/ Language: Русский / Genre:sf_fantasy,

Скрижаль Мораны

Наталья Жильцова

Молодая некромантка Тень чудом остается в живых после битвы великих магов, но на этом ее злоключения только начинаются. Сорваны печати древнего схрона, сильнейший артефакт в руках безумцев из Братства Света, война между Светлыми и Темными не за горами... Бросает нашу героиню из огня да в полымя: то архимаг в заложники возьмет, то светлые эльфы к казни приговорят. И если бы из-за проклятой фамилии, так нет, все вдруг решили, что воспылал чувствами к ней один архивампир-правитель... Справится ли Тень с выпавшими на ее долю испытаниями? Найдет ли свое счастье? Выложена без последних глав, но с финальной сценой.

Наталья Жильцов

Скрижаль Мораны

                                                                      

"Скрижаль Мораны"

Я иду на свет, Смерти больше нет,

Мир, ты был тюрьмой.

Я иду на свет, сотни тысяч лет

Путь продлится мой...

Харизма "Иду на свет"

Пролог.

Солнце клонилось к закату, бросая теплые лучики на покрытый весенней зеленью лес и крышу старой ветхой избы. Изба стояла особняком, в стороне от небольшой деревеньки, на границе леса и Черной топи. Редкие гости заходили сюда только за травами, да лечением, когда другой надежды не оставалось. Место это издавна слыло нехорошим, и мало кто согласился бы жить в такой глуши. Да, кроме него, пожалуй, никто.

Глубокий старик в простой холщовой рубахе и потертых штанах задумчиво погладил белоснежную бороду, вздохнул и медленно поднялся по скрипящим ступенькам. Минуя небольшие сени, он мимоходом взглянул на кадку с водой. Удовлетворенно отметив, что осталась примерно четверть, и до завтра этого должно хватить, старик вошел в избу.

Большую часть единственной комнаты занимала печь с накрытым циновкой лежаком. Сразу за печкой, в темном углу стоял низкий, сбитый из грубых потемневших досок алтарь. Несколько толстых свечей на нем освещали небольшую статуэтку женщины в балахоне, выточенную из черного камня. Впрочем, это была единственная странность. Остальная обстановка в избе была самой обычной: стол, длинная скамья вдоль стены с единственным оконцем, старый сундук, да множество сухих пучков трав на бревенчатых стенах.

Близилось время ужина. Бросив короткий взгляд на свечи, не погасли ли, старик взял кочергу и склонился над печкой.

И в этот момент изба содрогнулась от сильнейшего удара. С треском отлетела выбитая дверь,

загремела опрокинутая кадка. Старик испуганно обернулся, а в избу уже ворвались несколько человек в белых балахонах.

- Вы чего, сынки? - растерянно закряхтел старик. - Да рази ж так...

- Держи его! - раздался крик, и старик, роняя кочергу, пошатнулся от обрушенного на него заклинания подчинения.

- Сынки! - снова охнул он.

- Дракон северный тебе сынок, - рыкнул один из нападавших. - Все, темный, допрыгался.

- Это ошибка...

- Ой ли, архимаг Дамиан Кресенский?

В то же мгновение глаза старика вспыхнули и налились чернотой. Путы спали, сметенные порывом яростного темного ветра, и нападающих раскидало в стороны.

- Вас всего пятеро, магистры? - выпрямляясь, с усмешкой проскрипел архимаг. - Маловато.

На его властном лице не осталось и намека на давешнего немощного старика.

- На тебя хватит, Дамиан, - раздался из сеней новый голос, и тут же скомандовал: - Сеть!

Мгновенно вспыхнули в руках магистров пять амулетов, заключая старика в неровную пентаграмму. Тот дернулся, но ничего сделать не успел - архимага скрутила слепящая паутина, и от дикой боли старик рухнул на дощатый пол.

- Уф-ф, - утирая пот со лба, выдохнул один из светлых. - Еле справились.

- Кто вы? - прошипел архимаг. - Что вам нужно?

- Ничего особенного, - произнесли из сеней. - Всего лишь твоя смерть.

А потом в избу зашел и сам говоривший: невзрачный мужчина среднего роста, лет сорока на вид. Лицо его, худощавое, с высоким лбом и ястребиным носом, не выражало никаких эмоций,

впрочем, как и водянистые, почти бесцветные глаза. От этого человека не исходило ничего, и любой, кто не знал его лично, никогда бы не сказал, что перед ним архимаг. Светлый архимаг.

- Ты безумец, Визул, - выдохнул старик. - Чего вы добьетесь открытым противостоянием? В

момент моей смерти будет такой всплеск силы, что это почувствуют все, и никакой щит нас не скроет!

Светлый равнодушно посмотрел в окно.

- Знаешь, что такое неизбежность, старик? - Медленно произнес он. - Мы искали тебя долго, и неужели ты думаешь, после этого мы плохо подготовились? Никто не узнает, когда ты умрешь.

К тому же, отшельник, пока о тебе вспомнят, пройдет еще некоторое время. А потом будет поздно.

- Поздно? Для кого? Для тьмы?

- Для вашего Темного Круга.

- И в чем смысл лишать Темный Круг одного архимага на месяц-два?

- Нам хватит.

- Хватит на что? Круг все равно будет достаточно силен, если только вы не... - на лице

Дамиана впервые возник испуг. - Вы не сделаете этого! Вы не имеете права!

В ответ Визул только усмехнулся, не проронив и слова. Дамиан, почти забыв о боли, с напряжением вгляделся в лицо врага, но тот не шутил. Светлый архимаг был полностью уверен в своем превосходстве и совершенно не боялся. Неужели он действительно пойдет на это?

- Зачем тебе это, Визул? - тихо спросил Дамиан. - Неужели свет оправдывает столько смертей?

- Не тебе говорить мне об оправдании, - вспыхнул Визул. - Вы, темные, грязь, пятно на нашей земле, которое непрерывно разрастается и мешает людям нормально жить. Так что мы просто обязаны вырвать вашу заразу с корнем. И кому как не тебе этому радоваться? Столько жертв для вашей богини! Ты спасибо должен сказать, ведь наше Братство оказывает ей услугу...

- Так чего ты медлишь?! - Дамиан не выдержал. - Убей меня, только избавь от своей фанатичной проповеди!

- Успеется. Еще не время. Но не беспокойся, скоро оно придет.

Визул окончательно смолк, и потянулись часы ожидания. Чего - Дамиан не понимал. Как не мог разгадать и того, каким образом светлые скроют его смерть ото всех.

Солнце за окном окончательно скрылось, и хижина погрузилась в полумрак, разрываемый только неровным пламенем свечей на алтаре темной богини. Ожидание затянулось. Магистры начинали нервничать, и это рождало надежду, что что-то идет не так, и катастрофу еще можно предотвратить...

Внезапно, даже сквозь путы старик ощутил сильный темный всплеск. Где-то творилось настолько мощное темное колдовство, что Дамиан с неожиданной неизбежностью понял -

светлые были правы, и его смерть не ощутит никто.

- Пора! - воскликнул Визул.

Тотчас мелькнули в сумраке пять освященных кинжалов. Дамиана пронзила мгновенная боль,

и тело темного архимага обмякло.

* * *

Магистры спешно отдалялись от темной избы. Несмотря на присутствие с ними светлого архимага, проклятое место гнало от себя чуждых его энергетике людей, и только когда впереди показались огни деревеньки, они чуть замедлили шаг.

- Значит, все самое сложное позади? - полуутвердительно уточнил один из магистров.

- Почти, - хмуро кивнул Визул. - Остался еще один.

- С ним возникнут проблемы.

- Как раз с ним - нет. У него есть слабость... ее мы и используем.

1.

Я очнулась на какой-то кровати. Лежать на спине с вытянутыми по струнке руками и ногами было неудобно, захотелось повернуться на бок, но онемевшее от страшной слабости тело шевелиться напрочь отказывалось. Стоп. Тело? Я жива? Но это невозможно! Я снова попыталась пошевелиться, но сил хватило только на то, чтобы открыть глаза и оглядеться.

Комната, в которой я находилась, была небольшой: невысокий шкаф, моя кровать и стул, на котором дремал Ари, вот и все, что в ней поместилось. Ари?! Как же так? Неужели все сорвалось? Неужели в тот последний момент, когда спало заклинание "Каменной кожи", я потеряла сознание прежде, чем завершить начатое? Но если я не сдержала слова, то почему не погиб эльф? А если сдержала, то каким образом нахожусь еще на этом свете?

Паника и непонимание захлестнули меня. В голове нечеткими картинками проскакивали обрывки не связанных воспоминаний: Грег, Велиар, безумный поток силы, странная музыка, и смех Мораны: "Когда-нибудь я все-таки заберу тебя..."

Когда-нибудь. Значит, я все-таки умирала, но Посланница вернула меня обратно?

Встревоженное сознание требовало объяснений, и немедленно. И в этот момент, словно почувствовав, что я пришла в себя, Ари открыл глаза.

- Доброе утро, - улыбнулся он. - Как самочувствие?

Я вгляделась в лицо эльфа, и поняла, что за улыбкой скрывается сильная усталость.

- Ари, - голос сорвался, и я кашлянула, прежде чем продолжить. - Ари, почему я жива? После того, что... ведь после такого нельзя выжить!

- Нельзя, - кивнул Ари. - Вот только Высшему архивампиру, как оказалось, глубоко плевать на слово "нельзя".

- Меня оживил Арт?! - озаренная ясностью, я подскочила на кровати.

От резкого движения в глазах поплыло, и я, задыхаясь, упала обратно на подушку.

- Нет, прав был Савелий, надо тебя к кровати привязать.

- Ариабет-т-т, - зашипела я. - Рассказывай, что произошло!

- Ладно, ладно, - эльф сдался. - Хотя рассказывать особо и нечего. После того, как ты ушла, нас с Савелием нашел Арт. Мы поговорили, пришли к мнению, что пока не готовы к воскрешению Грега, и направились за тобой, но опоздали. Зато посмотрели эпохальную битву

Велиара и Грега и полностью удовлетворились гибелью обоих.

- Значит, Арт...

- Именно, - Ари кивнул. - Он вернул тебя, ведь Морана не может ему отказать. А поскольку в тебе неслабая часть моей крови, вампиром ты не стала, как мы когда-то и говорили.

Было ясно, что Ари рассказал далеко не все, но подробностей слышать пока и не хотелось -

хватало и собственных воспоминаний.

- Миленько, - я поежилась и, собравшись с силами, потянула на себя одеяло.

Взгляд упал на руку, где до недавнего времени находился изумруд. Тонкие багровые полосы повторяли сложный узор браслета и полосочку кольца: они возникли, когда я отдавала Велиару силу. Пылающий Вереандр был уничтожен, но эти полосы-шрамы, видимо, так и останутся напоминанием о нем и его создателе.

- Тень, - позвал Ари, отвлекая от воспоминаний.

- А?

- Будешь много думать, заставлю тебя спать, - предупредил он.

- Не хочу!

- А придется. Наш вампир сказал, что для выздоровления тебе необходим полный покой. Так что ты либо успокаиваешься сама, либо я тебе помогу.

- Кстати, где он?

- Я отправил его отдыхать, - Ари махнул рукой. - Арт просидел тут три дня и...

- Три дня???

- А ты что хотела? Мало того, что тебя вернули с того света, так ты еще умудрилась в борьбе с

Грегом растратить практически все свои силы, и Арту пришлось изрядно повозиться, пока восстановилось хоть что-то. Только вчера вечером тебе стало лучше, и я взашей выгнал его немного отдохнуть, а то от вида этого упыря нормальные вампиры шарахаться начали.

Слова эльфа меня неприятно удивили.

- Будто их тут так много, - растерянно буркнула я.

- Конечно много, - хмыкнул Ари. - Собственно, кроме вампиров здесь практически никого и нет.

- В смысле? - я с нехорошим предчувствием посмотрела на него. - Где мы?

- В Мируополе, - ответил эльф. - Это приграничный городок Вайленберга.

- Мы у вампиров?!

- Ну да. Мируополь - ближайший город от Плато Демонов. Можно было, конечно, добраться и до Кровеля, но сама понимаешь, город неспокойный, мало ли что. А здесь одни вампиры, ходят перед Артом по струнке, в общем, безопасно. Так что Арт с Анхайлигом посовещались и решили оставить тебя тут пока не очухаешься.

- Н-да. И долго мы сюда добирались?

- Ты знаешь, нет, - Ари мотнул головой. - Вампиры откликнулись на зов Арта практически сразу, появились быстро и доставили нас в город уже к рассвету.

- Однако-о, - протянула я.

- Что не так?

- Да ничего, просто... - я осеклась и вопросительно взглянула на него. - Странно, ты впервые задал такой вопрос.

Ари сцепил руки, помолчал, а потом неохотно ответил:

- После твоей... после того, как твоя душа покинула тело, ментальная связь была разорвана.

Ну а когда тебя вернули, никто связывать нас заново, понятное дело, не стал. Кровь моя в тебе осталась, но и только.

- Значит, не будешь теперь из-за моих эмоций нервничать, - оптимистично констатировала я,

хотя в душе почему-то расстроилась.

Вроде бы и знаю, что мои нервы причиняли эльфу только неприятности, и хорошо, что Ари от них освободился, но... но несмотря на все это было по-детски жаль, что я лишилась единственного понимающего с полуслова человека... эльфа.

Видимо, что-то проскользнуло на моем лице, так как Ари понял.

- Никуда я не денусь, Тень, - взяв меня за руку, тихо сказал он. - Я ведь обещал, что буду рядом.

Я с благодарностью сжала теплую ладонь и опустила голову, стараясь отстраниться от мрачных мыслей. Ведомая желанием успокоиться и привести разум в порядок я погрузилась в себя, и только через некоторое время осознала, что, не мигая, разглядываю одеяло в мелкий голубой цветочек. Расцветка была для таверны несколько неуместна, что я и отметила вслух.

- Это и не постоялый двор, - неожиданно подтвердил Ари. - Это дом одного из вампиров, что забирали нас с Плато.

- М-м, - мне стало неловко, - это мы три дня тут хозяев стесняем?

- Прямо так и стесняем, - фыркнул эльф. - Скорее, наоборот, здешний хозяин безмерно горд,

что правитель предпочел остановиться именно здесь.

- Угу, - подтвердил знакомый голос. Скрипнула, отворяясь, дверь, и в комнату вошел Арт. -

Хотя, если честно, мне было абсолютно все равно, где селиться.

Резкая бледность вампира бросалась в глаза с порога. Казалось, в нем не было и кровинки -

заострившиеся черты лица походили на выбеленную до синевы асбестовую маску, и только под глазами проглядывали темные круги усталости.

- Точно упырь, - с досадой поморщился Ари, поднимаясь. - Пойду-ка я чего-нибудь поесть соображу, пока ты на людей бросаться не начал.

На губах Арта проскользнула легкая улыбка, но отвечать уходящему эльфу он ничего не стал.

Вместо этого вампир взглянул на меня и поинтересовался:

- Как ты себя чувствуешь?

- Сначала мне казалось, что плохо, - я слабо улыбнулась. - Но после того как увидела тебя,

видимо, все же не настолько.

- Со мной все в порядке, - успокоил Арт, присаживаясь на место Ари. - Просто устал, это не смертельно.

- Хорошо, если так, - я кивнула и тут же с непониманием уточнила: - И как у вас получалось толпы народу, судя по летописям, в вампиров обращать? Если столько сил уходит...

- Тень, поднять человека вампиром довольно просто, - медленно произнес Арт. - Морана возвращает душу в тело, рана закрывается, и это тело, грубо говоря, готово жить дальше. Но не в твоем случае. Из твоего организма вытянули буквально всю жизненную энергию, не оставалось сил даже на дыхание. Потому мне пришлось их тебе восстанавливать за свой счет, а это уже магия другого порядка.

- Ничего себе, - изумленно выдохнула я. - Но это практически невозможно!

- Я ведь архивампир, Тень, - с легкой грустью напомнил тот и замолчал.

Слова кончились и у меня. Что сказать тому, кто несколько дней вытаскивал тебя с того света, а теперь равнодушно смотрит в окно, словно ничего здесь его не волнует? А, может, так оно и есть? Может, ему и впрямь все равно?

- Зачем ты это сделал? - тихо спросила я.

- А ты бы была против?

- Нет, конечно, - я поджала губы. - Но я ведь уже была мертва, а ты меня вернул. Этого ты не обещал, вроде бы, вот и возник вопрос, почему?

Вампир задумчиво нахмурился, а потом пожал плечами.

- Не знаю. Не спрашивай, Тень. Когда буду знать, скажу сам.

Вот чего-чего, а такого ответа я не ожидала. Он мог бы назвать любую причину: сочувствие,

просьба Ари, да что угодно, но "не знаю"... однако другого ответа, судя по лицу вампира, можно было и не ждать. Хотя какая, собственно, разница? Помог он мне, и помог. Благодарной надо быть, а не до причин докапываться.

- Спасибо, - сказала я. - Просто спасибо. Я в большом долгу перед тобой, обещаю, если будет такая возможность, его вернуть.

Арт с любопытством взглянул на меня и, было, собрался что-то сказать, но в последний момент передумал и отрицательно мотнул головой.

- Что?

- Я не приму этого слова, - ответил он. - Потому что ты сама не понимаешь, как оно может тебя связать.

Н-да, разговор не клеился совершенно. Я тихонько вздохнула, и решила переключиться на другую, более спокойную тему. К примеру, узнать, почему сюда до сих пор не заглянули магистры, которых я увидела в последние мгновения на Плато Демонов.

- Анхайлиг и Савелий? Уехали они, - Арт махнул рукой. - Анхайлиг в Академию, а Савелий в

Кровель, кладбище упокаивать.

- Как уехали? Вот так просто? - я даже немножко обиделась: я тут при смерти, а их и след простыл?

- А что? Рядом со мной тебе ничего не грозит. Лечением твоим тоже занимался я, так что необходимости в их присутствии не было.

- Лучше скажи, что тебе просто были неприятны два магистра-некроманта под боком, -

насмешливо добавил Ари, как раз заходивший в комнату.

В руках у него был небольшой поднос с глубокой миской и высоким стаканом, наполненным густой, темно-багровой жидкостью.

- Тоже верно, - признал Арт. - Чего принес-то?

- Кое-что, - бодро ответил эльф. - Я тут поспрашивал хозяев, и они любезно сообщили, что на обед резали курицу. Так что Тенька будет пить куриный бульон, а ты пей куриную кровищу, -

завершил Ари, торжественно протягивая вампиру стакан.

- Ну и буду, - взяв его, флегматично согласился Арт. - Твое здоровье, Тень, - провозгласил он и сделал приличный глоток.

Я поболтала ложкой во врученной миске с янтарным бульоном и, отбросив неприятные мысли, тоже приступила к еде. Ари пристроился на краешке кровати, созерцая это действо с видом заботливой бабушки.

Бульон оказался удивительно вкусным, хотя, возможно, виной тому было чувство волчьего голода, которое вспыхнуло во мне после первой же ложки. Стараясь сохранять хотя бы остатки аккуратности, я быстро орудовала ложкой, и почти расправилась с бульоном, как наши мирные посиделки прервал вежливый стук в дверь. Сразу же вслед за этим, не дожидаясь приглашения,

в комнату зашел вампир средних лет с резковатыми чертами лица. Видимо, это и был наш гостеприимный хозяин, поскольку Арт отреагировал на вошедшего совершенно спокойно,

только чуть вопросительно изогнул бровь.

- Что-то случилось, Вадиан?

- У дверей ждет Инквизитор, - сообщил тот с абсолютным равнодушием на лице.

Я закашлялась: от такой новости остатки бульона встали поперек горла.

- Хм, чего еще ему надо? - удивился Ари. - Вроде мы вполне мирно разошлись в прошлый раз.

- Он не сказал, - вампир воспринял вопрос на свой счет. - Просто изъявил желание войти в этот дом, но я посчитал, что будет более разумным спросить сначала вашего дозволения.

- Что ж, приглашай, - разрешил Арт. - В конце концов, ведь не отвяжется.

Вадиан коротко поклонился и вышел.

- Ничего себе, как он спокоен, - я, наоборот, начинала нервничать.

- А он должен был прибежать сюда, задыхаясь от ужаса? - хмыкнул Арт.

- У вампиров считается хорошим тоном сдерживать эмоции, впрочем, как и у эльфов, -

пояснил Ари. - Да и к тому же, чего ему бояться, если Арт тут?

- Но он ведь сюда идет...

- Тень, успокойся, - посоветовал Арт, но это было не так и просто.

Во мне снова просыпалась паника.

- Успокойся? Попробуй тут успокойся!

- Арт, сделай с ней что-нибудь, - мрачно попросил Ари.

- Тень, - мягко позвал Арт.

Я затравлено посмотрела на него и вдруг почувствовала, как меня обволакивает приятное тепло.

- Не волнуйся, Тень, - вкрадчиво произнес вампир. - Я здесь. Я рядом. Рядом со мной тебе не нужно бояться.

И с каждым словом бархатистого голоса отступала паника, исчезали без следа тревожные мысли, отходили куда-то далеко усталость и боль. Благостная расслабленность охватила меня.

Взгляд Арта завораживал, и только теперь я с отстраненностью осознала предупреждения

Савелия о влиянии вампиров. Вспомнились и слова Шаад о том, что рядом с Высшими они ничего не боятся. В этот момент я не боялась тоже. Совершенно ничего, хотя прошла всего пара мгновений.

- Хватит, Арт, - еле слышно прошептала я. - Мне уже... лучше.

Взгляд вампира погас, а я смотрела на его бледное лицо, и понимала, что отрицать очевидное больше не могу. Лучше! Как бы ни так! Ну почему из всех, кого я когда-либо встречала, меня угораздило влюбиться в этого вампира?!

Воспоминание о последних словах на Плато Демонов услужливо резануло память, и я почувствовала, как начинают гореть щеки. Интересно, он слышал? Или все-таки нет? Надеюсь,

что...

В этот момент скрипнула дверь и, обрывая все мысли, в комнату вошел Инквизитор, тот самый, от которого я чудом сбежала в лесу. Осознание этого факта радости мне не прибавило и, несмотря на воздействие Арта, сердце дрогнуло в нехорошем предчувствии.

- Хорошего дня, - тихо поздоровался он.

- Дня, - ответил Арт, мы же с Ари ограничились кивками, настороженно глядя на гостя. - Чем обязаны?

- Услышал, что девушка пришла в себя, - ответил Инквизитор. - Мне необходимо все же допросить ее.

"Говорит так, будто меня тут нет", - мелькнула мысль, но сейчас я этому факту была даже рада.

- Это невозможно, - первым ответил Ари. - Тень под ответственностью Арта, с момента оживления.

- Она не вампир.

- Это дела не меняет.

- И, тем не менее, я вынужден настаивать.

- Инквизиция не властна здесь, - Арт прищурился. - Напомнить ваш договор с нами, или попробуешь его нарушить?

- Нарушать не буду. Но хотелось бы узнать, есть ли возможность действовать в рамках его?

- Конечно, ты всегда можешь меня попросить.

Колкие, бесцветные голоса Инквизитора и Арта были сейчас на удивление схожи.

- В таком случае, я официально прошу Ваше Величество, Высшего архивампира Артура

Вайленбергского предоставить мне эту возможность. Вы согласны?

- Нет.

Равнодушный изумрудный взгляд Инквизитора скользнул по мне, и душу на мгновение кольнуло беспокойство. Возникло странное чувство, что где-то я его видела. Вообще, внешне

Инквизитор оказался весьма приятным молодым человеком: светлые, рыжеватые волосы до плеч слегка вились, смягчая черты лица, и если бы ни этот не от мира сего взгляд...

Инквизитор помолчал, а потом, так и не дождавшись больше никакой реакции, пожал плечами.

- Что ж, поговорили. В таком случае, я удаляюсь.

Он коротко поклонился и быстро вышел.

- Ну и зачем он приходил, если знал, что ему откажут? - растерянно хмыкнул Ари, едва закрылась дверь. - Главное, выбрал ведь самое неудачное время, чтобы сразу натолкнуться на официальный отказ. Неужели он совсем этого не понимал?

- Как раз наоборот, - откликнулся Арт.

- В смысле?

- В смысле, что он точно знал, зачем пришел.

- Знал, что пришел за отказом?

- Именно.

- На кой демон?

Арт неопределенно пожал плечами, а я неожиданно поняла, что теряю нить разговора. Нет,

мне тоже было интересно узнать, чего на самом деле хотел добиться этот Инквизитор, но усталость брала свое. В результате уже через несколько минут я банально клевала носом, что непереминул заметить Арт.

- Э-э, да с тебя, пожалуй, на сегодня впечатлений хватит, - решил он, поднимаясь. - Поспи,

Тень. Завтра проснешься, и будешь чувствовать себя намного лучше.

- Угу, - я равнодушно кивнула. - Хотя не уверена, что намного.

- Это зря, - улыбнулся Ари, тоже вставая. - Раз пришла в себя, теперь быстро силы восстановятся. А завтра к вечеру будем в Академии, там тебя еще целители подлатают.

- Надеюсь, что вы правы, - я зевнула, а эльф и вампир уже выходили из комнатки.

- Пойдем, Ари, пока потренируемся, что ли, - предложил Арт, закрывая дверь.

- Чтобы на меня с праведной местью набросились твои подчиненные, если я вдруг начну побеждать? - хохотнул Ари из коридора.

Что ответил эльфу Арт, я не расслышала: глаза окончательно закрылись, и сознание провалилось в черную яму сна.

* * *

Когда я проснулась, то действительно почувствовала себя гораздо лучше. Я с опаской повертелась на кровати, но кровавая пелена перед глазами так и не появилась, и даже почти не кружилась голова. Похоже, Арт оказался прав: организм действительно шел на поправку.

За окном стояло раннее утро, но спать больше не хотелось: хватит, и так четвертые сутки лежу. Сев на кровати, я свесила ноги, оправила короткую рубашку, и поморщилась: шрамы от магических ожогов побледнели, но, тем не менее, все еще проступали буроватой сеточкой по всему телу.

От созерцания такой картины я ощутила себя грязной. Интересно, есть ли в этом доме ванная?

Скорее всего, есть, все-таки приличные вампиры живут.

С этой мыслью я медленно поднялась. На мгновение накатила легкая слабость, впрочем,

тотчас отступив. Я огляделась в поисках одежды, не нашла, и решительно полезла в шкаф.

Штаны и куртка действительно висели здесь, чистые и отглаженные, а вот рубашки не оказалось. Хотя это и не удивительно, кто ж с ней, порванной, возиться станет? Что ж, значит, придется оставить ту, что на мне. Надеюсь, хозяева против не будут.

Я взяла вещи в охапку и вышла в просторный, хорошо освещенный коридор, на поиски.

Впрочем, долго они не продлились - ванная обнаружилась почти сразу же, за дверью напротив.

Мысленно поблагодарив того, кто меня так удачно поселил, я забралась под прохладную воду и блаженно закрыла глаза. Темнота, легкая прохлада... прохлада... едва заметное мерцание вокруг, как в глазах Арта. Как... я вдруг почувствовала, что проваливаюсь в бесконечную темную бездну, и это уже не сон и не фантазия. Судорожно попыталась вздохнуть, но здесь не было ничего - ни воздуха, ни жизни.

Что это?! Где я?!

В душе вспыхнула паника, но почти тотчас в темноте появился светящийся силуэт. Женщина с мягкими, но чем-то знакомыми чертами лица смотрела прямо на меня. Ее взгляд успокаивал,

давал бодрость и силу. Женщина протянула руку, и ободряюще улыбнулась.

- Морана? - неуверенно спросила я, уже собираясь принять предложение.

"Нет!!!" - зазвенел в голове голос Посланницы, и женщина испуганно отшатнулась.

Этот возглас буквально выдернул меня в реальность. Я резко вздохнула и тотчас едва не оглохла от шума льющейся воды а, испуганно открыв глаза, почти ослепла от света магического светильника. Тотчас зажмурившись снова, я трясущимися руками зажала уши. Надо успокоиться. Надо.

Я с трудом обрела контроль над собой, стараясь дышать ровно, и утихомирить бешено колотящееся сердце. Не сразу, но удалось. Звуки и зрение пришли в норму, дрожь отступила. А

я-то, наивная, всерьез поверила, что пошла на поправку! Темнота, Морана... или все-таки не она? Конечно, лицо - точная копия, однако не может Морана так улыбаться, не верю я в это. Да и голос Посланницы я узнала, узнала его и та женщина. Хотя, может, ничего и не было?

Решив все-таки пока не озадачивать Арта своими бредовыми видениями, я быстро домылась,

и, одевшись, вернулась в комнату.

- С легким паром! - бодро поприветствовал восседающий на моей кровати Ари. - Ну как,

готова к прогулке до Академии?

- М-м, скорее да, чем нет, - я неуверенно пожала плечами. - Пока, вроде, шевелюсь, а там вам с

Артом виднее.

- Раз так, значит, пошли завтракать и в дорогу, - эльф вскочил с кровати, и вскоре мы спускались по широкой лестнице в просторную гостиную, где нас уже ждал Арт.

Гостиная была обставлена со вкусом: строгая мебель, длинный стол с бордовой скатертью из тяжелого шелка и узкие стулья с высокими резными спинками, обитые винного цвета бархатом.

Мне даже стало жаль, что я не смогу задержаться в этом доме: уж больно захотелось посмотреть, на что похожи остальные комнаты.

Наскоро перекусив, мы попрощались с чопорным вампиром-хозяином и вышли во внутренний двор. Здесь, как оказалось, уже ждали три готовые к отъезду лошади в полной упряжи. Н-да,

сюрприз. Честно говоря, я предпочла бы телегу. Нет, я, конечно, ездила верхом... когда-то. В

последний раз это было более трех лет назад. На болоте-то, пока травы собираешь, лошадь не нужна, а в Академии тем более.

Заметив эту растерянность, Ари решительно потянул меня к серой лошадке с большими равнодушными глазами.

- Забирайся, - сказал он. - Эта самая спокойная из них. Помочь?

- Угу, - я облегченно кивнула, и спустя мгновения уже находилась в седле. - Ты уверен, что она самая спокойная?

- Эльфы характер животных хорошо чувствуют, - ответил Арт, подъезжая к нам.

- Эт точно, - подтвердил Ари, легко вскочив на третью лошадь, а через пару минут мы выехали на улицы города.

Лошади шли неспешно, так что я получила полную возможность познакомиться с

Мируополем - первым городом вампиров в моей жизни. Я смотрела по сторонам, и только теперь начинала понимать, что имел в виду Арт, когда говорил о тесноте людских городов.

Подернутые утренней туманной дымкой улицы были раза в два шире проспектов Кровеля, да и сами дома стояли друг от друга на куда большем расстоянии, обособленно. Все здания города были двух-трехэтажными, но высокими. Сделанные из темно-серого дымчатого камня, который на севере славился тем, что лучше впитывал и сохранял тепло, они оставляли несколько мрачное впечатление. Однако строгие линии и обязательные башенки с шашечками на каждом здании все же невольно притягивали взгляд.

Окна домов тоже выглядели необычно: стрельчатые, забранные ажурными коваными решетками, многие из них представляли собой многоцветные витражи. И чувствовалось, что витражи эти собирались со смыслом: одни в желто-оранжевых, теплых тонах, другие в холодных, зеленоватых или голубых. Я представила, какая атмосфера стоит в освещенных подобным образом комнатах, и искренне пожалела, что не могу попасть хотя бы в одну из них.

Из деревьев в городе росли почему-то только пушистые ели. Собственно, Мируополь и городом-то не особо воспринимался - так, обособленные дома в ельниках, да широкие дороги,

еще сырые от утренней влаги.

Бесшумно скользили по улицам немногочисленные вампиры с одинаково холодными лицами.

Они коротко склоняли головы, приветствуя Арта, а нас с Ари предпочитали не замечать.

- Красиво, - я завистливо вздохнула. - Жаль нельзя остаться тут подольше.

- А ты приезжай в гости, - предложил Арт. - Как время будет.

- Вроде, не так давно ты был категорически против, - осторожно напомнила я.

- Забудь, - беспечно отмахнулся он. - Любой вампир увидит, что ты обязана Высшему жизнью,

этот след не исчезнет. Соответственно, и отношение к тебе будет куда более радушное, нежели к обычным людям. Потому я и не беспокоюсь.

- Хм?

- Ну, раз тебя спас Высший, значит, ты чем-то полезна вампирам, - пояснил Ари. - Потому никто тебя и не тронет просто так. Плюс, была бы ты обычным человеком, ты стала бы вампиром в подчинении Арта, а потому точно не причинишь вреда.

- А-а, теперь ясно - протянула я и напряженно посмотрела на Арта. - Значит, я тебя теперь вроде как обязана слушаться?

- Ну, если бы я при воскрешении вплел это в заклинание... но мне, веришь, и без того было чем заняться, - тот пожал плечами и неожиданно хмыкнул, - но вообще я не против. Слушайся.

- Арт! - возмущенно пискнула я, а потом обреченно махнула рукой. - Хотя раньше ведь ты все равно управлял. Или, скажешь, нет?

- Иногда, - честно признался вампир. - Совсем чуть-чуть. Только не говори, что обидишься,

вроде ничего страшного от этого не случилось, даже наоборот.

- Не обижусь, - я кивнула. - А за то, что в театр вытащил, даже спасибо скажу. Я это просто к тому говорю, что разницы в этом случае никакой нет, что до оживления, что после: если ты захочешь, чтобы человек тебе подчинялся, так оно и будет.

- Тоже верно, - не стал спорить Арт и сменил тему: - Кстати, мы только что покинули город.

- Как, уже? - я с удивлением посмотрела по сторонам, отмечая отсутствие границы города как таковой. Просто дома остались позади, а дорога уводила дальше, в редкий пролесок. -

Странный город. Вроде и город, не деревня, а городских стен нет.

- Вампирам стены не помеха, - неопределенно ответил Арт. - А чужих мы заметим сразу. Так зачем их тогда ставить?

- Э... ну, защита от нападения...

Арт только головой покачал.

- Чего? - насупилась я. - Вот соберется толпа народа, там, люди, эльфы...

- Тень, ты летописи "Кровавой Сечи" не читала, что ли?

Я вспомнила посещение библиотеки, поиски Велиара, и толстенный фолиант, и отрицательно замотала головой.

- А зря, у тебя бы не возник тогда такой вопрос, - хохотнул Арт, а Ари пояснил:

- Сначала мы пошли вместе, но каждый погибший человек сразу вставал вампиром, и бил нам же в спину. А те, кто не мог стать вампиром, эльфы, орки, просто поднимались как нежить и тоже били нас. В общем, нет смысла идти в бой, где каждая смерть оборачивается против тебя.

- Чего ж вы тогда проиграли? - я с осуждением уставилась на Арта. - Ну подумаешь, Велиар

Грега убил, и чего?

- Грег был фанатичным маньяком, - вампир пожал плечами. - Он не воспринял бы никаких угроз. Зато восприняли остальные и предпочли завершить переговоры миром.

- Теперь я совсем ничего не понимаю, - окончательно запуталась я. - Можно вас победить или нет?

- Можно. Путем уничтожения вообще всех темных.

- Это невозможно, - я категорично мотнула головой.

- Много ты знаешь о невозможном, - хмыкнул Арт.

- И как же?

- Ну, к примеру, темные, а, точнее, Темный Круг хранит некий светлый артефакт, с помощью которого можно, по легендам, это сделать. Так вот, после смерти Грега, когда его ближайшие соратники собрались посовещаться, появился перед ними архимаг этого самого Темного Круга.

Он в двух словах обрисовал, что думает о вампирах, и потребовал прекратить войну, либо он отдает артефакт Милуоса Пресветлого светлым для радикального решения вопроса.

- И ему вот так поверили? - скептично посмотрела на вампира я. - Даже если такой артефакт действительно существует, насколько же этот темный ненавидел вампиров, чтобы добровольно подписать приговор и себе тоже? Неужели тот темный архимаг действительно такой фанатичный псих?

- Судя по тому, как он всю войну расправлялся с вампирами, именно такой и есть. Да ты у него сама спроси, - предложил Арт. - Когда в Академию вернешься.

- Э... - во мне зародилось смутное подозрение, - это же не Анхайлиг?

Арт только криво улыбнулся, а я уже пыталась отогнать нарисованный яркой фантазией образ магистра с большим кровавым тесаком. Однако воображение помимо воли добавляло все новые подробности: перекошенное злобой лицо Анхайлига, горящие глаза, развивающийся черный плащ... н-да, кажется, в рассказ Арта я начинала верить.

- Ты так говоришь, словно сам там был, - посмотрел тем временем с любопытством на вампира Ари.

- Не я, - отрицательно качнул головой тот. - Отец.

- Дроннорд Вайленбергский, - блеснула знанием я.

- Именно, - усмехнулся Арт. - Смотри, а я уж думал, ты совсем потеряна для истории.

- Не потеряна, - с гордостью подтвердила я. - А где он сейчас?

Лицо вампира мгновенно остыло, и я поняла, что спросила глупость. Вот демон! Где еще может быть отец, если правит сын? Мрачная рожа Ари полностью подтверждала мою дурость.

- Он... ушел, - медленно, неохотно, но все же ответил Арт.

- Извини, - пискнула я. - Я должна была сама сообразить, что его, ну...

- Его не убили, - оборвал вампир. - Он ушел сам. За матерью.

- Извини, - снова попросила я, окончательно прикусив язык.

Остаток пути мы молчали. Я мысленно ругала себя за нетактичность и безнадежно испорченный разговор, но ничего поделать уже не могла. Благо, до Драконьей Лощины

Мируополя оставалось недалеко, и вскоре мы уже выезжали из перелеска на широкое поле.

Здесь, на утреннем солнышке, грелись аж два дракона, вокруг которых шла суета с погрузкой.

- Вот и прибыли, - сказал Арт, спешиваясь. - Ваш вон тот, справа. С Погонщиком уже договорились, так что просто поднимайтесь.

- Спасибо, Арт, - поблагодарил Ари, тоже спрыгивая с лошади и помогая слезть мне.

- Не за что, - отстраненно ответил тот. - Удачно вам долететь.

- Пока, - махнул рукой эльф и бодро зашагал к указанному дракону.

Было жаль, что прощание получилось таким сухим, но тут от меня ничего не зависело.

Тихонько вздохнув, я медленно двинулась следом за Ари.

- Подожди, Тень, - вдруг окликнул Арт.

- Да? - я быстро обернулась.

- Совсем забыл, - он снял с руки кольцо-печатку и протянул мне. - Держи.

Перстень был вырезан из цельного черного камня, с вязью на непонятном языке по ободку.

- Зачем? - я удивленно посмотрела на вампира. - Спасибо, конечно, но я, честно говоря, с недавнего времени к кольцам с предубеждением отношусь.

- Не расстраивай меня, бери.

Я взяла неожиданный подарок и повертела в руке. Сделанный на мужскую руку, перстень навевал воспоминания о Велиаре. Эти воспоминания назойливо лезли в голову, и отвязаться от них было довольно сложно.

- Он мне будет велик.

- Тень, - Арт вздохнул. - Просто надень его.

С нехорошим предчувствием я нацепила перстень на палец и почти не удивилась, когда тот знакомо его сжал.

- Да не бойся ты, - фыркнул вампир. - Это свойство любого артефакта - подстраиваться под хозяина. Поверь, мое кольцо не настолько м... своевольное. Было бы у меня больше времени, я бы сделал для тебя что-нибудь другое, но, увы, времени нет.

- Угу, - мрачно кивнула я. - И что это кольцо мне даст?

- Защиту. Во всяком случае, если на тебя вдруг решит напасть вампир, то сначала будет обязан спросить разрешения у меня, - Арт хмыкнул, а потом вдруг посерьезнел. - И, Тень, на крайний случай, если вдруг окажешься в ситуации, когда выхода нет, сожми его в руке.

- Зачем?

- Чтобы не давать больше опрометчивых обещаний, - рыкнул Арт. - Запомнила, что делать?

- Да, - я кивнула, растерянная такой переменой в настроении вампира. - Сжать в руке, когда нет выхода.

- Именно. Умница.

Я задумчиво посмотрела на перстень. Если он действительно обладает такой защитной силой,

как говорил Арт, то почему я не чувствую? Это артефакт архивампира, Арт его сделал сам, так что такое?

Хмурясь, я попыталась сосредоточиться. Нет, ничего. Легкая темная аура, и только. Неужели я вообще лишилась сил?

- Что такое? - Арт вопросительно смотрел на меня.

- Ничего. В том и дело, что ничего. Ничего не чувствую.

- Извини, - вампир мотнул головой. - К сожалению, здесь я помочь тебе не могу: магические артерии перегорели от избытка силы. Возможно, со временем что-то восстановится, но... это зависит только от тебя самой. Извини, - снова повторил он.

- Арт, - я взяла его за руку. - Ты и так сделал для меня очень много, больше кого-либо. Ты к жизни меня вернул, а магия... это не главное.

- Рад, что ты так думаешь, - он улыбнулся. - Ладно, иди, Ари догоняй. И постарайся больше не попадать в неприятности, меня рядом может и не оказаться.

- Да уж, - я кивнула, в последний раз посмотрела на него и... в этот момент потеряла над собой всякую власть.

Взгляд вампира притягивал, завораживал, я буквально утонула в нем и была готова на все,

лишь бы не потерять этот взгляд, лишь бы он так смотрел и смотрел на меня. Арт наклонился ко мне, и кожа на лице ощутила тепло. Я сама потянулась к нему, но в последний момент ресницы его дрогнули. Арт быстро чмокнул меня в щеку и отвел глаза.

- Удачи, Тень, - сухо сказал он.

- До свидания, Арт, - кое-как совладав со своим голосом, попрощалась я и на одеревеневших ногах направилась к дракону.

Хвала Гренту, эльф больше не мог читать мои эмоции, он бы прямо сейчас удавился! Весь этот короткий отрезок пути я спиной чувствовала взгляд вампира, но на то, чтобы обернуться,

храбрости так и не хватило.

2.

У дракона, на котором мы летели, был совершенно равнодушный ко всему характер. Ну,

может, и не ко всему, но на присутствие двух некромантов он никак не реагировал. Размеренные взмахи огромных перепончатых крыльев и легкое покачивание навевали дремоту, и я зевнула, с удовольствием отмечая, что в душе наконец-то воцарилось спокойствие. Само собой, без помощи Арта. Арт... при мыслях о вампире опять возникло двойственное чувство -

одновременно и надежда снова его увидеть, и, наоборот, желание забыть.

Вообще, сегодняшнее утро казалось каким-то неправильным. Скомканное прощание, кольцо,

этот глупый разговор по дороге...

Я тихонько вздохнула.

- Что вздыхаешь? - с сочувственной улыбкой спросил Ари, видимо, догадываясь о моих мыслях.

- Да, вот думаю, кой демон меня за язык тянул о предках Арта говорить, - буркнула я. - Могла ведь догадаться сразу, что их в живых нет, а все ж ляпнула. Обидно, под конец и весь разговор изгадила.

- Брось. Вот в этом себя винить точно не стоит.

- Но Арту было неприятно.

- Поверь, Арту много чего бывает неприятно слышать. Однако эта его боль уже утихла.

- Надеюсь, что так, - я поджала губы, помолчала, но потом все-таки спросила:

- А почему Арт сказал, что его отец ушел сам? Зачем?

Эльф задумчиво посмотрел на меня.

- Знаешь, в то время, когда Грег еще только собирал союзников, его радикальные взгляды вампиры поначалу не особо поддерживали, - сказал он. - И, быть может, и не поддержали бы, но именно в то время убили Ноланию Вайленбергскую, мать Арта. По всей видимости, какие-то светлые фанатичные маги - от Нолании только пепел нашли. А сама понимаешь, в этом случае даже архивампир не сможет ничего сделать, ведь без тела душе некуда вернуться.

- Я это знаю, - я с непониманием кивнула. - И что?

- У вампиров своеобразные понятия о семье, - нехотя продолжил Ари. - Увлечений у них может быть много, но серьезное чувство - только одно. Они могут очень долго искать вторую половинку, как бы родственную душу, но когда найдут, так и живут до конца. Дроннорд, потеряв жену, от горя почти обезумел, потому и поддержал Грега, слишком жаждал мести. Однако он все же понимал, что никакой местью Ноланию не вернуть. Архивампир может жить вечность,

но зачем ему вечность, когда в ней не осталось смысла? Потому, когда дети подросли настолько, что их можно было оставить, Дроннорд ушел за ней.

- Ох, ничего себе, - пораженно выдохнула я.

- Угу. Так что для вампиров лучше всю жизнь искать и не найти, нежели найти и потерять.

- Да уж, - мне вспомнился настоятельный совет Савелия забыть о вампире.

А ведь если все действительно так, то магистр был прав. Теперь понятно, почему Ари рассказывал с такой неохотой: эльф знал, что его слова причинят мне боль. "Увлечений может быть много". Вот и я такое увлечение. Забавное спасение от скуки на время, пока не найдется какая-нибудь вампирша типа той актрисы Милены. И спасибо Арту хотя бы на том, что он понимал это и сдержался, а то осталась бы я с разбитым сердцем. Хотя кого я обманываю?

Какие у меня шансы стать той единственной? А никаких. И даже не хочу думать, что со мной будет в тот момент, когда Арт женится. Запоздал ты, Савелий, со своим предупреждением, эх запоздал...

Ари, тем временем, откинулся на драконьей циновке на спину и прикрыл глаза.

- Ну что ты опять? - буркнул он.

- Знаешь ведь.

- Да выбрось ты его из головы, ведь хватает на свете нормальных мужиков. Много ты их видела? Вот то-то же. Может, найдешь скоро. Сама того не ожидая.

- Может.

В это мне не верилось, но спорить с Ари не хотелось. Я задумчиво покрутила кольцо на пальце. Даже странно, что Ари ничего про него не сказал, а ведь Арт все-таки волновался, раз сделал такой подарок.

- И потом, представь себе хотя бы ну... сто лет рядом с ним, - все еще не открывая глаз,

продолжал эльф. - Арт ведь не от мира сего, Тень, а другого выбора у тебя уже не будет. Ты понимаешь, что он такое? Только личное желание отделяет его, к примеру, от Грега, но ничто не мешает стать таким же. Будь это обычный вампир, я бы и слова не сказал, но, отбросив внешнее обаяние, задай себе вопрос: ты действительно уверена, что готова провести всю жизнь с

Высшим архивампиром?

Я, было, открыла рот для ответа, но тут душу кольнуло легкое сомнение. А вдруг он прав?

Проскользнувшая мысль была мелкой, гаденькой, но этого мне хватило, чтобы промолчать.

- Вот именно, - эльф вздохнул, правильно истолковав ответную тишину. - Ты уже не уверена,

Тень, и это нормально для любого человека. Потому послушай совета, выбрось все из головы, и пусть оно идет, как идет. Своим чередом.

- Пожалуй, действительно так и стоит сделать, - в этот раз полностью согласилась с ним я. -

Что-то я и впрямь принимаю все слишком близко к сердцу.

Ари удовлетворенно улыбнулся и окончательно погрузился в дремоту. Я решила последовать его примеру и не открывала глаз до тех пор, пока дракон-экспресс не приземлился на поле перед

Леорскими стенами.

* * *

В Академию мы зашли через двор факультета Некромантии. Здесь, как и обычно, было безлюдно, лишь пара адептов лениво сметала остатки прошлогодней листвы.

Скоро будет очередной набор некромантов. Год назад мы с Ари так же шли по дорожке,

заходили в зал Грента, тут и познакомились...

- Тоже ностальгия? - полюбопытствовал эльф, отвлекая от воспоминаний.

- Есть немного, - я посмотрела на него, отметив, легкую грусть в янтарном взгляде. - Жалеешь, что так все вышло?

- Отнюдь. Несмотря ни на что, этот год был лучшим в моей жизни.

- Так уж и лучшим, - я недоверчиво хмыкнула.

- Ну, одним из лучших точно, - поразмышлял Ари. - Был еще, конечно, первый год в

Дейморе...

Так, разговаривая и вспоминая, мы медленно дошли до кабинета Анхайлига. Ари уже открывал дверь, как я краем глаза увидела в противоположном конце коридора женский силуэт в черном балахоне. Миранда? Но некромантка исчезла быстрее, чем я смогла ее разглядеть.

- А, прибыли, - едва увидев нас, поприветствовал Анхайлиг. - Что-то вы подзадержались, я ждал вас еще вчера.

- Вчера мне было куда хуже, - буркнула я.

- Да уж вижу, - Анхайлиг, прищурившись, посмотрел на меня неожиданно пронзительным взглядом, а потом одобрительно хмыкнул. - Н-да, кем бы ни был Артур, но постарался он на славу. А ведь, в сущности, мальчишка еще... но, как оказалось, и опасный противник. Будем знать.

- Какой же он противник? - я с непониманием посмотрела на магистра. - Он ведь помог нам.

- Всякое может случиться, Тень, - неопределенно ответил тот. - С вампирами ни в чем никогда нельзя быть уверенным. Но давайте лучше вернемся к вам. Тень, ты сейчас пойдешь к целителям, пусть тебя осмотрят и назначат лечение. А тебя, Ари, чтобы я уже к вечеру в

Академии не видел. Марш обратно на практику!

- Но...

- Никаких но! - перебил все возражения магистр. - Мне и так перед эльфами за тебя извиняться пришлось и оправдания подыскивать. Короче, дракон-экспресс отлетает через два часа, и ты обязан быть на нем.

Эльф вздохнул, но отпираться больше не стал.

- Казначея-то предупредили? - уточнил он.

- Еще вчера, - ответил Анхайлиг и поторопил: - ну давайте уже, идите. У меня дел полно.

Нам не оставалось ничего иного, кроме как кивнуть и направиться к двери, но уже на выходе

Ари вдруг обернулся.

- Анхайлиг, я тут Миранду видел, - сказал он.

- И что?

- Разве ее не Инквизитор забрал? - к моему изумлению уточнил Ари.

- Забрал, - согласился магистр. - Допросил, а потом отправил в Академию. Она ничего страшного не сделала, ничего особо интересного не знала, так что для него интереса больше не представляет.

- А-а, - протянул эльф. - Понятно.

Едва мы вышли из кабинета, я буквально вцепилась в его рукав.

- Так что, Миранду поймал Инквизитор?

- Типа того, - Ари хмыкнул. - Сначала мы, потом он.

- И что? Он ее допрашивал?

- Да я-то откуда знаю? Судя по словам Анхайлига, да.

- Вот и хорошо, - я улыбнулась с чувством глубокого удовлетворения.

- Ладно, я пойду, - Ари виновато пожал плечами. - Мне бы хотелось побыть с тобой подольше,

но Анхайлиг прав - самовольный побег с практики, да еще и такое длительное отсутствие в

Альваоре не одобрят.

- Да я понимаю.

Эльф улыбнулся и, прощаясь, обнял меня за плечи. Потом развернулся и быстрым шагом направился к лестнице, ведущей в центральный корпус. Что ж, а меня ждал факультет Благ и

Исцелений.

По коридорам светлого факультета я шла в напряженном ожидании, но опасения не оправдались. На всем пути встретились только двое старшекурсников, которые не проявили ко мне ни малейшего интереса. Такое запустение в это время, в общем-то, и не удивительно -

большинство адептов находились на практике. Лишь на этаже целителей молодой парень в белоснежном балахоне вежливо уточнил, к кому я направляюсь, а, узнав причину, посоветовал обратиться к магистру Данилевичу.

- Прямо по коридору, третья дверь налево, - подсказал он.

- Спасибо, - поблагодарила я и вскоре входила в указанную палату.

Магистр Данилевич оказался сухоньким старичком с небольшой бородкой и живыми, но почти выцветшими водянистыми глазами. Едва заметив меня, он, улыбаясь, устремился навстречу.

- Нечасто к нам некроманты заглядывают, нечасто, - поприветствовал магистр. - Хотя вашего брата я помню. Н-да. Так с чем пожаловали?

- Мне бы консультацию получить, - я замялась. - По своему здоровью.

- А что у вас со здоровьем? - Магистр с интересом обошел вокруг меня, выводя руками непонятные пассы. - Так-так, любопытно, магические ожоги, полное энергетическое истощение,

- бормотал он. - А, вот похуже - выжигание магических артерий, и совсем недавнее фатальное ножевое ранение. Гм. Интересно. Как же ты выжила-то, девочка?

- Никак, - честно призналась я. - Вампир оживил.

- А-а, тогда понятно, - старичок поскучнел. - Хотя жизненную силу не так просто восстановить, а твой вампир это сделал мастерски.

- И ничего он не мой, - зачем-то не согласилась я.

- Да-да, конечно, - рассеянно отмахнулся целитель. - Ну, магические ожоги сойдут через недельку-другую, хотя насчет вот этих шрамов на руке не уверен.

- А как насчет моих способностей мага? - я с надеждой посмотрела на него.

- Хм-хм, - Данилевич покряхтел и снова задумчиво поводил надо мной руками. - Ну, тут тоже не так все страшно. Судя по состоянию, силы постепенно восстановятся, думаю, к следующей зиме будут более-менее в норме. Я сейчас тут кое-что подлатаю, а там все само собой пойдет.

- Спасибо вам, - я облегченно вздохнула.

- Да чего уж, - целитель усмехнулся в бородку. - Главное, ты сама покамест магию не пытайся пользовать, хотя... ты и не сможешь. Вампир-то твой умно поступил, блоки, где надобно, уже поставил.

- Он не мой, - снова буркнула я.

- Ну да, ну да, - закивал Данилевич. - Ты давай-ка ложись вот сюда, да подремли чуток, пока я работать буду.

* * *

Из палаты старичка-целителя я вышла через два часа, бодрая и в хорошем настроении. Теперь бы в столовую заглянуть, может, там еще осталось что-нибудь съедобное? Совершенно случайно. Мысленно одобрив это решение, я решительно двинулась, было, к столовой, но буквально через пару шагов меня окликнули:

- Эй, Тень, - это был какой-то незнакомый адепт-целитель. - Там тебя архимаг ищет.

- Э-э? - я изумленно захлопала глазами. - Архимаг? Меня?

- Тебя, тебя, - раздраженно подтвердил тот. - Где его кабинет знаешь? Вон туда, по лестнице, четвертый этаж. Давай, поторапливайся, чего столбом стоишь?

Я нервно кивнула и почти бегом устремилась в указанном направлении, гадая, чего вдруг самому архимагу от меня понадобилось. На одном дыхании миновав два лестничных пролета и длинный коридор, я остановилась перед нужной дверью и нерешительно замерла.

А, может, ну его? Сделаю вид, что никакого старшекурсника не встречала, пойду к Анхайлигу и...

- Ну, кто там? - внезапно раздалось из-за двери. - Входите!

Вздрогнув, я посмотрела на свои, так и не коснувшиеся двери руки, но выбора уже не оставалось. Пришлось глубоко вздохнуть и войти.

В кабинете главы Леорской Академии я была впервые. От кабинета Анхайлига он почти не отличался: такой же заваленный бумагами стол, над которым склонился Виттор, такие же кресла и книжные шкафы. Разве что статуэтка на небольшом постаменте изображала не

Многоликую, а женщину из белого мрамора, которая, подняв руки, держала хрустальный шар.

- Добрый день, - робко поздоровалась я.

- А, это ты, Тень, - архимаг Виттор поднял голову. - Хорошо, что заглянула, я как раз собирался поговорить с Анхайлигом насчет тебя.

- Зачем?

- Затем, что твой выпускной экзамен признали недействительным, - архимаг пожал плечами. -

Мне жаль, но необходимо его пересдать.

- Чего??? - опешила я. - С чего это?!

- Тень, давай называть вещи своими именами. Ты ведь имела доступ к силе Велиара? К его памяти? Верно?

- Да, но я сдавала сама!

- Если ты действительно сдавала экзамен сама, то сможешь и пересдать.

- Как?! - Я с отчаянием смотрела на Виттора. - У меня силы нет! Она еще не скоро вернется!

Вы же знаете, что я не смогу!

- Пойми правильно, это не только мое желание, - пояснил он. - Это просьба нескольких магистров, и формально они имеют право настаивать на переэкзаменовке. А, учитывая, что ты говорила на экзамене о проверке своих сил, и как себя вела, у них есть на то все основания.

У меня даже руки опустились. Что теперь делать? Неужели после всего того, что я пережила,

меня просто так возьмут и отчислят ни за что?

- Я понимаю твое состояние, - продолжил, тем временем, архимаг, - а потому не против смены профильного экзамена. Подумай, может, тебе хватит сил на что-то другое? Воззвание, к примеру?

Издевается он что ли? Знает ведь, что тут меня точно ждет неудача.

- Нет, спасибо, - я отрицательно мотнула головой. - Но я...

Я осеклась, вдруг осознав, что на самом деле оставалась еще одна дисциплина, где я вполне смогу обойтись и тем, что имею. Если повезет, конечно, но ведь другого выхода нет? Быть отчисленной из Академии без права восстановления я точно не хочу, значит надо попробовать.

- Но ты? - Уточнил архимаг.

- Но я, пожалуй, действительно воспользуюсь вашим разрешением, и буду сдавать другой предмет.

- И какой?

- Экзамен на ядодела. Вы не будете против?

- Яды? - взгляд пронзительных голубых глаз архимага Виттора заставил меня невольно поежиться. - Ты уверена?

Уверена я не была, но ничего иного мне не оставалось.

- В моих способностях можно сомневаться, но яды не допускают обмана, не так ли? -

Ответила я, стараясь, чтобы голос звучал не очень жалко.

- Что ж, пусть так, - архимаг вздохнул и покопался в бумагах. - Сдавать будешь через три дня, с факультетом ведьмаков. Допуск тебе сделают, - он выудил из кипы желтоватый листок. - Вот, отметься.

Я расписалась в ведомости, обнаружив, что кроме моего имени там перечислено еще человек восемь, и с недоумением посмотрела на Виттора.

- Так я не одна?

- А как ты думаешь? Вас, таких должников, в Академии полно.

- Понятно, - себя я должником не считала, но несправедливость пришлось проглотить.

- Ну, раз все понятно, то не буду больше тебя задерживать, - сказал архимаг. - Хорошего дня, Тень.

- Хорошего, - буркнула я, и вышла в коридор.

Чего уж тут хорошего? Интересно, он действительно такой вежливый, или это тонкая издевка?

Ладно, в конце концов, что есть, то есть. Теперь следует хорошо подготовиться, а для этого необходимо узнать, что вообще меня на экзамене ожидает, и кто будет его принимать. Хотя в последнем вопросе тайны не было - скорее всего, экзаменатором будет магистр Литиция.

Все же, стоило это дело уточнить, а потому я решилась снова заглянуть к Анхайлигу.

- Ну, что тебе целители сказали? - спросил тот, едва я перешагнула порог.

- Жить буду, - ответила я. - Может, и колдовать тоже. К зиме.

- Вот и славно, - кивнул магистр удовлетворенно. - Кстати, тебе на будущее: Виттор там что-то заикался о пересдаче экзамена.

- Угу, - я мрачно кивнула. - Через три дня назначили. Я как раз по этому поводу и пришла,

хотела узнать, что...

- В смысле? - оборвал Анхайлиг. - Какие три дня? Откуда?

- Ну, меня вызвал архимаг Виттор и назначил время пересдачи, - пояснила я. - Я уже в ведомость занесена.

- Тень, ты сдурела? - Анхайлиг подскочил с кресла. - Какого демона бумаги подписала? Я бы договорился об отсрочке!

- Но архимаг отчислением грозил...

- Грента с два бы он отчислил! - рыкнул магистр. - А вот что будет, когда ты завалишь экзамен? Как ты собралась сдавать боевую сейчас?

- Не боевую, - мотнула головой я, уже понимая, что совершила большую глупость.

- А что?

Анхайлиг уставился на меня, а потом лицо его стало страшным.

- Какие. К демонам. Яды?! - глаза магистра в этот момент утратили всякое сходство с человеческими. - К Литиции, - прошипел он. - Немедленно!

Я пулей вылетела из кабинета.

* * *

Радости на лице магистра Литиции от моей новости не возникло. Скорее даже наоборот: едва услышав о направлении, Литиция скривилась, словно у нее свело челюсть.

- Ненормальная девчонка, - сделала вывод магистр, - я не желаю принимать у тебя экзамен.

Мне на совести еще один труп не нужен.

- Но... вы не можете отказать мне, - растерялась я.

- Могу и откажу.

- Ваш предмет есть в списке кафедр Некромантии!

- По старому недоразумению. Его давно следовало бы убрать.

- Он есть!

- Послушай, ты, Тень, - оборвала Литиция мрачно. - Вы учили только общие вещи, а на экзамене будут настоящие яды, изготовленные по всем правилам ядоварения. У тебя нет знаний, чтобы различить их, я их вам просто не давала. А подготовить тебя времени уже нет!

- Послушайте, магистр Литиция, - я непроизвольно сжала пальцы на искалеченной руке,

чувствуя, как горят от злости щеки. - Разрешение на экзамен мне выдал архимаг Виттор, а потому давайте вы просто проведете его, хорошо?

Литиция резко выдохнула.

- Хорошо, - она поджала губы. - Раз так. Но я тебя предупреждала. И чего ты замерла? Марш за учебниками, а потом в лабораторию!

Следующие три дня для меня превратились в один сплошной кошмар. По словам Литиции меня могли спросить о любом яде, и потому требовалось знать все возможные компоненты,

дозировки и порядок изготовления каждого из них. Выучить все я, понятное дело, не успевала, и магистр это прекрасно понимала, но за оставшееся время вознамерилась забить мою голову по максимуму.

Я практически не спала, ела урывками, причем во время еды ловила себя на том, что подозрительно всматриваюсь в безобидную кашу или бесцветный бульон на предмет их схожести с каким-либо ядом. Однако на утро перед экзаменом я проснулась и в панике поняла,

что все равно не готова. Казалось, я забыла даже то, что учила месяцами, а уж о знаниях последних трех дней и вообще думать не хотелось.

Кое-как сладив с наступающей паникой, я все-таки собралась с силами и направилась в назначенную аудиторию.

На пятом этаже центрального корпуса было людно: туда-сюда сновали старшекурсники,

потрясая стопками исписанных бумаг, с деловым видом прохаживались магистры. А перед нужными мне дверьми, изрядно нервничая, толпились ведьмаки. Как ни странно, в общей панике мне стало спокойнее - вроде как все переживают, значит не одной страдать.

Очереди на сдачу не было: адептов комиссия вызывала поименно, а потому я прислонилась к стене в стороне от толпы и настроилась на ожидание. Главное, чтобы не слишком долгое,

нервы-то не железные.

Однако постоять в одиночестве не удалось: один из ведьмаков вдруг отделился от своей компании и подошел ко мне.

- А я тебя знаю, - произнес он. - Ты - Тень, из той компании, которая призрака на Светозара натравила.

Я с подозрением покосилась на темного ведьмака, но не похоже, чтобы тот желал мне зла.

Наоборот, в глазах парня читалось любопытство.

- Грегори, - представился он. - Да ты не беспокойся, я на вашей стороне, и тоже кое-что тому парню устраивал в свое время. Конечно, не настолько запоминающееся, как призрак, но все же.

- Да ну? - я недоверчиво хмыкнула. - И чего?

- У тебя фантазия хорошая? Вот представь эту надменную светлую физиономию,

расцвеченную яркими зелеными пятнами, - хохотнул ведьмак. - Всего-то настой боровянки и пыльцы пустынника серого, да простенькое темное заклинание, а какой эффект!

- Так вот кто это был, - я широко улыбнулась. - Как же, как же, видела. И впрямь эффектно.

- Ну так, - Грегори взирал на меня с гордостью.

- А до настойки-то сам додумался?

- Ну-у, не совсем, - честно признался он. - На самом деле идею мне подали. Этот рецептик несколько лет назад один из ваших придумал, из некромантов. Родрик его звали, большой мастак по подлянкам был в то время.

- Знаем, - кивнула я, вспоминая, что именно с этим типчиком любил нас сравнивать Савелий,

когда хотел выгородить перед Анхайлигом.

- Слушай, - ведьмак вопросительно посмотрел на меня, - так ты что, тоже на пересдачу?

Вроде, у вашей братии плохих отметок не было?

- Да это не совсем пересдача, - я вздохнула. - Просто кафедру меняю. По необходимости.

- А-а, тогда ясно, - протянул Грегори. - И как готовность?

- Средне, - я скривилась. - Но, надеюсь, вытяну. Жить-то хочется, а если завалюсь, меня

Литиция живьем схарчит. А вы как? Подготовились?

- А то! Смотри, - он достал из-под балахона почти пустую фляжку и поболтал передо мной остатками пенистой болотной жидкости. - Во, крутое зелье. Выпьешь - ум активируется. Оно у нас так и называется - "Зелье Ума". Хочешь?

- Не, - поморщилась я. - Спасибо. Выглядит оно как-то... ты уверен, что его вообще можно пить?

- Всенепременно! Что ты на внешность смотришь? Это старое, проверенное средство, о нем легенды ходят! Говорят, один парень раз пять экзамен заваливал, а потом изобрел это зелье,

выпил - и сдал. Ну, он, конечно, еще ночью до того потряс свитком в окно, заклиная "Шара приди", - заговорщицким шепотом добавил ведьмак, - но то слабое заклинание, не всегда помогает. А вот зелье стопроцентно.

- Надо же, - я растерянно хмыкнула: Грегори в этот момент напомнил мне одного ненормального корабейника. - А что-нибудь менее мистическое и более приближенное к теме экзамена имеется?

- Шпаргалки чтоль? - понял тот. - Так понятное дело, кто ж без них сейчас обходится? Вон,

видишь, парень высокий у входа? Он принёс кучу шпор огромных размеров, запихав в мелкий карман. Представляешь, карман малюсенький, а там помещаются полотна, длиной в руку.

- Удобно, - оценила я.

- Какое удобно, Тень, ты что, - махнул рукой ведьмак. - Как он, по-твоему, их перед комиссией доставать будет? Смотри на меня, вот что счас самое то!

Он провел рукавом над подолом балахона, и на, казалось бы, однотонной коричневой ткани стали проявляться мелкие зеленоватые буквы. Грегори воровато огляделся, провел по балахону другим рукавом, и буквы исчезли.

- Ничего себе, - я с изумлением покачала головой.

- Видала? - с гордостью похвастался он. - Три ночи убил на написание шпаргалок. И еще два дня до того - зелье видимости и невидимости варил. Ух, рецепт сложный оказался, приходилось в лаборатории на занятиях химичить попутно. Главное, в первый раз почти сделал все, и чутьчуть дозы попутал, так такая хренотень получилась, ужас! Представляешь, на вид - слизистая губка, только пенится, зараза, да еще воняет как натуральное драконье дерьмо.

- Фу-у, - этот рассказ определенно что-то мне напоминал.

Кажется, я даже вновь ощутила запах, которым "благоухал" балахон главы ведьмаческого факультета.

- Фу, это мягко сказано! - Грегори фыркнул. - Литиция вылетела с лаборатории стрелой, наши все тоже, даже Грабовский только заглянул и почти тотчас сбежал якобы на экзамен какой-то.

Только у Тария выдержки хватило все это убрать. Тарий - это ведьмак наш, выпускник, -

пояснил он.

- Знаю, - я кивнула. - Встречались.

- Ну вот, - парень вздохнул. - Выговор мне, конечно, сделали, но зато теперь никаких проблем с переэкзаменовкой!

- Да уж, - согласилась я, хотя, учитывая, сколько времени и сил ведьмак убил на составление своей прогрессивной шпаргалки, возникал только один вопрос: а просто выучить предмет было не проще?

Но вслух я говорить об этом не стала, тем более что внимание переключилось на появившегося в коридоре мужчину в строгом темно-зеленом камзоле. Он был средних лет, на коротко остриженных волосах незнакомца едва начинала пробиваться седина. На первый взгляд,

в нем не было ничего необычного, кроме приколотой на груди массивной серебряной броши в виде дубового листка.

- Смотри, смотри, - зашептал Грегори. - Это ж мужик из Северной Школы Травников!

Обалдеть, он-то что тут забыл?

- Кто? - поперхнулась я, а травник уже быстро прошел мимо нас и исчез за экзаменационными дверьми.

- Травник! Самый настоящий! Интересно, не по твою ли душу он заявился?

- Похоже, что по мою, - я кисло улыбнулась.

- Фигово, - ведьмак сочувственно покачал головой. - Точно "Зелья Ума" не хочешь?

- Точно. Не хватало еще, чтобы при всей комиссии у меня живот прихватило.

Грегори пожал плечами, мол, как хочешь, и замолчал, а потом потянулось долгое ожидание.

По моим меркам даже слишком долгое - последний сдававший адепт вышел из аудитории почти полчаса назад, а больше никого так и не вызвали. Предчувствие, что связано это с травником, и что меня ждет какая-то пакость, становилось все сильнее, и когда из-за двери раздалось:

"Тень!", я даже не удивилась.

- Ни пуха, - прошептал Грегори.

- К демону, - слабым голосом послала ведьмака я, и на негнущихся почему-то ногах вошла в просторную аудиторию.

На этот раз комиссия была другой. Главенствовал по-прежнему архимаг, но кроме него из светлых была только магистр Амалика. Анхайлиг, Литиция и ведьмак Грабовский меня не пугали, и все бы хорошо, если б не травник, который особняком стоял около стола с разноцветными колбами.

Он бросил на меня быстрый взгляд, от которого по коже побежали мурашки. А еще неожиданно появилась паническая мысль, что все-таки стоило заранее помолиться богу Курсу, о котором упоминал Анхайлиг еще на первом занятии.

- Доброго дня, - травник улыбнулся тонкими губами. - Я - магистр опасных трав Северной

Школы Травников. Во избежание недоразумений, напомню всем присутствующим, что кафедра

Ядоделов находится под нашим шефством, а потому экзамен провожу я. Надеюсь, возражений нет? - Он вопросительно оглядел комиссию.

Ох, ничего себе. А я и не знала... понятно, почему Литиция нервничала: ведь в моем провале виновата перед лицом травника будет и она.

- Нет, - тем временем подтвердил архимаг. - Прошу вас, работайте.

- Хорошо, - продолжил травник и снова посмотрел на меня. - Я верю, что вы прекрасно подготовились к теории, Тень. На эту кафедру приходят очень редко, потому неподготовленных тут не бывает. А потому, думаю, мы сразу перейдем к практике. Перед вами пять сосудов, - он указал на стол. - Здесь безопасный напиток и четыре яда различной сложности. Вы должны выпить безопасный и указать мне на самый опасный яд. Задание понятно?

- Да, - я кивнула, уже понимая, что все совсем не так, как планировалось.

Три дня меня пытали теорией в надежде, что я сдам хотя бы ее, а оказалось, кроме практики ничего и не будет? Да еще какой практики... в общем, похоже, все усилия Литиции пошли прахом.

Сама магистр стояла рядом с Анхайлигом и Виттором, мрачная как демон.

Я мотнула головой, поднапряглась и посмотрела на колбы остатками темного зрения. Вторая выглядела самой безобидной, да и от пятой, вроде, тоже ничего страшного не ощущалось. Зато остальные образцы мерцали темнотой, вот только понять, который из них слабей, а какой сильней, по такому смутному мерцанию было невозможно. Н-да, зрение мне тут, видимо, не поможет. Что ж, будем разбираться, как учили.

Первая, красная колба содержала простенький, но противный состав для кишечных колик. Я

поняла это, едва принюхавшись: медянка и вересклет - травы с резким запахом, обладали свойством вызывать спазмы. Вторую, голубую, я пропустила - не пахнет ничем, словно вода. В

третьей, желтой, было что-то жгучее, резкое. Я не знала и половины трав этого яда, но догадывалась, что смерть от него наступит за пару минут. Четвертый, оранжевый, оказался ядом лишь слегка сильнее первого, и то, я поняла это благодаря едва уловимому запаху белого кростыля. А вот пятый, зеленый, пах пряностями и совсем слабо какой-то незнакомой травкой.

Нет, знакомой. Запах ее всплыл из прошлого, но я никак не могла зацепиться за него и вспомнить, что это. Хотя, может, на одном из занятий с Литицией я его и чувствовала. Тогда это очень слабый яд. Что ж, значит, отдаю оранжевую, выпиваю голубую? Я протянула руку к голубой колбе, и вдруг застыла. Вспышка памяти. Таверна. Арт. Напиток Освальда. Вот откуда я знаю эту травку! Но она не ядовита! Вторая тоже, только в сильной дозе, но не в такой мелкой.

Но это значит тут два безопасных напитка?

Я взглянула на травника. Нет, даже от Литиции такого подарка не дождешься, а уж от него и тем более. Но что тогда? Взяв в руки голубую колбу, я снова принюхалась. Вода. Ну не может она ничем не пахнуть! Специально скрыли? Но как? Хотя, не важно как, главное, зачем?

Закрыть зелье, чтобы вообще ничего не почувствовать, мог только профессионал, и он тут был. Значит, там действительно сильный яд? А какие яды сильнее того, что в оранжевой колбе?

Если только настойка могильника трехлистного? А вдруг тут действительно вода, и я все себе напридумывала?

Рискнуть и завалить экзамен? Или нет?

От внутреннего напряжения слегка подрагивала рука, и в голубой водной ряби мне на миг почудился насмешливый взгляд Мораны. Что ж, пусть так. Я вздохнула, решаясь, и одним залпом выпила содержимое зеленой колбы. А потом молча отдала травнику голубую.

- Почему вы решили, что этот яд самый сильный?

- Потому что вы скрыли его, - ответила я и, уже на удачу, ляпнула: - Да и настойка могильника, как меня учили, куда сильней всех трав вон того, третьего, яда.

Брови травника едва заметно дрогнули. Значит, я угадала!

- Кто научил вас взгляду Истины? - жестко спросил он. - Ведь только так вы могли узнать, что это за яд. А, насколько мне известно, это выходит за рамки первого курса Академии, - он почему-то зло уставился на побледневшую Литицию.

- Выходит? Значит ли это, что вы превысили полномочия на этом экзамене? - Встрепенулся

Анхайлиг.

- Своих полномочий я не превышал. Я лишь создал то, что просил меня архимаг, так что эти вопросы решайте с ним. А сейчас я хочу знать, откуда адептка первого курса знает закрытые приемы Северной Школы Травников?

Ух ты блин! И ведь теперь не скажешь, что ответила наугад, ведь тогда экзамен не зачтут...

- И так?

- Меня... бабушка учила, - ляпнула я первое, что в голову пришло.

- И кто твоя бабушка? - вкрадчиво уточнил травник.

- Травницей она была. Умерла год назад.

- Что ж, ей повезло, что умерла.

Я сжала зубы, стараясь не ляпнуть в ответ какую-нибудь колкость. Еще немного подождать.

Еще капельку. Главное, ничего не испортить.

- В общем, так, - Анхайлиг взял разговор в свои руки. - Тень ответила верно?

- Да.

- Сомнений в результате экзамена в этот раз ни у кого нет? - уточнил магистр.

Тишина.

- Вот и славно. Значит, поздравляю Тень со сдачей, - резюмировал Анхайлиг, и посмотрел на меня. - Иди, отдыхай пока. Попозже зайдешь ко мне, документы на практику тебе оформлю. И,

Тень, - добавил он с усмешкой, - на этот раз запомни - у меня помощников нет.

Я быстро кивнула и, пока никто не передумал, выскочила в коридор.

- Ну, как? - сразу же подскочил ко мне ведьмак. - Сдала?

- Ага, - я с облегчением улыбнулась.

- Сложно?

- Жутковато, но ничего, справилась.

- Грегори! - раздалось в этот момент из-за дверей.

Ведьмак глубоко вздохнул и на мгновение поднял глаза к потолку.

- Благослови меня Курс, - жалобно простонал он и скользнул в аудиторию.

Мысленно пожелав Грегори удачи, я неспешно направилась к лестнице. Кажется,

неприятностей снова удалось избежать, теперь можно и отдохнуть.

3.

- Я не хочу, чтобы она была на моей кафедре! Ты прекрасно знаешь условия обучения,

Анхайлиг, и ты первый, кто мне обещал, что без моего желания тут никого не будет!

От возмущенного до крайности голоса Литиции в небольшом кабинете Анхайлига спасения не было. Слушая ее отповедь, я мечтала провалиться под землю, или хотя бы оказаться гденибудь подальше. На Плато Демонов, к примеру. Однако мои безмолвные молитвы никто не услышал, а потому общества двух магистров никак было не избежать. Тем более что обсуждение целиком и полностью касалось меня.

Несколько минут назад, сразу после окончания переэкзаменовок, Литиция и Анхайлиг оторвали меня от заслуженного отдыха и теперь пытались решить мое дальнейшее будущее в

Академии. Точнее, это Анхайлиг пытался, а Литиция громко протестовала, не соглашаясь с его решением. Темные глаза ее сверкали неподдельным гневом, однако, в отличие от меня, магистр выдерживал этот взгляд с абсолютным спокойствием.

- Успокойся, это временная мера, - после того, как Литиция, наконец, смолкла, сказал он. -

Восстановит Тень силы, и переведем ее обратно ко мне.

- Временная! - снова вспыхнула ведьма. - А как я ее на практику отправлю? Ты ведь знаешь,

что заявки на практикантов-ядоделов у меня только из Северной Школы Травников! Как на меня посмотрят, когда я ее неподготовленную пошлю туда? Почему с твоей проблемой должна возиться я?

- Хм, - Анхайлиг с сомнением посмотрел на меня. - Ну, может, и не такую неподготовленную?

Тень, ты говоришь, тебя бабушка учила чему-то?

- Ну-у да, но мало чему, - я замялась, понимая, что моих скудных знаний на Школу Травников точно не хватит.

- Может, не так и мало, если ты освоила взгляд Истины?

- Э... магистр Анхайлиг, - я совсем не хотела говорить то, что собиралась, но выбора не было. -

Дело в том, что я и не освоила.

- В смысле? Ты ведь определила яд каким-то образом?

- Я угадала, - еле слышно прошептала я.

- Ты что?!

- Угадала, - повторила я, стараясь не смотреть на магистров. - Просто там была безопасная колба, а эта вообще ничем не выделялась, и я подумала, что он специально ее скрыл. Вы же видели его рожу и...

- Но ты, демон тебя возьми, назвала яд! - воскликнула Литиция.

- Я просто помнила только один яд сильнее того, который был среди тех, - торопливо стала объяснять я, чувствуя, как полыхают щеки. - Его и назвала... на удачу...

Литиция схватилась за голову и почти упала в кресло.

- И ее я должна буду отправить в Северную Школу? - простонала она, а Анхайлиг вдруг тихо рассмеялся.

- Что смеешься? - буркнула магистр. - Весело тебе? Вот пришлют тебе критику, тогда повеселишься.

- Не пришлют, - хмыкнул некромант. - Есть у меня один знакомый, думаю, не откажет в просьбе пару-тройку недель присмотреть за Тенью. Практику, какую-никакую, обеспечит, а там видно будет.

- От меня что-то надо? - все еще хмурясь, уточнила Литиция.

Анхайлиг отрицательно мотнул головой.

- Ничего, - сказал он. - Только подписать направление.

- В легкую, - сразу согласилась ведьма. - С меня подпись, с тебя все остальное.

- Вот и договорились, - Анхайлиг удовлетворенно откинулся на спинке кресла.

- Ну, раз договорились, тогда я пошла, - Литиция, наоборот, поднялась. - Это у вас,

некромантов, вечер. А у меня, в отличие от вас, еще полно дел, - ворчливо добавила она и скрылась за дверью.

Я с облегчением вздохнула.

- И чего тебя к Виттору потянуло? - устало посмотрел на меня Анхайлиг. - Столькими проблемами было бы меньше.

- Ну, я только от целителя вышла, как меня сразу к архимагу вызвали, - заоправдывалась я. -

Хотя... судя по его словам, не похоже, что архимаг меня ждал.

- Не звал он тебя, - подтвердил магистр. - На днях Виттор говорил, что ждет официальный запрос о твоей переэкзаменовке, и обещался со мной это обсудить. Он бы и обсудил, если б ты на глаза не попалась. В целом-то, архимагу до тебя дела нет.

- А если нет дела, зачем он тогда пытался завалить меня на экзамене? - обвинительно буркнула я. - Ведь травник сказал, что яд он закрыл по просьбе архимага!

Анхайлиг с досадой махнул рукой.

- Я проверил, все созданные образцы были в рамках дозволенных на экзамене. Если б ты действительно занималась весь год у Литиции, то смогла бы определить и тот закрытый яд.

Другое дело, что ты, как считает травник, сделала это запретным способом. Хотя... лучше пусть так. Надеюсь, ты понимаешь, что будет, если узнают о том, как ты на самом деле определила яд.

- Да уж, - я поежилась.

- В общем, не стоит обвинять во всем архимага, Тень. Он хоть и светлый, но один из немногих адекватных светлых. Просто Виттор прислушивается к просьбам своего окружения, а вот комуто из этого окружения ты по-прежнему мозолишь глаза.

- Почему? Зачем меня теперь-то с Академии гнать? - я с непониманием смотрела на некроманта. - Кольца нет, Велиар и Грег мертвы, у меня даже силы не осталось, кой демон еще им надо?

- Понятия не имею, - Анхайлиг пожал плечами. - Буду знать - скажу.

"Буду знать - скажу", - отозвалась память голосом вампира. Я вздрогнула. На мгновение в голове забрезжила какая-то догадка, что-то смутное, но...

- Ладно, вернемся к твоей практике, - решительно оборвал мои размышления магистр. - Друг мой довольно нелюдим, да и характер у него не сахар. Но если будешь делать, что он скажет, то проблем у тебя не будет. Ты ведь жила на болотах?

Я кивнула.

- Ну вот, местность для тебя, значит, знакомая. В конце концов, ты не Родрик, чтобы по дурости практику завалить. М-да. Ладно, не будем о грустном. Надо еще тебе артефакт силы подобрать, хотя бы для видимости.

- А мой перстень не подойдет? - нерешительно уточнила я.

- Какой перстень? - Анхайлиг осекся и уставился на печатку, словно впервые увидев. - Это еще откуда?

- Арт дал.

- Артур? Тебе? Хм, значит, действительно беспокоится. Однако-о, - он задумчиво поцокал языком.

- Да что вы будто сейчас увидели его?

- Ну, не знай я, на что смотреть, я б и сейчас не увидел, - огорошил магистр.

- Он невидимый?! - Я с изумлением уставилась на странный подарок.

- Скажем так, этот перстень отводит взгляд. Но, как ты знаешь, основное свойство у него другое.

- Угу, - растерянно подтвердила я, на самом деле не представляя, какое у кольца основное свойство. Арт говорил о защите, но какой?

- Что ж, это меняет дело, - оживился, тем временем, некромант. - Вылет твой завтра,

доберешься на драконе до городка. Найдешь дежурного некроманта, кто ж там сейчас... Надин,

кажется. В общем, он подскажет, куда тебе дальше.

- Ох, - только теперь, слушая указания магистра, я окончательно осознала, в какую дыру меня засылают.

Н-да. Зато, надеюсь, обойдется без происшествий, в такой глуши-то. Анхайлиг, видимо, был такого же мнения.

- Что охаешь? Наоборот, радовалась бы: тихо, спокойно, воздух свежий, ты там как у Грента за пазухой будешь. Короче, сопроводительное письмо получишь утром. Слышишь, Тень, у меня возьмешь, а не у моих мифических помощников.

Я виновато потупилась, но Анхайлиг и не думал сердиться.

- Не переживай, - хмыкнул он. - Лучше скажи спасибо, что Джада в Академии нет. В общем,

постарайся не опоздать, место там глухое, драконы до Тихой Заводи раз в неделю летают. Сама понимаешь - не успеешь, потом неделю ждать придется.

На этом оптимистичном пожелании мы с магистром простились, а вскоре я уже заходила в нашу с девчонками комнату. Зажгла маленький магический светильник. В полумраке идеально убранная комната выглядела какой-то непривычно чужой. Да скоро она такой и станет: со второго курса всех поселят при факультетах.

Чувствуя себя не слишком уютно, я быстро разделась и забралась под одеяло. Интересно, где сейчас Рэй? Как там Серж с Этери? Надеюсь, что им с практикой повезло больше, чем мне.

Сон все не шел, и я задумчиво покрутила на пальце перстень Арта. Неужели и правда отводит глаза? Даже и не верится, хотя... за все время нашего с вампиром общения не помню его. На самом деле, я ведь заметила перстень только тогда, когда Арт его отдал.

При воспоминаниях о вампире перстень потеплел, словно ободряя. Его тепло мягко обволокло тело, и грусть отступила. Я мысленно улыбнулась кольцу, а потом и сама не заметила, как уснула.

* * *

Утро выдалось серым и дождливым, и вставать, глядя на такую погоду, не хотелось совершенно. Я лениво потянулась, однако в этот момент память услужливо выдала предупреждение Анхайлига: "постарайся не опоздать". Ойкнув, я подскочила и спешно стала собираться - еще неделю провести в Академии по собственной глупости не улыбалось.

Магистр меня ждал.

- Сколько можно спать? - проворчал он, отдавая бумаги. - Я вкалываю куда больше, но на сон столько времени все равно не трачу.

- А вы еще и спите? - ляпнула я и тут же прикусила язык, но поздно.

Глаза Анхайлига гневно сверкнули.

- С вами поспишь... пол факультета с проблемами, пойди, разгреби все, - рассерженно выдохнул он. - Все, беги. И чтоб на этот раз практика прошла идеально!

Я раскаяно кивнула и направилась в хранилище.

Короткий спуск по лестнице на цокольный этаж, и вот она, знакомая каморка без окон.

- А, опять вы? - увидев меня, недовольно прокряхтел старичок-казначей. - В этот раз, надеюсь, из-за вас проблем не возникнет?

- Да что вы, какие проблемы? - я протянула расписку. - Вот, все как положено.

Казначей взял бумагу и вгляделся в подпись Анхайлига. Потом, не удовлетворившись простым сходством, старик открыл большую книгу в кожаном переплете, и начал сверять подчерк магистра на моей бумаге с книжным оригиналом.

- Нельзя ли побыстрее? - попросила я, нетерпеливо покусывая губу.

- Деньги, девушка, суеты не терпят, - осадил казначей, но, наконец, все же выдал кошель с монетами.

- Спасибо, - буркнула я, и почти вылетела в коридор.

Старик со своей излишней подозрительностью изрядно меня задержал, а потому следовало поторопиться.

На первом этаже Центрального корпуса как всегда было многолюдно, и пробираясь к дверям я постоянно кого-то задевала. Уже в дверях столкнулась с каким-то парнем, в очередной раз извинилась и, было, помчалась дальше, но тот вдруг подхватил меня под руку, удерживая.

- Куда так спешишь-то?

- А? - я подняла раздраженный взгляд, но тут же улыбнулась: парнем оказался вчерашний знакомый ведьмак. - Привет, извини, я не нарочно, просто на дракона опаздываю.

- Практика? - Грегори с пониманием хмыкнул.

- Она самая, - подтвердила я. - Надеюсь, без проблем пройдет. Ты-то как? Сдался?

- А то, - ведьмак гордо выпятил подбородок. - На трояк, правда. Архимаг с Литицией меня топили, топили, но "зелье Ума" - это сила.

- Здорово, молодец, - поздравила я. - Слушай, прости, но мне, правда, нужно идти.

- Иди, конечно, - кивнул Грегори, отпуская мою руку.

- Ну, пока, - торопливо попрощалась я и выбежала на сырую улицу.

- Удачной практики! - раздалось вслед.

- Спасибо! - крикнула я, а потом нарастила темп, сосредоточившись уже только на том, чтобы успеть на дракон-экспресс.

* * *

Грегори, улыбаясь, провожал взглядом стремительно удаляющуюся фигурку девушки.

- Грегори? - раздался рядом тихий голос. - Вот уж не думал, что темным доступно всепрощение.

- Чего? - ведьмак резко обернулся.

Рядом, задумчиво глядя на него, стоял светлый старшекурсник.

- Думал, вы все злопамятны, - поделился мнением он. - Извини, ошибался.

- Ты кто? О чем ты? - Грегори с подозрением прищурился, но на лице светлого не было и следа насмешки.

- Какая разница, кто? Просто увидел, что ты общался с этой девчонкой.

- И что? Нормальная темная, как и я.

- Нормальная? - искренне удивился светлый. - А разве не благодаря культу Велиара ты потерял свою мать? И клялся отомстить?

Кровь мгновенно прилила к щекам ведьмака.

- Замолчи! - прорычал он. - Не знаю, откуда тебе известно, но это не твое дело!

- Верно. Не мое. Я ведь просто хотел извиниться и сказать, что был не прав в вашей оценке. В

самом деле, даже будучи врагом, она не так и плоха.

Светлый пожал плечами и развернулся, собираясь уйти.

- Каким врагом?

- Она - Антеро, - отдаляясь, ответил старшекурсник и вскоре затерялся среди адептов.

А Грегори стоял, не обращая внимания на окружающих, и сжимал кулаки в бессильной ярости.

* * *

Когда я, изрядно промокшая под дождем, выбежала на площадь перед восточными воротами,

Погонщик уже выходил из сторожки. Коренастый мужичок в штанах и куртке из грубой кожи совершенно не походил на памятного мне Нараота. Объединяло их лишь наличие обруча с камнем - отличительного знака Погонщиков.

Впрочем, звать его не пришлось. Погонщик заметил меня и в ожидании остановился.

- Лететь нужно? - едва я приблизилась, спросил он.

Пытаясь отдышаться от быстрого бега, я кивнула:

- Да, в Тихую Заводь.

- Сто сорок золотых, стандартная плата с некроманта. Устроит? - уточнил Погонщик, едва скользнув взглядом по балахону, который я впопыхах забыла снять.

А вот глаза у них с Нараотом оказались похожи. Похожи своим отстраненно-равнодушным выражением, сквозь которое проглядывал еще кто-то...

- Устроит, - подтвердила я, с трудом отрываясь от темного взгляда.

- Пошли тогда, у дракона сочтемся, - Погонщик направился к воротам, на ходу пояснив: - там погрузка заканчивается, проследить нужно.

Надо, так надо. Ежась от холодного ветра, который пробирался под отсыревший балахон, я последовала за Погонщиком на поле к дракону.

Этот цвета темного золота красавец, окруженный легким облаком дождливой мороси, был явно старше Темной Драконши, да и в размерах побольше. Едва мы приблизились, он подозрительно покосился на меня янтарным зрачком, а потом мотнул головой и шумно фыркнул. В лицо дыхнуло жаром, и одновременно колкая неприязнь, шедшая от дракона,

пропала.

Я улыбнулась, и, пока Погонщик наблюдал за предполетной суетой, сняла с пояса кошель с монетами. Отсчитав в протянутый мешочек сто монет, я потянулась за сто первой, однако

Погонщик внезапно остановил мою руку.

- Больше не нужно.

- Но...

- Не знаю, почему, но он не воспринимает вас как некроманта. Потому дополнительной платы я не возьму, - коротко пояснил Погонщик и, посчитав разговор завершенным, направился к купцам.

Растерянная от его слов, я поднялась по крылу. Погонщик же, убедившись, что погрузка прошла нормально, и никто ничего не забыл, прошел на свое место. Почти тотчас раскрылся магический купол, дракон расправил крылья, и меня охватило знакомое чувство парения.

Стянув влажный балахон, я запихнула его в сумку и растянулась на согретой драконом циновке, благо купол защищал и от дождя. Мимоходом оглянулась, но никто из немногочисленных пассажиров не обращал на меня внимания. Что ж, хорошо, хоть в этот раз путешествие будет спокойным. После всего произошедшего, это даже непривычно, но приятно.

Освежив в памяти последний разговор с магистром, я задумчиво посмотрела перстень. Что же за сила в тебе скрыта? Анхайлиг-то знал, иначе б не отпустил меня так спокойно, а я вот и понятия не имею.

В этот момент дракон вырвался из серой пелены дождя, и, отвлекая от размышлений, в глаза ударило яркое весеннее солнце. Я привычно сощурилась и попыталась разглядеть местность,

над которой мы летели, но земля с такой высоты казалась сшитым из неровных зеленокоричневых лоскутов покрывалом. Лишь вдалеке, на границе этой монотонной однообразности,

искрились белоснежные шапки гор. В общем, ничего интересного так и не заметив, я решительно натянула на глаза косынку: лететь предстояло еще долго, так что можно и подремать. Это Анхайлигу на сон трех-четырех часов хватает, а нам, адептам-первокурсникам,

нужен полноценный отдых.

* * *

Тихая Заводь располагалась на берегу огромного озера, видимо, отсюда пошло и ее название.

Стены городка, сложенные из потемневших от времени бревен, своим видом особого доверия не внушали. М-да. Это не Леория. И даже не Кровель. Взять его вражеским захватчикам было бы просто, хотя... чего этим людям бояться захватчиков? В такой-то глуши?

- Приветствую вас, - едва я подошла к воротам, рядом со мной оказался Вопрошатель. - Кто вы и с какой целью прибыли в наш город?

- Тень, некромант, - привычно откликнулась я. - Без цели, я здесь проездом. Думаю, уже через час уеду.

- Понятно, - кажется, Вопрошатель облегченно вздохнул. - Добро пожаловать в Тихую Заводь.

Благодарно кивнув, я миновала стражников и быстро огляделась, выискивая, у кого бы узнать,

где живет здешний некромант. Впрочем, вопрос отпал сам собой, едва мой взгляд упал на сухощавого мужчину средних лет в черном балахоне, который стоял неподалеку. Хотя я и не ожидала встречи, вне сомнения это был некромант Надин, и появился он здесь явно не случайно.

Так оно и оказалось: едва я приблизилась, некромант поприветствовал:

- Тень, как я понимаю? Мне сообщили о твоем прибытии.

- Дня доброго, - поздоровалась я и улыбнулась. - Вы Надин? А я уж собралась вас по всему городу искать.

- Потому и решил тебя встретить, чтоб время не теряла, - хмыкнул он и сразу перешел к делу:

- тебе, вроде как, в Кресенку надо? Дорога до той деревеньки у нас от южных ворот. До ворот я тебя провожу, а там сговоришься с кем-нибудь, да на попутной телеге доедешь до назначения.

Мелкие монеты есть?

- Найдутся.

- Ну, вот и славно. К закату, думаю, в Кресенке будешь. Только чего ты там забыла-то?

- Практику, - я вздохнула.

- А там что, некроманты есть? - удивился Надин. - Не знал, не знал.

- Это вроде и не некромант, так, отшельник какой-то.

- Хм, странно. Вообще-то, Анхайлиг мог бы и ко мне тебя направить, трупов-то хватает, чем в гать-то ехать.

- Да у меня сейчас с магией проблемы, перетрудилась, - смущенно призналась я. - Не потяну я трупов допрашивать, сил не хватит, а у того отшельника, может, подлечусь. На травах.

- А, тогда-то понятно, выздоравливай, конечно, - посочувствовал некромант, и предложил: -

если поправишься до окончания практики, перебирайся сюда. Работать-то не по книжкам все ж лучше.

- Эт точно, - с его словами я была полностью согласна. - Надеюсь, что получится.

- Ну, значит, так тому и быть, - утвердил Надин.

Разговаривая, мы шли по узким улочкам Тихой Заводи, но только теперь, когда некромант смолк, я, наконец, обратила внимание на сам городок. И то, что я увидела, мне не понравилось: грязные дороги, почти нигде не мощеные, а лишь уложенные дощатыми настилами;

однообразные деревянные дома с ободранной краской. Даже люди здесь выглядели безликими серыми силуэтами. При виде некроманта они прятали глаза и ускоряли шаг, и все это создало у меня настолько гнетущее впечатление, что предложение о практике в Тихой Заводи уже не казалось таким заманчивым.

Вспомнился просторный и нерушимо спокойный город вампиров, и я тоскливо вздохнула.

Тем временем, дорога привела нас на шумную базарную площадь. Потянуло подгнившими овощами, под ногами шнырнула упитанная крыса. Здесь шла оживленная торговля, люди, и хорошо одетые, и не очень, толклись у прилавков, ругались, и от участи быть раздавленной этой толпой нас спасал лишь черный балахон некроманта. А в центре площади одиноким маяком над палатками возвышался позорный столб с каким-то бедолагой.

- Кто это там? - охнула я.

- Демон его знает, может, вора какого поймали, - равнодушно откликнулся Надин. - Как помрет, все одно пройдет через меня, тогда и спрошу. Да какая тебе разница? Хороших людей туда не вешают.

Возразить некроманту было нечем, к тому же вдруг вспомнились разбойники, которые хотели ограбить меня год назад. Нет, Надин все-таки прав.

Я мотнула головой, отбрасывая мысли о ворах и грабителях, и сосредоточилась на том, чтобы не потерять некроманта в толпе. Однако это было не так и просто.

- Курица, све-ежая ку-урица! - потрясал посиневшей тушкой торговец в грязной рубахе слева.

- А вот сладости из-за гор, падхади, красавица, да? - зазывал, щербато улыбаясь, коробейник в тюбетейке слева.

- Почему морква вялая?! - возмущалась какая-то здоровая баба тут же, нависая над третьим торговцем.

- Да быть того нэ можэт, только утром с огороду рвал! Мамой клянусь! - оправдывался тот.

В конце концов, я решительно вцепилась в рукав Надина, и не отпускала некроманта до тех пор, пока мы не покинули "гостеприимную" толпу. А вскоре показались и южные ворота.

- Вон и телеги, - показал вперед Надин. - Видишь того здорового мужика в яркой рубахе?

- Угу, - подтвердила я.

- Купец Василий это, через Кресенку обычно ходки делает. С ним поговори, подвезет.

- Спасибо, - я благодарно улыбнулась.

- Удачи, девочка, - попрощался некромант.

С купцом мы договорились быстро, и следующие несколько часов я тряслась в одной из телег,

кативших по разбитой деревенской дороге.

* * *

Деревня стояла чуть в стороне от дорожного тракта. Я попрощалась с Василием, спрыгнула с телеги, и направилась в указанную им сторону по уводившей резко вправо небольшой дороге.

Видимое сквозь разрывы облаков небо постепенно окрашивалось в рыжеватые цвета заката.

Вокруг было тихо, только изредка вскрикивали птицы. А еще в воздухе чувствовалась легкая сырость, по которой я безошибочно определила близость болот.

Дорога увела меня сквозь небольшие заросли ивняка, а вскоре показались и крыши домов.

Послышалось кудахтанье кур, где-то с другого конца деревни замычала корова. Все вокруг настолько напомнило родной поселок, что на мгновение я даже зажмурилась, пытаясь отогнать яркие воспоминания.

Ладно, время близится к вечеру, так что надо бы уже найти своего будущего куратора и заступить на законную практику. Думаю, об отшельнике-маге тут знают все, и дорогу любой подскажет.

С этими мыслями я постучала в крайнюю избу. Во дворе залаяла собака, а потом послышались приближающиеся шаги. Дверь открыла полная, улыбчивая женщина.

- Чего тебе, деточка?

- Говорят, отшельник тут у вас недалеко живет, - замялась я. - Мне бы найти его.

- Ох, куда ж ты, милая? - с беспокойством всплеснула руками та. - Зачем тебе тот темный ирод?

- Да вот, отправили послание передать, - осторожно ответила я. - Говорят, маг он сильный.

- Сильный, огась, - женщина нахмурилась. - Да только сила его не от добра, а совсем наоборот, от смерти да погани.

- Гхм, - я кашлянула, снова радуясь, что не одела балахон. - Но ведь он помогает? Людям-то?

- Помогал, бывало, конечно, - неохотно признала женщина. - Только мы и раньше-то к нему редко ходили, а теперь вот недавно поселился у нас светлый исцелитель. Добрый, безотказный.

Так чего нам в гать-то черную соваться, когда такой хороший человек тут с нами рядом живет, а не как упырь на отшибе прячется?

- Понятно, - я вздохнула.

Мне на самом деле было ясно - здоровая конкуренция. Темных и так не любят да опасаются, а тут и подавно будут. Небось, пока этот их лекарь тут не поселился, упырем-то темного не называли.

- Ты бы, деточка, тоже лучше со своей проблемой к нашему исцелителю обратилась, -

посоветовала, тем временем, моя собеседница.

- Может и лучше, но послание у меня к тому отшельнику, - снова повторила я. - Передать надобно.

Женщина неодобрительно покачала головой, тяжело вздохнула, но дорогу все-таки показала.

И вот я, наконец, приближалась к завершению своего пути. Невольно ускоряя шаг, я миновала деревенскую окраину, пересекла солнечную поляну и спустилась по склону, где на границе леса и болот виднелась одинокая ветхая изба.

Да, друг Анхайлига и в самом деле отшельник, раз тут живет. Даже бабушка моя, на что людей не жаловала, но в такой бы глуши не поселилась. Но, по правде сказать, это место не казалось мне каким-то черным и страшным, наоборот, природа вокруг была спокойна. Заходящее солнце бросало теплые лучики на покрытый весенней зеленью лес, порхали ранние сонные бабочки.

Даже дом отшельника, хоть и выглядел не ахти, общего умиротворения не нарушал. Вот только веяло около избы неуловимо странным, чуть сладковатым запахом. Хотя, быть может, тут это нормально? У нас на болотах, конечно, так не пахло, но мало ли. Может, это отшельник что-то чудит?

Я решительно поднялась на крыльцо и занесла руку для стука, однако от первого касания дверь с грохотом упала. Взвилась в воздух пыль, тошнотворно-сладковатый запах ударил в нос, и я со страшной догадкой рванулась внутрь через сени, уже зная, что он означает... и застыла на пороге комнаты.

"Вот демон, - проскользнуло в голове, - опять я с практикой пролетела".

На полу под жужжащим роем мух лежал старческий труп, пронзенный пятью церемониальными кинжалами.

А в углу, на алтаре Мораны догорала последняя свеча.

Едва я взглянула на нее, свеча прощально полыхнула и погасла. "Прочь!!!" - раздалось в голове, и я, придя в себя, рванулась к выходу, однако...

Знакомая слепящая сеть скрутила меня, заставив взвыть от боли. Как подкошенная, я упала на пыльный дощатый пол рядом с какой-то кадкой, чудом не потеряв сознания.

- Не шевелись, - посоветовал мужской голос, а затем на пороге показался и его обладатель.

Мой пленитель оказался круглолицым мужчиной довольно высокого роста, так что при входе в сени, ему даже пришлось наклониться. Одет он был в простую мешковатую одежду, но я была абсолютно уверена - это тот самый "светлый исцелитель", которого расхваливала деревенская крестьянка. Не зря он тут поселился, как оказалось.

Интересно, как он меня выследил?

- Баба о тебе сообщила, упредить меня хотела, что девочка к ироду идет, - усмехнулся светлый в ответ на невысказанный вопрос. - Сам-то я тебя не почувствовал, даже не понял сначала,

почему. Только сейчас увидел, что сил в тебе ноль.

- И что ты собираешься со мной делать? - осторожно спросила я, хотя прекрасно знала, что обычно происходит с нежелательными свидетелями.

- Ну, будь ты кем другим, ты бы тут и осталась, но... мой наставник ищет тебя, Антеро. А

потому будем ждать его и его решения.

Он знал меня!

Я дернулась, тотчас скривившись от боли.

- Ну-ну, не нужно себя калечить, - целитель сделал едва уловимый жест рукой, и тело сковало, не позволяя пошевелить и пальцем.

Сердце сжалось в тяжелом предчувствии - все было куда хуже, чем я могла предполагать.

Хотя, что может быть хуже перспективы оказаться прикопанной рядом с этой избушкой?

Понятия не имею, но чувствую, что может. Вот демон, я ведь даже кольцо Арта не могу использовать! Мне бы хоть немного свободы...

Светлый, тем временем, вышел во двор, снял с пояса церемониальный кинжал и, больше не обращая на меня внимания, принялся прямо на земле расчерчивать магический круг. Закончив,

прищурился, оглядел свое творение и с размаху вогнал кинжал в центр круга.

- Dwayna innes Tremen Aster! - выкрикнул он, и круг на мгновение вспыхнул ярчайшей вспышкой.

Целитель удовлетворенно хмыкнул и, наконец, повернулся ко мне.

- Это маячок, - пояснил он, - чтобы наше ожидание не стало долгим.

- Впечатляет, - буркнула я.

Впрочем, долгое ожидание меня и саму не привлекало: если уж попала в переделку, то пусть уж все закончится побыстрее. И целитель не обманул - не прошло и получаса, как магический круг снова вспыхнул. Над землей скрутилась искрящаяся спираль, и перед нами появились четыре фигуры в белых одеждах. Магистры, на балахонах которых я без удивления заметила знакомые лазоревые знаки. Один из светлых магов, худощавый мужчина с ястребиным носом и равнодушными глазами, сразу же приблизился ко мне.

- Однако, - улыбнулся он. - Бывают ведь такие случайности. Мы-то ждали тебя по дороге в

Школу Травников, а ты сюда пришла.

- Кто вы? - от вида этого вроде бы обычного человека меня почему-то бросило в дрожь. - Что происходит?

- Меня зовут Визул, Амелинда, - представился он. - Я - архимаг Братства Света, а это, - он указал на молчаливых спутников, - мои помощники.

Архимаг! Ну ничего себе! А ведь на первый взгляд и не скажешь, хотя кого я из архимагов видела? Только старца Виттора...

- Кстати, мы и не так уж незнакомы, - продолжил, тем временем, он. - Я ведь знал твою мать.

Очень сильная духом женщина была, очень. Она бы расстроилась, увидев, во что превратилась ее дочь. Н-да.

- Зачем я вам? - от его слов я окончательно растерялась.

- Ты? Да ни зачем, в общем-то, - архимаг пожал плечами. - Нам нужен тот, кто придет за тобой.

Воспоминание. Разговор с Анхайлигом. Смутная догадка озарилась ясностью, и я, едва сдержав стон, затравлено посмотрела на Визула.

- Он не придет.

- Ты так уверена? - снова улыбнулся тот. - А я вот думаю иначе.

- Арт не знает, где я.

- Это не проблема, думаю, архивампиру уже сообщили. Ну а мы подготовились к приему.

- Даже если так, он поймет, что это ловушка!

- Конечно, поймет. Только это не имеет значения.

- Он не придет, - повторила я с отчаянием. - Не придет.

- Посмотрим, - Визул хитро прищурился и присел на краешек лавки. - Подождем.

Почему светлый архимаг был так уверен в том, что Арт придет? Либо ему что-то известно,

либо Визул, наоборот, находится в заблуждении, но в заблуждение архимага мне как раз не верилось. Люди его статуса не ошибаются, но все же не думаю, что я настолько важна, чтобы...

В этот момент Визул усмехнулся, а его помощники и целитель рванулись на улицу, окружая поляну. Сквозь дверной проем я увидела, что воздух перед крыльцом потемнел и сгустился в иссиня-черный провал.

- Вот видишь, девочка, - почти мягко произнес Визул и направился к черноте, из которой вышел Арт.

Бледное лицо вампира не выражало никаких эмоций, а в мимолетно брошенном на меня взгляде не отражалось ничего, кроме ледяного равнодушия, но мое сердце, несмотря ни на что, радостно дрогнуло - он пришел! Он все-таки пришел!

- Ну, здравствуй, Артур, - поприветствовал архимаг. - Вот и свиделись.

Тотчас по неслышной команде в руках магистров вспыхнули талисманы, но сразу угасли, а самих нападающих отбросило темной волной аж к дальним деревьям. На ногах удержался лишь

Визул, вовремя закрывшийся щитом Света.

- Неужели ты настолько глуп, что решил справиться со мной простой сетью? - тихо спросил архивампир. - Это бесполезно.

- Хм, верно, - неожиданно не стал спорить Визул. - Я ошибся, какая неприятность, так тебя и впрямь не убить. Что ж, тогда придется убить ее.

Визул резко поднял руки, и на меня, буквально с неба, испепелив ветхую крышу, обрушилось слепящее пламя... почти обрушилось. За мгновения до этого я была охвачена темной завесой такой силы, которая ощущалась даже при почти полном отсутствии магических способностей.

Пламя, однако, не исчезло, наоборот, оно перекинулась на старые доски, с ужасающей скоростью пожирая избу. Кожа чувствовала его сухой жар, и если бы не защита...

- Хорошая реакция, - послышался сквозь яростный треск голос архимага. - На самом деле,

хорошая, Артур. Сплести два щита такой силы одновременно не каждому дано, я под впечатлением. Вот только что дальше?

И тут земля дрогнула. Я испуганно вскрикнула, но изба пока держалась, а после второго содрогания стало ясно, что источник находится где-то на поляне. Конечно! Хоть Визул и был занят, поддерживая испепеляющий свет, оставались еще пятеро магистров, и сейчас они,

похоже, объединили свои силы, чтобы напасть на архивампира.

Сердце сжалось. Как там отбивается от них Арт, одновременно удерживая сразу два не связанных между собой щита, я и представить не могла, а за слепящим светом магического пламени ничего разглядеть было невозможно.

От дыма слезились глаза, воздуха не хватало, и я, задыхаясь, закашлялась. Защита Арта попрежнему ограждала от смертельного огня, но что толку, если я, не в состоянии пошевелиться, все равно погибну от удушья?

Словно в ответ на эту паническую мысль, среди пламени показалась темная фигура. Арт? Но в этот момент крыша рухнула, напрочь отрезав нас друг от друга, и я с ужасом поняла, что теперь и вампир оказался в такой же пылающей ловушке.

- Быть может, ты выживешь, Артур, - раздалось с улицы. - Если перестанешь защищать эту девчонку, возможно, твоих сил хватит, чтобы со временем восстановиться. Весь вопрос только в том, сделаешь ли ты это?

Я чуть не взвыла от отчаяния: опять из-за меня, во всем опять виновата я!

В этот момент по коже пробежала прохладная волна, и путы спали, возвращая возможность пошевелиться. Хотя толку-то? Я не пройду сквозь пламя, ведь щит не последует за мной!

Одновременно сияние дрогнуло, очертив знакомый женский силуэт. Опять это видение?

Женщина с состраданием посмотрела на меня и протянула руку. Едва я столкнулась с ее взглядом, как пришла уверенность, что прими я ее помощь, и светлое пламя больше не будет опасно. Моя рука невольно дрогнула, потянулась ей навстречу...

- Тень, - раздался в этот момент где-то за стеной слепящего пламени хриплый голос вампира. -

Кольцо. Кольцо, Тень.

Кольцо! Конечно, ведь я могу двигаться!

Больше не глядя на незнакомку, я решительно сжала пальцы. Перстень резко нагрелся, и...

меня охватила темнота.

Мгновение парения в бесконечной пустоте, и вспышкой резанувшая сознание догадка -

телепорт! Но это значит, что Арт, спасая меня, остался там один...

- Нет!!!

Однако было поздно: мир вернулся, и я упала на землю.

4.

- Да что вы, в самом деле, - раздавался низкий, спокойный мужской голос. - Я мирный путник, просто хочу поужинать и переночевать... мать твою, - неожиданно ругнулся голос и смолк.

В этот момент вернулось зрение, и я увидела перед собой грубые пыльные сапоги. Взгляд скользнул выше. Сапоги принадлежали высокому молодому мужчине в темном потрепанном балахоне. Правильный овал его лица обрамляли волнистые каштановые волосы, на которых играли последние лучики заходящего солнца. Незнакомец смотрел на меня сверху вниз с выражением крайней досады, а в карих глазах мужчины мерцала знакомая темнота

Проявленного.

Растерянная, я поднялась и только теперь заметила, что, напротив, у ворот какой-то деревушки, столпился народ. Лица селян радости не выражали, а вилы и косы в руках многих из них, направленные в нашу сторону, сулили крупные неприятности. Я с непониманием уставилась на враждебно настроенную толпу, мысленно еще находясь в горящем доме. Люди еще несколько секунд молча взирали на меня, а потом здоровый мужик из передних рядов выкрикнул:

- Смотрите, к нему сработал темный телепорт! Он лжет! Он темный маг!

- Малик прав! - подхватили из задних рядов. - Они хотят принести в наши дома скверну!

- Гоните их! - тут же визгливо выкрикнула, потрясая граблями, какая-то толстая баба.

- Но... - я только рот открыла, как незнакомец в балахоне резко взмахнул рукой и что-то выкрикнул.

Мгновенный всплеск сильного чужого проклятья, и люди застыли, лишь глаза их с ненавистью смотрели на нас. Что за?..

А мужчина схватил меня за руку и потащил прочь от деревни.

- Да шевели ногами, - рыкнул он. - Долго заклятье не продержится, или хочешь, чтобы тебя закидали камнями?!

Давняя картинка промелькнула перед глазами настолько ярко, что я без промедления побежала за ним.

Едва деревенские дома скрылись за деревьями, мы свернули с дороги в сумрачный лес.

Солнца здесь уже не было, и только благодаря эльфийскому зрению я могла хоть как-то ориентироваться и спотыкаться пореже.

Да что ж такое-то? Опять лес, опять я спасаюсь непонятно от кого!

От быстрого бега я начала задыхаться, но, наконец, мы остановились на небольшой мшистой полянке, единственным достоинством которой было поваленное старое дерево.

- Думаю, уже достаточно далеко, - произнес мужчина, бросая рядом с деревом дорожную сумку. - В ночь за темным магом они в лес не побегут, кишка тонка.

- Что происходит? - я жалобно посмотрела на незнакомца. - Почему они вообще должны за нами бежать?

- Да те селяне на голову повернутые, - сказал тот, ломая ветки с ближайших деревьев и бросая в кучу. - Бывают в глуши такие. Видела здоровяка крикливого? Он у них там навроде проповедника. Я только к деревне подошел, все сразу в панику ударились, стали вызнавать, не зло ли я в человеческом обличии. И ведь я почти убедил их в том, что совершенно обычный путник, как сработал твой телепорт.

- Но кто ты такой?

- Тот же вопрос я хочу задать тебе, - мужчина мрачно посмотрел на меня, и от тяжелого темного взгляда стало неуютно. - Вот демон, какого хрена ты появилась? Оставила меня без ужина, и ночевать в лесу придется по твоей милости.

- Меня зовут Тень, - я старалась не замечать резкого тона. - И, поверь, я бы тоже хотела сейчас находиться в другом месте.

- Уж, наверное, - буркнул он, с сомнением оглядывая самодельную горку из веток.

Потом сделал едва уловимый жест, и те вспыхнули каким-то нереальным зеленоватым пламенем. Удовлетворенно хмыкнув, незнакомец посмотрел на меня.

- Чего стоишь? Присаживайся, в ногах правды нет.

Что ж, разумно. Я устроилась на краешке поваленного дерева, стараясь держаться на расстоянии от зеленых сполохов. Незнакомец, наоборот, протянул к магическому огню руки безо всякой опаски и довольно прищурился. В неровном свете он чем-то неуловимо походил на

Анхайлига: такой же упрямый изгиб тонких губ и мрачная морщинка меж чуть нахмуренных бровей.

- Так кто ты? - снова спросила я. - Некромант?

- Угу, - он кивнул. - Можешь Родом звать. А ты, Тень? Кто ты, и откуда у тебя телепорт архимага?

Я сжала пальцы, с трудом отбрасывая тяжелые мысли, и постаралась взять себя в руки.

- Я учусь на первом курсе Леорской Академии магов, и просто ехала на практику. Телепорт не мой, а... друга. На меня напали, и он сработал.

- Друг? - Род недоверчиво усмехнулся. - Хорошие у тебя знакомства. Мало кто решится назвать архимага другом, тем более что по возрасту все архимаги, которых я знаю, тебе в прадеды годятся.

- Он не... - я осеклась.

Не готова я пока довериться этому человеку настолько, чтобы все рассказать.

- Не хочешь, не надо, - понял тот. - Хотя бы в общих чертах тогда объясни, что у тебя случилось? Ты, говоришь, на практику ехала? Так кто напал-то?

Я снова взглянула на некроманта. Доброжелательностью, как и любой темный, он не отличался, однако угрозы от Рода я не чувствовала. Ладно, чего я теряю? Да ничего.

- Меня отправили к одному темному отшельнику, - решилась я. - Но когда я приехала,

оказалось, что его убили светлые, а потом и меня пытались. Но тут появился мой друг, меня спас, а сам... - голос дрогнул, я опустила голову и глубоко вздохнула. - В общем, я не знаю, жив ли он сейчас. Надеюсь, что жив.

- Ну, если твой друг настолько силен, то, думаю, волноваться нечего, - Род равнодушно пожал плечами.

- Но против него был светлый архимаг! - воскликнула я. - И он был не один!

- А вот это хуже.

Я в отчаянии сжала руки.

- Мне надо туда вернуться!

- Зачем? Сил в тебе ноль, и если там архимаг, да не один, то что ты сможешь сделать? Только помрешь и пустишь прахом все старания твоего знакомого тебя уберечь.

- Но он там!

- И где это твое "там"?

- Э... - я вдруг поняла, что понятия не имею, где нахожусь. - В поселке недалеко от городка

Тихая Заводь, всего часа три на телеге.

Род рассмеялся.

- Так вот, видишь во-он там, на севере, горы? - он ткнул пальцем куда-то вправо. - Это

Большой перевал, и вот за перевалом находится твоя Тихая Заводь. И пока ты доберешься в ту дыру из дыры этой, пройдет демон знает сколько времени.

Я посмотрела на север, туда, где за ночным лесом едва угадывались горные вершины, и с трудом сдержала слезы.

- Что же теперь делать?

- Ищи помощь, - некромант пожал плечами, поднялся и направился к ельнику на противоположном конце поляны. - Какого-нибудь темного архимага, достаточно сильного,

чтобы...

- Анхайлиг! - озарило меня.

- Где? - Род вздрогнул.

- В Академии! Надо срочно вернуться в Академию!

- Только Академии мне для полного счастья и не хватало, - процедил Род, сердито ломая пушистые еловые ветви. - Ну неужели по обе стороны перевала больше темных не было? Вот ведь свалились на голову, - с досадой добавил он.

- Не хочешь, не надо, - вскинулась я. - Я тебя не заставляю.

Некромант обернулся, задумчиво посмотрел на меня, а потом произнес:

- Знаешь, не смотря ни на что, Темный кодекс я чту. Я обязан оказать тебе помощь, и я окажу.

Род замолчал и занялся перетаскиванием лапника поближе к костру.

Кодекс? Анхайлиг когда-то упоминал о нем. И у темных, и у светлых существовало правило:

если Проявленный просит Проявленного о помощи, то таковая должна быть оказана. Что ж, кем бы он ни был, этот Род, основные законы он знает и чтит.

Я взглянула на некроманта уже с уважением, и вдруг спохватилась:

- Может, помочь?

- Сиди уж, - отмахнулся тот.

Управился Род быстро, соорудив своеобразную лежанку, а потом встал около костра, прикрыл глаза, и земля вокруг нас вспыхнула фиолетовыми росчерками. Некромант создавал магический круг, узор которого был куда сложнее всех, что попадались мне в учебниках. От избытка силы воздух на поляне загудел, и я помимо воли вздрогнула.

- Да не бойся ты, - хмыкнул Род. - Обычная защита от случайных прохожих. Ну и ты же не хочешь, чтобы тебя за ночь мошкара сгрызла?

- Не, - я облегченно мотнула головой и взглянула на него уже с любопытством. - Ведь ты непростой маг? Ты так ловко управился с толпой, и вот сейчас...

- Я не магистр, если ты об этом, - покачал Род головой.

- Но твои способности выше средних. Почему бы тебе не прийти в Академию и не заявить о себе? Анхайлиг обязательно...

- Не упоминай его имени, ладно? - резко оборвал Род. - Звание - пустой звук, а в Академии ноги моей не будет.

- Но ты ведь придешь туда со мной?

- Доведу тебя до порога, развернусь и уйду. Мне и так живется неплохо.

Я растерянно смолкла.

- Ладно, давай спать, - отбрасывая тему, решил некромант.

Кивнув, я перебралась на лапник. Спать не хотелось - взбудораженное сознание требовало действий, однако надо все-таки попробовать отдохнуть.

Род с сомнением посмотрел на костер, а потом вдруг скинул балахон и протянул мне,

оставшись только в потертых кожаных штанах и холщовой рубахе.

- Держи, - буркнул он. - А то еще замерзнешь.

Вот вам и нелюдимый некромант. Стараясь не показывать удивления, я взяла балахон и благодарно улыбнулась.

- Спасибо.

Ничего не ответив, Род растянулся на лапнике и повернулся ко мне спиной. Н-да, характер у него не сладкий. И с кем свел меня телепорт Арта?

Я набросила балахон Рода и искоса взглянула на некроманта. Странный он. Видно, что сильный маг, но почему-то на дух не переносит Анхайлига и Академию. Однако Род чтит кодекс, и это дает надежду, что я все-таки туда вернусь. Эх, жаль, больше нет ментальной связи с Ари, он бы почувствовал, что мне нужна помощь. Он бы нашел меня, а потом мы бы придумали, как помочь Арту. Арт. Как он? Сердце кольнуло тяжелое предчувствие, но поверить в то, что вампира больше нет, я не могла.

"Представь себе хотя бы ну... сто лет рядом с ним", - вспомнились слова эльфа. И представлю!

Плевать на то, что Арт архивампир! Я с чем угодно соглашусь, пусть даже женится, на ком хочет, только пусть будет жив.

- Тень, хватит вздыхать, - раздалось ворчание рядом. - Спи уже.

- Извини, - я посильнее закуталась в балахон. - Просто сон не идет, как подумаю о... в общем, не могу заснуть, - завершила я и неожиданно зевнула.

Потом зевнула еще раз, чувствуя, как наливаются тяжестью веки, а голову охватывает мутный туман.

"Что за?..", - успела подумать я, и провалилась в тревожный сон.

* * *

В тот день шел дождь. Тяжелые капли мерно стучали по крыше, навевая дремоту. Зевая,

Грегори вышел в сени и увидел мать. Та, в своем лучшем платье, с нарядными лентами в волосах куда-то спешно собиралась.

- Мам, у нас разве праздник? - удивился он.

- Да, милый, - мать улыбнулась. - Сегодня большой праздник. Сегодня день памяти одного очень великого человека.

Странно, они никогда не отмечали этот день раньше, но, может, это связано с тем неприятным незнакомцем, который приезжал вчера? После этого посещения мать весь день ходила сама не своя, даже с отцом разругалась, а сегодня вот это...

Мать, тем временем, надела плотный черный балахон.

- Ты уходишь? - спохватился Грегори. - Куда?

- Надо мне, по делу, - неопределенно ответила мать и потрепала его по голове. - Не волнуйся, все хорошо.

Она снова улыбнулась, на мгновение взглянула на Грегори каким-то потяжелевшим взглядом,

а потом накинула капюшон и выбежала из дома под дождь.

Ощущение праздника не приходило. Наоборот, с каждым часом ожидания что-то мрачное давило все сильней и сильней. Грегори снова и снова вспоминал тяжелый взгляд матери. Жаль,

отец еще с утра ушел на поле, так что поделиться опасениями было не с кем.

Внезапно с конца улицы раздался крик. Надрывный женский крик, от которого натянутая струна в его душе лопнула. Он выскочил на улицу, уже зная, что случилось что-то непоправимое. Но что?

Дождь кончился, на улице парило. На деревенской площади, встревожено гудя, собирался народ, а вскоре подошел и пожилой сухощавый старейшина.

- Ну, Мариша, показуй, - хмурясь, сказал он, и толпа двинулась вперед за невысокой девчушкой в голубом сарафане.

Они отошли от деревни всего ничего - за небольшой малинник, где на укромной полянке обычно любили играть дети, он в том числе. И остановились, замерли как один.

- Опять свои богомерзкие ритуалы проводят, Верта их задери, - старейшина ругнулся. - И надо же, среди нас...

- Велиарово отродье, - сплюнул кто-то.

Грегори проскользнул вперед и увидел, что на поляне лежат три тела, одно из которых, в нарядном платье с лентами...

- Мама! - он, задыхаясь, рванулся к ней, а потом упал рядом, отказываясь верить своим глазам.

В груди матери торчал черный витой кинжал. Она не дышала.

- Уберите парня! - крикнул кто-то.

Глаза Грегори застилал туман слез, дальнейшие события воспринимались смутно. Его пытались оттащить, он кричал, вырывался, а потом среди толпы вдруг увидел того человека,

который приходил к ним вчера.

Это он! Он виноват во всем!

Вспышка боли и злости затмила разум, и Грегори бросился на незнакомца. Легкое непонятное сопротивление на пути он преодолел почти без усилий, ударил чужака раз, другой, и только потом, когда тот с перекошенным лицом упал на землю, Грегори понял, что сжимает в руке кинжал. Тот самый черный витой кинжал, которым была убита его мать.

Грегори закричал и... очнулся, тяжело дыша.

Сон. Всего лишь сон-воспоминание, яркое до нереальности. Он помнил мерцание тьмы,

ярость и силу в пальцах. Именно тогда он стал Проявленным.

В голове горела собственная клятва - отомстить. Как только Грегори узнал, что культ Велиара виновен в смерти его матери, он поклялся отомстить любой ценой. И как он мог ждать так долго? Как мог забыть о ней?

Грегори почувствовал себя предателем и застонал от бессилия, до хруста сжав кулаки.

Девчонка уже уехала, жди ее теперь до конца практики! Хотя... он вдруг понял, что одной ее смерти было бы мало. Должен быть способ уничтожить всех сподвижников поганого культа сразу. Должен.

* * *

Проснулась я рано, но в первое мгновение даже не смогла сообразить, где нахожусь. Потом увидела прохаживающегося по поляне вчерашнего знакомца, и разом нахлынули воспоминания прошлого дня.

- Доброе утро, - поприветствовал Род.

- Доброе, - я поежилась от утренней прохлады: костерок-то, похоже, еще ночью догорел,

магическое пламя выжгло ветки без остатка.

С трудом отогнала желание одновременно взвыть от отчаяния, и немедленно броситься куда угодно, но найти помощь. И как я с такими эмоциями вообще смогла заснуть? Если только... в голову закралась нехорошая догадка, и я с возмущением уставилась на некроманта.

- Ты усыпил меня?!

- Конечно, - даже и не подумал отпираться тот. - Мне не особо хотелось полночи пролежать,

слушая твои вздохи.

Видя мое негодование, Род лишь слегка усмехнулся, от ночного сочувствия в нем не осталось и следа. Глаза некроманта отражали лишь твердость, или даже жесткость, и их выражение вновь напомнило мне Анхайлига.

- Тебе, кстати, тоже отдых был необходим, так что лучше бы спасибо сказала.

- Спасибо! - выдохнула я, но Род не обратил на мой тон ровным счетом никакого внимания.

Хотя, если подумать, он ведь поступил правильно: мне действительно необходим был этот отдых.

- Ладно, извини. Ты был прав, - неохотно признала я.

- Вот так-то лучше, - Род довольно кивнул. - Ночью-то не замерзла?

- Нет, - я отрицательно мотнула головой. - Я привычная. Бывало, по нескольку дней в лесу проводила.

- Отец охотником был?

- Бабушка травницей.

- Ясно.

Разговаривая со мной, некромант наломал несколько веток и снова развел костер. Потом посмотрел наверх, прищурился, что-то прошептал, и к его ногам упала какая-то птица. Род поднял тушку и с сомнением покосился на зеленоватое пламя.

- Знаешь что, - я решительно подошла к нему и отобрала птицу. - Готовка все-таки у меня лучше получится.

Спорить некромант не стал, а через полчаса мы жевали жестковатое, но хорошо прожаренное мясо.

- Одно плохо - воды поблизости нет, - пробурчал Род, отбрасывая последнюю косточку. - У

меня осталось еще немного во фляге, но и только. Надеюсь, по дороге нам попадется какойнибудь ручей.

- Я тоже надеюсь, - кивнула я. - Кстати, куда мы пойдем?

- А вот это тебе решать.

- Мне? Так я же не знаю, где тут что. Варианты-то какие у нас?

- На самом деле, особо вариантов и нет, - Род пожал плечами. - Если идти напрямик через лес до Южного тракта, а там надеяться встретить попутчиков до ближайшего крупного города

Кильдиша, то это дней шесть пути, при условии, что нам повезет. Сама понимаешь, насколько это долго, потому есть только одна возможность - эльфы. У их границ окажемся к завтрашнему вечеру, если будем двигаться быстро.

- Эльфы темные?

- Какие темные, - некромант с досадой махнул рукой. - Лесные. Живут обособленно, нашего брата недолюбливают. Я обычно их стороной обхожу, но на этот раз лучшего варианта не найти: там и связь есть, и драконы.

- Здорово! - едва я услышала о драконах, в глубине души снова вспыхнула надежда. - Если нам удастся связаться с Академией, полет оплатят, и мы быстро доберемся до Леории!

- Надеюсь, что так.

Род подхватил дорожную сумку и быстро оглядел поляну. Потом что-то прошептал, и легкий ветерок на мгновение коснулся моего лица.

- Это чтобы никто не смог считать, кто здесь был, - пояснил некромант в ответ на невысказанный вопрос. - А теперь пошли.

И мы пошли. Быстрый шаг и теплое, почти летнее солнце согрели меня довольно быстро, так что необходимость в балахоне Рода отпала.

- Еще раз спасибо, - снова поблагодарила я, возвращая его владельцу.

- Пустяки, - некромант махнул рукой и перекинул балахон через ремень сумки. - Я

привычный, да и не такая холодная погода сейчас. Бывало и похуже.

- Похуже? Как же ты живешь?

- Да, собственно, так и живу, - Род пожал плечами. - Хожу, предлагаю помощь по селениям:

где убийцу указать, где деньги покойника разыскать.

- А как селяне реагируют? - вспомнив вчерашних фанатиков, я поежилась.

- Нормально они реагируют в большинстве своем. Вчерашние - это редкое и неприятное исключение, - Род скривился. - На самом деле, некромантов-то мало, даже не во всех городках они есть, а в деревнях и подавно. А вот смертей непонятных хватает, так что работа всегда находится. Вот, недавно случай был, - вспомнил он, - помер один купец. Скоропостижно, без завещания, оставив троих взрослых сыновей. Так эти сыновья меж собой чуть не перегрызлись,

не знали, кому какая доля достанется - каждый-то себя первым и любимым наследником считал.

А тут я появился, вот сыновья и потребовали папашу их опросить на предмет наследственных указаний.

- И как? - заинтересовалась я. - Появился папаша?

- Ага, еще как появился, - Род хмыкнул. - И послал всех троих куда подальше. Ох, как этот купец ругался, как он их чистил, что-де не помогали, только деньги его проматывали. Ты же знаешь, покойники, они вообще поругаться любят, но этот... видимо, в самом деле за жизнь накипело. В общем, показал купец сыновьям шиш с маслом, да потребовал все имущество отдать какой-то племяннице. Мол, она еще слишком маленькая, чтобы быть настолько честолюбивой.

- Ну надо же, - я хихикнула. - Вызвали на свою голову. Так чего, отдали, значит, все добро?

- Вот еще, - некромант мотнул головой. - Нет, конечно. Обделенные сынки в момент помирились, разделили наследство купца на троих, а мне заплатили вдвое больше уговора, чтоб молчал и побыстрее убирался из города. Во избежание расспросов, так сказать, - Род снова усмехнулся.

- И чего, ты вот так просто и уехал?

- А что мне до чужих семейных разборок? На том свете папашу встретят, там и узнают, как его волю не соблюдать.

Я снова хихикнула. Вообще, Род оказался интересным и необычным собеседником. Казалось,

раньше, до того как он неизвестно почему стал в одиночку бродить по миру, некромант был довольно общительным, активным человеком. Живой ум и чувство юмора только подтверждали эти догадки, но что заставило Рода отправиться в такое добровольное изгнание?

- Слушай, а тебе не хотелось бросить эту бродячую жизнь? - В конце концов, все-таки не удержалась от вопроса я. - Обустроиться на одном месте, дом у тебя есть?

Во взгляде некроманта промелькнуло легкое раздражение.

- Дом сожгли, когда я еще ребенком был. И другого пока не хочется, - неохотно ответил Род и сменил тему: - так почему тебя в такую глушь отправили? Практиковаться-то в нормальных городах нужно.

- Нужно, да только не везет мне с практикой, - я вздохнула, понимая, что узнать о спутнике больше мне пока не светит.

- Так уж и не везет? Насколько я знаю, место практики адепты выбирают себе сами.

- Выбирают, верно. Я вот выбрала и поехала в Кровель, так там тоже куратора убили.

- В Кровеле? - хмыкнул Род. - И не удивительно, отвратный городишко. Помнится, не поладил я с одним барыгой оттуда, надеюсь, он уже разорился.

- Угу, - промычала я, догадываясь, с кем не поладил Род. - Так вот, магистру Анхайлигу пришлось срочно искать замену. А поскольку мои способности к тому моменту несколько м...

перегорели, выбор у него был небольшой. Потому и отправилась я сюда. В смысле туда, -

путаясь, пояснила я и неожиданно чихнула.

- А говорила, что к лесу привычная, - хмыкнул Род скептично.

- Еще как привычная! - возмутилась я и чихнула снова.

- Ну-ну.

Так, разговаривая ни о чем, мы и шли. Забавных историй из жизни у Рода оказалось немало, и именно благодаря им я отвлекалась от тяжелых мыслей об Арте. Хотя некромант по-прежнему избегал рассказов о своем прошлом. Впрочем, я и не настаивала.

Вторая ночевка прошла так же, как и первая, с той лишь разницей, что расположились мы недалеко от ручья, а на следующее утро к чиханию у меня добавился и насморк. Кажется, я действительно простыла. Да, раньше я проводила в лесу по нескольку дней, но от простуды защищала легкая магия, а теперь, благодаря блокам, возможности подлечиться не было вообще.

Что ж, надеюсь, выздоровею и так.

Хорошо, погода стояла сухая и солнечная. Попади мы под холодный весенний дождь, не уверена, что все бы так легко обошлось.

Уже вечерело, когда я поняла, что лес стал другим. Стройные деревья становились все выше и толще, землю равномерно покрывала ярко-зеленая весенняя травка. Хорошо зная обычные леса,

я могла поклясться, что к созданию такого порядка приложил руку не один маг.

- Почти пришли, - подтвердил мои мысли Род, и в этот момент что-то зеленой змейкой рванулось к моим ногам, а через мгновение мы с некромантом оказались подвешенными на ветвях вниз головой. Ноги наши накрепко опутал плющ. Я запоздало ойкнула и только потом окончательно перепугалась.

- Что это?!

- Не самое плохое, что могло бы быть, - хмыкнул Род.

Похоже, мой знакомый произошедшему не особо удивился. Что ж, посмотрим, что будет дальше.

Но ждать долго не пришлось. Не прошло и получаса, как откуда-то сверху спрыгнули несколько светловолосых молодцев в коричнево-зеленых одеждах с луками наизготовку.

Эльфы? Да, скорее всего, хотя на первый взгляд от людей их и не отличишь. Длинные волосы скрывали уши, и единственной странностью в них были яркие синие глаза.

Один из эльфов вышел вперед и приблизился.

- Я - сентеций стражей Граничного дозора, - представился он. - Вы нарушили границы Эль

Гелада, темные чужеземцы.

Сентеций? Видимо, это звание что-то вроде командира. Раз уж он начал говорить, значит в отряде главный.

Голос у эльфа был приятный. Мягкий и какой-то певучий. Чем-то он напоминал манеру речи

Ари, когда тот находился в добродушном настроении, и это сравнение неожиданно меня успокоило.

- Хорошего дня, сентеций, - поприветствовал Род в ответ.

- Кто вы, темные чужеземцы?

- Я - обычный маг-странник, - ответил Род.

- А я - ученица Леорской Академии магов, - добавила я поспешно.

- Не врете, - констатировал сентеций.

Конечно, никто и не стал бы пытаться им соврать: всем известно, что эльфы обладают способностью отличать ложь от правды. Помнится, от Ари мне никогда не удавалось ничего скрыть. Род выразительно пожал плечами, как бы подтверждая эту мысль.

- Значит, из Академии? - продолжил эльф. - Далеко вас судьбой забросило. Как оказались вы на этом пути?

- Пришлось убегать от излишне "приветливых" жителей одной деревеньки, - Род скривился. -

Может, знаете, днях в двух пути отсюда на северо-восток.

- Знаем, - сентеций неожиданно усмехнулся. - Действительно, таких, как вы, там не жалуют.

Висеть вниз головой было неудобно, нос окончательно заложило. По виду, этот сентеций зла на нас не держал, потому я решилась на просьбу:

- А можно нас на землю опустить?

Эльф задумчиво посмотрел на меня, потом слегка прищурился, и я вдруг почувствовала, что путы, связывающие ноги, ослабли. И тотчас вслед за этим полетела вниз... почти. Эльф поймал меня за мгновение до падения.

Род же крутнулся в воздухе и приземлился самостоятельно.

- В следующий раз перед тем, как просить, будьте готовы к тому, что просьбу могут исполнить, - посоветовал сентеций, отпуская меня на землю.

- Обязательно, - пискнула я, чувствуя, как горят щеки.

- Обычно к нам прилетают или приезжают по Южному Вельскому тракту, - пояснил эльф. - А

вот так напрямик через лес, неизвестно из какой глуши - практически никогда. Потому так и встретили вас... необычно.

- Ну и хорошо, что все прояснилось, - кивнул Род. - Если можно, мы хотели бы отдохнуть, а то в пути уже двое суток. А завтра договоримся об отъезде. Есть у вас тут постоялый двор?

- Постоялого двора нет, есть Дом для гостей, - поправил сентеций. - Путники у нас появляются нечасто и обычно покидают город в тот же день. Пойдемте, сначала зарегистрируем ваше прибытие, а потом сможете отдохнуть.

Вскоре мы вышли на мощеную дорогу, у которой возвышались две спиралевидные башенки.

Эльфийские Вопрошатели от наших практически не отличались, так что бумаги оформили быстро.

Уже на выходе Род окликнул нашего провожатого.

- Хотел поблагодарить за помощь, - сказал он. - Да не знаю вашего имени.

- Ютака, - коротко ответил эльф и двинулся вперед.

Мы направились за ним, а за нами последовали и остальные эльфы.

- Странное имя для эльфа, - шепнула Роду я.

- Возможно, кто-то из его предков не эльф, - тихо ответил Род.

- Отец, - не оборачиваясь, сказал Ютака.

- Простите?

- Я говорю, мой отец был человеком. Вас ведь это заинтересовало?

- Д-да, - выдавила я. - Извините.

Вот демон, и как я могла забыть, что слух у них намного лучше, чем наш?

- Ничего, - равнодушно ответил эльф. - Ваш вопрос был закономерен и естественен, да и не является это тайной.

Все же я решила больше ничего не говорить, и молча шла за эльфом. А дорога, тем временем,

кончилась. Мы снова оказались в вечернем лесу, правда каждое из огромных деревьев, как я заметила, обвивали ажурные, уводящие ввысь лестницы.

Заинтригованная, я подняла голову и ахнула. Метрах в пяти от земли, среди ветвей были какие-то зеленые каплеобразные постройки, а от дерева к дереву, выше и ниже, по разным ярусам вели плетеные подвесные дороги. Да это ведь целый город в воздухе!

- Эль Гелад, - сказал Ютака. - Наш город.

А потом повернулся к одному из сопровождающих нас эльфов и что-то произнес на неизвестном певучем языке.

- Тенарион проводит вас дальше, а мне с отрядом необходимо вернуться на границу, - пояснил

Роду эльф.

- Хорошо, - кивнул некромант, и дальше мы пошли уже втроем.

Почти сразу же нам пришлось подняться по одной из лестниц, и теперь наш путь проходил в сплетении навесных дорог, не шатких, но и не особо широких. Высота здесь была не маленькой, и вниз я старалась не смотреть, и шла, цепляясь за Рода каждый раз, как требовалось разойтись с каким-либо встречным эльфом. Благо, они на пути попадались редко.

- Не бойтесь, - не выдержал, в конце концов, Тенарион. - Охранная магия не позволит вам упасть, даже если вы специально решите это сделать.

- Да? Это хорошо, - я слабо улыбнулась и постаралась взять себя в руки.

Получилось плохо. Точнее, совсем не получилось, потому как самый лучший способ успокоиться - глубокое дыхание - был мне по причине заложенного носа недоступен. Вот демон, и угораздило же так по-глупому простыть всего-то за пару дней в лесу! Сырость и холод леса не прошли для слабого организма даром, а магии, чтобы подлечиться, у меня не было.

Тем временем, Тенарион, остановился.

- Сюда, пожалуйста, - произнес эльф, и мы зашли в указанный им каплевидный дом.

Дом для гостей оказался небольшим: и не домом вовсе, а всего одной просторной комнатой без окон. Хорошо хоть светло-зеленые стены пропускали равномерный неяркий свет. В центре комнаты стоял невысокий круглый стол, вокруг него - несколько обтянутых зеленым бархатом кресел.

Здесь было тепло, даже душновато. Или это меня бросило в жар? Я дернула рубашку,

освобождая шею.

- Что-то ты совсем расклеилась, - Род с сомнением покачал головой. - Ладно, сейчас устроимся, посмотрим, что можно сделать.

- Было бы неплохо, - я благодарно улыбнулась, краем глаза заметив странный мимолетный взгляд Тенариона на мою грудь.

- Располагайтесь, - сказал эльф. - Хозяин Дома вскоре навестит вас, с ним и расплатитесь.

Мы поблагодарили провожатого, и тот ушел.

- Наконец-то отдых, - я села в кресло и с наслаждением потянулась. - Хотя назвать эту комнатку Домом было, как мне кажется, опрометчиво.

- Комнатку? - Род с удивлением посмотрел на меня, а потом рассмеялся. - Тень, какая комнатка? Все это дерево и есть Дом для гостей.

- Э-э... - осознав свое невежество, я смутилась, и это развеселило некроманта еще больше. -

Чего смеешься? - буркнула я. - Откуда ж я знала? И вообще, ты обещал меня вылечить.

- Вылечить не обещал, обещал посмотреть, - поправил Род. - Но попозже. Знаешь что, ты пока отдыхай, а я пойду, найду нашего гостеприимного хозяина. Не люблю сидеть в ожидании.

- Ладно, - я кивнула, и некромант вышел.

Тишина. Прикрыв глаза, я наслаждалась спокойствием, погружаясь в легкую дремоту.

Род вернулся через полчаса, зато с едой.

- Прошу, - он сгрузил с подноса тарелки. - Приготовили прямо при мне, у них тут действительно гости бывают крайне редко.

Я с сомнением посмотрела на зеленоватую похлебку.

- Это можно есть?

- Можно, - кивнул Род. - Обычный травяной суп. Едим, отдыхаем, а утром ты свяжешься, с кем хотела. И, надеюсь, уже к обеду нас тут не будет.

- Я тоже надеюсь, - кивнула я, пробуя суп.

А ничего, вполне съедобный. Во всяком случае, лучше, чем то, что мы ели последние пару дней.

С едой мы управились быстро, и Род, наконец, решил заняться моим здоровьем. Впрочем, едва начав осмотр, он изумленно хмыкнул.

- Эк тебя жизнь скрутила. И даже знать не хочу, что с тобой произошло. Хотя теперь меня не удивляет, что ты заболела, лечить-то ты себя не можешь.

- Угу, - я печально вздохнула. - Но лучше так, чем навсегда лишиться магических способностей.

- Уж наверное. Хотя, в принципе, кризис миновал, и блоки я могу снять. Все ж какую-то магию сможешь использовать по минимуму.

- А это не опасно?

- Ну, это ты сама за собой следить должна, - Род хмыкнул. - Так как, снимать?

- Конечно! - нетерпеливо воскликнула я, и тотчас почувствовала, как меня обволакивает приятное тепло.

Теплая волна поднималась выше и выше, а, достигнув головы, с легким звоном исчезла, и в тот же момент мир вокруг вновь вспыхнул яркими красками. Да, сил еще почти не было, но даже возвращенные крупицы словно открыли мне глаза. Теперь я могла увидеть и необычную магию этого места, а самое главное, могла подлечить себя. Со счастливой улыбкой я посмотрела на Рода, не зная, как его и благодарить.

- Чего уж там, - неожиданно смутился тот. - Не так это было и сложно. Отдыхай лучше.

- Да, пожалуй, - согласилась я.

Словно по команде, зеленоватый свет, исходивший от стен, исчез, и комната погрузилась в темноту. Что ж, спать, так спать.

Я устроилась в кресле поуютнее и закрыла глаза.

* * *

Очнулась я от резкого чувства тревоги. Волна надвигающейся опасности была настолько сильной, что я едва не подскочила в кресле, и требовательно уставилась на такого же обеспокоенного некроманта.

Видимо, на улице уже рассвело, так как стены в нашей комнате посветлели.

- Странно, - произнес Род и двинулся, было, к двери, но та вдруг открылась сама.

На пороге, под предводительством нашего вчерашнего знакомого Ютаки, стояли несколько хмурых лучников и эльфов в длинных зеленых балахонах. Благодаря возвращенным способностям я поняла, что это светлые маги.

- Вам следует пройти с нами, - сказал Ютака.

- Пройдем, но в честь чего такой эскорт? - осматривая стражников, холодно уточнил у эльфа

Род.

- Вам объяснят на месте, - ответил эльф бесцветно. - Нам приказано лишь проводить вас. Не противьтесь, это бесполезно.

Начиная всерьез беспокоиться, я бросила нервный взгляд на Рода, но тот только плечами пожал. Ничего не оставалось, кроме как последовать за эльфами.

Так, под конвоем, мы двинулись через сплетение навесных дорог куда-то к центру Эль Гелада.

По пути нам не встретилось ни одного эльфа, хотя это и не удивительно - солнце едва поднялось над горизонтом. Интересно, сколько сейчас времени? Часа четыре? Пять? Вряд ли больше. Тем непонятнее, кому и зачем мы в такую рань понадобились?

Напряжение вокруг все нарастало, и чувство неотвратимой катастрофы становилось сильнее с каждым шагом, а вскоре я увидела и место, к которому нас вели. Огромное здание из множества спиралей и капель возвышалось среди деревьев. Каждая из его многоцветных граней вспыхивала, казалось, от малейшего лучика света, так что здание напоминало огромный драгоценный камень в зеленой лиственной оправе.

Несмотря на не слишком приятное положение, я восхищено вздохнула, а Род, наоборот,

ругнулся.

- Ты чего?

- Будь я трижды проклят, если это не дворец, - выдохнул он.

- Вы правы, - соизволил подтвердить Ютака.

- Но с какого демона?!

Вот на этот вопрос никто из эльфов не ответил. Нас просто завели внутрь.

Высокие, просторные коридоры дворца освещались все тем же равномерным зеленоватым светом от стен. Мы прошли сквозь строй эльфов в серебристых кольчугах, миновали длинную галерею с колоннами в виде фигур эльфийских правителей, и, наконец, оказались на пороге просторного зала.

Здесь, несмотря на ранний час, собралась, похоже, почти вся знать этого города. Во всяком случае, народу тут было много. И все они молчали. Десятки пронзительных синих глаз смотрели в нашу сторону, кто с презрением, а кто и с откровенной враждебностью.

- Чужеземцы доставлены! - крикнул глашатай, и нас почти втолкнули в зал.

Н-да, прием не самый доброжелательный. Я испуганно взглянула на Рода, но мрачный некромант, похоже, до сих пор не имел понятия о том, что происходит. Пока я смотрела по сторонам, вперед вышел пожилой сухощавый эльф в строгом темно-зеленом наряде с расшитой золотом перевязью, что говорило о его немаленьком чине.

- Меня зовут Эльдарон, чужеземцы, я канцлер Его величества, - представился он, подтвердив мою догадку. - Наш правитель, Его величество Каледон Эль Гелад сегодня ночью был убит. И

обвиняетесь в этом вы.

От таких слов я только рот открыла. Чего-чего, а такого я не ожидала точно.

- Это глупость и ошибка, - скривился Род, удивленный не меньше меня.

- У нас есть доказательства.

- Какие?

- Пусть девушка покажет свой медальон, - предложил канцлер, и вот тут у меня екнуло сердце.

Разом вспомнился и странный взгляд вчерашнего провожающего, и то, что Ари - темный эльф.

Но с какого демона это так важно?!

- Что за медальон? - раздался звонкий женский голос, и в зал быстрым шагом вошла высокая молодая эльфийка.

Ее красивое лицо было бледным, а в глазах я заметила едва сдерживаемые слезы. Даже не глядя на небольшую диадему, я уже поняла, что эта особа королевской крови.

- Науриэль Эль Гелад, - запоздало крикнул глашатай. - Дочь короля Каледона, правителя Эль

Гелада.

"Ныне покойного", - мысленно добавила я, окончательно осознав, во что мы вляпались.

- Медальон третьего дома темных эльфов Даэрон, Ваше высочество, - пояснил Эльдарон,

коротко кланяясь. - Тенарион, дозорный из отряда сентеция Ютаки заметил его вчера на девушке. Вы все знаете эту династию, - канцлер оглядел собрание, а потом зловеще добавил: - и их убийц.

- Откуда он у тебя? - требовательно посмотрела на меня Науриэль.

- Его бывший владелец - мой родственник, - понимая, что соврать все равно не удастся, честно ответила я. - Это разве преступление?

Зал встревожено загудел. Хм, неужто и впрямь преступление?

Я услышала, как сквозь зубы выругался Род.

- Каким образом у тебя оказались родственники среди клана убийц? - сжав мою руку, тихо спросил некромант.

- Долгая история, - я криво улыбнулась.

- Если б я знал, то и на милю к городу эльфов не подошел! - прошипел он.

- Извини, я как-то не думала, что это важно!

- Тишины! Прошу тишины! - призвал собрание к порядку канцлер.

Гул стих.

- Послушайте, никого мы не убивали, - стараясь сохранять спокойствие хотя бы в голосе,

сказала я. - Вы ведь эльфы, а все эльфы отличают ложь от правды!

- Эльфы отличают ложь от правды, это верно, - Эльдарон обернулся, обращаясь ко всему залу,

- но один из чужеземцев - сильный маг, а в девчонке кровь темного эльфа, значит, она может скрыть правду. Но факты на лицо. Ночью мы запросили Академию об этом некроманте, -

канцлер ткнул пальцем в Рода, - и час назад пришел ответ от магистра Анхайлига, заместителя главы Академии. Магистр пишет, что не желает о нем слышать, ибо этот некромант способен на любую гадость!

- Ты? - зашипела теперь я.

- Долгая история, - буркнул Род.

- Чтоб тебя, - я ругнулась, а потом посмотрела на Науриэль. - Спросите Анхайлига обо мне!

Уверена, что...

- Мы только потеряем время, - отрезал Эльдарон. - Все ясно и так. Ваше высочество, вы сами видели кинжал в покоях короля. Кинжал, которым убили Его величество, принадлежит темным эльфам! И случайность ли, что это произошло тогда, когда пришли темные чужеземцынекроманты, одна из которых состоит в кровном родстве с нашим врагом?!

Светлая эльфийка сжала побелевшие пальцы. Во взгляде Науриэль, направленном на нас с

Родом, пылала ярость.

- Вы убили моего отца, - тихо сказала она. - И наказание может быть только одно - смерть!

- Я протестую! - снова возмутился Род. - Ведь ясно как белый день, что нас просто подставили!

- Бесполезно. Кроме протеста есть у тебя последнее слово?

Что же делать? Что за чудовищная несправедливость здесь творится?!

Справедливость.

- У меня есть, - я решительно посмотрела на эльфийку. - Мы невиновны. И чтобы доказать это, я требую Высшей справедливости. Я требую Инквизитора!

5.

- И всегда тебе на ум приходят такие "блестящие" идеи? - Язвительно поинтересовался Род, едва за нами захлопнулась дверь тюремной камеры.

Сказать по правде, тот же вопрос мучил и меня. На тот момент мысль об Инквизиторе показалась весьма логичной, и только высказав ее и увидев, как резко вытянулись лица эльфов после такого требования, я до конца осознала, что ляпнула.

Отказать мне эльфы не имели права, слишком уж серьезным было обвинение. Однако с учетом того, что Инквизиция не так давно жаждала моей смерти, эта просьба могла обернуться оригинальным способом самоубийства.

Впрочем, сказанного не вернуть, а потому до прихода Судии нас отконвоировали в подземелье дворца, где находилась дворцовая тюрьма. Всю дорогу некромант угрюмо молчал и задал вопрос только после того, как мы остались одни.

Оглядев небольшую коморку без окон, я вздохнула.

- А ты видел другой выход?

И тут Рода прорвало. В тираде некроманта витиевато переплелись и глупые адептки, и темные телепорты, и Академия с Инквизицией, перемежаясь незнакомыми, но явно ругательными словами. Остановить Рода не было никакой возможности, а потому мне оставалось только стоять рядом и с горящими щеками выслушивать этот словесный поток.

- Возможно, получилось бы сбежать, - выдохнув, добавил он в конце. - Ты хоть знаешь, кто такие Инквизиторы?

- Знаю, - отойдя от столбняка, огрызнулась я. - А еще знаю, что мы невиновны, и у нас и так полно проблем. И как бы ты сбежал из-под такого магического колпака? Не потребуй я Высшей справедливости, мы бы уже были мертвы. Чего ты боишься? Мы - невиновны! Или ты убил короля?

- Я похож на психа? Нет, конечно.

- Значит, нас оправдают! - воскликнула я, а потом с досадой хлопнула ладонью по колену. - Не понимаю, почему Анхайлиг зол на тебя? Он ведь обычно за всех некромантов горой стоит!

- Не упоминай при мне его имя, - рыкнул Род, но сейчас на раздражение некроманта я не обратила внимания.

- Имя! Почему эти эльфы не спросили обо мне? Услышь магистр мое имя, мы бы уже в

Академии были, а не торчали в этой мерзкой сырой дыре!

Я сердито уселась на дощатую скамью и уставилась в земляной пол. На некоторое время в подземелье воцарилась тишина, только потрескивал в коридоре одинокий факел, да где-то далеко капала вода. Ее равномерный звук заставил меня кое-как взять себя в руки.

- Ладно, - Род вроде тоже успокоился. - В конце концов, бывали ситуации и похуже.

- Куда уж хуже? - буркнула я.

- Ну, здесь хотя бы осталась магия.

- Не смеши, магия есть всегда.

- Вот и я так думал, - с досадой хмыкнул некромант. - До недавнего времени. Пока с троллями одной глухой долины не столкнулся и не оказался в месте, где магия невозможна вообще.

- Тролли? - я недоверчиво взглянула на него. - Слышала, что сопротивляемость магии у них очень высока, но и только.

- Все так считают, потому что никто не изучал их религию.

- А на кой демон? Троллей мало, и большинство из них просты как... в общем, большая часть троллей - обычные наемники, которым до людей и дела нет.

- Дела нет, это верно, да только не так они и просты, - Род качнул головой. - По воле случая я в их религии специалистом стал. Так вот, у троллей два бога - бог Еды и Тххрлгхкл.

- Тхх... кто?

- Короче, Главный бог, - перевел тот. - Бог Еды помогает с посевами и охотой, а Главный разбирается со всеми остальными проблемами, начиная от болезней и заканчивая наказаниями.

Так вот этот Главный считает магию обманом, не признает ее, а потому пред ним все предстают без магии и артефактов.

- Бредовая религия, - сделала вывод я.

- Бредовая или нет, а на алтаре у тех троллей ни хрена не работает, - категорично отрезал Род.

Я все еще недоверчиво покачала головой.

- Извини, все равно что-то не верится. И как ты вообще у них на алтаре оказался? Ты говоришь, долина глухая, так чего ты там забыл?

Некромант недовольно прищурился, но все же ответил:

- Попросили меня помочь заполучить у троллей одну вещь. За хорошее вознаграждение,

разумеется. Сначала я думал, ее удастся выкупить, даже с барыгой из Кровеля сговорился, да только тот меня крепко подвел. Сроки поджимали, а потому я решил ну... в общем, забрать эту вещь самостоятельно.

- Украсть что ли?

- Не буду оспаривать терминологию, - не стал спорить Род. - В общем, пробрался я в ту долину и выяснил, что нужная мне вещь лежит на алтаре Тххрлгхкла. Остальное казалось довольно простым - добраться ночью до алтаря, да и забрать что нужно, но едва я ступил в алтарный круг, как меня словно обухом хватанули. На мгновение я будто ослеп и оглох, а все способности к магии исчезли. И пока я обалдело стоял на одном месте, появился жрец, и с довольной ухмылкой вмазал мне кулаком по башке. Понятное дело, я отключился, а очнулся уже связанный.

Вспомнив руки тролля Освальда, хозяина таверны "Веселый бык", я Роду искренне посочувствовала. Хотя сам виноват, для вора еще легко отделался.

- В общем, тогда я и узнал, что виной всему их религия, - продолжал, тем временем, тот. -

Жрец любезно во все подробности просветил, пока тролли мое жертвоприношение подготавливали.

- Как же ты выбрался? - искренне изумилась я.

- Тень, я и без магии могу кое-что.

- Даже победить тролля в рукопашной? - я недоверчиво хмыкнула.

- Ну, не победить... - некромант пожал плечами. - А убежать, тролли ведь медлительные. Мне тогда невероятно повезло, веревки ослабил и свалил с той долины куда подальше. Там кладбище недалеко было старое, а как ты понимаешь, ни один следопыт некроманта на кладбище не найдет, - на лице Рода проскользнула улыбка. - Да, кладбище - это, пожалуй,

единственное для нас безопасное место.

- Да уж.

- Чего?

- Нет, ничего. Просто не люблю кладбища.

- Откуда такая неприязнь? Ты ж некромант.

- Нехорошие воспоминания, - я скривилась. - Меня не так давно на кладбище пыталась убить толпа бесконтрольных скелетов. Не хотелось бы больше в такой ситуации оказаться.

- Брось, - Род фыркнул. - Совершенно обыденная ситуация для учеников, и года через два ты над ней сама смеяться будешь. Скелеты, призраки и прочая подобная нежить для обученного некроманта никакой угрозы не представляют, и как-то не верится, что ты этого не понимаешь.

Скорее, ты просто не хочешь признаться, что отталкиваешь от себя нечто другое. Кого-то близкого.

Давнее воспоминание - желтые ирисы...

Видимо, что-то все-таки промелькнуло на моем лице, так как некромант тотчас уточнил:

- Так я прав?

Цепкий взгляд Рода в этот момент вновь напомнил Анхайлига, и я, неожиданно сама для себя,

стала рассказывать. О том, как неизвестно почему погибла бабушка, и долгое время я надеялась найти хоть каких-то родственников, но потом оказалось, что такие поиски равносильны самоубийству. И что никого у меня больше нет, кроме брата-эльфа, которым я очень дорожу.

Я говорила и говорила, полностью погрузившись в воспоминания, и уже было не важно,

слушает ли меня Род. Просто хотелось выговориться.

- Ты ведь некромант, не думала у своей бабушки спросить о причине смерти и родственниках?

- вдруг поинтересовался Род. - Попроси себе отпуск неделю, да съезди домой.

Вопрос вернул меня в реальность. Некромант с задумчивым видом взирал на меня. Казалось,

он не пропустил и слова из моего рассказа.

- Думала, - призналась я. - Но у меня не получается говорить с покойниками, потому смысла нет ехать.

- Что ж ты за некромант, который с трупом пообщаться не может? - в голосе Рода проскользнула легкая насмешка.

- Боевой. В будущем, надеюсь, - буркнула я и предпочла сменить тему: - А ты, Род? Ты помнишь своих родителей?

- Помню, - помолчав, ответил тот. - Мою мать убили вампиры во время "Кровавой Сечи", а отца узнал только после смерти матери. Я тогда пошел воевать, очень отомстить хотелось, вот на войне и встретились. Он оказался темным магом.

- Значит, у тебя остался отец.

- Не хочу знать о нем, - Род нахмурился.

- Такой плохой? - все же рискнула спросить я.

- Как сказать, - некромант еще больше помрачнел. - Сначала он по-своему заботился обо мне,

а потом от меня отказался. В этом есть и моя вина, но... так уж вышло. В общем, забудь. Это не та тема, которую хочется обсуждать. Даже сейчас. Тем более, сейчас.

Род окончательно замкнулся в себе. Похоже, я невольно разбудила в нелюдимом некроманте неприятные воспоминания. Да что ж такое-то? Сначала разговорами о родне я испортила настроение Арту, теперь вот Роду. Хоть когда-нибудь я научусь не повторять ошибок?

Арт. В душе опять всколыхнулись тяжелые воспоминания, и я до боли сжала пальцы. Потом не выдержала, и посмотрела на некроманта.

- Извини, если расстроила вопросом.

- Забавно, - Род угрюмо усмехнулся. - Ты сидишь в тюрьме, приговоренная к смертной казни,

а беспокоишься обо мне?

Помнится, Арт тоже удивлялся...

- Ты ведь тоже сидишь со мной, - я неопределенно пожала плечами, безуспешно пытаясь отогнать гадкие мысли. - И, в конце концов, это моя вина, что мы тут оказались.

- Не только твоя, - не согласился Род. - Те, кто нас подставил, и без твоего медальона это бы сделали. Медальон для них оказался лишь приятным дополнением.

- Думаешь, кто-то из эльфов своего короля убил? Но они ведь светлые!

- Понятия света и тьмы не равны понятиям добра и зла, Тень.

- Да, пожалуй. Ты третий, кто мне об этом говорит, - отметила я, хотя признаться в том, что первые два - это ненавистные ему Анхайлиг и архивампир, все же не решилась.

Некромант задумчиво улыбнулся.

- Знаешь, если выберемся, пожалуй, помогу тебе с твоей бабушкой.

- Серьезно? - я удивленно захлопала глазами, но Род не шутил.

- Слово даю.

Видимо, моя история и впрямь зацепила некроманта, а опыт общения с Ари и Артом научил к таким обещаниям относиться серьезно.

- Спасибо, - искренне поблагодарила я.

- Не за что, - Род пожал плечами. - В конце концов, ради разнообразия можно сделать и что-то хорошее... - он вдруг нахмурился и, призывая к вниманию, поднял палец.

Я настороженно прислушалась и различила далекие шаги. Шаги быстро приближались, а вскоре дверь тюремной камеры открылась, и перед нами предстали знакомые стражи с сентецием Ютакой во главе. Лицо эльфа по-прежнему оставалось холодным, правда, в мимолетно брошенном на меня взгляде застыл какой-то вопрос.

- Следуйте за нами, - сказал он. - Инквизитор прибыл.

- Наконец-то, - поднимаясь, тихонько вздохнула я.

Все-таки ожидание утомляло.

- Да, наконец-то темные понесут заслуженное наказание, - откомментировал один из стражей.

- Считаете, что темным чужды честь и правда? - спокойно спросил Род.

- Именно, - так же спокойно ответил страж.

Перед моими глазами промелькнул Ари, который когда-то пожертвовал своей жизнью. Арт,

пришедший на помощь, хотя знал, что попадет в ловушку... и я почувствовала, как в душе поднимается холодное бешенство.

- Скоро вы подавитесь своим обвинением, светлые праведники.

- Тень, - предупреждающий возглас Рода меня не остановил.

- Что Тень? Им свет, похоже, слишком глаза слепит! Уверовали в свою непогрешимость,

замкнулись в собственном мирке и утратили всякое чувство справедливости!

- Тень, им не понять, - повторил некромант.

Его горячая рука с силой сжала мое плечо, заставляя молчать.

Эльфы смотрели на меня со сдержанной злостью. В голове проскочила запоздалая мысль, что с обвинениями стоило быть осторожнее. Будь на их месте людская стража, за такие слова могли бы и плетей всыпать.

- Нас ждут, - ледяным тоном произнес Ютака, резко развернулся и быстро пошел вперед.

Род с укоризной качнул головой и двинулся следом.

Мы миновали подземные коридоры и проследовали по просторным галереям дворца. Редкие встречные эльфы шарахались от нашего отряда как от чумных. Хотя с чего, спрашивается?

Меня и Рода сковывали магические узы, запрещая и шаг против воли стражей сделать.

Зал, в который нас отконвоировали на этот раз, был поменьше и поскромней. Эльфов тоже оказалось немного: по большей части стражи, да несколько придворных. На троне - бледная

Науриэль Эль Гелад. Неподалеку от нее - канцлер Эльдарон, который беседовал со стоящим к нам спиной светловолосым мужчиной в сером балахоне. Инквизитор. Сердце дрогнуло: даже не видя лица, я узнала его.

- И одна из них потребовала вас... а вот они, темные чужеземцы, - тем временем, заметил нас канцлер.

Инквизитор обернулся, и я столкнулась со знакомым изумрудным взглядом. Пару мгновений мы молча разглядывали друг друга, а потом мне вдруг стало спокойнее. Несмотря ни на что,

среди всех этих враждебно настроенных эльфов, увидеть знакомое лицо оказалось маленькой радостью. Пусть даже это лицо Инквизитора.

- Вот как? - разорвал тишину он. - Ты, Тень? Значит, ты звала меня?

- Да, - ответила я, стараясь, чтобы не очень дрожал голос. - Не конкретно вас. Просто просила справедливости.

- Когда просишь справедливости, надо быть готовой к тому, что ты можешь получить ее.

- Я готова. Более чем, - я поджала губы. - Нас обвинили ложно.

- Отвечать за других не стоит, - Инквизитор укоризненно качнул головой. - Твой спутник ответит за себя сам.

Он повернулся к мгновенно оцепеневшему Роду и спросил:

- Убивал ли ты короля Каледона Эль Гелад?

- Нет, - ответил тот.

- Помогал ли ты убийству?

- Нет.

- Знаешь ли ты, кто это сделал?

- Нет.

Инквизитор отвернулся. Отрешенное выражение сошло с лица Рода, и некромант сразу скривился.

- Этот мужчина невиновен, - сказал Инквизитор.

- В любом случае, медальон у девушки, - канцлер пожал плечами.

- А вы знаете, как он ей достался?

- Нет, но... - под равнодушным взглядом сухощавый эльф осекся.

А Инквизитор внимательно посмотрел на меня.

- В любом другом случае я бы тебя допросил, но твой Высший официально запретил это делать. Потому у меня есть только одна возможность установить истину - Меч Судии.

- Я знаю.

- Я должен предупредить тебя. Меч Судии коснется не только этого случая, но и всей твоей жизни. Ты призвала меня сама. Потому я спрашиваю - ты уверена в своем решении?

Краем глаза заметив недоуменный взгляд Рода, я кивнула:

- Да.

- Пусть будет так.

В руке Инквизитора замерцала знакомая полоска света. Разом вспомнилось, как меч Судии разил адептов культа Велиара. Что ж, это испытание я должна была пройти еще тогда, в лесу, и, видно, от судьбы не уйти.

Я глубоко вздохнула, и инквизитор резко взмахнул мечом. Мгновенная боль взорвалась в голове ярчайшей вспышкой, и... меч рассыпался мерцающими искрами. А потом в абсолютной тишине раздался бесцветный голос:

- Она невиновна.

И заговорили все, разом, так, что вокруг стоял лишь беспорядочный гул. Кто-то что-то спрашивал, кто-то в чем-то обвинял, а я глубоко дышала и пыталась унять дрожь в руках и коленках. Теперь, после осознания того, что все закончилось, меня охватила запоздалая паника.

Бесцельно переводя взор, я обратила внимание на Инквизитора. Тот отстраненно наблюдал за мной, хотя на мгновение показалось, что в его взгляде промелькнуло что-то живое.

- Хватит! - призвал к порядку звонкий голос Науриэль. - Мы умеем признавать свои ошибки, -

приблизившись, сказала эльфийка. - Мы ошиблись, и сожалеем об этом.

Сказала бы я ей, что ей надо сделать с сожалением! Но пока я подбирала достойные выражения, Род слегка поклонился и ответил:

- Мы понимаем, и надеемся, что больше между нами недоразумений не возникнет.

- Разумеется, - Науриэль сделала едва заметный знак рукой, и я почувствовала, как спали магические путы. - Вы свободны.

- Вот и славно, что все обошлось, - с натянутой улыбкой сказал Эльдарон, заработав наши с

Родом мрачные взгляды.

Меньше всего мне верилось в то, что тот, кто недавно обвинял нас во всех смертных грехах,

искренне радуется нашему спасению. Мечом бы этого канцлера по темечку жахнуть, тогда бы посмотрела я на его улыбку.

- Еще не все, - не согласился вдруг Инквизитор.

- Простите?

- Меня просили о справедливости. Ко мне воззвал невиновный. Потому справедливо будет проверить и обвинителей.

С его словами в зале на несколько мгновений воцарилась гробовая тишина: такое решение огорошило всех, а меня аж вдвойне. Инквизитор словно мысли мои прочитал!

Я с подозрением взглянула на него, но понять что-либо по равнодушным чертам лица было невозможно.

- Что ж, - Ютака вышел вперед. - Я был одним из обвинителей, так что можете начать с меня.

Инквизитор скользнул взглядом по эльфу и отрицательно качнул головой.

- На вас нет крови, сентеций. Проверку я начну с того, на ком она есть, - он неожиданно повернулся к канцлеру. - Я начну с вас.

Дальнейшие события понеслись с огромной быстротой. Никто и удивиться не успел столь странному выбору, как Эльдарон внезапно выхватил кинжал и приставил к шее Науриэль.

- Никому не двигаться! - прошипел он.

- Дурак, - вздохнул Род, а потом вокруг нас всколыхнулась Тьма.

Мгновенно окаменевший канцлер застыл, и в тот же момент Науриэль каким-то чудом оказалась аж около трона. Растерянно оглядываясь, эльфийка схватилась за его спинку. А спустя секунду канцлера коснулся Меч Судии. Я только заметила бесконечный ужас в глазах

Эльдарона, а потом тело канцлера Эль Гелада осело на пол. Жизни в нем уже не было.

К Науриэль запоздало подбежали стражи. Она все же была королевой, а потому сумела быстро взять себя в руки.

- Вы спасли мне жизнь и помогли покарать убийцу отца, - тихо, но твердо сказала она. - Чем я могу отблагодарить вас?

- Просто дайте нам возможность покинуть ваш гостеприимный город, Ваше величество, -

попросил Род устало. - Мы и правда весьма спешим.

- Хорошо. Эту просьбу легко исполнить.

Науриэль быстро вышла, но внимания на нее я уже не обращала. Гораздо больше меня в этот момент интересовал Род. И после всего, что он тут только что вытворил, он говорит, что он не магистр? Мгновенный полный контроль над телом Эльдарона, одновременно пусть недалекий,

но телепорт эльфийки... да это боевой маг высшей категории!

- Ты чего на меня как первокурсник на баньши уставилась? - полюбопытствовал Род.

- Крутой ты маг, вот что, - честно ответила я.

- Просто учитель был хороший, - с неожиданной горечью сказал некромант и добавил, уже тише: - Лучший.

- Так ты ведь и сам мог этого гада убить, верно?

- Мог.

- Тогда зачем оставил его Инквизитору?

- Как зачем? - Род даже удивился. - Ведь Меч Судии приносит не просто смерть. Он уничтожает душу, ее не будет ни у Грента, ни в небесах.

Ох е... кажется, я посерела. Умирать-то мне было не страшно, но чтобы так!

Род вытаращился на меня.

- Ты не знала?

- Не...

Некромант облегченно рассмеялся.

- Хвала Двайне, а я-то уж начал думать, что ты и впрямь ненормальная.

- Не-е, - снова протянула я, понимая, что никогда в жизни больше не решусь на подобное.

- Разумное решение, - откликнулся Инквизитор, оказывается, слышавший наш разговор. -

Храбрость от незнания не самое хорошее чувство.

- Да уж, - я смущенно потупилась, полностью согласная с его мнением.

- Потому в следующий раз, Тень, зови архивампира. Не меня.

Вздрогнув, я быстро подняла глаза, и вновь столкнулась с равнодушным изумрудным взглядом.

- Я не знаю, жив ли он, - тихо сказала я.

- Если бы он был мертв, ты узнала бы об этом первой, - неопределенно ответил Инквизитор и направился к выходу.

А я на мгновение потеряла дар речи. Арт жив? Значит, он все-таки жив?

- Подождите! - кое-как совладав со своим голосом, крикнула вслед Инквизитору я.

- Да? - он не обернулся, просто застыл на пороге.

- Как вас зовут?

- У Инквизитора нет имени.

- Но когда-то оно было?

- Давно. Тебе незачем знать его, Тень. Прощай.

Он скрылся за дверями.

- И что у тебя с этим Инквизитором? - хмуро поинтересовался Род.

- В смысле? - от накативших после известия эмоций соображала я с трудом.

- Не знай я об их беспристрастности, я мог бы поклясться, что он беспокоится о тебе.

- Вряд ли. Когда мы встретились в первый раз, он хотел меня убить.

- Хотел? И не убил? И о каком архивампире он упомянул? Слушай, тебе не кажется, что пора хоть что-то мне объяснить?

Раздражение, шедшее от некроманта, было почти физически ощутимым. И я понимала, что он прав. Он имеет право знать, во что вляпался.

- Хорошо, - решилась я. - Архивампир - мой друг, тот самый, телепорт которого перенес меня к тебе. Он спас мне жизнь, а потом запретил Инквизитору за мной охотиться.

- Мило, - выдохнул Род и неприязненно уставился на меня. - В родственниках у тебя эльфубийца, в друзьях архивампир, - процедил он. - Это все новости, надеюсь? Больше никого не найдется? О чем еще я не знаю?

О Велиаре ты не знаешь. И об Антеро. Но о них я тебе точно не расскажу, слишком тяжело чувствовать твою неприязнь.

- Прости, потому я и не хотела тебе говорить, - понурилась я. - Чтобы не расстраивать, ведь ты ненавидишь вампиров.

- Я тронут, - извинение оставило Рода равнодушным. - В конце концов, скоро мы окажемся в

Академии, и все это для меня закончится.

Подошел Ютака.

- Ее величество Науриэль Эль Гелад предоставила в ваше распоряжение своего дракона, -

сказал он. - Вы упомянули, что спешите, так что можете вылетать немедленно.

- Знаешь, сентеций, это самая лучшая новость от тебя за все время нашего знакомства, -

сообщил Род. - Пойдем.

До Драконьей Лощины добрались быстро. Эльф-погонщик коротко уточнил, куда нам лететь,

и вскоре личный дракон королевы Науриэль взмыл в воздух.

Сразу же после этого Род откинулся на драконьей циновке и задремал. Я потянулась и тоже легла, прикрыв глаза. Все-таки разбудили нас рано, перенервничала, а теперь хоть время отдохнуть появилось. Даже не верится, что все проблемы остались позади, и скоро я буду в безопасности, переложив неприятности на голову Анхайлига. В безграничные возможности магистра я верила свято.

Что ж, все вроде бы налаживается, да и Инквизитор обнадежил словами о том, что Арт скорее всего жив. Теперь бы еще Род на меня сердиться перестал, и совсем хорошо.

- Повезло, что все быстро разрешилось, - нейтрально сказала я. - В Леорию засветло попадем.

- Угу.

Ну, хоть какой-то ответ. Ладно, вторая попытка. Попробуем ему польстить.

- А ты неплохо держался перед этой эльфийской королевной. Такое впечатление, что ты уже бывал во дворце.

- Бывал, - буркнул Род. - И это одно из самых мерзких воспоминаний в моей жизни.

Вот ведь демон! Почему всегда, когда я пытаюсь завести разговор, я выбираю самые неудачные темы? А, будь, как будет.

Я повернулась к некроманту.

- Понимаешь, он мне очень много помогал. Да, меня вампиры тоже убить хотели, но конкретно этого я не могу ненавидеть. Нельзя их всех мерить по одному, и вспомни, ты ведь сам говорил мне про понятия добра и зла!

Род открыл глаза, и от тяжелого мерцающего взгляда я невольно вздрогнула.

- В случае с вампирами никогда ни в чем нельзя быть уверенным, - медленно повторил любимую фразу Анхайлига некромант. - Извини, но тут иного мнения нет. Вампиры - зло. Тем более, архивампиры.

- Может быть, но не все, - понимая, что это бесполезно, продолжала стоять на своем я. - Арт не такой, он...

- Арт? - Переспросил Род. - Артур Вайленбергский?

- Да, - я кивнула и с надеждой посмотрела на некроманта. - Ты его знаешь?

- Немного, - он помолчал. - Этот вампир и впрямь странный. Говоришь, он пришел тебе на помощь, когда напал светлый архимаг? Почему?

Почему? Действительно, почему?

"Буду знать - скажу". Бледное, усталое лицо вампира встало перед глазами и отозвалось в душе глухой болью. Напряжение последних дней нахлынуло с новой силой. Не в состоянии ответить некроманту, я только мотнула головой и тихонько всхлипнула.

- Чего носом хлюпаешь? Я думал, ты уже поправилась.

- Угу, - с трудом выдавила я. - Поправилась.

- Тень?

Я нервно сглотнула и с силой сжала пальцы, боясь разреветься.

- Да ты никак в архивампира влюбилась?! - изумленно выдохнул Род. - Совсем девка с ума сошла!

- Не твое дело! - я вспыхнула и отвернулась.

- Ты хоть знаешь, кто такие архивампиры? Ты знаешь, что они такое?

- Уж побольше тебя! - огрызнулась я. - И этот несколько раз спасал мне жизнь!

- Дура, - сделал вывод некромант. - Все вы, бабы, такие.

Остаток пути мы не разговаривали.

* * *

Несмотря ни на что, Род своему слову оказался верен и остался рядом вплоть до самой

Академии. Уже вечерело, когда мы зашли в Центральный корпус.

- Вот и все, - некромант с легкой грустью оглядел просторный зал. - Ты на месте, а я, пожалуй, пойду.

- Подожди, - вот так просто отпускать Рода даже после размолвки мне совсем не хотелось, и я судорожно придумывала причину для задержки.

- Извини, Тень, но ожидание в этом месте для меня может обернуться большими проблемами,

- он криво улыбнулся и двинулся обратно к выходу. - Удачи.

- Род! - вслед позвала я.

- Род! - одновременно воскликнули два изумленных голоса, и некромант быстро обернулся.

Недалеко от нас с вытянутыми лицами стояли Савелий и Тарий.

- Ты чего тут забыл? Жить надоело?

- Привет, - хмыкнул тот. - Да я уже ухожу.

Они знакомы? Я с непониманием смотрела то на Рода, то на своего куратора с ведьмаком.

- Этот тип - единственный темный, которого Анхайлиг несколько лет назад лично выставил из

Академии, после того, как тот по дурости запорол предмагистерскую практику, - видя мою растерянность, пояснил Тарий, а Савелий хихикнул:

- А как красиво запорол! До сих пор вспоминаю отзывы из дворца короля Карминии...

- Да заткнись ты, Сай, - рыкнул, не выдержав, Род.

Савелий и Тарий расхохотались в голос, а мои догадки о некроманте наконец-то обрели ясность. Значит, вот почему он так не хотел вспоминать об Академии! Что ж, это объясняет и его способности, ведь он действительно практически состоявшийся магистр, не получивший звания по какой-то глупой случайности.

- Кстати, Тень, ты чего тут делаешь? Вроде тебя на практику отправили? - чуть успокоившись, полюбопытствовал Савелий.

- Направили, - я тяжело вздохнула и, было, открыла рот, чтобы поведать о своей несчастливой судьбе, но в этот момент на весь зал раздался вопль:

- Родрик!!! - в громогласном рыке с трудом можно было опознать голос Анхайлига. - Я

предупреждал! Чтобы ноги твоей не было в моей Академии!!!

- Ну вот, - обреченно вздохнул Тарий. - Почуял.

А я в немом изумлении вытаращилась на Рода. Так он - тот самый Родрик, с которым нас сравнивали после особо мерзких провинностей? Одаренный боевой некромант и попутно самый гадкий пакостник за всю историю Академии, выходки которого довели до белого каления даже Анхайлига?

Кстати... я быстро переключилась на взбешенного магистра. Анхайлиг направлялся к нам быстрым шагом, так что фалды его балахона развевались на ходу черными крыльями.

- Дня доброго, учитель, - едва он приблизился, вежливо поприветствовал Род.

- Будь проклят день, когда я им стал! - раздраженно выдохнул магистр. - Нету в нем ничего доброго, раз ты тут! Что тебе надо, Родрик?

- Ничего, - Род пожал плечами. - Просто помог вашей ученице, что-то за ней охота идет.

Голос некроманта был каким-то непривычно тихим. В нем, к моему удивлению,

проскальзывали робкие нотки. Вот только время для размышлений о том, что между ними когда-то произошло, было не самое удачное, ибо Анхайлиг уже мрачно уставился на меня.

- Тень, ну что у тебя опять? Почему не на практике?

- Э... - я замялась. - Дело в том, магистр Анхайлиг, что практика снова того...

- Что произошло?

- Ваш друг, понимаете, он мертвый. Уже больше недели.

- Что?! Каким образом?!

- Его убили, - затараторила я. - И почти меня убили, но телепорт в перстне Арта спас, правда, сам Арт...

Но Анхайлиг уже не слушал, кажется, он даже зубами заскрипел, и я осеклась: никогда я не видела у магистра такого страшного лица. Потемневшие глаза, совершенно нечеловеческие,

полыхали такой яростью, что захотелось бежать куда подальше.

Похоже, остальные, даже Савелий, были такого же мнения, вот только бежать нам было некуда.

- Значит, говоришь, телепорт перебросил тебя к Родрику? - обманчиво спокойным голосом уточнил Анхайлиг.

- Да, - я быстро кивнула.

- Давно это было?

- Дня четыре назад.

- Значит, убийца практически восстановил силы.

- Визул его зовут, - вспомнила я.

- Братство Света, - процедил магистр. - Что ж, не удивительно. Не зря они в последнее время активность проявляли.

- Да что тут у вас творится? - не выдержал Род. - При мне Братство тише воды ниже травы сидело!

- Да-а, - протянул Тарий. - При тебе уж точно.

- Демон вас всех задери, - выругался Анхайлиг. - Ну почему, почему ни один год в этой

Академии не может пройти спокойно?! - он резко выдохнул и продолжил уже спокойнее: -

Савелий, раз уж этот оболтус тут, выдели ему комнату, ночь на дворе, все-таки. А ты, Тень, со мной пойдешь, и я хочу слышать, как погиб Дамиан. Во всех подробностях.

Савелий кивнул, и они вместе с Родом и Тарием поспешили скрыться из вида. Я же с унылым вздохом и тайной завистью к ушедшим поплелась за магистром.

Пока мы шли по коридорам Центрального корпуса, я вспоминала и расписывала, как выглядели церемониальные кинжалы, в каком состоянии было тело убитого архимага, сколько светлых вышло за Визулом из портала...

- Ладно, я понял, что наши светлые братья задумали что-то глобальное, - магистр устало помассировал виски. - Судя по твоему рассказу, Дамиана убили в момент начала битвы на

Плато, потому его смерть никто из нас и не ощутил. В любом случае, будем готовиться к... -

Анхайлиг осекся и нахмурился. - Что за демон?

- Что? - не поняла я.

И в этот момент Академия содрогнулась.

6.

Кошмары мучили его уже несколько дней. Образ матери и чувство вины, предательства,

невыполненного слова не уходили, доводя Грегори до исступления. Иногда, правда, где-то глубоко в душе возникал робкий вопрос - почему все так внезапно навалилось? Возникал, и тут же исчезал под новым всплеском болезненных воспоминаний.

Грегори побледнел, осунулся, перестал общаться с друзьями. Впрочем, те почти все разъехались, а на вопросы немногих оставшихся он невнятно мямлил, что просто переутомился после экзаменов. А минут десять назад странность его поведения отметил и Грабовский,

посоветовав поскорее прийти в себя и уже определиться с практикой. Практика волновала

Грегори меньше всего, но, кивнув магистру, он по инерции направился к спискам.

Зал Центрального корпуса по обыкновению был многолюден, а последнее время на Грегори общество людей оказывало самое неприятное чувство. Казалось, каждый из них готов показать на ведьмака пальцем и обвинять, обвинять... Грегори бесцельно оглядел адептов и вдруг застыл, заметив неподалеку знакомую до боли фигурку.

Тень Антеро! Она вернулась! Она жива!

Ведьмак с силой сжал кулаки, едва сдерживая крик и желание наброситься на нее сейчас -

рядом с некроманткой стояли темный магистр и Тарий.

"Она - позор для темных, - прошептал голосок в голове, тот самый голосок, который не оставлял его все эти дни. - По вине ее рода погибла твоя мать".

Грегори колотило. Эмоции последних дней при виде девушки достигли пика.

Тем временем, к троице приблизился Анхайлиг. Знает ли он, кто она? Конечно, знает, как иначе? Но почему тогда относится к ней так спокойно?

Чувствуя, что не в силах больше сдерживаться, Грегори рванулся прочь из зала.

Как уничтожить ее? Как их уничтожить? Ведь они темные, как и он. Самому не справиться, но кто может помочь?

"Враги твоего врага, только они", - шепнул голосок, едва вопрос оформился в голове.

Эта догадка оказалась настолько очевидной и простой, что Грегори остановился, держась рукой за стену от внезапной слабости.

- Нездоровится, Грегори? - вкрадчивый голос вернул его в реальность.

Рядом стоял тот самый светлый адепт, который открыл ему правду об Антеро.

- Все нормально, - просипел ведьмак.

- Ты уверен?

В Грегори от такой навязчивости вспыхнуло мгновенное раздражение, но тут же унялось под спокойным взглядом водянистых глаз.

- Поделись со мной, - повторил светлый. - Я смогу помочь.

- Помочь! - Грегори резко вздохнул, ему не хватало воздуха. - Помочь, - повторил он уже тише.

- Кто ты такой, чтобы помочь мне?

- Какая разница, кто я? - адепт пожал плечами. - Можешь звать меня Визул.

"И тебе не нужно ничего скрывать", - добавил голосок.

Или это сказал светлый? Грегори не смог отличить, впрочем, ему уже было все равно.

- Тень, - выдавил ведьмак. - Она тут, вернулась и...

- Вернулась? - переспросил Визул, на его лице проскользнуло беспокойство.

- Да! - взвыл Грегори. - Она тут, а я не могу ничего сделать! Анхайлиг ее защищает! Он защищает Антеро и этот проклятый культ, а я должен их уничтожить! Должен! Но не могу... -

голос ведьмака сорвался, он исподлобья смотрел на светлого и тяжело дышал.

- Пойдем со мной, - повелительно сказал Визул, и направился в сторону факультета целителей.

Не в силах противиться, Грегори последовал за ним, а вскоре целитель и ведьмак оказались в месте, которое невозможно было не узнать. В месте, изолированном от внешнего мира.

- Схрон? - Грегори с непониманием огляделся.

Их уже ждали пятеро светлых. Они стояли у стен на равных расстояниях друг от друга.

- Стой и не двигайся, - коротко приказал адепт и, прикрыв глаза, что-то сосредоточенно забормотал.

- Lasgaroth Aphonidos Palatia! Urat Condion, Lamacron Fandon, - читал Визул, и тонкие линии потянулись к пятерке адептов, образуя светлую пентаграмму. - Fahagon Alamar, Bourgasis Vemat Serebani!

С каждым его словом светлая пентаграмма сияла все сильней, а Грегори вдруг увидел проступающие линии старой темной пентаграммы. Казалось, кто-то когда-то давно проводил здесь ритуал, но не завершил. Однако для ведьмака это не имело значения, он наконец-то видел цель. Настоящую цель и возможность исполнить слово, данное над могилой матери.

Тем временем, воздух вокруг подернулся легкой вуалью тумана. Магия? Но в этом месте магия невозможна! Или?..

Визул открыл глаза.

- Ты хочешь смерти потомка Велиара и его культа? - не спросил, констатировал он. - В этом наши желания совпадают.

- И что мне нужно сделать?

Светлый адепт выпрямился, его лицо с ястребиным носом и водянистыми, почти бесцветными глазами выглядело теперь старше и жестче, но Грегори этого почти не замечал.

- Я воссоздал один очень старый обряд, - медленно сказал Визул. - Обряд на высвобождение силы, способной уничтожить темных культа Велиара. Чтобы завершить его, осталось лишь одно - искренняя смерть темного за идею вот здесь, в центре пересечения пентаграмм. Сделать ты это должен по доброй воле и твердой памяти, и я не имею права принуждать тебя. Да и не смогу: перейдя границы пентаграмм, ты освободишься от любого влияния. Твое решение будет только твоим, но помни, почему ты его принял. Как видишь, я честен. И твое решение?

Грегори молча сделал шаг вперед. Тело ведьмака охватил мгновенный жар, и тотчас разум его стал кристально чист. Исчезли муки последних дней, он уж и не помнил, как это - быть таким спокойным. На мгновение недавние страдания показались Грегори глупыми, а то, на что он идет - безумием, но... может, это спокойствие - дар за правильный выбор?

- Помни, почему ты оказался здесь, - повторил Визул, протягивая кинжал.

Этот светлый помог ему. Он был честен. И Грегори будет честен в ответ. Ведьмак в последний раз посмотрел на адепта:

- Поклянись, что они умрут.

- Даю слово архимага, темный, - ответил тот. - Они умрут.

С улыбкой на губах Грегори взял протянутый кинжал, резко вонзил в свою грудь, и Академия содрогнулась. Высвобожденная от тысячелетнего заточения сила охватила тело ведьмака ярчайшей спиралью, в мгновения не оставив от него и пепла.

Визул отшатнулся, а потом, прищурив глаза, прошептал:

- Не беспокойся, мальчик, твоя смерть не была напрасной. Скоро все темные заплатят.

Он потянулся к свету, но дорогу внезапно преградил радужный щит.

- Остановись, безумец! - раздался выкрик.

На пороге схрона стоял архимаг Виттор.

- Прочь, старик, - прошипел Визул. - Время твоей учебы для меня давно прошло!

- Ты сам не ведаешь, что творишь!

- Наоборот, прекрасно понимаю! Их надо уничтожить, всех! А ты, трус, не сделал этого, когда была возможность!

- Я не позволю тебе.

- Защищаешь темных? - Визул мрачно усмехнулся. - Что ж, ты свой выбор сделал. Sanctum

regnum, verbum inennarabile! - воскликнул он и резко поднял руки.

* * *

Лицо Анхайлига мгновенно утратило весь усталый вид, он коротко выругался и рванулся назад. Я, недолго думая, помчалась за ним, стараясь не отставать.

- Надеюсь, Виттор успеет, - бормотал Анхайлиг на ходу. - Ему-то и факультет ближе, и телепорт светлый...

Что он имел в виду, я не особо поняла, но в душе все сильнее нарастала тревога. А когда

Академию тряхнуло снова, тревога сменилась настоящей паникой. Мы пробежали коридоры факультета некромантии, пересекли центральный зал и оказались на факультете благ и исцелений. Миновали широкие лестницы, ведущие к палатам лекарей, и оказались в коридоре,

ведущем к той самой комнате-схрону, где не было магии. Раньше. Теперь же тут царил настоящий магический хаос.

Я резко остановилась при входе, не веря собственным глазам. Прямо по центру подернутой туманом комнаты, из пересечения темной и светлой пентаграмм бил источник слепящего света.

Он уходил спиралями вверх, в небо, пробив в потолке приличную дыру, и его сила, кажется,

была готова испепелить всякого, кто решит приблизиться.

Однако, несмотря на это, к нему приближались шесть светлых фигур, среди которых был...

Визул?! Откуда?! Что вообще происходит?!

В следующее мгновение взгляд наткнулся на обгорелое тело у противоположного входа, в котором я с ужасом узнала архимага Виттора.

- Задержать! - выкрикнул заметивший нас Визул, и я рефлекторно отшатнулась назад.

В тот же момент Анхайлиг взмахнул рукой, и шестерку светлых отбросило к противоположной стене. Потом - мгновенный всплеск сложнейшей паутины заклинания, и я ослепла и оглохла: казалось, сам потолок разверзся цепью мощнейших молний. Сеть их мгновенно обратила магистров в прах, лишь Визул успел закрыться светлым щитом. Темный вихрь тотчас охватил этот щит, и Визулу пришлось приложить усилия, чтобы его отклонить.

Магическое эхо отбросило меня к стене схрона и неслабо приложило головой о мраморную скамью. Кажется, я только что заработала приличную шишку... в этот момент, раздался страшный грохот. Не выдержав, обвалились ведущие в коридор арки, а стены Академии вновь тряхнуло. Я перепугано сжалась у скамьи, понимая, что еще немного, и меня прямо тут камнями и завалит.

- Ты силен, Анхайлиг, - прошипел Визул. - Намного сильнее старика Виттора.

- Скрижаль тебе не получить, - резко сказал некромант.

- Но и ты ее никуда деть не сможешь, - светлый рассмеялся. - А на долгую защиту твоих сил не хватит! Я еще вернусь и заберу то, что принадлежит мне по праву! - выкрикнул он и исчез во вспышке телепорта.

Я с облегчением вздохнула, а Анхайлиг устало прикрыл глаза.

- Демон бы побрал эту работу, - тихо вздохнул он.

Обрушенные арки закрывали вход и выход, так что мы оказались замурованными в каменном мешке около пылающего столба. От яркого сияния слезились глаза. Я прищурилась и вдруг вздрогнула: на секунду показалось, что в спиралях света промелькнул силуэт той самой женщины, что уже дважды меня звала. Да что это за фигня такая?! Я осторожно поднялась и посмотрела на учителя.

- Ма-агистр, - язык с трудом поворачивался называть того, кто мгновенно раскидал столько светлых, магистром, - Анхайлиг, что это?

- Это? Артефакт Милуоса Пресветлого, - равнодушно ответил он. - Скрижаль Мораны.

Я открыла рот.

- Мне жаль, что ты оказалась здесь, - добавил магистр... нет, все-таки архимаг Анхайлиг.

- Но мы победили? - робко уточнила я.

Анхайлиг отрицательно качнул головой.

- К сожалению, нет.

- Почему? - я с непониманием мотнула головой. - Ведь артефакт тут, а Визула нет!

- Это ничего не решает, - Анхайлиг печально улыбнулся. - Скрижаль притягивает Визула как магнит, и я не смогу закрыть ее, так как для этого нужна сила девяти архимагов Темного Круга, а Визул убил одного из них. Он прав, защищать Скрижаль долго я не смогу - источник набирает силу и скоро разнесет и Академию, и Леорию, и нас в том числе. А уйти отсюда - значит отдать

Скрижаль Визулу добровольно, лишь отсрочив свою гибель.

- Но почему Морана просто не забрала его? - в отчаянии воскликнула я. - Я ведь помню, она делала так, когда мне нужна была помощь!

- Визул под опекой Двайны, Тень, - устало ответил Анхайлиг. - Светлая богиня жизни ответственна за него, и другие боги не могут вмешаться в его судьбу. Так же как никто не вмешается в мою, благодаря покровительству Мораны.

- И что теперь делать?

- Ждать, - Анхайлиг пожал плечами. - А потом умереть.

"Нет", - коснулся сознания голос, и мы оказались в пустоте. Вне времени, вне жизни, там, где я уже когда-то была. Там, где теперь нас ждала закутанная в черное фигура.

- Приветствую тебя, Морана Многоликая, - даже не удивившись, склонил голову архимаг.

Я поспешно склонила тоже.

- Проводишь?

"Нет, - повторила она. - Анхайлиг, я не готова забирать тебя сейчас. Мне не кем заменить тебя".

Морана беспокоилась? Впервые в жизни отказалась брать кого-то сама?

- Мне жаль, что не смог оправдать твоих надежд.

"Придумай что-нибудь! - в голосе Посланницы послышались нотки отчаяния, которые помнила только чужая память Велиара. - Я потеряла двух, я не хочу терять тебя!"

- Связать эту силу можно, только призвав инферно, но я практически не работал с ним, -

Анхайлиг пожал плечами. - У меня не хватает знаний, чтобы разобраться и что-то придумать.

На это необходимо время, хотя бы пара дней, но у нас их нет. Можешь ли ты помочь?

"Удержать этот поток? Нет, - отрицательно покачала головой Многоликая. - Я могу дать тебе любые знания любого ушедшего из этого мира, Анхайлиг. Но это все, что я могу".

- Хорошо, - согласился некромант. - Раз так, мне нужна память боевого архимага. Того, кто имел дело с инферно.

"Выбирай любого, - сказала Морана. - Назови имя, но только одно. Больше ты не выдержишь".

Анхайлиг задумчиво посмотрел на меня, и я вдруг поняла, что...

- Нет, - прошептала я. - Пожалуйста, нет...

- Велиар, - произнес архимаг.

А потом все исчезло.

Мы снова в каменном мешке. Я часто дышу, а Анхайлиг прислонился к стене, с усилием сжав голову. Лицо его исказила мука. Остатки чужой памяти зашевелились во мне, я знала, точно знала, почему ему так плохо. Он был виноват, и теперь видел свою вину... вот только Анхайлиг ли сейчас передо мной?

Словно услышав мои мысли, тот открыл глаза. Не изумрудные, как я боялась. На меня смотрел все тот же темный взгляд, боль отражалась в нем, но не безумие.

- Это я, Тень, - тихо сказал он.

- Вижу, - я нервно кивнула. - Вам... плохо?

- Мне больно, - помедлив, ответил Анхайлиг. - Пойдем отсюда. Обвал ненадолго задержит светлых, да и Визулу необходимо силы восстановить. А мне надо подумать.

Архимаг взял меня за руку, и через мгновение мы оказались в центральном зале факультета благ и исцелений. Здесь, по другую сторону завала, уже собирался встревоженный народ,

преимущественно магистры.

- Анхайлиг, что происходит? - едва заметив нас, потребовали они объяснений.

- Локальный конец света.

- А поточнее?

- А точнее, была нарушена структура схрона, - пояснил Анхайлиг. - И вот там, за стеной сейчас с каждой минутой нарастает вихревой поток разрушенных заклинаний. Думаю, вы представляете, что способна сотворить сила, которую сдерживали не одно столетие.

- Знаете, как это остановить? - уточнила магистр Амалика.

- В теории.

- В теории?

- Представь себе, на практике у меня такой возможности не было, - огрызнулся Анхайлиг. -

Как-то ни разу еще схрон не разрушали. Да и не думал никто, что если это сделать, надо будет гасить источник. И я бы не думал, а свалил отсюда, вот только тогда от Академии и города ничего не останется кроме пепелища.

- Нельзя этого допустить, - пробасил Зевс. - Что мы можем сделать? Говори, Анхайлиг!

- Да ничего вы не сможете, - архимаг с досадой качнул головой. - Чтобы его закрыть, сил нескольких магистров уж точно не хватит, работать придется мне. И самое паршивое, что пока этот столб тут светит, я даже помощь не могу призвать. Ни один темный телепорт сюда не сработает. Ладно. Я начну, пока еще не очень поздно.

Анхайлиг посмотрел на завал, что-то пробормотал, и с его пальцев сорвалась черная молния,

мгновенно обратив обломки в пыль. Дорога к схрону была открыта.

Коридор встретил некроманта слепящим сиянием. Медленно приблизившись к источнику,

Анхайлиг закрыл глаза, а потом я ощутила, как реальность вокруг дрогнула. Архимаг плел сложнейшее заклинание. Я даже знала, что это, я видела инферно на плато. Но в отличие от

Велиара, Анхайлиг эту силу контролировал, он управлял ей.

Вот что значит, настоящий архимаг. Он смог отстраниться от всех эмоций, подавить боль и действовать.

Внезапно, отрывая от восхищенного созерцания, кто-то дернул меня за рукав, а повернувшись, я с изумлением увидела Рэй.

- Ты? Откуда?

- С практики, откуда ж еще, - недовольно буркнула элементалистка. - Прямо с болот сорвали,

и как только нашли-то! А все из-за тебя и заявки твоей дурацкой, не зря она мне сразу не понравилась!

- Погоди, - остановила возмущенную подругу я. - Так тебя только ради того, чтобы проверить мои слова вызвали?

- Именно, - кивнула та. - Мне, правда, не сразу отзыв пришел, я дня три на болотах пропадала, упыря одного выслеживала. А как к куратору вернулась, так и получила новость на свою голову.

Потом пару дней ждали дракон-экспресса... в общем, два дня назад только приехала. Вроде, во всем разобрались, а тут такое... что тут творится?

- Долгая история, - я поморщилась. - Если все закончится хорошо, расскажу.

- В смысле - если? - напряглась Рэй.

Я тоскливо посмотрела на сосредоточенного Анхайлига, лицо которого выражало крайнее напряжение. Источник оказался слишком силен даже для него. Архимагу не хватало сил.

Совсем немного, но их негде было взять.

- Тень, ты должна ему помочь, - раздался рядом голос Миранды. - Ты можешь.

Некромантка, оказывается, стояла неподалеку, и теперь подошла ближе.

- Каким образом? - я криво улыбнулась. - Вон сколько здесь магистров, и что-то я не чувствую себя сильнее их.

- Не все последователи культа Велиара перестали приносить себя в жертву. Культ еще не распущен.

- Нет...

- Да, - резко оборвала она. - Их сила осталась. Анхайлиг знает, как использовать ее, а у тебя есть к ней доступ.

Лица Смерти, одна за другой. Чужие жизни, опять пропустить сквозь себя все это... я не хочу!

Я не выдержу!

- О чем вы обе? - с недоумением смотрела на нас Рэй.

- Ты должна.

- Я не смогу! - крикнула я, чувствуя, что меня начинает колотить. - Я не смогу еще раз это пережить!

Миранда схватила меня за плечи и резко, с силой тряхнула.

- Посмотри на Анхайлига! - рыкнула она. - Он готов погибнуть, и он погибнет, потому что ему не хватает сил. Тех сил, которые можешь ему дать ты! И мы все погибнем вместе с этим городом, и это будет твоя вина! Будь достойна своего предка, демон тебя раздери!

Я столкнулась с ее яростным взглядом и поняла, что никуда не деться. Либо я сейчас сделаю,

либо... слезы предчувствия на глазах. Я, едва переставляя ноги, пошла вперед и стала чертить круг. Я знаю. Я помню, как.

Люди стали оборачиваться, а я запела воззвание. Старое воззвание к силам тех, кто оставил их для Антеро.

- Zariathatmix, dzhanna Abreg as Habra Bathas Aberer hajras! - взывала я, и мне вторил низкий гул откуда-то из глубин земли. - Zariathatmix Grenth Minosel! Zariathatmix Grenth! Zariathatmix!

И они откликнулись. В первые мгновения я едва не задохнулась от потока эмоций: боль,

страх, ярость, и снова боль... но пропускать их нельзя. Если Анхайлига отвлекут, если он ошибется - все будет зря.

Сил хватало. Почти. Тогда, на плато, Велиар истратил практически все. И теперь последние силы таяли, а больше их взять уже было неоткуда.

Я с трудом открыла глаза, осматривая зал. Бледные лица, у кого-то испуганные, у кого-то затравленные... но по большей части все смотрели с надеждой. Впервые за все это время никто не боялся некромантов. Наоборот, в них видели возможное спасение. А сами некроманты... я вдруг наткнулась на Миранду, встретилась с ее взглядом. Она поняла меня сразу.

- Прости меня, - еле слышно прошептала я. - Пожалуйста, прости...

Она улыбнулась и подошла ко мне.

- Мы встретимся по ту сторону жизни, - сказала некромантка. - Я все понимаю. И это честь для меня.

Прозвучали знакомые слова воззвания, а потом она достала церемониальный нож и вонзила себе в сердце. Вскрики людей вокруг, ее бездыханное тело и всплеск силы, которую мгновенно забрали всю. Я зажмурилась, с трудом удерживая связь. Еще немного, пожалуйста... мужской голос рядом, слова воззвания, и еще один всплеск.

Я открыла глаза, когда ко мне подходил третий некромант. Один за другим, они шли и отдавали свои жизни для своего архимага. Для Анхайлига. Почему я не могу сделать то же?! Я

не хочу этого видеть, не хочу... когда же это кончится?!

Но вот свет стал угасать. Медленно, неохотно сила отступала, подчиняясь воле темного архимага. Еще несколько мучительных минут и, наконец, источник был закрыт. Но какой ценой!

Отказываясь верить в реальность происходящего, я с ужасом смотрела на двенадцать мертвых тел у своих ног. Почему я не могу последовать за ними? Морана!

Впервые в жизни я была готова безропотно уйти с ней, но та не отвечала. Не хотела.

А тишина вокруг сменилась перешептываниями. Одинокие, неуверенные голоса подхватывали все новые, и среди неровного гула постоянно проскакивали упоминания о культе

Велиара.

В это время Анхайлиг открыл глаза. Его взгляд упал на меня, скользнул дальше... и я поняла, что столько боли я бы не пережила. Кажется, в этот момент он еле сдержал крик, и только осознание этого помогло мне кое-как собраться с силами самой. Сгорбившись, Анхайлиг приблизился.

- Простите, - еле слышно прошептал он. - Если сможете. - Архимаг вновь посмотрел на меня.

- Девочка, это не твоя боль, а моя.

Он провел рукой по моему лбу, и все чувства разом исчезли, оставив лишь усталость. Я хотела возразить, но даже на это сил не хватило.

- Всего лишь фанатики культа Велиара, - произнес Зевс.

В ответ Анхайлиг так глянул на него, что магистр осекся и побледнел как смерть.

- Эти люди, Зевс, добровольно ушли в небытие, пожертвовав своими душами, чтобы вы выжили, - медленно проскрипел архимаг. - И все, что вы можете, это назвать их фанатиками?

Я изумленно посмотрела на некроманта. Всю жизнь он ненавидел культ Велиара, а теперь взялся защищать? Нет, конечно, чужая память... и тут сердце испуганно сжалось: я увидела, что глаза Анхайлига изменились. Правый оставался черен, как ночь, а второй полыхал яростным изумрудным пламенем.

* * *

Гулкий, монотонный голос читал заклинание Вызова, пробуждая его сознание из небытия.

Заклинание требовало действия, реакции, и он не мог не откликнуться. Захотелось взглянуть на зовущего, но глаза ничего не видели, да и были ли у него теперь глаза? Последнее, что он помнил - жар и гарь, дым и запах собственной горящей плоти.

- Ну давай, приди уже в себя, - ругнулся, прервавшись, голос. - Или не приди, но хотя бы выпей это.

Он дернулся, едва заметно, но тут же ощутил, как к зубам приставили что-то металлическое.

- Пей, - требовательно рыкнул голос.

Голос был знаком, и он, не противясь, сделал глоток. Густая, солоноватая жидкость обжигала, возвращала силу и жизнь, заставляя тело бешено регенерировать.

- Ари, откуда кровь? - хрипло спросил он, едва восстановились связки.

- Тебе не все равно? - ворчливо отозвался эльф. - Пей, давай, и лечись. Видел бы ты себя со стороны, выглядишь просто отвратительно.

- И все-таки?

- Светлый маг из деревеньки, - нехотя ответил Ари. - Сначала-то я, как его почуял, Кресенку стороной обошел, связываться не хотел. Потом пепелище и тебя, трупака трупаком увидел, и выбора не осталось. Единственной возможностью вернуть тебя к жизни являлась кровь, причем человеческая. Понятное дело, твоими убийцами были светлые, а значит, без того мага в деревне не обошлось, так что совесть меня не мучает.

- Ясно.

Когда вернулось зрение, Арт приподнялся на локте и, щурясь на яркое утреннее солнце,

огляделся. Избы темного отшельника больше не было. Черная выжженная земля, да несколько обугленных бревен - вот все, что от нее осталось.

- Как ты вообще меня нашел в этой дыре? - искренне удивился Арт.

- Банально, - Ари неожиданно фыркнул. - Сижу я, значит, в морге, оформляю бумаги на покойников. И вдруг мой куратор, который в это время допрашивал какой-то труп, выскакивает с бледным видом и едва ли не в крик, мол, немедленно собирайся, в деревне Кресенка, что под

Тихой Заводью, ты срочно нужен. Просто срочнее некуда. А сам бумаги мне с уже подписанной практикой протягивает, вроде как чтоб я не возвращался. Еле вытянул из этого некроманта, что

Посланница его лично посетила, видно, о тебе пеклась.

На губах Арта проскользнула едва заметная улыбка.

- Короче, у меня встречный вопрос, - завершил рассказ Ари, - каким образом ты в этой дыре оказался?

- Тень спасал, - коротко ответил Арт.

- Тень? - эльф закашлялся. - А она-то тут откуда взялась?

- Без понятия, чего ей здесь понадобилось, - Арт с тоской посмотрел куда-то вдаль. - Мне просто передали, что либо я прихожу, либо она умрет.

- И ты пришел? - вытаращился на вампира Ари. - Зная, что это ловушка, все равно пришел за ней?!

- Да.

- Почему?!

Молчание.

- Артур!

- Не спрашивай, все равно не смогу ответить.

- Ладно, - Ари понял, что выспрашивать что-либо о поступках вампира пока бесполезно. - Но сейчас-то она где, можешь сказать? Что с ней?

- Не знаю, - Арт помрачнел. - Но, во всяком случае, она жива, здорова, и ей ничего не грозит.

- Тогда почему ты говоришь об этом с таким траурным видом?

- Что-то происходит, - хмурясь, сказал вампир. - Я чувствую, что-то грядет. Мне нужна сила, много силы. И нужна она мне сейчас.

- Но как ты ее восстановишь?.. - Ари осекся. - Погоди, неужели ты хочешь... ты ведь всегда был противником методов Грега!

- И, тем не менее, только его методы способны быстро привести меня в норму.

- И кого ты хочешь убить? Всех этих людей в деревне?

- Людей, но не этих. Я все-таки не Грег, - напомнил Арт и направился к деревне. - Ты идешь? -

не оборачиваясь, уточнил он. - Или предпочитаешь и дальше тратить время на ненужную мораль?

- Иду, - Ари мотнул головой. - Извини, ты прав. Просто... кровь злит вас, туманит разум.

Ярость дает вам силу, но в ярости вы теряете себя.

- Беспокоишься, что я потеряю себя? - усмехнулся архивампир.

- Да, - честно признался эльф. - Ты не Грег, но ничто не мешает тебе им стать, - поделился сомнениями он, и вдруг столкнулся с непроницаемым взглядом.

- Ари, - медленно произнес Арт. - Эти светлые фанатики хотели убить меня. Демон со мной,

они хотели убить ее. А за это они заплатят, и мне абсолютно плевать на последствия.

Высказав это, он ускорил шаг и молчал до самой деревни.

Селяне уже во всю трудились на огородах, однако маскировка Ари сделала свое дело. Никем незамеченные эльф и вампир зашли в избу светлого мага. Первым делом Арт направился к кадке с водой смыть грязь и копоть. Ари же быстро пробежался по комнатам и вернулся, протягивая вампиру чистую одежду.

Только приведя себя в порядок, Арт переключился на мертвого мага. Труп лежал в дальнем углу просторной комнаты, так, что с улицы из окон его невозможно было увидеть. Склонившись над телом, Арт задумчиво коснулся небольшой ранки на шее, и пальцы его выпачкались в крови.

- Хочешь допросить его? - уточнил Ари.

- Именно.

- А разве на нем нет заклятья Молчания?

- Есть, - откликнулся Арт равнодушно. - Но мне все равно.

Он выпрямился и, быстро очертив круг призыва, начал читать воззвание:

- Enu shub Am gig Absu Morana Kish egigga Gar shag da sesie amarada ja Dingir ud kalama siniku! Dingir Morana! Ninab gajy nehrraniku Ga ja shu shagmuku ty! - ровный, бесцветный голос архивампира был наполнен такой силой, что повторять заклинание второй раз не потребовалось.

В избе похолодало.

- Здес-с-сь, - раздался тихий вздох. - Кто вызвал меня, обойдя запрет? Я не хочу находиться здес-с-сь.

- А придется, - ответил Арт. - У меня есть несколько вопросов, "исцелитель".

- Ты-ы! - тело вздрогнуло.

- Увы, - архивампир пожал плечами. - Знаю, тебе бы хотелось сейчас находиться совсем в другом месте, но я подумал, что к Двайне тебе пока рановато.

- Что тебе нужно, чудовище? - зашипел светлый.

- Не так и много. Просто назови ближайшее убежище своего Братства.

- И не надейся.

- Бессмысленно упрямиться. Я могу держать тебя на пороге жизни и смерти вечно,

-проинформировал Арт. - И, знаешь, мне это даже нравится.

- Монстр! Бездушная тварь!

- Вот как? - Арт мрачно улыбнулся. - Считаешь, у вампиров нет души?

- Нет!

- Что ж, в таком случае тебе будет над чем подумать.

Он едва уловимо взмахнул рукой, и тело целителя на мгновение погрузилось во тьму.

- Восстань, - требовательно рыкнул архивампир.

Труп открыл глаза. Потом медленно поднялся и с ужасом уставился на Арта.

- Ну, здравствуй снова, светлый исцелитель, - поприветствовал Арт. - А теперь будь любезен, проводи нас к убежищу Братства Света. Это приказ, - жестко завершил он.

Лицо новообращенного вампира исказила мука, но, не в силах ничего с собой сделать, он двинулся к выходу. Отказать своему повелителю ни один низший вампир не мог.

7.

Прислонившись к одной из колонн, я смотрела, как из зала выносят погибших некромантов. В

душе было пусто, тело сковала усталость. Да еще где-то глубоко билась слабая надежда на то, что все это просто кошмарный сон.

Неподалеку стоял Анхайлиг с каменным лицом. После того как вспышка ярости, которая так меня испугала, угасла, взгляд архимага стал прежним, утратив всякое сходство с Велиаром.

Надеюсь, больше я подобного не увижу...

Оставшиеся в зале магистры, видимо, думали примерно так же. Во всяком случае, от

Анхайлига они держались в стороне, о чем-то между собой перешептываясь.

Откуда-то появились магистр Савелий и Род. Быстро оглядев зал, они подошли ко мне.

- Как себя чувствуешь? - тихо спросил Савелий.

Сам-то он как думает?

Я открыла, было, рот для жалобы, но, передумав, мотнула головой.

- Анхайлигу хуже.

- Ну, ему я сейчас помочь не могу, а вот тебе вполне.

- Не нужно, - отказалась я. - Это усталость. Просто усталость. Тут такое было...

- Знаем, - магистр кивнул, а Род скривился, но, так и не сказав ни слова, направился к

Анхайлигу.

- Что с ним? - уже догадываясь, все же рискнула спросить я.

- Узнал, кто ты, - лишил меня последней надежды магистр.

- Ясно, - я окончательно расстроилась.

- Род разумный парень, он поймет.

- Хотелось бы верить, - я снова вздохнула, с грустью наблюдая за Родом.

А некромант, тем временем, подошел к архимагу и что-то спросил. На лице Анхайлига проскользнула слабая улыбка, а потом он отрицательно мотнул головой.

- Развлекаетесь, мальчики? - в зал быстрым шагом вошла магистр Литиция. - Никак ларчик вскрыли? А ведь я предупреждала тебя, Анхайлиг. Говорила я тебе - нечего спешить, найдется умник, который завершит твой обряд.

- Поздно предупредила, - буркнул архимаг.

- Просто кое-кто ничего не хотел слышать, - отрезала ведьма. - Сам-то артефакт цел?

- Что с ним станется, - Анхайлиг махнул рукой. - Хочешь взглянуть?

- Хочу, - та оживилась. - Там безопасно?

- Теперь да.

- Вот и славно, - Литиция полезла через пробитый проход в схрон.

- О каком артефакте речь, Анхайлиг? - спросил магистр Ясон.

Архимаг едва заметно прищурился.

- Об артефакте Милуоса Пресветлого.

Его слова обрушились на окружающих как гром среди ясного неба. Пару мгновений еще стояла тишина, а потом зал взорвался множеством голосов, недоверчивых, возмущенных,

вопрошающих. И только после рыка магистра Зевса, призвавшего всех к спокойствию, в зале воцарилось некое подобие порядка.

- Так здесь действительно находится Ее Скрижаль? - с напряжением озвучила Амалика общий вопрос. - Это не шутка?

Анхайлиг мрачно воззрился на нее.

- Я сейчас не в том настроении, чтобы шутить, - сообщил он. - И более того, должен предупредить: светлых при попытке приблизиться к артефакту я буду убивать, кем бы они ни оказались.

- Мы понимаем, - пробасил Зевс. - Если это действительно Скрижаль...

- Раз понимаете, то я попросил бы всех вас покинуть этот зал, - оборвал Анхайлиг. - Во избежание.

Спорить с архимагом никто не решился, и вскоре в зале остались лишь несколько темных.

Возможно, мне тоже стоило уйти, но для этого необходимо было еще собраться с силами. Никто меня не гнал, а потому я просто с апатией наблюдала за Анхайлигом. А тот без дела не стоял.

Выйдя на середину зала, архимаг быстро расчертил магический круг, а потом снял с пояса церемониальный кинжал и с силой вогнал его в центр, так, что от лезвия в стороны брызнула мраморная крошка.

- Morana innes Tremen Aster! - рыкнул некромант, и линии круга на мгновение стали угольночерными.

Что-то напоминал мне этот круг... и я вспомнила, что, когда появился первый темный портал.

Такой же маяк, только светлый, использовал исцелитель, который поймал меня в избе отшельника.

Порталы открывались один за другим, и вскоре рядом с Анхайлигом, хмуро переглядываясь,

стояли семь фигур в черных одеждах. Я со смешанным чувством страха и любопытства смотрела на них: четыре седовласых старца, высокий крупный бородач, мрачная темноволосая женщина средних лет и коренастый мужик с багровым уродливым шрамом на правой щеке.

Темные архимаги. Темный Круг.

- Темный Круг, - подтверждая догадку, тихо сказал Савелий. - Но их восемь, а не девять. У них не хватит сил, чтобы закрыть Скрижаль обратно.

- И где вы найдете девятого архимага? - полюбопытствовала в это же время Литиция, вылезая из схрона.

Похоже, эта женщина пусть по силе и уступала архимагам, но в силу возраста и знаний имела среди них большой вес. Иного объяснения столь вольного общения со стороны пожилой ведьмы мне на ум не приходило.

- Есть у меня идея, - Анхайлиг потер виски и неожиданно посмотрел на меня. - Тень, мне нужно срочно связаться с Артуром. Архивампир по силе вполне заменит Дамиана и, думаю,

несмотря на все наши разногласия, он поймет важность ситуации. Ты можешь это устроить?

- Не могу, - я опустила взгляд.

- Сейчас не до глупого упрямства. Темный Круг неполон, и только Артур способен заменить...

- Анхайлиг оборвал сам себя и помрачнел. - Что с ним?

- Я не знаю, - тихо ответила я. - Арт, спасая меня, остался с нападавшими. А поскольку Визула мы видели живым... - я не договорила.

Да, слова Инквизитора дали мне надежду на то, что Арт все-таки выжил. Но после того как

Визул, живой и здоровый, появился в Академии, эта надежда все больше казалась несбыточной.

- Вот, значит, как, - медленно произнес Анхайлиг, на лбу его пролегли тонкие морщинки усталости. - Поумнел, да, поумнел ты с нашей последней встречи, Визул, - пробормотал он.

- Иди отдыхать, Анхайлиг, - предложила Литиция. - Ты и так сделал больше, чем кто-либо.

- Именно, - пробасил бородач-архимаг. - Замену Дамиану мы рано или поздно найдем, а прорваться к Скрижали через нас не так и просто. Честно говоря, я и представить не могу,

каким образом. Появление Визула здесь - чистейшее самоубийство.

- Может, и так, Базиль, - Анхайлиг пожал плечами. - А может, и нет. Однако вы правы, отдых мне необходим.

Коротко простившись со всеми, он направился к единственному оставшемуся выходу из зала:

теперь из факультета целителей в другие здания Академии можно было попасть только через внутренний двор. Род и Савелий, не сговариваясь, двинулись за Анхайлигом. Оставаться здесь одной смысла не было, а потому я собралась с силами и последовала за некромантами.

- Ты защищал культ Велиара? - едва приблизившись, услышала я шипение Рода на Анхайлига.

- Ты? Совсем умом двинулся на старости лет?

Разговаривать с архимагом в таком тоне безнаказанно не мог никто. Но Анхайлиг почему-то не разозлился, только рукой махнул.

- Ты еще покритикуй, - проворчал он. - После своих-то выходок. Карминию тебе припомнить?

- Не надо, - мгновенно стушевался Род. - Но понять тебя я все равно не могу.

- И хвала Гренту, что не можешь.

Мы вышли на улицу. Уже стемнело, и черное небо мерцало россыпью ярких звезд. Зрение привычно перестроилось, выхватывая из сумрака силуэты некромантов и ссутуленную фигуру

Анхайлига. Вновь вернулись сомнения, а он ли сейчас с нами? Или...

- О чем задумалась? - поравнявшись со мной, тихо полюбопытствовал Савелий.

- Да я... - я растеряно посмотрела на него, не зная, стоит ли рассказывать о том, что увидела.

Потом набралась смелости и на одном дыхании выпалила все свои опасения. И о слиянии памяти, и о Велиаровом взгляде. Выслушав сбивчивый рассказ, Савелий покачал головой.

- Нет, Тень, Анхайлиг не Велиар, и никогда им не станет, - успокоил магистр. - Но память и сила Велиара не могли на нем не отразиться. Странно, что тебя это удивило. Уж после того, что случилось с твоими волосами от родства с эльфом, могла бы и сама сообразить.

- Э... понятно, - я пристыжено кивнула.

И впрямь, догадка была простой, а я вместо этого навоображала себе всяких ужасов. Хотя после перспективы быть распыленной неуправляемым вихрем тысячелетних заклинаний,

ничего, кроме ужасов, в голову и не придет. При всем этом артефакт по-прежнему остается рядом, и неизвестно, какой пакости от него еще ожидать. Перенести бы Скрижаль куда-нибудь отсюда подальше!

Эту мысль я немедля высказала вслух.

- Куда? - шедший впереди Анхайлиг обернулся и задумчиво посмотрел на меня. - Это мощнейший артефакт, Визул везде его почует. К тому же, тащить придется здоровый тяжелый ларец, ведь взять саму Скрижаль в руки может только светлый. А ни одного светлого мы к ней не подпустим.

- Почему? - решилась уточнить я. - Что в этой Скрижали такого особенного? Говорят, ей можно уничтожить всех темных, но каким образом?

Анхайлиг вздохнул, помолчал, а потом равнодушно махнул рукой, мол, куда уж деваться.

- Когда-то очень давно тьма была разрознена, - начал рассказ он. - Каждый темный маг,

который обладал хоть какой-то силой, жил сам по себе, по своим законам, не подчиняясь никому. Такая жизнь прельщала многих, и Проявленных темных становилось все больше.

Понятное дело, простым людям, да и правителям это не нравилось, но единственные, кто мог помешать темным - это светлые маги. Однако они в большинстве своем были целителями, а не бойцами, потому противостояние складывалось не в их пользу. К тому же, почувствовав угрозу своему существованию, темные объявили на этих магов открытую охоту, и через несколько лет гонений практически никого из них не осталось. А поскольку только светлые могли исцелять,

лечить людей стало некому. То тут, то там вспыхивали эпидемии. Темных магов это не волновало, а смертей становилось все больше. Наше Вельское королевство в то время оказалось на грани вымирания. И тогда один из немногих оставшихся светлых архимагов, Милуос

Пресветлый, взмолился своей покровительнице, богине жизни Двайне, о помощи. И молитва его была услышана. По легенде, Двайна пришла к Гренту вместе со своей сестрой Мораной и по указу бога подземного мира Морана написала на хрустальной Скрижали Слово. Это было

Слово отказа, обещания того, что обладателя Скрижали она не заберет. Проще говоря, тот, кто владел Скрижалью, становился бессмертным. И обладать им мог только светлый маг. В общем,

вручила Двайна Скрижаль Мораны Милуосу, и наступил переломный момент в истории.

С этим артефактом Милуос был непобедим. Отныне ему не надо было заботиться о своей защите, всю силу архимаг направлял только на уничтожение темных, а те не могли ничего ему противопоставить. Милуос Пресветлый сплотил оставшихся магов, основав Братство Света, и за пару лет полностью изменил ситуацию в королевстве. Все, даже самые слабые темные маги уничтожались, и теперь уже на грани исчезновения оказались они.

- Жуть какая, - в красках представив описанную картину, я невольно поежилась. - Не хотела бы я жить в то время.

- Так как его победили, если смерть отказывалась его брать? - полюбопытствовал Род.

- А никак.

- В смысле? Милуос ведь как-то помер!

- Помер, - подтвердил Анхайлиг и, видя наши растерянные лица, усмехнулся. - Отказался от артефакта и помер. Своей смертью. И в этом отказе, заключается его самый большой подвиг.

Милуос был истинным светлым, он был целителем, и с каждым днем его душа все больше мучилась от такого количества смертей. В конце концов, он сделал выбор. Собрав своих соратников, Милуос во всеуслышание объявил, что не может спасать жизнь, отнимая ее.

Архимаг дал слово, что откажется от Скрижали Мораны, если тьма поклянется жить в мире со светом и обычными людьми. Узнав об этом, немногочисленные темные маги, наконец,

осознали, что другого выбора нет, и необходимо учиться сотрудничать друг с другом и с окружающими. В этом смысле Милуос оказал услугу и нам, и вскоре договор о перемирии был подписан.

Уничтожить Скрижаль было невозможно, и чтобы артефакт больше никто не использовал,

Милуос разработал обряд Закрытия. Девять темных архимагов объединили свои силы в Круг,

создав схрон, отрицающий любую магию, и он столетиями надежно защищал артефакт. До сегодняшнего дня.

Анхайлиг замолчал, и я медленно вернулась в реальность. Мы давно стояли у дверей факультета некромантии, но, зачарованные рассказом архимага, и не думали расходиться.

- Если он так надежно спрятан, как же его вытащили-то? - ворчливо спросил Савелий, и

Анхайлиг мгновенно помрачнел.

- Такую возможность оставили на случай, если вновь появятся безумные темные с жаждой уничтожения всех подряд, - пояснил он. - К примеру, Грег... Начинать обряд извлечения

Скрижали должны темные маги, а продолжить светлые. Ну и самое главное, завершить обряд должна была смерть Проявленного темного. По доброй воле и осознавая, что он делает, этот маг должен был умереть, чтобы открыть доступ к артефакту. Н-да, - некромант печально качнул головой. - Этот обряд знали единицы.

- И среди этих единиц оказался Визул? - с недоверием взглянул на архимага Род. - Каким образом? И откуда у него взялись темные маги для начала обряда?

- Большая часть обряда была проведена, около ста лет назад, - неохотно ответил Анхайлиг. -

Это было сделано на случай, если вампиры не согласятся закончить войну. После "Кровавой сечи" слишком много людей, да и не только людей погибло, и с каждым годом количество смертей только увеличивалось. Иного выхода остановить Грега Кровавого и его сторонников,

кроме как извлечь Скрижаль, мы не видели. Мы... я почти все подготовил, и если бы вампиры не согласились на перемирие, я отдал бы Скрижаль Виттору. Визул тогда был помощником

Виттора, и тот, видимо, посвятил его в детали этого обряда. А сегодня Визул просто завершил то, что я когда-то начал. Не знаю, откуда он нашел столь безумного темного, который по доброй воле решил погибнуть за идею, но... все-таки нашел.

Он посмотрел куда-то вдаль, а потом вдруг ссутулился.

- В общем, это теперь не важно, - сказал Анхайлиг. - Ступайте отдыхать, завтра у нас тяжелый день. Намного тяжелее сегодняшнего, - тихо добавил он и, не прощаясь, быстрым шагом направился куда-то вглубь факультета некромантии.

- Спокойной ночи, Сай, - попрощался Род и ушел следом, по-прежнему не желая меня замечать.

Что ж, винить его я не могла.

- Не расстраивайся, - снова посоветовал Савелий. - Просто у Рода такой характер.

- Знаю, - я вздохнула и потерла закрывающиеся от усталости глаза. - И я уже стала привыкать к такой реакции.

- Тебе нужно поспать, Тень, - сочувственно посмотрел на меня магистр. - Слишком многое сегодня произошло.

Я с благодарностью кивнула и поплелась к себе.

В комнате было темно, но темнота не мешала. Не зажигая света, я сбросила одежду и упала на кровать. Мне нужен хороший отдых. К демонам эту Скрижаль и светлых архимагов, к демонам их всех... лики смерти... как я была благодарна Анхайлигу за то, что он закрыл мои эмоции!

Я резко перевернулась на другой бок и посильней закуталась в одеяло. Хватит воспоминаний,

надо уже засыпать.

- Тень? - позвал голос, и на другом конце комнаты вспыхнул маленький магический шар.

Забыла я о Рэй. Что ж, видно, в ближайшем будущем поспать не получится.

- А?

- Ты что, действительно из этого культа?

Ожидаемый вопрос.

- Нет, - я вздохнула, понимая, что сказать придется. - Хуже. Я - Антеро.

Элементалистка судорожно кашлянула и смолкла.

- Можешь не молчать, - буркнула я. - Я уже привыкла, что светлые считают наш род предателями.

- В таком случае, мне придется пересмотреть свои взгляды на жизнь, - неожиданно сказала она.

- Что? - я изумленно посмотрела на девушку.

- Я немало общалась с тобой все это время, и назвать предателем не могу. А после того, что сегодня адепты культа ценой своих жизней спасли столько народа, глупо было бы обвинять вас в чем-то. Скорее, благодарными надо быть.

Лица. Чувства. Мысли тех, кто погибал в том зале. Те, что прошли через меня. Воспоминания нахлынули в мгновение, и так же быстро отступили.

- Спасибо, - я почувствовала, как в горле встал комок. - Но адептами культа Велиара были только первые трое. Остальные некроманты просто увидели, как могут помочь. И помогли.

- Странно, - помолчав, медленно произнесла Рэй. - Столько народа находилось в зале, а шли на смерть только некроманты...

- Возможно, потому, что каждый из нас был когда-то представлен Посланнице, - я задумчиво посмотрела в темное окно. - После такого невольно станешь готов к самопожертвованию. Мы не боимся смерти, мы служим ей. Так уж вышло. Слушай, давай не будем о грустном? -

понимая, что с такими мыслями заснуть точно не удастся, предложила я. - Лучше скажи, как твоя практика? Ты говорила, тебя с болот каких-то сорвали?

- Ага, - с видимым облегчением кивнула Рэй, но тут же сделала несчастное лицо. - Ух, и намучилась я там! Сначала я того упыря мелкого просто на живца изловить пыталась, но он уж очень вертким оказался. Пока я заклинание читаю, этот гад хвать приманку, и драпать. Трех курей извела, а поймать все никак не получалось. На меня в поселке недобро коситься начали, да ворчать, что от меня убытку больше, чем от той нежити. А я что? Ну не учили нас упырейболотников замедлять! Не было такого! - элементалистка расстроено вздохнула. - В общем, мне не оставалось ничего иного, как найти логово этого упыря и забить его там. Полезла я по болотам. Три дня искала, и все-таки нашла этого упыря под какими-то кочками. Ну, я его и это...

того... - Рэй неожиданно осеклась и смущенно потупилась.

- Чего? - удивилась я. - Неужто не справилась?

- Справилась, - неохотно сказала она.

- Тогда что такое?

- Да там, на болоте этом газы какие-то, - буркнула Рэй.

- Газы?

- Да, газы! - повторила элементалистка с возмущением. - Едва я файерболом в кочку с нежитью запустила, там та-ак жахнуло! Грязью с ног до головы обдало, а сполоснуться негде!

Пока в поселок возвращалась, грязь вся ссохлась, - жалобно завершила она рассказ.

- Н-да, - я покачала головой. - Это сколько ж надо по болотам бродить, чтоб забыть об элементарной осторожности?

- Забыть? Я, в отличие от тебя, городской житель! - раздраженно напомнила Рэй. - Откуда мне вообще знать такие вещи? И вообще, давай уже спать, а?

* * *

Наутро были похороны.

Лошади неспешной вереницей шли по узким улицам Леории, тягая телеги с гробами.

Горожане жались к стенам домов, пропуская траурную процессию, смотрели вслед, а некоторые и присоединялись, шепотом выспрашивая, что случилось. Все ж столько похорон для маленького приграничного городка, где при наличии факультета целителей умирали очень редко, являлись событием более чем значительным. А уж похороны архимага и вовсе уникальным.

По небу, подгоняемые резкими порывами ветра, быстро бежали облака, и даже яркое весеннее солнце не грело. Я зябко поежилась и посильнее закуталась в балахон. Хотелось прибавить шаг, но нельзя. Не обгонять же лошадей?

Несмотря на большое скопление людей, я шла одна. Род держался в стороне, Рэй затерялась среди элементалистов, а больше никого знакомого среди сопровождающих у меня не было.

Слухи летели впереди нас, и когда процессия подошла к западным воротам, сопровождающих стало намного больше. Среди толпы замелькали богатые купеческие одежды, а у кладбища к процессии присоединился и уже однажды виденный мной начальник городской стражи

Валадорн.

На Леорском кладбище я оказалась впервые. Небольшое и тихое, все в весенней зелени, оно совсем не походило на кладбище Кровеля, и, одновременно, очень походило на него своей тишиной. И каким-то не от мира сего спокойствием.

Издалека я увидела и Анхайлига. Архимаг был собран, в нем не осталось и следа вчерашней усталости, но разве возможно так быстро восстановить силы? На мгновение мне показалось,

что он держится только за счет своей выдержки, хотя... кто их знает, этих архимагов.

Громким, но бесцветным голосом Анхайлиг произнес короткую прощальную речь, и тела одно за другим стали опускать в могилы. Где-то среди них - Миранда и магистр Димитрион, тот самый, который должен был курировать наш второй курс. В душе было пусто, словно я смотрела чей-то чужой сон. И только когда на комья рыхлой черной земли упали прощальные желтые ирисы, вернулись чувства. По щекам потекли слезы.

Люди стали расходиться, а я все никак не могла оторвать взгляда от могил. Опять кладбище,

опять потери. Никогда я не смогу относиться к этому месту как подобает некроманту.

- Не плачь, - раздался рядом знакомый голос. - Смерть - не конец, тебе ли об этом не знать?

- Угу, - я попыталась стереть вновь набегающие слезы. - Я знаю, Джад, но так, как они погибли... так не должно было быть.

- Но так есть, и это их выбор. Пойдем, здесь больше делать нечего, - некромант взял меня под руку, и потянул к городским воротам.

- Спасибо тебе, - глубоко вздохнув, поблагодарила я. - Хорошо, что ты тут. Только... разве ты не должен сейчас зарабатывать себе мантию магистра?

- Этим я и занимался, - подтвердил некромант. - Пока Зов Анхайлига не почувствовал. Он по пустякам звать не станет, вот я и прилетел утренним дракон-экспрессом. И, как вижу, не только я, даже Родрик тут появился.

- Он раньше появился, - тихо сказала я. - Мне помогал.

- Понятно, - протянул Джад, а потом тоскливо посмотрел куда-то вдаль. - Эх, надеюсь, скоро все образуется, и можно будет вернуться к работе. Второго срыва предмагистерской практики я не переживу.

- Извини, - я потупилась. - Я ведь, правда, не специально. Я...

- Да знаю, знаю, - некромант махнул рукой. - Забудь, не стоит по этому поводу переживать. Да и по другим тоже, - хмыкнул Джад и добавил: - Слушай, мне тут по делам кое-куда сбегать надо, а вот тебе бы лучше отдохнуть. Полежать, успокоиться, тогда и придешь в норму.

Совет был дельным: полежать и успокоиться мне действительно сейчас хотелось больше всего. Потому, простившись с Джадом, я медленно направилась по дороге к Академии.

Здесь, на западной окраине города, дома были неухоженными и ветхими. Видимо, по большей части их использовали под склады - жить рядом с кладбищем не хотелось никому. Что ж, в этом

Леория и Кровель оказались похожи.

Внезапно мое внимание привлекла знакомая фигура в потертом черном балахоне, и сердце невольно застучало быстрее. Род? Что он делает тут один? Тоже о чем-то размышляет?

Желание поговорить с ним, которое не покидало меня вторые сутки, накатило с новой силой.

А почему бы и нет?

Глубоко вздохнув, я набралась смелости и позвала:

- Род!

Ноль внимания.

- Род! - крикнула я громче.

Некромант продолжал неспешно идти по дороге, начисто меня игнорируя.

Да сколько можно-то? Уж лучше пусть накричит или прямо скажет, что думает, чем терпеть от друга такое молчаливое презрение!

Утвердившись в этой мысли, я быстро догнала некроманта и схватила за руку.

- Что? - нехотя обернулся тот.

- Почему ты стал так относиться ко мне? - спросила я, пока оставалась хоть какая-то решимость. - Хотя бы в двух словах можешь объяснить?

- В двух словах? - Род в упор посмотрел на меня и внезапно скривился. - Проще простого. Ты -

Антеро!

- По-твоему, было бы лучше, если б я ей не была, и нас вместе с этим городом с лица земли стерло? - зло выплюнула я. - Теперь я понимаю, почему Анхайлиг от тебя отказался, ты совершенно не способен испытывать благодарность!

Глаза некроманта сузились, в них полыхала едва сдерживаемая ярость.

- Советую тебе следить за словами, - прошипел Род.

- А то что? Проклянешь меня? Давай! - воскликнула я. - Все только и жаждут моей смерти, и...

В этот момент Род резко дернул меня к себе, а спустя мгновение с неба обрушился огненный дождь. Я взвизгнула, но некромант уже накрыл нас щитом Тьмы, спасая от неизбежных ожогов.

Земля вокруг покрылась черными пятнами.

- Боевые драконы! - с искренним изумлением воскликнул Род. - Задери меня демон, это ведь боевые драконы!

Я быстро подняла голову и открыла рот: по небу над городом бесшумно скользили огромные размытые тени. Магическая маскировка скрывала их истинный вид, но, судя по размерам, это действительно были драконы.

- Не может быть, - окончательно растерялась я. - Они ведь мирные!

- Кто это тебе сказал? Думаешь, драконы только из города в город способны курсировать?

- Но зачем им нападать на нас?! - я, не веря своим глазам, смотрела, как один из драконов разворачивается на новый заход.

- Спроси меня об этом потом, - рыкнул Род. - Сейчас не время, тебе не кажется? Шевели ногами!

Он схватил меня за руку и побежал к ближайшей постройке, на ходу каким-то заклятием сбивая с дверей замок. Едва мы ворвались в неосвещенный амбар, с улицы дыхнуло жарким пламенем. Сразу же вслед за этим раздался пронзительный клекот, такой, что я присела и схватилась за голову, понимая, что сейчас оглохну... но в этот момент все прекратилось. Пару секунд я еще недоверчиво вслушивалась в звенящую тишину, а потом с надеждой посмотрела на Рода.

- Все? - мой голос был хриплым.

В воздухе стоял сильный запах гари, от которого запершило горло, и я закашлялась.

- Сомневаюсь, - качнув головой, Род направился к почти полностью выгоревшим дверям.

Некромант с осторожностью переступил обугленный порог и присвистнул. Я последовала за ним и едва вышла на покрытую копотью мостовую, поняла почему: в небе пылала магическая сеть. Один из драконов, рискнувший спикировать на нее, мгновенно вспыхнул. Остальные опасливо кружили за границами города.

Неслабая защита.

- Кто-то из архимагов поставил, - подтвердил Род мою мысль.

- Да что происходит-то?

- Хотел бы я знать, - буркнул некромант. - И узнаю. Анхайлиг-то точно в курсе.

- Его сейчас еще и не найдешь.

Род на мгновение прикрыл глаза, нахмурился, а потом уверенно двинулся вперед.

- В магистрат направляется, - на ходу бросил он.

Я очнулась и побежала за некромантом. Чутье подсказывало: находясь рядом с Родом, я наверняка буду в безопасности. Пусть он и ненавидел Антеро, однако спас ведь меня? Спас, и не единожды, а значит не все потеряно.

В городе царил хаос. Дымили черной копотью пожары. Мы со всей возможной скоростью пробирались по заполненным встревоженными людьми улицам. В общем гвалте слышался, в основном, один главный вопрос - кто напал? Пару раз пытались остановить для расспросов и

Рода, однако ледяной взгляд некроманта пресекал эти попытки практически сразу.

Здание магистрата было напрочь лишено всякой помпезности, присущей памятному Кровелю.

Обычный трехэтажный дом, сложенный из уныло-серых камней, внешне ничем не отличался от соседних. Лишь небольшая, начищенная до блеска бронзовая вывеска "магистрат Леории", да два невозмутимых стражника в латах у дверей выделяли его среди остальных домов.

Сегодня желающих попасть в магистрат было предостаточно. Народ, преимущественно обеспокоенные купцы, толпился у входа, однако, соблюдая строгую очередность. Правда, при этом в магистрат пропускали лишь единиц.

Едва мы подошли, стражники преградили путь и нам.

- Глава Гестальт сегодня не принимает, - сухо сказал один из них.

- Не нужен мне Глава, мне архимаг нужен, - сказал Род. - Он только что сюда зашел. И,

поверьте, ничего против разговора со мной он иметь не будет.

- Хм, - страж недоверчиво прищурился. - И кто вы?

- Родрик Террано.

- Э... - тот запнулся и переменился в лице. - А вы, случайно, не...

- Я, - отрезал Род. - Не случайно. Может, уже покажете, куда идти?

- Да, конечно, - растерянно кивнул стражник. - На второй этаж прямо по коридору до конца.

По лестнице я поднималась мучимая любопытством, едва удерживаясь от расспросов. Почему глашатай так отреагировал на имя Рода? Некромант, конечно, в свое время прославился в

Академии, но неужто и за ее пределами тоже? Да так, что его без проблем в магистрат пропускают?

От размышлений и догадок меня отвлек громкий бас, доносившийся из-за двери, к которой мы приближались:

- Что происходит, Анхайлиг?

- На город напали, - ответил знакомый равнодушный голос.

- Это я уже понял! Кто напал?

- Еще не знаем.

- У вас целый факультет прорицателей, и вы не знаете?!

- Гестальт, в каждом нормальном войске есть маги, способные обеспечить его скрытность на марше. Какая разница, сколько у меня прорицателей? Дела это не меняет.

Род повернулся ко мне.

- Тебе не обязательно было со мной идти, - поворчал он. - В Академии безопасно, да и в городе пока тоже.

- Надо было раньше об этом сказать, - буркнула я, мысленно показывая некроманту выразительную фигу.

Род недовольно фыркнул, и мы вошли в приемную Главы магистрата.

Яркий солнечный свет заливал просторную комнату и ее аскетичную обстановку: большой стол из темного дерева с аккуратными стопками бумаг, да несколько жестких стульев с прямыми спинками. С правой стороны от нас растянулся огромный, до потолка, стеллаж с книгами, а противоположную стену закрывала подробная карта Леории и ее окрестностей.

В приемной находились двое - Анхайлиг и мужчина средних лет с военной выправкой, цепким взглядом и легкой сединой на висках. Видимо, это и был Глава магистрата Гестальт.

- Что-то медленно ты шел, - едва завидев Рода, проворчал Анхайлиг и, прежде чем его собеседник успел что-либо спросить, представил: - Гес, это Родрик, весьма неплохой боевой маг. И Тень... тоже маг. Н-да.

Поймав укоризненный взгляд, я виновато улыбнулась и постаралась стать как можно незаметнее. Я уж и сама поняла, что среди этих обличенных властью людей оказалась лишней,

да только теперь ничего не изменишь. В этот момент в коридоре раздались тяжелые шаги, и в приемную зашел начальник городской стражи.

- Валадорн! Ну хоть ты мне скажи, что происходит? - Гестальт тотчас переключил внимание на него, потеряв к нам всякий интерес.

- Город осажден наемниками, - невозмутимо доложил тот. - Войско численностью около десяти тысяч под прикрытием боевых магов полностью блокировало оба тракта и драконье поле.

- Наемники? - Глава Леории помрачнел. - Каким образом здесь появилось такое войско, а мы и понятия об этом не имели, пока они не начали жечь город?

- Наемники родом с северных степей, - начальник городской стражи развел руками. - Они собрались где-то на кочевье и шли маршем по Северному тракту. Знали, что там практически никого нет - все купцы прибывают с юга, или на дракон-экспрессах. Так чего там сложного-то в незаметности: вырезать несколько деревень по дороге, чтобы селяне не проболтались.

Наемники всегда так поступают.

- Плюс маги, - терпеливо повторил Анхайлиг.

- Маги! - вновь вспыхнул Гестальт и со злостью ударил кулаком по массивному столу. -

Анхайлиг, ты старый вояка, ты боевой маг, в конце концов! Скажи мне, разве такое возможно?

Демон с тем, что само войско не увидели, но угрозу-то они должны были почувствовать? Хотя бы размытую, но угрозу городу! Должны?!

- Должны, - медленно произнес некромант.

- И?

- Не готов я тебе сейчас на такой вопрос ответить, Гес. Могу только пообещать, что обязательно разберусь с этим, когда будет время. А сейчас давай решать насущные проблемы.

- Хорошо, - Гестальт глубоко вздохнул и снова посмотрел на Валадорна. - Чего они хотят?

- Чтобы мы сдались и открыли ворота, - пожал плечами тот. - Ничего неожиданного.

- Помощь у Вельска запросили?

- Разумеется. Гвардии Вельского королевства необходимы сутки на сборы, а потом они двинутся к нам. В общем, с таким раскладом помощь придет через неделю.

- Ха! - выдохнул Гестальт с облегчением и прошелся по комнате. - Леория выстоит и больше недели. Магов у нас в городе тоже предостаточно. Анхайлиг, ведь вы обеспечите магическую поддержку?

- Разумеется, - кивнул тот.

- Есть одна проблема, - кашлянул Валадорн. - Наемников прикрывают маги Братства Света.

Насколько я знаю, в Академии тоже есть светлые Братства.

- Магистр Амалика уверяла меня, что эта организация условна, и от ее членов никто ничего не требует, кроме дани памяти Милуосу, - успокоил Анхайлиг. - И, зная их долгое время, я склонен ей верить.

- Возможно и так. Но можем ли мы доверять всем им настолько, чтобы выпустить на стены города в защиту от своих собратьев?

- Выбора нет. Проявленных темных у нас не так и много, причем большинство из них на практике, и уже никто не сможет вернуться - полеты к Леории заблокированы до окончания осады. Но не беспокойтесь, мы распределим их так, чтобы держали светлых под присмотром, а кто-то из Темного Круга постоянно будет дежурить в качестве поддержки.

Таким образом, охрана артефакта еще уменьшилась. Даже я понимала, что Визул специально рассеивает силы архимагов, но другого выхода не было.

На том мрачные Гестальт, Анхайлиг и Валадорн распрощались, а через час меня отправили на городские стены. Здесь я, как и остальные Проявленные, должна была следить за возможными изменениями магического фона и, если что, подать тревожный сигнал одному из двух архимагов - Анхайлигу, или бородачу Базилю.

Потянулись долгие часы ожидания. Сначала я напряженно наблюдала за осаждающим нас войском, ожидая, что те вот-вот бросятся на штурм города. Однако время шло, а наемники вели себя вполне мирно: отвели лошадей подальше от войска и подняли походные шатры, наскоро оградив их неровным частоколом.

Оставшуюся же часть дня наемники посвятили сборке больших деревянных щитов. Лишь изредка, прячась по несколько человек под магическим пологом, лучники подходили ближе к городу и стреляли наугад с такой силой, что стрелы пролетали над стеной. Смысла в этом я не видела: попасть в кого-то подобным образом было почти невозможно, а защиту врага наши маги сбивали быстро. Хотя одна из стрел все же чиркнула по каменной кладке недалеко от нас.

Подбежав, чтобы ее подобрать, я краем глаза заметила быстро шмыгнувшую к казарме крысу и поморщилась. Только крыс мне и не хватало для полного счастья. Нет уж, в следующий раз пусть кто-нибудь другой стрелы собирает.

Иногда особо крикливые из захватчиков подъезжали к стенам с руганью. И на что,

спрашивается, надеялись? Что стражники не выдержат оскорблений и, распахнув ворота,

выбегут к ним навстречу? Да больно надо. Горластых, как оказалось, в нашем гарнизоне тоже хватало, и матерных слов они знали не меньше. Во всяком случае, у меня от крепких выражений защитников начинали гореть щеки.

К вечеру наемники стали сгонять с окрестных деревень стада. Освещаемые пламенем больших костров, они сдирали шкуры с быков и коров и прибивали к изготовленным днем щитам мясом вверх. Глядя на это действо, я не смогла сдержать тошноты, причины такой жестокости мне были непонятны. Хотя когда наемники, прячась под этими щитами, стали неторопливо забрасывать городской ров с водой большими вязанками хвороста и трупами освежеванных коров, пришлось признать их эффективность против стрел, включая и огненные.

В общем, дежурство проходило спокойно, и на практике единственной пользой от меня оказались принесенные для дозорных несколько вражеских стрел, да фляга воды.

Готовясь к штурму, войско простояло под городскими стенами два дня.

А на третью ночь пришла чума.

8.

С того момента, как Арт почувствовал зов темного маяка, прошло уже без малого два дня,

однако сил открыть портал у вампира по-прежнему не было. Арт понимал, что просто так никто маяк не сотворит, а потому все это время они, не останавливаясь даже на сон, гнали лошадей по разбитым дорогам. Та, по которой они следовали сейчас, вела их по краю поля, у горизонта сворачивая к лесу, где, по словам целителя, находилась конечная цель их путешествия.

У сложенных из почерневших от времени бревен стен монастыря они оказались с наступлением темноты, как и рассчитывали. Не слишком прочные на вид ворота охраняли два скучающих стражника, однако не они заинтересовали Ари, а вывешенный над воротами лазоревый щит Братства Света. На магическом фоне щит мерцал бледно-голубыми искрами,

показывая, что является не только украшением, но и защитой.

- Как пройдем охрану? - уточнил Ари.

- Да просто так, - пожал плечами вампир.

- В наглую? А если шум поднимется?

- Ари, у меня нет ни сил, ни желания лазить по стенам, - Арт устало потер лоб, а потом посмотрел на "исцелителя". - Как имя твое? - спросил он.

Молчание.

- Я задал вопрос, - мгновенно заледеневшим голосом повторил Арт. - Отвечай.

- Тиберий, - через силу выдавил тот.

- Значит так, Тиберий, слезай с лошади и медленно, слышишь, медленно и устало иди к воротам. Думаю, из-за одинокого путника тревогу они не объявят. Исполняй.

Борясь с самим собой, целитель спешился и направился к приметившим его стражникам.

Эльф и вампир, не теряя времени, соскочили на землю и быстро стреножили лошадей.

- Главное, не убивай, - тихо попросил Арт и первым скрылся за придорожным кустарником.

Как он и рассчитывал, внимание сонных стражей полностью переключилось на Тиберия, а потому к неожиданному появлению рядом с собой двух темных бойцов они оказались не готовы.

- Ну вот, было бы из-за чего волноваться, - буркнул Арт, перешагнув одного из находящихся без сознания стражников.

- Защита, - напомнил Ари.

Архивампир задумчиво посмотрел на лазоревый знак, и тот треснул.

- Защита, - передразнил эльфа Арт.

Ари фыркнул. Они миновали ворота и, осматриваясь, остановились рядом со сторожкой.

Территория монастыря оказалась небольшой: двухэтажное жилое здание с открытой галереей на втором этаже, которую освещали редкие факелы; несколько складских построек, да молельня с колодцем у дальней стены. В общем, монастырь был бы совершенно обычным, если бы не одно но - здесь находились только Проявленные светлые.

- Сильных магов тут нет, - заключил Арт, окинув взглядом монастырь. - Видимо, Визул всех забрал с собой.

- Хорошо, если так, - Ари с сомнением посмотрел на вампира. - Арт, ты еще слаб, подожди тут, я сам управлюсь.

- Неприятно чувствовать себя не у дел, - криво усмехнулся тот. - Ладно, иди. Внизу практически никого нет, разве только несколько человек в молельне. Все монахи спокойно спят в кельях на втором этаже, так что начинай оттуда. И, Ари... старайся не убивать.

- Помню, - эльф набросил маскировку и скользнул к стене, а через несколько секунд его размытый силуэт бесшумно передвигался по галерее, не тревожа пламени факелов. Впрочем,

едва Арт что-то прошептал, те погасли, и монастырь погрузился во тьму.

Ари подошел к первой двери и прислушался. Ничего необычного, только ровное дыхание глубоко спящего человека. Под нажимом руки эльфа деревянная створка бесшумно отворилась.

Как он и ожидал, дверь оказалась не заперта.

На кровати раскинулся бородатый мужик лет сорока с медальоном Братства на груди. Что ж,

это просто.

Хмыкнув, Ари приблизился и резко ударил спящего в висок. Тело монаха вздрогнуло и обмякло. Теперь он не придет в сознание ближайшие три часа, а этого более чем достаточно.

Во второй и третьей келье Ари действовал точно так же, но на выходе из четвертой везение эльфа закончилось: в галерею одновременно с ним вышел толстяк-монах. Едва заметив странный силуэт, монах изумленно округлил глаза, а рот его раскрылся для крика. Не раздумывая, Ари резко метнул нож. Толстяк упал с пробитым горлом, захлебываясь кровью.

Ари поморщился - убивать монаха не следовало, однако рефлексы сделали свое дело.

Обитатели монастыря не были бы магами, если бы не почувствовали смерть, а потому уже через несколько мгновений одна из дверей рядом с эльфом приоткрылась. Из кельи высунулась встревоженная голова, и тут же взвыла от дикой боли: церемониальный кинжал Ари, снизу вверх пробив скулу, вошел в глаз монаха.

Теперь в галерею монахи выскакивали один за другим и уже с обнаженными мечами без промедления бросались на трудно различимый силуэт эльфа. Взвинтив восприятие, Ари тут же метнул оставшиеся ножи в первых двух противников. Монахи схватились за раненые руки,

роняя оружие. Не давая нападающим опомниться, Ари метнулся вперед. Выбив меч из руки третьего противника, эльф резко ударил его по ноге, так, что та с неприятным хрустом согнулась в другую сторону. Человек закричал от боли, но тотчас кулак Ари опустился на его голову, лишая сознания.

Четвертый монах оказался ближе всех. С яростным воем он обрушил клинок на эльфа... почти обрушил. Стремительно выхватив из ножен мечи, Ари одним заблокировал удар, а рукоятью второго ударил противника в висок, и тот упал рядом со своими собратьями.

Удерживать натиск в галерее, не перебив всех, было неудобно, а потому Ари мягко спрыгнул во внутренний двор. Монахи, толпясь и спотыкаясь, побежали за эльфом. Ари, впрочем, никуда убегать не собирался, совсем наоборот, он спокойно ждал, пока во дворе соберутся все преследователи. Правда, кто-то все же смог снять его маскировку, и теперь, стоя напротив,

монахи в полной мере могли разглядеть темного эльфа.

- Ты умрешь, темный, - прошипел кто-то. - Прямо здесь!

На лице Ари проскользнула легкая улыбка, а потом он медленно развел руки с мечами в стороны, держа клинки вертикально земле.

- Нападайте.

Монахи Братства Света взревели и бросились вперед.

Молниеносное движение клинка, и один из монахов теряет оружие вместе с рукой.

Одновременно вторым мечом эльф пропорол другому нападающему живот и тут же, оказавшись за спиной третьего, с силой ударил того локтем в основание черепа. Противник упал, потеряв сознание от боли, а мечи Ари уже летели навстречу очередным нападающим, упреждая их действия.

В голове Ари билась одна мысль - не убивать. Слегка отвести свой, казалось бы, фатальный удар в сторону, оставить противника живым, но беспомощным. В таком темпе боя это сложно,

намного сложнее, чем убить.

Легкими скользящими касаниями эльф отклонял оружие врага и бил сам, а монахи ничего не могли ему противопоставить. Скорость Ари была слишком велика, а стремительные движения отточены долгими годами тренировок. Еще несколько коротких выпадов, и еще двое противников упали без сознания, а третий пытался отползти, зажимая рану на ноге.

Светлые испуганно попятились.

- Дейморец, - послышался шепот.

- И что? Он один! - зло выкрикнул кто-то. - Вперед!

Монахи вновь кинулись в атаку, но с реакцией профессионального убийцы им было не сравниться. Кто-то бьет его, но на том месте Ари уже нет: эльф проскользнул сквозь строй, в мгновения оказавшись за спинами нападающих. Мечи врагов со звоном чиркнули по каменным плитам двора, высекая искры, а спустя секунды их обладатели, хрипя, повалились на землю... и наступило затишье.

Противников больше не было.

Ари глубоко вздохнул, возвращая восприятие из ускоренного в обычное. Да, это не тренировка... эльф сел у колодца, положил перед собой мечи и прикрыл глаза. Его часть работы была выполнена, и Ари полностью погрузился в себя, восстанавливая силы.

Вышел из-за сторожки Арт. Бегло оглядев монастырский двор, он удовлетворенно хмыкнул и едва заметным знаком подозвал Тиберия.

- Начинай, - потребовал вампир.

Бывший светлый с силой сжал кулаки, однако не в силах противиться чужой воле, направился к галерее. Подчиняясь приказу, Тиберий выносил еще живых людей из келий и складывал тела на каменные плиты. Из уст находившихся в сознании монахов сыпались проклятия вперемежку с единственным вопросом "зачем?", но целитель, скованный запретом Арта, не мог ничего ответить.

Вскоре почти сорок монахов неровным кругом лежали во внутреннем дворе монастыря.

Тиберий, сжав голову руками, встал чуть поодаль. В его направленном на собратьев взгляде застыла боль.

- Ну, вот ты и на другой стороне, - подойдя к целителю, отметил Арт. - Скажешь, у тебя теперь нет души?

- Это неравнозначные понятия, - сквозь зубы, процедил тот. - Ты - тьма. Тьма - это зло.

- Ты ведь тоже тьма. Ты ощущаешь себя злом?

- Я стал темным не по своей воле!

- И что? - Арт пожал плечами. - Это не мешает твоим собратьям тебя ненавидеть.

- Если бы они узнали, что я - заложник обстоятельств...

- Но хотят ли они знать?

- Они...

- Хотел ли ты знать, убивая девушку, как стала темной она? - голос Арта зазвенел. - Кажется, в тот момент обстоятельства этого не волновали тебя! Ни тебя, ни твоих собратьев! Такова была ваша благодарность человеку, уничтожившему Грега Кровавого? Что вы за люди? Достойны ли вы спасения, если спасителя способны только убить?!

- Она Антеро! - воскликнул Тиберий. - Ее род не имеет права на жизнь!

Взгляд Арта полыхнул ненавистью.

- Ты противен мне, - сквозь зубы процедил он. - И больше не нужен.

Архивампир отвернулся. Целитель, судорожно вздохнув, серым пеплом осыпался на обагренные кровью плиты.

Больше не отвлекаясь, Арт медленно зашел в центр круга и закрыл глаза. На его лице читалось огромное напряжение.

- Арт? - позвал Ари. - Ты уверен?

- Более чем, - глухо сказал тот. - Отойди подальше. Не хочу зацепить тебя.

Темный эльф кивнул и исчез за сторожкой.

Архивампир склонил голову.

- Finet Respice. Rentum tormentum, - еле слышно прошептал он и резко поднял руки.

Земля вздрогнула. Ледяной вихрь пронесся по двору, и от его прикосновения на телах монахов мгновенно проступила кровь. Мертвенное сияние охватило их, проникая под кожу и жадными щупальцами разрывая внутренности. Раздался общий, полный боли и ужаса крик, а потом к

Арту потянулись сотни тонких нитей жизненной силы. На несколько минут внутренний двор превратился в большую, пожирающую плоть и души воронку с архивампиром в центре. И с каждой минутой Арт преображался: ссутуленная фигура распрямилась; исчезла, словно и не было ее вовсе, усталость; затянулись следы от ожогов. В эти мгновения время замерло, и,

казалось, кровавый ритуал будет длиться вечность... но он все же закончился.

На монастырь опустилась тишина. Неровный лунный свет выхватывал из сумрака изломанные контуры истерзанных тел.

- Как ты? - обеспокоенно скользнул к Арту эльф.

- Изумительно, - тот с наслаждением потянулся и покинул круг. - Не припомню, когда чувствовал себя лучше.

- Славно, - настороженность в голосе Ари, несмотря на ответ, не пропала. - Что будем делать дальше?

Архивампир мрачно сощурил полыхающие ультрамарином глаза и прошептал:

- Мстить.

* * *

Болела голова.

Очень болела голова.

Боль вырвала меня из тревожного сна, заставив со стоном открыть глаза в поисках спасения,

но комната встретила непривычной темнотой. Темнота? Ночное зрение отказало? Но почему?!

Безумно хотелось пить. Кожа пылала сухим жаром, мышцы будто охватил огонь. Я

попыталась подлечиться, но легкая целительная магия оказалась бессильна. Тяжело дыша, я дрожащей рукой стерла испарину со лба. Что происходит? Вечером, возвращаясь с дежурства, я чувствовала себя вполне нормально, а сейчас едва могу пошевелиться! Стало страшно: никогда раньше мне не было настолько плохо. Нужен целитель, и срочно!

- Рэй, - хрипло позвала я, а потом вспомнила, что элементалистка на ночном дежурстве.

Я попыталась встать, но к горлу тотчас подкатила тошнота, а перед глазами поплыли багровые пятна. Нет, самой до лекаря не добраться.

- Кто-нибудь, - прошептала я и беспомощно откинулась на подушке.

Сознание медленно, но верно затягивал водоворот беспамятства. В его пучине промелькнул образ светлой женщины, впрочем, почти сразу сменившись мрачным силуэтом Мораны. Не торопясь, Посланница подходила ближе, ближе... но вдруг растаяла, а я пришла в себя.

С опаской открыв глаза, я поняла, что неведомая болезнь отступила. Голова все еще ныла,

однако жар спал, да и слабость в теле была самой обычной. Причину чудесного исцеления долго искать не пришлось: рядом с кроватью стоял Род.

- Как ты? - спросил некромант.

- Очень пить хочется, - я с благодарностью взяла тут же протянутый стакан. - В остальном терпимо. Что со мной было?

- Чума.

- Что?! - закашлялась я. - Откуда?

- А ты как думаешь? Осадившие город наемники постарались, запустили в Леорию зараженных крыс. Этой ночью пошла волна первых заболевших: в основном, дозорных,

которые дежурили на стенах, и членов их семей. Потому я и решил к тебе заглянуть, ведь ты находилась там же.

Голос Рода, как и обычно, ничего не выражал, но во взгляде некроманта проскользнуло сочувствие.

- Спасибо, - искренне поблагодарила я.

- Не за что, я не лекарь, - отмахнулся он. - Я лишь задержал болезнь на некоторое время и,

надеюсь, его хватит, чтобы найти свободного целителя.

- В смысле, свободного? Это ведь не проблема.

- Теперь проблема. Говорю же, слишком много заболевших, и их количество только увеличивается. Вряд ли сил наших целителей хватит на всех.

Представив картину того, что сейчас творится в городе, я невольно вздрогнула.

- Визул, а еще светлый! Столько людей загубить хочет! Да как он только мог пойти на такое!

- Тень...

- Да я помню, помню, свет - не значит добро, - я поджала губы.

- Именно, - Род вздохнул. - Ты одевайся, да пойдем, поищем целителя. Может, хоть кто-нибудь в Академии остался.

Я согласно кивнула, и некромант отвернулся. Дрожа от слабости, я начала поспешно натягивать одежду, а через несколько минут мы уже шли по пустынным ночным коридорам в сторону факультета Благ и исцелений.

Однако Академия оказалась не так и безлюдна. Подходя к залу центрального корпуса, мы услышали громкие голоса, а едва завидев разговаривающих, нерешительно остановились на пороге. Здесь были Анхайлиг, магистр Амалика, Валадорн и коренастый полный мужичок с гербом магистрата на темно-синем плаще. Впрочем, на нас они не обратили ровным счетом никакого внимания.

- Чума распространяется с огромной скоростью и к утру охватит большую часть города! -

тараторил представитель магистрата. - На стороне Визула много целителей, и если мы откроем ворота, они обещали, что вылечат всех наших больных! Так давайте примем его предложение,

пока не поздно!

- Открыть ворота? Кассиус, да вы с ума сошли! - пробасил Валадорн и повернулся к Амалике.

- Магистр, ведь в вашем подчинении тоже светлых адептов хватает, скажите, каковы шансы?

За эту ночь та побледнела и осунулась, под глазами целительницы пролегли черные круги усталости.

- Мы работаем на износ, - тихо ответила она. - Пусть нас и больше, чем в обычных городах, но это не просто болезнь, это чума. Первую волну заболевших мы вылечим, но через два-три дня у нас кончатся силы, и тогда... жертвы неизбежны.

- Значит, готовьтесь к жертвам через два-три дня, - сказал Анхайлиг сухо. - Сдаться мы не можем.

Кассиус в безмолвном ужасе вытаращился на архимага. Валадорн закашлялся.

- В таком случае, я пошла работать, - сжав пальцы, произнесла Амалика.

Целительница коротко поклонилась и в полной тишине покинула зал.

- Анхайлиг, вы действительно готовы убить весь город?! - взвизгнул, отойдя от столбняка,

Кассиус.

- Не я, - поправил тот. - Визул.

- Он говорит, что вылечит нас!

- Он же вас и заразил. Город не сдается, ибо если Визул получит Скрижаль, жертв будет гораздо больше, так Гестальту и передай. Разговор окончен.

- Но...

- Окончен, Кассиус, - отрезал Анхайлиг и, не слушая возражений, быстрым шагом направился к выходу.

Следом за архимагом поспешил Валадорн, и через минуту в зале остался только кипящий от гнева представитель магистрата Леории.

Род задумчиво покачал головой, однако предпочел промолчать.

Больше на нашем пути задержек не оказалось, но на факультете целителей мы так никого и не нашли. Видимо, на борьбу с чумой действительно отозвали всех, даже первокурсников.

- Что ж, видимо, не судьба, - с грустью констатировала я.

- Ничего, у тебя есть еще в запасе время, - утешил Род. - Отдыхай, а лекаря найдем утром.

* * *

А утром начался штурм. Едва успевшая прилечь на отдых, Рэй вскочила и побежала на зов своего магистра. Перепуганная я, едва набросив одежду и балахон, поспешила за ней, однако элементалистка была не в пример быстрее, так что вскоре я потеряла девушку из виду. У южной стены я оказалась в одиночестве. Благодаря балахону мага меня не задерживали, а потому я в полной мере могла разглядеть все происходящее.

Наемников было много, очень много. Прячась за огромными щитами они шли к городским стенам. Их встречали стрелы порядком поредевших гарнизонных лучников, которые слегли от чумы первыми. Правда, на подходе атакующих уже ждали бочки со смолой с приставленными к ним солдатами, однако солдат по сравнению с войском наемников было куда меньше, хотя среди защитников были и ополченцы из народа.

Запылала на небе магическая сеть - видно, кто-то из атакующих магов попытался пробить ее штормовым заклинанием. Но где-то здесь, на стене, магистр Зевс и маги его факультета сдерживали магический натиск. Помогали отражать атаки и Анхайлиг с архимагами Темного

Круга. Ослабшая армия едва сдерживала врага, и если бы не помощь магов, вряд ли Леорский гарнизон отразил этот штурм.

Не зная, чем помочь защитникам, я шла вдоль южной стены в надежде увидеть хоть кого-то знакомого, и увидела. Точнее, увидели меня.

- Ты тут что делаешь, глупая?! - схватив меня за руку, прокричал взявшийся неизвестно откуда

Джад. - Еще стрелой зацепит, или заклинанием каким! А ну марш в тыл на северную стену!

- Но...

- Марш, я сказал! Помощи от тебя никакой, так иди туда, следи и сиди тихо!

Ничего не оставалось, как последовать его приказу. Тем более, я понимала, что Джад прав:

сражаться я не умею, магии во мне тоже нет. Эх, напади эти типы тогда, когда у меня было кольцо Велиара, был бы другой разговор, хотя... к демонам то кольцо. Лучше уж пусть все будет так, как есть.

Бой шел весь день, однако находясь на противоположном конце города, я слышала лишь далекий грохот, да изредка полыхало над головами зарево магической сети.

Новости до нас доходили обнадеживающие: вроде бы мы уже отбили несколько натисков, и наемники, уставая, начали отходить в леса. Бой все еще шел, однако отбить этот штурм у защитников были все шансы. Настроение у нас стало потихоньку подниматься, кто-то из стражников даже начал насвистывать бодрый мотивчик. Вечерело.

Внезапно раздался ужасающей силы взрыв. Отлетев метров на пять, я больно ударилась головой о камень. В глазах на мгновение потемнело, во рту появился солоноватый привкус крови. Пытаясь сосредоточиться и понять, что произошло, я медленно поднялась и с ужасом увидела, что части стены рядом больше нет.

Тут же, словно только и ожидавшие этого, из леса выскочили странные люди с топорами,

одетые только в кожаные штаны.

- Берсерки! - раздался крик, а потом атакующие рванулись в пролом.

Разъяренные, с безумными взглядами, они в неуправляемой ярости бросались на стражников,

размахивая топорами как тростинками. Их ранили, но злость от полученных ран не ослабляла, а наоборот, казалось, придавала им сил. Их калечили, но даже с обрубленными конечностями они продолжали драться, бросаясь на стражу врукопашную и пуская в ход зубы.

Так из тыла я неожиданно попала на передовую. Вот только не хватало умереть от рук мясников! Лучше уж от болезни свалиться было!

В страхе я сжалась под каким-то обломком у края стены, и, не в силах отвести взгляда, с подкатившей тошнотой смотрела, как один за другим гибли защитники. Берсерков было меньше, но каждый из них стоил десятка обычных воинов.

А в небе рядом с проломом появились несколько боевых драконов, с которых спрыгивали,

планируя на странных приспособлениях, арбалетчики. Многие сразу врезались в невидимую магическую сеть и мгновенно сгорали, но остальные успевали выстрелить, внося дополнительный хаос в ряды леорских стражников, а, приземляясь, хватали мечи и тоже вступали в бой.

И стражники дрогнули. В надежде спастись, они побежали прочь от стены, но в спины беглецам летели топоры. Берсерки, как оказалось, даже в боевом безумии, промахивались очень редко.

Но в тот момент, когда защита, казалось, была окончательно сломлена, воздух у пролома исказился, потемнел, и сплелся в сплошную непроницаемую стену, которая полностью закрыла пролом. Я изумленно выпрямилась, стараясь лучше разглядеть это чудо. Вне сомнения,

сотворить такую стену по силам лишь архимагу, причем архимагу, не вымотанному за целый день противостояния. Но разве среди Темного Круга оставался кто-то не вовлеченный в бой?

Разве только... а если это один из тех, кто охраняет сейчас Скрижаль?

Страшная догадка заставила сердце сжаться, но в этот момент за спиной раздался приближающийся топот. Я быстро обернулась и испуганно взвизгнула: один из безумных мясников, сжимая в руках два окровавленных обоюдоострых топора, поднимался на стену. Лицо его было искажено дикой улыбкой, а в налитых кровью глазах полыхала боевая ярость.

Святая Двайна, у меня ведь даже кинжала нет! Одеваясь второпях утром, я о нем просто забыла, а теперь... да и чем бы помог кинжал против этого громилы?!

Берсерк, заметив меня, издал восторженный вопль. Едва преодолевая оцепенение, я попятилась, но почти тут же споткнулась и упала, а мясник с топорами бросился ко мне. Это конец. Конец!

Судорожно сжав пальцы, я зажмурилась, а потом ощутила парение, мгновенную боль во всем теле... и упала на мраморный пол.

Звуки боя исчезли. Несколько секунд я растерянно вслушивалась в звенящую тишину, а потом с опаской открыла глаза и обнаружила, что нахожусь в Академии, ровно в том месте, где пульсировал созданный Анхайлигом маяк. Но как?..

Словно в ответ на этот вопрос палец с перстнем Арта сковало жгучим холодом. Я быстро посмотрела на руку. По тусклому кольцу быстро расползлась тонкая сеточка трещин, а потом оно черной пылью осыпалось с пальца. Артефакт полностью исчерпал свою энергию, в последней попытке защитить меня. Хотя не уверена, что у кольца хватило бы сил на перенос без этого маяка.

Морщась и превозмогая возвращающуюся в мышцы боль, я поднялась, и тут из схрона что-то полыхнуло и грохнуло. Раздались крики на незнакомом языке, а потом я ощутила сильнейшую магию.

Это Визул! Я была права, он отвлек почти всех архимагов и теперь хочет забрать Скрижаль!

Забыв об осторожности, я рванулась в схрон, однако яростный магический вихрь не пустил меня дальше порога. Вцепившись пальцами в крошащуюся арку, я увидела Визула, некогда белоснежный балахон которого был заляпан кровью. Он медленно шел к столбу света, с усилием преодолевая вихрь, который удерживали два темных архимага. Но шел!

Беззвучная вспышка, вторая, третья. Щит Визула почти ощутимо раскалился, едва отклоняя направляемые на него молнии, и, наконец, не выдержал. Очередная молния разбила защиту архимага. Из последних сил Визул рванулся вперед, двинув кулаком в челюсть одному из преградивших путь старцев, и упал в сияющий столб.

Яркий свет резанул глаза и исчез. Остался только огромный черный сундук, возле которого стоял Визул, сжимая в руках небольшую полупрозрачную табличку. Несколько мгновений светлый архимаг, тяжело дыша, смотрел на находку, а потом расхохотался.

- Она моя! Моя! Теперь я бессмертен! Вы, жалкое старичье! Скоро я вернусь, чтобы вышвырнуть вас из этого мира! Iehi Aour! - с торжеством воскликнул он и исчез в слепящей вспышке.

* * *

Дальнейшие события сознание выхватывало урывками - в голове все сильнее стучали молоточки боли. Вот открываются темные порталы: Анхайлиг и архимаги Темного Круга,

бросив все, пришли на помощь, но они уже знают, что опоздали. Постепенно в схроне становится тесно от прибывающих магистров, и темных, и светлых, и со всех сторон слышится только один вопрос:

- Что? Что будет дальше?

- А дальше Визул восстановит силы, - медленно произнес Анхайлиг. - И настанет конец тьмы.

После слов архимага в схроне установилась непродолжительная тишина, впрочем, сменяясь вскоре сначала робкими шепотками, а потом все нарастающим гулом. Кто-то предлагал срочно просить неизвестно у кого помощи, кто-то требовал немедленной эвакуации. Однако главенствовала в обсуждениях мысль о переговорах. Большая часть магов верили, что даже с таким радикально настроенным светлым можно договориться, "Не настолько ведь он безумен!".

Хотелось бы мне в это верить тоже...

И в этот момент обсуждение прервали: в схрон, задыхаясь, вбежал молодой адепт, глаза его были широко открыты от страха.

- Катастрофа! - выкрикнул он.

- Катастрофа? Что может быть хуже того, что есть? - устало спросил Анхайлиг, и тут же вздрогнул от ответа:

- Вампиры! Ц-целое войско вампиров!

От этой новости у меня даже в голове прояснилось.

- Кой демон им надо?! - воскликнул магистр Зевс.

- Они г-говорят, что маги Братства Света в с-сговоре с некромантами напали на-а их А-

архивампира, - запинаясь, ответил маг. - Что, А-архимаг Анхайлиг, ненавидит ва-ампиров, а значит, и его ученики т-тоже. Они х-хотят возмездия и требуют выдать им т-ту, которая была на месте гибели А-архивампира, а иначе они ра-азнесут весь этот г-город.

Ох, какая вокруг поднялась ругань! А я окончательно осознала, что Визул все предусмотрел,

абсолютно все! У нас с самого начала не было никаких шансов на победу. Каким образом доказать, что я невиновна? У меня ведь даже кольца Арта не осталось!

- Тень! - пытаясь перекричать магистров, позвал Анхайлиг, но внезапно оборвался и,

нахмурившись, посмотрел на маяк.

Воздух над маяком скрутился темной спиралью портала, из которого вышли Ари и... Арт!

В душе вспыхнула радость, но тут же угасла от вида архивампира. Арт был буквально пропитан силой и яростью, глаза его полыхали ультрамарином, готовые испепелить всех и каждого.

- Я сейчас впервые в жизни по-настоящему взбешен, - отрывисто сказал он. - И имею большое желание просто стереть всех находящихся здесь светлых с лица земли, а уж Грент на том свете разберется, кто из вас был невиновен.

9.

Я, с трудом преодолевая болезненную слабость в коленках, смотрела на Арта с надеждой увидеть в нем хоть что-то знакомое, и не находила. Этот вампир был другим, он был пропитан злобой, яростью и силой, огромной силой, которая пугала меня. Да и, похоже, не только меня: люди вокруг излучали страх. Страх читался в направленных на Арта взглядах, и той тишине,

которая охватила зал с его появлением.

- Артур? - первым отреагировал Анхайлиг. - Меня уверяли, что ты погиб.

- Не намного ошиблись, - процедил архивампир.

Тон его голоса заставил меня вздрогнуть. Анхайлиг, впрочем, остался спокоен.

- Что ж, в любом случае, я рад, что ты жив, - нейтрально сказал он. - Тем более, сейчас. Артур, нам нужна твоя помощь.

- Помощь? - Арт сощурился. - И какого рода?

- Войско Вайленберга собирается штурмовать город с желанием отомстить за твою гибель.

- Что? - Арт на мгновение нахмурился, а потом удивленно хмыкнул. - Забавно, - протянул он. -

Это я вовремя пришел. Но можешь не волноваться, Анхайлиг, мне сейчас война не нужна, у меня есть более насущная цель. Вампиры уйдут.

- Нет, подожди, - оборвал Анхайлиг. - Леорию уже несколько дней осаждают наемники, а твои вампиры могли бы их остановить.

Арт равнодушно посмотрел на архимага.

- Наемники? Это разве проблема для такого города, как Леория? Думаю, вы вполне способны удержать защитный барьер пару дней до подхода Вельского войска. Продержитесь.

- Мы бы продержались, но в городе бушует чума.

- Мне нет дела до вашей чумы, - Арт пожал плечами. - Скажите спасибо, что я появился раньше, чем мои воины перебили вас всех. Мы уходим. Разбирайтесь сами.

- Демон тебя раздери, Артур, тут гибнут люди! - Прорычал Анхайлиг. - Им нужна помощь!

- Люди?! - Вспыхнул архивампир. - Люди не единожды пытались меня убить, а ты просишь меня помочь им? Назови хоть одну причину, по которой я должен это сделать!

Молчание.

Никто из присутствующих в зале ответа не имел. Возможно, и потому, что несмотря на всю жестокость слов, Арт был прав. Даже я теперь не решилась бы попросить о помощи. Что ж, в конце концов, сил архимагов действительно должно хватить...

Внезапно в моих глазах потемнело. Болезнь окончательно взяла верх, и я, теряя сознание,

рухнула на холодный мраморный пол.

* * *

Очень хотелось пить. Желание это оказалось настолько сильным, что я заерзала на кровати.

Стоп. Кровать? Я резко открыла глаза.

- Наконец-то очнулась, - проворчал рядом голос Рэй. - Давно пора.

Повернув голову, я увидела и саму элементалистку. Девушка с тревогой вгляделась в меня, а потом протянула кружку с водой. Промычав невразумительную благодарность, я осушила ту в несколько жадных глотков и откинулась на кровати, щурясь на лучики утреннего солнца.

Невзирая на легкую слабость, чувствовала я себя совершенно здоровой.

- Ну, как самочувствие? - Поинтересовалась Рэй.

- Неплохо, - я улыбнулась. - Что произошло?

- Да я толком и не знаю, - элементалистка пожала плечами. - Когда я пришла, Ари уже был здесь с тобой. Он сказал, что ты отключилась из-за чумы, и у тебя вроде как теперь лечебный сон. Так ты проспала всю ночь и пол-утра.

- Понятно, - протянула я. - А где Ари сейчас?

- Недавно ушел, - ответила Рэй. - Просил с тобой посидеть. К нам вампир заглянул, и забрал его с собой по делам.

Арт? Хотя больше и некому - не так много у меня знакомых вампиров. Правда, вспоминая вчерашнее, не уверена, что даже этого я по-настоящему знала.

- Слушай... - Рэй замялась. - А это что, тот самый вампир?

- Угу.

- Страшный он. От него мурашки по коже.

- Нет, он не такой, - покачала головой я, а потом с грустью вздохнула. - Не знаю, что с ним случилось, но раньше Арт был совсем другим.

Рэй недоверчиво хмыкнула, однако спорить не стала. Вместо этого элементалистка поднялась и посмотрела на меня:

- Знаешь, хватит уже валяться. Пойдем, поедим что ли?

Живот мой согласно забурчал, напоминая, что не наблюдал пищи уже сутки, и спустя десять минут, мы уже входили в столовую Академии.

Народа здесь почти не было, а после того как одинокий хмурый повар вручил нам один на двоих поднос, я стала догадываться, почему. Наша столовая и так кулинарными изысками не блистала, но то, что плескалось в тарелках сегодня, едой назвать было сложно. Бледно-зеленая водичка с несколькими капустными листьями - вот и все, что полагалось уставшим и полубольным адептам. Кажется, повара всерьез прониклись военным положением в городе.

Пару мгновений я неуверенно смотрела на "супчик", но вновь забурчавший живот подтвердил, что с голодухи готов переварить не только содержимое тарелки, но и саму тарелку, а потому мы двинулись к ближайшему столу и приступили к еде. Но не успела я проглотить и пару ложек безвкусной водички, на соседний стул плюхнулся Род.

- Вот вы где, - поприветствовал он.

- М-м, - откликнулась я, уныло пережевывая капусту.

- Так и думал, что сюда направитесь, - ухмыльнулся некромант. - Хотел по дороге перехватить, да не успел.

- А зачем нас перехватывать? - Вяло поинтересовалась Рэй, со вздохом подцепив ложкой бледный капустный лист.

- Чтобы сказать, что сейчас в столовой еды все равно нет, а потому идти сюда бесполезно, -

жизнерадостно сообщил Род. - Хотя вы уже в этом и так убедились.

- Смешно ему, - я зло сощурилась. - Раз уж пришел, рассказывай, что вчера случилось.

- В легкую. Ты потеряла сознание прямо в зале, картинно грохнувшись на пол перед толпой магистров-архимагов прямо во время наиважнейшего разговора...

- Это я помню, - нетерпеливо оборвала я. - Что было дальше?

- Дальше? - Род задумчиво посмотрел на наши тарелки и поморщился. - И как вы это едите?

Хм, ладно. В общем, после того, как маги убедились, что это с твоей стороны не симуляция, и ты впрямь готовишься отойти в мир иной, тебя подлечили, а потом Арт приказал своим вампирам атаковать наемников.

- Как так? - я поперхнулась. - Ведь он прямо отказался...

На губах Рода проскользнула легкая улыбка, однако некромант предпочел просто пожать плечами. Рэй же, забыв о еде, с вытянутым лицом слушала некроманта.

- Значит, все? - Все еще не веря в сказанное, уточнила я. - А чума?

- Ага. С чумой тоже все в порядке - светлые маги наемников помогли.

- Вот так просто согласились?

- Ну-у, не совсем, - протянул Род. - Сначала они отказывались, однако Артур заявил, что либо они начнут исцелять, либо он сдерет с них шкуру. Живьем.

Рэй закашлялась, а я недоверчиво уставилась на некроманта.

- В общем, практически всех уже вылечили, - продолжил тот. - В городе тоже тихо-спокойно,

правда, надолго ли? Я, лично, думаю, что нет. Когда Визул придет в себя, жди больших проблем.

- А как насчет Инквизиции? - Озарило меня. - Они ведь могли бы помочь?

Род коротко мотнул головой.

- Они отказались.

- Как так?

- Вот так. Сказали, что баланс пока не нарушен, и они в это не полезут. Не было им знака свыше вмешиваться.

- Знака свыше? - Возмутилась Рэй. - Значит, они просто будут смотреть, как Визул перебьет весь город?!

- Видимо, - Род снова пожал плечами. - Я-то откуда знаю, я не Инквизитор, мне их логики не понять.

- М-да, - я уныло махнула ложкой. - И все же интересно, как работает эта Скрижаль? Неужели

Визула и впрямь не сможет убить целая толпа архимагов?

- Именно, что не сможет, - подтвердил некромант. - Артефакт, пока работает, дает бессмертие и неприкосновенность. Грубо говоря, обладателю Скрижали невозможно причинить никакого вреда, а потому Визул может нападать, не заботясь о защите. Закончится у него сила, отдохнет и продолжит. И нам остается только держать оборону, пока у самих силы есть. Но, в конце концов, этот бой нам не выиграть.

- Ого, - выдохнула Рэй. - И с этим артефактом ничего не сделать?

- Это слово бога. Каким образом?

Слово бога. Бога? А ведь что-то я слышала о другом боге. Боге, который очень не любил магию...

- Ро-од, - тихо позвала я, боясь спугнуть еще не до конца оформившуюся мысль.

- М-м?

- А помнишь, когда мы в тюрьме сидели, ты о троллях рассказывал? Как они тебя поймали?

Род соображал быстро. Брови его взлетели вверх, некромант вскочил со стула.

- А ведь верно! Может сработать! Безумный вариант, конечно, но... пойдем к Анхайлигу!

- Погоди, погоди, - я быстро вцепилась в рукав Рода. - Даже мне эта мысль не внушает особого доверия, а ему и подавно. Думаешь, будь где-то действительно такая могущественная вещь,

можно сказать, угроза всей магии, архимаги бы об этом не знали?

- Да демон их знает, что они знают! Рассказать мы обязаны!

- Обязаны, но сначала надо уточнить, так это на самом деле, или нет. Разумно?

- Хм, - некромант все же чуть успокоился. - Разумно. Но как? У тебя есть знакомый тролль для расспросов?

- Ты не поверишь, - я широко улыбнулась и вкратце пересказала историю знакомства с хозяином таверны "Веселый бык".

Долго уговаривать Рода встретиться с Освальдом не пришлось. Выслушав меня, тот хмыкнул:

- Раз так, пошли. И, надеюсь, услышав об артефакте, он не выставит нас двоих вон.

- Троих, - вмешалась Рэй.

- Чего?

- Я пойду с вами.

Род взглянул на упрямое лицо девушки и пожал плечами.

- Хорошо. Только не мешайся.

* * *

Город оживал. Воздух улиц был пропитан свежей краской, тут и там слышался перестук молотков. И только сейчас, глядя на повеселевших горожан, я, наконец, по-настоящему осознала - осада закончилась.

До "Веселого быка" мы добрались быстро. Род взялся за дверную ручку, но прежде, чем открыть, повернулся к нам.

- Ну как, готовы?

- Ага, - я кивнула. - Кстати, чисто из любопытства, что собой представляет нужная нам вещь?

- Это церемониальный жезл, - Род едва заметно скривился. - По легенде, троллям его передал сам Главный бог, демон знает в какие времена.

- М-да, - протянула Рэй. - Барахло.

- Ты считаешь барахлом жезл, набалдашник которого выполнен из черного алмаза размером с мой кулак?

- Что-о? - мы изумленно уставились на некроманта, не веря сказанному.

- Ничего, - тот толкнул дверь. - Заходим.

И мы зашли. Множество вкуснейших ароматов разнообразной пищи мгновенно ворвались в нос, заставляя вспомнить о нескольких капустных листах. Я печально вздохнула, но вслух рассуждать о несправедливости жизни все же не стала.

Освальд завидел нас с порога. Приветливо помахав рукой, он сразу двинулся навстречу.

- Ух ты, какой здоровый, - тихо оценила размеры тролля Рэй.

- Они все такие, - шепнула я и улыбнулась подходящему трактирщику. - Здравствуй, Освальд.

- Ну, здравствуй, - поприветствовал тот. - Гляжу, ты с компанией? Никак, стряпню нашу оценить пришли?

- Мы бы с радостью, Освальд, честно, - я снова вздохнула. - У тебя здесь очень вкусно готовят, но в этот раз нам просто нужно поговорить. Точнее, вот, Род, хотел тебе несколько вопросов задать с надеждой, что ты сможешь помочь.

- Вот как? - трактирщик нахмурился. - Хорошо. Пойдемте, поговорим.

Тролль провел нас через зал в узкий коридорчик за стойкой бара, а вскоре уже открывал дверь небольшой комнатушки, в которой кроме стола, нескольких стульев, да низкого шкафа в углу ничего не было.

- Проходите, - он первым зашел внутрь и кивнул на стулья. - Точно не хотите перекусить?

Мы снова отказались и сели. Освальд внимательно посмотрел на Рода. Некромант вздохнул,

собрался с мыслями, а потом начал рассказ. Он подробно описал все наши злоключения,

нападение наемников под защитой Визула на город, и коварный замысел светлого архимага заразить защитников чумой. Потом пересказал легенду о Скрижали Мораны, и том, насколько это страшный артефакт.

- А теперь Скрижалью завладел Визул, - завершил Род.

- Это плохо, - согласился Освальд. - Но чем я могу помочь? До сих пор не пойму, - он покачал головой.

Однако едва Род задал вопрос о жезле, тролль вскочил.

- Вы сами не понимаете, о чем просите! - громовым голосом воскликнул трактирщик.

- Понимаем! - тотчас подскочил и Род. - И ты пойми, что это действительно важно! Обладая скрижалью, Визул несет угрозу всем людям!

Огромные кулаки Освальда сжались, однако трактирщик сумел удержать себя в руках.

- Это не наша война, - медленно сказал он. - Троллям угрозы нет.

Освальд развернулся и направился к выходу, показывая, что разговор окончен. Рэй,

испуганная реакцией тролля, сидела, боясь пошелохнуться. Род же, скорчив какую-то неимоверную рожу, уставился на меня, а что я могу? Не такие мы с Освальдом и друзья, чтоб я могла на чем-то настаивать. В конце концов, жизнью он не мне обязан, а Арту... Арт!

- Ладно, - я вздохнула. - Значит, придется передать Арту, что ты отказался.

- Арту? - Освальд остановился в дверях и обернулся. - Артур прислал вас?

- Ну да, - не моргнув, соврала я. - Он думал, что ты сможешь помочь, но нет, так нет.

Тролль зарычал и с грохотом ударил кулаком по дверному косяку. Потом сел на стул и крепко задумался.

Мы ждали. На моих ладонях от напряжения проступил липкий холодный пот.

- Что ж, - наконец, медленно промолвил Освальд. - Он существует. Что вы хотите конкретно от меня?

Я медленно выдохнула, чувствуя, как задрожали руки.

- Помочь его достать.

- Этого я не могу. Только жрец Тххрлгхкла может прикоснуться к святыне, а посторонним, тем более магам, в храм хода нет. Даже говорить о святыне троллям не полагается, откуда вы вообще о нем узнали?

Я бросила быстрый вопросительный взгляд на Рода.

- Ну... люди слышали кое-что о церемониальном жезле, точнее, доходили слухи об алмазенабалдашнике, - тотчас откликнулся некромант.

Об откровениях жреца и побеге практически из-под жертвенного ножа Род, что и не удивительно, предпочел умолчать.

- Алчность людская, - тролль брезгливо скривился.

- Именно, - не стал спорить Род. - Так ты можешь хотя бы направить нас к тому, кто выслушает и поможет?

- К тем, кто выслушает - да. А вот насчет помощи будут решать только они.

- Пусть хоть так, - согласился некромант. - Главное, чтобы с нами поговорили и не убили в ходе разговора, - пробормотал он тише.

Освальд, тем временем, достал из шкафа письменные принадлежности и что-то быстро застрочил, а спустя несколько минут протянул мне исписанный мелкими, незнакомыми значками лист.

- Держи, - буркнул он. - Здесь твое имя, и просьба тебя выслушать. Отдашь бумагу жрецу.

Увы, но это все, что я могу сделать. И даже в этом случае я не могу обещать, что это поможет, скорее всего, вам просто откажут. А вот меня вполне могут и осудить за раскрытие знания.

Поблагодарив трактирщика, мы покинули "Веселого быка" и направились обратно в

Академию. Я сжимала в руке записку Освальда и все больше погружалась в мрачные мысли. То,

что на бумаге было начертано мое имя, не оставляло выбора - среди тех, кого отправят в поход к троллям, в любом случае окажусь и я. А перспектива такого путешествия уже не казалась радужной и безопасной.

В кабинет Анхайлига мы с Родом поднимались вдвоем. Рэй, заявив, что и так услышала слишком многое из того, о чем не хотела бы знать, куда-то сбежала.

Архимаг, как обычно, сидел над ворохом бумаг. Нас он смерил раздосадованным взглядом,

обреченно вздохнул, но кивнул на стулья.

- Чего пришли?

- Кажется, у нас появилась идея, как справиться с Визулом, - осторожно начал Род.

- У вас двоих? Восемь архимагов не... ладно, демон с вами. Излагайте свою безумную идею,

только быстро. Как?

- Возможно, вы слышали про священную реликвию троллей?

- Дорогая моя Тень, - Анхайлиг устало потянулся. - Не хочу расстраивать тебя, но это просто миф. Легенда, с помощью которой искатели редкостей пытаются набить цену коллекционерам,

кстати, нередко подделывая эту самую реликвию. Когда-то давно, еще до войны с вампирами, я, помнится, сам интересовался этой темой у троллей, и те заверили меня, что...

- Они солгали, - прервал архимага Род. - Просто потому, что им запрещено об этом говорить.

Жезл существует, и сегодня мы получили тому подтверждение.

Выражение лица Анхайлига в этот момент нужно было видеть. Мгновенно пропала усталость,

хищные черты лица заострились, а цепкие глаза в упор уставились на Рода.

- Поясни, - потребовал он.

Тут Род ничего скрывать не стал. Сначала он пересказал слова жреца троллей и свои ощущения на алтаре, а потом вкратце описал наш сегодняшний разговор с Освальдом.

Подтверждая его слова, я показала записку тролля, которую Анхайлиг тотчас внимательно изучил.

А потом в кабинет стали заходить темные архимаги, даже Арт появился. Как Анхайлиг сумел их вызвать, не переставая одновременно общаться с нами, я понятия не имела. Едва все расселись, Род повторил историю сначала. В этот раз он обошелся кратким пересказом,

выхватывая только суть.

Общее удивление после слов некроманта длилось недолго. Задав лишь несколько уточняющих вопросов, темные ухватились за надежду сразу, предпочитая размышления, каким образом троллям удалось скрывать такую вещь столько времени, оставить на будущее.

- И кого мы отправим? - сразу перешел к делу один из старцев.

- Отряд должен быть небольшим, чтобы не привлекать внимания, - поразмышлял бородач

Базиль. - Даже, я бы сказал, минимальным. По сути, нужен опытный боевой маг, который сможет закрыть путников от случайных глаз прорицателей, ну и, разумеется, Тень, раз в записке указано ее имя.

- Логично, - откликнулся Арт. - Значит, пойду я.

- Ты не можешь, Артур, - тотчас отрицательно мотнул головой Анхайлиг. - В Леории целое войско, которое подчиняется только тебе, да и нам надо держаться вместе - вдруг выпадет шанс все же закрыть Скрижаль? Визул только и ждет, как бы поймать нас поодиночке, а в нашем положении рисковать тобой - непозволительная роскошь.

- Плюс, твое присутствие привлечет к походу ненужное внимание, - добавил Базиль. - Так что лучше отберем в сопровождение хорошего, опытного, но привлекающего меньше внимания мага.

- Нет, - отрезал вампир.

- Почему? Ведь это разумно.

- Мне все равно. Если остаюсь я, значит, Тень остается тоже. Ищите другого посланника.

- Да мы бы рады! Но ведь ее имя на бумаге, значит, ей и идти!

- Нет.

Я поймала несколько заинтересованных взглядов и почувствовала себя неловко. В самом деле,

что на Арта нашло? Ведь столько жизней на карту поставлено, а предложенный план логичен и правилен, так почему он упрямится?

- В любом случае, одну ее никто посылать не собирается, - вновь попытался настоять на своем

Анхайлиг. - Родрик, например, знает дорогу в это богами забытое селение, а потому, думаю,

вполне сможет совместить роль проводника и боевого мага-охранника, - Он взглянул на некроманта. - Род, справишься?

- Конечно, - тот пожал плечами. - Ты ведь учил меня.

- Вот и славно. Значит, с этим решили, - резюмировал архимаг, в то время как я изумленно таращилась на обоих.

Ведь Анхайлиг мог поручить охрану кому угодно из уже состоявшихся магистров, да тому же

Савелию, наконец. А почему-то выбрал ненавистного ему Рода.

- И, тем не менее, я по-прежнему против, - снова не принял идею Арт.

Анхайлиг шумно выдохнул и мученически закатил глаза. Маги Темного Круга с неприкрытым раздражением уставились на архивампира, которому, впрочем, на их взгляды было глубоко плевать.

- Арт, - прекрасно понимая состояние окружающих, попыталась попробовать я. - Никто и знать не будет о нас, а мы быстро туда-обратно и вернемся.

- Нет, - тот холодно мотнул головой.

- Арт! - Я умоляюще посмотрела на упрямца.

- Сказал же - не пущу.

Я поджала губы, начиная сердиться. Да в чем дело-то? Какого демона он моей судьбой распоряжается?

- Ты меня еще запри где-нибудь и охрану выставь! - сердито зашипела я.

- А что, хорошая мысль, - в голосе вампира не было и намека на шутку, и это меня окончательно вывело из себя.

- В конце концов, кто я тебе? Жена? Вампир низший?! - Подскочила я со стула. - Если ты хотел абсолютного подчинения, то надо было при моем оживлении об этом думать! А ты дал мне выбор и свободу, поэтому не смей распоряжаться моей жизнью вместо меня! - только заметив покрутившего пальцем у виска Рода, я осознала, что говорю, и прикусила язык, но поздно.

Лицо Арта сковала маска ледяного бешенства, а в полыхающие ультрамарином глаза невозможно было смотреть. Некстати вспомнились обращенные им в пыль низшие вампиры, а ведь наказал он их за куда меньшую дерзость... В эти, казалось бы, бесконечные несколько секунд тишины я миллион раз раскаялась в том, что вспылила, но сказанного уже было не вернуть.

- Хорошо, - наконец, совершенно нечеловеческим голосом проскрежетал архивампир. - Делай,

как знаешь.

Он резко развернулся и покинул кабинет архимага.

- Что ж, в таком случае, продолжим, - спокойный голос Анхайлига вывел меня из оцепенения.

Стараясь не смотреть на окружающих, я кивнула и присела обратно на краешек стула.

* * *

Все-таки тяжелые эти совещания. Я сонно зевнула и потерла лоб. Казалось бы, чего проще -

решили идти к троллям, так вперед, о чем еще рассуждать? Ан нет, обязательно нужно истратить кучу времени на десятки одинаковых советов, рекомендаций и напутствий, как себя с троллями вести. Словно забыв, что еще днем они об этих самых троллях толком ничего и знать не знали, все вдруг оказались большими специалистами по общению именно с ними. И,

главное, приходилось не только выслушивать эти советы, но и повторять, для лучшей усвояемости... короче, совещание затянулось до позднего вечера.

Зевнув снова, я свернула с лестницы на свой этаж и почти столкнулась с темной фигурой.

- Ай! - я испуганно отшатнулась, и лишь потом узнала в незнакомце Арта.

- Да я, я это, - подтвердил тот. - Экая ты пугливая.

- Поживи тут с мое, таким же станешь, - буркнула я и, памятуя о недавней гневной вспышке, с напряжением посмотрела на него. - Ты что-то хотел?

- Хотел, - кивнул Арт.

Вампир нахмурился, помолчал, но потом все же продолжил:

- Хотел извиниться. Я зря вспылил, не стоило мне этого делать, - голос Арта, впрочем,

оставался прохладным.

- Да ладно, - я смутилась и с раскаянием посмотрела на него. - Я тоже глупостей наговорила.

В конце концов, мне стоило посоветоваться с тобой, прежде чем идти в таверну к Освальду.

Быть может, в записке тогда стояло бы не мое имя, а какого-нибудь более опытного магистра.

- Брось, - Арт махнул рукой. - Особого опыта в общении с троллями ни у кого из магов не было, не любят они друг друга, а потому им все равно, кого отправлять. И удерживать тебя я действительно права не имею, так что иди и постарайся удачно завершить переговоры, - он усмехнулся. - Ну, или хотя бы избегай неприятностей, а то твое спасение обходится слишком дорого моему здоровью.

- Постараюсь, - пискнула я, чувствуя, как начинают гореть щеки.

Да что ж такое-то? Когда я уже научусь себя в руках держать?!

- Кстати о здоровье, я так и не спросил, как твое самочувствие? - казалось бы, не замечая моих переживаний, все тем же чуть отстраненным голосом спросил вампир.

- Да вроде ничего, спасибо, - я постаралась улыбнуться. - Учитывая то, что помереть я должна была еще пару дней назад, очень даже ничего.

- Вот и славно. Вообще, я удивлен, что тебя так долго не лечили. Понимаю, целителей не хватало, но до чего же магистры своими адептами не дорожат, раз все, на что их хватило -

просто отсрочить смерть?

- Ну, их и правда было мало, - я пожала плечами. - Если бы не помощь магов из осаждающих,

тут бы много кто погиб.

- Я уж понял, - Арт зло сощурился. - Наемники эти еще поначалу помогать отказывались,

пришлось показательное внушение делать.

- Сказали, ты хотел с них живьем содрать кожу, - я недоверчиво хмыкнула, и тотчас наткнулась на заледеневший взгляд.

- Была и такая мысль, - равнодушно подтвердил архивампир. - Если бы они не согласились.

Вид у него в этот момент был страшный. В полыхающем взгляде проскальзывало легкое безумие. Я замерла, неотрывно глядя на вампира. Ведь он это не серьезно? Или...

- Хотя, - добавил Арт, - быть может, мне все же стоит это сделать, в качестве предупреждения на будущее? Как считаешь?

Я сглотнула и быстро мотнула головой.

- Не надо. Пожалуйста.

- Почему? Светлые не единожды пытались убить тебя, и убили бы, будь у них хоть малейшая возможность. А ты их защищаешь?

- Защищаю, - кивнула я и поспешно добавила: - Ты ведь сам советовал мне не оценивать всех по одному. Помнишь?

Ответный взгляд Арта был долгим и каким-то оценивающим. Не знаю, какие мысли бродили в этот момент в его голове, однако я стояла, прикованная этим взглядом к полу, как бабочка булавкой коллекционера.

- Да, - наконец, медленно сказал Арт. - Давно это было... я уже начал забывать. Спасибо, что напомнила.

На губах архивампира проскользнула грустная улыбка, а ярость угасла, сменившись какой-то тоской. Уж не знаю, мои ли слова так подействовали, или еще что, но теперь передо мной стоял тот Арт, которого я всегда знала. И хвала Гренту!

- Спасибо, - повторил он, окончательно меня смутив.

- Я кольцо твое не сохранила, - невпопад призналась я. - Оно после второго телепорта...

В этот момент Арт коснулся пальцами моих губ, заставляя молчать.

- Демон с ним, - прошептал он, притянул меня к себе, а потом прохладные губы вампира коснулись моих.

Нежно, порывисто, ласково. И тотчас отстранились, словно испуганный дыханием мотылек.

Сердце заколотилось с неимоверной быстротой. Запоздалый жар охватил тело, а судорожно сжавшиеся пальцы, наоборот, заледенели. Я стояла, ошеломленная, не в силах поверить в происходящее. И, одновременно, больше всего на свете желая, чтобы это не оказалось сном.

- Извини, - разрывая неловкую тишину, глухо произнес Арт. - Я... забылся.

Не давая мне опомниться, он развернулся и поспешно скрылся за поворотом.

10.

- И ты вот так просто взял и сбежал?

Арт объявился на пороге комнаты Ари глубокой ночью. Выяснить у непривычно растерянного вампира, что случилось, труда для эльфа не составило, и теперь он возмущенно взирал на друга.

Тот же упорно отводил глаза, предпочитая не встречаться с полыхающим янтарным взглядом.

- Ты можешь хотя бы внятно объяснить - почему?

- Ари, - помолчав, нехотя произнес Арт. - Несмотря на всю внешнюю вежливость, знаешь,

какое отношение у вампиров к людям? Они - низшая ступень.

- Мило, - процедил Ари. - Нас ты тоже за низшую ступень держишь?

- Эльфы вполне полноценная раса, и война это доказала. Обратить вас нельзя.

- В Тени наша кровь.

- Но она все же не эльф.

- И что? Обратить-то ее нельзя.

- Ты не понял, - Арт до хруста сжал побелевшие пальцы. - Люди на взгляд вампиров подобны животным. Еде. А как можно любить еду? Подумай, ты ешь мясо, тебе оно нравится, но ты ведь никогда не полюбишь, к примеру, курицу как равную...

Окончание фразы оборвал кулак эльфа. Впрочем, уклоняться Арт и не стал. Только мотнул головой, отер разбитую губу, а потом вздохнул:

- Я не сказал, что это мое отношение, наоборот, я так не считаю, но я - редкое исключение.

- И на том спасибо, - буркнул Ари.

- Не за что. Так вот, понимаешь теперь, каково Тени будет находиться среди них? Зная истинное мнение о людях, сложившееся у вампиров? С таким отношением вокруг, изо дня в день, из года в год... я не смогу ее от этого оградить. И сделать вампиром, увы, не смогу, она никогда не станет одной из нас. Ари, я хочу, чтобы она была счастлива. А много ли счастья с архивампиром?

- Она любит тебя.

- Это пройдет. Год, два, пять лет - ничто.

- Ты говоришь, словно тебе все равно.

- Наоборот, я забочусь о ней. Пройдет несколько лет, и она захочет уйти. А я не смогу ее отпустить, ибо тогда боль станет куда сильней, - Арт тоскливо посмотрел куда-то в даль. - Тень возненавидит меня за это, но другой жизни у нее не будет.

- А если она не уйдет? Если ей будет глубоко плевать на отношение твоих родственничков, да и всех вампиров в целом? О таком варианте ты не подумал?

- Подумал. И даже если так, тогда возникает еще один вопрос, Ари, последний. Ты можешь представить, как она вместо тебя там, на пепелище, поит меня кровью, или наблюдает за бойней в монастыре? Ты дашь мне слово, что если повторится подобное, она не возненавидит меня,

заклеймив убийцей типа Грега?

Молчание. Арт в упор посмотрел на эльфа и, не выдержав этого вопрошающего взгляда, Ари опустил голову.

- Пусть все остается по-прежнему, - прошептал архивампир и растворился в темноте.

* * *

Мы покидали Академию ранним утром. Но, несмотря на практически бессонную ночь, моему взбудораженному вчерашними событиями организму спать не хотелось. Провожал нас с Родом одинокий Савелий, даже Анхайлига не было, не говоря уж об Арте, хотя, несмотря на его вчерашний побег, я все-таки надеялась, что вампир придет проститься.

Пока я вздыхала над несбывшимися мечтами, мы подошли к воротам факультета. Род и

Савелий обменялись коротким рукопожатием, а потом хмурый некромант двинулся по дороге в восточном направлении.

- Что ж, не особо я верю в то, что у вас что-то получится, но все же удачи, Тень, - пожелал

Савелий.

- Спасибо и на этом, - поблагодарила я. - А остальные тоже не верят? Никто даже проводить нас не пришел.

- А ты хотела толпу народа с букетами? - съехидничал куратор.

- Нет, но хотя бы Анхайлиг...

- Занят Анхайлиг. Не забывай, он теперь глава Академии. Да и не положено устраивать пышные проводы первокурснице-практикантке и опальному магу - слишком много вопросов возникнет.

- Да, верно, - запоздало сообразила я, а потом недоуменно покачала головой. - И все-таки это странно. Анхайлиг столько времени не переносил Рода, а такое дело поручил именно ему. Ведь здесь столько проверенных магистров! Почему?

- Если бы не склонность Рода к глупым выходкам, он бы стал боевым магистром гораздо раньше меня, - сказал Савелий. - Да и сил у него больше, чем у многих здесь.

- Но доверие! Как Анхайлиг может верить ему?

Некромант задумчиво улыбнулся.

- Род его сын.

- Что-о?! - Я вытаращилась на куратора. - Да быть такого не...

Потом осеклась, вспоминая, как постоянно их сравнивала. Сила похожа, внешность... в голове ярко всплыла странная реакция стражников магистрата на фамилию Рода. Теперь-то понятно,

отчего!

- Такие вот дела, Тень, - хмыкнул Савелий и скрылся за воротами Академии.

А я стояла столб столбом, и опомнилась только в тот момент, когда отошедший уже довольно далеко Род с раздражением меня окликнул. "Нет, ну надо же! Чтобы у Анхайлига вдруг оказался сын, и, главное, кто! - спешно догоняя некроманта, никак не могла до конца сжиться с полученной новостью я. - И тем более интересно, за какой проступок архимаг столь долго его избегал?"

Вопросы, вопросы... любопытство на некоторое время заставило отступить даже воспоминания о вчерашнем вечере, вот только не уверена, что Род захочет на мои вопросы отвечать.

До восточных ворот города мы дошли в молчании. Каждый был занят своими мыслями, и только оказавшись на заполненной телегами и тюками площади, я поняла, что понятия не имею,

в какие края мы летим.

- И куда теперь?

- Сначала до Кровеля, там пересядем на дракона до Ниады, - пояснил Род, подходя к сторожке

Погонщиков. - Это небольшой городишко, даже поменьше Леории. В нем закупим все необходимое для дороги, а дальше двинемся своим ходом.

- Ясно.

Некромант толкнул дверь сторожки. Погонщик, пожилой, но крепкий, с жилистыми руками, в этот момент поднимался из-за стола.

- Тоже в Кровель? - завидев нас, уточнил он.

- Да, - Род кивнул. - Нас двое.

- Трое, - вдруг поправил с порога знакомый голос.

- Ари? - обернувшись, изумилась я. - Что-то случилось?

- Нет, ничего, - тот отрицательно мотнул головой. - Просто решил поехать с вами.

- И тебе разрешили?

- Да я особо и не спрашивал.

Род бегло оглядел эльфа. Взгляд его задержался на рукоятях мечей, а потом некромант невыразительно пожал плечами.

- С нами, так с нами.

- Триста двадцать монет за троих, - равнодушно подвел итог Погонщик. - И пойдемте быстрее,

вылет задерживать негоже.

* * *

Анхайлиг стоял у окна и задумчивым взглядом провожал стремительно уменьшающуюся в небе точку.

- Ты веришь, что у них получится? - внезапно раздался из-за спины тихий голос.

- Если бы не верил, не отпустил бы, - не оборачиваясь, равнодушно ответил архимаг.

- Брось, мы оба понимаем, для чего на самом деле ты их отпустил. Только надежда на чудо еще способна хоть как-то удерживать всех этих стариков-архимагов вместе, иначе бы они давно разбежались кто куда.

- Ты на редкость понятлив для своих лет, Арт.

- Благодарю, - вампир принял сомнительный комплимент с усмешкой. - Надеюсь, твой Родрик достаточно опытный маг, чтобы избежать неприятностей в пути.

- Я учил его, - жестко отрезал Анхайлиг и, наконец, обернулся к гостю. - Но ты ведь не за этим пришел?

- Верно, - Арт чуть сощурился. - Не за этим. Мы с тобой оба понимаем, что их путешествие лишь ненадолго отсрочит неизбежное. Неделя, максимум две. И что дальше?

- У тебя есть предложение лучше?

- Есть. Ты ведь помнишь о Греге?

Анхайлиг скривился, но промолчал.

- Так вот, Грег верил в пророчество. А пророчество, как ты помнишь, гласило, что ему помешает светлая сила могущественного архимага. И Грег не мог не учитывать вероятность того, что этой силой окажется Скрижаль.

- Возможно. К чему ты клонишь?

- К тому, что он работал над созданием защиты, продумывал возможные варианты. Грег просто не успел закончить свои исследования, да и не ожидал он, что вместо светлого архимага он погибнет от руки безумца Велиара.

- И?

- Я знаю, что после его гибели, многие вещи Грега забрали ваши архимаги. В том числе дневник. Он хранится здесь.

- Верно, - медленно произнес Анхайлиг, черты его лица хищно заострились. - Но Грег вел его на древнем языке Высших, который никто из нас не может прочесть.

- Я могу.

Архимаг мгновенно посуровел.

- И не надейся.

- Анхайлиг, Визул - угроза всем нам, и мы не можем упускать ни единого шанса! Дай мне возможность изучить его записи, ведь возможно в них - ключ к нашему общему спасению!

- Нет. Я и так заплатил за смерть Грега Кровавого дорогую цену. Его возвращения я не допущу.

- Я не Грег, - Арт с силой выдохнул и сжал побелевшие пальцы, выдавая сильнейшее напряжение. - Я - не Грег!

- Но ты можешь им стать.

- Никогда, - отрезал Арт, а потом вдруг опустил полыхнувший взгляд. - Ибо тогда я потеряю ее, - уже тише добавил он.

- Тень? - во взгляде Анхайлига впервые промелькнуло сомнение, которое вампир тотчас уловил.

- Да, демон тебя раздери! - прорычал он. - Анхайлиг, ты прекрасно знаешь, что я не сторонник насилия! Ты можешь назвать хоть один случай кровавой бойни с моим участием?

- Если бы мог, этого разговора вообще не было бы.

- Раз так, может, хватит подозрений? Посмотри фактам в лицо, Анхайлиг, и дай мне доступ к библиотеке, а я постараюсь помочь!

Логически архимаг понимал - Арт прав. Но вампиры... им нет доверия. Слишком хорошо они играют на человеческих чувствах. Да, пусть Арт и необычный вампир, но все же была в их разговоре какая-то упущенная мелочь. Что-то на границе сознания, едва уловимое. Хотя, быть может, это просто отголоски его застарелой ненависти. С другой стороны, есть Тень. Девушка нужна архивампиру, в этом Анхайлиг успел убедиться, и именно это позволяло надеяться, что

Арт не лжет.

Анхайлиг снова вгляделся в бледное, напряженное лицо. Даже понимая, что иного выхода может и не представиться, он все равно не мог решиться на эту сделку. Если бы не чувства архивампира к девушке...

- Хорошо, - наконец, скрипя сердце, согласился Анхайлиг. - Давай попробуем.

Через пару минут Арт сжал в руке листок с росписью архимага, коротко поклонился и исчез.

* * *

Теплая циновка и предстоящие несколько часов полета располагали к дремоте. Подтверждая это, Ари первым растянулся между каких-то тюков и закрыл глаза, а Род, видимо, с теми же намерениями, стал стягивать слишком теплый для него балахон. Не особо раздумывая, я решила последовать их примеру, но внезапно зацепилась взглядом за некроманта: среди черной ткани сброшенного балахона сверкнула серебристая прострочка магистра.

Моргнув от изумления, я уставилась на Рода. Значит, они с Анхайлигом окончательно уладили все свои разногласия? Интересно, что же между ними произошло? Пару минут я неуверенно покусала губы, но потом любопытство все-таки пересилило.

- Ро-од, - позвала я.

- Чего? - неохотно откликнулся тот.

- Вижу, тебе магистра дали? Поздравляю, ты давно это звание заслужил.

- Спасибо, - Род хмуро улыбнулся.

- И хорошо, что вы с Анхайлигом помирились, - ободренная улыбкой, я решилась. - Кстати,

все хотела спросить, так что у вас с ним не заладилось-то? Теперь, когда все позади, может, расскажешь? Если не хочешь, то не надо, конечно, но...

Некромант, чуть прищурился, а потом махнул рукой.

- Ладно, почему бы и нет? История у меня не такая и необычная, правда, началась она давно.

Знаешь, до шестнадцати лет я жил с матерью, и ни о какой магии не помышлял. Потом до нас дошла война. Вампиры напали на городок, где мы жили, поздно вечером, неожиданно и стремительно. Мать убили. Сам я спасся чудом - за несколько минут до нападения спустился в подвал за овощами для ужина, а потом люк заклинило рухнувшим от погрома шкафом, - лицо

Рода на мгновение исказила застарелая боль. - Я смог выбраться лишь через несколько часов, и то, что я увидел на улицах... Тень, поверь, более кровавых тварей в природе, не существует. В

общем, я решил мстить, и на войне, в одном из боев встретился с темным магом. Сначала он практически вытащил меня с того света, да и в дальнейшем не раз помогал. Хотя мне на тот момент было не интересно, почему он так выделяет меня среди остальных. Я просто бился,

стараясь заглушить боль, но однажды маг спросил, откуда во мне столько ненависти к вампирам. И я рассказал про мать. О, как он переменился в лице! Никогда я не видел такой ярости в людях! Хотя маг быстро взял себя в руки, я запомнил этот взгляд на всю жизнь. А мой негласный покровитель предложил научиться убивать вампиров более эффективно, с чем я охотно согласился. Маг, а им оказался Анхайлиг, учил меня боевой некротике, самым жестким,

необратимым приемам, продолжая одновременно опекать, как отец. А потом, оказалось, он и был моим отцом. Как выяснилось, он и не знал, что у него есть я, пока на войне не встретил. Н-

да.

Только теперь, слушая рассказ Рода, я поняла, почему Анхайлиг так ненавидит вампиров.

Узнать, что у тебя была семья только тогда, когда ты ее лишился... для истинного темного другого выхода, кроме мести, и быть не может! Именно поэтому он мстил. Мстил вампирам за утраченное, да так, что от его имени всех их до сих пор бросает в дрожь. В этом Анхайлиг и

Велиар оказались удивительно схожи.

Я вспомнила лицо архимага в первые секунды после получения памяти Велиара.

Как же ему, наверное, было больно! Ведь Анхайлиг всю жизнь ненавидел того, кто, как оказалось, был одержим той же идеей, что и он. И ведь они оба хотели отдать все, больше жизни, за эту идею. Велиар ушел в добровольное небытие, заставив это сделать и свой культ, а

Анхайлиг... Анхайлиг почти отдал в руки светлым Скрижаль.

- В общем, после окончания войны Анхайлиг устроил меня в Академию, - тем временем,

продолжал Род. - Я многое умел, потому обучение оказалось легким. Вот только характер у меня был слишком своевольным и резким, чуть что не так - я шел мстить, а фантазии на это дело всегда хватало. Анхайлиг закрывал глаза на мои выходки сколько мог, ну а потом... потом меня отправили на предмагистерскую практику ко двору короля Карминии. И это одна из самых отвратительных страниц моей жизни, - Род поморщился. - Лесть в лицо и перешептывания за спиной, склоки, интриги, вот что такое королевский двор. Нигде, нигде больше я не получал столько заказов на изготовление ядов! На опросах покойников интересовались лишь возможными ненайденными ценностями, а чаще, наоборот, просили сделать так, чтобы труп уже никто и никогда не смог допросить. Я видел убийц, которые на похоронах своих жертв лицемерно вздыхали и утирали лживые слезы, сетуя, что больше никогда не смогут пообщаться с покойными. И после очередных таких похорон, я не выдержал.

- Выдал кого-то страже? - тотчас предположила я, уж больно увлек меня рассказ.

- Лучше, - Род хмыкнул. - Я решил устроить им общение, раз все столь его жаждут. Готовился два дня, а на третью ночь призвал всех умерших в том дворце духов к тем, кто их когда-то убил.

- О-о-о! - Я поперхнулась. - Это же...

- Категорически запрещено, - подтвердил некромант. - Но тогда мне на запреты было плевать.

В ту ночь я, наконец, испытал чувство полнейшего удовлетворения от своей работы. Ну а утром прибыл Анхайлиг, оценил масштабы произошедшего и выставил меня вон и из дворца, и из

Академии, запретив показываться ему на глаза. Такие вот дела, - под конец хмыкнул Род и смолк.

Да-а, вот так история. Я, конечно, предполагала, что Род сотворил какую-то особенную пакость, но чтобы в таких масштабах! Понятно, что даже у сдержанного архимага не выдержали нервы. Будь я на его месте, наверное, поступила бы так же. Интересно, а жертвы были?

Однако ответа уже не получить: пока я с удивлением переваривала услышанное, некромант откинулся на циновке, подложил под голову скатанный балахон и задремал. Что ж, почему бы и нет?

* * *

В сам Кровель мы так и не попали. Едва наши ноги коснулись земли, Род сразу же направился к одному из соседних драконов. Видимо, он рассчитал путь заранее, так как менее чем через полчаса мы снова взмыли в небо.

Ниада показалась к вечеру. Городок и впрямь оказался невелик, но на осмотр его сил не было -

темнело, хотелось нормально поесть и отдохнуть. Желание это оказалось общим, так что вскоре мы сидели за большим столом найденной неподалеку таверны, окруженные ароматами копченостей и табака, уплетая бараньи ребрышки со специями и грибы с картофелем в сметанном соусе.

- Ну что ж, отсюда пойдем своим ходом, - сообщил Род, когда тарелки, наконец, опустели.

- И далеко идти? - Полюбопытствовала я, лениво потягиваясь - хорошая еда и уютная обстановка навевали сон.

- Не близко. Видела на юге горы?

- Ка-ажется...

- В общем, нам туда, а потом еще перебираться через перевал.

- Селения есть по дороге? - Практично уточнил Ари.

- Парочка найдется, - кивнул Род. - Однако не стоит особо на них рассчитывать: не знаю, как там нас могут встретить, потому закупать все необходимое придется здесь. Этим займемся утром, а сейчас, думаю, пора на отдых.

Спорить с таким предложением никто не стал, и через несколько минут мы, в сопровождении трактирщика, поднялись к выделенным для ночлега комнатам.

* * *

Утро выдалось солнечным, обещая хороший летний день, и, наскоро перекусив, мы сразу направились на местный рынок. Рынок, как и сам город, оказался невелик, зато найти все необходимое нам удалось без особых проблем. Род и я удачно сговорились с торговцами о провианте и необходимых в дороге вещах, а Ари за короткое время умудрился выбрать трех неплохих лошадей. В общем, с покупками мы управились быстро, и к обеду уже покинули город.

Дорога, по которой нам предстояло путешествовать не один день, сразу же уходила в лес.

Деревья прилегали к ней почти вплотную, однако это не мешало дороге постоянно петлять,

ограничивая обзор от поворота до поворота. Некоторое время я развлекалась попытками угадать, что же там, за очередным ее изгибом, но популярностью среди здешних селян дорога не пользовалась, так что от однообразного пейзажа и отсутствия хоть каких-то людей, меня окончательно одолела скука.

- Хоть бы произошло что-нибудь, - уныло вздохнула я.

- Самое хорошее, что может произойти в дороге - это полное отсутствие каких-либо происшествий, - изрек Род.

- Но скучно же!

- От скуки не умирают, - встал на сторону Рода Ари. - Наслаждайся лучше природой, воздухом свежим, - эльф вдруг принюхался, - или не очень свежим...

- Или совсем несвежим, - неожиданно, морщась, поддержал Род, а спустя мгновение волна пренеприятного запаха заставила скривиться и меня.

- Фу! Что это за гадость?!

- Есть у меня предположение... - некромант с опаской взглянул на приближающийся поворот.

Премерзкий запах усилился до тошноты, а когда мы, наконец, повернули, то узрели огромнейшую, размером с приличный сарай, зловонную кучу, которая начисто перекрывала всю дорогу.

- Дерьмо драконье, - тщетно загораживая рукавом балахона нос, подтвердил догадки Род.

- М-м-м, - я пыталась разучиться дышать и, одновременно, сообразить, как объехать эту гадость.

Ари опомнился первым, и, не раздумывая, направил свою лошадь в лес. Мы последовали за ним, благо, лошади от вони тоже были не в восторге и, несмотря на кустарник и хлеставшие их по бокам ветви, шли вполне резво.

- Думаешь, там есть обходной путь? - Запоздало уточнил Род.

- Без понятия! - Честно признался эльф. - Но если такового нет, я лучше его сделаю, нежели буду пробираться через это... это.

Пробирались мы сквозь ветвистые дебри минут двадцать. Ари даже соскочил с лошади и стал пробивать путь, помогая себе одним из мечей. А когда, наконец, мы снова вышли на дорогу,

мерзкая куча осталась далеко позади.

- Наконец-то, - с облегчением вздохнула я. - И откуда в драконе столько всего... много-то? Нет, я понимаю, конечно, что драконы - существа здоровые, но столько!

- Ну, в справочнике "Драконологии" говорилось, что они, хм, испражняются раз в несколько дней, так что это вполне нормально, - ответил Ари и скептично посмотрел на меня - Лучше скажи, тебе и правда это интересно?

Я вспомнила отвратительный запах и поморщилась.

- Наверное, все-таки нет.

- А кто там заикался о скуке и жажде приключений? - Съехидничал Род. - Я-то уж подумал,

что тебе понравилось.

- П-ф-ф, - я постаралась сделать независимый вид, но жаловаться на однообразие путешеств