/ Language: Русский / Genre:sf_fantasy

Нежрец

Сергей Давыдов

Странно порой распоряжается человеком судьба… Обычный русский парень по имени Антон в нашем мире работал воспитателем в детском саду, но оказавшись в мире магии, круто изменил род занятий. Теперь он жрец нелегального культа, его жизнь полна опасностей и приключений. И даже жена у него – нечеловек. Впрочем, Айри не по своей воле стала женой Антона. Ведь раса «Детей Леса», к которой она принадлежит, обладает уникальными боевыми навыками, а нелегальный жрец нуждается в телохранителе. Семейная идиллия длилась недолго. В городе, в котором скрывался Антон, появляется Ольга - охотница за головами. Ее задание найти и убить нелегального жреца. Да только сделать это не так-то просто…

Давыдов Сергей

Нежрец

Пролог

Сухой сезон в окрестностях Гуардана в этом году был довольно мягким. Всё же, большинство жителей, те, кто могли это себе позволить, прятались от палящего Ока Лаа в благословенной тени - благо, городок мог предоставить не только множество укрытых зеленью укромных уголков - благословение влюблённых! - и теней от зданий, но и уютные места в маленьких уличных ресторанчиках. Пусть Гуардан и не был курортным городом, но по какой-то причине он всегда был изобилен маленькими ресторанчиками, словно то ли половина населения городка терпеть не могла готовить, то ли наоборот, очень любила. В одном из таких ресторанчиков, потягивая фруктовый сок со льдом, сидел молодой человек лет девятнадцати-двадцати. Сейчас этот парень в сандалиях, слегка потрёпанных шортах и соломенной шляпе был здесь единственным посетителем и спокойно, не отвлекаясь на посторонних, читал книгу. Даже хозяин заведения словно куда-то пропал…

Однако долго это не продолжалось. Дверь - скорее, калитка - невысокой ограды, окружающей ресторанчик, открылась, заставив зазвенеть прикреплённый к ней колокольчик, и в тень крыши из листьев каухи вошли двое: мужчина и женщина. Нет, наверное, правильнее было бы сказать "мужчина и девушка". Первый был высок, едва не упираясь головой в крышу, одет в серо-зелёную безрукавку и широкие полотняные штаны; на его поясе висели длинный слегка изогнутый кинжал, больше похожий на короткий меч, и пистолет. На вид ему можно было дать лет тридцать пять-сорок. Девушка же, примерно лет восемнадцати, походила на танцовщицу. Как ладной фигурой, приятной взору, так и одеждой: узкие шаровары, не стесняющие движений, мягкие туфельки, не стесняющие стопу, и состоящее из одной хитроумно завязанной газовой ленты таху, при всей тонкости ткани скрывающее всё, что необходимо скрыть, но при этом делающее девушку неотразимо притягательной. Оба, и мужчина, и девушка, были необычно светлокожими для здешних мест, что с первого взгляда выдавало путешественников, причём путешественников, прибывших недавно и не успевших получить "благословение Лаа" в форме загара. Окинув пустынное помещение взглядом, девушка, словно бабочка, порхнула к столику, за которым сидел единственный посетитель.

- Простите, сударь - обратилась она - не могли бы вы помочь девушке?

Парень вздохнул и отложил книгу.

- Чем я могу вам помочь? - отозвался он.

- Мы с моим женихом слышали, что в этом городе появился жрец Наники, и хотели бы найти его, чтобы он совершил брачный обряд - жрецы Келары отказали из-за разницы в возрасте.

Стремительно выпалив эту фразу, девушка смущённо улыбнулась; парня передёрнуло.

- Ничего не могу сказать про жреца, но я вас прошу, старайтесь не упоминать лишний раз имя этой… богини, которая на "Н". Вы можете привлечь её внимание, и вряд ли вам это понравится…

- Вы говорите так, словно знаете по собственному опыту - с явным любопытством заметила девушка. Парня снова передёрнуло.

- В этом городе есть как минимум пять человек, которым довелось с ней встречаться - сообщил он. - Насколько мне известно, повторить никто не хотел бы.

- Всё так плохо? - удивилась девушка.

- Не то, чтобы откровенно "плохо", - вздохнул он - но… Я бы сказал, богиня слишком щедра. Настолько, что это душит…

- Хмм… - пробормотала девушка. Она повернулась к своему спутнику, терпеливо стоящему у входа. - Милый, я немного устала, так что хотела бы передохнуть здесь. Что скажешь?

- Как скажешь - низким и хриплым голосом отозвался тот. - В таком случае я продолжу искать жреца.

Девушка кивнула и присела за стол; парень не возражал.

- Простите за назойливость, но могу я задать вам ещё несколько вопросов?

Парень пожал плечами.

- Что вы читаете?

Парень поднял книгу, демонстрируя название: "Описание необыкновенных существ".

- Как интересно - заметила девушка, прикоснувшись к изображённому на обложке созданию - большой змее с тянущейся по спине на три четверти тела белой гривой. - Что это?

- Скага, или Унульфа - вздохнув, ответил владелец книги. - Довольно редкие, обитают в основном в здешних джунглях. Разумны, территориальны, хотя и склонны к миграциям. Однако если, встретив скагу на её территории, вежливо поздороваться и извиниться за вторжение, она не нападёт. В здешних местах это более полезные знания, чем может показаться.

Девушка задумалась.

- В таком случае, может быть, вы почитаете вслух? Пожалуйста. А я куплю чего-нибудь выпить и перекусить…

Парень снова пожал плечами, и девушка умчалась к стойке. Определённо ей удалось найти хозяина заведения, поскольку вернулась она с подносом, на котором стояла бутылка вина, а также лежали несколько фруктов и пирожков, плюс чаша сливок… а, нет, это было полурастаявшее мороженое с кусочками льда в нём. При виде всего этого парень поднял бровь, но ничего не сказал.

- К слову, как вас зовут? - поинтересовалась девушка, ставя поднос на середину стола, так, чтобы его содержимое можно было легко достать с обеих сторон.

- Антон - сообщил парень.

- Ольга. Будем знакомы…

И девушка белозубо улыбнулась.

Антон открыл глаза в знакомом зеленоватом полумраке, создаваемом светом, просачивающимся сквозь листья; большинство домов в Гуардане использовали для крыш этот дешёвый материал. Над парнем склонилась новая знакомая, опустив лицо к его лицу; девушка смачно поцеловала его в губы и поправила верёвки, приматывающие его к постели.

"Похоже, я уже начинаю к этому привыкать, но это всё равно унизительно" - мысленно вздохнул он. - "Вот же невезуха…"

Он бросил новый взгляд на девушку, назвавшуюся Ольгой. Сейчас она не маскировалась, и её обнажённое тело, сохранив прежнее изящество танцовщицы, было цвета молодой травы с более тёмными участками, а голова оказалась покрыта листьями вместо волос. Были и другие детали, но и этого больше чем достаточно, чтобы определить, с кем Антон имеет дело на этот раз. Хунари, "хмурый цветок". Проще всего описать её, используя образы из земной фэнтези - помесь дриады и тёмного эльфа. Мстительные, своевольные, владеют магией, в основном иллюзий и исцеления, плюс некоторые специальные способности… Повышенная сексуальная агрессивность в описание типичной хунари не входит, скорее наоборот, но это несоответствие Антона не удивляло.

- Ты точно не жрец Наники? - поинтересовалась хунари, устраиваясь поудобнее.

- Нет! - твёрдо ответил парень. - Не дождётесь…

Девушка пожала плечами.

- Ну и ладно… За жреца можно было бы получить неплохие деньги, но сейчас меня больше интересуешь ты…

Она провела тонким пальчиком по груди Антона и опустила своё тело.

В стену словно ударил таран. Магия хунари, не дающая звукам внутри комнаты проникнуть наружу, погасила и звук удара, но в комнату полетели щепки. В следующий момент через проделанную дыру в комнату проникло множество белых нитей; они ухватились за края дыры и принялись расширять её, проламывая стену.

- Таак… - послышался шипящий голос, и в дыру стремительным движением проскользнуло нечто длинное… эм, женщина?… С золотистым загаром на коже, и белыми волосами, которые стремительно протянулись к едва успевшей среагировать хунари, обматываясь вокруг её конечностей и горла.

- Пётр!… - прохрипела зеленокожая, и через с ударом распахнувшуюся дверь в спальню ворвался "жених" хунари. Выстрел; беловолосая, продолжая сжимать свою жертву, метнулась в сторону, но пуля зацепила её руку. Не теряя ни секунды, мужчина принялся кинжалом обрезать волосы, удерживающие его компаньонку; лезвие кинжала едва заметно в полумраке светилось. Беловолосая издала удивлённый возглас и сделала шаг назад, держась за раненую руку, но затем бросила взгляд на привязанного к кровати Антона и снова атаковала. Хунари прикоснулась к своему спасителю, и кинжал засиял ярче; вдобавок движения мужчины стали заметно быстрее, и пытающиеся ухватить его волосы он рассекал на лету. Больше того, он перешёл в наступление, тесня беловолосую.

Антон нахмурился и закрыл глаза; его губы шевелились. Если бы в комнате присутствовал кто-то, способный читать по губам, он мог бы прочесть:

"О, Наника, возжигающая страсть вольную и невольную! Даруй твоим детям огонь в жилах, силу в чреслах и непреклонность в душе! Даруй мощь, чтобы достичь цели!"

- Как же я всё это не люблю… - закончил он вслух, и на его щеке вспыхнул алый след поцелуя.

Беловолосая на миг замерла, отпустила раненую руку - раненую?… - и её волосы ударили в мужчину с кинжалом и хунари сплошным потоком. Мужчина попытался отбиваться, но кинжал почему-то вдруг оказался неспособен перерезать белые нити. Ещё секунда, и его голова со стуком покатилась по полу.

Замотав хунари в кокон из волос, беловолосая подошла к кровати, принявшись отвязывать Антона.

- Извини за хлопоты - вздохнул он, поднимаясь.

- Не за что - отозвалась женщина. - Я же знаю, что ты не виноват, и насколько тебя самого такое раздражает. Или тебе понравилось?

Она усмехнулась.

- Это в первую очередь унизительно - отозвался Антон. Он покачал головой. - Что за привычка такая, или оглушить, или снотворного подсыпать? По хорошему предложить нельзя было?

Беловолосая промолчала, но, судя по её лицу - на котором промелькнул ещё и стыд - ей было что сказать. Вместо этого, впрочем, она произнесла другое.

- Что теперь? - спросила она, обращаясь к парню.

- Сможешь прихватить хунари? - поинтересовался тот, осматривая комнату в поисках своей одежды. - И её куклу заодно.

Женщина только фыркнула, и её волосы обернулись вокруг потерявшей маскировку безголовой деревянной куклы размером с человека.

- Но, позволь спросить, зачем она тебе? - поинтересовалась она. - Тебе меня мало?

- Прежде всего, расспросить хочу - отозвался Антон, натягивая шорты. - Да и вообще, может пригодиться. К тому же…

Он зыркнул на "кокон" исподлобья.

- Я определённо не оставлю без последствий то, что она сделала.

- Вот же западло… - страдальчески произнёс он, допросив хунари; девушка, которую действительно звали Ольга, не думала запираться. - Я бы и не подумал никогда, что за нами охотников за головами направили… А я ещё думаю, чего это местные такие дружелюбные?… Нет, знаю же, что халява бывает только в мышеловке, но чтобы они думали, что мы с тобой запугиваем и вымогаем… И ты тоже, Айри…

Он ухватился за голову, продолжая ей качать.

- Я прошу прощения, - отозвалась беловолосая - но я действительно считала, что они просто рады почтить дарами мой род. В конце концов, нас здесь считали мелкими богами.

- Придётся драпать - вздохнул Антон. - Вопрос - где нас не будут искать?

- Вольноветерск - произнесла связанная, но выглядящая скорее довольной, чем испуганной, хунари. Антон коротко глянул на неё, затем кивнул.

- Вариант. Правда, ещё остаётся вопрос, как и на что жить, даже если сможем туда добраться.

- Там есть храм Наники - заметила Ольга.

- Я не жрец! - вспылил Антон. - Но, видимо, всё же придётся воспользоваться её даром… Это тоже унизительно, но что-то делать нужно. К тому же я обещал, что не оставлю без последствий…

Антон вздохнул и подошёл к связанной зеленокожей.

- Айри, подай шкатулку, пожалуйста. - Произнёс он.

Беловолосая молча вышла из комнаты и вернулась с небольшой шкатулкой без украшений. Поставила её на пол перед хунари. Антон откинул крышку; зеленокожая заглянула внутрь и оценивающе окинула парня взглядом, подняв бровь.

- Интересные у тебя хобби… - заметила она. - Хотя попробовать будет интересно.

Антон, покраснев, захлопнул шкатулку.

- Айри - сухо произнёс он - мою шкатулку, а не твою.

Беловолосая, ухмыльнувшись, выполнила указание, убрав шкатулку и заменив её точно такой же. Эта вместо разнообразных странных приспособлений содержала ряды одинаковых колец. Антон достал одно из них.

- О, Наника, возжигающая страсть вольную и невольную! - произнёс он. - Одобряешь ли ты мой выбор? Если нет, дай знать!

- Одобряю - послышался ниоткуда женский голос, наполнив воздух странным ощущением. Парня передёрнуло.

- Ну вот, все претензии - к богине - сообщил он и надел кольцо.

- Всё-таки я знала, что тебе меня мало - заметила беловолосая. - Поздравляю с заключённым браком.

- Благодарю - отозвалась хунари.

- Через брак властью богини - сообщил Антон, развязывая девушку - между нами заключёна связь. Если со мной что-то случится, тебе тоже достанется. Вдобавок я, если очень захочу, могу её силой спалить тебя на месте.

- А что насчёт супружеских обязанностей? - незамедлительно спросила Ольга. - Полагаю, от столь доверенного жреца богини страсти можно будет ожидать многого…

Она мечтательно закатила глаза.

- Я - не - жрец! - практически прорычал парень. - Заруби это себе на носу!

- Ну, не жрец, так не жрец - пожала плечами девушка, потирая освобождённые от верёвок руки. По её лицу было понятно, что она не верит, да и кто бы поверил после того, как богиня ответила на обращение? - Может, тогда объясните, кто вы есть на самом деле?

Антон и Айри переглянулись; парень кивнул. Беловолосая сделала шаг назад, аккуратно сняла с себя одежду, вскинула голову - и упала на землю огромной змеёй с идущей по спине гривой.

- Я уже говорил, что щедрость богини чрезмерно велика - хмуро сообщил Антон. - Я встретился с ней, едва оказавшись в этих местах, и получил несколько даров. И первый из них - безудержное влечение, которое испытывают ко мне практически все женщины, но только не принадлежащие к человеческому роду. Почему так - вопрос к богине, но, думаю, я ей что-то не так сказал. Айри оказалась первой жертвой.

- Я не возражаю - прошипела змея. - Ты правильно предположила о возможностях… пусть и не жреца, младшая.

- Младшая? - подняла бровь хунари. - Ты даже не знаешь, сколько мне лет.

- Я - первая жена, ты вторая - парировала скага, возвращаясь к человеческому облику. - Так что ты младшая.

Хунари открыла было рот, чтобы возразить, но Антон её перебил.

- Не спорьте, лучше собирайтесь в путь. Ольга, почини свою куклу и займись иллюзиями, Айри, собирай вещи. А я займусь транспортом и походным снаряжением…

- Только ссор между жёнами за старшинство мне и не хватало для полного счастья… - проворчал он, выходя из комнаты.

- Между прочим, что насчёт животных? - послышался ему вслед голос Ольги.

- Только разумные - отозвалась Айри. - Женщины, а не самки.

Антон вздохнул. То, что на первый взгляд казалось неплохим, если не страдать ксенофобией, на деле было куда серьёзнее. Женщины, попавшие под воздействие дара богини, зачастую теряли рациональность и становились агрессивными - и это при том, что большинство из них сильнее среднего человека. Мало того, что подобные… гм, отношения, унизительны, так ещё и родственники этих женщин бывают не в восторге… Особенно мужья. Утешать могло разве что то, что подобный эффект быстро проходил, оставляя лишь довольно сильное, но в пределах разумного, влечение. Хотя, конечно, ситуация разнилась от женщины к женщине… Но всё же самым существенным был первый порыв при встрече.

"А в храм, пожалуй, всё же придётся заглянуть" - решил парень. - "Возможно, там смогут если и не убрать это сомнительное "благословение", близкое к проклятию, то хотя бы посоветовать, как это сделать".

С финансами у Антона и его… жён было не очень, но собрать всё необходимое в дорогу удалось довольно легко, немного нажав на местных торговцев и пообещав уехать из города. Парень неохотно решил, что хуже уже всё равно не будет… Сложнее всего было с транспортом, особенно с тягловой силой, однако у Антона уже был план по этой части. Закончив выбивать из аборигенов припасы и повозку - не новую, но в приличном состоянии, в конце концов торговцы не хотели, чтобы он из-за сломавшегося транспорта вернулся обратно - Антон отправился в свой домик на окраине города.

- … Ну, после всего этого у любого человеческого самца характер испортится - услышал он голос Ольги.

- Это верно - согласилась Айри. - Могло быть и хуже.

- Ты так говоришь, словно у тебя есть в этом опыт - фыркнула хунари. Антон, до того замерший у двери и прислушивавшийся, решил вмешаться, пока женщины не начали снова ссориться.

- Я вернулся - сообщил он и вошёл. К его удовлетворению, женщины, обе в человеческом облике, тут же умолкли и принялись хрустеть печеньем.

- Отправляемся? - поинтересовалась скага, проглотив кусок печенья. Антон кивнул и обратился к хунари.

- Только куклу свою замаскируй под быка. Её запряжём.

Ольга нахмурилась.

- Это не лучший вариант - сообщила она. - Пётр двигается на моей магии, и у меня не хватит сил, чтобы заставить его дотащить повозку до Вольноветерска, поддерживая при этом иллюзии. Лучше просто украсть быка… Его потом и съесть можно будет. Или продать.

- Насчёт сил можешь не беспокоиться - вздохнул Антон.

- Второй дар богини? - понимающе хмыкнула Ольга. Парень поднял бровь.

- Я заметила во время схватки - пояснила хунари. - Ты направил в Айри божественную энергию, исцелив её рану и придав сил. Если эта твоя жре… этот твой дар богини достаточно силён, то я не возражаю быть твоей женой. Не тяни, я хочу это испытать.

- То-то я смотрю, ты не выглядишь недовольной - хмыкнул парень. - Ладно, ничего не поделаешь… Только лучше выйдем на улицу.

Четверо - четвёртым был "Пётр", кукла хунари, на которую женщины навьючили вещи - вышли во двор. Антон скривился, положил руку на плечо Ольги и с явной неохотой забормотал молитву Нанике. Ольга вздрогнула, и парень поспешно убрал руку.

Девушка содрогнулась и упала на колени; однако на её лице было написано блаженство. Внезапно трава вокруг неё стала с бешеной скоростью вытягиваться и расти; деревья вокруг зашелестели, а на апельсиновом дереве у дома на глазах стали созревать плоды.

Ольга принялась гладить себя.

- Это невероятно - простонала она, вставая. - Как долго ты можешь поддерживать поток силы?

- Не знаю - отозвался Антон. "Похоже, ей это очень понравилось…" - Пока что не было нужды делать это дольше пяти минут.

- А как часто?

- Да вроде без ограничений - пожал он плечами.

- С такой силой я… мы, сможем многого добиться - мечтательно вздохнула хунари. - Если так, то я действительно не возражаю быть твоей женой.

Антон вздохнул. Дайте женщине то, чего она хочет, и она будет слушаться… какое-то время. Проблема в том, что аппетиты растут… С хунари определённо нужно будет быть осторожным. В отличие от в целом мирной скаги, считающей его своей "территорией" и готовой следовать за мужем, пока с ней хорошо обращаются и уделяют достаточно внимания, хунари куда более сложна в обращении. Её род любит силу и власть, так что если не найти применение её способностям вовне, обеспечивая ей занятость и "карьерный рост", она направит все силы на то, чтобы занять доминирующее положение в "семье". Впрочем, это она в любом случае ещё не раз будет пытаться…

Замаскированная под быка кукла неспешно тащила повозку по пыльной дороге. Пользуясь возможностью расслабиться, - всё равно хунари поддерживала маскировку - а также чтобы не пачкать одежду, скага вернулась к своему естественному облику и свернулась в листьях, которыми была устлана повозка, положив голову на колени Антону, сидящему, опираясь спиной о тюк с вещами. Её чешуя пачкалась гораздо слабее, чем одежда, да и чистить её проще…

- Так ты не местный? - поинтересовалась Ольга.

- Нет - отозвался Антон, поглаживая Айри по голове и бокам. - Я издалека. Случайно здесь оказался. И сразу вляпался…

- В приятности - ухмыльнулась хунари, продемонстрировав белоснежные острые зубы.

- Кому как… - вздохнул парень. - И ты зубы замаскировать забыла. Между прочим, как у тебя с целительством?

- Не особо - признала Ольга. - Практики нет. Но с твоей силой, полагаю, разве что мёртвого не подниму.

- Ну, вот тебе начало практики - Антон закатал рукава, обнажив следы от верёвок, и протянул руки к девушке. - Исправляй то, что сделала.

На лице хунари не было ни следа раскаяния - напротив, она снова ухмыльнулась - но она протянула навстречу одну руку и осторожно провела пальцем по красным следам на запястьях Антона. Следы медленно исчезали.

- Хмм… - пробормотала она. - Или мои способности стали ещё хуже, или с тобой что-то не так. Моя сила протекает сквозь тебя, почти не задерживаясь. Обычно люди… ну, как чаша, накапливающая воду. А ты скорее как труба, пропускающая её сквозь себя.

- Это особенность жрецов - прошипела Айри. - Не то, чтобы Антон был жрецом, но у него к этому хорошие задатки.

Ольга вновь ухмыльнулась.

- Ты пользуешься силой богини - заметила она - возносишь ей молитвы, и я заметила в доме жертвенник. Почему же так упорно не желаешь признать себя жрецом?

- Я просто именно что пользуюсь её силой, жить-то как-то нужно - фыркнул парень. - Стараясь при этом не раздражать, чтобы не стало ещё хуже. А жрец - служитель божества. Я не могу не относиться к ней с опаской и уважением - всё-таки богиня - но почитать и служить? Ни за что.

- На мой взгляд, если зелёное и квакает, то это лягушка - возразила Ольга. - Ты даже смог заключить брак.

- Специальное кольцо и очередной каприз богини - фыркнул Антон. - А что насчёт лягушки… Даже если ты скажешь "ква", ты ей всё равно не будешь.

- Кольца, я так понимаю, третий дар?

Антон кивнул. Хунари подняла бровь и оценивающе-задумчиво перевела взгляд с мужа на тюк с вещами, среди которых находилась и шкатулка с кольцами.

- Похоже, в нашей семье ожидается пополнение… - пробормотала она. - Многочисленное…

"И со всеми этими дарами - подумала она - не поверю, что это был просто каприз… Богиня определённо имеет на тебя какие-то планы. Ну, тем лучше для меня…"

Время медленно тянулось, как защищённая благословением Лаа дорога, разрезающая джунгли. Если бы не благословение, сила Леса давно взяла бы своё, но под защитой бога солнца тонкая артерия, соединяющая города, оставалась неуязвимой для растений и неизменной из года в год. И такой же неизменно пыльной.

Антон закашлялся и прислушался; где-то неподалёку журчала речка.

- Привал - сообщил он сквозь повязанный на лицо кусок ткани. - Я задолбался глотать пыль… Да и окунуться не повредит.

- Вы, люди, такие нежные… - фыркнула хунари, но повозка замедлила ход и остановилась.

- Я тоже не откажусь искупаться - сообщила Айри. Она выскользнула из повозки и повернулась к мужу. - Пойдём, я тебя посторожу.

- "Посторожу"? - хмыкнула Ольга, одним словом выражая своё отношение к человеку, которому нужна охрана при купании.

- Русалки - так же одним словом ответила скага.

- В прошлый раз я едва не утонул - добавил Антон, спрыгивая с повозки. - Да и другие дочери Леса тоже могут попасться. Будь я даже профессиональным воином, отбиться от, к примеру, оборотницы и с оружием в руках было бы затруднительно, а тем более когда оно на берегу, а я в воде.

Хунари больше ничего не сказала, но вид у неё был задумчивый.

Несмотря на бдительную охрану скаги, Антон не рискнул задерживаться на территории Леса, быстро вернувшись на повозку, стоящую на краю дороги.

- Ты-то искупаться не хочешь? - обратился он к оставшейся там же Ольге.

- Пожалуй - согласилась она. - Когда змея закончит.

Однако прежде чем исчезнувшая под водой скага выбралась на берег, послышался приближающийся стук копыт. Навстречу повозке Антона катила точно такая же повозка с двумя пассажирами. Один - смахивающий на пирата здоровенный немолодой мужик с короткими седыми волосами, перевязанными белым платком, в нагруднике из тускло-серого стального дерева и с четырьмя двухзарядными пистолетами на оружейном поясе, идущем наискось через грудь; у него на коленях лежала сабля в ножнах. Второй - на вид не старше тридцати, с бритой, как делают жрецы Лаа, головой, в белых рубашке и штанах; он тоже был вооружён, но скромнее, чем сосед - всего лишь двумя пистолетами и длинным ножом. Антон и Ольга переглянулись; одновременно то же сделали двое мужчин. В следующий момент Антон и его супруга спрыгнули с повозки, а встреченная парочка открыла огонь из пистолетов.

Кукла Ольги резко поднялась с четверенек, - в каковой позе изображала быка - принимая на себя пули, и бросилась на врага. "Пират" с обнажённой саблей в руках перехватил её на полпути; прикинув ситуацию, Антон решил не рисковать и забормотал молитву. Бритоголовый, продолжая сжимать в одной руке пистолет, также что-то забормотал.

Определённо тоже молитву… Скорости движений куклы и "пирата" возросли; они обменялись ударами, однако последний был очевидно быстрее и лучше владел оружием. Правда, кукла не чувствовала боли, к тому же, будучи деревянной, была мало уязвимой, однако… Сабля "пирата" загорелась, и он нанёс удар, отсёкший кукле левую руку, потянувшуюся к пистолету. Впечатление о мало уязвимости оказалось неверным…

Однако хунари не собиралась сдаваться. Из груди куклы в сторону "пирата" выстрелили зелёные побеги; тот обрубил их, однако одновременно из левой ноги куклы вытянулась ещё одна порция ростков, обмотавшаяся вокруг ног сабельщика. Он споткнулся и незамедлительно получил удар кинжалом в грудь. Стальное дерево нагрудника выдержало, лишь треснуло, однако силой удара "пират" оказался сбит с ног. Он упал на дорогу, ударившись головой о землю, и замер; в следующий момент к нему присоединился не успевший толком среагировать бритоголовый.

- Явилась, не запылилась - фыркнула выбирающаяся из-за укрытия Ольга скаге, появившейся со стороны леса в человеческом облике.

- Я наблюдала за происходящим - спокойно ответила Айри. - Хотела посмотреть, на что ты способна. Или тебе настолько была нужна ещё и моя помощь?

Она подошла к повозке агрессоров и принялась рыться в её содержимом.

- Ну, во всяком случае, теперь у нас есть на что обосноваться на новом месте - заметила Ольга, обшаривая тела и доставая кошелёк. Она решила, что спорить со скагой дальше не имеет смысла, но не смогла удержаться от того, чтобы не подцепить мужа. - Возблагодарим за это богиню…

- Я так понимаю, этот бритый - из инквизиторов… - пробормотал Антон. Хунари кивнула и бросила ему снятый с шеи жреца маленький золотой диск на верёвочке. - Не люблю радикалов…

Повертев напоминающий монетку диск, служащий жрецам Лаа опознавательным знаком и медиумом, помогающим проводить божественную силу, в пальцах, парень засунул его в карман рубашки.

- Что с ними-то делать будем? - поинтересовалась перетаскивающая имущество инквизиторов в свою повозку Айри. - Между прочим, Ольга, ты настоящего быка запрягать умеешь?

- Они ещё живы? - спросил в ответ Антон. Кукла дважды опустила кинжал.

- Уже нет - сообщила хунари. Антон скривился; хотя оставлять врагов, напавших просто потому, что увидели, кто скрывается под иллюзией, и глупо, ему это всё равно не нравилось.

- Спрятать бы где-нибудь - вздохнул он. - Чтобы не нашли.

Скага кивнула и поменяла облик.

- Ты настолько проголодалась? - хмыкнула хунари.

- Я не ем немытых людей - прошипела Айри. - К тому же благословение Лаа в любом случае делает их несъедобными… Просто так я быстрее высохну.

- Это да - согласилась Ольга, приделывающая своей кукле отрубленную руку. - Эй, ты, муженёк, прибавь-ка сил.

- Обойдёшься - сухо ответил Антон. - У тебя и так запас неплохой. И повежливее…

Продемонстрировав, кто здесь хозяин, он поднялся обратно на повозку, игнорируя хунари. Та недовольно зыркнула на него, но продолжила работу. Вскоре кукла снова была как новая, и девушка принялась перепрягать послушно следовавшего за ней быка в свою повозку; Айри внимательно наблюдала за её действиями. Закончив с быком, однако, хунари впрягла куклу на его место в повозку инквизиторов.

- Повозка - тоже ценное имущество - сообщила она. - Можно продать. А деньги не помешают.

И снова потянулась скучная дорога. Единственным развлечением оказалась читаемая Антоном вслух книга, но нельзя сказать, чтобы энциклопедия существ Леса была таким уж интересным чтением. Тем более для самих существ Леса. Айри так и вовсе, похоже, задремала… Антон тоже отложил книгу и прилёг.

- Миленько - хмыкнула хунари, заметив, что парень использовал длинное упругое тело скаги в качестве подушки, в то время как та, в свою очередь, устроила голову у него на животе.

Хотя их целью и был Вольноветерск, первым городом на пути, будем называть вещи своими именами, странной компании, стал Шагарлок. Скорее большой рынок и перевалочный пункт, чем настоящий город, он был, тем не менее, центром торговли и местом, где можно передохнуть с дороги, подкрепиться, и узнать множество новостей со всего мира. А так же продать лишнюю повозку.

Рынок Шагарлока не был таким назойливым к посетителям и шумным, как в других городах. В конце концов, большинство здешних торговцев жили с оптовой торговли по налаженным поколениями каналам, так что им не было такой уж нужды клещами вцепляться в каждого потенциального покупателя, предлагая купить или продать что-то. Тем не менее, даже так рынок был шумен и многолюден. Продавцы, покупатели, зеваки и бродячие артисты, проповедники и гадатели, маги и ремесленники…

- Действительно, пёстрый водоворот - пробормотал Антон. Айри тоже с явным любопытством наблюдала за окрестностями, вновь в человеческом облике.

- Не желаете газету, любезный сударь? - возник рядом смуглый мальчишка в одних шортах и с сумкой через плечо. - Всего два гроша!

- Я возьму - отозвалась Ольга, и пацан тут же переключился на неё.

- Благодарю, прекрасная госпожа - поклонился он, и завершив сделку, исчез так же внезапно, как и появился.

- Учись, как нужно обходиться с женщинами - заметила хунари, разворачивая газету. - Так… Хмм, интересно.

- Что там такое? - полюбопытствовала Айри.

- В церкви Лаа выбрали нового верховного жреца - отозвалась Ольга. - Официально он из фракции консерваторов, но симпатизирует радикалам.

Заметив непонимающий взгляд скаги, девушка вздохнула.

- Провинция… За политикой нужно следить, чтобы она не укусила внезапно. Попросту говоря, можно ожидать новой волны притеснения последователей богов Леса и магов. Однако для нас это даже к лучшему.

- Почему? - удивилась скага, до недавнего времени проживавшая в лесу в счастливом неведении о сложностях человеческой политики.

- Из-за контрмер Ассоциации Магов - ответил вместо Ольги Антон. - Думаю, Ольга хочет вступить в один из союзов магов. В такие времена, как сейчас, сделать это существенно проще, чем обычно - они стараются увеличить свои силы, в том числе и за счёт количества.

Хунари кивнула.

- И в связи с этим у меня есть предложение - добавила она. - Что насчёт того, чтобы расширить и усилить наш коллектив?

Антон нахмурился. Затем вздохнул.

- О чём ты? - тоже нахмурилась Айри.

- Она предлагает мне обзавестись ещё одной женой - фыркнул парень.

- Лучше парой - уточнила хунари. - Желающих я найду.

- Не сомневаюсь - ядовито ответил Антон. - Нет! Только свежесозданной Ассоциации Хунари под боком мне и не хватало…

- Не хунари - покачала головой Ольга. - Я бы предпочла оборотницу и наяду.

- Хочешь сколотить боевой отряд? - хмыкнул парень. - Зачем?

- Такую возможность глупо упускать - пожала плечами Ольга. - Сбалансированная команда из женщин Леса плюс твоя сила жре… дара богини, и мы сможем без серьёзного риска добывать ценные дары леса, сбывая их в городе. Это хорошие деньги и репутация. С другой стороны… Кто-то из вас может предложить другой способ достойного заработка? Или вы хотите предложить, чтобы я содержала вас с заработка на своей магии?

- В её речи есть здравое зерно - немного смущённо заметила скага. - Я вряд ли смогу что-то заработать, а ты как сказитель тоже зарабатываешь немного…

Антон скривился. Было заметно, что ему хочется возразить, но подходящих слов не находится.

- С твоего грандиозного плана тоже неизвестно, получится ли что-то - буркнул он. - А расторгать брак я, между прочим, не могу… Да и собрать команду, потом научиться слаженно работать… Всё это время тоже нужно на что-то жить.

- Деньги на первое время у нас есть, и что-то я заработаю - тут же возразила хунари, почуявшая слабину. - А желающих я найду, сказала же уже.

- Хорошо - сдался Антон - похоже, это действительно лучший вариант… Только кандидаток поищем мы с Айри. Если она не против…

Скага отрицательно мотнула головой.

- Я не возражаю. Я в любом случае остаюсь старшей женой.

- Я ожидала более негативного отношения с твоей стороны - заметила Ольга.

- У меня свой интерес - улыбнулась Айри, обняв Антона.

"Скага допускает на свою территорию тех, кто вежливы и признают её старшинство" - вспомнилось Антону. - "Н-да… Я определённо подписываюсь на проблемы… Впрочем, ладно. Если всё получится, то это всё равно будет брак только на словах, так что всё не так плохо".

- Вот и хорошо - кивнула хунари. - В таком случае, не будем тянуть… Денег за трофеи должно хватить на первое пополнение.

- Денег? - переспросил Антон. - Ты хочешь?…

Ольга снова кивнула.

- Раз уж мы всё равно здесь, пройдёмся по рынку невольников. Наверняка найдётся парочка подходящих кандидатур…

Хотя невольники никогда не были особо популярным товаром, небольшой стабильный спрос сохранялся всегда; и из пунктов публичной торговли невольничий рынок Шагарлока был крупнейшим. Однако сейчас нашей компании не повезло.

- Неудачный сезон - пожал плечами главный надсмотрщик. - К тому же из-за выборов Верховного жреца Лаа спрос упал - боятся, что опять налог введут. Но вы посмотрите, повыбирайте…

Увы, но единственная имеющаяся в продаже оборотница Ольгу не удовлетворила. Не только она была болезненно мелкой и заморенной - это ещё можно было бы поправить хорошим питанием и исцеляющей магией - но и цена оказалась слишком высока. В конце концов хунари решила не торговаться за неё. К сожалению, никого, кто мог бы заменить её в планируемой команде в продаже тоже не нашлось, так что Ольга удалилась, так никого и не купив.

- Никого подходящего? - хмыкнул вынужденно державшийся в стороне от невольничьего рынка, чтобы не поднимать переполох, Антон. - Значит, рекрутируем свободную.

Ольга кивнула.

Начало смеркаться, и компания решила отыскать постоялый двор, чтобы переночевать под крышей и в относительном комфорте. Относительном - поскольку Антон с молчаливого общего одобрения снял на всех одну дешёвую комнату. Несмотря на неожиданную прибыль, их финансовое состояние всё ещё оставляло желать лучшего…

- Готовимся к пожертвованию Ханигу - вздохнул парень, критически осматривая совершенно пустую и не слишком просторную комнату.

- К пожертвованию Ханигу? - удивилась Айри.

- Считается, что это он создал комаров, москитов, клопов и прочую кровососущую пакость - пояснил парень. - И через них собирает свои жертвоприношения. Хозяева подобных заведений этим отмазываются, если спросить, почему у них в комнатах нет средств от насекомых.

- Ну, поскольку я ему не поклоняюсь, - заметила Ольга - то позабочусь, чтобы здесь насекомых не было.

Она достала из своей одежды откуда-то из района груди шнурок, провела по нему пальцами, завязала в узел и подвесила над дверным проёмом.

- Простенький амулет от насекомых - сообщила девушка. - В своё время я зарабатывала их продажей…

- Есть у меня подозрение, что много ещё чем… - хмыкнул Антон и принялся расстилать на полу постель. Вообще, кровати в этом регионе Мира оказались не слишком распространены.

- Ну да - пожала плечами хунари. - А что насчёт тебя? Айри сказала, что ты сказитель?

Антон кивнул.

- Это чуть ли не единственный способ, которым чужак может что-то заработать.

- Ну, тогда расскажи что-нибудь на ночь…

- Действительно - поддержала её Айри. - Мне нравится тебя слушать…

- Что именно рассказать? - вздохнул Антон.

- А что ты обычно рассказываешь?

- По ситуации, разумеется. Но вообще-то по непонятной причине самое популярное - "История о начале Мира".

- Самое то перед сном - согласилась хунари, успевшая тоже разложить постель и устроиться на ней. Скага, оставшаяся в человеческом облике, согласно кивнула.

- Ну, как угодно… Но поскольку я хочу спать - короткая версия.

Он приподнялся, переключившись с лежачего положения на сидячее, и начал говорить.

- В начале всего не было земли, и не было неба - один лишь великий бог Ламанири был в изначальной пустоте. Но в бесконечной пустоте было ему одиноко, и всемогущий породил восемь детей. Но среди рождённых одновременно начали разгораться споры - кому считаться старшим? И сказал мудрый Ламанири: "Проявите, на что способны, и принесите мне дары. Тот, кто принесёт лучший дар из всех, будет считаться старшим". И первыми пришли вместе трое: Шаграм, Келара и Лаа.

- О великий отец - произнёс Лаа - мы работали вместе, поскольку для нас главное не то, кого считать старшим, а порадовать тебя. Взгляни же на наш дар…

И три бога преподнесли великому Мир, какой он есть. Взглянул на дар Ламанири и возрадовался мастерству своих детей, ибо Мир был хорош. И взглянули на него прочие боги и устыдились, ибо их дары не шли ни в какое сравнение с творением Трёх.

- Вы говорите, что работали вместе, - спросил Ламанири - но кто воздвиг твердь? Кто протянул реки? Кто направил ветра?

- Я сделал это - ответил Шаграм. - Я трудился, чтобы Мир был надёжен и работал вечно.

- Это хорошо - кивнул Великий. - Будь же ты известен, как Шаграм Трудолюбивый, и быть под твоей рукой труду, мастерству и надёжности. Но кто вырастил травы и цветы, кто выпустил в равнины зверей и в небеса птиц, кто наполнил мир ароматом и песнями?

- Я сделала это - ответила Келара. - Я мечтала и воплощала мечты в реальность, чтобы Мир был прекрасен и радовал глаз и душу.

- И это хорошо - снова кивнул Могучий. - Будь же ты известна, как Келара Изящная, и быть под твоей рукой красоте, фантазии и радости. Но что же сделал ты, сын мой? - спросил он Лаа.

- Я населил Мир людьми, чтобы было кому отдать должное его надёжности и красоте, и чтобы Мир не был одинок - ответил Лаа. И улыбнулся Мудрейший.

- Хоть вы и работали вместе, но твой вклад мне по душе больше всего. Будь же ты известен, как Лаа Светозарный, старший из детей моих, и быть Миру под твоей рукой.

И исполнились прочие боги завистью, и попытались превзойти Троих, сделав нечто лучшее, чем смогли Трое. Но выходило у них лишь больше, но не лучше… Из трав - лианы, из кустарников и цветов - деревья, из озёр - моря. Но пуще всего младшие боги пытались превзойти то, что полюбилось Отцу их больше всего, людей. И были созданы великаны, что были сильнее людей; но оказались они глупы. И были созданы киа, что были умнее людей; но оказались они хрупки и болезненны. И создавали младшие многих других, но в стремлении превзойти творение Лаа все их творения оказались ущербны. Но милосердны Всевышний, и старший сын его, и дали они место в Мире жить творениям Пятерых - в сотворённых Пятерыми джунглях… И так повелось с тех пор - делится мир на Лес, владения Пятерых младших богов, и Равнину, владения Трёх старших, богов людей… Вот и сказочке конец, а кто слушал, молодец - закончил Антон.

- Ты неплохой сказитель, но всё было совсем не так - фыркнула Ольга.

- Я знаю - отозвался парень. - Спокойной ночи.

Проснувшись, Антон прежде всего почувствовал до боли знакомое ощущение связанных рук. А ещё на нём кто-то сидел… В ночной темноте было плохо видно, но, повернув голову, парень заметил рядом белые волосы спящей в человеческом облике скаги и очертания закатившейся в угол ещё одной фигуры - определённо хунари.

- Змеюка дрыхнет - сообщила сидящая на парне фигура, стягивая с него шорты. - Схлопотала дозу транквилизатора.

- Ольга? - удивился Антон. - Не буду спрашивать, что ты делаешь, но это кто?

Он указал на фигуру в углу.

- Воровка, судя по всему - отозвалась хунари. - Выстрелила в окно шипами с транквилизатором, прокралась в комнату, но прежде чем успела что-то стянуть, повелась на тебя. А поскольку у меня остался эффект от божественной силы, я пришла в себя, пока она тебя связывала, и Пётр её вырубил. Ну, и я решила, что не воспользоваться ситуацией было бы глупо.

- Развяжи хотя бы… - буркнул парень, но девушка его проигнорировала.

- Я тебе это ещё припомню, вот увидишь… - пробормотал он.

Основательно связанную по рукам и ногам пленницу рассмотрели уже утром; заодно хунари рассказала скаге историю её поимки, опустив подробности о том, как она "воспользовалась ситуацией".

- Хальфия - хмыкнул Антон, рассмотрев практически обнажённую хрупкую девушку с серовато-голубоватой кожей, которой, будь она человеком, можно было бы дать не больше шестнадцати лет. - Также известны как "люди-хамелеоны".

Айри стянула повязку со рта хальфии, и та немедленно заныла:

- Отпустите меня! Есть нечего, братьев-сестёр кормить нужно, приходится воровать… Сама голодаю, исхудала совсем…

- Врёт - спокойно сообщил Антон. - Во-первых, такая фигура для её вида - норма, я бы даже сказал, что по их критериям она пухлая. А во-вторых, в семьях хальфов даже двое детей - редкость, так что ни о каких "братьях-сёстрах" и речи быть не может. Полагаю, в городе были проблемы с неуловимым вором…

Девушка-хамелеон умолкла, угрюмо глядя на своих пленителей, только поменяла цвет на серый.

- Хмм… - протянула хунари. Антон мог наверняка сказать, что в её голове стремительно прокручиваются планы эффективного использования пленницы; он практически слышал, как прокручиваются шестерёнки её мыслей. - Нус-с, дорогуша, прежде всего, у меня к тебе есть пара вопросов. Как долго ты воруешь?

Хальфия промолчала.

- Мы вполне можем выяснить это у местных - заметил Антон, решив пока подыграть Ольге.

- Года два - неохотно отозвалась хальфия. - Но на сокровища не рассчитывайте, я всё трачу.

- Допустим - кивнула Ольга. - Ещё один вопрос. За это время тебя ловили?

- Нет - буркнула допрашиваемая. - И сейчас не пойму, что со мной такое, но если бы не это, ни за что не поймали бы…

- Прекрасно - улыбнулась хунари. - Мы можем сдать тебя властям - наверняка награда объявлена - или продать на невольничьем рынке, но у меня есть к тебе взаимовыгодное предложение, от которого ты не сможешь отказаться.

- Ты же хотела силовую и магическую поддержку… - вздохнул Антон.

- Разведка тоже пригодится - сообщила Ольга. Она повернулась к пленнице. - В общем, дорогуша, я предлагаю тебе войти в нашу компанию на легальных правах третьей жены и по совместительству разведчицы группы.

Хальфия перевела взгляд с Ольги на Антона; её явно разрывали противоречивые мысли и желания. Её кожа порозовела.

- Минусы отказа я, в общем, уже перечислила, а из очевидных плюсов согласия… Ну, один ты, полагаю, уже заметила, приятная компания - хунари ухмыльнулась. - А помимо этого легализация, честный заработок, и в ближайшем будущем - поддержка Ассоциации Магов Вольноветерска. Ну, и кое-что ещё… В том числе хочу заметить, что Антон владеет даром богини Наники использовать её силу.

- Не самое щедрое предложение - вздохнула связанная - но альтернатива заставляет задуматься. К тому же действительно присутствуют положительные стороны…

Она стрельнула взглядом в сторону Антона.

- Думаю, у вас есть какой-то способ гарантировать, чтобы я не сбежала, согласившись?

- Разумеется - кивнула хунари.

- Со своей стороны могу обещать хорошее отношение - вздохнул Антон.

- Обещаешь? - тут же спросила пленница. Антон поднял бровь, но кивнул. - Ну, ладно… Меня зовут Линда.

- Ну что же, команда потихоньку собирается… - удовлетворённо заметила хунари, когда увеличившаяся компания выехала из города. Линда о чём-то шепталась с Айри, - приняв решение, хальфия больше не колебалась, и осваивалась с новой ролью, пожалуй, даже с энтузиазмом - а Антон тоскливо размышлял о судьбе и грядущих перспективах. По его прикидкам, с новой женой чисто делового сотрудничества не получится… А ещё за всем этим зоопарком нужно будет следить, и новых кандидаток найти самому, пока этого не сделала хунари. Иначе будет ещё хуже…

И, к слову, её саму тоже необходимо как-то проучить за ночную выходку. Проще всего, пожалуй, тоже связать, но несимметричный ответ был бы эффективнее… Только какой?

В любом случае, сонная жизнь в провинциальном городке, похоже, навсегда осталась в прошлом…

С увеличением численности компании увеличивались и расходы - на питание как минимум. Хотя денег хальфия в общие финансы и не внесла - по её словам, весь её заработок незамедлительно уходил на вкусную еду, развлечения, жертвы богам и украшения - она притащила кое-что из еды и из украшений, которые купила в минутном порыве, но так и не носила. Последнее тут же купило ей благосклонность остальных дам, незамедлительно подобравших себе из кучки драгоценностей предметы по вкусу. Антон лишь бросил на них взгляд, подняв бровь, и хмыкнул.

- А это тебе подойдёт - сообщила Ольга, протягивая ему серебряный перстенёк с небольшим рубином.

- Продолжаешь издеваться - констатировал парень. - Смотри, я всё запоминаю…

Серебро, металл луны, и алый самоцвет. Символика Наники, богини ночи, луны, страсти и огня. Вполне очевидно, что хунари выбрала перстень осознанно, поддевая мужа за больное место.

- Почему "издеваться"? - удивилась хальфия, которую, видимо, ещё не ввели в курс дела.

- Его корёжит при одном упоминании Наники - ухмыльнулась хунари. Иллюстрируя её слова, Антона передёрнуло.

- Тогда как ты жрецом-то стал? - удивилась Линда.

- Я! Не! Жрец! - сумел сдержаться от более яркого проявления эмоций парень, ограничившись короткими словами, наполненными сдерживаемым раздражением.

- Во всяком случае, официально - вставила Ольга. - Но по возможностям - ничем не хуже.

- Должно быть, интересная история… - задумчиво пробормотала Линда. - Не расскажешь?

- Как-нибудь в другой раз - буркнул Антон. В его голове постепенно созревал план мести хунари. - Украшения, значит? Ну-ну…

Достав из вещей карту, он раскрыл её и ткнул пальцем.

- Остановимся по дороге в этом посёлке. Возможно, удастся подзаработать, или хотя бы сэкономить на еде.

- Подзаработать? - подняла бровь хальфия.

- Он сказитель - пояснила хунари. - А я - целительница.

- А ты? - поинтересовалась девушка-хамелеон у Айри.

- А я - телохранительница. Всякое возможно…

- Да уж… - вздохнул Антон. - Хотя бывают ситуации, в которых никакие телохранители не помогут. Но я тебе, Айри, в любом случае признателен. Если бы не ты…

Находящаяся в человеческом облике скага смущённо покраснела.

- Похоже, эта пара совпала не случайно - констатировала Ольга.

Повозка, везущая странную компанию, подкатила к воротам посёлка Колючки за несколько часов до заката. Этот оплот человечества посреди бескрайних джунглей окружала низенькая, скорее символическая, ограда; однако хунари, остановив повозку, нахмурилась и втянула воздух, словно принюхиваясь.

- Нехилый у них здесь жрец… - заметила она. - Я не уверена, что мои иллюзии смогут выдержать пересечение барьера.

- Не страшно - улыбнулся Антон. Его улыбка Ольге не понравилась.

- Что ты затеял? - требовательно спросила она.

- Подработку - продолжая улыбаться, пожал плечами парень. - А чтобы не было конфликта с местными - скажем, что ты моя невольница. Как раз в Шагарлоке купил.

И он достал из-за пазухи ошейник.

- Откуда это у тебя? - с подозрением спросила хунари.

- Неважно. Одевай.

Хунари с отвращением взглянула на протянутый ошейник и открыла рот, чтобы что-то сказать, но вместо этого только ойкнула и злобно зыркнула на мужа.

- Это только пока мы здесь - добавил Антон. - А Линда с Айри пока подождут нас снаружи и пообщаются. Вы же не возражаете?

- Да ладно, не тяни! Тоже мне проблема! - присоединилась Айри. Ольга подозрительно взглянула на неё, а затем неохотно взяла ошейник и застегнула его на шее.

Реализовав свою небольшую месть, Антон чувствовал себя удовлетворённым, и разливался соловьём. Вернее, как говорили в здешних местах, сарикой. Трактира, или тем более ресторана, в которых привык выступать парень, в посёлке не было, однако играющее роль центральной площади пространство посреди посёлка тоже подходило для выступления, послушать которое собралась, похоже, большая часть населения посёлка. За последние несколько месяцев Антон успел освоиться, так что сейчас держал происходящее под контролем. Закончив первую историю, он сообщил собравшимся, что мог бы рассказать и ещё парочку, если публика проявит интерес, но пока что - не нужно ли кому-то лечение? Его невольница - целительница, и за небольшую плату может помочь. Оплата - после успешного лечения, первый пациент - бесплатно.

Отравившаяся свинья, свинья, подраненная каким-то хищником… Удовольствия это занятие хунари не доставляло, но работала она энергично и споро. И эффективно… Даже жрец посёлка, служитель Лаа, хоть и недовольно кривился, глядя на девушку, но одобрительно кивал каждый раз, когда очередной пациент - а после домашнего скота через руки хунари прошёл и местный житель со сломанной ногой - вставал на ноги. Однако Ольга определённо устала, так что парень решил сделать паузу и дать ей передохнуть, не рискуя использовать дар богини при жреце: хотя служители богов и обладали зачастую даже более низкой чувствительностью, чем обычные люди, но использование силы богини сложно не заметить, а Антону меньше всего хотелось, чтобы местные жители приняли его за жреца одной из богинь Леса.

- А теперь, почтенная публика, - произнёс он - дадим передохнуть моей невольнице и послушаем ещё одну историю.

Антон привычно начал рассказывать одну из множества хранившихся в его памяти историй - как местных, так и принесённых из дома и адаптированных к здешним реалиям. Язык говорит, а глаза смотрят; он обратил внимание, что к жрецу подошла какая-то женщина и стала что-то говорить ему на ухо; тот хмурился, но молчал. Хмм… Местная целительница, подзуживающая прогнать конкурентов? Родственница, которой жрец запретил обращаться за помощью к идеологической противнице?…

Жрец плюнул под ноги, поднял взгляд к солнцу - как любой служитель бога солнца, он мог не опасаться смотреть прямо на Око Лаа - а затем развернулся и ушёл. Женщина же поспешно подошла к Ольге и начала что-то втолковывать уже ей. Похоже, всё же второй вариант…

О чём они говорили, Антон не слышал, но хунари отрицательно мотнула головой и указала на "хозяина". Женщина взглянула на сказителя, на собравшуюся толпу, скривилась, и бухнулась на скамью рядом с Ольгой. Видимо, женщина потребовала ей немедленно помочь, на что целительница отказалась и отправила к "хозяину", а дело всё же не настолько важное и срочное, чтобы прерывать выступление. Однако как только история закончилась, женщина ловко вклинилась в паузу.

- Мне нужна ваша невольница - сообщила она, проскользнув сквозь толпу прямо к Антону. - Она уже достаточно отдохнула, пусть поработает. Восемь серебряков заплачу, если всё сделает, как надо.

- Деньги, конечно, неплохие - хмыкнул Антон - но что за работа?

Женщина поманила пальцем, и когда парень приблизился, шепнула на ухо:

- Красоту навести хочу. Подправить кое-чего.

Антон хмыкнул. Женщины - везде женщины…

- Ольга, поработай с ней - произнёс он. - Посмотри, что можно сделать.

Сеанс магической косметологии и пластической хирургии оказался длинным. Антон успел рассказать ещё пару историй и пообедать в одном из домов по приглашению хозяев, когда Ольга наконец вернулась.

- Ну, как? - осведомился парень.

- Заплатили - одним словом ответила хунари и зевнула. - Но если мы не уедем отсюда немедленно, у нас будут проблемы.

- Что такое? - нахмурился Антон.

- Судя по настрою этой тёлки, она намерена продолжать правки внешности до бесконечности, а потом ещё и с дочками заставить работать, причём за те же деньги. А муж и так уже озверел.

- И кто у нас муж? - осведомился Антон.

- Муж у нас жрец - сообщила Ольга. - Так что уматываем, пока эта баба не проснулась.

Антон согласно кивнул, но уже на ходу.

- Держи, к слову - протянул он хунари пирожок. - Ещё тёплый… Перекуси после работы.

- Хорошее тесто - хмыкнула девушка. - И с мясом… Неплохо местные живут.

- Будешь смеяться, но это как раз из-за той бабы. Она женила на себе сильного жреца Лаа, который в результате осел здесь, а с его благословениями посёлок процветает. Эй, а это ещё кто?…

Оставленную за пределами посёлка повозку окружала группа примерно в десяток вооружённых людей. Ольга скривилась, что-то прошипела, и её рука, потянувшаяся было к ошейнику, чтобы побыстрее от него избавиться, остановилась.

- Наёмники - пробормотала она. - Озабоченные, как обычно. Чтобы в посёлке бузить, силёнок маловато, но тут увидели не местную женщину у дороги…

- Попробуем разрешить ситуацию… - пробормотал Антон. - В крайнем случае - силой.

- Что здесь происходит? - громко, и стараясь звучать уверенно, произнёс он, приближаясь к повозке.

- Господин! - так же громко отозвалась хальфия; находящаяся в змеином облике скага просто прошипела. Наёмники повернулись к Антону, оглядывая его и его спутницу.

- Твои девки? - осведомился один из них. Антон встретился взглядами с Айри и Линдой и кивнул.

- Положим. Что с того?

- Уступи. Заплатим.

Антон хмыкнул.

- Вот она, хунари, - целительница. Понимаете к чему веду?

Старший из наёмников хмуро кивнул.

- Понимаю, не дурак. Целительницу против воли брать - нестояк до конца жизни обеспечен… Но вторая-то?…

- А вторую - хмыкнул Антон - уж простите, никак не могу уступить. Везу на продажу, а за порченую много не получить.

- Можешь и вообще ничего не получить - ухмыльнулся наёмник помоложе. Айри, свернувшаяся вокруг Линды, снова громко прошипела.

"Нужно было сказать, что это специальный заказ каких-то влиятельных людей" - с досадой подумал Антон.

- Прибавь сил - шепнула ему на ухо Ольга, и парень забормотал молитву, резонно рассудив, что это определённо не помешает при любом раскладе. Кукла, запряжённая в повозку, зашевелилась, готовая атаковать в любой момент.

Стоявший позади наёмник, вооружённый меньше всех и выглядящий сонным, вдруг вскинулся.

- Робяты, это жрец - обеспокоено произнёс он. - Не скажу, чей именно, но неслабый точно. Ежели чего, без крови с нашей стороны не обойдёт-та.

Старший досадливо сплюнул.

- Из-за этой замухрышки оно того не стоит… Ладно, в Гуардане баб подыщем.

И не обращая больше внимания на Антона и его женщин, компания наёмников повернулась и зашагала дальше по дороге.

- Уф, пронесло… - с облегчением произнёс парень, когда неожиданная проблема скрылась с глаз. - Обошлось без драки.

- На этот раз ты не стал спорить, что не жрец - привычно поддела его Ольга, но парень проигнорировал её.

- На продажу? - заметила хальфия.

- Нужно же было как-то выкручиваться - пожал плечами Антон. - Ладно, погнали отсюда…

Следующие несколько дней пути прошли неспешно и без событий, если не считать "супружеские обязанности". Однако это - тема отдельного разговора, и не в этой истории… В этой же истории достаточно упомянуть, что хотя хальфия "дорвалась до тела", в связи с чем влияние на неё первого дара богини резко ослабло, она не сожалела о браке - похоже, компания её устраивала.

Перед воротами Вольноветерска они оказались в районе полудня. Антону неоднократно доводилось слышать из разных источников, что эти самые ворота способны выдержать прямое попадание из пушки и не погнуться, так что ожидал увидеть массивное металлическое сооружение, однако ж поди ты - его взору предстали высокие, метра три, но изящные ажурные створки, выполненные словно из толстой проволоки.

- Воистину город магов… - пробормотала хунари, рассматривая нечто незримое для человека. - Настолько мощная и сложная защита… Я и не представляла, что такое возможно. Проклятье, мне давно нужно было здесь обосноваться…

Гружёная какими-то овощами повозка проехала через пропускной пункт, у которого сидел одинокий пожилой мужчина, и на её место встала повозка с нашей компанией.

- С иллюзией можете не напрягаться - сообщил он. - В городе почти везде действует подавление чар, в том числе иллюзорных. Но лесных у нас тут много, так что цепляться не должны. Так, погодите…

Охранник раскрыл лежащую на столе, перед которым он сидел, толстую книгу, и принялся писать в ней: "День третий месяца Фаргу: въезд в город группы. Хунари - 1 шт., кукла её - 1 шт., хальфия - 1 шт., ун (зачёркнуто) скага - 1 шт., жрец Наники - 1 экз.". Антон с трудом удержался от вопроса, почему дамы измерялись в штуках, а он - в экземплярах. Хмм, но не только видеть сквозь иллюзию, но и опознать силу какой именно богини он использует? Однако…

- Тэкс… Цель визита какая? - осведомился охранник.

- Хотим вступить в союз магов - ответила Ольга.

- Добре - кивнул охранник. - Как дед говорил: вместе-то завсегда лучше. По целительскому делу хочешь али как?

"Охранник определённо ещё и неплохо разбирается в существах Леса", отметил Антон.

- Скорее "или как" - отозвалась хунари. - Сперва по целительскому, а как обустроимся, хотим ходками в лес заняться.

- Тоже добре - кивнул охранник. - Вашему брату, то бишь сестре, оно проще, а деньги неплохие. Хмм… Вот что я вам скажу: попробуйте прибиться к "Зелёной гриве". Она тут и недалеко, прямо от ворот до постоялого двора, потом налево до лавки зельевара - не спутаете - а там спросите, как "Зелёную гриву" найти, подскажут.

- Благодарю за совет, - кивнула хунари, которой Антон пока предоставил вести переговоры, не забывая, впрочем, следить за разговором - но почему именно к ним?

- Ну так с опытом-то у вас не очень, как я погляжу - заметил охранник. - А они там как раз на вольном найме и ходках в лес специализируются, и новичков учат неплохо. К тому же у них как раз жреца нет…

Антон скривился. Не только потому, что его опять назвали жрецом, но и потому, что его способности в союзе магов вряд ли смогут пригодиться. Слишком уж специализированы - насколько ему было известно, в полной мере он мог снабжать божественной силой только своих жён, причём нечеловеческих рас. Впрочем, возможно, что-то и сможет, особенно если сумеет больше узнать о возможностях применения дара богини…

- Сколько за въезд? - поинтересовалась Ольга, соблазнительно встряхнув грудью.

- Пошлина только с торговцев, с груза идёт - сообщил охранник, крякнув. - Проезжайте…

Ольга задумчиво кивнула и сняла маскировку, а кукла неспешно потянула повозку через ворота и за городскую стену.

- Проверим для начала эту "Зелёную гриву" - решил Антон. - По охраннику не заметно, чтобы у него был корыстный мотив, а начинать в любом случае с чего-то нужно.

- Согласна - пробормотала хунари, отсутствующе оглядываясь в разные стороны.

- Что с тобой такое? - нахмурился парень.

- Магия - отозвалась она. - Тут слишком много непонятной магии…

- Тебе виднее… - хмыкнул Антон и умолк.

Попадавшиеся по пути местные жители не обращали внимания ни на пассажирок повозки, ни даже на её весьма необычную тягловую силу. По пути Антон заметил и пару детей Леса, что объясняло отношение местных и подтверждало слова охранника; впрочем, сказитель и раньше слышал, что Вольноветерск в этом плане, пожалуй, самый терпимый город Объединённых Королевств, а теперь мог убедиться в этом на собственном опыте. Как и сказал охранник, найти дорогу - к слову, дороги в городе не шли ни в какое сравнение с тем, что заменяло их в Гуардане и Шагарлоке, напоминая скорее о родине - к штабу союза магов "Зелёная грива" оказалось несложно, и первый взгляд на их здание давал впечатление скорее благоприятное: не слишком большое, но двухэтажное здание из буроватого местного заменителя цемента, который в Гуардане использовали для самых крупных и дорогих строений, а здесь, похоже, везде, где не попадя. Крыша, впрочем, согласно традициям региона была крыта листьями.

- Думаю, зайти лучше вместе… - пробормотал Антон. - И сразу…

Он зашевелил губами, произнося молитву; почувствовав знакомое ощущение течения, он направил божественную силу во всех трёх девушек разом. Хальфия, непривычная к ощущению, простонала - от удовольствия.

- Эм, идти сможешь?… - с сомнением обратился к ней Антон, решив, что её можно было пока не затрагивать.

- Думаю, да - отозвалась девушка, встряхнув головой. Перекинувшаяся в человеческий облик скага подхватила её под руку, и четверо путешественников, спустившись с повозки, вошли в здание.

Первой заменяющий дверь занавес откинула вырвавшаяся вперёд хунари - и на миг замерла, закрыв обзор. Антон досадливо вздохнул, отодвинул стройную и не тяжёлую супругу в сторону, и шагнул внутрь.

Лёгкий аромат из курильницы в углу просторного помещения. Зеленоватый полумрак, рассеиваемый лучами светила из-за откинутого с входа занавеса. И не меньше двух десятков сидящих за столами, занимаясь своими делами, членов союза, почти все из которых были детьми Леса.

И, что хуже всего, женщинами… Антон рефлекторно сделал шаг назад, и едва не упал, наткнувшись спиной на пару скага-хальфия. Не сказать, чтобы это произвело заметный звук, однако взгляды находящихся в помещении скрестились на парне… И женщины начали вставать.

Прежде чем Антон успел хотя бы воскликнуть "мама!", одна из женщин, необычно бледная - практически, белая как снег - подняла руку, и парня дёрнуло к ней, подняв в воздух.

- Айри! - выкрикнул он, и столь же белые волосы скаги обернулись вокруг его ног и талии, потянув обратно. Однако в этот момент нечто рыже-полосатое метнулось вперёд; взмах лапы с острыми когтями рассёк волосы, и Антон оказался зажат подмышкой двухметровой гуманоидной тигрицы, попытавшейся незамедлительно сбежать с добычей наружу. Однако перед чёрным ходом, к которому метнулась оборотница, она обо что-то споткнулась, проявив необычную для своего народа неуклюжесть, и покатилась кубарем; Антон выскользнул из её рук и завис в облаке белого тумана.

Однако лишь на миг. Призрачное бледно-серое пламя рассеяло туман, окутав Антона огненной аурой; он упал на пол. В следующую секунду смуглая дама с длинными остроконечными ушами получила от соседки по лбу тяжелым веером, и пламя угасло. Ещё один взмах веера - и вместо серого пламени вокруг Антона закружился вгрызающийся в пол смерч.

Скага решительно бросилась вперёд, однако её опередила поднявшаяся на ноги оборотница. Мощным ударом лапы разбив возникшую на месте смерча ледяную стену, она рыкнула и снова подхватила Антона подмышку.

- Ольга, ты-то чего стоишь? - раздражённо крикнул парень. - Помоги Айри!

- Я не уверена, кому стоит помогать - отозвалась хунари. В этот момент Антон снова исчез из рук оборотницы, оказавшись в другом конце помещения в объятиях маленькой, не больше полутора метров ростом, кошкоухой девушки, принявшейся лизать его в шею. Скага переглянулась с оборотницей, и они дружно двинулись к илайе; та взвизгнула и попыталась снова телепортироваться, однако Айри и оборотница-тигрица были не единственными её конкурентками в борьбе за тело Антона. Взмах веера, и порыв ветра разбросал маленькую илайю и её добычу в разные стороны; однако и манипулирующей ветром шакке он тоже не достался. Телекинетичка-ларту подхватила его на лету и грозно зашипела, демонстрируя острые, почти вампирские клыки. Собственно, хотя ларту и не нежить, но они во многом похожи на вампиров.

- Только не эта кровопийца… - выдавил пытающийся освободиться из магической хватки Антон. - Второй раз я такое не переживу.

Хунари вздохнула, и, неожиданно оказавшись рядом с Айри, прошептала той что-то на ухо; стоявшая неподалёку оборотница дернула ухом, прислушиваясь. Что-то вспыхнуло, на миг ослепив присутствующих; особенно сильно вспышка ударила по светочувствительной ларту, а когда присутствующие проморгались, Антона не было видно. Зато возле центра помещения возник небольшой купол из переплетающихся веток, вокруг которого стояли скага, хунари и хальфия.

- Это наш муж - сообщила Ольга - и просто так делиться им мы не намерены.

Айри согласно кивнула, Линда хихикнула, а Ольга осмотрела помещение суровым взглядом и добавила себе под нос:

- Тем более, всех вас он и вправду не переживёт, а мне это сейчас ни к чему…

- Не думаю, что это их остановит - послышался голос из купола. - Нужно было помочь мне сбежать, а не засовывать сюда…

Не желая признавать ошибку, хунари не ответила; зато, подтверждая его слова, оборотница, обнаружившая цель, метнулась к куполу. Хотя тигриный тип тяготеет скорее к проворству, чем к силе, но даже так её физической мощи хватило, чтобы, разорвав усиленные силой богини волосы Айри, приняться крушить купол. Из него выметнулись гибкие ростки, попытавшись опутать тигрицу, однако даже прежде, чем та успела разорвать и их, побеги сгорели в сером пламени, обуглившим и часть купола, а заодно опалившем шерсть оборотницы. Ей могло бы достаться и сильнее, не успей она отпрыгнуть, проявив свойственное тигриному типу проворство.

- Это будет непросто… - пробормотала скага, и бой "все против всех" разгорелся с новой силой. Изученная магия и врождённые способности дочерей Леса снова и снова сталкивались, не давая никому решительного преимущества, - хотя благодаря нескоординированным действиям оппоненток накачанным божественной силой Айри и Ольге удавалось успешно держать оборону - пока…

- Может, поделим? - неуверенно предложила одна из дам. Кажется, шакка. - На всех…

- Что это вы тут делите, а? - послышался обманчиво ласковый голос, и со второго этажа, широко зевая, спустилась высокая широкоплечая женщина с зелёными волосами, достающими до самого пола. - С таким шумом…

Она остановилась, окинула помещение взглядом и добавила:

- И такими методами…

- О-о… - произнесла ларту, и, превратившись в туман, попыталась сбежать в окно, открыв его телекинезом; однако оно тут же снова захлопнулось и заросло, превратившись в монолитную доску.

- Итак? - подняв бровь, обратилась к присутствующим зеленоволосая, засунув руку под спадающий с одного плеча халат и почесав бок. - Кто возьмёт на себя труд объяснить мне, что происходит?

- Позвольте мне - подняв руку, предложила Ольга. С врождённым уважением хунари к превосходящей силе она сразу оценила магическую мощь зеленоволосой, вдобавок всегда лучше высказать свою версию первой… Зеленоволосая кивнула.

- Излагай.

- Мы прибыли в город с намерением вступить в союз магов; привратник порекомендовал обратиться сюда. Однако стоило нам войти, как все присутствующие набросились на нашего мужа…

Недоверие на лице зеленоволосой было очевидно, так что хунари поспешила добавить:

- Не то, чтобы я их обвиняла… Проблема в даре Наники, которым он обладает.

Зеленоволосая втянула воздух и кивнула.

- Чую божественную силу. Ну-ка, мелкая, дай взглянуть на этого приложенного богиней…

- Может, не стоит? - нервно произнесла скага.

- Может, и не стоит - неожиданно согласилась зеленоволосая. - Но хочется. А за моих подопечных не переживайте, если опять начнут буянить, я их успокою.

- Их беспокоит то, кого нужно будет успокаивать - хмуро произнёс Антон, и его жёны согласились. Мысленно.

Вообще-то хунари, хоть ей и довелось испытать эффект на себе и понаблюдать на хальфии, не думала, что он настолько силён, как жаловались Айри с Антоном. Однако после столь наглядной демонстрации её мнение изменилось. Она замерла, не уверенная, как лучше поступить.

- Ладно - вздохнула зеленоволосая - сама посмотрю.

Окружившие Антона ветки начали уменьшаться, пока не исчезли совсем, втянувшись обратно в куклу Ольги. Хунари покачала головой; её контроль оказался перехвачен с необыкновенной лёгкостью.

Антон вздохнул, встал, и поклонился зеленоволосой.

- Полагаю, это вы хозяйка этой ветки Ассоциации?

- Угу - отстранённо отозвалась зеленоволосая гарта. - Действительно, неплохо цепляет…

И она, достав из халата флягу, приложилась к ней, свободной рукой ухватив за руку Антона и потащив его за собой, обратно на второй этаж. Парень с выражением фатализма на лице безропотно последовал за ней.

- Продолжаем развлекаться - напоследок бросила гарта в зал. - Только спокойно. Подробнее поговорим, когда закончу.

Гарта - как выяснили супруги Антона, её звали Сето - отсутствовала несколько часов. Большинство присутствующих предпочли бы смыться, чтобы не объясняться с главой "Зелёной гривы" - теперь-то было понятно, откуда взялось такое название - однако предусмотрительная - и хорошо знающая свой персонал - хозяйка запечатала выходы, так что дамы были вынуждены заняться ремонтом и устранением следов боя. Заодно Ольга и Айри смогли пообщаться с местными чародейками в обстановке, ставшей после исчезновения Антона на втором этаже намного более мирной; Линда успела выскользнуть наружу, когда начался второй раунд разборки.

В любом случае, после похищения Антона хозяйкой и ослабления влияния дара Наники большинство чародеек "Зелёной гривы" испытывали перед гостьями вину и пытались её как-то загладить. В результате девушки узнали много полезного и интересного… Начать с того, что городской привратник не соврал - эта ветка Ассоциации действительно была по сути близка к гильдии наёмников, и, насколько могли судить Айри с Ольгой, здесь действительно неплохо относились к новичкам. Особенно если забыть о недавнем инциденте…

Однако одна проблема оставалась. Как выяснилось, с момента создания "Гривы" в неё входили преимущественно дети Леса, и преимущественно женщины. Просто так получилось - хозяйка женщина леса, и остальные такие же подтянулись… Мужчин в этой ветке Ассоциации было всего двое - один из них человек - и оба они появлялись в штабе довольно редко.

Тут Ольга с Айри разделились: первая принялась расспрашивать о практических вопросах - как с работой, с налогами, и тому подобное - а вторую больше интересовало, где можно снять жильё, где и почём купить продукты, и как с организацией личной жизни и досуга. Парочка на удивление легко и быстро сошлась с местными…

- Айри, Ольга, поднимитесь! - наконец, послышалось со второго этажа.

Если на первом этаже здания просто стены были покрыты деревом, то второй выглядел так, словно помещения находились внутри дерева. Ольга хмыкнула: закрывающие крышу листья были не проложены, они росли из здания.

- Довольно мило - заметила скага. Принюхалась, машинально высунув язык, и уверенно направилась к одному из проёмов, прикрытых такими же занавесами, как у входа в здание. Хунари последовала за ней.

За занавесом - в чём, впрочем, никто и не сомневался - обнаружилась спальня. Лежащий на заменяющей кровать стопке мягких шкур Антон лишь повернул голову в сторону прибывших и устало вздохнул; хозяйка же, укрытая лишь собственными волосами - хотя нельзя сказать, что их было недостаточно - отвернулась от кадки, в которую уходил торчащий из стены корень, и в которую они лила из бутылки какую-то жидкость. Судя по запаху, вино.

- Представь нас - скомандовала она.

- Мои жёны - представил их Антон. Попытался подняться, но снова упал на спину и решил остаться в этом положении. - Первая жена - Айри.

Скага коротко кивнула и приняла свой натуральный облик.

- И вторая жена, Ольга.

Хунари поклонилась, согнувшись вдвое. Как уже было сказано, хунари обладают врождённым уважением к превосходящей силе; хотя оно и не мешает им плести против вышестоящих и более сильных интриги, о жестах уважения они никогда не забывают.

- Есть ещё Линда, хальфия, но, полагаю, она, как некомбатант, сбежала к повозке.

Ольга кивнула.

- Думаю, вы это уже и сами узнали, но перед вами госпожа Сето, гарта и глава "Зелёной гривы".

Айри, честно говоря, ничего не знала о гартах, но момент признаваться в этом сейчас сочла не лучшим.

- Мы можем получить своего мужа обратно? - вежливо поинтересовалась она. Зеленоволосая ухмыльнулась.

- Можете, но сперва нужно решить пару вопросов. К тому же я бы порекомендовала подождать - конечно, если вам не нравится носить его на руках. К слову, поразительная выносливость для человека… Видимо, тоже дар богини?

- Полагаю - вздохнул парень. - Может, всё же лучше к делу?

- К делу так к делу - пожала плечами хозяйка. - Ну, учитывая, что вы сумели выстоять против моих девочек, я согласна вас принять без дальнейших проверок. Однако тут, сами понимаете, возникает проблемка… Свара начнётся снова, стоит Антону оказаться перед ними.

- Ты говорила, что у тебя есть решение - заметил Антон. Ольга хмыкнула: похоже, они тут занимались не тем, о чём можно было подумать… Затем окинула взглядом беспорядок в спальне и уточнила: не только тем.

Сето кивнула.

- Я вижу два варианта: или обеспечить всех амулетами, защищающими от влияния божественного дара, или позволить всем с тобой переспать - задумчиво произнесла она. - На мой взгляд, второй вариант проще. И, главное, дешевле.

- А как же замужние? - прокашлялся Антон.

- Не моя проблема - пожала плечами гарта.

- Не вариант - категорически отказался парень, замотав головой. - И вообще, разве не проще просто организовать вступление одной Ольги? Ну, возможно, вместе с Айри.

- Неа - отказалась хозяйка. - Я хочу, чтобы ты был под рукой.

- В бизнес через постель, блин - проворчал Антон.

- Для жрецов Наники это нормально - хмыкнула Сето.

- Но я - то не жрец!

- Мне кажется, нам просто нужно найти другую ветвь Ассоциации - заявила Айри.

- Можете попытаться, конечно - отозвалась Сето - но, во-первых, там вам будет намного сложнее. Хотя Вольноветерск и самый либеральный город королевств, но детей Леса, тем более наёмниц, не любят и здесь. А во-вторых, в остальных ветвях занимаются в основном магией людей, так что вам будет сложно расти и развивать свои способности. Ну и наконец, мне это не нравится.

Скага фыркнула.

- Со своей стороны - продолжила хозяйка - я могу предложить комнату для проживания - всё равно пустуют - и помочь со связями. Ну, и утихомирю девочек, если что…

- Благодарю, госпожа! - незамедлительно отозвалась хунари, снова кланяясь. Скага резко зашипела.

- Я против! - заявила она. - Я сама могу позаботиться о муже!

- Действительно? - подняла бровь гарта. Похоже, ситуация её забавляла. - И не забывайте, у меня большой опыт, я забочусь о "Зелёной гриве" и своих девочках не первый год. И я буду рада помочь им узнать, по какому адресу вы решитесь остановиться, если не здесь…

Перед этой неприкрытой угрозой скага снова громко и злобно зашипела, но возразить ей было нечего - она вспомнила недавнюю схватку и чётко осознала, что во вполне реальном случае исполнения угрозы ей не выстоять. Она поникла, а затем смущённо посмотрела на Антона.

- И ты, Брут… - проворчал он. - Ладно, что поделать… Полагаю, судьба такая. С момента встречи с богиней, чтоб её… никто больше не встречал.

Переговоры на этом не закончились, однако дальше шли уже уточнения деталей. По большому счёту, предложение главы и хозяйки "Зелёной гривы" было очень выгодным - если забыть о постыдных, с точки зрения Антона, деталях. Парень вздохнул: плыть против божественной воли чрезвычайно сложно…

Сейчас он отдыхал после изматывающего постельного марафона, а Ольга занималась обустройством. Если бы Антон хотя бы мог нормально встать, он попытался бы проконтролировать хунари, но - увы… Вдобавок спускаться вниз, пока там ещё оставались женщины, ему было категорически противопоказано. В текущем состоянии это, без иронии, может закончиться фатально…

- Эта… гарта - хмуро произнесла оставшаяся рядом с Антоном Айри - кто они такие?

- Отдалённые родичи хунари - зевнул он. - Правда, отличий, пожалуй, больше чем сходства. В отличие от хунари не могут свободно менять деревья, от которых питаются, но намного сильнее в магии. Возможно, сильнейшие маги этого мира… были бы, если бы не были величайшими лентяями и пофигистами этого мира. Обычно даже врождённые способности контроля растений не развивают, не то что полноценную магию. И, как правило, даже материальным телом не удосуживаются, просто сливаются со своим деревом и дрыхнут, пока с ним что-то не случится. А потом меняют его на новое и снова дрыхнут. Наша - он снова зевнул - новая знакомая явно необычный экземпляр…

Скага подозрительно осмотрела окружающую их древесину.

- Угу - кивнул неплохо научившийся понимать её парень - мы сейчас в каком-то смысле в её теле. Не, я больше не могу…

Он ещё раз зевнул и закрыл глаза; скага поправила на нём одеяло, а затем, раздражённо взмахнув хвостом, скользнула под него. Лежать рядом с тёплым телом намного приятнее…

Антон приходил в норму три дня. Не потому, что его настолько заездили; просто перед лестницей на первый этаж устроила засаду давешняя тигрица-оборотница, и парень подозревал, что в этом не обошлось без Ольги. Однако в конечном итоге то ли у неё кончилось терпение, то ли появились неотложные дела, но она исчезла, и Антон, дождавшись вечера, когда все разошлись, наконец-то смог выбраться из здания. В компании Айри, разумеется; учитывая местные особенности, защита была необходима особенно. Линда тоже была с ними: не для количества, просто она успела немного изучить город за прошедшие дни. Вообще-то парень хотел пройтись по таким ключевым точкам, как рынок, на котором можно разузнать текущие спросы и расценки, таверны, где можно продолжать подрабатывать сказителем, и храмы, где, если повезёт, помогут избавиться от сомнительного дара богини, но из-за оборотницы он сумел выбраться на улицу только ближе к ночи, когда рынок по большей части опустел, да и большинство храмов не работает. Да и в таверны вечером, на самом деле, идти смысла было мало: по опыту Антона, договариваться с хозяевами лучше с утра, а работать - днём. Вечерами заработка почти нет - большинство народа рано ложится спать, а не торчит допоздна в таверне. Правда, Вольноветерск в этом плане стоял особняком (во-первых, из-за относительной доступности магических светильников, во-вторых, из-за того, что многие дети Леса ведут ночной образ жизни), но всё же самое рабочее время для сказителя в городе - середина дня, когда уставший и пропечённый жаром светила рабочий и торговый люд заскакивает в таверну передохнуть, перекусить и выпить кружечку-другую спиртосодержащих жидкостей.

В любом случае, прикинув ситуацию, парень неохотно решил, что из возможных вариантов сейчас лучший - навестить храм Наники, чьё время как раз наступает с восходом луны. Кто, как не её жрецы, могут знать, как быть с её даром?

Искать храм не пришлось: Линда успела выяснить, где он находится. Обычное двухэтажное здание, не слишком отличающееся от штаба "Гривы", но - без крыши. Совсем.

- И храм у неё безбашенный… - проворчал Антон. - Линда, будь добра, загляни внутрь - там женщин нет? Если есть, объясни ситуацию жрецам.

Хальфия, усмехнувшись, кивнула и направилась к входу. Вскоре она вернулась в сопровождении мужчины; судя по чёрному одеянию с изображениями луны и огня, это был жрец, а судя по повышенной волосатости - оборотень. Плюс его выдавала склонность принюхиваться.

К Антону жрец принюхивался особенно тщательно, а затем широко улыбнулся, не обнажая зубов - если не считать выпирающих клыков.

- Приветствую, брат!

Парень стоически вздохнул. Ну, это ожидалось…

- Я не жрец, и даже не почитатель - сообщил он. - Скорее, жертва необычайной щедрости богини…

- Ты отмечен её милостью, - пожал плечами оборотень - значит, брат нам. Особенно мы, Охотники, почитаем Лунную Госпожу, и в любом племени тебя примут как брата.

- Сомневаюсь, что всё прошло бы так гладко - сухо ответил Антон. - Один из даров, которые всу… вручила мне богиня, очень неблагоприятно влияет на брачные узы. Вам бы это не понравилось.

- Пожалуй… - почесал затылок оборотень. - Если этот дар действительно настолько силён.

Спутницы Антона дружно вздохнули.

- Ну, в любом случае - хмыкнул жрец - тебе стоит поговорить со старшим жрецом. Пойдём, я проведу тебя к нему.

- Как я понимаю, в храме есть женщины? - осведомился Антон. - Пожалуйста, не стоит проверять на них. У меня и без того достаточно проблем…

- Я проведу тебя чёрным ходом - кивнул оборотень.

Старший жрец, принявший Антона и его жён в небольшом кабинете под храмом, был ларту, и хотя внешне его возраст не определялся, спокойные, уверенные манера держаться и тон голоса каким-то образом выдавали богатый жизненный опыт. Или хорошее актёрское мастерство.

- Интересная у тебя проблема… - неспешно произнёс он. - Но для чего ты пришёл в храм?

- Вы можете помочь мне избавиться от этого дара? - прямо спросил парень. - Или хотя бы подавить его. С ним очень неудобно жить, к тому же это несправедливо по отношению к женщинам.

- Кто-то из них жаловался? - поднял бровь жрец. Антон отрицательно мотнул головой.

- Пока что нет, но это просто стечение обстоятельств. Я предпочитаю не дожидаться жалоб… А то и чего похуже.

- С точки зрения смертных, вся жизнь - стечение обстоятельств - пожал плечами жрец. - И лишь боги видят истинные истоки и итоги. Так что не спеши говорить о несправедливости - возможно, ты инструмент божественной воли, ведущий к чему-то большему.

- Если так, то метод… сомнительный - отозвался Антон. - В роли инструмента божественного плана используется… кхм, пожалуй, лучше промолчу.

Ларту усмехнулся. Антон машинально отметил, что его клыки длиннее и намного острее, чем у оборотня.

- Наника - в первую очередь богиня страсти - заметил жрец. - Так что это вполне естественно. Что же до твоего желания… Существуют методы запечатывания божественной силы, да. Но мы не станем их применять, и никто другой не станет. Могли бы радикалы Лаа, но они, боюсь, предпочтут тебя просто прикончить - это проще и быстрее.

- Почему никто не станет? - нахмурился Антон.

- Потому что это значило бы идти прямо против божественной воли - ответил жрец. - Даже те, кто поклоняются не Нанике, предпочтут не сердить Лунную Госпожу, ломая её возможные планы.

- А само моё желание это сделать разве не является попыткой идти против неё? - хмыкнул парень.

- Видишь ли, одно дело - свобода выбора, и совсем другое - прямое изменение со стороны. Последнее боги воспринимают как внешнюю агрессию против них самих, а персональные барахтанья смертных - это персональные барахтанья смертных, уже включённые в их планы.

Антон скривился. Тупик…

- Разве что сама богиня могла бы забрать свой дар назад, - продолжил жрец - но на моей памяти такого не случалось ни разу. Но не стоит так хмуриться, в твоей ситуации можно найти и положительные стороны. И я готов помочь тебе, если это не связано с запечатыванием дара. Особенно если ты официально вступишь в ряды церкви Наники.

- Благодарю, но от последнего предложения я откажусь - парень не смог удержаться от того, чтобы не скривиться снова. - А вот первым хотел бы воспользоваться…

Хотя Антон и не получил той помощи, на которую надеялся, но жрец снабдил его ценной информацией - в том числе и по главному вопросу. Хотя помогать избавляться от дара богини Феллиас - как звали старшего жреца - и не хотел, но само упоминание возможности этого уже чего-то стоило. Если это процедура сложная, но кто-то всё же пользовался ей, вместо того, чтобы просто прикончить одарённого, это может означать только то, что её применяли к неким значимым фигурам. И это должно было остаться в истории… Так что если порыться в книгах, можно будет найти какие-то зацепки.

Впрочем, это всё же вопрос будущего. Для целей же более близких - и, по сути, противоположных - жрец дал информацию вполне осознанно.

Те три дня, что Антон провёл в выделенной гартой комнате, он не просто валялся без дела; он думал. Точнее, составлял план действий. И важной частью этого плана была реализация идеи Ольги - сбор и обучение слаженной эффективной команды, причём как можно меньшей численности и как можно более высокой эффективности… И не стоит забывать о проблемах личного характера.

В общем, попросту говоря, Антон обдумывал комплектацию боевого гарема. Как бы… странно это не звучало, такое название - самое подходящее для этой своеобразной "ячейки общества".

В связи со спецификой своего дара он вынужденно изучал особенности, характеристики и повадки нечеловеческих обитательниц этого мира, и в своих планах отталкивался от этого. В общем-то, Ольга действовала так же, однако у Антона были иные критерии. К примеру, хотя оборотница действительно ценное дополнение к любой команде, но его подобная супруга не устраивала. К примеру, помимо высочайших физической силы, реакции и выносливости, оборотни обладают ещё и повышенной сексуальной активностью… что, по понятным причинам, его не устраивало. К тому же стычка на первом этаже показала, что магия важна в первую очередь.

В общем, Антон пришёл к нескольким вариантам, которые его устраивали, и расспросил жреца, где можно найти интересующих его кандидаток. Ларту ещё намекал и на то, что божественную силу можно использовать неким более эффективным способом, - что Антон и сам давно подозревал - но такому учат только официальных жрецов, так что этот вопрос тоже был оставлен на самостоятельное выяснение позже.

- Что теперь? - осведомилась Айри. Антон потёр подбородок.

- Пожалуй, стоит посмотреть пару таверн. А завтра с утра - остальное… Выбираться на улицу, видимо, придётся через окно. Лестницу у Сето попросить, что ли?…

- Ты не забыл кое-что? - поинтересовалась молчавшая до того Линда. Антон нахмурился и вопросительно посмотрел на неё. - Вольноветерск отличается от других мест. В этом городе тебе будет сложно работать сказителем…

- Проклятье… - пробормотал парень. - Ты права. Здесь слишком много женщин Леса… Хотя должны быть и таверны, в которые они не заходят.

- Я поищу - предложила хальфия.

- Благодарю - кивнул Антон. - Тогда, Айри, мы с тобой с утра займёмся другим…

Вопрос входа-выхода из здания, минуя женщин на первом этаже, был достаточно важным, чтобы сказитель рискнул разбудить хозяйку "Гривы". Хотя она и оказалась необычно активной для гарты, но именно что для гарты. А так практически круглые сутки спала - правда, не сливаясь с деревом - и, по словам Ольги, будить её обычно не рисковали, поскольку спросонья у Сето бывает прескверное настроение. Однако необходимость заставляет, так что с утра Антон, предварительно постучавшись в стену, откинул занавес с входа в спальню хозяйки.

Сето, так и не накинув даже халат, дрыхла у стены, а на столе, заваленном документами, сидела крупная серебристая белка. И, определённо, читала текст.

- Такой стук она даже не заметит - не отвлекаясь от бумаг, сообщил зверёк. Вот только зверёк ли? Антону не было известно о подобном существе, но дети Леса многообразны и многочисленны.

- Здравствуйте… - пробормотал он. - Вы кто?

- Фамильяр этой лежебоки - белка указала хвостом на спящую - и её секретарь. О твоей ситуации я знаю, ты по какому вопросу?

Парень, чувствуя себя увереннее, чем перед входом, изложил проблему.

- Действительно проблема - согласился фамильяр. - Однако будить хозяйку всё же не будем. Держи.

Откуда-то - Антону показалось, что прямо из стены - выплыло деревянное колечко и зависло рядом с парнем. Он аккуратно надел его на свободный палец.

- Вот, теперь, когда приблизишься к зданию, я активирую подавляющую печать - сообщила белка. - Держать её активной постоянно не стоит, но, скажем, пара часов в день - не проблема, так что и общаться с остальными участницами союза сможешь.

- Сето не упоминала этот вариант…

- Она только вчера его закончила. Хозяйка, может, и беспросветная соня, и рука у неё тяжёлая, но если уж за что-то берётся, то у неё всё получается…

В голосе белки звучала гордость.

- Тогда поблагодарите её от моего имени, когда проснётся - с облегчением кивнул парень. Затем ему пришла в голову мысль: несмотря на несерьёзную внешность зверька, с ним (или ней, не разберёшь) лучше поддерживать хорошие отношения, должность важная. Так что… - Я вам чем-то помочь могу?

- Вряд ли - фыркнула белка. - Хотя… Купи-ка ты чернил. Чёрных, синих, зелёных и золотых, по две больших склянки. Держи деньги, сдачу, если будет, можешь оставить.

"Ну вот, теперь я мальчик на побегушках у белки" - с юмором подумал Антон, шагая по городу в сопровождении Айри. - "Впрочем, сам предложил. И это несравнимо менее унизительно, чем обычная программа…"

Он заглянул в составленный вчера в храме список.

- Начнём с самого перспективного - решил он. - Поищем фа лаухи.

На территории Объединённых Королевств - скорее, в окружающих их джунглях - обитает несколько видов фееподобных существ ростом от десяти до тридцати сантиметров, внешне различающихся в основном формой и окраской крыльев. Все они обладают той или иной мерой магических способностей, но мера эта, равно как и повадки, очень сильно разнится. Фа лаухи - один из видов этих "фей", популярных в качестве эрзац-фамильяров среди ленивых магов. Дело в том, что эти дочери Леса, сами по себе являющиеся умелыми, но слабыми волшебницами, очень восприимчивы к сторонней магической энергии и вдобавок, в отличие от большинства других "фей", довольно исполнительны. Так что они получают энергию, маги - помощниц, и все довольны. По прикидке Антона, раз божественная сила подошла хунари, то и фа лаухи должна подойти; а с этим он получит весьма неплохую волшебницу. Вдобавок, что немаловажно, неспособную претендовать на постель - просто из-за размера…

В общем-то, парень был уверен, что план сработает; его смущала только одна деталь. Брачное кольцо слишком велико для фа лаухи… Впрочем, решил он, кольцо можно носить и как браслет. Ну а не получится - так есть и другие варианты…

В любом случае, согласно полученной от жреца информации, первый и самый перспективный вариант можно было найти неподалёку от штаба "Зелёной гривы"; по словам ларту, его прихожане упоминали живущую на большом дереве лаухи, отзывающуюся на имя Джанария. Так что, оказавшись в указанном месте, Антон остановился и прокричал:

- Джанария! У меня есть к тебе взаимовыгодное предложение!

- Маг?… - послышался женский, или даже скорее девчачий голос, и откуда-то с дерева вспорхнула яркая "бабочка", сделав стремительный круг вокруг сказителя. - Нет… жрец. Хотя… не совсем. Но думаю, я знаю, что ты хочешь предложить, человек.

"Бабочка" зависла в метре перед Антоном на уровне лица, и он, наконец, смог её внимательно рассмотреть. Одетая в сотканное из непонятного материала подобие того, в чём на земле выступают гимнастки, фа лаухи оказалась даже меньше, чем он ожидал - кольцо подошло бы ей скорее в качестве пояса, чем браслета. Однако пропорции и внешность этой крошки были вполне под стать элитной манекенщице, и не из той волны бледной немочи, которая почему-то сменила нормальных девушек. Однако Антона интересовало не это; он определял видовые приметы. Раскраска и форма крыльев, похожих на крылья махаона, совпадали; в целом, лаухи соответствовала описанию. Правда, было одно несоответствие; чёрные рожки, которые в книге почему-то именовали усиками - видимо, по аналогии с бабочками - были не прямыми, а изогнутыми назад и в стороны. И блестящими, словно отполированные…

Впрочем, ошибки и неточности в текстах - нормальное явление, с которым Антон сталкивался неоднократно. Да и индивидуальное разнообразие у детей Леса тоже присутствовало, не без этого…

- Не уверен - ответил он. - Хотя наполовину, думаю, угадала. В общих чертах, да - хочу предложить сотрудничество наподобие статуса фамильяра, но закреплённое браком.

- Удивил… - пробормотала лаухи, скрестив ноги, словно сидела на невидимом стуле. - Хотя… это ограничение твоих способностей?

Антон хмыкнул.

- Угадала - признал он. - Я могу наделять божественной силой своих жён.

- Продемонстрируй - требовательно произнесла кроха. Антон нахмурился, но кивнул.

- Айри, я тебя немного простимулирую - сообщил он. Скага усмехнулась.

- Я никогда не против - отозвалась она, и Антон забормотал молитву. Однако… Вместо привычного отклика в виде ощущения течения в его теле, послышался женский голос.

- Хватит уже надоедать неискренними молитвами… В следующий раз просто бери. Разрешаю.

- … Думаю, это был достаточно убедительный аргумент - после паузы произнесла "фея". - Если уж богиня тебе настолько благоволит, я согласна.

Антон снова нахмурился: поведение лаухи было не тем, которое он ожидал. С другой стороны, раньше ему не доводилось сталкиваться с кем-то из них, так что личным опытом парень не обладал.

- Хорошо - кивнул он. - В таком случае идём… лети за мной.

Впрочем, лететь следом Джанария не стала; она просто опустилась на плечо Антону.

- "Зелёная грива"? - с удивлением спросила она, когда Антон подошёл к зданию штаба. - Хотя… Любимчик Наники, в городе недавно, решил вступить в подходящую организацию, заодно укрепляя собственные возможности.

- Верно - снова признал Антон, ощущая к крохе на своём плече некое уважение. Так вот сходу всё вычислить, пусть загадка была и несложной… По сути, он не мог поспорить даже с "любимчик Наники", хотя и хотелось.

Когда он вошёл в здание, взгляды присутствующих дам вновь скрестились на нём. Хотя давешней бурной реакции, благодарение Сето и её магии, и не было, парень поспешно прошёл к лестнице наверх.

- Второй этаж?… - странным тоном произнесла Джанария, и Антон повернул голову, чтобы взглянуть на неё; однако лаухи отвернулась.

- Что-то не так? - поинтересовался он.

- Размышляю над иронией ситуации…

Она умолкла, и парень решил, что пока нет смысла допытываться дальше. Однако его новая знакомая определённо не соответствовала образу простодушной и исполнительной фа лаухи. Возможно, он запоздал с этим вопросом, но…

- Послушай - обратился он к "пассажирке плеча", войдя в свою комнату - ты точно фа лаухи?

- Что? - удивилась крошечная девушка, и уперев руки в бока, вспорхнула с его плеча. - Ты спутал меня с этими плебейками? Я фо лаухи, заруби это себе на носу! Да десяток… что там десяток, сотня этих жалких фа не стоит и одного моего пальца!

Фо лаухи? Антон не помнил таких. В любом случае…

Он вздохнул.

- В таком случае, извини за беспокойство. Меня интересовала фа лаухи.

Кажется, "фея" задохнулась от возмущения. Она открыла было рот, чтобы что-то сказать, но лишь гневно топнула в воздухе, и вылетела в дверной проём.

- Похоже, ты её разозлил - сообщила Айри.

- Похоже на то - согласился Антон. - Но ещё одна самовольная колдунья мне ни к чему. А если она действительно сильная, то ещё хуже. Ладно, выпьем чайку и отправимся ко второму варианту…

Однако они не успели даже выйти из комнаты.

- Эй, нежрец! - послышалась фраза, завершённая зевком. - Иди сюда.

Раздражать хозяйку - тем более, после того, как она озаботилась для него созданием в здании подавляющей дар печати - Антон не хотел, так что поспешил последовать указанию, жестом остановив последовавшую за ним Айри.

- Допивай, думаю, я скоро вернусь.

С этими словами он вышел, направившись к комнате гарты.

"Чернила забыл…" - вспомнил он, потянувшись к занавесу перед её спальней/кабинетом/приёмной. - "Ладно, не страшно, во второй заход поищу".

Сказитель шагнул в комнату, слегка поклонившись.

- Вежливый… - хмыкнула хозяйка. Подняв голову, Антон обнаружил, что стол с документами и белкой куда-то пропал, а Сето, широко зевая, сидит на постели. Она поманила его пальцем; он приблизился.

- Держи. Пригодится для коллекции - произнесла Сето, протягивая за крылышки, как обычную бабочку, бессознательную лаухи. - Залетела откуда-то… Они на магию как нормальные бабочки на нектар слетаются… Всё, я обратно спать.

- Что было такое? - незамедлительно спросила Айри, стоило Антону войти в свою комнату. Вместо ответа он продемонстрировал ещё не пришедшую в себя Джанарию.

- Похоже, это судьба - усмехнулась скага.

- Может, и так… - пробормотал её муж, аккуратно положив "бабочку" на подушку. - Посмотрим… Ты бы не могла сгонять за чернилами?

Айри кивнула.

- А с ней ты что собираешься делать?

- Посмотрим… - повторил Антон.

- Надеюсь, вас безопасно оставлять наедине - пошутила напоследок скага и вышла; Антон же задумчиво посмотрел на "фею". Фо лаухи, значит?…

Джанария пошевелилась.

- Уфф… - пробормотала она. - Что произошло?…

- Сето была тебе не рада - отозвался Антон. - Полагаю, из-за неё ты и оказалась в городе?

Лаухи нахмурилась; скривилась, потерев висок, и кивнула.

- О фо лаухи я раньше не слышал - произнёс Антон - но могу предположить, что вы родичи с фа лаухи.

- Мы - благородное сословие - фыркнула крошечная девушка. - Знать.

- Но разделяете склонность к запитке от внешних источников - предположил парень. - Которых на всех не хватает.

Джанария красноречиво вздохнула и промолчала.

- У Сето уже есть фамильяр - сообщил сказитель. - И, как я погляжу, просто тырить энергию она не позволит.

Лаухи дёрнулась и что-то беззвучно пробормотала.

- Однако - продолжил Антон - если ты действительно так хороша в магии, как хвасталась, я снова предлагаю тебе стать моим фамильяром. Если поклянёшься слушаться и не выделываться. Между прочим, это у тебя с другими вариантами негусто, а у меня их достаточно…

Джанария скривилась, а затем кивнула.

- У меня тоже есть другие варианты. Хотя… Они хуже этого. Хорошо, я согласна. Заключим… брак.

Конечно, было бы лучше сперва проверить способности новой кандидатки в жёны, однако Антон не мог наделить её силой до заключения брака, а своими текущими силами лаухи всё равно многого сделать не сумеет. Впрочем, рассудил парень, даже если "фея" окажется намного слабее, чем говорит, вреда от неё не будет, и места много не занимает. Он достал из шкатулки кольцо; Джанария прикоснулась к нему, и ритуальная принадлежность съёжилась до нужного размера. Как Антон и подозревал, если начистоту.

- Теперь проверим, на что ты способна - произнёс он, закончив коротенький обряд. - Так… О, На…

Он подавился словами молитвы, ощутив шлепок невидимой руки по губам.

- Прошу прощения - поспешил извиниться он - машинально, больше не буду. Так, как без молитвы, в таком случае?…

Антон закрыл глаза, пытаясь разобраться, как дотянуться до божественной силы. Кажется, получается… Хмм, если попытаться описать разницу в ощущениях словами, то он прибег бы к следующей аналогии: раньше было "включить кран", а сейчас "подставить жёлоб под поток". Несколько сложнее… Но в чём-то и удобней. Парень направил поток бурлящей силы в новую супругу. Что-то зашуршало, и… в помещении стало темнее?… Он открыл глаза.

И замер. Окно, основной источник света в комнате, загораживала давешняя оборотница в человеческом облике.

"В окно пробралась, зараза…" - только и успел подумать парень, когда оборотница с негромким то ли рычанием, то ли урчанием прыгнула на него…

…и на полпути её встретил удар чего-то невидимого. Оборотница пулей вылетела обратно в окно.

- Да, теперь - можно - послышался голос Джанарии со странными нотками в нём. Антон повернулся на голос… И поднял глаза, чтобы встретить взгляд стоящей на полу бывшей крохи.

Несколько минут спустя.

- Что-то вроде и не ночь, а в комнате твоего нежреца очень уж шумно - заметил фамильяр хозяйки Зелёной гривы, уплетающей шоколадные конфеты. - Может, случилось что-то?…

- Угу, случилось. Новенькая… - со знанием дела заметила Сето и ухмыльнулась.

Эпизод 1: Укротитель маленьких монстриков

Этим утром Антон решил провести совещание.

- Мы уже четыре дня в Вольноветерске - заметил он - пора подвести первые результаты и проработать планы. Линда, начну с тебя: ты так ничего и не нашла?

Девушка-хамелеон отрицательно покачала головой.

- Увы… Была пара подходящих тебе заведений, где не бывает женщин Леса, но там уже занято, или просто слишком высокий класс, чтобы пускать неизвестного сказителя с улицы.

Антон вздохнул.

- Печально… Ладно, теперь Ольга. Как у тебя успехи?

- Целителей и иллюзионистов в городе немало, понятное дело, - сообщила зеленокожая хунари - но всё равно не хватает, так что кое-какую подработку я нашла. На первое время сойдёт.

Парень кивнул.

- Уже лучше, хотя я бы предпочёл, чтобы работа нашлась и для меня. Ладно, дальше. Джанария?

- Проверку я прошла, так что с завтрашнего дня могу приступать к работе учительницы - отозвалась девушка, выглядящая как фея… если не считать того, что она была примерно полутора метров ростом. - Хотя… Мне это не нравится.

- Почему? - поднял бровь Антон.

- Это идёт против наших традиций - сообщила фо лаухи. - Все должны самостоятельно постигать магию, а не получать секреты на блюдечке!

- Ассоциация магов для того и создана была, чтобы развивать и распространять магию, а не заначивать секреты - заметил парень. - Привыкай, это их официальная политика. И наша, раз уж мы вступили. К тому же ты же не страшные тайны раскрывать будешь, а просто учить детей основам. Детей, хм…

Он вздохнул.

- В чём дело? - нахмурилась сидящая рядом с Антоном, положив голову ему на плечо, беловолосая женщина.

- Ничего, не обращай внимания. Мы с тобой выяснили примерные расценки и спрос на дары леса, у меня записано - он похлопал по лежащей рядом на кровати папке. - Джанария, у тебя же занятия пока что два раза в неделю?

"Фея" кивнула.

- Значит, остальное время свободно. А у тебя как, Ольга?

- По-хорошему, мне нужно всё время быть на месте - сообщила хунари - клиентуру нарабатывать. Но если ты про отработку совместных действий, то время на это найдётся.

- А я полностью свободна - встряла Линда. Муж всех присутствующих дам кивнул.

- Надеюсь. Возвращаться здесь к воровскому промыслу тебе не стоит… Ты говорила, что сможешь выходить на след животных?

Хальфия кивнула.

- Положитесь на меня! Я давненько этим не занималась, но мастерство не пропьёшь…

- А я могу отыскивать растения - вздохнула лаухи. - Хотя, в основном цветы, и я не уверена, что наши названия совпадают с теми, что используют люди.

- Не проблема - ответил Антон. - Посидим в библиотеке и сличим. Собственно, сейчас этим и займёмся, не откладывая - здесь в здании есть небольшая библиотека. Сильвия, Айри - вы попрактикуйтесь охотиться. Для начала постарайтесь поймать какую-нибудь мелочь на ужин.

Хальфия кивнула, а беловолосая скага нахмурилась.

- Это может занять весь день, если не два - сообщила она. - Я бы не хотела тебя надолго оставлять…

- Ну, меня это тоже не радует, - заметил парень - но это необходимо. К тому же, если что, Джанария прикроет. Верно же?

Он повернулся к "гигантской фее"; фо лаухи кивнула.

- Я позабочусь о безопасности. Хотя… Предпочла бы, чтобы этого не понадобилось.

- Ну, на этом совещание на сегодня окончено - сообщил Антон. - Займёмся делами.

- Между прочим, Джанария, - поинтересовался Антон - прости за глупый вопрос, но тебе крылья не мешают?

- Я могу делать их нематериальными - отсутствующе отозвалась фо лаухи, вглядываясь в книгу. Затем усмехнулась. - Хотя я в любом случае предпочитаю быть сверху…

- Ну хоть наклонностей доминатрикс нет… - проворчал парень. - Как у некоторых.

Они снова погрузились в книги. Джанария изучала справочники растений, время от времени делая выписки, а Антон вчитывался в описания детей Леса. Ему совсем не хотелось повторить допущенный с Джанарией прокол… Пусть в этот раз получилось не так уж и плохо, но лучше допускать как можно меньше ошибок.

Внимание парня привлекла статья - вернее, целый раздел - "Лаухи". Быстро просмотрев статьи о знакомых разновидностях и убедившись, что ничего нового для него там нет, он остановился на описании фо лаухи.

"Прочитал бы это сразу, и проблемы бы не было" - вздохнул Антон, убедившись, что здесь были описаны отличия фо от фа, в том числе как внешние - изогнутые рожки - так и внутренние - зависимость их размера от доступной магии. - "Хотя, с другой стороны, волшебница она куда как более сильная… Ладно. Надеюсь, это к лучшему".

- Ладно, - спустя пару часов заметил парень - сделаем перерыв и перекусим. Я видел тут медовые коржики, и недорогие…

Джанария машинально облизнулась, и тут же прикрыла рот рукой, сохраняя достоинство знати лаухи. Вообще-то эти "феи", согласно всем описаниям, способны обходиться без пищи, одной магией, но по тем же описаниям очень любят сладости - чем слаще, тем лучше. А поскольку Антон был намерен поддерживать со своими жёнами хорошие отношения, немного подсластить жизнь фо лаухи будет совсем не лишним…

- Я уже закончила - согласилась "фея". - Хотя… Сперва дочитаю вот эту книгу.

Антон усмехнулся. Хотя девушке определённо хотелось побыстрее добраться до коржиков, достоинство она ставила превыше. Это нужно будет учесть в общении с ней…

Прошло ещё несколько дней. В целом, всё шло неплохо, но… Джанария и Ольга работали, Линда с Айри охотились - а вклад Антона в общее дело ограничивался "подзарядкой" лаухи, без вливаний божественной силы постепенно уменьшавшейся. Ну, ещё изучением книг и составлением планов… Антон старался это скрывать, но ему было некомфортно. Не только из-за увеличения числа жён, и не только из-за того, что был вынужден осторожничать, появляясь где-то вне своей комнаты - даже в здании штаба, где действовала подавляющая магия гарты, женщины странно на него посматривали - просто он привык зарабатывать если и не сам, то хотя бы на равных, а сейчас был единственным, кто не приносил никакой прибыли. Однако он не без оснований опасался, что стоит заикнуться об этом жёнам, и хунари тут же предложит, как заработать, эксплуатируя дар богини. Нет уж, такой заработок его не интересовал…

В любом случае, парень привычно вычитывал книги в библиотеке "Зелёной гривы", когда обнаружил, что он не один. Первой реакцией была оценка путей к отступлению, второй - недоумение: за соседним столиком, положив голову на лежащую на столе подушку, сидела Сето. Она немного повернулась и уставилась на соседа, нервируя его пристальным взглядом.

- Между прочим, нежрец - неожиданно произнесла она чётким, противоречащим сонному виду голосом - я слышала, ты сказитель?

Парень кивнул.

- Расскажи сказку. Только не местную, со своей родины.

Антон пожал плечами. Почему нет, если просят?

- … И жили они-поживали, да добра наживали - закончил он. Сето задумчиво кивнула.

- Я так и знала…

- Что всё закончится хорошо? - улыбнулся сказитель.

- Ну, и это тоже… Но и кое-что другое. Например, ты не профессиональный сказитель. У тебя определённо есть приличный опыт, но… не совсем тот. Какова твоя настоящая профессия?

Антон нахмурился. Он определённо недооценивал гарту… Она не только сильная волшебница, но и умная женщина. Какой-то миг он обдумывал вариант молчать или уклониться, но потом решил, что в этом нет смысла.

- Дома я был укротителем маленьких монстриков - вздохнул он. Гарта удивлённо-вопросительно посмотрела на него. - Воспитателем в детском саду.

Гарта всё ещё смотрела вопросительно, так что он пояснил:

- Присматривал за детьми, пока их родители заняты. У нас это довольно актуальная услуга.

- Значит, опыт на будущее уже есть - усмехнулась Сето; Антон отвернулся, чтобы не выдать гримасу. - Хмм… Знаешь, у меня есть идея.

- Слушай, что ты думаешь о новеньком? - обратилась к ларту задумчиво поигрывающая веером шакка.

- Думаю, что он очень популярен - хмыкнула белокожая "вампирша". - Да ты на Тарру взгляни - она же остаток мозгов растеряла!

Обе женщины дружно перевели взгляд на засевшую в засаде в кустах оборотницу.

- Как думаешь, она своего добьётся? - полюбопытствовала ларту. Шакка пожала плечами.

- Трудно сказать, но она целеустремлённая… В любом случае, интересный парень. Даже без дара богини.

- Хмм?… - подняла бровь ларту. - Тебя так зацепило?

- Я просто думаю, что из него получится хороший отец - улыбнулась шакка, наблюдая через окно, как человек рассказывает сказку полудюжине разношёрстных детей…

Эпизод 2. Правила игр

Хорош город Вольноветерск, воистину хорош! Хорош многоводный Манск, город искусств, столица королевства Балко; хорош белокаменный Светлинск, более известный как Святой Город, город-штаб Трёх богов людей; хорош роскошный Великий Ларь, считающийся столицей всех Объединённых Королевств, но Вольноветерск, город магии, лучше. Во всяком случае, так считают местные жители. И сказитель Антон - не жрец, именно сказитель! - был с ними согласен. Авансом, так сказать - в других прославленных городах он не был.

Месяц назад он с четырьмя жёнами поселился в городе. До въезда в Вольноветерск жён было трое, и он опасался развития этой тенденции, но в целом жизнь была хороша… Пусть первоначальные планы организовать группу лесных добытчиков и претерпели изменения, недовольной была разве что Ольга. Впрочем, хунари и известны под прозвищем "хмурый цветок", так что в этом нет ничего удивительного. На взгляд же парня синица в руках лучше, чем журавль в небе, и бросать размеренную жизнь в городе, с прибылью пусть небольшой, но верной, ради рискованных многодневных походов в лес с неопределёнными перспективами - не лучший вариант. Однако… Если не дать хунари возможность личного роста, ни к чему хорошему это не приведёт.

И пару дней назад Антон нашёл решение… Изучая в библиотеке документы о структуре и методах Ассоциации Магов, он наткнулся на упоминание Магических Игр. Каждые два года в городе проводились соревнования между владеющими магией; каких-то особых призов не было, но победа давала нечто более важное - престиж и уважение. По прикидке Антона, как минимум, это должно отвлечь хунари на какое-то время…

И вот, в результате, два дня спустя он находился на "спортплощадке" "Зелёной гривы", наблюдая за тренировками Ольги и Джанарии и обеспечивая их энергией. Ольга, специализирующаяся на магии иллюзий и исцеления, выбрала для себя Феерию, а Джанария, решившая тоже участвовать, поколебавшись между поединками и Шестью Кольцами, выбрала основной дисциплиной последнее.

Обе женщины взялись за тренировки на редкость целеустремлённо. Хунари, обложившись фотографиями и иллюстрированными книгами, экспериментировала с красочными иллюзиями, а фо лаухи, пригласившая в качестве партнёрш для тренировки несколько женщин из своей ветви Ассоциации, играла в местный магический вариант баскетбола. Две команды по три чело… мага, по девять корзин, закреплённых на уровне двух метров с примерно метровыми промежутками, и по двадцать деревянных шаров для каждой команды. Согласно прочитанным Антоном текстам, существует как минимум два варианта правил, но собравшаяся на поле команда пользовалась наиболее распространённым: атаковать оппонентов запрещено, побеждает команда, первой забросившая все двадцать своих шаров в свои корзины, или забросившая больше шаров до истечения времени. Разрешается использовать только чары телекинеза; хотя атаковать оппонентов и запрещено, разрешается сбивать их чары и отбивать шары.

Лучшим игроком "Зелёной гривы" была ларту - что и не удивительно, судя по опыту Антона при первом появлении в штабе, белокожая псевдовампирша специализировалась на телекинезе - для защиты от солнечного света, обжигавшего её чувствительную кожу, одетая в глухое белое одеяние. Достаточное количество волшебниц, хорошо владеющих телекинезом, в "Гриве" не нашлось, так что ларту приходилось играть роли и защитника, и контратакующего, в то время как сильная, но неопытная Джанария была атакующим. Антон не был магом, так что не понимал тонкостей, но по словам Джанарии, которую он старался поддерживать - как и остальных жён - сложнее всего приходится защитнику. Игроку, занимающему эту позицию, необходимо противодействовать попыткам воздействия на шары и чары атакующего со стороны контратакующего соперника. Для этого требуются отличные чувствительность, реакция, и точность - иначе можно помешать своему атакующему. Фо лаухи же хоть и была сильной и талантливой волшебницей, но необходимыми навыками не обладала; даже как атакующий она не могла ничем особо похвастаться. Лучшие игроки способны одновременно атаковать все девять корзин, но Джанария пока что справлялась лишь с двумя шарами. А чем меньше объектов, тем проще соперникам помешать забросить их в корзины…

В любом случае, и Ольга, и Джанария подошли к тренировкам очень ответственно. Последняя проводила на поле почти круглые сутки, практикуясь даже в одиночестве; Антон не мог понять причину такой целеустремлённости, но старался просто поддерживать "фею". Тем более, что ей постоянно требовалась подпитка - зачастую она тратила столько сил, что теряла по метру роста в день, так что без Антона, снабжающего её силой богини, лаухи просто не могла бы обойтись. Ольге поддержка требовалась намного меньше, но и её Антон старался подбадривать, или даже подавать идеи для выступления.

Сейчас походы в лес практически не совершались; учитывая, что Джанария, игравшая роль телохранительницы Антона - печальная необходимость - в отсутствие его первой жены, была занята тренировками, скага отказалась оставлять его без присмотра. Линда, последняя жена парня, не возражала совершать выходы в лес и в одиночку, но Антон, хоть и осознавал, что она способна о себе позаботиться, предпочёл всё же не отпускать хрупкую хальфию без охраны. Джунгли - опасное место, даже поблизости от города, а он чувствовал ответственность за своих жён, пусть браки эти и были вынужденной мерой.

- Перерыв - объявила ларту. Джанария вздохнула, забросив последний шар в корзину, и направилась к мужу; Антон открыл коробку с закусками и протянул крылатой девушке пару медовых пряников. Сам он приподнял маску и бросил в рот леденец.

Маска была идеей Линды. Ровный серебристый овал был вынужденной мерой, хоть немного ослабляющей действие дара богини Наники, заставляющего женщин нечеловеческих рас вести себя рядом с Антоном… неадекватно. Никакой магии в маске не было, но, по крайней мере, когда его лицо закрыто, эффект ощутимо уменьшается. С другой стороны, маска привлекает ненужное внимание… Парень вздохнул.

На какой-то миг ему показалось, что на краю зрения мелькнуло что-то чёрно-рыжее; он снова вздохнул и повернулся к Джанарии.

- Как успехи?

- Я постепенно осваиваюсь - отозвалась девушка. - Вскоре я смогу достойно представлять команду в соревнованиях. Хотя тренироваться понадобится ещё много…

- Если что-то делаешь, стремись быть лучшим - кивнул Антон. - А я помогу, чем смогу…

С этими словами он протянул ей ещё один пряник; кивнув, фо лаухи улыбнулась.

- Благодарю - с редкой искренностью произнесла она. - Знаешь, ты относишься ко мне действительно скорее как к жене, чем как к фамильяру.

- Ну так и я не маг - пожал плечами парень. - Да и хорошо, когда всем хорошо, разве нет? Тем более, приятно сделать красивой девушке приятно…

Он улыбнулся.

- От большинства девушек, даже красивых, ты убегаешь - усмехнулась Джанария, возвращаясь к своей обычной слегка отстранённой манере общения. - Хотя… Это мера предупреждения.

Антон кивнул, и они молча взглянули на сосредоточенно сплетающую красочные иллюзии Ольгу.

- Между прочим… - задумчиво произнесла фо лаухи спустя пару минут. - Я уже месяц как твоя жена, но почти ничего о тебе не знаю, кроме рассказов Айри. Хотя… У всех свои секреты…

Антон улыбнулся. Любопытство девушки было очевидно, хотя она и старалась не выдавать его слишком сильно.

- Ну… Давай так - предложил он. - Если ты займёшь на соревнованиях первое место, я расскажу тебе о себе, что захочешь.

- Интересное предложение… - подняла бровь Джанария. - Согласна. Ну, в таком случае я возвращаюсь к тренировке…

- Похоже, она всерьёз нацелилась на победу - усмехнулась свернувшаяся рядом в змеином облике скага. - Ты неплохо управляешься со своими жёнами, дражайший супруг…

- Надеюсь… - пробормотал он в ответ. - Очень надеюсь…

Пролетел ещё месяц. Хотя из-за увлечённости Джанарии тренировками она больше не занималась сбором трав, что несколько уменьшило прибыль семейного картеля, Ольга расширила клиентуру, что выправило баланс, да и в организованном Сето детском саду добавилась пара детей. В любом случае, результаты тренировок становились всё более заметными, особенно у Джанарии, свободно владевшей уже четырьмя шарами - и, менее уверенно, пятью. Приближалось время отборочных соревнований…

Для допуска на участие в Феерии было достаточно продемонстрировать иллюзию, которая удовлетворила бы отборочную комиссию - она же судейская коллегия - а вот в соревновательные игры проходили через победу в предварительном матче. Плюс, для поединков, в которых фо лаухи тоже намеревалась участвовать, требовалась рекомендация главы своей ветви Ассоциации Магов. В любом случае, понаблюдать за отборочным матчем Джанарии собралась вся компания. Ольга уже получила допуск; для этого она не стала изощряться с оригинальностью, и продемонстрировала просто букет цветов. Впрочем, отсутствие оригинальности компенсировалось качеством и детальностью иллюзии.

Хотя лишённым магических способностей была доступна лишь малая часть происходящего на поле, целью Антона всё равно было просто поддержать Джанарию. А вот Ольгу матч, похоже заинтересовал; хотя она вроде бы и не владела телекинезом, но её интересовала магия в целом, и хунари старалась перенимать всё, что могло пригодиться.

Матч прошёл гладко, как на поле, так и на зрительских трибунах: посмотреть на предварительные матчи собралось немного народа, так что дар Антона не вызвал проблем. Со своей стороны, команда "Зелёной гривы" выиграла без заметных сложностей.

- Ну, как? - поинтересовался Антон у подлетевшей к нему Джанарии.

- Неплохо - отозвалась она. - Первая реальная игра - послезавтра. Играем с командой Ледяной иглы.

- Моё выступление - на следующий день после этого - сообщила Ольга. - Нужно будет понаблюдать за соперниками и внести корректировки в свою заготовку…

- Как думаете, много народу будет? - обратился Антон ко всем жёнам сразу.

- Девушки говорят, что обычно бывает много.

- Не хотелось бы пропускать… - пробормотал Антон.

- Что-нибудь придумаем - улыбнулась скага.

- Твои жёны участвуют в играх? - без предисловий оторвал Антона от книги голос гарты. Только что её здесь не было… Впрочем, даже не будь Сето сильной волшебницей, всё здание являлось её деревом, так что подобные мелочи даже не требуют от неё усилий.

- Угу - отозвался парень. - Я должен бы их поддерживать, но боюсь, если я буду присутствовать среди зрительниц, шоу поменяет направленность…

Гарта усмехнулась.

- Ты прав - согласилась она. - Но мы давненько не выигрывали, и я не хочу пропустить такую возможность… Решено. Если кто-то попытается тебя изнасиловать на зрительских трибунах, я тебя прикрою.

- Эм… благодарю - отозвался Антон. Предложение Сето его немного беспокоило, но он решил, что дарёному коню в зубы не смотрят - всё равно варианта получше в голову не приходило. Да и он был слишком признателен хозяйке "Гривы", чтобы ей отказывать.

- Вот и хорошо - зевнула Сето. - Разбуди завтра за часик до выхода… Впрочем, можно сделать лучше. Проснёмся вместе, Силли разбудит…

И прежде чем Антон что-то спросил или возразил, она потащила его наверх.

Ради приличия события этой ночи следует опустить, так что перейдём сразу на стадион следующим утром. Открывала Игры первая утренняя Феерия, выступления иллюзионистов; удобно, одновременно и открывающее шоу, и первое выступление. В первой и последней Феериях Игр, согласно Ольге и книгам из библиотеки, выступали фавориты, лучшие иллюзионисты города, так что хунари внимательно наблюдала за происходящим. Первый иллюзионист продемонстрировал красочные салюты и фейерверки, заставив утро на несколько минут превратиться в расцвеченную разноцветными сполохами ночь; второй продемонстрировал шествие красавиц с музыкой и танцами; третий же показал собравшимся мир, заставив каждого, сидящего на трибунах, пролететь через самые красивые уголки планеты. Антон покачал головой в молчаливом восхищении, а Ольга нахмурилась.

- Будет сложно превзойти это… - пробормотала она.

- Главное - не сдаваться - заметил Антон. Он не думал, что хунари удастся с первого раза превзойти мастеров иллюзий, не один год участвующих в соревнованиях, но посчитал нужным поддержать жену. - Возможно, у тебя есть что-то в чём ты их точно превосходишь?

Ольга протянула "Хмм…" и задумалась; Антон перевёл взгляд на поле, на которое выходили команды "Шести колец". Команда соперников "Зелёной гривы", в противовес полностью женской тройке дочерей Леса, состояла полностью из мужчин-людей. В играх магов пол роли не играл, а биологический вид - раса - хотя и влиял на способности, но правилами Игр не ограничивался; согласно записям, люди побеждали даже чаще, так что это было оправданно. Игроки уселись на подготовленные для них стулья, послышался свисток, и игра началась.

Хотя Антон и не воспринимал магию, так что не видел всех тонкостей матча, но стратегия команды Гривы определённо отличалась от той, что они использовали в предварительном матче. Джанария сосредоточилась всего на одной корзине за раз, укладывая шар за шаром; если соперники ей и мешали, по шарам этого практически не было заметно - они шли ровно и уверенно.

- Она что, решила сделать упор на голую силу?… - хмыкнул Антон.

- Ага - отозвалась сидящая рядом с ним Сето. - Она достаточно сильна, чтобы справляться самостоятельно. А остальные двое занялись контратакой.

И действительно, за то время, как фо лаухи забросила шесть шаров, соперникам удалось проделать это лишь один раз: их шары постоянно уходили в стороны, дёргались, и даже падали на землю.

- Отлично идёт - добавила скага. - Я не ошиблась в её перспективе… Хотя со следующими соперниками так легко не получится.

- Победитель - команда Зелёной гривы! - сообщил комментатор, когда последний шар упал в корзину; прошло не больше восьми минут из отведённых на матч двадцати. - Поздравляю, девушки! Надеюсь, вы и дальше сможете продемонстрировать достойную игру и отличное владение магией!

- Поздравляю - улыбнулся Антон супруге; вопреки его ожиданиям, фо лаухи была не довольна, а сосредоточенна и нахмурена.

- Благодарю - отстранённо ответила она - но пока рано. Следующие матчи будут существенно сложнее…

- Но и у тебя уже больше опыта реальной игры - заметил Антон. - К тому же с первой попытки пройти в полуфинал - само по себе ощутимое достижение.

- Значение имеет только победа - сухо ответила Джанария.

- В спорте - как в постели: главное получить удовольствие и достойно себя проявить - вмешалась Сето. Антон кивнул.

- Не те слова, которыми я хотел воспользоваться, но по сути - верно. Победа - это важно, но это не самое главное в мире. К тому же не все чемпионы становились чемпионами с первого раза.

Джанарию это определённо не убедило; Антон вздохнул.

- Я бы предпочёл, чтобы ты была более расслабленной и относилась к жизни проще, но если это для тебя так важно… Подойди поближе.

Лаухи с сомнением взглянула на мужа, но приблизилась; Антон снял маску и прошептал ей что-то на ухо; девушка сперва скривилась, но затем начала улыбаться. Остальные жёны Антона, а также Сето, с любопытством наблюдали за ними.

- Сперва нужно посоветоваться с командой, но это может сработать - улыбнулась Джанария. - Благодарю, муж мой.

И она поцеловала Антона в щеку; он улыбнулся и снова надел маску.

- Что за коварный план созрел под этой маской? - хмыкнула Сето. - Испытываю любопытство я.

- Если им не воспользуются, то расскажу завтра - отозвался Антон - а если воспользуются, то увидите самостоятельно. А пока что я бы предпочёл промолчать…

То же место, те же. Следующее утро.

- Так что, всё-таки, ты насоветовал бабочке? - допытывалась до Антона Линда.

- Не называй её бабочкой, - спокойно отозвался парень - думаю, ей это обидно. А что посоветовал - подожди матча. Сейчас уже начнётся.

- Действительно - согласилась Сето. - Даже я терплю… Я, между прочим, второй день подряд проснулась с утра!

- Да, любопытство - великая сила - усмехнулся Антон. Глава "Гривы" бросила на него острый взгляд, но тут же зевнула и сонно растеклась по сидению, плавно опустив голову на плечо Антону. Скага что-то коротко и негромко прошипела и аккуратно наклонила гарту на другую сторону. Вернее, попыталась: как тут же обнаружилось, что-то держало зеленоволосую и парня вместе, и когда Айри потянула, Сето просто наклонилась на другой бок, а Антон непонятным образом съехал ей на грудь.

- Вы бы не могли не дразнить Айри? - вздохнул парень, возвращаясь к прежней позе. - Я бы не хотел, чтобы она нервничала…

Гарта сделала вид, что не слышит.

- Не вижу ничего особенного - капризно заметила хальфия, наблюдая за ходом матча.

- Возможно, они решили не пользоваться моей подсказкой - пожал плечами Антон. - Или просто момент пока что неподходящий. Если уверены, что справятся и без этого, разумно будет приберечь трюк, который, скорее всего, сработает только один раз, на потом.

- Один раз? Какое-то жульничество?

- Ни в коем случае - отрицательно мотнул головой Антон. - Я бы сказал, недокументированные возможности…

Линда подозрительно глянула на него, но тут с игрового поля послышался хруст, и хальфия резко повернулась.

- А вот и оно… - хмыкнул парень. Хруст послышался снова… И ещё несколько раз.

- Что они делают? - нахмурилась Айри.

- Раздавливают шары соперников - отозвался Антон. Из-за маски этого не было видно, но он улыбался.

- Но это же жульничество! - обвиняюще произнесла Линда. - Как я и говорила!

- Неа - заметила Сето. - Судьи не останавливают матч.

Прежде чем растерянные происходящим и невмешательством судей игроки "Золотой волны" успели что-то толком предпринять, все их шары оказались перемолоты в щепки. И отвечать тем же было уже поздно - "Зелёная грива" обладала преимуществом в один шар, который было нечем компенсировать…

- Та-ак… - протянула Линда, когда судьи смущённым тоном объявили победителем "Зелёную гриву". - Объясните мне кто-нибудь, что это было.

- Действительно - присоединилась к ней Ольга. - Мне тоже интересно.

- Ну, почему нет… Я провёл в библиотеке небольшое исследование "Шести колец" - сообщил Антон. - К слову, Сето, у вас неплохая библиотека… Впрочем, к теме. Исторически эта игра была не только развлечением, но и методом тренировки активных боевых магов, развивавшим не только точность и контроль, как сейчас, но и силу их телекинеза. В те времена сокрушение шаров противника не только не было запрещено, но и считалось особо престижным методом победы, наглядно демонстрирующим силу мага. Правда, и шары использовались более прочные - зачарованные или каменные. И хотя многое поменялось, причины запрещать подобный способ победы не возникало - о нём просто забыли. Так что я уточнил у судейской коллегии, какие именно изменения старинных правил имеют значения для игры и что запрещено, и убедившись, что победа сокрушением всё ещё официально не является нарушением, сообщил всё это Джанарии.

- Когда ты успел всё это проделать? - несколько удивлённо поинтересовалась Ольга.

- У меня довольно много свободного времени… - пожал плечами парень.

- Хмм… - задумчиво протянула хунари. - Может, у тебя и для меня найдётся идея?

- Ну… Вообще-то есть одна мысль - усмехнулся Антон.

Эпизод 3. Проблема, её решение, и то, что после

Несмотря на ставшую неожиданностью двойную победу представительниц "Зелёной гривы", в Феерии и "Шести кольцах", в целом Магические Игры прошли традиционно спокойно и ровно - выделялось разве что небольшое изменение правил "шести колец": отныне в них полагалось использовать зачарованные на прочность шары. Однако тот факт, что в обеих победах не обошлось не только без новеньких, но и их мужа, не остался в секрете, и это создало для Антона новые проблемы.

- Ты выглядишь обеспокоенным - заметила скага, прижавшись к мужу; хотя в человеческом облике она и не нуждалась так в тепле, но привычка сохранялась. - Что-то случилось?

- В последнее время у меня такое впечатление, - ответил бывший сказитель, а ныне снова воспитатель единственного в городе детского сада - что Тарра не только не намерена сдаваться, но ещё и подруг пригласила.

- Ох уж эта упёртая оборотница… - покачала головой Айри. - Может, проще действительно последовать рекомендации Сето?

- Боюсь, если с ней переспать, будет ещё хуже - вздохнул обладатель небольшого, но дружного гарема, который он категорически не хотел расширять. - Действие дара, скорее всего, исчезнет всё равно не до конца, а вдобавок включатся ещё и инстинкты. Думаю, результатом будет довольна разве что Ольга…

Скага снова покачала головой, заметив, как за углом соседнего здания действительно показался кончик полосатого хвоста.

- Но что-то делать нужно - подытожил Антон. - Она меня уже два раза едва не уволокла… И, похоже, вместо того, чтобы успокаиваться, только всё больше распаляется. Боюсь даже подумать, чем всё это может закончиться…

Он вздохнул.

- Ты пробовал поговорить с Сето? - спросила Айри.

- Угу - ответил Антон, обратив внимание, что скага, похоже, смирилась с доминирующим положением хозяйки "Зелёной гривы"; по крайней мере, её тон при упоминании гарты не был таким раздражённым, как обычно. - Она повторила прежнюю рекомендацию. Меня и так исключили бы из партии за аморальное поведение… Если бы узнали. И если бы я в ней состоял. В моей жизни слишком много женщин…

Он вздохнул; Айри сочувствующе похлопала мужа по плечу.

В настоящий момент жертва дара богини видел только один вариант решения проблемы - создать между ним и оборотницей дистанцию, желательно удалив кого-то из города, и надеяться, что пройдёт само. Однако с этим были сложности, да и гарантии не давало, так что парень намеревался отыскать альтернативный метод.

- Попробую опять поговорить со жрецом - решил он. - Айри, проводишь?

- Разумеется - кивнула скага.

Заглянув в храм Наники и убедившись, что там нет женщин Леса, Айри помахала рукой ожидающему снаружи Антону, и он вошёл в здание. В прошлый раз парень входил через чёрный ход, направившись прямо в кабинет старшего жреца, так что сейчас воспользовался возможностью изучить внутреннее помещение. Впрочем, нельзя сказать, чтобы наземная часть храма отличалась от того, что он видел под землёй - какой-то особой религиозной символики незаметно, вместо просторного помещения с алтарём - несколько маленьких комнат и помещение побольше за высокими двойными дверями, из которого Антон расслышал голос:

- Благословляю вас, дети, и пусть пламя страсти горит в ваших сердцах, не угасая.

- Кто-то женится - сообщила Айри. - Но там люди, так что можешь быть спокоен.

- Интересно, почему они не обратились в храм Келары? - поднял бровь парень. - Если люди.

- Так благословение Наники же обеспечивает страсть и сопутствующее - отозвалась Айри. Она усмехнулась. - Молодым зачастую энергичный секс куда важнее, чем религия…

- Логично - усмехнулся в ответ Антон. - Надеюсь, им повезёт больше, чем мне.

Изнутри церемониального зала донёсся стук двери, однако никто не выходил; подождав ещё немного, Антон открыл дверь.

- Здравствуй, избранник богини - приветствовал его ларту. Старший жрец, похоже, был в хорошем настроении; Антон кивнул ему.

- И вы здравствуйте. Я бы хотел с вами снова поговорить, если вы не против… И если не помешаю.

Произнося это, парень окинул церемониальный зал взглядом. Хотя на улице была середина дня, и вовсю палило светило - Око Лаа - а здание храма было лишено крыши, помещение вопреки всякой логике было наполнено серебристым лунным светом и тенями. Даже без украшений или алтаря это выглядело красиво и загадочно.

А ещё Антон обратил внимание на четыре двери по сторонам помещения, на одной из которых висела табличка "занято".

- Надеюсь, ты решил наконец официально вступить на путь служения богине? - слегка улыбнулся жрец, обнажив кончики клыков.

"Не дождётесь" - подумал Антон, но ответил более вежливо.

- Нет, я по другому вопросу. Я бы хотел…

- Аа!… - донеслось в этот момент из-за двери; Антон снова перевёл на неё взгляд.

- Не обращайте внимания - посоветовал ларту - молодёжь… Это тоже одна из форм служения.

- И часто у вас здесь так… служат? - осведомился Антон.

- Частенько - согласился жрец. - По большому счёту, к нам чаще всего обращаются ради разрешения проблем подобного толка, ну и браки регулярно заключаем. А из молодых редко кто может дотерпеть до своего дома…

Ларту пожал плечами.

"Ну, глупо лезть со своим уставом в чужой монастырь" - решил парень. - "Тем более, почти в прямом смысле…"

- В общем, я хотел бы с вами посоветоваться по паре вопросов. Прежде всего… Блокировать дар богини вы отказались, но, возможно, сможете подсказать, как погасить вызванную им страсть? Я опасаюсь за свою жизнь.

- Это возможно - согласился жрец. - Хотя и сложно. Обычно мы занимаемся прямо противоположным, или помогаем направлять страсть в нужное русло. Впрочем, расскажи подробнее…

- Понятно - кивнул жрец, выслушав объяснение Антона. - Ну… Учитывая ситуацию, проще всего будет принести её в храм. Желательно в бессознательном состоянии, поскольку иметь дело с буйным оборотнем - не самая приятная и безопасная работа.

- Вот и я о том же - проворчал Антон. - Хуже, полагаю, была бы разве что драконица. К счастью, они вне зоны действия этого про… дара.

Он скривился, уставившись под ноги, и не заметил иронически-сочувствующий взгляд, которым наградил его жрец.

- Ладно, попробую что-то придумать… В любом случае, благодарю. Так и ещё…

Признаться, раздававшиеся из-за двери звуки изрядно отвлекали парня. За весь его… кхем, богатый опыт таких воплей и стонов слышать ещё не доводилось; он обратил внимание, что Айри заинтересованно прислушивается. Ну, у скаги всегда были несколько специфичные вкусы… Антон вздохнул и вернулся к теме.

- Ещё я хотел спросить о применении божественной силы.

- Я этого ожидал - кивнул ларту. - Но я не могу открыть многого, пока ты не являешься жрецом официально.

- Речь не о каких-то особых секретах - покачал головой Антон. - По сути, это то, что я могу выяснить экспериментально, просто счёл нелишним сперва проконсультироваться, раз уж всё равно здесь. Я хочу спросить, можно ли передавать кому-то божественную силу без особой связи? Без заключения брака, в моём случае?

Жрец кивнул.

- Это возможно. Но при отклонении от заданного богиней шаблона эффективность передачи энергии резко падает.

- Хмм… И можно как-то сократить потери?

Жрец снова кивнул.

- Использование проводника?… - предположил Антон. Поскольку старший жрец не возражал, он продолжил. - Серебро и рубины, я полагаю?…

- Верно. И как можно меньшая дистанция, желательно физический контакт. Я не могу говорить за силу прочих богов, но потери силы Наники минимальны при сексе. А идеальный вариант - ларту усмехнулся - надеть на женщину, которой ты собираешься передавать божественную силу, серебряные цепи и использовать серебряное кольцо.

- Использовать? - нахмурился Антон. - О…

Он быстро опустил взгляд и тут же снова его поднял.

- А как именно связывать цепями? - поинтересовалась скага. Антон хлопнул себя рукой по лицу.

- Ну, это дело вкуса, но лично я рекомендую этот способ - отозвался жрец, заставив парня повторить жест второй рукой. Сквозь пальцы он заметил, как ларту протягивает Айри бумажный прямоугольник; скорее всего, картинку. - Можешь оставить себе, у меня есть ещё.

- Что дальше? - осведомилась скага, когда они вышли из храма. Какую-то секунду Антон обдумывал, не попросить ли взглянуть, что за картинку сунул ей жрец, но потом решил, что не хочет знать.

- Дальше понадобится транквилизатор - сообщил он. - Полагаю, лучше обратиться к алхимику Гривы.

- А у них есть? - подняла бровь Айри. Антон кивнул.

- И алхимик, и амулетчик, и кузнец-механик, она же ювелир… Я посмотрел личный состав, есть все важные специальности.

- Когда решишь захватить власть в этой организации, - заметила Айри - я тебя поддержу.

- Я в тебе не сомневался - усмехнулся Антон. - Так, адрес у меня записан…

Проживавший по записанному адресу алхимик "Зелёной гривы" - один из двух мужчин в этой ветви Ассоциации - был морщинистым темнокожим карликом ростом с человеческого ребёнка; по адресу находилась его лавка, совмещённая с лабораторией. Сам хозяин сидел перед широким стеклянным окном, сквозь которое были видны разнообразные бутылочки, выставленные на продажу внутри здания, и курил испускающую клубы зелёного дыма трубку.

- Здравствуйте - обратился к нему Антон. - Вы Петро Грибов?

Ухх кивнул.

- А ты, я так понимаю, новый любимчик Сето?

- Эм… Думаю, можно и так сказать - осторожно ответил парень.

- Если судить по слухам - усмехнулся алхимик, выпустив струю дыма, завившегося в спираль - то тебе в первую очередь понадобится средство для укрепления потенции… Однако полагаю, что ты пришёл не за этим.

- Скорее уж наоборот - хмыкнул Антон. - Мне нужен быстродействующий транквилизатор, способный быстро вырубить оборотня. И, пожалуй, с запасом…

Алхимик кашляюще засмеялся.

- Ну, по крайней мере часть слухов не врёт… Пройдём в лавку, там и побеседуем. И расскажите заодно, что из слухов правда, а что - нет…

Лавку алхимика наполнял довольно сильный запах… духов?

- Мои основные клиенты - клиентки - пояснил хозяин, заметив, как его гость недоумевающе принюхивается. - А основные товары - косметика, благовония, и прочие золотые эликсиры красоты и привлекательности, хе… Но не думай, что твой заказ вне моей компетенции. Я не просто так мастер-алхимик, хоть истинная алхимия и является для меня сейчас скорее увлечением, чем заработком. Хотя как посмотреть, что есть истинная алхимия… В молодости я мечтал о создании эликсира трансмутации, но вместо этого нашёл истинный золотой эликсир.

Он кивнул в сторону бутылочек с духами.

- Однако я заговорился… Простите старика. Цыц, приготовь гостям кофе! - крикнул алхимик куда-то в тёмные глубины лавки и снова повернулся к гостям, усевшись в небольшое, под его фигуру, кресло. - Вы действительно избранный Наники?

- Избранный - слишком сильное слово - поморщился Антон, привычно передёрнувшись при звуке имени богини. - Мне просто не повезло получить специфичное благословение богини… Хотя в чём-то и повезло.

Он прикоснулся к руке Айри.

- Но когда за каждым углом видишь хвост озабоченной оборотницы, как-то не считаешь, что тебе везёт…

Вопреки ожиданиям Антона, алхимик не улыбнулся.

- Думаю, могу понять - хмыкнул он. - Ну, к делу. Я могу приготовить нужный препарат, но средство, эффективное против оборотней, будет менее эффективно против кого-то другого, а на некоторых и вовсе не подействует. Боги наделали столько разных существ, что универсальный препарат создать практически невозможно…

- Понимаю - кивнул бывший сказитель. - Думаю, мне придётся делать у вас заказы регулярно…

- Ну, я могу сделать несколько препаратов, эффективно действующих на определённые группы существ - предложил алхимик. Задумался. - Хмм… Интересная задачка! Нужно будет хорошенько подумать… Впрочем, препарат для оборотней я могу сделать уже сейчас.

- Буду признателен - кивнул Антон.

Пока парень и его старшая жена пили кофе - принёсший его либо был невидим, либо пользовался телекинезом - хозяин магазина работал над заказом. Что-то растолочь, что-то растворить в прозрачной жидкости, смешать, прокипятить, выпарить… Скага наблюдала за происходящим с детским любопытством, человек - со сдержанным интересом.

- Готово - сообщил старик, и тут послышался звук открывающейся двери. Антон поспешно опустил на лицо маску… но не успел. Вошедшая в помещение илайя прыгнула на парня, сбив его с ног, и принялась лизаться, одновременно пытаясь раздеться и раздеть его. Айри попыталась оторвать кошкоухую от мужа, но та взвизгнула и выпустила когти, вцепившись в Антона; тот прошипел от боли.

Внезапно рядом с потенциальной жертвой изнасилования стремительным движением оказался хозяин лавки, сжимающий в руке некий продолговатый предмет, и девушка вдруг обмякла.

- Даа… - протянул алхимик. - Как я погляжу, это действительно серьёзно. Прошу прощения за досадный инцидент, произошедший у меня в гостях.

- Вам не за что извиняться - вздохнул Антон, поднимаясь и поправляя одежду. Поморщился, потревожив оставленные когтями илайи глубокие царапины, и осторожно переложил бессознательную девушку на диванчик. - Вы воспользовались транквилизатором?

Алхимик кивнул и продемонстрировал шприц в руке.

- Поскольку оборотень, с которой у вас основные проблемы, Тарра, я приготовил транквилизатор, особенно эффективный против кошачьих типов. На илайю, как видите, тоже действует эффективно…

Старик бросил взгляд на бессознательную девушку и покачал головой.

- И перед клиенткой придётся извиниться… Ох уж эти боги и их детские игры. Ладно, молодой человек, прежде чем заговорим о цене… Я слышал ещё, что ваши жёны ходят в лес за зверем и травами?

Антон кивнул.

- Был перерыв, но с окончанием Игр, полагаю, снова будут ходить. Вас интересуют какие-то растения?

- Интересуют - согласился хозяин. - Часть для моих нужд, часть для ваших препаратов. К тому же и мне, и вам будет выгоднее, если будете продавать ценные растения напрямую мне, а не перекупщикам…

Несмотря на инцидент с илайей и оставленные ей раны, в целом ход событий Антон счёл благоприятным. Осталось применить транквилизатор и доставить оборотницу в храм… Тем более, больших сложностей с этим парень не видел.

- Значит, достаточно всадить в неё дротики и немного задержать? - уточнила обрабатывающая его раны Ольга. Антон кивнул. - Ну, твои предыдущие планы сработали на отлично, так что, надеюсь, и этот не подведёт…

- Да это даже и не планы. Так, очевидные действия, если учесть условия - пожал плечами Антон. - Ой…

- Не дёргайся! - сурово произнесла хунари. - Я ещё не закончила, на тебя же действует слабо… И когда я говорю, что у тебя неплохо получается строить планы, я не просто сотрясаю воздух. Поверь, опыт у меня есть… В твоих планах нет излишней сложности, и это плюс. Иногда это настолько очевидно, что не приходит в голову без подсказки со стороны, как твоя идея для Феерии. Или финала Колец.

- Ну, ты догадалась бы и сама - хмыкнул парень. - Раз у тебя есть преимущество по энергии, то его и нужно использовать. Если ты можешь создать красивую и масштабную иллюзию, в то время как соперники - только просто красивую, это определённо увеличит твои баллы. Но ты сумела это сделать, так что заслуга целиком твоя.

Хунари усмехнулась, и хотя не стала возражать, но очередное прикосновение, которыми она "стирала" царапины, было более ласковым.

Лианы обвивали оборотницу, невидимая сила сдавливала и отталкивала… Засада была очевидной, и разумнее было бы отступить, но… Она просто не могла сдаться, когда цель была практически на расстоянии вытянутой руки. Тарра зарычала, доведённым до автоматизма усилием собирая магию в мышцах и шкуре, и лианы с треском разорвались. С телекинезом фо лаухи справиться было сложнее, но насыщенная собственной магией оборотницы шкура отталкивала враждебные чары, а когти ног, которыми она вцеплялась в брусчатку, не давали поднять её в воздух, так что оставалось лишь ощущение, что она идёт против очень сильного встречного ветра.

С нескольких сторон в неё метнулись маленькие дротики, однако Тарра даже не стала уклоняться: укреплённая магией шкура оказалась слишком прочной для них, и метательные снаряды бессильно отскочили. Второй залп, более энергичный, но не более эффективный, чем первый… Ещё шаг, ещё немного, и можно будет хватать и бежать.

- Извини - сообщил её самец и брызнул в нос чем-то из спринцовки.

Операция прошла менее успешно, чем надеялся Антон - дротики оборотницу не взяли - но он предусмотрел и такую возможность, порасспрашивав о ней членов "Зелёной гривы" и проконсультировавшись с алхимиком. Вдыхаемый, транквилизатор действовал слабее, чем введённый в кровь, но хватило и этого. С доставкой в храм сложностей не было совсем; кое-кто оглядывался на несомую куклой женщину - потеряв сознание, оборотница вернулась к человеческому облику - но вопросов никто не задавал.

- Я избавил её от вызванной даром богини страсти - сообщил жрец, закончив обряд. - Остальное зависит от тебя…

Тарра пришла в себя на кровати в комнате без крыши. Последние события - да что там, последние дни! - помнились смутно.

Открылась дверь, и женщина резко спрыгнула с кровати, за долю секунды перекидываясь в промежуточный, боевой, облик - когда не знаешь, что происходит, лучше быть готовой ко всему. Она обратила внимание на лёгкость в теле и хорошее самочувствие; что бы с ней не случилось, это была не болезнь.

В комнату - небольшую спальню, похоже - вошёл оборотень в одеянии жреца Наники. Тарра хлопнула себя по лбу: точно, она в храме богини страсти!

- Как ты себя чувствуешь? - поинтересовался жрец.

- Хорошо - отозвалась женщина. - Что со мной случилось?

- Ну, откровенно говоря - хмыкнул жрец - с тобой случился отмеченный Наникой. Тебя основательно приложило божественным даром, так что нам пришлось нейтрализовать его влияние.

Тарра вздохнула и села на кровать. Её разум стал очищаться, и она вспомнила, как по идиотски вела себя в последние дни.

- Можешь не стыдиться, твоей вины в этом нет - улыбнулся жрец, определённо понимающий её мысли. - Замыслы богов сложны для понимания, и иногда заставляют нас действовать так, как мы не хотели бы, но в конечном итоге всё выходит к лучшему.

- Благодарю за утешение - вздохнула оборотница. - Но, проклятье, после моего такого поведения заполучить такого перспективного мужчину будет очень сложно…

Эпизод 4: Особенности агрессивной дипломатии

- Что ты знаешь о сиуни? - обратилась к Антону Сето, традиционно неожиданно возникшая рядом с ним в библиотеке.

- Двуногие прямоходящие дети Леса, известны как великолепные воины - отозвался парень, не отрываясь от книги. - По какому-то недоразумению считаются родственниками драконов, хотя любому, мало-мальски сведущему в биологии, очевидно, что они млекопитающие, в то время как драконы ближе к рептилиям. Насколько мне известно, неподалёку от Вольноветерска у них есть пара посёлков, поддерживающих с городом торговые отношения и политический нейтралитет. К слову, благодарю за пополнение библиотеки.

- Благодари Силли - отмахнулась гарта - это была его идея. Но да, ты прав, всё именно так. Время от времени мы проводим с ними переговоры, подтверждая дипломатический статус, и их представительства должны прибыть в город через три дня.

- Буду знать - кивнул парень. - И?

- Ну, переговоры с одной из сторон обычно веду я, но мне лень, так что я решила, что в этот раз этим займёшься ты.

Антон открыл было рот, чтобы произнести "тебе не кажется, что это безответственно с твоей стороны?", но промолчал. Хотя гарта действительно большую часть времени выглядела безответственной соней и лентяйкой - даже уважение не мешало большей части персонала "Зелёной гривы" так о ней думать - такое впечатление определённо не было верным. Если бы она действительно была такой, "Грива" не была бы столь успешной, пусть и небольшой, организацией, каковой была последнюю сотню лет - со дня создания. А следовательно, можно предположить, что за словами Сето стоит не просто лень… Антон побарабанил пальцами по столу.

- Возможно, я могу быть дипломатичным на личном уровне, - наконец, произнёс он - но это-то политика. Сейчас в Королевствах слишком непредсказуемая политическая обстановка, чтобы рисковать порчей отношений с сиуни, а я недостаточно хорошо знаю их традиции, чтобы быть уверенным, что не допущу случайного оскорбления. А если учесть дар богини, то я и вовсе не гожусь для дипломатической работы.

- Не переживай, справишься - махнула рукой зеленоволосая. - К тому же уже поздно - я уже записала тебя как мою замену, и совет города не возражает.

- Так… И в чём подвох? - осведомился парень, но гарта уже исчезла, зевнув напоследок.

- И чего она от меня хочет добиться?… - пробормотал Антон вслух и вздохнул. - Ладно, где тут книги про сиуни?…

Разумеется, одними только книгами он не ограничился. Прочитав всё, что смог найти в библиотеке по данному вопросу - читал Антон быстро, а книг было немного - он поднялся на наземный этаж, где в свободное время собирались состоящие в "Зелёной гриве" дамы. Силли, фамильяр Сето, недавно модифицировал вручённое раньше Антону кольцо, позволив парню самому включать-выключать магию, подавляющую дар богини в здании штаба "Гривы", так что парень повернул кольцо на пальце и вошёл в просторный зал, где за столиками сидели и беседовали волшебницы и чародейки различных направлений и рас.

- Здравствуйте, дамы - произнёс Антон, и на миг замер, встретившись взглядом с Таррой, оборотницей, упорно - и безуспешно - преследовавшей его с первого дня в Вольноветерске. В человеческом облике она выглядела в целом довольно привлекательно, но на вкус Антона, предпочитающего изящных, но фигуристых девушек, слишком мышцасто. К тому же большинство оборотней даже в человеческом облике отличаются повышенной мохнатостью…

Какую-то секунду оборотница смотрела ему в глаза, а затем смущённо опустила взгляд и сжала кулаки. Парень облегчённо вздохнул и постарался улыбнуться. Несмотря на то, что проблема с ней была вроде бы разрешена, ему всё ещё было несколько не по себе в присутствии оборотницы - особенно если учесть, что, по его наблюдениям, даже магия Сето подавляла дар богини не полностью. Он быстрыми шагами направился мимо оборотницы к одной из своих жён, беседовавшей в углу помещения с шаккой и ларту.

- Прошу прощения, дамы - обратился он - могу я прервать вашу беседу и задать пару вопросов?

- Присаживайся - дружелюбно отозвалась шакка. Она вместе с ларту, специализирующейся на телекинезе, входила в ту же команду "Шести колец", что и Джанария, жена Антона. А ещё она при первом появлении парня в "Зелёной гриве" была одной из самых активных участниц битвы за его тело…

- Благодарю - кивнул он. - Я хотел бы спросить, кто-то из вас общался с сиуни?

Ларту закусила нижнюю губу, продемонстрировав один клык; как понял Антон, у неё это был жест задумчивости.

- Если мне не изменяет память, с ними довольно тесно общалась Тарра - наконец, произнесла она. - У них с оборотнями вообще давнее соперничество.

- Оборотни более сильные поединщики, зато сиуни - более эффективные солдаты - пробормотал он. - Дисциплина и умение работать в команде…

Ларту кивнула.

- Сиуни постоянно задирают оборотней. Ну, не то, чтобы задирают… Честь воина, что-то в этом роде. В любом случае, Тарра с ними знакома лучше всех в Гриве. Попробуй с ней поговорить… Если что, мы проследим, чтобы она с тобой ничего не сделала.

Женщина ухмыльнулась.

- Благодарю за совет - вздохнул Антон. Помедлил, но затем всё же неохотно встал. В конце концов, ситуацию с оборотницей необходимо прояснить окончательно и устранить натянутость, вызванную даром богини. Если это возможно, конечно.

Он повернулся - и обнаружил, что оборотница шагнула к нему навстречу.

- Я, эм, хотела бы извиниться - опустив взгляд, произнесла она. - За своё поведение. Я была неприлично несдержанна…

В помещении кто-то засмеялся; оборотница бросила сердитый взгляд в том направлении.

- В общем, прошу прощения - вздохнула она.

- Вы ни в чём не виноваты - ответил Антон, машинально сжимая в кармане спринцовку с остатками предназначенного против оборотней транквилизатора. - Я ещё не встречал ни одну женщину, способную игнорировать дар богини… Вы такая же жертва, как и я.

Оборотница слегка поморщилась.

- Я бы предпочла общаться на "ты". Да и в "Гриве" вообще так принято…

- Вы… ты права - согласился Антон, постаравшись улыбнуться. Несмотря на его уверения, что всё нормально - направленные в том числе и к себе - и внешнее спокойствие, настолько долго и целеустремлённо, как Тарра, его ещё никто не преследовал, так что парень нервничал. - В любом случае, я хотел бы поговорить о сиуни.

Оборотница кивнула.

- Я слышала. Ну, я много что могу рассказать… Но не стоя же. Давай присядем, там и поговорим.

- Ну, для начала… - задумчиво произнесла Тарра. - Я не знаю, как у них в других местах, а те сиуни, что живут неподалёку от Вольноветерска, довольно любопытно организованы. Лет этак сто назад у них творился большой бардак из-за того, бабы с мужиками никак не могли определиться, кто главнее. И в конце концов они просто разошлись на два разных посёлка, которые с тех пор воюют.

- Эм - осторожно перебил её Антон - ты хочешь сказать, что у них мужчины воюют с женщинами?

- В точку - кивнула оборотница. - Ну, понятное дело, это не настоящая война. Скорее постоянное соревнование для поддержания воинских навыков. Хотя и сражения устраивают, и налёты, но без боевого оружия.

- Интересная культура… - хмыкнул Антон. - Постоянная практика военного дела. Неудивительно, что они считаются лучшими солдатами…

- Есть такое дело - согласилась оборотница. - Я так думаю, было бы их побольше, давно бы всё завоевали к едрене фене… эм, прошу прощения, сорвалось.

- Не обращай внимания - улыбнулся Антон, на этот раз искренне. Убедившись, что оборотница действительно старается сдерживаться и вести себя вежливо, он расслабился. - Я не кисейная барышня, чтобы расклеиться от пары крепких словечек.

Женщина кивнула.

- В любом случае, что бабы, что мужики у них постоянно выделываются друг перед другом. Особенно в том, кто сильнее…

Она вздохнула.

- Обычно за мой счёт. Каждый раз, когда их посольства в городе, меня по крайней мере дважды вызывают на поединок - сообщила оборотница. - Нет, практика хорошая, не спорю, но надоедает… Но вообще-то в целом они ребята и девчата неплохие. Слабых не обижают - поднять руку на того, кто явно слабее, у них считается постыдным и недостойным - на горячую руку за оружие не хватаются, и вообще в целом ведут себя прилично. Вот если кого-то сильнее себя встретят, это да, не упустят случая подраться, чтобы потом хвастаться среди своих. Ну, что ещё я могу рассказать…

Санара, глава Синей деревни, предпочитала вести переговоры с представителями Вольноветерска лично. Хотя от попыток победить Сето, являвшуюся постоянной представительницей города на переговорах, в поединке, она давно отказалась, - уже после того, как гарта была занесена в список "безнадёжных" - но на дипломатической площадке ей всё ещё удавалось временами отыграть очко-другое. В отличие от Коро, представителя Жёлтой деревни, она всегда подходила к переговорам обстоятельно, предпочитая импровизации - в которой, стоит признать, Коро действительно силён - предусмотрительность и подготовку. И, разумеется, частью её стратегии был сбор важной информации… Поэтому, когда в качестве представителя города вместо гарты появился человек, она не была удивлена. Собственно, заранее узнав о появлении в организации Сето отмеченного Наникой, она подозревала, что давняя соперница его использует - хотя и не ожидала, что отправит его вести переговоры вместо себя. В любом случае, хотя глава делегации сиуни и была уверена в своей выдержке и самоконтроле, она предпочла подстраховаться - излишнюю самоуверенность Санара старательно выбивала из своих подчинённых, и уж подавно не позволяла себе - и захватила с собой жрицу Гораха. Было бы печально, если бы на переговорах она повела себя недостойно… Ладно уступки городу, но она не хотела бы проиграть старой сопернице.

Получив последние инструкции от представителя Совета, Антон глубоко вздохнул и направился к выходу.

- Погодите минутку - остановил его голос пожилого мага-чиновника. - Мне сообщают о каких-то изменениях…

Парень, нахмурившись, обернулся.

- Погодите минуточку - произнёс чиновник и сжал между ладоней металлический диск. - Угу… Понятно.

Он поднял взгляд на Антона.

- Меня попросили передать вам, что встреча пройдёт не в кабинете номер двадцать восемь, а в кабинете семьдесят два, в то же время, и пожелать удачи. Так что, молодой человек, удачи…

- Благодарю - кивнул парень и направился по указанному адресу. В административном здании Вольноветерска, похожем на смесь хорошей гостиницы с чиновничьим логовом, к счастью, практически не работали женщины Леса, так что он мог чувствовать себя в безопасности даже без сопровождения Айри или Джанарии, но всё равно чувствовал себя не в своей тарелке. Хотя за последние дни у него и сложилось впечатление, что переговоры он по крайней мере не запорет, да и по словам чиновника они скорее формальность - но всё же…

И ещё это подозрительное изменение места в последний момент… Он нахмурился. Очевидно, это какой-то Коварный План в действии. Знать бы ещё, какой - недостаток информации не позволяет строить собственные планы. Остаётся только действовать по обстановке…

- Здравствуйте, я представитель города - громко произнёс Антон, постучавшись в дверь под номером семьдесят два. Дверь безмолвно открылась; он вошёл и лишь по движению воздуха определил, что дверь за ним закрылась.

Вопреки его ожиданиям, помещение, в котором он оказался, не было обставлено как для проведения дипломатических переговоров, напоминая скорее гостиную обычного жилого дома. Впрочем, ему и говорили, что эти переговоры имеют не слишком высокий статус… В любом случае, важнее было другое: в комнате находились две высокие женщины с короткими тупыми рожками на лбах и хвостами, напоминающими хвосты ящериц.

"Подстава, как и ожидалось. Подсунули не ту делегацию…" - мысленно вздохнул Антон. Однако он действительно обязан Сето, да и отступать некуда… - "Ну, хотя бы попытаюсь получить удовольствие…"

- Приветствую уважаемых представительниц Синей деревни - сдавив эмоции и ожидая… реакции, вежливо поклонился он. - Меня зовут Антон, я заменяю Сето на этих переговорах.

- Приветствую представителя Вольноветерска - спокойно отозвалась одна из сиуни. - Моё имя Санара, я являюсь главой Синей деревни. Моя спутница - Ралания, жрица Гораха.

"Вот оно в чём дело" - мысленно хмыкнул Антон. - "Жрица каким-то образом нейтрализует воздействие дара. Хмм… Возможно стоит с ней поговорить".

- Приятно познакомиться - улыбнулся он. Похоже, первая опасность миновала, но всё ещё остаются сами переговоры…

Определённо время, потраченное на изучение сиуни и их обычаев, окупилось: Санара не проявляла недовольства. Жрица всё время молчала и выглядела сосредоточенной; можно было предположить, что блокировка дара требует от неё усилий.

- А вы не хотите ничего сказать, Ралания? - из обратился к ней Антон, посчитав некрасивым оставлять жрицу совсем в стороне. Тем более, что пообщаться со жрицей ещё одного божества определённо будет нелишним…

- Я хотела бы кое-что обсудить, как с избранным Наники - неожиданно согласилась та. - Прошу прощения, госпожа Санара, но это вопрос, связанный с богами, и я хотела бы обсудить его наедине…

- Я не возражаю - кивнул представитель города и Сето, неожиданно приятный молодой человек. Возможно, это отголосок дара богини, но Санара ощущала к нему лёгкую симпатию. С другой стороны, лёгкая симпатия - это всё, что она ощущала, так что жрица справлялась со своей работой. Ну, или сила дара была сильно преувеличена слухами… В любом случае, воздействие если и было, то минимальное.

- Почему нет? - пожала плечами сиуни. - Побеседуйте о своём, о божественном, а я пока воспользуюсь щедростью гостеприимных хозяев города…

Она открыла бар, а жрица встала, указывая Антону на дверь в соседнюю комнату.

Санара успела выпить всего полбутылки ликёра, когда из соседней комнаты послышался вскрик жрицы. Что за?…

Воительница одним рывком оказалась в соседней комнате, проявив, впрочем, достаточно выдержки, чтобы не выбить дверь, а открыть её. И обнаружила перед собой весьма смущающую сцену… Прежде всего, представитель города. Он лежал на кровати, связанный, с кляпом во рту и без штанов. Затем - жрица. Ралания, обнажённая, стояла у окна, напротив которого в стене можно было заметить вмятину от удара. И, наконец, у её ног лежала бессознательная лаухи ростом почти с человека…

Санара схватилась за голову. Всё так хорошо шло… А теперь остаётся только попытаться смягчить инцидент.

Она подняла взгляд на связанного представителя города.

- Я сейчас вас развяжу - вздохнула она, приближаясь к парню. - Хотя…

Она вдруг поняла, что он чрезвычайно привлекателен…

Эпизод 5: Смена приоритета

- Мастер - с уважением покачала головой фигуристая зеленокожая девушка. - Госпожа Сето действительно хороша… Одной заменой представителя добиться от другой стороны переговоров уступок. Минимум действий, максимум результата… Завидую.

Парень в шортах и соломенной шляпе, задумчиво выглядывающий в окно в углу комнаты, меланхолично вздохнул.

- Не жалуйся - тут же заметила хунари. - Ты тоже в плюсе. Две достаточно важные фигуры остались тебе должны. Даже три.

Парень слегка скривил губы и снова бросил взгляд на что-то во дворе.

- Да всё с ней в порядке - фыркнула Ольга. - У лаухи никогда в головах ничего не было, так что и пострадать нечему…

- Ты на удивление хорошо научилась понимать Антона - заметила заинтересованно наблюдавшая за односторонним диалогом здоровенная змея с пышной белой гривой на спине. Щёки хунари потемнели.

- Я с ним надолго застряла, так что приходится…

Змея определённо ухмыльнулась.

После дипломатического инцидента пару дней назад представительницы сиуни, - глава одного из двух посёлков и его старшая жрица - с которыми Антон должен был вести переговоры, действительно признали свою вину, как перед городом, который представлял парень, так и перед ним самим, и обязались её так или иначе компенсировать. Стоило хунари узнать об этом, как она незамедлительно начала строить планы использования подвернувшейся возможности, и Антон предпочёл сбежать, пока чрезмерно честолюбивая супруга не дошла до идеи построения личной армии. В конце концов, сиуни лучше всего известны именно как отличные солдаты…

Когда он спустился на первый этаж, сидящая за одним из столиков оборотница Тарра приветливо помахала ему. Без влияния дара богини, который угораздило получить Антону и который изрядно портил ему жизнь, и в мирной обстановке, тигрица оказалась вполне домашней кошкой, так что парень кивнул в ответ и направился к ней.

- Будь здоров - приветствовала его оборотница, протягивая стакан вина из каких-то местных фруктов. Антон вежливо отказался. - Слышал новости?

- Какие именно?

- Церковь давит на город. Требуют поднять налоги для храмов богов леса, как я слышала… И наверняка это только начало.

- Слышал - кивнул Антон. - Но не в первый раз, совет города справится.

На самом деле он не был так уверен, как пытался демонстрировать. После дипломатического инцидента с сиуни его организаторша, Сето, поделилась с Антоном кое-какой информацией - то ли чтобы объяснить свои мотивы, то ли в качестве знака доверия, то ли ещё что… В любом случае, по её словам в этот раз дела обстоят серьёзно. Недавно избранный верховный жрец Лаа неожиданно поменял позицию по отношению к Лесу и магам с в целом либеральной на экспансионистскую. Откуда у гарты информация - она не сказала, но утверждала, что на этот раз церковь Лаа и примкнувшая к ней церковь Шаграма намерены добиться лишения Вольноветерска и его магов независимости, и готовы даже на прямой конфликт. Так что городу понадобится не только умелая дипломатия, но и все военные силы и союзники, которых он сможет собрать.

"Можно предположить - мысленно вздохнул парень - что она намерена ещё как-то меня использовать, раз это рассказала… Точнее, дар богини. Не могу сказать, что не понимаю её и руководство города, но предпочёл бы, чтобы это было не за мой счёт".

- Кто тут Антон Дроздов? - послышался голос подростка от входа.

- Я - отозвался Антон, повернувшись к пацанёнку лет десяти.

- Тебе записка - сообщил тот, подошёл к столу, сунул в руки бумажку и умчался.

"Я Петро Грибов, алхимик, у которого вы приобретали транквилизатор для оборотней. Я нашёл кое-какую информацию, полезную нам обоим, и хотел бы побеседовать, если вы не заняты. Желательно побыстрее".

- Хмм… - пробормотал Антон. Что бы это могло быть? Алхимик разработал-таки универсальный транквилизатор? Или - парень усмехнулся - репеллент? - Извини, Тарра, но мне нужно идти.

- Здравствуйте, уважаемый - поздоровался Антон со стариком-алхимиком, как и в прошлый раз курящим источающую зелёный дым трубку перед своей лавкой. - Зачем звали-то?

Он приподнял маску, демонстрируя лицо.

- И вам с супругами здравствовать - степенно отозвался Ухх. - Порылся я тут в дедовых книгах, и нашёл кое-что интересное… Ну, пройдём в дом, там поговорим.

Антон кивнул и последовал за хозяином.

- В общем, дед мой работал над универсальными препаратами - сообщил алхимик. - И были кое-какие подвижки… Если прибавить современные достижения науки алхимии, то можно кое-что сделать. Пусть не идеально, но уже что-то… Однако это только половина того, что я вам рассказать хотел. В общем, такое дело: дед мой, когда для своих зелий драконий корень искал, нашёл, где живёт Гарраурдах.

- Хмм… - нахмурился Антон. - Вроде бы знакомое имя…

- Вижу, изучали историю - усмехнулся алхимик. - Премудрый дракон Гарраурдах помогал запечатать дар обезумевшего избранного Гораха.

- Вот оно как… - пробормотал парень. - Думаете, он ещё жив?

- Не знаю, - пожал плечами старик - но драконы живут долго… Я могу указать место, а уж вам решать, проверять ли эту зацепку. А мой интерес - поищите там драконий корень…

Антон кивнул.

- Постараемся…

- … Ну, вот так вот - сообщил он жёнам. - Даже если окажется пустышкой, всё равно сгонять проверить стоит.

- Стоит - согласилась Айри. - Хотя это может быть сложно… Всё, что я слышала о драконах, сводится к тому, что с ними сложно иметь дело.

- Возможно, удастся как-то договориться - пожал плечами Антон. - Но сперва нужно выяснить, есть ли он там, вообще. Мог давно скончаться, улететь куда-то, или вообще информация ошибочна… Но, как минимум, алхимик обещал неплохие деньги, если удастся найти интересующие его растения.

- Это хорошо - хмыкнула хунари - потому что мы недостаточно состоятельны, чтобы позволить себе походы без прибыли. Правда, их тоже ещё нужно найти…

- Что-нибудь ценное я точно отыщу - сообщила фо лаухи, переживающая свой провал, когда жрица сиуни сумела её оглушить, и настроенная "очистить своё имя". - Но вот дракон, хмм… Драконы не уважают ничьи правила, кроме своих собственных, и не чтят богов. В данном случае это и минус и плюс - дракон действительно может позволить себе запечатать дар богини, если убедить его, что это стоит усилий. Но…

Она нахмурилась.

- … У меня странное предчувствие.

Джанария покачала головой.

- В любом случае, как твой фамильяр и жена, я постараюсь сделать всё, что в моих силах.

- … В общем, какое-то время меня не будет в городе - сообщил Антон. - Хорошо бы найти на это время кого-то в детский сад вместо меня, но, боюсь, сам я не справлюсь.

- Не беспокойся, я уже отыскал кандидатуру - отозвался Силли. - Мы хотели расширяться, так что подыскали второго воспитателя, но пока что она может просто заменить тебя.

- Эмм… Я бы хотел сперва взглянуть на работу этой воспитательницы - осторожно произнёс Антон. - Хочу быть уверен, что оставляю детей в хороших руках.

- Разумеется - кивнул белк. - Можно прямо сейчас, я всё равно планировал, чтобы вы представили её детям. Думаю, вас всё устроит.

- И передавай привет Гарраурдаху… - зевнула Сето.

- Привет - широко улыбнулась Антону оборотница, когда он спустился на первый этаж с белкой на плече. - Будем работать вместе.

Парень повернул голову к Силли; тот кивнул.

- Тарра хорошо управляется с детьми.

Несмотря на лёгкую подозрительность Антона в этом отношении, вскоре он был вынужден признать, что фамильяр Сето прав.

- Похоже, я могу оставить маленьких монстриков под твоим присмотром с чистой совестью - заметил парень, когда детей, наконец, уложили спать, и они с Таррой отошли поговорить. - Я опасался, что придётся задержаться, чтобы поискать кого-то на моё место, но, похоже, об этом можно не беспокоиться…

- На твоё место? - нахмурилась оборотница. - Что-то случилось?

- Я уезжаю на какое-то время - пояснил Антон. - Не знаю точно, неделю или две…

Разочарование на лице Тарры было невозможно не заметить.

Затягивать с отправлением компания не стала, и уже утром они катили к северным воротам города.

- Ольга, ты лучше всего в этом разбираешься - как думаешь, сколько времени мы будем туда добираться? - поинтересовался Антон.

- Если всё будет нормально, то дня три-четыре - отозвалась хунари. - У тебя есть какие-то идеи, как вести переговоры с драконом?

Антон пожал плечами.

- По словам алхимика, там у подножия горы есть посёлок. Сперва с местными жителями стоит побеседовать, расспросить, что они могут рассказать о драконе, его характере и предпочтениях. От этого уже отталкиваться… Даже если сейчас не удастся ничего добиться, в следующий раз буду знать, с какой стороны заходить. Между прочим, как у тебя с развитием способностей и клиентуры?

- Идёт потихоньку… Слушай, почитай что-нибудь, чтобы не так скучно было ехать.

Дорогу осилит идущий, а едущий осилит её ещё быстрее. Хотя даже лучшие дороги в Объединённых Королевствах, с точки зрения Антона, оставляли желать много лучшего, кукла Ольги, снабжаемая божественной силой, была способна везти повозку пусть и не слишком быстро, но даже тогда, когда все пассажиры спали, что изрядно сократило время в пути. По словам хунари, способность куклы к самостоятельным действиям обеспечивалась подселённым духом, работающим за часть энергии.

- Мы почти прибыли, - неожиданно заметила Джанария. - Интересно…

- Что? - осведомился её муж, тщетно вглядываясь в заросли впереди и по сторонам от дороги в поисках человеческого жилья.

- Похоже, в этом посёлке очень слабый жрец - сообщила фо лаухи. - Или его вообще нет. Зато есть сильный маг…

Хунари согласно кивнула.

- Похоже, дракон здесь действительно есть - заметила Ольга. - И местные с ним сотрудничают.

Женщины оказались правы. Хотя небольшой храм - место в котором нашлось всем девятерым богам этого мира - в безымянном посёлке присутствовал, но в нём даже не было посвящённого жреца. Да и местные жители не скрывали, что ищут защиты в первую очередь не у богов, а у куда более близкого дракона… Собственно, незамедлительно выяснилось, что гора по соседству - скорее, высокий холм - и окружающие её земли, включая этот посёлок и ещё два подобных, вполне официально принадлежат дракону. По крайней мере, местные жители уверяли, что существует подтверждающий это документ, подписанный представителями светских и религиозных властей.

Однако… С визитом к местному хозяину возникли сложности. Все местные жители дружно уверяли, что соваться к дракону без приглашения с его стороны - верное самоубийство…

Решив по крайней мере собрать побольше информации - и ценных растений, которые, несмотря на то, что местные жители тоже их собирали, всё же попадались, особенно если забраться поглубже в лес - Антон предложил задержаться в посёлке на несколько дней. Благо его сказительские таланты и целительские способности хунари быстро завоевали им расположение местных…

На следующий день Джанария с Линдой отправились в лес, а Антон с Ольгой, и Айри для охраны, остались в посёлке. Парень как раз готовил обед, обдумывая, как быть дальше, когда из-за соседнего дома со странным выражением на лице появилась Ольга.

- Она от кого-то удирает - заметила Айри. Антон кивнул.

- Похоже на то…

Меж тем хунари прыгнула за спины мужа и его старшей жены, на время пребывания в посёлке остававшейся в человеческом облике, и замерла.

- Что происходит? - осведомился Антон, и тут из-за того же дома появилась ещё одна девушка. Немного ниже Ольги, но такая же фигуристая, она носила непривычно откровенный для парня наряд, состоящий в основном из нескольких лент ткани с закреплёнными на них украшениями. Первая молодая девушка, которую Антон встретил в посёлке, бросила на него взгляд, и он рефлекторно напрягся, однако тут же расслабился, когда она перевела взгляд на Айри. И парень мог бы поклясться, что при этом в её взгляде мелькнул интерес…

- Какое у вас дело к моей супруге? - счёл необходимым произнести он.

- Супруге? - странным тоном переспросила незнакомка. - Только не говори, что и хунари, и скага - твои жёны.

- Вообще-то это именно так - ответил Антон, немного удивлённый тем, что девушка сходу определила, кто есть кто, тем более что Ольга пользовалась маскировкой. - А вы кто будете?

- Эта ведьма из тех, что предпочитают женщин - сообщила Ольга из-за его спины.

- Я не ведьма, а полноправная волшебница - поправила её незнакомка. - И разумеется, предпочитаю женщин. Не мужчин же…

Она презрительно фыркнула.

- В любом случае, мои жёны не только уже заняты - сдержанно заметил Антон - но и не проявляют подобных наклонностей.

- Меня пока вполне устраивает муж - согласилась Айри, прижавшись к нему.

- Так что не могли бы вы не пугать их так? - завершил парень. Девушка снова фыркнула, развернулась, и снова скрылась за зданием.

- Уфф… - с заметным облегчением произнесла хунари. - Пронесло. Знаешь, Антон, я начинаю тебя понимать… У меня было такое впечатление, что если она меня догонит, то изнасилует прямо на месте. И с её магическими способностями это было бы несложно…

- Она так и не представилась… - заметил парень. - Ладно, надеюсь, больше проблем с ней не будет.

Вечером, когда вместе с вернувшимися с работ местными жителями в посёлок возвратились и Линда с Джанарией, большая часть местных собралась в "Большом доме" послушать истории Антона: в конце концов, с развлечениями здесь было негусто. Все четыре жены устроились рядом, и парень начал рассказ.

- … И жили они долго и счастливо - закончил Антон. Он отхлебнул сока из стоящей рядом кружки, чтобы промочить горло, и хотел было спросить, какую историю рассказать следующей, когда среди рассевшихся на полу жителей посёлка поднялась знакомая женская фигура.

- Только не говори, - без предисловий обвиняющим тоном произнесла девушка, наставив палец на Антона и его спутниц - что эти две красотки тоже твои жёны!

Антон обратил внимание, что люди начали поспешно расходиться и нахмурился.

- Совершенно верно - кивнул он.

- Кто вы такая и почему позволяете себе вести себя столь вызывающе? - нахмурилась Джанария. - Конечно, четыре жены у одного мужчины встречаются не так часто, но это не повод так себя вести. Помните о собственном достоинстве!

Девушка яростно зыркнула на Антона, но затем вздохнула.

- В чём-то ты права - согласилась она. - Ладно, пойдём по порядку. Меня зовут Лисса, я здесь в гостях. Что ты здесь делаешь и каким образом ухитрился обзавестись таким роскошным гаремом? Не сказками же… И не пытайся врать, тут точно есть какой-то подвох.

Ситуация, как и поведение девушки, Антону не нравилась, но если эта Лисса столь сильная волшебница, что заставила Ольгу удирать, лучше постараться избежать конфликта.

- В этом нет секрета - пожал он плечами. - Я приехал сюда, чтобы побеседовать с драконом Гарраурдахом.

- Зачем? - резко спросила волшебница.

- Чтобы он помог избежать увеличения гарема - сухо ответил Антон. - И передать ему привет.

- Мне нравится первая половина - неожиданно улыбнулась Лисса. - А от кого привет-то?

- Вы как-то связаны с драконом? - нахмурился Антон.

- Он хороший приятель моих родителей - отозвалась девушка. - Собственно, здесь я как раз у него в гостях. Так от кого привет-то?

- От Сето, главы "Зелёной гривы" в Вольноветерске.

- А, тётя Сето - снова улыбнулась девушка. - Хорошо, решено… Ждите здесь.

И она исчезла.

- Похоже, мы нашли пропуск к дракону… - пробормотал Антон. - Буду надеяться, всё получится, как надо…

Лисса вернулась через полчаса, с довольным выражением лица.

- Топайте за мной - сообщила она. - Дядя Гарраурдах хочет на вас взглянуть.

Дракон встретил их на вершине холма, у стен здания из белого камня, которое можно было назвать маленьким дворцом. Слишком маленьким для дракона…

Сам хозяин, метров пятнадцати в длину, не считая хвоста, смотрелся очень и очень внушительно. Угольно-чёрный, с массивным, но пропорциональным телом, на фоне белоснежных стен дворца он выделялся особенно сильно; по тому, как охнули, приближаясь к нему, Джанария и Ольга, можно было судить о незаурядной магической силе, но даже Антон, неспособный ощущать магию, был впечатлён излучаемым драконом ощущением мощи.

А ещё его поразила огромная сигара в пасти дракона.

Гарраурдах затянулся, выпустив облако дыма - к счастью, в сторону - и уставился на гостей. По его морде было сложно что-то понять, но Антону показалось, что в глазах дракона мелькнул интерес.

- Это ты, значит, гость с приветом… От Сето. - Хмыкнул дракон. - Богиней приложенный…

- Вы правы, уважаемый - кивнул Антон. - И я надеюсь, что смогу получить от вас какую-то помощь.

- Могу понять, почему она тебе нужна, - заметил дракон - но с чего ты взял, что я стану тебе помогать? Мы, драконы, не созданы местными богами, так что они не имеют над нами прямой власти, но это не значит, что мы стремимся ссориться с ними, идя против их планов.

- Местных?… - нахмурился Антон, однако тут же оправился. - Я просто ищу любую возможность, уважаемый. Ничего не добивается тот, кто ничего не делает, а здесь, возможно, я смогу хотя бы получить подсказку, в каком направлении двигаться.

Гарраурдах выпустил длинную струю дыма.

- Разумно - согласился он. - Но дорога перед тобой долгая… В любом случае, хотя я действительно участвовал в запечатывании божественного дара, как ты наверняка знаешь, есть несколько проблем. Во-первых, я делал это не в одиночку; во-вторых, природа божественных даров такова, что каждый из них требует индивидуального подхода и предварительного изучения. Так что, в-третьих, даже в идеальных условиях это длительная процедура. И, в-четвёртых, недовольство богини коснётся не только того, кто будет выполнять запечатывание, но и тебя самого. Подумай, стоит ли оно того?

- Хороший вопрос - спокойно согласился Антон. - Однако я предпочёл бы ответить на него тогда, когда у меня будет выбор.

- Неплохой ответ - дракон определённо усмехнулся. - Хорошо… Я ничего не обещаю, но по крайней мере осмотрю тебя и подробно изучу твой дар. Как минимум, это будет любопытно…

- Благодарю - поклонился Антон.

- Не за что… Ладно, продолжим завтра, а пока поживёте в моём домике.

Лисса довольно улыбнулась.

"Домик" дракона оказался достаточно роскошным, чтобы вызвать у всей компании - за исключением, разве что, Джанарии - приступ зависти, особенно острый у Ольги. Антон мысленно вздохнул: хунари определённо наметила себе новые перспективы. С другой стороны, возможно, оно и не плохо, если кто-то будет стимулировать и подталкивать на большее… В любом случае, дракон предоставил гостей троице присматривающих за домом слуг, а сам остался курить на лужайке перед домом. Когда через полчаса Антон выглянул в окно одной из двух предоставленных его компании комнат на втором этаже здания, хозяина уже не было видно.

- Ну, подопытный, вставай, завтракай, и топай за бабочкой - разбудил парня голос дракона в голове. - Не будем затягивать.

Вкусный завтрак после комфортного сна - что может быть лучше? Разве что вполне реалистичная надежда на избавление от большой проблемы, серьёзно портившей жизнь всё это время. Пусть дракон ничего и не обещал, но Антон был исполнен оптимизма.

- Ты выглядишь очень довольным - заметила Ольга. - Не забывай, что вполне возможен какой-то подвох.

- Я не забываю - пожал плечами её муж. - Просто если выбирать между мучениями от бесполезных сомнений и оптимистичным настроем, второе определённо лучше. Хотя, если честно, меня действительно беспокоит пара деталей… Но это неважно.

- Я не чувствую враждебности или опасности - заметила Джанария. Она нахмурилась. - Хотя… Я уже упоминала, что у меня странное предчувствие. Я всё ещё не могу понять, что оно означает, но оно стало ещё сильнее.

- А меня Лисса беспокоит… - вздохнула Линда. Остальные три дамы дружно кивнули.

"Бабочкой", упомянутой драконом, оказалась фа лаухи; на этот раз Антон был уверен в видовой принадлежности. Кроха чуть ли не с трепетом взглянула на Джанарию, и, уважительно поклонившись Антону - прямо в воздухе - попросила его следовать за ней.

Немного ниже по склону холма, в минуте ходьбы, обнаружился вход в пещеру.

"Видимо, здесь наш хозяин и живёт" - решил парень. - "Размеры как раз под него… Н-да, тут, похоже, весь холм полый. Как не обрушился-то ещё?…"

Действительно, за входом обнаружилась не просто одна пещера, а целый комплекс просторных подземных помещений, явно искусственных. Причём не только пронизывающих холм, но и уходящих куда-то глубоко вниз. Антон лишь уважительно покачал головой.

Спускаться внутри холма пришлось существенно дольше чем идти от дома к входу. По прикидке Антона, не меньше десяти минут, а скорее все пятнадцать. В любом случае, его путь завершился в довольно холодном помещении, напоминающим ангар для небольших самолётов; здесь даже присутствовала единица авиации в виде дракона. Впрочем, у дальней стены освещённого идущим из неопределяемого источника зелёным сиянием помещения стоял комфортно выглядящий диван, пара кресел и небольшой стол.

- Здравствуйте - склонил голову Антон. - Что от меня требуется?

- От тебя пока - ничего - отозвался дракон. - Просто ложись на диван, это может занять много времени.

"Сеанс осмотра", во время которого дракон, на взгляд человека, ничего не делал, просто неподвижно лежал на одном месте, затянулся на несколько часов. В конце концов дракон сообщил, что на сегодня достаточно, но для полного изучения понадобится ещё как минимум дня три, и парень с облегчением вернулся в дом в сопровождении той же - или очень похожей - маленькой проводницы, отметив себе в следующий раз захватить с собой на осмотр книгу.

- Тебя что-то беспокоит, как я погляжу? - заметил дракон на следующий день.

- Не совсем меня, но да - признался Антон. - Мои жёны жалуются на Лиссу. Она… пристаёт к ним.

- Мне казалось, ты хотел бы избавиться от обузы в виде жён - заметил Гарраурдах. - Так почему тебя так беспокоят их проблемы?

- Не совсем так - возразил Антон. - Я не хочу увеличения обузы. Но раз уж они уже мои жёны, я за них в ответе.

- Достойно - хмыкнул дракон. - Хорошо, я об этом позабочусь. А теперь расслабься…

- Это последний сеанс - сообщил дракон на следующий день. - Этой информации мне должно хватить.

- И результат?…

- Результат - Гарраурдах определённо ухмыльнулся - ты узнаешь. Позже. Когда я его обдумаю. Свяжусь и сообщу результаты… Но вот понравятся они тебе или нет - уже другой вопрос.

- То есть возвращаемся мы без результатов? - разочарованно произнесла скага, обвившаяся вокруг мужа в своём натуральном облике. Компания сидела на повозке, возвращающейся в Вольноветерск.

- Ну, почему же? - пожал плечами парень. - Кое-что для алхимика нашлось, так что по крайней мере без прибыли не останемся. Да и дракон обещал сообщить о результатах, а по историям они обычно не врут… Вопрос только, когда.

Он вздохнул.

- Ну, по крайней мере мы вкусно поели на халяву - подытожила Линда.

С возвращением в город всё по большей части вернулось в прежнюю колею, - если не считать того, что Антон теперь присматривал за детьми на пару с оборотницей - пока… Через несколько дней идущие в очередной лесной рейд Линда и Айри заметили у ворот знакомое лицо. Девушки поспешно попытались скрыться, но Лисса оказалась быстрее.

- Какая удачная встреча! - радостно заявила она. - Определённо, день начинается позитивно. Вы ещё не бросили своего мужа?

- И не собираемся - огрызнулась хальфия, небезуспешно прячась за скагой, рефлекторно подготовившей волосы к схватке.

- Антон, возможно, и не идеальный муж - поддержала её Айри - но хороший. И уж точно лучше какой-то мужчина, чем никакого. Впрочем, тебе не понять…

Она ухмыльнулась, волшебница фыркнула.

- Я могу продемонстрировать вам то, чего ни один мужчина не сможет… - начала было она, но скага уже развернулась, и произнеся, "пойдём, Линда" потащила свою спутницу за руку прочь.

- Ничего - ухмыльнулась Лисса - ещё увидимся…

Линда с Айри отправились в лес на пару дней, Ольгу на всю ночь наняли выполнять какую-то сложную работу, Джанарию куда-то пригласили подруги по команде… Антон остался один. Нельзя сказать, чтобы это его беспокоило, скорее уж наоборот, но всё же было несколько непривычно. Впрочем, на его распорядок дня отсутствие жён никак не повлияло: с утра - присмотреть за детьми, затем - в библиотеку, немного побеседовать с дамами из "Зелёной гривы", узнавая последние новости, и вот уже пора спать.

Антона разбудило произнесённое женским голосом "Э?…", в котором явственно слышалось разочарование, и он обнаружил, что не может двигаться - в который раз. Впрочем, сейчас он не ощущал никаких материальных оков, так что для разнообразия в этот раз его обездвижили магией. В бледном свете луны, просачивающемся через открытое окно, проявляя на щеке парня след поцелуя богини, он смог разобрать лицо стоящей над ним девушки.

- Хмм… В принципе, в чём-то она права, сравнить действительно стоит - задумчиво рассматривая его, пробормотала Лисса. - Как минимум, ей нечем будет крыть…

- Новая жена? - на этот раз Антон, как ему показалось, не успел сомкнуть глаз, когда рядом послышался голос Сето. Он повернул голову, убедившись, что Лисса действительно спит рядом, а затем обернулся обратно к гарте.

- Вряд ли - сообщил он. - Ты и это подстроила или я о тебе слишком высокого мнения?

Сето улыбнулась.

- Говори потише, не буди девушку. Как я погляжу, она устала… А вообще-то я зашла передать тебе письмо от нашего общего знакомого.

Она протянула Антону конверт и исчезла.

"Я изучил и проанализировал твой дар" - прочитал парень. - "Мне одному запечатывать его слишком утомительно, так что пока что ограничился небольшой модификацией, но когда соберёшь пяток сильных волшебниц - обращайся, попробую помочь.

А пока что позаботься о моей племяннице. Наставь её на путь истинный… У меня и её родителей это не получилось, но с твоим модифицированным даром должно выйти".

Эпизод 6: Короли и конфеты

Тёмной-тёмной ночью, в тёмном-тёмном доме тёмные-тёмные личности собрались на соответствующую встречу.

- Почему собрание назначили посреди ночи? - пожаловался один из собравшихся, щелчком пальцев прибавив в помещении света.

- Потому что ситуация срочная - вздохнул другой, дородный мужчина с окладистой седой бородой. - Полчаса назад верховный король одобрил план реформации.

В помещении повисло молчание.

- Включая применение "кары небесной"? - наконец, спросила блондинка в чёрном платье с глубоким декольте.

- Пока нет - отозвался бородач - но это только временно, если не предпримем срочных мер. Итак, для начала… Какими силами мы располагаем в текущий момент?

- Ну, лесные отряды Ассоциации в любой момент можно переориентировать в диверсионные - сообщил самый молодой из присутствующих, рыжий парень не старше двадцати пяти лет. - Плюс наши пироманты пусть и немногочисленны, но при правильном применении мои два десятка стоят тысячи королевских солдат.

- Ты забываешь про амулеты - поправил его непримечательный мужчина неопределённого возраста.

- Не забываю - усмехнулся парень. - В амулетах нашего производства предусмотрена возможность отключения, а те, что делают жрецы, мы научились обходить. Силы-то у них много, а вот тонкости…

- Что насчёт остальных боевых магов, обычных солдат, и ополчения?

- Недостаточно - вздохнул молодой. - Я давно говорил, что нужно больше внимания уделять боевой подготовке… Хорошо ещё удачно получилось с Шестью кольцами, после того случая наши любители спорта стали заодно подтягивать и навыки, пригодные для боя.

Взгляды присутствующих скрестились на лежащей на кушетке зеленоволосой женщине.

- Ум… Павел, разбуди Сето - произнёс бородач.

- Почему опять я? - возмутился молодой. - Пусть вон Шад её будит. Он прекрасно сможет сделать вид, что это не он…

- Мужчины… - неодобрительно заметила опирающаяся на клюку сухонькая старушка. - Вы чего больше боитесь, вторжения или Сето?

Собравшиеся потупились.

- Ну, в чём-то вы правы… - вздохнула старуха. - Ладно…

Она закрыла глаза, всем весом опершись на палку, и зеленоволосая, вздрогнув, подняла голову; на её лице появилось выражение разочарования.

- Достала я вам дракона - без предисловий сообщила она, зевнув. - Осталось только продемонстрировать её, но это только даст небольшой выигрыш времени. Работайте, не одной же мне за вас - зевок - надрываться…

Сето снова опустила голову и закрыла глаза.

- Она права - вздохнул бородач. - Хватит лениться и рассчитывать на авось, проблему нужно решать, причём со всех сторон. И для начала нам необходимы время и информация… Какие есть идеи?

Антон потянулся, оперся рукой о постель, собираясь вставать, и тут же отдёрнул руку.

- Линда - заметил он - если уж пробралась украдкой в постель, по крайней мере не теряйся на ней…

- Я не специально - отозвалась девушка-хамелеон, проявляясь. - Окраска сама подстраивается под фон, когда расслабляюсь…

- Ладно, проехали - вздохнул парень. - Встаём, одеваемся, и за дела…

Лежащие с другой стороны Айри и Лисса даже не шелохнулись. Вообще, женщины на удивление быстро спелись… Видимо, братские - сестринские - чувства рептилий. И схожие наклонности… Антон вздохнул. После того, как оказавшаяся драконицей Лисса во всеуслышание заявила, что переходит на бисексуальность, а Сето, присоединившись к письму Гарраурдаха, поручила парню за ней присматривать, Лисса быстро нашла общий язык со скагой, особенно на почве хобби последней. За короткое время с момента знакомства с Антоном скага стала настоящим экспертом в техниках секса и сопутствующих аксессуарах… Причём беловолосой двигал скорее пыл исследователя, чем желание разнообразить сексуальную жизнь. Просто своеобразное хобби…

Умывание, завтрак - несмотря на четырёх жён и навязанную ему Лиссу, готовить Антону приходилось самому - и в детский сад, ежедневная программа. Однако на этот раз её пришлось изменить.

- Антон - сообщил звучащий откуда-то из стены голос Сето - зайди ко мне.

Парень вздохнул, предчувствуя грядущие неприятности, но позволить себе проигнорировать хозяйку Гривы в целом и его жилплощади в частности не мог, так что, бросив жёнам "вымойте посуду", направился в комнату Сето.

- Как тебе Вольноветерск? - поинтересовалась выглядящая ещё более сонно, чем обычно, гарта.

- Хороший город - вполне искренне заметил парень, пожав плечами. - Гуардан, пожалуй, тоже был неплох, но здесь покультурней. И общая терпимость радует.

- Что ты собираешься делать, если город падёт?

- Ситуация уже настолько тяжёлая? - нахмурился парень. - Хмм… Что именно ты хочешь, чтобы я сделал? На убийство короля я, пожалуй, не пойду, даже если есть шанс на успех, но если это позволит помочь предотвратить войну, готов поэксплуатировать дар богини…

Он вздохнул.

- Я в тебе не ошиблась - заметила Сето. - Да, ситуация действительно тяжёлая, и потребуются все возможные усилия, если мы хотим сохранить Вольноветерск вольным городом, а не оказаться под властью церкви и верховного короля. Им дай волю, даже пукнуть без разрешения нельзя будет…

Она фыркнула.

- Я уж не говорю о том, что об идее мирного сосуществования людей с детьми Леса придётся забыть. Эти идиоты во главе Церкви Лаа такими темпами провозгласят священный истребительный поход…

- Странный поворот, к слову - задумчиво заметил Антон. - До недавнего времени они придерживались умеренной политики.

- Причина этого - одна из вещей, которые необходимо выяснить - кивнула Сето. - Но этим занимаются другие… А для тебя у меня пока что есть поручение. Слетай в Славнич и купи там вот эти вещи… Пока что это будет твоим вкладом в дело обороны города.

Гарта протянула список.

- Два килограмма шоколадных конфет? - нахмурился Антон. - Банка геля для укладки волос? Набор нижнего белья?

Парень на миг задумался. Если предположить, что Сето серьёзна, то…

- Под "слетай" ты имеешь в виду Лиссу? - уточнил он. Гарта кивнула. - Понятно…

Да, дракон - это серьёзный аргумент в политическом и военном противостоянии, даже такая молодая драконица, как Лисса. Прочнейшая шкура, высокие магическая и огневая мощь, а также способность к полёту, обеспечивающая несравненную мобильность… Всё это делало драконов стратегическим оружием этого мира.

Особенно способность к полёту. Дремучие джунгли, творение пятерых богов Леса, серьёзно влияли на все аспекты жизни мира, в том числе и на ведение боевых действий. Взять хотя бы логистику - она возможна только по "нитям жизни", дорогам, благословлённым богами Людей. Вырубки, не защищённые тремя богами, вновь зарастают за считанные недели, а в некоторых случаях и дни… И джунгли вполне способны покарать слишком ретивых лесорубов.

В любом случае, такая местная специфика жесточайшим образом ограничивает возможности перемещения войск и внезапных нападений - если они не проводятся маленькими диверсионными группами, привыкшими ходить по лесу, или с воздуха. А учитывая, что дракон, особенно если на его спине находится несколько умелых магов, способен сравнять с землёй целый город… Да, демонстрация Лиссы должна заставить многих задуматься.

- Я тебе не верховая лошадь! - категорически отказалась драконица.

- Разумеется - согласился Антон. - Но, учитывая, что Сето выделила тебе комнату для проживания, полагаю, можно оказать ей небольшую ответную услугу…

- Чего стоим? Отправляемся! - мгновенно развернулась Лисса на сто восемьдесят градусов.

- Можно я с вами? - вызвалась Айри. Лисса кивнула.

- Давайте быстрее, не будем заставлять тётю Сето ждать…

- Однако уважаешь ты нашу хозяйку - покачал головой Антон. Драконица странно посмотрела на него и выскочила на улицу.

- Эм… Как там тебя, Антон?… - осторожно начала Лисса, когда Айри и её муж уже летели в соседний город на спине драконицы. - Ты действительно не боишься Сето?…

- А есть причины? - удивился Антон. - Быть постоянно настороже, опасаться её планов - это да, но бояться? Главное, не будить её без очень уважительной причины.

Драконица вздрогнула всем телом.

- Это да… - пробормотала она. - Ходит легенда, что когда-то её посреди ночи разбудил Шаграм, и она надавала ему пощёчин. И зная тётю Сето, я не удивлюсь, если это правда…

- Так вот почему бога труда изображают с такими щеками… - хмыкнула Айри. Антон только усмехнулся.

Айри переместилась ближе к голове драконицы, и они продолжили о чём-то разговаривать, однако Антон, разобрав часть их беседы, предпочёл дальше не прислушиваться. Вместо этого он задумался о положении дел - и о Сето. Странно, но в неплохой библиотеке "Зелёной гривы" практически не было упоминаний о Сето; сперва Антон решил, что это из-за того, что фактически текущими делами этой ветви Ассоциации управлял её фамильяр, но, возможно, ситуация сложнее… Чрезвычайно сильная волшебница, делающая вид, что постоянно спит, валяет дурака и не участвует ни в чём серьёзном, но на деле её простенькие поручения оборачиваются к неожиданной выгоде города. Любопытно и есть над чем подумать…

Славнич - один из нескольких "независимых городов", не входящих в три основных королевства, составляющих Объединённые Королевства. В то время как Вольноветерск специализировался на магии, обладая высочайшей в сравнении с другими городами плотностью магов на душу населения, Славнич был городом кузнецов и металлургов. И, как ни странно, кондитерской столицей Королевств.

Вообще, в культуре Королевств металл использовался на удивление мало - в большинстве случаев его заменяли особо твёрдыми породами дерева, зачастую прошедшими алхимическую обработку. Из металла изготавливалось в основном оружие, огнестрельное по большей части, и священные символы жрецов. По сути, большинство жрецов вообще не могут использовать силу своего божества без проводника из соответствующего металла… Славнич напрямую контролировал железные рудники, производящие почти восемьдесят процентов этого металла в Королевствах, и имел большую долю в добыче и торговле серебром, золотом и медью.

- Интересно - пробормотал Антон - как повлияет на военную силу церкви Лаа и королевств в целом сокращение поставок металла?…

Он вместе с Айри и Лиссой - обе, разумеется, в человеческом облике - шёл по городу. Славнич выглядел существенно менее ухоженным и комфортным, чем Вольноветерск или Гуардан, но заметно более энергичным - нигде не было заметно типичной для Гуардана картины аборигенов, расслабленно сидящих у себя во дворе или в маленьком ресторанчике, попивая чай и дымя трубкой, и народ перемещался по улицам так, словно буквально все куда-то торопятся, в отличие от неспешной походки жителей Вольноветерска.

- Извините, вы не подскажете… - обратился Антон к одному из прохожих, но тот лишь бросил "некогда!" и поспешил прочь. Впрочем, бросив завистливый взгляд на спутниц Антона. - Н-да… И где искать эту кондитерскую? Сето даже подчеркнула, чтобы покупали именно там.

- Не проблема - фыркнула драконица. Она сделала странный, словно подманивающий, жест рукой, и пробегающий мимо лысеющий мужчина с порядочным животом поднялся в воздух, и, дрыгая ногами и выпучив глаза, плавно подлетел к Лиссе, зависнув перед ней.

- Где находится кондитерская "Корона"? - вперив взор в несчастного, резко спросила девушка. Белеющий на глазах невезучий обыватель поднял руку, указывая куда-то в сторону, и упал на задницу.

Спустя двадцать минут и ещё три жертвы первая цель похода оказалась в пределах прямой видимости. Кондитерская находилась на центральной площади города, прямо напротив королевского дворца. Да, в Славниче имелся свой король, хотя сейчас ему и было всего десять лет… В любом случае, сейчас компанию больше интересовала кондитерская.

Взглянув на выставленный товар, Антон удивлённо покачал головой: цены кусались. Впрочем, платит всё равно Сето…

- Конфеты "Звезда"? - переспросил продавец. - Прошу прощения, но мы не можем их вам просто так продать.

Лисса уставилась на продавца, заставив его попятиться, набрала в грудь воздуха… Вздохнув, Антон поспешил её остановить.

- Лисса, погоди. Тут просто есть какая-то тонкость.

Продавец поспешно кивнул.

- Мы не храним их в готовом виде - эти конфеты теряют вкус в течение нескольких часов. Они изготавливаются на заказ… Сколько вам нужно?

- Два килограмма.

- Так много? - удивился продавец. - Впрочем, ваше дело, но это потребует некоторого времени. Оставьте залог и возвращайтесь через полтора часа, конфеты будут готовы.

Антон кивнул и достал мешочек с монетами, который вручила ему гарта.

- Между прочим - поинтересовался он - у вас здесь всегда такая суета и беготня?

- Обычно не так сильно - отозвался продавец. - Но где-то в городе приземлился дракон, и люди волнуются.

- Понятно… - пробормотал парень. - Не подскажете, где искать вот эти лавки?

Магазин, ещё магазин… Драконица вела себя импульсивно и агрессивно; Антону едва удавалось сдерживать её порывы, предотвращая неприятное развитие ситуации. Он всё больше уверялся, что, сплавив ему родственницу, Гарраурдах по дешёвке избавился от большой головной боли. Интересно, родители отправили её к дяде по той же причине?…

К счастью, в салоне женской одежды она немного успокоилась и расслабилась. Даже приобрела себе и Айри пару предметов, хотя откуда она в её едва прикрывающем части тела одеянии доставала деньги, Антон не понял. Нет, одна версия была, но слишком неприличная, чтобы даже думать её при посторонних.

- Пора возвращаться за конфетами - наконец, сообщил парень, выбрав немного времени про запас: он не верил, что женщины способны сразу же оторваться от примерок. И оказался прав, даже несмотря на то, что Лисса явно боялась облажаться с поручением Сето и разозлить её.

Благодаря его предусмотрительности - и наручным часам - в кондитерской они оказались даже немного раньше времени.

- Ещё минут десять - извиняющимся тоном сообщил продавец.

- Ладно уж - фыркнула всё ещё пребывающая в относительно хорошем настроении драконица - подождём. А пока дайте-ка мне вон те конфеты и вон то пирожное…

Получив желаемое и бросив в рот сразу две конфеты, Лисса повернулась к Антону.

- Раз всё равно ещё ждать, расскажи пока что-нибудь, сказитель - предложила она, усаживаясь на один из стульев, размещённых в кондитерской, видимо, как раз для таких ожидающих покупателей.

- Действительно - поддержала её Айри. - Мне нравятся твои сказки, но в последнее время редко доводится послушать…

- Тут Иван хотел идти.

"Эй, послушай! По пути, -

Говорит ему царица, -

Заезжай ты поклониться

В изумрудный терем мой

Да скажи моей родной:

Дочь её узнать желает,

Для чего она скрывает

По три ночи, по три дня

Лик свой ясный от меня?…"

- Прошу прощения, что прерываю - сообщил продавец - но ваши конфеты готовы…

- Вот и хорошо - отозвался Антон. - Доскажу на обратном пути, дамы.

Повернувшись, он обнаружил, что народу в кондитерской прибавилось: рядом сидел и внимательно слушал сказку мальчик в сопровождении пары крепких вооружённых мужчин, определённо охранников.

- Эй, а чем всё кончилось-то? - спросил мальчик. - Я тоже хочу узнать, что там дальше.

Антон бросил на него внимательный взгляд.

- Это можно - согласился он. - Но сейчас я уже пообещал помочь своей подруге, а друзей подводить нехорошо… Так что если хочешь услышать окончание этой сказки и ещё пару других, пошли письмо в Вольноветерск, Антону из Зелёной гривы.

- Так и сделаю - кивнул мальчик. - Завтра же.

- Что это было? - поинтересовалась Айри, когда они вышли из кондитерской.

- Если я не ошибаюсь - ответил Антон - это был Заря, нынешний малолетний король Славнича.

- Считаешь, что случайно встреченный мальчишка, подходящий по возрасту - король? - подняла бровь Лисса.

- Я верю в Сето… Для случайной встречи всё складывалось слишком удачно. Это же она посоветовала тебе предложить рассказать сказку? И король наверняка посещает кондитерскую в одно и то же время…

- Ты куда… интереснее, чем кажешься - помолчав, произнесла драконица.

- Это мой муж! - довольно кивнула Айри.

Эпизод 7: Флейтист

- Королю - сказка, регенту - демонстрация дракона. Отлично сработано… - довольно заметила Сето. - Между прочим… Ты знаешь только сказки для детей?

- Нет, конечно - пожал плечами Антон. - Да и не только сказки, собственно. У меня, к счастью, неплохая память…

Собственно, в библиотеке, где он пребывал большую часть времени, сказитель, он же воспитатель детского сада, он же вынужденный дипломат, и прочая, прочая, не только читал, но и писал, восстанавливая из памяти прочитанные когда-то тексты. В этом оказалась неожиданно полезна помощь фо лаухи; "фея" владела чарами, помогающими вспоминать.

- Развлеки меня - капризным тоном произнесла зеленоволосая, потягиваясь на постели. Это могло бы быть очень соблазнительно, но у Антона успел выработаться устойчивый иммунитет, а в поддерживаемый гартой имидж "блондинко" он всё равно не верил.

- Ты и сама с этим неплохо справляешься - хмыкнул Антон. - Ну да ладно… Расскажу тебе про Гамельнского крысолова.

- Хмм, ты подал мне идею… - задумчиво произнесла Сето, выслушав сказку.

- Польщён - совершенно серьёзно ответил сказитель. - Но надеюсь, что эта идея не задействует меня. По крайней мере, слишком сильно.

Сето улыбнулась.

- Узнаешь, когда придёт время. В любом случае, я хочу сделать тебе подарок. В конце концов, ты неплохо поработал… Сиуни, Славнич, Лисса…

- Подарок? - поднял бровь парень.

- Угу. Тебе не кажется, что мужчина должен быть способен защитить себя? Не пойми меня неправильно, я просто считаю, что так тебе самому будет комфортнее.

- Есть такое - согласился Антон. - Хотя в моём случае и лучше предоставить защиту Айри и Джанарии - и не способны обезвредить жертв дара, не поранив их. В конце концов, женщины ни в чём не виноваты…

Он вздохнул.

- В любом случае, я так понимаю, ты хочешь подарить какое-то оружие? Я чувствую грядущие неприятности.

Сето усмехнулась, затем вздохнула.

- Я тоже. Потому и предпринимаю всё возможное для того, чтобы всё было хорошо…

Два дня спустя, около полудня, Антон шёл по направлению к лишённому крыши зданию - храму Наники. Старший жрец прислал записку с просьбой навестить его, и Антон решил последовать приглашению. Его встретил младший жрец, оборотень, с которым парень уже был поверхностно знаком.

- Как жизнь, брат? - поинтересовался оборотень по пути в кабинет первосвященника: определённо сейчас в храме присутствовали женщины Леса, так что заходить туда Антону… не рекомендовалось.

- Неплохо, благодарю - отозвался человек. - И спасибо за помощь в прошлый раз.

- Не за что - пожал плечами оборотень. - Как там с ней дела, к слову?

- Нормально. Работаем вместе… Детей воспитываем.

- Так быстро? - удивлённо поднял бровь жрец.

- Не своих - усмехнулся Антон. - За небольшую плату присматриваем за детьми. Заодно и учим, алфавиту там, сложению-вычитанию…

- Добре - кивнул оборотень. - Хорошее дело. А насчёт своих-то что? О, пришли… Ладно, удачи тебе, парень.

На миг задумавшись, к чему относилось последнее пожелание, Антон кивнул и вошёл в кабинет старшего жреца.

- Здравствуй, избранный Наники - приветствовал его ларту. Антона передёрнуло.

- Здравствуйте, но не могли бы вы меня так не называть? - попросил он.

- Но это правда - хмыкнул белокожий псевдовампир. - Она лично отметила тебя, так что это полностью оправданный термин. И, к слову, можешь обращаться ко мне на "ты". По большому счёту, твой ранг выше моего…

- Как скажешь. В любом случае, для чего я здесь?

- Многоуважаемая госпожа Сето попросила - Антону показалось, что последнее слово звучало немного не так - тебе немного помочь. Учитывая… обстоятельства, мы пошли ей навстречу. Держи.

Ларту поднял со стола обтянутый кожей продолговатый футляр и протянул его парню. Откинув крышку, Антон обнаружил внутри довольно толстую бамбуковую флейту, опоясанную шестью широкими серебряными кольцами.

- Флейта Артёма - сообщил старший жрец. - Копия, конечно, но ничем не уступает оригиналу.

- Артёма? Имеешь в виду избранного богини? - поднял бровь Антон. Ларту кивнул. - И что эта флейта из себя представляет?

- Ты же успел изучить особенности божественной силы и её сходства и отличия от магии?

- Более-менее - согласился парень.

- Ну, значит, должен знать, что божественную силу можно направлять не только на живых существ. Лучше всего, понятное дело, это получается у жрецов Шаграма, но и мы кое-что можем… Подобные инструменты - жрец кивнул в сторону флейты - являются аналогом старинных жезлов магов. Никакой гибкости, просто ручное оружие без необходимости тратить время на подготовку чар.

- Понятно… Тогда объясни, как ей пользоваться.

- Всё просто. Шесть колец, шесть заготовок. У каждой - фиксированный эффект, контроля - никакого. Даже направление воздействия жёстко задано относительно флейты. Хмм, но в помещении это демонстрировать… Давай-ка выйдем наружу всё-таки.

- Ну, по порядку - произнёс ларту, когда они с Антоном вышли на задний двор храма. - Направь флейту вперёд и направь силу в первое кольцо.

В десятке сантиметров от флейты, перпендикулярно ей, перед мужчинами возник прозрачный серебристый диск около двух метров в диаметре.

- Это защита - сообщил жрец. - И довольно прочная, хотя, как ты видишь, со сторон оставляет открытым. Но если видишь несущуюся к тебе опасность - пригодится. Должна выдержать и пушечное ядро, и атакующую магию среднего уровня, и даже огонь дракона… Хотя последний, скорее всего, всё равно изжарит, просто не напрямую. Так что лучше поддерживай с драконами хорошие отношения…

Он усмехнулся.

- Ладно, убирай запитку и переходи к следующему кольцу. Как я понимаю, оно будет тебе наименее полезно, но всё же…

Из флейты выросла спица серебристого света толщиной с палец и длиной около полуметра.

- Магический клинок - сообщил ларту. - Артём неплохо владел этим оружием, но ты же мечом вообще не владеешь?…

Антон кивнул.

- Ну, возможно, всё же пригодится… Эта штука неплохо рубит камень, и даже магическую защиту берёт, хоть и с натугой. Правда, без умения можно и себе повредить, так что будь осторожнее. Отключай его. Следующее немного сложнее…

Ларту осмотрелся.

- Ага, вон они…

Его взгляд остановился на нескольких лежащих на земле мешках.

- Направь флейту на мешки - обратился он к Антону - и в третье кольцо влей силу не плавным потоком, а резким выбросом.

- Попробую - кивнул Антон, подняв руку с флейтой. Мешки разлетелись в стороны, словно рядом что-то взорвалось.

- Ударная волна - сообщил жрец. - Это кольцо в какой-то мере можно регулировать, хотя и очень ограниченно. Чем больше силы вливаешь, тем мощнее удар. Зона поражения коническая, строго вперёд от флейты, отдачи, как ты уже заметил, нет.

- Хорошо для того, чтобы отбрасывать толпу - хмыкнул Антон.

- Верно - согласился жрец. - К тому же удар происходит не магический, а воздушный, так что защита от магического воздействия не работает.

Антон кивнул, вспомнив, как оборотница успешно противостояла телекинезу Джанарии.

- Четвёртое кольцо… ну, просто активируй его.

Антон последовал совету, и конец флейты ярко засиял, испуская направленный вперёд сноп света, яркий даже днём.

- Фонарик? - удивился парень.

- И фонарь тоже - согласился отвернувшийся, но всё равно щурящийся ларту. - А если направить в это кольцо силу как в предыдущее, то получится ослепительная вспышка… только сейчас не применяй, пожалуйста. Пятое кольцо - самое опасное оружие, так что прежде чем активировать его, направь флейту в землю. Угу, вот так… Держи уверенно и не вздумай дёргать руками! Теперь можешь активировать.

Всё тот же серебристый свет, но на этот раз он, не обрываясь, лучом ударил в землю… которая тут же взорвалась в облаке пара. Антон рефлекторно прекратил подачу божественной силы.

- Лазер?… - удивлённо пробормотал он. - Или что это было?…

- Концентрированный свет - пояснил ларту. - Настолько горячий, что влага в земле мгновенно вскипела, устроив взрыв.

- Лазер - утвердительно кивнул Антон. - Действительно, опасная штука… И насколько далеко бьёт?

- Примерно на три десятка метров в полную силу, дальше мощность начинает падать.

- Всё равно намного эффективнее, чем пистолеты… - пробормотал человек. - Плюс, возможность непрерывного огня…

- Она ограниченна - предупредил его ларту. - Кольцо перегревается, так что максимальный непрерывный залп - около пяти секунд. Впрочем, остывает быстро. Ну, и последнее кольцо, полагаю, тебе будет наиболее полезно. Демонстрировать его не на ком, правда - оно действует только на живых существ. Парализует, точнее, вызывает потерю сознания. Я не в курсе точного принципа действия, но хотя этот паралич в целом безвреден, последствия довольно болезненны. Ну, и защита от магического воздействия против него тоже эффективна, хотя её и можно продавить продолжительным воздействием…

Жрец задумался.

- Вроде всё… Надеюсь, это тебе поможет. И надеюсь, ты всё же вступишь в ряды служителей Наники официально…

Он улыбнулся.

- И ещё у меня есть к тебе небольшая просьба…

- Просьба? - поднял бровь Антон. Пока что почти за всеми незначительными вроде бы просьбами и поручениями, с которыми к нему обращались, стояло нечто большее. С другой стороны, хотя это временами и… напрягало, во вред ему ничего не шло. - Какая именно?

- Лучше в моём кабинете. Заодно угощу, чем богиня послала…

Антон не нашёл причины отказывать.

Хотя ларту и пьют кровь, это не значит, что они не употребляют и нормальную пищу, так что Антон ничуть не был удивлён обнаружить, что одна из стен кабинета старшего жреца скрывала в себе очень недурно обставленный бар. Спиртные напитки, не спиртные, закуски, просто лакомства… Парень понял, что чувствует зависть.

А ещё его внимание привлекли фотографии, которыми была обклеена задняя стенка бара. Он знал, что фотографирование открыли около двадцати лет назад, но фотографии видел впервые.

- К слову - произнёс ларту, наливая себе бокал чего-то алого, что по виду можно было бы принять за кровь, но запах выдавал фруктовое вино. - Чем, по-твоему, мы здесь занимаемся, помимо консультаций, которые ты уже видел?

- Сложно сказать - пожал плечами человек, смешивая в своём бокале яблочный и апельсиновый соки. - Я более-менее могу понять, с чем связана власть богини над страстью и сопутствующая деятельность храма, но ночь, луна и огонь?…

Он покачал головой.

- Не знаю. В книгах только упоминалось, что в принимаете участие в организации фестивалей.

- Это тоже согласился жрец - но это разовые события. А большую часть времени мы занимаемся спортом и клубами.

- Спортом и клубами? - Антон не пытался скрыть удивление. - А можно подробнее?

- Страсть - назидательно поднял палец ларту - это не только секс. На самом деле в душах многих кипят множество различных страстей, зачастую куда более глубоких и при этом никак не связанных с сексом. Азарт, к примеру… И не только связанный с деньгами, но и спортивный. Или страсть коллекционера… Всё это - тоже домен Наники. Как и моё увлечение…

Антон хмыкнул и снова бросил взгляд на фотографии.

- Верно - кивнул жрец. - Запечатление мира в его точном отображении, возможность хранить красоту в папке…

Он покачал головой.

- Впрочем, не буду увлекаться, восхваляя своё увлечение. В любом случае, из-за своих обязанностей старшего жреца я не могу путешествовать, так что хотел попросить тебя, если не сложно, помочь мне с моим увлечением. Просто делай снимки, если увидишь что-то красивое, по собственному выбору. Я был бы очень признателен…

- Хмм… - пробормотал Антон. Если бы ларту просил сфотографировать что-то конкретное, он мог бы понять, в чём подвох, но в таком виде это действительно звучало просто как просьба любителя красивых пейзажей. Правда, оставалась одна деталь… - Но что насчёт фотоаппарата? У меня его нет, и, полагаю, он стоит довольно дорого. Да и пользоваться им нужно уметь.

- Всё это не проблема - взмахнул рукой жрец. - Вот…

Он извлёк из-под стола небольшой ящичек с объективом с одной стороны и ремнём с другой.

- Усовершенствованная камера. Я могу научить пользоваться ей за какие-то десять минут… А за хорошие фотографии готов хорошо платить, да и просто буду признателен.

В конце концов Антон позволил себя уговорить, и ларту быстро объяснил, как пользоваться его фотокамерой. Всё оказалось действительно несложно, и проблема с чудовищно долгой выдержкой, которая имелась у первых земных фотоаппаратов и которой опасался Антон, здесь не стояла. В целом не поляроид, конечно, и цветных фотографий пока здесь не изобрели, но неплохое качество и нет излишних сложностей. В том числе и нет нужды возиться с химикатами - функции проявителя и закрепителя выполняли встроенные в фотокамеру чары.

В общем, забрав камеру и флейту, Антон направился обратно в штаб Гривы, сильно подозревая, что Сето захочет с ним пообщаться. И не ошибся…

- Ну, как тебе игрушка? - поинтересовалась гарта.

- Любопытная штука. Но, надеюсь, пользоваться ей не придётся… Разве что как фонариком.

- И в свой кружок фотографов тебя Алексей втянул? - заметила Сето, бросив взгляд на фотоаппарат.

- Алексей?… Имеешь в виду, старший жрец?

Гарта кивнула.

- Он самый. Я так и знала, что он попытается завербовать нового сторонника… Не в церковь, так в кружок.

Она пожала плечами.

- Ну, полагаю, это безвредно… И в чём-то тоже интересно. Ладно, пока что тебе стоит немного попрактиковаться с новой игрушкой, а завтра, думаю, для тебя найдётся работа.

- Снова поручение с подвохом? - хмыкнул Антон.

- Снова? - удивлённо переспросила зеленоволосая. - С подвохом? Я просто стремлюсь к максимальному результату с минимальными усилиями. Ты чем-то недоволен?

- Много чем, - вздохнул Антон - но если по совести, жаловаться не могу. Только ворчать, и прошу простить меня за эту маленькую слабость…

- Могу пообещать - серьёзно произнесла гарта - подвергать опасности, не предупредив, я тебя не буду. Как и всех остальных в "Гриве"… Я не собираюсь никому отдавать своё.

Антон решил не комментировать последнее замечание. Вообще, пускай его работодательница выглядит капризной, непредсказуемой, и обладает повадками манипулятора, но всё могло быть намного хуже.

Да и, признаться, в детстве он хотел быть разведчиком…

В плане "попрактиковаться с новой игрушкой" был, в общем-то, всего один пункт - запомнить, какое кольцо отвечает за какой эффект. Ну, и постараться определить точную зону поражения ударной волны. И скорость нагрева-остывания кольца лазера…

В общем, испытания затянулись до вечера, обрастая всё новыми пунктами - Антон не любил неожиданностей, предпочитая определённость, когда мог её обеспечить. Он даже привлёк к делу Джанарию: лаухи применяла на мишенях защитные чары, а Антон проверял, насколько они эффективны.

Следующий день в детском саду был выходным, так что парень решил посвятить испытаниям флейты и его. Однако сделать успел немного: его снова вызвала Сето.

- Как я и говорила вчера - сообщила она - для тебя есть поручение. Слетай в Зелёный Холм и купи пару мешков хигги, их как раз начали собирать.

- Хигги?

- Это такие фрукты. Вкуснотищща… - Сето мечтательно закрыла глаза и покачала головой. - Особенно те, что выращивают в окрестностях Зелёного Холма. Да что я объясняю, сам попробуешь и будешь удивляться, как раньше без них жил.

- И, разумеется, я единственный, кто может их купить - хмыкнул Антон.

- Ну, у тебя же есть Лисса - пожала плечами Гарта. - А одну её посылать…

Она скривилась.

- Мне совсем не хочется получать потом жалобы на её непристойное поведение. А с тобой она под присмотром…

- Ладно, сделаю вид, что поверил - хмыкнул парень. - Это всё, на этот раз без списка?

- Эм, если можно, я бы тоже хотел попросить… - смущённо произнёс Силли. Фамильяр Сето потёр лапками мордочку. - Я бы хотел немного орехов гари… Если можно.

Антон кивнул и направился к выходу.

- О, вот ещё, - остановила его Сето - Алексей не говорил тебе про храм Келары в Зелёном Холме?

- Нет. А что такое? - обернулся Антон.

- Просто красивое здание, и он давно хотел сфотографировать его интерьер, а ларту, да ещё представителя конкурирующей церкви, внутрь не пускают. Думаю, он будет доволен, если ты сделаешь снимок.

- А мне разрешат? - хмыкнул Антон.

- Не знаю - пожала плечами Сето. - Но можешь попробовать.

Поручив это "невинное" - Антон был уверен, что кавычки здесь необходимы - поручение, парень первым делом направился в своё любимое место, библиотеку "Зелёной гривы", чтобы просмотреть имеющуюся информацию о Зелёном Холме и его храме Келары. К сожалению, информации было мало… Самым существенным, что удалось узнать Антону, оказались два факта: этот город является сельскохозяйственным центром Королевств, а упомянутый храм по совместительству является своеобразным приютом для кошек, причём жрецы - в основном, жрицы - не только ухаживают за ними, но и стараются подбирать хозяев. В конце концов сказитель и начинающий секретный агент - при этой мысли парень усмехнулся - пришёл к выводу, что придётся ориентироваться на месте и действовать по обстоятельствам. Как и в прошлый раз.

- Снова поручение тёти Сето? - нахмурилась Лисса. Антон кивнул. - Опять с двойным дном?

- Наверняка - снова кивнул парень.

- Ты слишком легко позволяешь себя использовать! - обвиняюще заметила драконица. Человек усмехнулся, решив не указывать ей на собственную готовность следовать указаниям хозяйки "Гривы". Вместо этого он пояснил:

- Я позволяю по собственной воле, а не потому, что боюсь её. Просто пока что она лучше меня способна добиваться положительных результатов. Минимальными усилиями… К тому же она моя работодательница, и пока что её действия в рамках терпимого.

- А когда их перейдут? - фыркнула Лисса.

- Тогда и посмотрим - спокойно ответил Антон. - Хотя, конечно, готовым нужно быть заранее. Но пока что я изучаю её манеру вести дела.

Лисса хотела сказать что-то ещё, но промолчала и лишь задумчиво посмотрела на него.

- Следующие - вы и Славнич - терпеливо повторил пожилой старик в зелёной мантии, обращаясь к похоже одетой группе стариков, сидящих на стульях напротив него. - Вместо Объединённых Королевств будет Единое королевство и единая церковь. Вас это не беспокоит?

- Лаа - брат Келары - отозвался один из стариков. - Почитание Келары - часть почитания Трёх.

- Да и чего вы от нас хотите? - произнёс другой. - У нас нет армии. У нас нет даже короля. Мы просто фермеры, и под любой властью для нас ничего не изменится.

- Выжившие из ума старые маразматики, ничего не понимающие в политике… - устало пробормотал дипломат Вольноветерска, так и не добившись ничего от старейшин Зелёного Холма. - Если по хорошему поставки провизии армии верховного короля предотвратить не получается, придётся сделать это по плохому…

Антон быстро убедился, что Сето была права: фрукты были вкуснейшие. Во всяком случае, они понравились парню больше чем все, которые доводилось пробовать до того.

- Я бы сказал, что это само по себе уважительная причина, чтобы послать нас сюда… - пробормотал он, протягивая один хагги вернувшейся к человеческому облику драконице. - Попробуй.

- Но ты всё равно не веришь - хмыкнула драконица, откусывая кусок. - Вкусно…

- Не то, чтобы не верю… Просто Сето способна добиваться выполнения сразу нескольких целей, так что не вижу причин для неё ограничиваться одной.

- Интересный у тебя взгляд на жизнь… Откуда ты родом?

- Издалека - вздохнул Антон. - Из одной хорошей страны, которую здесь никто не знает… Не будем о грустном. Давай лучше посетим храм.

Храм оказался большим. Не просто самое большое здание в городе; по сути, он занимал всю верхнюю половину возвышающегося над городом холма, давшего городу название, а стоящее на вершине здание, похожее на корону, венчающую холм, было лишь "парадной залой", общественной частью всего храма.

- Красиво - заметила Лисса. Антон молча кивнул. Как само здание, так и вид с вершины холма были красивы. И, к слову, впервые в Объединённых Королевствах Антон видел обширное пространство, не занятое лесом… Поля, сады, виноградники - большую часть "города" составляли именно они, из-за чего Зелёный холм и был самым большим городом Королевств, обладая при этом самым маленьким населением. Благословение Келары, поддерживаемое храмом, не только сдерживало Лес, позволяя даже расширять поля и пастбища при необходимости, но и обеспечивало стабильно высокие урожаи. Спокойный и счастливый город на лоне природы, практически неизменный уже много десятилетий… - Я слышала, в храм отбирают самых красивых жриц. Это нужно проверить…

Парень вздохнул. Хотя драконица и стала спать с ним, от старых привычек она отказываться тоже не собиралась…

Храм действительно был красив как снаружи, так и изнутри, это Антон был готов признать. Но вот к чему он был не готов, так это к кошкам. Хотя и читал про них, так что само их наличие не было неожиданностью, но…

- Что такое с этими кошками?… - удивлённо пробормотал парень, уставившись на устроившихся в каждом углу кошек всех цветов радуги. - Эм, Лисса?…

Драконица не среагировала; на её лице расплылось выражение умиления, и она шагнула вперёд, к привлекательной молодой жрице в зелёных одеждах, наливающей молоко одной из кошек - небесно-голубого цвета.

- Лисса, постой!… - поспешно произнёс парень, но Лисса уже была рядом со жрицей, протянув руки… к кошке.

- Какая прелесть… - с умилением произнесла она. - Обожаю кошек.

Антон облегчённо вздохнул. Похоже, скандала удастся избежать… По крайней мере, пока что. Но это тоже было неожиданно - и любопытно. Тех, с кем часто и близко общаешься, следует знать получше, в том числе изучая, что они любят и что - нет. Особенно если эта "кто-то" - импульсивная драконица и сильная волшебница.

- Простите - обратился Антон к девушке в зелёном - вы жрица, я так понимаю?

Девушка кивнула.

- Младшая жрица - уточнила она. - Вы хотите что-то спросить?

- Да, я хотел бы узнать, могу ли я сфотографировать храм.

- Сфотографировать? - нахмурилась жрица. Антон кивнул и продемонстрировал фотокамеру.

- Что-то вроде картины - сообщил он. - Только получается сразу.

- Я спрошу у старшей жрицы - решила девушка. - Подождите здесь, пожалуйста.

- Подождём… - согласился Антон, переведя взгляд со спины удаляющейся жрицы на допивающего своё молоко синего зверька. Присевшая рядом Лисса, кажется, сама начала урчать.

Кошка, меж тем, прикончила молоко, и, величественно осмотрев новую поклонницу, подошла к Антону. Взглянула на него, негромко муркнула и потёрлась о его ногу.

- Похоже, ты ей нравишься - заметила Лисса и категоричным тоном добавила:

- Погладь кошку.

Хотя тон ему не нравился, причин возражать Антон не видел. Присев, он погладил пушистого зверька; кошка довольно заурчала.

- И всё-таки, что такое с этими кошками?… - пробормотал парень.

- А что с ними? - удивилась драконица. - Конечно, если не считать, что они невероятно милые… Что ты имеешь в виду?

- Расцветку.

- Обычная кошачья расцветка - пожала плечами девушка. - Такое впечатление, что ты кошек никогда не видел.

- Таких - нет - согласился Антон, проведя взглядом по синим, зелёным и красным кошкам в храме.

Наконец, жрица вернулась, в сопровождении ещё одной; эта была существенно старше, хотя всё ещё сохраняла привлекательность.

- Вы хотите сделать изображение храма? - спросила эта вторая жрица. Антон кивнул и продемонстрировал фотоаппарат. - Как это действует?

- Ну, попросту говоря, я просто навожу объектив на то, что хочу сфотографировать, нажимаю рычаг, и готово - пояснил парень. - Внутри фотоаппарата - он постучал пальцем по ящику - находится светочувствительная пластинка, на которой остаётся изображение. Не цветное, к сожалению…

- Любопытно - заметила жрица. - Хорошо, вы можете делать свои изображения, но только в моём присутствии.

Антон кивнул.

Хотя в долгой выдержке фотографии и не нуждались, химически-магический процесс проявки изображения занимал около десяти минут; когда Антон неспешно сделал третий снимок, первый уже был готов и он продемонстрировал его Лиссе и жрице.

- Не очень удачно получилось - самокритично признался он. - Да и в чёрно-белом изображении впечатление не то…

В любом случае, после демонстрации фотографии лёгкая подозрительность жрицы сменилась любопытством…

- Хмм… - пробормотала она, глядя на карточку.

- Если хотите, можете оставить себе - предложил Антон. Жрица кивнула.

В конце концов, осмотрев храм, сделав ещё несколько снимков - в том числе замену первого - и купив пару сувениров, Антон с Лиссой попрощались со жрицей и направились к выходу. Синяя кошка, всё это время их сопровождавшая - в основном она вертелась у ног Антона - оставила их у входа, на прощание мяукнув что-то подозрительно осмысленное.

- Ничего не произошло - заметила Лисса, когда они с Антоном немного отошли от храма.

- Ты хочешь сказать "мы ничего не заметили" - поправил её Антон. - К тому же мы ещё не покинули Зелёный Холм.

Они спустились с холма - Антон попросил свою спутницу менять облик в стороне от взглядов, чтобы не беспокоить народ зря - и уже собирались взлетать, когда их внимание привлекло мяуканье, и из кустов выбралась синяя кошка.

- Смотри-ка… - хмыкнул Антон. - Похоже, она всё-таки решила нас проводить до конца.

- Это судьба - решительно заявила драконица. Несмотря на то, что она сейчас была в облике именно дракона, кошку это не беспокоило. - Я давно хотела себе кошку… А эта сама пришла. Забирай её, и полетели.

Антон решил не спорить - в конце концов, у Лиссы есть собственная комната, где она сможет держать животное. Хотя это и беспокоило парня - особенно цвет животного - но он решил, что сейчас лучше плыть по течению. Да и детям кошка может понравиться…

Дипломат Вольноветерска заранее был готов к провалу переговоров, так что и подготовку чар начал заранее. Совсем не зрелищные и довольно слабые, эти чары были очень сложными и длительными в подготовке из-за большой зоны эффекта и выборочности действия. В общем-то, они были разработаны несколько лет назад как раз на подобный случай, и как раз с того времени в городе подготавливалась их основа, иначе дипломат, пусть и являвшийся неплохим магом, не справился бы в одиночку.

- Вот так… - пробормотал он, замкнув последнюю линию. - Я сделал всё, что от меня зависит. Надеюсь, этого хватит…

Как ни странно, но никаких последствий визита в Зелёный Холм в следующие несколько дней заметно не было. Ну, разве что то, что кошка, которую Лисса так и называла "Кошка", предпочитала проводить время в комнате Антона, а не драконицы, чем вызывала явственную ревность последней.

К слову, дня через четыре Антон смог убедиться, что его подозрения в ненормальности этих кошек в сравнении с теми, что были известны ему, не беспочвенны. Как-то вечером он застал Кошку расслабленно лежащей в углу и наблюдающей, как в десятке сантиметров перед её мордой мышь пыталась танцевать под доносящуюся со двора музыку - кто-то из Гривы играл на дудочке. После беседы с расслабляющимися на первом этаже дамами ситуация прояснилась: оказывается, местные кошки были одним из видов существ, обладающих небольшими способностями воздействия на разум. Кошачьих способностей, впрочем, хватало только на контроль мелюзги вроде мышей. Любопытно, но магии с аналогичной функцией в этом мире не знали; "магия разума" ограничивалась слабыми воздействиями вроде той стимуляции памяти, которой владела Джанария. Самым сложным воздействием на разум, известным магам Королевств, были, пожалуй, иллюзии, вроде того расцветшего на весь город сада, который обеспечил Ольге победу в Феерии.

В любом случае, хотя жизнь шла своим чередом и ничего особенного вроде бы не происходило, Антон подозревал, что его визит в Зелёный Холм не прошёл бесследно. И он был прав…

- Какая неприятность на этот раз? - устало вздохнул один из старейшин Зелёного Холма. Вместо ответа вошедший в его кабинет парень - внук старейшины - продемонстрировал тушку крысы, которую держал за хвост.

- Сперва саранча, теперь крысы? - покачал головой старейшина. - Мы чем-то прогневали Келару? Каков урон?

- Пятая часть запасов уничтожена - сообщил его внук.

- Так много?…

- Из города ушла половина кошек, а те, что остались, не справляются. Жрицы говорят, что если священная кошка не вернётся, то уйдёт и часть оставшихся, а новую священную кошку они смогут возвести в сан не раньше, чем через месяц.

- Ох-хо-хонюшки… К этому времени наши запасы будут уничтожены.

Внук старейшины молча кивнул.

- Попробуйте как можно скорее найти сбежавшую - решил старейшина. - А пока что ещё сократим поставки продовольствия. Верховному королю, в первую очередь…

Эпизод 8: Явление

- Я понимаю, это тяжело, но на это придётся пойти… - печально вздохнула Сето. - Кошку придётся вернуть. Хотя бы на несколько недель, пока жрицы Келары не возведут в сан новую священную кошку.

Лисса недовольно насупилась, затем вздохнула.

- Всё-таки Антон был прав - произнесла она.

- Общение с ним влияет на тебя положительно - усмехнулась гарта. - Похоже, ты наконец начала взрослеть. Обладание силой, моя дорогая, ещё не означает, что её нужно постоянно применять… Впрочем, я не собираюсь тебя воспитывать - лень. Но кошку придётся вернуть… Без неё у Зелёного Холма будут большие проблемы. Они и так уже пострадали, и если это зайдёт дальше, то затронет и соседей. Лично я совсем не хочу садиться на диету…

Драконица уныло кивнула.

- И всё-таки этого недостаточно… - пробормотала Сето, когда Лисса вышла. - Всё это создаст сложности вторжению, но не остановит его. И мы всё ещё не знаем вызвавшую его причину…

Тёмной-тёмной ночью, в тёмном-тёмном доме… В общем, главы Ассоциации Магов снова собрались, чтобы решить срочные проблемы.

- Ситуация, откровенно говоря, хреновая - вздохнул один из присутствующих. - Кое-чего добиться удалось, но в дальнейшем диверсии применять нужно очень осторожно. Церковники полны желания применить "кару небесную", чтобы продемонстрировать свою силу всем в Королевствах, и их сдерживает только нежелание верховного короля терять имущество, которое он уже считает своим.

- План противодействия "каре" у нас уже есть - устало сообщил пожилой маг с мешками под глазами. - Но для его реализации нужно не меньше месяца в лучшем случае. Нам нужно время…

- Наши диверсии ослабили армию противника и создали ей сложности, но в качестве негативного эффекта верховный король решил выступать раньше, стремясь опередить нас. Он выступит примерно через две недели - сообщил ещё один маг. - Мы сделаем всё, что сможем, чтобы задержать, но, как уже было сказано, действовать необходимо очень осторожно, или получится ещё хуже.

- Вот ещё что… - помедлив, сообщил тот маг, что говорил о плане противодействия. - Я не уверен, имеет ли это отношение к происходящему, но… В силе Лаа в последнее время происходят некие изменения.

Антон мог бы назвать целый ряд недостатков своей непосредственной начальницы, но скупость в них не входила. Конечно, он не купался в деньгах, но после каждого… инцидента Сето немного повышала его жалование, так что сейчас уже, если не жадничать, денег хватало не только на жизнь, но и на некоторые маленькие удовольствия - к примеру, подарки жёнам.

Лисса куда-то отбыла, а Антон с четвёркой супруг решил прогуляться по городу, расслабиться и что-нибудь им купить. Хотя "гаремом" он и обзавелся не по своему желанию, но раз уж так вышло… Парень вздохнул и приобнял прижимающуюся к нему Айри. Выходной, на небе облака, умерившие зной, народ гуляет - благодать, да и только… Особенно если не знать об угрозе войны. Антон снова вздохнул и осмотрел прохожих, как и он, прогуливающихся по центральной улице Вольноветерска, некоторые тоже с жёнами… или любовницами. Определённо, никто из них не знал о нависшей над городом угрозе, или по крайней мере не придавали ей значения.

Неожиданно Антон вздрогнул, так, что шляпа едва не свалилась с его головы, и замер. Скага, нахмурившись, посмотрела на него.

- Что с тобой? - осведомилась она. - Что случилось?

- Увидел знакомое лицо - напряжённо отозвался её муж. - Но, думаю, показалось.

- Знакомое лицо? - подняла голову Ольга. - Кто это может быть? О… Неужто?…

Антона передёрнуло. Глубоко вздохнув, он поправил шляпу и произнёс:

- Неважно. Дамы, не обращайте внимания. Не стоит позволять всяким мелочам портить день.

Во взгляде хунари явственно читалось "Мелочам? Ну-ну…", однако она промолчала. Хальфия с любопытством перевела взгляд с неё на Антона, но тоже ничего не сказала, а Джанария сделала вид, что она выше этого вопроса, но исподволь бросила на мужа озабоченный взгляд.

- Хмм… Прошу прощения, дамы - извиняющимся тоном произнёс Антон - но я всё ещё не очень хорошо знаком с городом, так что не уверен, куда вас пригласить. Возможно, у кого-то из вас есть идеи?

- Почему бы не сходить в театр? - предложила Джанария.

- Как пожелаете - согласился парень, подождав несколько секунд и не услышав возражений. - Веди.

Антон никогда не был поклонником театра, но и против него тоже ничего не имел - тем более, за неимением лучшего развлечения этот вариант был вполне достойным. Тем более, что местный театр не имел каких-то специфических особенностей вроде японского театра масок, или греческого, где все роли исполняли мужчины. Театр Вольноветерска был ближе к российскому, начала двадцатого-конца девятнадцатого века. Актёры, на взгляд парня, играли неплохо, однако сюжет о любви жреца и девушки, предназначенной в жертвы, ему не нравился. Впрочем, его жён история увлекла, так что он счёл визит в театр в целом удачным и спокойно задремал на плече Айри.

Джунгли… Окинув окрестности взглядом, Антон узнал место - тот самый просвет среди джунглей, образованный поваленными, расщеплёнными и сгоревшими деревьями, с которого начался его путь в Королевствах. Вон там должен быть ручей - он прислушался и кивнул, разобрав негромкое журчание воды - а вон там… Он вздохнул и шагнул в направлении, в котором в прошлый раз обнаружил придавленную деревом девочку.

Девочка обнаружилась на прежнем месте. Почти. Сейчас она не притворялась придавленной, а сидела на поваленном стволе дерева, болтая ногами. Потрёпанное жёлтое платье, ленточка в волосах… Та самая внешность, какая была при встрече в реальности.

- Здравствуй, Нани - вздохнул Антон. - Чему я обязан визиту?

- Я хочу, чтобы ты вернул Лаа! - сходу заявила девочка.

- Эм… Прошу прощения? - переспросил Антон.

- Верни Лаа - повторила богиня. - Мне не нравится, каким он стал… Я хочу своего старшего брата обратно!

Она капризно топнула ногой, но без опоры едва не свалилась с дерева.

Антон потёр виски, ощущая, что зарождающаяся головная боль - лишь предвестница намного более серьёзной. Затем он вздохнул, подумал, и произнёс одно слово.

- Как?…

- Действительно, вечно я с места в галоп… - вздохнула Наника, и Антон обнаружил перед собой уже не девочку, а девушку лет двадцати на вид, в чёрном одеянии с серебряной каймой, похожем скорее на широкую ленту ткани с дырой для головы посередине, стянутую на талии ещё одной лентой. Странно, но несмотря на то, что это одеяние было единственной одеждой девушки, оно смотрелось естественно, а не вызывающе. Кто бы что про неё не думал, богиня страсти не была ни пошлой, ни развратной. - Нужно сперва хоть что-то объяснить…

Вместе со сменой облика, как и в прошлый раз, изменилось и её поведение; Антон не имел понятия, связано ли это напрямую, или она просто играет, соответствуя образу.

- Подробностей услышанного ты никому не расскажешь - сообщила Наника. - Это не просьба и даже не приказ - это утверждение. Итак… Этот мир создали восемь богов, это ты уже знаешь. Но - она подняла палец - всё не так просто… В Империи Онис, что лежит за морем Спокойствия, есть свой пантеон, отличающийся от пантеона Объединённых Королевств.

Богиня сделала паузу, давая Антону возможность задать вопрос.

- Ложные боги? - предположил парень.

- Логичный вопрос - кивнула Наника. - Нет, истинные. Ты видел две мои ипостаси. Насколько они похожи?

- Кажется, я начинаю понимать… - пробормотал Антон. - Поклонение различным ипостасям?…

- Близко - снова кивнула Наника - хотя снова неверно. Не ипостасям, но аспектам. Разница… впрочем, это неважно. Однако что есть аспект…

Она задумалась.

- Пожалуй, так - наконец, произнесла богиня. - Аспект - это плод соединения некоей черты характера божества и его образа в сердцах верующих.

- Канонический образ в местной религии? - предположил Антон.

- Можно и так сказать - согласилась богиня. - Хотя, конечно, это снова неверно. В любом случае, хотя в Объединённых Королевствах Лаа помимо божества солнца почитается как бог королей и бог процветания, в Империи Онис почитают его сторону как бога завоевания и триумфа.

- Один момент - нахмурился Антон. - Аспекты - это раздельные сущности или различные, хм, грани одного божества?

- Хороший вопрос. Скорее второе, чем первое, хотя тут с точки зрения смертных… сложно. Но - она подняла палец - и это ключевая часть, значительное усиление одного аспекта ослабляет другие. Ослабляет не в том смысле, как ты можешь подумать… С точки зрения смертных, это выглядит скорее как усиление божества, с изменением его характера.

- Так… - пробормотал Антон. - То есть… Текущая агрессивная политика жрецов Лаа восходит к изменившемуся характеру их божества?… А ощутив его усиление в соответствии с их действиями, они ещё больше уверились в правильности избранного курса?…

- В точку - кивнула богиня. - Подобные действия ещё больше сдвигают баланс в пользу бога завоевания. Нет, с одной стороны я рада за Лаа, что он взрослеет, но я хочу обратно своего старшего брата, такой, как сейчас, он мне не нравится!

И богиня, снова в облике девочки, надула губы.

- С этим я вроде бы более-менее разобрался - задумчиво произнёс Антон. - Но вопрос остаётся - как?

- О, вариантов достаточно - беззаботно махнула рукой девочка. - Например, уничтожить его верующих в Империи. Или усилить ту часть его церкви в Королевствах, которая всё ещё хочет следовать старым путём. Или… Хотя нет, с этим ты, пожалуй, не справишься.

После двух предыдущих вариантов Антон даже не решился спрашивать, какой вариант богиня отвергла.

- Думаю, Келара сможет тебе чем-то помочь - добавила Наника. - Она слишком правильная, чтобы идти против брата прямо, но ей тоже не нравится, как он меняется.

Антон вздохнул.

- А почему ты обратилась с этим ко мне?

- Ну, как же? - похоже, она даже удивилась. - Ты же не мой жрец, так что считаешься нейтральным. И ты же, как хороший воспитатель, не откажешь в помощи маленькой девочке с семейной проблемой?

Последнее она добавила с заметным ехидством.

- Чисто теоретически, - вздохнул Антон - что, если я откажусь участвовать в этом безнадёжном предприятии?

- Ну, я же не какая-нибудь злобная старая грымза - пожала плечами девочка и многообещающе улыбнулась. - Расстанемся на этом, и ещё на прощание чем-нибудь… одарю…

Парень ощутил, что яростно мотает головой, прежде чем осознал, что делает.

- Хорошо выспался? - с оттенком язвительности поинтересовалась Ольга. Антон потряс головой и зевнул.

- Врагам своим так выспаться пожелал бы… - грустно ответил он.

Эпизод 9: Божественная дипломатия

На следующее утро после похода в театр дамы застали своего мужа сидящим перед открытой шкатулкой и тоскливо вглядывающимся в ряды брачных колец.

- Излагай - хмыкнула Ольга, первой оценившая ситуацию. - Чего от тебя потребовала богиня?

- Не много, не мало, а изменить политику церкви Лаа - вздохнул Антон. Реакция его жён оказалась неожиданной.

- Интересно - заметила Ольга.

- Полагаю, придётся попутешествовать - последовала за ней Айри.

- Стоит поговорить с Сето. У тебя уже есть план? - спросила Джанария, и лишь Линда промолчала с удивлённым видом.

- В общих чертах - меланхолично отозвался Антон. - И да, начинать нужно с Сето… Наши интересы сейчас совпадают. И знаете, девушки…

Он снова вздохнул.

- В принципе, это не совершенно невозможно… Но как же не хочется!…

Ольга ухмыльнулась.

- Ладно, - поднялся парень, закрыв шкатулку - не стоит откладывать дело в долгий ящик… Попробую поговорить с Сето.

- В любом случае, я с тобой - спокойно сообщила Айри.

- Я это ценю…

- Входи - отозвался фамильяр Сето на осторожный стук Антона. - Что-то важное?

- Полагаю - согласился Антон, входя в рабочий кабинет, он же спальня, главы "Зелёной Гривы". Хотя здесь определённо складывалось впечатление, что главой является как раз-таки белка, а не гарта… - Богиня поручила мне наставить Лаа на путь истинный. Как ты думаешь, это достаточно веская причина, чтобы попытаться разбудить Сето?…

- Ты это серьёзно - констатировал фамильяр. - Хмм… Но само по себе это недостаточно хорошая причина, чтобы её будить.

- По моим прикидкам, первым шагом следует остановить вторжение в Вольноветерск - уточнил парень. - И у меня есть кое-какая информация о том, почему его инициировали.

Силли задумался, подсчитывая в уме.

- Процентов восемьдесят - наконец, сообщил он. - Что Сето не будет злиться.

- Рискну - решил Антон.

Хотя в какой-то момент Антон опасался, что его решение было ошибкой, Сето всё же ограничилась опутыванием наглеца, посмевшего нарушить её сон, ветками, сдавившими его тело до лёгкого похрустывания суставов.

- Важное дело, касающееся церкви Лаа!… - выдавил Антон, и хватка веток ослабла. Парень облегчённо вздохнул, мимолётно порадовавшись, что Сето не специализируется на пирокинезе или чём-то подобном, и продолжил. - Я пообщался с богиней, и могу сообщить кое-что интересное…

- Понятно - задумчиво произнесла Сето, выслушав подробный рассказ - подробный настолько, насколько это было возможно, учитывая, что Антон оказался просто неспособен произнести некоторые подробности, как и говорила Наника. - Если Лаа превращается в бога завоеваний, то первым шагом для перелома этой тенденции действительно разумно считать провал их попытки захватить Вольноветерск и привести Королевства к единой власти. Однако это само по себе… несколько сложнее, чем хотелось бы.

- Я понимаю - хмыкнул Антон.

- Я немного не о том - покачала головой Сето. - Если бы речь шла просто о военном вторжении, такой большой проблемы бы не было, тем более, что я не дала бы захватить мой город. Проблема в "Каре небесной".

Антон вопросительно посмотрел на собеседницу, ожидая пояснения, и оно последовало.

- Это своеобразное магическое… или, скорее, божественное, оружие массового поражения - пояснила она. - Родственное твоей флейте, но существенно сложнее и масштабнее. И запитывается от нескольких сотен сильнейших жрецов. Изначально создавалось как средство защиты Святого Города, но что можно использовать для защиты, можно и для атаки… Тем более, что эта штука для атаки подходит куда больше. Атаки вражеских городов, в первую очередь… Они могут обрушить небесный огонь на любую точку в Королевствах, а возможно, и в мире. И если военное вторжение провалится, готовы уничтожить город, чтобы не оказаться проигравшими.

- Это… плохо - после паузы произнёс Антон. - И ничего нельзя противопоставить?

- Ну, как вариант, можно уничтожить центр управления Карой, который они называют "Алтарь грешников" - сообщила Сето. - Но атака на Святой Город приведёт как бы не к ещё худшим последствиям. Против нас обратятся даже те в Королевствах, кто сейчас поддерживает.

- Это если провести громкую атаку - возразил Антон. - А если тихую диверсию?

- Если бы это было так просто… - вздохнула Сето, и Антон на какой-то миг успел заметить промелькнувшую на её лице усталость. - Впрочем… Я думаю, тебе действительно стоит сперва пообщаться с Келарой. Хмм… Я с этим помогу. А пока что немного передохни, и постарайся подготовиться морально и расслабиться… Финансовую часть я беру на себя. Силли, займись его текущими расходами, а пока выдай аванс.

- Будет сделано - отозвался белка.

- Ты всё ещё не вернула кошку? - хмыкнула Сето.

- Ты не назначала точный срок - буркнула Лисса.

- Теперь назначаю. Отправляйся немедленно, и захвати с собой Антона - ему как раз нужно поболтать с Келарой…

- "Поболтать с Келарой"? - переспросила драконица.

- Ну, ты же знаешь нашего сказителя - пожала плечами Сето. - Он очень популярен среди женщин…

- Так ты, значит, священная кошка Зелёного Холма? - хмыкнул Антон, на коленях которого устроилась означенная. Кошка утвердительно муркнула. - Понятно… И разумная, похоже.

- Становятся разумными с возведением в сан Священной Кошки - сообщила Лисса, на спине которой, в свою очередь, устроился Антон. - Я сама всего пару дней как узнала. Даже тётя Сето не была уверена, будет ли какой-то эффект…

- Какой-то, похоже, есть - хмыкнул парень, погладив кошку. - Надеюсь, нас не обвинят в твоём похищении… Хотя, судя по всему, не должны.

- Не обвинят - подтвердила драконица. - Она ушла сама, этому достаточно свидетелей. А мы возвращаем…

Последние слова прозвучали кисло.

- Не хочет Лисса тебя возвращать - заметил Антон. Кошка что-то прошипела. - Хмм, почему-то мне кажется, что и тебя это не очень радует…

- Ничего, моя симпатяжка, мы расстаёмся ненадолго - вздохнула Лисса. - Побудешь в храме, пока тебе не подберут замену, а там и домой…

Кошка бросила высокомерный взгляд в сторону головы драконицы и фыркнула, а затем потёрлась о руку Антона.

- Прошу прощения, - обратился Антон к первой попавшейся жрице - я слышал, у вас пропала кошка… Эта?

Парень продемонстрировал устроившуюся у него на руках кошку. Жрица, молодая девушка, хлопнула в ладоши, поклонилась, и умчалась куда-то, сделав большие глаза.

- Надеюсь, она к начальству, а не в туалет - язвительно заметила Лисса. Учитывая, что девушка была достаточно симпатичной, чтобы привлечь интерес драконицы, подобную едкость можно было объяснить только тем, что она очень не хотела расставаться с кошкой.

Разумеется, жрица убежала к начальству, с которым вскоре и вернулась. Точнее, с той самой старшей жрицей, с которой Антон и Лисса встречались при прошлом визите в храм.

- Действительно, это наша священная кошка - сообщила жрица, закончив с приветствиями. - Где вы её нашли?

- Она сама нас нашла - отозвался Антон. - В прошлый раз, когда мы были здесь, она прибежала к нам после того, как мы вышли из храма, и моя спутница решила забрать её себе. Простите, мы не знали, что это священная кошка…

- Вы ни в чём не виноваты - вздохнула жрица. - Священная кошка сама решает, где и с кем ей быть. Мы и сейчас можем только попросить вас оставить её в храме на какое-то время, пока мы не подберём ей замену.

- Лисса?… - повернулся Антон к драконице. Та недовольно вздохнула и отвернулась, насупившись. Парень протянул кошку жрице. - Держите. Побудь пока здесь, ладно? В конце концов, хотя бы это сделать для тех, кто за тобой ухаживал, несложно.

Кошка тоже не выглядела довольной, но согласно мяукнула и кивнула.

- Благодарю вас от имени богини - слегка поклонилась жрица. - Да пребудет с вами благословение Келары.

Учитывая, что "благословение Келары" использовали обычно при брачном обряде, желая много детей, это звучало несколько двусмысленно.

- Кхем… Благодарю. Но я сейчас здесь не только из-за этого - сообщил Антон. - Мне нужно пообщаться с богиней, и у меня есть причина полагать, что её тоже интересует эта беседа.

Жрица несколько раз моргнула, глядя на парня со странным выражением лица, и открыла было рот, когда послышался идущий ниоткуда женский голос:

- Проводи его в сад.

- Как прикажете, госпожа - поклонилась жрица, на этот раз низко. Поднялась, повернулась к Антону. - Следуйте за мной, пожалуйста. И… Если не секрет, кто вы такой?…

- Независимый внешний сотрудник, судя по всему - вздохнул Антон.

Хотя богиня говорила только об Антоне, Лисса увязалась следом; причём она была настроена столь решительно, что жрица, лишь взглянув на неё, решила не спорить. В конце концов, богиня и не говорила не брать девушку с собой.

Хотя богиня чётко произнесла "в сад", жрица, к некоторому недоумению Антона, повела его куда-то вниз, вглубь холма. Заодно он обратил внимание, что служительницы одной из богинь Людей не смущались использовать в своём храме светильники производства Вольноветерска.

- Прошу, проходите - произнесла жрица, остановившись перед небольшой деревянной дверью. Судя по длительности спуска, они находились чуть ли не у подножия холма; Антон вспомнил визит к дракону.

"Интересно, они так закапываются не для защиты от чего-то наподобие "Кары небесной", часом?" - подумалось парню. - "Всё может быть, всё может быть…"

Отбросив эту мысль, он потянул легко и беззвучно открывшуюся дверь - и из помещения за ней полился дневной свет.

- Ой… - удивлённо произнесла Лисса, а кошка, спрыгнув с рук жрицы метнулась вперёд, в расстилавшийся в обширном помещении глубоко под землёй пышный сад. - Откуда свет?… Это не магические светильники…

- Зеркала - отозвался вместо жрицы Антон, вспомнив читаную ещё дома книгу о некоторых интересных ухищрениях древности. - Система зеркал, доставляющая свет с поверхности.

- Верно - согласилась жрица. - Я подожду вас здесь.

- Зачем было засовывать сад под землю? - всё ещё удивлённо произнесла драконица, вместо Антона первой шагая в открытую дверь. Он последовал за ней.

- Видимо, были причины - произнёс он, решив не озвучивать свою предыдущую мысль. - В любом случае, красиво.

- С этим не спорю - согласилась драконица, нагибаясь, чтобы понюхать какой-то яркий и ароматный цветок. - Всё-таки хозяйство Келары, стыдно было бы иначе. Кстати, а где она сама? Ещё ни разу не встречалась с настоящей богиней…

Её глаза заблестели; Антон вздохнул.

"Ну, она не такая дура, чтобы попытаться домогаться к богине…" - подумал он. Ещё раз взглянул на драконицу и нахмурился. - "Надеюсь…"

- Ценю заботу, - послышался наполненный усмешкой голос - но я вполне способна позаботиться о себе.

- Ничуть не сомневаюсь, госпожа Келара, - отозвался Антон, поворачиваясь к юной девушке в зелёном одеянии - но меня беспокоили возможные последствия. В конце концов, дядя Лиссы поручил мне присмотреть за ней.

Он слегка поклонился, произнося это, и отметил, что драконицы нигде не видно.

- Как видишь, беспокоиться не о чем - отозвалась богиня. - По крайней мере, в этом плане.

Её лицо омрачила тень грусти. Возможно, слишком поэтично, но Антон был уверен, что это самые подходящие слова. Нельзя сказать, чтобы данная ипостась богини была так уж красива или женственна; скорее, её доминирующим свойством было изящество, и Антон вспомнил, что Келара ещё и богиня вдохновения и творчества.

- Ты уже знаешь ситуацию, посланник Наники?

Антон кивнул.

- Вы хотите направить Лаа на… прежний путь - произнёс он, решив воздержаться от бросившегося на язык слова "истинный". - Как и Наника, но в отличие от неё не хотите действовать напрямую.

- Брат сам должен пройти свой путь - произнесла богиня, и сейчас печаль ясно звучала в её голосе. - Но, хоть я и понимаю это… Это не тот путь, по которому ему следует идти. Я хочу… помочь ему не оступиться.

- Возможно, это грубое, и неподходящее сравнение, но… Никто не хочет, чтобы его брат стал хулиганом - согласился Антон. - Временами немного эгоизма - к лучшему для всех.

- Ты прав - улыбнулась Келара. - Я вижу, почему сестра выбрала тебя. Хотя мне и не нравится её импульсивность и взбалмошность, её жрецы - интересные персоны…

- Прошу прощения, но я не жрец - возразил Антон. - И не собираюсь им становиться. Я просто… Помогаю, чем могу, поскольку это и в моих интересах.

Богиня снова улыбнулась, и эта улыбка окончательно разогнала тень на её лице.

- Ты хороший человек… Хорошо, возможно, нам всем вместе и удастся что-то сделать. Хотя я и не буду выступать активно, но готова помочь…

Ничем конкретным встреча с Келарой не увенчалась, однако сказать, что она прошла безрезультатно, было бы несправедливо. Богиня пообещала не только свою поддержку, но и попытаться убедить помочь чем-то Шаграма, бога труда, кузнечного дела, изобретательства, и прочего подобного.

- Мы ещё встретимся - наконец, произнесла Келара. - А пока прими этот цветок…

Она вдела в волосы Антона маленькую белую… розу? Но без шипов и с приятным, хотя слабым, запахом.

- … И небольшой дар, который определённо пригодится мужу нескольких жён.

Богиня улыбнулась и исчезла, заставив парня нахмуриться. Хотя он и не думал, что у Келары есть дурной умысел, но он уже достаточно натерпелся с дарами её сестры… И, как уже упоминалось, не любил неожиданностей.

Впрочем, в этот раз у него было предположение, чем именно его одарили. В конце концов, кое - в чём сёстры пересекаются…

- Ну, подождём… - услышал Антон и снова обнаружил рядом Лиссу.

- Я уже поговорил с Келарой - сообщил он.

- Что?…

Недоверие на лице драконицы быстро сменилось обидой, когда она заметила цветок на его голове.

- В следующий раз хотя бы сфотографируй… - обиженно произнесла она.

- Постараюсь - улыбнулся Антон.

Хотя Лисса прекрасно понимала несправедливость такого отношения, она продолжала дуться на своего спутника всю дорогу до "Гривы". У неё даже мелькнула мысль отказаться его везти, но она сочла это ребячеством. И к тому же небезопасным, учитывая, что Антон сейчас выполнял важное поручение Сето… Судьба Вольноветерска драконицу ничуть не волновала, но сердить Сето… нет, об этом ей не хотелось даже думать. От этого предостерегала та самая трезвая оценка своих сил, которая обычно позволяла плевать на чужие мнения.

В итоге она просто всю дорогу игнорировала человека. Впрочем, нельзя сказать, чтобы его это беспокоило… Хотя, с другой стороны, даже если беспокоит, совсем необязательно, что он это будет демонстрировать…

Лисса поймала себя на том, что слишком много думает об Антоне и его отношении. Это было… странно. До недавнего времени она в лучшем случае игнорировала мужчин… Хотя данный образец действительно не совсем обычен - в конце концов, он общается и сотрудничает с Сето и двумя богинями! - но всё же…

Драконица покачала головой и отбросила эти мысли. Какая разница? Цели могут меняться, но она просто следует своим желаниям…

- Ну, вот так вот - закончил Антон доклад непосредственной начальнице. - Думаю, в целом визит можно считать удачным, хотя я пока что не уверен, чем может помочь Келара. С другой стороны, Шаграм… Если повезёт, его помощь может быть ключом к решению главной проблемы. Как я понимаю, "Кара небесная", как и священные символы Лаа, основана на золоте?

Сето кивнула.

- Да, это вариант… - задумчиво произнесла она. - Если Шаграм согласится участвовать в этой авантюре. Я сомневаюсь, что Келара сможет убедить его… Эти двое богов никогда не были в особенно хороших отношениях.

- Будем надеяться на лучшее… Но готовиться к худшему - отозвался Антон. - Хмм… У меня есть одна идея, как быть с Шаграмом, но сперва мне нужно встретиться с хорошим механиком.

Гарта, подняв бровь, взглянула на парня, затем снова кивнула.

- Это не проблема, у меня есть знакомая хорошая специалистка. Хорошо, не будем терять время…

Несколько часов тесного общения с механиком оставили Антона усталым, но признаться честно, довольным. Эм, в смысле удовлетворения от проделанной работы… Результатом которой была папка с набросками и чертежами, восстановленными из памяти парня с помощью магии Джанарии и технических знаний женщины-механика. Оставалось надеяться, что это сработает…

Та же ночь показала, что предположение Антона относительно дара Келары было справедливым. Ничего особенного, просто повышенная выносливость, но в случае нескольких… активных жён это очень ценно. В любом случае, Ольга и Линда остались довольны…

Несмотря на активно проведённую ночь, Антон неплохо выспался, так что первым, что сделал, проснувшись, искренне поблагодарил Келару.

"Меня ты никогда не благодарил…" - послышался в его голове обиженный голос Наники. - "По крайней мере, искренне".

- Сил на это не хватало - ответил Антон. Он провёл руками по волосам - и обнаружил, что цветок Келары, который на ночь поставил в воду, снова там. Хмыкнув, он решил пока проигнорировать данный факт - от подарка богини можно ожидать и не такого - но при следующей встрече с Келарой попытаться расспросить её подробнее.

И стоило ему об этом подумать…

- С добрым утром - произнёс женский голос.

- Вам тоже доброго утра - отозвался Антон, бросив быстрый взгляд на спящих на его постели жён. - Не ожидал, что вы явитесь прямо сюда.

- Прошу прощения за невежливость - отозвалась Келара, но на её губах играла лукавая улыбка. - Рада, что мой дар тебе понравился. И не только тебе…

- Кхем… - кашлянул Антон - возможно, стоит оставить эту тему и выражение моей благодарности до лучших времён? Как ни печально, но время дорого…

Богиня посерьёзнела и кивнула.

- Я побеседовала с братом - сообщила она. - Но Шаграм не хочет помогать… Его никогда не интересовали личные отношения. Не могу сказать, чтобы он был против, просто его не интересует участие в этом предприятии.

- Я этого ожидал - вздохнул Антон. - Если бы хотя бы можно было с ним поговорить…

- Это… возможно - согласилась богиня. - Его интересуют такие как ты. Но, признаться, вряд ли тебе удастся чего-то добиться - брат упрям…

Она вздохнула.

- Под лежачий камень вода не течёт - улыбнулся Антон. - Я попытаюсь. А пока что нельзя ли вас сфотографировать?… Не хочу, чтобы Лисса продолжала на меня дуться.

Фотографировать было можно. Заодно во время фотосеанса - от которого, у Антона сложилось впечатление, богиня, ведущая себя очень человечно, получала удовольствие - он задал и несколько вопросов о цветке.

А ещё он пытался подобрать слова для того, что вертелось в голове…

- Возможно, глупо говорить это богине семьи - наконец, произнёс он - но… Очень хочется пожелать вам благополучия в семье. И не только с Лаа, а со всеми. Нехорошо это, когда в семье разлад… И самим плохо, и окружающие страдают. Хотя, возможно, у богов иначе…

- Да нет, у нас всё то же… Благодарю за добрые слова. Чего-чего, а сочувствия богам дождаться сложно… - грустно улыбнулась Келара.

- Никто не ожидает, что оно вам нужно… - пробормотал Антон, и девушка кивнула.

Келара снова исчезла, пообещав вернуться, когда договорится с братом о встрече, а Антон извлёк фотографии из камеры, наполовину ожидая, что богини на снимках не будет видно. Однако, нет - на всех трёх снимках она присутствовала, хотя на третьем вместо комнаты в здании "Зелёной гривы" фоном оказался пляж у моря. Хмыкнув, парень отложил эту карточку в полку и отправился искать Лиссу.

- Привет, Тарра - поздоровался он со встреченной оборотницей. - Ты как обычно полна энергии, я погляжу… С утра уже здесь. Ты Лиссу не видела?

- Видела - кивнула женщина. - Она собиралась в Славнич за конфетами.

- Значит, в ближайшее время можно не ждать - хмыкнул Антон. - Хмм… Не хочешь позавтракать вместе?

Оборотница покраснела.

- С удовольствием - кивнула она.

"Не больно-то это хорошо с моей стороны" - мысленно вздохнул Антон. - "Впрочем, лишь бы в итоге все были довольны…"

Прямо напротив штаба "Гривы" находился небольшой ресторанчик, где обедали большинство членов этой организации, и он же в последнее время готовил для детского сада. Там и устроились Антон с его спутницей.

- Если не секрет, - поинтересовался Антон, поддевая вилкой (деревянной, как и большинство прочей посуды) крылышко жареной птицы в остром соусе - чем ты раньше занималась? С детьми ты справляешься неплохо, но очевидно, что это не твоя основная профессия.

- Разумеется - улыбнулась оборотница. - Я раньше и не думала, что такая профессия существует. Обычно я работаю телохранительницей по краткосрочным контрактам, или вышибалой. Не так много платят, но больше свободы, чем по длительным контрактам… Тем более, что их постоянно пытаются превратить в постоянные.

Тарра скривилась и вздохнула, а затем, опомнившись, поспешно добавила:

- Не то, чтобы я была против серьёзных длительных отношений… Просто предпочитаю, чтобы меня воспринимали как женщину, а не как боевика.

- Ну, у сильной женщины есть свой шарм - улыбнулся парень. - Равно как и у слабой. Всё дело в умении подать свою сильную сторону… в смысле, свои достоинства.

Оборотница поморщилась и снова вздохнула.

- Судя по твоему окружению, ты предпочитаешь сильных - заметила она.

- В моём случае дело не в предпочтениях - пожал плечами парень. - Просто так получилось. Что же насчёт моих предпочтений…

Он задумался; наконец, пожал плечами.

- Знаешь, даже не могу сказать наверняка. У меня нет каких-то особых предпочтений… А что насчёт тебя?

- Хмм… - задумчиво произнесла оборотница. - Мне тоже сложно описать. Пожалуй, кто-то надёжный, с кем комфортно и уютно… Странно звучит, да?

- Почему? - удивился парень. - Правильный подход, я считаю. Тебе хочется тёплого дома, в который всегда можно вернуться… Я тебя прекрасно понимаю.

Разумеется, Антон не мог не заметить, что Тарра, несмотря на избавление от влияния дара богини, всё ещё нацелена на него, и сейчас, к собственному стыду, обдумывал возможность использования этого.

"Полагаю, Ольга будет довольна" - хмуро подумал он, побеседовав с оборотницей и выяснив её позицию. - "Да и Наника наверняка тоже…"

Нет, он не сделал Тарре предложение… пока что. Но это было вполне актуальным вариантом… И, вполне возможно, к общему благу, но всё же… Антон вздохнул, и, опустив на лицо маску, направился в библиотеку.

- Подкатываешь к Тарре? - обратилась к нему Сето.

- Подсматривать нехорошо - отозвался Антон.

- А я и не подсматривала - пожала плечами гарта. - Я подслушивала. Хотя и в этом необходимости нет, достаточно взглянуть на её довольное лицо… Учти, не вздумай разбить сердце кому-то из моих девочек, я обижусь.

- Разве я давал повод так о себе думать? - проворчал Антон.

- Нет, - признала Сето - но ты мог научиться у меня. Или у кого-то из своих жён. В любом случае… Если ты намерен укреплять личную группировку, почему не вспомнить о сиуни? К слову, сколько там ещё колец у тебя осталось?

Антон отвернулся, проигнорировав вопрос, и вместо этого произнёс другое.

- Шаграм помогать не захотел, как и ожидалось. Но Келара обещала устроить встречу с ним, так что шанс ещё есть.

- Ты рассчитываешь переубедить бога? - подняла бровь гарта.

- Шанс есть - повторил человек. - В любом случае, если всё пойдёт так, как не хотелось бы, но наверняка будет, детскому саду понадобятся новые воспитатели. Или закрыть его. Надеюсь, только на какое-то время…

Сето кивнула.

- Я тоже надеюсь, что с вами всё будет в порядке - серьёзно произнесла она. - Между прочим, что за странный цветок у тебя в волосах?

- Подарок Келары - отозвался парень. - По идее, должен служить опознавательным признаком для её жриц, обеспечивая их расположение.

- Ооо… - многозначительно протянула Сето, но Антон снова проигнорировал очевидный намёк.

- Ну, и следы силы Наники должен маскировать. Должно пригодиться.

"И наверняка помогает отслеживать, где я" - мысленно добавил парень.

Келара снова дала о себе знать, когда Антон ещё был в библиотеке. Однако появляться в этот раз она не стала.

- Я поговорила с братом - сообщила богиня - и он согласен… на аудиенцию. Надеюсь, ты готов? Лучше не тянуть.

Антон кивнул и поднял папку, которую как раз на такой случай прихватил с собой.

… И оказался в большой мастерской, заполненной разнообразными механизмами. Часы, весы, гончарный круг, токарный станок с педальным приводом, какие-то механические устройства, назначение которых сходу не распознавалось… И сидящий за столом с линзой на одном глазу парень сложноопределимого возраста между двенадцатью и пятнадцатью годами, хотя на самом деле был намного старше. Шаграм аккуратно завинчивал крошечный винтик в ручные часы. "Кажется, такие называются "брегет" - вспомнилось Антону.

Человек терпеливо ждал, пока бог закончит свою работу; Шаграм же словно нарочно - как знать, возможно, и не "словно"… - действовал аккуратно и медленно. Антон продолжал ждать.

- Чудно… - наконец, произнёс Шаграм и потянулся. Повернулся к Антону. - Ну, что скажешь, пришелец?

- Я никогда не увлекался точными науками, - отозвался парень - но у меня на родине всегда уважали хороших мастеров. Наука - двигатель прогресса и созидательная сила общества. Можно взглянуть, над чем вы работали?

Шаграм поднял бровь, бросил взгляд на папку в руках Антона, затем пожал плечами.

- Почему нет?

Антон подошёл к верстаку и осторожно поднял предмет. На первый взгляд это действительно были часы, но… Три винта для взвода пружины и шесть стрелок оставляли место для вопросов.

- Часы, минуты, секунды - усмехнулся мастер при виде озадаченного выражения на лице человека - день недели, и фазы светил. Астрономический хронометр.

Антон вгляделся в шестерёнки, заметные через оставленное в циферблате отверстие. Некоторые из множества металлических дисков, составляющих механизм, были столь маленькими, что зубья на них было почти невозможно рассмотреть, а количество шестерёнок парень затруднялся оценить.

- Левша… - покачал он головой. Теперь вопросительное выражение появилось на лице Шаграма.

- У нас есть известная история про очень хорошего мастера-левшу, так что это слово стало нарицательным - пояснил Антон.

- История? - хмыкнул бог. - Ах да, ты же сказитель… Ну, расскажи, я послушаю.

- Хорошо…

- Нет, ну это же надо! - возмущённо произнёс Шаграм. - Ружья кирпичом чистить… Это же какими идиотами нужно быть, а?

- У нас так и говорят - вздохнул Антон - две главные проблемы - дураки и дороги.

- И неумение ценить талант - буркнул бог. Вздохнул. - Но история хорошая… Жаль только мастера. Я бы такого не допустил… Хмм, возможно, стоит поискать его душу?…

- Это художественная история - сообщил Антон. - Хотя, возможно, реальный прототип и существовал…

- Поищу - решительно кивнул Шаграм. - Так чего ты хотел-то?

- Вообще-то попросить о небольшой услуге, но сперва… Вот, взгляните - Антон протянул ему папку. - Возможно, вас это заинтересует.

Хмыкнув, Шаграм забрал папку, раскрыл её и пробежался взглядом по чертежам и рисункам.

- Хочешь обменять на что-то? - фыркнул он.

- Да нет - пожал плечами Антон. - Хочу просто показать. А уж вы решите, стоит ли это того, чтобы оказать небольшую услугу в ответ.

Бог улыбнулся.

- Да, неудивительно, что ты понравился сёстрам… А механизм любопытный. Странно, что у нас такого ещё не делают… Простенькое же устройство, и достаточно полезное.

- Скорее всего, дело в том, что у вас мало работают с металлом - заметил Антон. - А сделать цепь велосипеда из дерева… Не знаю, алхимия позволит, возможно, но это будет слишком дорого.

- Хорошо - кивнул Шаграм, хлопая папку на свободное место на верстаке. - Считай, меня ты тоже заинтересовал. О какой услуге шла речь?

- Мне нужно незаметно разрушить металлическую конструкцию. Это оружие, - пояснил Антон, заметив, что Шаграм недовольно поморщился - магическое оружие. Я не хочу, чтобы разрушили город, в котором я живу…

- Ну, это другое дело - хмыкнул бог. - Держи.

Он бросил Антону "астрономический хронометр"; парень поймал его… и обнаружил себя снова в библиотеке.

- Ну и?… - пробормотал парень вслух. Вздохнул. - Всё-таки сложно иметь дело с богами…

- Тем не менее, у тебя это неплохо получается - заметила Сето, и Антон обнаружил, что она рассматривает подарок Шаграма, держа его в руках. - Любопытно… Ну-ка.

Она бросила хронометр обратно Антону; парень поймал его, и гарта кивнула.

- Я так и знала.

Антон вопросительно посмотрел на неё.

- Не скажу сходу все функции этих часов, - пояснила гарта - особенно механические, но они способны как минимум останавливать течение магии. И производить трансмутацию металла, похоже. Однако…

- … Работают только у меня в руках? - вздохнул парень. - Полагаю, Шаграм хотел как лучше…

Сето кивнула.

- Придётся тебе наведаться в Святой Город… - пробормотала она, и вопреки ожиданиям Антон увидел на её лице не улыбку, но озабоченность.

- Что поделать… - снова вздохнул Антон. - Постараюсь быть осторожным.

Эпизод 10: Семья

Вольноветерск известен как город магии и магов, так что странные происшествия здесь случаются с завидной регулярностью и считаются нормой. Однако этим вечером в здании на окраине города происходило то, что даже старожилы сочли бы поразительным. Снаружи мало что выдавало невероятное событие, происходящее на втором этаже здания; разве что отсветы мерцающего сияния, вырывающиеся временами в неплотно закрытые ставни, однако внутри… В центре просторной комнаты, освещённой магическим светильником, стояла обнажённая длинноволосая женщина. Пол у её ног устилали бумаги со странными текстами и изображениями, и воздух плыл от наполняющей его магии, словно от жара.

- Проклятье… - пробормотала женщина. - Так ничего не выйдет… Или всё же?…

Она подняла руку, и бумаги вихрем взвились вокруг неё. Деревянный пол вспучился; из него прорастало… нечто.

Бумаги плавно опустились на стол, и Сето с вздохом уселась за него.

- Если бы кто-то из твоих девочек сейчас тебя увидел, они были бы шокированы - заметил белка с подоконника. - Ты, и работаешь с документами…

- В жизни всякое случается - отозвалась глава "Зелёной гривы".

- Но хоть бы оделась бы… - осуждающе заметил её фамильяр. Сето только отмахнулась и углубилась в изучение схемы какого-то здания.

- Это - богиня? - разочарованно произнесла Лисса, вертя в пальцах фотокарточку. - Я ожидала большего…

Впрочем, она аккуратно спрятала карточку куда-то в недра своего на вид воздушного, но на деле, как убедился Антон, скрывающего множество секретов одеяния. Затем в её глазах загорелась идея.

- Точно! Достань мне фотографию Наники. Она наверняка будет поярче…

- Даже если это удастся, ты будешь разочарована - заметил Антон.

- "Даже если"? - фыркнула драконица.

- Однако ты во мне уверена… - хмыкнул парень, и девушка покраснела. Открыла рот, чтобы возразить, но вместо этого медленно произнесла:

- Пожалуй… Ты прав. Странно…

Антон подождал несколько секунд, но Лисса больше ничего не говорила, задумчиво глядя куда-то в никуда.

- Ладно, попытаюсь - вздохнул он. - Раз уж так…

- Антон - обратился к нему женский голос, когда парень, предоставив Лиссу своим мыслям, направился домой: пора было готовить обед для себя и жён. - Госпожа Сето поручила мне помочь тебе с хронометром.

- Хорошо. Но сперва - обед… Война войной, а обед по расписанию.

Он улыбнулся.

- Но госпожа Сето добавила, что это необходимо как можно быстрее - неуверенно заметила Джанария. - Хотя… Доверюсь твоему суждению.

- А ты мне помоги и с готовкой - предложил Антон. - Вдвоём-то будет быстрее. Картошку почистить, хотя бы…

- Постараюсь - без особой уверенности согласилась фо лаухи.

- Какая-то ты сегодня не как обычно - заметил Антон, добавляя на сковороду специи. - Что-то случилось?

"Фея" вздохнула, медленно и осторожно нарезая лук. К удовольствию Антона, среди арсенала чар его супруги нашлись и такие, которые не давали распространяться слезоточивым испарениям овоща.

- Я… Хотя, ладно. Мне следует извиниться перед богиней и тобой.

Она отложила нож, опустила голову и поклонилась.

- Я считала брак с тобой вынужденной мерой, а решение богини наделить тебя дарами - мимолётным капризом - произнесла Джанария, не разгибаясь. - Я ошибалась. Прошу прощения…

- Не надо этого - поморщился Антон. - Ты меня смущаешь. Тем более, что я и сам так считаю.

- Результаты говорят о другом.

- Результаты? Знаешь, давай поговорим об этом после того, как будет готов результат нашей готовки.

Помедлив миг, Джанария выпрямилась, кивнула, и продолжила помогать мужу.

- Ну вот… - пробормотал Антон. - Остальные скоро будут, а пока что я бы хотел расставить точки над "и" в нашей неоконченной беседе. Обед получился неплохим, тебе так не кажется?

Лаухи кивнула.

- Ты хороший повар - констатировал парень.

- Нет - возразила девушка - я же просто помогала в мелочах…

Антон улыбнулся.

- О… Понимаю, о чём ты - пробормотала Джанария, но затем твёрдо и уверенно продолжила. - Хотя и не могу согласиться. Твои достижения пусть выглядят пока и небольшими, но вполне реальны, и ты не просто удачно проплыл по течению, но и действовал сам. В любом случае…

Она снова поклонилась.

- Я прошу прощения за предвзятость. И я рада, что мы встретились…

Это неожиданная для Антона, но тем не менее приятная беседа с Джанарией продолжилась работой с подарком Шаграма. Управление магическими свойствами хронометра производилось при помощи трёх винтов и было, на взгляд Антона, очень неудобным, однако за неимением магических способностей и возможности управлять напрямую приходилось пользоваться тем, что есть.

После изучения инструмента двумя волшебницами, Сето и Джанарией, принцип действия "трансмутатора" оказался следующим: часовая и минутная стрелки хронометра задавали "сектор поражения", стрелка дня устанавливалась на планету, соответствующую целевому металлу, а стрелка "светил" - на соответствующую тому, в который трансмутируется. Причём преобразование было возможно лишь в более лёгкие элементы, так что, скажем свинец в золото превратить было возможно, а вот золото обратно в свинец - уже нет. Впрочем, ни тот, ни другой металл в здешних местах особой ценностью не обладал, разве что золоту придавал некоторую ценность тот факт, что это металл Лаа.

В любом случае, Антона беспокоила возможная при процессе трансмутации радиация. Хотя обе волшебницы и уверили его, что не ощущают никаких негативных изменений в растениях на месте испытания, сомнения всё же оставались, но ни опровергнуть, ни подтвердить их способа в ближайшее время не представлялось, а времени оставалось всё меньше…

- Плохо… - пробормотала Сето. - Очень плохо… И это когда мы уже почти у цели.

Она откинулась назад, и стул, на котором она сидела, поспешно отрастил спинку, не давая женщине упасть.

- Алтарь грешников слишком хорошо охраняется, чтобы Антон смог подобраться к нему достаточно близко - продолжила она, то ли думая вслух, то ли обращаясь к своему фамильяру. - Хороший специалист смог бы… Но хронометр работает только у Антона. Вопрос: как доставить его на место и забрать обратно, не настраивая против себя верующих?…

Она вздохнула.

- Ну, попробуем разбить задачу на части - предложил Силли. - Вижу три варианта: во-первых, исполнитель действует незаметно. В нашем случае церковники позаботились о противодействии магической маскировке, а без неё… ну, не вижу возможности.

Сето кивнула.

- Способность к незаметным проникновениям в список достоинств нашего сказителя не входит - согласилась она.

- Именно. Так что второй вариант: охрана не сможет его заметить.

- Ещё более нереально - вздохнула гарта. - Защитные амулеты и барьеры, постоянные проверки… Незаметно вывести их из строя невозможно.

- Есть ещё третий вариант: даже если заметят, не смогут ничего сделать.

- Я тоже склоняюсь к варианту отвлекающе-связывающего маневра - согласилась Сето. - Но это крайне сложно, на грани невозможного.

- Значит, нужно пройти по грани - усмехнулся белка. - Тебе это по силам.

- Главная проблема всё та же - вздохнула женщина. - Мелкое отвлечение ничего не даст, а крупное опять же можно будет проследить к нам, что вызовет гнев верующих. Нужно, чтобы действовали некие силы, не имеющие к нам отношения, а в идеале - враждебные…

Оба присутствующих в комнате умолкли. Неожиданно Сето насторожилась и прикрыла один глаз.

- Хмм… - пробормотала она. - В город только что вошла довольно неожиданная гостья. И… Интуиция подсказывает мне, что она может нам пригодиться.

Антон ужинал со своими жёнами, печально осознавая, что при всём разнообразии их способностей готовить и дальше придётся ему самому - кулинарными талантами никто из его жён не обладает. "Разве что научить кого-то, ту же Джанарию, к примеру?… Хмм, интересная мысль. С другой стороны, та же Тарра уже умеет готовить…"

Он представил трансформировавшуюся оборотницу в переднике, готовящей завтрак, и улыбнулся.

- Антон, к тебе гостья! - послышался голос Тарры, и парень лишь долю секунды спустя осознал, что он звучит в реальности.

- Входите - отозвался он, активируя подавление дара Наники, и в довольно тесную, следует признать, комнату, вошли ещё две женщины.

- Здравствуйте - вздохнул Антон. - Ралания, если я не ошибаюсь?

- Не ошибаетесь - отозвалась сиуни. Она сняла с пояса нож в ножнах и протянула человеку; тот недоумевающе поднял бровь, однако жрица молча замерла в одной позе.

- Что происходит? - нахмурившись, спросил Антон. Хотя он и изучал традиции сиуни, но в значении действий жрицы уверен не был.

- Похоже, она хочет, чтобы ты взял нож - заметила Айри.

- Об этом я догадался - сухо заметил парень. - Ладно…

Он принял оружие; лицо жрицы не изменило выражения, но она поклонилась.

- Мой господин Горах послал меня сюда - сообщила она. - В помощь и в искупление своего позора я буду служить тебе.

- А, так это она… - хмыкнула Ольга. - Та жрица, с которой ты вёл переговоры.

Антон вздохнул.

- Позволь уточнить две вещи - произнёс он. - Во-первых, как надолго бог сражений нагрузил тебя этим заданием?

- Пока он не сообщит, что служение окончено - отозвалась женщина.

- То есть на неопределённый срок - снова вздохнул Антон. - Готов поспорить, без Наники тут не обошлось. Ну, тогда второй вопрос: готовить не умеешь?

На бесстрастном лице жрицы промелькнула тень недоумения, но она отрицательно мотнула головой.

- Ну разумеется - покивал Антон. - В таком случае, Тарра, у меня к тебе предложение: выходи за меня замуж. Один я эту ораву накормить уже не смогу…

Он устало, но с иронией, улыбнулся.

- Хорошо - кивнула оборотница.

- Ну наконец-то… - довольно пробормотала Ольга.

Разместив всех вокруг стола, Антон обнаружил, что одной тарелки не хватает, хотя был уверен, что расставлял на всех. Снова окинув взглядом стол и сидящих за ним, он вздохнул и достал ещё одну тарелку, мысленно похвалив себя за то, что догадался купить посуды с запасом.

- Поздравляю с очередным браком - сообщила Сето, протягивая ему пустую тарелку. - Добавки, пожалуйста.

- Вот видишь? - хмыкнул Антон, обращаясь к Тарре. Тарелку, впрочем, взял, и снова её наполнил.

- Угу, благодарю - кивнула гарта. - Пожалуй, немного расширю эту комнату, а то у вас тесновато.

Следуя её словам, боковая стена утончилась, пока совсем не исчезла, соединив комнату с соседней.

- И в качестве подарка добавляю ещё одну, тебе же ещё новеньких где-то держать нужно. Только если намерен так продолжать, мне немного места оставь… Впрочем, нет, не беспокойся. Я себе ещё сделаю.

- Ладно, девочки - сообщила гарта, прикончив вторую порцию - вашего мужа и новую внештатную жену я пока заберу. Мне они сейчас нужнее. Не беспокойтесь, верну в целости и способного на исполнение супружеских обязанностей…

Ралания нахмурилась. Она не понимала, что происходит, но была намерена исполнять свой долг и вопросительно взглянула на Антона, ожидая его указаний.

- Ну, пойдём - пожал он плечами. - Расскажу тебе сказку на ночь…

Жрица нервно дёрнула хвостом.

- А, так вот в чём дело… - хмыкнула она. - У вас военный совет… А я не могла понять, что происходит.

- Да я тоже временами не понимаю, что тут происходит - пожал плечами Антон. - Это нормально.

- Я собрала вас, - произнесла Сето - чтобы сообщить пренеприятное известие: у нас проблемы. Жрица, твой бог сообщил тебе, что мы планируем сделать?

Сиуни отрицательно покачала головой.

- Мы собираемся преподать урок церкви Лаа, чтобы они не связывались с нами в дальнейшем. И вообще сидели смирно.

Губы жрицы растянулись в улыбке.

- Теперь понятно, почему я здесь… Буду рада посодействовать в меру своих сил. Полагаю, у вас есть планы, а не просто желание?

- Разумеется - кивнула Сето. - Ситуация такова…

- … И вот это сейчас - главная проблема - закончила гарта. Сиуни задумалась.

- Есть несколько племён, которые не отказались бы устроить налёт на "Святой" город - произнесла она - но они слишком слабы, чтобы действительно проделать это, даже такую сравнительно маленькую операцию.

- А что, если они будут действовать вместе? - предложил Антон.

- Это… сложно - задумчиво произнесла жрица. - Но попробовать стоит.

- Главное, аккуратно - предупредила Сето. - Церковники не должны узнать о наших планах. Вдобавок у нас мало времени.

Жрица кивнула.

- В таком случае, не будем его терять. Думаю, я справлюсь, с благословения Гораха. Разрешите выполнять?

Она вопросительно взглянула на Сето и Антона, своего в текущий момент непосредственного командира.

- Ты только что с дороги - заметил он. - В данном случае будет быстрее не спешить так.

Сето согласно кивнула.

- Антон прав. Вы умеете быстро совершать длительные переходы, но по воздуху всё равно будет быстрее, так что пока передохни и продумай, как будешь действовать. Транспорт будет примерно через час.

Сиуни слегка поклонилась и вышла вместе с Антоном.

- Твоя интуиция, похоже, снова оказалась верной… - заметил Силли.

- Но это не значит, что больше работы у нас нет… - вздохнула Сето.

Как и подозревал Антон, Лисса, оценивающе осмотрев сиуни, быстро согласилась отвезти её: жрица была достаточно привлекательной женщиной, подходящей под вкусы драконицы. Сам парень в этот раз остался в городе: он подозревал, что скорее будет мешать жрице, чем сможет чем-то помочь. К тому же только что женился, пусть и в очередной раз.

"Н-да, как-то скажется добавление Тарры к числу жён?…" - задумался парень, откидывая занавес над входом в его жильё… и замер. В одном углу увеличившейся усилиями Сето комнаты Линда аккуратно подметала пол; в другом Айри, сидя на стуле, зашивала кусок ткани. Эм?… В лёгкой растерянности Антон заглянул на кухню.

- С возвращением - бодро приветствовала его напевавшая что-то Тарра, в одном переднике на голое тело стоящая у кухонной плитки. Напротив неё Джанария нарезала овощи.

- Умм… Прошу прощения, но что происходит? - осторожно спросил парень.

- Готовим, убираемся - пожала плечами оборотница.

- А почему в таком виде? И почему все вместе?… Ну, не считая Ольгу.

- Так жарко же. А все вместе - ну так а как же ещё? Семья же. - Снова пожала плечами Тарра, а затем с оттенком неодобрения добавила: - Разбаловал ты их…

Джанария смущённо опустила голову и стала резать быстрее.

- А хунари на улице - продолжила оборотница. - Выращивает фрукты на десерт.

- Эмм… Не слишком ли ты сурова? - поинтересовался Антон.

- Нет, она права - неожиданно поддержала Тарру Айри. - Никто из нас не умеет ни вести хозяйство, ни заботиться о доме. Магия, навыки следопыта, заработок - это всё, конечно, хорошо, но главная-то цель - уютный дом, где можно расслабиться и приятно провести время… А получается, что это только на твоих плечах, при том, что ты ещё и детьми занимаешься, и решаешь проблемы Сето, и всякое такое прочее… Раз уж мы семья, то и работать на общее благо должны вместе.

- Именно - согласилась оборотница, и Антон неожиданно ощутил подкатывающую слезу. Потёр глаз.

- Спасибо… - тихо пробормотал он и добавил громче. - Я только надеюсь, что все так считают… Если пытаться заставлять, будет только разлад.

- Да всё нормально - заметила Линда. - Хотя лично я работаю не бесплатно. Расплатишься ночью…

Она хихикнула.

- Следующей - уточнила Тарра, и Антон снова мысленно поблагодарил Келару. А затем, впервые, и Нанику.

Эпизод 11: Новая сила

Хотя Сето удобнее было бы разговаривать непосредственно с Раланией, жрица сиуни была убеждённой сторонницей чёткой субординации, и поэтому докладывала с разрешения и в присутствии непосредственного начальника божественной волей - то есть Антона.

- Переговоры прошли неплохо. Участвовать согласились не все, но достаточно, чтобы операция оказалась успешной. Я не раскрывала им подробностей, но участвовала в формировании плана, направляя его в нужную сторону. Вот итоговый результат.

Она раскатала на столе план города.

- Сперва уххи и илайи устроят беспорядки здесь. - Она постучала пальцем по плану. - Их особо никто не воспринимает всерьёз, но это отвлечёт часть сил, и когда немного позже здесь - она снова постучала пальцем по другой части плана - уже всерьёз ударят ларту и несколько оборотней, реакция будет с небольшой задержкой. Силы переключат с подавления беспорядков на серьёзную угрозу, и несколько уххов с дымовыми бомбами разойдутся по городу, взрывая бомбы в различных местах, в том числе возле Алтаря грешников. Непосредственно рядом вряд ли получится, но достаточно мощный заряд, плюс ветер, и порядочный кусок территории будет накрыт дымом. Этот момент и будет возможностью действовать Антону.

- Слишком много переменных… - пробормотала Сето. - Но в настоящий момент придётся пользоваться тем, что есть. Благодарю за работу.

- Я тоже благодарю за помощь - кивнул Антон. - Теперь, значит, моя очередь наступает… Н-да. Когда действуем?

- Через три дня - ответила сиуни. - Тебе лучше прибыть в Святой Город заранее, и без Лиссы.

- Это понятно - кивнул Антон. - Она слишком сильно демаскирует. Что ещё мне нужно знать?

- Разве что то, что по окончании этого доклада я отбываю обратно - сообщила жрица. - Я координирую совместные действия и ход операции. К тому же благословение Гораха определённо будет нелишним, да и моя личная помощь может пригодиться.

- Выглядишь задумчивым - заметила Тарра. - Сето тебя чем-то нагрузила?

- Можно и так сказать - согласился парень. - Хотя кто тут в данном случае является инициатором - вопрос философский. И бессмысленный.

Он вздохнул.

- Джанария, ты можешь вернуться к маленькому размеру, сохраняя магическую силу?

- Могу - ответила фо лаухи, стремительно уменьшаясь. - Хотя это и не очень удобно.

- В таком случае, извини за неудобство. Но я хотел бы, чтобы ты некоторое время побыла в таком размере. Мне нужна твоя помощь.

- В чём дело? - нахмурилась оборотница. Антон на миг задумался, стоит ли выдавать ей достаточно секретную информацию и загружать проблемами, но затем решил, что немного доверия не повредит.

- Ну, в общем…

Выслушав объяснение Антона, Тарра некоторое время молчала. Затем отошла в сторону, к маленькому алтарю в углу комнаты. Опустилась у него на колени, воткнула сразу три ароматических палочки, подожгла их, и беззвучно забормотала молитву.

- Чего это ты? - удивился Антон.

- Благодарю богиню за отличного мужа - ответила оборотница, вставая. - Нужно будет ещё храм Келары навестить, но это попозже, в Святом Городе.

- Ты хочешь отправиться со мной? - поднял бровь человек.

- Разумеется. Айри туда не впустят, а мой род терпят, так что я буду твоей телохранительницей. Совершим небольшое паломничество. Джанария, конечно, волшебница неплохая, но в работе телохранителя она не разбирается, и это слишком опасно…

- Хорошо - кивнул Антон - если ты хочешь участвовать, не вижу причин возражать. Но мне казалось, что тебе не очень-то нравится такая работа…

- Действительно не особо - согласилась Тарра. - Но когда защищаешь собственные интересы - совсем другое дело.

Итак, план был разработан и пришёл в действие. Чтобы не тратить лишнее время на дорогу, Лисса всё же снова оказалась привлечена в качестве транспортного средства, - если подумать, её магические способности ещё ни разу не нашли применения - подбросив Антона и его двух жён до окрестностей одной из разбросанных вдоль дорог Королевств деревень, где Антон на выданные Сето средства приобрёл телегу и упитанного осла, явно нервничавшего под плотоядными взглядами Тарры, так что Антон заодно приобрёл и мяса, благо деревня жила по большей части охотой.

Видимо, вследствие морального воздействия оборотницы, но никаких признаков знаменитого ослиного упрямства Антону заметить не удалось; впрочем, вполне возможно, что здешние ослы столь же отличаются от ослов с его родины, как и кошки.

Они успели добраться до города незадолго до закрытия ворот; стражники, хоть и неодобрительно посматривали на Тарру, явно распознав в ней оборотня, были столь любезны, что указали, как добраться до постоялого двора. Признаться, Антон порядком нервничал, и опасался, что не сможет заснуть… Однако его опасения оказались бессмысленными. Как выяснилось, стоило снять комнату, Тарра в любом случае не дала бы заснуть большую часть ночи, а под утро изрядно вымотавшийся даже несмотря на дар Келары - в конечном итоге Джанария не выдержала творящегося разврата и присоединилась - парень всё равно уснул.

Поскольку в Святой Город они прибыли за сутки до назначенной даты акции, у троицы супругов имелся некоторый запас времени, и Тарра, как и обещала, воспользовалась им для небольшого паломничества в храм Келары - и экскурсии заодно. Хотя Святой Город посвящён в большей степени Лаа, считающемуся главным среди трёх богов Людей, здесь располагались храмы и Келары, и Шаграма. А ещё это был город каменотёсов, архитекторов и скульпторов. В отличие от большинства городов в Объединённых Королевствах, Святой Город строился по чёткому плану, и даже лавки и постоялые дворы были вынуждены следовать правилам эстетики, так что воистину город был красивейшим в этих землях. Но слишком уж тихим… Нельзя, правда, сказать, что это было некомфортно; просто непривычно после Вольноветерска.

- У каждого города Королевств свои отличительные черты, я погляжу - хмыкнул Антон. - И довольно яркие.

Весь день троица спокойно бродила по городу, осматривая достопримечательности, а заодно потратив часть выделенных Сето денег на закуски. Хотя Джанария, в принципе, прекрасно могла обходиться без пищи, одной магией, но всё же любила сладости и фрукты, а Тарра один за другим уплетала пирожки с мясом - местные религии не устанавливали ограничений в диете. Сам Антон пробовал понемногу того и того - всё, что привлекало его внимание.

От покупки сувениров все они воздержались.

На следующий день - эта ночь прошла менее бурно - троица заранее расположилась насколько это было возможно поблизости от "Алтаря грешников". К счастью, город всё же был не настолько большим, чтобы позволить большую "санитарную зону" вокруг здания, а тот факт, что стратегическое оружие церкви Лаа создавалось для защиты города, заставил поставить его в городской черте. Двухэтажное здание, округлой формы, как и все храмы Лаа, имело ещё и два подземных этажа, однако основная "оружейная система" располагалась над землёй.

В любом случае, Антон и его жёны устроились в храме Келары поблизости, ожидая нужного момента. Жрицы, сходу обратившие внимание на украшение в волосах парня, порывались посодействовать чем-то отмеченному богиней, и несмотря на то, что он вежливо отказался от услуг, девушки оперативно обеспечили кувшинчик сока, фрукты и выпечку, а так же тихий и спокойный уголок.

- Снаружи какой-то шум - неожиданно сообщила Тарра, пошевелив трансформированными ушами. - Похоже, начинается. Ну что ж…

Она встала, не преминув забрать последнюю булочку, и направилась к выходу. Антон направился следом; Джанария устроилась у него в кармане.

- Снаружи какие-то беспорядки - предупредила их одна из жриц, стоящая возле выхода. - Возможно, вам лучше переждать в храме, пока всё не успокоится…

- Я лучше окажу почтение богине, посодействовав в защите одного из её храмов - хмыкнула Тарра. Антон кивнул.

- Верно. К тому же если что-то происходит, стоит по крайней мере выяснить, что именно… Всегда следует быть в курсе происходящего.

- Как скажете - поклонилась молодая жрица. - Благословение богини с вами.

- Это да - ухмыльнулась оборотница, бросив на Антона довольный взгляд.

Несмотря на слышимые время от времени крики, звуки ударов, и, изредка, выстрелы, никакой паники в городе заметно не было - как и людей. Определённо все местные жители попрятались в домах, а стражники были сконцентрированы в более важных местах.

А ещё по городу разносился пахнущий гарью и какими-то химикатами дым. Похоже, пока что план шёл в целом как ожидалось.

Подул ветер, и дым, нанесённый со стороны, стремительно начал сгущаться. Тарра закашлялась, скривилась, и обмотала вокруг лица полосу ткани; протянула Антону ещё одну, но тот обнаружил, что вокруг его лица кружит лёгкий смерчик, сдувающий дым в сторону, и отрицательно взмахнул рукой.

- Джанария - понимающе кивнула Тарра. - Но лучше всё же воспользуйся, так привлекаешь лишнее внимание.

Антон незамедлительно осознал, что его супруга права и воспользовался рекомендацией. С такой же тканевой повязкой, как и у Тарры, он не только не выделялся на её фоне, но и оставлял скрытым лицо.

Никого из сражающихся видно всё так же не было, но ветер продолжал сносить облако дыма в сторону "Алтаря грешников". Видимость в густом дыме была отвратительной, но Тарра с Антоном именно для этого заранее отработали маршрут и сейчас двигались по нему. Тарра ориентировалась на слух, стараясь избежать потенциальных встреч с городскими стражниками или охраной непосредственно их объекта интереса, а Антон следовал за ней, держа в виду её спину.

Внезапно - когда, по оценке Антона, они были почти на месте - оборотница замерла.

- Там что-то происходит… - тихо прошептала она. - Будь готов.

Вместо вопроса "К чему?" Антон извлёк из кармана - того, который не занимала Джанария - настроенный заранее хронометр, а правой рукой снял с шеи висящую там на шнурке флейту. Здание уже было видно сквозь дым; ещё немного…

- Держите его! - неожиданно завопил мужской голос, и из дыма на Антона выпрыгнула тень.

Однако прежде чем парень смог разобрать, кто или что это, тень на лету изменила направление движения - встретившись с кулаком Тарры. Неестественно изогнувшись, тёмное пятно кувыркнулось и опустилось на землю.

- Это не охранник - сообщила оборотница, поворачиваясь к неожиданному противнику. - И не человек.

Со стороны здания громыхнули выстрелы; Антон поднял флейту, активируя щит, и по нему тут же, с новым залпом охраны, размазался свинцовый шарик. Поднявшаяся с земли тень резво метнулась в одну сторону, прочь от здания, а Антон с супругой, оказавшейся по одну с ним сторону защитного барьера - в противоположную. Точнее, перекинувшаяся оборотница подхватила мужа под мышку, совсем как при первой встрече. Прыжок…

- Активируй! - произнесла она, и Антон направил хронометр в сторону здания, нажимая винты. Послышался треск, похожий на треск статического электричества, и грянули новые выстрелы. Ещё один прыжок; Антон деактивировал хронометр и направил в Тарру силу богини.

Рывок! Несмотря на то, что яростная перегрузка едва не заставила выронить божественные талисманы, а содержимое желудка запросилось наружу, Антон всё же сумел обеспокоено подумать о хрупкой лаухи в его кармане. К сожалению, чем-то помочь ей он был не в состоянии.

Удар о каменную дорожку, новый прыжок; на этот раз не столь экстремальный, но всё же жёсткий. Тарра во все ноги мчалась с места преступления, сжимая в лапах самое ценное…

Подпитываемая божественной силой оборотница за считанные минуты оказалась вне пределов города, но останавливаться и не думала.

- Ты так до самого Вольноветерска собралась бежать? - сумел произнести Антон.

- Нет - отозвалась Тарра, продолжая бежать. - Только до точки встречи.

На тот случай, если потребуется быстро вернуться в Вольноветерск, было обговорено место в лесу, где троица диверсантов должна будет встретиться с Лиссой; однако ждать их там драконица категорически отказалась, так что вместо этого пришлось просто назначить время, когда она туда прибудет. Да, неудобно, и в случае нестыковки Лисса незамедлительно улетала - но дожидаться в лесу она не желала даже перед лицом Сето. Каковы бы ни были причины её нежелания, для драконицы они были более чем убедительны. Столкнувшаяся с этим гарта неожиданно не стала напирать, просто сообщила, что в случае, если Антон не сможет встретиться с Лиссой, ему следует направляться в одну из придорожных деревень, где его будет ждать группа сопровождения.

Хотя Тарра, как она сама признавалась, была городской жительницей, но умение ходить по лесу и ориентироваться в нём есть у всех оборотней. Нужную поляну, достаточно широкую, чтобы драконица могла на ней комфортно приземлиться, оборотница нашла без каких-либо затруднений.

- Я не думаю, что за нами ещё есть хвост, - сообщила она, наконец остановившись и аккуратно опустив Антона на землю - но если церковники действительно захотят нас преследовать, то смогут проследить мой путь. У них есть специалисты. А мы сделали достаточно, чтобы вызвать у них такое желание, так что хорошо бы, чтобы Лисса прибыла…

- Думаешь, она не прилетит? - осведомился потягивающийся и разминающий тело Антон. - Джанария, ты там цела?

- Можешь назвать это дуростью, - хмуро отозвалась Тарра - но у меня есть такое предчувствие.

- Не назову - произнёс Антон. - Всякое возможно, и лучше готовиться к худшему. В конце концов, ситуация у Алтаря грешников уже была неожиданной. Что это было?…

- Не знаю… В том дыме запаха было не разобрать, но по ощущению удара в том существе словно вообще не было костей. Никогда с таким не встречалась.

Из кармана Антона выбралась пошатывающаяся фо лаухи, прыгнула в сторону, и на лету принялась увеличиваться, пока не оказалась по плечо парню.

- Мне это существо тоже незнакомо - сообщила она, для устойчивости ухватившись за руку мужа. - Но оно было магическим, и, похоже, это была женщина.

- Как ты определила последнее? - осведомился Антон.

- Она среагировала на тебя - ответила Джанария. - Вспомни, она двигалась прямо к тебе.

Лаухи задумалась.

- Могу ещё добавить, что ощущение от неё напоминало тот стиль магии, который использует Тарра - добавила она. - Но не поверхностное насыщение тканей, а насыщение всего тела.

- Это же не имеет смысла… - пробормотала оборотница. Хотя она и владела магией, её чувствительность в магическом плане оставляла желать много большего, в отличие от прирождённой волшебницы, каким являются все лаухи.

- Как стиль магии - не имеет - согласилась "фея". - Судя по всему, это врождённое свойство, но я встречала подобное только у пары растений.

- Третья сторона… - нахмурился Антон. - Это может быть проблемой.

- Что ты имеешь в виду? - осведомилась Тарра.

- Ну, мы устроили эту акцию для того, чтобы у церковников не было улик против Вольноветерска - пояснил Антон. - А если они поймают некое магическое существо, то смогут повесить всё на нас. В конце концов, кто ещё мог его послать?

- Действительно, кто?… - пробормотала Джанария.

Тарра оказалась права - в назначенное время Лисса так и не появилась. Для надёжности её подождали четверть часа, но драконица так и не прибыла, и в итоге троица снова помчалась вперёд на своих ногах - точнее, на ногах Тарры. Хотя Антона это и сильно смущало, но он был вынужден признать, что они будут двигаться существенно быстрее, если оборотница его понесёт. А вероятность преследования всё ещё сохранялась… В общем, Тарра с явным удовольствием снова подхватила мужа на руки, Джанария вернулась к маленькому размеру и к нему в карман жилета, Антон направил в оборотницу божественную силу, и она помчалась.

Учитывая, что сейчас оборотница бежала не по дороге, а по лесу, и довольно густому, её скорость была существенно ниже, чем раньше, но назвать её низкой было бы несправедливо. Она рыжей кометой летела сквозь зелень леса, ухитряясь при этом по минимуму беспокоить растительность и практически не оставляя следов, а те, что всё же оставались, тут же задувал ветер, забрасывая листвой - Джанария тоже работала.

Даже с грузом на руках и по пересечённой местности троица - точнее, всё же Тарра - двигалась быстрее, чем повозка по дороге. Как по опыту знал Антон, в этих джунглях намного больше жизни, чем кажется, в том числе и разумной, но если на их пути и попался кто-то, они либо не рискнули связываться с оборотницей, либо попросту не успели.

Божественная сила не только придавала сил, но и позволяла не беспокоиться об усталости; больше того, в отличие запитки обычной магической энергией после окончания "сеанса" не наблюдалось каких-либо негативных эффектов, так что когда оборотница наконец снова остановилась, хуже всего чувствовал себя как раз человек. Хотя направление силы богини и не требовало от него заметных усилий, но вот три часа находиться на руках - не слишком комфортное положение… Он выпрямился, разминая суставы, и болезненно скривился, отвернувшись от оборотницы. Парню было стыдно за собственную слабость, но демонстрировать это было бы ещё более стыдно. Тем более, что разумом он понимал, что физические сила и выносливость необязательны, если компенсируются другими достоинствами. В конце концов, он сам недавно говорил Тарре нечто подобное…

И всё-таки ему было стыдно.

- Назначенная Сето деревня рядом - сообщила оборотница - но лучше сперва немного передохнуть. Вам с Джанарией эта пробежка наверняка оказалась тяжёлой.

- Я полностью вымоталась - сообщила высунувшаяся из кармана крошечная рогатая голова. По её виду Антон не мог бы с этим согласиться, тем более что тряска в этот раз была не такой сильной, однако лаухи старательно изображала крайнюю усталость. На взгляд парня, переигрывала… Он улыбнулся и встретился с крохой понимающим благодарным взглядом.

"Все всё понимают…" - подумал он. - "Осталось научиться облачать это понимание в правильные слова. И в первую очередь - мне".

После небольшой передышки, достаточной, чтобы Антон смог привести себя в норму, группа продолжила движение; на этот раз парень шёл на своих ногах.

Деревья закончились внезапно, - по крайней мере, для Антона - но в Королевствах это естественно. Лес всегда ограничен чёткой линией благословения богов, обрезающей его, как ножом, и сейчас лес сменили поля.

Хотя скорее, всё же, огороды. Сравнительно маленькое пространство, отвоёванное у Леса, было лишь подсобным хозяйством придорожной деревни; как и в большинстве подобных ей, местные жители кормились в основном охотой, а огородики держали ради разнообразия диеты и витаминов. Не то, чтобы они знали о существовании витаминов…

В любом случае, Тарра и Антон уверенно проследовали в направлении домов. Новых предчувствий у оборотницы не появилось, и можно было рассчитывать, что обещанное Сето сопровождение на месте.

Оно действительно было на месте. Четверо облачённых в зачарованные доспехи верзил различной степени небритости сидели перед самым большим домом в деревне и поглощали брагу из больших кружек.

- А вот и наши клиенты - хмыкнул один из них. Антон на миг напрягся, однако Тарра не высказала ни тени беспокойства, так что он тут же расслабился и убрал руку от флейты.

- Здоров, Сашка - произнесла она. - Твою бригаду, значит, послали нас встречать?

- Угу - отозвался мужик, вставая. Внимательно рассмотрел Антона. - Не в обиду, но странный у тебя выбор мужа…

- Не в обиду, но это не твоё дело - беззлобно ответила оборотница. - Могу только сказать, что такие оболтусы, как ты с твоей бригадой, и рядом не стояли. Транспорт у вас есть?

- А то ж - отозвался тоже не обидевшийся наёмник. - Павел вон уже готовит.

Действительно, один из латников, вроде бы только что сидевший рядом с кружкой в руках, уже подводил к собравшимся вола, впряжённого в повозку.

- По местам, парни - скомандовал знакомый оборотницы, и вся четвёрка моментально заняла свои места в повозке; Антон с супругой последовали их примеру. Джанария на миг высунулась из кармана, окинула наёмников взглядом, неодобрительно покачала головой, и нырнула обратно.

- А всё-таки - вернулся к теме глава четвёрки - вот чем он так хорош? Вот скажи, парень, что у тебя такого, чего нет у меня, скажем?

- Выбритость - отозвался Антон, прежде чем Тарра вмешалась

- Неплохо - засмеялся наёмник. - Побил. Да и язык у тебя, я погляжу, подвешен… Ну что, Тарра, будешь теперь кашу варить да о муже заботиться?

- Очень на это рассчитываю - невозмутимо отозвалась оборотница. Наёмник крякнул.

- И снова побили… Похоже, мне действительно лучше помолчать.

- Ну, совсем молчать не обязательно - хмыкнула Тарра. - Скажи-ка, в городе вчера никаких новостей не было?

- Были. Верховный король выступил.

- Вот оно как… - пробормотала оборотница. Они с Антоном переглянулись; можно было предположить, что Лисса не появилась как раз по этой причине. В конце концов, Сето определённо изначально рассчитывала использовать драконицу если не как оружие войны, то хотя бы как оружие устрашения. Дракон - это, конечно, серьёзно, однако о её наличии уже знали, и наверняка подготовились… Антон понял, что беспокоится.

Несмотря на собственное пожелание молчать, наёмник всё же долго не удержался, в отличие от своих товарищей, всё это время сохранявших молчание. Похоже, вся болтливость команды ушла лидеру…

- А всё же, парень - снова обратился он к Антону - ты кто будешь-то? А то слухи-то ходят, но я никак понять не могу. То ли жрец, то ли сказитель, то ли книгочей, то ли вообще что-то непонятное…

- Муж он мой - сухо сообщила Тарра, которую, похоже, эти расспросы начали раздражать. - Тебе мало?

- Муж-то муж, да чем живёт? - возразил наёмник.

- Разным - произнёс Антон. - То богу сказку расскажу, то детей спать уложу, то дракона научу в королях разбираться - а они мне за это благодарны. С того и кормлюсь.

Наёмник хмыкнул и наконец умолк.

То ли вол был резвый, то ли деревня, в которой они встретились с наёмниками, была ближе к Вольноветерску, чем казалось Антону, но они прибыли в город раньше, чем он ожидал. Сопровождающие довезли их до штаба Гривы, где и оставили, сообщив, что свою плату получили вперёд. Антон поспешил на второй этаж - сделать доклад и расспросить Сето о текущей ситуации.

Выслушав подробные доклады всех троих участников и отправив жён Антона отдыхать, гарта нахмурилась.

- Прежде всего, вы молодцы - произнесла она. - Внезапное выступление армии Верховного короля было неожиданностью, и если бы вы не успели обезвредить Кару небесную, у нас были бы очень большие проблемы.

- А так - просто большие - утвердительно произнёс Антон.

- Пожалуй - согласилась Сето. - На одну хорошую новость - три плохих… Во-первых, эта ваша встреча возле Алтаря грешников. Неизвестное - потенциальные проблемы.

- Пока они потенциальные - это ещё не страшно - заметил Антон. - А я так понял, что есть и актуальные.

- Самая актуальная проблема - армия Верховного короля - заметила Сето. - Надеюсь, он просто уверен в своих силах…

Она нахмурилась.

- С Лиссой всё в порядке? - после небольшой паузы спросил Антон, убедившись, что развивать тему гарта не намерена.

- Небольшая трёпка пошла бы ей на пользу, но пока что на ней нет ни царапины - отозвалась хозяйка Гривы. - Беспокоишься?

- Беспокоюсь - не стал скрывать парень. - И не только за неё. Если ситуация опасная, возможно, мне с жёнами стоит покинуть город…

Эпизод 12: Маленькая победоносная война

Десять тысяч солдат. Много это или мало? Если взять войны, кипевшие на Земле в двадцатом веке… да что там в двадцатом, даже в девятнадцатом, это будет капля в море. Однако в Объединённых Королевствах масштабы были другие. Когда население крупного города едва достигает двадцати тысяч… Ну, ситуация понятна.

Тем более, сложности логистики очень сильно ограничивают возможные размеры армии и делают её крайне уязвимой для партизанской тактики и налётов на марше. В итоге мобильные лесные отряды - важная часть серьёзной армии не только для нападения, но и для защиты, противодействия вражеским диверсантам. И "Лесоходы" верховного короля оправдывали своё звание элитных частей… Несмотря на непрерывные нападения диверсантов Вольноветерска, потери были небольшими: отряды охранения в большинстве случаев заблаговременно перехватывали их на подходе. Обычно, встретив "Лесоходов", противник отступал, не вступая в бой, и даже когда люди Верховного Короля пытались преследовать врага, это не давало результата - отряды Вольноветерска в большинстве своём состояли из детей Леса, имеющих в лесу преимущество, несмотря на всю выучку и профессионализм людей.

Несколько сложнее было, когда в состав отрядов нападающих входили маги. Разумеется, войска Верховного Короля, тем более элитные части, были снабжены амулетами, да и приданные Церковью Лаа жрецы оказывали посильную поддержку, но боевые маги Вольноветерска тоже не зря считались элитными частями. Точечные удары пирокинетиков уничтожали офицеров и провиант, зачастую вместе с повозками, и снижали мораль солдат. Впрочем, с последней проблемой неплохо справлялись всё те же жрецы, новые повозки чуть ли не на ходу мастерили армейские мастеровые, а прожаренные пирокинетиками тягловые волы без суеты шли в походный котёл. Действительно тяжёлых потерь армия не несла, если не считать потерю большей части стрел и пороха.

Всё же, пусть укусы были и не слишком болезненными, они продолжались непрерывно. Днём на солдат нападали летучие отряды диверсантов; вечером совершали удары маги; ночью дети Леса осыпали остановившихся на отдых ядовитыми иглами и насылали кошмары на спящих; утром снова атаковали маги.

А ещё - ловушки. Хотя дороги являлись святыней, находящейся под защитой богов, и даже во время войн на них не смели покушаться, но это не мешало устраивать сюрпризы, не повреждающие дороги, а так же на местах стоянок. Всё это выматывало солдат физически и морально.

Продолжая все эти в большинстве своём не фатальные, но ощутимые проблемы, когда армия проделала половину пути, неожиданно заплесневели практически все запасы пищи. Больше того, этой участи не избежала даже часть средних, деревянных, доспехов. Из дешёвых, которые не проходили дорогостоящую алхимическую обработку. Плесень не просто испортила их, а практически уничтожила.

Командование приказало забить оставшихся волов, а на их место впрячь солдат; к тому же части "лесоходов" пришлось перепрофилироваться в охотников, ослабив оборону, и это не замедлило сказаться на потерях. Как ни печально, но бесчестные селяне не желали отдавать припасы королевской армии, и придорожные деревни по маршруту следования армии оказывались словно вымершими; даже передовые отряды разведчиков не успевали никого застать.

И тем не менее, армия продвигалась. Всё же командиры, и главнокомандующий, Верховный Король, не были идиотами и ожидали подобного, так что не позволяли мелким сложностям влиять на их настрой и решимость. Если уж совсем честно, командиры считали, что могло быть намного хуже.

Армия продолжала продвигаться, и вот уже передовые части оказались в окрестностях Вольноветерска - но армии города нигде не было видно. Больше того, и сам город выглядел опустевшим.

- Где враг? - требовательно спросил главнокомандующий собравшихся перед ним генералов.

- Не имею знать, ваша светлость! - рявкнул Олег Костя. Рыжебородого ветерана король во многом для того и держал, чтобы иметь рядом человека, всегда готового сказать правду и честно доложить обстановку. - Но разведчики высланы! Скоро вернутся с результатом!

Верховный король поморщился. Привычка ветерана, прозванного в молодости Костлявым, каковое прозвище впоследствии было переиначено в короткое "Костя", чуть ли не выкрикивать каждую фразу, его не раздражала, - он был немного туговат на ухо - а вот отсутствие врага было подозрительно, обещая неприятные сюрпризы.

- Сообщение! - послышалось снаружи, и в шатёр вошёл, поклонившись присутствующим, юноша в зелёной одежде. - Господа генералы, ваша светлость, враг обнаружен! Армия неприятеля, численностью до четырёх тысяч, заняла позицию на плеши к югу!

- Они хотят, чтобы мы прошли через город - хмыкнул король. - Очевидная ловушка, хотя пока и неясно, какая именно. Разведчики осматривают город?

- Так точно - кивнул другой генерал. Более молодой, чем Костя, он был при этом совершенно седым. - Изучают всё. Его святейшество выделил специалистов по поиску магических ловушек, они тоже работают. Пока что из подозрительного обнаружены только пищевые припасы, которые могли быть отравлены. Я приказал их не трогать.

- Одобряю - кивнул король, ощутив, как засосало под ложечкой. Его личный запас продуктов оказался защищён придворными чародеями и жрецами, но большую часть он приказал раздать войскам; разумеется, накормить голодных этим было невозможно, но сам факт оказал положительное воздействие на мораль.

Он повернулся к старшему жрецу, присутствующему в походе и на совете в качестве представителя Святого Города и церкви Лаа.

- Ваша святость, вы можете что-то посоветовать?

Жрец подвигал челюстью, а затем неспешно произнёс.

- Мне неведомо, какое коварство замыслили еретики; пресветлый не открыл сего своим слугам. Однако, покинув город, они сделали себя мишенью для гнева небес… Ваше величество, полагаю, в таких условиях у вас нет возражений на применение Кары?

- Я не хотел, чтобы вы уничтожили город и его ценности - кивнул король. - В сих условиях у меня нет возражений.

- Быть по сему - кивнул жрец. - Пусть армия встанет. Я пошлю слово братьям обрушить на еретиков гнев небес…

Армия, ещё одна армия, и город между ними. О чём думали предводители еретиков, не знал никто, кроме них самих, а вот старший жрец армии Верховного короля недовольно думал о том, что из-за расстояния и препятствия в виде города союзные силы не смогут увидеть применение Кары небесной, так что морально-воспитательный эффект будет потерян. Останется довольствоваться слухами, которые в любом случае будут распространяться, а тем более - если им помочь… Ну, и самой победой, разумеется.

А в победе жрец не сомневался. Да, бесспорно, в Вольноветерске есть возмутительно сильные маги, но что они могут противопоставить совместной мощи сотен жрецов и силе верховного бога? И теория, и практика показывали, что практически ничего. Тем паче, что большинство чародеев вольного города специализировались на вещах, далёких от сражений.

И всё же даже крыса, когда загнана в угол, может больно укусить. "Не считай себя победителем, пока не стоишь на трупе врага" - вспомнил жрец любимую одним из королевских генералов поговорку и нахмурился. И почему задерживается активация Кары?…

- Вы уверены, что это сработает? - обеспокоенно спросил магов, собравшихся в подземном бункере в центре армии Вольноветерска, лысеющий мужчина лет сорока.

- Казимир, ты спрашиваешь это в пятый раз - недовольно ответила брюнетка в белом платье. Со времени встречи в тёмном-тёмном доме она инверсировала расклад цветов, но вырез платья остался тем же. - Это лучший вариант из возможных.

- Сейчас тот случай, когда я сожалею об отсутствии Сето - вздохнул бородач. - С ней было бы спокойнее.

- Она спит - отозвалась старуха. - И не завидую тем, кто её разбудит…

- Да уж - согласился бородач. Нахмурился, словно прислушиваясь к чему-то. - Кажется, начинается… Павел, ты как?…

Откровенно вымотанный мужчина средних лет, сидящий на стуле в углу, устало открыл глаза.

- Готов, насколько это возможно. Не беспокойся, я передохнул чуток… Но это только прототип, в лучшем случае.

В небе над армией Вольноветерска что-то засияло. Диск солнца, Око Лаа, внезапно резко увеличился в размере, и словно слёзы на землю, в центр формации войск, обрушился поток яростного всё сжигающего пламени.

Но не достиг цели. В воздухе на пути огня возник прозрачный многослойный диск около двух десятков метров в диаметре, и пламя не просто остановилось - оно словно проваливалось в диск, как в пустоту. Однако… Магическая преграда истаивала слой за слоем; у мага в подземном укрытии вырвался короткий стон и из носа потекла кровь.

В то же время в Святом Городе сложная металлическая конструкция, до предела наполненная божественной силой, сияла, гудела, и наполняла замкнутое пространство жаром.

"Что-то определённо не так…" - хмурился старший жрец Алтаря грешников. - "Эффективность в разы ниже, чем должна была быть…"

Однако Его Святейшество чётко поставил задачу, и времени на выяснение причин проблемы не было. Оставалось одно.

- Братья - приказал старший жрец - прибавьте энергии!

Жрецы под его началом послушно сосредоточились, бормоча молитву, и пропуская божественную силу через себя в огромный амулет. Но… Железо - не золото; его пропускная способность для силы Лаа существенно ниже, и предел оказался превышен.

Вспышка! Столб пламени прорезал землю и небо, уничтожая всё на своём пути. Лишь глубокий ожог остался в плоти мира…

Мага шатнуло, и он упал. Однако…

- Да займитесь же кто-нибудь Павлом! - резко скомандовал бородач, снова "прислушиваясь". - Кара остановилась… Сето была права.

Один из присутствующих, маг-целитель, наклонился над упавшим, проводя над ним руками.

- Терпимо - сообщил целитель. - От внезапного прекращения нагрузки потерял сознание.

- Ваша святость, что происходит? - нахмурился верховный король, наблюдающий за картинкой вражеской армии, транслируемой придворными чародеями. - Почему Кара остановилась?

Жрец, ещё более хмурый, чем король, молчал, вглядываясь в картинку и поглаживая божественный символ. Король повернулся к магам.

- Чары были прекращены со стороны источника - сообщил старший среди королевских магов.

- Это божественное чудо, а не чары! - резко вмешался жрец.

- Со всем уважением, ваша святость, - мягко ответил маг - технически это чары. Но важно здесь то, что Кара не была нейтрализована действиями вражеских магов; что-то случилось у источника, что заставило прекратить атаку. Скорее всего, очередная диверсия.

- Подождём - помолчав, произнёс жрец. - Возможно, это мелкая временная неполадка.

Однако его надеждам не суждено было сбыться. Через час тайной связью церкви Лаа старший жрец получил мрачное сообщение, гласящее "Алтарь грешников и его прототип уничтожены".

Получив от жреца сообщение, что главное оружие церкви в ближайшее время не может быть использовано, верховный король вновь собрал военный совет. Впрочем, правильнее будет сказать, что он его объявил, поскольку ключевые лица и не расходились.

- Итак, - произнёс он - какие есть предложения теперь, когда первый план не сработал?

- Разведчики начали находить ловушки, ваше величество - сообщил седой генерал. - Они были хорошо замаскированы, но теперь мои люди поняли, где и как искать. Работа по обезвреживанию уже начата; ещё час-другой, и армия сможет выступать.

- Найденную раньше пищу проверили на животных, с ними всё ещё ничего не случилось - добавил второй.

- Чудно - кивнул король. - Пусть поторопятся, нам следует покончить с этим как можно скорее.

Армия двигалась через город. Впереди шли наименее ценные лёгкие пехотинцы-копейщики; если разведчики пропустили какие-то ловушки, они будут обезврежены телами пехоты. Затем - стрелки, сохранившие стрелы и порох. Наконечники стрел сохранились, так что хоть какие-то стрелы удалось смастерить вновь, хотя часть самих луков тоже пострадала. С порохом дела были хуже, но запасы личной королевской гвардии хранились в зачарованных контейнерах, и их удалось сохранить, а поскольку его величество всегда любил иметь запас на всякий случай, ситуация с огнестрелом оказалась не катастрофичной, а просто очень плохой. За стрелками следовала тяжёлая пехота; один из трёх дивизионов королевской гвардии, "Сталь". Заслуженные ветераны в зачарованных металлических доспехах, гораздо более подвижные, чем можно предположить, глядя на их тяжёлые доспехи, и способные в одиночку выйти против мага или оборотня. "Порох", близкий к земным мушкетёрам дивизион, следовал за "Сталью", охраняя немногочисленные и ценные пушки и их ещё более немногочисленный боезапас, а за ним следовал верховный король со свитой в окружении телохранителей. Жрецы, приданные армии церковью Лаа, не шли отдельным отрядом; они были распределены среди армии, дабы оказывать поддержку всем. Сила верховного бога - серьёзное подспорье для любого солдата… Хотя, стоит признать, больше всего носящих солнечные мантии было рядом со "Сталью".

Лишь "Лесоходы" были лишены поддержки служителей Лаа. По простой причине - жрецы просто были не в состоянии угнаться за легконогими следопытами и не выдать их присутствие врагу. Третий королевский дивизион, как обычно, шёл отдельно от основных войск. Вернее, пока часть их обезвреживала оставленные в городе ловушки, другая часть двигалась лесом, в надежде обойти врага и ударить ему в тыл. Пусть силы Вольноветерска больше чем вдвое уступали королевской армии числом, недооценивать их было бы глупо, особенно после того, как разведчики доложили о наличии сиуни среди сил врага.

И всё же, несмотря на всё, преимущество было у королевской армии. Несмотря на всё, более чем двукратное преимущество в численности говорило за себя, при том, что качество войск тоже было далеко не из худших. Поэтому идущие по городу солдаты и вглядывались насторожённо в окрестности, особенно в пустые дома.

Однако первые солдаты уже с облегчением покинули опасную территорию, и всё ещё ничего не происходило… До тех пор, пока в город не углубился верховный король со свитой. Земля, обследованная на наличие как механических, так и магических ловушек, вдруг словно вскипела; бесчисленное множество ростков и побегов обвивали ноги солдат, стремительно поднимаясь всё выше. Бойцы "Стали" и телохранители его величества пытались сопротивляться, однако хотя они и были способны сражаться с магами, но то обычные маги, а не сильнейшая волшебница этого мира…

За считанные секунды весь город превратился в непролазные джунгли. Охрана, в первую очередь придворные маги, верховного короля, пыталась держать оборону, но небольшой пятачок, свободный от побегов, продолжал сжиматься. Покончив с солдатами, Сето переключила внимание на главную добычу, и придворные маги мало что могли ей противопоставить…

А затем наступило время армии Вольноветерска. Хотя немногочисленные солдаты, успевшие покинуть пределы города, были деморализованы и сдавались без попыток сопротивления, кто-то должен был собрать пленных…

Эпизод 13: Цветы с шипами и без

- Ну что же, начало неплохое… - зевнув, сообщила женщина с длинными зелёными волосами собравшимся вокруг неё людям и нелюдям.

- Начало? - переспросил кто-то из присутствующих. - Разве мы не победили?

Гарта удивлённо взглянула на спрашивающего, затем вздохнула.

- Казалось бы, присутствующие здесь должны быть ответственными и разбираться в политике… Вот поэтому в Славниче и держат короля - пробормотала она. - Армия верховного короля остановлена, но что дальше? Церковь Лаа всё ещё сильна, и кто бы ни правил в Королевствах, она будет подталкивать к конфликту с нами.

- Ты хочешь нанести ответный удар Церкви?…

- Мыслите шире - вздохнула Сето. Вздох на половине превратился в новый зевок. - Хотя в этот раз вторжение прошло бескровно, город пострадал - дома повреждены, дороги придётся перестилать… Я хочу, чтобы подобное не повторялось. А для этого нужно избавиться от источника конфликтов.

- Уничтожить Церковь? - удивился ещё один человек. Ветка треснула его по лбу.

- Что ты такое говоришь? - возмутилась гарта. - За кого ты меня принимаешь? Я не сторонница насилия!

Потирающему лоб человеку определённо было сложно с этим согласиться, так что он предпочёл промолчать.

- Армия верховного короля разгромлена и взята в плен. Что дальше?… - произнёс парень в соломенной шляпе, на шее которого висела флейта.

- Разговаривать с тобой - такое облегчение… - вместо ответа вздохнула его собеседница. - А то вроде умные, но элементарных же вещей не понимают… Узкие специалисты, ежа им в анус, для расширения… кругозора. Нет, мне определённо нужно расслабиться. Так что об этом завтра, а сегодня для тебя есть другое дело…

"Первая часть работы сделана, но нам с тобой всё ещё нужно продолжать работать с церковью Лаа" - вспоминал Антон слова Сето наутро после "сеанса расслабления". - "Нужно изменить их позицию, а в идеале… Впрочем, об этом пока рано. Главное, сейчас нужно помочь вернуться к власти фракции пацифистов, отколовшейся после изменения характера Лаа".

"И что нужно сделать мне?" - спросил тогда её парень. - "Не думаю, что ты предложишь навестить главу раскольников и предложить им нашу помощь".

"Нет, конечно. Пока что рано это делать, они не примут помощь… Так что пока мы тут занимаемся пленными, отправляйся в Манск, в цветочный салон "Флоэтия". Вот список, что понадобится, чтобы отметить победу. Да и своим жёнам ты когда в последний раз цветы дарил?"

- Между прочим, Лисса, - произнёс парень, отбросив мысли, что Сето могла бы хотя бы в этот раз объяснить ему прямо, что к чему - а ты чем занималась в последние дни?

- Тем же, чем и ты - отозвалась драконица. - Уничтожала "кару небесную".

- Вот как… - пробормотал Антон. - Значит, их было два экземпляра.

- По словам тёти Сето - прототип и итоговая версия - уточнила Лисса. - Мне достался прототип. Он не такой мощный, но тоже мог бы доставить проблем… Но теперь-то ты понял, почему её боятся?

- Уважал я её и раньше, - отозвался парень - а причин бояться как не видел, так и не вижу. Для меня нет особой разницы, сильнее она меня вдвое или в пару сотен раз… Сражаться всё равно не собираюсь.

Драконица хмыкнула, но продолжать не стала. Вместо этого она сменила тему.

- А зачем, якобы она тебя послала в этот раз?

- Почему "якобы"? - удивился Антон. - Просто сочетание приятного с полезным. Я же уже говорил, Сето вполне способна добиваться одновременно нескольких целей. И по мне, это достойно большего уважения, чем магическая мощь…

"Всё-таки могу понять, почему ты ей приглянулся - подумала Лисса. - Да и гарем твой - определённо результат не только дара богини…"

- И, полагаю, в этот раз она подумала и о небольшом бонусе для тебя - добавил Антон. - Насколько мне известно, верховная жрица Келары - очень красивая женщина.

- Так тебя направили к ней?

- Нет, в цветочный салон. Но я буду удивлён, если это не приведёт к встрече с верховной жрицей…

Антон усмехнулся.

Хотя на выращивании растений специализировался Зелёный Холм, но там выращивалось то, что шло впоследствии в пищу. В Манске же выращивали декоративные растения; "город искусств" экспортировал ко дворам королей и знати не только художников и поэтов, но и садовников вместе с семенами и рассадой, необходимыми для организации пышных садов. Хотя большинство садовников-людей и неспособны конкурировать в контроле и уходе за растениями с такими детьми Леса, как хунари или гарты, они успешно компенсируют это усердием, оригинальностью подхода и тем, что дискриминация детей Леса - вполне актуальное явление.

А ещё профессиональные садовники успешно выводили новые виды декоративных растений.

- Какая красивая роза - заметил Антон, чинно проходя по городу рука об руку с Лиссой. - И какая огромная…

Он повернул голову, рассматривая растущий прямо у земли огромный лиловый цветок. Город утопал в цветниках…

- Вообще-то это капуста - заметила драконица.

- Шутишь? - удивился парень. Всмотрелся пристальнее… - Надо же… Действительно.

Он покачал головой.

- Если здесь такая капуста, какие же тогда цветы…

- Прелестное видение, вы достойны быть запечатлены в веках! - обратился к Лиссе уличный художник, разрушая задумчивость Антона. - Потомки не простят, если я не нарисую ваш портрет.

- Я и так буду запечатлена в веках - отозвалась драконица. - А рисовать портреты мне сейчас некогда.

- Я готов работать с вами в любое время! - немедленно отозвался художник.

- Я подумаю об этом - царственно кивнула Лисса и двинулась дальше, больше не обращая внимания на художника.

- Меня зовут Антуан Же! - доносилось ей вслед. - Любой здешний завсегдатай укажет вам, где меня найти! Не забудьте, Антуан Же!

- Твой тёзка… - хмыкнула драконица.

Логика Антона было проста. Манск - резиденция верховной жрицы Келары, переехавшей сюда после того, как растущее влияние церкви Лаа превратило Святой Город из города трёх церквей в штаб культа бога солнца. Учитывая разговор перед отправкой сюда, глава одной из церквей - определённо объект интереса для Вольноветерска и Сето. Хотя, разумеется, всё может быть сложнее, но всё же скорее всего поручение гарты приведёт и к встрече с ней. Что же насчёт отсутствия конкретных наставлений, как быть с главой церкви Келары, если встреча действительно состоится, и в каком ключе с ней разговаривать, это просто говорило о том, что Сето достаточно ему доверяет, чтобы считать, что он разберётся сам. Тем более, что необходимую информацию она уже дала…

В его уме промелькнула - и была отложена для обдумывания впоследствии - мысль о том, что всё это напоминает обучение с самостоятельной практикой. Отложена потому, что искомый цветочный салон был уже перед носом.

- Сето заказала довольно-таки много всего - предупредил Антон, доставая список. - Тебе не тяжело будет ящики тащить?

- Не стоит недооценивать драконов - фыркнула Лисса.

- Я не недооцениваю - пожал плечами парень. Улыбнулся. - Как-то не было у меня возможности измерить драконью грузоподъёмность… Мне просто сложно представить, как ты всё это утащишь. Если я правильно представляю, всё это не только тяжёлое, но и довольно громоздкое.

- Дай-ка посмотрю - произнесла драконица, и, не дожидаясь, пока парень отдаст ей список, выхватила его у него из рук. Антон подошёл ближе к зданию, на котором висела вывеска "цветочный салон "Флоэтия".

- Официальный поставщик королевского двора с г. 650 от н.б. - прочитал он гравировку на двери. - Хмм, любопытно, зачем королевскому двору официальный поставщик цветов? Разве у них нет своего сада?

- Есть, конечно - сообщила Лисса, возвращая ему список. - Но это традиция, к праздникам заказывать цветочное оформление во "Флоэтии". Да и вообще…

Не развивая тему, что "вообще", она потянула дверь; Антон сделал себе ещё одну мысленную отметку, о том, что Лисса знакома с традициями королевского двора Манска. Он прошёл следом за ней в здание.

Небольшое помещение размером с его спальню в Вольноветерске, цветочные горшки на окнах… И никого. Впрочем, Лиссу это ничуть не смутило; она подняла с небольшого столика у стены колокольчик на длинной деревянной ручке и позвонила. Антон, соблюдая приличия, снял шляпу.

Дверь в углу помещения открылась, и из соседней комнаты появилась девочка лет двенадцати в сопровождении старухи.

- Приветствую достопочтенных посетителей - произнесла старуха, окинув Антона и его спутницу внимательным взглядом, задержавшимся на голове парня. Девочка повторила за старухой, и её взгляд так же задержался на голове Антона; на лице появилось удивление.

"Похоже, они обе - жрицы" - мысленно хмыкнул парень. - "Впрочем, ничего удивительного".

Как обычно, прежде чем отправляться по новому поручению своей непосредственной начальницы, Антон прочитал в библиотеке "Зелёной гривы" всё, что нашёл о Манске и "Флоэтии"; информации было прискорбно мало, но кое-что всё же нашлось. К примеру, то, что несмотря на довольно скромный - хотя ни в коем случае не бедный - вид приёмной комнаты, они обладали обширными землями за городом, где выращивали цветы, различные декоративные растения, и фрукты, и правом их расширения при необходимости. А последнее подразумевало тесные связи с местным жречеством…

- Здоровья и процветания вам - произнёс в ответ Антон. - Я хотел бы сделать заказ. Довольно большой…

Он протянул старухе список; та, вместо того, чтобы принять его, скосила взгляд на девочку, и та торопливо взяла бумагу, а затем принялась её изучать. Очень-очень внимательно.

- Мы можем выполнить ваш заказ в течение нескольких часов - наконец, произнесла она. - По какому адресу доставить? Или вы предпочтёте забрать самостоятельно?

Антон бросил вопросительный взгляд на Лиссу; та слегка кивнула.

- Мы заберём сами.

- Прошу подождать немного, я отдам распоряжения.

- Я сделаю это сама, дорогая - произнесла старуха. - Тебе следует пока что предложить гостям напитки.

Старуха слегка поклонилась и исчезла за дверью, из которой только что появилась.

- Чай, сок, вино? - предложила девочка, на чьём лице появилось, но быстро исчезло, лёгкое разочарование.

- Благодарю, не нужно - улыбнулся Антон. - Осваиваетесь с хозяйством, юная госпожа?

Девочка слегка покраснела и молча кивнула.

- Эй, не соблазняй ребёнка! - возмутилась Лисса. - Мне яблочного вина.

- Я? - одновременно возмутились Антон и девочка. Переглянулись и рассмеялись.

Старуха задерживалась, так что они успели немного побеседовать. Девочка, как и предположил Антон, была будущей наследницей салона и цветочной империи, недавно начавшей осваивать премудрости семейного дела, а старуха - её бабушкой, текущей главой. Личная работа с клиентами была семейной традицией, и это было вполне разумно, если клиентами салона является местная - а временами и неместная - знать.

Наконец старуха вернулась.

- Прошу прощения за небольшую задержку - снова лёгкий поклон. - Я передала распоряжения и приглашаю вас в поместье "Флоэтия". Там вы сможете забрать свой заказ и полюбоваться нашими садами.

Антон кивнул.

- Хорошо, я рад принять ваше приглашение. Хотя, признаться, я немного удивлён, что вы даже не поинтересовались моим именем, прежде чем приглашать в свой дом…

- О, я не смею настаивать, если вы не хотите представиться самостоятельно… - усмехнулась старуха. - Что же насчёт причин… То, что вы выделены нашей общей покровительницей обеспечивает достаточно доверия. Прошу, следуйте за мной. Экипаж готов.

- Покровительницей? - хмыкнула Лисса. - Какой именно?

Вместо ответа Антон поправил цветок в волосах; старуха молча кивнула.

- Ну, меня зовут Антон. Моя спутница - Лисса - представился парень.

В карету - запряжённую не волами, а парой коней - сели все четверо: Антон, Лисса, и хозяйка цветочной империи с внучкой. То ли встреча с избранным Келары - достаточно важная причина, чтобы прервать обучение наследницы, то ли это обычная практика в случае крупного заказа - Антон не спрашивал.

- Вы не планируете задержаться в городе? - поинтересовалась старуха, которую звали Маргарита. Её внучку - Лена.

- Зависит от обстоятельств - отозвался Антон. - Полагаю, ваши цветы могут храниться некоторое время?

- Длительное время - уточнила Маргарита.

- Значит, вполне возможно, что задержимся.

По пути Лисса поинтересовалась последними городскими новостями. Большинство событий, о которых вежливо сообщила цветочница, относились к придворной жизни и ничего не говорили Антону - в отличие от драконицы, похоже - но он обратил внимание на то, что верховная жрица покинула Манск и отдыхает, по слухам, у кого-то из друзей, отложив официальные дела. То есть попытка встретиться с ней по обычным каналам была бы безуспешной…

Официальной причиной, по которой она взяла "отпуск", была проверка святилищ вне города; слухи предполагали всяческое, от болезни до беременности, но наиболее вероятным было желание переждать авантюру Верховного короля в стороне и дождаться её результатов, не ввязываясь ни в какие альянсы. Ну что ж, Антон являлся представителем победившей стороны…

- Вот мы и на земле поместья - сообщила Маргарита. - Если хотите, позже я смогу показать вам подробнее, а пока что просто советую выглянуть в окно. Наши плантации - наша гордость…

- Красиво - согласился Антон. - Жаль, Ольга и Джанария не здесь, им бы понравилось…

- Его жёны - сообщила Лисса в ответ на вопросительный взгляд старухи и девочки.

- У вас две жены? - полюбопытствовала девочка.

- Вообще-то пять - отозвался парень. - Так что я, в некотором роде, тоже учусь управляться с цветником…

Обычно в Королевствах у мужчины была одна жена, однако многожёнство не было чем-то удивительным. Просто, как правило, несколькими жёнами располагала знать. У того же Верховного короля было четыре жены - двух из которых он взял с собой в поход на Вольноветерск - и две наложницы, игравшие скорее роль персональных служанок: как всем было известно, Верховный король искренне любил свою вторую жену, и большую часть времени проводил с ней.

- Правда, твои "цветы" запросто способны пустить на удобрения какого-нибудь хищника - хмыкнула Лисса. - Мелкого.

Старуха слушала с ровным выражением на лице, а вот девочка не скрывала любопытства. Вся та личная информация, которую Антон позволил узнать цветочницам, служила цели продемонстрировать "мы пришли с миром" - хотя последнее замечание Лиссы и звучало на этом фоне несколько неподходяще.

Особняк, носивший название "Сайка", - как сообщила старуха, в честь первой жены её деда - был двухэтажным деревянным зданием в форме буквы "Ш", богато украшенным резьбой, и в отличие от привычных Антону крыш, крытых листьями, его крышу покрывала черепица.

- Очень мило - заметил парень. - Я хотел бы когда-нибудь обзавестись подобным.

- Я тоже не отказалась бы - согласилась Лисса. - У дяди лучше, конечно, но здесь тоже применён любопытный подход. Если не секрет, кто работал над чарами?

- Магистр Ольшан - сообщила хозяйка. - Они были дружны с моим дедом.

Ольшан? Один основателей Вольноветерска, судя по библиотеке "Зелёной гривы". Любопытно…

- Тогда понятно… - пробормотала драконица.

Дом - разумеется, окружённый пышным садом - действительно был красив, как снаружи, так и внутри. Цветочный бизнес определённо приносил немалый доход… Хотя как знать - кто сказал, что источником основного дохода являлся он?

- Подготовка вашего заказа займёт ещё некоторое время, - сообщила хозяйка - а пока что приглашаю прогуляться в нашем саду. Или, если хотите, слуги могут приготовить для вас обед.

- Что скажешь, Лисса? - поинтересовался Антон.

- Я за обед в саду - ответила она.

- "И того и другого, и можно без хлеба" - пробормотал парень.

- Что?

- Не обращай внимания.

Вскоре он был вынужден признать, что предложение Лиссы было отличным. Как раз для подобных случаев в одном из наиболее живописных уголков поместья имелась беседка, в которой и устроились Антон с Лиссой; хозяйка с внучкой оставила их, извинившись и сообщив, что ненадолго отлучится проследить за выполнением их заказа и подготовкой обеда, а пока что их оставили наедине с уже готовыми на столе лёгкими закусками и напитками.

Антон окинул взглядом окрестности и вздохнул.

- Завидуешь? - понимающе хмыкнула Лисса.

- Есть такое - признал парень. - Красиво…

- Ну, - снова хмыкнула драконица - не удивлюсь, если ты обзаведёшься чем-то подобным уже в ближайшем будущем. У тебя хорошие отношения с серьёзными… личностями.

Она умолкла.

- В любом случае, мы здесь - снова заговорила драконица через пару минут. - Что дальше, как думаешь?

- Думаю, вскоре к нам присоединится новое действующее лицо - отозвался Антон.

Он оказался прав. Хозяйка вскоре вернулась без внучки, но в сопровождении высокой блондинки с серебристыми, словно мерцающими, волосами, и слуг, несущих еду.

- Надеюсь, вы не возражаете, если к столу присоединится госпожа Вероника? - осведомилась старуха.

- Разумеется, нет - отозвался Антон и бросил взгляд на Лиссу; та с явным интересом рассматривала женщину.

- Мне будет очень приятно пообщаться со столь прекрасной леди - сообщила драконица, плотоядно рассматривая новоприбывшую. Антон встал, поцеловал протянутую руку и помог даме сесть, не упустив брошенного ей на цветок в его волосах взгляда.

Слуги расставили часть еды на столе гостей, остальное - на столике вне беседки, и удалились; рядом со столиком смены блюд осталась лишь одна служанка, тоже поглядывавшая на цветок богини, из чего Антон умозаключил, что она - личная служанка верховной жрицы, имеющая сан.

- Предпочтёте заняться обменом любезностями или сразу перейдём к делу? - неожиданно спросила Вероника.

- Боюсь, я не слишком сведущ в любезностях… - вздохнул Антон. - Хочу лишь отметить, что слухи не врут - вы действительно очень красивая женщина.

- Милостью богини. Значит, к делу… Полагаю, ваше присутствие здесь означает, что победа принадлежит Вольноветерску, но досталась тяжело, и вы пытаетесь укрепить свои позиции.

- Тяжело? - усмехнулась Лисса. - Клянусь своими крыльями, это была самая лёгкая и чистая победа в истории Королевств! Уверена, у вас есть свои методы узнать подробности в ближайшее время, но могу сказать, что армия Верховного короля была полностью нейтрализована ещё до того, как столкнулась с армией Вольноветерска.

- Верно - кивнул Антон. - Цель нашего появления здесь несколько иная. Собственно - он пожал плечами - я просто приехал купить цветы… Однако если заодно смогу заручиться вашей поддержкой, это будет полезно всем.

- Вы уже заручились поддержкой богини - заметила жрица.

- Во всяком случае, госпожа Келара её обещала - кивнул Антон. - Однако это не значит, что она принуждает церковь следовать моим словам. Я просто действую в её интересах… И не только её.

Он достал из кармана хронометр, снял с шеи флейту и положил на стол, пододвинув к жрице.

- Вы знаете, что это?

Женщина внимательно изучила предметы и осторожно провела по ним пальцами.

- Флейта Артёма - пробормотала она. - И некий артефакт, хранящий силу Шаграма. Как вам это удалось?…

- Могу добавить, что сейчас под моим началом состоит жрица Гораха - сообщил Антон, забирая талисманы. - А "как"… Я уже сказал, я просто действую в общих интересах, и именно этого хочу попросить у вас. Между прочим… Не могли бы вы сказать, как это действует?

Он прикоснулся к цветку.

- Если богиня вам не сказала, то пусть это останется секретом - улыбнулась жрица.

- Как пожелаете - с лёгким разочарованием согласился Антон. - В любом случае… Моя цель - возвращение церкви Лаа к либеральной политике, а в перспективе - мирное сосуществование всех церквей. Полагаю, это будет хорошо для всех.

- Не стану говорить, что это невыполнимо, раз уж вы сумели заручиться поддержкой нескольких богов… - пробормотала Вероника. - Но это будет непростой и длительный процесс.

Антон кивнул.

- Поэтому понадобятся все союзники и единомышленники, которых удастся собрать. И начинать лучше как можно раньше.

- И с чего же вы намерены начать? - поинтересовалась жрица.

- Полагаю, для начала стоит поддержать отколовшуюся фракцию жрецов Лаа - пожал плечами Антон.

- Разумно - кивнула она. - Но позвольте даме нескромный вопрос… Кто вы такой и откуда взялись?

- Путешественник поневоле, можно сказать. Ну и в настоящий момент - порученец богини…

"Хотя и не той" - не стал произносить парень.

- Хорошо. Богиня постановила помогать вам, и кто я, чтобы идти против Её воли? Я сделаю всё, что в моих силах - наконец, произнесла жрица. Впрочем, по её тону можно было предположить, что она продолжит наблюдать за ходом событий и в зависимости от них, возможно, минимизировать своё участие. - И для начала… Почему бы вам не поучаствовать на бале в честь свадьбы принцессы Лизаветы?

Антон вопросительно посмотрел на Веронику.

- Брак состоится через три дня - сообщила она. - И на нём будут присутствовать многие лица, которые могут вас интересовать. Включая его святость Жака, текущего главу фракции мира.

Парень вздохнул.

- Прежде всего, как я уже говорил, я не слишком сведущ в местном придворном этикете… Мягко говоря. И в каком статусе вы предлагаете мне там присутствовать?

Он старался озвучивать свои слова как вопросы, а не как возражения, смирившись с необходимостью, и верховная жрица определённо уловила эти нюансы его речи.

- Достаточно вашего статуса избранного Келары. Что же насчёт этикета… - Она улыбнулась. - Уверена, вы справитесь. Как чужеземцу, вам многое простительно, к тому же, полагаю, княгиня вам поможет.

- Так вы меня знаете? - подняла бровь Лисса. - Польщена.

- Я стараюсь знать в лица всех достаточно серьёзных персон - едва заметно улыбнулась жрица. - Бал состоится через три дня. Возможно, вам стоит начать готовиться…

- Я постараюсь… - вздохнул Антон. - Возможно, вы можете посоветовать заодно, кто может преподать мне пару уроков этикета?

- Буду польщена, если вы позволите эту честь мне - снова улыбнулась Вероника. Лисса бросила на парня ревнивый взгляд, но вмешиваться не стала. - Я также могу помочь вам и с гардеробом. Я приглашаю вас провести эти три дня здесь; уверяю, вы не пожалеете.

- Как пожелает моя госпожа - отозвался Антон, и Лисса хмыкнула.

- Какая именно?

Вскоре жрица извинилась, сообщив, что у неё есть пара дел, - к примеру, пригласить портного - и удалилась. Стоило ей исчезнуть в саду, как незамедлительно появилась хозяйка поместья. Хотя скорее - условная хозяйка…