире. Да и к тому же когда ещё выдастся возможность так одеться до настоящей свадьбы?

- Союн... Ты согласна?

- ...

После недолгого колебания она кивнула в ответ.

* * *

Домашнее задание по исследованию подземелья!

Так как завершить его требовалось до начала фестиваля, времени на выполнение осталось в обрез.

- Давай быстрее.

- Мы уже все собрались.

После окончания утренних занятий группа 'С' собралась в клубе с капсулами, чтобы в очередной раз осыпать одного из своих участников уже привычными жалобами.

Однако у Ли Хэна было оправдание.

- Я застрял в пробке.

- Ложь. Это ты говорил в прошлый раз.

Собравшихся уже было не обмануть.

- Путь до университета на машине занимает всего лишь три минуты. На чем ты едешь?

- На автобусе. Выходит не одна остановка, поэтому так долго.

Глаза Ли Хэна распахнулись и заблестели.

Цой Чжехун, носивший в игре ник Зефи, научил всех своих знакомых, включая и его, одному секретному методу успокоения девушек. Так что Хэн, водя по воздуху пальцами, ответил как можно более нежно:

- Эти хитрые олени... Вы что, мне сейчас не верите?

- ...

На мгновение выражение лиц девушек стало таким, будто у них скрутило живот.

'Это... как материнское молоко, которое я пила во младенчестве...'

Такое тошнотворное чувство. В этот момент даже рамэн, смешанный с ореховым маслом и сыром, показался бы не таким уж и плохим.

- Ве-ерим... Ладно, нам уже пора начинать.

Знавшая не понаслышке, как Ли Хэн в последние дни занят в подготовке закусочной, Хонг Сонге встала на его сторону. И хотя иметь с ним дело оказалось сложнее, чем возиться с утра до ночи с дальними племяшками, она стойко терпела.

- Хэн... - произнесла Ли Южон перед тем, как войти в капсулу.

- Да?

- Ты же сейчас рядом с королевством Дейл? Мы все собрались и готовы уже приступить.

Ли Хэн понимающе кивнул в знак того, что никаких проблем нет.

- Конечно. Я практически добрался.

- Хорошо, приятно слышать это. В ближайшее время мы выдвинемся вперёд и будем ждать тебя у подземелья. Поспеши.

- Вы только не неситесь. Я скоро буду.

Но лишь расположившись в капсуле и услышав звук датчиков, Хэн принял решение:

'Нужно поскорее отправляться в путь'.

Погрузившись в продажу созданных сережек и скульптур, на самом деле он до сих пор находился в крепости Хером королевства Нест. И даже если выдвинуться верхом на лошади до королевства Дейл оставалось более пяти дней пути.

'Ну, если подумать, в Корее выражение 'в ближайшее время' означает 'у тебя еще куча времени'. Так что все хорошо. Но даже если и опоздаю, думаю, они простят меня'.

* * *

Крепость Хером!

Занимавшая пограничную позицию между двумя королевствами, она была заполнена торговцами, в первую очередь наживавшимися на перепродажах. Беспорядочно расставленные повсюду повозки и крутившиеся вокруг них с желанием что-либо прикупить или продать игроки напоминали Вииду привычную обстановку предрассветного рынка.

Как и там, люди вступали в схватку, пытаясь урвать товар за как можно более выгодную цену, в то время как торговцы, со своей стороны, не собирались уступать ни медяка.

- Нет, даже несмотря на то, какой вы загребущий торговец, разве так можно? Эти товары для меня как дети, с таким трудом и заботой я их создавал. Как вы можете покупать их по такой цене?

- Послушайте, уважаемый. Успокойтесь и выслушайте меня. Рыночная цена сейчас...

- Рыночная цена! Какое отношение она имеет к моим товарам? На них есть хоть малейшая царапинка? Или вы считаете, что качество драгоценных камней низкое?

Маленький гном бился в истерике.

Конечно же, это был Виид! Давя с непрекращавшимся напором на еще неопытных торговцев, он добивался повышения цены на продаваемые им товары. А это были драгоценные камни, серьги, скульптуры и даже подарки гномов. Но, честно говоря, продавая последние, в глубине души он немного раскаивался.

'Что поделать, времена меняются. Я не могу оставлять не нужные мне предметы, так что их можно принимать за подарочные сертификаты'.

Подаренные от всего сердца вещи!

Так как гномы вложили в подарки свою душу, Виид не мог позволить себе отдавать их без какой-либо наценки. К тому же все они произведены гномами, поэтому и доверие к ним было высоким. Но все же из-за желания продать каждый предмет подороже сделки заключались не сразу и занимали много драгоценного времени.

* * *

- Уф! Когда он придёт?

- Он слишком опаздывает... Может, забьем и сделаем всё сами.

- Нельзя. Если один человек покинет группу, мы потеряем баллы.

Отряд игроков расслабленно развалился рядом с крепостью Некан в ожидании опаздывавшего компаньона. Группа из двух мечников, вора, чародея, стихийного мага и рейнджера!

Хегель поставил вычищенный до блеска щит на землю.

- Так долго. Хоть почищу его.

Кудрамский щит. Предмет с изображением извивавшегося змея, обладавший Защитой выше 70, не только был способен закрыть всё тело, но и, благодаря внушительному весу, мог полностью блокировать чужой удар.

Чхве Сангжун одолжил его вместе с доспехами у брата, состоявшего в гильдии Чёрные львы

Увидев щит, чародейка Луми удивленно распахнула глаза.

- Сангжун, нет, Хегель, кто заговорил этот щит?

- Периэ, самый лучший магистр в королевстве Хабен. Он чародей гильдии Чёрные львы.

- Ах, этот знаменитый игрок...

Внимание участников группы было приковано к Кудрамскому щиту.

Когда они находились в крепости, взгляды многих окружающих не отрывались от облачённого в сверкавшее снаряжение Хегеля. Все потому, что на Версальском континенте было принято демонстрировать свою силу с помощью амуниции. Так что атака такого мечника могла стать как защитой для группы, так и разрывавшей противника мощью.

Видя выдающихся мечников, невольно начинаешь завидовать.

- Классно тебе, Хегель.

- Завидное снаряжение. И доспех, наверное, непростой?

- Даже если скажу, вам, скорее всего, это ничего не даст. Доспех относится к змеиному комплекту Бентис. Сапоги, наплечники и шлем - все из этого комплекта.

- Я никогда не слышала о комплекте Бентис.

- Неудивительно, это же нераспространённая вещь! Они очень редки и потому малоизвестны, только знающие люди используют их. Но зато их параметры намного превосходят Нормандский доспех.

- Что, действительно лучше, чем Нормандский доспех?

- Даже сравнению не подлежит.

Пока Хегель хвастался своим снаряжением, глаза стихийного мага Селисии разгорались.

- С таким снаряжением можно не ждать.

- В смысле?

- Всё равно сражения лягут на наши плечи. Давайте выдвинемся.

- Но если сделать это без Виида, мы не сможем получить достаточно баллов...

- Мы пойдём первыми и начнём исследование подземелья, а он сможет присоединиться попозже. Как вам такой вариант?

- Хм, кто что думает?

Задавший этот вопрос Хегель и не пытался скрыть отразившееся на лице искушение. Ему очень сильно хотелось поскорее испробовать в деле снаряжение, одолженное на время у брата.

Мечница Белла тоже добавила:

- А ведь и вправду, всё равно для скульптора работы немного. Поэтому, если его не будет видно в первой половине исследований, этого никто и не заметит.

Думавший точно о том же Хегель принял решение.

- Хорошо, раз возражений нет, мы выдвигаемся.

- А какое подземелье мы будем исследовать?

Поисками подходящих для выполнения задания подземелий занимались Хегель и Найд.

Последний и ответил на заданный вопрос:

- Оно недалеко отсюда. Нужно пройти Красные равнины до Иссохшего леса и уже в нём найти вход.

- Знаменитое подземелье?

- Нет, только мы знаем о нём.

- Правда?!

На этот групповой женский возглас Хегель широко расправил плечи.

- Да. Это место мы нашли, копаясь в королевской библиотеке среди старинных брошюр. Брошюры, конечно, обнаружил Найд.

- Ты имеешь в виду, что это подземелье еще никем не было исследовано?

- С большой вероятностью, мы будем первооткрывателями.

А уже это означало, что каждый из участников отряда сможет получить не только Славу за обнаружение, но и удвоенные очки опыта.

- Если там окажутся ловушки, Найд сможет их демонтировать. Ну, а я возглавлю сражение.

Услышав про неисследованное подземелье, чародейка Луми забеспокоилась.

- А как же тогда Виид? Если это неизвестное подземелье, разве нам не нужно его подождать?

- Думаю, в этом нет нужды. Мы оставим ему брошюру с информацией, например, рядом вот с этим старым деревом. Скажем ему, чтобы он искал вход по ней.

- Но как скульптор он же не может драться, так что ему не дойти.

- Глупости. Тут не до такой степени опасно. Да и тогда бы он не смог преодолеть весь путь от королевства Тор до Дейла. Так что давайте, собираемся.

Перед уходом Хегель вырыл яму и закопал в неё брошюру.

Вы выбросили Гилдрасскую брошюру странных рассказов.

Отряд в очередной раз проверил всё снаряжение и продукты, после чего выдвинулся в направлении Красных равнин.

* * *

На продаже изделий в крепости Хером скряга Виид выручил тридцать пять тысяч золотых!

- Дилижанс до королевства Дейл отправляется через день.

- А какая плата за проезд?

- Семь золотых.

Первоначально Виид намеревался воспользоваться каретным сообщением между королевствами, но вынужденное время ожидания да и цена отменили эту прекрасную идею.

'Не пойдёт'.

Виид вышел из крепости Хером и отправился в малопосещаемый лес. Рассчитанный на ознакомления новичков, сейчас он был заполнен лишь мелкими обитателями вроде белок.

Именно эти милые создания, собиравшие до этого жёлуди, и сидели сейчас на деревьях вокруг неожиданного нарушителя спокойствия. Несмотря на то, что фактически белки находились на расстоянии пары вытянутых рук от Виида, ниже спускаться они не рисковали.

Хотя если бы сейчас на поляне находился человек, возможно, белки бы не показались и ему на глаза. В отличие от людей, гномы не получали удовольствия от бессмысленных убийств и потому пугали зверьков меньше.

В то же время, если бы сейчас тут был эльф, животные бы лезли чуть ли не мордочками тереться. Дружелюбная ко всему живому натура эльфов в природе широко приветствовалась.

Но все это было не важно, ведь через мгновение мантия Виида распахнулась, и из-под нее показалось дивное сияние. Покоившиеся за спиной Крылья света широко распахнулись! Опавшие листья поднялись в воздух, а зверьки зажмурили глаза от яркого света.

Виид же взмыл в синеву неба.

Река Верона, величественно протекавшая через крепость Хером, превратилась в мельчайший ручеёк. Сама же крепость походила теперь не более чем на кунжутное семечко.

Гном, летевший по небу. Это было что-то неслыханное.

- Крылья света, вперёд!

Следуя приказу, крылья изящно захлопали. Из-за того, что Виид при создании не наделил оживленную скульптуру телом, теперь она должна была существовать в симбиозе с каким-то другим живым существом.

Как только крылья заработали в полную силу, скорость движения резко возросла. Прежде чем Виид успел как следует освоиться в небе, он уже летел, словно пуля. Ускорение было настолько невероятным, что могло сравниться со вспышкой молнии.

Вы летите.

Максимальная скорость, которую могут развить Крылья света, - 26%.

Из-за вашей принадлежности к гномьей расе может возникнуть сильное головокружение.

Особенное строение гномов не позволяло им вот так запросто ездить верхом или в карете!

Так что и теперь, при полете, эта слабая черта гномьей расы дала о себе знать. Очень быстро головокружение стало настолько сильным, что Вииду казалось, что он опять до чертиков пьян.

Но в этот раз Виид знал самый простой и быстрый способ избавления. Нужно было просто использовать обратное перевоплощение в человека!

Однако ему до сих пор нравилось находиться в теле гнома. Благодаря высоким Выносливости, Силе и Ремеслу, а также бонусам при создании предметов он не хотел отказываться от этого тела.

- Можно, наверное, это как-то перетерпеть.

Так что, словно паривший в небе ангел, Виид с сильным головокружением стремительно летел на юго-запад. Под ногами быстро сменялись горы, равнины и холмы.

Иногда он только чудом избегал опасной близости с вершинами гор. Но это были чрезвычайные случаи, вызванные сильной тошнотой и головокружением.

Дабы избежать столкновения с пытавшимися его иногда сбить орлами, Вииду приходилось лететь как можно быстрее.

* * *

Отряд Хегеля преодолел Красные равнины и оказался в Иссохшем лесу.

Тут им всем пришлось испытать жуткое чувство беспокойства, вызванное отсутствием хоть какого-либо листочка и бесконечными рядами скрюченных деревьев. Если бы в какой-то миг вдали замаячил призрак, никого бы это нисколечко не удивило.

Имевший большой опыт путешествия по континенту вор Найд предупредил всех:

- Нам нельзя находиться здесь ночью. С наступлением сумерек есть пусть и небольшая, но вероятность встретить тут блуждающих Гроллеров.

Услышав это, Луми сильно испугалась. Уже одно только воображение, как Гроллеры замахиваются на неё топорами или бамбуковыми копьями, ввергало её в ужас.

- Если мы столкнёмся с ними, нам придётся убегать?

- Да. Ночью они так сильны, что не остаётся ничего, кроме как бежать или умереть.

Но, благо, ещё до ночи, после долгих блужданий, отряд смог разыскать искомое подземелье среди деревьев. Вход был забит глиной и камнями, а также полон костей животных.

- Идёмте.

Первым внутрь зашёл Хегель, затем, после недолгого колебания, за ним последовали все остальные.

Глава 3. Странная брошюра Гилдраса

Студенческий совет университета Корея с головой погрузился в подготовку фестиваля.

Каждому факультету выдели место и дело, в котором тот оказывал посильную помощь. Дата начала уже была назначена, и теперь учащиеся придумывали мероприятия для местных жителей. Также совет взвалил на свои плечи организацию сцены и привлечение туда известных певцов.

- А кто будет ведущим?

- Как насчёт Юн Джедоля?

Юн Джедоль получил известность за врождённый талант ведения мероприятий. Порой, представляя кого-то, он не знал, как остановить свою болтовню. Благодаря же доброму характеру и внимательности он по праву получил звание одного из национальных ведущих.

- Я звонил ему, но, к сожалению, наше мероприятие совпадает с его съемками.

- А как насчёт Кана Хоына? В прошлом году он вёл наш фестиваль.

Бывший борец Кан Хоын! Хоть он и пугал при первом знакомстве огромным, как дом, телом, благодаря своим наивности и харизме сумел завоевать популярность в качестве ведущего мероприятий. Обладая неиссякающим энтузиазмом и энергией, он был для всех старшим братом.

- Он будет в четырёхдневном путешествии. Сказал, ему очень жаль, что не сможет поучаствовать и в этот раз.

- Блин... Тогда кого нам пригласить?

Во время прохождения фестиваля на сцене будут сменяться мюзиклы, спектакли и концерты, для которых обязательно нужен ведущий. Человек, который придаст заряд бодрости уставшим от учёбы студентам и местным жителям, пришедшим на празднество.

В конце концов они нашли подходящего человека, и на роль главного ведущего позвали вечного идола молодежи - Пак Минсу.

* * *

Пальцы Чон Хёрин плавно скользили по клавишам

Лилась чистая и лирическая мелодия.

Девушка была полностью погружена в процесс создания песни для нового альбома.

- Прекрасная мелодия, Хёрин... Но что насчёт слов? Мне привлечь известных поэтов? Ким Тэхван, с которым ты работала в прошлый раз, говорил, что не против еще посотрудничать, - предложил заглянувший в комнату для репетиций менеджер.

Чон Хёрин покачала головой.

- Не нужно. Справлюсь сама.

- Да? Несомненно, ты обладаешь выдающимся талантом к написанию лирики... Уверен, песня будет великолепной.

Чон Хёрин сейчас пребывала в таком состоянии, когда не могла решить, какие эмоции будут передавать слова.

'Нужно понять, о чём же на самом деле я хочу спеть'.

Писать тексты не так просто, как могло показаться со стороны. Но так как до выпуска и презентации альбома оставалось еще достаточно много времени, она решила лично довести всё до конца, чтобы не оставалось никаких сожалений.

Игравшая на пианино Хёрин подняла голову.

- Кстати, менеджер, вы освободили моё расписание через три дня?

- Да, как только ты обратилась, в тот же день всё перенес. А что случилось?

- Личные обстоятельства.

К подобным ответам менеджер уже успел привыкнуть. Его подопечная никогда не раскрывала своих личных проблем. Однако как человек, отвечавший за ее здоровье и благополучие, он никак не мог оставаться в полном неведении.

- Куда вы собираетесь поехать?

- В университет Корея. Один мой знакомый там учится. Хочу встретиться с друзьями.

* * *

Вы первыми обнаружили подземелье Крамадо!

Бонус: Слава повышена на 230.

Двойное увеличение опыта и шанса выпадения предметов в течение недели.

Первый убитый монстр выронит вещи лучшего качества.

- Ура!

- И вправду, мы первооткрыватели! Посмотрите, сколько Славы!

Участники отряда не скрывали своих криков радости.

- С таким началом мы обязаны успешно выполнить задание.

- Ага. Скорее всего, мы будем единственной группой, которая исследовала еще не открытое подземелье, - уверенно сказала мечница Белла.

Несмотря на то, что пока они прошлись только по относительно безопасным землям, чувство предвкушения предстоявших приключений доставляло невиданное удовольствие.

Что касалось других групп, шанс того, что они тоже нашли неисследованное подземелье, был, на взгляд всех присутствовавших, крайне мал.

- Найд, отличная работа.

- Если мы получим хорошую оценку, угощу тебя обедом.

От этой девичьей похвалы Найд покраснел так, словно находился в реальности.

- Да нет. Мне просто повезло.

В знак поддержки Хегель похлопал Найда по плечу.

- Ты и вправду молодец.

- Ну как же... Мы же вместе это сделали.

Как бы там ни было, открытие нового подземелья стало отличной возможностью для получения новых предметов и опыта.

Хегель выхватил меч.

- Все готовьтесь к бою!

Не успел отряд продвинуться чуть-чуть вглубь, как их противниками стали появившиеся из глубины пещеры монстры, внешне чем-то напоминавшие больших белых ящериц.

- Зарядка щита! Я раскидаю их!

Держа Кудрамский щит в левой руке, Хегель понёсся на монстров.

Главным преимуществом класса Мечник был именно высокий урон. Благодаря техникам Зеркального меча и Великого меча игроки наносили столько урона, сколько не смог бы никакой другой воинский класс.

- Тряска. Поджог. Крошение!

- Триплет!

- Укрепление металла, Благословение огня!

Стихийная маг Селисия, мечница Белла и чародейка Руми тоже включились в битву.

Чародеи могли наделять предметы особой силой. Конечно, это не сравнится по эффективности с магией священников или шаманов, но выдающиеся из них были вполне способны увеличить мощь оружия в несколько раз.

Бросок Хегеля с щитом раскидал группу монстров в разные стороны.

Перейдя в режим скрытности, вор Найд приблизился к оглушенным противникам.

- Идентификация существа!

Этот классовый навык имелся только у Воров, Разведчиков, Убийц и Авантюристов. Посредством его они могли узнавать детальную информацию об обитателях континента.

Найд поспешил поделиться сведениями со своими напарниками.

Дзынь!

Имя существа: Молодой краманоим.

Уровень: 234.

Монстр, обитающий в старом подземелье.

Живёт здесь в течение долгого времени.

Из-за пребывания в темноте практически утратил зрение.

Распознаёт врагов по звукам и вибрациям земли. Питается мясом.

Передвигаясь на четырёх лапах, может развивать высокую скорость.

При укусе испускает парализующий яд.

...

В описании Краманоима была информация и о его слабом месте - испускавшей голубое свечение шее. Область, удар по которой мог привести сразу к смерти!

Благодаря яростному броску Хегеля и объединённым стараниям Селисии и Беллы краманоимы быстро окутывались серым светом смерти.

В течение следующих трех часов отряд зачищал первый уровень подземелья.

За это время Белла и Руми получили по уровню, а также, как и все остальные, подняли много различных вещей, выпавших из противников.

Двойные очки опыта сделали довольной даже Селисию.

- Всё идет просто прекрасно.

- Действительно, отличное подземелье. Нет сомнений, что за домашнее задание нам поставят по 'А'.

* * *

К тому времени, когда Виид прибыл в королевство Дейл, уже стемнело.

- Старые деревья... Тут ли это?

Он нашёл нужное место благодаря вскопанной тёмно-коричневой земле.

Там и лежала 'Гилдрасская брошюра странных рассказов'.

Виид начал читать.

Я, весёлый странник Гилдрас, познакомился вчера со своей новой невестой в деревушке Дорн. С дочерью крестьянина, пышущей здоровьем... Ночью мельница была очень уютной, а атмосфера - и того замечательней.

На следующий день я покинул деревню Дорн, не сильно представляя, куда заведут ноги. Как стёрший кучу подошв путешественник я совершенно не представляю, как можно где-либо потеряться.

В месте, куда в итоге я дошёл, было полно иссушенных деревьев. Казалось, из них кто-то выкачал всю влагу. Позади же остались пышущие красотой земли.

Что же такое страшное приключилось тут в прошлом?

Но кажется, что эти старые деревья не причиняют людям никакого вреда. Так что такой путешественник, как я, прошёл весь путь в полном спокойствии. Ха-ха-ха.

Во время моих блужданий по лесу я увидел ведущий куда-то вход. Пускай он и был тщательно спрятан среди деревьев, но избежать моих зорких глаз ему не удалось.

Тем не менее заходить внутрь я не стал. Потому как после долгого пути в первую очередь мне хотелось найти какой-нибудь ночлег.

Господи!

Почему я так легко нахожу всякие опасные места, а деревню найти не могу?

Ну, пошли мне хотя бы хижину охотника. И совсем хорошо, если бы с ним там жила дочь, пышущая здоровьем...

Брошюра оказалась дневником странствовавшего по Версальскому континенту путешественника по имени Гилдрас. В ней было еще много историй, которые так нравятся бардам. В самом деле, если заглянуть в таверну хотя бы на часок, то за это время можно услышать что-то подобное минимум раза три-четыре!

И вот именно среди таких книг Найд и нашёл информацию о подземелье.

Гилдрасская брошюра странных рассказов была разделена на восемь глав.

1. Жаркая ночь с подругой детства после ухода из дома.

2. Ночь, проведённая в мельнице с дочерью фермера.

3. Волнительная ночь на восточном побережье с русалками.

4. Короткая ночь в карете для путешествий.

5. Ночь с женщиной-мечтой на развилке дороги.

6. Был пойман работорговцем. Захватывающая ночь с рабынями.

7. Ночь в варварской деревне, тот миг, когда мне пришлось преодолеть сонливость.

8. Новая ночь с подругой детства после возвращения из моих странствий по Версальскому континенту.

Название каждой главы не оставляло и сомнения, что за ним стоит какой-то иной смысл. Но, видимо, автор этого и не скрывал, потому как в самом низу обложки было чётко написано красными буквами: 'Не для несовершеннолетних!'

* * *

Отряд остановился передохнуть, из сумок были вынуты хлеб и фрукты, после чего люди приступили к еде.

- Какая гадость!

- Ага. Но придется это съесть. Нужно беречь силы.

- Как долго ещё будет тянуться это подземелье?

Все обратили взоры на Хегеля и Найда, но те только покачали головой.

- Никто не знает, что будет в конце.

- Да, это чистая правда... Как вор, побывавший во многих подземельях, могу утверждать, что абсолютно невозможно предугадать, что нас ждёт впереди. Извините.

Тогда Руми спросила:

- А сколько обычно уровней в подземельях?

- Тоже неизвестно. В среднем, два или три. Но это довольно сложно определить. В самом тяжелом случае, я слышал, было двенадцать уровней.

- Есть настолько глубокие подземелья?

- Да. Но, как я и говорил ранее, точное число сложно определить. Хотя и существуют места, в которых спуск по лестнице определяет новый уровень подземелья, в большинстве своем, например, медленно двигаясь всё время вниз, перехода вы можете и не заметить. В таких случаях свое местоположение пытаются узнать по уровню обитающих там монстров и изменениям окружающей обстановки.

- Значит, можно умереть от опасных монстров, просто не понимая, что сменился этаж?

- Да. Такое вполне возможно.

Дослушав разговор Руми и Найда, Хегель широко улыбнулся.

- Не переживайте. Даже если нам попадутся сильные монстры, я устою.

Хегель полностью доверял своим доспехам.

Предмет, созданный руками одного из лучших мастеров из не менее выдающихся материалов, на его взгляд, был настолько хорош, что низкоуровневые кузнецы не могли бы себе даже представить такое в воображении.

Эти доспехи были произведением искусства, наделявшим мечников недостающей Защитой, чтобы они смогли во всей красе продемонстрировать имевшуюся у них атакующую мощь!

Не зря защитный комплект Бэнтис стоил на рынке более пятидесяти тысяч золотых.

Хотя носить их было тяжело, Защита этих доспехов превышала обычные в пять-шесть раз. Одетый в них игрок выживал даже после значительного урона. Что уж там говорить, если от брони отскакивали стальные стрелы и мечи!

Полный латный доспех, который, без преувеличения, являлся мечтой любого мечника!

Броня Хегеля была предметом первого класса, включавшим в себя и магическое сопротивление.

Без сомнения, этот защитный комплект можно было назвать совершенным произведением искусства! Доспехи, у которых даже Прочность практически не падала при получении урона, были лучшим дополнением мастерства мечника!

Второй уровень подземелья встретил отряд Взрослыми краманоимами.

Внешне они выглядели намного больше своих собратьев, однако сила их атак оказалась точно такой же. Это был один из тех видов монстров, урон которых не увеличивался с взрослением. Однако концентрация испускавшегося ими яда стала выше, из-за чего, в свете отсутствия Священника, действовать стало намного труднее.

- Вот чёрт.

Хегель был с головы до ног покрыт отвратительной парализующей слюной. Это неприятное происшествие мгновенно испортило ему настроение. Однако он не отступал, продолжая сдерживать врага.

Второй мечник отряда, Белла, не обладала такими превосходными доспехами, как у него. И если бы монстры сумели её парализовать, то с очень высокой вероятностью она бы погибла от их ударов.

Так что Хегелю не оставалось ничего, кроме как стоять в роли живого щита.

- Чёрт. И почему земля терпит на себе настолько мерзких созданий.

Доспехи и щит Хегеля были покрыты слюной монстров, и от них теперь отдавало отвратительным запахом. Но, несмотря на это, благодаря аксессуарам, наделявшим игрока стойкостью к ядам и магии, Хегель продолжал двигаться. Конечно, если бы на его месте оказались другие участники группы, скорее всего, они бы уже беспомощно застыли.

- Множественные выстрелы!

Твита пускала стрелы не переставая; казалось, на противников обрушился настоящий дождь из разящего металла. Другие участники отряда тоже не отставали, применяя всё, что имели, пока не заканчивалась мана.

Найд, используя Манящие шаги, водил кинувшихся за ним монстров по периметру пещеры. Если бы не его быстрые воровские передвижения, Взрослые краманоимы могли бы направиться к другим участникам отряда.

Тем не менее Хегель уже находился в полном окружении. Из-за столпившихся вокруг него монстров он не то что отступить, а даже как следует размахнуться мечом не мог.

- Чёрт. Я не хочу использовать свои лучшие навыки в таком месте...

Хегель быстро окинул взглядом сложившуюся ситуацию, потом, тяжело вздохнув, быстро убрал меч в ножны и выхватил увесистую палицу.

Как правило, палицы - это оружие с невероятной ударной мощью.

Пускай в основном мечники специализировались на работе с мечом, но за время своего развития они учились пользоваться как копьём, так и дробящим оружием. Делалось это для того, чтобы при выходе на поединок против рыцаря, закованного с ног до головы в броню, они могли бы на равных ему противостоять, используя подходящее оружие.

Взрывная палица!

На рынке за неё запросили бы 6800 долларов.

Благодаря мощи этого оружия даже защищенные щитом или тяжелым доспехом противники могли ощутить всю разрушительную силу удара настоящего мечника. Конечно, управиться с нею было сложнее из-за большого веса и малой длины, но всё равно она оставалась самым лучшим средством для уничтожения монстров с высоким Здоровьем и броней.

- На-а-а!

Сменив оружие, Хегель, казалось, обрел новые силы. Возможно, это стало следствием эффектов палицы, но его боевой дух возрос, и монстры задрожали от страха.

Хегель не упустил возможности воспользоваться растерянностью и неуверенными движениями Взрослых краманоимов.

- Ударная волна!

Что есть силы он ударил палицей по земле, и та с грохотом задрожала. Тела Краманоимов, стоявших на расстоянии семи и менее метров, сразу же окутались серым светом смерти. Это и была настоящая мощь обладавшего трёхсотым уровнем Мечника!

- Вспышка боевого духа!

Одним ударом Хегель прорвал окружение, после чего бросился на остальных врагов. Конечно, зачищать остатки монстров ему усердно помогали и другие участники отряда, но, без сомнения, благодаря этой выходке, он стал главным героем и звездой сражения.

Несмотря на это, Хегель выглядел недовольным.

- Чёрт. Если бы сила ударной волны была хоть чуть-чуть побольше, то от половины монстров удалось бы избавиться всего лишь одним ударом.

Однако, несмотря на его беспокойство, даже имевшихся навыков хватило, чтобы впечатлить Беллу и Руми.

- Мечники трёхсотого уровня действительно сильны.

- Я видела их до этого в деле только по телевизору. Не зря тогда говорили, что они рождены для сражений. Это действительно невероятно.

Мощь атак настоящего мечника не могла не вызвать трепета у окружающих.

После короткого перерыва отряд собрался и направился на третий уровень подземелья.

- Ха-ха. Будет забавно, если нас сейчас встретят Старые краманоимы. Тогда этот поход точно удастся, - произнес Хегель, уверенно встав на переднюю позицию.

Вот только, начиная с первых шагов по третьему этажу, всё пошло не так, как ожидалось. Отряд попал в лабиринт, переполненный ужасными ловушками.

Нет ничего очаровательней, чем летящие из стен навстречу отравленные стрелы или проваливающаяся под ногами земля, скрывающая заполненную ядовитыми змеями яму!

Используя свои умения, Найд демонтировал ловушки и истреблял змей, однако всё это занимало достаточно много времени.

Но выбирать не приходилось, и отряд медленно двигался вперёд вплоть до того момента, пока за спиной не раздался громкий и с каждой секундой нараставший грохот.

Огромный валун катился по пройденной отрядом дороге. Он заполнял собой весь проход, не оставляя и щелочки, чтобы избежать столкновения.

- Бежим!

Осознав нависшую над ними угрозу, все бросились вперёд спасать свои жизни.

- Мы же не знаем, что находится впереди!

- Считаю, что бы там ни было, это лучше, чем превратиться в лепёшку.

- Проход сужается!

Стоило только однокурсникам достигнуть спасительного места, как валун со всей силы ударил по проходу. С огромным грохотом земля содрогнулась! Стены покрылись глубокими трещинами, но всё же выдержали это испытание. Застрявший валун наконец-то остановился.

- Слава Богу.

- Мы живы?!

Однокурсники не верили в своё спасение. Однако вор Найд по своему опыту знал, что в подобных случаях стоило ожидать ещё больших проблем. Быстро окинув окружение взглядом, он тут же повернулся ко всем остальным.

- Эй, ребята.

- Да?

- У меня три плохие новости... Ужасно плохая, плохая и немного плохая.

Услышав подобное, Селисия невольно заулыбалась. Привыкнув за последние месяцы к однообразной и скучной охоте, сейчас, в столь опасном приключении, она получала невиданное удовольствие.

- Начни с плохой.

- Хорошо. Тут всё просто: путь назад для нас теперь перекрыт. А ужасно плохая заключается в том, что сейчас мы все стоим на какой-то ловушке.

- Ловушке?

- Только что я использовал навык обнаружения ловушек и... Тут всё сверху донизу покрыто ими. Земля просто горит синим. Поэтому нам пока лучше даже не шевелиться.

- А нельзя ли их демонтировать?

- Нет. Их вокруг слишком много... Возможно, изначально это место не предназначалось в качестве дороги. Скорее всего, проход образовался при землетрясении. Думаю, мы выбрали неправильное направление, когда бежали, и на самом деле нас уже должен был раздавить валун.

- ...

Руми побледнела. Тем не менее, прежде чем сдаться, она спросила с надеждой:

- А какая последняя, немного плохая новость? Надеюсь, там ничего хуже случившегося нет?

- Это вам решать... Единственный человек, который может нас спасти, - это идущий сейчас к нам дружище Виид.

Участники отряда погрузились в уныние, отчаяние и безнадёжность. Саркастический тон Найда отчётливо передал все имевшиеся у них перспективы.

'Вот и конец'.

Выходило, что теперь они вернутся с проваленным домашним заданием. Баллы за исследование ещё не обнаруженного подземелья наверняка были бы высокими, но если все умрут на середине, то в конечном итоге это провал.

Не говоря уже, что каждый из них потеряет уровни и мастерство в навыках вследствие смерти.

Тогда Хегель сделал шаг вперёд. Переварив все свалившиеся на его голову новости, он наконец-то вновь набрался сил, чтобы решительно действовать.

- Что вы все делаете? Собираетесь тут спокойно сидеть, пока не умрёте?

- Хегель! Впереди может быть опасно!

- У нас всё равно нет выбора. Поэтому остаётся только двигаться вперёд. К тому же это подземелье забито слабыми Краманоимами... Мы просто обязаны рискнуть и найти другой путь наверх.

Замечание Хегеля было странно убедительным.

Даже попав в такую передрягу, все обрели решимость двигаться вперёд. Пускай в итоге им будет суждено погибнуть тем или иным образом, но зато они сделают это, пойдя на осознанный риск, а не как забившиеся в угол трусы.

Однако не успели друзья сделать и шага, как их тела вновь сковала нерешительность.

- Хегель!

- Что?!

Бравый мечник даже не обернулся, продолжая медленно идти вперёд.

Вот только участники отряда всё так же стояли. С ужасом в глазах они наблюдали, как по спине Хегеля бегают пауки. Размерами буквально с кулак, за какие-то мгновения они заполнили все стены и потолок позади их товарища...

Только благодаря доспехам тот ещё ничего не почувствовал.

- Это... Ты сейчас в опасности.

- В каком смысле?

- На твоей броне...

- Что там?

В тот момент, когда Хегель обернулся посмотреть за спину, пауки уже принялись бегать по телу кругами, плотно обвивая его паутиной. Очень быстро монстры окутали его так, что он не мог даже развести рук.

Хегель оказался в своего рода герметичной упаковке! Всякий раз, когда он пытался высвободиться, паутина не рвалась, а только плотнее сковывала тело.

- Да ёпт! - сам собой вырвался крик из уст Хегеля.

Его здоровью ничего не угрожало, благодаря хорошей броне, но, несмотря на все усилия, он не мог сдвинуть паутину ни на миллиметр.

К этому моменту остальные участники отряда тоже уже были плотно обвиты паутиной свалившихся на них с потолка пауков.

Всё вокруг было полностью заполнено этими маленькими созданиями, не осталось и уголка, чтобы их избежать. Рейнджер Твита пыталась было напугать монстров стрелами, но толку от этого не было. Кинжалы же Найда смогли разрезать пару нитей, на смену которым тут же прилетели десятки других.

- Кхыль-хыль!

На стене впереди появился новый огромный противник.

Королева пауков Эльфина! Монстр уровня босса спокойно смотрел на скованных паутиной участников отряда.

- О нет! Похоже, так мы и умрём.

- Но всё равно исследование было интересным.

Они ещё успели немного поговорить, прежде чем их рты запечатала паутина.

* * *

Виид бродил по Иссушенному лесу в поисках входа в подземелье.

К этому моменту уже наступила ночь, и в окружавшей мрачной обстановке разглядеть что-то стало достаточно сложно.

- Где же находится этот вход?

Если бы он был Вором или Авантюристом, то смог бы проделать путь по следам других участников отряда. Но Виид не имел таких способностей. Используя Крылья света, он долетел до середины леса и начал свои блуждания.

- Фу-у-ухфу-у-у...

Рядом послышалось тяжелое дыхание какого-то существа, где-то вдалеке стрекотали кузнечики. Пустой и засохший лес на самом деле не был таким уж и безжизненным!

Вскоре, что-то с треском двинулось навстречу.

- У-бить на-ру-ши-те-ля!

Гроллеры!

Державшие в руках топоры монстры бросились к Вииду.

Целое войско из сотни монстров! Настоящее нашествие врагов.

Но вместо того, чтобы убегать прочь, Виид вытащил меч.

- Эй, вы, очки опыта и предметы! Давайте быстрее!

Ох, не передать словами, как Виид был рад сражению, очень уж давно он не охотился.

- Вызываю Рыцаря смерти!

Рыцарь смерти Ван Хок появился из черного дыма.

- Господин?!

Ван Хок сразу узнал Виида. Несмотря на то, что сейчас тот находился в теле гнома, он видел его в прошлом в обличье орка и потому произошедшими переменами не был нисколечко удивлён. Они охотились и развивались вместе уже не один и не два дня.

- Там враги. Сражайся.

- Понял, господин!

Развернувшись, Ван Хок выхватил свой меч и нанес страшный удар. Земля задрожала, бежавшие со всех ног гроллеры попадали в разные стороны.

В то время, как Ван Хок продолжил сражаться с поднимавшимися противниками, несколько монстров отклонились и направились к Вииду.

- Техника секущего ножа лунного света!

В тёмном Иссушенном лесу разгорелся свет. Он мчался с высокой скоростью, огибая одно дерево за другим. Окружающие деревья стали прекрасным препятствием для гнавшихся по пятам за Виидом монстров.

- Нарушитель!

- Мы съедим тебя заживо!

Двое гроллеров вырвалось вперёд, чтобы схватить Виида.

Их топоры с неимоверной скоростью устремились к одинокой цели. Было бы совершенно безрассудным принять эти удары, в которые монстры вложили все имевшиеся у них силы и вес.

- Семь небесных шагов!

Тело Виида, казалось, начало оставлять остаточное изображение после движений.

Это умение полностью игнорировало законы инерции. Оно позволяло свободно менять направление движения, даже если применивший его двигался в противоположную сторону!

Со следующим шагом Виид развернулся назад, и моментально сместился вправо. Ужасавшие удары гроллеров прошли далеко в стороне. После чего он взмахнул мечом.

Виид давно не сражался, но эта парочка противников не была для него проблемой.

В следующий миг на гроллеров обрушился просто град яростных ударов.

К тому моменту, как Виид победил двоих противников, Ван Хок разделался уже с пятью. Стоя на месте, он, словно скала против прибоя, встречал все новых и новых врагов.

- Семь небесных шагов!

Виид вновь задействовал навык и направился в сторону растерянных мощью Ван Хока противников. Пора было собирать выпавшие из монстров трофеи, для чего техника Семи небесных шагов также подходила идеально. Ну, а так как общее количество маны и Выносливость практически не уменьшились, Виид тратил их на использование умений без каких-либо колебаний.

В этот момент и пришёл 'шёпот' от Руми.

- Эй, Виид.

- Да, что случилось?

Он ответил абсолютно спокойным голосом, хотя в это время вёл просто сумасшедшее сражение сразу с несколькими противниками, параллельно подхватывая выпавшие из побеждённых монстров предметы!

Разговаривать по телефону во время вождения машины противозаконно. Причина этому - отвлечение внимания и сильно возраставшая вероятность аварии. То же было и с Королевской дорогой. Все знали, что обмен 'шёпотом' во время сражения был опасен, так как мог привести к смерти. И потому воздерживались от ответа.

Но сосредоточенность Виида была настолько великолепна, что ему ничто не мешало.

'Опыт! Уровни навыков! Предметы!'

Сейчас он получал сразу три вожделенные вещи, и ничто на свете не могло его отвлечь от этого занятия.

- Ты уже добрался до подземелья?

- Ещё нет.

- Тогда тебе лучше не приходить. Мы попали в ловушку. И теперь медленно умираем.

- ...

- Тебе незачем тут тоже умирать, поэтому лучше иди сразу отдохни в деревне.

Не успела Руми договорить, как Виид резко, прямо на замахе, застыл на месте. Уставшими, красными от недосыпа глазами он бездумно уставился на ствол иссохшего дерева.

Поражённый Ван Хок, будто следуя примеру господина, тоже остановился.

'Что это он задумал сейчас опять учудить?..'

Так как Рыцарь смерти сопровождал Виида чуть ли не с самых начальных уровней, он хорошо знал все его привычки. Во время сражения тот никогда не колебался и не испытывал сомнений. Поэтому причина остановки господина могла быть настолько ужасной, что, возможно, отразится и на самом Ван Хоке.

Потерявшие боевой дух гроллеры смотрели на Виида испуганными глазами. Они тоже не знали, чего ожидать. Если Ван Хок специализировался на взрывных атаках, то Виид действовал на абсолютно ином уровне.

Движения, за которыми не уследить глазами. Ловкие и призрачные, они ставили противников в беспомощное положение.

В Королевской дороге каждый игрок действовал в рамках собственных сил и умений. Именно поэтому разница в мощи даже между игроками одинаковых уровней и классов могла быть огромной.

Персонаж мальчишки, достигший высшего мастерства меча, и персонаж настоящего взрослого фехтовальщика могли отличаться, словно небо и земля.

Вот так и Виид использовал свои навыки в нужном месте и времени. Он не упускал ни единого выпадавшего шанса поразить врага. Полностью сосредоточившись на сражении, он действовал так, что окружающие порой не могли отвести взгляда от этих завораживавших и в то же время несших смерть движений.

Причем, видя это, поражались не только обычные игроки, но и сами монстры, начинавшие по-настоящему бояться. Хотя последнее было вызвано не только хорошей техникой сражения мечом, но и накладывавшимися сверху характеристиками - Лидерством и Харизмой. От вида такого противника слабоинтеллектуальные монстры легко впадали в настоящий ужас.

Вот такой Виид вдруг застыл посреди сражения.

- Вам очень повезло. У меня появилось важное дело, поэтому нужно срочно идти.

Гроллеры выдохнули с облегчением. Разве могло быть что-то радостнее этого в их жизни?!

Но Виид ещё не закончил.

- Ван Хок.

- Да, господин?

- Ты продолжаешь охоту, пока не останется ни одного монстра. И не забывай о сборе трофеев.

- Будет сделано, господин.

Виид не был тем человеком, что вот так просто упустит свою добычу.

Отдав наставления Вах Хоку, сам он направился продолжать поиски подземелья.

Слава Богу, вход обнаружился неподалеку от места недавнего сражения.

Безо всяких колебаний Виид вошёл внутрь.

Глава 4. Проявленные способности

Вы вступили в неисследованное подземелье Крамадо.

Эффекты: двойные очки опыта и шанс выпадения предметов (осталось 6 дней и 11 часов)

Виид не получил сообщения первооткрывателя, потому как зашёл после отряда Хегеля.

К тому же с того момента прошло достаточно времени, чтобы все убитые монстры успели переродиться. Первый уровень подземелья встречал склизкими, похожими на белых ящериц монстрами.

- Наверное, Найд хорошенько попотел, чтобы отыскать это подземелье.

Существовавшие за счёт Королевской дороги тёмные геймеры не переставая проводили собственные исследования по поиску новых подземелий. Поэтому обнаружить какое-нибудь хорошо спрятанное место из оставшихся на Версальском континенте было не так-то и легко.

Виид прекрасно представлял, какие испытания пришлось пережить Найду в пыльной и темной библиотеке для достижения этой цели.

Таинственная брошюра Гилдраса! Если бы не она, найти это подземелье стало бы практически невозможно. Иссохший лес считался не самым лучшим местом для охоты из-за буйствовавших тут по ночам сумасшедших Гроллеров.

- Отсюда вывод: стоит читать книги всех жанров.

Художественные, исторические, биографические, экономические книги. В большинстве своем это были не зарубежные произведения. Виид вообще не мог понять всеобщее восхищение исключительной ценностью зарубежных романов.

То же относилось и к эротике! Подобная литература заставляла биться мужские сердца сильнее и многому могла поучить. Разве существовали какие-либо другие жанры, заставлявшие сосредоточиться при чтении так же, как эротика?

Конечно же, нет!

Именно в эротике каждое слово крепко врезалось в сознание читавшего, заставляя живо рисовать описанные ситуации. К тому же в большинстве своём они представляли собой великолепные истории о семи ужасных грехах человечества!

Да и на самом деле эротика весьма разнообразна. Есть множество произведений, отображающих внутренний мир главных героев, их страдания и путь по утолению истинных желаний. Такие книги могли бы стать источником для домашнего самообразования!

Множество людей в молодости ощущало чувство сожаления, когда до конца интереснейшей книги оставалась всего пара страниц. А вот ученики, расстраивавшиеся из-за нескольких страниц учебника, - почему-то нет.

Так что с помощью эротики вполне возможно как минимум научиться осознанию важности книг.

- Книги - это действительно нужная вещь!

Виид окинул брошюру Гилдраса довольным взглядом. На торговой площадке Ассоциации тёмных геймеров такие книги классифицировались как 'прочее'. Но не стоило преуменьшать их ценность: продавались они частенько дороже, чем толстые энциклопедии.

Крылья света выпорхнули из-под куртки. В узкой пещере они чуть ли не касались стен, но Виид не собирался летать по подземелью, его целью было скоростное передвижение.

- Техника секущего ножа лунного света!

Взмахнув клинком, он влетел в подземелье. Стремительно проносясь мимо Краманоимов, Виид поражал их самые слабые места. Благодаря высокой скорости монстры, казалось бы, стоявшие совсем далеко, уже через пару ударов сердца оказывались перед самым носом. Один павший противник следовал за другим.

В такой узкой пещере рыцарю на лошади было бы сложно даже развернуться. Тем более удивительными и сумасшедшими казались действия Виида. На столь высокой скорости любые маневры давались весьма сложно, из-за чего, допустив всего одну ошибку, можно было запросто расшибиться об стену.

Только ненормальный человек решился бы так носиться по столь узким местам. Однако Виид никогда не ориентировался на то, что считалось нормальным или ненормальным у других людей.

В природе не существовало единого универсального метода охоты. Поэтому стоило уничтожать монстров любым возможным способом! Главное, чтобы он был как можно более быстрым и эффективным.

Тем более что раньше подобный скоростной способ охоты был недоступен и для Виида. Если бы не было Крыльев света, а на пути не стояли слабые краманоимы, то ему в голову даже не пришло бы нечто подобное. Не говоря уже о том, что без совершенного владения телом, позволявшего с уверенностью орудовать мечом на столь высокой скорости, он бы на это даже не решился.

Новый способ охоты Вииду пока нравился.

Конечно, небольшая ошибка могла привести к смерти. При прохождении каждого следующего резкого поворота извилистой пещеры его сердце замирало от страха. Осознание же того, что от столкновения он, вполне возможно, превратится в рыбную отбивную, не покидало ни на мгновение!

Тем не менее каждый раз, когда Виид справлялся с невозможным, когда очередной враг окутывался светом, а позади оставался неизвестно какой по счету резкий поворот, его кровь кипела от возбуждения.

Виид окунулся в происходившее с естественной непринуждённостью.

- Кха, а вот и головокружение, присущее гномам. Это определённо не лучшая идея - нестись в таком состоянии на столь высокой скорости!

Но даже реальная опасность смерти не смогла заставить организм придти в себя. Так что Вииду не оставалось ничего другого, кроме как продолжить свою сумасшедшую скоростную охоту!

Стремительно пробиваясь сквозь толпу краманоимов, он наконец-то увидел переход на второй уровень подземелья. После чего поспешил отправить 'шёпот' Руми.

- Вы в порядке? Ещё никто не погиб?

- Да. Но Здоровье медленно уменьшается.

- Сколько еще осталось?

- Около 55%. Если ничего не изменится, через полчаса мы умрём.

- Правда?!

Вместо того чтобы отправиться на второй этаж, Виид развернулся и полетел назад.

- Тогда у меня ещё есть немного времени.

Распахнув крылья, он понесся с ещё большей скоростью по уже пройденному маршруту. Всё для того, чтобы собрать все выпавшие с начала зачистки подземелья предметы!

Виид не был тем человеком, который оставил бы после себя даже простые трофеи.

Взрослые краманоимы на втором уровне подземелья ничем не отличались от своих молодых собратьев. Благодаря же более широким пещерам простора для манёвров прибавилось, и скорость полёта стала ещё выше.

В тот миг, когда монстры только замечали светившийся далеко впереди ореол, Виид уже пролетал мимо и яростно пронзал мечом их только распахивавшиеся для плевков пасти.

Критический удар!

Благодаря скорости нанесено 382% дополнительного урона.

Скорость!

Идеальный способ убийства, если удаётся завершить всё за один удар. Правда, если этого не получалось, дальнейшая охота становилась проблематичной, так как в узком подземелье не так-то просто развернуться. Так что ему не оставалось ничего, кроме как положиться на свои навыки.

Притом что пока всё шло вполне успешно, Виид не переставал ворчать:

- Оказывается, до этого мне действительно недоставало навыков. Если бы я смог создать Крылья света раньше, то уже давно охотился бы в подземельях намного быстрее!

Конечно, Виид немного лукавил. Такой способ охоты подходил не для всякой ситуации, так как те же подземелья встречались самые разные. В просторных летать было намного проще, но и опасность из-за этого становилась выше. Потому как, если в темноте, не видя дороги, он понесется навстречу выпущенным стрелам, ситуация могла обернуться смертельным исходом! К тому же монстров, переживших первый удар, застать врасплох во второй раз уже бы не получилось.

Примерно такие мысли крутились в голове Виида во время невероятно успешной охоты в подземелье Крамадо. Несмотря на это, он всё ещё корил себя за некомпетентность!

Закончив на втором этаже, Виид направился на третий. Конечно же, перед этим он не забыл проверить, не осталось ли на земле каких-нибудь трофеев.

Так как Виид парил в воздухе, он благополучно избегал всех попадавшихся на пути ловушек. Ведь ещё до того, как они, даже магически, срабатывали, он уже находился далеко впереди.

Вот и сейчас позади раздался сильный грохот. Это сработала каменная ловушка, заставившая Хегеля и других участников отряда бежать, спасая свои жизни.

Очередной валун устремился за своей жертвой. Однако так как скорость Виида была невероятно большой, как минимум в пять раз выше, чем у камня, ему даже приходилось немного ждать, пока тот догонит его.

- Как же хорошо, что есть ловушки, помогающие найти путь в этом запутанном лабиринте.

Еще перед входом в подземелье он выслушал короткий рассказ Руми о том, как же они попали в свою смертельную ловушку. В то время, как девушка делилась своими переживаниями, облачёнными в интересную историю, Виид искал ориентиры и способы их спасения.

Через некоторое время показалась упоминавшаяся девушкой в рассказе потрескавшаяся стена, в которой застрял предыдущий валун.

- Скорее всего, Руми на противоположной стороне.

Зависнув на мгновение у цели, Виид сделал глубокий вдох.

Как бы он ни напрягался, в голову не приходило ни одной дельной мысли. Разрушить десятиметровый валун, глубоко застрявший в стене, с его силами было попросту невозможно. Даже если разогнаться для нанесения критического удара, получившейся мощи всё равно не хватит, и в итоге из него получится лишь мясная отбивная. И даже если он останется в живых, благодаря Выдержке и Здоровью, то быстро приближавшийся сзади камень завершит начатое дело, и тогда смерть неминуема.

- Ну конечно же!

Виид быстро полез в сумку и вытащил оттуда статуэтку. Одно из тех удачных произведений искусства, которые он откладывал во время создания скульптур в королевстве Тор.

Красивая девушка-авантюристка с веселой улыбкой смотрела ему в глаза. Виид поудобнее ухватил скульптуру и начал безжалостно крутить ей шею.

- Разрушение скульптуры! Придай мне силы!

Вы использовали Разрушение скульптур.

Грусть! Боль! Печаль! Переполнили Ваше сердце после разрушения Прекрасной скульптуры.

Вы навсегда теряете 5 очков Искусства. Слава снизилась на 100.

Значение характеристики Искусство добавлено к Силе в соотношении 1:4 на день.

Искусство обратилось в силу!

Мышцы рук и ног Виида начали вздуваться, словно воздушные шарики. Грудь увеличилась, а бёдра стали толще. Через какие-то мгновения по телосложению он стал превосходить даже Варваров. Общую картину портил только оставшийся низким рост.

- Полетели.

Виид широко распахнул крылья. Второй валун приближался, поэтому не стоило слишком долго колебаться. Отлетев немного, Виид на максимальной скорости устремился к преграде и ударил её мечом. Со стороны казалось, что по пещере пронёсся метеор.

Дыдыщь!

В тот же момент валун разломился надвое. При этом одна половина всё так же торчала в стене, а другая с огромной отдачей ударила по Вииду, откинув его на землю.

- Чёрт! Почему у меня никогда ничего нормально не получается?!

Здоровье снизилось на треть.

Если бы он не обладал высокими характеристиками Стойкости и Выносливости, а также уникальными особенностями гномьей расы, то смерть была бы неминуема!

Виид пытался пробить путь подобно метеориту, но всё же по своей сути он оставался человеком.

'Мне действительно нужно пробивать дорогу на такой скорости? Возможно, стоит сделать это чуть-чуть медленней?'

Из-за секундного колебания перед ударом его скорость снизилась, и тело повело в сторону. В результате чего, вместо того чтобы с первого раза разбить камень, он получил серьёзные повреждения.

Обладай Виид магией, разрушение камня прошло бы намного успешнее. Однако в виду её отсутствия приходилось страдать физически.

Немного помятый Виид поднялся в воздух во второй раз. Крылья света от столкновения совершенно не пострадали, так что не было никаких помех для новой попытки.

- Ладно, попробуем ещё раз.

Второй камень был уже совсем близко, и времени на размышления не осталось.

Ускорившись на треть от своей первоначальной скорости, Виид отлетел немного в сторону.

- Будь, что будет! Если умру, значит, такова судьба. Но перед этим я пробью эту преграду!

Тёмные геймеры боялись смерти больше всего. Чувство боли от потери уровней и опыта в навыках. Ох, как тяжело Виид переживал подобное! Но сложившаяся ситуация была из разряда тех, когда решается: 'всё или ничего'.

Заручившись уверенностью в своём воскрешении, благодаря Силе, способной обмануть смерть, он устремился к оставшейся преграде на полной скорости. В этот миг вся его сила, концентрация и судьба покоились на кончике светившегося меча. Было видно, как от напряжения оружие подрагивало в его руках.

Дыдыщь!

Оставшаяся половина валуна разлетелась осколками во все стороны.

* * *

- Руми, сколько у тебя ещё осталось здоровья?

- Около 350.

- Значит, вместе скоро умрём. Не думала, что исследование подземелий - настолько опасное дело. Умереть в полной неподвижности, м-да...

- Чёрт. Если бы мы охотились не в узких пещерах, а на широкой равнине, то у пауков бы и шанса не было поймать нас в эту ловушку.

Подобно мумиям, участники отряда так плотно были обвиты паутиной, что могли двигать только губами.

И вот в ожидании неотвратимой смерти они вдруг услышали сильный, похожий на гром, шум. В тот же самый момент проход, в котором они находились, захлестнуло волной воздуха.

- Что происходит?!

- Не знаю. Возможно, это Виид пытается пройти.

- Руми, как, по-твоему, он бы нас тут нашёл?

- Ну-у, я ему сообщила дорогу.

- Хочешь сказать, что он попал в ту же ловушку, что и мы? И недавний грохот - это удар очередного валуна? Тем более что раздался он как раз с того направления...

- Да это бред. Как, по-вашему, низкоуровневый скульптор мог пройти три этажа подземелья?

- Я сейчас свяжусь с ним по 'шёпоту'.

- Пустая трата времени.

Но Руми всё равно отправила сообщение, правда, в ответ не раздалось ни звука.

В этот самый момент Виид собирался с силами, чтобы совершить свой второй рывок.

- Может, это всё-таки он... - неуверенно произнесла Руми.

- Нет, такого просто не может быть.

Но тут произошло то, чего не ожидал никто!

Прогремел взрыв, который чуть ли не разорвал барабанные перепонки! Обломки валуна были разбросаны повсюду. Взметнулась пыль, а подвешенные к потолку друзья закачались из стороны в сторону от ударной волны.

Кусок валуна, блокировавший проход, был уничтожен.

Тогда же раздался голос:

- Отлично, наконец-то я вас нашёл.

- Виид?

- Спокойно, потерпите ещё немного. Сейчас освобожу.

Виид разрубил место крепления паутины мечом и аккуратно опустил участников отряда на землю. После чего точно с такой же аккуратностью он разрезал и сами коконы, окончательно освободив каждого.

В это было трудно поверить, но всё же это случилось.

Когда окутывавшая лица паутина была снята, друзья увидели гордо стоявшего накачанного гнома. Он держал в руке меч, который не уступал длиной его росту. После каждого взмаха этого оружия с людей слетали все новые слои паутины. И назвать подобное мастерство владения оружием чем-то кроме чуда язык не поворачивался.

Всё еще не веря своим глазам, Хегель спросил:

- Ты правда Виид?

Его взгляд всё ещё оставался затуманенным, и он плохо разбирал реальность. Тем не менее он был очень благодарен Вииду за спасение в тот миг, когда они, находясь в беспомощном состоянии, уже потеряли надежду.

Однако в этот момент раздался очередной грохот. Второй камень наконец-то достиг цели и врезался в стену. Только что освобожденный проход, путь для спасения, вновь оказался перекрыт.

- Виид, а что с тем камнем?

- Ну, похоже, он вновь заключил всех в ловушку.

- Значит, мы опять влипли! Зачем ты тогда пришёл сюда?

Выходило, что у них совсем не оставалось времени на спасение.

Пауки, прятавшиеся до этого в стенах и потолке, вновь повалили из своих дыр-туннелей. Одновременно с этим они выпускали нити паутины, которые огромным занавесом надвигались на участников отряда. Это была своего рода уникальная атака, сковывавшая движения всех попавших под паутину.

Виид вышел вперёд и протянул руки.

- Наматывание нити!

Портняжное мастерство среднего уровня. Техника, позволявшая собирать материал для работы. Схватив паутину, Виид начал наматывать её на руку, словно нить на катушку. Спустя какое-то время, когда в руках оказался огромный клубок, он быстро положил его в сумку и приготовился начать всё с начала.

Но пауки медлили. Видя, что атака не принесла ожидаемого эффекта, шипя нечто угрожающее, они начали спускаться вниз по паутине.

Тем не менее Виид и глазом не моргнул. В невысоком и широком теле гнома сейчас бурлили невиданные силы.

Пауки выбрали не то время.

Конечно, на их взгляд, противник был ранен. От столкновения с валуном тело Виида кровоточило, а одежда была сильно изорвана. Но на самом деле это не было проблемой.

- Танец мечей!

Четвёртая из техник Высшего бесформенного меча, после применения которой Виид начал двигаться невероятно плавно. Танец мечей наделял движения взрывной силой подобно настоящим танцевальным па.

Задетые мечом пауки отлетали в разные стороны. Все без исключения.

Так как Виид двигался без остановки, мощь техники быстро достигла своего пика. Меч словно порхал в окружении пауков!

Со стороны было забавно наблюдать, как огромный меч с легкостью двигается в руках маленького гнома, делавшего крошечные шаги. Но никто не мог бы и подумать смеяться над его великой силой.

Виид без особых усилий размахивал мечом, двигаясь между нитями паутины, которые пауки продолжали в него выпускать. Липкая и упругая паутина резалась им, словно сгнившая и готовая порваться от дуновения нить.

- Прочь! У меня нет времени на таких, как вы!

Маленькие пауки были совершенно для него не опасны, если, конечно, не попадать под нити паутины, превращавшие любого в парализованную мумию. В свою очередь, техника секущего ножа лунного света запросто пробивала защиту противника!

Благодаря мастерству меча у пауков не было и шанса причинить ему какой-либо вред, в то время как навык портного позволял одновременно с этим ещё и собирать паутину!

Расправившись с ордой маленьких врагов, Виид наконец-то встретился с Королевой пауков Эльфин. Боссом-монстром, обладавшим 380-м уровнем! Стоя на двенадцати лапах, она была сверху донизу покрыта густой длинной шерстью и имела несравненно страшную и уродливую голову.

Именно этот противник вынудил высокоуровневого вора Найда, стоило ему только получить более подробную информацию, отказаться от мысли о каком-либо сопротивлении.

Виид же только ускорил бег.

- Ты мешаешь мне! Я должен побыстрее восстановить все затраты!

Разрушение Прекрасной скульптуры наделило его не только физической силой.

Обычно Виид не любил действовать необдуманно во время охоты, но из-за того, что при разрушении скульптуры он потерял не только драгоценную работу, но и бесценные характеристики, можно сказать, у него 'снесло крышу'. Сейчас его ничто не могло остановить.

Королева пауков Эльфин, лишь взглянув на него, развернулась и начала быстро убегать прочь. Ранее страшный босс превратился в посмешище. Так как из-за своей пугливости, вместо того чтобы сражаться, начал скрываться от одинокого гнома.

Хотя, по правде говоря, если бы перед Эльфин сейчас оказался не Виид, а кто-то другой, она бы всё равно бросилась убегать в случае, если жертва смогла оказать сопротивление маленьким паучкам. Методом охоты Королевы было выжидание, пока жертва полностью выбьется из сил, а затем внезапное нападение.

Достигнув противоположного конца пещеры, Королева пауков резко остановилась и выпустила в сторону приближавшегося врага нить паутины толщиной с запястье человека.

- Меч Цезаря!

На такого противника Вииду ничего не было жалко. Увернувшись от паутины, он нанес удар по слабому месту Королевы, точке, откуда производилась паутина.

Критический удар!

Мощнейшая из имевшихся у него техник, да еще и подкрепленная силой от уничтожения скульптуры! Получившаяся ужасная, разрушительная мощь могла сравниться с сильнейшим заклинанием магов - 'Горением маны'.

Тело Эльфин ощутимо вздрогнуло. Шума и света от свершенного Виидом удара было больше, чем во время взрыва валуна, перекрывавшего проход.

Лучшее, что могли сделать Хегель и другие в этот момент, - это пригнуться к земле и закрыть уши руками. Ведь на этом единственном взрыве и свечении ничего не закончилось.

- Меч Цезаря! Меч Цезаря! Меч Цезаря!

Собрав всю имевшуюся у него выносливость и выдержку, Виид использовал мощнейшую технику Высшего бесформенного меча до полного истощения маны! Действуя безостановочно, он безжалостно уничтожал Эльфин.

Критический удар!

Нанесено 29% дополнительного урона.

Критический удар!

Нанесено 47% дополнительного урона.

Критический удар!

Нанесено 82% дополнительного урона.

Критический удар!

Нанесено 114% дополнительного урона.

Сверх того Виид ещё использовал и технику нанесения ударов в одну точку!

Гоняясь, словно обезумевший, из угла в угол пещеры за убегавшей прочь Королевой пауков, он атаковал одно и то же слабое место, используя связку из нескольких сложнейших техник.

Так как Хегель и все остальные в этот момент сидели, зажав уши и уставившись в пол, они, конечно, не могли наблюдать производившиеся Виидом в эти моменты невероятные кульбиты.

Меч Цезаря, Уничтожение скульптур, Техника секущего ножа лунного света! Вся эта объединенная мощь собралась в яростных ударах, которые наносились по одному и тому же месту противника.

Скорость Королевы пауков Эльфин заметно снизилась в виду экспоненциально уменьшавшегося Здоровья и серьёзного ранения тела. Бегство, как и какое-либо сопротивление, из-за сильного ослабления стало бесполезно. Сделав ещё несколько шагов вперёд, монстр погиб от повреждений. Тело Эльфин окутал серый свет, и на землю посыпались трофеи: сапфиры размером с утиные яйца, какой-то редкий пояс и золотые монеты.

Всё это Виид подхватил просто с молниеносной скоростью.

- Как же так, он же скульптор...

Хегель застонал, ухватившись за голову. Он никак не мог осознать случившееся, как будто мгновенно превратился в дурака. Если Виид был Скульптором, то оставалось совершенно непонятным каким образом он смог собрать паутину, которая являлась портняжным материалом.

- А эти точные движения... Это же не какие-то навыки, а настоящее искусство фехтования.

Большинство людей в игре опиралось на свои навыки. Но редкие воины действовали напрямую, подстраивая свои движения и способности под сложившуюся ситуацию. И конечно, разница между этими двумя группами была невероятно огромной.

В сражении обычного человека и профессионального фехтовальщика победитель был бы очевиден, ведь если не будет никакой разницы в снаряжении и классах, то в дело вступят личное мастерство, дух и стремления.

То же случится, если в Королевской дороге станут соревноваться в охоте обычный человек и профессиональный охотник. Их методы передвижения, расстояния ведения добычи, расчет времени нападения и отступления будут сильно различаться. Разница была бы видна во всём!

На самом деле очень малое число игроков достигало подобного мастерства с нуля.

Ведь, начиная с первых дней охоты, пока они осваивались со своим персонажем и его классом, люди привыкали действовать в первую очередь через навыки. Конечно, со временем они вырабатывали своё мастерство. Однако в результате, что вполне логично, им было легче победить противников, на которых они до этого охотились сотню раз, чем монстров, которых они видели впервые!

Однако Виид и МЕЧи не нуждались в этом процессе.

- Всё, что нам нужно сделать, - это отметелить их.

У тех, кто простыми ударами избивал противников до смерти, не имелось ни капельки сострадания.

- Кажется, он всё-таки победил.

- Давайте посмотрим.

Спустя двадцать секунд наконец-то наступившего затишья Селисия решительно поднялась. Следуя ее примеру, остальные участники отряда двинулись следом к месту, где находился Виид.

Они испытывали смешанные чувства.

Хотя, на первый взгляд, это смешно, но, по правде говоря, они боялись этого гнома. Если бы это был кто-то незнакомый, то они не решились бы даже подойти к нему.

В то время, как однокурсники приближались, Виид был занят обработкой ран. Держа обеими руками бинт, он использовал технику обматывания на туловище, руках, ногах, шее и спине. После чего, приняв лекарства, закрыл глаза и погрузился в подобие медитации.

Мастер по навыку обматывания бинтом!

Особыми боевыми заслугами Виид достиг пределов уважаемого навыка, который другие весьма умелые воины не могли развить к этому моменту и до среднего уровня.

Здоровье и мана постепенно повышались.

Селисия хотела подойти поближе, но, увидев, насколько серьёзны раны Виида, не посмела его побеспокоить.

- Что же нам делать... Полученные после сражения с Королевой пауков Эльфин раны просто ужасны.

- А у нас даже Священника нет, который мог бы ему помочь...

Вот так они в беспомощности и переминались с ноги на ногу.

После того, как Здоровье поднялось до 8%, Виид открыл глаза. Узкие и раскосые, они первыми начали приходить в порядок, становясь ясными и блестящими. Измененные Скульптурной трансформацией, они всё равно оставались зеркалом души, в которое первой вернулась жизнь.

- У меня нет времени для расслабления. Нужно восстановить потери!

Сделав глубокий вдох, Виид, пошатываясь, встал и направился к проходу, откуда появилась Королева пауков Эльфин. Его лодыжка, вероятно, всё еще была сломана, так как одну ногу он подволакивал.

Вообще, обычно такие повреждения не были совместимы с передвижением, но, благодаря терпению и выдержке, он каким-то чудом это делал.

- Сломанные кости сами срастутся со временем.

Используя меч в качестве трости, Виид продолжил медленно двигаться вперёд. За время игры он ломал лодыжки и запястья более сотни раз. Так что о состоянии своего тела он был осведомлен лучше кого-либо другого.

Сейчас Виид как никогда ранее был готов продолжить своё сражение.

* * *

Цой Чжехун сидел в кафе вместе с Ли Хаян.

За последние недели он перечинил чуть ли не всю домашнюю технику в её доме, а также стал главным советчиком по всем вопросам, связанным с Королевской дорогой. Они ещё не встречались, но уже были в довольно близких отношениях.

Попивая клубничное молоко, Ли Хаян спросила:

- Чжехун, а хочешь, покажу тебе мой талант?

- Твой талант?

- Да. Я могу имитировать звуки, ну, как это делают комики.

- Действительно покажешь?

- Конечно. Сейчас я изображу звук шагов приближающихся людей.

Облизнув губы лилового цвета, Ли Хаян произнесла:

- Тубук. Тубук.

- ...

- А вот звук запуска автомобиля. Бур-рын-рынг!

- ...

- И звук взлетающего самолёта. Сю-ю-ю-юнг!

Потом последовали звуки щелчка фотоаппарата, щёлк-щёлк, входящего звонка, ты-ры-рын, барабана, дун-дун-дун, щенячьего лая, гав-гав, и кошачьего мяуканья, мя-ау!

Цой Чжехун смеялся до слёз.

Звуки вообще не были похожи, но, глядя, как невинная и юная девушка старательно пытается изобразить их, он не мог сдержать веселья.

'Она обладает невероятным очарованием'.

Цой Чжехун встречался со многими девушками, но такое погружение в совместное времяпровождение у него было впервые. Ему казалось, что вот так, без каких-либо забот, он прожил с Хаян всю жизнь.

'Я буду самым счастливым человеком на свете, если, просыпаясь по утрам, смогу слышать её птичье щебетание в окружении пышных цветов'.

С нею он частенько с головой погружался в фантазии!

Но, по правде, его уже беспокоило то, что для Хаян он всё еще оставался только другом.

Подгадав момент, Чжехун как бы мимоходом озвучил вопрос, который мучил его все последние недели.

- А какой твой идеал мужчины?

Если бы Хаян не смогла ответить, то тогда он бы спросил, что она думает о нём.

- Рост около 187 сантиметров, вес - 78 килограмм, одет в хорошо сидящий деловой костюм. Еще... Тонкие лодыжки, и чтобы с мускулистым, слегка худощавым телом. Хобби: приготовление еды и уборка. Ежегодный доход от 200 тысяч долларов, финансист. Возраст: где-то около 28. Такое описание пойдёт?

- ...

- Да шучу я. Мне нравятся семейные парни. Остальное не так важно, пока есть любовь. Если понадобится, я смогу сама зарабатывать и кормить семью.

- Семейный парень?

- Да. Такой, чтобы видел и любил только меня.

Цой Чжехун задумчиво замолчал.

Сильных сторон у него имелось больше, чем у кого-либо другого. Своими внешностью и обаянием он мог захватить внимание любой девушки.

Но для Ли Хаян всё это не играло никакой роли.

'Если не считать врождённых качеств... я, получается, совсем никчемный человек'.

Вот так простой вопрос заставил и самого Чжехуна переоценить свою жизнь.

И в этот момент просветления он неожиданно увидел вдалеке, за спиной девушки, знакомое лицо. Во время 'свидания' с Ли Хаян этого представителя человечества он мог вообразить только в ужаснейших ночных кошмарах!

Страшным человеком оказался один из МЕЧей, Чонг Ильхун. Он как раз отправился в город за подарком для Чха Юнхи и стал невольным свидетелем их болтовни за столиком.

- Чжехун, ты о чём задумался?

- А? А-а-а...

- Твоё лицо посинело. Всё в порядке?

- П-просто что-то отсвечивает, наверное...

- Тут нет синего света... Ладно, раз всё нормально, мне пора домой.

- Уже собираешься уходить?

- Ага. Если припозднюсь, брат будет волноваться.

- Тебя проводить?

Чжехун ухватился за предложение, словно за спасательный круг.

'Не важно как, но я должен уйти отсюда'.

Тут уже сработали отвечавшие за выживание инстинкты!

Ли Хаян взяла сумочку и встала.

- Да нет, не надо. Тут всего-то пять остановок на автобусе. Даже пересадок не нужно делать.

- Давай я подвезу тебя на такси.

- Экономь деньги. Зачем тратиться на ненужные вещи? Тебе же после того, как ты подвезешь меня, придётся снова взять такси уже до своего дома?

Цой Чжехун не мог солгать, поэтому промолчал.

Он думал воспользоваться автобусом, но чувствовал неуверенность, так как ни разу в своей жизни ими не ездил, даже не знал, какая там оплата за билет.

Ещё со времён детского сада, а потом младшей и средней школ Чжехуна подвозил шофёр на лимузине. В старшей школе же он уже гонял на собственном мотоцикле. Но так как подобный вид передвижения был достаточно опасен, телохранители в компании полицейских машин всё равно сопровождали позади.

Так что в его жизни самым экономным видом транспорта было именно такси.

В то же время желанная сейчас машина покоилась в гараже. Оставаясь наследником огромной корпорации по производству электроники, он решил на время от неё отказаться, потому как боялся открыть Хаян правду, которая могла вызвать предвзятое или враждебное отношение с её стороны.

Чжехун ни на миг не жалел о потраченном на этих скромных свиданиях времени. Но сейчас он как никогда в жизни сожалел, что рядом нет собственной машины или охраны-сопровождения.

- Ладно, я пошла. Будь осторожен.

- Ха... Хаян...

Шепча чуть ли не под нос, Чжехун было попытался догнать, чтобы всё же проводить удалявшуюся уже девушку... Но тут он увидел, как Чонг Ильхун предупредительно помахал ему пальцем.

А ещё он что-то говорил. Движения губ складывались во вполне ясные слова:

'Если побежишь, умрёшь'.

* * *

Посадив Ли Хаян на автобус, Чжехун подошёл к Чонг Ильхуну.

Его плечи были опущены, а взгляд бегал по сторонам в поисках выхода. В этот момент он больше напоминал осознававшего свою вину грешника.

- Жарко... Давай пройдёмся немного.

- Да, конечно.

Они отправились в находившийся неподалёку парк.

Для Чжехуна это стало большим облегчением.

'Слава Богу, что я натолкнулся именно на Ильхуна, а не на кого-то другого'.

Первый наставник к принятию любого решения относился с большим чувством ответственности. К тому же он был одним из немногих в школе меча, кто встречался с девушкой и мог понять происходившее.

В чистом парковом озере мирно плавали рыбки.

'Как же я вам завидую'.

В этот миг Чжехун был готов завидовать даже рыбкам.

Сделав серьёзное лицо, Чонг Ильхун строго и громко спросил:

- Тебе... нравится Ли Хаян?

- Да. Так и есть.

Чжехун даже не пытался оправдываться. Конечно, они ещё не встречались, но сами отношения были уже довольно близкими. Да и свои чувства он понимал.

- Вот оно как...

Задумавшийся Ильхун на какое-то время умолк.

Этой длительной паузы как раз хватило дрожавшему до этого, словно осиновый лист, Чжехуну, чтобы успокоиться и наконец-то прийти в себя.

'Я выжил'.

Он не был слепо избит. Значит, оставалась надежда на позитивное разрешение ситуации.

Ещё через какое-то время Чжехун даже по-мужски выпятил грудь и сам начал разговор.

- Если Хаян ответит мне взаимностью, я хочу начать серьёзные отношения.

- И в конце концов ты...

- Извините.

- Всё в порядке, тебе незачем передо мной извиняться. Любовь - это дело двоих вовлечённых. Но вы ещё не встречаетесь?

- Я влюбился в неё.

Затем Чжехун рассказал о чертах, которые ему кажутся красивыми в Хаян. Объяснение, затянувшееся более чем на десять минут. Он также честно рассказал и об эмоциях, испытанных с другими девушками.

- Конечно, я ещё молод, но мне кажется, что такую, как она, мне будет сложно найти за всю оставшуюся жизнь. К тому же... я постоянно слышу её голос у себя в голове. И она даже преследует меня во сне.

Рассказывая всё это, Чжехун осознал и кое-что для себя.

Ли Хаян отличалась от других. И если он сейчас её упустит, то потом не сможет никогда встретить такого особенного человека. Он на самом деле по уши влюбился.

Чонг Ильхун похлопал твёрдой рукой по его плечу.

- Хорошо. Я рад, что ты определился. Мужчина никогда не станет говорить о чём-то подобном так трогательно и честно, если врёт самому себе.

- Так вы даёте разрешение?

- Какое разрешение? Я же уже сказал, что любовь - это дело двоих вовлечённых.

- Спасибо, наставник!

- Но есть кое-что ещё...

Ильхун как можно вежливее продолжил:

- Начиная с завтрашнего дня, приходи в тренировочный зал.

- Что?!

- Парень должен следить за своим телом. У тебя оно такое слабое, что беда...

- Но... оно совсем не слабое...

Цой Чжехун на протяжении всей жизни занимался самыми разными видами спорта, будь то баскетбол, футбол, плавание или что-то другое. И считал себя весьма спортивным.

Но тут Чонг Ильхун заорал:

- Слабое! Разве ты сможешь справиться с тремя тысячами хулиганов, которые могут напасть на тебя во время свидания?

- Тремя... тысячами?!

- В любой ситуации ты должен суметь защитить свою девушку. Ты должен спасти её во время войны, наводнения, землетрясения или цунами. А теперь хорошенько подумай перед ответом. Ты достаточно хорошо подготовлен для этого?

- Ещё... нет.

- И тут ты прав! Я разовью в тебе дремлющие силу и отвагу. Жаль, но это всё, чем я могу тебе помочь.

- Спасибо.

- Когда ученики узнают, что тебе нравится Ли Хаян, они будут изо всех сил тебе помогать. Противников будет много, так что приходи в тренировочный зал прямо на рассвете. И ты сможешь получить урок сразу у множества человек.

Спарринг с пятьюстами учениками, обучавшимися в школе меча!

Лицо Чжехуна побледнело. Только теперь он осознал, зачем Ильхун пригласил его в зал.

- Твои чувства к Хаян не фальшивы?

- Нет, они настоящие.

- Хорошо. Знай, если захочешь бросить обучение, в этом нет ничего страшного. Мало ли, у тебя будут какие-то дела, и ты не сможешь посещать зал.

- Правда?

- Да. В этом нет никакой проблемы, ведь тогда мы сами найдём тебя.

- ...

Глава 5. Дева чистоты

Подземелье Крамадо.

Первый и второй его этажи заселяли Краманоимы, монстры среднего уровня. Одного этого факта было достаточно, чтобы сделать вывод, что рассчитано оно не на начинающих, а уже как минимум опытных игроков. Но считать так на самом деле было не совсем верно: начиная с третьего этажа, появлялись опасные ловушки и монстры с трехсотыми и более уровнями.

Именно поэтому, даже если бы отряд следовал другим маршрутом и не встретил на своём пути Королеву пауков Эльфин, двигаться пришлось бы всё равно предельно осторожно из-за таившейся буквально на каждом шагу опасности.

Если бы не это, Хегель и остальные сами бы выбрались обратно.

- Охо-хо...

- Пожалуйста, ну, хоть чуть-чуть помедленнее!

Теперь же им приходилось бежать в глубь подземелья, догоняя Виида. Конечно, двигались они по уже полностью зачищенному пути. Ведь после того, как неугомонный гном проносился по какому-нибудь месту, вокруг нельзя было найти и самого маленького паучка. Что касалось других монстров, так догонявшие могли лишь догадываться, как те выглядели. Впрочем, то же относилось и к смертоносным ловушкам.

Последние уничтожались вором Найдом, которого Виид и отправил на эту задачу.

- Найд.

- Да?

- Выдвигайся вперёд и убирай все ловушки.

- А как же сражение?

- Я сам справлюсь. Твоё дело - зачистить всё до моего прихода.

- Хорошо. Будет выполнено.

Для вора Найда, который зарабатывал в игре исследованием подземелий и лабиринтов, обезвреживание ловушек стало плёвым делом.

На самом деле то, что он, как и все, оказался полностью беспомощным при столкновении с Королевой пауков Эльфин, стало, скорее, следствием сложившихся факторов, чем показателем его слабости. Если бы пещера с пауками не была так пуста, и в ней имелись хоть какие-то колонны или другие места, за которые можно спрятаться и атаковать из засады, он бы, конечно, не победил, но точно не дался противникам так просто.

Даже после того, как валун захлопнул ловушку, будь Найд один, он вполне мог убежать или забиться в какую-нибудь щель, чем и избежать пленения.

В общем, теперь не было никаких оснований переживать за его продвижение в одиночестве. Получив соответствовавшую классу и уровню задачу, Найд смело действовал впереди, обезвреживая опасные ловушки.

На долю же Виида оставались все попадавшиеся на пути противники.

- Эй, Виид, впереди достаточно много Преследователей Морон трехсотого уровня.

Найд также выполнял и задачи разведчика.

- Сколько их?

- Около шестидесяти пяти. В таком количестве выглядят весьма опасно...

- Три минуты.

- Что?

- Дай мне три минуты, а пока найди другие группы монстров.

- Понял.

Общение проходило предельно коротко и ясно!

На самом деле при использовании 'шёпота' Виид всегда говорил в таком духе, но когда это приходилось делать во время битвы, манера общения становилась вообще предельно лаконичной. Всё потому, что он бежал, сражался, убивал, собирал трофеи и снова бежал.

Погружённый в сражение Виид в какой-то мере даже испытывал стресс, когда заканчивались монстры. В чём-то это походило на привычку есть каждый вечер жаренное на гриле мясо в ресторане, а потом в один из дней прийти и осознать, что сегодня оно закончилось.

Мало в каком месте водилось так много монстров, как в подземельях. Ну, а поскольку ловушки были обезврежены, и не приходилось действовать с осторожностью, Виид не мог не наслаждаться сложившимися обстоятельствами.

К тому же с момента открытия подземелья ещё не прошло недели, так что для всех охотившихся здесь действовали двойные очки опыта и шанс выпадения предметов. Конечно, не будучи первооткрывателями, другие игроки не получали Славы и самых лучших предметов с первого убитого монстра, но и оставшихся бонусов вполне хватало.

Можно сказать, что пышущие здоровьем и полные предметов монстры становились подарком для всех охотившихся в течение этой недели в подземелье.

- Так их и вправду шестьдесят пять...

Виид мог с легкостью справиться со всеми оказавшимися перед ним противниками. Но на самом деле даже для него уничтожение такого числа монстров заняло бы достаточно много времени.

- Вызываю Земляных и Огоньков!

Поэтому Виид призвал созданных им духов.

Так как он находился с ними в хороших отношениях, пока имелась мана, он мог призвать любое их количество и приказать сделать всё что угодно. Такой привилегией обладал только их создатель!

Основная часть Земляных была духами начального уровня, в то время как Огоньки в большинстве своём уже относились к среднему.

Стоило Вииду произнести заветные слова, как, казалось, часть потолка обрушилась на землю, а саму пещеру заполнило море огня.

Вокруг воцарился хаос!

Земляные активно полезли на спины Преследователей Морон.

- Бей их!

Хотя монстры яростно отбивались копьями, духи даже не пытались увернуться. Всё потому, что, являясь, по сути, представителями стихии земли, они имели практически бесконечное Здоровье. Кидаясь на спины монстров, Земляные начинали давить и душить тех, сковывая намертво.

В это время Огоньки влетали во рты обездвиженных противников. После чего каждый раз, когда монстры раскрывали пасти, оттуда вырывались языки пламени, жгущие уже не только их, но и окружающих! В случае же, когда рядом оказывались свои, пламя тут же пропадало, позволяя действовать в полной безопасности.

В этом сражении Виид не использовал умений, предпочитая полагаться только на меч. Своими действиями он старался по максимуму экономить ману, которая и так стремительно утекала на поддержание жизни вызванных духов.

К тому же гномье тело имело более высокую скорость восстановления Здоровья и сил, чем у людей. Так что, целиком положившись на эту особенность, он сражался в самой гуще противников, лишь изредка используя технику секущего ножа.

Пока Виид занимался уничтожением Преследователей Морон, оставшиеся участники отряда в лице Хегеля, Селисии, Руми, Беллы и Твиты стремительно приближались к месту действий. Пускай они ещё даже не слышали шума сражения, но за прошедшее время расстояние между ними достаточно сократилось.

Благодаря же тому, что Виид входил в отряд, они тоже получали опыт за убитых им монстров.

Получен новый уровень!

Слава повысилась на 1, благодаря тому, что вы находитесь в отряде с героем, способным убить Преследователя Морон с одного удара!

Получен новый уровень!

Получен новый уровень!

Низкоуровневый босс Морон был жестоко убит вашим отрядом!

Опыт рос так быстро, что догонявшие с ужасом думали о том, чтобы вызвать информационное окно персонажа. Те же, кто имел двухсотый уровень, сейчас вообще пребывали в трансе, не осознавая, сон это или реальность.

Когда же группа отставших добиралась до места сражения, Виид уже заканчивал бой и уносился далеко вперёд.

Несшийся, словно сумасшедший, с закрытыми для медитации глазами, он был с ног до головы окутан, будто мумия, бинтами. При этом, по правде говоря, сражался Виид тоже с закрытыми глазами. Используя навык Зажмуривание, он старался хоть немного сэкономить имевшееся Здоровье!

Для любого человека, если он, конечно, не слеп или не спит, было вполне нормальным всё время пребывать с открытыми глазами. Но в случае Виида это не играло никакой роли. Главным было повышение эффективности охоты, пускай даже и такое, которое на первый взгляд казалось нелепейшей глупостью.

Если бы кто-то внимательно изучил методы сражения Виида со стороны, то оказалось бы, что их просто нереально повторить какому-либо другому нормальному игроку.

- Он не отдыхает.

- Это наверняка не человек.

- Ну, так он гном!

Хегеля уже стали раздражать восторженные выкрики Руми, Беллы и Твиты.

'Какого чёрта тут происходит?'

Сам он совершенно не мог понять, как сложилась эта ситуация.

Более того, отсутствовали какие-либо намёки на здравый смысл!

В детстве Хегель часто не понимал каких-то явлений или ситуаций, но при этом всегда имелось какое-то логическое объяснение происходившего. Однако, пытаясь разобраться в ситуации сейчас, он лишь зарабатывал головную боль.

'Он же сам, лично, говорил, что у него класс Скульптора!..'

Хегелю вдруг вспомнился недавний разговор в гильдии Чёрного льва, в которой он состоял. Это произошло не более восьми часов назад, в гильдийском чате.

* * *

Чат гильдии Чёрный лев.

Во время отдыха, после зачистки первого этажа подземелья Крамадо, Хегель развлекался болтовней со знакомыми.

- Праванс: Хегель, где ты сейчас?

- Хегель: Я же уже вам говорил. Выполняю с друзьями из университета задание по исследованию подземелья.

- Праванс: Так это происходит сегодня?

- Хегель: Да. Мы отправились на границу Красных равнин в королевстве Дейл. И, как это ни удивительно, нашли тут одно нераскрытое подземелье, которое сейчас и исследуем.

- Праванс: Правда?

- Джект: А вот это интересная новость, Хегель.

- Шиен: Когда ты успел так выделиться?

В гильдии Чёрного льва состояло значительное число игроков, но, несмотря на это, многие из них знали Хегеля. И то, что он смог раскрыть новое подземелье, что на самом деле было весьма непросто, без сомнения, заслуживало уважения.

- Шиен: Какого уровня это подземелье?

- Хегель: Обычное низкоуровневое. Хотя мне, конечно, хотелось большего, чёрт побери. Но все же для игроков двухсотого уровня, в компании коих я и нахожусь, оно подходит идеально.

Последнее сообщение Хегель прошептал совсем тихо, чтобы находившиеся рядом напарники ненароком его не услышали.

- Джект: Ты не игнорируй новичков. Очень скоро, не успеешь и заметить, они тоже вырастут. Сам же совсем недавно был на двухсотых уровнях.

- Хегель: Я их не игнорирую. Просто расстроился, что обнаруженное подземелье, чего уж скрывать, оказалось рассчитано на новичков.

- Праванс: Понятно. Но это всё равно круто, что вы исследуете новое подземелье. Кстати, так как ещё неизвестно, чего там ожидать, советую не расслабляться...

- Хегель: Я пытаюсь. Но оно реально для новичков, поэтому не представляю, что тут может произойти. Сейчас мне хочется лишь побыстрее всё закончить и пойти охотиться с гильдией.

Когда игроки участвовали в групповом чате напрямую, это походило на присутствие в невидимой комнате, переполненной гулкими 'голосами'.

- Виндель: У тебя сильные друзья?

Виндель был гномом-воином, входившим в топ-3 внутреннего ранга Чёрного льва.

- Хегель: Нет, слабые. Правда, есть вор, который выше меня на пару уровней, но если исключить этого чудака, можно сказать, никого и нет.

- Виндель: Подожди-ка, ты же уже на трёхсотых уровнях? И говоришь, есть вор, что выше тебя... Это потрясающе!

Ворам было совсем не просто развиваться в игре. Если они состояли в отряде, то обычно их отправляли на передовую или в разведку, где, в отсутствие высоких защиты и урона, они часто и погибали. Действуя же в одиночестве, такие игроки подвергались ещё большему риску и опасности.

- Виндель: Как он добился этого? Да и какой у него уровень?

- Хегель: Немногим выше трёхсотого. Заработал же его, вроде как, обычной охотой в группе.

Хегель не хотел льстить Найду, поэтому старался говорить предельно кратко.

Мечники, к коим он и относился, считались богами сражений, и он с презрением относился ко всем остальным классам. И хотя где-то внутри Хегель прекрасно осознавал, что Найд на самом деле весьма силён, он не хотел признаваться в этом даже себе.

- Виндель: Ну, как бы там ни было, с таким вором исследование нового подземелья не должно составить проблем. Даже в свете того, что у вас нет Священника.

- Хегель: Ага, так и есть. Я взял на себя все сражения, а Вор - разведку. Так и двигаемся не спеша в ожидании опаздывающего гнома.

- Виндель: Ох, еще и гном!

Виндель как гном, конечно же, тут же заинтересовался последним персонажем.

- Виндель: А он кто: Воин, Боец?

- Хегель: Нет. Скульптор.

- Виндель: Скульптор?

- Хегель: Да. Один из одногруппников неожиданно оказался скульптором... Конечно, какой-либо помощи от него ожидать не стоит, но мы узнали об этом уже после того, как его приняли, и ничего изменить стало нельзя. Так что я сейчас пытаюсь поскорее зачистить подземелье и, наконец, продолжить охотиться вместе с вами в рядах гильдии.

- Виндель: А у этого скульптора, случаем, не высокий уровень?

- Хегель: Ну... Честно говоря, я не знаю. Даже не спрашивал. Не было особой надобности. А почему вас это интересует?

- Виндель: Потому что мне недавно посчастливилось познакомиться с одним высокоуровневым скульптором.

- Хегель: Видимо, он шикарные скульптуры создаёт, раз вы о нём упоминаете?

- Виндель: И это тоже, но... он обладал особой харизмой и способностями к руководству отрядом. Даже я, словно безумный, следовал каждому его приказу, пока мы не завершили сражение. И не только я, кстати. Несколько десятков гномов было вовлечено в выполнение задания под его руководством.

- Хегель: В мире бывают и такие скульпторы? Я удивлён.

- Виндель: Да, но и это ещё не всё. Он также обладал удивительными способностями к приготовлению пищи. Стоило только попробовать сделанное им блюдо, как противники более не казались грозными. Разнообразные ингредиенты, проходя через его руки, превращались во вкуснейшие блюда, которые заставляли прямо-таки бурлить силу внутри.

- Хегель: Скульптор, обладающий таким уровнем готовки...

- Виндель: Да, это и вправду удивительно. Но сверх того он еще занимался починкой оружия и брони после сражения. Причем, когда этот гном возвращал отремонтированный предмет, у того была восстановлена до максимума даже первоначальная Прочность.

- Хегель: Что?! Разве возможно восстановить первоначальную прочность? Вы, случаем, не ошибаетесь? Всё так и есть?

Хегель на самом деле не знал о возможности полного восстановления прочности.

- Праванс: Так, секунду, Виндель. Ты утверждаешь, что можно восстановить начальную прочность у любого предмета?

- Виндель: Да.

- Джект: А вот это неожиданно. Получается, любое поврежденное оружие или броню можно восстановить до первоначального состояния...

Большинство членов гильдии Чёрного льва не догадывалось о таком. Даже притом, что значительная часть их имела высокий уровень, возможность восстановления изначальной Прочности снаряжения стала для них настоящей новостью.

И это имело свое объяснение. Во-первых, в игре практически не случалось такого, чтобы максимальная прочность предметов снижалась во время охоты. Сам по себе это был не быстрый процесс. Ну, а во-вторых, многие из игроков никогда не встречали кузнеца, способного восстановить максимальную прочность предмета.

Для того, чтобы полностью починить предмет, требовался как минимум средний уровень кузнечного мастерства. Те же из игроков, кто достигал такого уровня, в первую очередь сосредотачивались на заработке созданием нового оружия и брони и даже не думали связываться с починкой, на которой так много не заработаешь.

- Виндель: В любом случае, даже среди гномов-скульпторов встречаются такие игроки.

- Хегель: Ну, и это нормально! Версальский континент такой огромный, что на нём вполне можно откопать одного такого умелого гнома. Но, уж поверьте, мой знакомый точно не относится к подобным игрокам.

Хегель хвастался своей силой и бросал громкие заявления всего восемь часов назад!

И вот теперь сам находился на грани полуобморочного состояния.

- Эх, Виндель, я встретил ещё более сумасшедшего гнома-скульптора, чем даже ты описывал.

Сейчас Хегель был сильно зол на этот мир за то, что такого рода встреча случилась именно с ним.

* * *

Перемещаясь запутанными путями, игроки усиленно зачищали подземелье.

После того, как они очутились в самом сердце третьего этажа, вокруг стали встречаться пещеры, переполненные опасными ловушками и низкоуровневыми боссами.

Виид и Найд специально кидались в подобные места, после чего безжалостно истребляли всякого бросившегося на них. Таким был их способ полной зачистки территории.

Если же позади оставался хотя бы один противник, то это вызывало чувство неудовлетворенности, подобное тому, как, умываясь утром и пропуская лоб, нельзя было почувствовать себя бодрым.

Следствие того, что всё ещё действовали бонусы!

За время охоты в подземелье Виид уже успел заработать много очков опыта и предметов, выпадавших из побеждённых боссов. Не отставал от него и Найд, который помимо редких совместных сражений еще занимался и обезвреживанием ловушек, за что получал дополнительный опыт и улучшение умений. Остальные же, кто частенько следовал позади, довольствовались групповым опытом и Славой, а сверх того и некоторыми оставленными на земле предметами.

Таким образом шедший впереди Найд первым завершил исследование этажа.

Вы завершили карту подземелья Крамадо.

Слава увеличивается на 75.

Навык картографирования улучшен.

Вы получили опыт.

Сообщение оповещало о полном исследовании и зачистке подземелья Крамадо.

- Охо-хо.

- Вот это да! Мы всё же это сделали.

Хегель устало опустился на землю.

Исследование подземелья заняло пять дней! Даже с учётом того, что время в игре длилось в четыре раза быстрее реального, вылезать из капсул друзьям предстояло более чем через сутки.

- День и вправду был очень длинным.

Тяжесть этих слов Найда разделяли и все окружающие.

Никто из них никогда раньше не участвовал в такой страшной и кровавой охоте. Переполненным ранее самоуверенностью и чувством собственной непобедимости в сражениях, сейчас им пришлось носиться за монстрами словно угорелым, порой, на последнем издыхании.

Хотя основную часть монстров взял на себя Виид, в те моменты, когда у него заканчивалась мана, и требовался отдых, а противники нападали, в бой вступали и все остальные.

'Но было весело'.

'Смогу ли я так сыграть снова?'

Даже притом, что все они прошли через страх и нечеловеческую усталость, сейчас проведенное время казалось захватывающим и полным неизведанного ранее удовольствия.

Хегель поднялся и немного потоптался на месте.

- Ну что... Всем спасибо, отличная работа.

Твита слегка улыбнулась, показав очаровательные ямочки на щеках.

- Да, и тебе тоже спасибо. Неужто исследование подземелья закончилось, и теперь можно пойти домой выспаться?

Как и все остальные, она уже давно мечтала только о сне.

Но тут Виид вытащил меч и молча пошёл назад.

- Эй, Хэн, ты куда направился?

- Собираюсь продолжить охоту.

- Но мы же уже завершили задание по исследованию.

- Да, но в подземелье всё еще действуют двойные очки опыта.

- Но ведь полдень уже...

- Сегодня всё равно суббота, и занятий в университете нет.

- ...

Тогда в странный диалог вмешалась Белла.

- Хэн, если ты не будешь отдыхать, то можешь навредить себе.

- Навредить?

- Так как мы не спали всю ночь, нам всем сейчас стоит пойти отдохнуть. Не говоря уже о том, чтобы хоть немного нормально поесть.

- Не переживай. Я уже поел и поспал.

- Когда?

- На рассвете. Я уехал домой, сделал завтрак для сестрёнки, поспал пару часиков и подключился в игру уже отсюда.

- ...

Виид не скрывал, что во время разбивки последнего крупного привала он успел вернуться домой, чтобы позавтракать и немного поспать! Проводя в Королевской дороге много времени, он уже давно научился пользоваться любой подвернувшейся возможностью для восстановления сил в реальности.

* * *

- Приходите на маскарад, организованный факультетом юриспруденции! Для первокурсников вход с 30% скидкой.

- Прекрасные девушки с факультета микробиологии устроят для вас аукцион рабов для знакомств. Участвовать смогут все, от старшекурсников до первокурсников!

- Клуб отдыха факультета физкультуры приглашает всех на представление группового акробатического шоу.

- Внимание! Только у нас и только на время фестиваля! Не упустите уникальнейшую в вашей жизни возможность попробовать поймать рыбу голыми руками!

Настал день проведения фестиваля в университете Корея.

'В конце концов это случилось'.

После окончания занятий в университете у Ли Хэна, как правило, наступало свободное время, которое он полностью посвящал Королевской дороге. Если при этом исключить все остальные занятия, не связанные с учёбой, такие, например, как сон и уборка, то получалось, что около двенадцати часов в сутки он стабильно уделял именно игре.

Конечно, по сравнению с другими тёмными геймерами это было не так уж и много, но Хэну не приходилось выбирать. Он просто старался использовать время как можно более эффективно. Именно поэтому в недавней охоте в подземелье ему, наконец, удалось достигнуть 358-го уровня.

Однако во время проведения фестиваля, как бы этого ни хотелось, нужно находиться в университете на протяжении всего дня, из-за чего Хэн и ощущал себя словно в тюрьме.

- Фестиваль только начался, а я уже будто в аду. Интересно, если бы я оказался на месте заключённых, смог бы так жить?

Вопросы о существовании!

Наверное, впервые в жизни Ли Хэн нашёл время пофилософствовать.

Другие люди задумывались о таком ещё в детстве, например, когда после игры с соседскими щенками замечали бездомную собаку и погружались в размышления о смысле жизни животных.

Но у Хэна было другое детство.

Он жил по закону джунглей, когда сильный пожирает слабого.

Когда он видел слабую бездомную собаку, то первая приходившая ему в голову мысль была о соевой пасте. Собака в соевой пасте - это как вермишель с яйцом. Подобная ассоциация сама собой возникала в его голове.

В свои одиннадцать лет голодавший Ли Хэн без каких-либо угрызений совести приманивал вилявших хвостом одиноких собак парочкой обглоданных костей.

'Сегодня у нас на ужин мясной бульон. Ням-ням...'

Так что пока обычные люди наслаждались фестивалем, Хэн мечтал только об одном - чтобы всё как можно быстрее закончилось.

- Иди, помоги вымыть посуду.

Ли Хэну пришлось ещё и заниматься управлением закусочной.

Столь ответственный пост отдали ему, потому как в реальности он был старше многих своих однокурсников и, соответственно, не должен был допускать разброда и шатаний.

- Хорошо, уже иду!

Студенты в резиновых перчатках активно намыливали тарелки и чашки. Вся посуда была арендована в одном из магазинов, так что перед использованием её требовалось хорошенько вымыть.

- Когда мы начнём принимать первых клиентов?

- Как только девушки будут готовы, где-то через десять минут.

Работа закусочной должна была начаться сразу же после появления девушек, которые выполняли роль официанток. Пока же все спешно завершали последние приготовления и делали закуски.

За стенами палатки уже вовсю слышались гул толпы, уличная музыка и взрывы хлопушек. Фестиваль только начался, но многие пришедшие уже околачивались возле закусочных, где можно было не только хорошо подкрепиться, но и обзавестись спиртным. Причём большая их часть была из других учебных заведений, потому как студенты университета Корея в большинстве своём были заняты в фестивале.

Наконец, спустя какое-то время девушки завершили накладывать макияж в раздевалке и появились в палатке. Прелестные создания, которые явились на публику в свадебных платьях!

И каждая из девушек направилась к какому-нибудь своему знакомому.

- Не стой просто так, давай, подними фату.

Парни с колотившимися сердцами тянули руки к девушкам.

Заранее проинструктированные, они знали, что нужно сделать.

- На самом деле это ничего не значит. Просто мы решили, что будет интересно почувствовать, каково это, до свадьбы.

- Да ясно!

И парни откидывали фату.

- Знаешь, ты выглядишь по-другому, когда я смотрю на тебя.

- Негодяй! Смотри, твой язык тебя до добра не доведёт.

- Хочешь умереть?!

Однокурсники шутили и подтрунивали друг над другом.

Даже притом, что девушки сами шили свадебные платья, выглядели они в них действительно впечатляюще. У окружающих парней и вправду появилось ощущение, что перед ними молоденькие невесты.

Очень скоро в зале собрались все девушки, кроме Союн, которая немного задерживалась.

- ...

Но тут дверь скрипнула, и все разговоры в палатке затихли. Студенты, которые готовили на кухне закуски или протирали столы, замерли. Их взоры были прикованы к появившейся из раздевалки Союн.

Словно во сне, перед ними стояла девушка невиданной красоты. С нежнейшей кожей, добиться которой нельзя было никак иначе, кроме как постоянным питьём чистейшей росы или очищенной как минимум восемь раз воды, она впервые появилась на публике в лёгком макияже.

На лицо, которое и так было прекрасно от природы, теперь было трудно долго смотреть. Её глаза, нос, губы - всё передавало неземную гармонию. Перед однокурсниками стояла красавица, от которой исходила безумная чистота.

Казалось, окружающие забыли даже дышать. И если бы кто-то из них сейчас из-за этого умер, то не имел бы никаких сожалений, так как случилось это при взгляде на лицо неземной богини.

Кроме того, тонкая ткань свадебного платья просто фантастически окутывала её, подчеркивая каждую деталь прекрасного тела.

Каждая секунда лицезрения Союн превращалась для окружающих в сказочный сон. Все и раньше знали, насколько она красива, но увиденное сейчас превосходило всякие границы реальности.

У парней пересохло во рту. Они испытывали такое чувство, будто были умиравшими от жажды людьми, перед которыми как по волшебству появился чистейший источник медовой воды.

В этом была какая-то тайна.

Платье совсем не скрывало совершенства ног, бёдер, груди и даже ключиц, которые слегка проступали сквозь тонкую белую ткань. Союн очаровывала вся. Даже её предплечья с трудом позволяли отвести от себя взгляд.

Прекрасное лицо, прикрытое фатой, застенчиво покраснело. Под тихий шелест платья, склонив голову, Союн медленно пошла вперёд. Её путь лежал точно по направлению к Ли Хэну.

- Богиня, она...

- Богиня... - раздался вокруг тихий шёпот восхищения.

Даже девушки завистливо провожали её глазами.

- Это платье известного мирового дизайнера Мари Киллоан.

- И вправду очень красивое платье.

Парни же, услышав последнее, не могли не посочувствовать девушкам.

- Всемирно известный дизайнер...

- Невероятно, великолепно!

Похвалы дизайнеру не спадали.

В этот момент Союн, наконец, подошла к Хэну и слегка приподняла голову. Её мерцавшие глаза безмолвно уставились на него. Но любому из окружающих было ясно и без всяких слов, что это означало. Союн просила поднять фату именно его.

Глава 6. Свидание раба

Как только Ли Хэн открыл занавес, клиенты хлынули в закусочную.

- Можно уже войти, да?

- Закусочная открыта?

Немногим ранее собравшихся вокруг палатки людей попросили подождать десять минут до открытия. Но поскольку прошло уже больше пятнадцати, будущие клиенты толкались перед входом в полном нетерпении.

- Ах!

- Со... Союн.

Во всём университете Корея, наверное, не было никого, кто не знал бы Союн.

- Ваш заказ, пожалуйста.

Студентки-официантки начали бегать в свадебных платьях, принимая заказы.

- Здравствуйте. Пожалуйста, сделайте заказ!

- Сэр, вы собираетесь заказывать?

Однако люди, словно в трансе, продолжали смотреть на Союн. По их лицам можно было сказать, что они испытали зрительный шок от представшей перед ними неземной красоты.

И только когда официантки настойчивостью заставляли посмотреть в меню и сделать заказ, клиенты поражались во второй раз.

- Морской угорь, дикий окунь, пареный краб, жареные угри, чёрная лапша с морепродуктами... Это настоящее меню? И тут говорится, что если заказать окуня, то тушёная рыба в подарок...

- Все верно. Сегодня у нас морская тема. Но в период проведения фестиваля меню будет каждый день меняться. Однако некоторые блюда, такие как фруктовые закуски, омлет и блины с зеленым луком, можно будет заказать всегда.

- Тогда дайте нам три порции морского угря.

- Сюда морской угорь, три порции!

На стол клиентов устанавливалась газовая горелка с решёткой. Далее последовала кастрюля с ещё живыми угрями, которых засыпали различными ингредиентами. В процессе готовки угри плавали, пропитываясь приправами, становясь все более вкусными и полезными. И после того, как всё сваривалось, Хэн быстро и ловко нарезал их и выкладывал на тарелки клиентов.

Раз уж сам вызвался работать в закусочной, Ли Хэн намеревался кормить людей не только самой вкусной пищей, но и хорошенько при этом заработать.

- Даже если это небольшая фестивальная закусочная, нельзя позволить себе отлынивать и плохо работать!

За эту еду клиенты будут платить. Поэтому он никак не мог позволить себе готовить что попало. Необходимо было следить как за вкусом, так и за питательностью пищи.

С момента появления клиентов Ли Хэн оказался загружен по полной, так как кроме него все сложные блюда, такие как сашими или приготовление окуней, никто более сделать не мог.

Нож в его руках просто летал!

В то время, как живой окунь ошарашенно моргал, молодой повар отрезал от него все новые и новые кусочки мяса. Каждое движение Хэна было предельно выверено, чтобы не задеть нервов рыбы.

Все сегодняшние продукты: окуни, угри и другие представители морской и речной фаун - были поставлены знакомыми рыночными торговцами. Так что за свежесть не стоило волноваться даже притом, что стараниями Хэна куплены они оказались по весьма низкой цене.

- Так ты, оказывается, студент?

- Раз это для фестиваля, то прошу, порекламируй нас другим студентам. Чтобы они больше покупали продукты с рынка.

Вот так, благодаря благодушию людей, закусочная получила поставки самых хороших и свежих продуктов за весьма доступную цену, что было очень важно, так как основная часть покупателей являлась обычными студентами.

В Королевской дороге практически все игроки охотились и зарабатывали этим деньги, поэтому Хэн не видел ничего предосудительного в том, чтобы по возможности повышать для них цену на свои товары или услуги.

Однако в случае университета делать то же для обычных студентов не имело никакого смысла. Они бы просто ничего не покупали.

Поэтому для того, чтобы получить максимально возможную прибыль, Ли Хэн пошёл по другому пути. Он уменьшил размеры порций, а с ними и конечную цену.

Несмотря на это, люди остались довольными.

- Спасибо вам, было вкусно.

- Пожалуйста, обслужите девятый столик!

Оказавшаяся свободной Союн отправилась принимать заказ.

Казалось, она вела себя как и прежде, но на всех окружающих это производило неизгладимое впечатление. Словно рядом с ними была богиня! Уже стало обычным делом, что отвлёкшиеся на созерцание её люди проносили пищу мимо рта или вообще не шевелились на протяжении нескольких минут.

Каждый шаг Союн сопровождался лёгким лимонным ароматом. Обычно она пользовалась только лосьоном или кремом, но сегодня ещё и надушилась. Что, в общем-то, не сыграло никакой роли, так как и без всего этого она запросто превосходила красотой всех видимых до этого клиентами девушек.

Союн протянула меню клиентам.

- ...

Ожидая заказ, она молча стояла.

Взгляды окружающих сильно смущали, но она старалась терпеть.

- Пожалуйста, принесите нам фруктовую закуску.

- ...

Союн слегка кивнула головой и пошла на кухню.

Её уже не удивляло, что даже те клиенты, у которых на столах стояли нетронутые закуски, пытались наперебой получить от неё меню и заказать ещё одно блюдо. Парням же только и нужно было, что перекинуться хотя бы одной фразой с такой красавицей.

- Клиенты уже ждут тридцать минут.

- Шеф, когда будет готов пареный краб?

- Да-да, скоро будет!

И только Ли Хэн сейчас трудился на грани изнеможения. Поскольку другие не умели готовить сложные блюда, а те, что могли, делали очень медленно, ему приходилось работать в два, а то и в три раза больше остальных.

Неудивительно, что в первый день фестиваля Ли Хэн не только не смог одним глазком взглянуть на фейерверк или выступления студентов на сцене, но и вообще хоть раз покинуть пределы кухни.

* * *

На следующий день в закусочную привалило ещё больше народу.

- Пожалуйста, обслужите нас!

- Мы хотим сделать заказ!

И хотя кухню опять перегрузили заказами, в отличие от вчерашнего, люди не ощущали такого сильного напряжения. Многие блюда, такие как салаты или фруктовые закуски, теперь были приготовлены в достатке заранее. Само пространство закусочной расширили и заполнили с запасом коробками алкоголя.

Кроме того, от факультета пришло ещё десять человек для помощи в мойке посуды, уборке со столиков и другой несложной работы, что уменьшило нагрузку на остальных работников.

Ли Хэн чувствовал ценность работы через удовольствие от зарабатывания денег.

'За вчерашний день мы заработали в сумме семьсот долларов. Причём это уже с вычетом оплаты за аренду палаток, посуды и остального за все пять дней фестиваля'.

Происходившее сейчас, по мнению Хэна, могло стать хорошей возможностью для получения опыта! Хотя он и так знал, как обращаться с клиентами и готовить, но теперь, впервые в жизни, мог поучаствовать в процессе создания и налаживания работы отдельного заведения.

'Если я не сумею сделать успешным наше дело в таких идеальных условиях, тогда не стоит в будущем даже и думать браться за какой-нибудь другой подобный бизнес!'

В то время, как все остальные студенты веселились и развлекались, Ли Хэн взялся за управление заведением с серьёзной решимостью.

По завершении второго дня фестиваля прибыль вышла ещё более внушительной, так что неудивительно, что третий начался с полностью заполненным залом.

Даже на четвертый день поток людей не спадал, и Ли Хэну приходилось всё так же трудиться. Но тут уже, видя эту самоотдачу, в дело вмешались старшекурсники, которые и взяли в руки кухонные ножи.

- Ли Хэн, сегодня наша очередь поработать, а тебе следует пойти повеселиться.

- Но я же отвечаю за это место.

- Сейчас не времена династии Силла, чтобы отдых от работы считался малодушием. Фестиваль не поле войны, так что иди, развлекись. Другие студенты уже по нескольку раз выбирались наружу, пришла пора и тебе как следует насладиться праздником.

Ли Хэн снял фартук и выпрямил спину.

'Праздником... Наверное, и вправду стоит сходить посмотреть, чем зарабатывают на других факультетах. Может, даже для нашего заведения смогу присмотреть какую-нибудь новую идею. Чем больше разнообразной информации имеется, тем лучше'.

- Ну, раз настаиваете, тогда и вправду пойду немного прогуляюсь.

- Тебе стоит хорошенько отдохнуть. Поскольку сейчас уже шесть вечера, а наше заведение работает до десяти, мы берём всё на себя. Считай, до завтра у тебя выходной.

Для того, чтобы избежать перенапряжения студентов и не превращать праздник в круглосуточное нескончаемое гулянье, все питейные заведения фестиваля закрывались сразу же после десяти часов вечера.

- Хорошо.

Ли Хэн осмотрел закусочную.

Как всегда, столики были заняты, а между ними носились принимавшие и разносившие заказы официантки. Все последние дни популярность Союн не спадала. Доходило даже до того, что многие люди приходили сюда и делали несколько заказов за час только ради того, чтобы именно она обслужила их столик.

Из-за всего этого измученная Союн тоже получила выходной и потому отсутствовала.

- Думаю, ничего страшного не случится, и сегодня они и вправду справятся без меня.

Стоило только Ли Хэну покинуть стены заведения, как его подхватила толпа. Люди, пришедшие на фестиваль с семьями, студенты других институтов, загримированные учащиеся университета Корея. Обычно тихий кампус теперь был полон несмолкаемого шума. Казалось, всё пространство вокруг заполнилось 'жаром' молодежи!

Ли Хэн глубоко вдохнул, будто пытаясь втянуть в себя этот жар.

- Ах, хорошо! Воздух, наполненный ароматом денег!

На травяную площадку, где он обычно обедал, теперь установили большую сцену, на которой проводились различные мероприятия.

Факультет виртуальной реальности участвовал сразу в нескольких дисциплинах: спортивном состязании, конкурсе пения и спектакле.

Но результатом во всем стал полный провал!

В спортивных состязаниях ни одна из команд не смогла пройти предварительный отбор, в конкурсе пения участники от волнения не сумели взять высокую ноту, а на спектакль в качестве зрителей пришло только несколько школьников.

- Эти студентки, кажется, вообще не репетировали.

Один из маленьких мальчиков в очках с острым взглядом даже резюмировал:

- Как всё плохо.

Спектакль, над которым издевались даже школьники.

Так что после такого разгромного провала все силы факультета виртуальной реальности были направлены на палаточную закусочную.

Однако другие факультеты тоже не сидели на месте и подготовили свои уникальные мероприятия. Например, студенты 'Ветеринарной медицины', играя на своей специфике, продавали говядину.

Учащиеся 'Социального обеспечения' сопровождали на празднике инвалидов и стариков, для которых они организовали проживание в гостиницах, трехразовое питание, постоянный уход и даже различные подарки.

Студенты 'Дизайна одежды' продавали совсем недорого собственноручно сшитую одежду. В то время как весьма популярные и до этого учащиеся факультета музыки выступали сразу на нескольких небольших сценах.

Вообще, сцены были везде, как и различные не стихающие мероприятия малого масштаба. Особой популярностью пользовались блошиные рынки, где каждый желающий мог прикупить не нужные уже кому-то вещи.

И вот во время неспешного путешествия с толпой мимо главной сцены кто-то осторожно, но крепко схватил Ли Хэна за руку.

- Вот, кажется, у нас есть ещё один доброволец.

Оказывается, в это время на сцене проводился аукцион 'Раб для знакомств'. И персонал мероприятия, ища желающих среди зрителей, моментально приметил одинокого парня, который неосмотрительно вышел вперёд, отстранив других людей.

* * *

Участвующих в конкурсе набралось тридцать человек!

Ведущий взял микрофон, и над площадью разнёсся его голос.

- Пришло время нашим участникам показать свои особые таланты. Помните, рабы, от того, что и как вы покажете, будет зависеть, какой у вас окажется хозяин, поэтому старайтесь изо всех сил! Итак, прошу пройти на сцену первого участника.

Ли Хэн получил двадцать третий номер.

Вначале он не собирался куда-то подниматься и даже немного посопротивлялся, но из-за насмешек окружающих людей был вынужден присоединиться к другим участникам.

'Конкурс талантов, сегодня удача явно не на моей стороне'.

Он вообще не представлял, что ему показать!

Единственное, что отличало его от зрителей, - это боевые искусства.

Лицо Хэна становилось все мрачнее каждый раз, когда другие участники конкурса показывали себя в пении, танце, игре на музыкальных инструментах, фокусах или даже пародиях.

Хэн очень боялся предстать перед холодными взглядами зрителей!

Но его черёд неумолимо приближался, и он всё больше и больше нервничал. В нём бушевала настоящая боязнь сцены, которая усложнялась тем, что в толпе присутствовали студенты университета Корея, возможно, даже его знакомые.

'Может, удивить гибкостью, показать свою разминку перед тренировками?'

Но тут шестой участник как раз показал подобную разминку.

- Фу-у-у!

- Противно. Перестань!

Ли Хэн облегчённо вздохнул.

'Слава Богу, я не успел исполнить разминку. Может, тогда спеть? К тому же и известную песню знаю - 'Буду любить до конца''.

Четырнадцатый участник как раз спел эту песню.

Не могу я теперь смеяться,

Вспоминать твою улыбку без слёз.

Мне так сегодня печально -

Сердце от боли ревёт.

На взгляд Ли Хэна, парень спел прекрасно, однако у зрителей это не вызвало особого восторга. Тогда для себя он решил, что главное - не получить одобрение зрителей, а как-то быстро пережить сложившуюся ситуацию.

- Теперь мы посмотрим представление двадцать третьего участника.

Незаметно настала очередь Ли Хэна. Так как отведенное время на показ таланта было весьма небольшим, а хороших идей так и не возникло, он решил показать первое пришедшее в голову.

- Можно нож?..

- Что?

- И яблоко. Я покажу, как умею чистить яблоки.

- Яблоко... Есть у нас яблоки? Хорошо, скоро вам всё принесут. Талант двадцать третьего участника - это чистка яблок! Давайте все вместе понаблюдаем.

Персонал конкурса принёс большое спелое яблоко и нож для фруктов.

Ли Хэн хорошенько протёр яблоко, после чего, взяв его в одну руку, а нож - в другую, за несколько мгновений... за одно движение... снял всю кожуру. Казалось, лезвие двигалось без какого-либо сопротивления. В итоге без единого разрыва и каких-либо остатков кожура была идеально отделена от мякоти.

- Уже всё счистили?

- Да.

- Действительно быстро. В любом случае вы показали настоящее мастерство!

Ведущий забалагурил, стараясь взбодрить притихшую толпу. В общем-то, выступление Хэна отличалось от всего показанного ранее, так что в итоге он даже словил небольшие аплодисменты.

'Уф... Похоже, каким-то чудом пронесло'.

За Ли Хэном еще семь участников показало свои таланты, после чего настало время аукциона и продажи рабов.

Ведущий выставил участников в ряд.

- Прошу всех красавцев встать во второй ряд, сзади! Тех же, кто считает себя обычным, выйти вперёд!

После слов ведущего Ли Хэн решил выйти вперёд.

'Лучше быстренько отстреляться, чем терять время'.

Но ещё до того, как он успел выйти, другие участники заняли все передние места.

На самом деле среди зрителей только небольшая часть людей хотела купить раба! А в большинстве своём ситуация обстояла так, что участники уже заранее договорились с друзьями или любимыми, что будут куплены именно ими. Поэтому столько людей без страха вышло вперёд.

Одиночек же, таких как Ли Хэн, было всего несколько человек.

- Продано! За 30 долларов...

- Продано! За 15 долларов...

- Ох, какой дорогой раб. Продано, за 48 долларов! По словам покупательницы, она заставит раба трудиться весь вечер, пока он не окупит затраты!

Пришла очередь и Ли Хэна.

Ведущий окинул его взглядом, оценивая, после чего, тяжело выдохнув, произнёс:

- Наш следующий лот... очень силён. Честно говоря, сложно определить цену, так что начнём с малого - с одного цента.

Раб за один цент!

Цена других начиналась как минимум с нескольких десятков центов, а то и сразу с доллара... И хотя Ли Хэн понимал, что сделано это было ради шоу, как бы в шутку, случившееся его сильно задело.

Но, даже услышав цену в один цент, никто не спешил поднимать руку.

- Здесь два цента!

Одна из зрительниц, с маленьким ребёнком за спиной, подняла руку, видимо, пожалев погрустневшего раба.

- Принимаю, ставлю сверху еще один!

Посмотрев в сторону выкрикнувшей, Ли Хэн увидел свою сестрёнку - Ли Хаян. Трогательная любовь сестры, оценившей брата в три цента!

Ведущий прокричал:

- Итак, ставка - три цента. Кто повысит до четырёх?

- Четыре!

- Восемь!

Люди вовсю отрывались, так как деньги были никакими.

- Семнадцать!

- Девятнадцать!

- Тридцать девять

- Тридцать девять центов! Если никто не поставит больше, на этом и закончим. Отсчёт начался. Десять... Девять... Семь...

Горестная цена в тридцать девять центов!

Было видно, что уже никто не хочет называть цену больше, и ведущий вот-вот завершит продажу. Но в тот момент, когда счёт дошел до двух, какая-то девушка в джинсах, бейсбольной куртке и низко натянутой кепке подняла руку.

- Две тысячи долларов!

- Две тысячи долларов! Я не ослышался? Кто-то действительно назвал две тысячи долларов?!

Взволнованно кричавший ведущий уставился на поднявшую руку девушку.

Взгляды зрителей тоже скрестились на ней. Все думали, что это какая-то новая шутка, и ждали развязки. Но тут девушка сняла кепку и широкие солнцезащитные очки, и вокруг раздались восхищённые вздохи:

- Это Чон Хёрин!

- Чон Хёрин пришла на фестиваль!

Знаменитая певица, фея мировой сцены, оценила раба в две тысячи долларов.

Таким образом до наступления ночи Ли Хэн перешёл в полную собственность Чон Хёрин.

* * *

- Раб, руку!

- Сейчас.

Ли Хэн поспешно взял Чон Хёрин под руку.

Сейчас он был так близок к ней, что чувствовал её соблазнительный запах.

Взявшись под руки и расталкивая толпу, они направились в другое место. Однако куда бы они ни шли, большинство людей вокруг если и не пыталось встретиться взглядом с неожиданно обнаруженной звездой, то просто без угрызений совести на неё пялилось.

Но Чон Хёрин не обращала на это никакого внимания, она широко улыбалась.

- Ты же покажешь мне фестиваль?

- Но я совсем его не знаю...

- Ничего. Веселье как раз в том и состоит, чтобы гулять вместе и развлекаться. Я ведь тоже студентка, правда, сейчас редко бываю в университете. Да и если исключить мои выступления на сцене, можно считать, что и на фестивале вообще в первый раз.

- Может, тебе тогда лучше погулять с кем-нибудь другим? Я на самом деле немного занят...

- Раб желает возврата?

- ...

Прямая и откровенная угроза!

У рабов не было никакой свободы воли. По условиям конкурса хозяин мог возвратить его на аукцион для новой продажи или же потребовать выкупа свободы посредством возвращения уплаченных денег...

- Я покажу тебе фестиваль.

- Сразу бы так.

Чон Хёрин уже хорошо понимала Ли Хэна и знала, за какие ниточки нужно тянуть.

'Запугивание на него действует лучше всего!'

Она крепко прижалась к локтю Ли Хэна. Теперь при каждом шаге он мог чувствовать тепло её упругого, без лишнего грамма жира тела и нежную, постоянно ударявшуюся об его руку грудь.

- Прости, хозяйка. Но будет ли хорошо знаменитости себя так вести?

- В смысле?

- Если мы будем так и дальше ходить, то могут возникнуть недоразумения.

- Какие недоразумения?

- В общем, когда мужчина и женщина держатся так близко...

Ли Хэн, конечно же, слышал разговоры окружающих людей.

- Чон Хёрин такая добрая.

- Ага, отдала две тысячи долларов на благотворительном конкурсе.

По условиям конкурса все деньги, заработанные на продаже 'рабов', и вправду направлялись в различные фонды для помощи нуждавшимся людям.

- Смотри, как под руку взялись.

- Тихо! Это просто уважение к фанату. И ничего более...

- Ах! Чон Хёрин такая добрая, относится к незнакомому парню словно к любимому.

- Новичкам везде везёт, хотя он и казался непродаваемым рабом.

Хотя на фестивале присутствовали журналисты, но даже они не уделили большого внимания произошедшему.

- Чон Хёрин, завоевавшая с первого альбома невероятную популярность, ранее не была замечена ни на каких университетских фестивалях. И вот теперь она здесь... Удивительно.

- Известная во всём мире музыкальная фея оказалась и вправду доброй...

С первого взгляда Чон Хёрин сильно очаровывала.

В то же время хмуро шагавший рядом с нею Хэн, лишь недавно выбравшийся из жаркой кухонной атмосферы, казался её полной противоположностью.

Чон Хёрин была известна тем, что пренебрегла признаниями и ухаживаниями нескольких знаменитых актёров Голливуда. Поэтому окружающие люди и не воспринимали произошедшее как что-то серьёзное.

Для всех них она была чистейшей феей, никак не связанной с мужчинами и влюблённой лишь в одну музыку.

- Всё-таки это так волнительно, взяться под руку с парнем. Интересно, все ли люди чувствуют нечто такое, идя вместе?..

- Ты что?

- Просто мысли вслух.

Но Ли Хэн слышал, что сказала эта девушка.

'А ведь я впервые в жизни иду под руку с девушкой...'

За свои двадцать два года единственной девушкой, к которой он прикасался, была сестрёнка. В детстве он постоянно носил её на спине, менял подгузники, купал и выгуливал, водя за руку по городу!

- Может, поиграем в ловлю кротов?

Вопрос приметившей игровой автомат Чон Хёрин вывел Ли Хэна из размышлений.

- Не хочется...

- Всего-то пара долларов.

- ...

С тяжёлым сердцем Ли Хэн вытащил две мятые купюры.

'Всё-таки на свидании с девушкой нужно тратить деньги'.

Трата двух долларов на игру уже отпечаталась в памяти Ли Хэна на всю жизнь. Возможно, в далёком будущем, лежа при смерти от старости, он будет вспоминать этот момент снова и снова.

Чон Хёрин, не отпуская его, взяла левой рукой игрушечный молоток.

- Вот! Вот!

И если первоначально Ли Хэн не собирался никак участвовать в этой игре, то, наблюдая, как молоток раз за разом промахивается, он не смог ничего с собой поделать.

- Чуть левее!

- Поняла.

- Следующий справа!

- Вижу!

- Второй сверху! Он ещё не убрался. Бей!

- Не сбивай меня. Я сама!

Желание победить сейчас бушевало в них обоих.

- Чёрт, ну вот, пропустила двенадцать кротов.

- Надо было быстрее двигаться.

- Ты же всё время отвлекал. Если бы молчал, то поверь, я бы справилась.

- Давай ещё раз.

- Хорошо, сейчас я прикончу их всех.

Чон Хёрин стала активнее двигаться и размахивать молотком, но локоть Хэна так и не отпустила. Видя, что ей неудобно, он попытался освободить свою руку, но в процессе этого случайно коснулся её ладони, и девушка тут же крепко его схватила.

С её стороны это произошло естественно, словно дружеский жест.

- Чёрт! Ну вот, все же пропустила троих.

- Ты хорошо сыграла.

- Что будем делать дальше?

Пара, которую сблизила ловля кротов!

Ли Хэн почувствовал себя так раскованно, что даже решился предложить:

- Может, пойдём за мягкими игрушками? Хочешь пострелять в тире?

- Звучит заманчиво.

Но когда они подошли к палатке, оказалось, что один выстрел стоил тридцать центов!

Пока Ли Хэн переваривал цены и выбирал самую дешёвую игру, Чон Хёрин первой обратилась к человеку за стойкой:

- Здравствуйте. Дайте нам, пожалуйста, по пистолету с десятью пулями.

На этот раз Чон Хёрин сама вытащила кошелёк и расплатилась.

Данный поступок сильно впечатлил Ли Хэна.

'Оказывается, она очень милая девушка...'

Чон Хёрин взяла пистолет одной рукой.

- Я тогда первая стреляю.

- Хорошо.

Раз за разом резиновые пули Чон Хёрин изящно пролетали мимо игрушек. А та, что случайно попала в цель, даже не смогла заставить игрушку покачнуться на месте.

Подобный бизнес всегда строился на обмане. Ведь во всём мире шла непрекращающаяся война между хозяином и игроками, желавшими легко заполучить игрушку!

После провала Чон Хёрин настала очередь Ли Хэна.

'Игрушки среднего размера весят примерно 780 грамм. Можно довериться глазам, так как я многократно держал такие, когда пришивал глаза на фабрике. Будет тяжело сбить резиновыми пулями'.

Даже при попадании в середину сила удара из такого пистолета невелика. Конечно, если стрелять в одно место, теоретически игрушку всё же получится сбить, но Ли Хэн решил не рисковать. Так как один выстрел стоил 30 центов, он сосредоточился на маленькой игрушке, чем-то напоминавшей воробья. И в итоге в самом конце серии выстрелов её и сбил.

'Победа'.

Ли Хэн планировал подарить плюшевого воробья своей сестрёнке.

'Пусть это будет подарком на её день рождения'.

Но в этот момент игрушку схватила Чон Хёрин

- Ох, это и вправду для меня?

- ...

Увидев её сверкавшие глаза, Ли Хэн никак не смог отказать.

- Да, можешь забрать.

- Спасибо.

Чон Хёрин обняла игрушку, словно сокровище.

После этого они катались на карусели и смотрели один из студенческих спектаклей. Во время совместных гуляний даже забрались на крышу университета, откуда насладились ночными видами фестиваля и города.

Когда взрывы фейерверков заполнили небо, Чон Хёрин не отпускала руку Ли Хэна. Это был её способ дать почувствовать свою любовь без каких-либо признаний.

Ли Хэн же думал только об одном:

'Она очень любит держаться за руки'.

Чон Хёрин поднялась на сцену у озера.

Совсем небольшая, та была покинута как ведущими, так и зрителями. Сейчас её от полного запустения спасал только один инструмент - рояль.

- Хочешь, я спою тебе песню? - спросила Чон Хёрин, сев на скамью у рояля.

Так как они все ещё держались за руки, Ли Хэн был вынужден присесть рядом.

- Какую песню?

- Любую... Скажи, какую тебе хочется. Только главное, чтобы она была хорошей. Сейчас я так счастлива!

Давая концерты, Чон Хёрин путешествовала по всему миру.

Своим очаровательным голосом она вводила в восторг полные шестидесятитысячные стадионы, а в некоторых странах заряжала настроением сотни тысяч людей, собравшихся на главной городской площади.

Вот только если во время выступления она светилась очарованием и счастьем, то после всегда засыпала в своём номере в полном одиночестве. Уже долгое время музыка оставалась её единственным другом, у которого она и искала утешения.

Чон Хёрин пела о счастье и любви, но на самом деле чувствовала себя одинокой. Однако сейчас она была так счастлива рядом с Ли Хэном, что хотела спеть песню от всей души.

- Споёшь 'Диалог взглядов'?

Он назвал дебютную песню Чон Хёрин и в то же время самую любимую у его сестры.

Чон Хёрин впервые спела её, будучи шестнадцатилетней школьницей, и эта песня в мгновение стала всемирным хитом, который сделал её знаменитостью. За прошедшее время она исполнила ещё много хороших песен, получивших любовь слушателей, но именно 'Диалог взглядов', спетый маленькой девочкой, многие слушали даже сейчас.

- Я спою. Только... буду играть одной рукой.

Ей очень сильно не хотелось отпускать его руку.

Представь, что нет больше в мире слов -

Просто звуки мы повторяем.

Повторяем их вновь и вновь,

Но друг друга не понимаем.

Голос Чон Хёрин распространялся, словно волшебство. Мягкий и красивый, он перекрывал все недостатки музыки, вызванные игрой одной рукой.

Если жестов нет - нет прощания.

Разговоров нет - лишь молчание.

И осталось нам только одно -

Посмотреть друг на друга с желанием.

Постепенно к сцене приближались привлечённые музыкой люди. Они находили место и садились вокруг, стараясь не издать даже малейшего шороха. Затем вытаскивали свои телефоны и отправляли сообщения своим друзьям:

'На сцене у озера поёт Чон Хёрин. Быстрее сюда!'

Я хочу все знать о тебе.

Расскажи, чем ты занят, что делал,

Что случилось в твоей судьбе,

И кого ты недавно встретил.

Наши взгляды - наш внутренний мир,

Без прикрас, без искажений.

Этот мир - наших чувств порыв,

Наших душ. Свет. Отражение.

До конца не сможем узнать

Мы значение наших взглядов.

Я смотрю на тебя опять:

Смотришь ты на меня. Я рада.

Ты гляди на меня, гляди,

Чтоб в зрачках только я отражалась.

Море счастья мне в них покажи,

Чтобы я в тебе растворялась.

У неё был всё такой же полный волшебства голос. Хотя он принадлежал уже не девочке, а молодой девушке, которая начала познавать любовь. И сегодня, возможно, впервые в жизни, в нём не присутствовало никакого намёка на печаль или горе - он горел лишь чувством любви.

Чем ближе твой взгляд, я счастливее.

Сердце бьется в груди быстрей.

Все слова, даже очень красивые,

Не сравнятся со взором твоим.

Говори со мной, говори.

Говори без слов - лишь взглядом.

Во время песни Чон Хёрин не смотрела на рояль.

Сидя рядом с Ли Хэном, она всё это время глядела ему в глаза.

Глава 7. Любопытство Смита

Виид вернулся в крепость Некан полностью изнурённым.

Это стало итогом беспрерывной охоты в подземелье Крамадо!

За прошедшее время он получил множество предметов и уровней, но из-за сильного переутомления оказался на грани жизни и смерти. В настоящий момент максимальные значения его Здоровья и Выносливости не достигали и трети от изначальных.

Прикупив по дороге целый мешок с арахисом, чесноком и луком, он зашёл в местный трактир.

- Кружку чёрного пива сюда!

Получив заказ, Виид тут же осушил кружку до дна.

Выносливость медленно восстанавливается.

Вы всё ещё находитесь в состоянии сильного переутомления.

Виид почувствовал, как к нему возвращается жизнь.

'Усталость не столько из-за охоты, сколько из-за чертового фестиваля'.

Первый студенческий фестиваль стал для него настоящим испытанием!

'Я не могу позволить себе отдыхать, как это делают другие люди. Нужно постоянно зарабатывать деньги. Если я буду есть, что хочется, развлекаться, как хочется, то кто позаботится о семье? '

В последние годы даже маленькие дети знали о разнице между бедностью и богатством. Ведь большинство из них каждый день наблюдало, как к детскому садику подъезжают на дорогой машине с родителями их самоуверенные сверстники. В то время как они сами, приезжая на автобусах, находились в несколько подавленном состоянии.

- Ты...

- Что?

- Пользуешься ручкой Монами.

- Да, мама уволилась с работы... В следующем месяце купим японскую.

Этот разговор, один из множества возможных, сам собой всплыл в голове Виида.

На самом деле наличие или отсутствие денег вело к различию во множестве мелочей. Ведь, например, во время ужина с родителями в богатых семьях дети привыкали кушать сосиски в кетчупе в первую очередь. В то время как дети в бедных семьях, постоянно перебивавшиеся обычным рисом или бобами, старались приберечь сосиски на последнее, как ценность.

Ли Хэн признавал, что у него на этой почве есть комплекс неполноценности.

'Люди никак не могут быть одинаковыми, если одни в детстве пили обычное молоко, а другие - клубничное'.

Любимая теория клубничного молока успокаивала и грела его сердце!

Попивая пиво, Виид окунулся в воспоминания о произошедшем на фестивале.

Выступление Чон Хёрин продлилось до рассвета.

Окружающие люди постоянно просили спеть на бис, поэтому Ли Хэну пришлось просидеть всю ночь вместе с ней с переплетёнными руками.

'Правда, дело не только в этом...'

Ли Хэн никогда бы так не устал, если бы на этом его приключения и закончились.

Вот только на следующем, последнем дне фестиваля целью старшекурсников стал уже другой трудоголик.

- Союн, тебе тоже стоит насладиться фестивалем. Или так и собираешься всё время здесь проработать?

По правде говоря, девяносто процентов людей приходило в закусочную посмотреть именно на Союн, но старшекурсникам всё равно хотелось дать ей несколько часов свободы.

- Тебе не помешает хотя бы просто прогуляться. Почувствовать атмосферу фестиваля. Есть кто-нибудь, с кем бы ты хотела пойти?

Столкнувшись с таким добрым отношением старшекурсников, Союн автоматически посмотрела на Ли Хэна. На что тот сразу же широко улыбнулся.

- Они правы. Не переживай о закусочной, иди, посмотри на фестиваль.

Их палаточная закусочная добилась невероятного успеха. От посетителей поступало столько заказов, что, вероятно, уже через пару часов не останется никаких продуктов. Когда это случится, заведение, скорее всего, закроется пораньше, и тогда можно будет пойти домой и подключиться к Королевской дороге.

Ли Хэн был тем человеком, кто без всяких сомнений отказался бы от свидания с Союн в пользу нескольких лишних часов в игре.

- Рядовой Ли Хэн...

Старшекурсники, которые уже отслужили в армии, не упускали никакой мелочи.

- Да, сэр!

- Не верится, но Союн, по-моему, хочет пойти с тобой. Так что на сегодня твоя задача - сопровождать её на фестивале.

Ли Хэн никак не мог отказать старшим, так что ему пришлось вновь отправиться бродить по фестивалю.

- Ух, как я завидую!

- Я бы тоже мог составить компанию...

Чувствуя зависть однокурсников и клиентов, Ли Хэн в сопровождении Союн покинул закусочную.

Союн уже успела переодеться из свадебного платья в свою обычную одежду, но и после этого оставалась так прекрасна, что глаза у встреченных на входе парней чуть ли не вылезали из орбит. Те же, кто в этот момент проходил мимо, с недоверчивым выражением лица оборачивались и замирали на месте.

- Пойдём?

Ли Хэн быстро сжал в своей ладони ладонь Союн.

Чон Хёрин так любила держаться за руки, что вчера ни на миг его не отпускала, поэтому сейчас он решился сам проявить инициативу, надеясь, что и она не будет сильно возражать. К тому же это было само по себе необходимо, ведь, не держась друг за друга, в постоянно двигавшейся толпе было немудрено и потеряться.

- ...

Её рука оказалась невероятно мягкой и нежной, и ещё на удивление тёплой. Также Ли Хэн ощутил, как Союн напряглась, но это продлилось совсем недолго, и скоро она вновь вернулась к обычному состоянию.

- Есть что-нибудь, что бы ты хотела посмотреть?

Как всегда, Союн не смогла ничего ответить. Голос ей не повиновался, нужные слова терялись, к тому же она никогда не была до этого на фестивале.

- Тогда я поведу.

Ли Хэн направился к игровому автомату с ловлей кротов. Тот был единственным известным ему дешевым развлечением на фестивале. Кроме того, вчера с Чон Хёрин они тут неплохо повеселились.

Следившие за автоматом студенты, только увидев Ли Хэна, тут же возмутились:

- Что...

- Это же вчерашний тип, который...

- Да! Тот же, что играл вместе с Чон Хёрин... сегодня пришёл с Союн!

Парни и не пытались скрыть свою зависть.

Не говоря о том, что Ли Хэн в их глазах стал выглядеть подлым альфонсом.

'Вчера так застенчиво держался за руку со звездой... А сегодня уверенно тащит за собой Союн'.

'Чёртов бабник'.

'Искуситель из искусителей'.

Злость студентов стремительно разгаралась.

- Вот, тебе нужно взять этот резиновый молоток и бить появляющихся кротов...

Внимательно выслушав инструкции, Союн взяла 'оружие' и начала быстро атаковать! По сравнению с неряшливыми действиями Чон Хёрин удары Союн следовали с неотвратимой точностью. Даже действуя одной рукой, благодаря высокой скорости, она не пропустила ни одного крота. Что-что, а её проблемы с речью никак не повлияли на общее состояние тела.

С каждым ударом Союн чувствовалась горечь и печаль окружающих студентов.

'Было бы не так обидно, если бы он оказался красавцем или богачом'.

'В чём секрет обаяния этого обычного парня?..'

Потом настал черёд тира. Благодаря вчерашнему опыту Ли Хэн смог легко заполучить сразу две маленькие игрушки: морковку и киви.

- Подарок.

Ли Хэн протянул плюшевую морковь.

- Киви я подарю сестрёнке, а эта для тебя.

- ...

Союн крепко сжала игрушку в руке.

Так как это был последний день фестиваля, все мероприятия длились допоздна.

И всё это время Ли Хэн и Союн провели вместе. Конечно, в основном они только гуляли и смотрели представления, но и от этого получали немало удовольствия.

Хотя Союн не улыбалась и не смеялась, её лицо покраснело. Следуя за Ли Хэном, куда бы он ни вёл, она теперь сама бралась за руку, когда приходилось пересекать многолюдные места.

- Хочешь потанцевать?

На травяной площадке рядом с главной сценой ярко сияли фонари. В воздухе лилась мягкая мелодия, под которую многочисленные парочки неспешно двигались.

Увидев всё это, Ли Хэн и решил предложить потанцевать.

С ещё более раскрасневшимся лицом Союн кивнула головой.

Тогда Хэн взял её за руку и приблизился так близко, как никогда ранее.

Они закружили под такт музыки.

Танец был медленным, но оба партнёра оказались совсем неопытными. Невозможно было понять, кто из них вел, да и к тому же они по очереди наступали друг другу на ноги.

- ...

- ...

Ли Хэну приходилось совсем непросто, ведь он всё это время гадал, когда же Союн взорвётся.

* * *

- Наконец-то докучливый фестиваль закончился, и теперь я могу вернуться к нормальной жизни.

После выпитого пива Виида тянуло зевать.

В состоянии переутомления самое лучшее лекарство - отдых. Тем более что для гномов пиво с последующим сном творило невиданные чудеса.

'Когда силы восстановятся, можно будет снять скульптурную трансформацию'.

У каждой расы в игре имелись свои достоинства и недостатки.

Гномы, например, славились Здоровьем и Выносливостью. Но с другой стороны, со своими короткими руками и ногами они были не очень мобильны в бою. Если игрок не мог быстро приспособиться к этой особенности, то каждое сражение превращалось в маленькое испытание.

В свою очередь Варвары обладали удивительной Силой. Высокие и мускулистые, они идеально подходили для тех, кто хотел стать воином. Однако при этом выбравшие эту расу игроки не могли использовать ману и, более того, довольно легко попадали под заклинания очарования.

Про людей же можно сказать, что они находились где-то посередине. Они могли использовать заклинания и призывать духов, а при охоте разношёрстным отрядом - компенсировать недостатки друг друга.

Притом, что в мире существовало множество рас, таких как орки, эльфы, феи, гоблины и другие, большинство игроков всё же выбирало именно людей. В первую очередь потому, что на центральном континенте они имели самые крупные королевства и, соответственно, власть.

- Говорят, что легион демонических созданий во главе с Дэймондом в настоящий момент ведет яростную битву с объединённой армией людей под крепостью Одейн.

- Получается, Одейн показал свою мощь?

- Конечно! Это же одна из самых неприступных крепостей на континенте. Даже огромным демонам будет не так-то и просто пробиться через её высокие стены.

Когда Версальский континент впал в панику, огромная армия игроков собралась именно в крепости Одейн. В одном месте сконцентрировалась невероятная сила из более чем ста тысяч людей. При этом поддержку им обеспечивало ещё большее число игроков!

Так что каждое наступление демонов на крепость встречалось невероятным фейерверком из более чем десяти тысяч ответных смертоносных заклинаний!

- Герои приходят в крепость Одейн!

- Мы приветствуем вступивших в войну магов.

Гильдия Расцвет империи не жалела денег, собирая под своими знамёнами любых вызвавшихся наёмников. Участники гильдии пребывали в отчаянии, потому как в случае проигрыша или разрушения крепости неизбежно теряли свои земли.

Под их знамёнами собралось огромное число ещё не слишком известных, но высокоуровневых игроков, вместе с которыми, можно сказать, пришло и внимание всего Версальского континента.

За захватывающим противостоянием следили все игроки.

Каждый день события менялись так быстро, что невозможно было предугадать исход сражений. В те моменты, когда демоны поднимались на стены, казалось, что объединённая армия вот-вот проиграет. Но действовавшие с отчаянием наёмники, воины и рыцари пускай и с трудом, но скидывали противников раз за разом вниз.

Был момент, когда объединённая армия почувствовала силу и сама кинулась вперёд, громя на своём пути ужасных демонов. Но в тот же момент к основным войскам монстров подошло крупное подкрепление, и людям опять пришлось отступать и скрываться за стенами крепости.

Сейчас практически в каждом королевстве формировались военные экспедиции, целью которых был возврат захваченных орденом Возрождения земель.

Тёмные геймеры приходили сражаться в крепость Одейн с привязанным к талии мечом, поскольку цены на оружие, доспехи и материалы с каждым днём стремительно возрастали.

Версальский континент бурлил из-за первой континентальной войны.

Виид вытащил из-за пазухи статуэтку Смерти.

Трофей, полученный за победу над Рукой смерти в Курысо. Предмет, при взгляде на который становилось ясно, что он ведёт к какому-то новому заданию.

- Надеюсь, это задание не связано с армией Возрождения?

Накал борьбы с Рукой смерти оказался весьма высок. Если бы Виид творил работу не из лунного света, а воспользовался деревом или камнем, то ещё неизвестно, кто бы в итоге победил.

- Существо, напоминающее лошадь, с серпом в руке...

Вид скульптуры наводил на сильные подозрения.

Впервые армия Возрождения была обнаружена на Севере, недалеко от Моры. После того, как она начала войну на центральном континенте, энтузиасты среди Авантюристов нашли место, где располагалась церковь ордена Возрождения, благодаря чему из выложенного видео стал известен и символ их божества.

Он выглядел в точности так же, как статуэтка в руках Виида. И если она действительно связана с орденом, то это не сулило ничего хорошего!

Было даже глупо думать о том, чтобы противостоять армии Возрождения, которая сейчас сражалась против объединенного стотысячного войска и других освободительных экспедиций.

- Сомневаюсь, что это может быть настолько вздорное задание...

Но тут лицо Виида стало до одеревенения серьёзным. Потому как он вспомнил, что уже лично не раз получал подобные тяжелые до вздорности задания. После этого осознания серьезное лицо одинокого гнома переполнилось неземной грустью.

Подошёл официант.

- Сэр.

- Да?

- Тот торговец отправил вам кружку пива.

- ...

Состояние Виида со стороны казалось настолько несчастным, что вызывало жалость у незнакомых людей! Сейчас он никак не походил на того героя, который обладал невиданными Славой и Харизмой.

Виид помахал рукой, выказывая благодарность, и опустошил кружку.

Ваше тело расслабляется.

Дневной сон может помочь ускорить восстановление сил.

Загнанное переутомлением тело постоянно просило отдыха.

После глубокого размышления Виид всё-таки принял решение.

- Если я буду избегать тяжелых заданий, то не смогу нормально развиваться. Да и к тому же, всё то, чего я достиг сейчас, прямое следствие выполнения заданий ордена Фреи.

Сражение с Рыцарем смерти Ван Хоком, которое привело к Лорду вампиров Торидо, и уже после него столкновение с Личем Шайяром и его Бессмертной армией - всё это позволило стать ему правителем Моры, что можно было в какой-то мере считать итогом выполненной цепочки сложных заданий.

Если бы Виид не нашёл Грааль Элены в небесном городе Лавиасе, то, возможно, до сих пор оставался бы простым тёмным геймером, который только и делал бы, что охотился.

А если посмотреть ещё раньше, то не получи он сложное и запутанное для тех уровней задание от Родригеса Мудрого, то стал бы обычным мечником или рыцарем.

Железо приобретает крепость с каждым ударом молота.

Тоже относилось и к Вииду. То что его Слава росла быстрее других, и то что после становления Скульптором, и раскрытия секретов мастерства, он получил большую силу, было прямым итогом преодоления тяжелых испытаний.

Виид не собирался избегать никаких испытаний.

'Даже если это действительно очень трудное задание, я этого не узнаю, пока не попытаюсь его получить. До этого момента оно будет ни тем, ни другим'.

Виид с непоколебимой решимостью сжал статуэтку.

- Идентификация!

Дзынь!

Идентификация не удалась.

Из-за низкой концентрации вам не удалось получить информацию.

- ...

Виид моментально обмяк. Из-за сильного переутомления и выпитого алкоголя навык идентификации просто не сработал.

- Идентификация!

Дзынь!

Идентификация не удалась.

- Идентификация!

Дзынь!

Идентификация не удалась.

- Идентификация!

Дзынь!

Игрушечная деревянная фигурка.

Благодаря стараниям людских рук сильно испачкана.

Средний размер игрушки хорошо подходит для игры маленьким детям.

Художественная ценность: стыдно упоминать.

Эффекты: может остановить плач ребёнка.

Ребёнок около семи лет с конфетой во рту возился с игрушкой под забором.

- Я не должен позволить Герну её обнаружить. Нельзя допустить, чтобы брат снова забрал мою игрушку. Он всегда их забирает и ломает. Честное слово, очень плохой брат.

Маленький мальчик, ругавший брата, прятал свою игрушку.

Со стороны это выглядело как трогательная сцена семейной жизни.

Некоторое время деревянная игрушка покоилась под забором среди густых зарослей кустарника. Пока проходивший мимо Рука смерти не заметил её и не подобрал.

- Хм... Весьма интересная фигурка.

Потерянная игрушка.

Деревянная игрушка мальчика Брейба из деревни Хаген королевства Сур.

Если вернуть её ребёнку, то можно получить одну из любимых им конфет.

Уровень сложности: F

Награда: конфетка Брейба

Ограничения: если не вернуть игрушку, и об этом как-то узнают другие маленькие дети, то вы получите плохую репутацию и звание 'Похититель игрушек'.

- Что?!

Виид испытал такой шок, что, казалось, весь алкоголь исчез из крови. Он так долго набирался решимости перед идентификацией, а в итоге оказалось, что скульптура связана с заданием уровня сложности F!

- Ещё и до королевства Сур нужно тащиться... Ах, как же голова трещит.

Конечно, ему было лень туда идти ради выполнения такого глупого задания.

- Конфетка, говорите...

Виид глубоко вздохнул.

Обычно он всеми силами избегал подобных поручений, но кто же знал, что выполнение сложного и уникального задания в Курысо приведёт к такой чепухе.

- Если воспользуюсь полётом, то доберусь быстро... Так это выглядит уже привлекательней.

Однако лететь следовало только после того, как полностью пройдёт переутомление. Не хватало ещё разбиться после падения с высоты из-за внезапно кончившейся маны.

Виид решил пока хорошенько отдохнуть за пивом.

- Кружки, что я до этого опустошил, стоили... Эх...

Он неспешно пил пиво, щёлкая орехи, чеснок и лук.

В любом случае сейчас такое времяпровождение не было роскошью или наслаждением. Сидя в трактире, Виид делал всё возможное, чтобы полностью восстановить силы, не забывая при этом горько подсчитывать расходы на алкоголь.

* * *

Деревня Хаген славилась своей выпечкой.

Главной продукцией поселения были сахарный тростник, мука, грецкий орех, виноград, кукуруза и многие другие культуры. Высокое качество продуктов привлекло прекрасных поваров, которые и пекли вкуснейшие торты и печения, делали сладкое вино.

Поселение же стало местом отдыха молодых парочек, желавших насладиться романтической атмосферой.

- Милый, кушай побольше!

- Конечно, и ты не отставай, дорогая. Хочешь вот это попробовать?

Парочки, которые располагались повсюду, словно тараканы!

Виид, игнорируя их, шагал уверенной походкой влюблённого человека, желавшего купить для своей девушки торт.

- Посмотрите на наши пирожные, прежде чем уйти!

Он не забывал краешком глаза посматривать на предлагаемые товары, хотя на самом деле его целью было опрашивание попадавшихся на пути тётушек.

- Вы, случайно, не знаете мальчика по имени Брейб?

Мужчины могли и не знать имен всех детей в деревне, а вот среди женщин, особенно тех, у которых имелись дети похожего возраста, шанс получить нужную информацию был довольно высок.

- Брейб? Боже, что он опять натворил?

- В смысле?

- Он ужасный хулиган и шутник деревни. Вообще не слушается взрослых. Надеюсь, мой ребёнок никогда с ним не свяжется...

- А где я могу найти Брейба? У меня есть игрушка, которую нужно ему вернуть.

- Так, сейчас раннее утро, поэтому застать его дома будет тяжело... Вам стоит поискать его в переулках на окраине или на игровой площадке.

Хоть деревня и была небольшой, найти Брейба оказалось нелегко. Виид обошёл все места, куда его направляли женщины, но так и не смог обнаружить следа ребёнка.

В конце концов он случайно наткнулся на Брейба позади пекарни. Мальчишка в этот момент уплетал сворованные со склада булочки, от которых к этому моменту остались только крем да крошки на его лице.

'Нашёл!'

Виид перешёл сразу к делу.

- Малыш, это же твоя потерянная игрушка?

- А? Гном. Со мной говорит гном!

- Я нашёл твою игрушку.

- Смешные усы. И ноги короче, чем мои.

- Это ведь твоё?

Брейб взял протянутую скульптуру и внимательно её осмотрел.

Дзынь!

Задание завершено! Потерянная игрушка.

Вы вернули игрушку мальчику Брейбу из деревни Хаген.

Награда: если у Брейба хорошее настроение, вы можете получить от него одну конфетку.

Наконец-то раздражавшее задание было завершено.

Виид молча ждал свою конфету.

'Мои временные затраты это, конечно, не окупит, но хоть смогу получить за неё три медяка в ближайшей лавке'.

Но Брейб вместо конфеты вернул назад скульптуру.

- Да, она моя. Я думал, брат украл... Но теперь она мне не нужна.

- ...

- Я уже не малыш. Мне восемь лет! Сами видите, уже не тот возраст, чтобы с игрушками возиться. Так что забирайте себе, можете играть с ней, сколько хотите.

В наступившей тишине послышался явственный звук скрежета зубов. Но Виид продолжал стойко терпеть.

Хорошие отношения с жителями Версальского континента всегда несли большую выгоду. Поэтому при общении с НИПами требовалось придерживаться трёх столпов: любезности, вежливости, уважения. И ни в коем случае не стоило показывать свои обиду или, уж тем более, злость.

Можно сказать, это было железным правилом настоящих тёмных геймеров.

- Ну, всё равно тебе стоит забрать игрушку. Она же твоя. Подумай о моей честности, о том, что я потратил время на поиски тебя. И не стоит ли это благодарности хотя бы в виде одной конфеты?

- Да не буду я с ней играть! - Брейба вдруг осенило, и он продолжил, уже крича: - Дяденька, так вы хотите получить конфету?! Кто-то вам рассказал, что моя конфета со вкусом корицы вкусная...

- Кхм...

- Я не дам вам конфету, так что играйте с игрушкой сами. А еще можете попробовать отнести её дяде Смиту, он хотел её.

- Смит?

- Да, никчёмный старый пьяница. Хотя сейчас я думаю, что он намного лучше гнома, который хочет отобрать у ребёнка конфету.

Дзынь!

Игрушка для старого пьяницы Смита.

Игрушка заинтересовала пьяницу Смита из деревни Хаген. Завсегдатай трактира, который хлещет спиртное, пока не напьётся до чертиков, хочет получить игрушку Брейба.

Уровень сложности: F

Награда: её может и не быть.

Ограничения: их нет, можно отказаться от задания без штрафов.

Брейб, усмехнувшись, добавил:

- Старый дядя не способен заплатить за алкоголь. У него нет семьи. Когда я вырасту, никогда не буду таким бесполезным, как он. Хи-хи-хи!

Виид глубоко вздохнул. Теперь перед ним маячило очередное задание сложности F. Трактир находился неподалёку, и он очень надеялся, что сможет сразу найти в нём этого Смита.

- Ладно, малыш. Тогда позже поговорим.

- Я не малыш! И мы больше не поговорим. Если только вы не принесёте мне железный нож, который я так хочу.

Виид спокойно засунул скульптуру за пазуху и исчез за углом.

Брейб же полез красть новую порцию свежего хлеба со склада. Прошло какое-то время, пока из-за угла, за которым скрылся Виид, не появился ужасный орк.

Орк Каричи!

Существо огромных размеров и силы, способное одним внешним видом, превратить любого преступника в послушную овцу.

- А-а-а-а, орк!

- Чви-и-и! Тебе конец, человеческий малыш!

Виид не стал долго говорить. Он просто схватил и как следует отшлёпал ребёнка. Так, чтобы тот на всю жизнь запомнил, что нужно уважать взрослых.

* * *

Когда пьяница Смит увидел протянутую Виидом скульптуру, его затуманенные алкоголем глаза приобрели толику ясности.

- Где ты добыл эту скульптуру?

- Взял у мальчика Брейба.

- Когда-то я тоже просил... Ты отобрал её?

Виид покачал головой. После того, как проучил мальчишку, он снял скульптурную трансформацию и теперь находился в обличье человека.

- Нет. Я приобрёл её в непростых обстоятельствах и решил вернуть Брейбу, но ему она уже не нужна. И теперь пришёл к вам. По словам мальчика, вы зачем-то хотели эту игрушку, точнее, скульптуру.

- Ясно. Вы дадите мне на неё посмотреть? Когда она была у Брейба, мне удалось взглянуть на неё лишь одним глазом.

- Конечно. Держите и можете себе оставить.

Дзынь!

Задание завершено! Игрушка для старого пьяницы Смита.

Пьяница Смит получил желаемую им когда-то скульптуру. Хотя сейчас только полдень, он, возможно, угостит вас спиртным.

Награда: получите лично от пьяницы Смита.

Слава увеличилась на 1.

Смит внимательно осмотрел скульптуру.

- Да, это она... Я видел её в молодости во время путешествия.

- Что?

- Брейб не говорил, откуда у него эта скульптура?

- Нет, не говорил.

- Это было около двадцати лет назад. Времена, когда я, будучи наёмником, бродил по континенту... Кхм! В молодости я был хорошим воином. Можешь мне не верить, но я даже командовал целой армией наёмников.

Естественно, Виид не поверил.

Большинство алкоголиков, если спросить их о прошлом, оказывались великими воинами или крупными торговцами. Не раз и не два он уже слышал подобное, так что сейчас пропустил хвастовство мимо ушей, стараясь сосредоточиться на сути.

- По приказу королевы вместе с королевской армией мы захватывали замок графа Сабойдо. И потом у него на складе нашли точно такую же скульптуру.

- Вот оно как...

- К сожалению, я не знаю, что это за вещь. У меня имеются некоторые подозрения, но... Может, ты сходишь для меня в библиотеку и поищешь какую-нибудь информацию об этой скульптуре?

Виид тут же почувствовал, что задание на этом так просто не закончится.

- Ну что, сможешь узнать? Тогда я поведаю тебе о тех временах, когда был наёмником.

Дзынь!

Любопытство Смита

Смит, бывший наёмный воин, имеет определённые подозрения относительно скульптуры, которую видел в молодости. Если вы принесёте ему информацию о ней, то он расскажет о том, что знает.

Уровень сложности: D

Награда: рассказ Смита.

Ограничения: нет.

Глава 8. Восстановление империи Нифльхейм

Настал третий этап последовательного задания.

Происходившее пока казалось сильно запутанным, но Виид всё равно направился в здание библиотеки. Даже притом, что он и так знал большую часть доступной истории Версальского континента, в локальных моментах приходилось поднимать архивные записи.

Граф Сабойдо (эпоха правления Сура, 436 - 479 г.)

В 17 лет посвящён в рыцари.

В 20 лет освоил рыцарское ремесло.

В 36 лет получил землю.

Прославился выдающимися талантами в фехтовании и верховой езде.

В 43 года поднял мятеж и был обезглавлен.

В книге аристократических биографий оказалось только краткое описание.

Виид также покопался в разделе истории, в частности - военных действий, но ничего о мятеже графа Сабойдо не нашёл, словно кто-то специально стёр всю информацию.

- Есть!

- Где?

- Тут недалеко, сокровища лежат там.

Библиотеку в спешке покинула парочка Авантюристов и Маг, которые до этого копались в книгах. Но и помимо них по залу бродило ещё около двадцати игроков, которые, как и Виид, искали нужные сведения.

В библиотеке было спрятано множество сокровищ, но поиск их - тяжелое и довольно продолжительное по времени дело. Тем более в таких ситуациях, как сейчас, когда это осложнялось нехваткой начальной информации.

'Кажется, так я ничего не найду'.

Виид впал в глубокие раздумья. Даже опытным игрокам с классом Авантюриста искать информацию в книгах было весьма непросто, что уж говорить о Скульпторе, для которого эта задача усложнялась в разы.

'Может, сам подход неверный? Хорошо. Раз я скульптор, то, возможно, получая классовое задание, должен в первую очередь искать в книгах посвящённых скульптуре?'

Виид начал искать в отделе искусства.

'История памятников', 'Найденные скульптуры', 'Известные скульптуры королевства Сур'.

Во время быстрого перелистывания различных произведений в руки Виида попал толстый том с гордым названием 'Древние скульптуры'. Именно в нём и удалось обнаружить статуэтку, аналогичную имевшейся у Виида. Правда, там она была под другим названием.

Статуэтка покоя. Религиозный символ.

Символ бога Металоста, который повелевал мёртвыми. Орден, известный тем, что помимо скульптуры не имел никакого символа в виде флага или герба. Последователи Металоста получали невероятную священную силу, благодаря которой могли управлять мёртвыми.

После формирования всеобщего языка на континенте орден Металоста, вместо того чтобы, как все другие, выступать под именем бога, стал называться орденом Возрождения.

Постоянно находясь в контакте со смертью, священники ордена начали проводить исследования в этой области, за что получили весьма плохую репутацию в мире. Именно поэтому символ религии, воплощённый в скульптуре, стал держаться в тайне.

Есть мнение, что символы ордена Металоста обладают особой священной силой и отличаются от обычных скульптур.

Вы получили всю нужную для задания информацию.

Хотя задание заставило немного помучиться, Виид всё же с ним справился.

После чего тут же отправился в трактир и доложил полученные сведения Смиту.

- В книгах написано, что статуэтка является символом ордена Металоста.

- Что?

- Она символ древней религии. Возможно, священная вещь.

Дзынь!

Задание завершено! Любопытство Смита.

У бывшего наёмника Смита были подозрения насчёт скульптуры, которую ему довелось увидеть в молодости. Теперь он готов рассказать всё, что знает.

Скульптурное мастерство улучшилось на 0.4%

Вера увеличилась на 1

До этого момента Виид не знал, что можно повышать Скульптурное мастерство, выполняя обычные задания. Правда, как оказалось, для этого потребовалось затратить много времени на беготню

- Значит, всё так и есть. Ик!

К моменту возвращения Виида Смит уже был сильно пьян.

- Тогда прошу вас сдержать обещание и рассказать, что же вы слышали в молодости.

- Да! Знаешь, я был весьма честным и воспитанным воином. И кстати, довольно много зарабатывающим. Хотя деньги долго у меня не задерживались: всё уходило на выпивку и женщин.

С заплетавшимся языком Смит начал рассказ о том, как он попал в ряды наёмников, о своих путешествиях и различных заданиях.

Естественно, большую часть сказанного Виид пропускал мимо ушей. Не было никакого смысла выслушивать всё, что говорил пьяница.

Наконец, через некоторое время Смит перешёл к главному.

- Именно на пути к подвалу мы и перехватили графа с этой статуэткой в руках. Ох, похоже, я уже немного пьян.

- Почему, вы думаете, он бежал?

- Я точно не знаю. Вообще, это действительно выглядело странным. Ик. Вкус у пива просто восхитительный. Так, а на чём мы остановились?

В своём рассказе о временах наёмничества пьяница Смит часто отвлекался на перечисления прелестей того или иного алкогольного напитка континента!

Но вот его блуждавший взгляд снова наткнулся на статуэтку, что и вернуло мысли в нужное направление.

- После этого я не видел эту скульптуру... Ты же свободен, да?

- Ну, не так чтобы особо.

- Тогда не можешь ли ты прояснить моё любопытство ещё раз, взяв меня с собой?

Смит вытащил из-за пазухи ржавый ключ.

- В имении... если я не ошибаюсь, времени-то много прошло, подвал был зачарован, и попасть туда можно только с помощью этого ключа. Так что, проводишь меня туда для удовлетворения любопытства?

Дзынь!

Второе любопытство Смита.

Пьяница Смит считает обстоятельства поимки графа Сабойдо подозрительными.

Для удовлетворения его любопытства обыщите имение графа, найдите подвал и узнайте, какую тайну он скрывает.

Данное последовательное задание связано с заветным желанием ордена Металоста, который руководил мёртвыми, а также с восстановлением империи Нифльхейм.

Уровень сложности: А.

Награда: кружка спиртного от Смита.

Ограничения: только для скульпторов. В случае смерти Смита задание будет провалено.

Нифльхейм, великая империя, которая существовала несколько десятков лет назад на Северном континенте, там, где сейчас находилась провинция Морта, которой управлял Виид!

В свои времена она была полностью разрушена ордами монстров под предводительством Костяного дракона. Император пытался спасти людей с помощью бус ведьмы Сербианы, но в результате только заморозил собственные земли. Оставшаяся же без правителя империя быстро развалилась из-за обрушившегося холода, борьбы за власть и давления монстров.

Если сейчас Нифльхейм будет восстановлен, то на Севере, можно сказать, наступят благополучие и покой.

Так что неожиданно простое задание по возвращению статуэтки оказалось связано с орденом Возрождения. Хотя Виида это сильно не удивило. Он и так знал, что орден Возрождения, как оказалось, веровавший в Металоста, имел корни на Северном континенте.

Теперь же, если удовлетворить любопытство наёмника Смита, можно будет получить задание, связанное с восстановлением империи Нифльхейм.

'Выходит, есть шанс повысить продажную ценность Моры в будущем'.

Виид кивнул головой и с аппетитом вгрызся в куриную ножку.

- Я сделаю всё, что в моих силах, чтобы удовлетворить ваше любопытство.

Вы приняли задание.

* * *

Графство Сабойдо было крупнейшим охотничьим угодьем. И так как королевство Сур в основном заполняли монстры от 150-го до 200-го уровня, в нём охотилось множество различных отрядов.

- Набираем игроков для охоты в имении. Преимущественно ищем тех, кто обладает мужеством и опытом.

Имение графа Сабойдо считалось главным 'подземельем' региона. Тут обитали самые сильные монстры - 282-го уровня. В основном это были Призраки рыцарей, воинов и даже служанок.

Виид вместе с пьяницей Смитом вошёл в имение.

- Кх-кх!.. Внутри так жжёт, что кажется, я умираю.

Ворчанию Смита не было конца и края, однако это не мешало ему идти.

- Может, дашь одну бутылочку выпить?

- У меня нет.

Виид решительно отказал.

Хотя на самом деле на дне его рюкзака покоились десятки различных бутылок. Такое богатство скопилось благодаря тому, что в своих путешествиях он делал бренди, виски или какую-нибудь настойку всякий раз, когда к нему в руки попадали плоды деревьев, пшеница или другие подходящие ингредиенты.

В мире кулинарии, наверное, не было ничего так же хорошо продававшегося и хранившегося, как алкоголь. Захватывающий вкус, обеззараживающий эффект и прекрасное средство для повышения скорости восстановления сил - всё это выделяло алкоголь даже среди популярных блюд.

Качественно сделанные алкогольные напитки раскупались на рынке так быстро, что, по своей сути, становились подобны золоту. Так что делавший время от времени выпивку Виид охранял её как сокровище. Причём так рьяно, что, кроме Первого МЕЧа и других братьев, никто не смел просить выпить.

- Кха, теперь горло пересохло.

Смит шёл следом, всё так же брюзжа.

Старое имение встретило их толстым слоем пыли и разбросанной повсюду мебелью. Настенные фрески были так сильно повреждены, что оставалось только догадываться об их сюжетах. В самом центре холла покоилась огромная разбитая люстра, видимо, когда-то сбитая на пол.

- Огненный шар!

- Удар холода!

Вдалеке виднелось несколько групп, активно охотившихся на монстров-призраков.

Виид неспешно побродил по просторам имения и был вынужден признать, что всё не так уж и просто. Место оказалось настолько огромным, что не будет ошибкой назвать его настоящим замком.

В Тодуме он посещал множество замков вампиров и в сравнении с ними имение выигрывало по площади. Граф как человек, облечённый большой властью, имел в своей резиденции просто огромное количество помещений.

- Ну, где подвал?

Но на вопрос Виида пьяница Смит только покачал головой.

- Это было так давно, что уже не помню. Хотя, если выпью одну бутылочку, возможно...

Виид нахмурился.

'Просто абсолютно бесполезный пьяница!'

Однако со времени открытия 'подземелья' множество охотничьих групп обошло вдоль и поперёк всё имение графа Сабойдо. А так как никто из них не обнаружил подвал, то всё не так просто, и тот или был тщательно спрятан, или находился в совершенно оригинальном месте.

'Хотя, возможно, обнаружили, но ничего об этом не сказали'.

Ведь даже если кто-то находил вход в подвал, всё равно попасть туда без ключа не мог. Тогда в дело вступала человеческая натура, которая работала по принципу 'ни себе, ни людям'. В таком случае игроки могли молчать даже после обнаружения входа в подвал.

Быстро всё обдумав, Виид решил, что в данном случае лучше сотрудничать со Смитом. Тогда, немного покопавшись в сумке, он вытащил одну бутылку пива.

- Кстати, я вспомнил, у меня осталось немного пива.

- Вах! Дай его мне!

- Подвал...

- ... Сейчас, вспоминаю... По-моему, под той лестницей.

Место, на которое указал Смит, оказалось ведшей на второй этаж лестницей.

Когда Виид обошёл её, то сначала не увидел ничего, кроме толстого слоя пыли на дереве. Но исследовав место более внимательно, он смог нащупать рукой нечто, похожее на крошечную щель.

'Это здесь'.

После того, как пыль была тщательно убрана, показалась маленькая замочная скважина. Тогда Виид достал полученный от Смита ключ, вставил его туда и провернул.

Раздался тихий щелчок.

Дверь получилось открыть с большим усилием.

После чего Виид вместе со Смитом вошел внутрь и закрыл её за собой. Не забыв предварительно вытащить ключ, потому как, вполне вероятно, другие охотившиеся в имении отряды могли заметить расчищенное от пыли место и пройти по пятам! Уж кто-кто, а Виид точно не был тем, кто подставит под угрозу краха уже практически доведённое до конца дело.

Вы обнаружили подвал графа Сабойдо.

Слава увеличилась на 50.

Благодаря путешествию по новым местам вы получили немного опыта.

- Кха! Вот, это подвал графа.

Смит уже успел опустошить бутылку пива и теперь жадно причмокивал губами.

- Раз мы его нашли, может, отметим это виски?

- У меня нет виски.

Если пиво ещё было сравнительно распространённым и оттого дешёвым спиртным напитком, то хорошее виски стоило как минимум несколько золотых, и давать его пьянице Виид точно не собирался.

Виид внимательно осмотрел подвал.

Основное место занимали небольшие стенды с книгами, из-за чего можно было предположить, что это место граф использовал как тайную библиотеку.

'Определение основ огненной магии'.

'Размышление о дружбе с духами ветра'.

'Десять видов лести, которые полезны шаманам'.

'Путешествуй пешком по Версальскому континенту'.

'Прибыльные идеи'.

'Ведьмы и чтение книг'.

Уже только по одним названиям было понятно, что книги посвящены самым разным темам.

Виид сгрёб их все, не пропустив ни одной, в сумку.

'Можно будет продать в антикварный или букинистический магазин'.

Тем более что они могут оказаться связующим звеном в задании, и поэтому, чтобы не возвращаться, оставлять их точно не стоило.

Следующим объектом исследования стал рабочий стол графа. В его ящиках Виид нашёл 300 золотых и нож для резьбы по дереву. Последний, в общем-то, оказался не нужен в свете наличия ножа Захаба.

'И это продам'.

Виид знал цены самых разных вещей.

Если бы у него был универмаг, в котором сломалась система подсчёта цен, то это не принесло бы никаких проблем. Потому как он бы помнил оптовую отпускную цену с завода, надбавку от подоходного налога и даже дополнительные затраты на рекламу в виде акций наподобие: 'купи одну, получи две'.

365 золотых, увеличенные в 12 раз, превращались в 4380! Подобные вычисления Виид выполнял быстрее, чем другие люди успевали хотя бы раз моргнуть. Если говорить про расчёты с деньгами, то тут он превосходил любого выдающегося математика!

Виид перешёл к лежавшей на столе открытой книге.

'Происхождение и история религии Металоста'.

Он быстренько пробежался взглядом по тексту.

В древности религия Металоста была самой крупной по количеству верующих. Это объяснялось тем, что люди издавна считали смерть священной.

И так как она считалась возвращением к Богу... многие королевства исповедовали именно эту религию. Перед каждым сражением воины оказывали своё почтение ордену и богу.

Но со временем отношение к Металосту постепенно менялось.

Между народами уменьшилось число войн, возведённые крепости предотвратили нападения монстров, в поселениях установились мир и покой.

Люди стали бояться смерти и начали избегать Металоста. Во время масштабной войны, по итогам которой в мире образовалась единая империя Арпен, многие королевства стали исповедовать свои религиозные культы. В частности, особенно почитались учения, связанные с войной, а священников Металоста теперь называли сторонниками смерти.

Солдаты проигравших армий стали проклинать Металоста, бога смерти, из-за чего очень скоро в мире стало отвратительным даже произносить его имя. Постепенно число желающих служить ордену уменьшилось, и его место заняли другие религии.

Появились новые учения, восхвалявшие богиню плодородия Фрею или бога войны Белакуса.

Последователи Металоста потеряли поддержку окружающих королевств, а вместе с ней и влияние. Предполагается, что они ушли в тень, но не отбросили желание вернуть былую власть.

Сила, связанная со смертью!

Все еще обладая священным могуществом, теперь они мечтали о мести. Однако в чём она заключалась, неизвестно.

Дзынь!

Вы получили секретную информацию об ордене Металоста.

Интеллект и Мудрость увеличиваются на 5.

Вы получили информацию об ордене Возрождения.

На столе помимо книги Виид нашёл и кое-что другое. Одеяние, которое носили священники ордена Возрождения или же, как теперь стало известно, Металоста. Название в данном случае не играло никакой роли.

- Скорее всего, граф Сабойдо был одним из них.

Виид довольно кивнул. На это указывало как наличие статуэтки Смерти, так и одеяние ордена Возрождения в секретной библиотеке.

- Ого, посмотри сюда!

Смит обнаружил ещё одну комнату. На её полу был начерчен большой магический круг, в центре которого возвышалось нечто, напоминавшее надгробие. Картину дополняла стоявшая на нём широкая чаша с изображением статуэтки Смерти.

- Возможно, это означает, что мы должны положить её сюда?

Виид вытащил из-за пазухи статуэтку, ту самую награду, которую он получил в подземном королевстве гномов Курысо после дуэли с Рукой смерти!

Восстановление империи Нифльхейм и второе пришествие ордена Металоста. Он совершенно не представлял, как это может повлиять на Версальский континент, но по описанию задания, оно на этом не закончится.

Виид аккуратно опустил статуэтку в чашу.

В тот же миг, будто ожив, существо с серпом в руках широко распахнуло глаза. Имение затряслось, как при землетрясении. Сыроватый туман заполнил весь подвал, а над алтарём появился чёрный круговорот. Это были врата, ведшие в иное место.

Смит начал медленно пятиться назад, явно не желая верить своим глазам. Чёрные врата пугали. Никогда в жизни он не видел настолько насыщенного оттенка, да и пристальный взгляд существа, казалось, проникал в саму душу. Просто ужасающая сцена.

Тем не менее Виид не боялся.

В его жизни не было ничего страшнее пустого банковского счёта. Причём это пугало его так сильно, что он порой просыпался от кошмаров, в которых проценты по банковскому счёту уходили в глубокий минус.

Открылись врата, ведущие к реке Плача.

Невозможен проход для других игроков.

Задание продолжится на реке Плача.

Успех или провал задания по-разному повлияют на армию Возрождения.

Соответствующее окно появилось у всех игроков Версальского континента.

Когда Виид уверенно подошёл к вратам, чёрный круговорот вдруг вытянулся, будто желая его проглотить.

В тот же момент Смит кинулся вперёд и схватил Виида за руку.

- Слушай.

- Да?

- Ведь для выполнения моей просьбы я тоже должен туда идти?

- Конечно.

Виид бы с радостью оставил Смита, но по условиям задания сделать этого не мог.

- Тогда есть условие. Если я туда войду, то ты будешь обеспечивать меня ежедневно пятью бутылками выпивки.

- ....

- Без выпивки я не смогу уснуть.

Виид согласно кивнул головой.

- Хорошо.

Всё равно он не мог постоянно присматривать за Смитом, а так, когда тот налакается спиртного, его можно будет оставить отсыпаться в каком-нибудь безопасном месте.

- И найми одного воина.

- Что?

- Ты же слабый Скульптор, забыл, что ли?

Если Виид был слабым, то большинство воинов и рыцарей должны были ползать по земле из-за отсутствия сил!

Смит продолжил:

- Я не смогу чувствовать себя в безопасности, если мы будем там одни. К тому же ты ведь тоже не знаешь, куда мы попадём, пройдя через эти врата. Не лучше ли будет взять с собой одного сильного воина?

Дзынь!

Вы можете нанять одного наёмника для совместного выполнения задания.

В задании, адресованном мирным скульпторам, предлагался наём воина!

Это говорило о том, что впереди возможны реальные сражения.

'К тому же это задание уровня сложности А...'

Постепенно сложность задач будет нарастать, учитывая, что задание напрямую связано с восстановлением империи Нифльхейм и вторым пришествием ордена Металоста. Так что не стоило забывать, что это ещё не конец цепочки заданий. И возможно, действительно было бы не плохо взять с собой компаньона, на кого можно положиться.

Виид немедленно послал 'шёпот'.

- Пэйл.

- Да?

Ответ Пэйла пришёл мгновенно.

- Я тут выполняю задание, и мне требуется один компаньон.

- Правда? А где ты?

- Деревня Хаген в королевстве Сур.

- Даже и не знаю. Потребуется минимум двадцать дней, чтобы добраться туда с севера.

- Хм, а никого другого поближе к центру континента нет?

- Манауэ недавно уехал в Розенхайм, остальные все со мной.

Вот только торговец Манауэ совершенно не подходил на роль воина, и пускай сейчас он находился ближе всех, Виид не собирался брать его с собой.

- Ну, и помимо всего, мы сейчас выполняем задание по поиску секрета изготовления древнего нагрудника.

- Значит, не получится. Я понял.

Вииду пришлось отказаться от первоначальной идеи.

Если бы из отряда он выдернул одного Пэйла, то Мэйрон бы сильно обиделась.

Что же касалось остальных... Ирен как Священник могла принести много пользы, но в то же время добавляла проблем по обеспечению её безопасности.

В какой-то степени это касалось и Ромуны как Мага.

Сурка же так молода и нетерпелива, что Вииду было сложно представить себя с ней вдвоём в многодневной изматывающей охоте при выполнении сложного задания.

Мастерство танца Хварён было полезно для усиления отряда или усыпления монстров. И хотя в этом она превосходила многих, представить её сражавшейся в первых рядах было сложно. Так что если для обычной охоты в составе отряда она подходила идеально, то взять её с собой Вииду было крайне трудно, потому как он совершенно не представлял, какая впереди ждёт опасность.

Зефи же был исключён с самого начала. Даже притом, что он имел высокие Выносливость и Здоровье, а также обладал навыками по нанесению урона по области.

- Ему не стоило и думать, так близко общаться с моей сестрёнкой.

Виид вообще стёр из головы существование Зефи. Он растил сестрёнку не для того, чтобы отдавать её какому-то бабнику. Этого он не допустит никогда, даже если небеса рухнут на землю.

- Буду пока наблюдать, раз они просто гуляют. Сестрёнка умеет выбирать людей.

В целом пока он был спокоен, так как поступки и поведение сестры за прошедшее время никак не изменились.

Сердце каждого отца когда-нибудь да разрывалось при виде дочери, которая в короткой юбке отправлялась на свидание с парнем! Нечто похожее чувствовал и Виид.

- Все парни - волки и воры. И если после своих проступков они будут убиты, то это не вина девушек. Они должны погибнуть за свои преступления или явно преступные намерения!

Ну, и тем более Вид не мог взять с собой Юрин.

Тогда он отправил 'шёпот' Первому МЕЧу.

- Учитель.

- ...

- Учитель!

- Кхм, что случилось?

- Что вы сейчас делали?

- Я... Ничего, совершенно ничего. Просто разговаривал с тёмной эльфийкой. Так, хотел кое-что у неё узнать.

- Учитель...

После затянувшейся паузы Первый МЕЧ всё же честно ответил:

- Разве я не должен жениться? Конечно, уже тяжело и поздно, но надо же попытаться.

- Другие МЕЧи тоже заняты?

- Да, они сейчас разбрелись по поселениям орков и тёмных эльфов. Кстати, эльфийки со своей смуглой кожей так прекрасны, что их невозможно не любить!

- А как там горы Юрокина?

- Очень много монстров. Это хорошо, так как есть с кем бороться. Интересно даже в группе с орками охотиться.

Первый МЕЧ и остальные ученики вовсю наслаждались Королевской дорогой, погрузившись в защиту слабых орков для демонстрирования своих мужественности и силы.

- Ясно. Тогда... Учитель, тёмные эльфийки тоже любят цветы.

- Правда? Отлично. Береги себя. Если будет нужна помощь, зови в любое время.

- Хорошо, до связи!

Виид прервал разговор с Первым МЕЧом.

'Кого же взять с собой?'

Гильдия 'Пустынные странники'!

Небольшая элитная группа игроков королевства Армен. По его оценке в ней находилось достаточно много неизвестных ему высокоуровневых игроков.

И хотя в эту гильдию входил и сам Виид, он достаточно давно не следил даже за перепиской. В какой-то момент он просто отключил окно чата, так как согильдийцы слишком много общались.

Однако, немного подумав, он решил, что будет тяжело пригласить кого-то из гильдии на выполнение настолько серьезного задания, потому как, по сути, никого из них достаточно хорошо не знал.

В этот момент вновь послышался голос Пэйла.

- Эй, Виид! Ты сказал, что ищешь наёмника в отряд, верно? Не хочешь ли взять с собой шамана?

- Какого шамана?

- Есть девушка, обладающая превосходными навыками. Она, кстати, самый известный шаман среди игроков Моры. Уже очень многим помогла нам как во время путешествий, так и охоты. Я тут рассказал о твоей просьбе всем, и она проявила желание присоединиться.

Виид ненадолго задумался, вспоминая первые месяцы игры в Королевскую дорогу.

'А ведь в небесном городе Лавиасе я уже охотился с одной шаманкой'.

Девушка с незабываемым именем - Дайни. Тогда он считал, что нашёл свой идеал. Было достаточно тяжело сказать, что именно ему в ней нравилось, но совместное времяпровождение приносило только удовольствие и счастье. За время охоты в подземелье они обговорили множество тем, не говоря уже о том, что в сражениях действовали как единое целое.

'Однако она покинула игру из-за операции... Интересно, как она сейчас?'

К сожалению, у него не было никаких сведений, так что не оставалось ничего, кроме как желать ей выздоровления и счастья.

Виид откинул воспоминания и вернулся к разговору.

- Я думаю, это будет слишком опасное место для шамана.

Обладатели таких классов были весьма полезны в отряде, но в реальном сражении не могли защитить даже самих себя.

- Передай ей мои сожаления, что я не могу взять её с собой.

- Ничего. Что тут поделаешь.

Из знакомых ещё оставался Хегель. Но его звать не стоило, потому как, скорее всего, слухи о выполнении задания распространятся по всему миру через гильдию Черный лев.

Ну, а вор Найд в данном случае казался просто неподходящим вариантом.

'Воры в первую очередь полезны в исследовании подземелий'.

Не зря же сложился стереотип, что Воры и Убийцы слабы при битвах лицом к лицу. Вииду же требовался наёмный воин для сражения с превосходящими силами противников, поэтому ему совершенно не подходили скрывавшиеся или нападавшие из засады игроки.

'Среди моих знакомых самая сильная именно она...'

Конечно, Виид вспомнил Союн. От одного удара её клинка умирали даже средние монстры! И чем дольше длилась борьба, тем сильнее становилась Союн как Берсерк. К тому же, имея невероятно высокий уровень, она обладала не менее выдающимся мастерством.

Берсерк Союн!

Если бы она была рядом с ним, то он бы оказался как за каменной стеной.

Но Виид покачал головой. Хотя за последнее время его отношение к ней немного изменилось, этого было всё равно недостаточно, чтобы идти выполнять настолько тяжелое задание, никак не связанное с нею напрямую.

'Тем более я не знаю, где она сейчас, и возможно, ей тоже долго добираться'.

В общем, никого доступного рядом с королевством Сур не было.

Тогда Виид принял решение.

- Вызываю Рыцаря смерти!

Из тёмного дыма появился Ван Хок.

Он так долго был вместе с Виидом, что его жесткий взгляд уже успел стать для того родным.

- Звали, господин?

- Да. Появилась работа.

- Готов упокоить любого! - раздался возглас Рыцаря смерти.

Виид повернулся к Смиту.

- Думаю, с ним нам не нужен никакой наёмник.

Смит, казалось, совершенно не удивился появлению монстра.

- Да, Рыцарь смерти в любой ситуации сможет нас защитить. Но что насчёт алкоголя?

Виид на секунду открыл сумку и вытащил оттуда пару бутылок пива. У него в запасах оставалось еще несколько десятков таких же, но если и они кончатся, можно будет перейти к виски и вину, которого тоже было немало. К тому же ему не требовалось покупать алкоголь: если в пути попадутся подходящие продукты, он сможет в любое время его сделать.

Ну, и помимо этого у Виида в сумке всегда имелись достаточные запасы точильных камней, бинтов и лекарственных трав. В общем, было всё, чтобы в любое время отправиться в дальний путь.

- Тогда идём.

- Хорошо.

Виид решительно шагнул вперёд, следом за ним двинулся и Смит. Через мгновение два человека были поглощены чёрными вратами. После чего крутившаяся воронка тьмы исчезла, а имение графа Сабойдо сотрясло последнее, прощальное землетрясение.

* * *

Земля, усеянная мёртвыми телами монстров!

Каждый раз, когда Союн взмахивала мечом, в сторону отлетали части тел врагов. Тех самых монстров, что пытались тайно напасть из-под земли, с деревьев или из-за кустов.

Союн же просто двигалась вперёд. Каждый её взмах, каждый блеск лезвия меча оставлял после себя очередного поверженного противника.

В прошлом Союн боролась, чтобы забыться. Доходило даже до того, что полностью усталая и покрытая с головы до ног потом она упорно шла вперёд, уничтожая одну группу монстров за другой. Словно следуя настоящему пути берсерка, способного становиться сильнее с каждой пролитой каплей крови противника.

'Здесь слишком слабые'.

Но у берсерков была и другая особенность: они привлекали противников. Монстры со всей округи сбивались в группы рядом с тем местом, где была Союн. В то время как ноги девушки сами собой направляли её туда, где сосредотачивались самые сильные противники.

Можно сказать, это было абсолютной чувствительностью настоящего берсерка, который нескончаемо ищет кровавые сражения. И куда бы ни пришёл такой игрок, это место превращалось в поле битвы, покрытое телами и заполненное предсмертными криками.

Сейчас Союн охотилась в лучшем высокоуровневом охотничьем месте северного континента, лесу Мабан! Здесь монстры толпами устремлялись наперерез одиноко шагавшей девушке.

'Никто меня не любит'.

Раньше Союн боролась, чтобы не вспоминать прошлое, но сейчас боль в сердце уже не казалась такой невыносимой.

'Друг...'

На сердце теплело всякий раз, когда она вспоминала друга. Время, проведённое с ним в Королевской дороге, было недолгим, но помимо этого они теперь встречались и в жизни.

'Я хочу его защитить'.

В её голове сама собой возникала сцена смерти от дыхания Костяного дракона. И теперь Союн упорно набиралась опыта и мастерства на охоте, чтобы в будущем суметь защитить слабого Виида.

Уже сейчас она имела 422-ой уровень!

Союн не мешкая шла туда, где собрались самые сильные монстры.

Глава 9. Скульптор Ада

Пройдя через чёрные врата, Виид и Смит оказались в окружённом скалами месте. Определённо, это были необычные скалы. Чёрные как смоль, испещрённые дырами, они устремлялись вверх без единого деревца на склонах. В образованной между ними долине текла ещё более странная река.

- А-а-а-а-а.

- Спасите нас, спасите!

- Избавьте от этих мучений.

Река издавала ужасающие крики, похожие на стоны привидений.

'Это река Плача?'

По берегам реки стояли многочисленные группы скульптур. Возвышаясь, подобно кровожадным чудовищам, они казались настолько ужасными, что даже демонов заставили бы содрогнуться!

Обнимавшая ребёнка мать с отрезанной головой. Причём расы орков. Тролли, закалывавшие друг друга копьями. Группы сражавшихся людей. И даже сцена разграбленной и сожжённой деревни была отображена через скульптуры.

И вот подобные работы будто бесконечной вереницей выстроились по всей длине реки.

- Гм.

От такого даже Виид нахмурился.

Скульптуры демонстрировали настолько негативные образы и сцены, что вызвали бы отвращение у любого нормального человека.

Однако одна скульптура все же понравилась и была понятна Вииду. Она изображала мерзкого работорговца. Он нарезал себе аппетитный стейк, не обращая внимания на стоявших рядом отощавших детей. Выглядевшие как рабы, они питались от силы лишь ячменным хлебом.

- Если у вас нет денег, то вы будете голодать! Он ещё очень хорошо с ними обращается, раз дает ячменный хлеб...

Скульптура вызвала полную симпатию Виида!

Возможно, для этих детей порабощение зловещим работорговцем стало самой большой удачей в жизни. Ведь на его месте Виид, наверное, не дал бы им и ложки пшённой каши!

Чем дальше тянулась эта вереница скульптур вдоль реки Плача, тем более зловещими становились грубые и скрежещущие стоны.

- А-а-а-а!

- Убей нас. Убей.

Подойдя поближе, Виид понял, что это была необычная река. В её глубинах проплывали души разнообразных монстров и людей, жаждавшие отмщения. Выражение их лиц было настолько страдальческим, что такое трудно увидеть даже в леденящем кровь доме с привидениями.

Смит подошел и сказал:

- Может, всё дело в скульптурах?

- Что?

- Я имею в виду произведения искусства. Они ведь призваны волновать души и этим заставляют реку стонать.

Виид был полностью согласен с предположением бывшего наёмника.

Каждое произведение искусства было способно хранить в себе эмоции своего создателя. И пускай на первый взгляд работы кажутся одинаковыми, но на самом деле они во многом друг от друга отличаются.

Человек, только что вставший с постели, конечно, мог выглядеть осунувшимся. Но чтобы точно так же выглядела девушка, которой признался в чувствах любимый, это из разряда невозможного. Ведь в ней желания и надежды. Чувства, полные любви!

Даже если объект изображения один и тот же, настроение, передававшееся скульптурой, будет полностью различаться в зависимости от того, с какими чувствами она была создана. Это так же естественно, как и то, что стихи поэта или книга писателя передают разное настроение в зависимости от вложенных автором эмоций.

Произведения искусства способны влиять на атмосферу.

Если в доме полно мрачных картин или скульптур, то, и настроение будет унылым, пропадёт желание что-либо делать вплоть до того, что не захочется вставать по утрам. Возможно, поначалу это будет незаметно, но через пару лет или десятилетий подобное влияние вполне может изменить человека.

- Фэн-шуй местности.

- Что?

- Квартиры с видом на реку Хан стоят дороже. Возможно, здесь что-то подобное.

- О чем ты говоришь?

- Чем лучше вид, тем выше стоимость квартиры. Обычно это работает так.

Виид думал, что понял суть.

Раз произведения искусства передавали чувства, то сложно представить, чтобы созданные со злыми намерениями скульптуры могли оказывать положительное воздействие на реку.

Скульптуры, влиявшие на настроение местности!

Виид многое повидал за свою жизнь.

- Традиционно нет ничего точнее рыночной цены квартиры. Нам нужно понять, что это за место.

Настал момент истины.

Дзынь!

Преддверие Ада. Вы вошли в реку Плача.

Окраина континента, где живые существа могут дышать.

Здесь священники ордена Металоста сопровождают души умерших в ад.

- Вот чёрт!

Смит пожал плечами.

- Значит, здесь заканчивается континент. Даже работая наемником, так далеко я не забирался... Дай-ка мне ещё твоего ликера. Теперь будет о чем похвастаться перед друзьями за кружкой. Ха-ха-ха!

Приложившись к бутылке, Смит снова развеселился.

Виид же тяжело вздохнул. После долгих скитаний по миру он оказался у ворот ада. Причём, волею судьбы, в компании ужасного пьяницы.

'Так вот почему местность выглядит настолько странной...'

Леденившая кровь атмосфера немного сродни той, что была в Тодуме!, всё вокруг казалось пустынным и мрачным, не ощущалось никаких следов присутствия человека.

Виид достал компас, но его стрелка крутилась не останавливаясь. На небе же не было ни одного знакомого созвездия.

'Значит, обычными способами вернуться уже не получится...'

Тогда Виид и Смит пошли вдоль реки Плача.

На берегу были собраны по меньшей мере тысячи различных скульптур, сгруппированных по разным темам. И сколько бы Виид ни искал среди них, не находил ни одной позитивной работы.

В какой-то момент он заметил красивую и милую девочку, но когда с недоверием подошёл поближе, разглядел шокирующую картину. Милая девочка плевалась! И к тому же держала в руках лягушку.

Просто неописуемая сцена, ввергавшая в эмоциональный шок.

Нашлась среди работ и ужасная композиция, изображавшая мускулистых девушек, игравших в футбол. Конечно, вместо мяча была голова огра!

Виид решился узнать информацию о скульптуре.

- Идентификация!

Дзынь!

Скульптура позора огров

Работа малоизвестного скульптора.

Огры - короли лесов и гор. С гордостью они правили на своих территориях, беспощадно обращаясь с любыми пришедшими захватчиками.

Однако по запросу ордена Металоста их намеренно унизили в такой форме.

Если огры увидят эту скульптуру, они будут кипеть от злости и возмущения.

Художественная ценность: Совершенно отсутствует.

Эффекты: Вызывает грусть огров.

- А-а-а-а!

Меж тем чем дальше Виид шёл по течению, тем громче становились стоны реки Плача.

* * *

На второй день путешествия, остановившись неподалёку от реки, Виид обнаружил руины церкви Металоста! Одна из резиденций ордена, которые, как считалось, полностью исчезли с лица континента, находилась здесь.

Здание, предположительно построенное из мрамора, представляло собой сплошные развалины. Оно находилось в таком плачевном состоянии, что Виид сомневался, стоит ли рисковать, заходя туда.

- Вызываю Рыцаря смерти!

Из клубов дыма появился Ван Хок с мечом в руках.

- Вы звали, господин?

- Да, ступай внутрь. Если обнаружишь живых людей или монстров, тут же возвращайся с докладом.

- Понял.

Весьма вероятно, такое задание могло немного понизить уровень близости с Рыцарем смерти, но, проведя вместе долгое время, они уже были крепко связаны тяжелыми и неприятными ситуациями.

Ван Хок тщательно осмотрел храм и вышел.

- Там никого нет, господин.

- Правда?

Виид тоже зашел внутрь. Увиденная обстановка оказалась ничем не примечательной. Единственное, что он нашёл внутри, - это каменные статуи, прославлявшие бога.

- Церковь осталась, а все священники ушли.

Виид поспешил выйти оттуда, поскольку даже в комнате священника не обнаружилось ничего интересного. Всем его уловом стала лишь пыль, толстым слоем покрывшая одежду.

Настал третий день путешествий у реки Плача.

В месте, находившемся неподалёку от развалин церкви, Виид обнаружил свыше сотни священников и Тёмных рыцарей.

- Орден Эмбиню!

Как стон вырвались эти слова изо рта Виида.

Орден, с которым он уже сталкивался в битве против Костяного дракона. Само собой, в его голове всплыли воспоминания, как он сражался с ними в составе Северной экспедиции вместе с Альбероном и Союн.

Лицо Виида посерьезнело.

- И здесь замешана церковь Эмбиню!

Ситуация была непростой, так как данная организация была столь могущественна, что внесла существенный вклад в гибель королевства Нифльхейм.

Виид решил действовать максимально скрытно. Поскольку неподалёку от священников и рыцарей толпилось около тысячи демонических монстров.

Мощнейшая военная сила!

Сами же священники проводили необычный ритуал.

- Ау-уа-а-а. Останьтесь с нами. Отомстите тем, кто поступил так с вами!

- Мучения и боль. Пускай они узнают, что такое настоящее отчаяние.

- Возвращайтесь и отомстите за себя.

Священники совершали массовое жертвоприношение в реку Плача.

Вода в реке оживала каждый раз, как они приносили в жертву очередного оленя или ягнёнка. Подобно фонтану, она взмывала так, словно желала поглотить их. В такие моменты священники ордена Эмбиню спешили укрыться подальше от воды.

- Выплесни кипящую злость, горести и бесконечные страдания!

Проводивший обряд священник принёс в жертву сердце ягнёнка.

Тут же с неприятным шумом река забурлила, как будто хотела повернуть вспять. Огромный водяной поток хлынул ввысь на десяток метров. И при этом он стал грязным и мутным, будто состоял теперь из сточных вод!

Духи с перекошенными лицами застонали ещё громче.

- Кажется, они что-то замышляют... Рыцарь смерти!

- Слушаю, господин.

- Оставайся тут и охраняй Смита.

- Хорошо.

Виид решил оставить старого наёмника и Рыцаря смерти и попробовать прокрасться к священникам в одиночку.

Однако Смита подобная идея возмутила.

- Ну уж нет. Я помогу. Это просто нелепо, будучи таким молодым скульптором, отправиться в разведку.

- ...

- Куда ты собрался идти без меня, первоклассного наёмника? Доверься мне.

Виид без сожаления кинул ему полупустую бутылку.

- Оу! Первоклассный виски! Уверен, он придется мне по вкусу.

Переключившись на выпивку, Смит напрочь забыл о разведке.

Разрешив таким образом проблему с балластом, Виид стал красться к месту обряда в одиночку.

Правда, было бы некоторым преувеличением сказать 'крался'. На самом деле он взбирался на гору, понемногу приближаясь к ним!

С каждым его неосторожным движением вниз скатывались мелкие камушки. Когда казалось, что священники и темные рыцари вот-вот посмотрят в его направлении, он быстро прижимался к земле, замирая.

В это время ветер, пролетая через отверстия в скалах, издавал зловещий вой.

Наконец, Виид взобрался на вершину скалы, расположившись так близко к отряду ордена Эмбиню, насколько вообще мог. К сожалению, этого было недостаточно, чтобы подслушать разговор священников, но он мог услышать, что говорили стоявшие на посту Тёмные рыцари.

- ... что сделали?

- Сегодня... кажется... доложили, что сделали так много.

- Использовать скульптуры... отличный план.

- Ввергнуть Версальский континент в пучину невзгод... наша цель.

Из-за шума ветра удавалось уловить лишь обрывки фраз!

Виид попытался сложить воедино весь разговор.

Не раз он выживал благодаря своей догадливости. Уже по одному выражению лица работодателя Виид мог понять, получит ли он зарплату, или будут проблемы.

'Сделали так много... Не знаю, о чем именно они, но кажется, это имеет отношение к душам умерших людей. Использовать скульптуры... Наверное, они про ожесточение душ в реке Плача'.

Не могло быть другой причины для использования скульптур.

Ниже по течению реки вода становилась все грязнее и грязнее, а страдания душ - всё больше. Видимо, они сталкивались со злыми силами, исходившими от скульптур.

- .... время так.

- Смена... отдыхайте.

- Свежая кровь овец...

На пост пришли другие Тёмные рыцари.

Виид продолжал тихо ждать, пока они стояли на посту.

- Ветер сильный.

- Погода ужас... Калотропы появи...

За целый час он услышал всего пару слов!

И те не имели отношения к ритуалу, проводившемуся священниками.

Тогда Виид вернулся туда, где прятались Смит и Рыцарь смерти. Он вынул статуэтку Смерти и увидел, что она уже какое-то время мироточила.

- Не может быть... Идентификация!

Тогда похожее на лошадь существо, являющееся реликвией ордена Металоста, открыло рот. Послышался древний голос:

- Внемлете!

Это история ордена Металоста, способного повелевать мёртвыми.

В какой-то момент представители ордена потеряли своё влияние на другие религии. После чего, преисполненные грёз о мести, они объединились с орденом Эмбиню - культом поклонения демонам, не знавшим ничего, кроме ненависти.

- Используйте всю мощь, которая у вас есть. Ха-ха!

- Заставьте Версальский континент поклоняться ордену Металоста.

- Единственное наше желание - разрушение. Мы поможем.

Орден Металоста был развращен.

Его священники оставили свои обязанности сопровождения мертвых и стали одиннадцатым приходом ордена Эмбиню. Натренировав демонов, они создали армию зла, которая должна растоптать Версальский континент.

Очисти реку Плача, источник их могущества.

Только после её очищения демоны потеряют свои силы.

Дзынь!

Новое задание! Борьба с орденом Эмбиню.

Остановите деяния ордена Эмбиню, стремящегося окутать злом весь континент.

Чем дальше заходит ритуал Эмбиню, тем глубже будет погружаться в хаос Версальский континент.

Чтобы остановить ритуал, измените скульптуры, стоящие в бассейне реки Плача.

Но если вы разрушите скульптуры, темные рыцари погонятся за вами.

Это последовательное задание, ведущее к 'Спасению узников ордена Металоста', 'Искоренению 11-го прихода ордена Эмбиню', 'Исполнению давней мечты ордена Металоста'.

Уровень сложности: только для скульпторов.

Вознаграждение:

- Выполнение задания будет считаться великой скульптурной работой.

- Увеличение благосклонности всех церквей на Версальском континенте, за исключением церкви Эмбиню.

- Почетный титул.

Ограничения: В случае уничтожения объединенных войск Версальского континента армией Возрождения или церковью Эмбиню задание будет считаться проваленным.

Глаза Виида загорелись.

- Кажется, это начало новой цепочки заданий.

Задание для скульптора!

Оно было следующим после получения статуэтки Смерти. Если он примет и выполнит его, помешав ритуалу, цепочка заданий продолжится. Соответственно, это и было началом настоящих испытаний.

Виид и не подумал отказаться от вызова.

- Я берусь.

Вы приняли задание.

* * *

Бассейн реки Плача!

Территория, где уже неподалёку от берега бродили целые толпы адских или демонических созданий.

Без преувеличения это место можно было назвать одним из наихудших для охоты. Монстры были настолько тощими, что, казалось, состояли из одних костей, и в то же время их тёмно-синяя кожа излучала электричество!

Из-за непрекращавшихся перемещений и стычек между демоническими и адскими монстрами Виид не решался покинуть безопасную область возле берега реки.

- Монстры более чем 300-го уровня...

По крайней мере, самые слабые из увиденных им имели именно такой уровень.

Погода была пасмурной, но хорошо ещё, что не влажной, потому как иначе излучавшаяся электрическими монстрами мощь оказалась бы ещё более ужасающей.

Виид решился на один эксперимент.

- Рыцарь смерти, убей их!

- Слушаюсь, господин!

Вот только Ван Хок не смог продержаться и десяти минут против трёх монстров, прежде чем погибнуть! Поэтому Виид решил, что ещё рано уходить от реки, особенно в свете того, что неизвестно, какие противники попадутся впереди. Из-за гибели Рыцаря смерти он совершенно не переживал. Тот как особое существо мог быть призван вновь чуть позже, правда, на некоторое время в более ослабленном состоянии.

Виид смиренно взял нож для резьбы.

- Нужно действовать постепенно, шаг за шагом.

Первой целью для работы стала обезглавленная оркчиха, державшая на руках маленького ребёнка. Для её восстановления нужно было создать новую голову, которую потом предстояло аккуратно присоединить к телу.

Вообще, перед Виидом сейчас стояла задача по переделыванию на позитивный лад тысяч различных скульптур, из-за чего даже он мог назвать это одним из величайших примеров труда в истории человечества.

Завершив голову с тёплой улыбкой на лице, Виид перешёл к глазам. Вот только после их создания у оркчихи оказался такой пронзительный и жадный взгляд, что казалось, она была готова съесть собственного ребёнка! Ну, или как минимум напугать его до смерти.

Во время пребывания в теле орка Каричи Виид довольно хорошо уяснил уникальное чувство красоты этой расы, но так как сейчас голова была забита посторонними мыслями, ему не удалось сделать задуманное.

- Так не пойдет.

Виид отложил нож для резьбы.

Работа не ладилась потому, что он и представить не мог, как будет менять тысячи местных скульптур. Кроме того, его отвлекали нескончаемые речные стоны и сам вид ужасавших скульптур на туманном берегу.

Не говоря уже о монстрах!

Виид не мог игнорировать священников Эмбиню и Тёмных рыцарей во время работы над скульптурами. Это все равно что попросить активно росшего школьника забыть про мясо в блюде и есть только овощи.

Ходячие очки опыта с предметами! Жажда их всё сильнее закипала внутри Виида, пока не наступил такой момент, когда стало невозможно терпеть. Он никак не мог оставить их и заниматься только головой оркчихи.

С нестерпимым желанием Виид снова взялся за нож для резьбы. Только в этот раз целью было не восстановление какой-либо из работ, а создание совершенно новой скульптуры.

Камень захрустел от прилагавшихся усилий. Нож в руках настоящего мастера стремительно рассекал окружающую 'тьму'.

Создание больших скульптур уже стало привычным для Виида делом. Так что, сосредоточившись на работе, он старательно рассекал оказавшийся на удивление пористым и легко поддающимся обработке камень.

- Сначала нужно сделать транспорт.

Виид вспомнил то время, когда, будучи Скелетом-рыцарем, проходил последнее испытание в Башне героев. Ту потрясающую скорость, с которой он нёсся на коне по равнинам исторической битвы Палланка!

В тот момент казалось, что ничто не могло его остановить. Каждая проведённая им атака просто разрывала попадавшихся на пути монстров. Всё потому, что сражавшийся верхом на лошади рыцарь становился по меньшей мере сильнее в три-четыре раза.

- А ведь скульпторы тоже могут скакать верхом.

Пускай у него не было специальных навыков, позволявших стать единой боевой силой с лошадью, но он всё равно мог быстро на ней передвигаться.

В игре уже стало обычным делом, когда достигшие определенного развития игроки заводили себе для путешествий собственную лошадь.

- Однако мне не обязательно высекать именно такую скульптуру....

Виид считал лошадей слабыми и не самыми желанными для приобретения. Да, они очень быстры, но одновременно не сильно выносливы и довольно своенравны. Ещё часто боятся огня, молний и разной нежити.

К тому же и сам он не был специализировавшимся на лошадях рыцарем.

- Так что для передвижения лучше выбрать кое-кого другого.

Виид был гражданином Кореи. Страны, в которой существовало домашнее животное, спасавшее народ на протяжении всей длинной и извилистой истории. Оно не только было очень близко каждой семье, но и к тому же обладало огромной мышечной силой.

Он думал о домашней корове, а точнее, о корейском быке!

Виид создавал его из особого, черного как смоль камня.

Первыми из-под его рук вышли толстые и прочные ноги. С огромными и мощными бёдрами, они были полностью увиты канатами мышц.

Если у обычных фермерских быков, выращенных на корме для лучшего качества мяса, имелся небольшой жирок, то у его творения всё обстояло иначе.

Такой бык мог участвовать в конкурсе 'Мистер Бык Версальского континента'!

Если бы его увидели коровы, помешанные на красивом теле, то тут же завертели бы своими хвостиками и попадали навзничь.

- Но не стоит безрассудно зацикливаться на одних мышцах.

Виид продемонстрировал завидную дальновидность и самоконтроль в данном вопросе.

Мускулистое тело, может, и дало бы резкий выброс сил, но в то же время не обладало бы достаточными выносливостью и ловкостью.

- Я должен свести к минимуму лишнюю мускулатуру и выработать баланс между силой и выносливостью.

При этом Виид не забывал уделять внимание и художественной красоте будущего создания. Заманивая в прошлом на поединок Руку смерти, он уже делал одну неудачную скульптуру быка. Тогда он получил опыт, но потерял Славу. И по этой причине сегодня просто обязан был сделать прекрасное творение.

Виид вырезал тридцатисантиметровые рога с настолько тонкими кончиками, что ими можно было проткнуть стальную пластину. Саму же морду сделал достаточно широкой. Как и крупные, перевитые мышцами ягодицы.

- Морда корейского быка должна быть широкой, ягодицы - огромными, а глаза - круглыми.

Во многом Виид руководствовался глубоко укоренившимися в нём предубеждениями о быках!

Но это не помешало ему работать и в конце концов завершить скульптуру.

Дайте название завершённой скульптуре.

- Жёлтый.

Подтвердите название: Жёлтый. Верно?

Хотя сейчас бык казался сгустком тьмы, позже Виид намеревался перекрасить его в жёлтый цвет. Взглянув на эту огромную пятиметровую чёрную скульптуру, внушавшую благоговение и страх, он довольно покивал головой.

- Жёлтый подходит в самый раз.

Дзынь!

Вы завершили создание исторической скульптуры, легендарного быка Жёлтого!

Легендарная скульптура!

Все скульптуры, что вы теперь создаёте, имеют шанс попасть в летописи истории Версальского континента!

С благородным талантом, богатым художественным исполнением и непревзойденным мастерством вы создали произведение, которым остается только снова и снова восхищаться. Скульптуру, позволяющую почувствовать могущественное очарование и динамичность быка.

Наделённая оригинальным видением и различными смыслами, она станет легендарной скульптурой домашнего скота.

Художественная ценность: 6124. Творение великого скульптора Виида.

Эффекты:

У всех, кто посмотрит на скульптуру, следующие 24 часа:

- Скорость восстановления Здоровья и маны увеличивается на 15%

- Вероятность получения мясных продуктов при охоте повышается на 49%.

- Сила повышается на 80.

- Стойкость увеличивается на 25%.

- Способности, связанные с производством, улучшаются на 5%.

Для крупного рогатого скота:

- У самок происходит рост репродуктивного потенциала на 38%.

- Набор веса ускоряется.

- Подавляет во всём мире решимость монстров, несущих угрозу скоту.

Данные эффекты не сочетаются с воздействием других скульптур.

Количество созданных Исторических скульптур: 1

Вы получили опыт в Скульптурном мастерстве.

Вы получили опыт в Ремесле.

Слава увеличилась на 412.

Искусство повысилось на 70.

Сила увеличилась на 3.

Стойкость повысилась на 10.

Вы создали Историческую скульптуру быка.

Уровень близости с крупным рогатым скотом увеличился. Если вы теперь завладеете просторным пастбищем, коровы со всей округи сами на нём соберутся.

Другие талантливые скульпторы, увидевшие вашу работу, значительно улучшат своё скульптурное мастерство.

За создание Исторической скульптуры все характеристики увеличиваются на 2.

Виид был доволен.

- Не существует другого домашнего скота, который бы так же хорошо понимал и помогал нашему народу, как коровы.

Историческая благодарность коровам!

Если бы в прошлом не было рогатого скота, то заниматься сельским хозяйством стало бы сложнее, и многим людям пришлось бы голодать. Ведь до развития сельскохозяйственной техники коровы оказывали огромную помощь в пищевой промышленности.

Вот почему Виид решил отблагодарить животных.

Однако было досадно оставлять такую скульптуру для простого любования. Не говоря уже о том, что она находилась в месте, куда обычные люди никогда попасть не смогут.

- Оживление скульптуры!

Вы оживили скульптуру!

Исходя из значения характеристики Искусство (1316), Ваше создание получает 422-ой уровень. Статус Исторической работы добавляет 15% к этому значению, и уровень вырастает до 485-го. Однако поскольку существо создано из хрупкого камня, оно получает штраф - снижение уровня на 20%.

Оживлённому существу добавлены 3 способности, уровень и значение которых соответствуют уровню и облику статуи.

Свойства: Стойкость (100%), Земля (100%), Преданность (100%).

Стойкость повышает терпение вне зависимости от выполняемой работы. Также она увеличивает Защиту, благодаря чему существо не так просто поразить ядом или магией.

Земля немного увеличивает Защиту и вес. Благодаря близости с землёй существо может получить особую помощь.

Преданность заставляет следовать приказам хозяина. Существо долго выбирает будущего хозяина, но в случае признания остаётся преданным ему до конца своей жизни.

Как Исторической скульптуре созданию даруются особые способности:

Контроль над крупным рогатым скотом. При виде Жёлтого быки будут склонять свои головы, выражая преданность, в то время как коровы начнут ощущать безопасность и давать большее потомство.

Дикое бешенство. У Жёлтого мягкий и покладистый характер. Он не вспыльчив, однако если станет свидетелем унижения, жестокого обращения с молодыми коровами или смерти хозяина, может обезуметь и впасть в бешенство.

Расход маны: 5000.

Ваше Скульптурное мастерство увеличилось, поэтому при даровании жизни расход уровня и характеристик снижается на 20%.

Искусство уменьшено на 6. Для повышения Искусства создавайте новые статуи и другие художественные работы. Уровень уменьшен на 1. Все характеристики, увеличенные потерянным уровнем, снижаются и будут восстановлены при очередном его повышении.

Берегите Ваше создание. Умершую статую придётся оживлять заново. Воскресить разрушенную полностью - невозможно.

Оживший Жёлтый! Его чёрные как смоль глаза засверкали. Он поднял свою бычью голову и, взрыхлив землю задней ногой, прокричал:

- Му-у-у-у!

Это было мощнейшее и величественное мычание.

Виид остался весьма доволен. Он, конечно, не отказался бы от более крепкого материала для скульптуры, но для целей передвижения всё и так получилось первоклассно.

- Жёлтый.

Бык заморгал своими невинными глазами. Огромный и мускулистый, он действительно обладал добрым взглядом.

Жёлтый открыл рот, и в голове Виида сам собой возникло понимание.

- Жёлтый - это моё имя?

- Да.

Бык общался путём передачи своих чувств. И в этом не было ничего удивительного. Так как созданные до этого Ледяной дракон и Виверны разговаривали с ним точно таким же образом.

Можно сказать, у них всех была ментальная связь со своим создателем.

Они, конечно, понимали речь других людей, но во многих случаях игнорировали её, так как не могли выразить в ответ свои мысли. Говорить же с другими игроками были способны только скульптуры, обладавшие выдающимся интеллектом, такие как Ледяной дракон или Золотой человек.

- Мне кажется, имя неудачное. Думаешь, оно подходит моему напористому характеру?

Жёлтый нетерпеливо ударил задним копытом, прорыв глубокую борозду в земле. Тем самым продемонстрировав всю свою огромную силу!

- Жёлтый - хорошее и доброе имя. И с этого момента оно твоё.

- Такой хозяин мне не по душе, - грубо, но честно признался Жёлтый.

Как преданное животное он проявлял разумную настороженность при знакомстве. Словно маленький испуганный телёнок, Жёлтый присматривался к своему создателю.

Виид же ощутил решимость животного определиться с отношением к нему после дальнейшего наблюдения за его действиями и развитием ситуации.

- Что ты собираешься делать со мной теперь? Я хочу мирно пастись на просторных лугах вместе со своей красивой коровой и маленькими телятами.

Жёлтый мечтал о мирной жизни на пастбище!

Но Виид покачал головой.

- Я собираюсь охотиться верхом на тебе на монстров.

- ...

Жёлтый серьёзно нахмурился. Как представителя мирного коровьего рода его явно не обрадовали ни будущая охота, ни битвы с монстрами.

Тогда Виид почувствовал необходимость объяснить этому наивному быку, как устроен этот мир.

- Думаешь, что свобода так легко даётся? Вот у тебя есть деньги?

- Нет.

- Ты говорил о лугах. Есть ли у тебя своя земля для пастбища?

- Нет.

- Получается, у тебя нет ни денег, ни земли... Почему ты тогда думаешь, что понравишься красивым коровам? Ай-яй-яй. Знаешь, коровы сейчас такие расчётливые.

- ...

- И как ты будешь растить телят? Или хочешь, чтобы они всю свою жизнь питались одними сорняками? Тебе нужно будет приобрести полное питательных веществ и витаминов сено, чтобы их накормить.

Виид откровенно рассказывал быку все горести современного общества!

Голый энтузиазм Жёлтого после такой отповеди сильно поубавился, и очень скоро тот превратился в кроткого бычка.

- Я понял, мне нужны деньги. И для этого предстоит охотиться на монстров.

Жёлтого удалось быстро переубедить. Отчасти и из-за того, что Виид был его создателем, перед которым бык испытывал чувство почтения.

Однако обернувшись назад и осмотрев своё тело, Жёлтый опять сделал недовольное выражение морды. На его идеальном мускулистом теле по бокам пробивались складки жира размерами примерно в пядь.

При движениях они заметно покачивались.

- Хозяин, что это?

- Это рибай.

- ...

Виид считал рибай и голень особо важными частями!

Жёлтый вновь ударил задним копытом, показывая своё явное недовольство. Он протестовал, угрожая силой.

Только вот его действия не возымели желаемого эффекта.

И даже более того, заставили самого Виида перейти на серьёзный тон.

- Жёлтый, как я вижу, твоим заносчивости и дерзости нет конца и края.

- Пф!

- Завтра я проколю тебе нос и начну таскать за собой.

- ...

- Будешь у меня работать на поле. Хочешь заниматься сельским хозяйством и вспахивать землю?

- ...

- А потом я забью тебя и съем. Знаешь, для говядины даже соевая паста не нужна. Просто берёшь сырые куски мяса и....

- Как ты можешь говорить такие ужасные вещи!..

- И от тебя не останется даже хвостика, всё уйдёт в бульон...

Если дело того требовало, Виид мог угрожать не переставая два дня и три ночи.

В какой-то момент, не выдержав его нескончаемого монолога, Жёлтый склонил голову, показывая смирение! Так была решена его судьба.

* * *

Виид чувствовал, что одного Жёлтого в данном случае будет недостаточно, поэтому принялся за создание ещё одной скульптуры.

Скульптуры, полностью выполненной из света.

После создания Крыльев света и получения первого настоящего опыта работы с материалом он подошёл к новому произведению с особой тщательностью.

В этот раз для работы был выбран пылающий красный оттенок. Концентрация его была такова, что со стороны казалось, будто скульптура творится из настоящего пламени.

Объектом же изображения стала гигантская птица.

Так как творить из света он начал недавно, Вииду пока было сложно создавать маленькие скульптуры. По факту его техника всё ещё оставалась несовершенной, поэтому он старался выиграть за счёт размеров, а не детализации.

Перед ним появлялся Феникс!

Завершив создание скульптуры, Виид наделил и её жизнью.

В этот раз вместо Грандиозной он получил всего лишь Великолепную скульптуру, но даже при этом остался доволен финальным результатом. Уникальные способности Феникса оказались просто потрясающими!

Неугасающее пламя.

Даже после полной потери сил создание оживает, пока остаётся хоть маленький кусочек пламени. Однако после возрождения оно имеет лишь 50% от изначальных Здоровья и Маны.

Великолепная способность самовозрождения!

Виид очень ценил силу оживлённых им скульптур, но по факту их выживаемость была для него намного важнее.

Если некроманты могли постоянно поднимать нежить, используя лишь ману и подходящее для воскрешения тело, Вииду при каждом оживлении скульптуры приходилось навсегда терять опыт и очки характеристики Искусство. Поэтому, даже если он получал скульптуру в сотни раз более сильную, чем зомби, в случае её гибели на этом всё и заканчивалось!

Скульптуры были преданными и самостоятельными личностями. И при их гибели итоговые потери казались Вииду неописуемыми. Поэтому он ценил долговечность. Оживлённые скульптуры были для него не расходным материалом, а семьёй, которая росла вместе и решала различные возникавшие неурядицы.

- Прекрасный Феникс.

Всего Виид создал пять таких работ. Но так как их внешний облик был одинаковым, все дальнейшие скульптуры получили статус Прекрасных. После оживления их окончательный уровень оказался четырёхсотым.

- Вас будут звать Пять братьев-Фениксов!

- Мы поняли, хозяин.

Фениксы сложили крылья и склонили головы.

Виид принял их приветствие, сидя верхом на Жёлтом.

Глава 10. Скульптор на быке

Альянс гильдий наёмников Проам.

Игроки Чёрного меча получили право перейти в новую лигу.

- Эх! Достичь этого было и вправду непросто, - произнёс Мишель, глава гильдии.

Не менее ста восьмидесяти девяти заданий было успешно выполнено его людьми, чтобы подняться до подобного уровня. И вот они были приглашены в Проам, мощнейшую организацию, имевшую отделения по всему Версальскому континенту.

За время своего пути игроки Черного меча успели не только обзавестись собственным замком с деревней, но и в самом деле стать первоклассными наёмниками. Гильдия насчитывала уже тысячи участников, среди которых имелись сильнейшие воины и маги континента. А также приобрела серьёзные связи среди аристократов.

Обмундирование игроков Чёрного меча украшал уникальный знак в виде чёрных как смоль скрещенных мечей. При виде него другие наёмники спешили выразить своё почтение, а рядовые участники их гильдии получали уважение обычных игроков.

Со вступлением в альянс гильдий наёмников Проам Мишель получил доступ к их документам.

- Неоконченные задания. Если мы справимся с ними, то станем ещё сильнее.

Он светился от гордости. Мишель не только имел 431-ый уровень, но и сумел привлечь в ряды гильдии много других высокоуровневых игроков. Он был знаменитостью, человеком, выступавшим на телевидении, лидером, умело поддерживавшим хорошие взаимоотношения со всеми другими гильдиями. Доходило даже до того, что в случае каких-то непредвиденных столкновений с применением силы никто не имел к нему претензий.

На Версальском континенте жило значительное число слабых людей, тех, кто подвергался постоянной опасности. И многие из них желали приобщиться к могуществу Черного меча, благодаря чему влияние гильдии постоянно росло.

Мишель внимательно просматривал документы альянса Проам и в своих изысканиях наткнулся на интересную мысль.

- Бывший глава альянса Смит. Человек, с нуля создавший самую мощную наёмничью организацию на всём Версальском континенте. Интересно, со времён ухода в отставку никто его так и не видел?

* * *

Лязг мечей и вопли людей.

У крепости Одейн велась ожесточенная битва между игроками и демонами.

Коротконогие и длинноногие монстры, двигавшиеся под крепостной стеной пошатывающейся походкой, словно готовые вот-вот упасть, напоминали собой зомби.

- Огонь!

С крепостной стены обрушился смертоносный ливень. Лучники не жалели стрел.

В ответ священники ордена Возрождения подняли свои жезлы.

- Регоры, вперёд!

- Неситесь. Уничтожьте крепость.

Демонические создания, похожие на огромных слонов или мамонтов, ринулись вперёд. В спешке они сбивали попадавшихся на пути мелких монстров, но это нисколечко их не волновало.

Маленькие демоны же трясли рогами, пронзительно визжали и топали ногами.

- Лучники, почему замерли?! Огонь!

- Остановить этих регоров!

Однако один только вид кошмарных созданий подорвал дух защитников Одейна. В прошлых столкновениях с армией Возрождения на равнинах эти огромные монстры до смерти затоптали множество игроков.

Полетели первые стрелы. Сперва редкие и одинокие, очень скоро они превратились в один непрекращающийся поток, закрывший всё небо. Вот только толстую серую кожу регоров они не пробивали и отскакивали.

Средние и малые демоны поспешили воспользоваться защитой и спрятались за спинами и боками огромных собратьев. Они кричали, надрывая глотки, и обильно поливали землю текшей из пастей слюной.

До стен Одейна осталось всего около двухсот метров.

Воины на стенах прекрасно знали, что, казалось бы, изнурённые на первый взгляд демоны могли преодолеть это расстояние за считанные мгновения.

- Больше стрел!

- Отряд магов, чем вы заняты?!

- Медитацией для восстановления маны, - ответил Киам, представитель магов крепости Одейн и гильдии Крылья процветания.

- О какой медитации сейчас может идти речь?! Разве вы не понимаете, что в случае уничтожения стен ваша магия уже никому не понадобится? Немедленно остановите их, даже если придётся истратить весь запас маны!

Маги немедля начали творить заклинания. От их действий затряслась земля, а в небесах засверкали молнии. Оглушительный грохот накрыл все окружающие земли, когда огонь, ураган, вода и магические снаряды обрушились на наступающих демонов!

Их удар был настолько силён, что земля вздыбилась, и местность перед крепостью превратилась в выжженную пустыню. Никто из монстров, включая регоров, не смог выжить. Там, где прошли разрушительные заклинания, остались лежать лишь предметы!

- Ну-у-у... Мы же не можем их собрать.

- Чёрт возьми! Теряем такие деньги из-за того, что нельзя покинуть стены.

Игроки-наёмники не скрывали своей досады. Ведь среди выпавшей добычи имелось много хороших предметов. А им приходилось подавлять жадность, потому как спуск со стен был равносилен самоубийству.

Наступление демонов только начиналось. Пускай маги и уничтожили авангард, не было ни малейшего намёка на сокращение вражеских орд. Из-за постепенно нараставшего давления монстров крепость Одейн походила на одинокую свечу в окружении шторма.

Дэймонд потряс костяным посохом.

- На этом их сопротивление и окончится.

Субан рассмеялся.

- Наконец-то настало это время.

- Да. Стратегия сдержанного наступления для сбора сил принесла свои плоды. Сегодня крепость будет нашей.

В случае падения Одейна захват королевства Айдерн станет лишь вопросом времени. Ведь получив в свои руки запасы еды и оружия, армия демонов станет ещё сильнее.

Объединённые войска защитников крепости были сформированы совсем недавно и ещё не сталкивались с настоящей мощью демонической армии, из-за чего не могли осознать всю серьёзность сложившегося положения.

Что же касается других противников ордена, экспедиционных войск, как всем было известно, их переброска из других королевств займёт достаточно много времени.

Высокие налоги и обучение армии!

Знатные гильдии и аристократы ещё не пришли в себя. До атаки армии Возрождения, за исключением редких гильдийских сражений по переделу сфер влияния, в королевствах царил мир и покой, в котором единственными врагами были монстры.

И сейчас люди ошибочно думали, что высокие стены Одейна защитят их!

Однако в крепости уже распространялась смертоносная эпидемия. Переполненные ужасом и болью объединённые войска защитников уже по чуть-чуть начали распадаться.

Дэймонд направил костяной посох на крепость.

- Продолжить атаку!

Ещё больше регоров понеслось в сторону крепостных стен. Причём в этот раз на своих спинах они несли дополнительный груз в виде гоблинов.

Слабых гоблинов оказалось довольно легко склонить на свою сторону. Заманенные деньгами и угрозой расправы в случае отказа, они заняли места офицеров в армии Возрождения. Привлечение гоблинов многократно повысило боеспособность демонов. И теперь маленькие, покачивавшие простенькими копьями монстры бойко вели регоров в атаку.

Возглавлявшего армию Возрождения и желавшего поработить Версальский континент Дэймонда уже прозвали Принцем тьмы. Он стал воплощением хаоса, тем, кто стремился населить все окружающие земли демонами.

* * *

В костюме и галстуке нахмурившийся Джефферсон шёл в конференц-зал.

- Сегодня будет нелегко.

- Здравствуйте, Джефферсон.

- Ох, Джоанна, давно не виделись.

Джефферсон со всей любезностью отвечал на приветствия попадавшихся на пути женщин. Но стоило ему только пройти мимо них, его лицо опять приобретало озабоченное выражение.

Компания, на которую он работал, являлась 'Международной финансовой группой J.K.I.', расположенной в Нью-Йорке!

Как это принято в Америке, у них имелся корпоративный девиз: 'Инвестируй в то, что делает деньги'. Это могли быть ресурсы, люди, компании и страны. Для инвестиций не существовало никаких различий.

Ввиду неуёмной алчности Финансовая группа J.K.I. потерпела большие убытки, и некоторое время о ней не было ничего слышно. Но теперь она вновь быстро наращивала свой капитал.

Джефферсон, занимавший должность директора Азиатского направления, прибыл на заседание с главными акционерами, держателями основных средств компании.

На данный момент результаты от инвестиций в инфраструктурные компании США и Европы оказались просто превосходными. Деньги, вложенные в египетские нефтяные месторождения, тоже начали постепенно приносить доходы. Даже активы в экологическом секторе стали подавать надежды на скорую прибыль.

Проблема состояла в Азии.

Акционеры были раздражены, что доходность данного региона оказалась столь велика.

- Наша доля в компании Юникон составляет 7,2%, с учётом сегодняшней рыночной цены это около 16,8 миллиардов долларов.

- Более чем стократная рентабельность наших инвестиций, - сказал Бенджамин Чендлер, занимавший в прошлом пост вице-президента США.

- Если точнее, наши первоначальные инвестиции увеличились в 130 раз. Это наивысший результат среди всех когда-либо сделанных нами вложений.

- Тогда почему мы заранее не инвестировали в Юникон большую сумму?

Инвестиции, увеличившиеся в 130 раз! Но этого оказалось мало для алчного Чендлера и других акционеров компании, которые сейчас критиковали данный просчёт Джефферсона.

- Мы упустили хорошую возможность заработать деньги. Неужели ты забыл, что подобная возможность - это огромная прибыль в скором будущем?

- Не могу поверить, что наша компания не предприняла никаких мер, пока ещё Юникон так не подорожал.

Джефферсон поспешил с объяснениями.

- Мы пытались принять меры, но стоимость акций подскочила совершенно неожиданно.

- Да, курс акций вырос в 130 раз. Нужно было инвестировать больше с самого начала!

- Но корпорация тогда считалась малоперспективной. Американская пресса и учёные отзывались отрицательно об их технологиях, так что инвестировать больше было трудно.

- Какова доля иностранных инвестиций в Юниконе?

- Около 19,4%.

Объединённая доля вложений Финансовой группы J.K.I., пенсионной корпорации госслужащих Калифорнии и других инвестиционных компаний не достигала даже 20%.

- А что, если сейчас объединить силы с другими компаниями и приобрести контрольный пакет Юникона, пока акции не выросли ещё больше?

Получение власти над целой корпорацией путём вливания астрономической суммы! Предложить подобное не осмелился бы никто, кроме Бенджамина Чендлера.

Рубашка на спине Джефферсона насквозь промокла от пота.

- Сказать что-то с полной определённостью можно будет только после изучения данной возможности. Но уже сейчас ясно, что сделать это непросто.

- Тогда, возможно, стоит уже начать сбор средств.

- Даже при наличии таких денег завтра, осуществить это практически невозможно.

После успеха Королевской дороги корпорация Юникон испытала невиданный рост. Их акции устремились вверх, показав беспрецедентный по мировым меркам взлёт! Стоило только бирже открыться, как цена сразу же взмыла до небес.

И при этом никаких сделок по ним не проходило. Те, кто приобрёл акции до повышения цены, были уверены в дальнейшем росте и не собирались ничего продавать. Только одних ежегодных дивидендов им хватило бы на всю жизнь.

В свою очередь те, кто хотел приобрести акции, были готовы заплатить любую цену. По всему миру биржевые брокеры пытались купить хотя бы одну акцию Юникона, но из-за отсутствия подобной возможности им оставалось только рвать и метать.

- Неужели бывает и такое?

Бенджамин Чендлер был готов взорваться от злости. Даже сейчас, достигнув мировых высот, акции Юникона продолжали медленный и уверенный рост.

- Конечно, мы можем предложить лучшую цену, но и при ней мало кто захочет заключить сделку. Не говоря уже о том, что в случае распространения новостей о подобном объединении для скупки акции желающих продавать станет ещё меньше.

Джефферсон не хотел сообщать акционерам такие плохие новости, но в данной ситуации не мог ничего с этим поделать.

Вдобавок ко всему корпорация Юникон владела огромными деньгами.

На самом деле несколько финансовых компаний уже объединялись для враждебного давления по отношению к этой корпорации. Посредством прессы и кредитно-рейтинговых агентств они пытались сбить цену и выкупить значительную часть акций.

Но в итоге получили решительный отпор.

Используя имевшиеся в избытке финансы, Юникон приобрела долю во враждебных компаниях и СМИ, после чего, вмешавшись в их деятельность, произвела принудительную замену членов правления. Противникам пришлось отступить. Иностранные финансовые компании не только понесли большие убытки, но теперь и сами находились под влиянием экономической мощи корпорации.

Юникон являлся крупнейшим акционером международного инвестиционного банка. Имея ежемесячную абонентскую плату в размере 200 долларов от каждого игрока, корпорация зарабатывала просто астрономические суммы.

Собрание Финансовой группы J.K.I. закончилось безрезультатно.

Главные акционеры подняли свои грузные тела.

- Пойду домой, отдохну.

- Эбигейл, ты планируешь сегодня отправиться в Королевскую дорогу?

- Конечно. Я даже купила виллу у моря.

- А какой у вас уровень, господин Чендлер?

- На данный момент 290-ый. Желаете поохотиться вместе?

- Конечно. Буду благодарна, если поможете поднять уровень. После 200-го охотиться стало довольно трудно.

- Без развитых навыков это и неудивительно.

Основные акционеры компании тоже являлись игроками Королевской дороги. Пускай в реальном мире они обладали богатством и властью, но Версальский континент давал им то, чего у них не было. Возможность побывать в приключениях и прожить новую жизнь...

Жизнь в более молодом и привлекательном теле.

- До встречи на следующем совещании.

Джефферсон стоял у дверей и вежливо провожал автомобили класса люкс.

Он тоже был игроком Королевской дороги. Как директор инвестиционной группы он выбрал класс торговца. И сейчас старался изо всех сил сколотить состояние, чтобы приобрести земли и благородный титул.

Королевская дорога стала альтернативной реальностью, затягивавшей всех и каждого.

* * *

- Му-у-у! - громко взревел Жёлтый.

Сейчас бык выглядел изнурённым, словно целый день вспахивал поле! Это стало результатом того, что ему весьма тяжело давалось освоение странного бега, который, по уверениям хозяина, должен был помочь в бою.

Виид вынул свой меч.

- Вперёд, Жёлтый!

- Му-у-у!

Жёлтый ударил задними копытами и побежал. С напором настоящего дикого быка они бесстрашно понеслись вниз по крутой скалистой горе, набирая всё большую скорость.

Плащ Виида развевался и хлопал на ветру.

- Это чувство...

Не существовало ничего более захватывающего, чем развевавшийся при стремительном движении плащ.

Виид был облачён в своё самое лучшее снаряжение. В его правой руке сверкал полученный в Тодуме Демонический меч. Бесценное оружие благородного рыцаря Кольдрима из королевства Калламор. На теле были поглощавшие свет доспехи Даллока, чёрный шлем и Сапоги благородства, а также Вампирский плащ. В левой руке сиял Древний щит.

Даже окажись Виид сейчас на диком мустанге, то не смог бы выглядеть круче.

- В конце концов одежда делает человека.

Пускай езда на Жёлтом со стороны казалась несравнимо нелепой, он упивался своим внешним видом.

- Это всё потому, что обычно я так не одеваюсь. Если бы я уделял этому больше внимания, то на моём фоне любые актёры бы просто померкли, да?

Виида переполняла необоснованная уверенность в том, что, лишь сменив причёску и одежду, он сможет превзойти любых актёров!

Сейчас он был рыцарем в изящных доспехах, сидевшим верхом на более чем пятиметровом быке!

И его просто переполняла энергия от бешеной езды.

- Быстрее. Ещё быстрее!

- Это мой предел, хозяин.

- Но-а! Но-а!

Тогда Виид начал издавать подгоняющие звуки. Верхом, без седла и поводьев, он мчался на быке на бешеной скорости и ещё пытался торопить животное!

Калатропы, стоявшие у подножия скалистых гор, заметили Жёлтого издалека.

- Там корова.

- И человек. Как человек мог оказаться здесь?

- Он рыцарь ордена Эмбиню? По соглашению они не должны связываться с нами.

- Нет. Символов ордена на нём нет. Убить его!

Пятёрка Калатропов заняла подходящую позицию. Они заполнили энергией свои антенны и выстрелили. Со звуком раската грома смертоносные молнии устремились вперёд.

- Му-у-у!

Испуганный Жёлтый взвыл и, чуть снизив скорость, отпрыгнул в сторону.

Молнии пролетели так близко, что едва не задели Виида. Они с такой силой ударили рядом по скалистой горе, что каменные осколки буквально брызнули в разные стороны.