/ Language: Русский / Genre:sf_fantasy

Магия мёртвых (СИ)

Павел Мороз

Все в мире имеет начало и конец? Мир подчинен неизменной судьбе? Возможно... Или же никакой судьбы вовсе и нет, а жизнь твоя и всего мира повинуется лишь воле нескольких могущественных существ. И что делать, если ты просто марионетка в чужих в руках? Некогда простой крестьянин по имени Харлаф из Больших Петухов, а ныне имперский дворянин и маг, для себя этот вопрос решил. И пусть он пока лишь в начале выбранного пути, а враги не дремлют, но это не имеет значения, ведь с ним Сила Огня и несгибаемая воля, а впереди открываются новые возможности. Время игры по чужим правилам заканчивается и наступает пора устанавливать свои. Книга полностью. Издательство ее отклонило.

Аннотация:

Все в мире имеет начало и конец? Мир подчинен неизменной судьбе? Возможно... Или же никакой судьбы вовсе и нет, а жизнь твоя и всего мира повинуется лишь воле нескольких могущественных существ. И что делать, если ты просто марионетка в чужих в руках? Некогда простой крестьянин по имени Харлаф из Больших Петухов, а ныне имперский дворянин и маг, для себя этот вопрос решил. И пусть он пока лишь в начале выбранного пути, а враги не дремлют, но это не имеет значения, ведь с ним Сила Огня и несгибаемая воля, а впереди открываются новые возможности. Время игры по чужим правилам заканчивается и наступает пора устанавливать свои. Книга полностью. Издательство ее отклонило.

Часть I. Новые горизонты

Глава 1.

Я проснулся, хрипя как загнанная лошадь, сел на кровати, вытирая рукой выступивший на лбу холодный пот, взглянул по сторонам ошалевшим взглядом, выискивая врага, и облегченно выдохнул... наваждение сна уходило тяжело.

- Опять кошмары? - участливо спросила проснувшаяся от моего рывка Юлианна, утешительно погладив меня по плечу.

- Да, - я повернул голову налево, вяло улыбаясь и пытаясь таким образом показать, что у меня всё хорошо... Не получилось. - И в последнее время всё чаще.

- Это пройдёт... или сойдёшь с ума. Всё зависит от тебя, - Юля (кстати, такого сокращение своего имени Юлианна не терпела и могла в наказание за оговорку отлучить меня от тела на недельку-другую) сладко потянулась, благо длина кровати позволяла и не такое, и тонкое одеяльце сползло, обнажив идеальной формы грудь (подозреваю, что без магии Жизни здесь не обошлось, да простит меня Юля, если это не так). Мысли о кошмарах тут же вылетели у меня из головы...

- Э-э, нет, дорогой, - шустро выворачиваясь из моих объятий и спрыгивая с кровати, при этом на ходу оборачиваясь одеялом, девушка отбежала на несколько шагов в сторону. - Я вижу, что ты готов продолжать, - Юля окинула меня долгим ехидным взглядом, ненадолго задержав его чуть пониже пояса, а затем, подобрав полы единственного одеяла, направилась к шкафу с одеждой. - Но скоро рассвет. А тебе завтра на задание.

- Вот именно! - я встал, почесал щеку, проверяя, стоит побриться или ещё подождать денёк, и пошлёпал босыми ногами по теплому мраморному полу (магия, однако) к своему шкафу. Благодаря магии Пространства в маленькой с виду башне Архимага Кантора, моего учителя/мучителя вот уже на протяжении двух лет, можно было с комфортом разместить и сотню легионеров, а не только нескольких учеников и престарелого слугу, как сейчас. Но древний маг не любил столпотворения в доме, хотя и был довольно общительным человеком.

- Успеешь, - Юлианна уронила одеяло на пол и начала натягивать тренировочный костюм. Да, она тоже была ученицей Архимага. Вообще оказалось, что древний маг-отшельник вовсе не прозябал в пещере, как я думал раньше, а успешно работал на благо империи, обучая и тренируя наиболее перспективных чародеев, в основном огневиков. На данный момент в учениках у него ходили трое: я, Кассий и Юлианна, Магистр Огня и лучшая выпускница Университета, носившая этот титул до Кассия. На вид девушка семнадцати-восемнадцати лет, на деле волшебница была на восемьдесят лет старше меня, что впрочем, не стало препятствием для наших отношений. - Ты же знаешь, Кан очень трепетно относится к утренним тренировкам. Особенно твоим и особенно перед миссией!

- Знаю, - я натянул штаны. - Иногда и сам начинаю думать, что он мой дед, - сзади послышался мелодичный смешок.

- Вы похожи, не удивительно, что люди так думают.

Действительно, когда я два года назад впервые увидел своего нового учителя, то был просто в шоке - если убрать седину на висках и омолодить его лет на тридцать, то получился бы вылитый я, разве что смуглый. А ещё тысячелетний патриарх магического сообщества империи оказался ужасным весельчаком (хотя иногда его шутки и казались ученикам несмешными... очень несмешными) и бабником. Каким образом учителю удавалось, чуть ли не каждую неделю находить себе новую пассию, было для меня секретом. Мы с Юлей, к примеру, 'притирались' друг к другу, в эмоциональном плане, больше месяца, что было для пар, где оба партнёра эмпаты, чуть ли не рекордом.

- Готов, - я выглянул в окно - до рассвета оставалось ещё минут десять, но учитель уже наверняка ждал нас на улице, по обыкновению сидя на коврике возле стены своей башни, неказистого, круглого четырёхэтажного строения из серого камня. - Идём.

- Явились! - едва мы с Юлианной показались в дверях башни, недовольно буркнул Кантор, бросая на нас хмурый взгляд исподлобья, но не меня позы и продолжая медитировать как ни в чем не бывало. - Голубки.

- Ага, - я весело оскалился. - Мы такие.

- Ты у меня дошутишься... шутник, - Архимаг шутливо погрозил мне пальцем. - В честь ухода Хара на задание после медитации устроим тренировку в полный контакт, - все три ученика одновременно застонали, даже Кассий, который на таких тренировках получал меньше всех... Больше всех, конечно, доставалось мне! - Посмотрим, чему научился... Эх, рано тебе на серьёзное дело, - я задохнулся от возмущения... да я за эти годы... - Едва изучил Формы, усвоил пару десятков заклинаний, опыта никакого, как воин тоже никто.

Я опустил голову.

И правда, из здесь сидящих я мечом владею хуже всех и единственный не ношу серьгу - два года бился в стену, тщетно пытаясь достичь Предчувствия (так называл способность видеть Рисунок Архимаг) но, видимо, мое время еще не пришло.

Еще учитель Ронгар пытался объяснить мне, что такое Предчувствие и почему некоторые люди способны видеть Рисунок, а другие нет, но он и сам толком не знал ответа на этот вопрос, являясь чистым практиком. Кантор же объяснил все более чем внятно: никакой магии в этом умении нет совершенно, лишь природная предрасположенность и долгий, упорный труд - в результате этого однажды, когда человек достигает определённого уровня в своем развитии, происходит скачок и он разом переходит на другой. К примеру, в кости с Кантором я играть не сяду никогда: он предугадывает результат со стопроцентной точностью - оценивая степень напряжения мышц руки, скорость полета костей и еще несколько десятков параметров (все пять чувств временно усиливаются на порядок, что и позволяет совершить подобное), причём происходит у Мастера Меча это на подсознательном уровне. Эта невероятная способность мозга к анализу, способность просчитать за долю секунды десятки вариантов действий и выбрать из них оптимальный, и отличает просто опытного и искусного мечника от Мастера Меча.

- Учитель, Хару опять кошмар снился, - сдала меня Юлианна.

Я недовольно скривился.

Два года назад, в переулке, я вовсе не умер, как увидел недавно во сне. Вернее, умер, но на этом моя история не закончилась - за что благодарить нужно покровительницу сестры, которая явно питает ко мне симпатию. Единтвенное, что я помню из произошедшего - сотканное из света женское лицо, нависшее надо мной, причём лицо очень недовольное. Лицо Ориссы (уж не знаю как я понял, что это она). Приятно, конечно, знать, что на Небесах у тебя есть покровитель, даже учитывая моё отношение к богам, но не нравится мне оставаться перед кем-то в долгу, а тем более перед небожителями. Причину и цену моего спасения Орисса не назвала, вообще ни слова не сказала, если честно, а неопределённость хуже всего. Впрочем, дарёному коню в зубы не смотрят...

- Третий день подряд? - Архимаг озабоченно взглянул на меня. - Хм... за всё надо платить... и за воскрешение тоже... В любом случае, если пробудишь Предчувствие, то сможешь заблокировать нежелательные воспоминания (а ещё приятным дополнением к способности анализа является абсолютная память и возможность ею манипулировать, что для мага жизненно важно).

- Два года пытаюсь уже, - я почесал переносицу. - Может у меня способностей нет?

- Есть... но, судя по всему, для их пробуждения тебе нужна встряска, сильный стресс, есть такое модное слово (или ещё лет двадцать тренировки, как у нормальных людей, которым посчастливилось не стать учениками Кантора с его секретными методиками), - учитель взглянул мне прямо в глаза. - Могу дать только один совет: ты должен как можно чаще попадать в критические ситуации, желательно с угрозой смерти, - старый маг на мгновение замолчал. - Это твоё новое задание как раз идеально подходит. Ввязывайся в авантюры, сражайся до последнего, найди необходимое состояние тела и сознания, научись его вызывать и контролировать. Все знания я тебе передал, чему мог - научил.

- Попробую...

- Конечно, придётся слегка подкорректировать программу, - учитель криво усмехнулся. - Учитывая твою острую необходимость влипать в неприятности, в составе команды тебе идти нельзя, но так даже лучше - больше свободы действий... А теперь тишина!.. Восход, - я послушно замолчал, подставляя лицо под первые, пробившие тьму ночи лучи дневного светила и привычно погружаясь в медитацию, ведь тренировка в полный контакт против Кантора это не шутка, по крайней мере, ещё ни разу у нас троих не получилось победить старика. Благодаря тысячелетнему опыту учителю зачастую даже не требуется составлять заклятья - хватает простого ключ-образа, чтобы заклинание сформировалось само, здесь уже работа шла на подсознательном уровне. Конечно, относится это в основном к заклятьям низшего и среднего уровня сложности, но в бою один на один Гневом Стихий бросаться и не нужно, не тот масштаб.

Но есть у Кантора и ещё одна особенность, которая выделяет его даже среди равных по опыту и мастерству коллег - в Истинном зрении древний маг кардинально отличается от остальных. Ядро наставника получает Силу извне непосредственно, без посредников в виде энергетических каналов (фактически, у Кантора они слились, сплавились воедино, превратившись в один огромный канал и увеличив тем самым проводимость Силы). В первый момент как его увидел, я даже подумал, что судьба свела меня с одним из Истинных, уж очень новый знакомый подходил под описание.

Тогда я впервые и узнал о полном слиянии со Стихией и о существовании Высших магов (именно так, с большой буквы), как раз и отличавшихся от обычных высших (Магистров, Архимагов - чародеев просто несколько более сильных и умелых по сравнению с остальными людьми) этим полным слиянием. Впрочем, официально звания 'Высший маг' не существует, а потому их, как и магов, ещё не достигших состояния полного слияния, объединяют одним понятием - Архимаг (не каждый Архимаг - Высший, но каждый Высший - Архимаг). Маг, Мастер, Магистр и Архимаг это просто показатель степени мастерства, а вот маг и Высший маг - уровня развития Дара.

Моя же попытка объединить понятия 'Высший маг' и 'Истинный', полностью провалилась, потому как в отличие от Истинного, Высший не способен прокачивать через себя неограниченное количество Силы, ограничиваясь размером ядра. Фактически, кроме некоторых специфических бонусов, от полного слияния маг получает лишь один, реально применимый в повседневной жизни - быстрое восстановление внутренних резервов. У Кантора на полное восстановление сил, без всякой медитации, уходит всего около двух часов, против максимальных шести-восьми часов у обычного мага (в медитации, понятно). В остальном же Высший от не-Высшего не отличается ничем, в частности, рост его ядра происходит по тем же принципам, что и у всех остальных (первые семь лет максимум на пятьдесят процентов ежегодно, при условии усиленных тренировок, а потом через двадцать, сто, тысячу и десять тысяч лет - удвоение).

Удивило меня в учителе тогда только одно: почему при полном слиянии он имеет всего четыре сателлита (я смог-таки принять все шесть, хотя последний меня едва не убил - я пролежал в коме месяц, а затем ещё два был лишён магических способностей)? Ответ оказался прост - новые сателлиты просто сгорали при попытке внедриться в энергетику Высшего мага... абсолютное единение со Стихией тоже не всегда хорошо, оказывается, и сателлиты можно взять лишь до становления Высшим... Хоть в этом я имею над Кантором преимущество, а значит лет через восемьсот догоню... м-да.

- Закончили, - вывел меня из медитации голос учителя, с показным кряхтением, медленно поднявшегося на ноги. - Разомнём кости... Сильно не бейте старика, - ученики переглянулись и одновременно тоскливо вздохнули: из сотен боёв один на три, мы ни разу не смогли победить 'старика'. Единственное, в чём мы могли с ним сравниться, так это по количеству Силы - вместе были ему почти равны. Но опыта нам не хватало катастрофически.

И конечно, слабым звеном в тройке оказался я: арсенал заклятий скудный (а что вы хотели, если я последнюю Форму неделю назад выучил?!), сателлитами пользоваться практически не умею, да и мечник на один удар. Архимаг по количеству Силы и подмастерье по сути, даже против Мастера магии я бы выходить пока поостерёгся, не говоря уже о ком-то более серьезном. На одной Силе далеко не уедешь, как ни прискорбно. Кстати, моя мечта недавно сбылась - я сдал комиссии магов Университета Всех Стихий экзамен на ранг мага и, соответственно, стал дворянином, пусть пока простым безземельным ларом, но и это подняло меня на десятое небо. Кто бы мог подумать, что всего за пару лет я смогу подняться от сына трактирщика до дворянина? Отец бы обрадовался...

- Третий вариант, - с сомнением в голосе приказала Юлиана. Как самая опытная из нас, она единогласно была выбрана лидером тройки.

- Есть! - я полностью заглушил эмоции, отчего моё лицо превратилось в безжизненную маску смерти, и извлёк из пространственного кармана посох. Да, я теперь умею манипулировать пространством, но достижения мои дальше безразмерного подпространственного кармана не выходят - порталы пока создавать не умею, хотя и упорно к этому иду.

Воткнув посох в землю перед собой, я сосредоточился - повинуясь команде, посох прикрыл хозяина Сферой Огня, единственным пока изученным им заклинанием. По третьему варианту мне предстояло оказывать магическую поддержку товарищам которые, активировав Ауру скорости, должны атаковать учителя врукопашную. Кассий и Юлианна разошлись вперёд и в стороны.

- Начали! - резко выкрикнула Юля, а через мгновение, в пяти метрах впереди, в облаке призрачного оранжевого тумана засверкали огненные всполохи - движения столкнувшихся бойцов были настолько стремительны, что мои глаза за ними не успевали, фиксируя наполненные огнём ауры бойцов там, где их в тот момент уже не было. Я заскрипел зубами от досады - пользы от магии при таких скоростях противников просто нет, ведь я вполне могу запросто попасть в своего. Жаль, хотя я и овладел техникой активации Вспышки, но использовать её не в состоянии так как могу находиться в состоянии ускорения всего пять секунд, не так и мало, но двигаться способен строго по прямой и в чистом поле. На таких скоростях мой мозг не справлялся с управлением телом, в этом могло помочь только Предчувствие.

Две секунды боя, и вот мимо меня, спиной вперёд, пролетает Кассий, получивший пинок чем-то из арсенала Воздуха. Я с трудом успеваю захватить его силовым коконом, краем глаза взглянув на посох и отметив что, до того медленно вертевшиеся по своим орбитам вокруг основы разноцветные шарики сателлитов, резко ускорились и образовали разноцветную призрачную скорлупу вокруг огненного шара в центре. Сфера Огня подвергалась атаке, а я даже понять не мог откуда и чем именно атакуют! Зато, предчувствуя неприятности, успел активировать Сферу Кирана, своё сильнейшее защитное заклятье, когда меня вместе со Сферой Кирана, словно из катапульты, выстрелило вверх метра на три, по пути благополучно развеяв Сферу Огня. Проявившийся в воздухе прямо над моей головой Кантор, радостно осклабившись, со всей дури засандалил посохом по Сфере, опуская её обратно на землю... Спасся я только благодаря крепкой защите (спасибо тебе Магистр Киран, земля тебе пухом!), но удар о землю был настолько силён, что меня вдавило в неё почти на полметра. Выбраться из ямки мне было уже не суждено - на моё лицо опустился сапог... Да уж, полный... контакт.

- Вставай, болезный, - довольный до невозможности и желания дать в зубы его обладателю голос учителя и бесцеремонное похлопывание по щекам быстро вывели меня из забытья. Я очнулся, рывком приподнялся на локте и огляделся вокруг. Хм... Кассий сидит у стены башни и медитирует, учитель на корточках возле меня, а Юля медитирует немного в стороне, работая с жизненной энергией и сателлитом Жизни, приращивает на место левую руку, отрубленную в локте (а я даже и не заметил, когда она выбыла из игры). Между прочим, при помощи одной только жизненной силы прирастить отрубленную конечность можно, если очень постараться, а вот ее же отрастить с нуля - уже нет, регенерация находилась в епархии Стихии Жизни.

- Очередное позорное поражение, - я погрузился в себя, проверяя запасы Силы. М-да, часок придётся по-медитировать, всё же Киран довольно энергоёмкая штука, хоть и надёжная. К слову, на полное восполнение резерва Силы мне теперь нужно всего семь часов медитации или вдвое больше без неё. Спасибо муштре Кантора.

- Не скажи, - учитель поднялся на ноги. - Вы заставили меня побегать.

- Они заставили, - я отвернулся, не в силах смотреть в глаза друзьям. Тяжело чувствовать себя балластом. - Я просто стоял.

- Не расстраивайся, ты ещё ученик, а они опытные воины, - Кантор улыбнулся. - Поднаберёшься опыта, подучишься немного, и в следующий раз я получу сапогом по морде, - учитель поднялся на ноги. - Восстанавливайся, а потом поработаем с сателлитами...

Я послушно поплёлся к своему месту у стены. Последний день тренировок обещал быть напряжённым.

Глава 2.

- Ты просто уйдешь? - я тихо ругнулся. А ведь почти успел, дверь открывал! Надо же было ей проснуться!

- Не люблю прощаний, - не оборачиваясь произнёс я, остановившись в дверном проёме.

- Знаю... - сзади зашуршало одеяло. Юля села на кровати. - Не хочешь предложить мне тебя ждать?

- Ты так уверена, что я выживу? - слегка поморщившись, ответил вопросом на вопрос я. Хотя с языка был готов сорваться другой вопрос, но я сдержался.

- Нет... - словно ответила на мой невысказанный вопрос Юля. Не говоря больше ни слова, я сделал шаг в коридор и потянул дверь на себя. Что бы там, за океаном, ни случилось, с Юлианной всё кончено - её обучение у Кантора завершается через несколько месяцев, а в Валоре её ждёт муж. И пусть в среде имперских аристократов и тем более магов связи на стороне не считаются чем-то предосудительным и даже наооборот, но я на роль любовника не подхожу. В мои планы сидение на одном месте не входит, а Юля вряд ли согласится оставить свое теплое местечко в гвардии и отправиться со мной неизвестно куда. Любовник не муж, а в Валоре мне замену найдут без проблем, на этот счет я иллюзий не питаю, изучил чародейку хорошо. Да и не любим мы друг друга, так, увлечение и ничего более.

Я сбежал по лестнице вниз, прыгая через две ступеньки, спину жгло... А снизу меня ждал сердитый Кантор, который за грубостью и раздражением пытался скрыть беспокойство. Я вздохнул, за два года мы четверо стали почти семьёй.

- С Юлей попрощался? - вместо приветствия спросил учитель, буравя меня взглядом.

- Да.

Архимаг покачал головой.

- Ладно, нам пора.

Но быстро смыться подальше от образовавшейся внезапно неловкой ситуации (по принципу: с глаз долой - из сердца вон), мне не удалось. Едва я вышел из башни, как тут же наткнулся на Кассия, граф стоял прислонившись спиной к стене и задумчиво смотрел на длинный свёрток, который и держал в руках. Обёрнутое зачарованным холстом и перевязанное бечевой продолговатое нечто, сразу привлекло моё внимание и я тоже уставился на свёрток.

- Наконец-то, - первым очнулся Кассий и отлип от стены. - Держи! - друг бросил странный свёрток мне. - Подарок учителя, - кивок в сторону Архимага. И почему сам не подарил? И вообще, я никогда не видел Кантора с мечом Духа в руках, даже не знал, что он в Ордене! Странно.

- Что это? - едва предмет оказался в моих руках, как я принялся его щупать и чуть ли не обнюхивать. - Меч? - ощупывания не прошли даром.

- Меч рыцаря Ордена, - я почувствовал как моя челюсть падает на землю. Если я правильно помнил слова Крона Ронгара насчёт рыцарских мечей, то Кассий просто не должен давать мне этот клинок. Я могу его получить лишь после того, как ученический меч Духа признает меня готовым к такому шагу. Пока ничего подобного я не ощущал. - Конечно, ты не готов, а значит не сможешь использовать его как меч Духа. Пока он просто железяка, - я слегка приуныл. - Но, согласись, если меч Ронгара признает тебя достойным во время путешествия по Зиону, отправляться на другой материк за заготовкой будет глупо, верно?

- Допустим, но я не знаю, каким образом превратить эту, как ты говоришь, железяку, в меч Духа! - возмутился я. - Может ты объясни...

- Ты поймёшь когда придёт время, все необходимые знания есть в нём, - Кассий указал пальцем на мой старый меч, который я достал из подпространства и теперь проводил сравнительный анализ с новым: если ученический меч представлял собой универсальный инструмент, подходящий любому человеку, то рыцарский был выкован словно специально под меня, учитывая все мои особенности и предпочтения - разница невелика, но довольно ощутима. Рыцарский меч оказался немного длиннее, буквально на пару сантиметров, и выкован не из голубой стали, а из светло-серой дымчатой, ещё более дорогой и более качественной (тут явно Кантор постарался, потому как стандартный металл мечей Духа - голубая сталь, по крайней мере, меч Крона Ронгара был из неё). Но, главное различие в его начинке - рунная вязь ученического меча наполнена Силой, вложенной ещё гномом-оружейником при ковке, тогда как руны на рыцарском мече мертвы, просто рисунок.

- Здесь рунное плетение нерабочее! - я удивлённо перепроверил меч ещё раз... действительно, энергии в плетении не было. - И сочетание рун какое-то странное...

- Так и должно быть, - отмахнулся Кассий. - Ты, кстати, должен знать, что, в отличие от ученического меча, в который мастер-оружейник Ордена всего лишь копирует часть сознания заказчика, ответственную за умения и моральные принципы, в рыцарский меч уже САМ воин помещает часть своей ДУШИ. Когда ты это сделаешь, заготовка превратится в меч Духа и рунная вязь, - Кассий указал рукой на меч, который я всё ещё держал в руках. - Заработает как надо. Ты уж мне поверь.

- Скорей бы... - я обернул меч полотном и бросил его в карман, с тревогой отмечая, что такая хомячистость меня до добра не доведёт: вес предметов, помещённых в пространственный карман, оставался прежним и сейчас уже довольно ощутимым. Нет, можно и его убрать, но на это придётся тратить Силу - пропорционально тому же весу, в соотношении килограмм на Форму в сутки. Выбрасывать энергию эквивалентную сорока Формам на воздух? Дураков нет! Не надорвусь чай, но и нагружаться ещё, тоже не стоит. - Спасибо, - я протянул другу и напарнику руку.

- Так, болтуны, - Архимаг решил ускорить прощание. - Долго мне ещё портал держать?

- Вы его часами держать можете, - угу, в отличие от меня... и ведь всё при мне: энергии хватает, заклинание знаю, сплетаю правильно, а выходит только вспышка! Вот потому Пространственная магия и считается Высшей, что к каждому заклинанию из её арсенала нужен индивидуальный для каждого мага подход, а значит - практика, много практики. - Иду, иду.

Я двинулся к порталу.

- И не вздумай погибнуть! А то я те... - окончания фразы я уже не расслышал, шагнув в портал.

*****

Из портала я вышел в центре защитного круга - сложнейшая система защиты секретной базы тайных искажала пространство, не позволяя перемещаться на базу никому, кроме обладателей пароля и то только в одно, строго определённое место - этот самый круг, где я сейчас и стоял.

- Лейтенант Харлаф Бледный? - поинтересовался моей личностью, одновременно воздействуя каким-то хитрым заклятьем, командир Звезды тайных, охранявшей зал прибытия. Четверо его подчинённых стояли вокруг портального круга, направив на меня светящиеся даже в обычном зрении жезлы, заполненные под завязку заклятьями из разных Стихий - на каждый жезл своей.

- Да, лэр.

- Вам туда, - капитан указал рукой на дверь за своей спиной.

Я неспешно сошёл с постамента вниз, прошёл по залу метров десять, открыл дверь... и застыл на месте от удивления. А затем, перейдя на Истинное зрение, даже невольно присвистнул. Внутри, скучковавшись возле разрисованного рунами возвышения стационарного портала, собралась группа из чрезвычайно интересных личностей: лорд Вартон, глава Тайной стражи, два Магистра - воздушник и жизнюк, причём жизнюк - Светлый эльф, 'беловолосый', элитный чародей эльфов Ночных, высший оборотень (в отличие от проклятых, в своей звериной форме напоминающих волков лишь отдалённо, высший выглядит как огромный волк и превращается используя магию, вместе с одеждой, а не перестраивая тело, как проклятые), почему-то находящийся сейчас в звериной ипостаси, и гном в Рунном доспехе. Завершала 'композицию' дюжина воинов различных рас (три человека из Золотой гвардии, шестеро эльфов - по трое от каждого из братских народов и три гнома), экипированных по полной программе, и... Дориан.

- Дориан? А ты как здесь?! - я мог поклясться, что лич тоже был крайне удивлён встрече, хотя по нему и не скажешь, по голым черепам вообще эмоции читать сложновато...

- Заскучал, - невозмутимо (ну, иного я от него и не ожидал, понятное дело) ответил мёртвый некромант, явно изучая мою ауру. - Потому когда Фиор (второй Высший маг империи и ректор Университета) предложил стать послом, я долго не раздумывал.

- Ректор? Вы знакомы?

- Старые приятели... - я едва удержался, чтобы не хлопнуть себя по лбу, а я-то ещё тогда гадал откуда у лича взялся эльфийский эликсир-блокиратор Дара?

- Ты преподавал?

- Больше ста лет, - лич вздохнул, хотя, как это у него получилось, я не понял... чем вздыхать-то? - Даже деканом побыл лет тридцать, пока факультет Тьмы не закрыли.

- Вернуться не хочешь?

- Хочу, но это невозможно, пока Орвус сидит на Небесах.

- Кстати, что ты там говорил о послах? - решил закрыть неприятную для лича тему я.

- Кх-м-кхм, - постарался привлечь внимание лича лорд Вартон (секретность, молот ей в зад!), но тот невозмутимо проигнорировал одного из могущественнейших людей империи и ответил.

- Все здесь собравшиеся, кроме тебя... видимо, отправляются послами к своим соплеменникам на других материках. В преддверии Конца Мира (е-о-о, вот я своими видениями шороху навел - на весь мир! Или это не из-за меня? Очень на это надеюсь...) смертным стоит объединить силы в борьбе за выживание... - вот так, оба слова с большой буквы, хотя Миру, то есть совокупности реальностей: Нижнего мира, Верхнего и Срединного - Тверди, вряд ли грозит уничтожение, а вот привычному смертным мироустройству действительно может прийти конец.

- Понятно, - я вспомнил лекции, прочитанные мне Кассием о политическом устройстве Зиона и Салада (так назывался второй скрытый под противобожественным куполом материк). Зион значительно крупнее Салада, но находится на более низком уровне развития, как общественного, так и технологического. К тому же, на Зионе расположено около двух десятков небольших государств, крупнейшее из которых - Торийское царство, и почти во всех государствах материка всё ещё широко распространено рабовладение. Но, Зион был прародиной элоров и императорская доля их бывших городов, а следовательно и артефактов, приходится на него. Я отправляюсь на этот материк, в Торийское царство. Именно там чаще всего находят артефакты древних (люди ещё только радовались украденным у гномов бронзовым мечам, когда элоры уже путешествовали между мирами). Империи нужны не только послы, но и поисковики, а значит я буду делать то, что умею делать лучше всего - влипать в неприятности и, отлипая, походя усиливать оборонную мощь страны... А ещё это путь к спасению сестры, себя и отмщению, если верить себе из будущего.

Определённо, послы людей отправляются не на Зион, их целью должен стать Салад и, скорее всего, княжество Итания, самое влиятельное из людских государств. Нелюди же отправятся частью на Зион, частью также на Салад: государства гномов и эльфов расположены на Саладе, а кланы оборотней и маги Тьмы более вольготно чувствуют себя на большом материке.

Между прочим, из лекций Кассия я узнал и кое-что интересное о прошлом тех же нелюдей... Оказывается, легенды о приходе большинства разумных рас из-за грани Мира, вовсе не выдумка. И, если о том, как на Калион попали люди, точно не известно, то с эльфами и гномами ситуация более определённая - их привели боги (слабо себе это представляю, но сделаю вид что верю... легенда есть легенда, давно это было). Привели, разбросав при этом по разным материкам, и бросили, в отличие от Орвуса и Комола, решив не связывать с элорами. Так появились два независимых друг от друга анклава этих народов.

И одному из анклавов не повезло... уходя, боги оставили своим детям по Первой Реликвии - священные Молот и Древо, гномам и эльфам, соответственно. Молот достался 'нашим' гномам, а священное дерево эльфам Салада. Результат такого распределения Реликвий можно видеть сегодня: гномы материка Калион объединены в одно мощное государство, а их собратья на другой стороне океана разделены на три враждующих клана. У эльфов же ситуация обратная: 'наши' длинноухие разделились на Светлых и Ночных и начали медленно вымирать, а саладцы, скучковавшиеся вокруг Древа, процветают. Дело в том, что потомство от браков среди только Светлых или только Ночных, появляется крайне редко и лишь после долгих магических воздействий на родителей, зато брак между представителями обоих частей народа, намного более плодотворен, но это возможно только при наличии Древа... Так что, самыми заинтересованными в налаживании отношений с другими материками оказались именно эльфы, также они самые ярые сторонники разрушения купола, который и не пропускает эманации Древа на Калион... Им осталось лишь уговорить соплеменников, которым Орвус и компания под боком совсем не нужны...

- Активация портала через минуту, - произнёс неизвестный мне Магистр Воздуха, и отряд начал строиться - я оказался в самом конце, за мной только Магистр, открывавший портал и его свита. Заминки при переходе недопустимы, ведь, как было установлено опытным путём, переход на другой материк, даже при наличие там приёмника, возможен только раз в несколько лет и всего на две-три минуты. Так что, вернуться домой я смогу не скоро. - Молодой человек, куда отправлять вас? - неожиданно поинтересовался у меня Магистр. Так они еще и в разные места из одного портала отправляют? Не знал, что такое возможно.

Я оглянулся.

- Торийское царство.

- Куда?! - брови мага взлетели вверх. - В вас прослеживается примесь темноэльфийской крови! Если вы не в курсе - торийцы... не очень хорошо относятся к полукровкам.

- Знаю, - я безразлично пожал плечами. - Но менять внешность, даже если это просто цвет кожи, не хочу, - в отличие от той же Юлианны. - Я люблю приключения.

- Дело ваше, - покачал головой Магистр и громко произнес. - Активация! Группа один, на шестнадцатый маяк... вперёд.

*****

Появился я на лесной поляне в круге запёкшейся земли, в центре которого находился раскалённый добела каменный диск десяти сантиметров в диаметре, теперь сплошь покрытый сетью трещин и готовый вот-вот рассыпаться в пыль. Седьмой маяк, единственный в Торийском царстве и один из девяти на Зионе.

- Та-ак, - я огляделся вокруг... ага, есть просвет. Описание верное. Метров сто до опушки, а потом ещё сто и будет дорога с расположенным на ней трактиром. Я вышел из круга, распростёр руку над выжженным кругом и обратился к сателлитам Земли, Жизни и Воды. Пусть я управлять ими особо и не умею, но уж вызвать поток чистой Силы могу без проблем. Через пять минут ничто уже не напоминало о моём здесь присутствии, даже притоптанная трава, стоило мне поднять ногу, тут же вновь поднималась... вот и весь секрет эльфов. Следов они в лесу не оставляют благодаря Силе Жизни, к которой у всех без исключения есть способности, пусть и небольшие. Маги же Светлых эльфов могут вырастить за минуту столетний дуб, а Ночных - дуб этот убить. Другая сторона всякой жизни это смерть.

Я вышел на опушку, осмотрелся вокруг, проинспектировал свой внешний вид и нашёл его удовлетворительным - узнать во мне чужака с первого взгляда невозможно. Выгляжу я как и тысячи других наёмников Зиона, может немного богаче среднего, но совсем чуть-чуть. Я сделал шаг в сторону трактира и тут же остановился, мысленно обозвав себя идиотом - вырядился наёмником, а хожу без меча. Замаскированный, по традиции, тряпками и кожей меч Духа, занял своё законное место на поясе, который вроде как и не нужен уже, разве что штаны поддерживать, но я к нему привык. Почти все деньги и книгу я спрятал от греха подальше в подпространство, оставив в своей реальности только метательные ножи и десяток 'царей' серебром и золотом.

Мысленно поблагодарив 'гения', оставившего маяк рядом с людным местом, я невозмутимо двинул через поле к трактиру. Конечно, наёмник передвигающийся пешком, да ещё и выходящий из леса, выглядит подозрительно... но я плевать на это хотел. Всё так же невозмутимо я вошёл в открытые настежь ворота в трёхметровом тыне окружавшем трактир, с каменным лицом прошёл мимо мальчишки-конюха, обихаживавшего рыжего мерина, и поднялся по ступеням вверх.

- Трактирщик! Вина и мяса, - едва переступив порог заведения проорал я, сходу вживаясь в роль простого, совсем простого солдата (торийскому и другим языкам 'потерянных' материков, меня обучили по уже известной мне по обучению в Академии технологии). Сидящие в обеденном зале посетители замолчали и все разом оглянулись в мою сторону. - Плачу золотом!

- Сей момент, благородный господин, - услышав магическое слово 'золото', трактирщик буквально выпрыгнул из-за стойки, устремляясь на кухню чтобы лично простимулировать поваров к наилучшему и наискорейшему обслуживанию важного клиента.

Я окинул зал хмурым взглядом в поисках свободного стола. Почти все места оказались заняты уже изрядно 'весёлыми' посетителями, а за одним так и вовсе трое крепких мужиков с мечами едва шевелились, не в состоянии даже поднять голову от стола - у них вечер явно удался. Остальные посетители, также в массе своей крепыши с мечами и длинными ножами, стремительно приближались к состоянию этой троицы. Праздник что ли какой?

- Эй, любезный, - я окликнул стоящего у стены вышибалу. - Я что-то пропустил?

- Господа наёмники празднуют... второй день уже, - правильно понял вопрос бугай.

- Ясно, - я направился к свободному столу в противоположном конце зала... и мне сразу вспомнилась схожая ситуация в начале пути: трактир у стен Стратона и наёмники. Только тогда отношение ко мне было иным, да и я был другим. Совсем.

Не успел я присесть за стол, как к нему уже подбежала служанка в почти белом фартуке, и быстро протёрла стол возникшей в руках, словно по волшебству, тряпкой.

- Я не люблю ждать, - угрюмо буркнул я и, сняв с пояса ножны с мечом, положил его на край стола как предостережение охочим до чужого добра идиотам о неотвратимости наказания за глупость.

- Сей момент всё будет, господин, - служанка с намёком посмотрела на мой пояс. Я достал 'принца' и бросил девушке, которая тут же расплылась в улыбке, с намёком стрельнула в меня глазами, и тут же скрылась вдали. В народе монеты Тории прозвали 'царями' и 'принцами' потому как на золотых изображён царь, а на серебряных - наследный принц. На медных же монетах красовался довольно коряво выполненный герб страны - бегущий волк, потому они и стали 'щенками'. Насчёт цен меня тоже перед отправкой просветили: за 'принца' можно накормить досыта пять человек и ещё останется, этим Тория выгодно отличается от Аррана и Валора в особенности.

Действительно, спустя минуту из дверей кухни вышла уже другая служанка, с просторным подносом в руках, на котором удобно устроился целый поросёнок, расположенный рядом с кувшином вина и здоровенной миской исходящей паром каши.

Я во все глаза уставился на плывущее в мою сторону розовое чудо (не ел я со вчерашнего вечера, а ночь и утро у меня вдались бурные), облизнулся, перевёл взгляд на кашу... и в этот момент одному из наёмников взбрело в голову ощупать официантку. Нет, я его в принципе понимаю, пощупать там есть что, но не в тот момент, когда она несёт МОЮ еду! Уклоняясь от загребущих лап совсем простого солдата, официантка (как, в последние годы, стало модно называть трактирную обслугу в заведениях Валора) отклонилась в сторону и миска с кашей плавно и как-то замедленно, словно время изменило скорость своего течения в отдельно взятом уголке Мира, соскользнула с подноса... рухнув прямо на стол к виновнику аварии. Испугавшись случившегося, девушка ещё больше задёргалась и... дальше я закрыл глаза, не в силах видеть происходящего - румяный, пышущий жаром, исходящий ароматным паром, нежный... так необходимый мне после ночного испытания-марафона, устроенного Юлей, поросёнок полетел на пол.

Я едва не заплакал... от злости.

- ТЫ! Падаль! - я буквально взлетел на ноги. Девушка испуганно сжалась, закрывая руками лицо и приседая на полусогнутых ногах. - Ты не видишь, что она несёт МОЮ ЕДУ?! Смрадный урод! - виновный во вселенской трагедии наёмник сначала удивлённо посмотрел на такого смелого меня (как, он ещё и виноват?!), затем в поисках поддержки окинул взглядом угрюмо замолчавших товарищей, и тоже начал подниматься на ноги, вместе с 'группой поддержки'. Ну точно, ситуация повторяется один в один... неужели судьба даёт шанс отыграться?! Я в предвкушении снял куртку, бросил её на лавку, радостно ухмыльнулся... и застыл на месте.

Из дверей кухни вылетело и начало вытирать пол и подбирать еду (часть отправляя прямо в рот), выброшенное пинком толстяка трактирщика лысое, избитое до неузнаваемого состояния существо в лохмотьях и с зачарованным рабским ошейником, в кровь стёршим тощую цыплячью шею.

- Покупаю!

Глава 3.

- Господин? - окончательно выбравшийся из кухни в обеденный зал трактирщик в недоумении вытаращился в мою сторону. - Что покупаете?

Я вытянул руку в сторону торопливо работавшего тряпкой бритоголового паренька (бритая голова и ошейник - отличительный знак раба в Тории) и ещё раз ошарашил всех присутствующих.

- Я покупаю этого раба, - наёмники, которые всё время разговора продолжали пошатываясь двигаться в мою сторону, остановились и словно заворожённые провели глазами прямую линию от кончика моего указательного пальца до цели - юного раба. Желание подраться у них пропала - мне сейчас было не до развлечений и я лёгким эмоциональным воздействием их успокоил.

- Но, господин, это очень дорогой раб, - быстро сориентировался в ситуации ушлый толстяк. Я поморщился, перекрывая доступ к себе эмоциям трактирщика... жадный подонок!.. Нужно скопировать личину.

Словом личина Кантор называл скопированные и сохранённые в памяти эмпата эмоциональные состояния разумных, которые иногда могли очень пригодиться, особенно если нужно хорошо сыграть роль. За полтора года с того момента, как научился создавать личины, я собрал их в свою коллекцию уже больше двадцати штук.

- Сколько?

- Десять 'царей', - выпалил толстяк, пытаясь криком придать себе смелости.

- Хорошо, - легко согласился я на явно завышенную в разы сумму и полез в пояс за деньгами, но достать их не успел.

- ...будет слишком малой ценой для такого великолепного раба, - ещё раз сориентировался в ситуации уродец. Это получается я его как бы прервал, не позволив договорить... ага! Счаз! С недавних пор меня очень раздражают нечистые на руку личности и прочие моральные уроды... сильно раздражают! При одной мысли об оставшихся безнаказанными Графе и Топоре, которые наверняка и подослали ко мне удачливого убийцу, челюсти мои непроизвольно сжимались и раздавался зубовный скрежет, слышный на несколько метром вокруг. Найду гада - поджаривать буду медленно, несмотря на то, что он ценный иномирянин... да, есть и такой среди элитных убийц Валора, как оказалось. Я тебе позвоню, сволочь... если что!

Я медленно поднял глаза на мигом стушевавшегося при виде моей злобной рожи ушлого продавца.

- Знаешь, по натуре я человек не злой и не очень люблю подобные меры. Но... - лёгкое эмпатическое воздействие заставило трактирщика упасть на колени, а наёмников побледнеть от ужаса и застыть, боясь даже пошевелиться. Да, под руководством опытных учителей и имея обширную практику, я изрядно усилился как эмпат, расширив радиус воздействия до ста метров вокруг себя или же на четыреста человек одновременно - в чём превзошёл даже учителя. Я медленно пошёл к толстяку, который, тонко скуля, начал медленно отползать по проходу между столами прочь от страшного человека, волоча отказавшиеся внезапно работать ноги и оставляя за собой на грязных досках пола дорожку мочи. - ...нельзя так обращаться с людьми!!! - в этот момент трактирщик поравнялся с застывшим от ужаса и сжавшимся на полу в комок рабом.

- Я-а бо-ольше не бу-уду, - всхлипнул хитрован, скривив рожу в противной гримасе.

- Будешь, - я с сожалением вздохнул. - Но убивать я тебя не стану, - трактирщик расслабленно обмяк. - Надеюсь, случившееся сегодня, послужит тебе уроком, - десять золотых упали прямо в успевшую натечь вонючую лужицу между ног сразу счастливо заулыбавшегося мужика. - Пошли, - я махнул рукой в сторону выхода, подгоняя уже начавшегося подниматься на ноги раба.

*****

- Господин, - спустя пятнадцать минут неспешной ходьбы по дороге в направлении 'куда глаза глядят', окликнул меня бредущий позади, шагах в трёх, раб. - Мы должны вернуться.

- Почему? - я остановился, обернулся и 'включил дурака'.

- Вы не забрали у прежнего хозяина ключ к ошейнику.

- И?

- Ошейник меня убьет, стоит только хозяину приказать... Нужно заб...

- В этом нет необходимости... - я поискал в памяти оригинальный эмоциональный образ, найденный мной при посещении одного из морских портов империи во время охоты за полусумасшедшим магом Крови. - Я успею... Знаешь, - я набросил на себя личину 'моряк после долгого плавания сходит на берег и видит портовую шлюху', но внешне оставался совершенно спокоен. - Ты мне очень нужен...

- Я не такой!!! - в ужасе и с гримасой отвращения на лице отшатнулся от меня паренёк, но я быстро выбросил руку в его сторону и крепко вцепился в ошейник, резким импульсом вбрасывая в вязь рун на ошейнике Силу, тем самым мгновенно ее разрушая. Заклятья магов 'потерянных материков' строились несколько по иному, нежели мои, принципу, и разбираться в них мне было некогда.

Парень попытался пнуть меня ногой в голень (отлично, значит рабство его не сломало и психику исковеркало не слишком сильно!), но промазал, а потом понял, что меня рядом нет, также как и ошейника на нём. Побочным эффектом перегрузки заклятья стало разрушение металла ошейника, который рассыпался в пыль.

- ...для небольшой работы, - как ни в чём ни бывало продолжил я, сбрасывая личину. Что ж, способности эмпата у него довольно сильные, а значит слияние со Стихией неплохое и Истинное зрение меня не обмануло. Если количество Силы, содержащейся в ядре, разделить на скорость роста ядра при такой силе слияния (учитывая, что рост ядра осуществлялся самостоятельно, без медитаций, так как ошейник ему бы этого не позволил), то получается, что у парня совсем небольшой 'стаж' мага, не больше полутора лет. Вообще-то Дар проявляется у человека где-то лет в семь-четырнадцать, в зависимости от ситуации, но очень редко он бывает настолько силён, чтобы отразиться в ауре владельца до пробуждения (собственно, таковых я знал всего двоих - себя и Кантора, учитель тоже, оказывается, в детстве амбары жёг...) и запуска процесса его роста опытным магом во время совместной медитации или же артефактом наподобие того, что инициировал меня при сдаче вступительного экзамена в Академию. Обычно способностей мага ниже уровня Мастера недостаточно, чтобы рассмотреть ядро в глубинах энергетики человека и множество одарённых так всю жизнь и не догадываются о своём Даре. - А то, что ты 'не такой' это хорошо, значит в бане к тебе спиной повернуться можно смело... Ах-ха-ха, - не выдержал я и заржал, глядя на уморительную мину, образовавшуюся на лице нового попутчика.

- Работы? Но я... думал...

- Мне проводник нужен, - успокоил паренька я. - Не местный я.

- Я бы с радостью, господин... - всё ещё глядя на меня с опаской, начал бывший раб.

- Ты это брось, - отмахнулся я, прерывая бывшего раба и продолжая путь. - Зови меня Харлаф. Самого-то как?

- Джейкоб, Джейкоб Свон... - доходяга припустил вслед за мной. - Простите... Харлаф, но я не из этих мест и от трактира далеко никогда не уходил.

- Ну и ладно, - не особо расстроился я. - Ты лучше расскажи, давно ли начал учиться магии?

- Магии?! - того удивления, что отразилось на лице Джейка, я, честно сказать, не ожидал. Кто-то же его инициировал, в конце концов? Почему такое удивление? Обожаю загадки.

- Магии, - невозмутимо повторил я.

- Какой ещё магии? - более тупого вопроса я не ожидал. И как на него ответить?!

- Вот такой, - я вытянул перед собой руку ладонью вверх и зажёг на ней небольшой фаербол.

- Вы маг?! - задал явно риторический вопрос пацан. Увы мне, но определить возраст Джейкоба на глаз я не смог - худой, избитый и грязный, к тому же явно отстающий в физическом развитии от сверстников, но в то же время с глазами вполне взрослого, самостоятельного и повидавшего жизнь человека, парень производил странное впечатление. Возраст от двенадцати до семнадцати, я бы сказал.

На глупые вопросы я отвечать не любил, а потому промолчал.

- Нет, магии не учили, - всё же решил ответить по существу вопроса счастливый освобождённый. - Деревенский колдун учить отказался, у него уже было два ученика - его племянники. Посоветовал попытать счастья у колдуна соседнего селения... А через неделю нас схватили.

- Нас?

- Меня и Милу... Сестра моя. Мы за травами в лес ходили, а по дороге назад наткнулись на искателей, - я выразительно приподнял бровь, изогнув ее в немом вопросе. - Они к нам в Древние земли за монстрами да артефактами приходят, но и людьми не брезгуют.

- Древние земли? Так ты оттуда?! - я едва удержался от радостного вскрика, всё же ему проводником поработать придётся! Определённо, мне сильно повезло, что я встретил Джейка... почти как ему со мной.

Древние земли, они же Проклятые, они же Авалон - некогда последний оплот элоров на Калионе, как раз и были целью моего прибытия на Зион. Расположенные в пределах Торийского царства и формально находящиеся под властью царя, на деле они царству не принадлежали: огромные земли, размером почти с треть царства, были так насыщены странной магией и плотно населены монстрами, что неподготовленный человек там не прожил бы и дня. Тем не менее, Древние земли ежегодно принимали тысячи поселенцев: беглые рабы и крестьяне (которые здесь не сильно отличаются от рабов), скрывающиеся от правосудия преступники и полукровки, искатели приключений и наживы, различные маги, по каким-то причинам решившие уйти подальше от людей, да много кто ещё... Авалон принимал всех. Правда, выживал там, в лучшем случае, один из десяти и только тогда он становился, как называли себя жителя Проклятых земель, вольным.

- Да, - Джейк на секунду запнулся. - От самой границы Руин.

- Ладно, потом ты мне всё подробно расскажешь... - да он идеально мне подходит! Именно в Руинах и находят лучшие артефакты элоров! - Так, что дальше было, после того как вас схватили?

- Ничего, - пожал плечами мой спутник. - Одели кандалы и отвезли в ближайший город, на рынок рабов. Меня продали этому уроду, - кивок назад, в сторону трактира. - А Милу отдельно держали... Если я вам не нужен как проводник, разрешите мне уйти. Я должен её найти.

- Не спеши. Я помогу тебе в поисках (спасение сестёр вообще мой конёк, хотя мне в этом и не везёт слегка), - на парня у меня были определённые планы, ведь выкупил я его не просто так, да и вопрос про обучение магии был вовсе не праздным. В Джейке я с первого взгляда заметил пробуждённый, но совсем неразвитый Дар, причём довольно мощный, где-то уровня Мастера (будет лет эдак через двадцать). А слова парня о колдуне расставили всё на свои места... При отсутствии личной силы и умений или же артефакта, способных распознать спящий Дар (конечно, такого артефакта у деревенского колдуна быть не могло), единственный способ проверить человека на наличие магического Дара - провести первую, совместную медитацию и пробудить Дар (или не пробудить, если его нет) клиента, а затем уже посмотреть на его ауру, проверяя наличие в ней ядра, что и сделал колдун. Странно, что он не взял Джейка в ученики но, судя по всему, просто не захотел конкурентов плодить.

- Вы можете её найти?!

- Конечно, мне нужна лишь капля твоей крови, - парень тут же вытянул вперёд руку. - Я создам поисковый артефакт, который укажет в какой стороне твоя сестра. Притяжение родной крови.

В магии Крови я не силен, но это простейший из ее фокусов.

- Родной? - уныло переспросил Джейк. - Мила мне не родная, дочь друга отца. Родители её погибли, а других родственников не осталось, вот отец и взял к себе...

- Плохо, - я надолго задумался, продолжая размеренно шагать по дороге. -Есть у неё особые приметы... особенности?

- Она на четверть эльфийка, - я подобрался.

- Тёмная или Светлая? - сказал и задумался: а есть ли здесь деление эльфов на Ночных и Светлых, если они живут в одном государстве и одним народом? Оказалось, есть.

- Светлая.

- Красивая?

- Да, - я мысленно записал бордели первым пунктом в списке вероятных мест нахождения объекта.

- Магией владеет? Оружием? - конечно, маловероятно, но и гладиаторские дома тоже из списка исключать нельзя.

- Звери её никогда не трогали, а по лесу она получше опытных охотников ходит, отец говорил, что это эльфийская магия, - 'порадовал' меня Джейк - в список можно записать ещё и магов, которые с удовольствием распотрошат девчонку на игридиенты, ведь законом царства убийство рабов, а тем более 'грязнокровок', не запрещено. Я ещё удивлён, что Джейка не разобрали на запчасти, повезло парню... Впрочем, есть у меня на этот счёт кое-какие мысли. Судя по ауре, со здоровьем у бедняги большие проблемы (и не только благодаря хозяину-садисту), нужно будет внимательно изучить энергостуктуру его тела на предмет повреждения каналов тока жизненной силы и магической энергии. Если мои худшие подозрения подтвердятся, то над исправлением дефектов придётся изрядно поработать, иначе моему потенциальному ученику, долгая жизнь не светит. Да-да, я планирую слегка подучить парня, и при удаче избавиться наконец-то от ученического меча Духа, есть у меня одно подозрение... догадка... надо проверить. - Из лука как никто стреляет, копьём владеет, ножом, парными мечами, кинжалом, - я присвистнул, судя по описанию получается не девушка, а настоящая машина смерти... молот мне в зад!

- Это ты всё про одного человека или я что-то упустил? - я недоверчиво хмыкнул. - Как её вообще работорговцы захватить-то смогли?

- Каждый авалонец с детства воин! - я окинул распалившегося собеседника насмешливым взглядом - уж что-что, а воина в человеке я могу распознать с первого взгляда - Джейк воином не был. - С ними маг был... и меня сразу вырубили, а она не захотела бросать... Это я виноват!

- Найдём мы её, успокойся - я остановился, повернувшись в сторону недалекого леса, прислушался к сателлиту Воды. Отлично, у меня все лучше и лучше получается работать с сателлитами - я уже достиг достаточно высокого уровня слияния, что и помогло мне почувствовать воду в паре километров в стороне. - Но сперва нужно отдохнуть, подлечиться и... - я взглянул на будущего ученика. - Помыться. Обязательно!

*****

- А теперь посиди и подумай, - я расслабленно откинулся на расстеленное у костра одеяло, подложив руки под голову. - Важна любая мелочь.

- Ничего, - развеял мои мечты о быстром завершении дела Джейк, смывший с себя грязь в найденном мной ручейке и покрытый с ног до головы целебной мазью (моего изготовления, кстати, чем и горжусь), он весело поблескивал лысой головой в свете костра. Конечно, обратившись к сателлиту Жизни, я слегка поспособствовал росту волос (тёмно-русых), но всё равно это дело не одного дня. Так что, пока не отрастут волосы, лучше из лесу не выходить. Социальный статус человека в Тории легко определить по длине его волос: бритые - рабы, гордые обладатели короткого ёжика - крестьяне, и так далее, вплоть до царя и высшей аристократии, щеголявших с волосами длиной до середины спины. Конечно, существует ещё множество различных мелочей, вроде всяких вплетенных в волосы финтифлюшек, уточняющих статус человека в пределах сословия, но это сейчас не суть важно. Наемники на социальной лестнице Тории стоят не слишком высоко, а потому я остался при своих относительно коротких, хотя и далеких от ежика волосах.

- Ладно, - я вздохнул. - Пойдём по цепочке с самого начала. Сможешь найти свою клеть?

- Да! Она недалеко от входа на рынок.

- Вот и хорошо, а теперь спать, - парень тревожно огляделся вокруг. - Нас никто не найдёт... а если и найдёт, то пожалеет. Спи, завтра нам предстоит хорошо потрудиться.

- Потрудиться? - любопытство, главная черта любого мага, никак не давало Джейку заснуть, а следовательно и мне.

- У тебя что-то странное с энергетикой, все каналы перекручены, а половина и вовсе иссохла. Никогда такого не видел, - я почесал нос. - В таком состоянии ты не только колдовать не сможешь, хотя с ядром у тебя всё в порядке, но и ходить нормально. Я вообще удивляюсь как ты прожил до такого почтенного возраста. Нужно разобраться в причине изменений.

- Во время беременности моя мать переболела чернянкой, - интересно... какая-то болезнь магического происхождения? - Выжила, но я родился вот таким, - Джейк запнулся и опустил глаза. - Неудачным. Все думали, что умру... может так и лучше было бы, чем жить изгоем. Только Мила ко мне хорошо и относилась... Отец внимания не обращал, а мать жалела... Нет ничего хуже жалости! А уж когда варут (как я понял из контекста, этот варут что-то вроде воинского наставника) меня в ученики не взял - плюнул и сказал, что такую немочь учить, только время тратить, и вовсе жизни не стало, - мда-а, суровые порядки у ребят. - Я быстро устаю, да и в остальном... за что мне от хозяина и доставалось.

- Ну, это мы исправим, - я вспомнил, какого труда мне стоило научиться использовать свою жизненую силу для лечения других людей, даже одарённых, и передёрнул плечами. Теперь уже никто не повторит судьбу той несчастной девушки из каравана. Пусть смертельные раны я излечить таким образом не могу, но задать организму Джейка правильный путь развития и лечения - вполне способен. И сателлит Жизни мне в этом будет неплохим подспорьем. В принципе, за пару-тройку месяцев управиться должен, а если парень подойдёт в ученики и получит меч Духа (следовательно, перед этим учеником должен перестать быть я - вот такой хитрый план), то и быстрее. В любом случае, мы в ответе за тех, кого приручили... признает его меч или нет - так просто пацан от меня не отделается. - И мечом махать я тебя подучу и...

- Зачем вам всё это? - неожиданно перебил меня парень. - Зачем лечить, чему-то учить? Я вам чужой человек.

Я надолго задумался.

Сказать по правде, я и сам не знал ответа на этот вопрос... Я убедил себя, что это мне нужно, чтобы скорее стать рыцарем, но так ли это на самом деле?

- Не знаю, - честно признался я и выпалил на одном дыхании. - Наверное, я делаю это для себя... Кажется, еще вчера я был легкомысленным самоуверенным сопляком и направлялся в столицу королевства с целью прославиться, стать великим магом и героем, получить титул... ведь я обладал могучим Даром и все встречные-поперечные меня должны были встречать с цветами... кланяться, короли жать руку, а влюблённые по уши принцессы и герцогини бросаться на шею... - я криво усмехнулся. - Детсткие мечты не пережили столкновения с реальностью, сменились мыслями о мести и жаждой силы! - сейчас в живых из моих кровников из рода людского остались только фор Мерула с отцом и шаррагарец, словно в воду канувший - все остальные погибли при различных обстоятельствах: граф фор Цвейхе погиб на охоте, его старший сын отравился вином прямо на похоронах отца, а оба десятка графских воинов сгорели прямо в казарме (тогда же). Не добрался я только до герцогского мага, который умудрился схлопотать в глаз болт во время обычного нападения разбойников на караван. - Не сказать, чтобы мне не нравился получившийся в результате человек - более жёсткий, даже жестокий, и более расчётливый но, учитывая тенденцию, могу с уверенностью сказать, что это не конец... не хочу в итоге превратиться в бездушного убийцу, бредущего по трупам в одиночестве. Я ищу якорь, который бы удержал меня в мире людей - мне нужно оторваться от мыслей о мести, сменить приоритеты в жизни, - я шумно втянув в лёгкие воздух и замолчал, отвернувшись в сторону.

- Спать буду, - спустя пару минут тягостного молчания буркнул Джейкоб, бесцеремонно поворачиваясь ко мне спиной. Я хмыкнул. Да уж, что-то я разоткровенничался. Вон, даже парня смутил... Я бы тоже не знал, что сказать в такой ситуации. Так же как не знаю теперь, что делать.

По большому счёту, мне нужна в жизни новая, желательно глобальная цель, которая бы отодвинула на задний план прежние, но в то же время им не противоречила - нет, это должно быть не что-то глупо-недостижимое, вроде предотвращения грядущего Конца Мира (всё же я не настолько самоуверен) или становления богом, а нечто более приземлённое и осуществимое на практике, моими силами. Над этим стоит подумать... завтра с утра.

Глава 4.

- Уверен? - я повернул голову в сторону устало шагавшего рядом ученика. Да, вот уже как три дня наши отношения учитель-ученик были официально оформлены - скреплены древней клятвой, в настоящее время уже почти не применявшейся на практике на моем материке, так как подавляющее большинство магов проходит обучение в школах и университетах, а не у индивидуального наставника, но всё ещё действенной (магия Крови, однако). Условия клятвы просты: ученик подчиняется учителю (именно по этой причине, никакой клятвы я Кантору не давал - Тайная стража не могла позволить, чтобы один из её агентов выполнял приказы кого-то ещё, кроме непосредственного начальства, даже если верность этого кое-кого стране, сомнений не вызывает), а тот должен обучать его Искусству, и конечно, они не могут навредить друг другу. Клятва вроде бы простая и обойти её не сложно, но это ещё никому не удавалось, а кара за невыполнение последнего условия одна - смерть (в остальных случаях сильная боль и даже деградация Дара). Так что, на ближайшие лет пять-десять Джейк стал фактически моей тенью, так как разорвать клятву раньше срока может лишь смерть - аанцы считали, что любое начатое дело нужно доводить до конца. Впрочем, оставить ученика и уйти я могу, конечно, также как и он (если я разрешу), вот только в случае его/моей смерти мне/ему не поздоровится, так что лучше нам держаться рядом. Спрашивается, зачем мне нужна клятва и связанные с ней ограничения? Нужна, если её плюсы перевешивают минусы, причём для обеих сторон - Джейк получил учителя, а я сильного в отдаленном будущем мага, помощника в моих делах, обязанного мне жизнью и не способного предать. Работа на далекую перспективу, вот так то. Жаль, что пункт о беспрекословном подчинении ученика учителю действует лишь в течении десяти лет, также как и пункт об обязательном обучении, зато последний навсегда. - Лидс совсем рядом с твоим домом... - я прикинул в уме расстояние и скорость нашего передвижения.

- Меня там никто не ждёт.

- Дело твоё, - я пожал плечами. - И жизнь твоя... Кстати о жизни. В городе нужно прикупить тебе новый защитный амулет, - Джейку я сделал точно такой же амулет, что и себе тремя годами ранее, вот только он вытягивал из парня почти половину дневной нормы Силы, и это только на поддержание своей бесперебойной работы. - И себе хочу взять получше.

Здесь стоит кое-что объяснить.

Дело в том, что 'потерянные земли' отстали от материка Калион (от него название перешло и на весь мир в целом) не только в плане развития общества, но и в области магии. Достаточно сказать, что маги Зиона и Салада - вербалисты. Формы здесь до сих пор не изобретены. Если сильно упростить, то можно сравнить вербальную магию и магию Форм с иероглифическим письмом и алфавитом соответственно. Преимущества алфавита очевидны: быстрота обучения, скорость создания заклятий, их простота, много ещё чего... Но, кое в чём 'потеряшки' нас всё-таки обошли, а именно - в артефакторике. На Зионе гномы не имели монополии на производству высококачественых амулетов, и дело даже не в их технологической отсталости от калионских собратьев - дело в наследии элоров, а наследие зионцам досталось не простое...

На данный момент мне известны три вида рун: руны гномов, руны Крови (их создателями являются люди, но активно используют вампиры, как я убедился на собственном опыте), и руны элоров. И, если первые два рунных алфавита возможность использовать у меня есть, пусть мои познания в магии Крови и не велики, то с рунами элоров всё намного сложнее - по неизвестной причине их применение современными магами невозможно. Артефакты элоров, несмотря на возраст в несколько тысяч лет, всё ещё прекрасно работают, поражая воображение хилых потомков своим совершенством и мощью.

Маги и Зиона, и Салада несколько тысячелетий пытались разгадать тайну долговечности артефактов элоров, но только совсем недавно, по историческим меркам, всего триста лет назад, местный аналог нашего Магистра Саворита, гениальный алхимик из Междуречья Эрдер Крайн, смог приблизиться к разгадке, разом уничтожив монополию гномов на производство артефактов. Он разгадал секрет сплава, использовавшегося элорами. Так на Зионе началось производство артефактов из мифрила (он обладает способностью накапливать и сохранять Силу, превосходя в этом другие металлы и сплавы в десятки раз) и орихалка (мифрил с примесью других металлов), более дешёвой его версии, но со знакомыми мне рунами гномов. К слову, ошейник Джейка был из орихалка с большим процентом примесей, потому я так просто и смог его разрушить, с мифрилом данный фокус невозможен.

- Они дорогие... - мягко намекнул на мою неплатёжеспособность ученик.

Я улыбнулся, посылая заклятью пространственного кармана мысленную команду на проявление, и демонстративно зачерпнул из возникшего в воздухе передо мной розово-синего мерцания, полную пригоршню золотых монет.

- Доволен? - я ссыпал половину монет в кошель, а вторую начал распихивать по кармашкам внутрь пояса.

- Ого! Научите?! - деньги ученик любил как и я, трепетной и нежной любовью... в основном безответной, увы.

- Научу, - я остановился, окинул взглядом запыхавшегося и еле передвигавшего ноги ученика. - На сегодня хватит. Привал, - Джейк в тот же миг рухнул наземь и закрыл глаза от удовольствия, вытягивая ноги.

- Как я тебя учил сидеть? - стальные нотки в моём голосе мигом усадили парня в позу пирамиды. Я подошёл сзади и положил руку ему на голову, переливая жизненную силу - эту процедуру мы повторяли уже шестой раз за день, через каждые полтора часа, но даже активные вливания энергии помогали слабо. Расстояние от трактира до Лидса, которое здоровый человек мог пройти за четыре-пять дней, мы двое преодолевали уже больше недели и должны прибыть к цели лишь дня через три... Впрочем, спешить нам особо некуда, процесс восстановления энергетики Джейка только начался, а отправляться в опасное и дальнее путешествие с фактически инвалидом на шее, я большого желания не имею.

Как минимум месяц нам придётся провести в Лидсе или его окрестностях - я склонялся больше к сельской местности (в целях секретности), где я планирую вплотную заняться лечением и обучением Джейкоба. - Медитация - основа жизни мага, запомни это накрепко... Я приготовлю поесть, - я достал из пространственного кармана наглого зайца, решившего перебежать дорогу прямо перед моим носом и тут же за это наказанного - воздушное лезвие чисто и красиво отрезало ему голову. - А потом продолжим лечение... Работай над ограничением чувствительности, - я вовсю принялся колдовать, обустраивая стоянку - выращивал шалаш из травы, разжигал костёр, возводил защитные контуры от мошкары, зверья и людей. Если уж путешествовать, то со всем возможным комфортом.

Краем глаза я лишь поглядывал на ученика, следил за его состоянием. Как всякий молодой маг, впервые столкнувшийся с медитацией и той волной невероятных ощущений, что дает слияние с Даром, Джейк пока не был способен контролировать себя и мог запросто погибнуть от истощения, но контакта с дарящим наслаждение объектом не прервать. Пусть тренируется, ведь особых условий, заклятий-ограничителей как в Академии Эсхара или Университете я создать ему не могу.

*****

К Лидсу мы вышли к обеду на десятый день. Дорога взбежала на пологий холм - мы, следовательно, вскарабкались следом, и нам открылся вид на город. Да-да, именно город, пусть и небольшой. Я, если честно, представлял Лидс эдаким крупным селом... а чего ещё можно ожидать в глуши на границе самой гиблой части страны? Но нет, это был город: высокая каменная стена, каменные же здания в центре, и население около пяти тысяч человек. В Лидсе обреталась уйма мутных личностей самого разного пошиба, начиная с рабо- и монстроторговцев-искателей и заканчивая авантюристами-аристократами, со скуки решившими развлечься походом в Проклятые земли. Лидс это город огромных возможностей, которые нужно лишь суметь реализовать и после этого выжить.

- Лидс, - Джейк шумно выдохнул. - Идём быстрее!

- Не спеши, раньше вечера всё равно не доберёмся, - я почесал ухо. - Отдохнём, выспимся хорошенько, а утром можно и на рынок.

- Но!..

- Её здесь нет! - я тряхнул распалившегося ученика за плечи. - Прошло полтора года! Спешить некуда. Всё, что могло случиться - случилось!

- Я понимаю, - Джейк набычился, пытаясь скрыть блеск в глазах. Вот же упрямец!

- Этого достаточно, - прямо на ходу я перелил парню немного жизненной силы. - Сегодня я намерен ночевать в нормальной постели! Ускорим темп.

...В итоге, даже немного ускорившись и воодушевившись близкой ванной и горячим ужином, в пределы города мы вошли лишь после заката, чудом проскочив в уже закрывающиеся ворота и выдав стражникам на вратах взятку в тройном размере. Зато у них же я узнал много интересного о городе, в частности, где расположен ближайший приличный постоялый двор.

- Хозяин! Вина, пожрать и комнату на двоих на три дня! - по привычке и образцу посетителей еще в отцовском трактире заорал я, входя в расписанное мне стражником в лучших словах заведение. Да, именно заорал, так как обеденный зал постоялого двора был до отказа забит шумным народом самой бандитской наружности - типичные искатели приключений.

- Сей момент, господин, - передо мной буквально материализовалась симпатичная пухлая служаночка, которая, ловко уклоняясь от загребущих лап гуляк, повела меня к стойке, за которой и сидел хозяин заведения. - Прошу, присаживайтесь, - девушка смахнула как по волшебству появившейся в руке тряпкой со стойки крошки и какую-то жидкость.

- Чего угодно господам? - лицо трактирщика растянулось по горизонтали под воздействием максимально дружелюбной улыбки. Видно моего крика он не слышал... я говорил же что шумно!

- Поесть и комнату на три дня... на двоих, - повторил я.

- Вы не ошиблись заведением! У нас лучшая еда и комнаты без насекомых! - с гордостью произнёс толстяк (внешний вид трактирщиков идентичен для любого материка), суетливыми жестами поторапливая подчинённых, тут же забегавших как тараканы от веника. - Лучшую комнату господам!

- И стол, - я поморщился, глядя как прямо рядом со мной рухнул на стойку и начал сползать по ней на пол слюнявый забулдыга, что-то перед сползанием неразборчиво потребовавший у хозяина. Кружка пива, больше похожего на цвету и запаху на ослиную мочу трёхдневной выдержки, через секунду уже оказалась у него в руках, и мужичок успешно отчалил, с трудом удерживаясь на ногах.

- О-о! - погрустнел трактирщик. - Сегодня все столы заняты, прошу простить, но...

- Меня устроит вон тот, - я согнул руку в локте и указал большим пальцем себе за спину, где в углу, метрах в шести от стойки, находился стол с вакантными местами. За ним в одиночестве сидел какой-то мрачный тип и так же мрачно потягивал вино. Почему-то никто и не подумал присесть на свободные места, хотя за некоторыми столами сидело сразу по восемь-десять человек, а кое-кто даже стоял рядом.

- Не показывайте пальцем! - испуганно выпучив глаза, зашептал трактирщик. - Вы новенький в городе и потому не знаете... это Рейнфельд.

Я изогнул бровь в немом вопросе.

- И?

- Он лучший искатель царства, ходит всегда один и всегда возвращается с добычей... - толстяк оглянулся по сторонам и придвинулся ближе ко мне. - Говорят, он ходит в Руины.

Джейк громко и недоверчиво фыркнул.

- Говорят... он из драмаров, - я взглянул на Джейка, обращаясь за разъяснениями.

- Это лю... существа, в которых течёт кровь Первых, они живут в самом центре Земель... говорят, они сторожат покой Хозяина.

- Угу, понятно, - я, прищурившись, начал изучать предполагаемого драмара. - Откуда известно, что он драмар?

- Слухи ходят... Не знаю, правда или нет, но лучшего воина я в жизни не встречал - он в одиночку убил скара, когда тот вышел к стенам города.

- Это зверь, очень сильный... - Джейк поёжился. - И очень ценный - его шкуру не пробивает магия, почти не берёт сталь, а телесные жидкости и кости идут алхимикам на эликсиры. Обычно на него ходят отрядами по три-четыре десятка ловцов... и то выживают не все.

- Подай ужин за тот стол, - не обращая внимания на испуганно побледневшие лица окружающих, приказал хозяину я. - Джейк? - парень не двигался с места.

- Если это и правда драмар, тогда не стоит его злить... они с тяжёлым характером - гордые и нелюдимые.

- Это их проблемы, - я пожал плечами. - Я собираюсь просто поесть. Ты можешь остаться здесь и жрать стоя... как лошадь.

- Иду, - Джейкоб, с видом идущего на смерть, поднялся со стула и побрёл за мной - через молчаливую толпу и по враз притихшему залу. Новости о самоубийце разлетелись мгновенно и вызвали у гуляк нешуточный интерес.

- Я присяду, - подходя к столу произнёс я, констатируя факт и, не дожидаясь формального согласия незнакомца, упал на стул. Предполагаемый слуга мифического повелителя Проклятых земель никак не отреагировал на появление рядом новых объектов, продолжая читать какую-то ветхую книжицу и одновременно крутить в руке серебряный кубок. - Присаживайся, - я заметил, что Джейк стоит столбом метрах в трёх позади меня и кивнул ему на стул рядом с собой.

- Д-да, - парень осторожно отодвинул стул и уселся на его край, приготовившись сорваться с места и бежать в любой момент.

Спустя пару минут служанка принесла кувшин вина, пару кубков (а вот нам с Джейкобом серебра не хватило... или просто не заслужили?), бараний бок с гречневой кашей (гречка на Зионе самый доступный продукт, пища простонародья), буханку хлеба и тушеное мясо с грибной подливой, бухнула всё это на стол и убежала... Я тут же набросился на еду, не обращая на драмара внимания, а шум попойки вокруг нас возобновился - зеваки поняли, что немедленной и жестокой расправы не будет и немного успокоились. Джейк, поначалу робевший, спустя пару минут осмелел, активно принявшись соревноваться со мной в скорости пожирания (иначе и не скажешь) бока... Предполагаемый драмар даже поднял удивлённый взгляд на чавкающих нас, разрушив образ полной невозмутимости... знай наших! Действительно, Рейнфельд был не совсем человеком, по крайней мере, у людей я глаз с золотистой и словно светящейся изнутри радужкой не встречал, похожие глаза были у оборотней, но двух зрачков у них не было. Интересно, у этого существа не только глаза необычные, но и энергетика, в которой целых два ядра, Стихии Света и Тьмы одновременно! Неожиданно глаза драмара изменились - два зрачка слились в один, разросшийся настолько, что радужка полностью исчезла... удивительно, но энергетика и аура вместе с ней, перестроилась вслед за глазами! Или наоборот? Что же он может видеть такими глазами?! Я поймал себя на желании, что хочу это существо выпотрошить прямо здесь, в подробностях изучив энергетику и строение тела. Нет, пытаться делать этого не стоит - как бы меня самого не выпотрошили!

- Нравлюсь? - драмар слегка поморщился на мой вопрос и промолчал, возвращаясь к чтению. А он оказался вовсе не таким страшным, как описывали. - Ты мне тоже нет, но спросить я должен, - ноль реакции - видимо, книга интересная очень. - Ты драмар?

Кухонный нож, что ещё мгновение назад мирно лежал на столе, я успел словить всего в миллиметре от своего правого глаза. А искатель всё так же невозмутимо продолжил читать книгу.

- Значит, драмар... - я отрезал любезно поданным мне ножом кусок хлеба, вымазал им из миски остатки подливы и бросил подбежавшей и усевшейся в ожидании подачки собаке. - А кости подожди, если Джейк оставит, - псина тотчас осуждающе посмотрела на парня, с голодным рычанием обгладывавшего и обсасывавшего рёбра подчистую. Под взглядом пса Джейк поперхнулся и покраснел, тут же сбрасывая объедки на пол. - Приятно было познакомиться, - я встал и слегка поклонился - искатель поднял глаза от книги, секунду задумчиво изучал моё лицо... и склонил голову в ответном поклоне! - До встречи, - не дожидаясь ответа (которого так и не последовало, кстати), я развернулся и двинулся к стойке, сопровождаемый ошеломлёнными взглядами гуляк. Никто и никогда не смел говорить с драмаром таким тоном.

...Проснулся я, как обычно, до рассвета, растолкал Джейка, слегка взбодрив его при помощи сателлита Воды и воды, и усадил медитировать напротив себя, взяв за руки. Какой-нибудь извращённый разум, увидев такое, мог подумать и что-то не совсем приличное, но меня это не волновало - для работы с чужой энергетикой мне необходим близкий контакт с телом объекта.

- Учитель, - спустя четыре часа впервые подал голос Джейк, привлекая моё внимание, но всё же не пошевелился - он прекрасно помнил, что бывает в таких случаях. Первый раз, когда ученик ослушался моего категоричного приказа, то корчился на земле от боли минут пятнадцать. Нет, я вовсе не изверг и физические наказания за ослушание не применяю, просто смещение тела вызывает также смещение и энергетических контуров... а контур Джейкоба, пока и так донельзя хрупкий, был сцеплен, объединён с моим и жёстко зафиксирован на месте. Урок жестокий (облегчать боль я не стал, хотя и мог), но зато на всю жизнь. - Я в туалет хочу.

- Заканчиваю, - я разжал руки и убрал аурные щупы - пусть аура это только верхний слой всей сложнейшей энергетической структуры человека (в случае с магами - совокупности Дара и энергетики тела), но и её оставлять без внимания глупо. - Прикажи принести завтрак. И никакого вина!

- Я быстро!- Джейк бросился прочь из комнаты.

- А я пока подготовлюсь к возможным неприятностям, - я достал колдовскую книгу и начал задумчиво её листать, раздумывая, какие заклятья взять в новых, городских, условиях. Очень уж предчувствие у меня плохое.

*****

- Хозяин где? - я довольно грубо (работорговцы особым уважением не пользовались даже у местных, не говоря уж обо мне) окликнул высокого худощавого типа, нервно прохаживавшегося перед рядом из пяти деревянных и одной железных клетей, только в двух из которых сейчас находились люди: четверо разновозрастных доходяг в одной из деревянных и женщина лет тридцати с небольшим - в железной клети. Джейк, как и обещал, привёл меня к 'родным' клетям и теперь испуганно прятался позади, в воспоминаниях снова переживая дни рабства.

- Я хозяин, - худощавый, широко шагая, двинулся в мою сторону.

- Это не он, - зашептал Джейкоб, слегка осмелев. - Тот ниже ростом и лысый.

- Не ты. Мне нужен лысый коротышка, - возможно, немного переборщил с предполагаемым ростом объекта поиска, я.

- Это предыдущий хозяин, мэстре Лариош, - тощий вздохнул с явно наигранной печалью. - Он скончался почти год назад... Сердце. Я купил клети на аукционе, заплатил огромные деньги... сами видите, прогорел, - несчастный работорговец уныло оглянулся. - Проклятые конкуренты! Увы, но все важнейшие контакты мэстре Лариош унёс с собой в могилу...

- Собственно, я по этому поводу и пришёл. Мне нужно узнать, кому была продана одна интересующая меня особа.

- Ничем не могу помочь, - развёл руками работорговец. - Я этого просто не знаю, а мэстре не вёл настолько подробной записи.

- Допустим, - я поморщился. - Но сделки же он фиксировал? Я знаю приблизительное время продажи, этого должно хватить (сомневаюсь, что тут продают много рабынь с примесью эльфийской крови, такие всегда редкость, потому как эльфы из своих лесов носа не кажут и полукровок плодят мало).

Мужик ненадолго задумался.

- Можно попробовать... но я не могу оставить лавку, в любой момент подойдёт покупатель...

- Я заплачу, - намёк я понял правильно, доставая из кошеля целого 'царя'.

- Кх-х-кх-м, - закашлялся тощий, уставившись на монету жадным взглядом. - Хорошо... Я быстро, мой дом совсем рядом, только скажите кого искать.

- Джейк, - парень согласно кивнул, направляясь следом за проводником. - Я пока товар оценю, - не обращая внимания на сидельцев деревянной клетки, я шагнул к железной. - Кто тут у нас?

Глава 5.

- Э-э, уважаемый, - как-то незаметно вернувшийся работорговец, осторожно дотронулся до моего плеча. Я закрыл книгу и бросил в пространственный карман - глаза тощего, который увидел как предмет растворился прямо в воздухе, чуть не вылезли из орбит и он с места отпрыгнул на пару метров назад. - Г-господин... м-маг?

- Нашёл? - я бросил короткий взгляд на сидящую на каменном полу клетки рабыню. Интересный экземпляр - стоит его изучить, и я даже исследовательское заклятье начитал. Разработчики, то есть совместная группа учёных Университета и Тайной стражи, назвали его Магическим Исследовательским Комплексом (МИК) - в создании комплекса, кстати, принимала активное парочка иномирян, и это ответ на вопрос: 'зачем они нужны?'. Я смог освоить МИК только за три месяца, пусть и не особо упорных занятий, что уже кое-что о нём говорит.

Джейкоб активно закивал, улыбаясь во все тридцать два. Хотя нет, во все двадцать восемь - до выращивания зубов у меня руки еще не дошли и бывший раб пока ходит со следами от зуботычин.

- Её продали перекупщику из Гонора! - зачастил парень, размахивая руками. - Нужно идти туда и...

- Стоп! Сейчас мы никуда не пойдём, - Джейк возмущённо вскинулся. - Ты не готов - как минимум месяц мне нужно, чтобы привести твоё тело в норму.

- Но...

- В таком состоянии ты будешь нас только задерживать и подвергать опасности! Путь до Гонора не близкий и, если я буду постоянно тратить силы на поддержание твоего тела в работоспособном состоянии, то в момент нападения просто не смогу ничего сделать из-за истощения. К тому же, скорость нашего движения, после излечения, изрядно увеличится и потери во времени будут не так велики.

- Хорошо, - парень опустил глаза... могу поспорить, сейчас он сильно сожалеет о клятве.

- Вот и отлично, - я повернулся к притихшему торговцу. - Сколько ты хочешь за это... существо? - рабыня злобно ощерилась (отчего по моей спине пробежал легион мурашек) - она была женщиной внушительной, но определённо не моего типа... хотя бы потому, что имела мускулы намного больше моих и была на полголовы выше ростом. Зато я в плечах шире... вроде бы... М-да, женщина-воин - редкое явление на моём материке и довольно распространённо здесь. Неловко себя чувствуешь, видя симпатичную девушку в броне и с мечом (пару таких я на улице Лидса встретил), не знаешь что делать, если честно - вроде и бить женщину... не хорошо (если это не магический поединок, конечно, где испокон веков все равны), но немного зазеваешься и эта женщина с лёгкостью выпустит тебе кишки наружу... Что ж, придётся слегка подправить свой моральный кодекс... исключительно для выживания!

- Сто царей, - я недоверчиво хмыкнул. Шуток насчёт денег я не понимал с детства, сын трактирщика как-никак. Конечно, раб с воинскими навыками стоит намного дороже того же Джейка - кухонного раба, но сто золотых это цена элитного, обученного и, главное, послушного воле господина гладиатора.

- Не смешно. Это... необычный... экземпляр, но не более того, - я начал блефовать напропалую. Действительно, рабыня меня крайне заинтересовала: её энергетическая структура была на порядок сложнее человеческой, изменена непонятным образом и намного плотнее скреплена с физическим телом (структуру настолько сложную, хотя и совсем иную, я видел только у драмара). Мне не терпелось приступить к исследованиям, ведь, судя по плотности энергокаркаса и количеству линий тока как жизненной, так и магической сил - рабыня обладала естественной регенерацией... Передо мной сидело легендарное существо, метаморф - так наши химерологи-теоретики (именно теоретики, так как создать метаморфа никому пока не удалось) называли идеальных существ, способных изменять своё тело в широких пределах. - Я с лёгкостью найду себе такую же, но в разы дешевле.

- Такую же?! - аж подпрыгнул на месте от возмущения торговец. - Да вы посмотрите на её глаза! Нет, вы посмотрите!

- Ну и? Жёлтые... Обычный оборотень, - насколько я помню слова себя же из будущего - оборотней создали элоры, вполне возможно, что они были так сказать, промежуточным звеном или прототипом, а итог вот он - передо мной... и ещё драмар.

- Оборотень?! Стал бы я продавать обычного оборотня за такие деньги, - ага, значит оборотни здесь тоже есть. - Она многоликая! - я призадумался. На Калионе многоликими называют как раз оборотней, хотя они и могут превращаться в волков и больше ни в кого, здесь же в это слово явно вкладывают другое значение.

- Ты ври, да не завирайся, - начал импровизировать я. - Многоликую в клетку посадить?! Я пошёл.

- Погодите, господин! Это правда! Она изгой. Сородичи сами отдали её искателям для продажи.

- За что изгнали?

- Она не говорит, - я вскинул бровь и остановил взгляд на ошейнике. - Боли не чувствует, ошейник почти бесполезен.

- И ты хотел мне её продать?! - теперь мне стала понятна причина, почему такую перспективную рабыню до сих пор не продали - её просто невозможно контролировать.

- Вы же маг! Справитесь...

- Тридцать царей и по рукам, - назвал я окончательную цену, показывая, что дальше торговаться не намерен.

- Согласен, - я передал отчаянно пытавшемуся скрыть радость торговцу деньги, а тот сунул мне в руку пластину-ключ от ошейника, который там тут же и расплавился, за ненадобностью. - Открой! Ах, да... как её зовут?

- Кара. Так сказали те, кто продал, но за весь год она ни слова не сказала... Позвольте дать вам совет, господин маг... не стоит заходить туда без сопровождения. Это опасно.

- Разберусь.

*****

Джейк поёжился - богатое воображение в красках расписало смерть учителя от рук многоликой: оторванная голова, разодранная когтями грудь, окровавленная пасть твари... бр-р. Много страшных вещей рассказывали старшие о стражах Города, и чудовище оправдало свою славу. Не успел Джейк открыть рот, чтобы предостеречь наставника, как тот шагнул в клетку.

...Начало действия Джейк рассмотреть просто физически не смог - мгновение назад спокойно сидевшая у стены женщина, за это мгновение успела переместиться на три метра в сторону двери и даже отрастить когти, которыми попыталась воплотить в реальность его фантазии. Вот только в фантазиях ничего не было о тонкой полупрозрачной плёнке, преградившей когтистой смерти путь. А затем жертва и охотник поменялись ролями - повинуясь небрежному жесту мага, невидимая сила подхватила рабыню и со всего маху припечатала ее к противоположной стороне клетки.

- Забавно, - Харлаф не спеша подошёл к распятой на стене женщине, на ходу извлекая из безразмерного кармана посох. - Теперь, я думаю, вопрос о добровольном сотрудничестве можно опустить, - посох с лёгкостью вошёл в каменный пол клетки на глубину ладони в полуметре перед существом (боевой облик многоликой, который она к тому времени успела принять, имел мало общих черт с человеческим - слишком много когтей, зубов и злобы), и его набалдашник начал тревожно пульсировать, одновременно разрастаясь в размерах и раскручиваясь вокруг собственной оси, а вокруг огненного шара с бешеной скоростью, смазываясь в разноцветные полосы, завертелись разноцветные светящиеся шарики.

***

Магический Исследовательский Комплекс - произведение Искусства, лучшее исследовательское заклинание современности, целый комплекс заклинаний, применение которого возможно лишь магами с уровнем силы не ниже Магистра и имеющими в своём арсенале Стихию Земли. Почему именно её? Ответ прост - для работы одной из составляющей МИК частей необходимо управление металлом, что и относится к епархии этой Стихии.

Я вложил заклинание в посох, активировал его и отошёл в сторону. Даже заботливо припасённый стальной брусок доставать из кармана не понадобилось - металл заклятье возьмёт из прутьев решётки, информацию соберёт самостоятельно, сразу же производя её запись на посох. В общем, для исследователя далёких неизведанных земель МИК - вещь просто незаменимая. Усевшись на полу клети в позе пирамиды, я закрыл глаза и погрузился в медитацию - пока есть время, нужно немного восстановиться, очень уж этот комплекс энергоёмкая штука. Да и прощупать ее ауру своей не помешает, все же личные ощущения, полученные при объединении собственной энергетики с энергетикой подопытного, очень помогают в дальнейшем разобраться в полученной информации.

Между тем, удерживавшая метаморфа плёнка исчезла, но нападения не последовало, так как Кара продолжила висеть на решётке и таращить зенки на сидящего рядом мага. Причина этому была проста - из прутьев решётки выросли стальные штыри, которые и пронзили плоть объекта исследований в районе суставов рук и ног, а затем разделились на концах на четыре части и согнулись, тем самым не позволяя сорваться... А затем со всех сторон, буквально вырастая из прутьев клетки подобно траве, к многоликой потянулись тончайшие стальные нити, щедро подпитываемые Силой из посоха, и только тогда её проняло - вены на лбу вздулись, мышцы начали сокращаться, а рот открылся для крика - нити начали проникать в тело и присоединяться буквально к каждому нерву, а затем, испуская Силу различных типов и интенсивности, воздействовать на мозг, проникать в клетки и органы... на редкость неприятное ощущение. Причём глушить боль я посоху приказа не давал, так как безболезненная и безвредная (обычный человек полное обследование в ускоренном режиме точно пережить не способен, а вот метаморф некоторые шансы на это имеет) операция длится в пять раз дольше.

Будем ждать.

- Великолепно! - спустя всего пятнадцать минут обследование было завершено. Я подошёл к лежащей на полу рабыне и сорвал ошейник, окинув её долгим взглядом... Само совершенство - сразу видна работа гения, а значит мне о быстрых результатах в деле создания чего-то подобного, даже имея образец, можно и не мечтать. Энергетика метаморфа кардинально отличается от человеческой (основой для его создания послужили именно люди - ясно и без исследований), но ни один человек не перенесёт такого глубокого изменения. А значит, перестройку энергетики нужно производить ещё на стадии формирования эмбриона, а это сотни экспериментов и несколько лет упорного труда. - Любезный, - я обернулся к работорговцу. - Где в вашем городе можно снять дом?

- Вы можете остановиться на постоялом дворе, - удивлённо произнёс тощий. - Он на...

- Знаю, - слушать разглагольствования этого человека я не собирался. - Мне нужен именно дом, с просторным двором и высоким забором.

Тощий задумался.

- Есть такой!.. Но он не сдаётся.

- Так что же ты...

- Его хозяин поссорился с городским Советом - раньше был знаменитым учителем фехтования, содержал одну из крупнейших школ, а теперь все обходят его седьмой дорогой, - торговец слегка наклонился в мою сторону. - Бьюсь об заклад, содержать такое огромное здание ему не по карману и он согласиться сдать часть дома вам.

- Я правильно понял? Это здание бывшей школы боя?

- Да... - закивал тощий. - Забор там высокий, двор просторный, всякие штуки стоят... непонятные.

Идеальный вариант.

- Как туда пройти? - я достал из пола посох, тут же убирая его в подпространство. - Смотри ты... Выжила, - до того неподвижно лежавшая на полу рабыня (это я её так, по привычке, называю), зашлась в кашле и неожиданно открыла глаза. Тощий нервно сглотнул, опасливо косясь на свою бывшую собственность и медленно смещаясь в сторону выхода из клетки.

- Господин... Убей меня.

- Зачем? - я искренне изумился такой необычной просьбе. - Судя по темпам восстановления, через пару часов ты будешь в полном порядке. Мне больше ничего от тебя не нужно, можешь идти куда пожелаешь.

- Мне некуда идти. Обратно в клан пути нет.

- Найди своё место среди людей, - я с безразличием пожал плечами.

- Среди... людей? - с некоторым презрением переспросила метаморф. - Нет.

- Ты НАС недооцениваешь, - я тонко намекнул, что презрительное отношение к людской расе это не лучший способ завоевать моё расположение. - Какой-нибудь благородный с радостью окажет тебе покровительство.

- Покровительство? Пусть меня изгнали и имя моё покрыто позором, но ещё больше опускаться я не стану! - подняв на меня глаза, горящие праведным гневом, прорычала Кара.

- И что же тебя не устраивает? - я заинтересовался страной жизненной позицией новой знакомой...

- Не достойно воина служить слабому господину...

- И все люди, по-твоему, слабы?

- В... в большинстве своём, - в ответе метаморф слегка запнулась, видимо, хотела сперва сказать совсем иное, но взглянула на меня и передумала.

- Тогда тебе стоит найти меньшинство, - я развернулся и сделал шаг к выходу. - Убивать я тебя не буду. Если так хочется умереть просто останови себе сердце... насколько я понял, для тебя это не проблема.

- Я бы не хотела встречаться с Господином, а у самоубийц лишь один путь - в Пределы Отчаяния, - эт-то что еще такое? Не припомню мест с подобным названием в священных книгах Калиона... Что-то помимо Верхнего и Нижнего миров? Просто оригинальное название одного из них? Или новая реальность, открывшаяся/образовавшаяся по какой-то причине лишь для двух материков из трёх? Любопытно... - Попавший туда не может переродиться, его душа обречена на вечные скитания, - хм, какая интересная религия! - Но если ты убьешь меня, то этого не случится!

- Тогда у тебя проблемы, - произнес я и вздрогнул, вспоминая свой бой с Тенью и последовавшие за этим приключения, развернулся и пошел прочь. Нагружать себя еще одним спутником, причем таким опасным и возможно затаившим злобу за причиненную боль я не хотел.

- Проблемы у жителей города, - с вызовом выкрикнула мне в спину бывшая рабыня. - Как думаешь, скольких я успею убить, прежде чем меня остановят?!

Я остановился - пусть я и не страдаю особым человеколюбием, но нельзя выпускать в город практически неубиваемого, оснащённого безграничным арсеналом когтей и зубов монстра. Мою правую ладонь окутало тёмно-оранжевое пламя... Жаль убивать, хотя...

- Служи мне, - не оборачиваясь, неожиданно даже для самого себя, произнёс я. - Но тебе придётся дать клятву на крови.

- Я согласна! - практически без раздумий, причем с нескрываемой радостью и облегчением в голосе воскликнула Кара. И откуда только силы взялись на вопли?! И ещё... почему мне кажется, что именно этого метамофр и добивалась? Становлюсь слишком мнительным? Или просто умнею? - Служить такому господину честь для любого воина, - интересно, почему она выделила меня из общей массы людей? Хотя, если метаморфы владеют Истинным зрением, тогда всё понятно, но сразу возникает вопрос: если их жизненная философия подразумевает обязательное служение, причём служение только сильному хозяину, а из людей, встреченных за год сидения в клетке на рынке города с самой высокой на материке концентрацией великолепных воинов и магов на квадратный метр, Кара признала достойным только меня, то насколько силён тот Господин, под которого создавалась эта оригинальная религия и философия?

- Ну-ну, - я взял в руки метательный нож. - Не пожалей потом - после принесения клятвы пути назад не будет.

- Предназначение воина в служении, - словно погрузившись в транс и закрыв глаза, начала что-то зачитывать по памяти метаморф. - Жизнь господина есть жизнь воина, смерть господина есть смерть воина. Величие господина есть величие воина. Воля господина есть закон.

- Закон, да? - я быстро полоснул ножом по запястью вытянутой руки будущего вассала. - Договорились.

*****

- Вот она, господин, - чумазый, худой пацанёнок лет восьми, подрабатывавший на рынке проводником, шмыгнул носом, вытер лицо грязным рукавом, и требовательно уставился на меня, ожидая обещанное вознаграждение. Я решил не рисковать и взял проводника, очень уж мутным было описание пути, данное всё-таки мне работорговцем.

- Держи, - я бросил пацану медяк, который тут же исчез за щекой - материки разные, а способы сберечь кровные накопления у таких вот охламонов - абсолютно одинаковые.

- Благодарю, господин, - через секунду малолетний проводник исчез из моего поля зрения.

- Неплохо, - я окинул уважительным взглядом трёхметровую каменную ограду с массивными воротами в ней и внушительным зданием за ней. - Только ворота такие зачем?

Зачем нужны такие ворота, мне стало понятно уже спустя пару минут - в ответ на мой стук створки ворот разошлись... и передо мной предстало ещё одно неизвестное существо - трёхметровый бугай, обладатель огромных мышц, квадратной челюсти с крупными зубами, невероятно толстой на вид темно-серого цвета кожи и набедренной повязки... Хм, эта тварь несколько мельче тролля, но на вид умнее, а значит опаснее. Откуда такие выводы? Да все просто - лицо у существа почти человеческое, разве что больше раза в два, и глаза с проблесками интеллекта, в противоположность звериной морде тролля и его маленьким пустым гляделкам.

- Ого! - я уважительно цокнул языком, решительно двигаясь вперёд, отчего гигант вынужденно отступил в сторону и нахмурился. - Хозяин где? - кстати, рабского ошейника на непонятном существе нет, что характеризует хозяина этого дома с лучшей стороны, однозначно. А вот и хозяин!

- Альдинг, - склонившись надо мной, прошептала в ухо Кара. - Сильный, но медленный.

- Леодр, к нам человеки! - подтверждая мои догадки об интеллекте пробасил гигант (в словаре троллей всего два десятка слов-взрыкиваний и на языке людей они говорить не способны - мозгов не хватает), обращаясь к невысокому жилистому мужчине лет пятидесяти, расположившемуся метрах в тридцати в глубине двора, посреди площадки засыпанной песком, и отчитывавшему подростка лет пятнадцати, одетого в лёгкий доспех и с деревянным мечом в левой руке. Всё же ученики у мастера есть. - Хесус пустит?

- Что им нужно? - отвлёкся от разговора мастер, но общаться предпочёл через слугу, демонстративно пренебрегая посетителями. Ну понятно теперь почему у него клиентов нету! Кто же хамов любит?

- Я слышал, у вас финансовые проблемы... - издалека начал я.

- Вышвырни их! - не стал даже слушать дальше наставник, разозлившись и сходу натравив на нас бугая... Зря он так!

- Хесус говорит человекам уйти, - бугай отреагировал на удивление быстро для такого... бугая, нахмурившись и заступая мне путь к хозяину, медленно сжал пудовые кулаки до хруста.

- Я не закончил, - я начал готовиться к драке, нагнетая жизненную энергию в мышцы.

- Хесус злится, - Джейк побледнел и отступил на шаг, а Кара оскалилась и отрастила когти, но не двинулась с места без приказа. - Хесус бить. Чужаки уходить!

Как оказалось, громила слово держать умел - спустя секунду сверху, в направлении моей головы, двинулись сцепленные в замок огромные волосатые ладони... И не такой уж он медленный, не медленнее человека, точно, зато сильнее раз в десять. Но, грубая физическая сила противника уже давно не была для меня проблемой - сконцентрировав жизненную энергию в мышцах ног, я просто шагнул вперёд, оказавшись как раз между огромных рук, и со всей дури засадил опрометчиво подставившемуся бугаю ногой по шарам - высоко поднятым коленом прямо в цель. Лицо альдинга тут же приняло обиженно-злобное выражение и он согнулся, слегка присев, а руки потянулись к причинному месту... вот здесь-то и пригодилась накопленная в ногах энергия - я, как блоха, прыгнул с места верх и голова моя встретилась с лицом огромного идиота с ласкающим слух хрустом.

- Мы-ы-м! - вяло отреагировал на удар Хесус, при этом отступая на шаг... Крепкий. Но зря отошёл - изогнувшись в полёте, я нанёс удар ногами ему в грудь...

Глава 6.

- Так много? - Леодр привстал на месте от удивления.

Я пожал плечами - жили мы у Леодра уже вторую неделю: тренировались, отдыхали, а я ещё и изучал новый удивительный мир, раскинувшийся вокруг, особое внимание уделяя Древним землям. Помогал мне в этом сам мастер (деления на Мечников и Мастеров Меча на Зионе не было), оказавшийся в прошлом прославленным искателем. Так что, Леодр рассказывал мне о Зионе, а я ему о Калионе - выгодный обмен. Как раз сейчас разговор шёл о традициях, школах боя наших материков и их различиях. В частности, Леодр не мог поверить, что в Арранской империи живёт такое огромное количество (ну да, несколько тысяч против пары сотен) людей, способных выйти в транс, а уж когда я рассказал, что способен на восполнение энергии от Мистеля...

По большому счёту, накапливать энергию Мистеля и у нас способны не так чтобы многие: воины Ордена Аан, элитные бойцы специальных служб, ученики пары-тройки лучших имперских школ боя, да отдельные гениальные одиночки. Остальные же, для удержания себя в трансе, пили огромное количество эликсиров и постоянно носили накопители энергии (что-то вроде меча Духа, но намного примитивнее).

- Мало, - я вздохнул. - Учитывая обстоятельства, - о предстоящих Миру испытаниях я уже Леодру рассказал (а, судя по некоторым признакам, буря вот-вот должна разразиться), рассказал я и о встрече с самим собой в катакомбах. В общем, теперь я точно знал, что путь мой лежит в самое сердце Древних земель - проклятый город Тирин. Если и есть на планете нечто, способное изменить мою судьбу, то оно находится именно там - более насыщенного магией и загадочного места на Калионе (естественно, я имею в виду планету в целом) однозначно нет. Собственно, о том же мне говорил и Кантор, а учитель плохого не посоветует, если он настоящий, конечно.

- К Леодру пришёл человек плохого Совета, - альдинг бесцеремонно прервал разговор...

Есть два варианта: или он даже не подозревает о такой штуке как вежливость, или просто сильно меня не любит, благо, есть за что...

*****

- Хесус убивать!!! - я уважительно хмыкнул - мой удар, который по всем расчётам должен был как минимум вывести громилу из строя на несколько минут и отправить на песочек полежать и подумать над поведением, на деле его только слегка оттолкнул - чтобы удержаться на ногах Хесус сделал несколько торопливых шагов назад, с задумчиво-угрожающим выражением рожи почесал грудь в месте удара... и оскалился.

- Попробуем зайти с другой стороны! - счастливо улыбнувшись и чувствуя небывалый душевный подъём, искренне обрадовавшись поводу хорошенько размяться, я приготовился войти в транс.

- Не стоит обижать моего друга, - хозяин дома всё-таки вмешался в 'разговор'. - Я могу расстроиться.

- Что ж, - мило улыбнулся я и разочарованно вздохнул. - Видно размяться мне сегодня не судьба... Поговорим.

*****

- Так и сказала? - Леодр недоверчиво прищурился, глядя снизу вверх прямо в глаза посыльному городского Совета.

- Ну-у-у, - парень замялся. - Я сам не слышал, но...

- Куда прёшь?!! - коротконогий бочкообразный мужик, обвешанный с ног до головы золотыми побрякушками, пятясь задом от лавки со специями, столкнулся с Джейком (который степенно, даже с некоторой гордостью вышагивал позади меня), и тут же открыл пасть во всю ширь... Но больше сделать ничего не успел, так как мгновение спустя уже сучил ножками в метре от земли и пытался вдохнуть воздух широко раскрытой пастью через сдавленное горло - Кара отреагировала оперативно. Только зря она еще и клыки отрастила - бедолагу чуть инфаркт не хватил, но пусть будет ему наука... А вообще идея взять метаморфа в качестве телохранителя на рынок оказалось здравой, если бы ещё мочой так не воняло.

- Выбрось эту дрянь! - я брезгливо поморщился, в нетерпении обозревая рынок, который, к слову, меня донельзя раздражает истошными воплями и столпотворением. В толпе людей я себя чувствую неуютно, потому как без полной блокировки эмоций здесь находиться не могу, а состояние это мне не нравится категорически!

Собственно, на рынке наша честная компания оказалась по вине этого самого несчастного посыльного, который только теперь, увидев когти и зубы, понял, кто на самом деле есть Кара. Вид у него сразу стал презабавный, только очень уж испуганный... как бы и этот не обделался со страху, ещё одного ссыкуна я не выдержу и точно дам в морду 'виновнику торжества'. Оказалось, сегодня утром кто-то устроил на рынке бойню, прямо в одной из цирюлен в центре - восемь трупов как с куста, а убийцы нет. Растерявшиеся стражники не нашли ничего умнее чем обратиться к гадалке... в итоге мы, всей честной компанией, оказались здесь.

- Ну, и где твоя гадалка? Не лучше ли сразу отправиться на место преступления?

- Она приказа...

- Так стража здесь подчиняется полоумной бабке? - парень ненадолго замолчал, а затем с вызовом ответил.

- А тебя вообще не приглашали! - и испуганно отшатнулся, когда рядом с его лицом образовалась клыкастая морда. Хм, вообще-то хамло право и меня действительно не приглашали - мне просто надоело сидеть взаперти. - Госпожа Махра великая пророчица - её слушает САМ господин Глава Городского Совета.

- А-а-а, ну раз СА-АМ Глава, то ладно, - сарказма парень не понял, только довольно кивнул и важно двинулся дальше, старательно игнорируя злого как демон (а может и ещё злее) метаморфа под боком.

- Вот, - цели мы достигли неожиданно - плотная толпа, собравшаяся вокруг чего-то впереди, неожиданно расступилась и нам предстала сидящая прямо на земле, за небольшим рассохшимся столиком, такая же рассохшаяся древняя старуха. - Госпожа, я привёл... кого вы приказали, - посыльный глубоко поклонился и тут же шмыгнул в толпу, подальше от старухи. Да уж, молодец бабка (причём слепая, если судить по мутным белым шарам глаз), страх на невежд наводить умеет.

- Ты пришёл, смертный, - начала сразу с оскорблений милая бабуля, глядя своими буркалами при этом почему-то в упор на меня, слепота явно ей не мешала ориентироваться в пространстве. - Я...

- Я не тот, кто тебе нужен, - решил также не быть вежливым я... нашлась тоже мне бессмертная! Вообще, на Зионе обращение на 'вы' принято только к высшей знати, учителю или хозяину, если обращается раб, обычные же смертные общаются между собой по-простому и это не считается хамством.

Леодр вышел вперёд.

- Ты, - старуха обернулась, нашла взглядом у себя за спиной, в толпе, высокого, всего важного из себя, толстяка и тяжело на него посмотрела.

- Уважаемая, но вы сказали привести того, кто живёт в... - пошедший красными пятнами по всей объёмистой морде, мелко затрясшийся толстяк, буквально выпрыгнул из толпы на свободное пространство в паре шагов от гадалки, растеряв по пути всю свою важность, и низко ей поклонился.

- Чего уж там, привёл и хорошо, - неожиданно подобрела бабка и снова повернулась ко мне... а я это время с ожесточением расправлялся уже с третьим пирожком с мясом, который мне услужливо предоставила Кара. Уф! Хорошо иметь вассала метаморфа, по крайней мере, всегда горячие пирожки с самым свежим мясом мне обеспечены - обмануть такого зубастого клиента ни один торговец не решится. И никаких фаерболов не нужно... мечта. - Слушай мой наказ, отрок... Душа твоя проклята, - толпа ахнула, но заинтересованно придвинулась поближе и начала меня с новым интересом рассматривать, а бабка продолжила самозабвенно вещать, не обращая внимания, что я её, собственно, и не слушаю, сосредоточившись на более важном деле. Хватит с меня предсказаний! Я сам себе теперь предсказатель, а остальные пусть идут лесом! - И ждут тебя Пределы Отчаяния, муки боли и одиночества, - хм, муки боли? Я отвлекся от пирожка и задумался с открытым ртом, в котором при этом виднелось изрядно покромсанное моими зубами произведение местного кулинарного искусства... Это как так? Продолжил жевать. - Путь в проклятый город забудь! Душу свою спасёшь! - на этих словах я интерес к разговору потерял полностью, ведь выбора у меня всё равно нет. Внимание я сосредоточил на сотнике стражи, проигнорировав бабку и даже не удосужившись ответить.

- Эй, уважаемый, - объект моего внимания, а именно тот самый толстяк, нервно сглотнул - его явно смущало моё отношение к авторитетной бабке. - Отведи нас к месту преступления, - сотник, если я не ошибаюсь в знаках различия местной стражи, сперва бросил растерянный взгляд на старуху и только тогда неуверенно повернулся ко мне.

- А ты кто такой? - произнесено это было с некоторым, не понравившемся мне и особенно Каре пренебрежением и злобой в голосе.

Я несколько секунд изучал ещё одного 'вежливого'. Как-то представляться настроения не было - хватит с меня на сегодня общения, а потому я развернулся и пошёл прочь, не обратив внимания на раздавшийся за спиной возмущённый возглас проигнорированного сотника и буквально чувствуя лопатками острый взгляд старушки.

Ну, не люблю я хамов, богов и предсказателей! И на все это у меня есть причины, подкрепленные печальным жизненным опытом. Вот никогда этим сволочным богам не забуду унижения, что испытал во время блуждания по Храмовой горе Стратона в попытках пристроить Эльвиру на лечение. Если до тех событий я жил по принципу: боги есть, вот пусть и будут, а меня не трогают и я их не трону, то теперь испытываю к этим сволочам сильную неприязнь. Исключение я делаю только для Ориссы, в благодарность за спасение, и для Комола, которого просто ненавижу, хотя и без фанатизма, также как и вампиров. Почему-то, в отличие от исступленной ненависти по отношению к фор Мерула, ненависть к вампирам и Комолу... более спокойная что ли? Как-то так.

Скорее всего это потому, что в первом случае я ненавижу не столько Антониса с его ударом коварным исподтишка, а самого себя - за трусость и высокомерие, за то что даже не подумал о родных, спасая свою шкуру. Ненависть к самому себе это самое сильное чувство, которое я просто перенес на другой объект, чтобы успокоиться и сохранить личность от саморазрушения. Живучая я тварь, все-таки, да к тому же злопамятная и злая, чем и горжусь! Настоящий маг Огня!

*****

К цирюльне мы подошли спустя пять минут (меня все же уговорили помочь, поверить не могу!), а сотник Крамп, всё ещё продолжал мелко дрожать после плотного общения с пророчицей, произошедшего у него после моего ухода. Я, конечно, слышал, что прорицатели и пророки имеют некую мистическую власть над людьми и могут запросто навредить неугодному, но сам их не боялся, хотя, возможно, и стоило бы... Впрочем, если учесть, что я не испытываю особого пиетета даже перед богами, то что говорить о слепых старухах?

- Это здесь, - Крамп открыл дверь, пропуская меня вперёд.

- Ого! - я присвистнул. - А я думал преувеличили.

- Скорее... наоборот, - Леодр, вошедший в залитый кровью и заваленный трупами зал следом за мной, ошарашено оглянулся вокруг. - Я не видел такого лет двадцать.

- Раз, два, три... - побледневший Джейк принялся пересчитывать тела. - Восемь.

- И все убиты подручными средствами, - действительно, в основном убийца или убийцы использовали ножницы, щипцы и прочий подручный инструмент цирюльника, но проявили в этом недюжинную фантазию и сноровку.

Я достал из кармана повязку, подаренную мне Кассием ещё в самом начале нашей совместной работы, и протянул её Джейку.

- Держи, поможет увидеть много интересного, - ученик жадно схватил новую игрушку. - Внимательно взгляни на остаточные ауры трупов и живых людей вокруг. Сравни.

- А как же вы? - скорее для приличия поинтересовался парень, потому как в этот момент уже повязывал артефакт на глаза.

- Уже не нужна, - я слегка улыбнулся, вспоминая, каких трудов мне стоило развить Истинное зрение до нынешнего уровня. Зато теперь я способен видеть значительно глубже прежнего, могу даже рассмотреть в человеке неинициированный Дар, хотя и не всякий, а только очень сильный. - Видишь?

- Ну-у... есть вокруг тел... что-то.

- Так выглядит разрушающаяся после смерти энергетика, - я также приступил к тщательному изучению тел. - По степени разрушения энергетики можно определить как давно человек умер... А вот это интересно, - моё внимание привлекли вкрапления алого в ауре одного из трупов - в области сердца и головы.

- Кара! - метаморф в тот же миг оказалась рядом. - Покажи мне его сердце, - я указал пальцем на интересный труп, интересный ещё и тем, что он пришёл к своему состоянию не как все здесь, а при помощи меча. - Не повреди, - многоликая фыркнула, отрастила когти, а затем раздался хруст, треск и моему взору предстало искомое. Точнее то, что от него осталось. Черепную коробку вскрывать нужды не было.

- О, Древние! Что... это?! - сотник, всё это время молча и с недоумением наблюдавший за нашими действиями, испуганно вскрикнул и едва подавил позывы к рвоте, прикрываясь надушенным платком.

- Это, мой друг, следствие одержимости человека демоном, - внутренние органы трупа почернели и буквально плавали в тошнотворного вида слизи, а сердце увеличилось раза в два и было покрыто язвами и нарывами с мутным белым гноем внутри.

- Я видел одержимых, они не...

- И, тем не менее, это так - признаки на лицо. Нам повезло столкнуться с одним очень сильным, хитрым и редким видом демонов, - я достал книгу заклинаний. - Одним из сильнейших Бесплотных (демоны подразделяются на два вида: Бесплотных - духов, не имеющих собственной плоти и потому при появлении в Срединном мире вселяющихся в других существ, и Тварей - жителей Нижнего мира, которые могут щеголять у нас во плоти) - демоном Кровавого Безумия.

- Где же сама тварь?! - сотник испуганно оглянулся вокруг. - Сдохла?

- Ну что вы, - я ласково улыбнулся. - Нет, конечно! Демона так просто не убить. Он жив, здоров и скоро снова проголодается.

- Проголодается?! Так сделай что-нибудь!

- Обязательно, - толстяк от радости чуть не упал в обморок. - Но сначала обсудим оплату моих услуг.

- Да-да, всё что угодно! Только побыстрее при...

- Во-первых, - я махнул рукой в сторону Леодра. - Совет должен прекратить гонения на моего друга.

- Но я не реша...

- Во-вторых, - я продолжал монотонно перечислять, не обращая внимания на вопли сотника. - Совет выплатит ему компенсацию в двести царей за нанесённый ущерб.

- С-ско... с-сколько??! Да проще другого колду...

- Вперёд, - я зевнул, присаживаясь на единственное, чудом не запачканное кровью кресло, оставшееся на этой бойне. - Кровавник не самая лёгкая добыча и требует особого отношения (вообще, демоны, особенно Бесплотные, это профиль магов Света и Тьмы и боевая магия против них не очень помогает, но в Тайной страже учат на совесть, а Силы у меня не меряно и хватит на пару десятков Кровавников), не каждый возьмётся, а времени у тебя не много... В общем, ты знаешь, где меня найти... - я принялся со скучающим видом изучать свои ногти.

- Хорошо! - судя по побагровевшему потному лицу и злым глазам, решение далось сотнику городской стражи вольного города Лидс Иерониму Крампу нелегко. - Я передам Совету твои требования.

- Утром деньги - вечером демоны, - я как можно приветливее улыбнулся. - И ни как иначе.

- Но я не могу сейчас...

- Мне достаточно твоего слова, - Леодр пренебрежительно фыркнул. - И обещания, что услуга будет оплачена в течение суток.

- Я бы ему не верил, Хар, - произнёс мастер, совершенно не стесняясь присутствия объекта критики... Хм, теперь понятно, почему его в городском Совете не любят. Впрочем, я же об этом еще в первый день догадался, верно? В Проклятых землях куртуазному обращению научиться особо негде и отточить сие архиважнейшее умение не на ком - контингент не тот, зубастый чересчур.

- Так и я не верю, - я пожал плечами. - Поэтому, если завтра в это же время оплата не будет произведена, Кара выпотрошит нашего глубокоуважаемого сотника как курёнка, - Крамп смертельно побледнел, только сейчас уразумев во что влез. Расплачиваться он не собирался, могу поспорить. - И сделает это с огромным удовольствием.

Кара улыбнулась, продемонстрировав благодарной публике белоснежные и ненормально длинные и острые для человека зубки.

- В-всё будет, я обещаю! - главный стражник вытер рожу платком, хотя лучше бы он этого не делал, так как стало только мокрее, если можно так выразиться.

- Вот и хорошо. В таком случае, позовите молодца, который прикончил его, - я кивнул в сторону трупа со вскрытой грудиной и двинулся к выходу. Один из стоявших в карауле снаружи у дверей десятников начал оглядываться вокруг, близоруко щурясь, но упорно продолжая вглядываться в лица стоящих в оцеплении стражей, еле сдерживающих толпу зевак.

- Марк, - десятник наконец нашёл, что искал. - К сотнику.

*****

До родного сотника Марк не добежал всего метров пять...

- Что это значит?! - Крамп, а вслед за ним и его подчинённые в крайнем изумлении и крайне враждебно взглянули сначала на висящего в воздухе метрах в двух над землёй Марка, сжатого со всех сторон спрессованным воздухом, а затем дружно повернули головы и уставились на меня.

- В случае гибели носителя, - счёл нужным пояснить ситуацию я - не стоит обострять и так накалившуюся обстановку. - Кровавник перепрыгивает в его убийцу... Джейк, видишь кроваво-алый ореол вокруг его головы? - парень кивнул.

- Напротив сердца аура почернела.

- И это очень плохо, - я повернулся к Крампу. - Демон почти захватил тело и оно уже не способно существовать без его поддержки. Шансов практически нет...

- Но... он же не похож на одержимого! Он сам подошёл и... Проклятье! Ты не можешь убить моего племянника! - сотник правильно понял мой намёк. - Что я скажу его матери?! - м-да, какое совпадение, однако.

- Мне жаль, но нужно действовать, пока душа парня ещё сопротивляется и демон не взял над ним верх... - я задумался, глядя на заскрежетавшего зубами от бессильной злобы и отчаяния сотника. Да, стражника было действительно жаль, но здесь мои целительские способности пасовали - в долгосрочной перспективе я не так уж плох, но здесь нужна быстрая и профессиональная помощь, а до профессионального жизнюка или световика целителя мне еще ой как далеко. - Я смогу некоторое время поддерживать в нём жизнь, но не более - нужен целитель, а ещё лучше сразу несколько.

- Они будут! Эй, ты! - сотник указал на ближайшего стражника. - Мухой на улицу Цветов, мэтра Нэвоя сюда, мэтра Хорна... Всех! - молодой стражник стрелой сорвался с места. - Если он выживет, я...

- Знаю, - я небрежным пассом приказал бешено вращавшему глазами (что ему только, собственно, и оставалось) телу подплыть ближе. - Смотри и учись, - это уже адресовалось Джейку. - Огонь лучше всего из боевых Стихий подходит для убийства демонов, - на моей ладони загорелся чёрный, скромных размеров огонёк... Но дожидаться, пока я выкурю его наружу, демон не стал - предпочёл атаковать. Тварь определённо была знакома с этим заклятьем экзорцизма и знала какую боль чёрное пламя ей причинит (без вреда для носителя), если ничего не предпринять... Хотя проще всего убить демона вместе с носителем, конечно, есть у меня средство и на этот случай. Но раз нет так нет. Пойдем сложным путем.

В Истинном зрении аура стражника сперва заколыхалась, а затем начала стремительно изменяться, чтобы спустя мгновение от неё отделился клок багрового тумана и потянулся к моему лицу. Секунда, и демон исчез, втянувшись в мои глаза. В принципе, я мог бы ему помешать (человеку достаточно лишь иметь сильную волю и демон не сможет захватить его тело, если процесс перехода не подпитывается эманациями смерти предыдущего носителя), но не стал - по сравнению с Тенью из развалин храма Кровавник выглядел убого и не представлял никакой опасности, зато обладал необходимыми мне знаниями... Не то чтобы Кровавники были особо умны - рядовые демоны вообще умом не блещут, но подобные твари не приходят в Срединный мир сами - их вызывают. И у меня есть дело к колдуну.

Глава 7.

- Учитель - кровь, - Джейк ткнул указательным пальцем себе под нос. - Это было трудно, да? - я провёл рукой по лицу, сжигая опасную жидкость (магия Крови на Зионе вовсе не считалась Запретной и использовалась вовсю), и запрокинул голову вверх. Позор, нет жизненной энергии даже носовое кровотечение остановить! Ну и ладно, зато парня спас, не такая уж большая цена, даже учитывая, что накопитель в мече также иссяк и восстанавливаться мне теперь не меньше недели.

- Не легко, - я шмыгнул носом. - Пришлось отдать неприкосновенный запас... Стоило бы жизнюку ноги переломать, да ладно уж, - мне надоело идти с запрокинутой головой и дёргаться, пытаясь не столкнуться с идущими навстречу людьми, но сделать я ничего не мог, так как собственная Сила не может нанеси вреда магу, а значит и прижечь кровеносные сосуды я себе не способен, хотя в данном случае это и не вредит организму, а даже наоборот... Хорошо еще, что сгорает кровь, которая уже покинула тело, иначе у меня могли бы возникнуть проблемы, учитывая наличие рядом колдуна, а возможно и не одного. - Всё равно ползает как черепаха, старый хрен.

- Все ведь хорошо, - неожиданно вмешалась в разговор Кара, впервые проявив инициативу, а не дожидаясь пока к ней обратятся. - Демон сдох, дело сделано.

- Не совсем, - я повернул налево, углубляясь в беднейший район города. - У меня есть пара вопросов к хозяину сего забавного зверька.

- Зачем тебе колдун, Хар? - удивился Леодр. - Нужно было рассказать о нём страже и никаких проблем.

- Видишь ли, хоть я и владею Тьмой (здесь я немного приукрасил, так как капля Силы Тьмы, которую я получаю от сателлита, просто ничто), но общаться с тварями Нижнего мира не умею - не та специализация.

Теоретически, достигнув определённого мастерства, можно, используя основу как источник энергии для заклятья и, направляя его при помощи сателлита, достичь определённых успехов во владении всеми Стихиями, но до этого мне ещё очень далеко. Тут бы хоть с Огнём разобраться.

- Зачем тебе это? - я осторожно убрал руку и опустил голову... всё, вроде перестала течь. Отлично.

- Не мне - Джейку, - шедший слева ученик, с интересом и надеждой взглянул на меня.

- Мне?!

- Тебе, тебе, - я снова повернул налево и сразу же увидел искомое - ветхое одноэтажное строение из почерневших досок. - В трёх мирах Калиона (Нижний, Средний и Верхний... если верить Каре, то существуют ещё Пределы Отчаяния или Пустоши, но что это такое и с чем его едят, я из объяснений многоликой толком не понял) нет никого, кто мог бы сравниться с демонами в поиске и выслеживании добычи. Вполне возможно, уже сегодня мы будем знать, где находится твоя сестра и жива ли она.

- Спасибо! Я... - договорить ученику я не дал, взмахом руки прервал хвалебные речи и остановился на месте как вкопанный, сосредотачиваясь на ощущениях. Аккурат из строения в которое мы направлялись, ко мне пришла волна такой концентрированной ненависти и злобы, сдобренной злорадством, что колдовская книга сама прыгнула ко мне в руки и открылась на странице с Доспехом Дарна, наряду со Сферой Кирана на данный момент сильнейшем защитном заклинании в моём арсенале. В отличие от Сферы Огня и Сферы Кирана, Дарн плотно прилегает к телу владельца и покрывает его невидимой плёнкой, пробить которую практически невозможно. По эффективности и степени защиты от магических и физических атак Доспех Дарна и Сфера Кирана практически идентичны, но Дарн на порядок лучше защищает пользователя в бою против жителей Верхнего и Нижнего Миров, а также позволяет пользоваться в бою мечом, что делает его моим любимым защитным заклятьем.

- Учитель? - Джейк встревожено завертел головой, рефлекторно хватаясь за длинный нож на поясе.

- Нас заметили, - Леодр подобрался, Кара выдвинулась вперёд, а Джейк насупился, изображая крайнюю степень серьёзности. Только Хесус, прибившийся к нам уже на выходе с рынка, как стоял с каменной мордой, так и остался стоять... обожаю этого парня. - Я иду первым.

- Но, господин!

Препираться я не стал - просто отодвинул Кару в сторону и пошёл вперёд, ведь пока моё тело покрывает Доспех, опасности быть убитым заклятьями уровня ниже магистерских, просто не существует. Собственно, на заклятья Дарна я и возлагаю основные надежды в плане выживания в этой миссии.

- Господин! - я посчитал себя великим и непогрешимым слишком рано... всё же не стоило нагло и сходу, без стука, если не считать таковым грохот от удара ногой в дверь, открывать дверь в бывший склад, а ныне жилище коварного колдуна. Открыл я дверь и обомлел - прямо передо мной, всего в трёх метрах, стоял низкорослый, худющий и бледный, одетый в поношенную линялую хламиду мужичок лет пятидесяти... с арбалетом в руках. И этот арбалет уже выстрелил, причём послал в цель болт, начиненный какой-то непонятной и даже жуткой волшбой - чем-то он напоминал Чёрную стрелу, сны о встрече с которой не позволяют мне выспаться уже несколько дней подряд, повторяясь по несколько раз за ночь.

Сфера Огня, которую я успел-таки на рефлексах поставить за долю мгновения, что мчалась ко мне стрела, коротко вспыхнула и исчезла, соприкоснувшись с окутанным багровой аурой заострённым стержнем... Что ж, не почувствуй я опасность, то Ориссе определённо пришлось бы ещё раз просить папочку о помощи (никогда не поверю, что она способна воскрешать мёртвых, такое по плечу разве что трём-четырём сильнейшим богам из всего Светлого пантеона и Комолу), потому как даже с полными закромами жизненной силы избежать встречи с этой крохотной злобной смертью на таком расстоянии мне бы не удалось... Амулет от такого защитить не может, собственной скорости не хватает для спасения (увы, но я в этом плане достиг пика возможностей если не человека, то Харлафа Бледного точно), а активировать Вспышку - просто отсрочить смерть на несколько секунд, так как залечить повреждения энергетики сил нет и умирать мне пришлось бы не то чтобы долго, но в мучениях... Вот только Доспех Дарна таким образом не пробить!

...Кара, шедшая сбоку и немного позади меня, завидев мужика с арбалетом, болт в полёте и беззащитного хозяина (метаморф заметила разрушение Сферы и решила, что защита моя пробита!), великолепно выполнила свой долг вассала и телохранителя. В итоге мне осталось только застонать от разочарования и отрубить ей руку... и пусть скажет спасибо, что я в пространственном кармане держу меч не в ножнах, иначе бы не успел! Отрубленная кисть, с зажатой в ней судорожной хваткой короткой стрелой, плюхнулась на грязные доски пола и за долю секунды почернела и разбухла, исходя гноем и вонючей слизью.

- Назад! - одной рукой я отбросил Кару за спину, а другой выхватил посох. - Не высовываться! Колдун, опусти арбалет! Я пришёл поговорить!

- С радостью! - голос чернокнижника напоминал скрип давно не смазываемых дверей.

- Ур-род! - колдун действительно выпустил арбалет из рук, но вовсе не для того, чтобы сдаться - он схватил заткнутый за пояс кривой нож и полоснул им себя по ладони, вытягивая кровоточащую руку со скрюченными пальцами вперёд и порезом вниз... Откуда-то снизу раздались приглушённые вопли и непонятное мычание, а затем, вопреки законам природы, оттуда потянулась вверх красная жидкость (что бы это могло быть, а?!), просачиваясь между досок пола, закручиваясь в спираль и ввинчиваясь прямо в порез на руке. - Н-на! - я резко выбросил посох оголовьем вперёд, не дожидаясь пока враг закончит заклятье, и семь огненных лент, со змеиным шипением исторгнутых посохом, оплели колдуна по рукам и ногам.

- Червь, - колдун презрительно усмехнулся и, не обращая внимания на бесплодные попытки моих змеек его уничтожить, раздвинул одежды и продемонстрировал мне горящую багрово-чёрным огнём пентаграмму, вырезанную на своей груди и ещё кровоточащую. От исходящих от фигуры эманаций у меня ненадолго помутилось сознание. - Я готовился к Ритуалу десятки лет: изучал древние свитки, подбирал правильное место и расположение звёзд! - колдун схватил одну из огненных змеек рукой и та примитивно рассыпалась искрами. Я жестом остановил бросившуюся вперёд Кару - в Истинном зрении противник выглядел огромным скоплением Силы Тьмы... даже самые острые когти ничего не смогут сделать в подобной ситуации. Здесь начиналась территория Высшей магии. - Ты сдохнешь и станешь пищей для моего повелителя! Так даже лучше! - хм, теперь я начинаю понимать причину нападения Кровавника на город. Тварь просто заготавливала 'провизию' для своего хозяина, собирая души людей. Повар, молот ему в зад!

- Не знаю, что ты задумал, - напрягая память, за отсутствием возможности использовать книгу, я принялся сплетать Копье Дарна, с трудом справляясь с задачей, если честно. Коли уж это творение гения одного из сильнейших магов (и полубога, сына самого Мегара, покровителя магов, к слову) древней Аан не поможет, то останется только сдохнуть, причём сомневаюсь, что после такого воскресить меня сможет даже весь пантеон разом. - Но все смертны... и ты в том числе, - колдун поднял на меня взгляд и я невольно отступил на шаг - глаза его превратились в два заполненных тьмой шара без всякого намёка на зрачок и разум.

- Я буду вечно служить моему Повелителю! - по телу колдуна снизу вверх прошла волна мелкой дрожи, он скривился от боли и отхаркнул на пол комок загустевшей крови... а затем поднял руку с ножом и медленно, даже с каким-то болезненным наслаждением перерезал себе горло, проскрежетав клинком по позвоночному столбу. Я от неожиданности выругался сквозь зубы, едва не прервав построение заклятья - слишком нестандартным оказался ход противника, который к тому же вовсе не собирался спокойно изойти кровью, а даже наоборот, чувствовал себя бодрячком и что-то начал завывать на незнакомом языке, изобилующем рычащими и шипящими звуками... хотя как он умудрялся это делать с перерезанным горлом, осталось для меня загадкой. Да скоро это стало и не важно - завывания не продлились долго, перейдя в хрипы, тело колдуна начало стремительно иссыхать, превращаясь в мумию, а из раны на шее повалил густой чёрный дым, который, смешиваясь со струйками крови из глаз, образовал вокруг иссохшего вконец, но всё ещё продолжавшего твёрдо держаться на ногах тела, бурлящий покров из чёрного дыма с алыми прожилками и горящими ненавистью такими же алыми раскосыми глазами.

- Ах-хах... свобода! - не знаю уж чем говорила сия странная тварь, но рта я у неё не нашёл... вообще ничего кроме глаз не нашёл. - И я голоден... - демон наконец увидел меня. - Иди ко мне.

- За спину и не высовываться! - на всякий случай повторил я, пресекая самодеятельность со стороны товарищей, и вытянул перед собой посох, выбрасывая из него в пространство огромное количество сырой, неструктурированной Силы (если я правильно определил природу врага, то это единственный шанс продержаться, пока Дарн сделает своё дело - демоны такого типа слывут непревзойдёнными мастерами малецифистики и могут дать фору в искусстве наложения проклятий любому магу Тьмы), а затем активировал завершённое наконец-то заклятье. Вокруг демона возник рой огненных искорок, вроде бы ерунда, но потом искры начали быстро плодиться и успешно размножаться, используя для сего благого дела плоть самой жертвы... Да, внешне не очень похоже на копье (вернее, очень не похоже), но древний маг явно страдал недостатком фантазии в области придумывания названий. Однако гением он был определённо, так как очень быстро демон оказался сплошь облеплен копошащимися искрами, позабыл об атаке на мою ауру, перешёл в оборону... и начал истаивать как сахар в кипятке. Мне впору было гордиться - пусть это и не Архидемон (которых всего-то семнадцать штук на весь Нижний мир и любой уважающий себя маг знает каждого из них 'в лицо', чтобы успеть вовремя смыться), но один из представителей демонской высшей касты - точно, а я его победил. Теперь уж об этом можно говорить уверенно. Жаль, что антибожественный купол элоров действует только против богов и Архидемонов, но спокойно пропускает существ послабее, как бы проще мне жилось! Хотя что это я?! Ведь согласно священным книгам Калиона Архидемонов нужно называть Темными богами! Вот только как были они демонами, так и остались - настоящие Темные боги в клетке сидят.

- Победа! - мой непутёвый ученик, продолжавший все это время баловаться с артефактом-определителем (с повязкой на глазах он выглядел странно и обращал внимание прохожих на нашу разношёрстную компанию, но упорно не желал её снимать), первым заметил затухание ауры врага. И не нашёл ничего лучше, чем высунуть нос из-за моей спины.

- Назад! - рявкнул я, но демон же соображал быстро и чётко понимал свои перспективы, а потому использовал представившийся ему шанс на все сто процентов. Гость из Нижнего мира прекратил сопротивление и остатками сил атаковал, сминая, спрессовывая щит Силы от края к центру, недостаточно, чтобы в зоне поражения оказался я, но этого вполне хватило для Джейка. После чего на месте демона досрочно завертелся огненный вихрь ростом с человека, добивая тварь, но мне от этого было не легче.

- Идиот! - получив затрещину, ученик отлетел метра на два в сторону, повалившись наземь. - Я! Сказал! Не! Высовываться!!! - я в отчаянии вбросил в ауру остатки Силы, отчётливо понимая, что жалких оставшихся у меня крох не хватит для защиты от проклятья такой силы. Даже будь я полон сил и заранее готов, всё равно ничего бы не смог сделать.

- Что случилось?! - Леодр помог Джейку подняться на ноги, с осуждением взглянув на меня.

- Что?! - я почти сорвался на крик, сделал пару глубоких вдохов, чтобы успокоиться и продолжил. - Ты понимаешь? - Джейк активно замотал головой.

- Н-нет.

- Ты получил проклятье, а через тебя, через нашу связь ученик-учитель - и я.

- Проклятье? - голос парня ощутимо задрожал. - Как-кое... п-проклятье? - интересный вопрос, кстати.

Я на несколько секунд погрузился в себя, пытаясь определить какие произошли в моей энергетике изменения и чем мне это грозит: в районе затылка в ауре появилось чёрно-алое пятно в форме песочных часов, но большего я пока не увидел.

- Метка! Нужно убираться из города, и как можно быстрее! - я вышел на середину комнаты и огляделся вокруг, констатировав, что помещение имеет совершенно нежилой вид. - Кара! Джейк! Вниз, - я указал на место, где недавно издох демон и где виднелось стальное кольцо в полу.

- Внутри стен города вам ничего не грозит, - Леодр подошёл, откинул ногой иссохшее тело чернокнижника в сторону и поднял люк, затем взглянул вниз и сразу же люк захлопнул, отступая на пару шагов в сторону двери. - Уходить не обязательно.

- Нет, - я мотнул головой и Кара снова подняла люк и спрыгнула вниз, благо колдун в подвале оставил факел на стене и тот ещё не догорел. - Грань между мирами здесь истёрта, чернокнижник постарался. А лорды Нижнего мира всегда платят долги и не отпускаю меченые жертвы до последнего.

- Мне стоит знать куда вы пойдёте?

- В Гонор, - Джейк стрелой вылетел из подвала и бросился блевать на улицу, оглашая окрестности не особо ласкающими слух звуками. - Что там? - вскарабкавшаяся следом Кара, к которой и был обращен мой вопрос, отреагировала на увиденное намного спокойнее - вот бы кого мне в ученики!

- Трупы. Четыре десятка, - хм, судя по рубленым фразам, увиденное задело даже её... надеюсь, мне не придётся туда спускаться.

- Знаки? Рисунки? Амулеты?

- Полно, - я вздохнул - не повезло, спуститься всё же придётся. Не стоит упускать такой шанс изучить магию Крови и Тьмы в их слиянии, в этой области у меня большой пробел.

- Я спускаюсь... возможно надолго. Кара, можешь что-нибудь сделать со своей внешностью? Слишком она нетипичная, - я улыбнулся.

- Конечно, - без тени обиды произнесла многоликая, без всякого стеснения принимаясь раздеваться.

- Тогда выбери что-нибудь безобидное и... располагающее, но не способное создать трудностей в пути, - я осторожно полез вниз и пожалел об этом едва спустившись, но, по крайней мере, меня не вырвало, хотя ругался я долго и с выдумкой. Всё оказалось даже хуже, чем я думал. Колдун действительно долго готовился к ритуалу... Мумии, подвешенные на крюках под потолком, выглядели безобиднее всего на этом празднике смерти.

Книгу я извлёк только с третьего раза...

*****

- Ты кто? - первой, кого я увидел выбравшись на свежий воздух спустя два часа погони за знаниями и борьбы со своим желудком, оказалась девочка лет десяти: худенькая, с пшеничного цвета волосами, заплетёнными в две косички, и огромными голубыми глазами, почему-то одетая в рубашку Кары. - Кара? - я переключился на Истинное зрение.

- Да, господин, - девочка робко улыбнулась и покраснела.

- Молот мне... Не думал, что... настолько, - моё восхищение можно было понять, ведь всего за пару часов метаморф полностью изменила не только свою внешность, но и ауру перекроила. Конечно, опытный маг сможет легко отличить её от человека, но где они, эти опытные?

- Я рада, что вы довольны.

- Доволен... - я заулыбался, предвкушая новые интереснейшие эксперименты. - Надеюсь, тебе не тяжело находиться в... таком виде?

- Почему мне должно быть тяжело, господин? - не поняла моего беспокойства девочка.

- Ну, это же не твоё настоящее... настоящая форма, - с улицы, из-за закрытых дверей, раздались крики - Леодр с кем-то ожесточённо спорил. - Что там?

- Зеваки, - пожала плечами Кара. - Кто-то что-то видел, кто-то что-то слышал... набежали. Стражи нет, но нужно уходить, если не хотим отвечать на вопросы.

- К слову о вопросах - ты не ответила, - я двинулся к двери.

- У меня нет... настоящей формы, - я удивлённо обернулся, но прерывать Кару не стал, вопросы подождут. - Я не помню как выглядела до обучения в Храме. Знаю, что была женщиной, потому как в мужском теле мне неуютно.

- Не думал, что вас ещё и обучают... Твои способности не врождённые?

- Многоликой нужно родиться, но обучение играет большую роль, - девочка вздрогнула, обхватив себя руками. - Пусть и приходится заплатить за это свою цену.

- Вам стирают память?

- Некоторые воспоминания остаются, только тело забывает... без этого нельзя перевоплотиться в другого человека.

- Мы ещё об этом поговорим, - я открыл дверь, пропуская Кару вперёд, и активировал заложенное заранее в подвале заклятье. - Уходим! - Леодр и Хесус обернулись на мой крик и тут же перестали обращать внимание на местных любопытных, только Джейк замешкался, отбиваясь от грязной толстухи с вислым носом, активнее всех прорывавшейся к источнику будущих великолепных сплетен, но сотрясший землю взрыв и вспыхнувший факелом сарай мгновенно сменили его приоритеты. Также как и приоритеты старухи.

- Пожар!!! - толпа мгновенно рассосалась - доморощенные пожарные побежали за вёдрами. Самое время и нам сматывать удочки, ведь скоро они поймут, что огонь не собирается переходить на соседние здания и снова перекроют пути отхода. Через десять минут на месте домика колдуна останется только яма в земле, куча пепла и никаких следов.

- Двигай копытами, ученик, - я дал Джейку затрещину, припоминая оплошность, и побежал прочь от пожарища. - Меня ждут великие дела и приключения, а тебя стёртая о седло задница и многочасовые нравоучения! Идиот!

Глава 8.

Два дня прошло с тех пор как наша небольшая, но дружная команда покинула город и спешно направилась в сторону Гонора. И прошли эти дни без приключений... жаль, длилось это счастье недолго. Под вечер третьего дня, не уступающий по чувствительности собачьему, нос Кары учуял впереди по дороге запах смерти, если уж быть совсем точным, то запах начавших недавно разлагаться трупов. Кара же и была отправлена на разведку...

- Что там? - первым поинтересовался о результатах проверки у подошедшей к нам с каменным лицом девочки Джейк, уже отошедший от впечатлений и трёпки, что я ему задал на следующий день после случая с проклятьем,

- Караван... был, - Кара подпрыгнула и уселась в специально подогнанное под неё седло (я не поскупился и купил всем по основной и заводной лошади). - Теперь трупы.

- Разбойники? - я оглянулся по сторонам, изучая обступающий дорогу с двух сторон лес на предмет опасности.

- Да, - Кара утвердительно кивнула. - Ничего ценного на трупах и в повозках не осталось, раненые добиты, - наша небольшая процессия медленно тронулась в путь, а я приготовился к драке... хотя вряд ли Кара может не заметить толпу грязных, вонючих мужиков, как бы они не прятали своё присутствие, но мало ли.

Спустя несколько минут за поворотом я и сам увидел источник вони.

- Даже лошадей зарезали, - Джейк зажал нос и отвернулся.

- М-да, - я спрыгнул с лошади и двинулся в сторону побоища, подготавливая усиленное Дыхание Дракона. Караван растянулся по дороге метров на сто и сжечь все трупы разом простым Дыханием оказалось невозможно, а потому я добавил шестую Форму к предыдущим пяти, что дало мне возможность закачивать Силу в заклятье непрерывным постоянным потоком, продлевая время его действия и увеличивать площадь поражения по своему усмотрению (на сколько мне хватит Силы, конечно). - А ведь караван богатый, да? - задумчиво произнёс я и вытянул руку вперёд - с кончиков моих пальцев сорвалась и пронеслась вверх по дороге волна огня, превращая всё живое и мёртвое в пепел. Совсем скоро дорога была очищена.

- Учитель, не говорите, что...

- До Гонора путь неблизкий (этот город располагался в другой стране, в полутора месяцах конного пути от Лидса) и затратный, у меня же осталось всего сотни две царей, - глаза Кары и Джейкоба практически вылезли из орбит от удивления и возмущения, что меня изрядно позабавило. Да уж, сумма баснословная, но это если не тратиться на различные магические прибамбасы.

- Это же...

- Думаю, найти толпу из пяти десятков человек в лесу, где пару недель не было дождя, для Кары не составит труда... - метаморф хищно улыбнулась, предвкушая массовое смертоубийство, и энергично закивала, разве что не подпрыгивая на месте от нетерпения. - Они не могли устроить лагерь далеко. Мы быстро справимся, а ты посторожишь лошадей.

- Ладно, - Джейк нехотя согласился. - Только отойдём подальше, здесь воняет.

Насчёт близкого расположения лагеря разбойников я оказался прав - долго за ними гоняться нам не пришлось. Кара с лёгкостью взяла след, для удобства (вообще, в её арсенале в основном и были лишь устрашающего вида формы) приняв вид огромной собаки, покрытой коричневой, необычайно прочной кожей (я проверил), с шипами вдоль позвоночника и длиннющими острыми зубами.

- Мага нет, - я бросил многоликой, снова принявшей вид девочки, (основным обликом пока было решено оставить именно детский) свёрток с платьем и туфельками, а сам осторожно пополз в сторону шума множества голосов и отсветов костра.

Разбойники устроили себе лёжку с умом - углубили и расширили овраг, по краям расположив шалаши, а в центре развели пять костров, вокруг которых сейчас и сидели, потягивая вино прямо из кувшинов.

- Мне убить их?

- Нет конечно! - искренне возмутился я подобной бессмысленной жестокости. - Одного-двух выпотроши... повнушительнее, чтобы прониклись важностью момента, а остальных не трогай. Не самим же нам такую гору добычи тащить! - действительно, пограбили ребята здорово. - И это... за голову главаря наверняка награда - вон того типа в меховой шапке не убивай.

- Да, хозяин, - Кара немного подкорректировала свой внешний вид, добавив себе полный набор длинных зубов-игл и когтей. Согласен, зубы и когти, контрастируя с ангельской внешностью, бантами и белым в синий цветочек платьицем (купил я их целых десять штук, как наиболее подходящих для моих целей) создают как раз и нужный для запугивания образ. А потом я улёгся поудобнее и приготовился смотреть представление.

Жаль, очарование момента было грубо разрушено посторонним человеком... в тот момент когда Кара появилась на сцене и перехватила когтями горло первому бандиту, кто-то не из нашей песочницы повторил тот же трюк с противоположной стороны поляны. И принялся быстро уничтожать моих носильщиков одного за другим, причём со скоростью, превышающей скорость метаморфа в разы! Впрочем, Истинное зрение тут же открыло мне секрет личности шустрика... и ещё больше всё запутало. Это оказался вампир, очень старый и сильный... но владеющий магией Тьмы!

- Кара, назад! - я активировал все защитные заклятья, поудобнее перехватил в руках посох и, погрузившись в транс, переместился к ближайшему костру, закрывая собой помощницу. - А вот теперь можешь принимать боевую форму, здесь показухой не обойдёшься.

Вампир прекратил вырезать бандитов и, подкрепившись главарём, неспешно направился к нам, словно предоставляя мне возможность рассмотреть себя в подробностях.

- Кто такие? - признаться честно, то, что кровосос вместо попытки напасть начал разговор, меня удивило и ещё сильнее заинтриговало. А что я, собственно, знаю о местных вампирах? Может они, в противоположность нашим, добрые и пушистые?

- Мы? - я оглянулся по сторонам, словно выискивая кого-то, к кому мог обратиться упырь кроме нас. - Путники, решили подзаработать, - скрывать свои истинные мотивы я не собирался, всё равно с этой поляны уйдёт один из нас (в моём случае желательно двое). - Не думал, что в такой глуши можно встретить ваше племя.

- Моё племя? - вампир усмехнулся. - Что ты знаешь о моём племени, человек?

- Достаточно, чтобы возникло желание тебя выпотрошить и узнать, каким образом ты овладел Тьмой, - неожиданно честно, но глупо признался я, глядя вампиру прямо в глаза.

- Выпотрошить? - упырю явно понравилась моя откровенность. - Любопытен, как все маги, и талантлив. Пожалуй, я не стану тебя убивать, - возражать я не стал, потому как в тот момент вампир как раз ухватил меня рукой за горло и приподнял над землёй как пушинку. Все три слоя защиты оказались им с лёгкостью пройдены! Нет, кровосос их не пробил, как было можно подумать - он непонятным мне образом вмешался в их работу и просто развеял! А я даже не увидел его движений - вот он там и вдруг уже рядом... мистика.

- К-хак?! - прохрипеть мне удалось всего одно слово.

- Как? - вампир правильно понял вопрос, отпустил меня и переместился на три метра в сторону (возможно, его спугнула очнувшаяся после удара по голове и бросившаяся в атаку Кара, но вряд ли). - В вашем мире это называют магией элоров. А там, - странный кровосос ткнул пальцем вверх. - Магией Астрала.

- Никогда не слышал...

- Не удивительно, вы сильно деградировали... Поройся в библиотеках, поспрашивай, а ещё лучше, наведайся на Авалон, тамошние обитатели помнят больше остальных.

- Я так и сделаю, - я с трудом подавил в себе желание попросить вампира подучить меня магии этого самого Астрала, уж он-то точно ей владеет. - Кто ты? Мне казалось вампиры ограничены Кровью и телепатией...

- Так и есть... - упырь поморщился. - Но я не местный, хотя и вполне здесь обжился.

- Из другого мира?

- Ты догадлив, - с морем сарказма в голосе произнёс кровосос. - А что касается вампиров - это всё делишки элоров, вдаваться в историю не буду, скажу лишь, что мои сородичи в этом мире были изменены под нужды светлых выродков: лишены способности к обращению через укус (превращение в вампира это долгий и трудоёмкий процесс и то их очень много, что же было бы, имей они способность размножаться через простой укус?) и размножения естественным путём (кроме вампирской королевской четы, видимо), практически лишены магических способностей (по мне так телепатии им вполне хватает), но в то же время стали намного сильнее и устойчивее к свету, невосприимчивы к серебру и осине. Идеальные воины, но не маги.

- Всё это интересно, конечно, но, судя по тому, что я ещё жив, тебе что-то от меня нужно? - я не стал ходить вокруг да около. Прояснить ситуацию стоит сразу.

- У меня нет причин тебя убивать, - челюсть моя едва не упала на землю... вампиру нужна причина, чтобы убить человека?! - К тому же, я ещё не выжил из ума, чтобы убить меченого, не имея возможности быстро покинуть Калион. Купол элоров не позволяет совершать межмировые переходы через Астрал.

- Переходы? Но ты...

- Я не силён в магии, но до ближайшего мира дотянусь, - на глаз, вампир едва достиг уровня шестьдесят-семьдесят Форм!

- Удивительно... - представившиеся перспективы, овладей я Астралом, потрясали. Сейчас (хотя только через два года, если быть точным), даже после завершения процесса активного роста ядра, когда оно достигнет объёма в двести семьдесят Форм, я смогу утянуть при помощи классической магии в другой мир максимум двоих.

- Дам бесплатный совет: если хочешь выжить, то не стоит полагаться на эту вещь, - вампир указал пальцем на мой посох. Я моргнул... - И верить в судьбу.

- Что ты имее... Тьма! - собеседника на месте уже не было, вампир просто исчез с лёгким хлопком, видимо уходя порталом. Странно... мне не знаком этот тип портала - нашим магам вообще известен лишь портал 'арочного' типа, но образования арки (а если быть точным, то овала... хотя форма портала у каждого мага своя почему-то и никто не знает от чего это зависит) я сейчас не заметил. Зато это очень похоже на то как меня перебросила в Эсхар из трактира Орисса.

*****

- Хозяин, с вами всё в порядке? - Кара обогнала меня и взволнованно взглянула в глаза. - Вы целый день сам не свой. Всё ведь хорошо закончилось? Почти четыреста царе...

- Я похож на наивного дурачка? - несколько резковато спросил я, останавливаясь прямо посреди дороги как вкопанный и оборачиваясь к многоликой.

- Н-не-ет, - Кара и Джейк опасливо отодвинулись от меня на пару шагов.

- Тогда почему у меня чувство, что таковым меня считают? - я заскрежетал зубами от злости. - Мне одному показалось странным, что в глухом лесу, демон знает где, нам встретился вампир, притом вампир иномирянин, владеющий непонятной силой? И он оказался таким добрым и отзывчивым, что помог, направил, да ещё и денег дал (по крайней мере, не помешал забрать)?

- Это странно, но...

- Не бывает таких совпадений! - я бросил посох обратно в пространственный карман - смотрел я на него полдня, но так и не понял, на что именно намекал ночной собеседник. - Больше не позволю с собой играть!

- Так не делайте того, что он хочет, - пожал плечами Джейк.

- Проблема в том, что мне самому это нужно! Я не могу такое проигнорировать. Вопрос в другом: кто пытается меня использовать (тот ли, кто был раньше - Король вампиров, или кто-то иной?) и что с этим делать?

На это мои спутники не нашлись что ответить и я продолжил дальше молча изводить себя и бороться со рвущимися наружу злобой и раздражением - меня дико бесило, что кто-то снова пытается такого умного меня использовать, а я понятия не имею кто и почему. Догадки были, но не более. Единственное, до чего я додумался, так это следовать совету кровососа и попробовать узнать больше про Астрал. А ещё - о местном вампирском сообществе, его структуре и связях с заокеанскими сородичами.

Я мотнул головой, прогоняя дурные мысли и, чтобы развеяться, начал оглядываться по сторонам, хотя смотреть там было особо и не на что: Торийское царство на две трети покрыто дремучими лесами и дорога как раз через эти леса и была проложена, а потом обросла редкими укреплёнными деревнями с трактирами в центре. Возможно потом, по удалении от Проклятых земель, поселений и прибавится, но пока что люди селиться здесь вне высоких стен боятся, а купцы передвигаются только большими, хорошо охраняемыми караванами. Хвост одного из которых (третьего, встреченного за время пути, не считая сожжённого разбойниками) я сейчас и увидел, едва завернул за поворот.

- Что будем делать, хозяин? - Кара взглянула на небо - Мистель начинал скатываться за горизонт, и хотя нашей крепко сбитой компании ничего не угрожало со стороны местного зверья и измененных тварей (надеюсь на это), но ночевать намного удобнее вместе с караваном.

- Едем дальше, - я недовольно взглянул на ученика, который сейчас сосредоточенно пытался сплести Лезвие Ветра (аналог фаербола, простейшее плетение Воздуха, к которому и была предрасположенность у парня), хотя и безо всякого успеха. - Благодаря Джейку нам теперь нельзя долго оставаться рядом с большим скоплением людей. Не хочу подвергать никого опасности.

- От демонов три дня ни слуху, ни духу, - недовольно возразил Джейкоб. - Может вы ошиблись, учитель?

Я поморщился, бросил взгляд на ауру ученика, в которой в области головы нагло висело ало-чёрное пятно в форме песочных часов. У себя я ощущал то же самое, хотя и выраженное слабее, к тому же, в спокойной обстановке изучив метку, я немного разобрался в её природе: аура самостоятельно со временем вытравит из себя чужеродное образование... моя где-то за месяц, а более слабая Джейка - за год. Факт этот меня совсем не радовал, потому как оставить ученика в опасности я не могу, а значит должен постоянно находиться рядом с ним и демонами соответственно.

- Нет, - я дал шпоры коню, стремясь побыстрее обогнать караван и отъехать от него подальше. Интуиция подсказывала, что ночь сегодня у нас будет весёлая.

Лагерь мы начали разбивать уже в темноте, как обычно разделив обязанности: Кара отправилась в лес за дровами, Джейк принялся расседлывать и обихаживать лошадей, а я занялся установкой защитного круга, в свете последних событий - тройного. Через полчаса (признаться, с лошадьми мне пришлось помочь) мы дружно сидели у костра и смотрели на котелок с кашей, которая начала уже испускать восхитительный аромат, призвавший нашу троицу взять ложки на изготовку и придвинуться ближе к котелку.

Идиллия оказалась прервана самым грубым образом - к свету костра добавился мерцающий свет от нескольких десятков вспышек тёмно-красного пламени (это активировался защитный круг) и тут же со всех сторон послышался визг и злобное шипение обожжённых защитой неизвестных тварей. Я выбросил правую руку вверх, выпуская светляк (фактически тот же фаербол, но на порядок ярче обычного) размером с голову ребёнка - подвешивая его на высоте пятнадцати метров и освещая пространство на десятки метров вокруг. С сердитым шипением подальше от круга света в лес попятилось несколько десятков уродливых паукообразных тварей: в высоту почти метр, в длину раза в три больше, шесть лап, длинное раздутое брюшко, поблескивающие фиолетовым жвала и шесть глаз в два ряда на уродливой продолговатой голове.

- Демоны! - ошибиться в идентификации врага мне не позволила его аура - черная, с вкраплениями темно-алого. - К бою! - впрочем, кричал я зря, Кара уже и так приняла боевую форму, а Джейк обнажил нож и судорожно его сжал двумя руками, выставив перед собой.

- Как много, - ученик нервно сглотнул, оглядываясь вокруг. Конечно, слова его относились не к паукам, точнее, не к большим паукам - земля от защитного круга и до кромки леса была сплошь покрыта их уменьшенными раз в десять копиями. Судя по тому, что открытое пространство дороги скрыто под сплошным ковром тварей метров на тридцать в стороны - у нас большие проблемы.

- Да уж, - я достал книгу и принялся составлять древнее как сама магия Огня заклятье 'Кольцо Огня', но записанное с некоторыми изменениями, внесёнными мной самим, пусть и под контролем Кантора. - Куда?! - от работы пришлось отвлечься, чтобы перехватить Кару, рванувшую в бой. - Ядовитые.

- Я... - метаморф продемонстрировала мне руку, покрытую толстой и твёрдой на вид кожей.

- Это демоны! Не стоит рисковать! Просто соберите вещи и лошадей в центре... как можно плотнее, - я бросил взгляд на рухнувший под напором живой, визжащей и шипящей от боли волны первый защитный круг.

Кара кивнула и бросилась к лошадям, подзатыльником направляя ученика за вещами. А через минуту случилось сразу несколько событий: рухнул последний защитный круг, Кара подогнала последнюю лошадь, а я закончил заклятье. Нужно сказать, что причиной для внесения мной изменений в сам принципы работы Кольца стал рассказ Кассия о его бое с вампирами и трудностях, с которыми тот столкнулся в попытке защитить союзника от исходящей волны огня от своего же заклятья. Вокруг места битвы, метрах в пятидесяти от центра (то есть, меня), зародилось лёгкое свечение, поднимавшееся от земли метров на двадцать вверх... а затем ревущая волна огня выжгла на тракте Лидс-Гонор замечательное новое место для стоянки путников - круг пепла диаметром пятьдесят метров, с небольшим живым пятачком в центре, там, где я установил защитный купол для своих друзей.

Первое нападение демонов было успешно отбито.

- Добей, - я кивнул в нетерпении переминающейся с ноги на ногу Каре, отправляя её на охоту за недобитой каким-то чудом одинокой тварью, чья аура в этот момент мелькнула в глубине леса, а сам уселся на коврик и принялся восстанавливать защиту. - А ты, - Джейк застыл на месте с ложкой руке, согнувшись над котелком. - Котелок крышкой-то накрой... и тридцать отжиманий... на кулаках, - парень возмущённо засопел (для его не слишком тренированного, недавно перенёсшего перестройку энергетики тела, это было серьёзной нагрузкой), но принял положение 'упор лёжа'.

- За что? - свалившись кулём на двадцатом отжимании, прохрипел в землю ученик.

- Ни за что, - я криво ухмыльнулся. - Злобствую.

- Хозяин! - Кара обернулась быстро и притащила собой мёртвого 'паука'.

Я неспешно закончил возведение защиты, встал с коврика и подошёл к Каре, продолжавшей всё это время держать тварь на вытянутых руках, ножом вскрыл брюшко существа и с интересом принялся изучать его содержимое.

- Клади на землю, - я присел на корточки рядом с трупом, достал из пространственного кармана несколько склянок, и принялся заполнять их ингредиентами для возможных снадобий и эликсиров, копаясь во внутренностях руками.

- Фу, - отдышавшийся Джейк подошёл, заглянул мне через плечо и брезгливо скривился. Я тут же сунул ему в руки продолговатую тёмно-синюю мерзость, выполнявшую в организме демона непонятную мне функцию. Ученик с трудом затолкал забавный орган в склянку... и бросился на противоположный конец поляны, где и согнулся в три погибели.

К котелку мы вернулись через двадцать минут, но Джейк от ужина почему-то отказался.

Глава 9.

Вопреки обыкновению, в путь мы двинулись едва начало светать - в отличие от большинства путников, отправлявшихся в дорогу с рассветом, чтобы до темна пройти как можно большее расстояние. Раньше восьми утра мы обычно с места не снимались - медитация, тренировка и коррекция энергетики Джейка занимали много времени, но сегодня я не хотел отвечать на вопросы караванщиков, когда они увидят изменения ландшафта, произошедшие в результате вчерашнего боя, особенно на вопросы со стороны штатного мага каравана. Кольцо Огня 'весит' сорок Форм (Кольцо того же Кассия 'весит' всего двадцать, но я использую усиленный вариант, потому как экономить Силу мне не нужно) и магов, способных применить заклятье такой мощи на всём материке вряд ли наберётся больше сотни-двух. Вполне возможно, что всех магов Тории, достигших такого уровня, караванщики знают в лицо.

- Учитель, - Джейк начал с утра пораньше донимать меня вопросами, а после очередного кошмара-воспоминания настроение у меня как всегда было ужасное. Продолжить злобствовать что ли?! - Долго нам ехать?

- Полтора месяца, - я собрался уже было вернуться к чтению интереснейшего трактата по магии Пространства (хотя читать, сидя на лошади, и жутко не удобно), но не вышло - Кара насторожилась и, резко осадив лошадь, оглянулась назад.

- Два всадника, - вопросительный взгляд в мою сторону. Вот что мне нравится в новой подопечной, так это её дисциплинированность - без приказа шага не ступит, но в то же время может проявить инициативу в критической ситуации.

- Спокойно, - я на всякий случай проинспектировал размещённые в ядре заклятья и демонстративно зажёг в руке небольшой фаербол, развернув лошадь поперёк дороги. Первый всадник показался из-за поворота спустя десять ударов сердца, остановился... Так, значит главный не он... судя по экипировке, первый просто охранник, а вот второй... либо приказчик, либо сам купец. Впрочем, для хозяина каравана он слишком молод и бедно одет.

- Что вам нужно? - разводить долгие разговоры я не стал, а сразу, едва незнакомцы приблизились на приемлемое для комфортного общения расстояние, перешёл к делу.

- Э-э... - такой напор явно поставил молодого человека в тупик. - Это вашу... кх-м... стоянку мы проехали? - взмах рукой за спину.

- Да, - возможно слишком резко ответил я, но настроение действительно сегодня ужасное. - И нет... Я не собираюсь к вам наниматься, - я начал разворачивать лошадь.

- Подождите! - приказчик подал коня вперёд, но резко остановился, когда на его пути оказалась мигом спрыгнувшая наземь и оскалившая зубы Кара. - Мы заплатим золотом!

- Не интересует, - глаза обоих караванщиков повылазили из орбит - чтобы наёмник да отказался от золота?!

- Вы всего лишь проводите караван до ближайшего города с конторой найма, это неделя пути! И получите тридцать золотых! - я успел отъехать уже метров на двадцать, но остановился.

- Что с вашим магом? - судя по назначенной сумме, караван остался без магической поддержки, но вчера, обгоняя караван, я ощутил присутствие в нём сильного мага, Мастера, не меньше, этого вполне достаточно для охраны каравана даже в таких опасных местах. Без мага же каравану будет тяжело и меня потом будет мучить совесть, что не помог. Да и деньги более чем приличные, хотя на фоне добычи с разбойников и не внушают уважения.

- Ранен, ночью на нас ромпель напал, - Джейк опасливо оглянулся вокруг, а Кара подобралась. Мне же это слово ни о чём не сказало, а потому я и ухом не повёл, что не осталось без внимания назойливого нанимателя и было интерпретировано мою пользу.

- И?

- Они не отстанут, пока не перебьют всех! А без мага у нас нет ни шанса!

Я поморщился - приказчик говорил правду... и очень боялся чего-то. Не знаю, что за тварь этот ромпель, но оставлять людей на верную гибель не хочется. Да и источник информации мне нужен, а кто лучше купцов для этого подходит?

- Хорошо, но сразу предупреждаю, что у меня самого есть враги, следы битвы вы видели, - охранник придвинулся к приказчику и что-то зашептал, но тот просто отмахнулся.

- Придётся рискнуть, - решение далось мужчине не легко.

- Мы подождём караван здесь, - я спрыгнул на землю и принялся рыться в чересседельной сумке в поисках карты.

Едва всадники скрылись за поворотом, как я повернулся к Каре:

- Что за ромпель? Я только о скаре слышал...

- Это твари из Руин: скар - четырёхглазый кот, - девочка подняла руку над головой, и я присвистнул, если ей верить, то очень большой кот - ростом мне до середины груди. - Покрытый чёрной чешуёй, мечом и магией не пробить, - надо будет подробнее её расспросить о тварях Проклятых земель, наверняка элоры (если верить вампиру и Харлафу из видения, то именно они увлекались изменением живых существ в военных целях) немало ещё опасных тварей наплодили. - А ромпель на хорька похож, - рука опустилась на уровень моего колена. Не маленький такой хорёк, однако! - Два-три шага длиной, чешуя прочная, почти как у скара, только тёмно-серая. Охотятся стаями и всегда добивают подраненную добычу, - я зло сплюнул. Так вот почему приказчик был так настойчив!

- Как убить? - я успокоился немного и начал вспоминать, что у меня есть из заклятий, способных пробить броню подобной твари. К тому же, варианты для защиты себя и небольшого количества людей рядом у меня есть, но как защитить целый караван?!

- Отряд охотников надо, с заговорённым оружием, - я красочно выругался и ещё раз сплюнул - пока ругался мошка в рот залетела.

День не задался, в общем.

*****

Вопреки пессимистичным предсказаниям Кары и опасениям караванщиков, первая ночь пути вместе с караваном прошла без происшествий. Уж не знаю, что стало этому причиной и спугнуло ли тварей нагромождение защитных кругов, выстроенное вокруг лагеря мной и четырьмя магами охраны (недавними выпускниками магических школ, решившими хорошо подзаработать на охране), или ромпели просто удовлетворились вчерашней тройкой неудачников-стражей, но факт остаётся фактом.

- Уважаемый, - едва караван двинулся в путь как я приблизился к повозке, почти карете, хозяина каравана с намерением прояснить пару вопросов. - Как далеко до ближайшего поселения?

Купец нервно оглянулся по сторонам.

- Ближе к ночи доберёмся, если ничего не случится.

- Нужно успеть до захода Мистеля, двигаться в темноте опасно, - купец вскинулся, видимо хотел что-то возразить, но промолчал. - Я не смогу защитить движущийся караван, он слишком велик.

- Дальше нет мест для стоянки, - купец достал из внутреннего кармана кожаной куртки карту и протянул мне. Действительно, вплоть до поселения с забавным названием Рябушки, мест стоянки на карте не обозначено. Между двумя поселениями пролёг двухдневный переход со стоянкой посредине - этот участок пути считается одним из самых опасных (по неизвестной причине твари Проклятых земель часто забредают в эти места, что-то их здесь привлекает), но другого пути нет, а попытки поставить в центре что-то похожее на крепость всегда заканчивались плачевно для строителей. Именно на этом месте вчера караван и остановился, вот только двигался он немного медленнее обычного, был перегружен - в темноте придется нам идти часа два. В обычной ситуации это не так уж и важно, но не теперь.

Мне вспомнились недавние разбойники и я невольно восхитился их смелостью и предусмотрительностью - царская стража в более цивилизованных местах никогда не позволила бы долго существовать такой большой банде, сюда же стража просто боялась соваться.

Я окинул взглядом караван, ещё раз прикинул по карте расстояние и время.

- В два часа по полудни начинаем разбивать лагерь, нужно успеть до заката. Я бы отправил часть людей в город, верхом по двое и на пустых телегах, но не уверен, что так будет безопаснее - за нами возможно идёт стая.

- Есть шанс, что они нападут на другой караван?

- Нет, - я подробно расспросил Кару о повадках противника, если можно так сказать о полуразумных тварях. - Однажды попробовав крови, ромпели не отстанут от жертвы, такова их природа. Конечно, они предпочитают охотиться в темноте, но если увидят людей без защиты мага, то нападут и днём, - что наводит на мысль о наличии у них Истинного зрения. Мое восхищение создателю всех этих забавных существ - он гений.

- Ты сможешь защитить всех? - купец озабоченно оглянулся назад. Действительно, будь здесь только люди, принадлежащие к его торговому дому, проблем бы не было, но вместе с караваном, присоединившись к нему за малую плату, двигалась толпа самого разного народа, даже семьи с детьми и скарбом, иногда по пять-семь человек на телегу. В общей сложности толпа получилась внушительная - почти две сотни человек.

- Попробую, - я хмуро кивнул купцу и пошёл прочь, на ходу продумывая план обороны.

Время я подсчитал верно: приступив к оборудованию лагеря в два часа дня, к восьми вечера, когда Мистель полностью скрылся за горизонтом, дело было сделано... Признаться, поработать мне пришлось изрядно, сперва расчищая от леса место для стоянки, а затем устанавливая три защитных круга: один на границе леса и пепелища, один вокруг баррикады из телег и подручного хлама, а третий в центре, вокруг сбившихся в кучу женщин, детей.

В итоге я сильно устал и сел медитировать, предоставив дальнейшую подготовку другим - идти в бой с неполным запасом Силы это просто самоубийство, достаточно и того, что я остался без посоха, который пришлось завязать на поддержку защитных колец, хотя внешнее кольцо имело скорее сигнальные функции. Оно-то и оповестило меня о том, что битва началась, вспыхнув красным, а через мгновение со стороны леса раздался возмущённый визг, который тут же превратился в злобный вой десятков голосов со всех сторон. Умные твари сначала послали вперёд разведчика.

- К бою! - подбадриваемые криками командиров, люди бросились к баррикадам: кто-то на ходу натягивал лук, кто-то крутил рычаг арбалета, а кто-то проверял, как в руке лежат меч и щит но, судя по бледным лицам все понимали, что шансов на выживание у них мало и собирались драться до последнего. Если же учесть что, по словам Кары, ромпели, эти бронированные хорьки-переростки, втроём вполне способны сожрать даже метаморфа, то волноваться следует и мне. - Лучники!.. Зажигай!.. Пли!

Первым, что я сделал поднявшись на ноги (сидел я на крыше повозки владельца каравана), это усилием воли и небольшим вливанием Силы заставил вспыхнуть ярче сложенные вокруг укреплений костры, подожжённые секунду назад оперативно сработавшими лучниками - без хорошего освещения шансов у нас нет. В этот момент три десятка юрких теней, за считанные мгновения преодолев расстояние от леса до внешнего защитного круга, пробили его даже не притормозив, и только тогда я понял, во что ввязался...

Второго круга стая достигла за пару секунд, на мгновение замедлившись лишь в местах, где трудолюбивые караванщики нарыли волчьих ям. Впрочем, особой пользы людям эти примитивные ловушки не принесли. Круг, на который я возлагал основные надежды, ярко вспыхнул, когда твари всей стаей слаженно бросились на него - видимо как-то поняли, что урон, наносимый защитным кругом, распределяется между всеми нарушителями периметра равномерно и, с их природным иммунитетом к магии, особого вреда каждому члену стаи в отдельности не будет... элоры с разумностью своих зверушек явно перестарались. Хорошо, что я оказался не глупее и намного предусмотрительнее хорьков-мутантов - зря они делали выводы о принципах работы второго кольца лишь по результатам анализа первого... Сказал бы мне кто месяц назад, что я буду всерьёз гордиться, что оказался умнее хорька - в морду бы плюнул!

Одиннадцать тварей, буквально на долю секунды опередившие сородичей, получили сполна - иммунитет иммунитетом, броня бронёй, но против удара мощностью полтора десятка Форм каждому, всё это оказалось бесполезно. Одиннадцать ромпелей издохли сразу, кто осыпавшись пеплом, а кто получив смертельные раны, но где-то два десятка их товарищей лишь зло зашипели от боли и на секунду потеряли ориентацию в пространстве. Посох мой снизил яркость свечения, а набалдашник уменьшился до размеров куриного яйца - Силы осталось лишь на поддержание третьего круга, увы, довольно слабого. Хорошо, что наученные горьким опытом хорьки знать это не могли... надеюсь.

Залп лучников, последовавший по ошарашенным хищникам, особой пользы не принёс - лишь одна тварь оказалась пришпилена к земле заговорённой стрелой, но быстро её сломала, рывком соскочила с древка и бросилась в атаку на обидчика, мигом преодолев баррикаду и разорвав ему горло. Отрядным магам повезло больше (хотя это как посмотреть, так как умерли они первыми - судя по всему, ромпели обладали кроме Истинного зрения еще и установкой на убийство в первую очередь магов) - перед смертью один из них успел всадить бросившемуся на него ромпелю молнию прямо в пасть, чем и прикончил. Следующая тварь разорвала ему горло. В ближнем бою людям действительно оказалось нечего противопоставить магически изменённым животным. Что-то смогла сделать лишь Кара, сцепившись сразу с двумя хорьками (которые направились убивать меня) и образовав тем самым шипящий и рычащий клубок прямо у меня под ногами.

Шанхиррен ('небесный огонь', в переводе с древнеаанского языка), одно из лучших атакующих заклятий в моём арсенале, хотя против демонов и духов не так эффективно как Меч Дарна, но имеет перед ним существенное преимущество - поражает одновременно несколько целей, количество которых можно выбрать в зависимости от ситуации. Причём для активации заклятья требуется пятнадцать Форм, а вот верхнего порога нет и в него можно вливать сколько угодно Силы, увеличивая мощность по мере надобности. Но есть у Шанхиррена и один существенный недостаток - применять его можно только под открытым небом.

К слову, обычно Шанхиррен применяется в сочетании со Сферой Кирана, хотя последняя и была создана, чтобы ему противостоять - во времена Кирана Небесный Огонь пользовался чрезвычайной популярностью. С этими заклятьями вообще занятная история - по ним можно провести границу между двумя эпохами в истории развитии магического Искусства материка Калион: Шанхиррен - последнее заклятье, созданное на основе вербальных принципов (используемая сейчас мной версия это более поздняя вариация и вербальный ключ активации в данном случае просто дань традиции), а Сфера Кирана - первое заклятье, созданное исключительно на основе Форм.

Признаться, отправляясь в путешествие, я думал, что оно будет несколько безопаснее и не принимал слова учителя о своей слабой подготовке всерьёз. А ведь в моём арсенале всего три с небольшим десятка заклятий, разделённых на комплексы (Кантор старался всесторонне меня развивать и потому мой арсенал не слишком велик, но достаточно обширен): на случай встречи с демонами или богами - Доспех и Копьё Дарна, против кучи слабых противников - Кольцо Огня и парочка подобных ему фокусов, для 'повседневного' использования - плетения и заклятия низших категорий, вроде Сферы Огня, а против сильных магов и хорошо подготовленных отрядов - Сфера Кирана, тот же Доспех Дарна, Шанхиррен... и ещё кое-что. Отдельно стоят заклятья массового поражения, которых у меня нет.

- Шанхиррен! - мою вскинутую вверх руку сверху вниз обвила полоса тёмно-синего пламени, вокруг кулака засверкали крохотные молнии, а глаза засветились ярко-голубым светом. Я окинул тяжёлым взглядом поле боя, примечая шесть жертв (на большее у меня просто не хватает Силы) и закрепляя в памяти заклятья слепки их аур, вплоть до малейшего завихрения, тем самым завершив заклинание. И тут же с неба, точно поразив каждую из намеченных целей, ударило шесть молний, превращая ещё недавно живых тварей в скрюченные подгоревшие тушки. Собственно, Шанхиррен и был в своё время популярен потому, что использовать его имеют возможность не только маги Воздуха, к чьей области и относятся, собственно, молнии, но и огневики.

А в следующий момент произошло то, чего я никак не ожидал - словно по какому-то наитию я извлёк из ножен меч, перехватил его обратным хватом и не глядя ткнул остриём за спину, ощутив слабое сопротивление... На мече, который вошёл ему прямо в пасть, извивался в предсмертной агонии ромпель. Могу поспорить, что тварь я не видел - слышал только невнятный слабый шорох, но как успел отреагировать?! Неужели Предчувствие пробудилось и меня спасло от смерти вовремя обработавшее данные подсознание?! Но времени на раздумья и анализ случившегося у меня сейчас не было, ромпели действительно оказались чрезвычайно умными существами - после применения Шанхиррена они четко определили первостепенную цель для атаки и сразу пять из них оставили своих противников и бросились в мою сторону, игнорирую остальных людей.

Руны на мече Духа слегка засветились.

Следующую тварь я встретил пинком подкованного сапога в голову и одновременно с этим рубанул мечом назад, с удовлетворением ощущая как клинок врубается в живую плоть - прорубить тонкую чешую на животе ромпеля я смог, но существенного вреда не нанёс. А дальше меня захватила битва - тело начало двигаться словно независимо от моёй воли, но в тоже время повинуясь разуму на абсолютно другом уровне. Я много раз ранее пытался представить себе каково это - сражаться, повинуясь Предчувствию. Мне представлялось это чем-то жутко неудобным и сложным в применении в реальном бою... оказалось же совсем наоборот. Предчувствие - чистое знание о всех действиях противника и твоих собственных, получаемое на подсознательном уровне. Я просто знал, что произойдёт и что нужно сделать, чтобы всё это происходило согласно моей воле и плану, достаточно было лишь увидеть движение врага краем глаза, ощутить дуновение ветерка кожей или услышать шуршание песка под его лапой. Все чувства мои невероятно обострились и все это заметить теперь не составляло ни малейшего труда.

Очнулся я внезапно, словно вынырнул из тумана, отфильтровываемая ранее, второстепенная информация хлынула в мой мозг: крики, стоны, боль от полученных ран... обеспокоено глядящая на меня Кара, тело которой превратилось в одну сплошную рану. Но всё это меня не особо волновало, я просто стоял и наслаждался моментом - с моих плеч словно упала гора, пусть я ещё не до конца освоился с Предчувствием, но основную преграду преодолел, а это значит, что кошмары скоро уйдут и я смогу наконец-то выспаться.

- Хозяин, вы в порядке?! - Кара осторожно коснулась моего плеча.

- Да, всё хорошо... - я оглянулся вокруг, благо обзор с высоты был отличный. - Где они? - рядом с каретой я заметил четырёх мёртвых ромпелей, чуть дальше ещё с полдесятка, но ещё как минимум пяти-шести штук не досчитался.

- Сбежали.

Я спрыгнул наземь, вкладывая меч в ножны и поднял взгляд на неспешно приближавшегося ко мне купца, прихрамывавшего на левую ногу и опиравшегося при ходьбе на топор с длинной рукоятью и светящимися на узком мифриловом лезвии рунами.

- Я в своей жизни видел множество мечников и магов, но нигде не встречал подобного... - купец ненадолго замолчал. - Кто вы?

Теперь настала пора молчать мне - поначалу я просто не знал, что ответить на такой вопрос, но потом ответ пришёл сам собой:

- Думаю... Мастер Меча.

Глава 10.

Вопреки моим опасениям, караван всё же дошёл до точки назначения без приключений и успешно скрылся за стенами Сакора (того самого города с конторой найма), а мы продолжили путь дальше, так как заходить в крупные города Тории я опасался - помнил о не самом дружественном отношении в царстве к полукровкам. Пока что мне везёт и на обычного человека, пусть и с чересчур бледной кожей, никто внимания не обращает, а других признаков наличия во мне эльфийской крови просто нет... для обычных людей нет, а вот профессиональные ловцы 'грязнокровок', Орден Чистоты, вполне способны что-то рассмотреть. Отправляться же на костёр у меня желания нет никакого, потому я и решил преодолеть оставшиеся до границы царства три дневных перехода без остановок. Проблемы могут возникнуть лишь на границе, но граница на Зионе понятие условное и обойти пост пограничной стражи проблема лишь для караванов, но никак не небольшого отряда.

- Учитель, - Джейк привстал в стременах. - Впереди трактир, может заедем? - я невольно хлопнул рукой по притороченной к седлу практически пустой сумке с припасами. Действительно, надо бы прикупить еды, но предчувствие у меня нехорошее почему-то...

- До границы недалеко, потерпишь.

- Ну, что 'чистым' в этой глуши-то делать? - ученик не думал униматься. - Они по городам сидят. Мы только поедим и сразу уедем.

- Молот мне в зад! Хорошо, - и как я позволил себя уговорить?! - Но только быстро.

У трактира, пока Джейк снимал с седла Кару (было бы подозрительно, спрыгни ребёнок с такой высоты сам, правда?), я быстро осмотрелся вокруг, сразу отметив одну неприятную мелочь - на конюшне стоит семь неплохих коней в практически идентичной сбруе... настораживающий момент.

- Кара, останься, - девочка серьёзно кивнула, вслед за мной с подозрением осматриваясь вокруг. - Обед отменяется, - ученик, также проникшийся важностью момента, тяжело вздохнул, но спорить не стал, а молча поплёлся вслед за мной в трактир. - Берём припасы и уходим.

- Пусто... - Джейк, остановившись за моей спиной на входе в трактир, констатировал очевидный факт - трактир пуст. И не удивительно, ведь самое горячее время в таких заведениях вечер и раннее утро. Но, где же тогда хозяева четвероногого транспорта?

- Что вам угодно, уважаемый? - хозяин, оказавшийся, как и положено любому порядочному трактирщику, лоснящимся от жира толстяком с фальшивой улыбкой, вынырнул из-за стойки едва я к ней приблизился и быстро окинул нас с Джейкобом цепким взглядом, вычленяя главное - наличие пухлого кошеля на моём поясе.

- Припасов на неделю для троих и овса лошадям, - неожиданно сбоку, слева от стойки, открылась дверь и оттуда (видимо, из помещения для особо важных гостей) вышел высокий крепкий мужик лет сорока, с простым полуторным мечом на поясе и стёганом гамбезоне с вышитым на нём символом... крест в круге. Ах ты ж, молот мне...

- Хозяин! Пива! - 'чистый' навалился на стойку рядом со мной, не обращая ни на что внимания.

- Сей момент, господин! - трактирщик нырнул под стойку и через мгновение появился оттуда уже с бочонком в руках, протянув его воину. - Прошу!

- Молодец, - 'чистый' с кряхтением взял бочонок в руки и двинулся в обратный путь.

Я с облегчением выдохнул.

Трактирщик же, едва выпивоха скрылся за дверью, схватил поданные ему сумки, споро развернулся и бросился в дверь уже справа от стойки, на кухню, откуда сразу раздались крики - хозяин принялся гонять прислугу. Буквально через пару минут передо мной стояло три сумки до верху набитые едой, а конюх во дворе нагружал одну из лошадок мешками с овсом.

- Держи, - после краткого осмотра содержимого мешков я бросил хозяину два 'принца', понял по его довольной роже, что слегка переплатил и скривился с досады. - Твоё, - Джейк схватил два мешка разом и побежал к выходу, а я неспешно двинулся следом. Зря, нужно было пробежаться, многих бы проблем избежал.

Возле самого входа меня не слишком вежливо окликнули.

- Эй, чужак, - окликнул меня, приоткрыв дверь в свой закуток и высунув оттуда голову, знакомый уже 'чистый. - С тобой хотят поговорить.

Я остановился на месте, тихо помянув демонов и молот - идти на разговор к 'чистюлям' не хотелось просто жуть как, но и отказаться нельзя.

- Чего встал? - из-за спины воина показался молодой человек лет двадцати, худой, высокий, с тонкой длинной шеей (как есть тощий гусь!), без меча, но в белом жреческом балахоне и с амулетом, символом Ордена Чистоты на шее. Жрец, демоны его раздери! Это плохо... особенно учитывая, что мифрилловый крест отчего-то начал странно и зловеще (с моей, субъективной точки зрения) светиться.

Я быстрым шагом двинулся прочь из трактира, мысленно пообещав Джейку самые страшные тренировки, какие только смогу выдумать.

- Стоять! - очнулся-таки и истошно завизжал жрец, судорожно схватившись за крест. - Грязная кровь! - грохот падающих на пол стульев, кувшинов, а также мат и бессвязные крики за тонкой стеной, дали мне понять, что 'чистые' вышли на тропу войны.

Когда я выбежал во двор, Кара и Джейк уже сидели верхом, отреагировав на крики быстрее находящихся в подпитии товарищей 'гуся'. Вояки с крестами только показались в дверях негостеприимного заведения, а я уже усаживался на лошадь и готовился оставить их с носом. Но, надеждам, что на этот раз обойдётся без драки, сбыться было не суждено - совершенно неожиданно для меня и без всяких видимых причин Кара мешком просто свалилась на землю, а через мгновение и я почувствовал себя так, словно оказался под водой на сорокаметровой глубине - на плечи навалилась тяжесть, а мысли стали вялыми, вязкими и тяжёлыми. В действие вступили жрецы.

- Да их несколько! - во двор вышел ещё один жрец, лет на двадцать старше первого, но внешностью отличавшийся от него не особо. - Славный улов, вяжите их.

Я медленно потянул меч из ножен, одновременно пытаясь разобраться в природе силы, что мешает мне дышать. Никогда такого не встречал - давление ощущается не только на Дар (значит, это не негатор... в чистом виде, по крайней мере), но и на тело... воздействие на всю энергетику разом? Вполне возможно. Это определённо что-то из древних вещей, лишь скопированное магами 'чистюль', и точно не связано с богами, по причине их здесь отсутствия. Непонятно. Я попробовал создать в левой руку плетение фаербола, но вышла лишь короткая вспышка, а пространственный карман, который я удерживал из последних сил, от этого едва не разрушился и не высыпал мне под ноги кучу барахла. Что плохо - посох тоже там, а значит Силу взять неоткуда! Хорошо только, что меч ношу по-прежнему на поясе, а то бы дело совсем плохо было.

- Не сопротивляйся, - вояки наконец-то все выбрались на свежий воздух и медленно, с ленцой, двинулись ко мне. Оказалось орденцев семеро: пятеро воинов и два жреца - слишком много, учитывая, что на магию надежды в этом бою особой нет, в том числе и на Ауру скорости, которую я даже активировать не могу... Впрочем, со счетов меня списывать ещё рано, даже в отсутствии магии я остаюсь воином и, не побоюсь этого слова, Мастером Меча... недоделанным, хотя скорее недоученным. В одеревеневшие мышцы потоком хлынула из меча жизненная энергия.

- Подходите... я вам... - я слегка пошатнулся, приближаясь к врагу на шаг, опёрся на меч, чтобы не потерять равновесие... и вспорол самого доверчивого и торопливого 'чистюлю' от паха до верхней челюсти. Одновременно с этим левой ногой я нанёс второму излишне доверчивому удар в живот, чем вывел его из игры на несколько минут. Увы, но пришлось немного схитрить, так как даже вливание жизненной силы не позволило полностью прийти в норму. Впрочем, даже этого таким горе-воякам хватит, если ты воин (да и к магам это относится), то не стоит пренебрегать тренировками и полагаться на амулеты и прочую магию. Верный клинок способен поставить точку во многих спорах, если находится в умелой и крепкой руке.

- Вас стало меньше, или мне показалось? - нападать я не спешил, потому как оставшаяся в живых троица стояла слишком близко к жрецам (почему маги 'чистых' называются именно так - не знаю, но то, что ничего общего с настоящими жрецами они не имеют это факт), а каждый шаг в сторону жрецов увеличивал давление на меня неведомой силы. - Ой, и правда меньше, - я медленно подошёл к шумно сопящему на земле воину (пресс надо качать, а не пивной живот отращивать!) и примитивно воткнул ему в бок меч, затем медленно тот проворачивая и гадостно ухмыляясь прямо в лицо врагу... Короткий крик жертвы, стон, побагровевшие лица товарищей невинно убиенного... о! один из них дёрнулся... молодец! Ближе... ещё ближе!

- Стоять! - старший из жрецов от ненависти заскрежетал зубами, но голову не потерял. - Не отходить от меня! - воины послушно замерли, даже самый горячий вернулся на место без возражений. - Ты за это ответишь, мразь!

- Согласен! - я широко улыбнулся. - Подойди и убей, - я пока не совсем понял, почему жрецы стоят на месте не сдвигаясь ни на шаг, когда им стоило бы атаковать меня двигаясь вместе с воинами, но подозреваю, что делают они это не по доброй воле. Побочный эффект? Условие, необходимое для работы амулета? Не важно, стоять и ждать подхода подмоги к врагу я не собираюсь.

- Джейк, грузи Кару на лошадь и скачи к границе, - без вопросов ученик принялся выполнять приказ.

- Учитель, а вы? - всё-таки без вопросов не обошлось.

Я вздохнул.

- Догоню позже, нужно присмотреть за нашими друзьями, - в этот момент жрец, тот что помладше, сделал шаг вперёд... и дался ему этот шаг, ой как не легко, даже кровь носом пошла... Интересно. - А ведь, пожалуй, с одним из вас я бы справился, - понятно теперь, почему жрецы ходят в компании с воинами - их амулет, Оковы Чистоты (вспомнил наконец-то название!), обоюдоострый меч. Дар мой оказывает сопротивление агрессии и воздействует через артефакт на его пользователя, причём, похоже, давит не слабо.

Я оглянулся назад - Джейк уже удалился на приличное расстояние, а значит можно и мне понемногу подтягиваться к лошади и за ним. Умирать смертью храбрых прикрывая отход товарищей я пока не собираюсь. К тому же, в условиях скорой погони, идти в обход времени у нас нет и придётся прорываться за границу прямо через пост стражи. Сомневаюсь, что без меня у Джейка с Карой что-то выйдет, особенно если там окажется ещё один жрец. Настолько острая реакция метаморфа на воздействие Оков оказалась для меня неприятным сюрпризом... возможно, причина в её 'нечистокровности'? Не зря же торийцы так помешались на чистоте крови после того как открыли секрет Оков? Тогда почему их сила воздействует на магов? Ладно я, не самый типичный представитель колдовского племени, из-за тех же сателлитов, к примеру, но почему амулет повлиял на Джейка (учитывая, что его энергетику я уже выправил)? Единственная версия, которая мне пришла в голову: элоры создали Оковы для выявления и захвата существ с отличной от некоего стандарта энергетикой, в том числе магов всех Стихий, кроме Света (потому как жрецы имели хоть слабый, но Дар этой Стихии и никакого отрицательного эффекта на них амулет не оказывал, кроме отдачи). Шпионов они ловили, что ли? Но с кем воевали, если богов купол на Зион не пускает и единственный путь сюда проникнуть - по морю, доступен лишь для существ из плоти и крови? А-а, и демоны с ними! Сматываться пора!

Друзей я нагнал спустя десять минут пути, потому как удирать они никуда не собирались, поджидая меня остановившись у обочины дороги. Кара уже чувствовала себя отлично и никаких следов воздействия на энергетику я у неё не заметил.

- До границы час пути, - я прикинул в уме расстояние до границы. - У 'чистых' наверняка есть переговорный амулет... будем прорываться.

- А как же Ортанские стражи? - Джейк задал вполне закономерный вопрос, потому как, что делать со стражами границ княжества Ортан (границу с которым мы и собрались пересечь), я не знал.

- По обстановке, - да уж, если разойтись миром с княжьими воинами не получится, то... лучше разойтись миром. - Вперёд! - я дал коню шпор, краем глаза отметив, что спутники пристроились следом. Правильно, основную ударную силу выдвинем на острие удара.

Увы, но ударную силу применить всё же пришлось - приблизившись к посту стражи я ещё издали увидел перегородивший дорогу строй пикинеров... если уж совсем точно, то десятка два выставленных в два ряда олухов в доспехах. Зря они так против мага Огня-то, потому как трясущийся за спинами солдат хилый жрец от подготовленного мной удара спасти никого не сможет. Судя по всему, сила воздействия со стороны амулета зависит от силы Дара жреца, а этот жрец сильно не дотягивает до первых двух.

- Забавно! - я привстал в стременах, вытянул вперёд правую руку и быстро сформировал перед развёрнутой в сторону врага ладонью крохотный фаербол, отталкивая его от себя. Горящий насыщенным оранжевым пламенем шарик буквально за мгновение полёта вымахал размером с голову человека - простой с виду фаербол на самом деле был далеко не прост и, в отличие от своих собратьев, связан с моим ядром прямым каналом, через который жадно тянул Силу, быстро вырастая в размерах. Сто метров, разделявшие точку запуска и цель, моё творение преодолело за пару секунд, в конце пути превратившись в монстра диаметром метра три...

Хм, может я слегка и перебдел... На месте ровного строя фанатиков (они очень верили в своего жреца-командира и даже не подумали разбегаться, в отличие от самого жреца) благополучно образовалась яма в земле диаметром метров десять, перекрывая дорогу по ширине почти вдвое. Взрыв не оставил от пикинеров Тории даже доспехов и единственное, что уцелело - Оковы Чистоты. Амулет спокойно лежал на краю ямы и тихо мерцал, затухая. Каких трудов мне стоило заставить себя не остановиться и не схватить ценную вещицу, даже говорить не хочу, но здравый смысл победил жабу - с опасными и незнакомыми артефактами нужно обращаться крайне осторожно и бережно.

А на той стороне границы нас встретили также не слишком приветливо, правда, в отличие от торийцев, перегораживать дорогу их заграничные коллеги не стали - посреди дороги стоял лишь один человек, видимо командир отряда из десяти арбалетчиков (к тому же маг), которые предусмотрительно рассредоточились по сторонам и грамотно окружили опасных чужаков, взяв на прицел.

- Как вам это удалось? - маг кивнул на яму за моей спиной... признаться, не такого первого вопроса и реакции я ожидал.

- Проломил саморазогревающимся заклятьем, - я пожал плечами, при этом внимательно изучая собеседника и одновременно обдумывая сложившуюся ситуацию и пути выхода из неё.

- Понятно... - маг, мужчина среднего роста и средних лет, с грубым обветренным лицом, шрамом на правом виске и тренированным телом опытного воина, разочарованно вздохнул.

- Вы, - естественно, имел я ввиду не этого мага конкретно. - Не смогли взломать Оковы?

- Мало времени, - коротко ответил маг.

Что ж, обсуждать эту тему он явно не собирается.

- Разумеется, - я участливо покивал, мысленно скривившись - Орден Чистоты зародился в Торийском царстве около пятнадцати лет назад, но за это время уже подмял под себя царство и начал заинтересованно посматривать в сторону границ, явно испытывая желание расширить зону влияния. Спасает княжество лишь то, что количество жрецов 'чистых' сравнительно невелико относительно магов... пока что. Пройдёт ещё лет десять и Орден перейдёт от мечтаний к делу, а с такими амулетами, с которыми слабосилок-жрец способен сдержать мага вроде меня, дел они наворочают много. Будем надеяться, что магов Ортана посетит озарение, иначе скоро княжество прекратит своё существование. Жаль, что мой способ противодействия амулету для подавляющей массы чародеев не подходит - у них банально не хватит на такое Силы. Понял это и мой собеседник. - Мы можем пересечь границу?

- Не вижу препятствий, - маг своих 'коллег' определённо не любил, раз рискнул пропустить нас даже не попытавшись задержать. Или же он просто умён и отлично просчитал расклад сил... - Заплатите пошлину, - я с готовностью бросил воину три 'принца'.

Нужно убраться как можно дальше от места стычки и побыстрее затеряться в лесу, благо этого добра в княжестве не меньше, чем у его соседа.

- У вас будут неприятности, - я медленно потянулся к кошелю, намекая на благодарность, но маг лишь смерил меня тяжёлым взглядом и сжал челюсти, поиграв желваками. - Я могу...

- Проваливай! - грубо прервал меня офицер. - Пока я не передумал!

- Прошу прощения, - я коротко поклонился. Чем-то 'чистые' мужику насолили, дело личное.

Минут десять мы ехали по дороге молча: я размышлял о вариантах развития событий на Зионе, когда 'чистые' войдут в полную силу и чем это может грозить моему родному материку, а спутники мои просто не решались отвлекать командира от важных мыслей и тихо перешёптывались. Первым не выдержал Джейк.

- Что будем делать, учитель? Нам это так не оставят, - Кара угрюмо кивнула, соглашаясь.

- Продадим лошадей и двинем напрямик через Северный лес в Силарию, - ученик хотел что-то возразить, но сдержался.

- Северный лес не самое безопасное место... и почему Силария? - Джейку очень не хотелось идти пешком. - Через Кордос и Нимт куда ближе до Гонора.

- Зато у Силарии отношения с Торией хуже! - я поставил точку в обсуждении. - Давайте пошевеливаться, фора у нас всего часов шесть... Думаю, ради такого случая Орден (эх, до этого момент слово 'Орден' вызывало у меня только хорошие ассоциации, испоганили сволочи) раскошелится на портал до столицы, а с инквизиторами (именно они занимаются отловом самых злостных врагов Ордена и народа Тории) я встречаться не хочу.

Часть II. Проклятые земли

Глава 1.

Велик и славен Гонор, нет равного ему на просторах Зиона, ибо стоит Гонор на трёх столпах могущества: торговля с Саладом, что расположен всего в трёх днях пути за проливом, пиратстве (неистощимом источнике рабов) и кровавых играх. Гонор - город тысячи амфитеатров самых разных размеров и вместимости, начиная с простой ямы, где против боевого пса, вооружённый одним ножом, насмерть сражается не способный больше работать старик-раб, и заканчивая Чашей, величайшим из амфитеатров, построенных человеком. Чаша отличается настолько невероятными размерами, что там по большим праздникам проводятся морские сражения, или же сходятся в кровавой битве разом сотни рабов и вольных, заставляя сорок тысяч зрителей замереть в экстазе от созерцания смерти очередного павшего героя... Никогда не заканчивается праздник смерти в Гоноре, вереницы рабов тянутся со всех сторон материка к его сердцу - рынку рабов, быстро перемалываясь в жерновах города вечного веселья и смерти. Таков Гонор.

Торговля между государствами Зиона и Саладом идёт в основном через семь портов (торгуют всем, начиная от пеньки и заканчивая тварями из глубин далеких Проклятых земель), городов-государств, входящих в Союз городов, единственное на материке государство, где властвуют торговцы, а не воины и аристократы. Возглавляет Союз городов Совет из семидесяти дожей, избранников из числа богатейших граждан, который опирается на армию наёмников, что благодаря высочайшей оплате, служат своему городу верой и правдой. Наёмника всегда можно перекупить, это известно, вопрос лишь в цене, но за тысячелетнюю историю Гонора это ещё никому не удалось сделать, хотя попытки пощипать богатого соседа и для того перекупить его армию случались периодически. Формально все города союза равны, но Гонор имеет наибольшее влияние - здесь заседает Совет, именно здесь раз в три года проходят Игры и, конечно, здесь расположена крупнейшая школа магии и библиотека. Библиотека, постоянным гостем которой я являюсь каждый день вот уже на протяжении двух месяцев...

Двух месяцев спокойной безмятежной жизни в комфорте и тепле... впрочем, белая полоса в моей жизни началась значительно раньше, ещё по пути сюда. После истории с 'чистыми' (не получившей продолжения благодаря моему почерпнутому у эльфов умению заметать следы в лесу) в течение недели произошло всего несколько нападений демонов, довольно вялых, а потом как отрезало - даже разбойники нападать перестали, предоставив мне шанс спокойно заняться обучением Джейка и себя. Так, двигаясь медленно но верно, мы за два месяца и добрались до Гонора, где я сразу же отправился в библиотеку на поиски упоминаний об Астрале, мифриле и рунах элоров... Ну, и о тварях Древних земель литературу почитать, подготовиться к походу.

Жаль, определённых успехов я достиг лишь в последнем вопросе - справочник по тварям Авалона был мной изучен от корки до корки, не знаю уж как эта информация применима на практике и насколько верна, но в случае чего Кара с Джейком подскажут. Что же касается Астрала и мифрила с рунами, то здесь всё оказалось не так радужно: единственное, что я узнал - элоры использовали магию Астрала для возведения стационарных межмировых порталов, а сейчас это знание утеряно. С мифрилом же и рунами вообще было глухо, так как информация по данному вопросу оказалась засекречена и мне убедительно посоветовали в этом направлении не копать. Весёлого мало...

Впрочем, время, проведённое в Гоноре, не прошло зря, ведь здесь я нашёл себе неплохое развлечение, способ хорошо заработать и к тому же поупражняться в управлении Предчувствием - гладиаторские бои. Оказалось, что активируется Предчувствие подсознанием только в случае возникновения опасности, что некоторым образом роднит его с боевым трансом, но и сознательно эту способность активировать научиться можно, чем я и занялся, постоянно вспоминая свою единственную игру с Кантором в кости, уж там-то опасности для учителя точно не было. Подсознание такая сложная штука, что полагаться на него постоянно опасно, а потому, едва только я закончил процесс слияния со своим новым мечом Духа, который получил уже по прибытии в Гонор (потребовалось мне для этого почти две недели непрерывных медитаций, но в результате я всё-таки отделил часть души и поместил в меч), как сразу отправился к ближайшей арене на представление с намерением использовать традиции Гонора в своих интересах. Дело в том, что любой человек с трибуны может бросить вызов гладиатору и сразиться с ним - такие люди называются 'вольниками'. Единственное, что отличает вольника от раба-гладиатора это возможность драться своим оружием и то, что зрители не могут осудить его на смерть в случае поражения.

В общем, провёл я время в Гоноре неплохо и с пользой для кошелька - день у меня был расписан по часам: подъём до рассвета, медитация, тренировка, опять медитация, на этот раз для накопления Силы (всё это совместно с Джейком), проверка успехов Кары в деле создания идеальной боевой формы. Только в десять часов утра я отправлялся в библиотеку, где находился до трёх по полудни, в то время как ученик и метаморф бегали по городу в поисках сестры парня. С трёх до шести я развлекался на арене, а затем отправлялся домой и занимался самообразованием.

- И снова он победил!!! - крик распорядителя боёв и одновременно владельца арены вывел меня из раздумий и я поднял вверх сжатую в кулак левую руку, принимая овации зрителей. Мой противник, могучий раб с мифриловым ошейником на бычьей шее, в тяжёлом доспехе и с секирой в руках, с трудом поднялся на ноги, опираясь на оружие - своих противников я старался не убивать, хотя получалось не всегда. - Пророк! Непобедимый и несокрушимый!

Кличка 'Пророк' у меня в гладиаторской среде появилась после первого боя, благодаря Предчувствию, и ни одного боя я ещё не проиграл. Нет, непобедимым, несмотря на слова распорядителя, я не себя не считаю - в Гоноре есть как минимум три бойца, против которых у меня нет и шанса (если не применять магию, с которой шансы всегда есть), а ещё с десяток находятся на моём уровне, просто я сейчас на том уровне, где сильных бойцов нет. Впрочем, долго это не продлится, так как победой над Крегом (тот самый здоровяк с топором) я официально вошёл в элиту гладиаторов, став чемпионом этого пилуса (не самого крупного, правда) - отныне чемпионам других пилусов и выдающимся вольникам будет не зазорно бросить мне вызов... заманчиво, конечно, сразиться с сильным противником, но опасно.

А тем временем распорядитель продолжал:

- Есть ли среди вас храбрец, что оспорит у него титул чемпиона?! - признаться, я напрягся, ожидая, что сейчас с места встанет один из Золотой тройки (три бойца, что на всех крупных турнирах вот уже десяток лет подряд делят между собой места на пьедестале победителей) и моя головокружительная карьера на этом закончится.

- Есть! - с трибуны поднялся и вышел на расположенную меж каменных лавок лестницу мужик лет тридцати на вид, коренастый, смуглый, одетый в простые кожаные штаны и лёгкую кольчугу, надетую на поддоспешник, вооружён он был коротким и широким мечом. Я облегчённо вздохнул - противник не подходит под описание никого из тех, кого мне следует опасаться.

- Меч? Магия? - распорядитель по традиции поинтересовался у бойцов форматом боя - выбрать формат боя могли только вольники, но бой мага против раба, не владеющего магией, традиции и толпа не приветствовали.

- Без разницы, - пожал плечами мужчина и зрители восторженно взревели. Теперь мне, чтобы не потерять их любовь, придётся принимать вызов, хотя я и не против - бой без ограничений мне как раз подходит. К слову, если бы я отказался и выбрал 'меч', то нам пришлось бы тянуть жребий.

- Согласен, - толпа во второй раз взревела, а мужик улыбнулся и с поклоном представился.

- Соргос, искатель, - вот как, значит противник серьёзный! - Приятно скрестить с тобой клинки.

- Харлаф Бледный, - я доброжелательно улыбнулся, потому как мои способности эмпата говорили, что человек рядом стоит честный, смелый и жестокий. Идеальное сочетание для хорошего воина и мага Воздуха к тому же, судя по ауре.

- Да прольётся кровь, - распорядитель отдал команду к началу боя, махнул рукой и сел на своё место в ложе, своеобразном балконе, выдающемся вперёд из чаши амфитеатра.

Несмотря на команду о начале боя, ни я, ни мой противник нападать первыми не спешили: Соргос с интересом меня рассматривал, оценивая, а я просто возводил защиту, не дожидаясь хода врага... И едва я закончил Доспех Дарна, как Соргос атаковал, словно ждал именно этого - над его развёрнутыми ладонями вверх и вытянутыми в мою сторону руками воздух стремительно сгустился, завертелся двумя мутно-белыми смерчами высотой в полметра и диаметром сантиметров двадцать в самой широкой части, а потом вихри эти разделились на два десятка тончайших, вертящихся в полёте ветряных диска. Очень похоже по структуре на Ветер Ножей, но исполнение незнакомое. Ветер Ножей в исполнении магов моего родного материка активируется простым взмахом руки и выглядит как облако из сотен полупрозрачных лезвий различных размеров в форме полумесяца. Впрочем, несмотря на различия в исполнении, Ветер Ножей всё равно заклятье четвёртого класса и не сильно отличается от обычного плетения, а потому, не желая показывать противнику козыри сразу, я активировал Сферу Огня... И отлетел на несколько метров назад, словно в грудь меня ударил ногой великан. Сфера Огня, которая по всем расчётам должна бы выдержать с полдюжины подобных атак, неожиданно лопнула как мыльный пузырь, забирая с собой хорошо если треть ветряных дисков. Спас меня лишь верный Доспех, но и он тревожно замерцал, принимая удар.

- Ветер... - я ошарашено потёр рукой грудь, с новым интересом взглянув на противника. - Но на порядок мощнее.

- Ты тоже способен удивить, - Соргос медленно двинулся ко мне. - Удиви ещё больше... и тебе не понадобиться просиживать штаны в библиотеке.

- Откуда ты...

- Пока что я не удивлён, совсем, - маг резко выбросил руки вперёд, развернул ладонями в мою сторону, при этом соприкоснувшись большими и указательными пальцами и образовал таким образом фигуру - равнобедренный треугольник, из которой в меня выстрелило треугольное копьё воздуха, спрессованного настолько и с такими чёткими гранями, что напоминало собой стекло. Мощно, но в пределах моих возможностей - я остановил копьё ладонью левой руки, правую вздымая вверх. Последний удар практически разрушил мою защиту, но раз уж этого не произошло, то Доспех начал быстро восстанавливать свои запасы Силы, откачивая ее из ядра самостоятельно.

- Шанхиррен! - чтобы зафиксировать взглядом цель понадобилось мгновение, а затем в голову врага ударила молния. Неплохо! - Удивил? - я криво ухмыльнулся, с иронией рассматривая упавшего на колени и явно потерявшего ориентацию противника. Какая-то защита у Соргоса определённо была - удару молнии предшествовала яркая жёлтая вспышка над его головой, но мощности её не хватило, чтобы поглотить весь удар.

Искатель медленно встал на ноги и с трудом поднял голову - слабаки по Проклятым землям не шляются... а потом ухмыльнулся, словно копируя меня.

- Ещё нет, - на этот раз никаких жестов не было, но меня в мгновение ока окутало облако тумана, внешне безобидного, но Доспех Дарна видимо считал иначе - ярко засветившись, он принялся выкачивать из меня Силу как насос. Я достал посох, воткнул его в землю и положил на набалдашник руку, также вытягивая из него Силу и сразу переливая ее в Доспех, в то же время ускоренно подготавливая контратаку. Хвала богам (дожился, уже и богов хвалю... тьфу!), что я сегодня решил испытать улучшенное мной же на днях заклятье Доспеха - с возможностью подзарядки, в отличие от старого заклятья, что с фиксированным количеством Силы!

- ...ак, - голос противника с трудом пробивался через забившую уши вату, а стук сердца, как у загнанной лошади, и резкая боль во всём теле ещё больше затрудняли понимание смысла сказанного - большую часть фразы я пропустил, сосредоточившись на попытках не потерять сознание и не упасть. Беда пришла как обычно оттуда, откуда её не ждёшь... Хотя, добрый вампир ведь говорил мне не полагаться на посох! Не знаю как Соргос это провернул (видимо, легко и непринуждённо, потому как даже пассов руками ему делать не понадобилось), но не успел я понять, что атакован, как набалдашник посоха ярко вспыхнул и взорвался, а потом по соединяющим нас энергетическим каналам пронеслась волна чужеродной Силы. Все заклятья, что были подвешены в ядре, мгновенно разрушились, а я сам получил удар такой силы, что едва не откинул копыта - энергетика в паре мест и аура соответственно, просто превратились в мешанину, а сознание поплыло. - Нельзя завязывать артефакт на себя так плотно. Ты создал брешь в защите.

- Астрал... - я поморщился. Не обманул кровосос.

- Именно, - мне показалось, или противник огорчён моим промахом?! - Астрал очень тонкая субстанция, с его помощью невозможно вмешаться в энергетику живого существа, но провернуть это с неодушевлённым предметом проще простого. Ведь даже неодушевлённые предметы, будь то простой камень или твой посох, имеют отражение в Астрале.

- Посох пора выбрасывать, - я от огорчения заскрипел зубами, как оказалось, минусы посоха-помощника значительно перевешивают плюсы. Смысл в двойном количестве Силы, если тебя может скрутить усилием мысли любой астральник? Причем то, что на Калионе таких единицы вовсе не служит оправданием глупости и беспечности! Похоже, придётся обрывать каналы связи с посохом и покупать посох-накопитель, но это тридцать Форм максимум. К тому же денег у меня сейчас на такие покупки нет.

- Дело твоё, - Соргос пожал плечами и в этот момент Доспех Дарна окончательно истощился (повезло, что он не разрушился вместе с неактивными заклятьями и никак не отреагировал на возмущения в ауре) пропуская туман к телу... - Шустро! - я протолкнул меч глубже и провернул, расширяя рану. Пусть противник и великолепный маг, но в скорости и живучести ему с вампиром не сравниться, а значит, что было бесполезно против первого из встреченных магов Астрала, против второго сработало на все сто. Даже если я лишён заклятий, у меня остаётся Сила в огромном количестве, а значит Вспышка. Противник расслабился и проиграл, а меч рыцаря Ордена Аан доказал, что режет защиту магов Астрала с тем же успехом, что и обычных колдунов.

- Удивлён? Жаль, ничего не скажешь... - я сделал шаг назад, извлекая меч. И вот что странно - Соргос продолжал стоять на ногах и улыбаться, хотя живучесть повелителей волшебства намного выше, чем у обычных смертных, но с превращённым в фарш сердцем не выжить никому (разве что у Магистра Жизни есть шанс или Верховного жреца).

- Да... Ты прошел проверку, - от звука голоса мертвеца я вздрогнул, вскидывая меч для добивающего удара, но тот остановил меня взмахом руки. - Все еще хочешь получить ответы?

- На нежить не похож, - я внимательно и с подозрением вгляделся в ауру Соргоса, снова подивившись его живучести.

- Кукла, - я заинтересованно подался вперёд. О Куклах я слышал, но техника их создания считается давно утерянной: в результате использования этой техники душа мага переносится в другое тело, вместе со всеми его способностями, магическими и не очень, полностью сливаясь с чужим телом, но не теряет и связи со старым - в случае гибели Куклы, сознание мага просто возвращается в родное тело. - Скоро я вернусь обратно... - на этом моменте маг странно замялся. С чего бы это? - В своё тело. Но сперва ты получишь ответы.

- Это человек? - вопрос Кукол меня сейчас волновал значительно больше всего остального.

- Я предупреждаю, но они всё равно идут, - менее туманного ответа на вопрос я не дождался, хотя прождал, с намёком глядя на собеседника, ещё секунд десять.

- Как ты это делаешь?

- Всему своё время, - отшил меня говорливый почти мертвяк, закрывая вопрос с Куклами, и остановил взгляд на мече Духа. - Какой интересный ножик. Так даже проще, - да уж, манера разговаривать у лже-искателя оригинальная, такое чувство, будто он озвучивает только половину фразы, а вторую часть предоставляет возможность домысливать собеседнику. - Я так понимаю, общение мыслеобразами не доставляет тебе неудобств, - откуда он знает про обучающую способность меча?! Впрочем, не важно.

- В голову не пущу, - решительно отказался я, но маг на это внимания не обратил, а просто резко дёрнул рукой и цепко схватился прямо за лезвие меча, мгновенно разрезая ладонь до кости.

- И не нужно, - используя рунную структуру клинка как проводник (как это возможно вообще, Тьма меняя подери?!), в моё сознание хлынул поток мыслеобразов, обрывков фраз и ощущений, похоронив под собой ощущение реальности.

...Магией Астрала может овладеть только маг с объёмом ядра не менее шестидесяти Форм (невидимый лектор, естественно, произнёс не 'Форм', так как этот термин принят лишь магами материка Калион и ему не известен, но я сразу перевёл выданное им понятие 'единица' в более близкое для себя) - только такой 'вес' позволяет погрузиться в Астрал и работать на его низшем уровне...

...магия Астрала не предназначена для нанесении прямого урона врагу - защитой от её воздействия может послужить даже аура но, при погружении в Астрал, опытный маг способен разрушить заклятье врага, созданное на основе чистой классики (при помощи Форм, если я правильно понял смысл), вмешиваясь в его структуру и разрушая изнутри...

...Астрал не энергия, это состояние, место - обычные заклятья, при сотворении их в Астрале, меняются и приобретают новые свойства, но процесс изменений нужно уметь направлять и контролировать...

...магия Астрала это направление Искусства, специализирующееся на трансформации энергии... Единственным классом заклятий классической магии, способным противостоять воздействию из Астрала, являются заклятья и техники, разработанные для противодействия жителям Астрала - богам, духам, демонам... Нижний и Верхний миры есть часть плоти Астрала, также как и их коренные обитатели...

...Только сплав классической магии и Астрала позволяет избавиться от недостатков каждой из них - заклятья усиливаются в разы (коэффициент усиления для каждого заклятья индивидуален), происходит более прочная сцепка связей в заклинании и разрушить их воздействием из Астрала становится невозможно, потребление энергии на создание заклятий падает в 2-3 раза...

...область применения магии Астрала в чистом её виде: создание порталов, Тайных троп и межмировых порталов, а также артефакторика...

...больше двух сотен рун Астрала позволяют создавать долговечные амулеты (так вот как открывается шкатулка с секретом амулетов элоров - Астрал!), которые намного превосходят руны гномов. Сила гномов слишком тяжеловесна, чтобы работать с тонкими материями астральных рун... Лучшие маги Астрала это эльфы, элоры и асуры...

В этот момент в потоке информации неожиданно образовался разрыв, а когда процесс возобновился, я понял, что разговор идёт вовсе не об Астрале.

...магия Пределов или иначе, Бездны, Серой Пустоши - места, куда отправляются после смерти духи, боги и демоны, их последнего пристанища. Магией Бездны владеют единицы, потому как для успешной инициации Пределам требуется ещё более сильный Дар, чем для работы с Астралом... Ранее практиковали элоры и асуры - две родственные расы-антагонисты, но теперь только асуры... похоже на отношения между Тёмными и Светлыми эльфами, но если эльфы не могут существовать друг без друга при всей неприязни, то асуры и элоры вполне на это способны...

...долгая война - элоры, народ Света, проиграли и исчезли под натиском детей Тьмы. Во время войны широко использовалась магия Пределов, но в процессе инициации душа её адепта меняется и после смерти тот обречён попасть в Пределы на вечные муки и прекратить цепь перерождений. По этой причине магию Бездны практикуют лишь асуры, так как живут очень долго и момент расплаты наступает не скоро... Магия Пределов не применима в бою, её используют для тонкой работы с энергетикой живых существ, душами и духовными сущностями... Многоликие, драмары, скары и прочие твари Авалона созданы с ее помощью, также как и вампиры.

Поток снова прервался, сменяясь странной картиной: на заднем плане, посреди руин, стоит пирамида, основательно побитая временем и погодой, а перед тёмным прямоугольником её входа, метрах в пяти от меня - высокая фигура в бесформенном балахоне с капюшоном.

- Пределы меня не интересуют, - ну, тут я несколько слукавил. Несмотря на цену, сила Бездны и её возможности выглядит более чем заманчиво.

- Не имеет значения, интересуют или нет, пути назад для тебя нет, - голос Соргоса в этом мире был полностью лишён эмоций, словно со мной говорил оживший голем, а не человек. - Я почувствовал это, едва ты ступил на землю Зиона, потому и нашёл тебя.

- Я не проходил инициацию! - едва я услышал про вечные муки, как мне сразу вспомнились слова гадалки на рынке Лидса, но я об этом промолчал.

- Принимал ли ты Тень? - ах, вот оно что!

- Было дело... или будет, тут уж как посмотреть.

- Не понимаю.

- Ну-у, я-а... - отчего-то в этот момент я почувствовал себя полным дураком. - Я получил послание от себя из будущего... и должен его передать себе в прошлом... - в который уже раз за время, прошедшее со дня памятной встречи с самим собой, я призадумался: а не бред ли то был? Звучит как бред, по крайней мере, особенно когда говоришь об этом вслух. - Как-то так.

- Старо как Мир, но действенно...

- О чём ты?

- Ты знаешь почему Тирин называют Проклятым городом? - ответа Соргос не дождался, а потому сразу перешёл к повествованию. - Вялотекущая война между элорами и асурами длилась несколько тысяч лет, изредка взрываясь кровопролитными битвами но, если асуры могли с лёгкостью позволить себе эту войну, то изначально ослабленные в борьбе с прорвавшимся в пределы Грозди Миров Хаосом и последовавшим вскоре за ним вторжением богов, ограниченные в ресурсах элоры - нет. И тогда они пошли на крайний шаг - начали создавать солдат из других существ и ставить их себе на службу. Но для создания такого количества изменённых нужно было огромное количество энергии Пределов, и элоры нашли эту энергию, они соединили Пределы с нашим миром прочным мостом, опираясь на Средоточие... а спустя некоторое время на их империю обрушилась неизвестная болезнь, которая поразила Народ бесплодием.

Цивилизация элоров угасала ещё очень долго, они искали пути для излечения, продолжая эксперименты с силой Пределов, но ничего не помогало. И тогда их остатки, а осталось элоров к тому времени несколько тысяч, решились на крайний шаг - изменить себя, используя всё ту же силу Бездны. Они собрались в Тирине... и больше никогда из него не выходили, а Авалон с тех пор изменился. Так появился тот, кого я называю Падшим, а ты знаешь как Хозяина Авалона.

- Всё это интересно, но ты слегка отошёл от темы, - нет, послушать лекцию по истории я не против, но сейчас есть множество вопросов, которые интересуют меня намного сильнее. - Причём здесь моё видение?!

- Ушедшие в Пределы души, даже если ушли осознанно и добровольно, стремятся вернуться обратно в мир живых, но это не так просто, ведь душе нужно тело для полноценного существования здесь - тело человека с очень сильным Даром, который запятнал себя силой Пределов, то есть прошёл инициацию. Добровольно или нет это произошло, значения не имеет. Несколько сотен подобных тебе вошли в Тирин вслед за ложным видением и не вернулись. Влияние присягнувших Бездне и слившихся с ними Древних, властвующих сейчас над Проклятыми землями, распространено далеко за пределы Авалона и даже купола, для Теней же купол и вовсе не преграда.

- Ты хочешь сказать, что нападение Тени в старом храме - дело рук какой-то непонятной твари из Авалона?! - признаться, эта версия показалась мне более правдоподобной, нежели путешествия самого себя в прошлое и прочая лабуда. Так вот кому я обязан как нападением, так и освобождением от Тени! - Но зачем устраивать спектакль с...

- Если бы тебе предложили прийти в проклятый город, - перебил меня собеседник. - Расположенный за тридевять земель, на другом материке, чтобы стать рабом непонятной силы... ты бы пошёл?! Нет! - Соргос отвечал на свои же вопросы раньше, чем я успевал открыть рот для ответа, что несколько раздражало. - Но ты здесь, добровольно.

- Тьма! Видение - ложь? - я яростно помассировал лицо, пытаясь прогнать туман из головы и ускорить мыслительный процесс. - Или лжёшь сейчас ты? По крайней мере, частично он... Харлаф, говорил тогда правду - исследователи тайных действительно нашли отличия между мной и Истинными магами и доказали, что я к ним не отношусь. К тому же, с Миром явно что-то происходит: неспокойно в Нижнем мире, странные предзнаменования, предсказания... это правда, - хм, а ведь именно эти, подтвердившиеся из других источников факты, и убедили меня в правдивости видения. Хитро!

- Можешь не верить, - Соргос пожал плечами. - Я не знаю точно, что ты видел, но общие черты есть у всех - идеал.

- Идеал?

- Все избранные видят то, что хотят увидеть, - я призадумался. Действительно, в видении я очень походил на того, кем мечтал быть, воплощением надежд на будущее. - А теперь извини, но моё время вышло. Если хочешь узнать больше, то приходи ко мне.

И что теперь делать?! Мне нужен Астрал, я хочу знать больше о создании амулетов и измененных существ, но и идти прямо в логово к врагу, куда так упорно и с такими ухищрениями заманивают, тоже желания нет!

- Как тебя найти?! - я мигом ухватился за предложение. Образ пирамиды это конечно хорошо, но не обшаривать же весь материк в её поисках?

- Все пути ведут в Авалон, - фраза прозвучала едва слышно, а затем и вовсе пейзаж с пирамидой потёк, смываясь начисто вместе с человеком в балахоне, и я очутился в лесу: вековые дубы, зелёная трава, бабочки, зверьё разное... и круг из серого камня под ногами, покрытый по краю непонятными значками.

В реальность я вывалился с количеством вопросов большим, чем до разговора, но спросить мне было уже не у кого - Соргос лежал на песке арены без движения, вцепившись в лезвие моего меча мёртвой хваткой.

Глава 2.

- Нашли! - не успел я открыть калитку во двор, как Джейк, по обыкновению сидевший на широком крыльце дома на коврике для медитаций, вскочил на ноги. А через мгновение высунула нос из-за двери и кивком подтвердила слова парня Кара, на которой почему-то сегодня был одет фартук.

- Что? - размышляя о своём, я сперва не понял о чём идёт разговор, и только потом до меня дошло. Отлично... одно к одному, а я уж и не знал как сказать Джейкобу, что поиски сестры пора прекращать и отправляться в путь.

- Да Милу же! - ученик искренне возмутился.

Я подошёл к крыльцу и уселся на верхнюю ступеньку, приглашая остальных располагаться рядом.

- Рассказывай.

- Я поговорил с распорядителем одного из пилусов... и он рассказал, что несколько лет назад действительно купил у торговца рабами из Тории девушку, похожую по описанию на Милу, - Джейк зачастил. - Она выступала за его пилус больше года, стала чемпионом - под именем Оса, - я одобрительно хмыкнул... Значит его слова о высоком уровне воинского мастерства сестры оказались правдой. - А потом её отправили на большие игры в Ривол... До города караван так и не дошёл. Охранники найдены убитыми, а рабы освобождены. Стража считает, что это сделала шайка беглых рабов.

Думал я не долго.

- Кара, собирай вещи, завтра отправляемся в путь, - метаморф молча кивнула. - И что это за дурацкий наряд?!

- Тётушка Марта (домработница, которую я нанял на время жизни в Гоноре, не пожелав питаться в трактирах или тем более тем, что приготовит кто-то из нашей компании) учит меня готовить, - Кара опустила глаза и быстро произнесла. - С новым обликом я закончила!

- Хорошо, завтра посмотрим и... прости, я не должен был грубить, - я почувствовал себя неловко - учитывая воспитание многоликих (тут точнее будет применить слово 'дрессировку'), направленное на создание идеальных воинов, не мыслящих себя без служения хозяину, Кара за двадцать лет жизни вообще не видела нормальной жизни. И только теперь начала навёрстывать, превращаясь в нормальную девушку, пусть и не без странностей.

Облик маленькой девочки Каре надоел ещё на полпути к Гонору (это стало первым признаком происходящих изменений, ведь раньше Каре собственная внешность была безразлична) и она попросила у меня разрешения выбрать что-то другое, скопировав облик случайно встреченной по дороге крестьянки и слегка его подправив в лучшую сторону.

Будь то обычный человек или метаморф с изувеченной психикой, но выглядеть красиво хочет любая женщина, а потому Кара начала выбирать себе облики пообворожительнее и менять их часто, словно городская кокетка платья. Я против не был - смотреть на красивых женщин мне нравится больше, чем на страхолюдин, но дальше смотрения дело у нас Карой не доходило. Нет, не то чтобы мне мешали эмпатические способности, как раз таки у нас с бывшей рабыней неплохая эмоциональная совместимость, просто я не решался делать какие-то шаги, потому как это могло быть (точнее, точно было бы) расценено девушкой как приказ и внутри меня что-то противилось такому варианту развития событий...

Кара же никакой заинтересованности не только мной, но и вообще мужчинами, не проявляла. Возможно это результат работы её прежних хозяев, вроде специальных зелий в еду солдатам, чтобы больше о службе думали, а не о противоположном поле. Только все было сделано на намного более глубоком уровне... А может она просто не воспринимала людей в качестве сексуального объекта - как нормальный человек не воспринимает обезьяну.

- Господин не должен извиняться, - я только вздохнул. Объяснять девушке, что она больше не рабыня и не должна называть меня хозяином, я банально устал, при этом ничего не добившись. Кара оказалась феноменально упряма, когда это касалось некоторых вещей.

- Тогда за работу! - метаморф мгновенно скрылась в доме, а я обернулся к Джейку. - Что ж, раз дела здесь закончены, то пора в обратный путь. Хотя не знаю, стоит ли мне идти в Авалон, - ученик вопросительно изогнул бровь, но я отмахнулся - потом расскажу. - Если твоя сестра выжила, - Джейк вскинулся, собираясь что-то возразить, но я продолжил. - А она выжила, потому как убить её явно не просто, то направилась домой, в деревню. И у нее наверняка все хорошо.

- Точно! - глаза парня загорелись надеждой. - Мила уже дома, она такая!

- Она-то дома, а вот нам ещё предстоит туда добраться... Завтра в полдень отправляемся, - Джейк кивнул и скрылся за дверью вслед за Карой. - Пора и мне собираться.

Вещи я собрал быстро - особо то у меня их и нет, а те что есть, запросто помещаются в пространственный карман, так что сборы в моём случае представляют собой процесс опустошения прикроватного сундука и шкафа с последующим заполнением кармана и чересседельных сумок. В итоге, оставшееся до сна время я уделил изучению информации по одному из подразделов магии Пространства - магии Времени.

Я до сих пор не мог определиться кто же мне врал - Соргос или видение, хотя первый и делал это более убедительно. Но ведь и путешествие во времени возможно (тем более, что по словам меня из будущего, отправил он в прошлое лишь свою душу), яркий пример те же природные порталы. Другой вопрос, что воссоздать этот эффект магам пока не удалось, но остановка или замедление хода времени на небольшом участке пространства даже сейчас практикуется. Так почему бы не быть и путешествиям во времени? Просто мы ещё чего-то не знаем и не понимаем. Кому же и чему верить?! Какой бы выбор я не сделал, но ошибка будет стоить мне дорого.

С этими мыслями я и заснул.

- Учитель! Рассвет! - проснулся я от крика ученика и стука в дверь, резко сел на кровати и поморщился от головной боли. Все же хорошо я вчера получил от Соргоса, долго буду помнить!

- Иду! - я поднялся на ноги, натянул штаны и достал из сундука две последние неупакованные вещи: коврик для медитаций и свой старый меч Духа. Мой хитрый план по передаче ученического меча Джейку и получении таким образом рыцарского для себя, в действие так и не пришел. Однажды, во время утренней разминки, уже при приближении к Гонору, мне в мозг из меча Ронгара просто хлынул поток образов-инструкций по созданию собственного оружия, чем я и занялся.

Пришла пора проверить Джейка на вшивость. Впрочем, даже если меч не признает его достойным, то учеником моим он быть не перестанет, просто придётся слегка подкорректировать программу обучения. По уму ещё года три-четыре парня к мечу Духа не стоит подпускать, слабоват он, но выбора у меня нет, также как и времени на долгое обучение. С этим же мечом Джейкоб выйдет на приличный уровень мастерства за год-два, ведь врагов своих я прощать не собираюсь, а если уж ввязываться в передряги, то не стоит таскать за собой балласт в виде бесполезного мальчишки, которым Джейк при обычном обучении и будет. Конечно, Дар у парня сильный, лет через тридцать он вполне может стать Мастером Воздуха, а ещё через сотню и целым Магистром... но не через год. Да и, честно сказать, научить-то я воздушника могу не многому: сам умею только плетения Воздуха создавать - большего с сателлитом не добиться. Рунам гномьим могу научить, общей теории магии, и помочь в изучении азов: медитации, концентрации, контроля и Форм (для всех школ они идентичны, только комбинации и законы составления заклятий разные), вот, собственно, и всё. За пару лет я это ему передам, а там уж придётся крутиться...

*****

Из ворот города мы выехали в молчании: Джейк глупо улыбался, поглаживая рукоять меча и, судя по отрешённому взгляду, активно с ним общался, Кара держалась позади и думала о чем-то явно невеселом, а я угрюмо сопел впереди процессии, активно размышляя о дальнейшем своём существовании в свете появления новой информации.

Утром, сразу после успешного окончания Джейком ритуала слияния с мечом, когда он немного отошёл после первого разговора с новым другом, я рассказал-таки спутникам о встрече со странным незнакомцем накануне, причём рассказал в подробностях... и не пожалел. Едва я успел закончить рассказ, как друзья засыпали меня кучей новой информации: о пирамиде из видения среди жителей Авалона ходят легенды и слухи, а в результате туда иногда отправляются группы искателей, уходят за сокровищами, но не возвращаются. Вернее, как я теперь знаю, возвращаются, но только в виде Кукол... Это стало подтверждением того, что и роща с последнего образа должна где-то быть. Не понятно только где, и зачем Соргос мне её показал. Впрочем, насчёт 'зачём' у меня имеются догадки, а на вопрос 'где' ответил стражник у ворот. Стражник этот, едва я покрутил у его носа серебряным флореном и как можно подробнее описал (вопрос я стражу решил задать словно повинуясь какому-то наитию) рощу, сразу меня обрадовал - он только что карту туда не начертил, старательно отрабатывая дополнительный доход и описывая путь в подробностях.

Оказалось, показанное мне место это что-то вроде древнего храма под открытым небом, обитель духов природы. Ходить в Священную рощу смертным не рекомендуется, хотя периодически они туда и наведываются, причём с переменным успехом: изменчивые духи могут как помочь человеку, так и с радостью его прикончить, если не в настроении. Будем надеяться, что настроение сегодня у них хорошее. К моей радости, роща располагалась совсем рядом с Гонором, всего в трёх часах пути. Но и это смешное расстояние по безопасной, прочесываемой периодически конными разъездами стражи дороге (она соединяла Гонор с другими членами Союза городов, пролегая совсем рядом от рощи) наша троица не смогла преодолеть без приключений. Спустя два часа пути мне пришлось прервать на время раздумья и заняться более насущными делами - немного впереди, метрах в пятидесяти, в кустах возле самой дороги я приметил чужое присутствие, а именно тринадцать разноцветных, вонючих комков из страха, ненависти, жадности и решимости. Засада.

- Джейкоб, - ученик поднял на меня рассеянный взгляд, с трудом отвлекаясь от очередного сеанса связи с мечом Духа и не понимая чего от него хочет этот человек. - Отвлекись, - парень с сожалением убрал руку с рукояти меча. - Пришла пора проверить твои успехи в эмпатии... чувствуешь что-нибудь?

Джейк остановил коня и застыл неподвижно в седле, заставляя насторожившуюся Кару себя объезжать. Пока что ему сложно концентрироваться во время движения, но не всё сразу. Посмотрим, чему парень успел научиться за последние месяцы.

- Впереди кто-то есть... Я чувствую... тревогу, - действительно, едва мы остановились, как страх в разбойниках вспыхнул с новой силой и заглушил остальные чувства. Не удивлюсь, если они сбегут.

Конечно, от метаморфа человеку не скрыться, но и особых причин, чтобы кого-то догонять, у Кары нет... разве что новый боевой облик испытать. Шутка ли - девушка работала над обликом почти два месяца (с моим непосредственным участием и по моей просьбе), пытаясь достичь идеала, достигла или нет не знаю, но явно приблизилась. Выглядит этот новый облик довольно жутко: невероятная худоба, сплошные мышцы и жилы, обтягивающие скелет, задние лапы с тремя длинными цепкими пальцами, вооружёнными когтями, а передние - длинные, с четырьмя когтистыми пальцами на четыре же фаланги каждый. Дополняет общую картину ходящего ужаса броня из роговых пластинок, прочная чешуйчатая кожа, шипы, выходящие из локтей, колен и позвоночника и четыре глаза, расположенные таким образом, что это позволяет Каре видеть всё вокруг себя. Про крепкие челюсти и хвост-хлыст с ядовитым шипом на конце можно и не говорить.

- Точнее, - не сказать, чтобы я был недоволен ответом ученика, но хвалить его слишком рано. Сам я, благодаря силе Дара, даже до инициации был эмпатом лучшим, чем другой бы стал спустя десять лет тренировки, но это я. Мне повезло таким родиться.

- Не знаю.

- Мне убить их? - Кара, наверняка давным-давно унюхавшая врага, вопросительно взглянула на меня, при этой произнося одну из своих любимых фраз.

- Не стоит, - я презрительно поморщился. - Доходяги какие-то, сами разбегутся.

Не разбежались.

Уж не знаю, что заставило толпу полуголых, измождённых и грязных мужиков, с двумя короткими мечами и одним дрянным луком на всех, напасть на хорошо вооружённых и явно не безобидных путников, но они это сделали. Причём сделали на редкость бездарно: стрела вылетела из кустов и... не долетела даже до дороги, проделав путь всего метров десять и закончив его в придорожной канаве, а выбежавшие следом за стрелой доходяги, вооружённые в основном простыми, едва оструганными колами, просто сгрудились на дороге перед нами, метрах в десяти, и начали что-то воинственно бормотать себе под нос. Спустя минуту бормотания и шевеления из толпы был таки выдавлен отчаянно сопротивляющийся мужичёк с ржавым мечом в руках и в ветхих кожаных доспехах на голое тело.

- Вы... эта... деньги давайте! - мужик неуверенно переступил с ноги на ногу, оглянулся назад в поисках поддержки со стороны товарищей, а потом продолжил. - Пожалуйста, - признаться, с лошади бандитам меня свалить всё-таки удалось - я тихо сполз по её боку на землю, сотрясаясь от смеха.

- Проваливайте! - Кара, заметив, что от меня помощи в разрешении проблемы сейчас ждать не стоит, взяла инициативу в свои руки, ловко спрыгивая на землю и тут же меняя облик на боевой. Как и высшие оборотни, метаморфы используют для превращения магию, а не грубое изменение физического тела, и потому превращение происходит у них практически мгновенно и без болезненных ощущений.

Со стороны толпы потянуло запахами общественного туалета... да уж, я их понимаю - Кара в новом облике выглядит жутковато, даже на мой взгляд. С дикими воплями несостоявшиеся грабители помчались прочь.

- Мы не отдадим их страже? - Джейк удивлённо взглянул на меня. - Они могут кого-то ограбить или убить.

- Это просто беглые рабы с какой-то плантации (если судить по следам от ошейника и мозолистым рукам), вряд ли они опасны... а мне не хочется тратить время, - я взгромоздился на лошадь. - К тому же, я давно так не смеялся.

К Священной роще мы подъехали спустя час после эпохальной встречи с разбойниками и остановились на опушке перед внушительной стеной из деревьев и кустарника. В Истинном зрении я сразу разглядел витающую среди деревьев и над ними зеленоватую дымку Силы Жизни - где-то рядом расположен Источник Жизни, не слишком мощный, правда, оттого и духи природы это место облюбовали для своих сборищ.

- Ведём себя уверенно, стараемся не показывать эмоций, особенно негативных - духи этого не любят, - Кара и Джейк утвердительно кивнули, мигом собираясь и сосредотачиваясь. Молодцы. - Лошадей оставим здесь, поэтому берём вещи с собой.

Вопреки моим ожиданиям, лес встретил нас вполне приветливо: кусты не преградили путь, корни не оплели ног (что в таком месте вполне возможно), а лесные духи вообще решили не показываться на глаза... первые сто метров пути.

- Уходите, люди, - Джейк вздрогнул и отпрыгнул подальше от внезапно ожившего и ставшего таким болтливым дерева - то, что я секундой ранее принял за странные образования коры на стволе дуба, неожиданно ожило, зашевелилось и заговорило, оказавшись лицом. Вот и первый местный житель - нужно быть повежливее и вести себя поувереннее, а то неприятностей не оберёшься... Обретающиеся в этом лесу духи и пару-тройку архимагов в удобрение превратят, не то что недоучку вроде меня.

- Э-эм... мы не можем. Мне нужно здесь кое-что найти - каменный круг, покрытый символами. Здесь есть что-то подобное? - ответа от дерева я не дождался, зато, шагах в десяти слева, проявился ещё один обитатель рощи.

- Вы хотите увидеть врата? - этот дух не соответствовал моим представлениям о внешнем виде природных духов, но вполне вписывался в представления о призраках, потому как выглядел он вполне себе человеком (пусть и полупрозрачным и светящимся), хоть и одетым в мантию странного покроя.

- Врата? - сориентировался я быстро. - Именно, мы хотим увидеть врата! Нам о них рассказал один человек... Соргос.

- Тюремщик, - произнесено это было без эмоций в голосе (какие эмоции у призрака? и вообще, как он говорит? чем?), но я сразу пожалел, что упомянул о знакомстве с магом Астрала, хотя это сразу и показалось хорошей идеей. - Мы не любим его... но он в праве пригласить, - я облегчённо выдохнул.

- Он нам не друг, - на всякий случай открестился от опасного знакомого я. - Я с ним даже дрался.

- Не имеет значения... - наша троица ощутимо напряглась, ожидая продолжения фразы. - Вы можете пройти, - призрак поплыл по воздуху куда-то в глубь леса, не произнеся больше ни слова до тех пор, пока мы не достигли памятной мне по видению поляны с каменным кругом в центре и дубами вокруг. А потом подлетел к камню и завис над его центром.

- Выбери точку прибытия, - голос проводника, и без того не слишком насыщенный эмоциями, сейчас и вовсе приобрёл металлические нотки, словно заговорил стальной голем.

Я уже собрался было попросить объяснений, но в этом момент дух исчез, просто впитавшись в камень, из которого тут же начал исходить свет, что и создал над порталом (если мои предположения верны) медленно вертящийся голубой шар - глобус, если судить по наличию на нём вполне узнаваемых тёмно-синих образований в форме материков и островов. Было материков три, располагались они довольно близко друг к другу и были совсем крохотными по сравнению с огромными океанами. Среди этого сине-голубого великолепия резко выделялись мерцающие ярко-красные и зелёные точки, если судить по тому, что на Зионе, приблизительно в районе моего нынешнего месторасположения имеется зелёная точка, то точки это порталы. Но почему разноцветные?

Это вопрос я и озвучил.

- Зелёным отмечены врата, находящиеся в работоспособном состоянии, красным - безвозвратно утерянные, оранжевым - временно не функционирующие или заблокированные, - к слову, всего врат я насчитал около двух сотен, разбросанных по всему миру, но зелёные точки были только на двух из трёх материков. Мой родной материк радовал глаз сплошь оранжевым - значит, перемещение при помощи врат за пределы купола невозможно. На Зионе я насчитал аж полсотни точек - как никак метрополия элоров. Жаль, что зелёным из них горят всего пятнадцать.

Я подошёл к глобусу и принялся внимательно его рассматривать, размышляя о выборе пути и сопоставляя изображённое на призрачном глобусе с виденной когда-то политической картой современного Зиона. Реальных варианта оказалось всего три, а остальные метки рабочих порталов расположились слишком далеко от Авалона, чтобы всерьёз рассматривать их как точку прибытия: первый портал оказался приблизительно на месте нынешней столицы Торийского царства, второй - определённо в самом центре Проклятых земель, а третий - на окраине Авалона. Из трёх порталов два не устраивали меня категорически: учитывая моё происхождение, появляться в центральных областях Тории мне нельзя - одно дело прогуляться по глухим окраинам, а совсем другое заявиться с моей не совсем чистокровной и слишком уж бледной рожей в центральные области страны, прямо в лапы братства Чистых. Вариант в появлением прямо в Тирине меня не устраивал также.

- Я выбрал.

- Информация не подтверждена, выберите место прибытия, - я на секунду задумался, пытаясь понять, чего от меня хочет хранитель врат, а потом пожал плечами и просто ткнул пальцем в выбранную точку. - Информация подтверждена.

- Вот и отлично! - глобус исчез, снова превращаясь в призрака.

- Я должен предупредить, что тестирование системы показало нарушения в работе блока управления, вероятность сбоя тридцать процентов, - я нервно сглотнул. И что это значит?

- Чем это может грозить?

- Информации нет, - я с досады сплюнул. Не знаю уж чем грозит нам сбой в работе портала, но два месяца пути по не самым безопасным землям, тоже не прогулка по парку.

- Тридцать процентов это не так и много, - я оглянулся на притихших спутников и снова повернулся к призраку. - Что дальше?

- Пройдите в круг, - я послушно прошёл и разместился в центре каменного круга, а когда рядом со мной встали Кара и Джейк, то сразу ощутил как из меня начинает вытекать Сила. Признаться, сразу я запаниковал, но затем заметил, что руны на камне быстро наливаются Силой и успокоился - энергию для перехода портал берёт у самих пассажиров, причём делает это не бездумно, раз не тронул ученика. До такого уровня развития магии нашей цивилизации еще далеко!

Забор Силы остановился на объёме в тридцать Форм, а затем мы перенеслись.

- Тридцать процентов, говоришь? - я тоскливо вздохнул, предчувствуя неприятности, и потянул меч из ножен.

Глава 3.

Смотрели друг на друга мы не долго - мы, это наша команда искателей неприятностей с одной стороны, и два молодых эльфа с другой (врут, что возраст эльфа на глаз определить нельзя!). Что примечательно, один из эльфов оказался Светлым, а второй Ночным, но оба держали в руках одинаковые тонкие копья в свой рост и оба выглядели крайне растерянными.

- Чужаки!!! - первым отошёл от удивления клыкастый и когтистый пацан (я невольно возгордился, что в моих предках оказался именно представитель этой части остроухой народности). Нужно признать - вопил он громко и пронзительно, а копьё бросал метко и с удивительной силой. Я же с удивлением (увы, тоже растерялся немного) только сейчас заметил, что ни одного защитного заклятья на мне нет - разрушились во время перехода, а копьё, как на зло, метит как раз в бедного и беззащитного Харлафа Бледного, в промежуток между стоящими впереди Карой и Джейком.

- Учитель, что случилось?! - я тихо выдохнул, скосив глаза на застывшее в сантиметре от моей ценной тушки слегка подрагивающее остриё. Само копьё крепко держала в руке Кара, а я в этот момент выпускал из обеих рук по Огоньку... М-да, а название-то не ахти...

Прыгучестью эльфы меня порадовали (убивать их я не хотел), в красивом затяжном прыжке уходя от огненных шаров размером с конскую голову и разлетаясь по углам от ударной волны. На том месте, где стояла секунду назад шустрая парочка, пламя разлилось и тут же схлынуло, оставив вместо себя эльфа с луком, светящимися от закаченной в них Силы стрелами, и злыми донельзя глазами. Что ж, этот персонаж явно настроен не дружелюбно и ясно, что противник он серьёзный, пусть маг и не особо сильный... если судить по ауре. Однако каким-то образом он здесь оказался - непонятным образом.

- Ого! - больше я сказать ничего не успел - откачка Силы из моего ядра прекратилась и я приготовился к прыжку, но эльф успел раньше, он молниеносно извлёк из колчана за спиной стрелу, наложил её на тетиву и выстрелил, потратив на всё буквально долю секунды. Глаз мой различил лишь размытое движение, и это при том, что я сейчас нахожусь в боевом трансе. Реакция Кары снова оказалась на высоте - она успела дёрнуть рукой, схватив стрелу... которая, тем не менее, вонзилась ей аккурат под правую грудь, причем довольно глубоко.

Предчувствие мне здесь не помогло, потому как тело просто не успело отреагировать - все произошло слишком быстро, а стоял я неудобно, позади.

А потом всё погрузилось во тьму...

***

- Где мы? - голос Джейка ощутимо дрожал. Действительно, волноваться причины были, ведь оказались мы неизвестно где, в кромешной темноте, но хотя бы без эльфов, что уже радует.

- Не знаю, но надеюсь там, где должны... Все живы? - я зажёг в руке небольшой фаербол и отправил его вверх, где заставил зависнуть и вспыхнуть поярче. Увиденное меня не порадовало - оказались мы в огромном, захламлённом обломками колонн и различным мусором подвале, но хотя бы тёмный прямоугольник двери вдалеке был различим и ничем не завален. - Подойдите ближе, - Джейк тут же шагнул ко мне, а вот Кара несколько мгновений помедлила и только затем неуверенно сделала шаг вперёд.

Через несколько секунд Кольцо Огня очистило помещение от возможных неприятных обитателей и мусора, и дальше дело осталось за малым: завязать пяток фаерболов-светильников на посох, отправить вверх, а затем воткнуть посох в пол, обеспечивая себе прекрасное освещение.

Пора и ранами Кары заняться, не нравится мне её аура.

- Что с ней? - вывел меня из раздумья Джейк, который перегнувшись через моё плечо, принялся изучать лежащий на полу наконечник стрелы с торчащим из него огрызком древка. Стрелу я извлёк с огромным трудом, так как вошла она глубоко, пробив при этом лёгкое, если судить по розовой пене на губах и хрипах при дыхании. Не умерла девушка только благодаря железному здоровью и везению, только боюсь это не надолго. Подарок оказался с сюрпризом.

- Всё плохо, - я указал пальцем на стрелу. - Остроухие хорошо поработали над этой штукой... Руками не трогать! - Джейк, протянувший было руку к наконечнику, испуганно отпрянул. - Виртуозное плетение из структур на основе магии Жизни и чего-то мне не известного, позволило достичь очень интересного эффекта. Подозреваю, что вторая часть заклятья создана Темными эльфами, а об их магии практически ничего не известно - споры идут даже о том магия это на основе Тьмы или же мифической Смерти, оборотной стороны Жизни (я придерживаюсь второй версии, в отличие от большинства моих коллег-магов и вопреки всем учебникам и трактатам). Я тогда ещё удивился: почему Кара не успела остановить стрелу, схватив её лишь у оперения?

- И почему же?

- Он была нематериальна... - произнёс я это с некоторым восхищением в голосе, признаю.

- Кара?

- Стрела! Не знаю как это сделано, но материальной она становится только при погружении в живую плоть, - теперь мне стало понятно, откуда растут ноги у легенды о том, что эльфы из своих луков пробивают ростовые щиты насквозь. - Думаю, остановить её можно только зачарованным доспехом, заклятьем или... в ауре сильного мага должна материализоваться. Но только очень сильного. Ладно бы стрела, такие раны метаморфу ничто, но вот начинка - магический яд, разрушающий энергетику. Я пробую остановить процесс, но получается лишь немного замедлить.

Кара вздрогнула и застонала (что уже говорит о запредельной боли, так как даже при исследовании её МИК во время нашего знакомства, многоликая не издавала таких звуков) и я снова приложил одну руку к ране, а вторую положил ей на лоб, переливая жизненную энергию.

- Энергетику?

- Да, и это проблема, - Кара успокоилась. Я убрал руки, внимательно вгляделся в энергетику девушки, с тревогой изучая линии тока жизненной силы. - В процессе лечения метаморфы сперва исправляют энергетику, и только вслед за ней восстанавливается тело (у людей оба процесса идут параллельно). Они связывают разорванные линии или же восстанавливают их с нуля, используя память тела. А этот яд не просто разрушает энергетический каркас тела, он стирает информацию из его памяти. Единственное, что я могу сделать - дать Каре свою энергию и надеяться, что её организм сам справится с проблемой... Был бы я целителем, то просто ампутировал заражённый участок каркаса, но я боевик.

- Вы мне не рассказывали ни о каких линиях и каркасах, - Джейк явно униматься не собирался, нарываясь на лекцию. Волнение за судьбу подруги оказалось вытеснено жгучим любопытством.

- Ничего сложного здесь нет, - я призадумался, пытаясь придумать способ объяснить ученику всё подоходчивее. Додумался только до образного сравнения... мне это помогает, по крайней мере. - Ты корзины когда-нибудь из лозы плёл?

- Э-эм... нет, - вопрос явно поставил парня в тупик. - Но видел как плетут.

- Отлично! А теперь представь, что энергетика человека - та же корзина, только сплетённая из тончайших линий, состоящих из энергии...

- Корзина? - ученик посмотрел на меня очень странно и с опаской, а потом, состроив забавную мину, слегка отодвинулся в сторону, словно от буйно помешанного.

- Нет! - я ответил на взгляд и недоверие к учителю подзатыльником и продолжил объяснение. - В Истинном зрении (правда, доступно это далеко не каждому и требует специальных тренировок) это нечто вроде плетёной из золотой проволоки человеческой фигуры, но не только... э-э... стенок, но и внутренностей: сердца, печени, мозга... Понял?

- Немного...

- Вот это и есть энергетический каркас и линии тока жизненного силы, прутья лозы, из которых он состоит, - Кара снова застонала и я ненадолго прервался.

- Тогда чем от нас отличается Кара?

- Её каркас на несколько порядков плотнее и в нём намного больше линий, в Истинном зрении она выглядит как литая из золотистого света статуя. К тому же, в нем есть несколько дополнительных сегментов, которых нет у людей.

- Я помню! - я приподнял бровь, ожидая продолжения фразы, но Джейк приложился к фляге с водой. - Вы говорили, что Истинное зрение позволяет видеть ауру! Ни о каком каркасе и слова не было!

- Правильно, аура это дымка, что плотно окутывает каркас - исходящая от него энергия, и именно поэтому о здоровье человека можно судить по его ауре. У здорового и больного человека излучение энергетики сильно различается.

- Получается, по ауре можно определить имеет ли человек Дар к магии, да?

- Маги отличаются от обычных людей наличием второго каркаса, плотно соединенного с первым, но отделённого от него (соединить можно, что я и делаю, входя в режим Вспышки), у тебя это светло-голубые каналы Стихии Воздуха, у меня - оранжевые и красные Стихии Огня, у повелителей иных Стихий другой цвет. Но не каждому дано рассмотреть магкаркас, скрытый под аурой и первым каркасом, для этого нужно иметь очень сильный Дар, просто тренировками этого не достичь (повязка-определитель, подаренная Кассием, как раз и позволяет заглянуть глубже). Если у обычного человека сердце это просто переплетение, клубок из золотых нитей, то у мага - еще и шар ядра Дара... который может быть размером с орех, - я ткнул пальцем в грудь ученику, а затем себе. - Или с арбуз... Всё зависит от заложенных при рождении способностей и тренировок.

- Вы так говорите, будто ядро и Дар это не одно и то же, но...

- Это разные вещи! Ядро - место, куда Сила поступает извне, по специальным каналам, каналам энергокаркаса (от их количества и проводящей способности зависит степень слияния мага со Стихией, то есть скорость накопления Силы из окружающей среды) и, перерабатываясь, накапливается. Также в ядре создаются и хранятся заклятья, но тебе об этом рано думать! - начинать ещё одну лекцию я не собирался. Процесс разложения энергетики Кары остановился и её состояние стабилизировалось, нужно двигаться в путь, к деревне Джейка, а там брать проводника и отправляться к пирамиде. Возможно Соргос сможет помочь с решением нашей проблемы. - А Дар это совокупность ядра, души, энергокаркаса (хотя по сути ядро это часть каркаса, но их принято разделять) и ауры. Он также определяется степенью слияния человека со Стихией и ещё десятком других факторов. Вот что такое Дар!

В путь мы отправились спустя полчаса, погрузив Кару на самодельные носилки, состоящие из двух жердей и одеяла. Джейк бежал первым, а я за ним следом, периодически останавливаясь и вливая в него жизненную силу. Сам я могу бежать в таком темпе больше суток, но не после интенсивного переливания энергии в Кару и без поддержки Джейка, так что не знаю на сколько меня хватит. До деревни же Джейка две недели пути по лесам и бездорожью, если ученик вспомнил всё правильно. Сам-то он в районе портала не бывал, только слышал об этом месте из рассказов охотников и искателей. К древним руинам местные жители стараются близко не подходить, в отличие от авантюристов из благополучных земель. За два дня (завтра к вечеру, если точнее) я надеялся добраться до какой-нибудь деревни и нанять там отряд для сопровождения, проводника и транспорт.

*****

Вопреки моим ожиданиям, Проклятые земли оказались не так уж и опасны - за день пути, а если быть точным, то за пять часов, оставшиеся сегодня от светлого времени суток, нам не встретилось ни одной мало-мальски опасной твари. Путь при этом лежал по великолепной мощёной дороге и, следовательно, двигались мы быстро. По словам Джейка, дорога эта была проложена ещё во времена расцвета Авалона, именно так называлось государство элоров и одновременно его центральная провинция. Что ж, строить мёртвые ныне существа умели, а потому оставили после себя не только магию Астрала, но и кучу различных архитектурных чудес. Так вот, дорога эта оказалась настолько пропитана магией, что её аура даже сейчас, по прошествии тысячелетий, отпугивает мелкое зверьё и заставляет неуютно себя чувствовать крупное, что и позволяет нам чувствовать себя в относительной безопасности.

Но всё хорошее рано или поздно заканчивается, закончилась и дорога, которая повернула налево, уходя в глубь Древних земель, к Тирину. Нам же предстоял путь прямо, по дороге, проложенной уже явно не элорами, если судить по её качеству. Хорошо, что вообще здесь оказалась дорога, иначе пришлось бы двигаться по направлению к Тирину и надеяться на удачу, потому как с носилками по лесу не побегаешь. К тому же, ситуация осложнялась ещё и тем, что точной дороги ученик не знал - со слов очевидцев и красочных рассказов престарелых сказочников-охотников практических знаний много не вынесешь. А потому он мог точно сказать только направление - север, и один ориентир - белоснежный обелиск, видимо какай-то памятник древних или священное место, приблизительно на половине пути к деревне.

Впрочем, дорога есть и пока что всё идёт отлично, мы быстро продвигаемся вперёд в поисках деревни и людей, никакого опасного не зверья видно - тишина и благодать... даже слишком тихо и благостно - лес вокруг словно вымер. В такой обстановке, в условиях надвигающейся ночи, двигаться нельзя, все можем в этом лесу остаться, если не будем осторожны.

- Стой, - я скомандовал остановку и сам остановился. В этом месте дорога была несколько шире обычного и лес отступал в стороны метров на двадцать, что и определило мой выбор места для стоянки. - Привал.

Ученик кивнул, без вопросов поставил носилки на землю и принялся разбирать вещи, подготавливаясь ко сну и попутно пытаясь разжевать засушенное до каменного состояние мясо и сухарь, запивая их водой из фляги. Я же первым делом подошёл к Каре, а затем, убедившись, что её состояние осталось без изменений, взмахом руки разжёг прямо на тропе костёр (в отсутствии дров его поддержание требует Силы, но идти в темноте на поиски хвороста в незнакомый лес я не решился) и занялся возведением защитного круга. Тройного, по своему обыкновению

Успел я закончить только два, когда уже задремавший Джейкоб неожиданно вскочил на ноги, будто им выстрелили из катапульты, и принялся оглядываться по сторонам с самым диким видом.

- Квакши!

- Что? - сперва я не понял о чём речь, но потом до меня дошло. Об этих существах я читал, но ко встрече оказался не готов (всё же опыт ничем не заменишь), потому как просто не обратил внимания на тихое кваканье вдали. И очень зря - квакши, одни из опаснейших тварей Авалона. Каждая квакша по отдельности слаба и беспомощна, раздавить её может даже ребёнок, но вот когда они собираются в стаю... Слева снова послышалось кваканье, затем ещё раз... и я выругался с досады. Надежда на встречу с одинокой тварью окончательно растворилась, а насторожившее меня запустение в животном мире данной местности нашло своё объяснение - на пути движения стаи квакш не остаётся ничего живого: зверьё либо съедается, либо разбегается. - Уши! - я сам незамедлительно достал из кармана припасённые на этот самый случай беруши и применил по назначению, окинув Джейка критическим взглядом.

А квакши тем временем запели хором, заполняя всё вокруг переливающимся волнами звуком и сводя с ума, вызывая галлюцинации и приступы паранойи у не вооружённого затычками слушателя - человек или убивал себя сам, или сначала убивал товарищей, а потом опять-таки себя. Я в ускоренном темпе продолжил возведение защиты - квакши это ещё полбеды, заткнул уши и порядок, а вот Жабий Пастух - вторая половина. Половина, которая слабо подвержена воздействию магии, умна, сильна, вечно голодна, но труслива и абсолютно не умеет переносить боль.

Если верить умным книгам, то выглядит Пастух как помесь жабы и человека, только худого, с чёрной кожей, огромной, плоской башкой, и широкой зубастой пастью. Квакши же просто вымахали размером со среднюю дворнягу, почернели как уголь, обзавелись редкими зубами-иглами, но остались жабами. Все эти описания оказались абсолютно верны, в чём я вскоре и убедился.

Признаться, квакшу я рассмотрел лишь мельком и только одну - ту, которая повинуясь команде Пастуха пожертвовала собой, проверяя законченный уже третий защитный круг на прочность. Проверила, пробила, и упала обугленным трупиком сразу за ним. Пастух смело (это значит, что он успел проголодаться) подошёл вплотную к плёнке защиты, несколько секунд постоял, обдумывая что-то, вращая выпученными глазами и оценивая свои шансы на победу... а потом отступил в темноту. Вот и хорошо - в своей способности справиться с квакшами я не сомневаюсь, но в случае столкновения пришлось бы хорошенько поработать огнём, пробиваясь через магическое сопротивление, и тем самым подсветить своё местоположение для местного крупного зверья, а возможно и не только. Неприятностей потом не оберёшься, воевать же с раненым на руках не лучшая затея. Человечина, да и вообще плоть (а точнее, содержащаяся в ней энергия) любого разумного существа, у большинства тварей Проклятых земель считается деликатесом.

- Ушли? - Джейк всё это время напряженно вглядывался в темноту.

- Удаляются, - я проверил окрестности на наличие рядом ауры Пастуха, убедился, что он удаляется и принялся извлекать из пространственного кармана спальные принадлежности (лёгкий матрас, одеяло и подушку), устраиваясь с комфортом. Вахты на ночь выставлять не стал - нужно как следует отдохнуть, а уж если кто-то сможет незамеченным пройти сквозь все три защитных круга и напасть, то даже пребывая в полной боевой готовности мне такого врага не одолеть. Поэтому спустя минуту я спокойно спал.

Глава 4.

Странно как-то у меня в последнее время повелось - в начале пути всегда неприятности, сражения и всякие твари, а потом тишина, даже вспомнить нечего. То же самое и в этот раз - после жабьего набега снова как отрезало и к трём часам пополудни мы без приключений вышли-таки к первой 'деревеньке' вольных. Что ж, нужно признать, что строить местные умеют. Деревенькой (как обозвал поселение Джейк) я бы это не назвал уж точно, скорее военным поселением: сотня крепких домов, обнесённая стеной высотой метров пять, со множеством башенок для лучников и массивными воротами, на меньшее претендовать просто не могла. А если учесть, что по традиции вольных воинскому делу обучаются все люди без исключения и с малых лет, то стену есть и кому защищать. В общем, я проникся к местным уважением и понял почему этот народ до сих пор не исчез, не выродился и будет становиться лишь сильнее и сильнее со временем. Если однажды авалонцам станет тесно в своих землях и они решать выйди на простор материка, то близлежащие государства их армия сметёт в течение недели.

Вот отряд из двадцати таких бравых парней я и нанял для охраны своей персоны - дальше со всеми врагами и неприятностями разбирались уже они, превратив наш путь до деревни Джейкоба в лёгкую прогулку. Жаль только, никто из них не согласился отправиться к пирамиде, даже лучшие охотники бледнели при одном её упоминании и наотрез отказывались идти в ту сторону. По словам варута (в прошлом лучшего разведчика и охотника посёлка, в одной из миссий потерявшего руку и потому принявшего на себя обязанности наставника молодых воинов), всего нескольких днях пешего пути вглубь Авалона начинаются опасные территории, чуть ли не филиал Нижнего мира на Калионе - Руины, куда лучше не ходить, если жить хочется.

Шанс нанять проводника был только в Кэбридже (я решил не рисковать и не откладывать найм до деревни Джейка), посёлке, через который проходит главный путь из Тории в Авалон. Кэбридж, как и Лидс по другую сторону условной границы, живет за счёт оказания услуг таким как я искателям приключений из других стран, предоставляя им проводников, наёмников для защиты и снаряжение с провиантом. Не сказать чтобы посёлок на этом особо разбогател (желающих сдохнуть всё же на свете не так много, а купцы из большого мира предпочитают заканчивать свой путь в Лидсе и не углубляться на опасные земли), но считается богатейшим селением Проклятых земель.

Кэбриджа наш отряд достиг спустя пять дней пути и там я нанял все же, за бешеные деньги, проводника до пирамиды и двух воинов охраны. Как оказалось, нанимать большее количество людей смысла просто нет, потому как твари Руин за милую душу сожрут десятитысячную армию и не поперхнутся - шансы на успех и выживание у отряда появлялись только в случае скрытного продвижения.

Вот таким внушительным отрядом мы и прибыли к деревне под говорящим названием Край. Родное поселение Джейка располагалось в пяти днях конного пути от Кэбриджа, ближе остальных посёлков вольных людей к Руинам, и всего в пяти-семи днях пешего и очень медленного хода от пирамиды. На лошадях в Руины сунуться могут только самоубийцы,

- Дошли! - Джейк первым заметил впереди стену родной деревни и сразу поспешил поделиться находкой с остальными. Я поднял голову, отрываясь от чтения. Действительно, едва наш отряд преодолел очередной поворот лесной дороги, как стало возможным рассмотреть стену поселения, расположившуюся на расстоянии около полукилометра, посреди огромной вырубки.

- Будем надеяться, что нас не пристрелят, - на стене посёлка началась суматоха - воины занимали позиции для боя.

- Они не будут стрелять, - проводник поднял вверх руку. - Меня здесь знают.

- Хорошо, - я прикрыл отряд Сферой Огня, на всякий случай. - Тебе и карты в руки.

Отряд остановился метрах в ста пятидесяти от стены и Ронан, проводник, направился на переговоры, я же произвёл нехитрые манипуляции с сателлитом Воздуха и приготовился слушать.

- Ты приходишь слишком часто! - обладателя скрипучего, со стальными нотками голоса я, конечно, не рассмотрел в подробностях, слишком далеко, но воображение мигом нарисовало высокого жилистого ветерана, покрытого шрамами, со скуластым лицом и седыми короткими волосами, в начищенной до блеска пластинчатой броне и с мечом на поясе. Рукоять меча обязательно потёртая, глаза умные, а взгляд острый. Только с цветом глаз и наличием/отсутствием усов воображение помочь не смогло.

- Работа такая, - Ронан ничуть не смутился грубому обращению. - Сам знаешь.

- Дело твоё, Шутник, но не стоит искушать судьбу слишком часто.

- Вот закончу дело и осяду в тихом месте на год-два... Да вот хоть у вас в Крае... Долго нам ещё под стенами стоять?!

- Сколько надо, столько и простоишь, - ворчливо отбрил проводника воевода. - Опять 'гусей' на убой привел? - смех прозвучал довольный - кто бы ни были эти самые 'гуси' (подозреваю, что это собирательное название всех не-авалонцев), но местные их не сильно любят.

- Даже не знаю, - протянул Ронан. - 'Гуси' то 'гуси', да не простые: племянник твой, многоликая подранок и маг.

- Племянник?! - пауза на несколько секунд. - Оба здесь. Вон Луг стоит, а там Карл чешется.

- Джейкоб... - удивленно произнес наш переговорщик, оборачиваясь. - Или обманул?

- Немочь?! - м-да, не высокого же мнения о моём ученике его родные, а я-то думал парень преувеличивает. - Живой? - на этом я подслушивать перестал, потому как мне что-то начал говорить командир отряда.

- ...не пойдём, - расслышал я лишь окончание фразы и жестом подозвал ученика.

- Не знаю, что происходило между тобой и жителями деревни раньше (да издевались они над парнем, что тут думать!), - Джейк опустил глаза. - Но теперь ты мой ученик, а по ученику судят о его учителе.

- Я вас не подведу! - будем надеяться, иначе население деревеньки может уменьшиться.

- Хорошо, - я повернулся к Альбиону (командир отряда был единственным, кто представился, пусть и таким странным именем - вольные вообще неразговорчивые ребята). - Извини, что ты сказал?

- Пришло время расплатиться, за стены Края мы не пойдём, - произнёс это воин крайне недовольным тоном, явно не понравилось мое отношение, но всё же вежливо.

- Конечно, - я достал из кармана два увесистых кошеля с полновесными 'царями'. - Можешь проверить.

- Верю, - воин взвесил оплату в руке, ненадолго задумался, бросил золото в заплечный мешок, а затем просто развернул лошадь и двинулся в обратный путь, уводя за собой отряд.

- Ушли всё-таки, - Ронан, подошедший ко мне, когда последний воин отряда скрылся за поворотом, досадливо поморщился. - Я надеялся уговорить довести нас до котлована. Жаль... Мы можем войти в посёлок, - проводник покосился на Джейкоба. - Парень, почему тебя Немочью прозвали?

Я довольно хмыкнул - действительно, моё лечение, а также ежедневные тренировки вкупе с активным образом жизни, помогло. За прошедшие с нашей встречи без малого полгода, недавний заморыш превратился в крепкого парнягу и с мечом научился сносно управляться - против опытного воина выставить не решусь, но гастат (воин первого ряда пехотного легиона Аррана, новичок) ему уже не соперник.

- В детстве болел, - Джейк подставил Каре плечо, всем видом показывая, что продолжать разговор на эту тему не собирается. За прошедшие дни состояние девушки значительно улучшилось - ее энергетика смогла побороть яд, но пораженный участок не восстановился. Тем не менее сидеть на лошади и даже ходить метаморф уже могла, а при моей поддержке даже бегать. - Зря лошадей отдали, можно было до котлована верхом.

- Лошадей возьмём в деревне, - резонно возразил Ронан.

Наша изрядно сократившаяся команда медленно двинулась к посёлку, а я в очередной раз задумался о том, что же такое котлован? Если я правильно понял из рассказа ученика и прочитанных книг, то это просто большая яма в земле и одновременно место, где можно, оставаясь незамеченным Хозяевами (или Хозяином, слухи об этой личности или личностях ходят самые противоречивые и никто ничего конкретного сказать не может), проникнуть в район Руин. Если пройденная уже нами часть Авалона практически неотличима от остальных мест на Зионе (за исключением обитавшего там наряду с обычным, измененного магией зверья) - леса, поля и реки с озёрами, то дальше начинается совсем иная местность: практически безжизненная пустошь, сплошь усеянная древними руинами и заселённая только лишь мутантами. По одной из теорий, выдвинутых учёными Салада ещё лет двести назад, это всё руины города, древней столицы империи элоров. Тирин же вовсе и не город, а просто его малая, сохранившаяся до наших времён часть, что-то вроде Высокого города Валора... который со своими пятьюстами тысячами населения просто карлик по сравнению с этим. Город таких размеров и представить сложно...

В деревню мы вошли чуть ли не под звук фанфар, по крайней мере, практически всё население посёлка нас встречать вышло, и смотрели люди на нашу компанию с огромным интересом, особенно на Джейка. Ученик же при этом внимания на односельчан обращал мало, активно высматривая в толпе кого-то определённого... и как оказалось немного позже, вовсе не своих родителей.

Встреча блудного сына с родителями произошла совсем не так, как я ожидал - отец его (спустя некоторое время толпа расступилась, пропуская вперёд высокого крепкого мужчину лет пятидесяти и женщину, лет на пять-семь моложе, но также с обильной сединой в волосах) особой радости при виде сына, пропавшего два года назад и чудом вернувшегося домой, явно не испытывал. Мать же была рада, но попыток подойти к сыну не предпринимала, оглядывая его скорее оценивающе, чем с беспокойством... Странные эти вольные, не зря их считают не совсем нормальными. Ходят слухи, что в некоторых деревнях слабых младенцев и вовсе сразу относят в лес... какая судьба там ждёт ребёнка, думаю объяснять не нужно. В этом смысле с местом рождения Джейкобу повезло, но вряд ли даже здесь подобных ему детей ждёт счастливое детство.

- Здравствуй, отец, - Джейк поклонился родителям. - Мама.

- Я рад, что ты жив, - мужчина благосклонно кивнул. - Представь своих спутников.

- Ронан - наш проводник, Арт и Арлен - его помощники, - Ритар Свон поморщился, видимо, из-за найма телохранителей он сразу зачислил меня в слабаки. - Кара э-э... многоликая, - Джейк замялся на некоторое время, испытывая трудности с определением статуса метаморфа в нашем отряде. - А это Харлаф Бледный - мой учитель.

- Учитель? - Ритар перешёл на родной язык - кроме жителей Проклятых земель все остальные народы Зиона разговаривали на одном языке, хотя различия иногда и были довольно существенные. - Чему может научить 'гусь'? - я совсем забыл упомянуть, что Джейк дал мне несколько уроков родного языка, а учусь я быстро.

- Он маг! И великий воин! - Джейкоб перешёл также на валлийский, покосился на меня, понял, что я вмешиваться не собираюсь, предпочитая косить под идиота и улыбаться, одновременно зондируя настроения в посёлке. - Я пришёл убедиться, что с сестрой всё в порядке и сразу уйду.

- Ты мой сын, а значит твои друзья желанные гости в моём доме, - мужчина снова перешёл на торийский диалект общего языка. - Мила на охоте, - глаза Джейка радостно вспыхнули.

Я всё же оказался прав.

*****

Признаться, несмотря на не слишком радушный приём в начале, накормили нас хорошо, хотя некоторые блюда и вызвали у меня сразу сомнения в плане своей съедобности. В особенный восторг я пришёл от тушеной квакши под луковым соусом... на местной кухне место есть, как я понял, для любой, даже самой ужасной твари, а потому поварское искусство у этого народа развито не хуже воинского. И именно по этой причине встала из-за стола наша компания лишь спустя четыре часа, пережив пять перемен блюд и пересказав в подробностях все слухи внешнего мира и историю своих приключений.

Теперь же я собирался пойти немного отдохнуть с дороги, но спокойно дойти до выделенной комнаты у меня не вышло - услышав мелодичный сигнал рога со стороны ворот, Джейкоб радостно вскинулся и сломя голову бросился по лестнице вниз (дом у Ритара оказался двухэтажный, большой и сложенный из камня, в отличие от большинства строений в деревне).

- Эй! - произнести что-то более интеллектуальное у меня времени не хватило.

- Рог! Мила вернулась! - парень выбежал прочь из дома.

Не обратив внимания на выходку отпрыска, Ритар невозмутимо двинулся дальше - небольшая заминка вышла лишь со мной, потому как отпускать ученика одного в небезопасном для него месте я не хотел. Впрочем, думал я не долго - не маленький уже, справится... Но, видно отдохнуть мне сейчас было не судьба. Едва исчез на улице Джейк, как в дом вошёл мужчина лет сорока: коренастый, ширококостный, с широким плоским лицом и большими ладонями с короткими толстыми пальцами - работяга, больше привычный к плотницкому топору, чем к боевому, но и им при случае помахать может.

- Староста, - мужик обратился к Ритару без особого подобострастия, но с уважением.

- Помню! - досадливо поморщился отец Джейкоба. - Марта, проводи госте... чего тебе?! - В дверях, оттесняя мужика, образовался пацан лет двенадцати.

- Староста! Там вашего сына убивают! - сомнений, что этот сын Джейк, у меня не возникло ни на секунду - только я и мой ученик могли влипнуть в неприятности за несколько секунд. Скорость потрясающая воображение, ведь нормальному человеку этого времени и до ворот дойти не хватило бы!

К месту событий наша честная компания добралась уже спустя полминуты и я сразу облегчённо выдохнул, взмахом руки подзывая Джейка для объяснений причин переполоха. Как оказалось, до ворот ученик так и не добрался, а ещё по пути туда столкнулся со своими давними обидчиками - именно эти весёлые ребята в своё время особенно любили над ним поиздеваться. При том, что были они на пару лет старше и в разы сильнее, то получалось это у подонков с лёгкостью. Решили продолжить 'добрую' традицию и теперь? Возможно, только последствия от стандартных действий: тычка и подсечки, сопровождаемых смехом, оказались неожиданными - Джейк вызвал главного подонка на поединок, хорошо хоть до первой крови (поединки до смерти без особой причины между родичами, а они все в деревне родня в той или иной степени, не поощрялись традициями).

Толпа зевак вокруг бойцов собралась быстро.

- А сестра твоя где? - Джейк завертел головой вокруг.

- Не знаю, может разминулись?

- Ладно, это потом, а сейчас сосредоточься на поединке... и не забывай, что ты маг, - ну, здесь я несколько преувеличил, ведь разучил Джейк пока лишь один приём, аналог моего Всполоха (жаль, что не Вспышки, хотя в схожих названиях не мудрено и запутаться), удачного плода неудачных экспериментов с созданием фаерболов.

И вот бойцы сошлись в круге, начали кружить, один из них стал подкалывать другого, а второй молча изучать движения противника... Как я и учил... Впрочем, кружили не долго - сигналом к началу послужили подбадривающие крики из толпы.

- Покажи ему Артур! - так, значит второго зовут Артур, вполне подходящее имя: в переводе с валлийского 'большой медведь'. Парняга действительно здоровый на редкость и мечом владеет великолепно (судя по манере передвигаться), скорость немного подкачала, но это только на мой взгляд.

Удар Артур нанёс просто и бесхитростно - из-за головы, таким ударом да таким мечом, в два раза превосходящим по массе меч Духа, можно лошади голову оттяпать как раз плюнуть, а Джейк решил не уклоняться. С мелодичным звоном клинки столкнулись - ученик принял удар на основание клинка, у самой гарды, причём удерживая оружие одной рукой. Признаться, я уже подумал, что пришла пора мне искать нового ученика, но и старый выжил, чудом удержал клинок противника в сантиметре от своей головы, а затем ударил того открытой ладонью со слегка согнутыми пальцами в живот, применяя при этом тот самый аналог Всполоха. Таким образом, удар он нанёс вовсе не ладонью, а выпущенной из ладони сырой Силой Стихии Воздуха, только уплотнённой до почти материального состояния - противника словно лошадь в живот саданула, всеми четырьмя копытами разом, и он шустро улетел в толпу. Победа!

Толпа ошеломлённо молчала.

- Молодёц! - я подошёл и похлопал ученика по плечу. - А теперь домой и завтра утром я хочу увидеть Ветер Ножей.

- Вы шутите, учитель! - Джейк заулыбался, прекрасно понимая, что до Ветра Ножей ему ещё очень и очень далеко. - Это невозможно.

- А если невозможно, - я схватил парня сзади за шею и притянул к себе, яростно прошептав на ухо. - Тогда оставь шапкозакидательские настроения! Успокойся! Твоя аура уязвима для влияния!

- Кто?

- Старуха во втором ряду адепт Тьмы, - я ощутимо напрягся. Пусть семью Джейка здесь и уважали, но вот я был чужаком, а сам Джейк презираемым калекой. Всё что угодно сейчас могло произойти, учитывая, что магия в поединках не запрещалась, хотя и обычаями не поощрялась. К обычаям же вольные относятся очень серьёзно. Впрочем, ученика я не винил - будь я на его месте, тоже бы не упустил шанс наказать врага, а на мечах ему с Артуром пока не справиться. - Уходим.

Но уйти без проблем нам не удалось.

- Куда это вы собрались, выродки?! - очнувшийся наконец Артур, пошатываясь поднялся на ноги, дрожащей рукой вытирая струящуюся из правой ноздри кровь, а второй опираясь на меч, который так и не выпустил из рук. - Бой не закончен.

- А по-моему закончен, - Джейк усмехнулся и указал пальцем себе на нос, от чего я вспомнил похожий случай в своей жизни. Яблоко от яблони...

- Грязный приём! Ублюдок! К-ха! - больше выслушивать оскорбления в адрес ученика я не собирался, а просто вошёл в транс, переместился к непонятливому наглецу и нанёс ему удар кулаком в солнечное сплетение.

- Это за выродка, - выброс сырой Силы отправил сердобольную бабушку хама в глубокую прострацию, едва не спалив ауру. - А это за ученика, - я добавил молодцу коленом в лицо, чтобы совсем уж вспомнить прошлое.

Толпа недовольно зашумела, но тут же затихла - я на полную катушку использовал свои эмпатические способности, накрывая всю деревню разом волной спокойствия и изгоняя прочь злобу и недовольство. Сопротивление воздействию я ощутил, к своему удивлению, у каждого жителя... вряд ли все они колдуны, скорее имеют защитные амулеты, но выстоять против атаки это не помогло - амулеты быстро 'посыпались'. Защитить себя в итоге оказались способны лишь трое.

- Прекрати это, - отец Джейка и стоящий рядом с ним иссушенный возрастом мужчина лет восьмидесяти, оказались двумя из этих троих.

- Конечно, - я поднял руки в примирительно жесте. - Я сделал это для вашего же блага. Не хотелось бы превращать такую замечательную деревню в пепелище... Правильно я говорю?

- Да, учитель, - Джейк гордо вскинул голову, смело взглянув отцу прямо в глаза. Сделал он это впервые с прихода в деревню.

- Для нашего селения большая честь принимать такого человека, - Ритар слегка поклонился и я впервые ощутил в нём следы уважения ко мне и даже своему сыну.

- В таком случае о воспользуюсь гостеприимством, - а заодно познакомлюсь с третьим человеком, который смог оказать сопротивление. Могу поклясться, что находится этот человек в районе дома старосты и зовут его Мила. Очень интересная девушка, в ученики взять конечно не смогу, но вот на заметку нужно, может пригодиться.

Глава 5.

За время путешествий сначала по своему материка, а потом по Зиону, видел я много разных чудес, как созданных человеческими руками, так и без их участия, но никогда не встречал ничего, подобного этому. Котлован - огромная круглая яма в земле, диаметром не меньше километра и глубиной почти столько же, сумела произвести на меня неизгладимое впечатление и это при том, что за прошедшие века ямища потеряла форму, осыпалась и поросла чахлой растительностью. Не сильно ошибусь, если предложу, что на момент своего образования котлован имел форму идеальной полусферы.

- Никто не знает когда, кем и как был создан Котлован, - Мила, вызвавшаяся проводить нас до границы Руин, встала рядом со мной на край ямы и взглянула вниз. - Многие верят, что это дело рук самих Хозяев.

Я несколько секунд в задумчивости смотрел вниз.

- Насчёт 'когда' и 'кем' сказать ничего не могу, но вот 'как'... - я повернул голову и окинул девушку долгим взглядом. Позавчера вечером я всё-таки познакомился с сестрой ученика, и она действительно оказалась тем третьим человеком. Семья у Джейкоба вообще на удивление богата на обладателей Дара: сам Джейк, его отец, Мила и старший брат по имени Луг - наличие в одной семье стольких одарённых редкий случай. - Это магия.

- П-ф! - девушка тряхнула головой. К слову, была она и правда красива, как и утверждал Джейк: невысокого роста блондинка, с виду хрупкая, гибкая, с тонкими чертами лица и зелеными глазами - типичная полукровка с предками в Светлом (он же Вечный, как его называют сами эльфы) лесу. Хотя в случае с местными полукровками предки у них в Великом лесу, что на Саладе, конечно. Причём, в отличие от меня, имевшего буквально каплю эльфийской крови (за шесть столетий кто знает сколько раз ее разбавляли людской), скрыть своё родство с нелюдью у Милы вряд ли получилось бы при всё желании - выдавали её заострённые уши, каких у чистокровного человека или даже недо-полукровки вроде меня быть не может в принципе, и отличная от человеческой аура. - Это и без тебя ясно, - на 'ты' мы перешли почти сразу после знакомства, едва только я отказался взять Милу с собой в путешествие к пирамиде и выслушал о себе много ласковых слов... С тех пор, за всё время пути, до сего момента, перемолвились мы с ней всего парой слов. Хотя, вина здесь скорее лежит на Джейке, который отвлекал сестру на себя.

- Я даже могу сказать зачем это было сделано... кх-м, - я опять задумался, но ненадолго - мне не позволили.

- И зачем же?

- Когда я узнал, что в Руины можно проникнуть незамеченным лишь здесь, то задал себе вопрос: каким образом эти Хозяева или Хозяин отслеживают нарушителей? - начать я решил издалека. - А потом вспомнил одну интересную книгу, прочитанную ещё в Гоноре, в ней говорилось о том, что Руины это х-м... руины огромного города, причём города существ, которые вели долгую изнурительную войну на протяжении веков, если не тысячелетий, - я махнул рукой в сторону пустоши. - И здесь была их столица. Столицу же обычно хорошо защищают, что сделали и элоры, но выбрали очень интересный способ это сделать - окружили город полем, при пересечении которого чужаком срабатывает сигнализация и подается сигнал о вторжении кому положено. Судя по всему, сейчас сигнализацию контролируют ваши Хозяева...

- Они не наши!.. Просто... Хозяева! - искренне возмутилась девушка, мило раскрасневшись от гнева.

- Пусть так, - я усмехнулся. - Теперь, что касается причин появления котлована - кто-то просто решил открыть доступ к Руинам для любого желающего, причём без опасности вызвать...

- Открыть путь, выкопав огромную яму? - прервала меня и заодно вернула усмешку Мила.

- Именно! Почему, ты думаешь, я приказал идти сюда продвигаясь вдоль границы Руин? - вся команда, с интересом внимавшая моему рассказы, разом пожала плечами. - Никому не показалось странным, что эта самая граница так чётко очерчена, словно по линейке? Вот идёт область руин, пустошь засыпанная камнями и строительным мусором, а потом - раз! и как отрезало?! Вот и мне показалось, а потом я понял - охранный периметр возведён чётко вокруг города, причем задолго до начала его угасания! В итоге, здания внутри периметра продолжали возводить, уплотняя застройку и приближаясь вплотную к сигнальному полю, но не осмеливаясь выйти за безопасные границы... и получилось то, что вы видите сейчас. Как только я это понят, то сразу начал искать генераторы поля именно на границе былой застройки.

- Так тот прямоугольный столбик, что ты битый час рассматривал, и есть... этот... генератор?

- Именно! Этот, как ты говоришь, столбик - сложнейший артефакт, созданный по неизвестным мне принципам, причём связанный с сотнями таких же артефактов и с главным - там, - я махнул рукой в сторону Руин. - Скорее всего в Тирине. Разрыв в цепи есть лишь в одном месте - здесь, - я ткнул пальцем вниз. - Кто-то сильно постарался, проделав сложнейшую работу, ведь разрушить генератор невероятно сложно. И результатом его усилий (вернее побочным эффектом), кроме уничтожения артефакта, стало то, что мы сейчас наблюдаем...

- Не знала, что маги и на такое способны!

- Современные - вряд ли, по крайней мере, я не знаю никого, кто смог бы повторить подобное, даже мой учитель, а он Высший маг и Архимаг с тысячелетним опытом.

- Он не сможет вырыть яму? - Мила опять начала ехидничать. - Я думала Архимаги это - ого! - ну-ну, да ты об Архимагах-то от меня только услышала! На потерянных материках высшим рангом является Магистр.

- Яму такую и я выкопаю (если выложусь полностью), но не возле обелиска.

- Понятно всё с тобой, - девушка презрительно сморщила носик, продолжая меня якобы допекать. Мне же это даже нравилось. - Мне пора возвращаться, хочу успеть домой до темноты... Дай тебя обнять, братишка.

Через несколько минут Мила вместе со всеми нашими лошадьми уже направилась домой. Оставлять рядом с Руинами лошадей на ночь нельзя, иначе, приманенное ржанием и теплом тел огромным животных, к месту стоянки сбежится все окрестное зверье и сожрет не только копытных, но и двуногих заодно.

Это была последняя наша ночёвка на относительно безопасных землях. Впереди - самый опасный участок пути.

Конечно, пресловутые Хозяева с помощью сигнального круга следят за проникновением в свои владения чужаков (если верить рассказам проводника), да и о бреши в обороне тоже знают, другой вопрос, что гости в Руины наведываются не часто, а потому держать постоянный пост охраны возле котлована просто невозможно. Даже метаморфы и драмары (вроде как самые сильные и верные слуги хозяев Тирина) не чувствуют себя за стенами Города в безопасности - хотя часть зверья Хозяевам и удалось приручить и поставить на службу, но далеко не всё. Постоянный пост охраны быстро превратиться в постоянный же источник пищи для всевозможной живности, потому для охраны периметра Руин используются лишь патрули... будем надеяться, что пути наши не пересекутся. Слухи и легенды о Хозяевах и их слугах ходят разные, но все очень неприятные.

Впрочем, проводники наши на слепой случай полагаться не собирались, предпринимая все меры, чтобы отряд мог пройти опасный участок незамеченным. Участок этот, к слову, представлял собой довольно открытую на мой взгляд местность, расположенную вокруг котлована - полосу шириной километра четыре. Но и здесь нашлись секретные тропы и укрытия, используемые людьми для безопасного перехода. Другой вопрос, что времени такое продвижение занимает много - жалкие километры наш отряд преодолевал около шести часов, постоянно останавливаясь и замирая, прислушиваясь и высматривая опасность вокруг. Повезло. С патрулём мы разминулись. Признаться, столкновения с этим врагом я опасался, ведь стандартный патруль состоит из трёх воинов - двух метаморфов и одного мага-драмара, причём последний передвигается верхом на скаре. Смертельное сочетание. Поэтому, только когда отряд наш покинул опасный район и укрылся в одном из уцелевших посреди руин домов, я смог вздохнуть с облегчением и спокойно оглядеться вокруг.

При первом же взгляде на окрестности у меня пропали всякие сомнения в том, что вокруг расположены руины именно города: улицы просматривались даже сейчас, хоть и выглядели просто полосами, свободными от строительного мусора, торчащих из земли остатков стен и фундаментов домов. Естественно, вдоль улиц расположились не только остатки сооружений и мусор, скрытые кое-где кустарниками и чахлыми деревьями, виднелись здесь и неплохо сохранившиеся дома, как покрытые растительностью и со следами разрушений, так и выглядящие почти новыми. Таким же новым и не повреждённым растительностью было и дорожное покрытие на некоторых участках - эти дороги можно назвать памятником строительному гению элоров, в нашем мире явно пока не превзойдённому никем.

Картина же, открывшаяся при взгляде на Руины Истинным зрением, заставила меня и вовсе застыть в немом восторге - весь древний город покрывала сложнейшая система заклятий, которая и защищала его от разрушительного воздействия времени. Где-то эта система всё ещё работала безупречно и контуры заклятий были полны энергии - в этих местах повреждений дорожного покрытия и зданий практически не наблюдалось, в других местах время уже взяло своё и в контуры оказались повреждены, со всеми вытекающими из этого последствиями в виде травы, деревьев на дороге и прочего. Но настоящую бурю чувств у меня вызвало то, что я увидел взглянув в сторону Тирина - там из земли вертикально вверх уходил, скрываясь за облаками, ослепительно яркий столб золотистого света, от которого в окружающее пространство исходила волнами невероятная, искажающая саму реальность мощь. Может быть из-за этой мощи, слепящей глаза и приглушающей остальные чувства, но я не сразу заметил ещё одну, не менее важную деталь: у основания столба расположилось странное энергетическое образование - облако как будто живого, бурлящего и чрезвычайно мерзкого на вид серого тумана. И мерзость эта тянулась вверх, обвиваясь подобно змее вокруг столба и словно впитывая в себя его силу. Вопрос у меня при виде этого великолепия возник только один: как я мог не заметить ЭТО раньше? Неужели линия монолитов блокирует даже такие эманации?! Поразительно.

Я тряхнул головой, с трудом отрывая взгляд от завораживающего зрелища - отряд наш двинулся дальше, а отвлекаться во время ходьбы даже на такое великолепие нельзя, это уже однажды едва не стоило мне жизни, когда судьба свела меня впервые с каменной гадюкой, в самом начале пути. Я вообще за время короткого путешествия по Руинам успел значительно расширить свой круг знакомств среди тварей Авалона за счёт пары десятков самых разнообразных существ, причём, что примечательно, ни одного травоядного среди них не оказалось: змеи, плюющиеся кислотными ядовитыми сгустками, каменные ящерицы, точь-в-точь как те, что я встретил когда-то в заброшенной храме в Генте (что заставляет задуматься), крикуны, призрачные сферы, резаки, визгуны... список можно продолжать практически до бесконечности, но будет он не полон без одного существа, самого вездесущего, хитрого и живучего - обычной крысы. Из всех животных Калиона, из всего их разнообразия, только крысы смогли приспособиться к жизни в Руинах и занять здесь свою нишу в пищевой цепи, хотя для этого им и пришлось вымахать до размеров крупной кошки. Руины действительно оказались тем ещё местечком, не самым лучшим для прогулок.

Вопреки плохому предчувствию, первый день пути прошёл тихо, единственным более-менее опасным моментом дня стала засада на нас каменных ящериц во дворе одного из полуразрушенных домов, куда мы забежали прятаться от стаи ромпелей. Хитрых тварей не распознал вовремя даже Ронан, но обошлось в этот раз без потерь, хотя и выжили мы лишь благодаря толике везения и магии.

- Враг! - шли мы как раз по очень опасному участку пути, улице между двумя отлично сохранившимися длинными прямоугольными строениями с узкими окнами и плоскими крышами, а потому моё предупреждение стало неприятным сюрпризом, ведь спрятаться в таком месте невозможно. - Все ко мне! - я достал посох и приготовился к бою, активировав защитные заклятья. Все чувства буквально вопили об опасности.

- Где?! - отряд оттянулся ко мне за спину (после молниеносной расправы над ящерицами авторитет мой среди попутчиков значительно вырос), обнажая клинки и только тогда Ронан начал задавать вопросы.

- Крыша! - в этот момент противник наконец-то проявил себя: на крыше зданий, по обеим сторонам дороги, поднялись на ноги две фигуры с очень знакомой аурой - метаморфы! А прямо передо мной, метрах в пяти, воздух задрожал, исказился и...

- Скар! - заорал Ронан... Кому что, по мне так всадник опаснее лошади в любом случае, кем бы лошадь не была, а потому я больше внимания обратил на восседавшего на огромной чешуйчатой кошке человека, вернее драмара. - Не бежать!

Ждать нападения долго нам не пришлось: первыми в бой бросились превратившиеся в нечто бесформенно-клыкасто-когтистое многоликие, мощным прыжком сорвавшиеся с крыши... в полёте их Шанхиррен и встретил. Практика показала, что это заклятье наиболее эффективно против изменённых существ и я теперь всегда держу в ядре одно про запас. Ударная мощь заклятья, разделённая лишь между двумя целями, ссадила многоликих на землю с лёгкостью, надолго выводя их из строя, хотя и не прикончило на месте, как я планировал. Впрочем, сражаюсь я не один и заняться недобитками есть кому. Жаль, что второго Шанхиррена у меня нет, атаковать же кроме метаморфов ещё и скара я не решился, учитывая сопротивляемость бронированной кошки к магии и наличие седока-мага.

Драмар недовольно поморщился, завидев случившееся с напарниками, сжал бока скара ногами, посылая вперёд, но достичь своей цели взвившемуся в воздух чётырёхглазому уроду не удалось. Я прекратил втягивать в лёгкие воздух и выдохнул, активируя Дыхание Дракона - яростное пламя затопило улицу передо мной от края до края, вздымаясь выше крыш и если не уничтожая, то уж точно дезориентируя противника. А потому, когда скар, с укрытым мерцающим защитным покровом на основе Света наездником на спине, появился из огня на высоте метров трёх, то ничего сделать просто не успел - мой меч вошёл ему точно в крайний правый глаз, проникая в мозг. Следом за металлом, используя меч как проводник, я вбросил в мозг скара приличное количество сырой Силы Огня, разрушая там всю энергетическую составляющую.

А в следующий момент я понял, что лечу с приличной скоростью в сторону стены - увы, все иные просчитанные мной варианты развития событий были ещё хуже... Даже Мастера Меча умирают, а способность видеть Рисунок отнюдь не делает человека бессмертным, лишь даёт ему шанс на победу и выживание там, где другой погибнет. Уже на земле, поднявшись на ноги, я с печалью констатировал что, судя по урону, полученному Доспехом Дарна, драмар не понаслышке знаком с Астралом, а значит магическая дуэль мне на пользу не пойдёт. Хорошо хоть со скаром всё так замечательно вышло и теперь огромная кошка корчилась в агонии на земле, показывая чудеса живучести, но не вызывая особых опасений.

Россыпь крохотных, но очень злых фаерболов, опробовавшая на зуб защиту драмара и бессильно рассыпавшаяся искрами, подтвердила мои догадки и заставила противника только презрительно усмехнуться... М-да, обучаться магии Астрала нужно как можно скорее. Пока же придётся действовать прямо и просто - используя Вспышку. Из всех существ нашего Мира (смертных, конечно, к богам и всяким духам это не относится), лишь высшие кровососы и Князья способны сравниться с магом, использующим Вспышку, в скорости.

Но не так прост оказался и драмар, обогнать он меня действительно не смог, зато противопоставить кое-что оказался способен. Иллюзию... Не добежав до врага какой-то метр, я совершенно неожиданно застрял в чём-то похожем на застывший солнечный свет - потерял ориентацию в сверкающем пространстве начисто. Стоило догадаться, что враг мастерски владеет этим искусством, раз уж смог поддерживать невидимость настолько высокого уровня - навести иллюзию, которая продержится под взглядом мага это отнюдь не то же самое, что иллюзия для обычного смертного, однако и это возможно. Впрочем, чего ещё ожидать от существа, соединившего в себе в равной степени Свет и Тьму, противоположные и конфликтующие Стихии. Да, и этот драмар, также как первый из встреченных, имел сразу два полноценных ядра и двойную энергетику, также как и глаза с двумя зрачками. Сразу видна работа опытного мага, потому как в природе подобное появиться не может в принципе.

- Сложи оружие и иди со мной, - когда вокруг, разрушая идеал белой сверкающей бесконечности, появились сразу шесть человеческих фигур, двойников мага, меня это совсем не удивило. - Я не должен тебя убивать.

- И потому напал? - я криво усмехнулся, прислушиваясь к Предчувствию, но то молчало - все мои пять чувств словно умерли и материала для анализа у мозга просто не было.

- Спутники не нужны, - ответ оказался прост до неприличия и совершенно меня не удовлетворил, а потому спектакль я решил заканчивать. Подобные иллюзии, излюбленное оружие повелителей Света, не работали против обладателей сателлитов, потому как иллюзионист воздействует на энергетику человека и парализует её. Даже очень сильному магу не вырваться из такой иллюзии, если он не может воспользоваться Силой из своего ядра. Но в то же время развеять иллюзию легко, стоит лишь потревожить замершие потоки энергии в своём теле каплей Силы, полученной от сателлитов или от товарища, не имеет значения. В тот момент, когда драмар атаковал меня иллюзией, не проверив как следует на наличие сателлитов (на фоне огромного ядра их очень сложно рассмотреть даже специалисту при пристальном изучении), он проиграл. Я самый неудобный противник для подобных ему.

- Мне ещё пригодятся! - не знаю, что он хотел сделать, но в руке драмар держал не меч, а тонкую иглу, смазанную чем-то чёрным и масляно поблескивающим, только теперь рука эта была приколота мечом к его же груди. Иллюзия рассеялась и тут же я вышел из режима Вспышки, принявшись спешно восстанавливаться, перед, правда, этим отрубив существу голову.

- Вы убили его! - Джейк смотрел на меня такими глазами, будто увидел бога. Примеру его последовали и остальные.

- Возьмите драмара и положите туда, рядом со скаром, - я ткнул пальцев за спину и дрожащей рукой достал из чехла книгу. По уму стоило бы побыстрее убраться от места боя подальше - нашумели мы изрядно, но упускать шанс изучить два интереснейших существа я не собирался, а потому теперь спешно начитывал исследовательское заклятье, пока энергетика объектов окончательно не разрушилась... Жаль, что на МИК времени нет, а простым исследовательским многого не разузнаешь.

- Что это? - поинтересовался шёпотом Ронан у Джейка у меня за спиной и добавил с осуждением. - Время теряем, - увы, но что ответил Джейк я не расслышал, сосредоточившись на быстром просмотре полученной информации.

- Пора уходить, - проводник оглянулся вокруг. - Скоро голод победит страх, - действительно, в окрестностях зверья собралось уже порядком. Знали бы твари насколько я истощён, вели бы себя поувереннее. И главное, что время и энергию на изучение драмара я потратил зря, так как воспроизвести его не смогу в принципе: просто нет материала - нужен чистокровный, одарённый представитель расы элоров, детей Света, и такой же чистокровный и одарённый её антагонист, Соргос называл этих существ асурами. Элорам все-таки удалось объединить обе враждующие расы в одну, получив в результате существо не похожее ни на элоров, ни на асуров, но способное манипулировать одновременно и Светом и Тьмой. А вот скара воссоздать я смогу (в теории), хотя пока и не понимаю пары моментов, но основа у скара и изученных уже ромпелей одна. Есть с чем работать.

Глава 6.

Возможно ли преодолеть путь в три дневных перехода, пусть и рассчитанных на неспешный темп передвижения, всего за один? Да легко! Просто нужно бежать очень быстро, собирая на свою голову все неприятности, которых можно было бы избежать проявив лишь чуть больше осторожности... жаль только, времени на неё совсем нет. События последних суток ещё больше убедили меня, что версия Соргоса (о злобных похитителях тел), имеет полное право на жизнь и видение моё - просто приманка для простачков, как ни печально. Что ж, по крайней мере, в жизни всё снова стало просто и понятно, без всяких временных парадоксов и прочей ерунды. Уже хорошо. А плохо то, что я совершенно не представляю как именно враг смог меня найти. Причём, судя по тому, что патруль появился аккурат в момент, когда отряд начал отклоняться в сторону от кратчайшего пути в Тирин, отследить и выслать погоню ещё раз, проблемы ему не составит. Вот этот факт и заставил нас рискнуть и ускорить темп передвижения...

- Неплохо, - я застыл на месте - в полукилометре впереди возвышалась среди общей разрухи трёхгранная тёмно-серая пирамида высотой метров шестьдесят, с обелисками по углам и аурой, которая оказалась способна заглушить даже эманации Света со стороны Тирина.

- Не могу не согласиться, - хриплый голос, раздавшийся сзади, заставил меня отреагировать адекватно, а именно - развернуться и запустить в незнакомца фаерболом с начинкой из жидкого, драконьего огня, что, впрочем, эффекта не возымело. Огненный шар бесславно потух, разлетаясь искрами.

- Кто ты?! - первая мысль, что это мой старый знакомый, отпала едва я взглянул на оппонента Истинным зрением и понял, что передо мной маг Воды, а не Воздуха. Какие бы тела не занимала душа кукловода (на этот раз тело оказалось не в меру упитанным), но принадлежность к Стихии изменить нельзя.

- Я тот, кто может ответить на вопросы... Ты ведь за этим пришёл?

- Невозможно изменить направленность Дара! - я произнёс это с сомнением в голосе, признаю. - Ты не Соргос!

- Наличие Дара подразумевает наличие души. Я же просто страж у ворот, - толстяк медленно двинулся в сторону пирамиды и мы послушно последовали за ним, хотя все остальные кроме меня и сделали это без особого удовольствия.

- Страж? - меня вдруг словно молния ударила. Точно! 'Соргос' в переводе с древнего языка, языка элоров и нынешних магов Зиона и Салада означает 'Страж ворот', 'Привратник'. Признаться, я до сих пор не понимаю, почему местные колдуны используют при составлении заклятий мёртвый язык, ведь того же эффекта можно достичь используя и любой из современных. Традиция? Косность мышления? Впрочем, не важно.

- Что ты видишь? - толстяк остановился шагах в двадцати от пирамиды, указан на строение рукой и ответил вопросом на вопрос, что я очень не люблю.

- Артефакт, - я перешёл на Истинное зрение.

- Это я, - сзади послышался нервный всхлип Джейкоба, на который я обернулся и с удивлением увидел своих спутников, собравшихся в кучу. Даже бывалые воины испытывали почти животный ужас перед вроде бы безобидным толстяком. Ну, нельзя же настолько верить сказкам! - А это, - существо прикоснулось рукой к своей груди. - Временное вместилище. В отличие от известных тебе Кукол, где маг перемещает душу целиком, я перемещаю из одного тела в другое лишь разум, да и то не полностью.

- Что ты такое? - я кивнул на пирамиду, направляя разговор в интересное мне русло.

- Управляющий блок того, что вы, люди, называете куполом, - со всё возрастающим интересом я продолжил рассматривать необычное сооружение.

- Очень интересно... разумный артефакт, - рука моя сама собой потянулась в безразмерный карман за бруском и посохом. - Действительно, отдавать такую мощь в руки людей или других существ из плоти и крови, опасно, элорам не откажешь в предусмотрительности. Какие функции ты выполняешь? Насколько мне известно, поле купола создаётся, используя энергию, выделяемую обелисками с запечатанными в них духовными сущностями (отсюда, видимо, и 'тюремщик', как назвал Соргоса дух рощи).

- Верно, но общий контроль за системой идёт отсюда... К тому же, всё живое должно чем-то питаться, и мои подопечные не исключение - я распределяю энергию, получаемую от Средоточия, к каждому из них по потребностям... И нет, напрямую от Средоточия запитать купол было нельзя, иначе его быстро бы обошли. Чистая Сила слишком прямолинейна. Вариант же с плененными духовными существами в качестве источника энергии более надежен - отмычку подобрать к постоянно изменяющемуся полю намного сложнее, чем к однородному монолиту.

- Средоточия... ты имеешь в виду это? - я обернулся в сторону исходящего Силой столпа за спиной.

- Да, - так вот как эта штуковина называется! - За счёт своей формы и особого материала, использованного для постройки, я способен собирать разлитую вокруг Силу и накапливать её.

- Не проще ли было возвести э-э... управляющий блок прямо там? Или хотя бы на месте пересечения линий Силы?

- Поток Силы Средоточия смоет любою структуру, если её не защитить от воздействия. Конечно, возможно и такое, но это изрядно усложнило бы систему. Что касается Источника Света... в непосредственной близости от Средоточия он не способен сформироваться. Элоры же работали лишь с этой Стихией.

- Понятно, а...

- И ещё, - страж явно вошёл во вкус и решил заняться моим образованием прямо сейчас. - Ты в корне не верно поставил вопрос - для Стихий творения не существует такого понятия, как линия Силы.

- Стихии творения? - что интересно, вопрос этот задал не я, а Джейк, любопытство которого всё же победило страх. Настоящий маг. - Что это? Учитель, вы мне такого не рассказывали.

Я лишь пожал плечами, признаваясь в своём невежестве. О Стихиях творения я сам слышу впервые.

- Как ты знаешь, всего существует семь Первостихий, - Джейк кивнул. - Но две из них стоят выше остальных - Свет и Тьма, это и есть Стихии творения, именно они лежат в основе Мироздания, из них была создана его плоть. Несколько позже в Мир были привнесены Творцом и остальные Стихии - Стихии наполнения, которые и завершили процесс, сформировав Мироздание в его нынешнем виде.

- А что ты говорил о линиях? - я попытался вспомнить, что об этом знаю, но оказалось, что не много: есть Источники Силы, есть линии тока Силы (видеть их современные маги не способны, а могут лишь определить наличие и количество, используя специальные заклятья). Источник образуется в месте пересечения линий одной Стихии, увеличивая выход Силы в таком месте на порядок по сравнению с энергией выделяемой одной из линий вне Источника. Причём, простейший Источник состоит из пересечения двух линий и его уже можно рассмотреть Истинным зрением, добавление же каждой последующей линии увеличивает отдачу Силы от Источника на порядок. И, если отдача от простейшего Источника в сто Форм в сутки привлечь может разве что магов-одиночек, то тысяча Форм от тройного не раз служила поводом даже для войны между странами - Источников таких на весь материк Калион всего около тридцати (в отличие от нескольких сотен двойных) и они все находятся под контролем государства или магических организаций. К слову, Источники на четыре линии прибрали к рукам Арранский Университет Всех Стихий и Академия Магии Ахара, по одному на каждое учебное заведение... Более мощного Источника пока не найдено.

- Сила Стихий творения разлита в пространстве без уплотнения и образования линий.

- Тогда каким образом происходит образование Источников Тьмы и Света? - я бросил ещё один взгляд на Средоточие. - И почему такие разительные отличия в организации Сил?

- Для тебя станет всё намного проще, когда ты сможешь погрузиться в Астрал. По сути Астрал это просто два пласта из концентрированной Силы Света и Тьмы - Нижний и Верхний миры, и тонкая прослойка нейтральной зоны, образовавшейся из смешения основных Стихий, Силы Жизни, исходящей от населяющих Твердь живых существ и Силы остальных четырёх Стихий, между ними. Но даже в нейтральной зоне Свет и Тьма доминируют над остальными Стихиями, поэтому четыре... вторичных Стихии и находятся в виде линий, уплотнённой структуры, способной лучше сопротивляться растворению, - страж внезапно замолчал, к чему-то прислушиваясь, а через пару секунд продолжил. - Что же касается Источников, то здесь всё просто - Источник Света, к примеру, образуется в том месте, где концентрация Силы этой Стихии, по какой-либо причине превышает норму по нейтрали. То же относится и к Тьме. Жизнь же - особый разговор, её Источники явление чрезвычайно редкое, слишком там всё завязано на живую природу. На Калионе сильнейший Источник Жизни, причём с элементами божественности - Древо эльфов в Великом лесу на Саладе, отросток от Древа на Валлионе, Средоточия Жизни, - страж приложил руку к сердцу. - Средоточие это сердце Стихии, неистощимый источник энергии для существования Вселенной... Я ответил на твой вопрос?

- Да, но я не понимаю, почему ты это сделал? - сзади один из воинов тихо выругался. - Ты поманил меня Астралом, как осла морковкой, пригласил сюда, но так и не объяснил зачем все это ТЕБЕ!

- Первоначально я сотворён лишь как защита от вторжения извне, но шло время, Народ вымирал, лекарство от чумы, поразившей его, так и не было найдено... и тогда группы учёных, среди которых и один из моих создателей, решила создать ковчег, - Соргос в задумчивости поднял глаза к небу. - Были взяты четыре юных представителя Народа, два юноши и две девушки, не поражённые болезнью, - страж замолчал.

- И? - я в нетерпении подался вперёд.

- ...и помещены в стазис-поле, как последняя надежда на возрождение расы в будущем. Меня сделали хранителем капсулы.

- Я всё ещё не понимаю, какое имею к этому отношение! - конечно, информация о выживших чистокровных представителях древнего народа более чем интересна, но сомневаюсь, что страж так просто выдал свой секрет.

- Ресурс капсулы почти исчерпан - совсем скоро охраняемые объекты его покинут, - понемногу я начал понимать, куда клонит Соргос, вспомнив его рассказ в прошлую нашу встречу. - Но первопричина возникновения болезни не устранена. Ядовитая Сила Пределов отравляет эти земли и само Средоточие. Люди этого не замечают, но не истинные дети Света.

- Разорвать связь между Пределами и Калионом?! Ты рехнулся?! - Астралом мне овладеть, конечно, очень хочется, потому как о цели своей - стать сильнее, отомстить и спасти сестру я не забыл, но и предложенное потенциальным учителем это чистой воды самоубийство. - Даже сами элоры не смогли этого сделать!

- Они не смогли отказаться от силы, даже во имя выживания своей расы. Когда они отчаялись найти другой выход и решили разорвать связь, было уже слишком поздно, - страж помрачнел. - В тебе же шёпот Пределов едва слышен и разум не смущён их силой... И тебе это нужно не меньше меня.

- Поищи другого дурака, - я решительно развернулся, чтобы убраться отсюда подальше, но при этом ощутимо напрягаясь и изготавливаясь к бою.

- Времени нет ни у меня, ни у тебя, - толстяк повысил голос. - Метка горит огнём... я прав?! Тебе не скрыться от его взора до тех пор, пока связь с Пределами не будет разорвана.

Я остановился.

- Кого ты имеешь в виду? - вспомнился мне внезапно и вовремя появившийся патруль и возникшие тогда подозрения. И ощущение, что за мной кто-то следит. - Это Хозяева?

- То, что люди называют Хозяевами - лишь Воплощения, части целого, единого, но в то же время разделённого на части существа, обладающего общим сознанием, и объединившего в себе силу своих составных частей - последних из элоров. И каждая из этих частей хочет одного - жить! Именно для этого по всем материкам слуги Падшего находят подходящие тела, людей с достаточно сильным Даром, чтобы их разум, душа и тело смогли выдержать инициацию Бездне и слияние, а затем приглашают в Тирин.

- Каких слуг? - внутри у меня как-то странно заскребло и заныло, словно я уже знал ответ на свой вопрос.

- Все существа, когда-либо созданные в лабораториях Народа, - страж бросил короткий взгляд на Кару. - Последователи тёмных культов и просто люди, жаждущие власти.

- Что ты знаешь о Комоле? - если моё подозрение подтвердится, то всё встанет на свои места... и наконец станет ясно, кто мой враг.

- Совсем немного, - страж взглянул мне прямо в глаза и продолжил. - Он заточён в Пределах, а мне туда хода нет.

- Больше и не нужно, - могу поспорить, что Тёмный бог в изгнании и запертая там же, в Бездне, неведомая мутировавшая чувырла смогли договориться о сотрудничестве без особого труда. В результате один получил душу жрицы Светлой богини, а второй возродил Мать вампиров и изрядно усилил свою армию. Один предоставил материал, а второй - инструмент... ненавижу быть инструментом!!! - Если я разорву связь это убьёт... существо?

- Лишит оставшиеся здесь частицы источника Силы, разорвёт связи с сообществом и ослабит разум... это будет первым шагом, - я бы даже сказал первым ударом!

- Хорошо, - пришла пора марионетке оборвать верёвочки и заодно сломать кукловоду пальцы! - Что я должен делать?

- Как и у всякого заклятья, даже самого сложного, у Врат Караниса есть слабое место. Как следует из названия, Врата Караниса это всё-таки врата, а значит их можно как открыть, так и закрыть снова, при помощи ключа, который и является тем самым слабым местом. Если мы уничтожим ключ, то врата закроются сами собой. Тебе лишь нужно принести его сюда.

- А стоит ли его уничтожать?..

- Эту силу нельзя контролировать! Ты повторишь судьбу магов Народа, - даром что чистый разум и артефакт, а страж заволновался. Хотя, признаться, для чистого разума он довольно эмоционален... иногда, хотя я эти эмоции прочесть и не могу своими способностями. - Воспользоваться ключом может лишь маг Пределов полного посвящения, но сильно углубляться в эту область Искусства не стоит.

- Ладно, успокойся, - я поднял руки в примирительном жесте. - Но я даже не знаю как этот Ключ выглядит.

- Знаешь. Вы ВСЕ знаете, - страж замолчал и словно в ожидании чего-то уставился на меня. - Вспомни видение.

- Видение? - думал я не долго, потому как едва начинал вспоминать то происшествие, как перед глазами тут же вставал образ меня самого с обручем на голове. - Серебря... нет, мифриловый обруч с рубином на кх-м... моей голове! По словам Харла... Падшего, это инструмент, который позволит внести изменения в череду событий прошлого. Значит, если я должен его одеть на голову, то...

- Верно, они сами приведут тебя к цели.

- Мне останется лишь взять обруч и смыться... - я с сомнением почесал затылок. - Но руками такие вещи лучше не трогать, да и сбежать мне никто не даст.

- С этим я помогу, - толстяк ловко достал из внутреннего кармана куртки нечто непонятное, завёрнутое в белую ткань. - Что касается 'взять', то здесь ты прав - едва коснувшись Ключа ты сразу попадёшь под его влияние. Поэтому я и создал его... грэм - плод моего труда на протяжении почти двух веков, - в руке Соргос держал латную перчатку, покрытую неизвестными мне знаками, видимо рунами элоров. - Скажу без ложной скромности - ничего подобного никто до меня не создавал и вряд ли уже создаст. Грэм способен выдержать атаку магией силой до десяти единиц, но зачарованное оружие вроде твоего меча и способно повредить броню. По защитным свойствам он несколько уступает доспеху гномьев ковки, - после этих слов я часть энтузиазма подрастерял, потому как гномий доспех может себе позволить пусть и не каждый, но не сказать чтобы совсем никто - у каждого аристократа такой доспех есть точно. - Но у него другие задачи: защита от атак духов любого класса, демонов, вплоть до высшей касты, также он скроет от взора любого жителя духовного плана бытия, даже от богов.

- Что насчёт метки?

- Пока врата открыты это не поможет, - прервался чтобы ответить на мой вопрос Соргос, но потом продолжил описание характеристик своего творения. - К тому же, грэм может восстанавливать свои повреждения, достаточно лишь нескольких часов в свёрнутом состоянии.

- Часов? - я подозрительно прищурился, потому как совсем дураком не был. - Где твой... грэм, берёт энергию?

- Он питается Силой Бездны и поэтому лишь подобный тебе способен его использовать. Иначе было нельзя - только так ты сможешь скрытно пронести грэм в зал посвящения.

- Я хочу это примерить, - не скажу, что голос мой и рука дрожали от нестерпимого желания опробовать новую игрушку в деле, но и определённый интерес присутствовал точно. Я пока не совсем представлял, что такое этот грэм - зачарованный доспех, перчатка или нечто иное, но он меня заинтриговал.

- Не сейчас, - привратник завернул перчатку тканью и засунул обратно в карман. - Утром... Нужно провести обряд пробуждения. А теперь пройдём внутрь, я совсем забыл законы гостеприимства.

- Ничего, мы потерпим, - сзади раздалось слитное мычание - товарищи мои были полностью с этим согласны, потому как входить внутрь пирамиды им не хотелось совершенно. Подозреваю, что не будь моего успокаивающего воздействия, наёмники сбежали бы отсюда прочь не взирая на опасность попасться патрулю, но эмпатом я всё-таки был неплохим. - Остался один вопрос: как мне пробраться в Тирин? Сдаться патрулю? Подозреваю, что моё появление со стороны пирамиды насторожит врага. К тому же, метка ещё на мне...

- Здесь ты сокрыт от взора Падшего, так же как будешь в Тирине - близость к мощному источнику Силы или её скоплению, скрывает метку. К тому же, силой пробиться внутрь меня он не сможет - у Воплощений не хватит на это сил и они это знают.

- В любом случае, моё исчезновение вызовет подозрения! Нужно было встретиться на нейтральной территории!

- Ты не исчезал, - Соргос зло усмехнулся. - Парадоксально, но факт - на другом материке Падший мог отследить каждый твой шаг, а здесь, у себя под носом, практически ослеп - эманации Средоточия слепят его и дают нам возможность немного схитрить. Теперь твоя метка для них ничем не отличается от сотен точно таких же, что принадлежат Воплощениям. У меня есть друг, не понаслышке знакомый с силой Пределов, он увёл за собой погоню.

- В таком случае будем надеяться, что у меня всё получится, - я двинулся в сторону входа в пирамиду. Пусть собеседнику я всё ещё не слишком доверяю, но не ночевать же под открытым небом?

- У тебя нет выбора, - успел я пройти до этого признания шагов пять. - Или ты просто перестанешь существовать - душа твоя сольётся с Падшим и растворится в нём, останется лишь тело, пустой сосуд, в который войдёт очередная частица Хозяина, породив новое Воплощение.

- Ты не слишком-то стараешься меня приободрить, да? - я криво усмехнулся.

- Ты помечен Пределами и пути назад нет - душа твоя отправится в Бездну после смерти и это намного хуже самого страшного кошмара, - однако боевой дух союзник мне поднимать и не собирается. - Рано или поздно, но тебя ждёт такая участь. Ты должен это понимать и не питать иллюзий.

- Тогда я просто не буду умирать, - произнёс я это с бравадой, безуспешно пытаясь бороться таким образом с армией ледяных мурашек, устроивших в этот момент бега по моей спине.

- Бессмертие недостижимо для смертного. Даже магический Дар дает бессмертия - чем он сильнее, тем дальше ты можешь отодвинуть старость: слабые маги, едва достигшие первой ступени мастерства, живут до двухсот, трёхсот лет, Магистр магии способен разменять восемь столетий, а Архимаг и вовсе полтора тысячелетия, но конец один для всех.

- Но развитие Дара не прекращается всю жизнь, а значит, магия должна поддерживать жизнь хозяина неограниченно долго! - я раньше никогда не задумывался над этим вопросом, ведь до старости мне ещё далеко, но теперь пришлось.

- Это так, - медленно склонил голову страж. - Но одновременно с ростом ядра изнашивается и энергетика тела, все её слои и компоненты (подозреваю, что у эльфов и всяких элоров с асурами такой проблемы нет), со временем всё больше Силы из ядра уходит на поддержание тела и...

- Дар растёт, но реальная сила лишь уменьшается, - я начал понимать к чему клонит рассказчик.

- В процессе развития Дара любого мага из смертных народов, принято выделять три периода: рост - время, когда энергетика ещё не изношена и происходит увеличение реальной силы чародея, стабилизация - короткий период равновесия процессов роста и увядания, и третий период - увядание. Смерть мага наступает в тот момент, когда всей его магической силы не хватает для удержания энергетики. Происходит стремительное старение организма и всё заканчивается.

- Сколько у меня времени?! - я в этот момент уже лихорадочно производил подсчёты в уме, но страж меня опередил.

- Учитывая твой потенциал... весь процесс, от рождения и до смерти займёт около трёх-трёх с половиной тысяч лет, - челюсть моя едва не упала на землю - в самых смелых мечтах я надеялся на полторы-две.

- Погрешность в пятьсот лет...

- Слишком много факторов нужно учесть: сателлиты, уровень мастерства, ветви магии, которыми владеет объект исследования - магия Астрала, Света и Жизни продлевают жизнь адепта, Хаос и Кровь, наоборот, укорачивают, причём Хаос кардинально.

- Три тысячи лет - почти вечность! Что-нибудь придумаю! - настроение моё пошло вверх.

- Возможно, - было видно, что у древнего существа на этот счёт другие соображения, ведь куполу явно не меньше десяти тысяч лет. - Но конец неизбежен, - вот же пессимист!

- Я всё же потрепыхаюсь! Особенно если ты обучишь меня Астралу.

- Создатели не давали запрета - мёртвым знания не нужны, пусть магия мёртвых останется с живыми. Но это лишь азы, теория, для чего-то большего тебе нужно найти настоящего учителя, без этого ты не сможешь ничего, - такому заявлению я не особо обрадовался. - И ещё - ты должен избавиться от своего посоха, использовать его слишком рискованно... Ты потеряешь источник Силы, но избавишься от изъяна в защите, а Астрал позже компенсирует потери в количестве за счёт качества.

- Хорошо... - после долгих раздумий я всё же согласился. Конечно, потеря половины запаса Силы это неприятно и значительно меня ослабит, но если я овладею Астралом, то это того стоит. Сам же я свою связь с посохом не разорву и, насколько я знаю, не сделает этого даже Кантор. - Надеюсь, у тебя найдётся чем его заменить?

- Найдется, - страж отреагировал на моё заявление спокойно, будто заранее знал о такой просьбе. Впрочем, такое даже я просчитать могу с лёгкостью. - Это не проблема.

Глава 7

Проснулся я от ощущения чьего-то присутствия рядом, прямо за дверью моей комнаты (в таком, на первый взгляд, негостеприимном месте как древняя пирамида, оказались предусмотрены помещения для гостей, причём разместиться мы смогли с комфортом), перешёл на Истинное зрение... и распустил уже сформированное плетение фаербола.

- Кара? - послышался шум удаляющихся шагов... после ранения девушка не перемолвилась со мной и словом, находясь в подавленном состоянии, а сегодня к тому же наша последняя надежда на исцеление растаяла - Соргос признался в своём бессилии в деле излечения подобных ран. Возможность смены облика для Кары закрыта навсегда, в лучшем случае она сможет лишь самостоятельно передвигаться. - Тьма! - я зло выругался, тяжело повалившись обратно на подушку.

Несколько минут лежал молча, бездумно уставившись в потолок, в голове а только звенящая пустота и ни одной связной мысли. Я знал, что нужно пойти и поговорить, успокоить девушку... но, в то же время, не знал как она на это отреагирует. И с простыми-то женщинами сложно, но здесь ещё нужно учитывать необычную систему ценностей и мировоззрение, привитое Каре бывшими хозяевами. Её реакция на слова утешения, сказанные мной сразу после вынесения Соргосом вердикта, оказалось совсем не та, что я ожидал... Для многоликой, целью жизни которой является служение господину, оказаться бесполезной для него и даже стать обузой - худшее, что может произойти.

Я сел на кровати, яростно растёр лицо руками и поднялся на ноги - нужно поговорить с ней ещё раз, нельзя оставлять всё на самотёк - таком состоянии человек может наломать дров. Быстро одевшись и прихватив с собой пояс с мечом, я вышел в коридор, тихо притворив за собой дверь, чтобы не разбудить Джейка, комната которого была справа от моей. Вообще, архитектору, создавшему это здание, нужно памятник поставить, настолько мне понравилась его планировка... будет возможность, обязательно построю и для себя нечто подобное. Пирамида представляет собой полую конструкцию с каменными стенами толщиной около метра и сложнейшей, насыщенной Силой конструкцией из кристаллов и множества сложнейших рунных кругов в центральном зале. Далее, вокруг комплекса лабораторий, расположенных также в центре, идет круговой коридор со множеством дверей и светящейся синим светом полосой шириной сантиметров пять по центру потолка, которая служила пусть оригинальным и мне не привычным, но осветительным прибором.

- Странно, - ещё на подходе к комнате Кары я понял, что девушки на месте нет, а потому не удивился, когда её кровать оказалась пуста и даже не расстелена. В Истинном зрении свежих следов ауры на кровати также замечено не было, а значит ушла Кара отсюда не менее часа назад, если вообще заходила. - Где же ты? - в этот момент со стороны центрального сектора пирамиды и произошёл мощнейший всплеск смутно знакомой, светло-серой в смешении с алым в Истинной зрении Силы... Сердце моё на мгновение замерло и словно заледенело от дурного предчувствия, а ноги в тот же миг будто сами понесли в ту сторону.

- Что здесь происходит? - как я и предполагал, всплеск произошёл именно в лаборатории, но не в основном её отделе, а в одной из комнат, куда Соргос меня предусмотрительно не пустил, видимо не хотел отвечать на вопросы, которые бы у меня обязательно возникли. Магия Крови меня в последнее время начала сильно интересовать - если где-то и существует способ избавиться от печати Пределов и незримого поводка на шее, так именно в этом разделе Искусства. Жаль, теперь поговорить не получится, меч оказался в моей руке быстрее, чем я успел об этом подумать - единственное, что меня сейчас волновало это нагое тело Кары на массивном каменном алтаре, расписанное непонятными кровавыми узорами... и с кривым ритуальным ножом в сердце. Соргос стоял возле алтаря, сложив ладони в молитвенной жесте, и аура его при этом странным образом пульсировала и шевелилась, словно жила своей жизнью, независимо от тела. - Кара! - саморазогревающееся, усиленное потоком Силы от сателлита Воздуха Огненное Копьё сорвалось с моих пальцев раньше, чем я успел об этом подумать... А затем круг, куда и была вписана огромная пентаграмма в центре которой стоял алтарь с телом Кары, коротко вспыхнул алым светом и заклятье моё расплескалось по стене защиты будто вода по стене - лишь чёрное пламя свечей, расположенных на концах лучей колдовской звезды, взметнулось на несколько метров вверх.

Не расстроившись первой неудачей, я активировал Вспышку и, сконцентрировав энергию в мече, с оттягом ударил по барьеру, полностью вложившись в удар. На этот раз пламя взметнулось ещё выше, едва не достигая потолка, а свечи потекли и наполовину оплавились. Получается! Чего-чего, а грубой силы мне не занимать! А потому я просто упёрся мечом в окончательно проявившийся барьер и создал прямой канал между своим ядром и мечом, принявшись активно закачивать в него Силу.

- Это её выбор, - страж был абсолютно спокоен, а в руках он держал слабо светящуюся в Истинном зрении серым светом латную перчатку. - Служение господину это смысл жизни всех многоликих, такими их создали и этого не изменить. Абсолютная верность, даже после смерти.

- Зачем? - последние слова хранителя купола несколько остудили мой пыл и я решил перед тем как его убить, всё же выслушать. - Зачем ты согласился?!

- Грэм - моя вершина, - толстяк оторвал взгляд от перчатки и поднял глаза на меня. - Добровольная жертва человека, который имеет прочную эмоциональную связь с владельцем грэма... я не мог упустить такой шанс, - глаза стража загорелись фанатичным огнём. - Эффективность работы системы на порядок ниже, если между двумя её частями, - Соргос бросил взгляд по очереди на перчатку и на меня. - Нет полного взаимопонимания. Тебе повезло встретить многоликую, которая, распознав в чужаке помеченного Бездной, подобного привычным ей хозяевам, признала его своим новым господином. Многоликие идеальный кандидат для управляющего блока грэма. Учитывая же ранение и то, что она стала для тебя обузой, решение Кара приняла быстро, едва я озвучил свое предложение. Интересы господина превыше всего.

- А что бы ты делал, не будь здесь Кары? - картины в моём мозгу проносились одна невероятнее другой и я вдруг с ужасом понял, что становлюсь параноиком, очень уж ранение Кары оказалось на руку привратнику. Очень уж вовремя испортился портал, а меткий эльф со своим луком вылез наоборот не к месту. И Джейк... - Это Джейк? Мне сразу показалось странным, что возле самого выхода я нашёл настолько сильного мага, да ещё выходца из Проклятых земель.

Страж смерил меня долгим взглядом и мне даже стало слегка стыдно за свои подозрения... совсем слегка.

- Ты меня переоцениваешь.

- Ты такой же, как и тот... кукловод!- я возобновил давление на защитный контур Соргоса, но уже без былого энтузиазма. На древнюю сволочь я ещё злился, но уже контролировал себя.

- Да, - страж покаянно склонил голову. - Но сейчас я твой союзник... Подобные дела не красят никого, но в итоге я смогу победить и у Народа появится шанс на возрождение. А ты уже оставил мысли о мести? - я от злости заскрежетал зубами. Выродок кругом прав! Без него мне никогда избавиться от натёршего шею поводка!

- Хорошо, - я вложил меч в ножны. - Я ухожу утром.

- Понимаю, - Соргос спокойно, уже не опасаясь уловок с моей стороны, вышел из защитного круга. - Это твоё, - я осторожно взял грэм правой рукой, несколько секунд его повертел, рассматривая со всех сторон, и наконец решился...

- Тьма! - эффект превзошёл все мои ожидания: перчатка, рассчитанная по первому впечатлению на человека раза в два крупнее меня, едва я одел её на левую руку, ужалась, плотно прилегая к конечности, а затем окуталась серым туманом, обожгла меня холодом... и исчезла.

- Замечательно, - страж смотрел на своё прошедшее через метаморфозу творение с не меньшим интересом, чем я.

- Так и должно быть? - вместе перчатки на тыльной стороне моей ладони осталась лишь тонкая серая металлическая пластина в форме равностороннего треугольника со сторонами сантиметра в три. - Он не должен выглядеть как... доспех (грэмом на Зионе называется тяжёлый рыцарский доспех, используемый лишь на турнирах в паре с копьём-лансом, хотя явление это редкое теперь)?!

- Не сразу, - страж кивнул каким-то своим мыслям. - Всё зависит только от тебя: от глубины погружения в Бездну и мастерства контроля над её Силой.

- То есть сейчас... грэм, бесполезен?!

- Можно и так сказать, - Соргос пожал плечами, указывая пальцем на мою руку. - Это неактивная форма, единственное, что способен пробудить меченый, - насколько я понял из своих ощущений, усилившихся сейчас особо: контакт человека с Тенью это лишь первый этап инициации, который открывает будущему магу путь к силе Пределов, создаёт связь, но не позволяет её использовать. Видимо, лишь прохождение второго этапа, инициации Ключом Пределов (по крайней мере, в моём случае, не знаю уж как с этим разбираются маги в других мирах) позволяет неофиту обращаться к новому источнику, открывается запертую до того момента дверь, ведущую в кладовую Силы.

- Что ж, ждать мне осталось не долго, - я сжал руку в кулак - никакого дискомфорта от необычного украшения не ощущалось. - А ты выполни свою часть сделки, - я извлёк из подпространства посох и скрепя сердце протянул Соргосу, который тут же торопливо схватил его и потащил к алтарю.

- Связь разорву, - страж подошёл к алтарю и положил на него посох. - Но будет больно.

Я зло выругался. Знал бы, что так выйдет - брал посох-накопитель...

- Делай! - и в следующий момент я оказался на полу, корчась от боли. - Молот... мне... - внутренности словно скрутило в комок, а потом в этот комок начали вбивать гвозди. После чего я закричал и...

- Готово, - ритуал завершился так же неожиданно как и начался, боль отпустила, но в то же время возникло чувство, что что-то во мне сломалось, чего-то не хватает... словно части меня, причем очень важной части. - Соединение разорвано. Встроенный энергетический конструкт повреждён необратимо.

- Поздно сожалеть, - я тяжело поднялся на ноги, не испытывая при этом за свою слабость ни малейшего стыда и с грустью взглянул последний раз на свой ставший уже родным посох. Огненный шар набалдашника и разноцветные сателлиты исчезли - дорогущий артефакт за несколько секунд был превращен в бесполезную палку причудливой формы и не более.

Оставив остатки посоха покоиться на алтаре, Соргос взмахом руки призвал меня следовать за собой и направился в соседнюю комнату.

- А это на ответ на вопрос о том, как ты покинешь Тирин.

Я медленно, в какой-то прострации, подошёл к вырезанной на полу сложнейшей фигуре - звезде на двадцать один луч, вписанной в круг диаметром метров пять, на концах лучей которой стояла и тускло мерцала синим светом двадцать одна пирамидка из незнакомого мне камня. От исходящего со стороны камней невероятно мощного потока Силы мне сразу стало не по себе.

- Невероятно! - все мои потуги, все якобы мощнейшие заклятья, казались теперь детскими поделками по сравнению с этим... Да такой конструкт способен выдернуть и Высшего демона из Нижнего мира! Соргос действительно всё продумал до мелочей.

- Магия Крови, - хранитель купола протянул мне длинную иглу. - Нет ничего могущественнее её в любом из Миров Грозди, дело лишь в количестве жертв. Кровь, Бездна, Хаос - они дают своему адепту могущество, сопоставимое с божественным, но требуют за это страшную цену. Если хочешь остаться человеком и сохранить душу, то не переходи черты...

Хм... цена это плохо, конечно, но сопоставимое с божественным могущество мне бы не помешало. Может, пора добавить в книгу несколько новых глав? Потому как древняя сволочь права - останавливаться на Стихиях, рунах (учитывая мои новые интересы и знания, полученные на Зионе, эту главу можно смело переименовывать в Артефакторику) и магии Пространства я не имею права, если хочу освободить душу сестры из-под власти Комола... О возможности же отмщения Королю вампиров и его хозяину без изучения запретных областей Искусства даже думать не стоит. Вопрос в том, хватит ли мне силы и знаний, что я смогу обрести не переходя черты, для решения всех проблем?

А тут еще и с новой целью в жизни я определился - столько месяцев думал, а ничего оригинальнее организации собственного государства не придумал. Да и нужно ли? Хотел цель - получай, а по пути к цели можно и отомстить, одно другому не мешает. Главное на мести не зацикливаться, а то и с ума сойти можно от навязчивой идеи, прецеденты были в истории. При сроках жизни магов одержимость местью может легко привести к безумию - оно и понятно, если сотни лет жить одной мыслью и прокручивать в голову одну и ту же картину, даже самый тренированный разум не выдержит.

У меня же забыть случившееся с семьей никак не получается, не говоря уже о чувстве вины, что просыпается во мне каждый раз при мысли о семье. Раньше не так гложило и даже вспоминалось меньше, а вот как закончил учиться и начал слоняться по Зиону, то всколыхнулось с новой силой, может потому, что сначала активно мстил, потом подготавливался к мести, а теперь просто теряю время? Вот подсознание меня и подгоняет, напоминает о незаконченных делах всплывающими постоянно воспоминаниями о семье. Причем веду я себя в такие моменты немного неадекватно - поубивать готов всех, кто просто косо на меня взглянет (а кажется, что глядят все). Это не хорошо, ведь давно прошло то время, когда меня мог пнуть как собаку любой проезжий мелкий дворянчик, что и за людей крестьян не считает, а я не имел права даже огрызнуться, чтобы не быть выпоротым на площади! Пора бы забыть, но не могу - за презрительный взгляд в свою сторону убить готов.

Видимо, именно в детстве, насмотревшись на дворян, их спесь и высокомерие, на презрение к моему ветерану отцу, которое те не стеснялись выказывать, я подсознательно и решил стать дворянином и магом, подняться выше всех и отстоять таким образом честь своего отца и свою. Вот и пришло время вернуться к мечте, которая была у меня до смерти родных, только нужно немного ее подкорректировать.

- Зачем мне это? - но пока мне пришлось вернуться с Небес на землю. Я покрутил иглу в руке, осматривая ее со всех сторон... просто игла, ничего особенного.

Соргос указал рукой на один из наполненных Силой камней.

- Капля крови на каждый... и сюда, - толстяк протянул мне перстень с крупным камнем неизвестного происхождения, похожего на обычное стекло, но с множеством голубых и алых искорок внутри, которые пульсировали словно живые.

Я, тихо матерясь сквозь зубы, принялся обходить звезду по кругу, выжимая палец и оставляя каплю крови на каждом из камней, а затем с интересом и опаской наблюдая как исходящий от них свет постепенно из синего преобразуется в кроваво-красный, а линии колдовской фигуры наливаются Силой.

- Всё, - я вернулся на то место, откуда начал обход, мазнул уже онемевшим пальцем по перстню, оставив на нем едва различимый кровавый след, и хмуро уставился на неприятного союзника в ожидании дальнейших указаний. Спустя несколько секунд кровь моя уже впиталась в камень перстня, от чего тот стал неотличим от рубина. Пирамидки же засветились зловещим багровым светом, даже заставив меня поежится.

- Теперь тебе достаточно просто воспроизвести в памяти образ точки прибытия, - Соргос кивнул на горящий в Истинном зрении багровым огнём рисунок.

Я ещё раз взглянул на портал, закрепляя его в памяти и одел перстень на палец правой руки.

- Это всё?

- Да, - страж уступил мне дорогу, пропуская к двери. - Встретимся на рассвете в лаборатории.

- Я хочу лично похоронить Кару, когда вернусь, - я резко развернулся и пошёл к двери. - Сохрани тело.

- Хорошо

Спустя пару минут я полуживой, морально измотанной тушкой рухнул на кровать, не раздеваясь и даже не погасив светящийся потолок, но заснуть не смог. Никогда я в судьбу особо не верил, даже после приключений в катакомбах сомнения оставались... а уж теперь, когда узнал правду, в существовании судьбы меня не убедит никто, ведь манипулировали (и сейчас манипулируют, чего там скрывать) мной вполне обычными методами: немного магии и опыт интриг, но от этого только хуже. Одно дело когда тобой руководит какая-то высшая сила, а другое - непонятная древняя чувырла...

- Учитель, что-то случилось? - стука в дверь я не услышал и очнулся только когда Джейк уже вошёл в комнату и задал свой вопрос.

- А? Да, - хм, ученик почувствовал моё состояние даже при том, что я, по выработанной годами привычке закрылся и эмпат его уровня такой щит пробить не способен. Похоже ученическая клятва вышла на новый уровень. - Кара умерла.

- Что?! - парень рухнул в кресло у стены, а я принялся активно, но аккуратно его обрабатывать, добиваясь необходимого мне эмоционального состояния. - Но ведь...

- Не здесь и не сейчас, - рассказывать о роли Соргоса в смерти девушки нельзя, чтобы Джейк не наделал глупостей, а значит объяснения могут подождать. - Завтра вы возвращаетесь обратно, а мне нужно еще кое-куда зайти.

- Вы идёте дальше без меня?! - даже аура Джейка вспыхнула от возмущения, настолько сильными оказались его чувства.

- Ты будешь мешать.

- Тогда я подожду здесь, - ученик упёрся рогом, решив поиграть в героя.

- Нет! Возвращайся домой и жди, - услышав 'жди' Джейк обиженно засопел. Задание ему придумать что ли? Лишь бы куда не влез... - Не думаю, что это приключение затянется надолго - пара дней, не больше... А для тебя у меня задание, - я достал из пространственного кармана диск маяка. Раз уж представилась возможность проникнуть так далеко в глубь Проклятых земель, то глупо будет не установить здесь маяк: один я уже разместил в Гоноре, второй отдам ученику, а третий оставлю про запас. - Ты должен установить это в укромном месте где-нибудь рядом со своей деревней.

- Но я не знаю как... - в полном восторге от новой игрушки и ответственного задания, Джейк принялся вертеть в руках кругляш маяка, ощупывая его и чуть ли не облизывая. Защитная реакция - лавина положительных эмоций (я её подхлестнул, каюсь) заглушила боль от потери друга.

- Выкопай неглубокую ямку, уложи туда диск, влей в него немного Силы и прикрой дёрном.

- Хорошо... а что это?

- Маяк для портала, - очень бы он мне помог избежать опасностей пути по возвращении, но порталы я создавать так и не научился, увы.

- Ого! - ученик засунул новую игрушку за пазуху.

- Вот и отлично, раз 'ого!', а теперь спать, - сомневаюсь, что эта увлекающаяся личность сегодня заснёт (особенно учитывая, что сам я это любопытство и усилил насколько возможно), зато меня перестанет тормошить и разбираться в обстоятельствах смерти Кары не полезет. По молодости своей может не понять и наломать дров. Стыдно в этом признаваться, но умом я действия Соргоса понимаю и на его месте поступил бы так же, правда это не мешает мне испытывать дикое желание прикончить ублюдка! - Нужно постараться сегодня хорошенько выспаться. Такого случая может долго не представиться.

Глава 8

Утром ушёл я без долгих прощаний, потому как любви к ним за последние месяцы так и не приобрел, а вообще мне и прощаться-то не с кем: с воинами особой дружбы не получилось, с учеником уже простился, а Кара... Тьма! Не со стражем же прощаться?!

Так вот, ушел я понятное дело не пешком - Соргос благоразумно решил переправить меня порталом почти к стенам Города, минуя опасные для одиночки земли, а маяком для портала послужил человек, который до этого исполнял роль приманки для охотников Тирина. Интересно кто он: коллега по несчастью, такая же жертва как и я или нечто иное?

- Хоть глаз выколи, - портал открылся, судя по всему, в каком-то подвале, потому как было здесь темно, сыро и воняло плесенью. Хорошо хоть крыс нет - мерзкие твари, особенно в этой местности.

- Иногда желания исполняются, - вдруг ответил мне кто-то смутно знакомым голосом, причем звук шел сзади, с расстояния метра три. - Не разбрасывайся словами, человек.

Не раздумывая ни секунды, действую на одних инстинктах, я развернулся вокруг своей оси, активируя Истинное зрение, выхватил меч и залил всё вокруг огнём, хотя нет - огонь я призвал в первую очередь... И только потом подумал, что возможно прикончил своего союзника. Впрочем, думал я так не долго - необычная, но очень знакомая, запоминающаяся аура 'исполнителя желаний' и не думала исчезать.

- Так и знал, что здесь дело не чисто! - в свете зависшего под невысоким потолком помещения фаербола я распознал в своём помощнике встреченного некогда вампира-иномирянина. Так вот откуда ноги растут у той 'случайной' встречи!

- Ты чем-то не доволен, человек? - кровосос продемонстрировал клыки в противной ухмылке. - Я тебе помогаю, хотя это мне и не нравится. Так что заткнись.

- Я не люблю твоё племя, вампир, - в схожей манере ответил я. - Но за помощь благодарю, - я слегка склонил голову. - Хотя и не понимаю мотивов, что мне сильно не нравится.

- Враг моего врага - мой друг, - вампир присел на ступеньку каменной лестницы, ведущей наверх, возле которой и стоял. - Большего не нужно, если ты умён.

- Причин вражды с властелином Тирина ты, конечно, не раскроешь, - я задумчиво почесал подбородок. Итак, что мы имеем: Хозяина, монополиста магии Пределов на Калионе, с одной стороны, и вампира, владеющего силой Бездны, с другой... И почему версия со сбежавшая лабораторной крысой кажется мне наиболее вероятной? Скорее всего потому, что по словам Соргоса магия Пределов не боевая ветвь Искусства (разве что против духовных сущностей действенна), а скорее 'лабораторная'. Падший продолжает работу по улучшению кровососов? Или решил перебраться в тело вампира для разнообразия? - А гадать я не хочу, - гнусно соврал я. - Мне нужны лишь знания, ведь ты адепт магии Пределов и Астрала, как и я.

- Научить управлять Силой Бездны невозможно - каждый проходит этот путь сам, - я поискал глазами на что бы присесть но, так ничего и не обнаружив в этом помещении кроме пыли, остался стоять. - К тому же, учить тебя я не хочу, - аура вампира неожиданно вспыхнула и увеличилась в несколько раз. - Они близко.

- Кто? - процессы, происходящие в ауре собеседника волновали меня сейчас намного больше, чем какая-то погоня. Ну да, бывают у меня иногда заскоки - приоритеты выставляю не всегда верно.

- Воплощение... - аура вампира снова изменилась. - Четыре многоликих и два драмара.

- Хорошо, значит моё поражение не будет подозрительным, - аура мага Тьмы успокоилась.

Если я что-то понимаю (а я уже понимаю, потому как увидел и узнал достаточно, чтобы сделать некоторые выводы), то причиной таких её изменений стал выход вампира в Астрал. Вот только понять, каким образом этот выход был осуществлён, я не смог...

- Будешь должен, - шипение вампира раздалось возле самого моего уха, а в следующий момент аура его раскрылась. Я же всегда был понятливым парнем. Не сказать, чтобы процесс слияния моей ауры с аурой этого существа был приятным - упырь он и есть упырь... ненавижу тварей, но ради новой способности можно и потерпеть.

- Да, - спустя пару минут произнёс я, но непонятно по какой причине расщедрившийся вампир уже с тихим хлопком исчез в портале. Мне же оставалось лишь восхищаться тонкой работой мастера, который смог простым воздействие ауры на ауру, запустить процесс изменений во всей энергетике. Это тоже самое, как воздействуя на звук, изменить форму музыкального инструмента... хотя сравнение не совсем корректно и взаимосвязь между аурой и энергетикой несколько крепче. Так вот почему забытое некогда на Калионе знание до сих пор не восстановлено! Без помощи мага Астрала, произвести тонкие изменения в энергетике, необходимые для выхода в Астрал, невозможно!

А затем я окунулся в новый мир... Чем-то Астрал напоминает Твердь, если смотреть на неё Истинным зрением, только в случае с Истинным зрением основной фон - светло-серый с разноцветными вкраплениями аур живых и неживых объектов, а основной фон Астрала светло-зелёный с вкраплениями серого и опять-таки разноцветных аур. Но есть между ними и ещё одно кардинальное отличие - теперь я могу видеть не только колоссальную колонну Средоточия Света, но также и пересекающие пространство тут и там линии Силы различной толщины и насыщенности. И пусть их не слишком много, да к тому же большинство расположилось высоко над головой, но зрелище всё равно потрясающее и завораживающее своей красотой. Учитывая же, что рядом со Средоточием по словам Соргоса источников и даже линий Силы быть не может, то видеть в Астрале я могу о-очень далеко. Возможно потому, что не использую для этого дела глаза, используя Дар на силу которого никогда не жаловался.

Жаль, любоваться пейзажами мира чистой энергии мне довелось не долго, потому как внимание моё почти сразу привлекла группа сильных аур, которая быстро приближалась ко мне, значительно увеличиваюсь в размерах с каждой секундой. Четырнадцать сгустков энергии: семь из которых принадлежали скарам и ещё столько же их наездникам. Опознать я не смог только один из них - огромный тёмно-серый сгусток, затмевающий собой все остальные. Если вампир был прав, то это Воплощение Хозяина, да больше и некому. Ни одно существо, принадлежащее нашему миру, не может обладать такой мерзкой и противоестественной аурой.

Встретил я врага сидя на крыльце дома с мечом на коленях и ядром, забитым под завязку заклятьями, причем ждать мне пришлось не долго, всего минут пятнадцать - скары невероятно выносливые и быстрые твари, а ещё довольно умны (или отлично выдрессированы), вон как разошлись полукругом за спинами первой линии атакующих, своих наездников.

- Ну, и кто вы такие, позвольте поинтересоваться? - я поднялся на ноги, медленно переводя взгляд с одного врага на другого и оценивая их силу.

Вперёд вышел среднего роста, одетый в серый балахон с капюшоном, скрывающим лицо, худощавый человек... примерно так я их себе и представлял. А затем Воплощение откинул капюшон, открывая обтянутый сухой белой кожей, лишённый волосяного покрова череп, 'украшенный' безжизненными, рыбьими глазами и уродливым шрамом на лбу, следом от удара топором.

Это что же, и меня хотят превратить в нечто подобное?!

- Пришло время завершить круг событий, - Воплощение протянул ко мне руку. - Мы здесь чтобы помочь.

- Я вроде не просил помощи, - версия событий от Соргоса теперь полностью подтвердилась и я перестал сомневаться, а значит можно действовать смело и смело играть свою роль. - И вполне способен справится сам! - Кольцо Огня и Шанхиррен вырвались на свободу практически одновременно, разом сжирая едва ли не половину моего резерва Силы, но эффекта не возымели никакого. Сокрывший отряд врага купол, созданный из переплетения Сил Света и Тьмы, лишь слабо замерцал, принимая удар, а затем меня накрыла волна злой Силы, чужой, но в то же время в чём-то близкой и невероятно притягательной. Крохотная, едва тлеющая до этого момента искра, зародившаяся некогда во мне в развалинах храма в степях Гента, вспыхнула и потянулась всеми силами к своему большому и сильному собрату, сливаясь с ним. - Сволочь... - энергетика моя оказалась подавлена за несколько секунд (меня, следовательно, парализовало и я камнем рухнул наземь), не имея возможности противиться атаке изнутри, в неприкосновенности осталось лишь ядро и сателлиты, но и они явно долго не продержатся против напора набравшего силу врага. Рядом с ядром сформировалось новое образование, сгусток Силы Бездны, который теперь стремительно перестраивал под себя мою энергетику, уже протягивая щупальца и к ядру, пусть пока безуспешно. И это 'лабораторная' магия?! Таким беспомощным я себя никогда в жизни не чувствовал! И вообще с момента прибытия на Зион чувствую себя мальчиком для битья, ребенком который вышел с деревянным мечом на бой против Мечника с двуручником гномьей стали!

- От тебя всегда было много хлопот, - Воплощение наклонился надо мной, заглядывая прямо в глаза. - Но скоро это прекратится... - лицо исчезло, открывая небо и облака, а затем меня подхватили сильные руки и куда-то потащили. - Нужно успеть до заката, иначе сосуд станет бесполезен, - и только теперь я потерял сознание, погружаясь в липкий туман, в котором шевелилось что-то мёрзкое и знакомое.

*****

- Очнись, - казалось бы бесконечное пребывание в сером безвременье Пределов, было всё же прервано пробившимся сквозь туман голосом, разогнавшим мельтешащие вокруг Тени. Что ж, понятно, своими действиями Воплощение пробудил дремавшую во мне силу Пределов, от чего искра разгорелась и образовала крепкую связь между Бездной и моим телом, объединив их в одно целое. Теперь сдерживала силу и тварей Пустошей и не позволяла личности человек по имени Харлаф прекратить существование лишь слабая искра Дара и исходящее из металлической платины на левой руке тепло незримого дружественного присутствия и поддержки, проникающее даже сквозь серый холодный туман к его душе. И еще я понял, что все разговоры о моей незавидной участи, правда - нескольких часов в Пределах мне хватило, чтобы практически сойти с ума и удержался я на грани безумия с трудом. Как бы то ни было, что бы мне не пришлось сделать, но ТУДА я больше не вернусь ни за что! - Мы едва его не потеряли, - новый персонаж нашей пьесы оказался обладателем глубокого грудного голоса и был, судя по всему, женщиной.

- Он знает, - собеседником женщины оказался уже знакомый мне лысый мужик.

- Это невозможно, - женщина, также одетая в серый балахон с капюшоном, прекратила шептаться с лысым и подошла ко мне. - Прости нас за грубое обращение, - холодная ладонь легла мне на лоб, окончательно изгоняя муть из головы.

- Переживу, - я осмотрелся по сторонам: круглая комната шагов тридцать в диаметре, со стенами, облицованными белым камнем с чёрными прожилками, и высоким потолком с круглой дырой в центре. Под руки меня поддерживала парочка драмаров в чёрных балахонах (балахон в Тирине явно популярен), застывших с бесстрастными лицами и уставившимися в одну точку перед собой невидящим взором. - Что вам нужно?

- Мы лишь хотим помочь тебе продолжить существование, - женщина откинула капюшон, вслед за своим коллегой демонстрируя безволосый и безбровый череп, и улыбнулась. - Разве не за этим ты стремился сюда? - пространство буквально в метре от меня задрожало, исказилось и преобразилось, а затем я увидел свою цель - в центре комнаты, зависнув над полом на высоте метра полтора и медленно вращаясь вокруг своей оси, парила корона из моего давнего видения... Ключ. - Тебе осталось лишь сделать шаг и всё закончится. Одень ее.

Драмары отпустили меня и отошли на два шага назад, подальше от черты искажённого пространства. Вот они - врата между мирами, место, принадлежащее одновременно Тверди и Пределам и не принадлежащее ни одному из них.

- Что это за цирк? - я сделал короткий шаг вперёд и прикоснулся рукой к плоти иной реальности, ощущая её как вязкий холодный огонь, который вместе с болью мгновенно принёс мне ощущение чистоты, разом выжигая серую мерзость там, где только смог дотянуться. - Все твои действия логичны, ходы выверены - я даже не заметил управляющих нитей, но эта чушь с перемещением во времени и изменением судьбы несколько выбивается из общего ряда. Так зачем?

- Ты действительно понял, хотя и не сам... судя по всему, - 'шрам' удовлетворённо ухмыльнулся, запуская руку под балахон и извлекая оттуда нож, а вот женщина осталась абсолютно бесстрастна, в её голосе я не ощутил ни малейшего проблеска эмоций. Очень это похоже на Соргоса, что любви к ней не добавляет. - Причина в тебе... Ты полагаешься лишь на свои силы, не принимаешь богов и одержим жаждой мести, силы и знаний, ты не доверяешь никому, кроме себя самого и на первое место ставишь свои интересы. Как направить такого человека в нужном направлении и убедить его сделать то, что необходимо?

- Убедить, что твоя цель является и его целью, - пробормотал я, мгновенно сообразив как нужно ответить. Что ж, всё гениальное просто, а я оказался ужасно предсказуем. Даже казалось бы бреду больного воображения Падшего - истории с перемещением душ во времени и изменением судьбы, оказалось рациональное и логичное объяснение: никто лучше меня самого не смог бы убедить меня что-либо сделать, причём приняться за дело с таким энтузиазмом (ещё бы, для себя же и стараешься!). - Впечатляет... - кто бы мог подумать, что можно несколькими словами и парой до мелочей проработанных образов запрограммировать человека на нужное действие, оставив при этом видимость возможности самостоятельного выбора пути. Если задуматься, то каждое слово и даже интонация 'Харлафа' имели смысл: внешний вид (отвечавший на тот момент моему представлению об идеале), поведение, особенности речи и несколько легко подтверждаемых фактов-'откровений' якобы из будущего, были нужны, чтобы убедить меня в правдивости слов собеседника, ненавязчиво направить в нужном направлении, и даже ограничить во времени - приближающейся сменой эпох и последующими за этим войной с катаклизмами. Это же надо было такое придумать еще, да к тому же настолько убедительно все представить, что ввести в заблуждение аналитиков тайных! Но для такой тонкой игры нужно досконально изучить объект. - Как давно ты за мной следишь?

- С тех пор как ты попал в поле зрения союзника, - значит всё-таки Академия и жрецы Комола. А я оказался прав насчет союза! - Игра началась тогда... с простого удара коленом и вмешательства в твою судьбу Магистра Зэтра, - Понятно: удар - Зэтр убеждает Антониса не убивать меня, а отомстить по-другому - месть фор Мерулы - Эля стала жрицей - её смерть и попытка воскрешения - возрождение Матери вампиров в новом теле и так далее.

- Странное понимание союзнических отношений, - я злорадно ухмыльнулся, разобравшись в ситуации даже как-то слишком легко - умнею прямо на глазах? Это хорошо! - Вряд ли Комол согласился пожертвовать своим Первожрецом даже ради союзника, а значит ты его банально, но красиво переиграл в его же игре, причём сделал это всего одним ходом, 'подарив' мне Тень - защиту от Стража печати, и одновременно привязав к себе намертво.

- Мы просчитали все возможные варианты развития событий, но ни в одном из них этому союзу не суждено продолжить существование, - Воплощение неожиданно пристально и с подозрением уставилась на перстень на моей руке. Грэм, несмотря на весь его подозрительный внешний вид, оба Воплощения словно не замечали. - У богов короткая память, - оба лысых существа синхронно и не сговариваясь сделали шаг в мою сторону. - После разрушения печатей темницы союз был бы разорван в любом случае... - несмотря на все маскирующие чары, разобрались в предназначении перстня они быстро, уже на втором шаге в мою сторону. - Отдай это нам!

Что ж, времени на сомнения больше нет, также как и пути назад... хотя его и раньше не было, иначе я бы здесь не оказался. По сути, лишь то, что я сейчас нахожусь рядом с Мостом и сдерживает почти завершившийся процесс трансформации. Как ни угнетена моя энергетика, но я еще способен взглянуть на себя внутренним зрением и вижу, чем отличаюсь от Воплощений: у меня нет ограничителей, нет возможности прервать контакт с Пределами и поэтому злая сила вливается в меня непрерывным потоком, а вслед за ней и 'коренные жители' Бездны. Опоздай Воплощения немного и благотворных эманация Моста моё тело превратилось бы во вместилище для нескольких сотен Теней. Воплощения же способны регулировать степень своего погружения в Бездну.

Никогда раньше я не испытывал ничего подобного - стоило мне сделать шаг на Мост, разделитель миров, как я ощутил будто каждую мою клетку пронзила тысяча тончайших ледяных игл, тут же превратившихся в обжигающее пламя, но тем не менее, не смотря на дикую боль, тело словно омыла волна свежести и оно напиталось неистовой силой. С каждым шагом к центру круга я чувствовал как липкая мерзость выливается, уходит из моего тела прочь, забирая с собой исходящих злобой и ненавистью ко мне и всему живому Теней (одной из которых я чуть не стал и которой стану если окажусь в Бездне). Лишь та искра, часть Пределов, что давно стала неотъемлемой частью меня самого, упорно продолжала сражаться за существование - именно она и стала вратами, соединившими меня с Бездной и одновременно отделившими от неё. Теперь лишь от моей воли зависело какую часть себя отдать: превратить искру в седьмой сателлит и остаться человеком, или же поместить её в ядро Дара и со временем преобразовать и достичь вершин в магии Пределов... Пришло время выбрать свой путь.

- Всех сожгу... твари, - я протянул руку с независимо от моей воли сформировавшимся на ней грэмом (руку по локоть словно окунули в жидкое серебро, которое так и застыло тонким слоем) к короне и цепко её схватил, одновременно с этим окончательно изгоняя серый туман обратно в Бездну и запечатывая дверь... Время для этой Силы ещё не пришло.

- Ты не посме-ешь! - медленно приближающиеся ко мне Воплощения выглядели странно - путь, для меня отметившийся лишь болью и легкой дезориентацией в пространстве, им явно давался намного труднее. Лысые уроды словно шли против сильнейшего ветра, с трудом пробивались сквозь него, и по дороге теряли часть себя - нечто призрачное и едва уловимое буквально вымывалась из них и, закручиваясь, уходило к центру круга Моста, там исчезая.

- Так по Мосту можно пройти лишь однажды? - Я задумчиво погладил камень перстня. - Интересно, сможете ли вы достичь центра?.. И не окажутся ли к этому времени ваши прогнившие души снова там, где им и место, а?!

- Мы ещё встретимся, - с последними моими словами Воплощения остановились и начали отступать, не решившись идти до конца. - Тебе не уйти, - фи, как примитивно! Чего-чего, а угроз в стиле городских подворотен я от них не ожидал точно.

Вообще же, Соргосу видимо в скором времени принимать гостей, а значит нужно поторопиться с уничтожением Ключа. Я сосредоточился, четко представил перед своим внутренним взором горящую кровавым огнем огромную пентаграмму и отдал мысленный приказ перстню на активацию - в ответ камень на перстне разлетелся красной пылью (признаться, в этот момент я слегка струхнул), а затем окружающий мир изменился на более привычный и я в изнеможении упал на колени прямо в центре знакомого колдовского рисунка, закрывая глаза и чувствуя невероятное облегчение.

Выжил.

Глава 9.

- Так ты жив?! - звук голоса Соргоса заставил меня неприязненно поморщиться, а кулаки непроизвольно сжались и зачесались от желания врезать кое-кому по роже.

Я поднялся на ноги, слегка пошатываясь, и сделал несколько шагов вперёд, выбираясь за пределы колдовской звезды - все еще исходящие от неё злые эманации вызывали у меня позывы к рвоте и головокружение. Подозреваю, что долгое пребывание в таком месте не лучшим образом скажется на моём здоровье, а значит пора отсюда убираться. Хотя сейчас меня больше волнует не это, а дальнейшие действия одного знакомого разумного артефакта... Я узнал слишком много, чтобы оставить меня в живых.

- Разочарован? - я тяжело повалился на пол, присаживаясь у стены и отбрасывая радостно зазвеневший от соприкосновения с камнем пола обруч Ключа в сторону. Казалось бы ничего сверхсложного я и не сделал, но усталость во всём теле такая, что стоять не могу - мышцы словно превратились в кисель. Впрочем, восстанавливался я всегда на удивление быстро.

- Скорее наоборот... - Соргос подобрал Ключ и принялся вертеть его в руках, рассматривая со всех сторон. - Это оно.

- Мои друзья ушли? - признаться, на этот счёт я волновался больше всего (слишком уж быстро я дело провернул, даже самому не верится), потому как если они ещё здесь, то спокойно меня убивать Соргосу не позволят и сами лягут рядом.

- Да, - страж оторвался от изучения артефакта и взглянул мне прямо в глаза, словно прочитав мысли. - Я тебя не трону.

- Ты и мысли читаешь? - я удивлённо хмыкнул, с трудом и скрипом снова поднимаясь на ноги (если уж подыхать, то стоя!) и попутно лихорадочно выискивая бреши в защите. Вообще-то у магов моего уровня мысли прочесть невозможно... тогда как?!

- Я прожил долгую жизнь и хорошо знаю людей. Мысли читать не нужно.

- Не боишься оставлять меня в живых? - я закрыл глаза и сосредоточился, погрузившись в себя. Раз уж меня убивать пока не собираются, то стоит провести обследование энергетики на предмет изменений. А изменения были существенными - у меня появился ещё один сателлит, причём самый крупный из всех. Целых десять Форм, неплохо! Хотя, похоже, сходство с остальными сателлитами здесь только внешнее, связи с основным ядром у 'новенького' нет, а значит это его максимальный размер и расти он не будет, в отличие от остальных.

- Оставлять в живых? - вопрос Соргоса вышвырнул меня из внутреннего мира в реальный. - Ты мне нужен. Смутные времена наступают, а я не смогу защитить последних из Народа. Это сделаешь ты.

- С чего бы? Мне и своих забот хватает, - я мигом просёк ситуацию и приготовился к торгу, мысленно потирая руки... о своей неприязни к собеседнику я уже забыл (пусть и на время). Пока есть возможность, нужно выжать из Соргоса всё, что возможно.

- Ради знаний, конечно, - толстяк понятливо усмехнулся. М-да, за столько тысячелетий даже артефакт очеловечится и научится испытывать эмоции... или их имитировать. - Ты получишь доступ к хранилищу знаний Народа, спрятанному в Астрале, - могу поспорить, что глаза мои в предвкушении жадно заблестели, выдавая истинные чувства с головой. - Пока лишь к малой части, - в левой руке Соргос держал тонкий, безо всяких украшений, простенький посох чёрного полированного дерева, высотой мне по подбородок, увенчанный навершием из неизвестного мне прозрачного камня, словно наполненного живым светом Мистеля. - Посох это ключ, в нем также задаток за работу, минимум знаний, необходимых для твоего выживания. Но пройти дальше ты сможешь только в сопровождении кого-то из Народа.

- Предусмотрительно... - дрожащими руками я схватил посох и принялся его ощупывать и обнюхивать, точь-в-точь как Соргос минуту назад обнюхивал Ключ Пределов. И первое отличие от поделок с нашего материка я заметил сразу - вместимость изделия элоров сорок Форм, а максимальная вместимость наших всего тридцать! И ещё у него странное образование на противоположном от оголовья конце... хм, и что это такое? Едва у меня промелькнула мысль узнать, что за тайну скрывает мой новый инструмент, как он изменился - я увидел лишь лёгкое мерцание, а затем замер от восторга. Теперь посох оканчивался тонким обоюдоострым лезвием из мифрила, длиной около полуметра, причём зачарованным на основе Астрала. Да ему же цены нет! Повинуясь моему мысленному приказу белое с серебристым отливом лезвие снова скрылось под слоем псевдоматерии (очередное мифическое заклятье вроде как, однако же вот оно!). - Я так понимаю, что силой этот вопрос я решить не смогу?

- Ты догадлив, - страж зачем-то подошёл ко мне вплотную, на расстояние вытянутой руки и заглянул мне в глаза. - Библиотека спрятана и никого кроме хранителя ключа и истинных хозяев к себе не подпустит! Один ты ее просто не найдешь.

Тьма! Выходит, и мои будущие подопечные должны быть магами Астрала не из слабых... сколько же лет, если не столетий мне придётся ждать пока детишки подрастут?!! Но ведь приз того стоит!

- Догадлив, говоришь? Пожалуй... Это ты попросил кровососа инициировать меня Астралу? - в ответ Соргос лишь кивнул, подтверждая догадки и отвёл наконец-то взгляд в сторону.

- Я сам не могу это сделать, за неимением души, а других магов Астрала в этом мире нет, разве что где-то в эльфийских лесах остались такие. Ты должен стать сильнее, чтобы защитить Народ от врагов. Намного сильнее, а времени у тебя нет - осталось девятнадцать лет, три месяца и четыре дня до разрушения ковчега.

- Девятнадцать лет... и три месяца?! - определённо, время для меня и Соргоса течёт по-разному. - Да за это время я столько дел успею наворотить, что...

- За это время ты успеешь умереть! Если ты думаешь, что с нынешней силой способен противостоять Комолу или повелителю вампиров, то ты глупец! - Соргос гневно засверкал глазами. Видимо, я ему действительно нужен живым, раз он так разошёлся. - И не забывай о Воплощениях Падшего - даже отделенные от остального 'тела' они остаются опасным противником.

- Я достаточно ждал! - уступать я не собирался, потому как больше ждать просто не имел сил. Вся эта катавасия с Пределами всколыхнула во мне притихшие было чувства и притухшее немного пламя ненависти вспыхнуло с новой силой. - Поможешь добраться до Калиона? - о том, что 'окно' для создания портала на мой материк в куполе будет ещё не скоро (больше года ждать), я не забыл, а потому без помощи хранителя этого самого купола мне не обойтись. К тому же, и портал я сам создать не могу, а искать других 'имперских засланцев' (как однажды выразился Кантор, метко охарактеризовав меня и моих коллег-путешественников).

- Нет, ты пока не готов, - Соргос пожал плечами и задумчиво посмотрел в потолок, словно ему вдруг пришла в голову какая-то мысль, а затем неожиданно сменил тему разговора. - Что ты знаешь о Высших магах?

- Это волшебники, прошедшие полное слияние со Стихией, - я замялся, пошатнулся слегка от снова накатившей усталости, но продолжил. - Звучит красиво, но реально дает лишь ускоренное восстановлении Силы в ядре.

- Почти верно, - Соргос задумчиво пожевал нижнюю губу. - Восстановление сил, да... Но только Высший маг может преобразовать, структурировать природный Источник так, чтобы подчинить его себе или дать это сделать другому. Вот почему Высшие так ценятся, ведь победить владельца Источника у него дома практически невозможно: защитные заклятья можно пробить лишь одним мощным ударом, иначе они тут же восстановятся, подпитавшись от Источника. Хозяин же Источника может колдовать не опасаясь истощить ядро, используя Силу Источника на прямую, но скорость истечения Силы у всех Источников разная, а значит и скорость создания заклятий. При двухлинейном Источнике и выходе из него ста единиц Силы в сутки маг успеет за эти сутки создать только заклятье мощностью в сто единиц, а уже владелец трехлинейного - десять таких заклятий. Впрочем, сделать он это может в любом месте в пределах своего Мира, но только своего. Между разными Мирами канал связи владельца с Источником не пропускает Силу, но связь не разрывается. У Источника может быть только один хозяин и остается он им до своей смерти или добровольной передачи управления другому (и, видимо, у одного человека не может быть несколько Источников сразу, иначе зачем бы кому-то добровольно отказываться от такой силы? Только чтобы взять Источник помощнее!). Причем в первом случае Источник долгое время нельзя снова подчинить, до тех пор пока он не деградирует до природного и его заново не структурируют. Таким образом некогда империя Аан потеряла свои четырехлинейные Источники в Валоре и Ахаре (и в результате пала, потому как без этих Источников стало невозможно контролировать целый материк - одной лишь армии и простых магов императору не хватило для удержания в узде сепаратистов), которые до сих пор не переподчинены - чем сильнее Источник, тем дольше он деградирует. Четырехлинейному для этого нужно три тысячи, трехлинейным триста лет, а двухлинейным, соответственно, тридцать... И последнее - Высший маг может структурировать только Источник, принадлежащий к его Стихии.

- К чему ты ведёшь?! - все это очень интересно, но к чему этот разговор СЕЙЧАС, когда я с ног валюсь от усталости?! - В ближайшие пару-тройку сотен лет мне Высшим не стать точно, а значит и мечтать о контроле над собственным Источником - лишняя трата времени... Хотя это пока единственный способ одолеть Комола, который я придумал.

- Для смертного иного способа победить бога просто нет, - Соргос продолжал меня расстраивать всё больше и больше. - В этом деле может спасти только голая Сила... но, в случае с таким сильным существом как Комол, Силы нужно очень много.

- Да, но настолько мощных Источников в нашем мире всего три! Причем, по твоим же словам, два из них подчинить сейчас невозможно, а третий это Древо эльфов и мне не подходит... Да о чем я?! И остальные два не для меня - в Валоре все равно Воздух, а в Ахаре - Вода!

- Скоро всё изменится, - хитрый толстяк меня одной этой фразой заинтриговал и заставил взбодриться, прогоняя сон прочь. - Для уничтожения Ключа Пределов мне придется вложить в заклятье всю энергию, накопленную в пирамиде, - так вот как он собрался провернуть дельце! А я-то всё время, пока смотрел на обруч, пытался понять как вообще возможно уничтожить нечто настолько мощное. - Проводящие Силу каналы, соединяющие меня с обелисками будут разрушены и заклятья, сдерживающие духов, развеются. Узники вырвутся на свободу, разрушая купол и одновременно баланс сил в Мире. Настанет упомянутый тобой как-то Конец Мира, тут Падший не врал, хотя у него для сего действа наверняка припасен свой сценарий.

Я невольно содрогнулся, только сейчас осознавая, что именно сказал Соргос - мои действия станут причиной наступления тёмных времён для Калиона и причиной смерти миллионов людей! Попытался даже рвануть вперёд, отобрать Ключ, но не смог даже пальцем пошевелить. Ненавижу, тварь! И когда только успел?!

- Разрушить купол?! Разве это не оставит Зион и Салад, населяющих их людей, беззащитными перед богами?! - раз уж силой не вышло, то я решил попробовать поговорить, хотя и без особой надежды на успех. - Тебе поручено поддерживать купол, а не разрушать его!

- Когда-то купол был построен для защиты Народа, - Соргос равнодушно пожал плечами. - Теперь для его защиты купол должен быть уничтожен. Всё просто... И не нужно строить из себя борца за справедливость и читать мне мораль. Ты похож на меня... цель оправдывает средства, разве не так? - я гордо промолчал... но ведь в чём-то Соргос прав?! Ради достижения своих целей я готов пойти на многое, хотя и не на всё, конечно... - Впрочем, ты не дослушал: после того как баланс в энергосистеме Мира будет нарушен, он сам попытается восстановить равновесие, пробудив то, что вы, люди, называете Истинными магами. Естественный защитный механизм.

- К чему ты клонишь? - я уже успокоился и потому сейчас пытался понять к чему клонит Соргос и чего мне ждать, но ничего в голову как назло не лезло, а мысли в голове ворочались словно валуны, медленно и с печальным скрипом.

- После смерти Истинный маг превращается в мощнейший Источник, - я в изумлении вытаращил глаза, информация действительно была новой и чрезвычайно полезной, позволяла многое переосмыслить. Об Истинных, или как их называют еще - апостолах, я знал не много, хотя некоторое время меня даже к ним причисляли. - А значит, тебе нужно лишь дождаться пробуждения аватара Огня, убить его и подчинить образовавшийся Источник себе.

- Не спрашиваю даже, как я должен убить настолько могущественное существо, но в твоём плане есть один существенный недостаток, - я на секунду замолчал, а потом выкрикнул прямо в лицо стражу, выплёскивая накопившуюся злость и раздражение. - Я не Высший и в ближайшие пару сотен лет стать им не смогу!!! - выплеснул раздражение, продолжил я уже спокойным тоном. - Я сказал тебе об этом всего минуту назад.

- Способ есть, - Соргос не отреагировал на мои вопли совершенно, продолжая разговор. - Прикоснувшись к Средоточию своей Стихии и слившись с потоками его энергии, маг может мгновенно эволюционировать до Высшего... - я радостно вскинулся, а глаза мои жадно заблестели уже который раз за последние десять минут. - Или умереть. Причём на второе шансов намного больше.

- Где Средоточие Огня?! Я так понимаю - в другом мире? - фразу о смерти я просто пропустил мимо ушей, потому как шанс умереть не эволюционировав до Высшего у меня намного выше, с такими-то врагами. Тёмный бог и древнейший из кровососов шутить со мной явно не будут. Не говоря уже о, наверняка затаившем обиду повелителе Бездны и мелочи вроде фор Мерулы с папашей.

- Здесь всё несколько сложнее... - страж сделал театральную паузы. - Средоточие Огня, скорее всего, расположено в мире под названием Эдем.

- Эдем? - я задумался, пытаясь припомнить, где слышал это название, но ничего не вышло.

- Эдем - древняя прародина человеческой расы, некогда столица первого из государств, образовавшегося на просторах Грозди Миров задолго до того как асуры, элоры или эльфы начали строить свои, - я хмыкнул, скептически скривившись, но перебивать рассказчика не стал. - Именно Средоточие позволило людям некогда выйти из дикости, создать могучую империю, расселиться по множеству миров, в том числе прийти на Калион... а затем уничтожить себя.

- Что ты имеешь в виду?!

- Магия и наука этой страны достигла небывалых высот, позволив её магам сравняться в могуществе с богами, но людям этого было мало, - я довольно кивнул. Ага, нам всегда мало! Я и сам такой, чем горжусь! - И они решили почерпнуть Силу из иного источника, обратившись к Хаосу... в результате этого эксперимента империя перестала существовать. Произошёл первый и самый крупный прорыв Хаоса в пределы Грозди с момента её сотворения - десятки наиболее развитых миров Империи Людей были поглощёны Хаосом, а цивилизация оказалась отброшена на века и даже тысячелетия назад. Волна Хаоса докатилась до нашего мира, но была остановлена объединёнными силами выживших магов людей и элоров (не без помощи Средоточия Света, конечно). Так Калион стал пограничным миром.

- Ты хочешь сказать, что Средоточие Огня уничтожено? Тогда почему осталась Стихия Огня?

- Я хочу сказать, что не знаю, где оно находится, - Соргос обошёл всё ещё не способного пошевелиться меня стороной и направился к двери. - Мне не известно, уничтожено старое Средоточие или нет, а если уничтожено, то где образовалось новое, это тебе придётся выяснить самому... А теперь позволь мне заняться делом.

- Эй! - я задёргался, напрягая все мышцы какие оказался способен напрячь, пытаясь освободиться от невидимых пут, но безуспешно. - Мне так и стоять здесь?!

- Если ты пообещаешь не мешать мне и...

- Обещаю! - далось мне такое обещание тяжело, но выбора я не видел, потому как самостоятельно освободиться не мог. - Единственное, что мне сейчас нужно это хорошенько выспаться.

- Хорошо, - едва Соргос это произнёс, как я сразу же ощутил, что обездвиживавшее меня заклятье развеивается и резко обернулся. Но увидел только закрывающуюся за толстяком дверь.

До своей комнаты я добрался фактически по стене, но довольно быстро, подстёгиваемый жаждой знаний, хотя в голове в это время и крутились совсем другие мысли... Интересно, будет ли меня когда-нибудь грызть совесть из-за того, что я фактически стал причиной наступления Конца Мира? По моей вине совсем скоро погибнут люди, тысячи или даже миллионы, а цивилизация, откатится на сотни лет назад (не первый раз, как оказалось, но всё равно обидно!). Буду ли я жалеть о том, что сдержал слово и не попытался ещё раз предотвратить катастрофу? Не знаю. Но сейчас совесть молчит, придавленная любопытством, словно жаба копытом тяжеловоза... Да и что лукавить - действия Соргоса мне невероятно выгодны! Если я смогу подчинить четырехлинейный Источник, то это станет решением всех моих проблем. Такой шанс бывает раз в жизни, так что совесть пусть заткнется! Историю пишут победители.

Так что первый порыв предотвратить и спасти, по сути, и был лишь порывом, попыткой очистить совесть. Больше ничего подобного накрепко засевший внутри меня эгоист не допустит. Вывод из такого самоанализа один: я становлюсь похож на остальных сильных магов - хладнокровных и расчётливых существ с маниакальной тягой к силе и знаниям, причём превращение происходит намного быстрее, чем рассчитывал я сам. Обычно к такому состоянию маги приходят разменяв вторую сотню лет... Что это, цена за ускоренное развитие и бурный рост ядра или же просто я изначально был таким гадом?! Не знаю как, но нужно с этим бороться, потому как становиться совсем уж гадом мне не очень хочется. Хватит и маньяка.

Итак, добравшись до своей комнаты, я вовсе не лёг в постель, а уселся на полу возле кровати, погрузился в медитацию и одновременно принялся изучать окружающий мир при помощи Истинного зрения, полностью сливаясь с потоками Силы внутри себя и снаружи... Заодно и усталость ушла как её и не было (хотя эффект временный, лишь на время медитации, и несколько часов сна мне бы вовсе не помешали), забирая с собой паршивое настроение. Время самокопания и самобичевания прошло - Соргос начал ритуал...

Последнее, что я успел сделать, прежде чем волна чистого света поднялась откуда-то снизу, из-под пирамиды, и затопила мой разум, так это осознать, что у меня ещё есть некоторое время, чтобы подготовиться к походу в неизвестное будущее. Собирая Силу из подземных хранилищ и даже опустошая свои управляющие системы, страж всё же не стал извлекать её из обелисков, а значит узники ещё некоторое время будут на своих местах. Ах, да, ещё я понял, что до уровня моего необычного компаньона мне ещё расти очень долго, а до тех пор нужно воздерживаться от опрометчивых поступков вроде нынешнего. Ещё бы немного и я следующие несколько дней провёл в виде овоща на полу этой комнаты, пытаясь восстановить повреждённую энергетику... А уж что бы случилось, окажись я сильнее и выдержи напор волны чужеродной Силы и дождись выброса Силы в момент уничтожения ключа, даже представить боюсь. Хотя любопытно, конечно...

Интерлюдия

Архимаг Кантор

Очень редко бывали в жизни Кантора моменты, когда он сожалел о том, что выбрал путь магии и посвятил свою жизнь Искусству... А уж после того как стал Высшим магом и контроль над способностями эмпата стал абсолютным (разом решив извечную проблему повелителей Силы в области взаимоотношений между полами), и вовсе жалеть перестал. Не жалел Архимаг и сейчас когда, прервав медитацию, с восхищением, растерянностью и страхом принялся наблюдать за восходом на где-то юго-западе второго Мистеля, так ему показалось в первый момент. Вот только увидеть это чудо можно было лишь в Истинном зрении и лишь несколько секунд, потому как исчезло свечение так же неожиданно как и появилось, оставив после себя смятение сердцах зрителей, а также вопрос 'Что это было?!' в умах тысяч и тысяч магов по всему миру. Но Кантор давно перестал быть просто магом и просто наблюдателем.

То, что видел он применение невероятно мощного заклятья Стихии Света, древний маг не сомневался, как не сомневался в том, что это было начало - начало конца старого мира и заря нового.

- Что ж, мне таки выпала сомнительная честь увидеть смену эона, - Архимаг легко поднялся на ноги и направился ко входу в башню, но неожиданно остановился на месте без движения, словив себя на мысли, что почему-то упорно продолжала вертеться в голове с того момента, как он увидел свет. Мысли о причастности его непутёвого ученика к сему знаменательному событию. Интуиции же Кантор привык доверять. - И почему я не удивлён? - старый маг криво улыбнулся, с некоторой гордостью, как ни удивительно. Не каждому выпадает честь выучить ученика, способного организовать Конец Мира!

Ему было интересно жить, впервые за многие годы.

***

Лорд Вартон

Лорд Вартон, первый советник императора Арранской империи и генерал Тайной стражи, член Высшего Государственного Совета и один из влиятельнейших людей на Калионе... нервно моргнул, выслушав доклад своего адъютанта о необычном феномене магического происхождения, который наблюдался всего десять минут назад по всей территории империи, но больше ничем не выразил своего состояния. За годы проведённые в политике лорд хорошо научился контролировать себя, а потому остался сидеть за своим массивным письменным столом из фалерийского дуба, невозмутимо продолжая изучение письменного доклада одного из агентов о состоянии дел в сельском хозяйстве провинции Делавер. Эта видимость невозмутимости его успокаивала и не позволяла сорваться.

- Что ж, - генерал наконец-то дочитал документ и, отложив его в сторону, поднял глаза на изрядно издёргавшегося за минуту тягостного молчания адъютанта. - Это ожидаемо... Распорядись подать экипаж, я отправляюсь к императору.

- Слушаюсь, - офицер бросил несколько слов в закреплённый на воротнике мундира чёрный кружок переговорного амулета, отдавая необходимые распоряжения. - Прикажете собрать глав отделов?

- Не стоит, проведём совещание, когда я вернусь с заседания Государственного Совета, - лорд встал, поправил слегка расползшуюся стопку бумаг на столе и двинулся к выходу из кабинета, но в шаге от адъютанта остановился. - И распорядись начать подготовку апостолов к переводу, оставлять их в Центре далее нецелесообразно... Огненного в западное убежище, водяного на восток, а ветер... пожалуй сюда.

- Прошу прощения, мой лорд, но вы уверены, что это правильный выбор? - лейтенант Кастор вытянулся по стойке смирно. Вообще-то лорд Вартон поощрял инициативу у подчинённых и всегда был готов выслушать конструктивные предложения, но Кастор на должности адъютанта находился лишь вторую неделю и всё ещё несколько робел перед высоким начальством. - Сила апостолов слабо изучена и...

- Риск есть, - лорд с довольной улыбкой на лице кивнул, вызвав тем самым облегчённый вздох лейтенанта, и не спеша продолжил движение к двери, позволяя адъютанту себя обогнать. - Но я предпочитаю держать козыри при себе... и, полагаю, Совет со мной согласится. Хотя окончательное решение всё равно за императором.

Кастор открыл перед начальством дверь и застыл на месте, склонив голову. Действительно, не его это дело, пусть такие вопросы решают те, кто должен их решать. В конце концов, в Совет входят самые опытные, умные и, наверняка, осторожные люди империи (если быть точным, то это были: ректор Университета Всех Стихий, канцлер империи, генерал Тайной стражи и, конечно, сам император), которые точно примут верное решение, а значит стоит успокоиться и спрятать все плохие предчувствия поглубже. У него и своей работы полно.

***

Дитрих

Дитрих тяжело поднялся на ноги, опираясь о стену, подошёл к стоящему рядом с окном, в двух шагах, креслу, с облегчением в него присел и только тогда бросил взгляд на настенные часы, определяя сколько пробыл без сознания... Выброс Силы со стороны Авалона вырубил его, живущего в ночи уже более двух тысяч лет, обладателя невероятно редкого среди Детей Ночи Дара к магии, на целых полчаса. И это при том, что дом Дитриха расположен в нескольких сотнях миль от точки активации заклятья. Угораздило же ему подойти как раз в тот самый момент к окну! Впрочем, не сделай он это эффект был бы тот же, слишком много враждебной Силы Света оказалось выброшено тем заклятьем.

- Паренёк справился? - вампир-иномирянин протянул руку и схватил стоящий на столике рядом с креслом графин с кровью, тут же к нему присосавшись, игнорируя бокал. - Не ожидал.

Вампир довольно ухмыльнулся, демонстрируя своему отражению в ростовом зеркале напротив клыки (тем самым опровергая миф, что вампиры не отражаются в зеркалах). Наконец-то он сможет покинуть это мир, ставший ему тюрьмой на полторы тысячи лет! Конечно, купол рухнет не сразу, несколько месяцев обелиски продержатся без подпитки от центрального накопителя, но в итоге разрушение системы произойдёт. Пусть Падший и его Воплощения больше не представляют особой угрозы, но остаются ещё местные изменённые собратья. Магия Тьмы (доступная им магия Крови слабо подходит для боя потому как требует долгой подготовки) и возможность размножаться без долгого и невероятно сложного (причём с шансом на положительный результат всего процентов двадцать) в исполнении ритуала, доступные Дитриху, давно их привлекали, но раньше 'родственнички' сделать ничего не могли. Даже Падший давно оставил попытки изловить беглеца-иномирянина, который небольшие группы многоликих и драмаров с вампирами просто уничтожал, а от крупных сбегал через портал... Так было до пробуждения Владыки (люди называют прародителя Детей Ночи этого мира Королём) и возрождения Матери. Шансов же скрыться на Калионе от телепата возрастом более восьми тысяч лет, у Дитриха нет.

В общем, задерживаться в этом мире после разрушения купола (когда на Зион наконец-то сможет прибыть кто-то из правящей семьи) Дитрих не собирался, потому как снова оказаться в роли подопытной крысы особого желания не имел, даже ради помощи собратьям.

Часть III. Дом милый дом

Глава 1.

- Так что же выходит, учитель, магия Пределов исчезла? - Джейк разочарованно вздохнул. Что интересно, за прошедшие с момента разрушения Ключа Пределов полгода мы с Джейкобом в первый раз обсуждали эту тему, которая как-то сама собой стала негласным табу и старательно обходилась в разговоре, без особой на то причины, кстати.

- Не исчезла, - я в задумчивости погладил свою лошадь по шее, коротко взглянул на скачущего рядом Джейка и в доказательство своих слов пробудил грэм. Аккуратный треугольник серебристого металла словно расплавился, а затем стремительно растёкся по моей руке, покрывая её тонким слоем вплоть до самого плеча (из-за этого у некоторых частей моего гардероба теперь нет левого рукава по самое плечо - все равно исчезает куда-то, потому и шьют мне удивленные портные такую оригинальную одежду). Увы, но спустя полгода тренировок это был максимум того, что я смог добиться. И похоже, что с нынешний уровнем погружения в Бездну, уже достиг потолка, о чём не жалею... почти. - Просто Врата Караниса теперь закрыты и новых Воплощений Падшего на Калионе не появится, также как и магов Бездны. Впрочем, тех нескольких сотен тварей, что уже проникли сюда, хватит, чтобы испортить нам жизнь. Пусть даже они не имеют связи с остальным 'телом' и потеряли королевскую долю могущества, но все еще сильны.

В раздражении на себя за то, что при мысли о Падшем вдруг испытал мимолетное чувство страха, я дал несчастному коню шпор, вырываясь вперёд, но сразу осадил - ученик не слишком уверенно держится на лошади после недавнего перелома ноги, полученного на арене. Да, последние три месяца мы прожили в Гоноре, куда отправились из Авалона сразу как я слегка оклемался после приключений в Тирине. И, конечно, в Гоноре я снова вышел на арену, оттачивая навыки в Предчувствии до абсолюта, благо времени до истощения ресурсов монолитов и падения купола было предостаточно, а информация, помещённая Соргосом в посох, оказалась очень полезной и обширной. Начал участвовать в боях и Джейк.

Впрочем, не скажу, что за прошедшие месяцы мы многого добились, но чувствовать я себя стал увереннее. Пожалуй, к безусловным достижениям этого периода стоит отнести лишь то, что я полностью освоился, притёрся к Предчувствию (даже в бою за третье место в рейтинге гладиаторов Гонора поучаствовал и почти победил - немного жизненной силы не хватило!) и смог научиться образовывать грэм сознательно. Штука это оказалась действительно стоящая - пусть в бою с людьми и не особо полезная, но зато духи Священной рощи стали проявлять ко мне намного больше уважения, хотя и здесь были свои нюансы.

Намного хуже дела обстояли с Астралом, потому как теоретических знаний, полученных из посоха, явно не хватало для полноценной работы с этой капризной реальностью. Разрушать заклятья низших уровней я научился, но на этом успехи и закончились. Понятно теперь, что прав был Соргос и без учителя мне Астрал не освоить, только где ж его взять, этого учителя?! К кровососу я обращаться не стану, даже если узнаю где тот засел. Дорожки наши с ним определенно разошлись, ведь общего врага больше нет, а значит я вполне могу стать обедом вместо ученика.

В общем, подводя итог своей деятельности за последние полгода, хочу сказать, что радоваться мне особо нечему: в классической магии я более-менее разбираюсь, хотя арсенал заклятий и слабоват, с Астралом нелады, руны гномов слабо применимы в бою, а астральные я просто не понимаю, магия Бездны остаётся тайной за семью печатями, а Кровь и Хаос я пока не трогаю (в отношении последнего я вообще решил ограничиться теорией и минимумом практики).

Впрочем, не всё так печально, ведь причины для радости у меня есть - до окончания периода ускоренного роста ядра осталось чуть больше года и имею я на данный момент объём ядра в двести Форм, тем самым вдвое перекрывая 'минимум' для Архимага... И это в двадцать два года.

Что касается Джейка, то у него дела даже несколько лучше моего: мечником он стал относительно неплохим, благодаря обширной практике, хотя транс и не освоил пока, зато научился создавать первое своё серьёзное заклятье - Ветер Ножей. Если не считать ослиного упрямства в некоторых вопросах, то учеником авалонец оказался идеальным - Джейк буквально жил магией и вопросов задавал море, что несколько отвлекало иногда, но и радовало тоже.

Я слегка привстал в стременах, оглядываясь по сторонам - пробежавшие вдоль позвоночника ледяные мурашки предупредили об опасности. Опасность, судя по всему, минимальная, но стоит приготовиться. Таким пугливым я стал после того как сегодня ночью проснулся от резкого звука бьющегося стекла, казалось раздавшего прямо у меня в голове, а затем увидел в Истинном зрении вспыхнувшие вдали разноцветные факелы - могучие потоки Силы, соединившие землю и небо. Что ж, началось: монолиты разрушились, узники вырвались в Астрал и на Твердь, мигом нарушая баланс энергий в Астрале, а Истинные маги в ответ пробудились. Ко всему прочему Астрал начал выплёскиваться на Твердь в виде тысяч и миллионов мелких духов, объятых страхом перед кучей древних, сильных и голодных зверобогов, что активно принялись набивать животы своими духовными собратьями. Скоро начнутся и выбросы чистой Силы на Твердь, когда духи подобно червям источат своими перемещениями границу между планами бытия. Такими темпами обещанный Конец Мира наступит очень скоро - осталось лишь дождаться пока к празднику подключатся боги с демонами да всякие твари вроде вампиров и тёмных магов.

- Все нормально, - успокоил я ученика. - Нервным я стал в последнее время.

- Это все из-за эксперимента! Нельзя таким самостоятельно заниматься!

- Знаю, но это здесь ни при чем, - разговор мы сейчас вели о найденной мной месяц назад, закромах посоха, информации о чрезвычайно интересной технике улучшения тела - разделении сознания.

В посохе я нашёл информацию о четырёх техниках улучшения человеческого тела (никакого отношения к магии это не имеет), тремя из которых уже овладел ранее: боевой транс, поглощение и переработка энергии Мистеля в жизненную и Предчувствие. Две техники по увеличению физических возможностей тела и одна - улучшению работы мозга и органов чувств, теперь появилась и вторая 'мозговая', техника разделения сознания. Это оказалось нечто сродни Предчувствию, хотя и различия серьёзные есть. Не знаю уж сколько потоков сможет поддерживать мой мозг но, судя по некоторым косвенным признакам, дополнительных потоков пять-шесть потяну. Сейчас же пытаюсь осилить первый - прорубаясь через побочные эффекты.

- Опять?! - полный удивления крик Джейк, всё время пути усердно сканировавшего окрестности на предмет чужих эмоций (закрываться от проникающих эмоций он ещё не научился и пока лишь развивал силу воздействия), заставил меня вынырнуть из переплетения заполнивших разум мыслей и вслед за учеником проверить окрестности. Действительно, метрах в тридцати впереди, аккурат в том месте, где и в первую поездку к роще, я заметил около двух десяткой клубков из самых различных, но одинаково отрицательных эмоций - снова разбойники. И наверняка взгляд одного из них и заставил меня насторожиться недавно. - Им тут что, мёдом намазано?! - ученик почему-то повернулся за ответом на свой риторический вопрос ко мне.

- Место удобное, - я безразлично пожал плечами, даже не делая попыток как-то приготовиться к бою. Впрочем вру, к бою я всегда готов, поскольку Сфера Огня на мне висит постоянно (помимо лучшего из найденных в Гоноре защитных мифриловых амулетов и мифриловой же кольчуги), прикрывая также и лошадь, а меч я могу извлечь из ножен в долю секунды. Большего в данной ситуации и не требуется. - Зачем что-то менять?

Джейк кивнул, соглашаясь с доводами, достал из прикреплённых к седлу рядом с перемётными сумами ножен меч Духа и изготовил к бою Ветер Ножей, приготовившись отправить его навстречу телам жертв лёгким пассом левой руки. За ученика я не опасался, решив предоставить ему возможность самостоятельно разбираться с разбойниками. Не зря же я столько денег потратил на его экипировку: заговорённая мифриловая кольчуга за тысячу золотых, небольшой пятизарядный гномий арбалет с особыми, также заговорёнными болтами, меч Духа и защитный амулет высшего уровня, как и у меня. Экипирован ученик по уровню баронского или даже графского сынка - все заработанные деньги я тратил на покупку мифриловых артефактов и оружия, потому как на своем материке купить ничего даже приближенного по качеству не смогу, а сам изготовить не сумею.

Секрет мифрила так и остался для меня секретом, даже библиотека из посоха не помогла. Соргос то ли не подумал, то ли специально, но этой информации мне не дал. Ну, ничего, рано или поздно я и это узнаю, когда научусь порталы нормально создавать и спокойно перемещаться между материками. Увы, пока и в этом вопросе я продвинулся слабо. Не считать же успехом перемещение в пределах прямой видимости за тридцать Форм? Проще войти в боевой транс и пробежать это расстояние. Проблема порталов была одной из тех, что меня сильно напрягали, наряду с вопросами мести и выживания. Вернее, проблемы эти неразделимы, потому как не научившись создавать порталы я не смогу покинуть пределы Калиона и найти учителя по магии Астрала, не смогу найти Средоточие Огня и стать Высшим магом, а значит не смогу выдернуть душу сестры из лап Комола и её тело из клыков упырей! Не смогу им всем отомстить и повыдёргивать ноги, что печально донельзя!

С мыслями о выдёргивании ног я и достиг места засады, а затем Джейк в предвкушении сглотнул... и тут же разочарованно вздохнул. Бандиты неожиданно проявили благоразумие, не решившись напасть.

- Не повезло, - ученик вложил меч в ножны и расслабился. Нападать сам он явно желания не испытывал. Жесткости парню хватало и на арене.

Я молча продолжил путь, не обращая внимания на происходящее вокруг и рассеянным взглядом выискивая впереди свою цель. До Священной рощи осталось всего ничего. Интересно, сколько рабочих порталов осталось на моём материке? Вряд ли много. Жаль, раньше купол не позволял это определить, а то обидно будет, если я зря терял время в Гоноре, лучше бы отправился к кому-нибудь из своих друзей-разведчиков, уж они наверняка смогут портал до Калиона создать. Вот только когда мне ещё представится возможность набросать схему древних порталов? В худшем случае я потеряю несколько месяцев времени, но что уж тут поделаешь?

Будем надеяться на лучшее.

И ещё будем надеяться, что в гости к родственникам из рощи не припёрлись сидельцы из монолитов, иначе Джейку там не пройти. На свой счёт я не волнуюсь - Соргос сделал грэм на совесть и ни один из духов рощи меня просто не заметит, пока тот находится в развёрнутом состоянии. Я же могу здорово врезать любому бестелесному агрессивному гаду - мелкие духи корчатся от боли после лёгкого шлепка, а хранитель портала болезненного морщится, хотя для него это явно не смертельно. Покрытая белым серебром рука просто не замечает бестелесности противника и я могу даже схватить духа, при желании долбанув по нему чем-то вроде электрического разряда, только серого цвета. Но про драки с богами Соргос явно приврал (это осталось лишь проверить на практике), описывая своё творение, или же я просто слишком слаб?

В общем, богоборца из меня не выйдет - в лучшем случае укротитель мелких духов и демонов, с чем-то более серьёзным я встречаться, имея лишь недо-грэм, поостерегусь. Ну, хоть невидимость работает, а остальное оставим магии Стихий. Маг я или кто? Обидно только, что придётся отправляться в долбанные Пределы за такой откровенно дерьмовый бонус! Если же ещё и возможности мои в изменении живых существ и духов окажутся на уровне этого грэма, то впору рвать волосы. И ведь много мне не надо - всего лишь метаморфов да скаров с ромпелями наделать, благо вся нужная информация у меня есть и ничего изобретать заново не надо. Зато какая армия у меня будет в случае успеха! Многоликие на скарах, в сопровождении стаи ромпелей, да с эскортом из двух-трёх магов... Метаморф в одиночку равен четырёхсотлетнему вампиру (я же, без магии, при всех своих боевых трансах, запасах жизненной силы и Предчувствии, способен завалить в лучшем случае упыря лет двухсот пятидесяти-трёхсот) и армия таких бойцов очень пригодится мне в войне, которая будет обязательно.

И вот впереди показалась Священная роща, но внешний её вид мне очень не понравился. Похоже опасения мои подтвердились и здесь объявилось немало незваных гостей, привлечённых эманациями Источника.

- Учитель? - Джейк, который Истинным зрением ещё не овладел, обернулся ко мне за разъяснениями моего поведения - я неожиданно выругался и застыл на месте.

- Завихрения Силы, - я досадливо поморщился, рассматривая в Истинном зрении сильно преобразившуюся рощу, пополнившую ряды своих обитателей за счёт не только кучи мелких, но и парочки довольно крупных духов. Истинное зрение, конечно, позволяет рассмотреть лишь цветные, бесформенные энергетические сгустки - для большего нужно погружение в Астрал, но и так всё ясно.

Особые опасения у меня вызывал крупный сгусток из Сил Света и Жизни, зависший над центром рощи, аккурат над порталом. Явно Старший дух с уровнем силы около тысячи Форм - ещё немного и можно будет классифицировать как бога. Согласно принятым в империи стандартам богом принято считать духовную сущность с уровнем силы эквивалентным тысяче Форм и выше. Как оказалось, интуитивно, без знания Астрала, маги Калиона классифицировали духовных существ правильно - именно сила в тысячу единиц... кхм, Силы, и позволяет духу покинуть нейтральный уровень Астрала и проникнуть в Верхний или Нижний мир. Конечно, богом такое существо можно назвать с натяжкой (по сравнению с предположительными шестью-восемью тысячами единиц у Комола), но мне с ним не совладать. И справится ли маскировка грэма, тоже вопрос.

Кстати, в последнее время, плотно занявшись усвоением информации из посоха, где все термины были из магической науки элоров, я как и Соргос начал измерять Силу не в 'Формах', а в 'единицах'. Это намного удобнее. Давно пора разделить понятия 'Форма', как единицу измерения количества Силы и 'Форма', как название колдовского знака, буквы.

Я спрыгнул с лошади, сразу же выбрал местечко поудобнее и уселся на землю, погружаясь в Астрал. Посмотрим, что можно увидеть таким образом. В прошлое посещение рощи я уже довольно неплохо изучил окрестности, особенно Источник Жизни, который выглядел словно огромный костёр, тёмно-зелёное пламя которого охватывало площадь в несколько квадратных километров и высотой достигало сотни метров. В пламени этом хаотично носились, резвились я бы даже сказал, сотни различных духов, а в центре вздымался ввысь ярко-синий столб света, исходящий от портала, столб этот с лёгкостью пронзал плоть Источника и уходил в бесконечность, в серые с прозеленью небеса, на глубинные слои Астрала, в Нижний или Верхний мир уж не знаю. Сейчас же синий луч оседлала какая-то полупрозрачная, словно сотканная из лучей Мистеля и зелени Силы Жизни тварь, похожая на медузу, но размером с дом, а рядом висело ещё три её товарки, размером поменьше, с овцу каждая. Семейка медуз на отдыхе, Тьма их раздери.

- И что делать? - я вынырнул из Астрала и сразу потянулся к фляге на поясе. Почему-то после погружения в Астрал мне всегда хочется пить.

- Что-то случилось? - Джейк уже успел расседлать наших лошадей и, стреножив их, отправил пастись. Знал он меня уже хорошо и понимал, что в любом случае задержимся мы на этом месте надолго, пока я не перепробую все возможные способы преодолеть препятствие. Каким бы они ни было.

- Здоровая тварь засела аккурат над порталом!

- Это чем-то помешает? - Джейк забеспокоился.

- Возможно помешает, возможно нет - в порталах я ни ухом, ни рылом, особенно в древних, - нехотя признался я перед учеником в своём бессилии. - Но рисковать как-то не хочется.

- Что будем делать?

- Первым делом я отправлюсь на разведку, - я развернул грэм. - Посмотрю на месте. Ну, а если не разберусь, то дальше будем думать... возможно придётся ждать, или бежать.

Джейк кивнул, соглашаясь с моими аргументами, и спорить не стал. Я же начал проверять своё снаряжение, ощупывая руками и прогоняя список в памяти: меч Духа слева у бедра, колдовская книга на поясе справа, фляга сзади, двенадцать метательных ножей спереди. Сменное бельё и любимая чёрная, шитая серебром одежда (без левого рукава), десяток книг по магии, посох, сухой паёк на неделю, несколько склянок с эликсирами на все случаи жизни и мифриловый обруч с огромным рубином - в пространственном кармане. Вроде всё. Да, Ключ я прихватил с собой как трофей, благо вещица сделано качественно, а все вложенные в неё заклятья выжжены начисто. В хозяйстве пригодится, а Соргосу уже без надобности - по причине его самосожжения.

Наконец проверка была завершена и я неспешно двинулся в сторону Священной рощи, ощупывая взглядом пространство перед собой и сопоставляя нынешнее состояние небольшого (относительно) скопления деревьев и то, что видел месяц назад во время предыдущего посещения сего места. Кроме медузообразных духов и несколько повышенной активности мелких их собратьев, ничего необычного видно не было. Я вошёл под сень деревьев, уверенно направляясь сразу к камню портала по изученной наизусть дороге. Заблудиться я теперь не боялся, также как и стать жертвой вредных духов, что не могло не радовать.

Вот так, без особых проблем, хотя и оглядываясь постоянно по сторонам в их ожидании, я подобрался к поляне с серым плоским камнем в центре. Спрятался в кустах и погрузился в Астрал. Получалось это у меня с каждым разом всё быстрее, но учитель нужен срочно! На уровне магов Калиона я, может, смотрюсь и не плохо с моим огромным ядром и шестью сателлитами (правда, в плане мастерства до сих пор даже до Мастера магии не дотягиваю), но по сравнению с тем же Соргосом или даже вампиром-попаданцем просто младенец. Что ж, скажем 'спасибо' Падшему за такие перекосы в развитии - выращивая себе очередное Воплощение, нетерпеливая тварь постаралась на славу, вырастив за невероятно короткий срок замечательное вместилище с огромными запасами Силы, но без опасных знаний... И вот теперь мне нужно подогнать уровень знаний к уровню развития Дара, задача непростая, однако.

- Оч-чень интересно! - невольно пробормотал я, во все глаза глядя на происходящее передо мной: гигантский медузообразный дух действительно висел прямо над камнем портала, его щупальца касались камня и на концах слегка светились голубым. Эта сволочь откачивает энергию из портала! Как будто Силы Жизни кругом мало! - Думай Хар, думай что делать! - я от напряженного мыслительного процесса заговорил сам с собой, но всё равно ничего умного в голову не пришло. Не знаю уж сколько в портале Силы и конечны ли вообще её запасы (и зачем они вообще нужны, если Силу для перемещения все равно берут у пассажира), но проверять как-то не хочется. Неприятно будет застрять на Зионе в самый интересный момент, вдали от империи и самое главное, от врагов. Ну, почему я не могу создать нормальный портал?! Портал? кх-м... портал, а это мысль! - я радостно выкрикнул нечто нечленораздельное и, выхватив из футляра книгу, принялся начитывать необходимые заклинания.

План мой был гениален как всё тупое - размышляя о своей никчёмности в плане создания порталов я вспомнил заодно и о такой интересном явлении как портал природный. И один такой портал располагался как раз в этой самой роще, метрах в двухстах от своего рукотворного собрата. Однажды я туда прогулялся, набравшись смелости, и посмотрел на него издалека. А вот теперь придётся подойти поближе... Вообще, природный портал это одна из тех вещей (наряду с гнездом вампиров, храмом Тёмного бога и подземельем с монстрами под Валором), к которым ни один здравомыслящий маг и на километр не подойдёт. Также как и маг ещё с не пробуждённым Даром. Потому и попадают в наш мир в основном люди без Дара (Калион соединён каналами природных порталов с трёмя мирами, судя по попаданцам трёх 'разновидностей', но восемьдесят процентов этих каналов почему-то приходится на мир Терра).

Но что-то я отклонился от темы... Чем же так пугают природные порталы храбрых и любознательных магов? Всё очень просто! В отличие от рукотворного, который позволяет перемещать объекты в пространстве, природный портала перемещает эти самые объекты ещё и во времени, причём действует лишь в одну сторону. Вы спросите, откуда я всё это знаю? От попаданцев, конечно же! Самый известных из них, канцлер империи Демьянов, прибыл в наш мир почти сорок лет назад из две тысячи двадцатого года по принятому на Терре летоисчислению. Второй же попаданец, Антон Верба, мой знакомец и теперь уже собрат по Ордену, провалился пять лет назад... из две тысячи десятого. Отсюда и выводы.

Всё! Я положил книгу на место и неспешно вышел на поляну, не деактивируя, впрочем, грэм. А на поляне я с удивление заметил, что медуза начала нервно шевелить щупальцами, а затем я буквально кожей почувствовал полный раздражения и недовольства взгляд на себе - дух ощутил что-то, какое-то беспокойство, и принялся обшаривать взглядом окрестности в поисках раздражителя. Похоже, только что я опытным путём определил предел грэма по маскировке. Жаль, нет времени на пару тестов... К бою!

Грэм свернулся за долю секунды, демонстрируя своего хозяина противнику во всей красе, но дух предпринять ничего просто не успел. Я нанёс удар первым - вытянул вперёд правую руку и активировал Копьё Дарна: прямо из моей ладони в сторону огромного духа протянулся ярко-оранжевый луч, но состоящий из тысяч и тысяч мельчайших искорок. Этот луч... нет, скорее струя, воткнулся в полупрозрачное тело медузы и расплескался по нему словно вода. А затем, повторяя события давней битвы моей с демоном, искры начали стремительно разъедать тело существа, быстро увеличивая свою численность. Уже спустя секунду медуза стала напоминать надкушенное яблоко... только вряд ли яблоки способны восстанавливаться! Дух же это делал с лёгкость и приличной скоростью.

Я бросился бежать.

- Надеюсь ты разозлился! - я, на ходу, активно лавируя между деревьями, обернулся и губы мои растянулись в довольной усмешке: разозленный дух раздулся раза в два от своего первоначального размера, окрасился в фиолетовый цвет и начал быстро мерцать. Получилось! Теперь главное заманить тварь в нужное место и не быть ею по дороге съеденным. В остальном нужно надеяться на Предчувствие, ведь если ошибусь хотя бы немного, то придётся мне не сладко.

И вот впереди по тропе (звериной, естественно, хотя никаких зверей я в роще до сих пор не видел) показалось рваное светло-зеленое полотнище природного портала - искажение реальности размером два на три метра, висящее на высоте полуметра над землёй. Я вытянул руку перед собой и послал команду на активацию своего портала. Спустя долю секунды аккурат перед природным, раскрылся и мой собственный недопортал - идеальной формы овал, сияющий голубым и оранжевым. Не долго думая я активировал грэм и прыгнул в это сияние, чтобы вывалится из него в десяти метрах впереди, кувырком уйти в сторону и спрятаться за деревом... Говорю же - недопортал, дальше десяти метров не прыгнешь.

А спустя несколько секунд я уже смотрел на застывшего буквально в паре сантиментов от природного портала духа и ломал голову над одним невероятно важным в данный момент вопросом: что же послужило причиной провала моей затеи (довольно сомнительной, кстати)? Но факт есть факт - попытка сымитировать исчезновение моей тушки в природном портале посредством рукотворного и заманить в портал медузообразного, провалилась. Вопрос состоит вот в чём: понял дух, что я его обманул и решил не заходить в портал или же вообще не понял, что произошло, потерял меня и просто застыл в растерянности на месте? Существует, впрочем, ещё множество вариантов, но всё это уже не важно, ведь в любом случае мне пора ретироваться. А какой план был... эх! Туповатый, правда, но зато забавный!

Но, как оказалось, отчаивался я рано, потому как неожиданно у меня появился союзник и появился как нельзя вовремя. Из леса позади медузообразного выплыл, стелясь над землёй, хранитель врат, единственный призрак (хотя и не без оговорок) в этом раю для природных духов. А потом он с разгона врезался во всё ещё зависшую напротив портала медузу.

Яркая зелёно-голубая вспышка от столкновения двух наполненных Силой духовных существ заставила меня ненадолго прикрыть глаза и на некоторое время распрощаться с Истинным зрением. Пару часов придётся обойтись без этого полезного умения... хотя, после того как я научился выходить в Астрал и несколько менее полезного. При взгляде через Астрал я могу видеть мир Силы и духов во всей его полноте, но материальный мир исчезает - все предметы и живые существа превращаются в потоки и скопления энергии различных цветов и плотности, прекрасно различимые на светло-зеленом фоне Астрала, но лишенные необходимой четкости, что не очень хорошо в бою. При взгляде же, так сказать, обычным зрением, я могу увидеть материальный мир, но не вижу энергетическую составляющую Мира, что тоже не хорошо в бою с магами. Истинное же зрение это что-то вроде незаконченного зрения астрального и улучшенного обычного: можно видеть одновременно и ауру, силуэты духовных сущностей и материальные объекты, пусть и в несколько искажённом виде. Для боя Истинное зрение подходит намного больше.

Но я слегка отвлёкся... Когда же снова вернулся в реальный мир, то увидел как огромную светящуюся медузу, в несколько раз превышающую по размерам вход портала, буквально засасывает туда. Тьма! Оказывается, стоит лишь прикоснуться к порталу и всё... а ведь я в прошлый раз хотел засунуть голову в это необычное образование и взглянуть одним глазком на другой мир. Хорошо, что осторожность переборола любопытство... один из редких случаев, но как вовремя!

- Скотина! - погрузившись в размышления о своей гениальности, я совсем забыл, что у меня вообще-то ещё полно дел, а в реальность меня вернул раздражённый голос хранителя врат. Слишком эмоционально для духа... Хотя я в этом и не специалист. - Мало того, что припёрся без спросу в чужой дом, так ещё и жрёт всё подряд... А ты чего притих?! - вопрос был явно адресован мне. - Если не хочешь бегать от ещё одного любителя халявы, то советую поторопиться с переходом.

- Ты ведь не обычный дух, да? - я вышел на поляну, решив сразу же прояснить волнующий меня давно вопрос.

- А ты заметил?! - количеству сарказма в голосе собеседника можно было только позавидовать. Сам я так выразительно кх-м... выражаться не умею. - Начал я своё существование в виде человека, мага, а позже пришлось... перековаться в деталь для артефакта. Но я не жалуюсь, привык уже... скучновато иногда бывает, правда.

- Сочувствую, - догадка моя подтвердилась на сто процентов. Хранитель врат оказался 'коллегой' Кары, хотя масштаб несколько иной. А насчет скуки врет поди, иначе не отмалчивался бы, прикидываясь простым призраком столько времени - не первый же раз я в роще, мог бы и заговорить! - Но ты прав, поспешим, - я торопливо зашагал в сторону полянки с камнем. - Ты не мог бы позвать ученика? - лицо призрака недовольно скривилось, но он всё же исчез. Не знаю даже, что больше благодарить: грэм или якобы скучную жизнь хранителя за его такое ко мне отношение...

Ну, ничего, дай мне время и жизнь у тебя станет намного веселее. Главное, чтобы рабочие выходы на материке Калион остались и чтобы сбой меня не доконал. А то ещё одной встречи с эльфами могу и не пережить. Предпочитаю людей... и желательно женского пола.

Глава 2.

- Везёт же нам на нелюдь... - еле слышно пробормотал Джейк, едва мы оказались на другой стороне портала. Судя по карте врат, должны мы были выйти в Норке (сохранилось всего два выхода: в Норке и Ахаре, но в Ахар я благоразумно решил не соваться)... и, судя по тому, что портал не начинает выкачивать из меня Силу для следующего прыжка, это не сбой. Оказались мы действительно в Норке... вернее, под Норком, в земля... пещерах гномов. Вот только окружившие нас голые по пояс, бритые наголо (включая брови) гномы с недружелюбными лицами и здоровенными, двухпудовыми молотами из дымчатой стали в руках, не вызывали у меня желания оставаться здесь надолго. К тому же гномы эти оказались покрыты татуировками Рунного Доспеха.

- Спокойно, - я успокаивающе поднял левую руку с растопыренными пальцами, а вторую опустил на оголовье меча Джейкоба, не позволяя его извлечь. - Приветствую Стражей Гор, я Харлаф Бледный, рыцарь Ордена Аан, а это мой ученик - Джейкоб Свон...

Окружившие нас гномы продолжили стоять татуированными статуями, но хотя бы не напали и то хлеб. В нынешнем своём состоянии я с одним, даже двумя Стражами справлюсь, но пять штук это слишком, тут и магия не поможет - гномы меня раньше расплескают по стене сего занятнейшего помещения своими киянками. Жалко будет заляпать кровью такое место.

Нахожусь я сейчас в комнате, наверняка одной из самых охраняемых в Подгорном королевстве, потому как именно здесь скрывается секрет мгновенного перемещения гномов между расположенными на огромном расстоянии поселениями. Рядом с едва светящимся голубым светом серым каменным кругом, на котором я сейчас и стою, расположен ещё один почти такой же. Только светится он светло-коричневым (в Истинном зрении светится, естественно). Могу поспорить, что синий портал предназначен для перемещения по всему миру, а коричневый исключительно по подземной стране и эти две системы не связаны между собой, кроме этой комнаты. Сколько, интересно, гномы элорам заплатили за независимую систему телепортов... и каким образом она вообще десять тысяч лет проработала, Тьма меня раздери?! Или они это уже после восстановления купола сорганизовали? Но всё равно, последние элоры вымерли полтора тысячелетия назад или четь меньше... ну, не с Падшим же гномьё стакнулось, в конце то концов?! Или они за попаданцами охотятся, а везёт им в этом больше нашего? Боюсь, я никогда правды не узнаю, а если узнаю, то проживу с этим знанием не долго... Правду о некоторых тайных комнатах лучше не знать, я и так слишком много увидел. Есть сомнения насчёт выживания с таким грузом, как ни прискорбно после стольких передряг. Выжил в опаснейшем месте на планете, а погиб в подвале, забитый молотками мелких потных коротышек - смерть не для баллад, однозначно!

Кстати о тайных комнатах - как раз в этот момент в неё из единственной двери, что перекрывала проход в коридор шириной целых три метра и высотой около двух, начали выбегать закованные в великолепные доспехи, вооружённые ростовым щитом и коротким мечом, на сей раз уже бородатые гномы. Едва забегая в комнату, бородачи (бороды заплетены в четыре, пять или более косиц и, вылезая из-под забрала, ложатся на грудь) без лишних разговоров и движений воздвигали строй, с грохотом сцепляясь щитами.

Через полминуты передо мной стояла стена из металла высотой мне почти по плечо, которую я бы и тараном пробить не стал пробовать, чтобы время не тратить: над цельнометаллическим, прямоугольным, слегка выгнутым вперёд щитом, который только гномы и используют, благодаря своей силе и выносливости, возвышался конический шлем с глухим забралом, из-за которого хмуро и подозрительно блестели глаза подгорных воителей. Гномий хирд имеет много недостатков, но в лоб его пробить ещё никому не удавалось, разве только магией. Но, если и получилось у тебя сделать в стене пролом, то не радуйся, ведь гномы умеют сражаться не только в строю коротким полуметровым мечом, но и в свалке - молотом. И пусть молот, священное орудие и оружие коротышек, у бородачей хирда раза в четыре легче чем у Стражей, но и этого более чем достаточно. При росте метр пятьдесят-шестьдесят гномы имеют ширину плеч под метр - эдакий обвитый мощнейшими мышцами и покрытый великолепной сталью почти квадрат, а уж если сей квадрат начинает драться...

- Добро пожаловать в Королевство Под Горой, рыцарь, - строй хирдманов расступился и по образовавшемуся проходу в нашу сторону прошёл седой гном в снежно-белой одежде и с посохом белого же камня в руках. Борода его доходила едва ли не до пояса и в косицы заплетена не была. Жрец и маг - только они бороду не заплетают. Хотя у гномов все маги жрецы Отца Горна (он же Подгорный Хозяин) и молятся его Молоту. - И ты, ученик, будь здоров. Меня зовут тан Казалид.

Я почтительно поклонился и Джейк тут же последовал моему примеру. Гном внушал уважение уже хотя бы тем, что сходу, без раздумий определил по мечу Духа ранг мой и Джейка.

- Благодарю, тан! Я лар Харлаф Бледный, а это мой ученик - Джейкоб Свон... Прошу прощения за необычный способ прибытия, но так вышло, - я смущённо пожал плечами.

- Я позже с удовольствием вас послушаю, - жрец взмахнул рукой, приглашая меня перейти на коричневый портал. - А сейчас с вами хочет пообщаться Король Под Горой, - я от удивления сбился с шага, но тут же пришёл в себя.

- Король?!

- Нам известно, что вы отбыли на Потерянные земли вместе с нашим отрядом... - начал отвечать гном на мой невысказанный вопрос. - А он до сих пор не вернулся... Возглавлял отряд младший сын Его Величества.

К королевскому залу (понятно, что замков под землёй никто не строил - гномы жили в огромных пещерах) мы подошли в сопровождении дюжины королевских гвардейцев, протопав по освещённым светящимся мхом коридорам и залам около получаса. И вот мы предстали перед королём, а также тремя десятками старейшин - главами кланов и старшими жрецами. Вся эта толпа расположилась по обеим сторонам от трона, покачивая бородами и излучая самые разнообразные эмоции вокруг себя. На троне, возле задней стены огромного зала, сидел мощный, даже по сравнению со своими соплеменниками гном, с бородой, завитой в добрую дюжину косиц, переплетённых золотыми и серебряными нитями и простой короне с острыми зубцами из простой же стали на голове. Остальные гномы в зале стояли, потому как присесть было некуда... также как не было и описанного в байках о гномах невероятного количества драгоценных камней и золота. Всё оказалось более чем скромно, вот только косицы и нити в бородах коротышек мне живо напомнили шаррагарских мечников, разве что когти гномы на концах косиц не носят, а так очень похоже. Наверняка это не совпадение - не бывает таких совпадений... Не только с Орденом, но и с Замком работаете, затейники вы бородатые? Хитро!

Я подошёл к трону на расстояние шагов двадцать и с достоинством поклонился, между делом наблюдая за королём и изучая его эмоциональное состояние: волнение, надежда и недоверие, но враждебности нет... хорошо, значит пока убивать не будут.

- Это высокая честь для меня, лицезреть Ваше Величество, - после кивка короля произнёс я, лихорадочно вспоминая, что же именно рассказывали учителя в Центре об этикете гномов и их обычаях. - Я лар Харлаф Бледный, рыцарь Ордена Аан и сотрудник Тайной стражи Арранской империи, - скрывать что-то бесполезно, вряд ли обо мне ещё не собрали всю доступную информацию.

- Я слышал о тебе, маг, - заговорил король басом. - Ты ученик Мастера Меча Ронгара и Архимага Кантора... великие люди и учителя, - я удивлённо захлопал глазами. Ладно Кантор, он личность известная в определённых кругах и очень древняя, но чтобы король знал Ронгара? - Думаю, что и ученик им под стать, - я ещё раз поклонился, небось спина не переломится, а при общении с королевскими величествами вежливости много не бывает. - Иначе его не отправили бы в такую экспедицию... - намёк понят, вашество! Приступаем к убалтыванию... во имя сохранения голов!

Рассказ мой о приключениях на Зионе занял наверное часа два, хотя я и старался не углубляться в детали, а кое-где и приврал (под конец вообще вышло сочинение на вольную тему без единого слова правды, никогда я ещё так не изощрялся). Естественно, о своей роли в организации Конца Мира я скромно умолчал.

- И вот я здесь, Ваше Величество, перед Вами, - я закончил распинаться и ещё раз поклонился. - Надеюсь на Вашу помощь в скорейшем отбытии в Валор... сохранность тайн гарантирую. Мой ученик также будет молчать, - Джейк утвердительно и с задором кивнул. - Даю слово.

- Хорошо, - король, несколько расстроенный отсутствием вестей о сыне, вяло взмахнул рукой в сторону выхода из зала. - Вас отведут в посольство империи, а оттуда перейдёте порталом в Валор. Хотя брать с собой ученика я бы не советовал. У нас ему будет безопаснее (а ещё вы вытянете из парня всю информацию о Зионе и Авалоне).

Я в последний раз поклонился и поспешно направился к выходу, сопровождаемый учеником и охраной. Совсем скоро я буду дома, а там можно и к фор Мерула наведаться - вряд ли в нынешних условиях у империи есть ещё интересы где-то кроме как в области выживания. О политических играх с мелкими королевствами и их дворянчиками никто сейчас и не думает, зато все отчаянно ищут выход из ситуации. Я же могу предоставить информацию по многим вопросам, не бесплатно, конечно. Прощение долгов и разрешение на ликвидацию фор Мерула и его папаши как раз подходящая цена, полагаю. Может это и не патриотично, но поторговаться с любимым государством совесть мне позволит. То, что за этой информацией меня и отправляли в путешествие, да к тому же ещё и деньги платили, может осложнить переговоры. Ну ничего, разберёмся по ходу дела. Сначала попробуем решить вопрос мирным путём.

- Тан, извините, но я не понял о какой опасности сказал Его Величество... - сразу же от королевских покоев процессия наша повернула налево, совсем не в сторону портала. Знакомый жрец всё ещё продолжал нас сопровождать, молча указывая путь в посольство, но его догнал и решил завязать разговор, разведать обстановку.

- В Валоре проснулся апостол Воздуха, - я нервно дёрнулся, предчувствуя неладное. - Часть города уничтожена: здание Университета, штаб-квартира Тайной стражи и часть императорского дворца превращены в руины, судьба императора неизвестна.

- Тьма! Какой идиот догадался разместить Истинного в столице?! - я заскрипел зубами от злости. Такого удара я не ожидал - потери слишком велики. Империя может не выстоять и рухнуть как карточный домик под порывом ветра.

Ответить гном на мой вопрос не успел (если вообще собирался), потому как хрустальный, расписанный рунами набалдашник его посоха тихо засветился, приковав к себе взгляды всех вокруг. А через секунду жрец явственно побледнел и заскрипел зубами, оборачиваясь ко мне.

- Извините, лар, но я вынужден вас покинуть по неотложным делам. Дальше вас проводит десятник Трог, - маг кивнул на стоящего рядом хмурого гнома с тремя косицами в бороде (социальный статус низкий значит, ведь чем больше косиц, тем он выше. Лишь жрецам позволено не заплетать бороду, показывая, что те стоят от остального народа особняком, ближе к богу).

- Что-то случилось?! - я носом учуял неприятности, сразу же взбодрившись в предвкушении приключений. - Я могу помочь.

- Хм... - гном задумался на секунду, окинув меня, а точнее мою пылающую огнём ауру оценивающим взглядом. - Произошёл прорыв из Нижнего мира в одном из владений в Седых горах.

- Я с вами! - всё, теперь меня не остановить. С демонами я всегда рад схлестнуться, познавательно очень. Моя демоническая метка уже рассосалась, зато Джейку ещё с ней пару месяцев придётся пощеголять, а значит сейчас ему со мной путь заказан, чтобы не усугубить. Это я прямо ученику и высказал, не слушая возражений - нечего было высовываться! Посидит в безопасном месте.

На территорию Тьмы наш отряд вступил спустя двадцать минут после сигнала о прорыве. Вернее, отряд наш встретился с этой самой территорией, стремительно расширяющейся в виде липкой тяжёлой темноты, в которой что-то активно шевелилось и шуршало. Прорыв в этот раз оказался действительно очень серьёзным, так как проникли на Твердь не только бесплотные демона, как обычно, но и их вполне материальные собратья - Истинное зрение показало сей удручающий факт во всей красе, а затем я смог рассмотреть тварей и невооружённым магией глазом. По широкому, метров пять шириной и высотой два метра коридору, навстречу отряду зачистки двигалась настоящая волна существ самого разного вида, но одинаково злобных и мощных. Я с тревогой обернулся к стоящему справа от меня тану Казалиду с немым вопросом, но тот лишь покачал головой. По пути мне уже было разъяснено, что Силу тратить я на тварей не должен, сберегая их для зала теперь уже бывшей рыночной площади, где и открылся проход. Мне, конечно, льстило почувствовать себя тузом в рукаве, но подраться хотелось ужасно.

- Справимся, - седой гном всё же решил снизойти до ответа. - Не впервой.

И действительно, словно подслушав старого мага, шедшие впереди закованные в зачарованные доспехи бородачи слаженно повернулись боком, пропуская вперёд гномов с непонятными металлическими ранцами за спиной, в чёрных блестящих плащах с капюшоном, перчатках и странных масках.

- Что это? - я невежливо указал пальцем на десяток этих странно одетых гномов, что держали в руках раструбы от которых к ранцу отходила гофрированная металлическая труба.

- Огнемётчики, - услышав странное незнакомое слово, я с интересом принялся ждать демонстрации. Конечно, лучше всего против демонов выпустить пару десятком экзорцистов и паладинов, но и огонь может помочь. Из раструбов в приблизившуюся на расстояние шагов тридцать тьму ударило пламя, на некотором расстоянии от огнемётчиков сливаясь из отдельных струй в сплошную стену огня... Глаз радуется!

- Огонь не простой, - пробормотал я, глядя на быстро сгоравших в этом огне демонов. Огнемётчики медленно двинулись вперёд, отодвигая тьму всё дальше. Следом шли щитоносцы, а затем Стражи Гор и маги, включая меня. Насколько я понял из разъяснений своего проводника, зачистка туннелей подобных этому, целиком и полностью ложится на щитоносцев и огнемётчиков. Маги и Стражи Гор берегут силы для боя в месте прорыва.

Вот так, в задних рядах и в безопасности мы прошли ещё метров шестьсот-семьсот и вышли наконец-то к своей цели - огромному залу, заполненному мраком (хотя больше это напоминало чёрный дым, разгоняемый лишь светом посохов магов) и хаотично мечущимися в нем бесплотными демонами. На полу пещеры также собралась целая куча самых разных клыкасто-шипастых и щупалично-клешнистых существ, покрывая пол немалых размеров зала сплошным ковром шевелящейся и рычащей массы. Понятно, что рассмотреть их всех можно лишь Истинным зрением, в котором демоны выглядят просто сгустками тьмы во тьме, но выводы о внешности я сделал по тварям, выбежавшим на контролируемый и освещённый нами участок. А прямо в центре зала завис над полом на высоте полуметра сгусток черноты, от одного взгляда на который у меня разболелась голова.

- Сколько же их? - пробормотал стоящий неподалёку огнемётчик, явно падая духом.

- Не о том беспокоишься! - ответил я, а гном дёрнулся, когда я начал разговор с ответа на его риторический вопрос. - Меня больше волнует, что поток тварей из портала больше не льется... И оттуда тянет злобой.

Да, признаюсь, я действительно ничего подобного до сих пор не видел, хотя в Авалоне навидался всякого. К нам в гости сейчас лезет что-то очень злое и очень сильное... неужели Архидемон? Отсутствие знакомых такого рода я бы, пожалуй, пережил. Похоже и в плане восстания демонов Падший в видении не соврал - Нижний мир действительно восстал против Светлых богов, в противном случае Архидемон бы на Твердь так нагло не полез. Интересно, сбудется ли 'предсказание' об освобождении Комола Орвусом? Если и сбудется, то не ради борьбы с демонами, ведь с ними у Светлых и своих сил хватит справиться, а потом место взбунтовавшихся Темных богов просто займут нынешние Архидемоны, бывшие первоначально Служителями. И совсем скоро в священных книгах уже их станут величать богами - все просто. Но, если демоны опасности для Орвуса не представляют, то значит есть ещё что-то, о чем я не знаю?

- Стоять! - неожиданно даже для самого себя я вдруг принялся командовать ринувшимися было в бой Стражами и магами (щитоносцы и огнемётчики плотно перекрыли проход в коридор и благоразумно в зал не лезли, только отбиваясь от атак). И так же неожиданно гномы остановились... хм, а я даже эмпатию не применял. Неужели во мне начинают прорезаться лидерские качества? Ну почему во мне всё всегда прорезается только когда я оказываюсь в глубочайшей из возможных задниц?! Обидно даже!

- Что случилось? - тан Казалид таки решил уточнить причины моего приказа.

- Теперь экономить Силу смысла нет, - я принялся сплетать на обоих ладонях сразу по саморазогревающемуся фаерболу с начинкой из драконьего пламени. Это будет помощнее, чем какие-то огнемёты, хотя пламя по составу очень похоже... да. - Немного расчищу путь, а то можем не успеть.

Гном хмуро кивнул. Действительно, с каждым мгновение находиться рядом с невидимым пока тёмным порталом для коротышек становится всё труднее. Эманации ломящегося в наш мир демона не слишком благотворно влияю на живых существ - бодрячком держатся уже лишь жрецы и Стражи... ну и я, конечно. На меня демонические эманации не подействовали совершенно, хотя и ощущаются как нечто имеющее место быть. Не знаю уж, что послужило причиной такой толстокожести Дар или грэм, но приму это как данность и не буду затягивать бой, пока союзники не попадали в обморок.

Первых два фаербола сорвались с моих рук и устремились вверх по крутой траектории спустя лишь пару секунд после начала процесса их сплетения (хоть в этом я достиг уровня Мастера!), стремительно вырастая в размерах и направляясь в дальние углы зала. Не успели разросшиеся до размеров откормленного быка, пышущие Силой и выбрасывающие во все стороны протуберанцы огненные шары сблизится с землёй, как вслед за ними в уже ближние ко мне углы устремились ещё два шарика, а затем ещё два - один в центр и один просто вверх, почистить 'небо' от мельтешащих там бесплотных демонов. Против Бесплотных пламя не так эффективно как против Тварей, но хоть что-то - на более сложные вещи просто времени нет.

В следующие несколько секунд, когда фаерболы мои наконец-то достигли цели и взорвались, распространяя по всему залу жидкое и липкое пламя, рыночный зал словно провалился в жерло вулкана. Красота! Правда, и потратил я на эту красоту больше ста единиц Силы, выкачав всё, что оказалось не задействовано в уже закреплённых в ядре двух Копьях Дарна и его же производства Доспехе (от Сферы Кирана я окончательно отвык, полностью переключившись на Доспех как более удобный, особенно после его доработки). Хорошо всё-таки иметь большие запасы Силы и, судя по почти выпрыгнувшим из глазниц от удивления глазам гномов, они думали сейчас о том же.

- А вот теперь вперёд и в темпе!!! - я активировал грэм и Доспех Дарна одновременно и побежал вперёд, карем глаза отмечая, что все три десятка Стражей и полдюжины магов (ещё шестеро остались со щитоносцами, потому как почти опустошили себя во время зачистки коридора) безропотно потопали за мной. - Сможете закрыть разлом?! - на ходу прокричал я бегучему рядом незнакомому магу.

- Для этого мы здесь, - маг продемонстрировал мне свой посох, которым активно помогал себе в передвижении, и продолжил уже не так уверенно. - Но я никогда не сталкивался с подобным...

Понятно, как я и думал, пока в портал (он же разлом) продавливается Архидемон, закрыть его бородатые не смогут. Можно только дождаться пока тварь окажется по эту сторону разлома реальности и тогда... тогда уже нам всем станет не до разломов. До портала наша команда добралась практически без приключений, если не считать таковыми нападения немногих выживших в огне низших Бесплотных, от которых маги просто отмахивались посохами, уничтожая всполохами света из набалдашников. Хорошо всё же я сработал, качественно! Сказывается опыт демоноборчества, наработанный благодаря Джейку... ну и то, что среди прорвавшихся уродов не нашлось никого серьёзного, конечно. Одни низшие, с которыми даже обычный тренированный человек с обычным же мечом и простеньким амулетом может справится. Просто тупые и кровожадные животные.

- Ставим круг! - Казалид принялся раздавать команды, выстраивая подчинённых в два круга вокруг слегка разросшегося сгустка тьмы: первый круг образовали маги с неожиданно ярко засветившимися чистым белым светом при приближении к разлому посохами (даже древко засветилось!), а спины их прикрыли Стражи с киянками наготове. На молотах засветились руны. Я же просто ждал пока из портала появился хоть какая-то часть демона, чтобы вдарить по ней со всей дури. И часть эта не замедлила появиться - спустя примерно минуту с момента как наш отряд занял позиции и десять секунд после признания гномами своей неспособности закрыть разлом. Из черноты портала, больше похожего на рваную рану от зазубренного топора, исходящую тьмой вместо крови, появилось огромная башка, размерами где-то два на полтора метра: чёрная как сажа, украшенная двумя острыми изогнутыми рогами, красными глазами и зубастой пастью, в которой словно в печи горел огонь. И конечно, едва появившись, демон сразу пасть эту открыл и громко заревел... Гномам пришлось не легко - все они как один побледнели, обмякли, аура их сильно притухла, а у одного из магов, самого молодого, даже пошла носом кровь.

- Держаться, мать вашу! - я злобно зарычал, подражая демону... Аластор его зовут, кстати, Повелитель Злого Пламени - гад редкостный (медозообразный дух по сравнению с ним как медуза рядом с акулой!). Один из сильнейших владык в Нижнем мире. Что там говорил Кантор о Архидемонах и способах их убийства? А, вспомнил: 'Всего есть семнадцать Архидемонов, владык семнадцати доменов и легионов. Если тебе когда-нибудь представится шанс увидеть кого-то из них и ты не будешь к тому времени Высшим магом и Архимагом, то успей хотя бы сказать 'Мама', прежде чем сдохнуть в мучениях. Если же будешь Архимагом, то просто убегай'. Увы, последовать мудрому совету учителя я сейчас не могу... - Если он вылезет, то Седые горы станут филиалом Нижнего мира!

Я сделал шаг вперёд, приближаясь к голове на расстояние пары метров - взгляд пылающих ненавистью глаз остановился на мне, наплевав на грэм и всякую там невидимость. Молот мне в зад! Теперь и я почувствовал давление, словно меня ударили по голове мешком с подковами: это было нечто среднее между воздействием чужой ауры, эмпатии и просто... зла. Но в этот раз демону не повезло: я сделал ещё несколько шагов вперёд, вытянул руки вперёд, практически прикоснувшись ладонями к огромными глазам Аластора и активировал оба Копья сразу.

Полный боли рёв, сопровождавшийся очередным выбросом пламени и чистой Силы Огня из пасти, отбросил меня на несколько шагов назад и едва не повалил наземь (чего не скажешь о некоторых бородатых коротышках). Доспех Дарна виновато замерцал и погас, а грэм слегка деформировался, на нём появились прорехи, и серебро начало с руки сползать, отслаиваясь кусками. Молот мне... да какой молот, вашу мать?! Меня же сейчас прикончат! Какой-то паршивый демон! А ещё с сильнейшим из Тёмных богов воевать собрался, ничтожество! Я в немом ужасе смотрел как выжженные, выеденные моими заклятьями глаза Аластора начинают восстанавливаться - в глубине тёмных впадин глазниц появились две крохотные красные точки. Это был единственный шанс...

Но в бездну отчаяния я упасть не успел - в голове у меня вдруг всплыли слова учителя Ронгара, сказанные им в самом начале обучения. Слова о том, что Орден Аан призван спасти мир от разрушения, бороться со злом. Тогда я в мыслях учителя лишь высмеял, решив использовать Орден для своих целей. А теперь, похоже, готов разделить их идеалы... Я одним плавным движением извлёк меч из ножен, подошёл вплотную ко всё ещё слепой и вопящей голове, пролезшей на нашу сторону по уши, подловил момент и вонзил меч Духа в правую глазницу. Ну вот чего он полез сюда, а? Такая туша, что в портал не проходит, а туда же - сидел бы лучше дома и суккубов щупал что ли, здоровье берег.

Демон опять заревел, но в этот раз это был просто громкий крик, без всякого пламени. Продолжая удерживать меч двумя руками, я заворожено следил как тот сначала засветился чистым солнечным светом (я ничего не делал, точно!), стал прозрачным, практически невидимым, а затем этот свет перешёл во врага. Череп Аластора в ответ засветился словно новогодний бумажный фонарь, в который поместили свечу и отправили в небо, а затем начиная от лезвия меча по кости глазницы вверх прошла крохотная трещина, едва заметная. Но этого хватило, чтобы демон дёрнулся в испуге, скривил рож и в панике убрался обратно в свой домен, позабыв обо всём. Видимо, умирать не хотят даже демоны, хотя я сомневаюсь, что мой меч смог бы его уничтожить. Хорошо, что хватило лишь трещины - в руке я держал полностью опустошённый меч Духа (хотя ряд ли здесь сыграла роль моя жизненная сила, против силы демона это ничто), который при взгляде из Астрала выглядеть стал очень странно. Подобную ауру я видел лишь у Реликвий богов! Но как такое возможно?! Гномы наверняка должны знать!

- Печать! - успел лишь скомандовать я, прежде чем рухнуть на пол и отрубиться от усталости. За разлом я не волновался - гномы явно знали толк в борьбе с Тьмой и разломами, раз уж смогли создать такой меч, хотя и без мастеров Ордена здесь явно не обошлось и поработали они на славу, иначе бы бородатые не смотрели на меч Духа с таким удивлением и восторгом.

Очнулся я уже в постели и помог мне в этом Джейк, который громко всхрапнул, сидя в кресле возле моей кровати. Да уж, дали боги ученичка (ага, разве ж от богов мне чего хорошего может перепасть, если в них не верю?!)! Хотя тут я погорячился... ведь не по гулящим девкам же парень пошёл, а ждал у постели учителя его пробуждения, волновался! Или не врут легенды и у гномов бабы бородатые, отпугивающие юных ученичков? Хм...

- Эй! - вопрос с учеником я решил прояснить сразу... не насчёт гномих, конечно. Нужно как-то уговорить парня остаться у коротышек на некоторое время. Только как это сделать? На что бы я сам повёлся?.. Знаю! - Подъём!

Как и ожидалось, от моего рёва Джейк мгновенно проснулся, взбодрился, вскочил на ноги и вытер рукавом слюни в углу рта. Красавец... Глаза у ученика были ошалевшие, мутные спросонья, но постепенно прояснялись и наполнялись радостью.

- Учитель! - парень собрался было рвануть ко мне с явным намерением обнять, но на полпути одумался и просто подошёл к кровати, где принялся меня внимательно изучать. - Вы в порядке?

- В полном, - я сдвинулся к изголовью кровати и опёрся о него, подбив подушку под спину, чтобы сидеть было удобнее. - Даже восстановиться успел. Сколько я проспал?

- Почти сутки!

- Тогда понятно, - я ещё раз прошёлся внутренним зрением по своим же внутренним органам и энергокаркасу, полюбовался на ядро, весело вертящиеся вокруг него мелкие сателлиты Стихий и один впятеро более крупный - сателлит Бездны. - Нам нужно поговорить, - резко сменил тему я. - Через пару часов я оправляюсь в Валор, - Джейк насторожился. - А ты останешься здесь.

- Ни за что! - отреагировал ученик вполне ожидаемо и мгновенно.

- Там слишком опасно.

- А как же клятва?! Кто меня будет учить? - я поморщился. Пусть прямого нарушения клятвы и нет, но всё равно осадок остаётся... Вот ещё проблема: как мне в путешествие по другим мирам отправляться? Джейка-то я с собой брать не хочу, слишком опасно, да и двоих не вытяну с Калиона, если вообще портал межмировой смогу создать, учитывая проблемы даже с обычными.

- Это тоже часть обучения, - нашёлся я, откладывая размышления о межмировых прогулках и сопутствующих им проблемах на потом. - Думаю, гномы не откажутся немного поднатаскать тебя в Рунной магии. Пусть по сравнению с возможностями, предоставляемыми астральными рунами, гномьи и выглядят бледно, но знания лишними не бывают!

- Вы сами говорили, что люди почти не владеют Рунной магией! Структура Силы не подходит! - ткнул в мою сторону пальцем возмущенный ученик.

- Почти! - назидательным тоном произнёс я и начал 'ездить' Джейку по ушам. - Но, как известно, знания лишними не бывают! В жизни всякое может случиться. У тебя пока сателлитов нет (да и потянет он от силы один, может два, если рискнёт), а руны хоть в чём-то могут заменить заклятья чужих Стихий... И моё время сэкономишь немного, всё равно бы я тебя рунам учить начал, только немного позже.

- Вот именно, - словил меня на слове Джейкоб. Видно очень уж ему в столице побывать охота... упорствует, гад. - И сами ведь можете!

- А ещё я попрошу Стражей Гор тебя потренировать, - нашёлся я. - Это же бесценный опыт! - Джейк скептически скривился. И правда, ведь я ему уже как-то рассказал о Рунном Доспехе и способе борьбы с ним. Сам виноват. - Может тебя даже на очередной прорыв демонов возьмут.

- Правда?! - ученик сразу загорелся идеей погостить у гномов.

- Конечно! - беззастенчиво соврал я (перед тем создав обманку из правильных в данном случае эмоций, чтобы Джейк меня не вычислил) сделав заметку в памяти попросить гномов ученика на прорывы не брать ни в коем случае.

- Тогда я согласен.