/ Language: Русский / Genre:sf_fantasy,

Ведьма и вампир

Наталья Авербух

Тяжела жизнь практикующей ведьмы! Хорошо хоть, практикующий психолог помогает… Или как выжить ведьме и вампирше в средневековой деревне.

Ведьма и вампир

Пролог. Рядовой день в рядовой практике

Купец Креб и не рад был, что пошёл именно к этой ведьме за помощью. Но что было делать? Дочка спуталась с проходимцем, торговля разваливается, конкуренты давят… К кому пойти, к другим, богатым, преуспевающим? В любом городе таких пруд пруди, да только очередь на год вперёд. Вот и пришлось искать ведьму в глухой деревне. А колдунья, молоденькая наглая девчонка внимательно выслушала, покивала… И заявила, что займётся его делом не раньше, чем он получит психологическую помощь в соседней комнате. Договор у неё, мол, с психологом. В качестве компенсации за предоставляемое помещение.

Что было делать?

Креб послушно прошёл в соседнюю комнату, где его ждала, почему-то облизываясь, другая девчонка. Такая же молоденькая и наглая, как ведьма.

— Ну, давайте знакомиться. Меня зовут Вейма, я дипломированный психолог и имею лицензию на оказание соответствующей помощи населению. Вас зовут Креб, вы занимаетесь торговлей. К моей коллеге обратились за отворотным зельем для вашей дочери, которая отдала предпочтение недостойному, по вашему мнению, человеку. Также вы хотите приобрести так называемый амулет удачи, заряженный на срок, не менее года и заказать проклятье для избранника дочери и ваших конкурентов. Я ничего не упустила?

Купец был ошарашен.

Он мог поклясться, девушки не перекинулись и двумя словами, но Вейма точно изложила разговор с ведьмой.

Девушка поспешила подавить улыбку. Почти никто из посетителей не учитывал тонкие стены домика, превращённого предприимчивыми девушками в маго-психологический офис.

— Отлично, — сухо подытожила Вейма. — Итак, прежде, чем вам будет предоставлена магическая помощь, вам придётся получить психологическую и обсудить ваши проблемы со мной. Вы можете быть уверенным — всё, что вы скажете, останется между нами. Если вы не согласны — магическая помощь предоставлена не будет. Итак, ваше решение?

Купец на секунду замер, потом судорожно кивнул.

— Тогда обсудим вопрос оплаты, — предложила Вейма. — Всесторонняя психологическая поддержка вам будет стоить… будет стоить… — Девушка назвала сумму, на четверть превышающую ту, что запросила ведьма. — Учтите, я не торгуюсь.

— Но у меня нет таких денег!

— Не страшно. Вы можете расплатиться постепенно, по ходу появления результатов моей помощи. Согласны?

Креб снова кивнул.

— Хорошо, теперь, прошу, ознакомьтесь с договором и подпишитесь там, где галочка.

В отпечатанном на стандартном бланке договоре были заполнены уже все графы, такие как «предоставляемая услуга», «имя клиента», «условия предоставления» и «ответственность Сторон». Под жёстким взглядом психолога Креб послушно расписался внизу.

— Да, кстати, — всё тем же холодным тоном сказала девушка, — я вам не советую обманывать меня и задерживать платежи.

— А если обману? — не выдержал Креб и тут же пожалел, что это сказал. В комнате словно задёрнули штору, так стало темно. Глаза сидевшей перед купцом девчонки загорелись красным огнём. Быстрое, невозможное для зрения движение — и вот тонкие жёсткие пальцы сжимают воротник, лицо склоняется над обнаженной шеей, ярко-красные губы раздвигаются в зловещей ухмылке, обнажая длинные белые клыки.

— Кр-ровью возьмём, — выдохнуло существо Кребу прямо в ухо.

Мгновение — и в комнате снова светло, девчонка-психолог спокойно сидит за столом, с интересом разглядывая лицо клиента. Креб поднял руку и ощупал шею. Ничего, никаких следов укуса. И воротник в полном порядке.

— Всё хорошо? — доброжелательно спросила девушка. Креб зачарован кивнул. — Тогда приступим.

— Вейма, у нас проблема!

— Проблемы, проблемы, — промурлыкала Вейма, отрываясь от рисования чёртиков на регистрационном листке. — Это всегда пожалуйста. Хочешь об этом поговорить?

— Мне заказали приворотное зелье, — замогильным голосом сказала её подруга. — Тот придурок, который к нам третий раз ходит.

— И где же он? — подняла брови Вейма.

— Ты не дослушала. Зелье — для тебя!

— Правда? — Вейма вскочила со стула. — Вот лапочка! Какая прелесть! Очень трогательно, не правда ли?

— Тебе смешно.

— А тебе, Магда, нет? Для меня ещё никогда не заказывали приворотное зелье.

— Что будем делать? — хмуро спросила Магда.

— Ты у нас ведьма, тебе виднее. Кстати, а почему я?

— Потому что он решил, что на этот раз ты его не отговоришь. Вам же нельзя использовать свои знания в личных целях. Он взял с меня честное слово, что я тебе ничего не скажу.

— И?..

— Ведьма я или нет? — обиделась Магда. — Должна же я хоть раз обмануть человека!

— Так и запишем, — открыла Вейма амбарную книгу. — Нарушение честного слово… один раз… в неделю? В месяц?

— В год.

Вейма присвистнула.

— Ты вообще не думаешь о своей репутации.

— А ты? — огрызнулась Магда.

Вейма благоразумно пропустила эти слова мимо ушей.

— Кстати, насчёт обещаний, когда ты наконец сметёшь паутину с потолка? К тебе в кабинет входить страшно. Уже месяц как обещаешь.

— Не надо на меня давить! Если бы ты не пилила меня дважды в день, я бы убрала!

— Так и запишем… Два умножить на… тридцать один… Шестьдесят два нарушенных обещания. Ещё можно прибавить отравление.

— Пищевое, — скривилась ведьма.

— Какая разница? Проверять-то кто будет? Главное — как подать! Нравится: отравление лучшей подруги?..

— Лучшей подруги?

— Хочешь добавить предательство? — оживилась Вейма.

— Нет, — кисло сказала Магда. — Но ты же сама меня под руку толкнула. И всё кричала: сыпь перца побольше, мне острого нельзя! Все специи извели на твоё отравление!

— Зато какой результат!

— Ты лучше о себе бы подумала! — не сдавалась Магда. — О себе что записывать будешь? Молчишь? Ты же вампир, чего тебе стоит, покусала бы парочку клиентов.

— Неэтично.

— Тогда полетала бы ночью, поохотилась бы…

— Я и так летаю.

— А результат? — коварно спросила Магда.

— Ну… двое вон испугались до полусмерти… вчера от алкоголизма приходили кодироваться.

— Испугались, — передразнила Магда. — Ты вампир или привидение?

Вейма скорчила гримаску.

— Магда, не начинай! — взмолилась она. — Ты же знаешь, я этого не люблю!

— Знаю, — проворчала Магда. — Сто раз уже слышала. Нападать на женщин и детей — извращение, а у мужчин шея колючая. Тебе не кажется, что это бред?

— Нет, — приосанилась Вейма. — Потому что с научной точки зрения бред — это…

— Пять способов тушения лягушек, пойманных в пятую ночь третьего новолуния, — забубнила Магда противным голосом.

Вейма со свистом выдохнула набранный для речи воздух и укоризненно поглядела на подругу.

— Ну идиосинкразия у меня. Может быть у вампира идиосинкразия?..

— На кусание.

— На кровь, — жалобно поправила Вейма. Внезапно стряхнув напускную беспомощность, она поинтересовалась: — Так что ты решила насчёт того придурка?

— Не знаю, — развела Магда руками. — Я не могу не принять заказ, а он не хочет отказаться.

— Да… — мечтательно произнесла Вейма. — Пареньку не повезло… Рассказать ему как действует приворотное зелье на вампиров или обойтись более гуманными методами?

— А как оно действует? — заинтересовалась Магда. — Нам этого не рассказывали.

— Ещё бы, — усмехнулась вампирша и кровожадно облизнулась. — О рискнувших дураках потом никто не слышал.

— Ну, рассказывай же!

— Так вот, — ещё раз облизнулась вампирша. — В ваши зелья основным ингредиентом — я понятно изъясняюсь? — входит кровь заказчика. А предлагать вампирам кровь… это чревато…

— Не томи душу!

— Душу? Хм. В общем, вместо непреодолимой любви у нас возникает жажда. Непреодолимая. Вампир не успокоится, пока не выпьет заказчика досуха, прости за подробности. Но это ещё не всё. Потом жажда перекидывается на его ближайших родственников, потом на родственников родственников, и так пока вампира не остановят. Или пока человечество не будет съедено, — весело закончила Вейма, — ведь говорят же, что все люди — братья. Кроме тех, которые сёстры.

— Ау, Магда! Не смотри на меня так! Всё не настолько мрачно. Ты всегда успеешь сварить отворотное зелье, так что человечество выживет! Обойдёмся какой-нибудь деревенькой и всё.

— Шуточки у тебя!

Вейма заливисто расхохоталась.

— Не переживай, — посоветовала она. — Пойди возьми заказ, стряхни с идиота такую сумму, чтоб не повадно было в другой раз и готовь своё зелье.

— А как же?..

— Неужели я не узнаю кровь, даже если ты размешаешь в пропорции один к тысяче?

Магда неуверенно покачала головой и направилась к двери.

— На самом деле, — окликнула её Вейма, — это чисто гипотетическая ситуация. — Ещё ни один вампир не выпил приворотного зелья, даже если готовить без крови. Так что готовь спокойно, а вечером мы эту дрянь выльем.

— Это не дрянь! Это моё фирменное зелье по лучшим рецептам! — привычно возмутилась Магда, но совета послушалась.

Вейма с удивлением прислушивалась к разговору в соседней комнате.

— Возьми, — театральным шёпотом предлагала ведьма очередной клиентке. — Проберись ночью в его дом. Вот эта веточка поможет оставаться незамеченной. Вот эту — положишь ему под подушку. Вот эту будешь носить на груди, а этот цветок вплетёшь в волосы. Запомнила? Не перепутай. Сделаешь, как я сказала, твой Мон полюбит тебя и за два дня сватов пришлёт. Добьёшься результата — веточку мне отдашь, я её для тебя сберегу. Раздумаешь — верни мне всё, что я тебе дала. Разонравится Мон — сожги свою веточку, его любовь как рукой снимет. Всё поняла?

Клиентка, видимо, молча кивала головой: её ответа Вейма не слышала.

— Тогда иди. Помни — как стемнеет, иди к нему под окошко и жди, пока он спать ляжет. Выжди для верности — и иди. Терпеливо жди, ничего не бойся. Решилась? Тогда иди. Какая плата? Выкинь этот вздор из головы! Вот замуж выйдешь — и поговорим. Да не бойся, невозможного не потребую. Всё, иди. Иди.

— Так ты никогда не разбогатеешь, — покачала головой Вейма, заходя в комнату подруги. — Что меня не позвала?

— Да, — раздражённо махнула рукой ведьма. — Беда с этой девчонкой. Куда только родители смотрят?

— А что такое?

— Приглянулся ей паршивец Мон — разгильдяй, бездельник и бабник. Один живёт, да за ночь по пять девок принимает. А на эту и не взглянет, родных боится. И папенька у неё, и братья ого-го вымахали, обидчику достанется. Вот она ко мне за приворотным зельем и побежала.

— И ты дала? — ахнула Вейма. — Для такого мерзавца?! Отправила бы ко мне, я бы…

— Да ну, что, сама не справлюсь? Пусть посидит под окошком, на своего милого полюбуется. Первую любовницу она ещё переживёт, на зелье понадеется. Вторую может. Третьей для неё будет слишком много. А их там наверняка больше будет. Завтра ещё прибежит сердечко разбитое лечить или попросит мстить помочь, уж не знаю. Вот тогда ты с ней и встретишься.

Вейма только головой покачала.

— Ну, ты даёшь. А откуда ты всё про этого Мона столько знаешь? Я вот о нём впервые слышу…

Магда рассмеялась.

— Ты в деревню носа не показываешь. А меня этот паршивец на свидание приглашал.

— А ты?!

— Я пошла.

— Магда!

— А что такого? Дурочкой прикинулась — и пошла. Проще, конечно, его было сразу отшить, но такие слов не понимают. Вот я и пошла. А у него дома взяла кочергу и отходила ухажёра, чтобы неповадно было на ведьму зариться. Вот тогда он всё о себе и рассказал — когда пощады да прощения просил, а потом исцеления вымаливал. Тьфу ты, трус! Потом ещё стыдно признаться было, что девка кочергой побила, так чего выдумал: дескать, я его приворожила, а ночью оседлала и летала по округе. Пустой человек, ничего не скажешь. Да чего ты смехом давишься?!

— Прости, Магда, но это в самом деле смешно! Я как тебя с кочергой представлю… — И Вейма снова заливисто захохотала. Ведьма, глядя на подругу, тоже слегка повеселела. — Ну, у тебя и фантазия! Нет, вот серьёзно, почему волшебством не попробовала, за кочергу взялась?

Магда снова помрачнела.

— Я собиралась, а потом подумала… я ж ведьма, мне положено такие штуки откалывать.

— А запись ты сделала, ведьма?

— Нет, — неохотно призналась Магда.

— Почему? — неумолимо продолжала расспрашивать Вейма.

— Мне противно.

Вейма скривилась.

— Поглядите, какая дворянка нашлась! Ты как, баронесса или герцогиня? Противно ей!

— Вейма, помолчи!

— И не подумаю! Тащи сюда свою книгу, будем записи делать. Кстати, а чего сегодня денег не взяла? Тоже противно?

— Нет, — надулась Магда. — Просто так нечестно.

— Ай-ай-ай, честная ведьма! Куда катится этот мир!

— Замолчи!!!

— А ты прекрати из себя белую колдунью строить, у тебя ещё стажировка не кончилась. Давай-ка я лучше записи добавлю. Значит, про клиентку твою сегодняшнюю скажем так: безжалостное разрушение человеческих иллюзий. А про дурака Мона… М-м-м, как бы это точнее сказать?.. Значит так, жестокое избиение плюс ты внесла посильный вклад в запугивание населения тёмными силами.

— Какое запугивание?

— А как ты на нём по округе ездила, а?

— Но это же неправда!

— Зато легенда красивая. Теперь все будут думать, что ведьмы и не на такое способны. А нам только этого и надо.

Часть первая. Тучи сгущаются

Глава первая. Вор

Вейма чувствовала, что её терпение иссякает. Она перепробовала на человеке, сидящего напротив, весь свой психологический арсенал, а он… ни в какую. Хочет обокрасть казну Совета — и всё тут. На спор. Его и Магда уговаривала, и цену несусветную заломила, и сама Вейма за свои услуги цену запросила такую, что любой уважающий себя человек просто обязан разориться и к ведьме уже не пойти. Чего уж там! Выложил обе суммы, не поморщившись, дал Вейме месяц сроку на отговаривание и, судя по всему, пропустил мимо ушей всё, что ему девушка за почти полный месяц наговорила. Вампирша скрежетала зубами. Какой же она психолог, если не может избавить подругу от необходимости помогать в злом деле? Ведьма на стажировке не имеет право отказать заказчику, что бы он ни потребовал. Откажет — потеряет способность к колдовству. А Магда — девушка просто до болезненности честная… да и были другие причины.

Вейма уж и пугать пробовала и страшные сны насылала и даже пыталась с помощью вампирских чар ментально воздействовать во время психологических сеансов на этого новоявленного вора, который почему-то не поленился ехать в глушь и тратить деньги на деревенскую ведьму, чьи профессиональные качества были мягко говоря, сомнительны. С чего бы, кстати?..

— А могу я спросить, — неожиданно для самой себя начала Вейма, — что заставило вас обратиться именно к нам? — И впилась тем своим «особым» взглядом, который, как казалось клиентам, вынимал всю душу, а на деле позволял подключиться хотя бы к поверхностным мыслям. Только ничего интересного в мыслях не обнаружилось, одна упрямая решимость.

— А я к вам и не обращался, — принуждённо рассмеялся клиент. — Я обращался к вашей… кто вы там друг другу. А она поставила условие поговорить сначала с вами.

— Я имела в виду — почему вы обратились именно к Магде? Неужто больше нет квалифицированных специалистов?

— Квали… кого?

— Хороших ведьм или чёрных колдунов. Ну, или серых, на крайний случай.

— Есть, — развёл руками клиент. — И все хорошо известны.

— Ну, так и шли бы…

— Ну, так к ним в первую очередь и придут. И те заложат меня, чтобы самим выпутаться. А сюда кто подастся?

Вейма поняла, что больше не может. Сейчас она с этим упрямцем что-нибудь сделает…

— Фью! Вейма!

Неизбежный позор с избиением клиента можно отложить, поняла вампирша. Зачем только Магда её зовёт?

Вампирша вежливо извинилась перед клиентом и вышла в соседнюю комнату.

— Что ты хотела?

— Слушай, если дело до того зашло… давай его зельем каким опоим, а, Вей?

— Приворотным? — криво усмехнулась вампирша.

— Да ну тебя с твоими шуточками, что, я других рецептов не знаю? Варевом подчинения или настойкой беспамятности напоим — и отстанет голубчик!

— А что раньше не предлагала? Или это тоже запрещено?

Ведьма заметно смутилась.

— Да не запрещено, пакость она и есть пакость… просто… не приветствуется. Если всех клиентов травить, никто обращаться не будет, а я, как-никак, ученица Бурой башни, здесь всю общину представляю, мой позор — позор всех.

— Тьфу на вас на всех, с вашими башнями, общинами, школами и традициями! То ли дело у нас! Молодого вампира учит наставник — тот, кто сделал или любой старший вампир. И вся недолга и все обязательства перед одним только.

— У вас и учить нечему, — с упрёком заметила Магда. — Все способности сами появляются, сразу схватываете.

— Глупости! Это оборотни всё сами умеют — и то учатся, как скрываться. А мы долго осваиваем ментальные способности, маскировку, иллюзии и другие умения.

— Ух ты, не хуже, чем маги! Вей, скажи, а правда?..

— Что правда? — недовольно проворчала вампирша, догадываясь, о чём её спросят.

— Ну, что вампир кусает человека, а потом даёт ему испить своей крови? И… как ты это… перенесла? Ты же крови боишься.

Вейма вздохнула.

— Не о том ты думаешь.

— Нет, Вей, скажи!

Вампирша сердито оскалилась.

— Почти правда. Только пьют не кровь вампира, а свою. Наставник кусает за запястье, высасывает, сколько может, а потом заставляет глотнуть самому, пока ещё человеческая. А главное вообще в душе происходит и так просто не передаётся. Понятно теперь?

— А почему за руку?

— Потому что самого себя за шею не укусишь, а лишние раны — это неэкономно. У тебя всё?

— А почему себя, а не наставника? — не удержалась от глупого вопроса ведьма. Что поделаешь, в башнях про вампиров мало рассказывают.

— Потому что вампиры — жадные и злобные существа и своей кровью разбрасываться не привыкли. А то одного обратишь, другого, и так тебя самого съедят, а ты и не заметишь. А теперь не отвлекай.

В доме, приспособленном под офис, изначально была одна комната и кухня. Ну, ещё подвал, чердак и сени. Предприимчивые девушки разгородили комнату на две половины, образовав два кабинета — ведьминский и психологический. В магдином вечно было неприбранно, потолок украшала весьма колоритная паутина, по стенам сушились травы, посреди стоял огромный котёл для специфических зелий, которые порциями варились на кухне и потом так же заливались сюда готовыми. На письменном столе, которым ведьма почти никогда не пользовалась, красовался большой хрустальный шар (неработающий), а общую с психологическим кабинетом стену украшала непонятного содержания абстрактная картина, намалёванная на холсте без рамки.

У Веймы в кабинете не было ничего примечательного: большой письменный стол, стул для девушки и удобное кресло для посетителей. А ещё была кушетка для психоаналитических сеансов, под которой от посторонних глаз прятался гроб.

На смежной стене висело большое, в размер картины, тёмное зеркало.

Спали девушки не в кабинетах: одна в подвале, другая на просторной кухне, чтобы быть поближе к своим зельям. Чердак большей частью был не занят, хотя периодически и на нём что-то сушилось. Впрочем, места отдыха начинающих специалисток не имеют никакого отношения к тому, что Вейма отдёрнула холстину, открывая за ней тёмное стекло, за которым было прекрасно видно всё, что творилось в её кабинете.

— Никогда не привыкну, — призналась Магда. — Как эта штука работает?

— Обыкновенное стекло. Оно с этой стороны тёмное, поэтому там зеркало, а тут всё видно. Специально для наблюдения за клиентами.

— А как же твоя этика? Подглядывать — нехорошо!

— А воровать? — резонно возразила Вейма и переключилась на «зеркало».

Вору, казалось, как раз надоело то ли ждать, то ли подслушивать, тем более, что окончание разговора было почти неслышным, и он решил развлечь себя сам.

— Подлец! — театрально прошипела Вейма. — Нет, ты погляди на него!

Магда тихонько хихикала.

— Наш человек. Пяти минут не посидел, полез в твоём сейфе рыться. Только как он залезет, там же замок и магия… Ой.

— Вот тебе и ой. Вот поганец! Если у него «мёртвая рука» есть — нафига он к тебе пошёл?

— Может быть, она одноразового действия?

— И он решил истратить её на сейф провинциальной психологини, а не на казну Совета?.. Ой.

— Вот тебе и «ой». Думаешь, он пришёл именно к нам?

— Похоже на то… Ну, что, теперь прогоним его в шею?

— А он отказался от заказа?

— Нет, но ведь…

— Вей, я не могу! Если он до сих пор требует помощи — я должна предоставить!

— И тебе плевать, что он роется в моих бумагах?!

— Вей, не злись… — потупилась ведьма. — Но ты же мне не родственница… Я не могу, это не причина…

— Тьфу ты, с вашими правилами! Давай сначала: ты обязана выполнить любой заказ?

— Не любой, — поправила Магда. — Если он мне по силам и если от меня требуется только ворожба.

— Не поняла.

— Если бы он попросил идти с ним и открывать все двери самой — его можно было прогнать.

— Но это не наш случай, — мрачно прокомментировала Вейма, в который раз проклиная свою идиосинкразию. Будь она нормальным вампиром — давно убила бы человечишку…

— У тебя там что-то важное?

— Что? А, нет, важного ничего не лежит. Всё важное у меня в другом месте, здесь только текущие записи. Но каков подлец!

— Так сделай с ним что-нибудь. За кражу, к примеру.

Вейма тяжело вздохнула.

— Не могу.

— Ты-то почему?

— Может, он это делает без злого умысла? Например, он больной и не может пройти мимо закрытого сейфа…

— И есть такая болезнь?!

— Есть. Клептомания называется.

— Клепто…

— Клептомания. Лечим клептоманию клаустрофобией, — внезапно пошутила вампирша.

— Клаустро?..

— Ну, боязнь замкнутого пространства. Анекдот такой. Про тюрьму.

— Тюрьму… — с непонятным выражением потянула ведьма. — Вей… а ведь это мысль.

— Магда, ты гений! — в полный голос закричала вампирша, отчего вор за стенкой вздрогнул, поспешно захлопнул сейф и сунул вытащенные бумаги за пазуху.

На лицах девушек отразилось одно и то же выражение злобного удовлетворения.

— Попался. Иди сейчас к нему, закончи визит, а потом…

Ведьма и вампирша снова заухмылялись.

— Значит, вы уверены в своём намерении? — уточнила Вейма у клиента.

— Именно.

— И я не могу вас отговорить?

— Не можете.

— Ладно. — Вейма снова поднялась из-за стола. — В таком случае дальнейшие встречи считаю бессмысленными. Завтра зайдите к Магде за тем, что просили.

Вампирша вышла на крылечко проводить визитёра. Он едва успел сделать два шага прочь от домика, как услышал за спиной протяжный свист. Он в ужасе оглянулся и увидел… увидел… Девушка взмахнула широкими рукавами, словно крыльями, закрыла ими лицо и повернулась на месте, ещё раз, ещё — всё быстрее и быстрее. И вот она уже завертелась, как волчок, одновременно с этим постепенно усыхая… В воздухе махала крыльями огромная летучая мышь, снова засвистела и улетела, скрываясь прочь за деревьями…

— Что это было?

Вору никто не ответил: Магда была на кухне, готовила ужин, а снующие перед домом куры не умели разговаривать…

Если бы вор умел видеть сквозь кроны деревьев, он бы знал, что полетела Вейма прямёхонько в замок их сеньора, где её прекрасно знали и всегда привечали. Добиться аудиенции несложно — и вот уже к местному шерифу несётся приказ поймать и задержать вора. В сейфе хранились записи, сделанные после сеансов, а старшая дочка сеньора находилась под постоянным наблюдением психолога… Бесплатно — в качестве благодарности за покровительство. Так что, когда уже поздней ночью вампирша вернулась домой, все бумаги лежали в сейфе, а шериф лично выяснял, зачем вору сейф психолога и казна Совета. А также кто совершил дерзкую серию краж на прошлой неделе… и разве он не знает, что пользоваться «мёртвой рукой» запрещено законом?

— Хороший у нас сеньор… — удовлетворённо сказала Магда, выслушав вечером отчёт о проделанной работе.

— Сеньор у нас просто отличный, — поддакнула довольная Вейма. — Понимающий. Что бы мы без него делали?

— И не напоминай, — содрогнулась ведьма. — Я когда выпускалась, мне такие ужасы о работе рассказывали, и не рада была, что связалась. Да и к тому же…

— И к тому же что бы ты без меня делала? — самодовольно закончила вампирша.

— А ты без меня? — возмутилась Магда.

— Ладно, квиты. Давай так: хорошо, что мы встретились и познакомились?

— Психолог, чтоб тебя, — беззлобно ругнулась Магда. — Хорошо.

Она прекрасно помнила обстоятельства их встречи. Начинающая ведьма поздно вечером брела по лесной дороге к месту своего распределения и грустно думала о своей невесёлой жизни. А как прикажете это называть? Закончив обучение в Бурой башне, она оказалась выброшена в недружественный мир, где мало кто благоволит к ведьмам, а пропитание надо отрабатывать постоянной ворожбой. И делать пакости. Служить злу. Три года — как плата за обучение. Даже если бы у Магды были бы все земные сокровища, их не приняли бы взамен обязательных лет службы, в течение которой надо творить зло и наживаться на нём. Не отказывать никому и не в чём. А потом, вот с таким вот букетом — как стучаться в двери Слоновой башни? То есть раньше башня называлась не Слоновой, а Белой, но ехидные ученики Чёрной и Бурой быстренько её переименовали. За цвет, слегка пожелтевший со временем, а также за привычку (как они утверждали), прятаться от реальности в своём белом волшебстве. Название прижилось… хотя не в этом дело, а в том, что на переподготовку с таким букетом злых дел не возьмут. А не будешь творить — враз лишишься волшебного могущества… было бы чего лишаться, конечно. И так кот наплакал. Ни в Слоновую, ни в Чёрную башни поступить не удалось — конкурс. Оставалась только Бурая, для ведьм обоего пола. А там могущества не дождёшься, простенькие заклинания, простенькая магия, зелья всякие. Приворот-отворот, погода, будущее, прошлое, поисковики и прочая муть. Ну хоть что-то… Вот выучилась — а теперь поди откажись. И сама бы рада, да только клятвы такие дала, что не переступишь. А то вдруг и правда, как старшие пугали — отдадут вампирам и оборотням на растерзание… Ведьм и чёрных колдунов, в отличие от белых волшебников, с ними бороться не учат: проклятые проклятых не трогают. Но, утратив проклятье, ты становишься отщепенцем и законной мишенью для бывших своих…

В этот самый момент над ней с шумом захлопали крылья и откуда-то с неба спикировала огромная летучая мышь. Перепуганная ведьма буквально приросла к земле, не в силах пошевелиться, а это чудовище прямо в воздухе закружилось волчком, постепенно увеличиваясь в размерах (огромной она была для летучей мыши, как человек вампирша гораздо крупнее). Воздух подёрнулся дымкой — и вот на дороге стояла высокая чёрноволосая девушка и, кокетливо улыбаясь, спрашивала: «У вас проблемы? Хотите об этом поговорить?». Вот в этот момент Магда очень пожалела, что она хотя бы не чёрная колдунья и не может засветить в вампиршу каким-нибудь боевым заклинанием…

— Ты кто? — глупо спросила она. Ответ её огорошил.

— Я психолог. Помогаю людям справиться со своими проблемами. За деньги, — поспешила уточнить вампирша. — А ты? Почему такая печальная?

— Я — ведьма. Создаю людям проблемы, — отрекомендовалась Магда. — За деньги, разумеется. И давно ты здесь… помогаешь?

— С неделю, — неохотно призналась вампирша.

— И как? Многим помогла? На жизнь хватает?

Вампирша погрустнела.

— Странные тут люди. Я к ним со всей душой, а они на колени бухаются, умоляют пощадить… я им про помощь, а они деньги суют. Ты первая, кто поговорить согласился.

— У меня нет проблем! — категорично заявила Магда. — И денег тоже нет.

— Ты уверена? Слушай, а давай я тебе так помогу? Авансом? А деньги появятся, расплатишься…

— Зачем тебе? — подозрительно спросила ведьма.

— Поговорить захотелось, — созналась вампирша. — Кстати, меня зовут Вейма. А тебя?

— Ладно, — оторвалась от воспоминаний Магда. — Хорошо, что встретились. И всё-таки, хорошо, что здешний сеньор оказался таким… таким, какой оказался. А то мы бы с тобой на головах друг у друга клиентов принимали.

— Да, с перепланировкой он нам замечательно помог, — согласилась Вейма. — И его личное разрешение заниматься своими делами вместе с покровительством… Знаешь, нам просто непозволительно везёт. Как бы хуже не сделалось…

— Не накаркай, — поспешила одёрнуть ведьма.

Глава вторая. Инквизитор

Магда склонилась над огромным котлом в своём кабинете. Зачерпнула сероватое варево, смочила губы, плеснула на глаза, на уши, потёрла кончик носа. После чего наклонилась ближе к зелью и зашептала волшебные слова. Варево забулькало, закипело, а потом…

А потом ведьма видела только зеркальную гладь прорицания…

Он неспешно шёл по деревенской дороге. За плечами — котомка, а лицо затвердело в каменной решимости. Что бы ни случилось, он сделает то, зачем пришёл. Он — должен. И сможет. И справится. Он — выдержит.

Магда тяжёло вздохнула, не отрываясь от видения. Как назло, Веймы нет дома. Она далеко — в замке сеньора, проводит для его дочери, детей старшей челяди и вассалов какое-то загадочное мероприятие под названием тренинг. Магда собиралась открыть именно его… да только зелью не прикажешь, что показывать. И этот человек, беспечно шагающий по дороге… увидеть его — важнее, чем подглядывать за работой подруги.

Но как жаль, что Веймы нет дома!

Чепуха. Пустые сожаления. Это — её проблема и её она будет решать сама.

Светило ясное солнце, но путнику было не до того. Он подбирал слова, с которыми обратиться к ней… и что она ответит. И сжимал, изо всех сил сжимал амулет — безобидный брелок, привязанный к поясу. Скоро. Скоро. Дойти до деревни и спросить дорогу.

А он ничего, решила ведьма. Симпатичный. Тем хуже для неё, не так ли? Хотя какая разница?..

Крам неспешно поднялся по ступеням крыльца. На пороге дома его ждала сероглазая девушка с переброшенной через плечо светлой косой. Простоволосая, в скромном наряде, она приветствовала гостя подходящим случаю поклоном и выпрямилась, выжидательно глядя на него. Крам тоже молчал, с бесстыдным любопытством разглядывая девушку. Вот она какая… А с виду и не скажешь.

— Входи, — наконец произнесла она и посторонилась, пропуская гостя в сени и проходя следом. — Ты, наверное, устал с дороги? Дать тебе напиться?

Крам, всё ещё не говоря ни слова, кивнул. Если она ждёт, что он купится на её любезности…

Девица крутанулась, зачерпнула ковшом из ведра и поднесла гостю.

Сейчас начнётся, подумал он, делая глоток. Действительно, в ковше была не простая вода. Напиток имел бледно-золотистый оттенок и пряный вкус. Крам сделал ещё глоток и вернул девушке.

— Теперь ты, — предложил он. — Пей.

Это были его первые слова, обращённые к ней.

Девица приняла ковш, но пить не стала, широко размахнулась и выплеснула питьё за порог.

Ага, подумал Крам.

— Зачем ты пришёл? — всё так же тихо и не поднимая глаз спросила она. Особого действия напитка Крам не заметил. Девица как девица, симпатичная, но не более… То ли зелье замедленное, то ли настолько слабое, что…

— Для начала — поговорить, — нахально ответил незваный гость. — Впустишь в дом или будешь в сенях держать?

На всякий случай он обшарил сени глазами. То ли она не летает, то ли метлу в другом месте держит… А, может, ей метла и не нужна вовсе, его самого взнуздает и…

— Проходи, — снова посторонилась она.

Крам отворил дверь в комнату… Что за бесовщина? Зачем понадобилось поперёк дома делать узенький коридорчик с двумя дверями в разных концах? Странный был человек прежний хозяин… Или это уже ведьма всё так обустроила?

Местные крестьяне, к которым он обратился с расспросами, охотно объяснили, что есть поодаль дом, оставшийся от давно почившего богатея. Разбогател, мол, Лагорыч, построил дом в лесу, участок расчистил. Богатый дом, кирпичный, с двумя выходами, слуги в кухне жили, сам с семьёй в комнате. Помер когда, сынок-то всё промотал, а после пьяный в бане сгорел. Так там никто и не селился, пока ведьма не прибыла. Дом кое-как наладила, а баню отстраивать не стала, так на кухне свои зелья и варит. Крестьяне ещё болтали что-то про загадочного «психолуха» — какой-то подчинённый ведьме дух, пугающий загулявших пьяниц. Надо полагать, от бани остался. Чего только в глуши не придумают!

— Вот мой кабинет, — шепнула ведьма, проскользнув мимо растерянного Крама к правой двери.

Кабинет! Ишь ты, какие слова знает!

Как Крам не старался, распалить себя не удавалось.

Внутри ему более или менее стало понятным назначение коридорчика: он помогал создать два разных входа в две разные комнаты. Но кому понадобилось перегораживать жилое помещение… И что ведьма прячет в соседней комнате?

«Кабинет» встретил Крама относительной чистотой: видно, недавно прибирались. Паутины на потолке, которую живописали крестьяне, не было, зато она была на валявшейся в углу метле. Наверняка хозяйка только что паутину обметала… и наверняка на этой метле никто не летает, а то бы так не бросили…

Крам вспомнил впечатляющий рассказ какого-то сельского бездельника и содрогнулся. Ну уж нет! Он себя оседлать не позволит!

По стенам две лавки, под окном — письменный стол. Настоящий! Где только взяла… И — запах, дурманящий запах колдовских трав, развешенных по стенам. На славу подготовилась, ничего не упустила!

Ведьма, по-прежнему пытаясь играть роль простой деревенской девки, предложила гостю стул и, дождавшись, пока он сядет, прошла за стол. И, разумеется, устроилась спиной к свету! Нет, вот встала и задёрнула занавески, а после зажгла свечу на столе.

— Говори, — попросила она.

Крам разозлился. Дурочка или притворяется?

— Как тебя зовут хоть?

— Магда.

Ни одной фальшивой ноты! Она смущалась в его присутствии, слегка робела чужого, но не боялась. Не поняла, кто он и зачем пришёл? И как её, такую наивную, в ведьмы взяли?

А как она хороша… Крам поймал себя на том, что невольно любуется наивными серыми глазищами, которые Магда то вскидывала на него, то прятала за длинными ресницами, алым бантиком рта, свежим, не испорченным ведьминской злобой лицом, пшеничного цвета косой… Да что это с ним! Никак зелье действует!

— Магда, — повторил он, оттягивая неприятный момент. — А я Крам.

— Крам, — повторила она, пряча улыбку. И снова, забавляясь звучанием: — Крам.

Хихикнула, а после виновато на него покосилась.

— Ты ко мне пришёл, Крам?

Догадывается. Ну, так и хватит крутить.

— К тебе, Магда. Говори честно и без утайки: ты ведьма?

Она удивлённо распахнула глаза.

— Кто ж этого не знает? Ведьма я. Ты пришёл за помощью?

За помощью! Она называет свою гнусную ворожбу «помощью». Небось и сама верит…

— Нет, Магда, я пришёл по твою душу.

Вот тут-то она и сбросила маску наивной деревенской девчонки. Но как! Крам ожидал увидеть испуг пойманной с поличным преступницы, расчёт умудрённой не по летам ворожеи, словом, что-нибудь, подходящее случаю, а она… Ведьма развеселилась невесть чему и совершенно неуместно захихикала. Так смеялась его сестра, когда забывала о хороших манерах, зато вспоминала шуточку задушевной подружки. Что он такого смешного сказал?

— По душу, — повторила она, отхихикав. — А к психологу не хочешь заглянуть?

— Какому ещё психолуху! — разозлился Крам. — Или мне не солгали и ты взаправду подчинила адского духа для своего колдовства и он выполняет твои поручения? За это ответишь особо.

Тут Крам испугался. Нет, чтобы, как раньше делали, обосноваться на постоялом дворе и доносов ждать, ввели моду лично ведьм навещать! Подумаешь, договор с богомерзкой общиной! Она — адрес ведьмы, а инквизиция — беспристрастное расследование. Адрес-адресом, а у девчонки истерика. Воды ей, что ли подать?

— Тебе плохо? — не выдержал Крам. Магда подавила смешок и подняла на инспектора искрящиеся весельем глаза.

— Нет. Спасибо, мне хорошо, мне очень хорошо. Психолух! Кто только придумал! Надо будет Вейме сказать, ой, не могу…

Ненормальная эта ведьма. Идею с духом, судя по хихиканью, придётся похоронить. Жаль, тогда всё было бы намного проще…

— Магда! — попытался Крам воззвать к здравому смыслу подследственной. — Прекрати веселиться и давай поговорим серьёзно!

— Серьёзно… — медленно повторила Магда и впервые за весь разговор прямо поглядела ему в глаза, не пряча их за ресницами и не опуская взгляд. То, что Крам увидел в её глазах… Неподобающий женщине ум. Холодный расчёт существа, привыкшего рисковать — всем и всеми, но не собой и своим благополучием. Решимость в достижении цели — жаль, Крам не знал какой. Взвешенное любопытство, словно не она, а он был здесь подследственным. Лёгкое сожаление, непонятно по какому поводу. И ни капли наивности.

Ведьма.

Наваждение, преследующее Крама с того момента, как Магда уселась за стол, пропало. Пусть ведьма хоть сто раз хороша собой, он не изменит своему долгу! Магда словно уловила это, и сожаление в её взгляде усилилось.

— Поговорим начистоту, — предложил Крам, торопясь обрести почву под ногами. — Если ты добровольно сознаешься в своих преступлениях и отречёшься от богопротивного ремесла, сохранишь жизнь.

— А свободу? — уточнила девушка. Крам развёл руками. — И где ж вы всех отрекшихся ведьм держите? Места хватает?

Зло спросила. Нагло. С вызовом.

— Хватает, — в тон ей ответил инспектор. — Не бойся, без крыши над головой не останешься.

— Спасибо, мне и здесь неплохо, — съязвила Магда. Молодец девчонка, умеет удар держать. Да что это, неужели опять?

— Прекрати! — заорал Крам, с размаху стукнув кулаком по столу. — Не смей! Не смей больше так делать!

До смерти перепугавшись, ведьма шарахнулась от него вместе со стулом. А, так она только на словах нахальная, от давления сразу ломается. Вот и хорошо, может, и пытать не придётся. Какая всё-таки мерзкая идея — истязать перепуганную девочку, с которой только что мирно беседовал! Или он с самого начала не тот тон взял?

— Что прекратить? — тихо спросила ведьма. Крам поймал себя на мысли, что умная и нахальная она ему, пожалуй, нравилась больше…

— Прекрати меня привораживать, — отчеканил инспектор. — Это всё равно не поможет, я принял противоядие и защищён от твоего колдовства божественным благословением.

— И не думала даже.

— Не лги.

— Я не лгу.

— Врёшь! Что ты мне поднесла, встречая?

— Обычный настой, улучшает психический тонус… поднимает душевные силы, — поспешно поправилась ведьма. Про загадочный тонус, явно как-то связанный с таинственным психолухом, Крам решил пока не спрашивать. На допросе всё расскажет. — Ты долго шёл, не отдыхал, устал с дороги, — продолжала Магда сочувственным тоном.

— Не твоё дело! — для острастки рявкнул инспектор. На этот раз крик произвёл меньшее впечатление. Неужели придётся пытать? — Откуда ты можешь знать?

— Я и не то могу, — просто ответила ведьма. — Я ждала тебя.

Она ещё похваляется!

— А пока ждала, небось зелье заготовила, а? Для дорогого гостя ничего не жалко?

— Нет. Отвар остудила.

— Не упорствуй! Я вижу твои хитрости насквозь! Если ты меня не привораживала, с чего бы ты мне такой красивой кажешься? Такой…

Пока Крам подробно перечислял, что увидел и почувствовал при взгляде на ведьму, щёки девушки медленно заливала краска. Когда обличительная речь была закончена, Магда опять напоминала обычную деревенскую девку. Которую то ли сватать пришли, то ли попросту соблазняют, не обещая серьёзных отношений.

— Спасибо, — с чувством проговорила она. — Мне ещё никто не говорил таких слов. А ты правда так думаешь?

— Как? — взревел Крам. — Проверяешь действие приворота?

— Так… лестно. Я ведь тебя не привораживала, душой клянусь.

Крам хотел сделать ведьме замечание, чтобы она не клялась тем, что наверняка уже продала врагу рода человеческого, но тут до бедняги дошёл смысл её слов. О, какой же он дурак!!!

От окончательного позора его спас стук шагов, скрип дверей и ворвавшийся в кабинет простолюдин в одежде цветов местного феодала, как бишь его… Против ожидания, стражник поспешил поклониться не инспектору, а хозяйке. А его слова ошеломили посланника инквизиции окончательно:

— Приветствую, госпожа. Не сердись, что без стука зашёл и что обувь в сенях не оставил. Торопился очень. Ты… он тебе ничего не сделал?

Ведьма качнула головой.

— Что-о?! Эй, любезный, ты знаешь, за кого заступаешься?!

— Знаю, — без малейшей почтительности ответил стражник. — Это Магда, ведьма тутошняя. — Он повернулся к девушке. — Шериф как узнал, кто в деревню приходил да о чём расспрашивал, живо меня к тебе послал. Прости, не сразу пришёл: не знали мы!

— Да вы! С ума в глуши посходили! Да как ваш шериф смеет!

— А чего не сметь, у него с сеньором договорённость имеется — ведьму и психолога от таких вот в первую очередь защищать.

— Опять психолух! Значит, вызвала таки духа! Ну, смотри! Да за такие шалости тебя никакой сеньор не прикроет! Всех вас разоблачу!

Эти слова почему-то несказанно развеселила и стражника, и девушку. Что-то здесь было не так…

— Не выйдет, господин хороший, — заверил растерявшегося Крама стражник. — Нет тут никаких адских духов и незаконной ворожбы тоже нет. А на болтовню бездельника Мона только дурак мог купиться, над вами вся квизиция потешаться будет. Он на дню таких десять баек сочиняет, про ведьму особливо. Всё кочергу не может простить.

Крам хотел ответить, что ложный донос инквизицией тоже считается, а признательные показания выбить не проблема, но не стал. Не такой уж дурак был и соотнести рассказ крестьянина с намёками стражника насчёт кочерги сумел. Видать, не ему одному ведьма приглянулась…

— Добром уйдёте али помочь? — уточнил простолюдин. — А то стражу кликнуть недолго. Посидите денёк-другой в холодной, и думать забудете на наших девок зариться.

Крам аж задохнулся от возмущения, но вступать в перебранку не стал. Драться или лаяться с простолюдинами недостойно инспектора инквизиции… да и чревато поражением. Настаивать на обыске тоже было бесполезно. Да и ясно уже, что не найдёт ничего.

— Сам уйду, — мрачно буркнул незадачливый инспектор. Оглянулся на ведьму и почувствовал жгучее желание стереть наглую усмешку с её алого рта, созданного совсем для другого… Одёрнул себя, напомнив, как будет выглядеть полномочный инспектор инквизиции, целующийся с ведьмой… да ещё против её воли. Проклятая работа, даже с девушкой не поговоришь толком! И что она теперь про него думает? Выставил себя идиотом.

— Хотите, остановитесь у нашего сеньора, он всегда рад гостям, — как показалось Краму, издевательски предложила Магда. — Если не заикнётесь, зачем пришли, никто вас не тронет.

— Мы говорили на «ты», — невпопад брякнул Крам. — С чего вдруг такая официальность?

И без того большие серые глаза удивлённо расширились.

— А тебе есть разница?

— Есть, — решительно ответил Крам, отгоняя остатки здравого смысла… и мечты о поцелуе тоже!

— Господин квизитор! — позвал стражник. — Меня шериф ждёт с донесением. Вы идёте али как?

— Иду, иду. Только…

— В другой раз наговоритесь, — принялся издеваться стражник. — Вот начальству отчёт привезёте — и возвращайтесь. Наш сеньор и впрямь всегда рад гостям, да и Магда не шибко опечалится, когда вы к ней в окошко постучитесь. А, Магда?

Девушка вновь зарделась, но возражать не стала, вселив в сердце несчастного инспектора совершенно незаконную надежду.

— Только ночью не приходите, — продолжал развлекаться стражник. — А то на психолога наткнётесь, поседеете часом. — Он расхохотался, сражённый собственным остроумием.

Магда натянуто улыбнулась.

— Будет тебе, Тирий, шутки шутить. Лучше проводи гостя.

Когда инспектор, сопровождаемый зубоскалящим стражником, скрылись вдали, Магда принялась снимать со стены некоторые особо пахучие связки и аккуратно заворачивать их в куски тканей.

— Приворот, зелья… — проворчала она. — Много они в своей инквизиции понимают! Обычная аромотерапия… результат, конечно, неожиданный. Ещё бы так плакать не хотелось…

Глава третья. Практикант

Распорядок дня Магды и Веймы нельзя было назвать обычным. Они вставали на рассвете, учитывая привычки своей клиентуры. Вставали и почти сразу же открывали приём. Полдня работали, а потом заваливались спать до позднего вечера. Вечером принимали «деликатных пациентов», как их обзывала Вейма, а после занимались каждая своими делами: вели бумаги, Вейма летала по округе на «охоту», Магда варила свои зелья. Или просто болтали.

Иногда их сеньор подкидывал им дополнительную работу: помимо маго-психологичекого «офиса» домик использовался как местная достопримечательность. Дом с привидениями. Когда к феодалу приезжали достаточно почётные гости — или гости, отзвеневшие в твёрдой валюте своё право быть проведёнными окольными путями в логово Тьмы, — он отправлял кого-нибудь предупредить девушек, а сам лично вёл гостей на экскурсию.

Дом с привидениями превосходил всякое ожидание. Там царил вечный полумрак. Гостей заталкивали в сумрачную, пыльную комнату, где постоянно слышался невнятный шёпот, мелькали чёрные тени и белые призраки, а за столом, в колдовском ореоле, сидела растрёпанная ведьма и препарировала лягушку.

Дождавшись, когда посетитель достаточно впечатлится, сеньор с ловкостью, вызванной продолжительной практикой, толкал беднягу в соседнюю комнату. Там, посередине комнаты на столе стоял гроб с лежащей в нём девушкой. Ослепительно белая кожа резко контрастировала с чёрными волосами и алыми губами. Она была прекрасна и безнадёжно мертва…

В честь особо почётных гостей Вейма заранее пристраивала на груди муляж осинового кола, разрывающего неживую плоть и разевала рот в предсмертном оскале. Вот, мол, вампир сразу после убиения и за секунду до окончательного упокоения.

Посетители ахали, пугались и исправно платили.

Однажды был только неприятный случай, после которого пришлось часть платы вернуть за моральный ущерб: какой-то дурак полез проверять остроту клыков, а Вейма, спросонья разозлившись, инстинктивно тяпнула его за палец. Сообразив, что ЭТО не чучело, а вполне себе живое существо, гость грохнулся в обморок, а вампирша, почувствовав на губах солоноватую влагу, открыла глаза, увидела кровь… Магда тогда очень ругалась, приводя в себя обоих пострадавших.

Но, в целом, дело процветало. Правда, девушки очень рекомендовали сеньору превратить в достопримечательность свой замок. Там соответствующий антураж создать легче, чем в маленьком, собственно, домике, где на половину помещения посторонние вообще не допускаются. Сеньор отругивался, мол, им дай волю, а они в его замке такой антураж создадут, что привидения людей вытеснят.

Этот вечер ничем не отличался от остальных — Магда варила очередное зелье, а Вейма, устроившись на печи, внимательно наблюдала за процессом.

— Ненавижу, — зло шипела ведьма. — Погань. Убила бы!

— Чего ты нервничаешь? — не выдержала Вейма. — Хочешь, я его найду и прикончу?

— Иди ты… — грубо, неумело и без удовольствия выругалась Магда. — Я не его имела в виду.

— А, так он тебе понравился, — захихикала ничуть не обиженная вампирша. — Ну, давай тогда всё равно найду и приворожу. Хочешь? Я умею. Он будет за тобой хвостом ходить, в рот заглядывать, пылинки с тебя сдувать… ну и всё, в общем, что захочешь. Ну, как?

— Иди…

— Не ругайся. Что не так?

— Дался мне этот… инквизитор! В гробу я видала этого инквизитора!

— А что такое? Я думала, он тебе приглянулся… — Вампирша снова захихикала. Рассказ об опасном визитёре она выслушала ещё как вернулась и была весьма позабавлена этой историей. К тайному разочарованию Магды, «психолух» вампиршу ни капельки не обидел. Плохо всё-таки, когда у твоей подруги избыток чувства юмора: над ней не всегда удаётся посмеяться.

— Приглянулся… — Магда снова выругалась, всё так же без малейшего удовольствия. — Не жизнь, а сплошное…

— Да чего ты? Всё же хорошо закончилось, — посерьёзнела Вейма.

— Закончилось! На этот раз закончилось! А что потом? По-твоему, он сам меня нашёл?! Как бы не так! Его эта… община направила! Наша! Ведьминская! Руководство! Они всегда дают наши адреса инквизиции! «Компромисс», чтоб им!..

— Магда… — примирительно протянула Вейма. — Конечно, неприятно, но ты же всегда об этом знала. Все наши общины договариваются с инквизицией. Это всё-таки лучше, чем повальная охота на всех с поголовным истреблением.

— Лучше! — горько передразнила Магда. — Вот общины и откупаются. Молодыми, бесполезными. Сами каждый год трясут злые дела, злое колдовство, мелкие и крупные пакости — трясут ведь, не забывают! Нарушение законов — мирских, религиозных — это им подавай! Стажировка, чтоб её! А потом подсылают инквизиторов. Которые всё это нюхом чуют! Гады! Сволочи! С-с-с…

— Магда…

— Что — Магда?! Что — Магда?!

— Магда, ты же сразу знала, что так будет. Тебя предупреждали, когда ты поступала в Бурую башню. Тебе об этом говорили во время учёбы. Тебя предупредили, когда ты выпустилась. Чего ты ждала?

— Я не думала, что это будет так, — поникла ведьма. — Знать — одно, а пережить… будь они прокляты, эти волшебные способности и это отвратительно ремесло!

— Ну, не надо так. Всё не так страшно. У тебя последний год на исходе, осталось немного продержаться и будешь жить, как хочешь…

— А инквизиция будет знать, кто я и где живу! — выкрикнула вновь распалившаяся ведьма. — И даже если я доучусь в Слоновой башне, им-то будет наплевать! Это клеймо навсегда! Ведьма! Проклятая! Ненавижу! Ненавижу всё! Эту инквизицию, это ведьмовство — ненавижу! Знала бы ты, как мне опротивела эта жизнь!

«Так, может быть, ты примешь в подарок смерть?.. От меня?» — прошелестело на кухне. Неизвестно откуда пришедший голос подействовал на Магду как ведро холодной воды, вылитое на голову.

— Это ты сказала?

— Что?

— Про смерть.

— Я? Нет. А что?

— Но я же слышала… — растерялась Магда. — Слышала, как кто-то предложил принять мне смерть. А ты не слышала?

— Нет, — помрачнела Вейма.

— Значит… что? Этот голос прозвучал… у меня в голове? Я сошла с ума?

— Хуже, — процедила вампирша.

Магда подняла голову, удивлённая странно напряжённым тоном обычно всегда спокойной подруги. Ту, казалось, ничего не могло задеть. Профессиональные издержки. Но сейчас…

Верхняя губа поднята, обнажая клыки. Из горла вырывается клокочущее рычание, всё тело напряжено, будто перед прыжком, взгляд напряжённо обшаривает кухню, в которой заметно стемнело — и это несмотря на колдовской огонь!

— Выйди, — с ненавистью прошептала вампирша. — Покажись мне. Выйди на свет…

Ведьма внезапно поняла. И пожалела о покое высокой Бурой башни, где так спокойно и ничто не грозит опасностью. Вейму взбесило присутствие другого вампира. Проклятые вообще очень нервно относятся к своим территориям. Хуже всех — оборотни, они сходят с ума, стоит в округе появиться чужаку. Ведьмы и чёрные маги — поспокойней, их не так раздражает собрат, как конкуренция. Вампиры в этом плане занимают промежуточное положение, но сейчас особый случай… Чужой использует свои чары на территории Веймы. А Вейма — слабейшая среди вампиров, она не пьёт крови и даже человек, если очень сильный и ловкий, имеет шанс победить её. А уж собрат… Если чужой вампир пришёл сюда незваный, если он не представился, если прячется в тени и использует свои чары, он пришёл сюда не с добром. Отнюдь не с добром. И договариваться он тоже не будет. А Вейме не выстоять против полноценного вампира. Она даже не заметит, откуда пришла смерть…

А Магда… что может сделать ведьма? Их не учили обороняться от вампиров. Проклятые на проклятых, свои на своих не нападают. Кроме, конечно, исключительных случаев. И, хуже всего было то, что община сквозь пальцы посмотрит на её, магдину гибель. Она ведь тоже… слабейшая. Бесполезная. Скормят вампиру и не заметят.

— Покажись, — отчаянно шипела вампирша. — Трус. Прячешься в тени от женщины. Покажись, гад!

— Всему своё время. — На этот раз голос вампира прозвучал на самом деле. Он был похож и не похож на тот мысленный шелест, который уловила ведьма. — Я выйду на свет, когда захочу. А ты не вправе мне приказывать.

— Трус, — повторила вампирша. — Или ты настолько страшен, раз не хочешь, чтобы тебя увидели девушки?

Злит. Нарочно. Чтобы завязать драку и дать Магде шанс сбежать. Сбежать, позвать на помощь, привести туда людей, которые убьют уставшего от боя кровососа. В отчаянной надежде положить жизнь за то, что считает своим. Самое смешное — при всей дружбе с ведьмой, вампирша поступила бы точно так же ради кого угодно. Просто чтобы лишить чужака добычи. Плохо только, что чужак тоже это прекрасно понимает…

— Смотри…

Воздух в дальнем углу сгустился и потемнел, постепенно оформляясь в чёрную фигуру. Казалось, там стоит сама смерть… Магда не могла разглядеть черт лица, как ни старалась. Осталось только общее впечатление красоты, силы и… порочности?

— Позёр, — презрительно бросила Вейма. — Зачем пришёл?

— Занять твою территорию, — прозвучал насмешливый ответ.

— А я?

— А ты всё равно здесь не охотишься.

— Тебе какое дело? Моя территория, хочу и охочусь, не хочу — и не охочусь!

— Спрашиваешь, какое мне дело? — зловеще прошипел чужак. — Клану есть дело.

— Клану? — Странно, но паника в голосе вампирши ещё больше усилилась, хотя, казалось, дальше некуда.

— Именно, клану. Ты позоришь нас всех.

— Ты… — Вейма, как и Магда до того, грубо и неумело выругалась. Как и на саму вампиршу до того, на чужака это не произвело ни малейшего впечатления. — Мальчишка. Не тебе меня учить.

Мальчишка?! Магде казалось, что он как минимум раза в три старше их обеих, вместе взятых!

— Я представитель клана, Вейма, — сообщила тьма. — Я пришёл разобраться с тобой. Мы не можем это долго терпеть. Вампир, не пьющий кровь, погубит нас всех. а чем ты занимаешься днём? Помогаешь людям? Отличное занятие для ученицы Ватара! Он сгорел бы со стыда, увидев тебя!

— Ватар знал обо мне всё! И я не просила делать меня такой! — по-детски жалко выкрикнула девушка.

— Не просила… Клан мог бы понять это, но ты… Помощь людям, участие в их жалких увеселениях…

— О чём ты?

— Ты спрашиваешь меня, о чём я говорю?.. Скажи мне, подобает ли ученице Ватара развлекать людишек, как в балагане на ярмарке? Ты надеялась скрыть от клана источники своих доходов?!

Холодный, безжалостный смех.

— Это всё?

— Тебе мало? Тогда скажи, кто сидит рядом с тобой? Смертная? Ты водишь дружбу с людьми? Ты живёшь с одной из них под одной крышей?

— Она ведьма.

— Вампиры не дружат ни с кем! Мы сами по себе! Ты позоришь клан!

— Клану нет до меня никакого дела!

— Клану есть дело до всех своих детей. А что касается тебя… есть только один способ смыть позор… Тебе он известен.

На Вейму было страшно смотреть — она побелела до синевы, в глазах засветилась решимость.

— Клан поручил тебе убить меня? Тогда покажись по-настоящему и брось вызов! И не надейся на лёгкую победу.

Блефует, поняла Магда.

— Клан поручил мне узнать, как ты живёшь, — неожиданно потеплевшим голосом возразил чужак.

— А ты решил занять мою территорию, раз я всё равно позор клана? — зло уточнила Вейма.

— Не совсем.

Откуда-то совсем из другой стороны, чем та, где стоял вампир, прилетела тоненькая карточка. Вейма ловко поймала её, всмотрелась…

Истерика. Магда в первый раз видела, чтобы у вампирши была истерика. Она хохотала, как сумасшедшая, пока в темноте не раздался предостерегающий кашель.

— Значит, ты пришёл сюда за этим? — Вейма помахала карточкой.

— Да.

Магда ничего не понимала.

— С каких это пор мои коллеги позволяют себе промышлять на чужой территории? Или ты прогуливал лекции по этике?

Коллеги?!

— Нет.

— Тогда что?

— Практика.

— Что?! И ты осмелился?..

Вейма странным образом успокоилась и при этом умудрилась прийти в крайнюю степень негодования, если эти вещи вообще совмещаются.

— Почему бы и нет?

Вот теперь по голосу было ясно, что ночной гость — действительно мальчишка. Помладше их будет. И волнуется. Вампир. Волнуется. С чего бы вдруг?

— Хочешь практику в обмен на мою жизнь? Что ж, попробуй её сначала взять!

— Но…

— Наглец. Самонадеянный идиот. Так-то ты просишь о величайшей милости?

— Но…

Мир сошёл с ума.

— Вон из моего дома! Чтобы и тени твоей тут не было!!!

— Но…

— Ты ещё здесь?!

— Клан.

— При чём тут клан?

— Меня действительно послал клан, — сообщил вампирёныш. — Тебя велели припугнуть. И разведать, разумеется. А ты действительно подрабатываешь собственным чучелом. И помогаешь людям.

— А ты и рад стараться? Вон!

— Я уйду — придёт другой.

— Шантажист!

— Он самый. Берёшь?

— Да после этой выходки ты недостоин своего ремесла! Ты не имеешь права зваться!..

— Берёшь?

Вампирша внезапно расслабилась.

— Но на моих условиях.

— Согласен.

— Будешь делать то, что я велю.

— Согласен.

— Куда запрещу — не соваться.

— Согласен.

— В окрестностях не охотиться.

— Согласен.

— Клан успокоишь.

— Согласен.

— Значит… — Вейма коварно улыбнулась. — Ты признаёшь моё старшинство как вампира?

— Но…

— Я же не могут приказывать старшему…

— Только на время практики.

— Нет.

— Но…

— Нет.

— Клан…

— А я сообщу о твоём поведении наставникам, — злорадно пригрозила Вейма и показала язык. Опять не в тот угол, где Магда видела грозную тень. — Ну?

— Согласен, — со вздохом произнёс вампирёныш.

— Тогда покажись.

Чёрная тень растаяла, на кухне стало резко светлее… Он стоял совсем рядом, на расстоянии вытянутой руки. Одетый вовсе не в чёрный плащ, а в светлую куртку. Светлые глаза, неопределённого цвета светлые волосы (а Магда думала, что все вампиры — темноглазые брюнеты, как Вейма), кожа бледновато розовая, как у обычного человека. Чуть-чуть выпирают передние зубы, как у кролика. Смешной и милый паренёк. Только в уголках рта словно таилась угроза, как будто можно было сквозь губы увидеть спрятанные за ними смертоносные клыки. На Вейму его делало похожим выражение глаз. Внимательный, изучающий взгляд, с прячущимися искорками насмешливого сочувствия. Коллега…

— На практику, значит… — предвкушающе потянула вампирша. — Магда, позволь тебе представить — Лим, психолог-практикант. Вампир, разумеется. Лим, это Магда. Как ты уже понял, моя подруга и совладелица. Слушаться её как меня, понял?

— Практикант? — подозрительно переспросила ведьма. — И что он будет у нас делать?

— А вот это мы придумаем, — многообещающе улыбнулась Вейма. — На крайний случай будет полы мести. Ты ведь и не этим ради зачёта займёшься, правда, Лим? А то ведь я тебя беру в обучение за просто так, безо всякой платы, можно сказать, на общественных началах… Должен же ты быть полезным, верно, Лим?

Ведьма невольно посочувствовала мальчишке. Обиженная вампирша будет долго отыгрываться на собрате за свой испуг и унизительную беспомощность. Не говоря уже о том, что Вейма одним прыжком продвинулась по иерархии клана и теперь будет это всячески подчёркивать. Судя по всем, Лим это тоже понял. Нет, чтобы прийти как человек и как человек попроситься! Нет, хотел спектакль разыграть. Вот теперь и принимай… заслуженные аплодисменты.

— Вопросы, Лим? — промурлыкала вампирша. — Задавай, не стесняйся.

— Где я буду жить? — выпалил парень, уже осознавший все глубины своей ошибки. Что самое смешное, ему и в голову не пришло попросить прощения.

— А это уже твои проблемы, — равнодушно ответила новоявленная наставница. — В крайнем случае в лесу под кустом переночуешь. Ты же вампир, игнорируй бытовые мелочи…

— Но…

— Это не обсуждается! — рявкнула Вейма.

— Да пусть его на чердаке спит, там места хватит, — вмешалась Магда.

— Может, нам его ещё и кормить? — окрысилась вампирша. — Для полного пансиона?

Никогда не пугайте вампиров… они этого не прощают… даже самые слабые.

— А почему бы и нет? — мирно спросила Магда, надеясь притушить скандал. — Не клиентами же ему питаться.

— Этого ещё не хватало! На еду пусть сам зарабатывает, как люди делают!

— Извините, я очень глупо поступил, — пробормотал вампирёныш. — Я… не подумал о последствиях.

Это заставило Вейму смягчиться.

— Давно бы так. Ладно, прокормим уж, не обеднеем. И на чердаке живи сколько влезет.

Глава четвёртая. Ночная кража

Как Магде было известно, в столичном городе Раноге стоял Университет, где в колледже «Знаний о человеке» была небольшая группа профессоров, обучавших психологии — науке о человеческой душе — к вящему негодованию их коллег из богословского колледжа. И вот там-то и работал милый дядечка Ватар, который имел неэтичную привычку подкарауливать абитуриентов в тёмных переулках и там обращать в себе подобных. Не всех, конечно, но потом они как миленькие шли к нему в группу. Ватар обучал трансу, защите от наведения транса, как вводить в транс самого себя, как сделать внушение без транса и как сделать самовнушение. Студенты поголовно считали его волшебником… они довольно крупно ошибались. Методики Ватара подходили всем, но ничего не подозревающие люди сильно завидовали некоторым своим товарищам… таким, какой была Вейма, и вот теперь Лим. У них всё получалось как-то особенно успешно и удачно, из-под наведённого ими транса вывернуться было не под силу. У них талант, были уверены остальные. Конечно, талант.

Как ни странно, ни Вейма, ни Лим не осуждали своего преподавателя за столь специфический метод обучения. Ещё удивительнее было то, что вампирша не обиделась на Ватара даже когда Лим сознался, что тот дал им адреса работающих коллег-немёртвых и посоветовал пригрозить разборками с кланом. Очевидно, что любой психолог занимается помощью людям и что ни один вампир этим заниматься не должен по определению. Менее очевидно, что даже самый альтруистичный психолог отнюдь не мечтает повесить себе на шею ученика, который много знает, но совсем ничего не умеет. Совет Лим принял очень всерьёз и слегка… перестарался, как он высказался. Может быть, именно поэтому Вейма сердилась в первую очередь на него. А может быть, на наставнике не получилось бы так оторваться, как на практиканте…

По глубокому убеждению Веймы, практикант — это такая замечательная прислуга за всё, поэтому на Лима свалились все хозяйственные хлопоты. Впрочем, их не так много и оказалось: готовила Магда сама и никого к печи не подпускала, для уборки было достаточно зачаровать метлу и тряпку, да и какой смысл портить эффект заброшенности дома, который так нравится гостям сеньора? Без дела практикант быстро заскучал, после чего был обременён бумажной работой. И Магда, и Вейма вели кое-какую отчётность, но вот собрать свои записи воедино и составить индивидуальные карты каждого посетителя руки всё не доходили. Этим вампиру и предложили заняться. Рабочего места, правда, не выделили. Молод ещё.

Помимо этого аттракцион «Дом с привидениями» пополнился «чучелом летучей мыши», которое теперь висело в коридорчике между сенями и кабинетами. К практической деятельности Лима покуда не подпускали. Не дорос, как сухо сообщила Вейма в ответ на протесты. После той «шуточки» у мальчика было мало шансов, что строгая «наставница» допустит его до работы с людьми. А то ведь страшно подумать, что он с ними сделает. Впрочем, если он будет себя хорошо вести…

К счастью, Лим вполне удовлетворился обещанием проставить зачёт и на большее не претендовал. Относительно свободная жизнь привлекала его больше работы, так что бумаги обещали быть разобранными только в лучшем случае к концу практики. Лим каждый вечер где-то пропадал и, однажды, вычислив траекторию его полётов, Вейма под большим секретом сообщила парнишке, что их сеньор — бывший охотник на вампиров и вполне может тряхнуть стариной ради непрошенного ухажёра дочери. Соврала, конечно, но вампирша резонно решила, что, если она скажет «сеньор наймёт по твою душу охотников», это прозвучит менее эффектно. Лим побледнел, сглотнул и обещал исправиться, после чего его вылазки стали более осторожными и продуманными. Вейма дочку сеньора вполне понимала. Жизнь в родовом замке не обещает больших впечатлений, и культурный парень прямиком из столицы — конечно, лучший собеседник, чем неотесанные отцовские вассалы. Проблема в том, что разбираться сеньор придёт к ним, вот в этот самый дом с привидениями. И хорошо, если сначала просто поругается, тогда можно успеть смотаться. На всякий случай Вейма, «смилостившись» стала допускать практиканта к присутствию во время консультаций — чтобы перенимал опыт. И лично следила за бумажной работой по вечерам. Не сказать, чтобы это совсем помогло, но…

В общем, всё шло вполне мирно, вампирёныш замечательно прижился в доме и Вейма даже стала подумывать о том, чтобы доверить ему какую-нибудь простенькую консультацию…

Отправившись, как обычно, спать примерно за полтора-два часа до рассвета, Вейма долго не могла уснуть. Всё-таки неправильный они ведут образ жизни, нет, чтоб как люди — спать ночью, работать днём, а тут…

Вампирша долго ворочалась в своём подвале, наконец догадалась прибегнуть к самовнушению и уже задрёмывала, как вдруг…

Тишину ночи разорвал пронзительный женский визг. За ним последовал истошный мужской вопль… звук удара и не менее истошный вопль:

— Вейма!!!

Вампирша пулей выскочила из подвала.

Когда Вейма вбежала на кухню, её глазам предстала удивительная картина.

Первое, что бросилось в глаза — это ухват. Ухват, с обломанной рукоятью, прочно приковавший к стене Лима. За шею, как рогулькой змею ловят. Вампир шипел и вырывался, но ухват держал намертво. Видимо, зачарованный. В руках у вампира был обломок рукояти и скалка. А напротив него стояла разъярённая ведьма с кочергой в руках. И, по тому, как эта кухонная утварь гибко подрагивала в умелых пальцах, было ясно, что кочерга тоже зачарована.

Восстановить последние мгновения было несложно: Магда пыталась ударить вампирёныша скалкой, а он её отобрал. Кочергу отобрать не удалось. А вот что было до того?

Заметив коллегу, Лим особенно резко рванулся (безо всякого успеха) и простонал:

— Вейма! Спасите!!!

— А, и ты здесь, — спокойно поприветствовала подругу ведьма. Будто всё нормально и всё как надо. — И как тебе это нравится?

Она на пробу взмахнула кочергой. Кочерга, словно позабыв о том, что она твёрдая и металлическая, а также обладает фиксированной длиной, свистнула, как плеть, в каком-то пальце от вампира. Тот издал истошный вопль, явно отказываясь смириться с происходящим.

— Ребята, — осторожно начала Вейма, не торопясь высказывать своё мнение. — Можно вопрос? Чем вы здесь занимаетесь?

— А ты как думаешь? — зло спросила Магда, угрожающе помахивая кочергой.

— У меня два варианта, но оба не подходят. Если вы так специфически общаетесь, вы как-то непристойно раздеты. А если… м-м-м… развлекаетесь, то так же непристойно одеты для этого дела.

Магда и Лим только сейчас оглядели свои не подходящие случаю наряды. На девушке была одна только нижняя рубашка до колен, в которой она обычно спала. Причём, против обыкновения, завязки были предосудительно распущены. На вампире к мужской рубашке до середины бедра прилагались короткие нижние штаны, едва-едва выглядывающие из-под рубашки. Видимо, он тоже находился здесь в своём спальном наряде. Вейма в кружевной сорочке до пят — последняя раногская мода перед её отъездом — завершала безумную картину.

— Вейма! Это не то, что вы подумали! — со стены возмутился Лим. — Я никоим образом…

— Слишком одеты, говоришь? — одновременно с вампиром переспросила ведьма. — Это легко исправить. Уравняем отношения.

Кочерга снова вытянулась, на этот раз не теряя твёрдости, так, что Магда без труда зацепила завязки на рубашке своего пленника и рванула к себе. Вампир выронил скалку и перехватил кочергу, но спасать рубашку было поздно. А кочерга выскользнула и цепкой хватки практиканта, как намыленная.

— Вот видишь? — огорчённо пожаловалась Магда. — Никак его, гада не могу стукнуть — за кочергу хватается. Может, ты ему руки подержишь?

— Я?!

— Вейма!!! Пожалуйста! Спаси-и-и-ите! Я клану пожа-а-алуюсь!

— Магда, ты вообще в своём уме? Что ты вытворяешь?

— Я?! Я вытворяю?! Это он вытворяет! Он залез на кухню среди ночи — просочился, гад, с чердака, и принялся у меня за пазухой шарить!

— Что-о?! Лим, как это понимать?!

— Это не то, что вы думаете! — жалобно провыл вампирёныш.

— А что я должна думать?! Магда, разбирайся с ним сама, а я пойду собирать его вещи. Практика закончена.

— Вейма!!! Пощадите!

— Нет, знаешь, когда ты по ночам пристаёшь к своей начальнице… Это уже слишком даже для вампира. Между прочем, я магистру Ватару напишу о твоём проколе. Мог бы усыпить, а потом только…

— Ты ничего не поняла! — красная от возмущения, Магда бросила об пол кочергу. — Что у тебя за мысли, все в одну сторону! Он вовсе не за этим пришёл!

— А зачем? — заинтересовалась вампирша.

— За ключом! Это кусачее ничтожество пыталось украсть у меня ключ!

Вейма тяжело вздохнула и прислонилась к косяку. Вот оно что… ключ…

Безопасность жилища — больной вопрос для всякой ведьмы. Именно поэтому им в Бурой башне перед отправкой на работу выдают универсальный ключ, который после небольшого колдовства подходит ко всем замкам в доме. И только один. Даже Вейма, которая, по идее, первая нашла этот дом, попадала туда либо с ведьмой, либо просачиваясь через щели, благо на это её сил хватало. Кроме входных дверей и ставен ключ запирал ещё некоторые замки. Например, именно под таким замком хранилась заветная амбарная книга с перечнем ведьминских злодеяний (мечта любого инквизитора) или некоторые особо тайные рецепты и заклинания… Попади они в руки инквизиции — Магде не миновать костра. Попади в руки обычному, но любопытному человеку — быть беде. Дома, где живут ведьмы, полны сюрпризов и даже от самого простого зелья может быть много зла… Ключ любая ведьма хранит как зеницу ока. Магда не расставалась со своим ни днём, ни ночью, постоянно носила на нитке на шее.

— И что теперь? — уточнила вампирша. — Ты хочешь его примерно наказать?

— Нет! Я хочу узнать, кто его послал. Отвечай, ну? Сколько тебе заплатили!

Вампирёныш вжался в стену и замотал головой.

— Запирается. Ну, ничего, сейчас он всё-о расскажет!

Вейма снова вздохнула.

— В таком случае об отчислении поговорим утром, когда ты его допросишь. Вы только потише тут, ладно, а то я спать хочу… и вообще…

Вампирша сладко зевнула.

— Вы уходите?!

— Уходишь?!

— А что вас обоих так удивляет? Да, Магда, один только вопрос — а ты всегда ложишься спать в обнимку с ухватом?

Вампирёныш на стене захихикал. Приятно, что мальчик не теряет своего чувства юмора даже в такой ситуации…

— Нет, — пробурчала ведьма. — Я его призвала.

— Тогда всё. Желаю приятно провести время.

Вампирша шагнула за дверь, когда кухню сотряс хоровой вопль.

— Вейма!!!

Она снова заглянула внутрь.

— Вы ведь так не уйдёте?

— Ты ведь мне поможешь? — с надеждой спросила ведьма.

— И не подумаю. Решайте свои проблемы сами.

— Ну и ладно, — обиделась Магда, подходя ближе, но стараясь держаться на расстоянии от конечностей вампира, которые, кстати, тоже могли менять длину… — И сама справлюсь. — Она поманила с полки нож.

— Магда!!! — переключил объект своих претензий вампир. — Это неконструктивный метод решения конфликтов!

— Ничего, меня он вполне устроит, — отмахнулась ведьма.

— Это не гуманно!

— А ты и не человек.

— Но вы — человек.

— Я — ведьма. Проклятая. Мне положено.

— Магда, а как же Слоновая башня? — вмешалась в дискуссию так и не ушедшая с места действия вампирша.

— За замученного вампира меня только похвалят.

— А ты собираешься его замучить? — уточнила Вейма.

— Почему бы и нет?

Нож, над которым Магда колдовала всё это время, «понял» свою задачу, вырвался из рук ведьмы и, изогнувшись, настиг правую руку вампира. Небольшое сопротивление — и вот рука надёжно пришпилена к стене.

— Осталось левую руку зафиксировать, — задумчиво произнесла Магда.

— А если будет пинаться? — поинтересовалась вампирша.

— Ничего, у меня ножей хватит.

— Я буду жаловаться!

— Ничего, я переживу, — заверила ведьма, подходя к распятому вампиру с кочергой наперевес. — Будешь говорить, кто тебя послал или мне переломать тебе все рёбра?!

— Магда, я точно пойду. Не выношу крови, знаешь ли… И крики действуют мне на нервы…

— Я всё скажу!!!

— Давно бы так… — проворчала Магда, усаживаясь на кровать.

— Какой ты нервный, практикантик, — всё-таки осталась Вейма. — Даже неинтересно…

— Мы тебя слушаем, — добавила ведьма. — Ну?! Кто послал? Зачем ты полез за ключом?!

— Никто не посылал!

— Вейма, он опять запирается!

— Нет, погоди его бить, могут быть и более простые методы. Лим, мальчик мой, если ты всё расскажешь сейчас, Магда тебя отпустит.

— Я ничего не хотел!

— Охотно верю. Будь ты умнее, ты бы сначала её усыпил. А ты…

— Я надеялся, что она спит…

— Понятие «очаг возбуждения» тебе что-нибудь говорит? Магда бы и мёртвая проснулась, когда кое-кто потянул свои немытые лапы к ключу. Так что?

— Снимите меня.

— Не снимай! — возмутилась ведьма. — И зря ты не даёшь мне его побить! Он всё соврёт, а мы поверим! Вот если как следует…

— Тебе надо меньше общаться с инквизиторами, Магда. Лим уже всё осознал, раскаялся и больше так не будет. Правда, миленький?

Лим действительно пришёл в себя. По крайней мере, перестал вопить, дёргаться и дрожать за свою шкуру, что чувствительная к чужим эмоциям Вейма считала неоспоримым достоинством.

— Снимите! — угрюмо повторил вампир. — Извращенки.

Вейма захихикала.

— Это тебе урок на будущее. Сначала расскажешь, потом снимем. Ну?

— Да нечего рассказывать, — обиделся практикант. — Я для себя хотел ключ сделать. Надоело каждый раз через чердак лазить.

— Это всё?

— Всё!

— Врёт, — кровожадно процедила Магда, снова нащупывая кочергу.

— Погоди. — Вейма подошла вплотную к практиканту, положила руку на обнажившуюся грудь, встала на цыпочки и легко прикоснулась губами к губам. — В глаза смотри, — приказала она, ненадолго отстранившись. — Ах! Какой ты всё-таки дурачок.

Вампирша шлёпнула коллегу по груди и отошла.

Лим пунцово покраснел.

— Снимай его. А тебе, практикант, урок — не каждое желание девушки надо выполнять. Особенно если она не владеет… техникой кочергового боя. — Вейма всё-таки не выдержала и, согнувшись попалам, захохотала.

— Чего это она? — не поняла Магда.

— Меня девушка попросила твою кухню показать, — буркнул разоблачённый кавалер. — Пока ты травы собираешь.

— И ради этого ты?.. — Магда повалилась ничком на постель и тоже зашлась в безумном хохоте.

Причины смеха вампир так и не понял. Истерика, что ли? У обеих?

— Да… да она здесь раз сто бывала, — выдавила из себя чуть не плачущая Вейма.

— И зелья помогала варить, — подхватила Магда. — А сеньор разрешил ей ко мне в ученицы пойти, когда я переподготовку пройду.

— А она!.. А ты!.. Ой, не могу!!!

Вампирша покатилась по полу, а ведьма по кровати.

— Бедный, бедный Лим, — хором произнесли девушки. — Придётся тебя всё-таки снимать.

После этого случая практикант ещё долго не разговаривал с юной феодалкой, как та ни объясняла, что как знатная дама имеет право на подвиги в свою славу, и именно так испытываются все потенциальные кавалеры.

Глава пятая. Пари

Несмотря на ссору с дочерью сеньора, трудолюбивее Лим не стал, по-прежнему пропадая целыми днями. Пропадал он и на этот раз, вернувшись домой только к ночи, примерно в то время, когда девушки обычно заканчивали вечерний приём и переходили на свои дела. Ещё издалека он услышал странный шум…

— Прошу прощения, — вежливо сказал практикант, заходя на кухню. — Что за шум и есть ли драка?

Ведьма и вампирша, обе красные от возмущения, развернулись к нему.

— Только тебя здесь и не хватало! — выкрикнула Магда.

— Где тебя носило? — потребовала ответа Вейма.

— Могу уйти, — ответил Лим ведьме. — По делам, — сообщил вампирше. — А всё-таки, что случилось?

— Оставайся уж, — проворчала Магда.

— Она сошла с ума! — проинформировала практиканта Вейма.

— А в чём это выражается? — тут же проявил профессиональный интерес Лим.

— Не твоё дело! — обиделась Магда. — Вейма, прекрати дурака валять, хочу — и сварю!

— Ничего ты не сваришь! Выкинь это из головы! Я запрещаю!

— Да кто ты такая, чтобы мне запрещать?!

— Твоя подруга!

— Ведьмы не водят дружбу!

— Тогда психолог!

— И не слушают ничьих советов.

— Психологи не дают советов, — вмешался Лим, за что заработал два очень неласковых взгляда.

— Я вампир, наконец, и я сильнее!

— Только не на моей кухне!

— Нас двое! Лим, помоги мне?

— А что надо делать? — не спешил бросаться на помощь вампирёныш. Знакомить свои рёбра с кочергой ему откровенно говоря, не хотелось… правда, зачёт по практике…

— Только попробуй! Вейма, держи своего практиканта подальше! Никто мне не указ! И прекрати строить из себя няньку!

— Не прекращу! — окончательно разозлилась вампирша.

— Да в чём дело?! — завопил Лим. — С чего вы сцепились?

— Ни в чём, — пожала плечами ведьма. — Вейма просто паникёрша.

— Хорошенькое «ни в чём»! — возмутилась вампирша. — Лим, она хочет варить провидческое зелье!

— Ну и что? — не понял практикант.

— Ну и что?!

— Вот видишь, Лим тоже не видит в этом ничего плохого! — обрадовалась Магда.

— Потому что дурак! — отрубила вампирша. — А ты явно хочешь попрощаться со здравым рассудком… если есть ещё с чем прощаться.

— Да пойми, Вейма, так надо! Я чую, что должна это сделать! У меня предчувствие!

— У тебя ломка! И мой профессиональный долг — удержать тебя от применения этой дряни!

— Я тебя не нанимала!

— Ничего, проживу без гонорара.

— Знаете, я пойду, — решил практикант.

— Как?! — хором возмутились девушки. — Ты уйдёшь и оставишь меня одну с этой помешанной?! — Они указали друг на друга. Вампирёныш расхохотался.

— Вы сначала определитесь с диагнозом. Кто из вас с ума сошёл?

— Она! — взяла слово вампирша. — Её тянет приять принять провидческое зелье и она придумывает предчувствия, чтобы оправдать пагубную жажду.

— Это не шизофрения, это аддикция, — определил Лим. Вейма одобрительно кивнула.

— Нет, это Вейма помешалась! — перехватила инициативу Магда. — Она вбила себе в голову, что проведческое зелье опасно и теперь трясётся надо мной, как наседка!

— Паранойя? — предположил практикант. — Ну, навязчивая идея, всё такое…

— Прекрати издеваться! — снова хором вспылили девушки. — Помог бы лучше.

— Да что я? Я с радостью. Только кому?

— Мне!

Лим только фыркнул.

— А что такое на самом деле провидческое зелье?

— Провидческое зелье — это гадость, которую варят ведьмы для того, чтобы увидеть скрытое от глаз, — пояснила вампирша. — Они смотрят в котёл, куда оно налито, вдыхают его пары, ну и чуточку внутрь принимают. И видят. Потом им кажется, что они должны всё контролировать и они всё чаще и чаще к нему прибегают. Пока не попадают в полную зависимость от зелья.

— А дальше? — уточнил Лим, когда вампирша замолчала. Странно, ведьма с возражениями не лезла…

— А дальше наступает момент, когда им уже не нужно зелье. Они начинают воспринимать мир не таким, какой он есть, а на определённый период раньше. Окружающую их реальность практически не отражают. В конце концов они видят свою смерть и перестают принимать пищу.

— И?..

— И всё. Теперь ты понимаешь, почему я возражаю?

— Теперь понимаю, — медленно произнёс практикант и перевёл взгляд на Магду.

— Конечно, опасность есть, — поспешила растолковать ведьма. — Но никто и не собирается всё время использовать зелье. Я ведь не дура и сама всё понимаю. Но на этот раз всё действительно важно!

— Ты просто уже не владеешь собой, — презрительно бросила вампирша. — Вот и изыскиваешь предлоги.

— Да нет же! Это касается того инквизитора! Я чувствую, что должна узнать о нём больше!

— Наняла бы человека разузнать.

— Про инквизитора? Ты спятила!

— Тогда плюнь. Даже если он тебе понравился, это ещё не повод…

— Да не в том дело! Нам всем грозит опасность!

— А что за инквизитор? — с третьей попытки успел вставить реплику Лим. Его, как и девушек, учили держаться от подобных господ подальше…

— Да приходил тут к Магде один, — поморщилась Вейма. — Приходил, права качал, признался в любви, а тут Тирий — стражник — подоспел, ну, и спровадили. А я в замке была.

— Он её домогался?

— Да нет, просто решил, что приворожен и скандалил. А оказалось, она ему просто понравилось. Вот такой у него извращённый вкус.

— Вейма!

— А что — Вейма? Разве нормальному инквизитору ведьма может понравиться? Только извращенцу. Мы как раз его приход обсуждали, когда ты появился, — повернулась вампирша к практиканту. — Можно сказать, на полдня разминулись.

— Куда я попал! — патетически воскликнул вампир. — Сумасшедший дом! Инквизиторы влюбляются в ведьм, ведьмы влюбляются в инквизиторов, а…

В вампира полетел нож, сам собой сорвавшийся со стола. Лим успел пригнуться и нож вонзился в дверь за его спиной.

— Эй! За что?

— За языком своим следи, — буркнула ведьма. — Моя личная жизнь — не предмет для обсуждений. И нож верни.

— Вы уверены? — уточнил практикант, выдёргивая столовый прибор из двери. К его удивлению, дверь осталась абсолютно целой.

— Уверена. Кидай обратно.

— Кидай, она больше не будет, — подтвердила распоряжение Вейма.

— Ну, раз вы настаиваете…

Стоило ножу вырваться из рук вампира, как его полёт замедлился и он плавно приземлился на стол, с которого сорвался по приказу ведьмы.

— Впечатляет, — признал практикант. — Так что там с инквизитором?

— Нам грозит опасность, — неохотно ответила ведьма. — Связанная с ним, хотя вроде от него самого зло не исходит. Хотя это ещё ничего не означает, инквизитор всё-таки. Я хочу это проверить.

— Ты же не можешь управлять видениями, — напомнила Вейма.

— Могу, — так же неохотно ответила Магда. — Если гадать на суженого, и этого суженного себе представлять, то можно вызвать конкретного человека. Суженого то есть.

Вейма пакостно захихикала.

— Значит, он тебе всё-таки понравился?

— Какая разница? — холодно ответила Магда. — Главное, его и моё чувства позволят управлять зельем.

— Видал ведьму? — повернулась вампирша к Лиму. — Смотри и учись — они все такие, Магда ещё не крайний случай. Их так и учат — играть на своих и чужих чувствах, превращая в оружие. Если ведьме пригрозить смертью близкого человека, она не сдастся, переживёт эту смерть, а потом сделает из трупа ингредиенты для своих зелий, а в любви найдёт силы для проклятия убийцам. Кстати, никогда не пробуй играть на чувствах людей-проклятых, они в этом плане ненормальные.

— А нелюди? — обиделась ведьма.

Вампирша пожала плечами.

— Говорят, что мы не способны любить. Говорят, что мы оскверняем всё, к чему прикасаемся. Говорят, что любовь делает нас похожими на людей или сводит с ума — и мы погибаем. Тебе какая версия нравится?

— Может быть, вы потом поговорите о любви? — попросил Лим.

— Мальчик прав, — кивнула Магда. — Пора за дело.

— Куда-а?! А ну, сидеть!

— Ты как со мной разговариваешь?!

— Как надо! Никаких зелий ты варить не будешь!

— Но я же объяснила, что это необходимо!

— А я — что это опасно! И у меня хватит сил тебя удержать!

— Силой?!

— Нет, — опасно улыбнулась вампирша. — Ты вечно забываешь, кто я.

— Да ты… не посмеешь… гипнотизировать подругу?! Это нечестно! Вейма, это… это подло!

— Ты мне только что сказала, что у ведьм не бывает друзей.

— Ну, прости.

— Прощаю, но зелье варить не позволю.

Магда бесполезно заслонила глаза рукой, как будто это могло спасти от наведённого вампиром сна.

— Я обижусь! — предупредила она. — И перестану с тобой разговаривать!

— Хорошо, — отступила Вейма. — Хорошо, я не буду тебе ничего внушать. Лим, не хочешь попрактиковаться?

— Он?!

— Я?!

— А почему бы и нет? Или ты тоже боишься с Магдой поссориться?

— Я? — сглотнул Лим, который до сих пор не мог простить ведьме ухват и кочергу. — Я ничего не боюсь! А вы мне зачёт поставите?

— Посмотрим. Ну, что, Магда, ты по-прежнему хочешь варить зелье?

— Да, — упрямо произнесла ведьма. — И твой практикант ничего не сможет изменить.

— Это почему же? — обиделся вампир. — Я был лучшим в группе!

— Тогда мне жаль твоего наставника.

— Спорим, мне это удастся?

— Спорим, нет?

— Вы с ума посходили? — возмутилась вампирша. — Что за нелепое пари?

— Согласен, — не обратил на неё внимания вампир. — В таком случае, если я побеждаю — требую компенсации за риск.

— Какую?

Лим гадко облизнулся.

— А что я могу потребовать, ведьма? Твою кровь, добровольно отданную в счёт проигрыша.

— Немедленно прекрати! — разозлилась Вейма. — Зачем тебе её кровь?!

— Давно мечтал попробовать, — снова облизнулся Лим. — Что может быть лучше крови непорочной девы для голодного вампира?

— Она же ведьма!

— Потому-то я и прошу, а не отбираю.

Ведьма скривилась.

— Хорошо. А если ты проиграешь?

— Я выиграю!

— Пусть. Но вдруг?

— Чего ты хочешь?

— Ничего особенного. Но если проиграешь, во-первых, я варю зелье, а, во-вторых, ты сразу же сядешь за бумаги и не успокоишься, пока не разберёшь все.

— Это два условия, — не согласился вампир.

— Хорошо, тогда оставим по одному. Я варю зелье, а ты можешь отведать моей крови. Когда она потечёт, потому что об укусе мы не договаривались.

— Так нечестно! Что, я должен буду за вами хвостом ходить и ждать, пока вы поранитесь?

— Тогда соглашайся на два условия. Ну, как — я варю зелье, а ты работаешь? Вейма, согласна?

— Я против пари.

— Не будет пари — поругаемся.

— Шантажистка! Ладно, давай. Кровь против зелья, укус против работы. Но чтобы без обмана.

— Что, я должен буду без сна и отдыха работать? — тут же начал качать права практикант.

— Отдыхать можешь. И спать тоже. И отвлекаться на наши поручения. Но чтобы всё сделал в кратчайшие сроки. Как, по рукам?

— По рукам… — протянул ладонь вампир и тут же отдёрнул. — Слыхал я, что ведьмы только рады обманывать.

— Да чего ты мнёшься? Вейма свидетель, всё будет по-честному. Ну?

— Тогда по рукам.

Вампирша проворчала что-то насчёт малых детей и грехов, за которые ей на голову свалились аж двое инфантилов, но вмешиваться не стала.

— Посмотри мне в глаза, — мягко попросил Лим тем особым голосом, которым вампиры всегда разговаривают с жертвами, а психологи — с особо неадекватными пациентами.

Ведьма открыто встретила его взгляд. На её губах играла ехидная усмешка. Вейма заподозрила подвох, хотела вмешаться, но было уже поздно. Вампир отшатнулся, отвёл глаза и жалобно пролепетал:

— Не надо… Я сдаюсь.

— Ну, что? — торжествовала Магда. — Видела?

— Мне это не нравится, — покачала головой вампирша. — А ты иди работай, раз проиграл.

— Работай? — расстроился Лим. — Но… если Магда будет варить зелье, я тоже хочу посмотреть!

— А обещание?

— Вейма-а! Пожалуйста-а!

— Ладно. Магда, пустишь?

— Ладно уж. Так и быть. Тебя, поди, тоже?

— Обязательно.

— Тогда вы двое кыш отсюда, я позову.

— Честно позовёшь?

— Не честно. Но позову обязательно.

— Попробуем тебе поверить. Пошли, Лим, приступишь пока к работе.

— Сейчас?

— Нет, через год! Умей держать обещания и радуйся, что Магда потребовала у тебя только то, что ты и так должен был сделать.

Глава шестая. Планы инквизиции

Вампиры прошли в психологический кабинет, где Лим устроился за столом, а Вейма присела на подоконник. Практиканту предстояло просмотреть разрозненные записи девушек и завести на каждого клиента отдельное «дело» со всей необходимой информацией. Ничего страшного, конечно, бывают и похуже задания.

— Давай-давай, не отлынивай. Заодно поймёшь, как много информации можно добыть из анкетных данных и их соотношения с результатами тестирования. Работа психолога — это не только общаться с людьми, напуская на себя таинственный вид. Это ещё и умение анализировать данные.

— Понял уже.

— И не огрызайся. Потом благодарить будешь. Да, и пиши поразборчивей, нам это читать потом.

— Писаря нашли, — пробурчал себе под нос вампирёныш, окунул перо в чернильницу и принялся за работу.

Вейма наблюдала за ним с видом надзирателя на каторге.

— Кстати, а чем она тебя шантажировала?

— Меня?! — от неожиданности практикант чуть было не поставил кляксу. И поставил бы, будь он человеком, а не вампиром. — С чего вы взяли?

— Будешь отпираться? Тут и думать не надо. Магде совершенно нечего противопоставить нашей силе. Если она боялась меня — а я тебя слабее, и она это знает, — но без страха согласилась подвергнуться твоему влиянию, согласилась на все условия — значит, ей было что тебе сказать.

— Тогда почему вы согласились на пари? — удивился Лим.

— Я никогда не смогла бы применить свою силу против подруги, — улыбнулась Вейма. — И Магда это хорошо знает. Так чем она тебе пригрозила?

— Ничем, — надулся вампир и сделал вид, что ужасно занят работой.

— Ну, и не надо. Она сама скажет. Магда! — закричала вампирша. — Что он такого натворил, что сразу сдался?

— Ерунду полную! — раздался ответный крик с кухни. — Без тебя слонялся по округе и провёл парочку консультаций. Какой-то конфликт разрешил, двух пьяниц закодировал и ещё что-то, не помню уже! Практиковался, в общем, как хотел!

— Вы же обещали молчать! — заорал Лим.

— Неправда! — донеслось с кухни. — Я сказала, что, если ты попробуешь свои чары, я немедленно расскажу всё Вейме! А молчать я не обещала!

— Так нечестно!

Ответом был издевательский хохот.

— Надо было думать раньше!

— Но откуда вы знали?

Магда опять расхохоталась.

— Это же деревня, мальчик! Здесь все обо всём знают! Вейма и сама бы знала, если бы ходила в деревню и интересовалась сплетнями! Но ей просто неинтересно… а мне это и на руку!

— Вы меня обманули!

— Просто я умнее! А теперь помолчите оба и мне не мешайте!

Лим огорчённо и виновато повернулся к вампирше.

— Извините…

— Не расстраивайся, — посоветовала Вейма. — И не обижайся на Магду. Она всё-таки ведьма, это профессиональные издержки.

— А… что насчёт?..

— А тебе платили? Нет? Ну, тогда и разговаривать не о чем. Только на будущее — бесплатно не работай. Несолидно. И марку портит.

— Вы не сердитесь?

— Ужасно сержусь. Но что это изменит? Если бы ты признался сразу, мы бы отговорили Магду от её затеи, а теперь… Да что толку!

— Простите…

— Идите сюда, если ещё не передумали! — позвала ведьма.

— Пошли. И не дуйся.

На кухне Магда вручила вампирам по здоровенному котлу и велела тащить в кабинет, где стоит главный, в который они и будут заглядывать в поисках будущего. Лим пытался спорить, но Вейма коротко кивнула и схватила свою посудину.

— Осторожно, он горячий, — небрежно бросила она через плечо.

Ответом было раздражённое шипение Лима, который от неожиданности забыл, что обжечься он не может при всём желании.

— Кстати, — проговорила ведьма, наблюдая, как практикант по её указанию осторожно льёт свою порцию в котёл, — я не успела спросить — а почему ты не воспользовался своей силой против меня?

— Вы же пригрозили, что всё расскажите!

— Конечно, но ты мог заставить меня забыть об этом.

Уличённый в недомыслии практикант густо покраснел.

— Неэтично, — буркнул он, уступая место Вейме. Девушки расхохотались.

— Мне вот другое интересно. Почему ты сказал про Магду… ну, про непорочную деву?

— Я думала, вампиры это чувствуют, — удивилась ведьма.

— Делать нам больше нечего! Так что, Лим?

— Догадался, — пояснил практикант, забирая у вампирши котёл и направляясь на кухню. Девушки, не желая прерывать столь захватывающую беседу, пошли за ним. — Я тоже был в деревне и кое-что слышал. Если она на каждое свидание с кочергой ходит… За что?!

Крик относился к сковородке, которая летела прямо на него с явным намерением врезаться в лоб. Вампир перехватил агрессивную посудину за рукоять, но волшебство ведьмы явно было сильнее, и сковорода неумолимо приближалась ко лбу…

Лим отшвырнул посудину и выскочил за дверь.

— Болтун! — возмутилась Магда. — Открой!

— Вот ещё!

— Открой, ты проиграл, и я имею право использовать зелье!

— А бить?

— Заслужил! Открой!

— Вот уж нет!

— Магда, убери сковороду. Какая-то ты в последнее время неадекватная.

— Я неадекватная?! Когда твой практикант…

— Магда!!!

— Ну, ладно. Открой, сковороды не будет.

Лим наивно послушался и получил по голове кружкой.

— Теперь будешь знать, — позлорадствовала Магда, отодвигая стукнутого практиканта с дороги.

— Больно же! — возмутился Лим.

— Так тебе и надо.

— Прекратите дурачиться! — потребовала Вейма. — Давайте к делу, ночь не бесконечная.

— Мазните себя по глазам, ушам, носу и губам, — велела Магда. — Только осторожней, не лизните эту дрянь.

— А зачем? — не унимался Лим.

— Таким образом мы становимся подобны зелью, — предположила Вейма. — И можем заглянуть в неведомое.

— Тоже мне, маг-теоретик, — фыркнула ведьма. — Готовы? Встаньте по обе стороны от меня и возьмите меня за запястья, только не мешайте двигать руками, просто держитесь.

Магда наклонилась над котлом, где само собой бурлило уже снятое с огня зелье и начала колдовство. Заклинания она шептала так тихо, что даже изощрённый слух вампиров не помогал различить слов. Лим, впрочем, потом клялся, что Магда упоминала «суженного» и «того, о ком сердце болит».

Серая масса дошла до последней стадии кипения и начала подниматься вверх, как вскипевшее молоко.

— Оно не перельётся? — заволновался Лим.

— Нет, оно…

— Тс-с!

Магда раскрытыми ладонями встретила зелье, позволила себя коснуться и…

Зелье опало на прежний уровень и прекратило бурлить. Зато начало резко светлеть, пока окончательно не побелело, а потом…

— Это он?

— Откуда я знаю? Магда?

— Он, он. Молчите и дайте послушать.

Котёл отразил скудно обставленную комнату, по которой взад и вперёд бродил светловолосый юноша в дорожной одежде. Звуки шагов звучали приглушённо.

— А почему так плохо слышно? — не утерпел Лим.

— Потому что это прошлое. Хорошо передаётся только настоящее.

— А будущее?

— А в будущем изображение всё время двоится, троится и накладывается одно на другое. Нам однажды показали картинку, где праздник накладывался на могилу. То есть у человека получалось в будущем «вилка» — то ли погибнет, то ли…

— И что сбылось?

Ведьма смешалась.

— Не помню… погоди, мы вроде собирались потом проверить… правда, потом только кто-то один вспомнил… А, да, сбылось что-то непредвиденное. Но тот человек выжил.

— Ну, вы даёте, — пробормотала Вейма. — А как ты определяешь, что перед тобой? По звукам?

— Нет, просто чувствую, — отмахнулась Магда, наклоняясь ниже к котлу. — Теперь молчите!

Приглушённо заскрипела дверь и в комнату вошёл высокий человек в сутане инквизитора старшего чина. Крам обернулся на шум и поспешил преклонить колена. Старший инквизитор протянул ему руку для поцелуя — на ней блеснул аббатский перстень — и что-то произнёс. Увы, на зелье прорицания острота вампирского слуха не распространялась, поэтому Лим и Вейма услышали даже меньше, чем ведьма.

Крам поцеловал протянутую руку и, повинуясь знаку, поднялся.

— Нет, — ответил он. — Я ничего не нашёл. Она чиста перед законом.

— Это он про вас?

— Тшш!

— Чистая ведьма? — скептически покачал головой старший инквизитор. — Невинная ведьма? Таких не бывает. Бывают только те, которых не удалось уличить.

— Да, но…

— Но не тебе расписываться в неудаче, — продолжал, ничего не слушая, инквизитор. — Не тебе. Ты твёрд в вере, неподкупен и умён. Уверен, ты можешь найти улики против неё.

— Но… я расследовал! Клянусь, она ничем!..

Инквизитор грустно рассмеялся.

— Я понял. Она молода, красива — так ведь?

— Да, но это никоим образом…

— Враг рода человеческого предпочитает выбирать именно таких слуг. Если зло выглядит старым и мерзким — кого прельстит такое зло? Нет, все они молоды, прекрасны, все кажутся невинными, чистыми и безобидными. Но мы тверды в вере! Мы знаем, мальчик мой, знаем, что прячется за этой оболочкой. Она прельстила тебя, не так ли?

— Нет! Душой клянусь, нет! Я ничем не отступил от правил! Но против неё нечего нет, кроме криков отвергнутого поклонника!

— Ты слишком добр, Крам, — попенял старший инквизитор младшему. — Мы не должны брезговать даже такими указаниями. Никогда не знаешь, с какой стороны придёт истина. Иногда она содержится даже в откровенной лжи — так, дурак, сам того не подозревая, своей болтовнёй наводит нас на след ереси. Ты обыскал дом? Допросил её?

— Нет. Я… я думал об этом, но тут пришёл стражник… человек шерифа.

— Стражник? Что ж ты не потребовал содействия закона?

— Но он уже содействовал ей!

— А! — понимающе кивнул инквизитор. — Я был несправедлив к тебе, ты всё же напал на след. Значит, человек был послан шерифом?

— С одобрения барона, — подтвердил Крам.

— Но это же великолепно, — пробормотал себе под нос инквизитор. — Враг с ней, с ведьмой. Может быть, она согласится чистосердечно раскаяться и тем самым избежит смерти. Не о ней должны быть наши мысли. Барон Фирмин — вот наш истинный враг. Если он покровительствует ведьме, значит, в его землях нечисто. Не зря он так не любит допускать к себе наших людей. Крам, мальчик мой. Ты устал с дороги, я знаю. Пойди, отдохни в свою келью, она всегда к твоим услугам. Завтра ты отправишься обратно.

— Обратно?!

— Да. Возьмись за эту ведьму. Делай что хочешь — запугивай, угрожай, предлагай деньги, обещай помилование — что угодно, но пусть она донесёт на барона. Участие в ведьминских оргиях, не почитание Защитника, крамольные речи, запрещённая ворожба — что угодно. В идеале подведи его под костёр. Не получится — хотя бы подготовим почву для отлучения, а там уж… Ты услышал приказ?

— Да.

— Исполняй.

— Но… — Крам выглядел смущённым. — Ведь может оказаться, что барон ни в чём из этого не замешан.

Инквизитор скривился, но быстро овладел собой.

— Может быть. Но он стоит у нас на пути и мы должны устранить препятствие. Устранить, мой мальчик! Мы не можем ждать, пока барон сделается для нас опасным!

Крам почтительно поклонился, собираясь уходить, но убеждённым не выглядел.

— Стой! Крам, здесь мы одни, только я и ты. Ты знаешь, я всегда доверял тебе и никогда не усомнюсь в твоей преданности. Скажи мне — она тебе понравилась?

— Кто?

— Ведьма.

Что ответил Крам, расслышать никому не удалось, но по лицу старшего инквизитора зазмеилась торжествующая улыбка.

— Ты должен понимать, что она будет жить только до тех пор, пока она нам полезна. Инквизиции ничего не стоит раздавить ведьму, даже если она представить тысячу свидетелей своей невиновности. Иди и делай что должен.

Изображение погасло.

— Это всё, что ли? — возмутился Лим.

— Да, — холодно ответила ведьма. — Смойте зелье.

— А кто такой барон Фирмин? — не отставал практикант.

— Как — кто?! — поразилась его невежеству Вейма. — Это наш сеньор, наш друг и покровитель и, кстати, отец твоей девушки! Или уже бывшей девушки, а?

Лим не обратил внимания на подначку.

— Так, получается, это ему угрожает инквизиция?

— Получается, — равнодушно согласилась Магда. — Хотела бы я знать, когда был тот разговор…

— А ты посчитай. Он сразу пошёл отчитываться, как приехал, вот и прикинь, сколько отсюда до…

— Вот именно, до! Мы же не знаем, где всё это происходило!

— Упоминались кельи. Значит, это монастырь.

— А ты знаешь, сколько в стране монастырей?

— Но не инквизиторских.

Ведьма задумалась.

— Ты права… тогда получается… получается… Вей, получается, он за это время мог доехать дотуда, провести там сутки и уже почти вернуться к нам!

— Ого! Получается, у нас вот-вот будут гости… и неприятности. Что будем делать?

— Может, предупредим сеньора? — предложил Лим.

— Зачем?! — хором не поняли девушки.

— Это ведь ему грозит опасность, — удивился вампир. — Пусть он с ней и разбирается.

— Идея, конечно, хорошая, — протянула Вейма. — Есть одно «но»: барон не может ничего противопоставить инквизиции. Поэтому и предпринять ничего не сможет.

— Откуда вы знаете?

— Я согласна с Веймой. Мы не так давно знаем сеньора, чтобы понять, как он поступит.

— Как бы ни поступил — он не будет взят врасплох!

— Не будет, — согласилась Вейма. — Только что ему мешает откупиться частью земель и нашими головами?

— Он не станет так поступать!

— С чего ты взял? Да, в спокойное время это прогрессивный человек, который не запрещает дочери учиться магии и встречаться с непонятного происхождения юношей. Но когда опасность будет грозить его жизни… жизни его близких… Он выдаст нас, не задумываясь.

— Но нельзя же просто промолчать! — вякнул Лим.

— Почему бы и нет? К счастью, никто из нас не обязан поступать честно, благородно и тому подобное. Каждый может вести себя так, как ему угодно. Возражения есть?

Ни ведьма, ни вампирёныш возражать и признаваться в наличии не положенной проклятым совести не собирались.

— Поэтому — пока молчим, — заключила Вейма. — Это тебя, болтун, в первую очередь касается.

— А инквизитор? — спросил Лим, с тайным удовлетворением наблюдая, как ведьма смущается и краснеет.

— Проблемы будем решать по мере их поступления. Придёт инквизитор — придумаем, что с ним делать. А сейчас — идёмте-ка спать, время позднее.

Спрашивается, что может заставить человека красться по ночному лесу к отдалённому дому? Спрашивается, почему ему не сиделось до утра? Спрашивается, зачем стучаться в и без того открытое окно? Крам до последнего думал, что слова о ночном психолухе — глупая шутка стражника и был практически не готов к тому, что на него спрыгнут откуда-то сверху, с крыши. Нападающий ухватил инквизитора за горло, но Крам догадался упасть на спину и садануть назад кулаком. Нападавший взвыл и разжал руки. Спрашивается, зачем на свидание с девушкой надевать серебряный кастет? Пока основательно придушенный Крам и стукнутый «психолух» поднимались на ноги, из дома выскочили девушки: Магда, в одной руке держащая кочергу, а другой управляющая колдовским огнём и Вейма. Обе босиком, с растрёпанными волосам и слегка ошалевшие со сна.

— Что здесь происходит?

— Это и есть твой инквизитор? — кивнула Вейма, мигом разобравшаяся в ситуации. — Лим, а что ты здесь делаешь?

— Вас защищаю! — бодро отрапортовал практикант. — Тут какой-то бандит к Магде в окно полез.

— Здравствуй, — догадался сказать Крам.

Магда немедленно зарделась и отвесила принятый в деревне поясной поклон.

— Это не бандит, — возразила Вейма. — Это инквизитор. Узнаёшь?

— Уже понял, — согласился вампир.

Крам дикими глазами оглядывался по сторонам. Это была не просто неудачная затея, это был полный провал. Почему-то ведьма, вместо того, чтобы жить в одиночестве, обреталась в целой компании. Что за парень и девушка и где они были, когда он приходил в прошлый раз? А в деревне уверяли, что людей с ней нет… если только не…

— Это и есть твои… психолухи? Которых ты вызвала из ада? А почему двое? Ведь говорили же про одного…

«Психолухи» ошалело переглянулись, потом, как по команде, согнулись пополам от дикого хохота.

— Повторите, — простонал напавший на Крама парень. — Как вы нас назвали? Олухи?

— Псих-олухи, — поправила незнакомая девушка, чьё лицо при тусклом свете колдовского огня казалось неестественно бледным. — Не просто олухи, ещё и психи.

— Магда! — не выдержал инквизитор.

Ведьма правильно поняла призыв и поспешила вмешаться:

— Вейма, Лим, прекратите!

«Адские духи» тут же перестали хохотать. Значит, всё правда, она действительно их вызвала и управляет… А за это — костёр, даже с учётом покаяния…

— Действительно, — согласилась девушка. — Тут не смеяться, тут плакать надо. Позвольте представиться, Вейма, дипломированный психолог.

— Пси-хо-лог, — по слогам повторил парень, — а не псих-олух. Профессия такая.

— А это Лим, мой практикант, — продолжила девушка. — Вы, как я понимаю, инквизитор, пришедший сюда по наши души.

Крам смутился.

— Так вы люди?

— С чего вы взяли?

— Вейма! — возмутилась ведьма. — Не могла промолчать?

— Зачем это? — не понял Лим. — Разве мы хотим что-то скрыть от нашего гостя?

— Но… — Магда удивлённо захлопала глазами.

— Лим прав, нам нечего скрывать. У нас сейчас будет доверительная беседа с ночным посетителем, верно, Крам? Ведь так вас, кажется, зовут?

Инквизитор кивнул, догадываясь, что странная девушка-психолог клонит к чему-то нехорошему. И не ошибся.

— Вот и отлично! — обрадовалась Вейма. — Предлагаю программу на вечер — вы рассказываете нам, кто вас послал, зачем вы полезли к Магде в окно и что вы собираетесь делать.

— А потом? — спросила Магда.

— А ничего потом. Отважный инквизитор погиб на производстве.

Краму бы бежать. Рвануть туда, где он не так уж далеко привязал лошадь, а там где пешим поймать всадника! Но рядом стояла Магда и смотрела своими чудесными серыми глазами… Да и задание…

— Зачем? — воскликнула ведьма.

— Хороший инквизитор — мёртвый инквизитор, — наставительно произнесла Вейма. — Добром пойдёте или прикажите вести силой?

Крам пожалел, что оставил оружие пристёгнутым к седлу. Он прижался к стене дома и приготовился защищаться. Чем-то ему не нравилась эта парочка… психологов.

— Вейма, немедленно перестань! — потребовала Магда. — Крам, не слушай её! Она дурачится, на самом деле никто тебе ничего не сделает!

— Я бы не утверждал это так категорично, — посоветовал Лим, подходя ближе. — Вейма, пациент настроен сопротивляться до последнего. Деструктивный тип.

— Изыди, — неуверенно произнёс Крам. — Адский дух, именем Защитника прогоняю тебя к твоему властелину!

Психологи переглянулись и одновременно пожали плечами.

— Он так ничего и не понял, — произнесла Магда обрадовано. — Вей, давай не будем…

— Глупости, — отрезала Вейма. — Лим, кто это сделает?

— Сделает — что?! — начала волноваться ведьма.

— Могу и я.

— Тогда давай.

Короткий взгляд, усилие — и инквизитор свалился там, где стоял, поражённый насланным вампиром сном.

— Что вы с ним сделали?!

— Не лезь под руку. Куда потащим?

— В кабинет? — предположи Лим.

— Лучше ко мне в подвал. Там больше места, а то в кабинете втроём не развернуться. Дотащишь сам?

— Если вы двери откроете.

— Вейма! — разозлилась ведьма. — Что вы собираетесь с ним делать?

— Как — что? Допросить с пристрастием, конечно.

— Зачем?

— Чтобы выяснить его планы.

— Но мы их и так знаем!

— Это мы проверим после допроса.

— Вейма!

— Магда, иди спать. Мы справимся без тебя.

— Вейма!

— Что сразу Вейма? Магда, этот тип получил задание тебя допросить и заставить донести на сеньора. Мы поймали его, когда он собирался залезть к тебе в окно. Сама судьба послала нам его в руки.

— Мы могли бы его обмануть.

— Как? Ему не нужна правда, ему нужен донос на сеньора.

— Так идём или нет? — вмешался Лим. — Он просыпается.

— Так добавь ему и пойдём. Магда, повторяю, иди спать.

— Вейма, ты… ты же не сможешь…

— Магда, последний раз повторяю — СПАТЬ! Иначе я сама тебя усыплю.

Вампирша выглядела так серьёзно, что ведьма спорить не стала. От взгляда Магды не ускользнули минутные колебания, отразившиеся на лице Крама, когда тот спрашивал про адских духов. Колебания, сменившиеся мрачной решимостью. Ведьма слишком хорошо знала, что это означает…

Глава седьмая. Неудачный допрос

Крам пришёл в себя в подвале, связанный по рукам и ногам и в таком виде усаженный на стул. Над ним стояли давешние «нелюди» и ждали, когда он откроет глаза. В дальнем углу инквизитор заметил наспех застеленную кровать, возле которой стояли книжные полки, поставленные одна на другую.

— Ты перестарался, — заметила девушка.

— Так ведь вы же сами велели! — обиделся парень.

— Где я? — задал ужасно глупый вопрос Крам. — Где Магда?

— Вы в гостях, — многообещающе улыбнулась девушка. — А Магда спит. Кажется, мы были к нему несправедливы, — повернулась девушка к товарищу, — пациент вполне согласен лечиться.

— Тогда приступим, — оживился парень. — Зачем ты полез в наш дом?

— Так это ваш дом? Не Магды?

— Нет, на самом деле она только…

— Лим, тише, — оборвала парня девушка. — Ты разве не видишь, что он хочет вызвать тебя на откровенность? Не знаю уж, на что рассчитывает, может быть, просто хочет развлечься… напоследок. Крам, очень вас прошу быть предельно честным. Скажите, что вы делали возле нашего дома в столь неподходящую для визита пору? И почему выбрали именно это окно? Вы знали, кто там живёт?

Крам задумался, стоит ли отвечать. Уступать угрозам казалось ему унизительным, с другой стороны, если ему удастся убедить их, что он не причинит никому вреда…

— Хотел проведать Магду, — относительно честно произнёс инквизитор. — Окно выбрал наугад.

— Что скажешь? — повернулась девушка к Лиму.

— Насчёт второго — может, и не врёт, их же не из дураков выбирают, мог и догадаться.

— А первое? — усмехнулась Вейма.

— А вы сами как думаете?

— Вопрос снимается. Хотя доля истины в этом есть. Он же не думал, что можно пробраться в дом к ведьме незамеченным, верно?

— Он думал, что она обрадуется визиту, — расхохотался Лим. — Мне его даже жалко! Если бы он знал, как Магда встречает непрошенных гостей…

— Я просила тебя придерживать язык, — зло сказала ведьма, спускаясь в подвал. Пока вампиры возились со своей жертвой, она успела умыться, одеться и заплести косу. — Вот уж не думала, что психологи такие бесстыжие сплетники!

— Я отправила тебя спать, — нахмурилась Вейма.

— Ты мне не указ, — заартачилась Магда. — И вообще, прекратите этот балаган!

— Ну и дура! — обиделась Вейма. — Для тебя же стараемся! Говорю тебе — уходи отсюда!

— Не прогонишь!

— Лим, усыпи её!

— Не смей!

Практикант замер, вопросительно глядя на Вейму.

— Я тоже хочу послушать.

— Ты помешаешь нам провести допрос. Тебе же он так дорог, так дорог…

— Вейма, неужели нельзя просто спросить?

— Ну, давай, спрашивай. Ты ведь в этом специалистка.

— Кочергу принести? — услужливо предложил Лим.

— Крам, — смутилась ведьма. — Зачем ты пришёл?

— Увидеть тебя.

Магда снова зарделась.

Вампиры переглянулись. Люди от любви окончательно глупеют…

— И… всё? Ты, инквизитор, пришёл ко мне… ведьме?

— Да, — согласился Крам, нагло (как показалось вампирам) глядя девушке в глаза.

— Но… ты же инквизитор!

— Я ушёл от них. Я понял, что то, чему меня учили — несправедливо, если требует от меня ненавидеть… ненавидеть тебя и таких, как ты. Меня отлучили. Мне было некуда больше идти и… — Связанный инквизитор опустил взгляд. — И я пришёл к тебе. Прости, если напугал…

Магда внимала вполне серьёзно, а вампиры разразились аплодисментами.

— Вы ему не верите?!

— Обрати внимание, Лим, — посоветовала Вейма, — какая гениальная работа по манипуляции — и без всякого транса! Инквизиторы умеют играть чувствами не хуже, чем ведьмы.

— О чём они? — спросил Крам, всеми силами пытаясь завладеть вниманием ведьмы.

— Они говорят, что ты врёшь, — с сомнением произнесла Магда. — Крам, ты…

— Кому ты веришь? — напряжённо спросил инквизитор. Какая-то совершенно неподходящая обстановка для нежных признаний. Те двое здесь совершенно лишние… как и верёвки, стягивающие щиколотки. — Магда, тогда… ты сказала мне, что не привораживала меня и я… я понял, что моё чувство было настоящим. Я люблю тебя! И, если в тебе есть…

— И ведь ни капельки не врёт, что самое удивительное, — прокомментировала Вейма. — Кончайте комедию, господин хороший. — Мы знаем о вас всё. Абсолютно всё, понимаете? Не только вашу профессию и имя, но и цель вашего пребывания здесь. Не давите Магде на психику своими признаниями. Для всех нас очевидно, что это просто способ подольститься к ведьме, а потом уговорить её на предательство. Магда, не строй из себя дурочку!

— Неправда! — вскричал разоблачённый инквизитор. — Я пришёл к ней!

— Конечно-конечно, — вежливо, как с сумасшедшим, согласился парень. — К ней — чтобы допросить. Вы её собирались бить этим кастетом? Магда, вы в курсе, что верёвку мы у него взяли?

Ведьма отшатнулась.

Ну, почему самые невинные вещи становятся такими неприглядными, когда о них говорят вслух?

— Я всё объясню, — обещал инквизитор, тщетно пытаясь вернуть пошатнувшееся доверие девушки.

— Обязательно объясните, — снова вмешалась Вейма. — Главное, не тратьте наше время на признания в любви, переходите сразу к вопросу, чем вам мешает наш сеньор.

Крам окаменел, поняв, что они действительно знают про него всё. Почти всё.

— Я ничего не скажу. И если вы меня убьёте, потом придёт другой.

— И отомстит за твою мучительную смерть, — подхватил Лим. — Мы всё понимаем и постараемся обставить твою гибель так, чтобы нас не заподозрили.

— Это всё очень мило, — в задумчивости произнесла Вейма. — Но мы как-то не подумали, что делать, если он будет запираться. Кто-нибудь знает, что делать в таких случаях?

— Я знаю! — обрадовался Лим. — Надо принести кочергу и ухват!

— Зачем ухват? — возразила Вейма. — Я тут подумала, мы вполне можем его зафиксировать на лестнице.

— Одетым? — деловито уточнил Лим.

— Зависит от того, что мы будем с ним делать. Если просто бить — то без разницы, а если кочергу сначала нагреть, то в одежде получится негигиенично…

— Вейма! — не выдержала Магда.

— Кстати, а это мысль, — непонятно с чем согласилась Вейма. — Помнится, я видела у Магды книгу о методах инквизиции. Можно сбегать и действовать по всем правилам допроса.

— Она, что, мазохистка? — вытаращился на ведьму Лим. — Я думал, наоборот…

— Да нет, это у них входит в программу обучения. Ну, чтобы знали, как вести себя на допросе.

— И помогает?

— Не знаю. Никто ведь потом опытом не делился. Так что, идти за книгой?

— Идите, — решил практикант. — А я пока привяжу его к лестнице. Магда, посторонитесь, пожалуйста.

— Вы двое с ума посходили?! — взорвалась ведьма. — Какая книга, какие пытки, вы что, серьёзно?!

— Разумеется, — холодно ответила вампирша.

— Вей, Лим, вы же психологи! Вы должны помогать людям!

— Не таким.

— Но он ничего нам не сделал!

— Просто не успел.

— Вей, перестань шутить. Вы не сможете так поступить с человеком.

— А со мной, значит, можно было? — внезапно обиделся вампир. — Как меня, так кочергой, а как инквизитора — то погладим по головке и отпустим?!

— Ты же вампир, — неуверенно отмахнулась ведьма.

— А вампира, значит, можно?! Да ни один вампир за всю жизнь стольких не убил, сколько рядовой инквизитор!

— Лим, ты преувеличиваешь, — поморщилась Вейма.

— Может быть. Но не замучил — точно!

— А вот это правда. Лим, вам читали лекции про инквизиторов?

— Конечно!

— Не процитируешь для Магды? Чтобы она знала, в кого её угораздило влюбиться.

— Вейма!

— Пожалуйста. Значит, инквизиторы… — принялся вспоминать вампир. — Инквизиторы, они кто? Чем отличаются? Главная составляющая этой профессии — пытки и казни, причём статистика говорит, что большинство жертв — молоденькие девушки, обвиняемые в ведьмовстве или ереси. Исходя из этого, становится очевидно, что люди, выбравшие служение инквизиции, — Лим явно цитировал кого-то из своих преподавателей, — либо ярые фанатики, либо люди, страдающие тяжёлыми извращениями, то есть склонные к получению садистического удовольствия от страданий своих жертв. Либо и то, и другое.

— Можно было сказать и короче, но суть ты передал. Магда, посмотри на этого человека. Он считает возможным лгать, предавать, совершать какие угодно подлости во имя своей веры. Ты никогда не сможешь ему доверять.

— Но… Вейма! Вы же не сможете! Не сможете замучить человека! Не сможете убить! А как же ваша этика?

— Этика! — выплюнула слово вампирша. — Ты хоть понимаешь, что, если мы не замучаем его, он замучает тебя и многих других людей! Лично! И рука не дрогнет!

— Вейма!!!

— Ладно, действительно, хватит шутить, — хмуро согласилась вампирша. — Ты права, мы тебя разыграли. Никого мы мучить не будем.

— Мы извращениями не страдаем, — влез Лим.

— Вот именно. Мы введём его в транс и он нам всё расскажет. Потом мы его убьём и подумаем, куда спрятать труп. Он сам и подскажет, как скрыть его смерть. А насчёт следующего инквизитора подумаем отдельно.

— Никогда, — подал голос Крам.

— Простите, но от вашего желания ничего не зависит.

— А как вы его убивать будете?

— Без проблем! — бодро откликнулся Лим. — Один укус — и готово!

— А кто кусать будет? — не отставала ведьма.

Вампирёныш смешался. Крам замер, наконец осознав, к кому он попал в руки.

— Ну… Вейма?

— Я?!

— Мне это как-то неприлично, — замялся Лим. — Может быть, вы…

— Всегда я должна, да?

— Вейма, ты же от вида крови в обморок падаешь!

— Вот почему вы не охотитесь? — обрадовался Лим.

— Я зажмурюсь, — пообещала вампирша.

— Тебя стошнит.

— Фу, как грубо! — обиделась Вейма.

— Прямо на пациента, — добавил Лим.

— Да, некрасиво получится… Надеюсь, он на нас не обидится? — протянула вампирша.

— Да прекратите вы шутить!

— Ладно, извини. Мы поступим проще. Велим ему уйти и сделать это самому. Не проблема.

— А почему бы нам просто не подчинить его? — предложил Лим.

— Не пойдёт. Долго внушение не продержится. Так, что, будем начинать?

— Вейма!!!

— Что ещё?

— Ты не сможешь так поступить с человеком.

— Опять! Магда, я устала. Пойми пожалуйста, это — не человек. Это инквизитор.

— Он всегда останется верным своей вере и убеждениям, — серьёзно добавил Лим. — Он может клясться вам в любви и искренне верить в то, что говорит. Но он — инквизитор и единственное, что он может подарить любимой девушке — боль и смерть. Ему нельзя верить, нельзя поворачиваться к нему спиной. Вам больно слушать, как мы над ним издеваемся и больно думать, что мы готовы его убить. Но, поверьте мне, это вовсе не так больно, как лежать распятой на дыбе. А человек, которого вы любили и которому вы доверились, будет стоять рядом и лично руководить пыткой. И на его лице вы будете видеть только веру в Защитника. Ничего больше.

— Это — инквизитор, Магда, — мягко сказала Вейма. — Вспомни свою книгу. Он не может быть другом или возлюбленным. Его профессия этого не допускает.

— Каждый инквизитор по определению — садист и убийца, — сообщил Лим, но его слова повисли в воздухе.

Вампиры так увлеклись разговором с ведьмой, что ненадолго забыли о пленнике. Внезапно за их спинами раздался свистящий вздох. Все обернулись.

— Нам тоже! — в ужасе прошептал Крам. — Нам говорили почти тоже самое… только про ведьм и колдунов. Неужели… неужели ты меня видишь… таким?

Магда отвернулась. Она не хотела смерти этого человека, но что она к нему чувствовала… Ведь это правда! Правда то, что говорили про инквизиторов Вейма и Лим!

— Магда! Всё не так!

— Хоть бы не врали, — с отвращением процедила Вейма. — Вам не противно, часом? Вы же пришли сюда подвести барона Фирмина под костёр. И хотели уговорить Магду его предать — в обмен на жизнь и… что? Вашу благосклонность? Вам ведь ясно дали понять, что вы можете сделать её своей любовницей, если она предаст сеньора. Мне только одно непонятно — что бы вы стали делать, когда она вам надоела? Бросили бы или отдали в руки своих коллег?

— Вейма, молчи! — вскрикнула Магда и, развернувшись, выбежала из подвала.

— Кажется, мы перестарались, — расстроено произнёс вампир.

Вейма сокрушённо кивнула.

— Что самое противное, этому гаду хоть бы хны. Эй, уважаемый! Она из-за вас там плачет! Не стыдно?

— Это ведь вы её довели. Я старался…

— Ладно, Лим. Давай заканчивай с ним, а я пойду Магду успокою.

Вейма подошла к лестнице, но её остановил панический вопль практиканта:

— Что мне с ним делать?

— Что собирались. Транс, допрос, внушение. Пусть уедет подальше, а дальше сам знаешь.

— Я?!

— Ну, а кто же? Не собираешься ли ты на меня переложить всю грязную работу?

— Но я не сумею!

Вейма остановилась у лестницы и тяжело вздохнула.

— И ты туда же? Гуманизм — страшная штука, не так ли? Главное — заразная.

Лим сокрушённо вздохнул.

— Получается, мы слишком много сказали. Может быть, сеньора попросить?

— А он согласится? Убить представителя инквизиции? — засомневался вампир.

Вейма вздохнула ещё тяжелее.

— Влипли.

В люк просунулась ехидная ведьмина мордашка. И не следа слёз. Подслушивала, не иначе.

— Ну, что, начинающие садисты, пойдёмте чай пить? И гостя зовите.

— Развязывать? — уточнил Лим.

— Развязывай, чего уж. Только без глупостей, — строго пригрозила Вейма Краму.

Тот обалдело кивнул. Мир сходит с ума…

Глава восьмая. Чаепитие

— А теперь давайте думать, — предложила Вейма, вертя в тонких пальцах печенюшку. — Как мы будем выбираться из этой… хм, ситуации, в которую все хором угодили.

Лим с энтузиазмом поддакнул. Инквизитор почти не слушал: он тщетно ловил взгляд Магды. Ведьма угрюмо смотрела в сторону. Вспышка злорадного веселья угасла, оставив девушку в мрачной апатии. Ей по-прежнему нравился инквизитор… И это чувство боролось в Магде с отвращением к профессии Крама. К тому же ведьма немного злилась на своих бестактных друзей, быстро и резко рассеявших соблазнительный обман.

— Я повторяю: нам надо поговорить! — настаивала вампирша. — И, если уважаемый гость не будет нас спрашивать о бароне, я рискну предложить полную откровенность заинтересованных сторон. Ну, как? Эй, вы! Я к кому обращаюсь?! Может, всё-таки попробовать кочергу?

— Не говори глупостей, — нервно ответила Магда. — Я — за. То есть за откровенность.

— А инквизитор?

Крам наконец поймал взгляд своей возлюбленной — растерянный и немного вопросительный.

— А, да, согласен! — спохватился он.

— Тогда высказывайтесь. Чем вам помешал барон Фирмин?

На этот раз Краму и в голову не пришло отказаться отвечать. В эту минуту он рассказал бы что угодно, лишь бы удержать взгляд сероглазой ведьмы, сохранить интерес — хотя бы интерес! — неважно, к чему, лишь бы слушала! Обычно инквизитор прекрасно контролировал себя и никакая любовь не могла затуманить его разум… но сейчас, когда он узнал, что его считают негодяем, палачом и убийцей, о которого даже монстры брезгуют руки марать… когда он заглянул к себе в душу, вспомнил всё, чему его учили, во что он верил… и ужаснулся! Понял — отвращение проклятых оправдано! Сейчас он продал бы душу за право зваться честным человеком — и быть им! Судьи — проклятые — ведьма и два вампира — молча ждали ответа. Магда глядела с затаённой любовью, Вейма с омерзением, Лим с интересом.

— Я толком не знаю, — виновато признался инквизитор. — Он стоит на пути наших планов… инквизиция давно требует у Ассамблеи места и голоса, голосов для высших чинов инквизиции. А барон Фирмин…

— Что он может вам сделать? — недоуменно перебил вампир. — Он — всего лишь барон, не самый крупный феодал страны, а инквизиция… это же инквизиция! В любой момент…

— Инквизиция сильна только в городах, — поправил Крам. — В Раноге, где баронов так много, что никто из них сам по себе влиянием не обладает, в других городах, где баронов вообще нет. И в землях тех феодалов, которые обличают нас своим доверием. Мы можем отлучить, объявить еретиком или обвинить в запрещённой ворожбе, но если барон сохранит преданность своих людей? Придётся либо выманивать его в город, либо идти войной.

— А для войны нужна поддержка других сеньоров, — подхватила Вейма, — потому что ничейной земли не бывает и без разрешения пройти не удастся. А если они ещё и объединятся, бароны-то…

— Верно, — согласился инквизитор, услышав знакомые аргументы и от того невольно позабыв, кто перед ним и где он находится. — Да и неудобно сражаться наёмниками против вассалов. Вот будь у нас права сеньоров…

— Да, тогда было бы намного проще, — согласилась вампирша. — И вы могли бы владеть землёй, распоряжаться крестьянами… хорошо быть феодалом, верно, Крам?

— Всё во славу Защитника! — резко возразил увлекшийся инквизитор.

Магда вздрогнула, Лим невольно отшатнулся. Лишь Вейма сохранила безмятежное спокойствие.

— А при чём тут всё-таки барон? — напомнила она. — Лим прав, барон — не самая крупная фигура на Ассамблее.

— Меня не посвящают в политику инквизиции, — раздражённо ответил Крам, раздосадованный произведённым на ведьму впечатлением.

— Ах, не посвящают, — сладко пропела Вейма. — Тогда перейдём к более насущным вопросам… Что теперь?

— Теперь? — тупо переспросил Крам.

Магда снова отвернулась.

— Да. Что вы собираетесь делать дальше, господин инквизитор?

Эти слова напомнили Краму, кто он такой и зачем сюда пришёл.

— Я допью чай и уйду, — спокойно сообщил он, разом взяв себя в руки. — Остановлюсь на постой в замке вашего сеньора, всё как положено. Сегодняшний вечер… пошутили и забыли. Будем считать, ничего не произошло. Я прощаю вам нападение на инспектора инквизиции.

— Какое благородство! — фальшиво восхитился вампир.

— Лим, помолчи! А дальше что?

— Вампиризм по закону не карается, — неохотно признал инквизитор. — Если не было смертельных случаев. Но люди, дающие приют вампирам… — Крам сглотнул и отвёл взгляд от побелевшего лица ведьмы. — Таким должен считаться владелец земли, на которой стоит этот проклятый дом. Барон Фирмин — ведь вы здесь с его ведома и содействия…

— И что за это полагается? — ласково спросила вампирша.

— Барона признают виновным и э… отлучат. Дом будет снесён, вещи монстров должны быть тоже… то есть сожжены.

— А Магда?

Инквизитор развёл руками.

— Должны быть уничтожены все осквернённые вампирами вещи, никто не будет спасать имущество ведьмы из огня, — пояснил он процедуру.

— И вампиров из огня тоже спасать не будут, — тихонько добавил Лим.

— Но сама ведьма сможет уйти в том, что на ней, — поспешил заверить Крам.

Он не добавил, что такие «процедуры» проводятся перед рассветом — чтобы выкинуть на улицу растерянных, полуодетых обитателей дома — на потеху зевакам. Он не сказал, что в состав «бригады» всегда входит мирный спокойный человек, который руководит позорным обыском… и спасает от огненной участи наиболее ценные вещи… Спасает вовсе не для того, чтобы вернуть владельцам. Крам умолчал о многом, но это ничего не меняло. Его слушатели всё знали и так.

— И куда ей идти? — нарушила молчание настырная вампирша.

— Не твоё дело! — разозлился слуга Защитника.

Он как раз прикидывал, что ведьму надо будет заранее вывести из проклятого дома, чтобы не попала под раздачу. А потом… Что потом? Да, он любит её, да, он никогда не сможет сказать об этом миру, но зачем? Конечно, из-за этой постыдной тайны с него всегда будет больший спрос, чем с других инквизиторов, но что за беда? Защитник милостив, слуги его справедливы; выполняя самые опасные задания, он быстро пойдёт наверх. Может быть, в будущем ему предстоит возглавить святую инквизицию! Крам очнулся от мечтаний и поспешил отогнать полные гордыни мысли.

— Чудесные планы, — промурлыкала вампирша. Всё это время она, не стесняясь, читала мысли собеседника.

— Да-а… — протянул практикант следом за начальницей. — Но ты зря забыл про нас, добрый человек.

Издёвка, прозвучавшая при словах «добрый человек» заставила Крама вскинуть голову. Глаза вампира приковали к себе взгляд инквизитора сильнее, чем любимая. Они звали, затягивали… Крам пытался сопротивляться, но Лим не зря считался лучшим в группе. Инспектор уснул.

— Что ты с ним сделал?! — в ужасе закричала ведьма.

— Ничего особенного, — вместо практиканта ответила Вейма. — Он просто спит. Лим займётся им… Ты понял, чего я хочу?

— Будет сделано, положитесь на меня! — Вампир вскинул инквизитора на плечо и понёс в психологический кабинет. Магда дёрнулась ему вслед, но была остановлена Веймой.

— Не мешай им. Лим всего лишь проведёт сеанс гипноза — обычного, человеческого гипноза. Бесплатно, обрати внимание! Твой поклонник забудет о своём визите сюда, забудет, кто мы и сколько он разболтал. Будет думать, что уснул по пути, в лесу.

— А потом?

Вейма пожала плечами.

— Там видно будет. Мы, знаешь ли, не всемогущи.

Магда не ответила. Зачем она стала ведьмой? Зачем заложила душу в обмен на могущество? Зачем встретила этого инквизитора? И что с ним теперь делать?!

Ах, если бы можно было всё изменить! Но что? Сделать чёрное белым, перестать быть ведьмой, уговорить Крама порвать с инквизицией?

Нет, так не бывает… не бывает? Разве?

Перед мысленным взором ведьмы встали долгие годы обучения, серая пустошь, башни, наставники и товарищи…

Принято считать, что ничейной земли не бывает и всюду заправляют рыцари, бароны, графы… но это не так. Далеко от жилья стоит проклятая пустошь. А посередине проклятой пустоши стоят три башни. Две из них — чёрная и белая — высокие, тонкие, словно копьями пронзают небо. В ней учатся чёрные и белые маги. Третья — невысокая и широкая башня грязно-бурого цвета. Там получают знания ведьмы. Третья башня ниже других, но места в ней больше. Хватает для всех тех, кто от природы способен принять магический дар, но слишком слаб для истинного волшебства. Белые маги ненавидят проклятых, но они знают одно: инквизиция не меньше ненавидит любую магию, считая проклятых слугами Врага, а белых — опасными еретиками. Нет, не могут белые маги поставить свою цитадель там, где до неё легко доберутся враги. Слишком многие ненавидят волшебство и боятся его…

Волшебники и ведьмы учатся в башнях, а вот трапезничают в приземистом строении посередине. Там же проводятся общие праздники, состязания, танцы… Пусть их магия разных цветов, пусть белые ненавидят проклятых, чёрные презирают всех, а бурые завидуют и тем, и другим. Когда ученики башен собираются танцевать, всё становится неважным! Прежде, чем пригласить даму из своей башни на танец, кавалер должен был выиграть состязание с ней. Из чужой — поединок. Если выигрывал — мог танцевать, проигрывал — всё решала дама. И была одна пара… да, он был из Чёрной башни, она — из Слоновой. Красивая пара. Когда они сходились, уже никто не танцевал — все смотрели только на поединок. Чёрный и белая, они призывали мечи под цвет своей магии, но, едва столкнувшись, клинки становились серыми… Однажды они поссорились и помирились только перед выпуском… тогда их пришлось выгнать на пустошь, иначе они разрушили бы трапезную…

Пустошь…

Какими далёкими теперь кажутся беспечные годы обучения!

Редкий путник, беглец, преступник, искатель приключений или сумасшедший забредёт на проклятую пустошь. Стоит наглецу пересечь незримую границу, как на него с воздуха с безумным смехом нападают ведьмы. Здесь, самостоятельно, Магда не могла подниматься в воздух: для этого требовался особый состав, который изготовить можно, только продав свою душу. А в башне с ними делились наставницы… Стоило ведьмам напасть на путника, как из Слоновой башни налетали белые волшебники, которые держались в воздухе благодаря чистоте помыслов и ещё чему-то там. Тогда из Чёрной прилетали чёрные волшебники, отбивать ведьм от белых. Во всех этой суматохе путники успевали скрыться… кто ещё был в состоянии ходить. Всё это было шуткой, жестокой, но шуткой… но, если бы не белые маги, человеческих жертв было бы не избежать… А когда ведьмы знали, что их остановят, они и не особенно усердствовали в выполнении практических заданий своих наставников…

Разумеется, все ценности, которые удавалось обнаружить, ведьмы забирали себе. Как-то раз неудобно вышло — они напали на обоз, а поспешившие на пустошь белые маги обругали их всякими нехорошими словами и сказали, что это их же провизия на неделю… В Бурой башне тогда на год урезали паёк.

Но шутка всё равно ведьмам не приелась.

Только однажды вышло совсем не смешно, когда вооружённый отряд взял с собой лучника. И тот заполнил небо своими стрелами, как об этом поют в балладах. Обезумевшие от забавы ведьмы не поняли опасности, их мельтешение мешало лучнику целиться, но рано или поздно он бы попал. Магда первой заметила угрозу, она не принимала участия в нападении, только носилась вокруг. Ведьма фурией налетела на стрелка, сбила его с ног… неизвестно, чтобы с ним было, если бы не белая волшебница — та самая, которая всё время сражалась с чёрным магом. Разозлившись, что ведьма переходит грани дозволенного, чародейка хотела приласкать Магду чем-то таким, от чего ведьма потом никогда и не встала бы. С чего разозлилась? Магда защищала своих, это даже наставники Бурой башни за злое дело не засчитали. Чёрный маг, который успел разобраться в ситуации, прикрыл Магду от удара, попытался объяснить возлюбленной её промах… но белая, невесть о чём подумав, напала уже на него. Это была ошибка мага: во время таких вылазок не полагается узнавать знакомых из другого лагеря. Может, всё и обошлось бы, да волшебница, вывалившись из драки, боевого запала не утратила и потребовала признаться, кто для мага эта девушка, за которую он так заступается. Оскорбившись, маг высказал, всё, что думал, о ревнивых дурах… Магда попыталась их успокоить, но волшебники уже сотворили свои магические клинки…

Бой был такой, что, казалось, сам Враг с Защитником придут, чтобы растащить противников или вмешаться на их стороне. До этого не дошло, хватило объединённых усилий наставников Чёрной и Слоновой башен… Зато как эта парочка мирилась! И с пустоши они вместе уходили, рука об руку. Странные они люди…

Магда с трудом отогнала от себя воспоминания. Кто знает, суждено ли ей теперь увидеть пустошь, сможет ли она постучаться в двери Слоновой башни?

Особенно теперь, когда прошлое подсказало выход.

Глава девятая. Ограбление

— Я пойду с вами.

— Прекрати дурочку из себя корчить! — зло одёрнула подругу вампирша. — Ты за нами не угонишься.

— Я пойду с вами.

— Перестань!

— Да пусть идёт, жалко вам, что ли?

— Мне — жалко! Мы не на прогулку собираемся, мы следы заметаем! И чем меньше Магда будет во всём этом замешана…

— Это ты перестань! — обиделась ведьма. — Нечего надо мной трястись, не маленькая! Сказала — пойду — значит, пойду!

Лежащий на крыльце мужчина застонал и пошевелился.

— Тише вы! — зашипел практикант. — Разбудите!

— В самом деле, Вейма, хватит спорить, — сменила тон ведьма. — Пойдём все вместе, зачем время тянуть?

— Ты ничего не понимаешь, — нетерпеливо ответила вампирша. — Нам надо увезти твоего инквизитора подальше отсюда. Придётся очень быстро бежать, а ты…

— Что — я?!

— Вы всего лишь человек, — вежливо объяснил практикант. — Очень медленный и слабый.

— Ну, всё! — упёрла руки в бока Магда. — Либо вы берёте меня с собой…

— Либо — что?!

— Либо я с вами не разговариваю! С обоими!

— Нашла чем пугать! — фыркнула вампирша. — Лим, поднимай этого господина, пойдём искать его лошадь.

— А я? — затянула своё ведьма. Отпускать друзей одних она ни в коем случае не собиралась.

— А ты можешь идти с нами, — сдалась вампирша.

— Вейма, я тебя обожаю!

— Чувствуется. Ну, что стоишь, пошли?

— Мы погрузим его на лошадь, а сами побежим рядом, — говорил вампир. — Вывезем инквизитора из владений барона и оставим досыпать. А наутро он подумает, что сам там заснул. Я всё устроил.

— Молодец, — рассеянно похвалила Вейма.

— А разве мы успеем? — уточнила ведьма. — Уйти из владений барона и вернуться… даже бегом.

— Поэтому я и предлагаю тебе остаться дома. Мы — успеем, ты — нет.

— Я могу понести её, — предложил Лим.

— Ну уж нет!

— Действительно, Лим, зачем тебе это. Ты, что, лошадь?

— Лошадь! — осенило Магду. — Я поеду на лошади!

Вейма раздражённо передёрнула плечами. Соловая кобылка инквизитора, которую они с трудом приманили к двум вампирам, не свезёт двойную ношу, это очевидно и горожанину.

— А Крама куда?

— Пусть Лим и дальше несёт! У него хорошо получается!

— Вот ещё! — возмутился вампир, которому не улыбалось вместо красивой девушки и дальше тащить на себе инквизитора. По правде сказать, к подобному существу и прикасаться-то противно. Садист и извращенец — брр! — Вы не можете ехать верхом!

— Это ещё почему?

— А как вы сидеть собираетесь? Седло-то мужское.

— Нашёл чем пугать! Да я в седле сидела раньше, чем ходить научилась!

— В седле? Мужском? — удивился вампир. — Где это вы так научились?

— Дома, — ответила вместо подруги Вейма. — Магда у нас знатная особа, не чета нам, бедным горожанам, — пояснила вампирша. — Её отец — рыцарь, пока сын не родился, девчонок, своих дочерей, воспитывал в строгости.

— Замолчи!

— А как же… — растерялся практикант. — Разве дочери рыцарей становятся ведьмами? И родители не запретили?

— А она с пятнадцати лет одна живёт, — продолжила рассказ Вейма. — Говорю же, отец у Магды суровый человек, как дочери достигали этого возраста, вручал котомку, тощенький кошелёк и распахивал ворота замка. Мол, самому главному уже научил, дальше содержать не в состоянии. Для сына, для наследника сердце берёг.

— Заткнись!!!

— А дальше?..

— Год промытарилась, потом увидела бродячих жонглёров, поняла, что может не хуже, но по-настоящему. Способностей и знаний только на Бурую башню и хватило.

— Ты… как ты смеешь?! — не выдержала ведьма. Не столько разозлили напоминания о юности, навсегда ожегшие душу девушки холодом вынужденного одиночества, сколько обидела неудержимая разговорчивость подруги. — Я же тебе верила, а ты всё разбалтываешь!

— Ничего я не разбалтываю, — недовольно огрызнулась Вейма. — Делюсь с коллегой имеющейся информацией о клиентке.

— Я тебе не клиентка!

— Угу, я помню. А ещё не подруга, не знакомая и вообще никто. Брось, Магда, здесь все свои. Мальчик имеет право знать, за компанию с кем влипает в историю.

— В историю?!

— А как ты думаешь, чем мы сейчас занимаемся?! — закричала вампирша. — В игрушки играем?! Покушение на инквизитора — вот что!

— Тише, — остерёг её практикант. — Вернёмся к делу.

— А чего мы ждём? — удивилась ведьма, хватая кобылу под уздцы. Тирада Веймы помогла справиться с обидой, но не заставила серьёзней относиться к ситуации.

— Вы не можете ехать верхом, — настаивал Лим.

— Да почему?

— Потому что на вас нет штанов.

Магда смутилась. Для верховой езды она была наряжена не самым подходящим образом. Хорошо ещё, что догадалась одеться, пока вампиры привязывали инквизитора в подвале… Но в сарафане ехать невозможно, это она знала и без дурацких советов Лима.

— На Вейму бы посмотрел! — не отказала себе в возможности позлорадствовать ведьма.

Вампирша тоже смутилась. У неё-то как раз не было времени переодеться… да и не подумала она. И только теперь поняла, как глупо она выглядит, стоя в ночном лесу в одной кружевной сорочке… То-то и Лим, и Крам как-то странно поглядывали на неё весь вечер… Особенно Лим.

— Давно смотрю, — нахально сообщил вампирёныш и поспешно увернулся от затрещины. — Но она-то верхом ехать не собирается.

— Тогда снимай штаны!

— Что?!

— Должна же я что-то надеть.

— А почему я?!

— А кто же ещё? Кроме тебя, тут…

Ведьма осеклась, её взгляд упёрся в инквизитора, бесчувственно лежащего на траве. Его дополнительно усыпили ещё и с помощью вампирских чар, и бедняга даже не шевелился. Лим сказал, инквизитор проспит до рассвета.

— Хорошая мысль! — оживилась вампирша. — Он всё равно спит, почему бы не пожертвовать девушке штаны?

— Дамы! — возопил шокированный практикант. — Это неприлично!

— Ну и что?

— Раздевать беспомощного человека, отбирать у бедняги последние штаны!..

— А, по-моему, в этом самый смак, — улыбнулась вампирша. — Или тебя мужская солидарность заела?

Поняв, что ещё немного — и «дамы» примутся уже за него, практикант отступил, вполголоса бормоча что-то о женских извращениях. Девушки, не мешкая, принялись раздевать свою несчастную жертву. Вампир зря беспокоился за нравственность начальниц: как и предполагала Вейма, под брюками инквизитор был отнюдь не голый, на нём остались короткие нижние штаны. Ведьма поспешила забрать свой трофей и скоренько переодеться в сторонке. Сарафан девушка оставила на траве, намериваясь подобрать, когда вернётся, а нижнюю рубашку несколько раз подвернула, чтобы не мешалась. Пришлось подвернуть и штанины — инквизитор был значительно выше ведьмы.

— Кстати, — задумчиво проговорился вампирша, зябко поёживаясь. — Раз уж мы начали предаваться пороку, почему бы не добыть для меня вот эту чудесную верхнюю рубашку? Если подтянуть рукава, она прекрасно мне подойдёт…

Магда кивнула и принялась за шнуровку.

— Дамы! — снова возопил вампир. — Это грабёж!

— А ты думал, чем мы занимаемся? — огрызнулась вампирша.

— Прекратите!

— Лучше бы помалкивал.

— Вейма, перестань ругаться, — попросила ведьма, протягивая подруге второй трофей. — Лим, ничего страшного с Крамом не сделается. Он спит и даже не узнает об одолжении, которое он нам сделал.

— Ах, одолжении! Это теперь так называется?

— Не ворчи. Поехали?

Ведьма взлетела в седло, вампир покорно поднял с земли жертву девичьего ограбления. Вейма подошла к лошади, обхватила её голову и требовательно заглянула животному в глаза. Кобыла храпела и приседала на задние ноги, но не вырывалась. Магда с трудом удерживалась в седле.

— Поехали! — сказала Вейма, отпуская животное. — Не пытайся ей управлять, она сама укажет нам дорогу.

— Куда?

— Назад, по собственным следам. Магда, ты сможешь их уничтожить?

— Спрашиваешь! — обиделась ведьма.

— Тогда чего мы ждём? — нетерпеливо спросил вампир, встряхивая инквизитора. — В путь!

— В путь! — поддержала Магда. Нелепость ситуации придала девушке если не храбрости, то лихости и бесшабашности. Кстати вспомнилось обучение в Бурой башне… Вейма пронзительно засвистела, закружилась на месте и, не прекращая свистеть, взлетела в воздух летучей мышью. Кобыла в ужасе шарахнулась, едва не сбросив всадницу. Магда забыла об уроках отца и припала к шее лошади, изо всех сил стараясь не упасть под копыта. Вскоре она обнаружила, что, в ужасе или нет, кобыла несется как раз в нужную сторону, к границе владений барона Фирмина. Животное точно повторяло дневной путь, и дорога легко бежала перед ведьмой. Рядом с небрежным видом трусил вампир с инквизитором на руках. Над головой летела гигантская летучая мышь, время от времени снижаясь и пугая кобылу.

Безумие этой скачки ведьма запомнила надолго…

— А теперь ответьте мне на такой вопрос, — предложила ведьма, когда скачка закончилась, лошадь отпустили пастись неподалёку, а инквизитора уложили на землю. — Что Крам подумает, когда проснётся в незнакомом месте?

— Что уснул там вечером? — предположил Лим.

— Не обустроив ночлега? Мы ведь не знаем, может, инквизиторы вообще в лесу не спят. Да и кастет он где-то посеял…

Вампиры потупились: кастет они брезгливо бросили в сенях.

— Это всё? — хмуро спросила Вейма. Признавать, что в её прекрасном плане полно недостатков, девушке не хотелось.

— Нет. Ещё вопрос — как мы без лошади доберёмся домой до рассвета?

— Я вас донесу, — предложил Лим.

— Ещё чего! — возмутилась воспитанная в строгости ведьма. — Этого ещё не хватало!

— Не надо было тебя с собой брать! — разозлилась Вейма. — Только и знаешь, как мешаться! Я тебя не потащу, можешь даже не надеяться!

— Это я мешаюсь?! Да без меня вы бы Крама прямо на дороге и бросили бы!

— Без тебя к нам бы ночью инквизитор не явился бы!

— А вы что-то придумали? — поспешил прекратить взаимные упрёки Лим.

— Придумала, — подтвердила ведьма. — Раз мы уж взялись обкрадывать, почему бы нам не доиграть ограбление до конца?

— Это как? — не понял Лим. — Убить его, что ли? А чего же вы в доме запрещали?

— Зачем убить? Покалечить просто.

— И кто будет калечить? — заинтересовалась Вейма.

Лим открыл рот, собираясь сообщить, что ломать кости человеку он не будет ни в коем случае. Ответ ведьмы заставил его так и застыть.

— Я.

— Магда! — ужаснулась вампирша.

— Не вмешивайся, Вейма. Это моё дело!

Ведьма энергично взялась за дело. Вымазав и надорвав одежду инквизитора, она постаралась уложить его так, как если бы беднягу, избив, отшвырнули бандиты.

— Художественно, — с содроганием одобрила Вейма. — Но нужны хотя бы синяки… и шишка на голове, чтобы оправдать амнезию. Ты ведь на неё всё хочешь свалить?

— На неё, — согласилась Магда. Она присела на колени возле спящего инквизитора. Сейчас он казался трогательно-беззащитным. Ведьма вздохнула, вампирша отвела взгляд, практикант, напротив, вытянул шею, чтобы ничего не пропустить. — Красавчик, — со странной смесью ласки и сожаления шепнула девушка и погладила жертву по руке. Раздался отчётливый хруст. Вампиры вздрогнули. Уж кто-кто, а они знали — с таким звуком ломаются кости…

— Что ты делаешь?! — закричала Вейма, кидаясь к подруге. Та только отмахнулась.

— Я не мешала тебе в подвале.

— Садистка, — пробормотал Лим.

— Магда, ты…

— Не вмешивайся!

Ведьма повторила своё движение, ломая другую кость беззащитного человека.

— Так нельзя, Магда! — не выдержала вампирша. — Лучше бы ты его просто убила!

— Молчи! — закричала ведьма. — Как ты смеешь?!

— Магда! Как ты можешь мучить человека?! Сама же…

— Он ничего не чувствует, он спит, — отрезала ведьма. Миловидное лицо исказилось в гримасе злобной решимости. Вейма отступила. Она никогда не видела подругу такой. Затея, до того казавшаяся забавным протестом против инквизиции и людской морали, теперь повернулась другой стороной, тёмной и страшной.

— Не смотрите, не надо, — шёпотом посоветовал практикант, подходя к начальнице ближе. — Не смотрите, не слушайте.

— Не слушать?! — вспылила вампирша, послушно отворачиваясь от жуткого зрелища. — Думаешь, это получится?!

— А вы постарайтесь.

— Постараться, ага, — поддакнула девушка. — Ещё чего придумаешь? Что она делает?

— Бедняге все кости ломает.

— Все?!

— Ага.

— Это надолго, — передёрнуло вампиршу.

— Ого! — отметил вампир перелом берцовой кости. — Ну и силища! Одним движением! Зачем ей тогда кочерга и магия?!

— Да нет у неё никакой силы! Она обычный человек… всегда была…

— Я заметил. Самый обычный, дальше некуда.

— Не дерзи. Что на неё нашло?!

— Вы меня спрашиваете?

Вейма не ответила и психологи погрузились в напряжённое молчание.

— А теперь шишечку на затылок, чтобы потерю памяти объяснить, — донеслось до вампиров воркование ведьмы. Психологи содрогнулись. — Пожалуй, всё. Вейма, тебе на это смотреть не стоит.

— Что с ним? — не поворачиваясь к подруге, глухо спросила вампирша.

— Не волнуйся, жить будет, — беспечно ответила Магда, горделиво обозревая дело своих рук.

Лим подошёл к жестоко искалеченному инквизитору, наклонился, изучая работу ведьмы. Магда постаралась на славу.

— Сомневаюсь, чтобы он этому радовался.

— Думаешь, он расстроится? — искренне удивилась ведьма. — Он благодарить меня должен!

— Вот он какой, путь зла, — расстроено прошептала вампирша. — А я не верила…

Ведьма на бормотание не обратила внимания, занятая своими мыслями.

— И как, по-твоему, будет выглядеть ограбление? — обратилась она к вампиру.

— Что?

— Я говорю, как мы его грабить будем? — рявкнула девушка.

— Вы же его уже…

Магда задумалась.

— Я предлагаю такой вариант — на Крама в пути напали бандиты, стащили с лошади, но её удержать не сумели, убежала. Отобрали одежду и кастет, зверски избили и бросили помирать. Как тебе?

Вампир не ответил.

— Вейма! А ты что скажешь?

— Делай, как знаешь, — тяжело обронила вампирша. Она решала, уйти ей сейчас или дождаться объяснений чудовищному поведению подруги. Неужели так можно? Без жалости, без сомнений, искалечить и бросить человека? Которого любишь, которого только что сама защищала?! Перемена, произошедшая с ведьмой за одну только ночь, приводила Вейму в ужас.

— И сделаю! — совершенно не обращая внимания на интонации подруги, откликнулась Магда. Словно не замечая вампиров, она встала с земли и отправилась искать лошадь. Вейма и Лим тщетно прислушивались к тихому пению, им не удалось разобрать ни слова. Наконец Магда вернулась.

— Остался последний штрих, — ни к кому не обращаясь, проговорила она.

— Какой?!

— Я тут подумала, — задумчиво начала девушка, снова усаживаясь возле инквизитора на землю. — Лошадь сбежала, одежда с эмблемой инквизиции украдена… как его узнать? Только по лицу… кто-то ведь его видел…

— Магда, ты этого не сделаешь! — К удивлению практиканта, Вейма только кричала, даже не поворачиваясь к творящемуся у дороги безобразию. Сам Лим предпочитал не вмешиваться из-за отвращения к инквизитору. Ведьма решила замучить недавнего палача? В добрый час! Но как бы хотелось, чтобы это была какая-нибудь другая, незнакомая ведьма…

— Как вы мне надоели! — раздражённо заявила Магда. — Уж не мешали бы, если ничего не умеете.

Вампиры застыли на месте от такой наглости, а ведьма, пользуясь их замешательством, положила руки на лицо инквизитора. Услышав жуткие, чавкающие звуки, вампирша в ужасе зажмурилась и заткнула уши. Лим, словно заворожённый, следил, как Магда умело сминает плоть, будто глину, а потом лепит из неё что-то, понятное только ей.

— Теперь домой? — бодро спросила Магда, отворачиваясь от своей жертвы. Лим бросил один взгляд на жуткую кровавую маску, в которую превратилось некогда красивое лицо, и тоже отвернулся.

— Не смотрите туда, — посоветовал он, подходя к Вейме.

— Что там?

— Не спрашивайте.

Вейма тревожно втянула воздух. Запах крови манил и мучил, тревожил сознание вампирши. Это было уже чересчур.

— Уходим отсюда, — коротко приказала она.

— Эй, вы куда?! — остановил их окрик ведьмы. — Вейма, Лим, что с вами?!

— Ты ещё спрашиваешь?! — Голос вампирши звенел от плохо скрываемой злобы. — И ты ещё в Слоновую башню собираешься поступать?

— Собираюсь, — с достоинством ответила ведьма.

— После сегодняшнего?!

— А что случилось?

— Что случилось?!

— Дамы, не ссорьтесь! — влез Лим, на ходу припоминая лекции по психологии конфликтов. — Имеет место явное непонимание. Кажется, мы говорим о разных вещах. Магда, пожалуйста, объясните нам, что именно вы сделали?

— А вы не поняли? Что же вы тогда ругались?

Вампирша заскрипела зубами.

— Магда, я вас очень прошу, ответьте на вопрос, — не сдавался Лим.

— Я его сделала неуязвимым, — просто ответила ведьма.

— Что?! Каким ты его сделала?!

— Не ругайтесь. — Теперь, когда главное было позади, Магда принялась смущённо оправдываться. — Нам ведь надо было представить дело так, словно его кто-то избил! Если бы он остался цел и невредим — это бы подозрительно бы выглядело! Не могла же я допустить, чтобы его взаправду избили!

— А… это было не взаправду? — не поверила своим ушам вампирша.

— Конечно, нет! — горячо воскликнула девушка. — Вейма, неужели ты могла подумать, что я?!.

— Нет, она не подумала, — перебил Лим. — Но я всё равно ничего не понимаю.

— А чего тут понимать? Когда рыцарь готовится драться, он идёт к ведьме и она его заговаривает. Он дерётся, не чувствуя боли, а потом долго болеет. А можно наоборот: пусть сначала болеет, потом дерётся. Сейчас он полежит немного, потом выздоровеет, а потом ему достаточно только пожелать, тогда он станет неуязвимым, сильным и смелым.

— А лицо?

— Немного красивее будет, — смутилась Магда. — Хотя дальше некуда…

В темноте вампиры не различают красок, поэтому они не заметили, как девушка зарделась.

Вейма шагнула к подруге и крепко её обняла.

— Прости меня, дуру. Я в тебе усомнилась.

— Вейма, неужели ты хоть на минуточку подумала, что я?!

— Прости.

— А кости по-настоящему ломаются? — нарушил трогательную сцену практикант.

— Нет, конечно. Просто так кажется. И ему, и другим людям — всё это только кажется. На самом деле Крам совершенно здоров.

— Он у вас к утру не помрёт? — осведомился Лим. — А то поверит в сотню переломов, в пробитый череп, в расквашенное лицо… что-то мне подсказывает, что люди со всем этим не живут. И вампиру плохо бы пришлось, и оборотню…

— За кого ты меня принимаешь! — рассердилась девушка. — Ничего у него не болит!

— Как вы себе это представляете? Человека избили так, что на нём живого места нет — и у него ничего не болит?!

— Тогда наведи на него сон, — предложила Вейма. — Пусть все думают, что он шока в себя прийти не может. А там, Защитник даст, его кто-нибудь успокаивающими или усыпляющими зельями напоит, вот и не придётся ничего объяснять.

— Нашли кого призывать! — непочтительно фыркнул практикант и пошёл выполнять приказание. А вампирша, которую успокоили уверения подруги, что на самом деле инквизитор целёхонек, не удержалась и повернулась в его сторону.

— Вейма! Не надо! — испугалась Магда, тщетно пытаясь удержать подругу от падения.

— Что у вас? — окликнул вампир.

— Обморок, — констатировала ведьма. — Вейма не выносит крови.

— Настолько?!

— А ты думал?

— Теперь понятно, почему она вас от Крама оттащить не пыталась, — кивнул юноша. — Что теперь будем делать? Погрузим её на лошадь?

— Сам же знаешь, двоих лошадь не свезёт! Нет, Вейму потащишь ты, а я поеду.

— Она меня убьёт, — уныло сообщил вампир, подбирая начальницу с травы.

Глава десятая. Последствия

Лим тоскливо топтался на крыльце. Когда он по приказу ведьмы внёс Вейму в дом, ему было велено позаботиться о лошади. Лим послушно сделал животному внушение: теперь кобыла вернётся на то место, где они оставили инквизитора и будет топтаться возле него, пока тот не встанет. Или пока его не унесут добрые люди. Очень хотелось надеяться, что эти самые добрые люди не добьют раненого, польстившись на его породистую кобылку. То есть ему-то, Лиму всё равно, а вот Магда расстроится и станет ещё злобнее, чем сейчас. А практика ещё не закончилась…

Вернувшись, вампирёныш обнаружил запертую изнутри дверь. Что было ещё возмутительнее — ведьма закрыла возможность просочиться на чердак! И подслушать, что делается внутри, тоже не удавалось. Практикант застучал кулаком по двери. Прислушался. Снова постучал.

— Не мешай! — раздался раздражённый голос ведьмы.

Юноша вздохнул и сел на крыльцо. Очень хотелось спать. Впервые за долгое время ночь показалась неуютной и неприятной. Оказаться бы под крышей, закутаться в одеяло… Вампир поднял глаза к ночному небу, затянутому тучами и засвистел, пытаясь воспроизвести модную в Раноге песенку студента. Правда, её герой оказался на улице из-за того, что закончились деньги в кошельке, но настроение совершенно то же.

Наконец дверь отворилась. Девушки вышли вместе.

— Надо немедленно избавиться от его вещей, — заговорила вампирша.

Лим кивнул.

— Выкидывать опасно, поэтому стоит направиться в Тамн, продать там одежду и кастет. Эмблемы мы уже спороли, никто не узнает, что это вещи инквизитора.

Практикант снова кивнул. Всё это казалось ему правильным, но не относящемся к нему. Вампир выжидал, когда девушки перестанут рассказывать ему о своих планах и пустят в дом.

— Я сложила вещи в сумку и прикрепила к поясу. Удобно лететь будет.

— Хорошо. А что со следами?

— Сейчас Магда поколдует.

— Ага.

— Дай-ка я, — проговорила ведьма, отстраняя подругу. Уставший юноша слишком поздно заметил, что Магда держала в руках тот самый пояс с привязанной к нему сумкой. Девушка шагнула вперёд и застегнула пояс на вампире.

— Лети же, — скала она.

— Главное, не ищи скупщиков краденого, — наставляла Вейма. — Кастет продай ювелиру, одежду — старьёвщику. Не торгуйся, но и не уступай за бесценок. Наложи на лицо и фигуру иллюзию, чтобы тебя никто не узнал. Как только продашь — возвращайся сюда, не задерживайся.

До вампира наконец дошло.

— Почему я?!

Магда захлопала глазами.

— Ты же мужчина, — объяснила Вейма.

— Ну и что?! Я устал, я спать хочу!

Теперь глазами хлопали обе.

— Ты ведь не заставишь девушек заниматься сбытом награбленного?

— Но…

Девушки не слушали. Молча развернувшись, они вошли в дом. Дверь закрылась, щёлкнул засов. Взбешённый, вампир забарабанил кулаками по двери.

— Так нечестно! Вейма! Откройте! Вейма, я тоже эти лекции слушал! Мужчинам нельзя доверять такие важные дела! Женщины ответственнее! Выносливее! Аккуратнее! Осторожнее! Осмотрительнее! Умнее! ОТКРОЙТЕ, Я СПАТЬ ХОЧУ!

Вейма словно соткалась из воздуха за его спиной. Ей редко удавалось застать практиканта врасплох: всё-таки он был лучшим вампиром, чем она. Но сегодня Лим был устал и расстроен…

— Ты говоришь о дифференциальной психологии, а я говорю о социальной, — вкрадчиво поправила она. Лим затравленно обернулся на голос. — Какая разница, — продолжала девушка уже резче, — что женщины умнее мужчин, если люди считают иначе?! Девушку, которая продаёт кастет и мужскую одежду, запомнят. В таком маленьком городке, как Тамн, разговорам не будет конца. А юноша больше соответствует нашему товару. Не заставляй себя ждать, лети. Да, ещё: будут спрашивать — ты всю ночь и всё утро проспал. Спросят те, кто знают, что ты вампир — летал на прогулку, вон туда, — указала Вейма. Направление было почти перпендикулярно прямому пути на Тамн и вело в самую чащу.

— Почему туда, а не в противоположную от Тамна сторону?

— Потому что так поступают глупцы, — резко ответила вампирша. — И их хитрость легко разгадать. Что ты стоишь, лети скорее! Если поторопишься, вернёшься до обеда.

— Тогда вы отпустите меня спать?

— Обязательно.

Дождавшись, когда вампир скроется в ночи, Вейма спросила готовящуюся колдовать Магду:

— А что мы будем делать с деньгами?

— Как — что? — не поняла ведьма.

— Это же не наши деньги, куда мы их денем?

— Себе возьмём.

— Магда!

— Что тебе не нравится?

— Это некрасиво и нечестно. Мы — проклятые, а не бандиты с большой дороги, наживаться на инквизиторе, это как-то… — Вампирша поморщилась.

— Не хочешь, я могу всё забрать, — обиделась ведьма. — Полный заговор неуязвимости, который я провела, стоит побольше жалкого серебряного кастета и поношенной одежды. И перестань мне мешать! Я же не вмешиваюсь в твои тренинги!

Вампирша отступила. Если Магда считает, что поработала…

Девушки легли спать всего за час до рассвета. До того Магда творила большую ворожбу, заговаривая лес, чтобы следы лошади исчезли с пути от границы до дома и превратились в фальшивые следы бандитов вокруг «места нападения». Вейме было нечего делать, но она честно страдала за компанию с подругой. Успокоилась ведьма только после того, как все заклинания были закончены, а пепел от сожжённой в печи эмблемы унесён ветром за пределы владений барона. Отсыпаться девушки не рискнули: стоило вести себя как ни в чём не бывало, а они всегда открывали приём с рассвета. Так что пришлось после всего лишь часа сна умыться, выпить приготовленный Магдой тонизирующий отвар и приниматься за работу. Вейма ещё поколдовала по-своему и навела на себя и ведьму иллюзии, чтобы скрыть красные от недосыпа глаза и усталый вид.

Разговаривая с клиентами, которые то покупали амулеты на удачу, то просили навести на соседа порчу, то просили подлечить, то просто прибегали поплакаться, девушки думали только об одном — когда же Лим вернётся и не случилось ли чего с мальчишкой. Вейма горько раскаивалась, что поддалась усталостной лени и отпустила вампирёныша одного. Доверить такое важное дело не закончившему Университет студенту… К тому же Вейма в самом деле считала, что мужчинам ничего нельзя поручить… лекции по дифференциальной психологии приучили её относиться к «сильному полу» с презрительной жалостью. Тем, кто хотел навести порчу, не повезло больше всех: вместо психологической помощи вампирша обрушила на них всю силу своего таланта психолога и вампирического дара, заставив почувствовать невыносимый стыд. Потом ещё неделю успокаивала. Остальным повезло немногим больше — Вейма самым жестоким образом подвела посетителей к мысли о несении ответственности за свою жизнь и необходимости самим справляться с трудностями, а не ныть целыми днями. Досталось даже тем, кто пришёл лечиться: они, по утверждению вампирши, нарочно потворствовали болезни.

Магда держалась спокойнее, только один раз перепутала слабительное с рвотным, едва успев в последний момент исправить ошибку. Словом, провести день «как обычно» не получилось.

Ближе к обеду Лим вернулся, по собственной инициативе догадавшись явиться невидимым. Стоило вампиру просочиться на свой чердак, девушки бросили работу и кинулись к нему.

— Ну как?! — деловито справилась Магда.

— Ты цел?! — тревожно спросила Вейма.

Практикант с видом умирающего отмахнулся от ведьмы, кивнул вампирше и повалился на матрас, на котором всегда спал.

— Всё в порядке.

— Деньги где?

Вампир отвязал кошелёк от пояса и швырнул его в Магду, та еле успела поймать. В другой бы раз такой наглости практиканту бы не простили, но сейчас ведьма решила сделать вид, что ничего не случилось. Заслужил.

Магда молча повернулась к лестнице. Вейма неловко потопталась, собираясь что-то сказать, потом просто улыбнулась практиканту и последовала за подругой.

— Мою долю оставьте, — донёсся до них слабый голос.

— Лим! — возмутилась вампирша.

— Ещё чего?! — откликнулась ведьма.

— Оставьте-оставьте. Зря я, что ли, мучился?!

— Да ты что о себе возомнил, мальчишка?!

— Перестань, Магда. Отдай ему половину.

— Четверти хватит, — проворчала ведьма, на глаз отсыпая монеты прямо на пол. — Подавись, кровопийца!

— Магда!

— Он ничего хорошего не сделал, только…

— Только всю дорогу вам помогал, — закончил вместо неё вампир.

— Магда, перестань немедленно! Лим нёс твоего инквизитора, пока ты ехала на чужой лошади, Лим помог нам помириться, Лим продал вещи и вообще он молодец! Перестань третировать мальчика!

Магда только махнула рукой и ушла.

— Прости её.

Вампир не ответил, и Вейма спустилась вслед за подругой.

— Магда, зачем ты так с мальчиком?

— Ну его, Вей. Мне что-то не по себе.

— В чём дело?

— Не знаю, плохо что-то.

— Иди спать. Выспишься, и всё пройдёт.

— Нет, Вей, дело не в этом.

— Всё равно, иди спать.

— Плохо что-то, Вей, — тревожно повторила ведьма. — Что-то плохое происходит.

— Это у тебя пульс подскочил, — авторитетно объяснила вампирша. — При нём всегда тревога появляется. Попей успокаивающих трав, выспись и всё пройдёт.

— Плохо… — продолжала твердить Магда.

Её предчувствия оправдались.

Девушкам так и не удалось отоспаться после обеда. Едва они убрали со стола, к дому подъехали люди барона. За Магдой. Они рассказали, что стражники, делая обход границы, наткнулись на раненого и с трудом его оттащили в замок барона. «Заговорщики» в своих планах совершенно не учли того, что владения постоянно патрулируются и что бандиты в землях барона не безобразят, просто не осмеливаются. И границы патрулируют стражники, с которыми весёлая компания разминулась просто чудом. Естественно, было кому найти бесчувственное тело, брошенное возле дороги. Раненого как можно скорее оттащили в дом барона, надеясь не только вылечить, но и как можно быстрее снять показания. Бандитскую шайку надо поймать как можно скорее! Так и не пришедшего в себя пострадавшего устроили в замке барона и побежали за ведьмой.

Новость заставила девушек ужаснуться. Они ни на секунду не усомнились, кто был незнакомым мужчиной, подобранным чересчур ответственными стражниками. Не могли же в одном и том же месте двое раненных валяться, верно? В планы «заговорщиц» это совершенно не входило, они надеялись подбросить инквизиторов соседям. Но что поделаешь? Магда поспешила скрыть волнение. Ещё не всё потеряно. Так даже лучше: не придётся объяснять, почему Крам не чувствует боли.

— Вейма! — решительно произнесла девушка. — Разбуди Лима, нечего ему дрыхнуть целыми днями!

— Но…

— Иди-иди, Вейма! — продолжала распоряжаться ведьма сварливым голосом. — Вечером спать завалился, всё утро проспал, тебя без помощи оставил, сколько уже можно?!

Вампирша поняла намёк подруги и отправилась на чердак. Добудиться до мертвецки усталого практиканта оказалось не так-то просто: Лим воспользовался способностью вампиров впадать в непробудную спячку и усиленно изображал из себя труп. Пришлось пробуждать именем клана, в котором вампирёныш признал старшинство Веймы. Только это и спасло девушек от скандала. Лим был вовсе не рад после бессонной ночи зачем-то вставать и куда-то ехать. Всякому издевательству должен быть предел! Однако приказ старшего по клану есть приказ, который не обсуждается. Да и спорить с начальницей практиканту не рекомендуется. Вампир послушно наложил на себя иллюзию бодрого человека и побрёл вслед за Веймой по лестнице.

— Сколько можно просыпаться?! — накинулась на него Магда. — Я уже битый час жду!

— Но я… — вякнул практикант.

— Не спорь со мной! Что за манера спорить! Ты поедешь со мной в замок! Сейчас же!

— Зачем?

— Туда привезли раненого в ужасном состоянии, — отчеканила ведьма. — Он пока не пришёл в себя, но в любую минуту может очнуться. Ты сможешь гипнозом помочь ему уснуть, если понадобится. И вообще поможешь. Вейма! Подождёшь нас здесь.

— Как скажешь. Что, всё так плохо?

— Бедняга вот-вот в ящик сыграет, — вмешался стражник Рол. Ведьма изменилась в лице.

— До замка далеко, — посочувствовала вампирша. — Барон прислал тебе лошадь?

— Нет, — снова вмешался Рол. — Господин барон не велел давать ведьме лошадь. За нами кобыла увязалась, видно, того бедолаги. Если поймаете, можете ехать.

— Как — увязалась? — поразился Лим. Он же лично эту паршивку зачаровывал!

— А так. Вокруг раненого крутилась, вроде вернулась к нему, когда грабители ушли. Оттуда его на носилках унесли, так она за нами шла, как собачонка. А как занесли во двор замка, отбежала и в руки не далась. Всю дорогу нас к вам провожала. Бывала она тут, что ли?

Вейма нервно рассмеялась.

— Откуда ей тут быть? В первый раз её вижу. Наверное, чувствовала, что понадобится, — хладнокровно предположил Лим.

— Разве так бывает?

— Всё бывает. Животные вообще удивительно чувствительны и прозорливы, лошади особенно.

Слуги с уважением взглянули на образованного парня. Сами они ничего такого никогда не замечали, но ему виднее, он ведь в Раноге учится! А Лим тем временем сошёл с крыльца и двинулся к непокорной кобыле. Несчастная лошадь, как и все крупные животные, панически боялась вампиров, но противостоять его чарам не могла. Очень быстро кобыла подверглась новому внушению и была под уздцы подведена к ведьме. Уважение слуг достигло небывалого предела — даже главный конюх его милости барона не мог добиться такого впечатляющего результата.

Ведьма поспешила переодеться и взять некоторые снадобья, с помощью которых она планировала создать иллюзию волшебного излечения. Потом вскочила на кобылу, велела Вейме ждать вестей, а Лиму немедленно отправляться в замок, и кавалькада скрылась в лесу, разделяющем лес и «маго-психологический офис».

— И как это называется? — растерянно спросил Лим. — Что я должен делать?

— Лететь в замок. Магда просто не хотела лишний раз демонстрировать, что ты вампир.

— Почему? — удивился Лим. — Вы же ни от кого не таитесь, когда летаете, почему мне нельзя?

— Как — почему? Меня здесь все знают и предел моих сил знают. И что я сломать человеку руку не смогу принципиально, тоже всем известно, о всех костях я вообще молчу! А вот тебя могут и заподозрить.

— Меня?!

— А почему нет? Посторонний, вампир, крови не чураешься, сила у тебя, как у десяти мужчин. Не Магде же людям кости ломать.

— Но я же не…

— Вот поэтому Магда и не хочет, чтобы здесь знали, кто ты такой, — разъяснила девушка. Так что лети тайком и притворяйся умелым знахарем, вот тебе мой совет. Ну же!

Лим тяжко вздохнул, понял, что начальницу этим не разжалобить и послушно закружился волчком. Он был более сильным вампиром, чем Вейма, поэтому момент превращения девушка не смогла уловить, как ни пыталась. Гигантская летучая мышь поразительно светлой окраски медленно поднялась над лесом и напрямик отправилась к замку барона.

Глава одиннадцатая. Лечение

Магда встретила вампира уже во дворе барона, где тот лично принял у неё непокорную инквизиторскую лошадь и так же лично отвёл в баронскую конюшню, где глупому животному наконец-то обеспечат достойный уход.

Ведьма сама не обратила внимания, как привычно она держалась на лошади и как небрежно перекинула поводья добровольному помощнику. Как не беден был её отец, за лошадями всегда было кому присмотреть, а старые привычки только вспомни. Враг бы её побрал, эту Вейму! Зачем она заговорила про отца и родной дом?! Ну, был у ведьмы дом, ну, нету теперь — говорить-то об этом зачем? Отец, наверное, уже всех сестриц из дома выпустил. Матушка каждый год рожала, а нянюшка хорошей была знахаркой, всех вырастила и болеть не давала. Теперь сестрицы почти все взрослые и где-то скитаются. Эх, подать бы им весточку, да позаботиться о младших хотя б! Интересно, кто из них монастырь выбрал? Неправда ведь, что отец их выгонял. После того, как старшая сестра, Марфа, спуталась с каким-то проходимцем и сбежала из дома, батюшка решил, что не может позволить девчонкам пачкать родовую честь в его доме, а замуж выдать не в состоянии. И предлагал — либо дальняя дорога с родительским благословением, либо каменные стены монастыря. Из старших двое эту дорогу выбрали, а про младших Магда и не знала… Вот оно, родительское благословение, куда привело! К Бурой башне, ведьмовству и проклятию. Эх, чего уж теперь тужить! Вейма права, третий год уже на исходе, а там она в Слоновую башню поступит.

Ведьму провели в комнату, где устроили пострадавшего инквизитора. На первом этаже, то ли бывший чулан, то ли вообще непонятно что. Интересно, куда бы его положили, если бы знали, кто он?

Навстречу девушке поднялся немолодой человек в серой сутане. Служитель Защитника?! Что он тут делает?

— Ты вовремя, дитя моё, — встревожено проговорил мужчина. — Только чудо удержит жизнь в этом несчастном теле.

Ведьма сотворила колдовской огонь — в чужом месте это давалось сложнее, чем у себя дома — и склонилась над инквизитором. То, что она видела, привело девушку в ужас. Избитое лицо пылало горячечным румянцем. На щеке Магда чувствовала тяжелое дыхание Крама. Коснувшись лба, девушка ощутила горячую, сухую кожу. Лето выдалось ненормально холодным, к утру трава серебрилась инеем… Крам всю ночь провалялся, почти голый, на земле.

Как они могли быть так беспечны?!

Инквизитор приподнял голову и впился в ведьму взглядом. Магда вздрогнула — он смотрел прямо на неё, но не узнавал.

— Не верь им, — хрипло прокричал Крам и надсадно закашлялся. — Не верь… Это неправда… Я люблю тебя… Не верь! Это не я! Они монстры! Они пришли за твоей душой! Не верь им! Не верь!

— Бредит, — сказал служитель Защитника. — Я осмотрел его, пока ходили за тобой. У него переломаны чуть ли не все кости, непонятно как выжил с такими травмами.

— А что вы здесь делаете? — справилась с собой Магда.

— Здесь раненый, — бесстрастно ответил служитель. — Меня позвали поговорить, узнать, кто на него напал. Выслушать исповедь, если понадобится.

— И как? — спросил Лим, заходя в комнату.

— Он впал в забытье прежде, чем я пришёл.

— А пока его несли, он что-нибудь сказал стражникам?

— Нет.

— Это точно? — настаивал вампир.

— Сколько мне известно. Говорят, что он… спал.

— Спал?!

— Да, просто спал.

Вампир чуть не взвыл. Не везёт ему с инквизиторами! Всё должно было выглядеть совсем не так! Крам не должен был спать, он должен был выглядеть, как оглушённый человек, который долго не приходит в себя.

Ведьма молча смотрела на больного и размышляла. Слуг убрать — они ничего не поняли и ничего не расскажут. Служитель Защитника…

— Оставьте нас, — попросила она. Люди барона без возражений повиновались, Служитель Защитника, как и следовало ожидать, остался в комнате.

— Он в любую минуту может умереть. Я должен быть рядом, чтобы прочитать отходную молитву.

Магда побледнела ещё сильнее.

— Он не умрёт, я сделаю всё возможное.

— При таких травмах ещё и горячка, — настаивал служитель. — Сам Защитник не дал бы гарантии излечения.

— Всё в Его руках, — зло ответила ведьма. — Лим!

Вампир заглянул в мысли девушки и кивнул. Убрать из комнаты служителя, стерев у него из памяти характер повреждений инквизитора — что может быть проще?

Но тот был не так наивен, как хотелось ведьме. Служитель выставил перед собой символ Защитника — оберегающую длань — и зашептал молитву. Не то, чтобы это сильно мешало…

— Лим, не мешкай!

— Нет! — Слово прозвучало так резко, что даже бредящий инквизитор затих, словно прислушиваясь. — Прежде, чем меня прогонят, — мягко продолжал служитель, — я хотел бы узнать, что случилось с бедным юношей.

— У него воспаление лёгких, — неохотно призналась ведьма. — Это излечимо.

— А кости?

— Не знаю, но сделаю всё, что смогу.

Девушка взглянула на инквизитора и не стала ничего добавлять. А служитель Защитника молча покинул комнату.

Выждав немного, ведьма тоже вышла и отправилась искать барона. Вампир, повинуясь безмолвному приказу, остался с инквизитором. Его не мучили угрызения совести, но ведьму было немного жалко.

Обратиться к барону как положено, ведьма не успела. Барон взглянул на бледное, напряжённое лицо девушки и заговорил первым:

— Он умирает?

— Нет… ваша милость, — ответила Магда. — Пока нет, но…

— Есть шанс его спасти? Зачем вы выгнали служителя?

— Он там не нужен. Если надо расспросить — Лим справится, он и поможет в лечении, если будет надобность.

— А если раненный умрёт?

— Молитву можно и потом прочитать, — зло выкрикнула ведьма. Крам не умрёт, только не это! Барон удивлённо нахмурился. — Простите…

— Что с ним?

— Множественные переломы, — с трудом солгала ведьма. — И ещё воспаление лёгких, если я не ошиблась в признаках болезни.

— Нужна помощь?

— Да, — сообразила девушка. Если у Крама воспаление лёгких, то не имеет смысла заворачивать больного в фальшивые лубки. — Я займусь костями, а тем временем пусть мне привезут нужные травы.

— Костями?

— Да, — продолжила лгать ведьма. — Есть такое колдовство… мы его очень редко можем применять, раз в год, от силы — два. Оно лечит… некоторые болезни. Переломы можно попробовать.

— Попробовать?

— Вылечить, — поправилась Магда.

— А почему переломы, а не лёгкие?

— Лёгкие этим не лечатся.

Барон пожал плечами, не желая вдаваться в ненужные ему подробности.

— Кого думаете послать? Практиканта вашего?

— Лима? Нет. Он ведь в лекарствах и травах не разбирается…

— Нору?

— Нору?!

Чтобы сеньор ради неизвестного бродяги погнал с поручением старшую дочь?!

Барон хлопнул в ладоши, вызывая слугу, и велел привести юную госпожу, да наказать ей одеться для верховой езды. А заодно позвать к себе практиканта. Лим пришёл быстро — не хотел надолго оставлять раненого. Тот метался в бреду и всё просил прощения. Наверное, они немного перестарались со своими внушениями.

— Пойдёшь в конюшню, — вручил Фирмин практиканту баронский перстень. — Скажешь, что от меня и лично подготовишь для молодой госпожи лошадь. Сам выберешь и выведешь. Быструю и надёжную. Ты понял?

Вампир встретил пристальный взгляд сеньора и поймал его мысль. Пусть юный знахарь по-своему поколдует с лошадью, а то в конюшнях барона стояли либо быстрые, либо надёжные кони: или — или.

Девушка явилась, как только вампир ушёл выполнять приказание.

— Нора, — тоном, не терпящем возражений произнёс барон. — Спустись во двор. Там тебя будет ждать оседланная лошадь. Возьми её и скачи к дому ведьмы за лекарствами для раненного.

— Я?! — удивилась девушка. — Чтобы я была на посылках у ведьмы? Или у неизвестного бродяги, которого приволокли в замок в одних лохмотьях?!

Магда покраснела. Барон нахмурился.

— А зачем ты тогда брала у этой самой ведьмы уроки? — спросил он тихим, но грозным голосом. — Зачем я давал позволения на твою учёбу?! Чтобы ты перед подругами и кавалерами своими знаниями хвасталась?! Девчонка, ты сейчас же возьмёшь у Магды список трав и будешь делать всё, что она велит! Ну!

— Папенька… — пролепетала испуганная родительской тирадой Нора. Ведьма тем временем отошла в сторону, жестом попросила у секретаря, с которым барон разбирал дела до её прихода, лист бумаги и перо с чернильницей и принялась составлять список лекарств, о которых говорил Фирмин.

— Когда унаследуешь мои владения, тогда и будешь нос задирать, — неумолимо продолжал разгневанный отец. — Если не поймёшь, что быть сюзереном — это отвечать за своих людей, а не унижать их! В наших владениях напали на человека, а ты его уже записала в бродяги! Чему я тебя учил, дочь?!

Нора ответила молчаливым взглядом, ни смея спорить и не желая соглашаться. Барон рассерженно отвернулся.

— Вот, список готов, — вмешалась Магда. На девчонку было жалко смотреть, а то бы ведьма позлорадствовала. Она слегка завидовала Норе и другим баронским детям: они никогда ни в чём не знали отказа, им никогда не грозило быть выставленными из дома в пятнадцать лет, у них богатый и любящий отец, заботливая мать. Матушка Магды никогда не находила на своих чад времени, оставив заботу о теле на няньку, о разуме — на мужа и о душе — на служителя Защитника. А те едва справлялись со своими обязанностями… Конечно, и детей у барона резко меньше, чем у отца Магды — не пятнадцать, а всего лишь шесть. Но всё равно.

Нора, отчаянно кривя губки и всхлипывая, взяла протянутую бумагу.

— Спросишь Вейму, она знает, что где лежит, — инструктировала Магда. — В травах, правда, не разбирается, но тут ты и сама всё умеешь. Если что забудешь — попроси её, пусть из тебя эти знания выудит, она умеет. И давай поскорее.

Нора хотела было возмутиться, но оглянулась на непреклонного барона, молча кивнула и вышла из отцовского кабинета.

— Вихрем скачи! — прокричал барон ей вслед. — Совсем распоясалась девчонка, — пробормотал он, словно не замечая ведьму — и тут же поднял на неё проницательный взгляд. — Вам лучше вернуться к больному и колдовать. Если вы так уверены, что поможет…

Вампирше решительно не везло в этот день — едва она прикорнула в своём подвале, как в дверь дома забарабанили. Пришлось вставать и смотреть, кому это не терпится получить психологическую консультацию у разъярённой вампирши.

— Нора? Что случилось?

Девушка явно недавно плакала, а ещё она была до смерти чем-то напугана. И неудивительно — разозлённый тем, что барон распоряжается им, как своим слугой, Лим слегка переборщил с зачаровыванием лошади для молодой госпожи. А ещё он хотел, чтобы девочка поскорее вернулась с травами, и можно было приступить к лечению: боялся, что ведьма сойдёт с ума от ужаса и раскаяния. Ну и поквитаться за тот кухонный «подвиг» тоже неплохо. А что такого? Жива осталась, лошадь не загнала, какие проблемы? А если перепугалась — так ведь феодалы с детства в седле учатся держаться, могла бы привыкнуть. Заодно вампир, у которого недосып и злость вызвали обострение способностей, подсмотрел в мыслях девушки приказ барона и наказ ведьмы и поспешил помочь в меру собственного разумения. Попросту актуализировал в памяти Норы всё, что дочь барона когда-либо знала о перечисленных в списке травах, выдернув в верхние пласты сознания. Теперь Нора мучалась от неотвязных мыслей о трижды ненужных ей растениях. Но уж лучше так, чем что-нибудь перепутать.

Баронская дочка разрыдалась.

— Ну-ну-ну, не надо, — растерялась Вейма. Надо как-то успокоить девчонку, вот только от усталости все мысли из головы вылетели… — Пойдём на кухню и спокойно мне всё рассказывай. Если ты, конечно, не торопишься.

— Я-а не тороплю-у-у-усь, — прорыдала девушка. — Меня папенька торопи-и-и-и-ит!

— Если папенька, тогда давай ты сначала расскажи, в чём дело, а потом и поговорим.

Вместо ответа Нора разрыдалась ещё сильнее и Вейма, не выдержав, поспешила вмешаться в сознание баронской дочери. Разобраться в том, что беспокоит девушку, не получилось — всё заслонила обида, пережитый во время бешенной скачки ужас и какие-то совершенно глубинные ассоциации. И, разумеется, список трав, так вовремя актуализированный Лимом.

Список пришлось чуточку приглушить, обиду унять, от ужаса избавить — грубо, но действенно. Учил же Ватар не прибегать к этому, пока есть шанс разобраться с помощью психологии, но… ладно, и так сойдёт. Вскоре унявшая рыдания девушка рылась в кабинете Магды, одновременно пересказывая вампирше ссору с отцом и отыскивая мышатник, корень алтея, мать-и-мачеху, душицу, чабрец, анис, сосновые почки… Зачем всё это надо, она не помнила. Вейма подавала ученице ведьмы холщёвые мешочки, чтобы было в чём вести.

— Что ты молчишь? — обиделась Нора, закончив свою душераздирающую историю.

— А что ты хочешь услышать? — усмехнулась вампирша.

— Правду! Твоё мнение!

— Ну… это ты хорошо придумала. Я сейчас выскажусь, а потом ты велишь меня собаками затравить?

— Ты считаешь, я неправа?

— А ты как думаешь, девочка? То ты у Магды училась, с нами разговаривала запросто, а теперь вдруг вспомнила, какая ты знатная дама? Нелогично выходит.

Нора оскорблено надулась.

— Вот-вот. Сердишься. Если ты хотела, чтобы я с тобой согласилась, похвалила и пожалела, надо было предупреждать. Уж прости, у меня сегодня настроения врать нет, так что заходи на следующей неделе, хорошо?

— Вей, а почему дети уходят из дома? — вместо ответа спросила Нора.

— А я откуда знаю? — поразилась вопросу Вейма. — Ты б у Магды спросила, у меня такого опыта не было. А ты, что же, решила, что тебя обидели, и пора в бега подаваться?

— Нет, — очень тихо произнесла девушка. — Я задумалась, почему у людей по-разному выходит. У тебя есть родственники, Вейма?

— Разумеется. Родители и братик, в Раноге живут.

— А ты их видела… ну, после?

— После чего? Как я вампиром стала? Конечно, видела! Ты думаешь, я из дома из-за такой ерунды ушла? Нет, конечно!

— А как же?.. — растерялась Нора.

— Нет, что я теперь вампир, я им, конечно, не рассказывала. Вообще переселилась в университетское общежитие, но не потому, что я проклятая, а потому что так студентам полагается.

— А братик у тебя тоже?..

— Тоже — кто? — рассмеялась Вейма. — Вампир или психолог?

— Оба.

— Нет. Конечно, нет. Никто его не кусал, с чего бы ему в вампира превращаться? И психологом он тоже не стал. Он у меня механикусом, — с гордостью произнесла Вейма. — Скоро тоже Университет закончит.

Нора невольно позавидовала образованному братику вампирши. И Магда, и Вейма, и Лим, и вот теперь неизвестный братик — все они знали и умели что-то важное, полезное и интересное. А она живёт тут в глуши, потому что папенька Раног не любит, и потихоньку дуреет без дела!

— А с чего это ты про уходы из дома заговорила? — вспомнила Вейма.

— Я понять не могла, — смутилась баронская дочка. — А сегодня… Папенька всегда такой добрый… я не думала, что он другим может быть…

— Он и сегодня был добрый, — нахмурилась Вейма. — Ты не знаешь, как злые отцы дочерей уму-разуму учат.

— Да нет… Мне вот слуги рассказывали… Вей, ты знала, что у меня старший брат есть?

— У тебя? — поразилась вампирша. — Откуда мне было знать?

— Есть. На шестнадцать лет меня старше.

— Не может быть! — подсчитала вампирша. — За шестнадцать лет до твоего рождения твоя матушка ещё ребёнком была.

— А он не её сын. Папенькин. Папенька на матушке вторым браком женился. А первый раз — давно очень, ему жену родственники подобрали, — проговорила Нора, опустив глаза на пучки трав, которые увязывала в мешочки. — Она больная была, некрасивая, папенька её не любил. Сына ему родила, а на втором ребёнке умерла. И тот… тоже не выжил.

— Да примет Защитник его душу, — прошептала вампирша. Не ей взывать к Защитнику, но что тут скажешь? Бедная первая баронесса…

— Папенька долго не женился, а потом с матушкой познакомился. Полюбил, и женился. А сын его из дома ушёл. Папенька искал его, но тот к Защитнику подался, а они людей не возвращают. Да и не мог его папенька вернуть — тому уже пятнадцать лет было, мог сам зажить…

— Ему сейчас уже сильно за тридцать будет, — прикинула Вейма. — Ничего себе!

— Папенька и так инквизицию терпеть не мог, а после того — возненавидел. До сих пор не выносит. И имя старшего сына в доме никто не вспоминает. Я даже не слышала… Папенька тогда его наследства лишил… только инквизиторы всё равно за феодалами не наследуют. И тогда же сказал, что всё девочке отдаст, первой же, которая родится. И воспитает по-своему, так, чтобы достойной была. Настоящей баронессой. Матушка тогда меня носила… И папенька слово сдержал, меня наследницей поставил.

Нора подняла голову и перехватила изумлённый взгляд вампирши.

— Да, совсем наоборот с Магдой у меня получается.

— А ты откуда знаешь, что у Магды было? — спохватилась Вейма.

— Она мне о себе рассказывала, — просто ответила баронская дочка. — Сказала, ученица ведьмы должна всё знать о наставнице, чтобы не повторить её ошибок.

— Знаешь-ка, Нора, — не выдержала вампирша, — тебе придётся выбирать.

— Что? — не поняла девушка.

— А вот что: либо ты знатная госпожа и наследница баронского титула — либо ты ученица ведьмы.

— Разве нельзя всё вместе? — удивилась Нора.

— Можно. Но что-то должно быть главным. Это сейчас Магда тебя только самому лёгкому учит, а когда из Слоновой башни выйдет? Нельзя владеть белой магией и быть чёрствой, гордой или тщеславной. И вот ещё, девочка. Тебе все знания даром даются, а Магда за них душу заложила. И теперь тебя безо всяких условий учит не потому, что ты дочь барона, а потому, что не хочет заставлять через то же проходить, что ей пришлось и предстоит. Помни об этом, когда ведьминскому ремеслу будешь учиться. Очень хорошо помни!

— И ты туда же! — снова надулась Нора.

— А чего ты хотела? Пойми ты, папенька на тебя не со зла ругался, а доброму хотел научить. Раз уж ты его наследница, так умей уважать вассалов, тогда и тебя любить и уважать будут. А ты думала, всё наоборот бывает? И вообще, что это мы разговариваем, когда в замке человек умирает?! А, ну, живо, мешки эти хватай, на лошадь — и в путь! Поговорить и потом можно, а сейчас твоя помощь нужна! Ну!

Напуганная криком всегда такой мирной и приветливой Веймы, Нора послушно похватала все отобранные травы и помчалась к дожидающейся снаружи лошади, совершенно забыв, как её перепугала предыдущая скачка. Ну, тут ещё и вампирша постаралась…

Глава двенадцатая. Лечение (продолжение)

На папенькин двор Нора въехала ни жива, ни мертва. Слуги помогли девушке слезть с лошади и тут же передали просьбу ведьмы, она же приказ отца — немедленно идти на кухню и руководить приготовлением нужных настоев и отваров. Нора в глубине души даже обрадовалась — хоть так получится освободиться от неотвязных мыслей о том, как же все эти травы толочь, заваривать и настаивать. До её впечатлений о поездке, казалось, никому не было дела. Обиженная пренебрежением девушка не заметила, как на секунду отлучившийся Лим скользнул по ней взглядом, помогая привести мысли в порядок. Нет, не тому его учили наставники в Университете! И вампиры тоже помощь людям не жалуют. Но сейчас действительно некогда возиться с чьими-то истериками, мало ему перепуганной Магды!

Психологи немного перестарались — когда Нора добралась до кухни, она уже совершенно не соображала, что делает, и помнила только рецепты необходимых лекарств. Барон тем временем выслушивал от главного конюха слёзную просьбу не доверять дочери хороших коней — чуть не уморила животину, до того лихо скакала!

Вскоре в замке только и разговоров было о беспечной ведьме, которая истратила такое ценное заклинание на никому не известного бродягу. Нет, чтобы для барона поберечь! До Магды эти пересуды не дошли — она практически не выходила из комнаты больного. Если бы не Лим, она бы, наверное, ничего не ела бы и не ложилась спать. Вампир, тоже неотлучно присутствовавший при лечении, что-то говорил о разрушительном воздействии вины и об аутоагрессии, но ведьме было недосуг прислушиваться. Никто больше к инквизитору не допускался — Магда панически боялась, что их обман будет разоблачён. По мнению вампира, Крам вовсе не нуждался в таком усиленном внимании, но кто будет спорить с влюблённой женщиной? Оставалось только усыплять ведьму, когда она начинала валиться с ног от усталости, да силой заставлять отвлекаться от лечения на еду. Вампирской силой, естественно.

Вейма во всём этом не участвовала. Больные внушали вампирше отвращение, к тому же с лица Крама ещё не до конца сошли синяки. На плечи психолога легла двойная нагрузка: ей приходилось принимать всех, кто искал помощи ведьмы, и ещё не забывать алчущих психологической поддержки. Хорошо ещё, никто не болел настолько серьёзно, чтобы звать Магду. Сказать, что вампирша уставала — значит, не сказать ничего. Иногда ей хотелось самой добить инквизитора, чтобы и сам не мучался, и другим жить не мешал. Но… Мечты-мечты.

Ненавидела пострадавшего и Нора, которую Магда непрерывно гоняла с мелкими поручениями вроде требования заварить ещё настоя или приготовить компресс. А Лим, ненадолго покидая комнату раненого, ещё и смеялся, мол, юная госпожа самого неприятного в лечении ещё не узнала, куда там возне с травами! К счастью, в подробности практикант не вдавался, поэтому окончательно отвратить будущую ученицу ведьмы от знахарства не сумел.

Ничто не может длиться вечно. Лекарские познания и забота Магды сделали своё дело.

Прошедшие дни Крам не помнил совершенно. В памяти всплывали только кошмары, мучавшие его в бреду. Монстры, принявшие человеческое обличие, судили его и обличали перед Магдой. А ведьма строго смотрела на него и — презирала. Крам бился, кричал, оправдывался, но никак не мог переспорить обличителей. Не мог вернуть доверие девушки. И во сне ему казалось, что лучше пламя ада, чем не прощающий взгляд Магды.

— Жар спал, — услышал инквизитор мужской голос. — Он приходит в себя. Не плачьте, прошу вас!

— Крам, — тихо произнёс в ответ женский голос. — Крам, очнись!

— Магда? — Крам с трудом разлепил веки, попытался повернуть голову на звук… и не смог. Попытался шевельнуться — и это тоже не получилось. — Магда? Что… что произошло?

— Лежи спокойно, — вместо девушки ответил незнакомый юноша, сидевший по другую сторону кровати. — Ты болен.

— Чем?

— Если тебя это порадует — воспаление лёгких. Кризис миновал, жить будешь.

Парень говорил презрительно и жёстко, но инквизитор был слишком слаб, чтобы обращать на это внимание.

— Давно?

— С неделю уже.

— С неделю? Где я? Как сюда попал?

— Ты в замке барона Фирмина, — всё так же пренебрежительно объяснил юноша. — Тебя сюда принесли после того, как нашли на границе его владений.

— В замке?

Крам смутно помнил, что барон Фирмин — последний из всех людей, чьей помощью он мог бы воспользоваться, но почему, осознать не мог.

— Вот именно, в замке.

— Лим! — не выдержала Магда. — Как ты себя ведёшь? Видишь, человеку плохо!

— Вижу. И нисколько ему не сочувствую. Хватит того, что мы с вами его выхаживали!

— Магда?

— Да-да, именно Магда! Если бы не она, тебя давно бы уже хоронили.

— Лим! Замолчи!

— Почему? — удивился парень. — Пусть знает.

— Перестань немедленно! Крам, не слушай его, я вовсе не… то есть я хотела сказать, я всегда… для всех… то есть, мне было совсем не трудно…

— Это заметно, — перебил лепет ведьмы Лим. — Вы на себя бы посмотрели в зеркало! Похудели и осунулись так, будто это не ему, а вам все кости переломали!

— Лим! — вскрикнула девушка и закрыла лицо руками.

Инквизитор медленно соображал. Он был слишком слаб, чтобы толком понимать то, что ему говорят, а уж перебранку ведьмы и смутно знакомого парня и вовсе не в состоянии был осмыслить. Но кое-что он уловил.

— Переломали? Кто? Когда? Я не помню…

— Тебя нашли возле границы владений барона Фирмина, — неохотно объяснил Лим. — Ты был зверски избит, да вдобавок ещё и раздет. Стражники решили, что тебя ограбили и принесли сюда, чтобы помочь и узнать, кто это сделал. Но, пока соображали, у тебя открылось воспаление лёгких. Доволен?

— Неделя…

— Примерно. Девять дней.

— Переломы? Но… где?..

Парень странным образом понял инквизитора с полуслова.

— Переломы Магда излечила своей ворожбой. А теперь хватит вопросов, спи!

Инквизитор хотел запротестовать, но под взглядом Лима закрыл глаза и покорно уснул.

— Зачем ты так, Лим? — тихо спросила ведьма. — Он же еле выкарабкался, только в себя пришёл…

— Зачем надо, — недовольно проворчал практикант. — Я жалею, что сам его не…

— Тш-ш! Замолчи немедленно!

— Ну ладно, ладно. Но любезничать с каждым инквизитором не собираюсь. Довольно того, что я помогал вам его с того света вытащить. И, если хотите знать — там ему самое место. Пополнил бы армию Защитника и не мешал мирным прокл…

— Молчи!

Инквизитор постепенно выздоравливал. Когда ему стало немного получше, он понял, что лежит в небольшой, полутёмной комнате на старенькой кровати. По обе стороны от кровати стоят скамьи, на которых сидят его врачеватели, готовые, чуть что, прийти на помощь. На этих же скамьях они и спали.

Ещё немного оправившись, инквизитор заметил, что Магда и Лим избегают оставаться с ним наедине и почти никогда не покидают комнату. Или делают это, пока он спит. И уж совсем никогда не оставляют его одного.

А ещё никто, кроме них, к нему не заходит. Слуги приносят еду и лекарства к дверям, а там её забирает Лим. Передаёт Магде плошку с бульоном, осторожно приподнимает пока ещё беспомощного инквизитора и помогает кормить.

Потом Лим заносит еду для ведьмы и только потом — для себя.

Возникало предположение — его то боятся, то ли прячут, то и то, и другое.

Отношения между ведьмой и её помощником казались более чем холодными. Магда то и дело шпыняла Лима, а он огрызался, сохраняя только видимость почтительности. На самого Крама парень смотрел зло и враждебно, а вот во взгляде девушки при тусклом свете колдовского огня мелькало неясное чувство вины, забота и нежность.

Оказаться в замке того самого барона, против которого собираешься бороться было бы верхом глупости, решись инквизитор на это сознательно. Но он не выбирал, куда его отнесут. Сознают ли опасность Магда и Лим? Наверное, сознают, раз прячут в этой комнате. Но какая это может быть опасность? Не может же барон, известный деятель Ассамблеи, убить попавшего к нему в руки инспектора инквизиции. Или может?

Но знает ли барон, кто он такой? Если его нашли на земле раздетым…

Крам пробовал расспрашивать Магду в те редкие минуты, когда они оказывались наедине. Бесполезно — девушка только рыдала и просила не говорить с ней на эту ужасную тему. Расспросы Лима дали много больше. Он охотно, хотя и зло, расписал все обстоятельства обнаружения инквизитора стражниками. Если он не солгал… но ведь он и при Магде это говорил… но ведь и Магда может замышлять против него… нет, только не Магда!

Если парень не врал, барон не знает, кто он такой. Это и хорошо, и плохо. Пока он неузнан, он в безопасности под покровительством крупного феодала. Но когда он выздоровеет и должен будет приступить к своим обязанностям… чем он докажет своё право?

— Ты нескоро встанешь на ноги, — в ставшей уже привычной манере отвечать мыслям инквизитора до того, как тот произнесёт их вслух, сказал Лим. — С воспалением лёгких месяц до полного выздоровления проваляешься. А уж переломы вообще за год радуйся, если срастутся.

Крам застонал. Тело едва повиновалось ему. Ворожба ведьмы избавила его от боли и, как утверждал Лим, закрепила сломанные кости в одном положении. Но каждое движение ему давалось с огромным трудом и не только из-за слабости. Суставы просто отказывались сгибаться. На то, чтобы оторвать голову от подушки, уходило столько сил, что инквизитор предпочитал просить об этом или ждать, когда врачеватели догадаются сами о его желаниях. Что удивительно — они догадывались. Магда не сводила с него глаз, угадывая его потребности по едва намеченным движениям. А Лим вообще понимал инквизитора, даже не глядя на него. Просто подходил и помогал изменить положение, поправлял одеяло, подушку и тому подобное. И даже выдворял ведьму из комнаты в те минуты, когда Крам предпочёл бы, чтобы девушка его не видела. За это инспектор инквизиции был готов простить парню вечно недовольный вид и презрительный тон. Крам мучительно стеснялся своей беспомощности и необходимости принимать помощь ведьмы, которую так недавно собирался отправить на суд и костёр.

Мало-помалу отступала жестокая слабость. По мнению Магды, от воспаления лёгких её пациент скоро вылечится, а вот подвижность к нему вернётся нескоро. Лим осмелился с ней не согласиться и высказал предположение, что при абсолютной фиксации костей в нужном положении, инспектор должен хоть как-то, но двигаться. А если у него не получается — то исключительно потому, что отвык за долгое время безделья… простите, болезни.

Магда вышла из себя и, не будь они в комнате больного, наговорила бы парню кучу гадостей. А так она очень злорадно предложила Лиму заняться возвращением инквизитору подвижности.

— Магда! — тут же сдал позиции парень. — Опять?! Я вам, кто, лошадь?

— Лошадь-лошадь, — проворчала девушка. — Не отлынивай, а то Вейме пожалуюсь.

Кто такая Вейма, которую уже несколько раз вспоминали врачеватели — и всегда грозили ею друг другу — Крам не успел спросить, потому что парень наклонился над ним, откинул одеяло и как-то очень легко поднял с кровати.

— Осторожней, ты, медведь! — закричала ведьма.

— Вот уж в чём никогда не был замечен, — хмыкнул Лим. — Не оборотень, чай.

— Лим!

— Да перестаньте вы волноваться. Когда это я бывал неосторожен? Можешь на меня опереться, — обратился он уже к Краму.

Инквизитор не то, что опёрся, он буквально повис, поддерживаемый невероятно сильными руками парня. Откуда у щуплого парнишки такая силища? Или это инквизитору кажется, потому что он ослабел за время болезни?

— А теперь попытайся сделать шаг, — потребовал Лим. — Давай, пробуй, я тебя держу, не упадёшь. Просто шевельни ногой. Вот, видишь, получилось. А теперь — ещё шаг. И ещё. А вы сомневались!

Когда комната была исхожена вдоль и поперёк, Крам обнаружил, что его раздражают плотные занавески на окнах и что он соскучился по солнечному свету. Врачевателей его просьба удивила, но занавески были раздёрнуты. Полумрак комнаты особенно светлее не стал.

— Вечер сейчас, — сообразил Лим. — Да и днём в комнаты на этой стороне немного солнца попадает. Придётся тебе потерпеть.

Но инквизитор внезапно закапризничал. Лежание в темноте его основательно утомило. Ему хотелось на воздух, на солнце. Комната напоминала ему склеп, а стоило представить себе год в этих стенах…

— Я вполне в состоянии выйти на двор.

— Ты? — расхохотался парень. — Да ты сам и выползти не сможешь!

— Лим, немедленно прекрати издаваться! Крам, душа моя, ну куда ты пойдёшь! На какой двор! Тебе же нельзя туда!

— Нельзя? — уцепился за возможность внести ясность в так долго мучавший его вопрос инспектор. — Почему нельзя? Мне грозит опасность?

— Как ты можешь так говорить! — возмутилась девушка. — Какая может быть опасность, когда мы рядом?

— А почему ты прячешь меня от людей? Почему ко мне ни разу не зашёл барон?

— Ты хочешь его видеть? — растерялась ведьма.

— Нет. Но ведь он должен был расследовать нападение!

— Он расследовал, Крам. Только никого найти не удалось. А ты… ты же говорил, что ничего не помнишь! Я ведь спрашивала…

— Не помню, — подтвердил инквизитор.

— Ну, вот видишь! Я передала барону, что ты ничего не знаешь, и тебя не стали беспокоить. Ты ведь на ногах не стоишь, какие тут расследования!

— Думаю я не ногами, — упрямо ответил Крам. — И разговариваю тоже.

— Не переживай, черепушка у тебя тоже была проломлена, — вмешался Лим. — Видать, последние мозги-то и вытекли.

— Лим!

— Да что вы мне всё рот затыкаете? — рассердился парень. — Как таскать — так я, а как говорить — молчи?

— Лим, ты сам не понимаешь…

— Что у меня с головой? — ошарашено спросил инквизитор.

— Пусто у тебя в голове! — зло ответил парень, но под укоризненным взглядом ведьмы немного смягчился. — Ударили тебя. Сильный удар, но ничего страшного. Давно уже зажил, даже следа не останется.

— Ты выздоровеешь, Крам, обязательно выздоровеешь, — почему-то с мольбой произнесла Магда.

— Почему ты прячешь меня здесь? — вернулся к своему вопросу инспектор.

— Вот заладил! Пойми, чудак-человек, Магда тебя сразу узнала, остальные — нет. Тебя тут видели хорошо, если мельком, к барону ты не заходил. Ехал тайно, о визите своём не сообщил. Мы не знали, стоит ли всем вот так сразу рассказывать, что Магда собирается на инквизитора все силы угробить.

— Меня хотят убить? — на удивление спокойно спросил Крам.

— Не говори так!

— Хотят, как не без этого. Хотя бы те, кто тебя ограбил, — ответил Лим. — Ты думаешь, так сильно бьют, да голым бросают для того, чтобы здоровее стал?

Магда от этого почему-то поменялась в лице, а парень продолжал:

— Но, разумеется, не барон. Он и не знает о твоём существовании. И, конечно, ничего тебе не сделает. Понимаешь, инквизитор, ни-че-го. Вообще. Убивать бы не стал, но и спасать — тоже. Даже Магде бы запретил. Разве может слуга Защитника лечиться у проклятой ведьмы, а, инквизитор? Это ведь ты сейчас такой тихий, пока беспомощный. А после будешь орать, что тебя осквернили мерзким колдовством.

— Лим!

— Скажете, я неправду говорю?

Магда медленно покачала головой. Она верила Лиму, она считала Крама неблагодарным чудовищем. Это было страшно, это походило на кошмар, который мучил в бреду. Вот где он видел этого парня — во сне! Наверное, они с Магдой спорили из-за него во время болезни, вот в память и врезалось…

Лим почему-то поморщился и пристально взглянул на инквизитора. Воспоминания о кошмарах тут же отступили, уступив место более важным заботам.

— Но теперь-то чем барон может мне навредить?

— Тебе — не сможет. А Магде тут ещё жить да жить.

— Лим, помолчи! Крам, если ты не боишься, обо мне не думай. Я… я найду, что сказать. Если тебе нужно на воздух — мы тебя осторожненько выведем. Лим!

— Я решительно против, — пробурчал парень, но больше спорить не стал.

До двора Крам добрался с трудом — и это если учесть, что шёл-то Лим, а Крам тряпкой висел на нём. Магда шла рядом, изредка цепляясь за парня. Трёхнедельное заточение сказалось на девушке далеко не лучшим образом: она и сама ослабела за это время. Наверное, Лим был прав, когда настаивал, чтобы она больше ела, спала и вообще отдыхала. Но ей тогда попросту не хотелось…

Отдохнув, Крам с помощью Лима двинулся в обход двора. Цель была поставлена явно чрезмерная, и парень тихонько ворчал, что ему уже надоело таскать на себе всяких там служителей Защитника. Это он еретик или во владения барона Фирмина все ненавидят инквизиторов? А, может быть, и Защитника? Недаром тут ведьма прижилась…

Мысли Крама прервал громкий голос:

— Ба, госпожа ведьма! Вот кого выхаживала, а мы-то гадали! Встретила своего квизитора?

Тирий — так, кажется, звали стражника, который прогнал его в тот, первый приезд…

— Добрые люди уже не знают, какому святому молиться, лишь бы к делу вернулась, а ты с квизитором возишься! — выговаривал стражник девушке. — И Лима припрягла, Вейму одну бросили! Уж как она без вас одна мучается — не сказать словами! А ты! Нашла на кого ворожбу да время тратить — на квизитора! Очень он тебя отблагодарит, когда сам ходить сможет!

Крам увидел, как двор пересёк человек с эмблемой шерифа, подозвал болтливого стражника и они вместе ушли. А вскоре Тирий вернулся один и передал приказ барона вернуть квизитора в комнату, а ведьме и психолуху немедленно отправляться к его милости. И добавил, что Вейму уже позвали.

До комнаты Крама попросту донесли. Осторожно уложили на кровать, устроили поудобней и слёзно попросили ждать и не волноваться. То есть Лим, оказавшийся тем самым загадочным психолухом — и вовсе он не адский дух, а обыкновенный человек! — уложил и устроил, а Магда просила. А после Лим пронзил уставшего инквизитора своим особенным взглядом и посоветовал поспать, пока за ним не придут. И уставший от прогулки Крам почувствовал, что действительно хочет спать.

За дверью он услышал тихие голоса — это заступали на караул стражники. Раньше их не было. За окном раздалась пара приказов.

В замке его действительно боятся, понял инквизитор и уснул.

Глава тринадцатая. Разоблачение

В кабинете барона Лима и Магду ждала Вейма. И, разумеется, сам барон Фирмин. Судя по всему, до появления ведьмы и вампира, они молчали. Сеньор жестом предложил прибывшим садиться, сам же остался стоять. Магда колебалась: его предложение нарушало этикет. Лим немедленно повиновался.

— Вы знали, что этот человек — инквизитор? — нарушил молчание барон.

— Мы…

— Тирий сказал, вы его видели раньше, Магда.

— При совершенно других обстоятельствах! — вмешалась Вейма, дёргая подругу за рукав. Ведьма подумала и тоже села.

— При каких же?

— Ну… он ведь одетый был. И с лицом у него всё было нормально. И разговаривали они недолго.

— Хотите сказать, ведьма может не узнать человека только потому, что он в другой одежде и избит?

Троица промолчала: заявление звучало невероятно.

— Тирий рассказал мне о вашем разговоре с инквизитором. Он говорил, что вы казались вполне… — барон помедлил, подбирая наиболее подходящее слово, — расположенными друг к другу.

— Инквизитор? К ведьме? — изумился Лим. — Вы шутите, ваша милость!

— Нисколько. В любом случае, сейчас он вполне узнаваем. Почему вы не доложили мне?

— Я боялась…

— Чего? — резко спросил барон.

— Побеспокоить больного! — нашёлся Лим. — После всего, что он перенёс, ему нужен только покой.

— То есть вы думаете, я бы стал вмешиваться в лечение вопреки рекомендации целителя?

Троица смутилась. Как-то оно невежливо звучало.

— Что вы знаете о нападении?

— Оно было, — проговорила Вейма. — И всё, что рассказали нам стражники.

— Почему кобыла инквизитора следовала за стражниками до вашего дома?

Вампиры развели руками, откуда, мол, нам знать, что нашло на глупое животное?

— Почему вы выставили служителя Защитника из комнаты инквизитора?

— Там и так было слишком тесно!

— Он говорил мне, что вампир пытался навести на него чары. Зачем?

Разоблачённый Лим вскочил и оскалился на барона.

— Как он узнал?!

— Ему сказал я.

— Вы?!

— А вы думали, я не узнаю вампира, если он постоянно навещает мой дом — и не только по земле, но и по воздуху? Сядь!

Практикант повиновался.

— Зачем вы хотели навести чары на служителя Защитника? Что вы скрывали от его глаз?

Барону никто не ответил.

— Вы боялись, что он разберётся в истинном состоянии больного?

Вампиры и ведьма промолчали.

— Вам известно, что преступников так и не нашли?

Все кивнули.

— Вам известно, что были захвачены все преступные шайки во всех окрестных феодах?

Вампиры и ведьма помотали головами.

— И никого из них не было на том месте той ночью. Это было проверено со всей тщательностью.

Троица, как по команде, сочувственно вздохнула.

— А на следующий день у ювелира в Тамне нашли серебряный кастет, который продал ему неизвестный человек в чёрном плаще.

Лим невольно посочувствовал ювелиру. И деньги отдал, и кастет отобрали. Ведь говорили ему сразу переплавить! Надо было внушение сделать.

— Это вы ограбили инквизитора? — не меняя тона, спросил барон.

— Да с чего вы взяли?! — возопил Лим. Вейма поморщилась: практикант переигрывал. Магда опустила голову.

— Так, значит, вы?

— Почему вы так думаете, ваша милость? — вежливо спросила вампирша.

— Всем известно, что ведьмы не могут исцелять раны иначе, как используя природные свойства растений. На другое лечение способна только белая магия, а Магда ею пока что не обладает. Или обладаете?

Ведьма покачала головой. Тут она прокололась. Ей стоило соображать быстрее и лучше, а не нести чушь о неких таинственных чарах. Неудивительно, что её так быстро разоблачили!

— Я отлично знаю, как действует заклинание неуязвимости. Сам был молод и частенько им пользовался. Мне не нужно видеть человека, чтобы понять, есть у него переломы или это наведённое колдовство. Кто, кроме Магды, мог его сотворить?

— Мало ли кто? — проворчал Лим.

— Именно — мало. Зачем вы связались с инквизицией?

— Мы связались?! — возмутился Лим. — Да он…

— Помолчи!

— Зачем перебивать? Пусть бы продолжал. Он — это инквизитор? Вы его встретили в лесу или он пришёл к вам сам?

— Сам, — неожиданно для девушек сознался Лим. Магда ахнула. Вейма вскочила. — Он вломился к нам ночью и хотел сделать что-то нехорошее. Мы не могли его отпустить!

— И поэтому решили подбросить на дорогу?

— Ну да…

— Болтун! — припечатала Вейма.

— Не перебивайте. Чего от вас хотел инквизитор?

— Он много чего хотел, — продолжал рассказывать Лим. — Хотел сжечь дом и конфисковать имущество. Хотел занять высокое положение в инквизиции. Хотел… обвинить вас в ереси, ваша милость.

— И вы молчали?!

— А с чего мы должны об этом говорить? — не выдержала Вейма. — Что это изменило бы?

— Откуда вы знали о его намерениях?

Вампиры фыркнули.

— Прочитали его мысли? И только?

— И только, — проворчал Лим.

— Нет, — перебила его Магда. — Не только. Раз вы так много знаете — вот вам ещё. Мы видели его разговор с каким-то начальником. Тот приказывал найти доказательства вашей ереси и говорил, что вы мешаете инквизиции.

— И вы промолчали?

— Конечно! Если бы вы узнали об этом, вы могли бы откупиться от инквизиции нами!

— А она бы на это пошла?

— Она?

— Да, она. Зачем вы инквизиции?

— Как — зачем? — растерялась Вейма. — Мы ведь проклятые…

— Но ведь целью были не вы! С чего вы взяли, что инквизиция согласилась с такой заменой?

— Ваша милость, — не выдержал Лим. — А чем вы мешаете инквизиции?

— Я стою на пути их планов, — проворчал барон.

— Это мы знаем, но как?

— Откровенность за откровенность. Что вы сделали с инквизитором?

— Ничего мы с ним не сделали. Немного усыпили, немного допросили, немного заколдовали и оставили на видном месте.

— И ограбили?

— Ну, ограбили. Для достоверности!

— Достоверности… Достоверности… что вы знаете об ограблениях?

Вампиры переглянулась. Вейма и Лим выросли в Раноге, где преступников и воров разного рода было полным-полно. Их иногда ловили, они иногда кого-то убивали, но, понятное дело, о нападениях «на большой дороге» они слышали только легенды. У Веймы, пожалуй, опыта было всё же побольше: она ведь немного промышляла в самом начале своей психологической практики. Но тогда люди просто отдавали ей свои деньги, да и дело с концом. Барон тогда, кстати, не стал устраивать облаву, ещё по рассказам первых «клиентов» убедился в том, что с деньгами они расставались добровольно, да и оставил дело. Магда отвела взгляд. У неё был опыт и большой, но на проклятой пустоши всё совершалось в открытую…

Барон был прав, ни вампиры, ни ведьма не имели ни малейшего представления об ограблениях в феодальных владениях хорошего сеньора, который охраняет свои земли и границы.

— Ничего, — ответил за всех Лим.

— Зачем тогда совались? Почему сразу не рассказали мне, как только узнали о планах инквизиции! Почему решили, что я не сумею вас защитить?

— Не «не сумеете», ваша милость, — вежливо поправила Вейма. — А не захотите. Кто мы для вас? Проклятые.

— Вы инквизицию не интересовали, — отмахнулся барон. — Ей нужен я, нужно уничтожить моё влияние на Ассамблею. Выдав вас, я ничего не изменю. Поэтому правду придётся скрыть…

— Скрыть?

— Если бы я и попытался выдать вас как преступников, мне бы не поверили, — пояснил барон. — А под пыткой вы бы признались в чём угодно. Да и кто бы поверил, что люди, живущие на моих землях и пользующиеся моим расположением, действовали без моего приказа и соизволения!

— Мы благодарим вашу милость за доброту и откровенность, — церемонно произнесла Магда. — Нам жаль, что мы так ошиблись. Прошу вас, располагайте нами по вашему усмотрению.

Вампиры открыли было рты, чтобы возмутиться, но вместо этого молча кивнули. Они поняли ведьму: теперь их жизни или смерти зависели всецело от желания барона.

— Я принимаю ваше обещание, — вежливо ответил сеньор. — Вот мой приказ — велите перенести инквизитора в лучшие комнаты и продолжайте его лечение. Никому и нигде не говорите о нашем разговоре и вашем преступлении. Я отправлю письмо в Совет, пусть пришлют официального следователя для этого дела. Если он ничего не обнаружит, можно будет быть спокойными. Доказать вашу вину невозможно — ото всех улик вы избавились. Идите.

Троица поднялась со своих мест и, низко поклонившись, поспешила покинуть кабинет. Лим задержался в дверях.

— Ваша милость, — спросил он. — Если всё так плохо, если вас так не любит инквизиция, зачем вы позволили Магде колдовать, Вейме проводить здесь тренинги, а вашей дочери учиться магии?

— Когда у вас будут свои дети, — ответил барон на последнюю часть вопроса, — я посмотрю, как вы им что-нибудь не позволите.

Психологи нервно расхохотались. Всем известно, что у вампиров детей не бывает. Магда криво усмехнулась и вытолкнула приятелей в коридор. Кто знает, удастся ли отвести глаза этому официальному следователю?

Часть вторая. Расследование

Глава первая. Рыцарь

— Не, ну я могу понять, когда рыцаря сопровождает оруженосец. Один. Но зачем ему двое?

— Второй не оруженосец, Вейма. У него оружия нет, да и не похож.

Девушки наблюдали в окно за поразительной группой из трёх человек: впереди шёл, тяжело переваливаясь, грузный мужчина в рыцарском одеянии (но без доспеха), за ним чуть только не вприпрыжку бежал невысокий паренёк, а замыкал шествие угрюмый молодой человек в одежде наёмника.

Вычислить оруженосца было несложно — он тащил связку чего-то. Чего, ни Магда, ни Вейма так и не поняли, потому что связка была упакована в дерюгу. Ясно только, что длинное и узкое. А молодой человек, как и рыцарь, не нёс ничего.

— А почему они пешком? — полюбопытствовала вампирша. — Разве рыцарям не положено ездить верхом… подвиги там совершать?

Магда засмеялась.

— Если рыцарь остановился у нашего сеньора, то я ничему не удивляюсь. Сеньор запрещает выдавать коней даже их владельцам без его личного приказа, а сейчас он уехал куда-то до вечера. С людьми барона не поспоришь, они своё дело знают. Вот только что эти трое у нас забыли?

— Не волнуйся, всё будет в порядке, — утешающе похлопала подругу по плечу Вейма и вышла в соседнюю комнату.

Месяц, необходимый на выздоровление от воспаления лёгких, уже почти истёк и ведьма прервала своё пребывание в замке. Пора вернуться к своим прямым обязанностям. Инквизитор этому совершенно не радовался, как не радовался ни большой светлой комнате, ни целому штату слуг, почему-то справляющимися со своими обязанностями резко хуже, чем Магда и Лим. Не поднимали настроения заверения барона в том, что преступники будут найдены и схвачены, чему порукой приглашение их столицы официального следователя, ни возвращающаяся подвижность.

Всё это Крам отдал бы за то, чтобы вернуть общество Магды… но девушка навещала его всего один раз в день, бегло осматривала, поздравляла с благополучным ходом выздоровления и уходила. Неприветливый Лим — и тот дольше сидел, да к тому же ещё и помогал при прогулках.

Крам пытался поговорить с Магдой откровенно, но в ответ на прямо поставленный вопрос получил только робкий взгляд серых глаз и тихое: «Ты инквизитор. Я проклятая. Я была рядом, пока была нужда, а теперь ты выздоравливаешь». И ничего больше добиться не удалось.

Инквизиция откликнулась раньше Совета, выразила сочувствие, надежду на скорое выздоровление и предложение всё-таки постараться в выполнении своих обязанностей. Видно, боялись спугнуть барона раньше времени, прислав второго инспектора, хотя дело срочное. Не иначе как другой путь решили поискать.

Вернувшись к основной работе, Магда долгое время «разгребала завалы», не имея ни минутки свободной. Сколько людей, оказывается, ни дня не мыслили без её ведовства! Но как раньше подошло к концу горячечное беспамятство инквизитора, так и теперь подошёл к концу поток людей, выстаивающийся во дворе ведьмы огромными очередями. Во всяком случае, выглянув с утра в окно, девушки обнаружили только этих троих.

Тяжёлый кулак рыцаря ударил в деревянную дверь.

— Подлое отродье Врага! Гнусное исчадье ада! Мерзкая ведьма! Выходи, ибо с тобой желает разговаривать сам рыцарь Эфот, победитель злодеев и чудовищ!

— Это он тебе, что ли? — вернулась к подруге вампирша.

— Сама не знаю, — растерялась Магда. — Кто ж так представляется?

Увидев, что никто не торопится привечать дорогих гостей, рыцарь забарабанил в дверь ещё сильнее.

— Выходи, ведьма, и заслужишь лёгкую смерть, ибо мой гнев несёт тебе позорную гибель!

— Лихо загнул! — восхитилась вампирша. — Можно, я тоже посмотрю на этот разговор? Ты ведь к нему выйдешь?

— А что делать? Не ждать же, пока он дверь сломает или кулак расшибёт.

— А тут ещё Лим в замке с вечера, — невпопад произнесла Вейма, но Магда прекрасно поняла подругу. — Их трое, это многовато. Даже двое было бы чересчур.

— Если заманить в дом…

— Посмотрим.

Когда девушки соизволили показаться на крыльце, крики мгновенно прекратились. Вейма давно заметила, что внешность Магды производит на клиентов утихомиривающее впечатление. То есть не на всех, но, глядя на симпатичную девушку, сложно считать всех ведьм… как рыцарь сказал? Исчадьями ада?

— У вас ко мне дело, монсир?

— К тебе? — не сразу понял рыцарь.

— Вы звали ведьму — или я ослышалась?

— Ведьму?! Ты — ведьма?!

— Она самая, — усмехнулась Магда, отвешивая поклон. Ровно такой, какой полагается дочери одного рыцаря при встрече с другим. Хватит из себя дурочку корчить, она такого же происхождения, как и этот сумасшедший!

— В-ведьма! Настоящая! — восхитился парнишка-оруженосец и тут же покатился по земле, сражённый тяжёлой затрещиной угрюмого молодого человека. Связка упала на землю и развернулась. Палки какие-то…

— Зачем вы так? — огорчилась Вейма, помогая мальчику подняться, но ей не ответили. Оруженосец во все глаза смотрел на Магду, молодой человек старался поровну делить воё внимание между всеми присутствующими.

— Истинно ли то, что ты продала душу врагу рода человеческого, погрязла в мерзких пороках и один лишь рассказ о твоих деяниях может заставить небо плакать, землю содрогнуться, а людей потерять рассудок?

— У него у самого с рассудком в порядке? — тихонько спросила Вейма молодого человека, но тот вместо ответа только улыбнулся.

— Монсир, — осторожно произнесла ведьма и осёклась. Не спрашивать же в лоб — с какого дуба вы рухнули, что явились сюда с какими-то сказочными обвинениями и патетичными воплями?! — Монсир, я ведьма, но мои поступки гораздо скромнее, чем вы думаете. Что привело вас к моему дому?

— Ничто иное, как желание положить конец твоим злодеяниям и избавить мир от подлого порождения ада!

Рыцарь махнул рукой оруженосцу и тот подхватил с земли загадочные палки, при более пристальном рассмотрении оказавшиеся незажжёнными факелами. Мальчишка подал два рыцарю, два протянул мрачному молодому человеку, но тот отмахнулся и оруженосец положил факелы обратно на дерюгу.

— Нас пришли жечь, — спокойно прокомментировала Вейма. — Невероятно рыцарское деяние, даже удивительно. Благородство просто зашкаливает.

— Молчи! Что ты знаешь о рыцарстве и благородстве, ты, пособница ведьмы!

— Да уж не чета вам.

— Поджигай! — велел рыцарь оруженосцу.

— Чем?

— Ты не взял с собой огнива?

— Я собирался, но господин сказал… — начал было оправдываться мальчишка и был сбит с ног новой затрещиной.

— Поговори у меня! Надо было предусмотреть!

Рыцарь вопросительно посмотрел на молодого человека, но тот покачал головой.

Сцена получилась совершенно неловкая.

— Я вынужден отступить от своего намерения, — запинаясь, проговорил рыцарь, возвращая оруженосцу факелы, который тот поспешил завернуть обратно в дерюгу.

— Не стесняйтесь нас, мы подождём, — вежливо ответила Вейма. Угрюмый молодой человек поспешно отвернулся. Его плечи подозрительно вздрагивали, и вампирша заподозрила, что юноша беззвучно хохочет. Вот тебе и угрюмый! Или он плачет, кто знает? Применить свой дар и прочитать мысли почему-то не получилось.

— Может быть, мы можем вам как-то помочь? — с показным участием спросила ведьма.

— Вы только нас жечь пришли или имели и другие планы? — уточнила вампирша.

— Да! — встрепенулся загрустивший было рыцарь. — Отродье ада, ты знаешь дорогу на Лысую гору? Отвечай!

— Какая ведьма не знает дороги на Лысую гору? — серьёзно сказала Магда. — Но, монсир…

— Доставь меня туда!

— Сейчас?!

— Нет. Ночью, когда там соберутся нечестивые твои собратья.

— А что нам за это будет? — пробормотала Вейма, но рыцарь, похоже, не услышал. Он подскочил к ведьме с неожиданной для такого грузного мужчины скоростью и весьма невежливо схватил девушку за рукав.

— Покажи мне дорогу на Лысую гору или дай средство, которое отнесёт меня туда! Покажи или бойся моего гнева.

Вейма поспешила к подруге. Этот псих слишком много себе позволяет, его надо срочно приструнить! Хоть и просил барон обойтись на ближайшее время без эксцессов… А что поделаешь?

— Пройдёмте в дом, — без тени тревоги предложила ведьма. — Обсудим вашу просьбу.

Вейма открыла рот, чтобы возмутиться, но ведьма высвободила руку и пошла в дом, показывая дорогу. Угрюмый молодой человек заторопился за ними, а мальчишка остался на дворе сторожить свои факелы.

— Ко мне войдёт только рыцарь, — твёрдо произнесла Магда, остановившись в коридорчике перед кабинетами. — Вы останетесь здесь.

— Я пройду за господином, — так же твёрдо возразил угрюмый молодой человек.

— Нет.

— Я пройду, хотите вы или нет. Это мой долг.

— Долг? — удивилась вампирша.

— Долг. Я телохранитель господина Эфота, — сообщил молодой человек и первым прошёл в кабинет ведьмы.

— Телохранитель?! — поразились девушки. — Рыцаря?!

— Да, ибо рыцарское достоинство не может унижаться до скрещения меча со смердами! — ответил Эфот и шагнул следом. Магда развела руками и пошла следом, мысленно попросив подругу присмотреть за мальчишкой. Мало ли что учудит пострелёнок, оставшись без присмотра старших?

Как Вейме ни хотелось подслушать, она вышла во двор и позвала мальчишку в свой кабинет. Уговорить его зайти в проклятый дом, о котором оруженосец уже успел наслушаться мрачных легенд, оказалось не так-то просто. Паренёк вцепился в свои факелы и в ужасе уставился на вампиршу.

— Не надо меня бояться, — мягко проговорила девушка. — Я, конечно, ем детей, но только не таких чумазых.

— Неправда! — обиделся мальчишка. — Я умывался и я не ребёнок! И я никого не боюсь!

— Тогда чего ты ждёшь? Такой храбрый воин наверняка не побоится лично войти в дом, где живут только две слабые девушки.

— Ага, — недоверчиво потянул оруженосец. — А вампир?

— Какой вампир? — удивилась Вейма. — Нет у нас никакого вампира.

— Чучело!

— Ах, ты об этом! — засмеялась девушка. — Но это же иллюзия. Шутка. Просто шутка для гостей нашего доброго барона. Пойдём?

— А факелы?

— Ничего не случится с твоими факелами. Сам подумай, кто их станет воровать? Ну, пойдём, пойдём!

Вампирша взяла парнишку за руку и, осторожно подталкивая, повела в дом. На ум как-то невольно приходила мысль, что большинство её соплеменников не погнушались бы выпить немножечко крови такого наивного существа, как юный оруженосец. В дверях кабинета мальчик вырвался и с независимым видом зашёл внутрь сам.

Разговор с оруженосцем ничего интересного не дал. Мальчик охотно согласился пройти предложенные тесты, обиделся, когда его назвали экстравертом с низким уровнем тревожности, и во многих подробностях перечислил подвиги своего господина вместе с сегодняшними намерениями. Звучало неплохо — лично явиться на Лысую гору, перебить всех проклятых и за то живым удостоиться причисления к лику святых. В том, что сумасшедший рыцарь справится со своей задачей, оруженосец и не сомневался. О молчаливом спутнике парнишка знал мало. Телохранитель, избавляет рыцаря от необходимости лично сражаться с разбойниками, которые недостойны скрестить клинок с благородным господином, да ещё отличаются вредной привычкой набрасываться вшестером на одного.

Вейме оставалось только отметить, что для загадочного телохранителя шестеро противников не страшны. Или это поэтическое преувеличение, а на самом деле был только один немощный прохожий?

Вампирша тщетно прислушивалась к происходящему в соседней комнате: развеселившийся мальчик непременно желал поделиться своим восхищением перед господином и девушку счёл подходящей аудиторией. Наконец вампирша не выдержала и заткнула негодника стареньким рыцарским романом, который пылился на полке примерно на такой случай. К её разочарованию, разговор уже подходил к концу.

— Возьмите, монсир, — самым убедительным тоном говорила ведьма. — Это зелье, принятое по шесть капель на ночь, перенесёт вас на самую вершину Лысой горы. Вас одного, спутников с собой вы взять не сможете. Но помните, вы должны выпить не больше шести капель, иначе ваша душа немедленно отойдёт к Врагу… и даже такой храбрец, как вы, монсир, не сможете справиться с этим противником.

— Отдайте зелье мне, — прозвучал голос телохранителя.

Дальше послышалось раздражённое сопение рыцаря, непродолжительная возня, словно кто-то у кого-то что-то забирает против его воли, но без большого сопротивления. И рыцарь засопел ещё раздражённее. Но спорить не стал, вот что странно.

— Я сам прослежу, чтобы монсир не принял сверх положенного.

— Я рада, что смогу на вас положиться, — всё тем же доверительным тоном произнесла Магда. Тут мальчишка захлопнул книгу и принялся просить, чтобы ему дали её с собой дочитать вечером, когда рыцарь отпустит его отдохнуть. Вейма поспешно согласилась. Едва восторженный вопль мальчишки стих, в соседней комнате начали прощаться и даже заверять друг друга во взаимном уважении. На свой лад, конечно — Магда самым искренним голосом заверяла, что для неё огромная радость принимать знатного господина, а господин обещал в благодарность сжечь её дом только после того, как перебьёт всех остальных проклятых.

— Что ты ему дала?

— Что я могла ему дать? Успокоительное снадобье. Пусть курс пропьёт, может спокойней станет.

— А если убедится, что ты его обманула и не пропьёт?

— А я и не нанималась его лечить!

— Он тебе даже не предложил деньги?

— А ты думала? Он же рыцарь, не вступает в договоры со всякими мерзкими тварями.

— Ты, что же, обиделась?

— Да нет. — Ведьма вздохнула. — Просто неприятно. Надо будет барону пожаловаться, может быть, он сам приструнит гостей.

— А, так они у барона остановились?

— Разумеется.

— И кто же они?

— Не сказали. Знаешь ли, они не свои биографии рассказывать пришли. У тебя тоже пусто?

— Ага. Я поняла только, что мальчишка — дурак, а рыцарь — полный псих, но для этого достаточно на них посмотреть.

— А третий? Который телохранитель?

— Вот именно что, третий… ничегошеньки с ним непонятно… Ты же с ними общалась, может, сама что-нибудь заметила?

Ведьма развела руками.

— Если барон их не приструнит, и они заявятся к нам, как обнаружат обман, что-нибудь да узнаем…

Разумеется, рыцарь не уехал и не успокоился. Он принял двойную дозу, несмотря на все старания телохранителя, проспал сутки, понял, что его обманули, и явился к ведьме требовать объяснений. Удивительно, но у них и на этот раз не нашлось огнива, хотя оруженосец и клялся, что брал его с собой. Не особенно снисходительная ведьма вручила рыцарю другую бутылочку, на этот раз со слабительным. Неоригинально и даже невежливо, но тратить на сумасшедшего средство для ращения бородавок девушке не хотелось. Рыцарь пришёл ещё через два дня, немного похудевший и посеревший. Опять без огнива. И даже без мальчишки, который, как позже узнали девушки, позволил себе непочтительные высказывания в адрес господина и временно впал в немилость.

— Монсир простит меня, — спокойно ответила Магда в ответ на изрыгаемые рыцарем ругательства. — Я вас испытывала. Тайна Лысой горы слишком страшна, чтобы доверить её ненадёжному сердцу. Я могу вам всё рассказать, но только с глазу на глаз.

— Ну, смотри, исчадье! Если и на этот раз обманешь!..

— Вам не о чем волноваться, монсир. Но вы не выполнили моё условие.

Рыцарь удивлённо оглянулся, потом заметил стоявшего у двери телохранителя.

— Говори, ведьма!

— Вы пришли вдвоём, а такой подвиг доступен только одному, — настаивала Магда. — Тому, кто разит врагов, не оглядываясь назад и не боясь коварного удара. Разве не вера в Защитника вас ведёт и хранит?

— Пойди вон.

— Но, монсир… она…

— Вон.

Телохранитель спорил на удивление мало. Он с усмешкой поклонился ведьме и вместо коридора вышел в соседнюю комнату, едва не стукнув при этом Вейму дверью.

— Возьмите это средство, монсир. — Рыцарь с удивлением принял из рук девушки берестяную коробочку. — Здесь мазь, но не открывайте её при свете дня. Лишь когда небо озарит луна, лишь тогда откройте крышку. Разденьтесь донага и вымажьте всё своё тело. Встаньте на подоконник вашей комнаты и сотворите знак Защитника в обратном порядке. Трижды плюньте через левое плечо и четыре раза — через правое. Не берите с собой никого и ничего, ни меча, ни факела, ни одежды, ни телохранителя, ни оруженосца. Закройте глаза и смело шагайте вперёд, в воздух. Вы ощутите падение, но у самой земли волшебная сила подхватит вас и унесёт к Лысой горе. Вы должны твёрдо верить в свои силы и ничего не упустить из того, что я вам сказала, иначе ваше предприятие сорвётся, а вы сами умрёте страшной смертью. С верой в Защитника в сердце и чистым сердцем совершите вы этот подвиг!

Что ответил рыцарь, Вейма не поняла, потому что её опять отвлекли. Когда телохранитель вошёл в кабинет психолога, он с независимым видом принялся оглядываться по сторонам, словно и не замечая девушку. Но на самом интересном месте вспомнил таки о хороших манерах!

— Вы здесь живёте? В этой комнате?

— Нет, — отмахнулась вампирша.

— А для кого кровать? — Он указал на кушетку.

— Для пациентов.

— Они часто здесь ночуют?

— Нет, конечно! Они вообще никогда здесь не задерживаются.

— А под кроватью гроб?

— Да.

Сам не видит, что ли?

— Зачем?

— Про запас, — разозлилась девушка.

— Для пациентов или для незваных гостей?

Задавая этот вопрос, телохранитель улыбнулся, словно желая дать понять, что шутит, но вампирша насторожилась.

— Нет, на продажу. Хотите примерить?

— А я и так вижу. Мне мал будет. Да и не собираюсь я в гроб ложиться.

Телохранитель ещё раз заглянул под кушетку, потом смерил вампиршу взглядом и заключил:

— Под вас сделан. Вы чего-то боитесь?

— Кажется, вы что-то перепутали, — постаралась сохранить вежливость Вейма. Вроде и ничего такого в словах незваного гостя не было, но почему-то в его присутствии становилось не по себе, а каждое слово казалось полным потайного смысла. Может быть, всё дело в том, что вампирше так и не удалось проникнуть в его мысли? — Здесь я оказываю психологическую помощь людям и я спрашиваю, кто и чего боится.

— А другие спрашивать не имеют права?

— Почему же? — растерялась Вейма. Крутит этот телохранитель, что-то ему тут нехорошее понадобилось! Ишь, вынюхивает… Молодой человек действительно подозрительно шмыгал носом, а иногда поводил головой так, будто пытался уловить едва заметный запах. — Спрашивайте, только я не понимаю, зачем вам это нужно…

Может быть, молодой человек и объяснил бы своё странное любопытство, но тут его позвал рыцарь и оба ушли.

Результаты ведьминой выходки превзошли все ожидания. Девушки предусмотрительно не стали навещать замок ни ночью, ни наутро. Но практиканта отправили — пусть инквизитора прогуляет, да принесёт весёлых новостей. И он принёс. Да ещё каких!

Разумеется, выполнить в точности все указания рыцарь оказался не в состоянии. Например, весь измазавшись чудодейственным средством, он оделся в парадное облачение, а поверх натянул кольчугу. Не забыл Эфот ни рыцарского меча, ни факела. Наверное, и телохранителя бы с собой взял, да только, во-первых, мази едва хватило на одного, а во-вторых, той ночью телохранитель куда-то запропастился.

Это героя не охладило, потому что он пренебрёг подоконником в своей комнате, которая располагалась всего-навсего на втором этаже баронского дворца. Нет, рыцарь забрался не куда-нибудь, а на смотровую площадку донжона. На счастье, просто так произнести молитву и шагнуть ему помешала гордость, поэтому тихая ночь огласилась дикими криками помешенного рыцаря, каковые заставили попрощаться со сном практически всю челядь, дружину и семью барона. Сам барон избежал этого спектакля: он ещё не вернулся с поездки по землям вассалов. Поняв из воплей рыцаря намерение спрыгнуть со смотровой площадки, дружинники остались отвлекать сумасшедшего вопросами, а челядинцы побежали за сеном для мягкого приземления и холодной водой для остужения слишком горячей головы.

Трагедии не получилось — господин рыцарь спрыгнул, приземлился в копну сена и остался жив и сравнительно невредим. Сено, разумеется, вспыхнуло от факела, так что заготовленная вода тут же пригодилась. Заодно и Эфоту досталось. Спасённый рыцарь благодеяния не оценил и, отчаянно ругаясь, наотрез отказался принять помощь от тех, кого он счёл за проклятых. Оскорблённые слуги вылили на него ещё несколько ведёр воды, благо закованный в доспехи сумасшедший не мог вскочить и на них напасть.

Когда к утру отыскался телохранитель, весь замок гудел, как растревоженный улей, а храбрый рыцарь лежал на размокшем сене и ругался уже основательно охрипшим голосом. Угрюмый молодой человек поспешил спасти положение, внушив помешенному, что проклятые разбежались от одного только славного имени рыцаря, а он отыскал господина, чтобы отвести обратно в замок барона Фирмина.

Тут-то и выяснилось главное коварство ведьмы. Та мазь, которую рыцарь так беспечно размазал по своему телу, сочетала сразу несколько качеств и была заранее припасена для дорогого гостя.

Во-первых, она, будучи совершенно безвредной, обладала клеящими свойствами и одежда рыцаря прилипла накрепко. Сказали же ему голым прыгать! Во-вторых, каким-то образом она сумела ускорить процесс возникновения ржавчины, и кольчугу стало невозможно снять.

Когда беднягу извлекли из железной ловушки и отмочили в бочке с водой, он настолько заговаривался, что его не стали возвращать во дворец, а перевели в дом одного из министриалов барона. Что удивительно, на этот раз обмана рыцарь не обнаружил и теперь искренне считал себя святым. Ещё удивительнее, что Эфот отделался несколькими лёгкими ушибами, хотя все поднятые им среди ночи ждали тяжёлых увечий. Когда Лим дошёл до этого места в своём рассказе, Магда развела руками.

— Не калечить же убогого. Ему и так Творец разума недодал или Защитник отобрал.

— Это вы к Слоновой башне себя готовите или общение с инквизитором действует? — осведомился вампир. — Не замечал за вами такого благочестия.

— Ты просто её плохо знаешь, — вступилась Вейма. — Но, Магда, ты сглупила. Пусть бы расшибся вдребезги, нам что за беда? Теперь этот рыцарь вскорости оправится и опять завалится сюда с факелами.

— Я могу вас посторожить, — вызвался Лим.

— Этого ещё не хватало, — скривилась вампирша. Практикант вздохнул — желание начальницы проявлять во всём самостоятельность иногда смотрелось абсолютно нелепо.

— Не надо ничего, — твёрдо заявила ведьма. — До приезда барона его за ворота замка не выпустит, а барон и подавно. Чтобы по округе гулял сумасшедший — этого в наших краях ещё не бывало. Зато теперь не придётся ни исцелять дурня, ни отказываться.

— А как вы это сделали? — заинтересовался вампир. — Я думал, вы просто так не можете неуязвимость обеспечить.

— Не могу, — согласилась Магда. — Но это особый случай. Я туда немного того снадобья намешала, которое мне в Башне дали. В воздух, конечно, не поднимет: мало, да и выдохлось уже. Но немножко задержать в падении может. Не хватало мне ещё человека в лепёшку размазать! Какая тогда Слоновая башня?

— Об отчётности бы подумала, — проворчала вампирша. — Чем о белой магии мечтать, с проклятьем бы разобралась. А то весёлая стала, одни добрые дела, аж противно.

Конечно, всей троице досталось от барона за их проделки, да тем дело и кончилось. Сумасшедшему рыцарю выделили дом одного из министриалов, который был покуда отправлен с поручением. Там за господином присматривали слуги и оруженосец. Телохранитель участвовать в заботах о господине почему-то не пожелал, остался жить во дворце, будто знатный гость и без устали шастал по округе. Что искал — никто не понял, а на расспросы телохранитель отвечал, что любуется природой. Его сочли вторым сумасшедшим, только более тихим, чем господин, и оставили в покое.

А зря…

Глава вторая. Неофициальный следователь совета

День мало чем отличался от всех остальных. Магда и Лим ушли в замок навестить больного инквизитора, Вейма осталась одна и занималась расшифровкой планового тестирования обитателей замка.

И вот когда разбор дошёл до сенешаля, человека хитрого и осторожного, чью анкету при любом массовом исследовании пришлось бы выбраковать за высокий процент социально желательных ответов, в окошко постучались.

— Что вам здесь понадобилось? — удивилась вампирша, распахивая створки. Сумасшедший телохранитель сумасшедшего рыцаря вежливо поклонился в ответ на бесцеремонный вопрос и попросил разрешения войти в дом. Получив таковое, он не стал тратить время на двери, а попросту запрыгнул в кабинет. Вейма едва успела отскочить.

— Прошу прощения, — по-прежнему вежливо произнёс телохранитель. — В тот раз нам помешали продолжить разговор, а после меня отвлекали дела. Но я по-прежнему хочу с вами побеседовать.

— Зачем? — брякнула вампирша. Не нравился ей этот человек, совсем не нравился. Что же он такое носит, что защищает его мысли от вампирского чтения? Да и его прыжок… может, не соврал мальчишка о шестерых противниках?.. Вейма как-то очень остро почувствовала, что она одна в доме, который стоит так далеко от другого жилья, что крики никто не услышит, если придётся кричать.

— У вас запрещено беседовать? — удивился незваный гость.

— Нет, но я очень занята и не могу тратить время на ненужные разговоры.

— А кто сказал вам, что разговор будет ненужным? — ещё сильнее удивился телохранитель. — Я неофициальный следователь Совета Вир, прибыл сюда для расследования нападения на инквизитора, собираю показания всех вассалов барона Фирмина.

Вейма мысленно прокляла тот день, когда злосчастный инквизитор появился на свет.

— А кто официальный следователь?

— Рыцарь Эфот, разумеется. Кто же ещё?

Вейма прокляла тот день, когда родился рыцарь.

— А его… э-э-э… заболевание не мешает ему выполнять принятые на себя обязанности?

— Не мешает. Для обязанностей есть я.

— Почему бы тогда вам не исполнять их официально?

— Потому что Совет не может обличить своим доверием человека низкого звания.

— А вы низкого звания?

— Да. Но мы отвлеклись.

— О чём вы хотели говорить? Если о нападении, то выбрали неподходящее место. Я в глаза не видела вашего инквизитора, ни до, ни после.

— Не торопитесь. Надо по порядку.

— Я вас слушаю.

— Вы не предложите мне сесть?

— Нет, — сердито ответила Вейма. Незваный гость её пугал, а это невероятно раздражало. Видела бы её сейчас Магда! — Но, если вам угодно, можете садиться.

— Благодарю вас, — ответил следователь Вир, уселся на кушетку и огляделся по сторонам.

— Так зачем вам этот гроб?

— Зачем надо! — разозлилась вампирша. Идея Вейме подрабатывать собственным чучелом принадлежала барону и невероятно раздражала саму девушку. Но доход приносила исправно.

— Допустим. Боитесь смерти?

— Все люди боятся смерти. Некоторые — жизни. Ну и что?

— Допустим. Люк ведёт в подвал?

— Нет, на чердак!

— Допустим, — невозмутимо повторил следователь. — Что в подвале?

— Ничего!

— Совсем?

— Моя кровать. Сплю я там! Хотите взглянуть?

— Нет, зачем же. — Следователь сделал странное движение, словно собака принюхивалась, и продолжил: — Кто может навещать вас в подвале?

— Меня?! В подвале?! Может быть, вам рассказать, кто спит в моей постели?!

— Тоже не лишнее.

— Да что вы себе позволяете?! Кто вам давал право лезть в мою личную жизнь?!

— Право давал Совет. И не только в вашу жизнь, но в жизнь всякого, кто заинтересует меня в ходе расследования. Но о личной жизни заговорили вы. Я спросил — кто, кроме вас, может спуститься в подвал?

— Магда может, — неохотно ответила девушка. Странный он какой-то, этот следователь.

— А молодой человек? Кстати, где он проживает?

— Он живёт на чердаке. В подвал обычно не спускается, но пару раз я его туда посылала за нужными книгами и бумагами.

— Ага! В каком качестве молодой человек обретается в доме?

— Проходит университетскую практику.

— Лекарь?

— Нет, психолог.

— Простите?..

— Психолог, — обречённо ответила вампирша. — Это моя специальность. Лим — мой практикант, будущий коллега.

— Чем вы занимаетесь?

— Помогаю людям решать свои проблемы. За деньги.

— Какого рода проблемы?

— Психологического.

— Так дело не пойдёт. Извольте объясниться. Что значит «психологического»?

Вейма тяжко вздохнула. Знал бы этот следователь, как ей надоело это объяснять!

— Душевного, — коротко ответила она.

— Разве это не прерогатива служителя Защитника?

— Он не решает проблемы, а дарит утешение Защитника, — пояснила девушка. — А я помогаю разобраться в напряжённой ситуации и повернуть её в благоприятную для клиента сторону.

— А как на вашу деятельность смотрит служитель?

— Косо смотрит, — честно ответила вампирша. Служитель Защитника с первого дня знал, что имеет дело с проклятой и упорно не одобрял всё, что только придумывала Вейма, как осквернённое врагом рода человеческого. Но прогнать не пытался, и на том спасибо.

— Много зарабатываете?

— На жизнь хватает.

— Это не ответ.

— Я не помню. Можно поднять бумаги.

— Вы всё фиксируете?

— Практически.

— Тогда не будем, — заключил следователь, обводя обстановку кабинета взглядом. Вампирша обиделась. Да, не богато, но зато уютно!

— Чем занимается ваша подруга?

— Вы в своём уме? Сами ведь знаете!

— Я спросил вас.

— Магда ведьма, — смирилась вампирша с вопросом.

— Её могущество?

— Откуда я могу знать?!

— Вы вместе работаете.

— Но я ведь не маг и не разбираюсь в таких вещах!

— Допустим… Где она училась?

— Не лучше ли спросить у неё самой?

— Обязательно спрошу, — заверил следователь. — Итак?

— В Бурой башне, насколько я знаю.

— А вы сами?

— В Университете в Раноге.

— Это могут подтвердить?

— Конечно!

— Допустим… Что вам известно об инквизиторе?

— Ничего.

— Я не спросил, что видели вы сами. Вы ведь могли слышать какие-то слухи, сплетни, подруга могла делиться с вами впечатлениями.

— Зачем вам это?

— Я спросил, — с нажимом произнёс следователь.

Вейма закатила глаза.

— Инквизитор приходил к Магде за некоторое время до нападения. Точно не помню когда. Я тогда была в замке барона, можете спросить. Недолго пробыл и ушёл, потому что его прогнал стражник. После был найден на границе владений нашего сеньора.

— Дальше?

— Дальше Магда его лечила, а Лим ей помогал. Потом инквизитор пошёл на поправку, и они вернулись домой.

— Почему ваш практикант помогал ведьме во время лечения?

— Я приказала. Точнее, Магда попросила, а я позволила.

— Но почему?

— Ей нужна была помощь.

— Почему вашего практиканта, а не слуг барона?

— В колледже знаний о человеке начатки лекарского дела преподают всем, психолог мог быть полезен. И был полезен.

— Почему он, а не вы?

— Я нужнее здесь.

— И всё?

— Ещё — я не люблю больных и забыла всё, чему меня учили из лекарского дела. Устраивает вас такой ответ?

— Не горячитесь. Что располагается за той стеной?

— Кухня.

— Там кто-то живёт?

— Да, Магда, но я не понимаю, какое это имеет отношение…

— Всему своё время. Кто может пройти на кухню?

— Только мы трое. А без разрешения Магды — и вовсе никто.

— И всё?

— Всё. Кому ещё там бывать?

— А гости?

— Мы не принимаем гостей.

— Не принимаете? — удивился следователь.

— А это запрещено? — передразнила его вампирша.

— Допустим… — невпопад ответил следователь. — По-вашему, ваша подруга могла узнать инквизитора, когда увидела его после нападения?

— Понятия не имею. Мы об этом не разговаривали.

— Вам не кажется, что она его узнала и намеренно скрыла факт его пребывания в замке от барона?

— Я так не думаю.

— Допустим. Почему она запретила навещать раненного?

— Сколько я знаю — чтобы не помешали его выздоровлению.

— А почему меня к нему не пускают?

— Откуда мне знать?!

— Допустим. Кому, по-вашему, мог помешать инквизитор?

— Да кому угодно!

— Например, ведьме?

— Вы с ума сошли!

— Кому тогда?

— Что вы меня спрашиваете? Я не знаю! Если вам интересно — да, я не люблю инквизиторов. Но не настолько, чтобы подкарауливать с дубиной их в ночном лесу.

— Тогда кто это сделал?

— Не знаю!

— Но кто-то ведь напал на инквизитора, — настаивал следователь. — Это не бандиты, значит, недоброжелатели. Кто именно?

— Ну, знаете ли! Если ни барон, ни шериф, ни стражники не могут найти преступников, зачем задавать эти вопросы мне?

— Вы не думаете, что барон знает и покрывает преступников?

— Если бы мой сеньор услышал ваши слова, вы бы здесь не сидели, — собрав всё своё достоинство, ответила вампирша.

— Сомневаюсь. Итак?

— Нет! Не думаю!

— Почему ваша подруга не пускает меня допросить потерпевшего?

— Потому что он ещё нездоров. Ему трудно принимать посетителей. К тому же он ничего не помнит.

— Это он вам так сказал?

— Нет, она.

— Допустим. Кто напал на инквизитора?

— Я! Не! Знаю! — заорала вампирша.

— Допустим. Вы понимаете, что ваша подруга — самый вероятный подозреваемый?

— Вы помешенный! Вы сумасшедший! Тронутый! Как Магда могла напасть на вооружённого всадника и так сильно его изувечить?!

— Мне передавали, что она благородного происхождения и сидит в седле как мужчина.

— Ну и что? Ездить верхом — не значит владеть оружием, тем более, дубиной. А если бы она преследовала его на лошади, там остались бы следы.

— Почему вы говорите о дубине?

Вампирша растерялась.

— Ему же все кости переломали. Чем ещё?

— Есть множество возможностей. Вы лично осматривали больного?

На лице девушки выразилось такое отвращение, что следователь не стал настаивать на ответе.

— Вам известны возможности, которые позволили бы ведьме совершить преступление и замести следы?

— Нет!

— Допустим. Вы можете повлиять на подругу, чтобы она разрешила мне лично осмотреть раненого?

— Нет, и не собираюсь. Если Магда считает, что это опасно — значит, так и есть.

— Ваш отказ сотрудничать говорит о соучастии в преступлении.

— Я больше не могу, — не вытерпела вампирша. — Я не привыкла, чтобы в мой дом вваливались без приглашения и сыпали нелепыми обвинениями. Будь вы хоть десять раз следователь, в своих расспросах вы перешли всякий границы. Извольте уйти.

— А если нет? — впервые за разговор усмехнулся следователь. И Вейме его усмешка страшно не понравилась.

— В таком случае я уйду сама и приведу шерифа.

— Вы никуда не пойдёте.

— Вы указываете мне?

Вампирша встала из-за стола и направилась к двери. Следователь либо гений, либо действительно сумасшедший, а посему разговаривать с ним без свидетелей крайне небезопасно.

— Ты никуда не пойдёшь, — нахально заявил следователь и цепко ухватил девушку за руку. — Я ещё не закончил допрос.

— Пустите!

— И не подумаю. — Псих сжал руку вампирши с такой силой, что обычный человек давно бы кричал от боли. — Ты солгала мне по крайней мере в трёх вопросах. Ты знаешь, кто напал на инквизитора. Ты в этом замешана. Если немедленно не ответишь — тебя выдадут инквизиции и сожгут на костре. Говори!

— Пустите! — Услышав, что разоблачена, вампирша потеряла всякую осторожность и с нечеловеческой силой дёрнулась в сторону. К её удивлению, вырваться ей не удалось. — Пустите немедленно! Я пожалуюсь барону!

— Он не будет тебя защищать. Ты разоблачённая преступница, ему о себе позаботиться пора. Выкладывай всё, и тебя будет судить светский суд.

— Да пустите вы, кому говорят?! — Испуганная и раздражённая вампирша рванулась ещё сильнее, в отчаянном желании высвободиться полоснув следователя ногтями по запястью. Ногти, по крепости и остроте сравнимые со звериными когтями, глубоко пропахали кожу следователя. Выступила кровь. Следователь ослабил хватку и в удивлении уставился на рану. Вампирша глубоко вдохнула дурманящий запах и поднесла к глазам руку с окровавленными ногтями. Страшно закричала и как подрубленная упала на пол.

Глава третья. Оборотень

Магда действительно после обеда направилась в замок барона. Но загадочного телохранителя не сочли настолько безопасным, чтобы совсем уже выпустить из внимания. Поэтому, когда он направился прямиком к маго-психологическому офису, ведьме об этом сообщили. Это заставило Магду попрощаться с инквизитором, которого Лим как раз вывел на прогулку по замковому двору, и поспешить домой. Тихий-то он тихий, телохранитель, а всё-таки не след его одного с Веймой оставлять. Крик подруги она услышала, уже подходя к дому и, не мешкая ни мгновения, бросилась в психологический кабинет. Представшая её глазам картина… шокировала.

На полу валялась туда вампирша, судя по всему — в глубоком обмороке. Рядом на кушетке сидел «тихий сумасшедший», переводящий рассеянный взгляд со своей руки на девушку. При виде ведьмы он поспешно вскочил, но так и не соизволил дать объяснения или предложить помощь.

Магде пришлось самой поднимать подругу с пола и перетаскивать на освободившуюся кушетку. И только когда вампирша была аккуратно уложена в точности так, как на картинках по оказанию первой помощи, телохранитель заговорил.

— Что с ней?

— Это я должна спросить. Что произошло?

— Ничего, — растерянно отвечал молодой человек. — Мы разговаривали, потом она внезапно закричала и упала. С ней такое часто?

— Не ваше дело. Лучше скажите, почему у неё кровь на ногтях? Кого это она поранила?

Рыцарский телохранитель отвёл глаза.

— Вас? Как же это вы сподобились? Ну-ка, покажите рану.

Телохранитель заколебался, но всё-таки протянул ведьме пострадавшую руку. Магда присвистнула от удивления — на запястье едва виднелись четыре тонких шрама. Будто не меньше года прошло.

— Точно сюда? — на всякий случай уточнила ведьма, пристально оглядывая телохранителя. Нет, вроде, больше у него ран нигде нет. И шрамов тоже. Странно, при его-то профессии…

Внезапно Магду осенило. Это была страшная догадка, после которой хотелось немедленно оказаться как можно дальше от этого жуткого существа. Ведьме понадобилось всё её мужество, чтобы напомнить себе, что до того она ежедневно общалась с двумя не менее жуткими существами.

Одновременно с этим понимающее выражение появилось на лице телохранителя. Он обошёл ведьму, оттолкнув её в сторону, наклонился над бесчувственной Веймой и бесцеремонно поднял верхнюю губу.

— Стоило догадаться, — сухо произнёс он, увидев характерные клыки вампира. — Какой я дурак!

Эти слова если не успокоили ведьму, то хотя бы вернули ей способность соображать. Она ещё раз взглянула на своего страшного гостя, на Вейму, под ногтями которой осталась чужая кровь, и хлопнула в ладоши. Через пару минут в кабинет влетела маленькая чашечка, наполовину заполненная водой. Ведьма бережно взяла подругу за руку и принялась по одному обмакивать пальцы в воду. Кровь необходимо смыть и убрать, иначе вампирша не сможет проснуться, это Магда уже проходила. Телохранитель недовольно насупился, но ничего не сказал, только молча выпрыгнул в окно.

Ведьма вздохнула. Этого им ещё не хватало!

Две девушки сидели на ведьминской кухне и отчаянно боялись. Больше ничего им не оставалось делать — практикант почему-то так и не вернулся из замка, а из леса доносился громкий вой, который даже городской ребёнок не спутает с волчьим. Магда заколдовала дом так, чтобы в него нельзя было проникнуть, но это не давало ей успокоения.

— Только оборотня нам не хватало для полного счастья. Будто мало инквизитора! Где этот мальчишка шляется?

— Ты ведь не думаешь, что его?..

— Нет, конечно. Нормальный вампир считается сильнее примерно десятерых человек, а оборотень вроде бы только трёх-четырёх, максимум пяти. Это в человеческом облике.

— А в волчьем?

— Шесть, семь… восемь. Не знаю, Магда. Они ведь с людьми не канат перетягивали, что такие сведения появились. А в драке верх брали ещё и за счёт скорости.

— А вампиры?..

— Нет, мы ещё быстрее. Где же всё-таки Лим пропадает?!

— Чего этот оборотень от нас хочет?

— Я же тебе говорила — признания в нападении на инквизитора. Он тут принюхивался и понял, что мы его обманываем. Чтоб он провалился, как я сразу не поняла, почему не могу прочесть его мысли?! И глаза отвести не получится.

— И магия моя на него не действует, — вздохнула ведьма.

— Погоди, так он может в дом ворваться?! Магда!

— Не кричи, Вей. Я не его заколдовала, а дом, чтобы никого не пропускал. Сюда он не войдёт.

— Ты уверена?

— Совершенно.

— Тогда почему ты трясёшься и оглядываешься по сторонам?!

Ведьма нервно рассмеялась.

— А ты? Он ведь совсем близко воет.

— Брр! Нам теперь ещё и спать придётся под эту музыку!

— Разве ты сможешь уснуть, Вей?

— Нет. А стоило бы. Пусть себе воет, давай, в самом деле, пойдём спать. Ты зелье примешь, я себя самогипнозом усыплю, а там и утро настанет.

— А что мы дальше будем делать? Так и прятаться каждую ночь? Мне, между прочим, травы надо собирать. Как раз по ночам.

— Вот Лим вернётся…

— И будет за нами хвостиком ходить.

— Придумаем что-нибудь.

— Поскорее бы. Если в наших краях заведётся оборотень… надо шерифа предупредить, чтобы никто по ночам из дома не выходил и на границе заставы поставить, пусть чужих предостерегают.

— С ума сошла, Магда? На каждую человек десять понадобится, кто тогда в деревне останется?

— Нанять где-нибудь, — заупрямилась ведьма.

— Ты, что, серьёзно думаешь, что он будет на людей нападать?

— Это оборотень, Вейма. Они же сами себя не помнят, когда звереют.

— Если бы так было, его бы никуда не отправляли следователем.

— Может, Совет не знает. Или нарочно закрывает глаза, потому что он хорошо до всего докапывается.

Вой стих.

— Ушёл, поди.

— Вряд ли. Наверняка к нам сюда подкрадывается.

— Типун тебе на язык, Вейма!

— У тебя есть другие идеи? Не может же он в самом начале ночи спать отправиться!

— Почему бы и нет? У него же есть дневные обязанности.

— Во-первых, ты сама говоришь, что они себя не помнят. Какие тогда дневные обязанности? А во-вторых, Лим ведь рассказывал, что той ночью, когда рыцарь с донжона прыгал, телохранителя до утра сыскать не могли. Где он ещё мог пропадать?

— Надолго нам это нашествие?

— Я откуда знаю? Наверное, пока на костре не сгорим.

— Прекрати каркать! Он ничего не докажет. Кто примет показания оборотня, когда за прошедшее время никакие собаки тебе следа не поднимут?

— Собаки… если бы их догадались пустить тогда по следу, они нас и выдали. Как начали бы визжать и хвосты поджимать, так все и догадались бы. Кого им ещё бояться, как не вампиров и оборотней?

— Кстати, а почему не пустили?

— Лес ведь, граница владений, дорога рядом. Там всё время кто-то ходит, а ты следы, умница, на дорогу увела. Решили, что бесполезно пытаться путь проследить. Повезло, в общем.

— И на этом везение закончилось, — мрачно подытожила ведьма.

Девушки угрюмо замолчали.

В чердачное окно что-то громко стукнуло, а после кто-то забарабанил по запертым ставням. Ведьма и вампирша хором завизжали.

— Магда! Магда, проснитесь! Впустите меня в дом!

— Это Лим, — произнесла Вейма дрожащим голосом.

— Сама слышу.

— Откройте!!!

— А если врёт?

— Да кто же может Лимом притвориться? Не говори чепухи, Вейма. Я открою.

— Не надо!

— Перестань.

— Магда! Откройте!

— Давай сначала ставни распахнём и посмотрим, кто там, — предложила вампирша.

Ведьма махнула рукой и ставни со стуком открылись. Под окном действительно стоял вампир и пребывал в крайней степени раздражения.

— Впусти его, только не на чердак, а в кухню, — попросила Вейма.

— Ну, вы даёте, — заругался Лим, когда ведьма открыла ему путь в дом и тут же заперла всё обратно. — С ума обе посходили? Вейма, уж от вас-то не ожидал!

— Помолчал бы лучше, — проворчала начальница. — Тут такое творится, а тебя где-то Враг носит.

— Если бы меня носил Враг, я был бы главным проклятым в мире и не тратил время на Университет и практику, — возразил вампирёныш. — Отдохнуть нельзя, что ли?

— Когда мы с ног сбились…

— Перестаньте! Сегодня у вас клиентов не было, не выдумывайте.

— Всё-то ты знаешь, — фыркнула Вейма. — Где пропадал так долго?

— Говорю же, отдыхал. А потом, когда уже совсем возле дома был… — Лим поддался вперёд и возбуждённо спросил: — Вы знаете, что телохранитель сумасшедшего рыцаря — оборотень?!

— Как ты это выяснил?

— Как-как. Просто. Лечу я домой, уже совсем близко — и вижу, тут неподалёку оборотень воет. Ух, и здоровенный же! Я к нему, кто такой спрашиваю, а он в телохранителя превращается.

— И что?

— Ну, я ему объяснил, что это наша территория, вампирская и, если вздумает на людей нападать, мы его живо утихомирим. Он нормальный парень, говорит, здесь по делу, ничего такого не замышляет. В лес ходит отвести душу по ночам, нелегко весь день с психом общаться.

— И это всё, что он сказал?

— Ну да, а что?

— Он тебя ни о чём не расспрашивал?

— Ну, спросил, правда ли, что я тут психолог и надолго ли.

— И ты ответил?

— Ну да. Он сказал, что они с рыцарем раньше меня уедут, и вообще он никого беспокоить не будет. Превратился обратно и ушёл.

— А воет он зачем?

— Я же говорю — душу отвести! Развлекается он так. А почему вы спрашиваете?

— Лим, ты болтун и придурок! — разозлилась Вейма. — Он только притворялся телохранителем, а на самом деле он следователь Совета и здесь по наши души! Ему только разговора с тобой не хватало, чтобы всё понять насчёт инквизитора! Нарочно, небось, подкарауливал!

— Да бросьте вы, — неуверенно заговорил вампирёныш. — Он же оборотень, проклятый. Зачем ему на нас доносить?

— Потому что ему за это платят, дурак! А из нас троих — да вообще из всех жителей этого баронства — только ты можешь дать ему отпор! Вот он и выяснял, когда можно уже тебя не бояться!

— Перестаньте. Вы от оборотня, что ли, так заперлись?

— А хоть бы и так!

— Ну и глупо, — снагличал практикант. — Если он тут расследует, не будет он ни на кого нападать. Он мне обещал, да и вообще ему это не нужно.

— Ага, не нужно!

— Вейма, вы боитесь оборотней только потому, что телесно слабее. Но пока вы были человеком, сильнее был любой мужчина. Вы ведь не боялись?

— Да, когда я была уверена в их вменяемости.

— Но оборотень-то вполне вменяемый!

— Это ты так говоришь.

— Вейма, пожалуйста! Неужели вы меня таким дураком считаете, что я здорового от больного уже не отличу?

Вейма отвечать отказалась, а Магда, немного успокоившись относительно безопасности этой ночи, прогнала обоих вампиров с кухни. В самом деле, выпить сонного зелья и уснуть. И не думать о тех историях, которые по всей стране об оборотнях рассказывают. Ну и что, если все говорят, что легче с вампиром договориться, чем с этими зверями. В самом деле, какая малость, когда полноценный вампир спит у тебя на чердаке, а слабый — в подвале.

Глава четвёртая. Мирный служитель Защитника

Несмотря на попытки их успокоить, на следующий день девушки боялись отпустить от себя Лима хоть на шаг. Поэтому в замок отправились все втроём — под постоянное ворчание практиканта. Ведьма таинственно улыбалась, направляясь к своему ненаглядному инквизитору. Вейма ей составить компанию наотрез отказалась. По ней, что оборотень, что больной — всё едино. И чего только люди находят в лекарском деле? Барон Фирмин, который праздности не терпел, тут же пристроил вампиршу к делу, попросив провести какую-нибудь работу с его детьми, а после дать отчёт по замковому тестированию. Вейма заскрипела зубами, но повиновалась. Из всего баронского потомства она более или менее выносила почти взрослую Нору, остальные «детёныши» внушали ей тайное отвращение — такое же, как и все детёныши в мире. Издержки вампирского воздержания — для собратьев Веймы по клану человеческие дети были особенно привлекательны как источник пищи, вот вампирша их и не выносила. Своё отношение девушка скрывала вполне талантливо, и вскоре ей удалось затеять психологическую игру, которой ребятишки вполне увлеклись. Не все, конечно. Нора была в собственном кабинете, недавно пожалованном ей отцом, а третий ребёнок барона, он же старший из сыновей, отказался участвовать в «детских и девичьих забавах» и вместо этого принялся пересказывать девушке историю сотворения мира. Недавнее наставление служителя Защитника произвело на мальчика неизгладимое впечатление, а Вейма — он это знал — не ходит в храм на проповедь. Желание просветить взрослую девушку насчёт вещей, может быть, ей неизвестных, показать, какой он умный и большой, произвести впечатление на мелкоту и старшую сестру… Путанный рассказ баронского сына был не так уж плох, просто он катастрофически ошибся с аудиторией. Проклятые на такие вещи имеют свой взгляд, который заметно отличается от официального, а в Университете и подавно с религиозными проповедями не соглашаются. Раздражённая вампирша подняла ребёнка на смех. Не так, конечно, чтобы он обиделся, но так, чтобы немного задумался. Зря, конечно…

Отец Пуркарий терпеливо ждал под дверями отведённых инквизитору покоев, пока их не покинет ведьма. На этот раз она задерживалась, мешая служителю Защитнику войти и продолжить беседу с Крамом. Проклятые напрасно презирали отца Пуркария: он был человеком верным и бесконечно преданным барону, хотя по закону и не считался его вассалом. Кроме того, ещё никто не мог обвинить служителя в жестокости и нетерпимости к чужому мнению. Слуги Защитника ещё двести лет назад раскололись на два крыла: мирные и воинственные. Мирные верили, что все должны стремится к добру, а воинственные, они же инквизиторы — уничтожать зло. Мирные носили белые сутаны в монастырях и серые в своих приходах, не вступали в брак и призывали людей стремиться к выполнению заветов Защитника на радость Творцу. Воинственные носили багровые сутаны в монастырях и мирскую одежду за их пределами. Владели оружием не хуже рыцарей и мечтали о том времени, когда все признают превосходство инквизиции. Они призывали бороться с Врагом, а пуще того — с его порождениями, проклятыми магами, ведьмами, вампирами и оборотнями. Инквизиторы по всей стране разжигали священные костры, на которых сгорали неугодные им люди. Их жертвами часто становились неспособные ни к какой магии еретики и ещё больше — люди, виновные только в том, что мешали планам воинственных слуг Защитника. Отец Пуркарий уже который день вёл с Крамом спор, убеждая, что все эти жестокости больше на пользу Врагу, чем Защитнику. Вернувшийся Творец в ужасе отвернётся от деяний инквизиции. Инспектор уверял, что каждый несожжённый проклятый или еретик — это лишняя душа в воинстве Врага, ещё один аргумент для разрушения мира после смерти грешника и неисчислимые беды при жизни. Тогда отец Пуркарий переводил разговор на ведьму — без сомнения, проклятую и неприятную девицу, которая, однако, много сделала для жизни баронства и самого инквизитора. На этом месте разговора Крам краснел как девица и начинал жаловаться на усталость.

— Отец Пуркарий! — раздался детский голосок. — Отец Пуркарий!

— Что тебе, Севир? — оглянулся служитель Защитника. Беспечность его милости барона не могла не беспокоить Пуркария — мыслимое ли дело, доверять детей вампирам? Но мальчик отважно держал проклятую за руку и упорно тянул по коридору к служителю.

— Пойдём отсюда, ребёнок, — едва скрывая раздражение, произнесла вампирша. — Видишь, отец Пуркарий занят. Не будем ему мешать.

— Нет, отчего же, — поспешно возразил служитель Защитника. — Я с удовольствием с вами побеседую.

— Отец Пуркарий, Вейма в Защитника не верит!

— Ты бы ещё это лично инквизитору сообщил, — проворчала девушка. — Идём отсюда.

— Отец Пуркарий, расскажите ей! Что нам с утра говорили!

— Перестань, Севир. Я уже взрослая и слушала проповеди сотни раз. Если тебе угодно, оставайся здесь, а я пойду к твоему отцу.

— Не хочешь услышать наставление Защитника, дитя моё? — спросил отец Пуркарий. Вампирша вздрогнула.

— Не называйте меня так.

— Все мы дети Творца.

— Ах, перестаньте! Я пойду.

— Вейма, останься, — заныл ребёнок. — Отец Пуркарий тебе всё расскажет и ты поймёшь! Пожалуйста!

— Ну, хорошо, — смирилась вампирша. — Только поскорее, я тороплюсь. Итак, давным-давно, когда не было ничего и никого, кроме Творца и его учеников…

— Не смейся, дитя, над божественным словом, — строго произнёс служитель. — Когда мир ещё не был создан, бог-Творец собрал своих учеников — тоже богов — и предложил им создать мир. А мир населить людьми, а потом посмотреть, как они будут себя вести. Если мир получится хорошим, и люди будут его улучшать, тогда его надо будет сохранить, а нет — построить заново. Ученики построили, Творец создал людей и ушёл. — «Наставление» против воли выходило скомканным и торопливым: служитель Защитника боялся опозориться, воспроизводя перед слугой Врага свой красочный пересказ древней легенды. Вот уж кто точно не раскается в грехах и не обратится к добру и свету!

— О-о-отец Пуркарий, — разочарованно потянул мальчик. — Вы с утра не так говорили!

— Не перебивай, Севир.

— В самом деле, — поддержала служителя вампирша. — Создал и ушёл, чего тут непонятного? А теперь я тоже пойду.

— Нет, Вейма! — закричал сын барона. — Пожалуйста, не уходи! Это же не всё, там ещё дальше много! Ну, пожалуйста, отец Пуркарий, расскажите!

— Тогда не перебивай, — наставительно произнёс служитель. Вампирша демонстративно зевнула, вызвав у отца Пуркария чувство, смешенное со стыдом и гневом. Нашёл кому о сотворении мира рассказывать — проклятой! Балует его милость детей, балует… — На чём я остановился?

— На том, что Творец ушёл, — подсказала Вейма.

— Ах, да! Ушёл. А ученики остались. Одному из них стало скучно присматривать за миром, вот как тебе, Севир, скучно сидеть на уроках. Он сказал, что надо разрушить творение и разойтись. А остальные его не поддержали. Тогда он решил вмешаться и раздать свою злую силу разным людям, чтобы они склонились ко злу и поскорее разрушили мир. Так появились чёрные маги, ведьмы и ещё те существа, которые людьми только притворяются, а сами по ночам рыскают и творят жестокие злодеяния. — Сказав это, служитель прямо посмотрел в глаза вампирши. Девушка поморщилась и отвела взгляд. Ну, да, она проклятая, но совершенно необязательно напоминать ей об этом на каждом шагу! Можно подумать, она только и делает, что кровь пьёт и мир разрушает! Делать ей больше нечего!

— И всё? — с надеждой произнесла Вейма.

— Нет, Вейма, подожди, — проныл Севир. Его затея провалилась: служитель Защитника рассказывал совсем не так красиво, как раньше. То, что утром казалось волшебной сказкой, теперь превратилось в мелкий скандал, как когда один из крестьян жаловался отцу мальчика на пакости другого. — Там ещё много.

— Этого ученика назвали врагом рода человеческого, — сухо проинформировал девушку служитель Защитника. — Проклятые молятся ему как своему богу. А другой ученик решил помочь людям и тоже вмешался в мир. Он рассказал, что есть Враг, который хочет уничтожить человечество, что есть люди, которые с ним заодно и призвал стремиться к добру и всему хорошему, чтобы Творец сохранил мир. Этого ученика так и назвали — защитник рода человеческого.

— Очень за него рада, — уверила собеседника вампирша.

— Ве-е-ейма! Ты дослушай!

— А я внимательно слушаю, — отозвалась девушка. — Как вы говорите, защитник?

— Да, Защитник, — резко ответил отец Пуркарий. Неверие девицы было самым настоящим кощунством, но чего ждать благочестия от вампирши! Это он кощунствует, что разговаривает с проклятой и пересказывает ей святые сказания! Но… ребёнок… — Защитник обещал людям помощь и Враг рассердился. Усилиями Защитника мир никогда не будет разрушен, а Враг этого не хотел. Тогда остальные ученики предложили позвать Творца как только Враг или Защитник приобретут больше влияния на людей. Враг забрал злых, наглых и подлых, а ещё всех проклятых. А Защитник забрал добрых и богобоязненных. У него получилось больше, тогда Враг рассердился и стал кричать, что его обманывают. Другие ученики с трудом помирили его с Защитником, отдав ему ещё и души тех несчастных, которые погибнут из-за вражьей силы. Тогда обиделся уже Защитник и подарил людям белую магию, которая спасает от зла и вреда проклятых. Так мир стал таким, как сейчас и с тех пор уже не менялся.

— Вот, Вейма! — обрадовано закричал Севир. Пусть не так интересно и убедительно, как утром, но уважаемый человек подтвердил его слова и теперь можно было без помех настаивать на своём. — Поняла? Защитник существует, и Враг существует! Они к людям приходили и всё-всё о себе рассказывали! И Творец тоже есть, и придёт обязательно, и тогда будет всех людей судить!

— Непременно явится, — веско подтвердил служитель. — Когда Защитник или Враг победят, придёт Творец, посмотрит на мир, пересмотрит отобранные его учениками души и решит — оставить наш мир или уничтожить.

— А я что говорил! — ещё громче прокричал сын барона и, углядев что-то в конце коридора, умчался по своим детским делам.

— Вы в это не верите? — отбросив наставительный тон, спросил служитель.

— Нет, отчего же, верю, — вежливо возразила вампирша. — Только в вашей легенде не всё сказано.

— Что же, дитя моё?

— Вы не знаете, что никуда Творец не ушёл. Он скрылся от своих учеников и тайком смотрит за их поведением. Изучает групповую динамику. А потом напишет толстую книгу и другие боги-учителя и боги-ученики будут его очень за это хвалить. Не называйте меня «дитя».

Служитель хотел ответить наглой вампирше, но она отвернулась и ушла вслед за мальчиком. А отцу Пуркарию пришлось продолжить ожидание под дверями.

Глава пятая. Допрос

Вейма пожаловалась на оборотня барону, но тот ничем не мог помочь. Посоветовал только ни в коем случае не делать ничего такого, что привлекло бы к ним излишнее внимание. Следователь может угрожать сколько угодно, но, если терпеливо ждать, никаких несчастий не случится. Слова оборотня — это слова проклятого, а человеческих доказательств у него нет и не будет. Тогда же ведьма объявила, что завтра инквизитор будет в состоянии принять следователя и обсудить с ним нападение. На этом троица покинула замок, всё также держась как можно ближе друг к другу. Оборотня они за весь день так и не встретили.

Ночью вампиры и ведьма устроили на кухне «военный совет»: они решали, как им относиться к присутствию оборотня в их лесу. Мнения, как всегда, разделились.

— А я говорю — ничего он вам не сделает, — доказывал Лим. — Не дурак же он, в самом деле! Если он ищет доказательства нашего преступления, с чего ему самому на кого-то нападать? Все эти слухи о безумии оборотней — сплошная липа, ерунда. Про вампиров говорят не меньше.

— Слышали уже много раз, — проворчала Магда. — Не верю я в тихих оборотней. Они ведь не люди, как мы, и никогда ими не были, как вы. Они сразу рождаются с двумя обликами.

— Ну и что?

— Они опасны.

— Да что вы заладили! Он просто посмеялся над вашими страхами и суеверием, вот и всё! И вы будете дважды дурой, если позволите себя запугать.

— Лим, как ты себя ведёшь! — одёрнула практиканта вампирша. — Магда, он может быть прав, а может быть и нет. Надо проверить.

— Что ты задумала?

— Слетаю на разведку. Посмотрю, как он будет себя вести.

— Вей!

— А что? Лим останется с тобой и защитит в случае чего.

— А ты?

— А я буду в воздухе, он мне ничем не сможет навредить.

Вейма была бы не так уверена, если бы знала, что ещё днём рыцарский телохранитель устроил среди деревенских ребятишек конкурс на самую лучшую рогатку. И выменял её у победителя за необыкновенно крупный волчий коготь, который хранил как раз на такой случай.

Неторопливой трусцой по лесу бежал волк. Обычный волк, может быть, крупнее и тяжелее остальных, но кто рискнёт измерить и взвесить? Правда, он совершенно необычно для лесного зверя нёс в зубах поноску — добытую днём в деревне рогатку. Мешочек с удобными для стрельбы камешками следователь привязал к поясу до того, как сменил облик. Волк выбежал на открытое место и выжидающе взглянул вверх. Чёрная тень заслонила неверный свет звёзд: над волком пролетела огромная летучая мышь. Сделала круг и отлетела в сторону, чтобы не спугнуть выслеживаемого оборотня. Волк наклонил голову к земле и кувыркнулся. И вот с травы поднялся неофициальный следователь Совета Баронов. Выплюнул рогатку и отряхнул штаны от приставших к ним травинок. Развязал мешочек с «боеприпасами» и достал камешек. Поднял голову к небу. Так и есть. Летучая мышь заинтересовалась его поведением и снова сделала над ним круг. Следователь по-мальчишески улыбнулся, поднял рогатку и выстрелил. Камешек попал в крыло. В воздухе достаточно малейшего толчка, чтобы потерять равновесие. Летучая мышь, тяжело хлопая крыльями, по спирали устремилась к земле. Оборотень с интересом ждал момента превращения, но всё-таки пропустил. На землю вместо животного упала девушка.

— С ума сошёл! — закричала Вейма, поднимаясь на ноги и отряхиваясь. — Больно же! А если бы ты мне глаз вышиб?!

— Я целился.

— Целился в глаз?!

— Нет, в крыло.

— Ага, так я и поверила! Пальнул, куда пришлось и теперь мне байки рассказываешь.

— Ты ошибаешься. Если бы я и хотел тебе навредить — то не смог бы.

— Это почему же? — подозрительно спросила девушка. Едва первое негодование прошло, как её снова обуял страх… правда, меньший, чем в доме. Разве она не вампир и не может в любую минуту просто-напросто убежать? Вокруг ведь лес, а не стены.

— Потому что создания, умудрившиеся так бездарно напасть на инквизитора, уже сделали для себя самое худшее.

— Ищейка! — зло прошипела вампирша. — Ты никогда не докажешь этого людям! Всё это только твои домыслы!

— Не домыслы, а факты, Вейма, факты!

— Не докажешь!

— Пока доказательств нет. Но я найду.

— Ищи-ищи! Ищейка!

— И найду. А теперь перестань верещать и выслушай.

— Да ты!.. — задохнулась девушка от ярости.

— Слушай. Ты — вампир, который не пьёт крови, поэтому беззащитна.

— С чего ты взял?!

— Нормальные вампиры не падают в обморок при виде пустяковой ранки и не царапаются, когда хотят вырваться.

— Да ты!..

— Помолчи. Ты беззащитна и не сможешь постоять ни за себя, ни за ведьму.

— Есть ещё Лим.

— Твой практикант скоро уедет. Вы останетесь одни. Чем думаете защититься?

— Барон…

— Он не будет за вас заступаться, я уже говорил. Заступиться за вас — подписать приговор себе и своей семье.

— Университет.

— Тоже самое. Он прикрывает своих выпускников и студентов, но с инквизицией связываться не будет. Тебя даже проклятые не станут спасать, чтобы не злить слуг Защитника. Как собираешься спасать свою шкуру?

— Тебя спросить забыли!

— Вот именно. Забыли. А надо бы.

— Что?

— Слушай внимательно. Вы напали на инквизитора. Вы втроём. Он пришёл к вам ночью, один, привязав рядом свою лошадь. Возле дома на него сначала прыгнули сверху — значит, Лим, — потом инквизитор освободился, поднялся, прислонился к стене и упал. Кто-то из вас его усыпил. Так?

— С чего ты взял?

— Думали скрыть правду от оборотня? Я могу прочесть следы через год после событий. Вы приволокли инквизитора в дом, в твой кабинет, оттуда в подвал. Потом привели на кухню. Потом дотащили до лошади — все трое. Бросили на землю. Ведьма села в седло, Лим поднял инквизитора, а ты обернулась и взлетела. Вы доволокли инквизитора до границы владений своего сеньора и бросили там. Ведьма сидела рядом с ним, вампир ходил вокруг, а ты стояла в отдалении. Раздели инквизитора раньше, там, где бросили первый раз. После ты упала, твой практикант понёс тебя обратно домой, а ведьма опять поехала верхом. Дома вы отпустили кобылу инквизитора, погнав её к хозяину. В эту же ночь поспешили избавиться от награбленного. Я прав?

— Нет! И близко не прав!

— Кто из вас это сделал?

— Что сделал?

— Продал вещи? Погоди-ка, тебя видели с самого утра, а Лим якобы спал… Знаешь, что получается?

— Не знаю, и знать не хочу!

— Инквизитора могли избить двое — твой практикант и ведьма. Ты на это неспособна. Одно увечье — возможно, но не столько. Не понимаю, как ведьме это могло удаться, но всё бывает. От вещей избавился практикант. Ты при всём этом только присутствовала. Свидетель, не более. Или соучастница.

— И что?

— Не понимаешь? Тебе достаточно подтвердить мои слова, рассказать в подробностях о событиях той ночи — и можешь рассчитывать на прощение.

Если бы оборотень не был готов к этому, он бы наверняка погиб на месте. Разъярённая вампирша бросилась к нему в слепой ярости, собираясь то ли выцарапать глаза, то ли перегрызть мерзавцу глотку. К счастью для себя, следователь ждал именно такой реакции на свои слова и успел перехватить девушку за руки. На стороне Веймы была большая, чем у оборотня, скорость, но она никогда ещё не нападала на живое существо, а её противник умел как атаковать, так и защищаться. И был сильнее, гораздо сильнее.

— Тише, тише, — почти ласково проговорил оборотень, с трудом отводя когти от своего лица. — Себе же хуже сделаешь. Куда мне с тобой, обморочной, возиться?

— Пусти, — угрюмо ответила вампирша приходя в себя. Вот позорище-то, чуть проклятого не загрызла! Мало ей прошлого раза!

— И не подумаю.

— Пусти, я закричу.

— Если я тебя отпущу, ты убежишь, — проницательно возразил следователь. В самом деле, сейчас Вейма только о том и думала, как бы скрыться от него подальше вместе со своей ненормальной вспыльчивостью. Раньше с ней такого не случалось.

— Не убегу.

— Так я и поверил. Лучше стой спокойно и слушай дальше.

— Чего ты хочешь? — устало спросила девушка. — Я не буду ни на кого доносить.

— Зря.

— Отпусти меня.

— Я ещё не договорил.

— Оставь меня.

— Нет, помолчи. Сейчас ты права, у меня нет человеческих доказательств. Но я найду их или обвиню вас огульно. Инквизиция пойдёт на всё, лишь бы заполучить вас и выпытать из вас доказательства преступления.

Вампирша зло расхохоталась.

— Я им не завидую, если они подумают напасть на Лима!

— При чём тут твой практикант? Он не житель этих мест, все усилия инквизиция направит на ведьму.

Вампирша снова рванулась — сначала к лицу оборотня, а потом прочь, в тщетной попытке высвободиться.

— Что тебе ведьма? Ты ведь вампир. Оставь её одну — и спасёшься.

— Пусти немедленно! Как у тебя только язык поворачивается?!

— Не хочешь? А почему?

— Пусти!!!

— Тихо! Дай мне подумать.

— Думай, только без меня!

— Куда ты так рвёшься? Домой, предупреждать ведьму? А что она сможет сделать? Её бегство только подтвердит обвинение.

— Ты не боишься нам угрожать?

— Нет. Моя смерть насторожит и Совет, и инквизицию, вы не посмеете.

— Ещё как посмеем!

— Тихо! А теперь отвечай: что ты знаешь о врагах барона?

— Что-о?!

— Что слышала. Враги барона — кто они?

— Да откуда мне знать… — растерялась от неожиданного вопроса вампирша. — Это дела человеческие, я в них не вмешиваюсь.

— Ты здесь три года, неужели ничего не слышала?

— Барон не делится своими проблемами с нами, — ещё больше растерялась девушка. — Зачем тебе это? Думаешь, кому нас продать подороже?

— Если бы вопрос был в этом, я давно бы продал ваши головы и получил за них изрядную сумму.

— Сначала попробуй их снять!

— На практиканта надеешься? Вампира можно убить, можно выманить туда, где он не успеет вмешаться. Нет, покупатель есть, только это подставное лицо.

— О чём ты?

— Когда меня снаряжали сюда, ко мне подошёл — ночью, заметь! — человек в маске. Пообещал огромные деньги, если докажу участие барона в преступлении. Поменьше — за подозреваемых, из которых можно вытащить показания. Кто это может быть?

— Ты — оборотень и не знаешь?!

— Откуда мне знать?

— Погоди, ты же чуешь…

— В том-то и дело. А у этого не было запаха. Почему?

— Не знаю!

— А ты подумай, — посоветовал оборотень. — Когда ты меня увидела, ты наверняка пыталась прочесть мои мысли. Так?

— Ну, положим.

— Без «ну». Я уверен. Но у тебя ничего не вышло.

— Ну, не вышло.

— А почему?

— За идиотку меня держишь?!

— Нет, ответь.

— Сила проклятых на проклятых не действует, это все знают. Но ты ведь чуял наши следы!

— От твоего практиканта пахнет кровью, ты слишком слаба, а на ведьм это правило никогда не распространялось.

— Тогда чёрный маг или вампир, если успел отмыться. Оборотней ведь ты чуешь?

— Оборотней я узнаю, а выследить могу, только если они сами пожелают, — поправил следователь. — Только я не о том. Итак?

— Чёрный маг или вампир. Но зачем ему?

— Ты можешь выяснить у клана, нет ли им дела до барона?

— Я могу спросить, конечно… — задумалась девушка. — Ватара попросить, может, он что-то знает. Только мой учитель — не самый влиятельный среди вампиров.

— Всё равно, спроси, — решил оборотень и отпустил собеседницу. — Надо проверить все варианты.

— Погоди! — спохватилась вампирша. — С чего ты взял, что я буду тебе помогать?!

— Мне? — непритворно удивился следователь. — Своему барону и себе заодно!

— А ты тут при чём? Какое тебе дело до нас с Магдой и барона Фирмина?

— Да никакого, — признался оборотень. — Только я служу Совету, а не проклятым в масках. Если я вас выдам, я сыграю кому-то на руку… а барона в Совете уважают.

— Ну и что же?

— Я хочу в этом разобраться. А ты мне поможешь.

— И не подумаю!

— Это почему же?

— Потому что помочь тебе — значит признать твои вздорные обвинения.

— Упрямица! Не признавай, если не хочешь, сам узнаю. Выясни, какое дело клану до барона.

— Никакого нет дела. Вампирам никогда нет дела до людей. А барон нам и вовсе ничего не сделал.

— Но ты узнай.

Вампирша пожала плечами.

— Расскажи всё барону.

— Я бы рассказал. Но я уверен: он знает о нападении всё. Иначе не потворствовал бы вашей лжи.

— Мы ни на кого не нападали!

— Помолчи. А если знает и покрывает вашу ложь — с ним дело нечисто. Не хочу рисковать. Вот когда узнаю, кто его враги, тогда смогу сообразить.

— Если это всё, о чём ты хотел поговорить, я уйду, — с достоинством произнесла вампирша. — И попрошу впредь меня не беспокоить.

— Как — не беспокоить? А моё поручение?

— Я тебе не служанка!

— Вейма, не начинай всё сначала. Тебе самой не интересно, кому твой барон перебежал дорогу?

— Мне многое интересно, — не смягчилась девушка. — Например, побуждения двуличного негодяя, который сначала предлагал мне совершить предательство, а потом изображает заботу!

Оборотень усмехнулся.

— Я ничего не изображал и не предлагал.

— Мне послышалось, да?!

— Выяснить насчёт клана я прошу для твоей пользы. От тебя не убудет, если ты передашь мне ответ своего учителя. Зато я смогу понять происходящее и может быть — может быть! — помогу тебе и твоим друзьям.

— А предательство?

— Я должен знать весь расклад. Да, почему ведьма лечила инквизитора?

Вампирша по-детски показала следователю язык.

— Что, рушится твоя теория? Ты где видел девушку, которая сначала искалечит, а потом будет лечить?

— Сколько угодно, — заверил оборотень. — А инквизитор — выжил.

— Она бы не могла быть уверена в этом заранее.

— Здесь существует неясность, — признал следователь. — Я её устраню.

— Устраняй себе на здоровье! Ты никогда ничего не докажешь! И прекрати меня удерживать! Нам не о чем разговаривать.

Девушка шагнула в сторону, взмахнула руками, ойкнула и потёрла ушибленное камнем плечо. Хотя обычно вампиры быстро регенерируют, Вейме этот процесс давался труднее, чем другим, а раны, нанесённые в образе летучей мыши, и без того плохо заживают. Лететь будет больно и неприятно, лучше уж пешком идти.

— Постой, не уходи!

— Что ещё?

— Куда ты идёшь?

— Твоё какое дело?!

— Я только спросил. Куда?

Вампирша окинула взглядом лес и попыталась вспомнить, в каком направлении живёт. Это оказалось не так-то просто — в темноте всё меняется даже для вампира, а пешком она по лесам никогда не ходила, предпочитая перелёт. Основные тропинки Вейма знала, а здесь было что-то незнакомое.

— Я иду домой.

— Позволь тебя проводить!

— Зачем? Думаешь, я чего-то боюсь?

— Никогда не гуляй по лесу одна, — наставительно произнёс следователь. — Особенно здесь.

— Это ещё почему?

— Опасно! Тут даже оборотни водятся! — Упомянутый оборотень скорчил такую физиономию, что Вейма невольно рассмеялась. — И ты заблудишься.

— С чего ты взял?

— Ты направляешься в другую сторону.

— Я просто стою.

— Именно. Согласна?

— От тебя не отвяжешься, — проворчала Вейма уже без прежнего раздражения. — Веди, если вызвался. Но чтобы без шуток!

— Как получится.

Глава шестая. Выговор

Домой вампирша вернулась уже ближе к утру и тихонько, чтобы не разбудить заснувших в ожидании приятелей, проскользнула к себе в подвал. Надо будет сказать этому оборотню, чтобы не смел больше её обнимать, она не какая-нибудь… И Ватару написать обязательно. И барону всё рассказать… Или почти всё.

— Как вы могли поступить так безответственно?

— О чём вы? — не поняла вампирша. На её взгляд, ответственнее её поведения быть не может: наутро, пока оборотень допрашивал инквизитора, она попросила барона об аудиенции и подробно пересказала сеньору весь разговор. Упустила, конечно, некоторые совсем личные моменты, но не мог же барон догадаться! А оборотень, оказывается, вполне ничего собеседник, когда не талдычит о преступлениях и заговорах. Во всяком случае, слушать он умеет, и сам неплохо рассказывает.

— Почему вы оборвали разговор? Не уточнили деталей?

— Каких деталей? — ещё больше растерялась девушка.

— Вы могли бы узнать, как неизвестный волшебник или вампир договорился с оборотнем от связи. Могли бы уточнить условия сделки. «Огромные деньги», «поменьше» — разве это суммы? «Подозреваемые», «вытащить показания»! На что это похоже?

Вейма опешила. Все эти вопросы даже не приходили ей в голову во время ночной беседы.

— Не могу же я теперь побежать и спрашивать! Он тут же меня заподозрит!

— Всё же попытайтесь, если к слову придётся.

— Посмотрим, — уклончиво ответила девушка. — А как быть с кланом? Я боюсь писать — вдруг кто-нибудь перехватит.

Вейма боялась насмешек за свою ненормальную подозрительность, но, к её удивлению, барон воспринял опасения вампирши как должное.

— Могу я написать, если хотите. Если ваш учитель не дурак, он поймёт, что меня интересует.

— Поймёт — что?

Вместо ответа барон подвинул к себе письменные принадлежности и принялся набрасывать черновик письма. Вампирша вежливо притихла, ожидая, когда сеньор закончит.

— Как вам?

Вейма жадно схватила листок, пробежала глазами… охнула и принялась читать на второй раз, уже медленнее и стараясь вникнуть в каждое слово.

— Принять Лима на работу? Я вас уже не устраиваю?

— Устраиваете. Но вы едва справляетесь со своими обязанностями; второй психолог значительно улучшит положение дел в баронстве. А уж второй вампир нам и вовсе не помешает.

— Вот как, — зло произнесла вампирша, едва сдерживая захлестнувшую её обиду. Слабость и низкое положение в клане заставляло Вейму панически бояться соперничества с более сильным вампиром, а тщательно скрываемая неуверенность в себе вынуждала опасаться сравнения с коллегой-психологом. Сейчас ей показалось, что она всю жизнь ждала именно этого момента — когда ей в лицо объявят о ненужности и выбросят за порог. Но сдаваться выпускница Университета не собиралась. — Когда я здесь появилась, всех вполне устраивал вампир, который не пьёт крови и не нападает на людей. И два с половиной года я вполне справлялась со своими обязанностями, успевая всё. А теперь вы увидели настоящего вампира, который напропалую пользуется своими особыми силами, может двумя пальцами согнуть кочергу и другие балаганные фокусы. И я уже не нужна. Чем я плоха? Тем, что слабее или вам не нравится женщина, которая сама зарабатывает себе на жизнь? Но не очень надейтесь так легко от меня избавиться. Я просто не поставлю ему зачёта, а в Университет напишу, чем он тут занимался вместо работы. Тогда посмотрим, кто тут специалист-психолог! — Девушка решительно поднялась и направилась к двери. — Сейчас же велю ему выметаться отсюда!

— Сядьте, Вейма.

— И не подумаю!

— Сядьте.

Вампирша гордо вздёрнула нос, но повиновалась. За те самые два с половиной года она научилась чутко распознавать, где можно упрямиться, а где нельзя, и когда просвещённый собеседник превращается в полновластного феодала.

— Вы устали, — сочувственно произнёс барон. — Иначе я не могу объяснить вашу вспышку. Никто не собирается вас заменять, а пользу, приносимую вами в баронстве, никак не умалит помощник. И я не собирался идти на этот шаг без вашего одобрения. Психологическую службу в моих владениях представляете вы; я не собираюсь вмешиваться в вашу работу.

Эти слова, а пуще того — тон, которым они были произнесены, отогнали обиду вампирши и заставили устыдиться своего поведения. Если бы ей три года назад сказали, что она будет спорить с бароном в его замке… предъявлять ему претензии в нечуткости или несправедливости…

— Прошу прощения, — с трудом выдавила из себя девушка. — Я погорячилась.

— Понимаю. Подумайте и выскажите своё мнение.

Вейма снова прочла письмо — уже не просто стараясь вникнуть, а действительно вникая. Барон писал Ватару, как тому представителю Университета, о котором слышал лично. Сообщал, что в его владениях работает выпускница колледжа знаний о человеке и проходит практику студент. Этого студента барон надеется принять в своих землях после выпуска как второго специалиста и теперь спрашивает у Ватара рекомендаций. Такой смысл должен усмотреть в послании тот, кто не знает, что Ватар и его ученики — вампиры. А для самого профессора особенное значение могут приобрести намёки на особенное обучение, которое получили Вейма и Лим ещё до момента поступления, о необыкновенных способностях и тому подобных вещах. Так что Ватар должен был правильно понять фразу «надеюсь, что у ваших коллег нет других планов относительно моих владений». Проблема, на взгляд Веймы, заключалась в одном — её учитель мог оказаться вовсе не таким сообразительным, а возможный соглядатай — не таким глупым, как барон надеялся. Эти соображения она и высказала сюзерену.

— Если кто-нибудь и догадается — он ничего не докажет ни Совету, ни инквизиции. Мы можем выдать свою осведомлённость, но это риск, на который придётся пойти. А ваш учитель непременно заинтересуется и постарается уточнить. Вы согласны?

— Вы уже решили отослать это письмо? — осведомилась вампирша. Барон кивнул. — Посылайте и да поможет вам Защитник. — Благочестивое пожелание неестественно прозвучало в устах проклятой. — А я уже сложила о себе всякое попечение. Могу я удалиться? Мне нужно вернуться к работе.

— Идите. Нет, стойте. Я посмотрел результаты тестирования, которые вы предоставили. Что это за тревогу вы обнаружили у министриалов? Отчего им тревожиться?

— Тревожность, — поправила девушка, — другими словами, повышение уровня нейротизма по сравнению с обследованием прошлого года. Мне понадобится организация индивидуальных консультаций для выяснения её причин.

— Хотите заняться этим в замке или прислать их в ваш офис?..

Обсуждение предполагаемого обследования заняло ещё несколько часов, прежде чем барон смог перейти к другим делам, а Вейма вернуться к текущей работе.

Глава седьмая. Расследование продолжается

Когда в окно кухни стучат при свете дня, это может насторожить, но и в половину не так сильно, как ночной стук в окно подвала. Поначалу вампирша не обратила на звук внимания, потом предположила, что ей это снится, и, наконец, решила, что забыла закрыть форточку, которой теперь хлопает ветер. Разобраться с мешающим спать стуком можно двумя способами: просочиться на улицу или влезть по бревенчатой стене подвала к окну. Вейма выбрала второе и была неприятно удивлена, обнаружив склонившегося к форточке оборотня.

— Что ты здесь делаешь?

— Стучу.

— Зачем?

— Хочу с тобой поговорить.

— Сейчас?! Ночью?!

— А когда ещё? Собирайся, мне некогда.

— Ещё чего!

— Тогда буду стучать до утра. Или ещё выть начну.

— С ума сошёл! Все спят уже, разбудишь!

— Вот именно!

— Магда тебя убьёт.

— Ведьма? Оборотня? Так и с инквизитором справилась? Ослабляет жертву или пьёт зелья, которые увеличивают её силу?

— Не городи чушь!

— Выходи.

— И не подумаю.

— Выходи. Что ты за проклятая, если спишь по ночам?

— Я, между прочим, днём работаю.

— Верю. А когда вы на инквизитора напали…

— Я тебя сейчас сама убью!

— Выходи — попробуй.

— Ну, смотри у меня! Ты сам напросился.

Вампирша спрыгнула на пол и скрылась из поля зрения оборотня, который непрерывно ощущал её запах в комнате, но разглядеть не сумел. Не сумел даже угадать тот момент, когда комната опустела, а из тумана за его спиной соткалась девичья фигура. Руки, протянутые к его шее, оказались для следователя неприятным сюрпризом. С трудом подавив первый импульс ответить на страх ударом, он отшатнулся.

— Никогда так не делай!

— Ты звал меня? — проворковала девушка. — Я здесь. И я всегда сама решаю, что, как и когда мне делать.

— Тогда не удивляйся, если тебя однажды поколотят.

— Догони сначала!

Следователь не успел ничего возразить, как Вейма отпрыгнула сразу на десять шагов. Человек бы заметил только начальную и конечную точку движения, но оборотню удалось разглядеть до невозможности быстрое движение, которым вампирша рассекла пространство.

— Вейма, не время играть!

— Почему? Сейчас ночь. Самое время. Догоняй или спеши скрыться!

— Вейма!

— Найди меня! Ищи! Ты же оборотень, а я слабый вампир, который не пьёт крови! Ну, ищи, разыскивай! Выслеживай! Смотри на следы, нюхай воздух, оглядывайся по сторонам, лови звуки! Ищи меня! Ты даже не поймёшь, когда я окажусь за твоей спиной. Даже не почувствуешь, когда мои руки сомкнуться на твоём горле! Ищи, оборотень! Выслеживай, ищейка!

Последние слова, казалось, сами собой звучали в воздухе. Лес наполнился тихим смехом, раздававшимся то справа, то слева, то спереди, то сзади. Даже оборотень не может противостоять вампиру, который хочет поиграть, а игра эта из тех, что доставляют удовольствие только одному участнику. Никакая слабость «ведущего» не спасёт жертву, на которую открылась охота; ни проклятый, ни белый маг, ни служитель Защитника не отвратят гибельных чар. Единственное условие — игра должна быть интересной, это выдвигает некоторые требования к жертве. Своей навязчивостью следователь Вир умудрился утвердить себя как наилучшего кандидата на предлагаемую роль.

— Вейма! У меня нет времени на забавы!

— Зачем тогда звал? — Голос прозвучал в некотором отдалении от дома и оборотень двинулся туда.

— Надо серьёзно поговорить!

— Сначала найди, потом разговаривай!

— Вейма! Перестань ребячиться!

— Тебе можно, а мне нельзя?

— Хватит! Ты всё равно не сумеешь напасть!

— Ты в этом так уверен?

Провокация почти удалась — по шее следователя скользнули тонкие пальцы, но тут же исчезли, будто растворились в воздухе, когда он попытался поймать вампиршу.

— Вейма! Не смешно!

— Зато весело, оборотень! Я ещё никогда не охотилась на человека.

— Но я не человек!

— Это даже интересней!..

— Вейма! — До следователя внезапно дошла истинная подоплёка ночных «догонялок» — вампирша самым банальным образом уводила его от дома, как птица от гнезда, и увела довольно далеко. — Я дальше не пойду.

— Ску-у-у-учно с тобой! — раздалось откуда-то сверху. Оборотень задрал голову и увидел вампиршу на верхушке берёзы. Тонкие ветки едва удерживали вес девушки, а о том, чтобы влезть за ней, было нечего и думать.

— Упадёшь!

— Тебе-то что за печаль?

— Ну, держись!

Следователь выстрелил из рогатки, но вампирша легко уклонилась от летящего в неё камня.

— Держусь, не беспокойся, — издевательски заверила она. — О чём ты хотел поговорить?

Оборотень махнул рукой и уселся на землю под самой берёзой.

— Зачем ты ходила сегодня к барону?

— Я уже должна тебе отчёт давать? За каждый миг?

— Вейма! Что ты рассказала?

— Если не помнишь, — всё так же издевательски сообщила девушка, — у меня есть свои обязанности, далёкие от ответа на твои нелепые вопросы и подозрения. Я обсуждала с бароном результаты тестирования.

— Только?

— Если тебе интересно — возможность найма Лима после окончания Университета. Имею я на это право?

— Можешь доказать свои слова?

— Мне это нравится! Теперь я должна любой разговор вести в окружении дюжины свидетелей, чтобы ты, Враг тебя побери, не усомнился в моей искренности?

— Врёшь.

— Это всё? Может, ты всё-таки побегаешь по лесу? Я полюбуюсь…

— Я говорил с инквизитором.

— Сердечно за тебя рада.

— И осмотрел его повреждения.

— Закажи в храме благодарственную молитву.

— Он совершенно здоров, как не болел.

— Да что ты говоришь!

— И он, и слуги без устали хвалят ведьму, которая с самого начала заворожила переломы, а вчера завершила колдовство полным исцелением.

— Я тоже слышала.

— Надеетесь, куплюсь?

— С нас хватит, если тебе будет нечего после этого сказать.

— Кого вы хотите обмануть?

— А мы никого не обманываем.

— Выдавать применение крови оборотня за окончание целительства — не видывал такой наглости!

— Какой-такой крови?

— Перестань притворяться! Сама не знаешь?

— Не знаю — чего? — Вампирша до того заинтересовалась, что наигранное удивление в её голосе сменилось искренним, а ветки затрещали, когда девушка опасно свесилась вниз.

— Ведьма набрала крови из-под твоих ногтей и смазала ею инквизитора.

— Там столько не было, чтобы взрослого мужчину обмазать, — возразила Вейма.

— Она разбавила.

— Ну и что?

— Наша кровь исцеляет раны, — пояснил оборотень. — Разве у вас не так?

— Конечно, нет! — возмутилась вампирша. Она знала о применении этого ценнейшего ингредиента — крови оборотня. Так, значит, Магда изготовила волшебную мазь, чтобы смазать кожу инквизитора в районе иллюзорных повреждений и замаскировать тот факт, что никаких переломов не было. Теперь следователь не сможет понять, что произошло той ночью… А Магда молодец, хорошо придумала! И не сказала ничего… Просто не успела или боялась осуждения? Единственная причина, почему на оборотней ещё не открыли масштабную охоту, — последствия, которые вызывало лечение их кровью. В роду исцелённого через два-три поколения обязательно родится новый оборотень. Устав ведьминской общины требовал прибегать к такому лечению только с согласия пациента и брать с него клятву сохранить проклятого ребёнка. Магда, нарушив человеческие законы, свободно попрала ведьминские… или рассчитывала, что инквизитор детей не оставит.

— Разве?

— Зачем мне лгать! — ещё больше обиделась девушка.

Что касается вампиров, то их кровь не только не исцеляла, но и могла убивать. Попав на кожу, вызывала адское жжение, раны разъедала, а что делалось при приёме внутрь, вслух упоминали только лекари. Вейма, как мало кто в клане, ненавидела это проявление проклятия. Вампиры являлись самыми мёртвыми среди проклятых, так же, как оборотни — самыми живыми.

— Я и сам не знаю, — усмехнулся оборотень. — Только врёшь ты на каждом шагу.

— Ах, ты!..

Ветки всё-таки надломились и Вейма упала. Вампирская ловкость позволила ей избежать встречи с землёй, но радости это не принесло: девушка упала прямёхонько на молодую сосенку. Способность к регенерации — это одно, а вот умение не обращать внимания на уколы — совсем другое, так что разговор временно прервался.

— Перестань над собой издеваться, слезай!

— Ещё чего!

— Слезай, Вейма, прошу тебя!

— Просишь? — недоверчиво переспросила вампирша.

— Умоляю. Хочешь, на колени встану?

— Не надо.

Вейма неловко спрыгнула на землю, сама упала при этом на колени и сильно ушиблась.

— И охота была калечиться? — спросил оборотень, помогая девушке встать.

— Не твоё дело! — огрызнулась вампирша, страдальчески охая. — Проклятье, что так больно-то?

— Дай посмотрю.

— Ещё чего!

— Дай, не спорь.

Оборотень усадил девушку на траву, помог ей вытянуть ноги и опустился рядом.

— Ничего страшного. Потерпи, сейчас пройдёт.

— Тоже мне, знахарь! Это я тебе и сама могла сказать.

— Давай помогу иголки из одежды вытащить.

— Обойдусь.

— А домой ты как ёжик явишься?

— Не твоё дело.

— А объяснять что будешь?

— Уж найду что.

— Ну, хоть из волос вытащи, а то на тебя смотреть страшно.

— А ты отвернись.

— Почему ты такая злая? — упрекнул девушку оборотень.

— А зачем ты такой приставучий?

— Работа такая.

— У меня тоже.

— У тебя — нет.

— Тогда считай, что я расслабляюсь после трудового дня.

— Как скажешь. На чём мы остановились?

— Понятия не имею.

— Ах, да! На ведьме, которая скрыла все следы побоев.

— Не понимаю, о чём ты.

— Не притворяйся. Ты могла не знать, что ведьма изготовила мазь для инквизитора, но хорошо представляешь, для чего она это сделала. Чтобы я не мог осмотреть раны и понять, каким орудием их нанесли. Так?

— Псих.

— Не хочешь сотрудничать?

— Мечтаю. Сплю и вижу. Прямо сейчас сплю и вижу твою мерзкую морду.

— Хочешь вывести меня из себя? — уточнил оборотень, как бы невзначай обнимая девушку за плечи. — Зачем?

— Извини, — уступила Вейма. Своим манёвром следователь заметно ограничил её свободу. — Но я не могу больше терпеть твои разговоры на одну и ту же тему. Сколько раз тебе повторять — ни я, ни Магда, ни Лим не имеем никакого отношения к нападению на инквизитора!

— Повторяй сколько хочешь, я всё равно не поверю.

Вейма рванулась прочь, но рука оборотня надёжно удерживала её на одном месте.

— Тогда оставь меня в покое.

— Почему не хочешь мне довериться?

— Потому что не страдаю идиотией.

— Чем?

— Не слабоумная.

— Самой станет легче, когда всё расскажешь.

— А тебе — когда тебя запрут в «весёлом доме» среди таких же психов, как ты.

— Решительно настроена всё отрицать?

— Если тебе нужны добровольцы на костёр, поищи их в другом месте.

— Ты могла бы попробовать убедить меня присоединиться к вам, — предложил следователь.

— Взятка должностному лицу? — фыркнула девушку. — Ты меня такой уж деревней считаешь? И чем возьмёшь — деньгами, натурой?

— Поверь мне — большего не надо.

— Ну, конечно, тебе другие заплатят.

— Ты всегда злая?

— Только с дураками.

— Вы напали на инквизитора экспромтом или по приказу?

— Мы вообще на него не нападали.

— Неправда.

— Сначала объяснил бы, зачем Магде выхаживать жертву собственного нападения, потом бы её обвинял.

— Она его любит.

— Ха-ха-ха. Ведьма и инквизитор. Как трогательно и красиво! Не знала, что следователи читают дешёвые романы.

— Он её — тоже.

— С чего ты взял?

— Да любому видно.

— Вздор!

— Не веришь? Загляни как-нибудь в замок и спроси инквизитора о своей подруге. Или прочти его мысли.

— На что такая любовь? Он спалит её на костре, как только ему прикажет начальство.

— Не похоже, — возразил следователь. — Недолго ему оставаться инквизитором — решимости не хватит. Он уже сейчас сломался, только не осознал.

— А тебе, как всегда, всё раньше всех известно!

— Не всё. Многое.

— Тогда скажи, зачем Магде нападать на того, кого любит?

— Чтобы замести следы.

— Чего?

— Сам не знаю, — признался оборотень. — Расскажешь?

— Вот ещё! Ни на кого мы не нападали!

— Ты — разумеется. А вот твои друзья…

— У вампиров не бывает друзей!

— А мне показалось…

Глава восьмая. Как убить оборотня

И Магда, и Лим были немало шокированы, когда уже после рассвета на кухню ввалилась Вейма, так и не отряхнувшая с себя иголки от падения на сосну и травинки от сидения на земле.

— Я его убью! — заявила вампирша с порога.

— Кого? — не понял Лим.

— Оборотня!

— За что? — уточнила Магда.

— За всё хорошее! Дадут мне в этом доме поесть?

— А можно поконкретней? — попросил Лим, пытаясь понять причины внезапно сменившегося настроения начальницы. Вчера боялась, сегодня ругается… Магда поспешно поставила на стол тарелку.

— Гад он! Всё время допытывается и допрашивает!

— Какое время? — осведомилась ведьма.

— Да всю ночь приставал. Вторую уже. Спасу нет! Нет, я его точно убью, дайте только срок.

Содержимое тарелки было проглочено с воистину вампирской скоростью, после чего Вейма, так и не пожелав ни привести себя в порядок, ни ответить на вопросы друзей, удалилась в кабинет ждать утренних посетителей.

— Что это было? — медленно спросила Магда.

— Вейма, — резонно ответил вампир.

— Не остри! Что это на неё нашло? Ты заметил — шумная, дёрганная, завтрак вон проглотила, даже не жуя. На неё не похоже.

— А я думал, с ней это случается, — признался Лим, опасливо косясь на внутреннюю стену. Услышит ещё…

— Первый раз вижу. Чем это она две ночи с оборотнем занималась?

— А вы как думаете? — ухмыльнулся практикант.

— А ну, цыц! Пошляк!

— Почему я? Вы сами так решили. Я, например, уверен — они провели две ночи в высокоинтеллектуальной беседе на отвлечённые темы… За что?!

Лим поспешно выскочил из кухни, едва успев захлопнуть дверь перед кружкой, которая настойчиво пыталась облить его горячим чаем.

— Магда, как убить оборотня? — спросила Вейма, наблюдая, как подруга помешивает ложкой почти готовый суп.

— Серебром попробуй, — растерянно ответила ведьма.

— Я серьёзно! Магда, ну, в самом деле! Должны же быть способы даже для проклятых. Капкан там или волчья яма…

— Спроси у него, — отмахнулась Магда, пробуя своё варево. — Лучше посмотри, соли хватит?

— Ещё чуточку можно, — определила вампирша, осторожно отпив из ложки. — Я спрашивала.

— А он?

— Гад он!

— В чём дело? А так?

— В самый раз. Долго ещё?

— Да нет,