/ Language: Русский / Genre:sf_fantasy

Милашка

Сергей Давыдов

Трудно быть магом в мире, где правит хайтек. Во всяком случае, Михаил Анатольевич Давиков, будучи специалистом магического профиля, в этом уверен. Жил себе, никого особо и не трогал (ну если не вспоминать молодость, а это было давно), радовался жизни и благосклонности Госпожи Удачи… Но, как известно, последняя — дамочка капризная. И вот уже такая недавняя спокойная жизнь развеивается как дым, а бедный маг становится объектом внимания и преследования нескольких богинь и вдобавок ненароком впутывается в разборки могущественной корпорации со знаменитым хакером. Вот и приходится скакать туда-сюда, с планеты на планету, только успевай вертеться… Тем более что и остальные маги не на шутку возжелали его крови. И когда же все это кончится?..

Сергей Давыдов

Милашка

МИЛАШКА

- Это была Латисса - проворчала Элана, поправляя причёску. - Мог бы и заметить.

- Ты была великолепна - произнёс я, потягиваясь на постели. - Впрочем, как всегда.

Я почувствовал, что она обиделась, и поспешил выкрутиться.

- Ты сама столь божественна, что немудрено спутать.

Уфф, подействовало; она смягчилась.

- Врёшь - полуспросила она.

- Как ты могла такое подумать - укоризненно произнёс я, садясь. - Разве можно так себя недооценивать? Ты же чудо, причём стопроцентно натуральное. Никакой синтетики, никаких имплантантов…

Элана шутливо склонила голову и захлопала своими длиннющими ресницами. Всё, я полностью прощён. Она начала отворачиваться, чтобы одеться, но остановилась на половине оборота; что-то в ней неуловимо изменилось. Я склонил голову.

- Я же говорила, не надо этого - проворчала Латисса. - Я буквально на секунду: для вас двоих есть возможность неплохо заработать. В два часа в космопорт прибывает яхта с Атальруса. Пошарьте в карманах у её хозяина; это пойдёт вам на пользу.

- Почему во множественном числе? - удивился я, но она уже исчезла.

- Небось опять прикалывается - проворчал я, вставая и одеваясь вместе с Эланой. - В космопорт тащиться… Может, ты одна смотаешься?

Элана, в отличии от меня, уже полностью одетая, отрицательно покачала головой.

- Мы должны быть там вместе. И, по-моему, это серьёзно.

- Ладно, ладно - недовольно согласился я. - Латисса - не та, с кем можно спорить.

Я недолюбливаю космопорты. Может, из-за того, что не люблю эмигрантов и инопланетян, а может, из-за доставшейся вместе с могуществом неприязни к отнимающему у нас хлеб хайтэку - не знаю. Хотя одну причину знаю: их оборудование вызывает на большой площади помехи моей силе.

Я перенёс нас с Эланой насколько это было возможно близко к космопорту; дальше мы пошли пешком.

Внутри этой биомеханической конструкции я был практически лишён сил и не понимал, что мне вообще здесь делать, так что занял одно из пустующих мест в зале ожидания, предоставив Элане действовать. Какой-то любопытный молодой парень с, судя по всему, недавно имплантированным чипом телепатии мимоходом попытался сунуться мне в мозги и схлопотал лёгкий шок от моего симбионта. Я презрительно усмехнулся, глядя на его пошатывающуюся походку, которой он поспешно удалился. Слишком много развелось этих любителей полазить по чужим мозгам; в следующий раз не будет щупать всех подряд.

Возможности подключения к нейросимуляции я был лишён, так что приходилось скучать. Я огляделся; зал был почти пуст. Кроме меня, здесь было всего пятеро: трое людей, тёмная эльфийка - далеко не такая красивая, как Элана - и неприязненно глядящий на неё тролль из обслуживающего персонала. Этого тролля я узнал; я пару раз имел с ним дела - он мне сдавал кровь и оказывал мелкие услуги. Я встал с кресла и направился к нему; унюхав моё приближение, он повернулся ко мне и приветственно хрюкнул.

- Здорово, Хруу. Как дела, как работа?

Он пару раз хрюкнул, что означало, что у него всё хорошо.

- Как жена?

Он просиял, обрадованный, что я об этом спросил, и радостно захрюкал. Оказывается, у него произошло большое событие: родилась дочь. Тролли очень плохо размножаются, так что рождение ребёнка становится праздником для всей общины.

- Тогда нужно тебе что-то подарить - заметил я и стал рыться в карманах в поисках чего-нибудь подходящего. К сожалению, ничего не нашлось; тогда я достал записную книжку, вырвал листок и сложил голубя. Он был достаточьно маленьким, чтобы поместить его между ладоней, что я и сделал. Сосредоточившись на несколько секунд, я передал голубя Хруу. Он взмахнул крылышками и уселся троллю на плечо.

- Дайте ему имя, и он будет отгонять дурные сны.

Тролль растроганно заморгал; мне показалось, что он сейчас прослезится. Тролли, несмотря на внешность, вообще очень чувствительные и нежные существа. На вид ни за что не подумаешь, но это так. Он потёр глаза и полез за пазуху. Пошарив там, он извлёк наружу удивительно изящную цепочку и протянул её мне. Он разволновался, так что его речь стала ещё более неразборчивой; как я понял, он сам сделал эту цепочку из дерева и кости и просил принять её в качестве ответного подарка. Я хотел было отказаться - в цепочку было вложено много труда, а в голубя - всего несколько секунд. Неравноценный обмен, а обмануть тролля - всё равно, что обмануть ребёнка; но я почувствовал, что отказ его огорчит.

- Спасибо. Моей подруге она понравится.

Я вернулся на своё место и продолжил ожидание. Однако, я и не знал, что тролли делают такие красивые и элегантные вещи, как эта цепочка. С их-то руками… Я думал, что при создании троллей основными критериями были физическая сила и преданность. Чернорабочие, слуги и телохранители, причём всё вместе. Достижение генетики прошлого века. Они обслуживали богачей и были счастливы, пока так называемые "борцы за свободу" при финансовой поддержке какой-то инопланетной организации не "освободили" их. Самих троллей, разумеется, никто не спросил, хотят ли они этого. Больщинство троллей оказались на улице без цели и средств к существованию. Они всё ещё ищут своё место в этом мире, и я им сочувствую.

Вошла Элана; я поспешил к ней.

- Ну, что?

Она достала кошелёк, в котором обнаружился миникомпьютер атальрусского производства и несколько одинаковых визитных карточек. Сверху они были покрыты вязью какого-то языка Атальруса, а вот на обратной стороне на русском, английском и китайском было написано: "Унджах Чламузри, драконолог". Мы с Эланой удивлённо уставились на визитку.

- Он даже не землянин - покачала головой моя подруга.

- Думаю, я должен с ним поговорить - пробормотал я. Элана согласно кивнула.

- Он сейчас задержался на таможне, но это ненадолго. Тебе лучше поторопиться.

- Простите, это вы Унджах Чламузри? - обратился я к напоминающему ящерицу атальрусцу. Он окинул меня внимательным взглядом - Эланы рядом не было - и заговорил. Заговорил сам, без электронного переводчика!

- А вы Михаил Анатольевич Давиков?

Я с удивлением кивнул.

- Этот жест означает согласие? - уточнил инопланетянин.

Я машинально снова кивнул, но тут же опомнился.

- Да, конечно. Но откуда вы меня знаете?

- Об этом позже, если вы не против. Однако я хотел бы узнать, откуда вы знаете моё имя.

Я продемонстрировал ему визитку, а затем достал и протянул кошелёк.

- Это ваше?

- Да, благодарю.

Он принял кошелёк и спрятал его в одежде, очень похожей на смокинг.

- Думаю, вас заинтересовала надпись на карточках - заметил он. - Я буду рад побеседовать с вами, но лучше делать это в более подходящем месте. Я заказал номер в гостинице "Корона рассвета" и буду рад, если сейчас вместе со мной туда отправитесь вы и ваша легкорукая подруга.

Трудно сказать, но, кажется, он улыбнулся.

Этот парень явно не из бедны; его "заказанный номер" оказался целым этажом! Круто. Тем более в таком отеле. Мы прошли в небольшую уютную комнатку и уселись; мы с Эланой - в кресла, а ящер - на банкетку, уперевшись хвостом в пол.

- Для начала не были бы вы так любезны сообщить, как вы оказались в космопорту? Я знаю, что вы их не любите.

- Нам порекомендовали присутствовать там.

- Ваша покровительница? - поинтересовался он у Эланы; та кивнула. Откуда, чёрт побери, он столько всего знает?

- Понятно. Должен заметить, это удачно, поскольку иначе мне пришлось бы вас искать. Вас интересуют драконы, не так ли? Я наводил справки и выяснил, что вы являетесь одним из ведущих земных драконологов. Ваша книга "Властелины небес" занимает почётное место в моей библиотеке. Особенно меня заинтересовала последняя глава. Из-за этого я и прилетел. Я намерен осуществить вашу мысль.

Я скептически посмотрел на бесстрастного инопланетянина.

- Прежде всего, вас-то чем так заинтересовали драконы? Вы же не только не маг, но даже не землянин.

Он потёр кончики когтистых пальцев.

- Всё дело в эстетике, чувстве красоты. Драконы - наш идеал, идеал того, каким хочет быть любой атальрусец. Это нечто вроде того, чем были у вас ангелы.

- Понятно. Но современная генетика легко может создать дракона, были бы деньги; а их у вас, я вижу, предостаточно.

Лицо атальрусца исказила гримаса.

- Думаете, мы не пробовали? От этого осталось только ощущение подделки. Они слишком… искусственные. А вот ваши драконы, образы, вынесенные из прошлого вашими магами…

Он задрожал и забормотал что-то на своём языке.

- Простите, я несколько разволновался - перешёл он на русский. - В общем, я хочу воссоздать ваших драконов, и для этого мне нужна ваша помощь.

- Похоже, вы невнимательно читали мою книгу - заметил я - иначе знали бы, что мы на Земле не сделали этого только из-за отсутствия необходимого генетического материала.

- По вашему времени месяц назад было найдено неопвреждённое драконье яйцо.

Это было как гром с ясного неба. Я ошеломлённо уставился на него, не зная, что сказать.

- Сейчас оно находится у коллекционера, эльфа по имени Ламарти н`Дирау - продолжил атальрусец. - Проблема в том, что он отказывается его продать.

- Поэтому вам нужна я - подала голос Элана.

- Именно. Разумеется, ваши услуги будут щедро оплачены.

- Вы понимаете, что это противозаконно? - нежным голосом осведомилась Элана.

- Разумеется. Но, как у вас говорится, цель оправдывает средства.

Элана посмотрела на меня; я пожал плечами.

- Я должна подумать.

- Разумеется, как вам будет угодно. Вы всегда сможете найти меня здесь, приходите, как только у вас будет ответ - неважно, положительный или отрицательный. А чтобы вы быстрее решили, возьмите это.

Он протянул нам по конверту.

- Что это? - осведомилась Элана, не торопясь брать.

- Приглашение в поместье Дирау и деньги за консультацию.

- Что ты думаешь? - спросила Элана, когда мы вышли из отеля.

- Ничего - честно признался я. - У меня в голове гудит. Но если тебя интересует, что нам делать - нужно побывать у этого н`Дирау.

- Я тоже так считаю - кивнула моя красавица.

- Если он дал столько за простой разговор, сколько же он заплатит за яйцо? - удивилась она дома, вскрыв конверт. - У тебя столько же?

Я вскрыл свой.

- Ага. Я обычно за две недели столько зарабатываю.

Элана хихикнула.

- Когда работаешь.

- Когда работаю - согласился я.

- Стоит принести жертву Латиссе - предложила Элана. Я улыбнулся.

- Обязательно. Сходим в ресторан?

Элана кивнула.

- Схожу переоденусь.

- Постой - остановил я её - чуть не забыл: возьми это. Это подарок.

Я бросил ей цепочку тролля; она поймала и восхищённо покачала головой.

- Класс! Где ты её взял?

- Один знакомый подарил.

- Она же стоит бешеных денег - удивилась Элана. - Это же тролльская работа.

- Неужто? - удивился я.

- Конечно. Я в этих вещах разбираюсь. Спасибо!

Она подскочила ко мне, обняла и поцеловала; я блаженствовал. Наконец она отстранилась.

- Ладно, потом продолжим. Я всё-таки переоденусь, и тебе не помешает.

- А почему работа троллей стоит бешеных денег? Спросил я по дороге в ресторан: Элана заявила, что было бы неплохо пройтись пешком.

- Ты серьёзно не знаешь? - удивилась она. - Я думала, ты шутишь.

Я отрицательно покачал головой.

- До сегодняшнего дня я вообще не знал, что они делают такие вещи.

- Я ду-умала, что ты специально для меня старался, доставал - надула губки моя подружка.

- Именно так и было - поспешно соврал я, и стал, придумывая на ходу, рассказывать историю о том, что цепочкой со мной расплатились за некие услуги, сообщив лишь, что она весьма ценная.

- Врёшь ведь - улыбнулась Элана. - Но ты мне и вообще без подарков нравишься. А работа троллей ценится потому, что это вещи очень редкие и уникальные. К тому же очень интересная техника выполнения: единственный инструмент - зубы.

- Они их что, выгрызают? - удивился я. Элана кивнула.

- Не может быть! Такие маленькие звёнышки…

- Ну, они ещё ногтями помогают.

Лучший способ принести жертву какому-нибудь богу или богине - это передать её его или её Сосуду; поэтому Элана заказала за деньги атальрусца хороший обед и с аппетитом принялась за еду. Я, естественно, тоже, но мой набор блюд был несколько попроще. Латисса появилась только когда Элана принялась за десерты, и пропала вместе с последней ложкой мороженого.

- Надеюсь, она не испортит мне фигуру - заметила Элана. - Ну что, в поместье?

На приглашении была магнитная полоса с кодом точки выхода, так что мы направились к ближайшему транспортному шлюзу. Ещё одно, в чём наука превзошла магию. Мы вошли в него, и, превратившись в два потока данных, со скоростью света понеслись по кабелям через всю планету. Долю секунды спустя мы вышли из шлюза в поместье Дирау.

- Интересно, где мы находимся? - полюбопытствовала Элана, оглядевшись. Мы находились на обширной плоской крыше здания, откуда открывался прекрасный вид на окружающее нас море зелени.

- Это Амазония - ответил я. - Красиво, правда?

Элана кивнула.

- Странно, никакой охраны - заметила она. - Хотя, этот шлюз наверняка незарегистрирован, так что попасть сюда могут только те, у кого есть приглашение или кто знает код шлюза. А пока происходит передача, компьютер системы безопасности проверяет, кто мы такие.

Я пожал плечами.

- Наверно. Спустимся в дом.

У подножия лестницы в воздухе парил робот-сфера с парой манипуляторов.

- Добро пожаловать, уважаемые гости! - прозвучал из неё приятный мужской голос, когда мы спустились. - Хозяин дома сейчас занят, но будет рад побеседовать с вами, когда освободится. А пока что я провожу вас в гостинную. Следуйте за мной.

Всего несколько шагов, и мы оказались в просторном зале, где сидели и беседовали с десяток человек.

- Пожалуйста, чувствуйте себя как дома - произнёс робот. - Угощение на столах, также вы можете воспользоваться пищевым синтезатором.

Он вылетел и закрыл дверь.

- Вы только что прибыли? - обратился ко мне розоволицый полный мужчина в вечернем костюме. - Я ожидал, что вы будете одним из первых.

- Простите, но кто вы такой? - удивился я. Мужчина хлопнул себя по лбу.

- Простите, я забыл представиться. Моё имя Пьер Лакруа, я коллекционер, смею надеяться, достаточно известный. Послушайте, у меня есть к вам предложение.

Мы с Эланой переглянулись.

- И какое же?

- Я выяснил, каким образом н`Дирау нашёл яйцо и хочу отыскать ещё одно. Для этого мне нужна ваша помощь.

- Он использовал магию? - догадался я. Мужчина кивнул.

- Несколько магов просматривали прошлое, отслеживая драконов и наблюдая за их гнездовьями.

Я уважительно покачал головой.

- Для этого нужно не меньше десятка магов. Круто. Дорого же это яичко обошлось.

- Недёшево - согласился мужчина. - Но оно того стоит. Большинство присутствующих здесь для того, чтобы попытаться его купить. Я тоже, но вряд ли это возможно, и поэтому я предлагаю вам работу. Что скажете?

- Прежде всего, вы понимаете, что потребуется много времени и денег?

Он улыбнулся.

- Конечно. Никаких проблем ни с тем, ни с другим, хотя, конечно, чем быстрее, тем лучше.

- Хорошо, я подумаю. Даже если сам я и не смогу этим заняться, я постараюся направить к вам кого-нибудь из знакомых, если вы оставите свои координаты.

- Разумеется. - Он протянул визитку. - Это мой личный голофон, звоните в любое время. У меня дельфиний сон.

Кивнув, я положил визитку в карман, и он отошёл.

- Такой болшой бизнесмен, а в карманах пусто - разочарованно заметила Элана.

- Так ты его знаешь?

- Нет, просто кто ещё будет делать себе эту гадость - спать половиной мозгов?

- Почему гадость? - удивился я. - По-моему, удобно: пока одно полушарие спит, другое активно. Можно работать круглые сутки.

- А тебе это надо? - хмыкнула Элана.

Пришлось подождать с полчаса, но наконец в комнату вошёл высокий, элегантно одетый эльф.

- Прежде всего, прошу прощения за ожидание, нужно было уладить кое-какие дела - произнёс он. - Прошу за мной.

Мы все перешли в соседнюю комнату, где на массивной подставке стоял укрытый цветным платком куб.

- Прежде чем открыть яйцо для просмотра, я хотел бы рассказать о нём. Оно уцелело благодаря уникальному стечению обстоятельств, и, судя по всему, является уникальным. Пара драконов поселилась в жерле потухшего вулкана; вскоре самка отложила яйцо. Через некоторое время самец погиб, и она осталась одна. Чтобы защищать яйцо в то время, когда она на охоте, самка наложила на яйцо могущественное защитное заклятье. Но вскоре вулкан проснулся, заполнив драконье логово раскалённым потоком лавы. Однако сила заклятья была столь велика, что яйцо выдержало жар лавы. Через некоторое время лава остыла, и яйцо, всё ещё защищённое магией матери, оказалось погребённым в толще камня. Сила заклятья иссякла сравнительно недавно; кстати, яйцо было почти готово к вылуплению. Наблюдайте!

С этими словами хозяин сдёрнул с куба платок. В прозрачном кубе на бархатной подставке лежало покрытое голубыми и розовыми пятнами яйцо размером примерно с две человеческие головы.

- Я думал, оно будет больше - произнёс кто-то. - А оно настоящее?

- Здесь наверняка есть эксперты - заметил хозяин. Его взгляд скользнул по присутствующим и остановился на мне. - Да вот, пожалуйста: Михаил Анатольевич Давиков, маг, автор книги "Властелины небес". Вы можете засвидетельствовать подлинность? - обратился он ко мне. Я пожал плечами.

- Условия не самые подходящие, но, думаю, это возможно. Вы можете его достать?

Эльф кивнул, и одна из стенок куба открылась. Он бережно достал яйцо и передал его мне. Оно оказалось довольно тяжёлым.

- Защитное заклятье восстановлено? - поинтересовался я.

- Не совсем. Мы наложили своё по его образцу.

Я сосредоточился и кивнул.

- Яйцо настоящее, и в очень хорошем состоянии. Вы счастливец, господин н`Дирау.

Он улыбнулся.

- Я знаю.

- Ну, что скажешь? - поинтересовался я у Эланы, когда мы вернулись домой. Она скривилась.

- Дохлый номер. Дом посреди джунглей, напичканный охранной электроникой… Это мне не по зубам.

- Тогда стоит сразу сообщить об этом этому… - я достал визитку атальрусца - Унджаху Чламузри. Перенести нас?

- Давай.

- Рад вас видеть - приветствовал нас атальрусец. - Вы приняли решение?

Элана кивнула. - И?

- Мне это не по силам.

В незапно она изменилась.

- Я за это возьмусь. Это будет любопытно.

- Почему вы вдруг поменяли решение? - удивился инопланетянин. Она улыбнулась.

- Никто ничего не менял - ответил за неё я. - Перед вами Госпожа Латисса, богиня удачи и покровительница воров.

- Это большая честь для меня - произнёс атальрусец, прижав руки к груди. - Я очень рад. Что вам понадобится?

- Вам нужно всё яйцо или хватит пробы ДНК?

- Пробы будет достаточно.

- В таком случае с тебя только деньги. Сейчас хватит пятисот тысяч, и приготовь ещё два миллиона в качестве окончательной платы, когда получишь свой кусок дракона.

- Деньги уже находятся на вашем… то есть, на счету вашего Сосуда.

Латисса кивнула.

- Хорошо. Михаил, пойдём.

- Ээ… богиня? - осторожно обратился я, прошагав минут пять. Латисса поморщилась.

- Называй меня по имени. Ты не представляешь, как меня достало формальное обращение. Что ты хотел спросить?

- Почему ты решила взяться взяться за это дело?

Она улыбнулась.

- Захотелось вспомнить старые времена. Однажды я на спор выкрала из-под драконши все её яйца, а потом вернула обратно. Ладно, отправляйся домой и жди меня там, я скоро буду. Хотя… можешь сразу возвращаться в отель к этому драконопоклоннику. Мне понадобится не более получаса.

- Как скажешь.

- Вы вернулись? - удивился атальрусец. - А где ваша подруга?

- Она будет с пробой через полчаса.

- Разве это возможно?

- Сейчас в её теле богиня, не забывайте об этом.

Ей потребовалось двадцать семь минут.

- Держи - небрежно протянула она инопланетянину зонд с пробой ДНК. - Пустячное дело.

Инопланетянин дрожащими руками принял зонд и вставил его в анализатор. Несколько секунд, и в воздухе образовалась небольшая голограмма: маленький белый дракончик. Атальрусец просто затрясся, бормоча что-то на своём языке. Латисса хмыкнула.

- Успокойся, не трясись. Сначала перечисли остальные деньги.

Похоже, это стоило атальрусцу некоторых усилий, но он успокоился.

- Я перевёл указанную вами сумму денег, и глубочайше благодарю вас за ссделанное. - Он прижал руки к груди. - Теперь мне нужна ваша помощь, господин Давиков. У меня есть всё необходимое для клонирования оборудование, но нужны ещё источник магии и специалист по уходу и выращиванию. Разумеется, ваши услуги будут оплачены отдельно.

- Я с удовольствием возьмусь за это. Вы знаете номер моего голофона?

- Да.

- В таком случае, свяжитесь со мной, как только воссоздадите зародыш. У меня есть подходящее Место Силы, где он сможет развиваться.

В нормальных условиях драконье яйцо развивается почти год, но оборудование атальрусца и моё ускоряющее в небольшом пространстве время заклинание сжали этот срок до трёх недель. Всё это время атальрусец навещал мою лабораторию и следил за развитием яйца; однако в момент вылупления, наступивший неожиданно, его там не было. Зато была Элана, которая тоже иногда заходила посмотреть.

- Как поживает яйцо? - поинтересовалась она.

- Давай посмотрим.

Наверняка здесь не обошлось без вмешательства Латиссы: мы подошли как раз вовремя. По яйцу побежала трещина, и оно развалилось надвое. Элана ахнула, и было отчего: маленький дракончик, невероятно изящный, переливался как лучший перламутр. Он пискнул и двинулся к нам, помогая себе при движении крыльями.

- Какая красота! - восхищённо произнесла Элана.

- Взрослые драконы не такие красивые - заметил я, подходя к дракончику и нагибаясь. Он с радостью потёрся головой о мою руку. Удивительно.

- Можно его погладить? - спросила Элана. Я кивнул. Она подошла и осторожно погладила дракончика; он довольно запищал.

- Надо его покормить - заметил я. - Я кое-что приготовил.

- А чем кормят драконов? - полюбопытствовала моя подружка.

- Сейчас выясним.

Бытрый жест - и перед дракончиком возникли три тарелки: с молоком, рыбой и мясом. Он обнюхал их и принялся за молоко. Тарелка быстро опустела и он взялся за мясо. С ним он тоже быстро разделался; съел ещё немного рыбы, затем улёгся мне на ноги и заснул.

- Милашка - констатировала Элана - но ест много.

Так мы и стали его звать, "Милашка". Атальрусец хотел как можно скорее увезти его на свою планету, но я заявил, что нужно подождать хотя бы месяц, чтобы дать ему окрепнуть. Неизвестно, как может на него повлиять отрыв от ауры Земли и смена обстановки. Признав мою правоту, Унджах практически переселился ко мне в лабораторию; он только что не ночевал в ней. Милашка относился к нему без неприязни, но и без особой симпатии; а вот нас с Эланой он просто обожал - как и мы его. Через неделю он впервые выдохнул язычок пламени и сам испугался; пришлось его успокаивать. Удивительно; он совсем не был похож на драконов, какими они вошли в мифологию.

- Жалко, что придётся его отдать - заметила как-то Элана. - Он такой милый.

Я пожал плечами.

- Ничего не поделаешь. Ему и там будет неплохо.

- Я эгоистка и говорю о себе - возразила она. - Кстати, он будет говорить.

- Должен бы. Он же ещё совсем маленький. А вот с полётом сложнее: я не знаю, как его учить.

- К тому времени это будет не твоей проблемой.

Прошёл месяц, и атальрусец заявил, что дракона пора перевозить. Скрепя сердце, я начал подготовку. Прежде всего я устроил в яхте Унджаха гнездо для Милашки; затем его переселили туда и дали пообвыкнуться. Через несколько дней, когда он вроде бы привык к новой обстановке, Унджах не выдержал.

- Я перевёл деньги на ваш счёт. Завтра я улетаю.

- Подождите хотя бы неделю. Нужно дать ему привыкнуть к нашему с Эланой отсутствию.

- Я ждал достаточно - отрезал он. - Поймите, дело не во мне. На Атальрусе его с нетерпением ждут миллионы, а время идёт, и кто-то может не дождаться.

На следующий день он улетел, и моя лаборатория опустела.

Прошёл год. Странно, но грусть от расставания с Милашкой не прошла, а, скорее, стала сильнее. Однажды мне приснился кошмар, наполненный чувством одиночества и тоски; я проснулся, дрожа, и обнаружил, что Элана тоже не спит.

- Не спится? - поинтересовался я.

- Страшный сон приснился.

Я насторожился.

- Что за сон?

- Да даже не сон, а так… какая-то серость и тоска.

Я кивнул.

- Похоже, кто-то из моих коллег зарвался. Сейчас разберусь, кто, и что с ним - или ней - делать.

Я переключился на духовное зрение; поблизости не оказалось ни одного враждебного духа, только моя обычная свита. Странно.

- Кто сейчас лез в мой сон? - обратился я к ним.

- Кто-то издалека.

- В каком смысле?

- Кто-то издалека, неотсюда.

- Откуда?

- Издалека, неотсюда.

Так, попробуем иначе.

- Вы его знаете?

- Да, знаем. Он милашка.

- А как его зовут?

- Он милашка.

Добиться информации от духов порой бывает сложно.

- Я его знаю?

Некоторые из духов захихикали.

- Знаешь, знаешь.

- И как я его называю?

- Милашка.

- Что вы… дракон?

- Он, он. Неотсюда, издалека. Ему плохо. Просит помочь.

Я вернулся в обычный мир.

- Это Милашка. Ему плохо и он пытается позвать нас на помощь.

Элана дёрнулась и возмущённо посмотрела на меня.

- Ты же говорил, что ему там будет хорошо!

Я пожал плечами.

- Ну, во-первых, я здесь ни при чём. А во-вторых, прошёл год, мало ли что могло случиться.

- И что ты намерен делать?

- Попробую связаться с тем атальрусцем.

Элана кивнула.

- Хорошо. Я тоже кое-чем займусь. Одеваемся и за дела.

- Да, но…

- Никаких "но" - отрезала она. - За дело.

Вздохнув, я подошёл к терминалу и стал рыться в справочной поисковой системе. Когда я обернулся, Эланы уже не было. Она вернулась через несколько часов.

- Ты выяснил, где можно его найти?

Я кивнул.

- Прекрасно. Собирай всё необходимое и переноси нас в космопорт.

- Ты что, купила билеты на Атальрус? - с ужасом вопросил я. Она кивнула.

- Почти. Давай, давай, двигайся.

- Когда рейс? - уныло спросил я. Элана усмехнулась.

- Насчёт этого не волнуйся, без нас не улетит.

Вскоре я, всё ещё ничего не подозревая, стоял в частном секторе космопорта. Элана указала на одну из яхт.

- Это наша.

У меня волосы встали дыбом.

- Только не говори мне, что ты её купила!…

- Всего восемьсот штук. Очень удачная сделка.

Я схватился за голову.

- А как же Латисса?

- Она летит с нами.

Я не поверил своим ушам.

- Богиня покидает Землю?!

Элана пожала плечами.

- Она решила, что это будет любопытно. Пошли.

Она подошла к яхте и постучала в дверь шлюза.

- Татьяна, открывай.

- Татьяна - это кто? - поинтересовался я, заходя внутрь.

- Татьяна - это я - прозвучало откуда-то вроде бы сверху.

- Это яхта - пояснила Элана. - Татьяна, нам срочно нужно на Атальрус.

- Раз плюнуть. Сядьте куда-нибудь, я взлетаю.

Яхта оказалась… гм… с характером. Никогда бы в это не поверил, но она даже пыталась со мной заигрывать! Прикольно.

Прошло чуть меньше двух дней, и вот мы на орбите Атальруса.

- Щас буду садиться - предупредила яхта.

- Какие условия на поверхности? - спросил я.

- Гравитация чуть меньше земной, состав атмосферы очень близок, температура двадцать пять по Цельсию, безветрие. Жить можно.

Мы с Эланой планировали из космопорта связаться с Унджахом и спросить про Милашку, но вышло иначе. Он сам нас там встретил.

- Я рад вас видеть. Я сам собирался лететь на Землю за вами.

- Что с Милашкой?

- Я отвезу вас к нему и расскажу по пути.

- Мы создали ему условия, максимально приближенные к земным. Сначала всё было хорошо, но потом он стал грустить. Перестал общаться с посетителями, пропал аппетит… Мы не знаем, что делать. Вы можете помочь?

- Я предупреждал, что его нужно подготовить к перелёту - сухо произнёс я. - Он же ещё ребёнок.

Унджах поник.

- Признаю свою ошибку. Но и вы поймите: бой отец был тяжело болен, и я хотел, чтобы он успел увидеть дракона.

- Ну, где он? - спросила Элана, осмотрев пещеру, в которую нас привёз Унджах. Он открыл было рот, чтобы ответить, но тут из конца пещеры послышался шорох; там оказался изгиб, из-за которого к нам бежал Милашка. Он заметно вырос, но не менее заметно исхудал.

- Исхудал как, бедненький - сочувственно произнесла Элана, гладя его.

- Люблю - неожиданно произнёс Милашка.

- Ты уже говоришь? - удивился я. Милашка кивнул.

- Я го-во-рю. Я лю-блю.

- Ты молодец - улыбнулся я. Он снова кивнул.

- Я хор… хор-ошй.

- Хороший и красивый - подтвердила Элана. - Самый замечательный.

Милашка довольно захлопал крыльями.

- Я рад - сообщил он.

Мы провели с ним несколько часов, пока он не заснул. Унджах всё это время тоже был рядом.

- Как Милашка научился говорить? - обратился я к нему.

- Я же говорил, мы старались создать ему условия, максимально приближенные к земным. Рядом с ним можно говорить только на вашем языке.

- Похвально. Значит, так…

- Мы его забираем - вмешалась Элана. Я удивлённо уставился на неё; она, между тем, продолжила.

- Ему здесь не место, к тому же без нас ему одиноко. Он у вас с голодухи окочурится.

- Но он же поел - неуверенно возразил атальрусец.

- Это на радостях от нашего прибытия - отрезала Элана. - Если мы его бросим, он совсем зачахнет.

- Склонен согласиться - заметил я. Унджах окончательно поник и что-то забормотал.

- Это единственный выход?

- Другого не вижу. Если захотите его навестить - прилетайте к нам. А как вырастет - посмотрим.

Унджах вздохнул.

- Хорошо, я попробую это устроить.

- Разве не вы главный? - удивилась Элана.

- Всё зависит от общественного мнения. Дракон - достояние всей планеты, так что и решение принимать всей планете. Пару дней придётся подождать. Заказать вам номер в гостинице? Она совсем рядом.

- Лучше поставить кровать сюда, если возможно. И поесть чего-нибудь.

- Хорошо, скоро будет. Вам всё доставят ко входу в пещеру.

Трое суток Атальрус решал, отдать Милашку или оставить. Нам с Эланоной пришлось выступать по головидео, убеждая в необходимости этой меры и объясняя, что его можно будет посещать на Земле. В конце концов мнение о необходимости выдачи с небольшим отрывом победило. Мы погрузились в яхту и отправились на Землю.

- Раз уж ты это заварила, у меня к тебе два вопроса - обратился я к своей подруге, выбрав момент, когда Милашка спал. - Во-первых, где его держать и чем кормить, когда он подрастёт? Драконы бывают очень большими. А во-вторых, что прикажешь сказать тому коллекционеру, когда он узнает, что через год после нашего визита в его поместье мы привозим с Атальруса годовалого дракона?

- Ф, тоже мне проблема. У нас на счету ещё почти семь миллионов, как нибудь хватит на прокорм.

- Откуда столько денег? - удивился я. - Особенно учитывая покупку яхты.

- Считай сам: два с половиной унджах заплатил мне… то есть Латиссе за пробу, сто штук тебе за уход и т.д. и т.п., два с половиной Латиссе за яйцо от того коллекционера с дельфиньим сном…

Я удивлённо фыркнул, Элана продолжила.

- И ещё два с половиной за возвращение яйца эльфу, который дополнительно пообещал не копаться в этой истории.

Я расхохотался.

- Преклоняю колено перед хитроумием богини воров…

ВНУТРЕННИЕ ПРОБЛЕМЫ

- Знаешь, по-моему, Милашка заболел - озабоченно произнесла Элана.

- С чего ты взяла? - зевнув, поинтересовался я.

- У него чешуя потемнела, и он говорит, спина чешется.

Я снова зевнул.

- Просто линяет. Скоро чешуя выпадать начнёт. Кстати, нужно будет её собрать. Из неё можно сделать много полезных вещей. Подожди-ка, ты уже одета? Уже час дня! Я думал, ещё часов одинадцать. Разоспался я сегодня.

- Ну, тебе нет нужды рано вставать.

- Тоже верно. Тем более что сегодня у мня нет никаких важных дел. Сейчас оденусь, поем, и пойду проведаю Милашку.

- Синтезатор сломался - проинформировала меня Элана. - Я сдала его в ремонт.

- Тогда придётся наведаться в ресторан.

- Давай в "Парламент" - предложила Элана.

- Не получится. Они считают, что это я устроил им нашествие говорящих тараканов. Помнишь, было в новостях?

Элана хихикнула и кивнула.

- А на самом деле?

- Я прислал всего парочку, хотел пошутить. А кто-то из моих коллег решил, что это хорошая идея. Давай лучше в "Лонже".

- А туда не пустят меня. Браслет, который я тебе подарила на прошлой неделе, оттуда.

- Если ты будешь продолжать оставлять автографы, нас никуда не будут пускать - заметил я. - Так куда отправимся?

- Сейчас посмотря по компьютеру. Возьму первый попавшийся.

Она закрыла глаза и ткнула пальцем в список.

- "Соль и перец" - прочитал я. - Где н находится?

- Мехико. Всегда хотела попробовать мексиканскую кухню.

- Что же тебе мешало? - удивился я, но Элана не обратила на это внимания.

- Давай, одевайся быстрее и отправляй нас. Тебе переводчик брать?

Я улыбнулся, и Элана хлопнула себя по лбу.

- Совсем забыла, что тебе это не нужно.

Через пару минут мы оказались в Мехико. На меня накатила волна слабости.

- Что с тобой? - удивилась моя подруга.

- Просто заклятье очень мощное. Через пол-планеты всё-таки. Сейчас пройдёт.

После небольшой передышки мы направились в ресторан. Я ел мало, а вот Элана наяривала с аппетитом. Интересно, как ей удаётся столько есть и совершенно не полнеть?

- Чего не ешь? - обратилась Элана.

- Аппетита нет.

- Напрасно. Это очень вкусно.

- Возьму с собой, дома съем.

- Давай и для Милашки бифштекс с кровью прихватим - предложила она.

При возвращении на меня снова нахлынула слабость.

- Опять? - посочувствовала Элана. - Бедняга. Я думала, это не такое тяжёлое занятие.

- После своей первой телепортации я отдыхал около часа. Но вообще это действительно не очень трудно - главное знать, как.

- Между прочим: я никогда не спрашивала, но на каком ты месте среди магов?

- Трудно сказать, но на одном из первых.

- Неужели одного из сильнейших магов Земли так утомляет телепортация? - удивилась Элана.

- Я же говорил, большое расстояние сильно усложняет задачу. На таком расстоянии очень трудно точно нацелить точку выхода. Но вообще действительно должно было быть легче. Возможно, рядом телепортировался кто-то ещё: это тоже усложняет задачу.

- А может, ты заболел? Спал долго, аппетита нет, слабость эта…

- Я не болею. У меня очень хороший симбионт.

- Ну, если ты так уверен…

- Пойдём, Милашку угостим - предложила Элана, потряся пакетом с бифштексами.

- Давай.

Мы поселили Милашку в горах Испании, но в свое лаборатории я соорудил стабильный портал, ведущий туда. Ну, более-менее стабильный; в данный момент как раз более.

- У меня спина чешется - пожаловался Милашка в первую очередь. Он уже достиг трёх метров в длину, и говорил вполне внятно. Я присмотрелся; он действительно начинал линять, меняя нежную перламутровую младенческую чешую на более тёмную и грубую детскую.

- Придётся потерпеть - заметил я. - Есть хочешь?

Он отрицательно мотнул головой.

- Не сейчас. Давай поиграем.

- А во что?

- В сквош.

- Ну, давай.

В моей руке материализовались ракетка и мяч. Милашка в качестве ракетки пользовался хвостом.

- Ты будешь? - обратился я к Элане. Она отрицательно мотнула головой.

- Я лучше посмотрю.

С моей стороны игра шла не очень: я то и дело пропускал мячи, чувствую себя сонным и медлительным. Наконец я опустил ракетку.

- Извини, Милашка, что-то не идёт сегодня. А вот ты молодец, всё лучше и лучше играешь.

Милашка довольно фыркнул.

- Ты устал? - спросил он, глядя на меня. Я кивнул.

- Есть маленько.

- В тебе что-то не так - заявил Милашка, внимательно глядя на меня.

- В каком смысле? - удивился я. Он выпустил из ноздрей слабый дымок, что у него обозначало примерно то же, что у людей - закусывание губы; он пытался подобрать слова.

- Не могу описать. Внутри, вот здесь. - Он указал мне на живот, в район пупа. Я насторожился.

- Ты уверен?

Он кивнул.

- В таком случае, мне срочно нужно отлучиться. Извини, Милашка. Я ещё вернусь.

- Жа-алко - грустно произнёс он. Элана без слов последовала за мнои и заговорила только когда мы прошли через портал.

- Что-то серьёзное?

- Пока не знаю, но возможно. Мне нужно к врачу.

- Что-что? - удивилась Элана. - К кому?

- К специалисту по симбионтам. Хорошему. Срочно.

Элана, нахмурившись, посмотрела на меня, затем подошла к компьютеру.

- Нашла. Ты прямо сейчас пойдёшь?

Я кивнул.

- Я с тобой.

- Куда же я без тебя.

- Эта клиника находится в Японии, в зоне запрещённой телепортации, так что лучше воспользоваться шлюзом - проинформировала меня Элана. - Клиника доктора Орикаши Мотоямы, одного из лучших мировых специалистов по симбионтам.

Одно из достоинств Эланы - она всегда чувствует, когда мне нечего сказать, и не пристаёт с расспросами. Это был как раз такой случай, так что до клиники мы добрались в молчании. Я оказался единственным пациентом, так что меня приняли незамедлительно. Доктор Орикаши оказался человеком с мощной комплекцией, внимательным взглядом и очень положительной аурой.

- Здравствуйте. Вы ведь маг, не так ли? - заметил он, окинув меня взглядом.

- Вы правы. Как вы догадались?

- По вашему лицу.

Заметив, что я поднял бровь, он пояснил:

- вы очень неприязненно смотрите на моё оборудование. Так чем специалист по симбионтам может помочь творцу чудес?

- Для начала не могли бы вы обследовать моего симбионта?

- Конечно. У вас серийный или индивидуальный образец?

- Понятия не имею.

- Как это? - удивился доктор.

- Простите, но я предпочёл бы оставить эту тему.

Доктор пожал плечами.

- Как вам будет угодно.

Он перешёл в соседнее помещение, уставленное медицинским оборудованием; мы с Эланой проследовали за ним.

- Раздевайтесь, ложитесь - произнёс доктор, указывая на нечто похожее на гроб со стеклянной крышкой. Я последовал его словам; доктор закрыл крышку и включил аппарат. Мне не было видно его лица, но я чувствовал, что он удивлён. Прошло несколько минут; наконец, он откинул крышку и я встал.

- Ну, что?

- Я никогда не встречал подобный симбиотический организм. Более того, технологии, использованные в нём, в обоих смыслах отличны от всего, что я знаю. Он не только контролирует обмен веществ, но и регулирует клеточную активность, и даже неким образом влияет на энергию нервной системы.

- Не сочтите за грубость, но, может, вы лучше сообщите мне что-то, чего я не знаю?

Доктор развёл руками.

- Поскольку это в высшей степени необычный образец, необходимо более глубокое исследование.

- Так заёмитесь им. Я для этого сюда и пришёл.

- Как вам будет угодно.

Около часа я проходил всяческие анализы - от крови до генетического. Всё это время моя подруга спокойно сидела в кресле и терпеливо ждала. Наконец, доктор оторвался от компьютера.

- Боюсь, вы находитесь в серьёзном положении. Я обнаружил в вашем симбионте серьёзную дисфункцию. Его клетки слишком быстро стареют и слишком медленно делятся.

- Проклятье замедленной смерти. Наверняка - пробормотал я. - Вы можете сказать, когда это началось?

- Судя по всему, вчера ночью по вашему времени. Если процесс будет продолжаться с такой же скоростью, то примерно через сутки он станет необратимым. А учитывая степень интеграции в ваш организм…

Он покачал головой.

- Возможен фатальный исход? - довольно неожиданно, учитывая, что всё время до этого она молчала, спросила Элана.

- В случае неоказания срочной медицинской помощи - возможен - ответил доктор, повернувшись к ней - но даже в лучшем варианте это будет иметь тяжёлые последствия. Потребуется удаление погибшего симбионта, реабилитация, и установка нового, предпочтительно индивидуального.

- А можно остановить процесс?

- Есть только два способа - ответил я вместо доктора. - Проклятье может снять тот, кто его наложил, или кто-то из богов.

Я повернулся к доктору.

- Возможно, вы сможете замедлить его?

Он почесал подбородок.

- Я никогда не сталкивался с проклятиями в действии или с таким типом симбионтов, но, думаю, смогу. Инъекция антигеронтронта должна помочь. Придётся делать по старинке, шприцем, так что сначала нужна анестезия. Ложитесь сюда.

Он взял со стола небольшой прибор, похожий на фонарик, и направил его мне на живот. Я тут же перестал его ощущать. Доктор положил "фонарик" обратно и взял шприц. Было заметно, что он ечасто им пользуется; тем не менее, инъекция прошла без проблем. Заплатив доктору, мы вернулись домой.

- А теперь объясни, что ты собираешься делать - потребовала Элана.

- Прежде всего проверю, действительно ли дело в проклятьи. Подожди минутку.

Я переключился на духовное зрение и заглянул внутрь своего тела. Хватило одного взгляда: симбионт оказался окружён чёрной аурой проклятья.

- Как я и думал, проклятье замедленной смерти. Через три дня он погибнет, а через два последствия проклятья станут необратимыми.

- Но каким образом кто-то сумел наложить проклятье на тебя, сильного мага?

- Всё дело в том, что оно наложено не на меня. Есть сущность человека, то есть моя, и есть сущность симбионта; хотя биологически мы практически составляем единое целое, с магической точки зрения мы - два разных субъекта. Я об этом просто не подумал.

- А кто-то подумал - закончила за меня Элана. Я кивнул.

- Но кто бы это ни был, он - или она - тоже нескоро до этого додумался. Симбионт у меня уже несколько лет.

- Может, он только что узал об этом - возразила Элана.

- Все, кто мной интересовались, это знали. В последнее время я ни с кем не ссорился, так что это кто-то из старых врагов сообразил, как можно меня достать.

- А по проклятью можно понять, кто его наложил?

- Увы… Проклятья безлики. Но это могли сделать только трое. Придётся со всеми побеседовать.

- Но ведь тот, кто это сделал, наверняка постарается переждать эти три дня где-нибудь в укрытии - заметила Элана.

- У моей профессии своя специфика. Прятаться нет смысла: любой маг обязан принять вызов на бой, брошенный другим магом.

- Вызов на бой? - переспросила моя подруга. - Насмерть?

- Иногда. Но чаще - пока кто-то не сдастся. В любом случае, я не вижу выбора. Буду вызывать. Так…

Я сосредоточился, и мне в руки из мастерской влетела коробка. Я достал из неё три пера, вышел на улицу и подбросил их в воздух. Вращаясь, перья поднялись в небо и разлетелись в разные стороны.

- Готово. Пойдём, чайку выпьем.

Я успел выпить полчашки, когда в комнате громыхнуло и в облаке, неприятно пахнущем серой, рядом с нами возник маленький гоблин.

- Фу-у! - скривилась Элана, заткнув нос. Гоблин ухмыльнулся и щёлкнул пальцами; завоняло ещё сильнее. Я дунул, и запах пропал.

- Ты редкостный хам, Арчибальд - произнёс я, вставая. - За одно это стоило бы тебя вызвать.

Гоблин надменно фыркнул.

- Не ты первый, не ты последний. Кстати, кто эта фиолетовая пигалица? Твоя вдова?

- КАК ТЫ МЕНЯ НАЗВАЛ? - прорычала Элана, поднимаясь из-за стола - и нависая над гоблином. - КАК ТЫ МЕНЯ НАЗВАЛ?!

- Фиолетовая пигалица - небрежно проронил Арчибальд, доставая из воздуха горящую сигару. Дальнейшее происходило очень быстро: волна исходящей от Эланы божественной силы развеяла всю магию Арчибальда, оставив его беззащитным, и он в мгновенье ока оказался прижатым к полу лицом вниз.

- Элана, я тебя обожаю - заметил я, улыбаясь.

- Свернуть ему шею? - спросила она, придавив гоблина ногой.

- Погоди, не спеши. Значит, так, Арчибальд: ты сильно оскорбил девушку, а заодно и Латиссу. Знаешь такую?

- Угу - просипел гоблин.

- Я могу попытаться убедить её отпустить тебя без особых телесных повреждений, если ты сейчас не будешь сопротивляться.

Он расслабился, и я наложил на него Правдивый Язык.

- Элана, ты бы не могла его слегка ослабить? Вот, вполне достаточно. Арчибальд, это ты проклял моего симбионта?

- Нахрен надо - проворчал гоблин. - Себе дороже.

- Не он - констатировал я. - Что будем с ним делать?

- Милашке скормим - кровожадно предложила Элана.

- Нет, не стоит прививать ему дурной вкус. Давай лучше отправим его в храм Палора, пусть он решает.

- По частям? - подмигнула она. Я усмехнулся.

- Палору это не понравится.

- А может, лучше сдать его в генетическую лабораторию? Для экспериментов там, или на биоматериал. Заодно подзаработаем.

- Да за него мноо не дадут. Лучше всё-таки к Палору.

- Ну, тогда мы вообще ничего не получим - резонно заметила Элана.

Мне не было видно лица Арчибальда, но, по-моему, он воспринимал наш разговор серьёзно.

- Зато карму подчистим.

Элана кивнула.

- Тоже нужно. Ладно, неси мешок.

Моя подружка запихнула гоблина в мешок, и я отослал его в храм.

- Я думала, все маги - люди - проворчала Элана.

- Большинство, но не все. Все были поначалу.

- Да, кстати, хотела тебе рассказать: я вчера смотрела одно шоу, так там какая-то дамочка заявила, что в гоблинов превратили людей маги.

Я вытаращил глаза.

- Что, серьёзно?

- Представь себе.

- Но её хоть просветили?

Элана кивнула.

- Ведущий ей объяснил, что когда генетика стала бурно развиваться, богатеи решили воспользоваться ей для продления жизни. Заплатили учёным, те заплатили бродягам, которые разрешили проводить над собой эксперименты, и вуаля - из бродяг получились гоблины, а доработав процесс, богатеев сделали гномами.

Она хихикнула.

- Что смешного? - удивился я.

- Просто когда ей уже всё объяснили, эта дура понесла аналогичную чушь про эльфов. А ведущий как раз эльф.

- Тема шоу была "Болваны и невежи"? - подняв бровь, поинтересовался я.

- Нет, "Магия в нашей жизни". Там ещё выступал какой-то колдун - не то Вайн, не то Вэйн. Он, кстати, собирался лететь на Атальрус, читать лекции о драконах.

- Он не сказал, когда вылет? - резко спросил я.

- Вылетел сразу после передачи. Он что, один из твоих подозреваемых?

Я мрачно кивнул.

- Главный. Отлично всё рассчитал, гад. За два дня я никак не смогу его достать. А он вернётся, и пока я буду валяться в больнице, спокойненько сможет меня добить.

- Чем же ты его так достал?

- Да, тут несколько вещей. Первенство среди магов, например. Ещё то, что я отказался от соавторства с ним, когда писал "Властелины небес", ну и ещё разные мелочи. И он наверняка надеется прибрать к рукам мою силу и имущество.

- Твою силу?

- А что, ты думаешь, происходит с магической силой, когда маг умирает?

Элана пожала плечами.

- Наверно, то же, что и с огнём погасшей свечи.

- Ответ неверный. Она переходит к другому человеку, оказавшемуся рядом. Это главная причина вражды между магами.

- Значит, убьёшь мага - станешь магом?

- Ага. Только в придачу можно схлопотать предсмертное проклятье. Поэтому охотой на магов в основном занимаются сами маги, которые могут отразить или снять проклятье.

- С тобой каждый день что-то узнаёшь.

- Стобой тоже. Однако, нужно что-то придумать. Я бы хотел ещё пожить, тем более с тобой. Так… За какое время Татьяна сможет добраться до Атальруса, если как следует напряжётся?

- Не знаю, нужно у неё спросить. Сейчас.

Она подошла к компьютеру, и тут в комнате возник Нарцисс, наполнив её запахом дорогого одеколона.

- Что, надоело бояться? - обратился он ко мне.

- Было б кого. К твоему сведению, перед тобой здесь был Арчибальд Он тоже корчил из себя крутого, а покинул эту комнату в мешке.

- И прекрасно! Он меня всегда раздражал. Ну что, начнём?

- Как бы мне ни хотелось от тебя избавиться, в этом уже нет необходимости.

- Ха! Бросил вызов, а теперь перетрусил? Ну уж нет. Что я, зря отрывался от дел? Так не пойдёт. Я бросаю тебе вызов.

Я вздохнул.

- Твоё право. Место - небо над моим домом.

- Идёт.

Мы вышли на улицу и взмыли в небо, метров на двадцать.

- Ну, поехали - произнёс я иактивировал одно из своих колец, одновременно закручивая Нарцисса в вихре; он синхронно направил на меня снежный буран. Ни моя, ни его атака цели не достигли: мы оба славировали в сторону. Продолжая двигаться, я активировал второе кольцо; в этот момент в меня ударил разряд молнии, но невидимый щит, созданный первым кольцом, поглотил его. Второе кольцо загудело, и воздух вокруг Нарцисса замёрз: кольцо всосало его тепло. Однако сам Нарцисс, окружённый защитным заклятьем, не пострадал. Он телепортировался из сковывавшей его ледяной глыбы, и меня окружила туча ос. Я освободил тепло из кольца, и насекомые превратились в пепел. Место насекомых тут же заняла сеть из тончайших сверкающих нитей. Я превратился в туман, и сеть прошла сквозь меня. Пожалуй, я покрасовался перед Эланой достаточно; пора заканчивать. Я собрал всю доступную магическую энергию и швырнул её в Нарцисса; просто и грубо, без любимых всеми нами тонкостей и эффектов, но, учитывая количество энергии, чрезвычайно действенно. Этого хватило бы, чтобы спалить нервную систему десятка человек - и Нарцисс не выдержал. Он потерял сознание; но не упал, а завил в воздухе - подстраховался к этой возможности. Искушение прикончить его и получить весомую прибавку могущества было огромным; с другой стороны, побеждённый становится вассалом… Дилемму решило то, что Элана, несмотря на свой темперамент, не одобряет убийств. Я спустился вниз и положил Нарцисса на травку.

- Что ты с ним сделал? - поинтересовалась Элана.

- Устроил короткое замыкание. Магическую перегрузку.

- Он жив?

- Жив, но отныне безопасен. Будет работать на меня. Однако я истратил на этого самовлюблённого павлина уйму магической энергии. Весь дневной запас Камня Маны ушёл. Мне положена компенсация, и вот это подойдёт.

С этими словами я снял с шеи Нарцисса амулет Многих Форм.

- Всегда хотел выяснить, как он работает. Ладно, Элана, ты поговорила с Татьяной?

- Ага. Она сейчас в хорошей форме, батареи полностью заряжены, и т.д, и т.д., так что сможет туда добраться часов за пятнадцать.

Я кивнул.

- Хорошо, я отправляюсь прямо сейчас.

Я сосредоточился было для телепортации, но Элана взяла меня за плечо.

- Ты что же, думаешь, что я тебя одного отпущу?

- Элана, Вайн - расист. Его идея фикс - ликвидация изменённых людей. Он взъелся на меня за то, что я блокировал его заклятье, наложенное на гоблинский квартал. Есля я проиграю, он тебя убьёт. И Латисса там не сможет тебя защитить.

Элана изменилась.

- О чём речь? Я слышала своё имя.

- Госпожа Латисса, я…

- Сколько раз тебе напоминать, без формальностей. В конце концов, ты со мной спишь. Так в чём дело?

Я изложил ситуацию; Латисса хмыкнула.

- Тебе не кажется, что ты кое-что не учёл?

- Что же?

- Корабль, на котором летит твой враг, движется медленно. Он прибудет на Атальрус только через четыре дня, так что тебе нет смысла туда рваться.

Я поник.

- Советуе…шь писать завещание?

- Ты мне симпатичен. Жалко, что я не могу снять проклятье сама - извини, не умею. Это не моя область. Дай-ка подумать, что я могу для тебя сделать…

Она потёрла подбородок.

- О, придумала.

Она прикоснулась мне ко лбу; свет у меня перед глазами на мгновенье померк. Теперь Латисса была одета иначе, стояла в другой позе, и вдобавок я с удивлением обнаружил, что сейчас утро.

- Что ты сделала?

Латисса усмехнулась.

- Превратила тебя в камень. На недельку, пока Вайн не вернулся.

- Ты, как всегда, чрезвычайно хитроумна. Спасибо.

- Как говорите вы, люди, спасибо в карман не положишь. С тебя причитается.

Я усмехнулся.

- Что я могу сделать для богини?

Она пожала плечами.

- Кто знает. Но я люблю, когда мне должны. Ладно, чао. Смотри не проиграй битву!

Она исчезла; теперь меня критически осматривала Элана.

- Всё-таки живой ты лучше - наконец, заметила она. - Хотя дом лишился хорошего украшения в виде статуи.

- Я могу сделать новую - предложил я.

- Да ладно. Как ты себя чувствуешь?

- Как всегда. Сколько времени прошло?

- Две недели. Латисса вернула тебя, как только я узнала о возвращении Вайна. Что ты собираешься делать?

- А что я могу сделать? Вызвать его, естественно. Пока он ещё не очухался после перелёта.

Я снова подбросил перо вызова в небо, и оно полетело к цели.

- Синтезатор из ремонта вернули?

- Давно, а что?

- Просто я бы выпил кружечку чая.

- Представляю, как он удивится - заметил я, прихлёбывая чай. - По логике вещей, я сейчас должен в лучшем случае валяться дома в постели.

- Насколько он силён?

- Весьма. К тому же он умён и опытен - это будет не первый его бой. Кстати, как там Милашка?

- Уже полинял. Он спрашивал, почему ты не заходишь; я ему всё схематично объяснила.

- А чешую ты не собрала?

- Чешую?… А, это. Оставила это тебе, куда она денется.

- Ладно, пока Вайн не прибыл, изучу амулет. Авось пригодится.

Я взял амулет в руку, закрыл глаза и сосредоточился.

Я находился в бесконечном коридоре с небольшими камерами по сторонам. Большинство были пусты, но в некоторых находились различные существа - звери, птицы, рыбы, даже насекомые; и над каждым было его название. Я вышел.

- Ну, и что это такое?

- Это называется амулет Многих Форм.

- Он что, позволяет превращаться?

- Схватываешь на лету.

- Я могу попробовать?

- Пожалуйста. - Я передал ей амулет. - Одень на шею и произнеси название зверя, в которого хочешь превратиться; а чтобы вернуть свой истинный облик, скажи "я". Говорить сможешь в любом облике.

- Леопард!

Пока Элана баловалась с амулетом, я пытался представить, как может пойти бой с Вайном, и как, соответственно, к нему готовиться.

Он возник беззвучно, и, в отличии от двух других, без запаха.

- Как тебе это удалось? - сопкойно спросил он.

- С божьей помощью.

Он кивнул.

- Я так и думал.

- Я! - произнесла Элана, и Вайн хмыкнул.

- Ты уже победил Нарцисса? Неплохо.

- И Арчибальда - добавила Элана. Вайн посмотрел на неё, как на пустое место.

- Я назначаю место. Капсула.

- Что это значит? - поинтересовалась Элана.

- Искусственный кусок пространства. Пойдёт, не хочу устраивать слишком много разрушений. Начнём.

Мы вдвоём выставили ладони друг к другу (хотя точнее сказать, враг к врагу); между ними возникло нечто походее на мыльный пузырь и стало расти. Пузырь раздувался, пока не поглотил нас.

Мы парили в пустоте, освещённой сиянием, похожим на дневной свет. Из ладоней Вайна выросли сотканные из света золотые жгуты… нет, шеи; на одной из них образовалась голова льва, а на другой - змеи. Они с молниеносной скоростью бросились на меня. В моих руках появились так же сотканные из моей воли щит и меч. Я отбил щитом удар льва и отрубил змеиную голову; обезглавленная шея отдёрнулась, но на ней тут же возникла новая голова. В свою очередь, щит растёкся по моему телу, окружив меня латами.

Мы бились долго. Цель такой битвы - истощить волю противника, а сила воли у нас обоих была немаленькая. Ошмётки золотого света заполнили маленькую искусственную реальность; мой меч рубил и кромсал, пасти Вайна кусали и рвали. Постепенно меня охватывала апатия и безысходность. Какой смысл бороться? Любая жизнь, любое существование напрасны и бессмыссленны. Меч в моей руке становился всё тяжелее.

Но вдруг всё замерло. Передо мной возникло лицо Эланы… нет, Латиссы.

- Не вздумай проиграть - предупредила она. - Ты ещё со мной не рассчитался.

Её сменила Элана.

- Если ты дашь ему себя убить, домой не возвращайся!

Всё вокруг снова пришло в движение…

- В общем, ты победил - прервала мой самодовольный рассказ Элана.

- Как я мог проиграть после такой угрозы?

КОШКА ЕСТЬ КОШКА

- Он полетел! Он летит!

Мы с Эланой обнялись и счастливо следили за пусть неуклюжим, но всё же полётом молодого дракона. Сколько пришлось провозиться! Сколько сил потратить! Но оно того стоило. Милашка завершил свой первый успешный полёт, и мы подошли к нему. Он был доволен донельзя.

- У меня получилось! Вы видели, я летел! По настоящему!

- Это было красиво - улыбнулась Элана, гладя сияющего дракона. Вообще-то, на мой взгляд, красивым этот полёт назвать было трудно, но я решил не спорить.

- Конечно. Ты молодец. Только не залетай далеко.

- А я далеко и не могу - огорчённо произнёс Милашка.

- Ну, это пока. Ещё немного поупражняешь крылья, и будешь летать как взрослый. Коммуникатор Эланы загудел. Она поморщилась.

- Ребята, подождите минутку, я сейчас. Она отошла в сторону.

- Я вас люблю - неожиданно произнёс Милашка.

- А мы тебя - улыбнулся я, обняв его за шею.

- Вы же меня не оставите?

- Конечно, нет. Почему ты спрашиаешь?

- Мне снятся плохие сны - грустно произнёс он, опустив голову. - Как будто с вами что-то случилось, и я остался один.

- Не волнуйся, это всего лишь сны - постарался я его утешить. - Проснулся, и их уже нет.

Однако сердце у меня сжалось. Драконы - в отличие от людей - магические существа, обладающие, помимо прочего, и даром предвиденья. Правда, Милашка - клонированный дракон, к тому же совсем молодой, но всё же…

- Милашка, ты молодец, но тебе нужно продолжать упражняться - заявила вернувшаяся Элана. - Мы хотим, чтобы ты летал лучше всех, так ведь, Миша? Я кивнул.

- Конечно.

- А вечером мы посмотрим, чего ты добился - тут же продолжила Элана, не дав мне и слова сказать. - Хорошо?

Милашка кивнул. - Я буду стараться. Он замахал крыльями и оторвался от земли.

- Я так понимаю, тебе срочно куда-то надо? - поинтересовался я. - В Монте-Карло. Ты только туда меня отправь, а обратно я сама.

- Ну, если тебе срочно нужно…

Доставив свою подругу на место, я вернулся к Милашке, но он усердно упражнялся в полётах; я решил ему не мешать, и отправился домой. Где-то через полчаса мне пришло предложение о работе, и хотя в деньгах я не нуждаюсь, я его принял. Эта работёнка - изгнание своры мелких демонов - заняла у меня несколько часов: пришлось разбираться с каждым отдельно. Когда я наконец покончил с последним, уже наступил вечер. Эланы дома не оказалось; может, она уже у Милашки?

Я вошёл в ведущий к нему портал. Её не оказалось и здесь, и я быстро вернулся обратно, пока Милашка не заметил меня и не начал спрашивать, почему я один. Н-да-а… Элана вполне способна без предупреждения исчезнуть на пару дней, но обманывать Милашку она бы не стала. Неужели с ней что-то случилось? Конечно, она - Сосуд, но всё же… Нужно её найти. Я достал коробочку с прядью роскошных волос эльфийки. Хорошо, что я такой запасливый. Достаточно простенького заклинания, чтобы установить связь между волосами и их хозяйкой, а затем можно отправляться на место. Я сосредоточился, искривляя пространство. Однако!… Это ещё что такое?

Я оказался в клетке, в компании с двумя троллями (снаружи) и львицей (внутри), которая тут же стала тереться мне о ногу и фыркать. Неужто?… Я переключился на духовное зрение. Увы, так оно и есть…

- Ну, и что с тобой приключилось, моя дорогая? - поинтересовался я.

Элана прикоснулась лапой ко рту- точнее, ртом к лапе - показывая, что не может говорить.

- Да я уже…

Мою фразу прервал появившийся на сцене новый персонаж: пока я отвлекался, один из троллей успел сбегать за начальством. Среднего роста мужчина, крепко сбитый и коротко стриженый, постучал палкой по прутьям клетки и спросил, когда я обернулся:

- Это ваше животное?

Элана сердито зарычала.

- Начну с того, что это не животное - спокойно произнёс я, взмахом ладони открывая дверь и выходя из клетки вместе с Эланой-львицей. - Я не знаю, что с ней случилось, но несколько часов назад она была эльфийкой.

- Меня не интересует, кем она была несколько часов назад. Сейчас это львица, и моя задача - защитить граждан от опасного хищника; так что либо в течении трёх суток находится её хозяин с соответствующими документами, либо её усыпляют.

- Вы в своём уме? - всё ещё спокойно спросил я. - Ещё раз повторяю: у неё нет и не может быть хозяина, поскольку в действительности она является эльфийкой; и как только мы вернёмся ко мне в лабораторию, я верну ей истинный облик.

- Верните животное в клетку или предъявите документы - упёрся этот остолоп.

Ну что мне оставалось делать? Я проделал руками несколько сложных жестов, и его уши вытянулись, сзади обвис хвост, а руки превратились в копыта. Думаю, тролли бросились бы ему на помощь, но их внезапно сморил глубокий сон.

- Вы тоже можете оказаться опасным животным, подлежащим усыплению - заметил я. - Мне достаточно завершить жест, и вы окончательно примете эту, более подходящую вам форму.

Он попытался что-то сказать, но вместо слов из его горла вырвался только ослиный рёв. Я немного откатил заклинание. - Заб-иа!-йте свою львицу и уб-иа!-йтесь, толь верните всё как было!

Я пожал плечами.

- Хорошо.

Снова те же жесты, но уже в обратной последовательности. Сперва исчезли копыта, затем хвост, уши, и наконец мы с Эланой.

- Ну, дорогуша, рассказывай, что с тобой стряслось - обратился я к Элане, когда мы возникли в моей лаборатории. - Дар речи я тебе уже вернул.

- Меня вызвала одна старрая знакомая. Мы поговорили, всплыло кое-что из прошлого… в общем, мы поругались. У меня с собой был амулет Многих Форрм, и я прревратилась в львицу, чтобы напугать её.

- И? - поинтересовался я, поскольку Элана замолчала.

- Помню только, что она что-то сделала с амулетом, а потом я пришла в себя в клетке и не могла ни рразговаривать, ни превратиться обрратно.

- В общем, ясно, что ничего не ясно. Ладно, посмотрим, что я могу сделать.

А сделать я не смог ровным счётом ничего. Всё говорило о том, что амулет намертво заклинило на форме львицы. Не знаю, кто его создавал, но он оказался сильнее меня - я не смог ни разблокировать его, ни превозмочь его силу - только очень устал.

- Ну, что? - спросила Элана после очередной безуспешной попытки.

- Жопец. Двояковыпуклый, - я слишком устал, чтобы следить за выражениями. Да и перед кем? Элана по этой части далеко впереди меня.

- Я бессилен. Возможно, я мог бы что-то сделать, если бы знал, что именно твоя знакомая сделала с амулетом.

- Я думала, ты сильный маг.

- Артефакт - не игрушка, а я всего лишь маг, не бог. Будешь светской львицей.

- Не смешно.

- Согласен, но лучше уж смеяться, чем плакать.

- Но что-то же можно сделать?!

- Конечно. Перечисляю варианты. А: молиться. Б: стреляться. В: разбираться.

- В смысле?

- Нужно выяснить, что, всё-таки, твоя знакомая сделала с амулетом. Как её найти?

Элана опустила голову, как-то вся сгорбилась и легла на пол.

- Чего ты? - удивился я.

- Тебе нужна Немезос - неохотно произнесла она.

- Немезида? - удивился я снова.

- Богиня мести?

- Она самая.

- Так эта твоя знакомая - тоже Сосуд?

Элана кивнула.

- Паршиво - констатировал я. - Немезида не станет менять ничего сделанного. Тогда остаются только варианты А и Б. На Госпожу Латиссу рассчитывать явно нечего, раз она тебя не защитила… впрочем, на неё вообще нельзя рассчитывать, можно только надеяться. Я бы предложил обратиться за помощью к Палору.

Элана фыркнула.

- И ты ожидаешь, что бог справедливости благосклонно отнесётся к воровке?

- А ты можешь предложить что-нибудь лучше?

- Эх, была - не была - вздохнула Элана. - Веди на расстрел.

- Сейчас, передохну немного, и перенесу нас. Храм круглые сутки открыт.

- Тогда я пока навещу Милашку.

Я скептически поднял бровь.

- В таком виде?

- Подумаешь. Он же не удивляется, что ты человек, а я тёмная. Да и превращения ему не в новинку - ты же сам его летать учил в виде дракона.

- Но, всё-таки…

Однако она меня уже не слушала, и, плавно покачивая хвостом, вошла в волнующийся, как поверхность воды под ветром, портал. Двигалась она не менее красиво, чем в своём нормальном виде - кошка она и есть кошка. Милашка действительно ничуть не удивился. Он решил, что мы просто придумали для него новую игру, и Элана не стала его разочаровывать. Когда они наигрались, а я отдохнул, мы пожелали Милашке спокойной ночи и отправились в храм Палора. Да уж, этот храм не имел ничего общего с храмами прошлого: обычный дом, принадлежавший одному из Сосудов Палора, снаружи отличался от других только рисунком на стене: три дороги, сходящиеся в одну.

- В чём смысл? - спросила Элана, кивнув на рисунок.

- В жизни мы принимаем множество решений, и идём по разным путям; а справедливость одна, и Палор сводит все пути в один.

- Ясно.

Несмотря на то, что рядом со мной шагала львица, никто не обращал на нас внимания; впрочем, снаружи я никого и не заметил. А вот внутри народа было достаточно: сразу за дверью, в коридоре, оказалось нечто вроде старинного зала ожидания. В обыкновенных домашних креслах сидели, и, видимо, ожидали своей очереди с десяток человек и пара гоблинов.

- Ну что, будем ждать? - вслух спросила Элана.

Публика, отпрянувшая было, когда её голова просунулась в дверь, успокоилась.

У нас, магов, есть такая привычка: превращать тех, кто нас основательно достал, в животных; так что, думаю, такие звери, зачастую сохраняющие дар речи, не такая уж редкость в храмах Палора. Прошла пара минут; входная дверь открылась, и внутрь вошёл гоблин. Я ожидал, что он займёт одно из всё ещё пустующих кресел - кстати, очень удобных - но он подошёл к нам, мельком глянул на меня, а затем стал разглядывать Элану, наклоняя голову то в одну сторону, то в другую. Поскольку Элана не возражала, я тоже молчал.

- Да, это дело для Самого - наконец, произнёс серокожий карлик. - Идите за мной.

Мы двинулись к двери, ведущей дальше в глубь храма. Следующая комната оказалась заполнена компьютерами и работающими за ними людьми, но мы проскочили и её и двинулись дальше. Наконец, гоблин отворил очередную дверь, и, больше не обращая на нас внимания, пошёл обратно. Мы с Эланой переглянулись и шагнули вперёд.

За дверью оказался небольшой спортзал. Помимо спортивных снарядов, у одной из стен стояли два стеллажа - один с холодным оружием, другой с огнестрельным. Кроме нас с Эланой, в зале находился один человек: отлично сложенный мужчина средних лет, одетый только в белые шорты. Когда мы вошли, он избивал боксёрскую грушу, стоя спиной к нам.

- Подождите минутку, я сейчас - произнёс он, не оборачиваясь.

Ещё несколько сокрушительных ударов, от которых у человека оказались бы переломаны все кости, и он оставил бедный мешок в покое.

- Всё, я закончил. Дайте-ка на вас посмотреть…

Он повернулся и внимательно посмотрел на нас. Когда тебе заглядывают в душу, ощущение остаётся неизгладимое. Если кто-то хочет испытать на себе, советую обратиться в ближайший храм Палора: бог справедливости ни с кем не церемонится, и его взгляд производит сильнейшее впечатление. Лично мне даже взгляда его Сосуда, в котором в тот момент не был воплощён бог, хватило, чтобы растерять свою самоуверенность. Немного поясню: маг может не быть уверенным, что мир вокруг него существует, но в своих силах любой маг уверен всегда. Думаю, Элане пришлось полегче: она, как-никак, сама Сосуд.

- Н-да, трудный случай - пробормотал он. - С одной стороны - Немесис явно переборщила, с другой - это не единственное, за что стоит наказать, с третьей - вы вдвоём и добра немало сделали… Да плюс ещё Латисса… Не знаю, не знаю. Я не могу принять решение, если только… Если только за тебя не попросят - закончил он, глядя на Элану.

- Кто?

- Чистая душа, чьё слово может склонить чашу весов.

- Чистая душа? Где ж её взять-то? - поинтересовалась Элана.

Паладин пожал плечами.

- Я чувствую, что где-то рядом с вами есть по крайней мере одна крылатая душа.

- Милашка! - в унисон произнесли мы с Эланой.

- Милашка? - поднял брови паладин.

- Да, его так зовут. Наш…

- Воспитанник - продолжила за меня Элана, поскольку я не нашёлся, что сказать.

- Ну что ж, я должен с ним побеседовать.

Я кивнул.

- Хорошо, я перенесу нас.

Небольшое отступление для тех, кто считает, что Палор выше таких вещей, как чьё-то заступничество и способен вынести справедливое решение в любом, даже самом сложном случае: он-то действительно таков, поскольку он есть сама справедливость, но лично вмешивается только тогда, когда без него никак не обойтись. А вот его слуги и Сосуды, даже высшие паладины, не безупречны - они ведь всего лишь люди (по большей части). Вот они и пользуются для достижения Истинной Справедливости различными методами, импровизируют, и только в крайних случаях взывают к суду своего бога. Справедливость вынесенных ими решений, тем не менее, никогда не оспаривалась.

- Только вам лучше что-нибудь накинуть; там довольно холодно.

Кивнув, паладин одел спортивный костюм - на мой взгляд, этого было маловато, но он наверняка не замёрз бы в нём и зимой - и я перенёс нас в свою лабораторию. Дальше следовало войти в портал и перенестись к Милашке, но у портала, как назло, приключился период нестабильности.

- Не везёт - заметил я. - Похоже, мы-таки надоели Латиссе. Вы можете подождать?

- В этом нет необходимости. Взгляните, она просто пошутила.

И впрямь, искры в пустом проёме портала сменились рябью на водной глади. Я вздохнул.

- Её чувство юмора когда-нибудь доведёт меня до могилы. Пойдёмте. Пройдя через портал, я осмотрелся; никого. - Милашка!

- Я здесь! - послышалось сверху, и дракончик, обдав нас ветром, приземлился рядом.

- Дракон! - ошеломлённо произнёс паладин. Их не так-то легко ошеломить; мне сразу стало лучше. Милашка весело фыркнул.

- Ты смешной. Ты кто?

- Я паладин Палора, бога справедливости. Меня зовут Владимир - ответил паладин, всё ещё удивлённо качая головой. - Мне нужно с тобой поговорить.

- Зачем? - удивился Милашка.

- Чтобы установить справедливость.

- Ух-ты! - восхитился дракончик. - Я помогаю установить справедливость! Давай.

- Давай немного отойдём и поговорим наедине.

Милашка посмотрел на нас с Эланой; мы вместе кивнули.

- Пойдём.

- Видел, как он удивился? - довольно заметила Элана, когда Владимир с Милашкой отошли.

- Ещё бы! Но я бы всё-таки предпочёл, чтобы о нём никто не знал.

- Кроме целой планеты ящеров?

- Во-первых, они не ящеры, а во-вторых, их законы мы не нарушали.

- Так мы и наши не нарушали. Нет заявления о краже - нет кражи.

- Киса, ты же знаешь, что не все с этим согласятся.

На её… лице появилось нечто подозрительно похожее на улыбку, и она потёрлась о мою ногу.

- Как я выгляжу с хвостом?

- Ты в любом виде прекрасна - в основном искренне ответил я.

- Может, станешь львом?

- Здесь и сейчас? Ты что, с ума сошла?

- Можно спррятаться за камни.

- Девушка, вы не о том думаете.

- О том - о том.

- В конце концов, всему есть своё время и место. Эй, не кусайся!

От дальнейших посягательств не в меру ретивой подруги меня спасло возвращение Милашки с Владимиром.

- Решение принято - произнёс паладин. - Вернёмся в дом.

- Чаю хотите? - поинтересовался я у него, когда мы снова прошли через портал. - Простите, что сразу не предложил.

Паладин кивнул.

- Не откажусь.

Я подошёл к синтезатору и заказал две чашки чая.

- Я ожидал, что вы воспользуетесь магией - заметил он.

- А зачем? Пыль в глаза вам всё равно не пустить. Да и вкусней в синтезаторе получается.

- Наука… - задумчиво произнёс паладин, аккуратно прихлёбывая чай. - Поразительно, чего она достигла за последние несколько десятков лет.

- И не говорите - мрачно согласился я. - Она даже превзошла магию.

- Просто, в отличие от магии, она развивалась без перерывов. У вас ещё есть шанс вырваться вперёд.

Я уныло махнул рукой.

- Как говорится, зло уже свершилось. Вряд ли вы сможете понять каково это, что это значит для мага. Даже Милашка - дракон, магическое существо - воссоздан при помощи генетики.

- Не хотелось бы прерывать столь учёную беседу - ехидно заметила Элана - но что насчёт меня?

- Я разблокирую амулет, но при одном условии.

- Каком? - подозрительно спросила Элана.

Паладин улыбнулся.

- Разрешите мне навещать Милашку.

- Однако! - удивился я. - Лично я не возражаю, но вам-то это зачем? Вы же наверняка постоянно страшно заняты.

- Он - чудо. И я хотел бы за ним присматривать.

- Элана, а ты не против?

- Не думаю, что от него будет какой-то врред.

- Значит, вы согласны?

Мы кивнули.

- Хорошо.

Он подошёл к Элане и провёл руками по её шее, как будто что-то снимал; и когда он отвёл руки, в одной из них был амулет. Но… хоть он и был снят, Элана оставалась львицей.

- Ну? - произнесла она.

Я тоже посмотрел на паладина, подняв бровь.

- Немесис не только заблокировала амулет - пояснил он, отдавая его мне - но и для надёжности сделала магические превращения для вас недоступными. Но поскольку пожизненное превращение в зверя - наказание явно несправедливое, сила Палора сократила этот срок до месяца.

- Так что же, мне теперь целый месяц бегать на четыррёх ногах? - возмутилась Элана.

- Лучше месяц, чем всю жизнь - заметил я.

Владимир кивнул, соглашаясь.

- Ну, моя работа здесь выполнена. А поскольку работа для меня действительно есть всегда, не могли бы вы вернуть меня в храм?

Я кивнул.

- Интересно, что же ты такое натворила? - поинтересовался я у Эланы, отправив паладина.

- Просто я всегда была лучше её во всём.

- И справедливое наказание за это - месячная смена тела? - усомнился я.

- Я же сказала, во всём. В том числе и в глазах её паррней.

- И наверняка и в постели - кивнул я. Элана тоже кивнула, подтверждая мои слова.

- Изрядно же ты её достала, если её приняла в качестве Сосуда богиня мести.

Львица попыталась пожать плечами, что ей не удалось.

- Видимо. Ладно, не буду унывать. В конце концов, в этом теле есть свои преимущества. Как ты пытался пошутить, буду светской львицей - если ты составишь мне пару. Кстати, сейчас и врремя, и место.

Да, похоже, это будет большим наказанием для меня…

А, ладно, лев так лев…

DEUS EN (БОГ В)

Большинство людей считает, что все пищевые синтезаторы (по крайней мере, одной модели) одинаковы. Как же! Мы с Эланой сменили три, и у каждого были свои причуды. Например, первый отказывался готовить нормальную пищу - только всяческие экзотические "деликатесы". Долго он у нас не продержался - фирма-изготовитель заменила на другой той же модели. Этот продержался дольше - до тех пор, пока я не обнаружил, что по праздникам от него можно добиться максимум пару бутербродов. Задвиг же третьего обнаружился только после окончания гарантийного срока: этот не переносил вегетарианские блюда. Как правило, это ерунда - мы с Эланой отнюдь не вегетарианцы - но иногда приходится проводить ритуалы, перед которыми нужно поститься. Ладно ещё, если ритуал средней чистоты; а если высокой, когда и колдовать нельзя? Каждый раз, чтобы поесть, такси заказывать? Живу-то я на отшибе. Продуктов в свободной продаже уже лет пятнадцать как нет, так что и не купишь. Приходится выкручиваться, но это изрядно раздражает.

- Нет, Элана, нам явно нужно покупать новый синтезатор - заявил я однажды утром в постели.

- Что, опять какой-то дурацкий ритуал?

- Ну, если ты считаешь продление жизни дурацким занятием…

- Продление жизни? - удивилась Элана. - Тебе-то это зачем?

- Чтобы жить. Я старше, чем может показаться.

- И сколько же тебе? - снова удивилась эльфийка.

- Ну, я твоим возрастом не интересуюсь - заметил я. - Между прочим, в прошлом году у тебя было три дня рождения.

Элана улыбнулась.

- Так ты заметил. А всё-таки, сколько тебе?

- А не испугашься?

Моя подружка фыркнула.

- Вряд ли ты будешь старше меня, да и какая разница?

- Ну смотри, сама напросилась. Мне девяносто лет.

Она удивлённо свистнула.

- Вдвое старше! Я бы больше тридцати никак не дала.

- Магия, моя дорогая, магия. Но тебе и самой на вид - да и во всём - лет двадцать. Впрочем, вернёмся к нашим баранам: нужен новый синтезатор.

- Можно поменять его на синтезатор Татьяны - предложила Элана. - У неё вроде без заскоков.

- Ты имеешь в виду яхту? - уточнил я. Элана кивнула.

- А она её отдаст? - счёл нужным уточнить я, учитывая характер нашей яхты.

- Если ты попросишь. Она к тебе неравнодушна.

Элана хихикнула, прикрывшись ладонью, а я фыркнул.

- То есть мне придётся тащиться в это отвратительное, пропитанное духом хайтека место, именуемое космопортом? Соблазнительная перспектива, ничего не скажешь. Лучше уж я потрачусь и куплю новый синтезатор в салоне.

Элана обиженно пожала плечами.

- Как угодно. Моё дело предложить…

- А моё - поблагодарить за идею. - Я обнял её за плечи. - Не подумай, что я не ценю твоё предложение, просто мне легче броситься с головой в ледяную воду, чем лишний раз зайти в этот треклятый космопорт. Ты же сама знаешь.

- Ещё я знаю, что в салон мне придётся идти с тобой - произнесла она, выскальзывая из моих объятий. - А то ты купишь… Зеркало организуй.

Я послушно создал ей висящее в воздухе перед кроватью зеркало в рост человека, и она принялась собираться, придирчиво подбирая одежду; значит, она собирается пройтись по магазинам, не пуская в ход своё мастерство. Элана - воровка от бога, а точнее, от богини; думаю, она запросто стащила бы и синтезатор, если бы хотела. Естественно, экспромтом; с подготовкой она бы и трусы с кого-нибудь сняла так, что их хозяин ничего бы и не заметил. И это без непосредственного участия Латиссы, её богини. Собственно, наше знакомство началось с того, что она меня обокрала. Очень романтично, правда? Так или иначе, мы вместе уже несколько лет.

Пока я размышлял, она успела одеться. Мне самому одеться - пара секунд: немного волшебства, и одежда сама возникает на теле. Одно из небольших преимуществ профессии.

- Одел бы что-нибудь поприличней - проворчала Элана.

- А чем тебе не нравится? - удивился я. - Нормальный спортивный костюм.

- Нормальным он был бы, если бы мы собирались заниматься спортом, а мы идём по магазинам.

Я скорчил гримасу, но превратил костюм в нечто вроде того, что недавно видел на одном высоком эльфе.

- Ну, так тебе больше нравится?

Элана критически осмотрела меня.

- Гораздо лучше. Была б ревнивой, никуда б тебя в таком виде не выпустила.

- Хотел бы я посмотреть на того, кто сумеет удержать где-то тебя или меня - заметил я. Мы с Эланой улыбнулись друг другу…

…и вот уже улыбки отражаются в витрине салона бытовой техники. Я приглашающее взмахнул рукой.

- Прошу.

Сам я вошёл следом; как я ни старался, меня всё же скривило от такого количества окружающих меня электронных финтифлюшек. Рядом возник продавец.

- Чем я могу вам помочь?

- Нам нужен пищевой синтезатор с автономным питанием. И желательно без причуд, если у вас такие есть.

- Что вы имеете в виду? - удивился продавец. Элана улыбнулась.

- Я имею в виду, желательно чтобы синтезатор был без причуд. Мы меняем уже третий.

- У нас есть последние модели от Текмо Биолабс. Новейшие биомеханические…

Мы с Эланой как по команде скривились в гримасах отвращения. Эти полуживые вещи всегда вызывают у меня мысли о чёрном колдовстве самого гнусного пошиба. Бр-р.

- А электронных у вас нет? - перебила его моя подруга.

- Дело в том, что их перестали производить ещё в прошлом году, а наш салон гордится тем, что у нас в продаже всегда только новейшие модели.

- Идём в менее гордый салон - предложил я. Элана согласно кивнула.

Но везде нам предлагали только эти мерзкие биомеханические "последние модели". Наконец мне это надоело.

- Так мы можем месяц искать. Похоже, всё-таки придётся воспользоваться твоей идеей.

- А я, пожалуй, ещё прогуляюсь по магазинам.

Я кивнул и сосредоточился на волшебстве переноса.

На этот раз точка выхода оказалась ещё дальше от космопорта, чем в прошлый раз: они увеличили мощность своего оборудования. Эх, как бы мне хотелось жить веке этак в 21-ом, когда ещё не было этих мерзких биомеханики и гиперсвязи!… Лет десять-пятнадцать назад я даже занимался возможностью перемещений во времени, но безуспешно.

Я шагал по старому шоссе, оставшемуся ещё с тех времён, когда машины ездили по земле, и по мере приближения к комплексу всё мрачнел. Почувствовав, что моё настроение упало ниже положенного, симбионт принял меры, и мне стало несколько полегче; впрочем, ненамного. Шоссе, идущее прямо к комплексу космопорта, утопало в зелени; однако это не просто дикие заросли, а важная часть комплекса. Время от времени растительность срезают и скармливают основному модулю космопорта. Мне доводилось слышать, что больше всего ему нравятся одуванчик и подорожник; видимо, поэтому больше всего мне на глаза попадалось одуванчиков. Эти милые цветы всегда были мне симпатичны, и я с удовольствием любовался заполняющим окрестности радостным золотом - прямо множество маленьких солнышек. Засмотревшись на них, я сам не заметил, как добрался до входа. Система безопасности опознала меня как владельца яхты, и я без проблем прошёл в частный сектор. Только тут я сообразил, что не знаю, в каком ангаре стоит Татьяна. Я побарабанил пальцами по руке. Однако… И что же делать? Духи из моей свиты, которых можно было бы послать на розыски, остались снаружи, а магию глушит гиперсвязь. Не проверять же каждый ангар! Ладно, позвоню Элане. Где-то здесь должен быть коммуникатор…

- Седьмой ангар - произнесла Элана, прежде чем я успел что-то сказать. Я смешливо фыркнул.

- Спасибо.

Моя подружка - настоящее сокровище, я всегда это говорю. Я направил свой путь к ангару под номером семь.

- Наконец-то - проворчала яхта, когда я вошёл. - Я уже заколебалась здесь в ангаре стоять. Куда летим?

- Извини, Татьяна, но сейчас никуда не летим.

- А подружка твоя где? - словно не слыша меня, поинтересовалась яхта. - И кстати, можешь называть меня Таня.

- Элана решила пройтись по магазинам, шоппингом заняться. А я хотел одолжить у тебя пищевой синтезатор.

- А на кой ляд он тебе сдался? У тебя же уже есть один.

- Он, как выражается Элана, глючит.

- Ну ладно, проходи, бери.

Мне показалось или в её голосе действительно прозвучали странные нотки? Хмм…

Как мне доводилось слышать, в элитных яхтах синтезаторы прячут в переборки, а пищу на стол подаёт конвейер или робослуги; однако Татьяна к элит-классу не принадлежала, и синтезатор здесь стоял в столовой, в специальной нише. Только было я хотел попросить Татьяну вызвать грузчика, чтобы помочь мне дотащить довольно-таки громоздкий плод научно-технического прогресса если не до дома, то хотя бы до границы зоны помех, как вдруг пол вздрогнул.

- В чём дело, Татьяна? - насторожённо спросил я, рефлекторно схватившись за ближайший предмет, коим оказался тот самый синтезатор.

- Да взлетаю я.

- Я же не говорил лететь!

- А у меня что, своего ума нет? - яхта фыркнула. - Подброшу тебя до дома, заодно и разомнусь немного.

Я кивнул.

- Разумно.

Противное ощущение, вызванное гиперсвязью, пропало, но одновременно из меня словно вырвали кусок: мы вышли из ауры Земли.

- Почему ты покинула атмосферу? - возмутился я.

- Я ж не глайдер какой-нибудь, чтобы в атмосфере летать, а космическая яхта. У меня и разрешения на атмосферные полёты нет.

- Тогда и взлетать не надо было. Я бы лучше сам добрался до дома.

- Ну, теперь-то уж всё равно - резонно заметила Татьяна. - И ваще, раз уж такое дело, давай заодно куда-нибудь смотаемся, развлечёмся.

- Куда, например? - удивился я.

- Да хотя бы на Луну. А ещё лучше - в глубокий космос, на поиски пригодных для жизни планет и иных цивилизаций…

Татьяна мечтательно вздохнула; во всяком случае, раздался звук, очень похожий на мечтательный вздох. Я фыркнул.

- А может, закупить тяжёлое вооружение и заняться пиратством?

- Не, этим я больше не занимаюсь, слишком опасно стало.

Однако! Не только моя обожаемая подруга может преподносить сногсшибательные сюрпризы. Впрочем, это ведь она покупала яхту…

- А раньше, значит, занималась?

- Да, всего пару лет. Не очень выгодно и слишком опасно. Нелегалов возить, например, и выгодней и безопасней было.

- И чем же ты ещё занималась? - удивлённо спросил я.

- Хой, да чем только не занималась - охотно откликнулась яхта. - В гонках участвовала, контрабанду возила, депеши, передвижной лабораторией в нейтральном районе была… За десять лет троих хозяев, не считая вас, сменила.

- Чего ж так?

- Да один решил начинать начинать новую жизнь и избавиться от всего старого, другой… арестовали его, короче, а меня конфисковали.

- А последний?

Татьяна усмехнулась, судя по звуку.

- Характерами не сошлись. Так как, смотаемся куда-нибудь?

- Это не для меня. Я терпеть не могу покидать Землю.

- Эт-т жаль - с явным разочарованием протянула Татьяна. - Ладно, тады к тебе.

- Подожди здесь - указал я, когда мы приземлились. - Хочу на всякий случай сразу поставить тебе наш синтезатор.

- А её-то ты зачем притащил? - удивилась Элана.

- Это была её идея. Предложила подбросить. Кстати, ты в курсе, что она занималась пиратством и контрабандой?

Элана пожала плечами.

- Нет, а что?

- Да так просто… Думаю, будь она живой, могла бы стать хорошим Сосудом для сестрицы Латиссы.

Элана - нет, уже Латисса - улыбнулась.

- Забавная мысль. Вантара наверняка этим заинтересуется. Это же настоящая авантюра, как раз в её духе. Пойдём, поговорим с вашей… как её?

- Татьяна.

Она кивнула.

- Поговорим с вашей Татьяной, пока не прибыл Сосуд Вантары.

У меня расширились глаза, и от удивления я задал дурацкий вопрос.

- Вы серьёзно?

Латисса остановилась и пристально посмотрела на меня; у меня мгновенно пересохло во рту и волосы, в основном на голове зашевелились, явно пытаясь расползтись в безопасные укрытия. Да, возмущённая богиня - зрелище не для слабонервных…

- А есть повод для сомнений? - ледяным тоном осведомилась Латисса. Я начал стягивать энергию, чтобы попытаться перенестись куда-нибудь подальше (авось успею!), и медленно кивнул - врать богам никому не советую. Латисса упёрлась руками в бёдра, набрала в грудь воздуха… и расхохоталась.

- Ты такой забавный - произнесла она сквозь смех. - Я просто не могла удержаться. Знаю-знаю, тебе очень хочется сказать "ваши шутки сведут меня в могилу". Но раз уж ты живёшь с моим Сосудом, привыкай терпеть мои шутки. Юмор у меня, конечно, специфический - она хихикнула - и согласна, что временами я забываю о вашей хрупкости, но в остальное время я по мере своих скромных сил - она снова хихикнула - стараюсь вам помогать. Даже дам тебе совет; всегда, когда имеешь со мной дела, помни: основная причина, по которой я нахожусь в этом мире так сказать, во плоти, это желание как следует развлечься, и все мои действия продиктованы этим желанием. И кстати, хотя удача и капризна, что я непостоянна - это враньё. Я постоянна даже в своём непостоянстве.

- Я хотел сказать, что не понимаю, как яхта может стать Сосудом - нервно пробормотал я, не спеша освобождать собранную энергию.

- А как может стать человек, понимаешь? - Латисса усмехнулась. - На самом деле я не вижу, чем космическая яхта, тем более разумная, хуже статуи. А их в своё время широко использовали.

Я кивнул, а богиня вышла из дома.

- Так это ты, значит, Татьяна - заметила она, осмотрев яхту. Можно подумать, она не знала этого из памяти Эланы!

- Эй, подруга, чой-то с тобой? - удивилась яхта. Так значит, они уже подруги? - Эй, погоди-ка… у тебя энцефалограмма другая! Ты кто?

Латисса подняла одну бровь, искоса глянув на меня. Я вышел вперёд.

- Представляю Госпожу Латиссу, богиню удачи и покровительницу воров. Она время от времени заимствует тело Эланы.

- Богов не бывает! - отрезала яхта. Я остолбенел, но тут же облегчённо вздохнул, услышав смех и аплодисменты Латиссы.

- Браво! Давненько я не слышала эту фразу, тем более сказанной мне в лицо. Однако хотелось бы знать, почему ты придерживаешься этой точки зрения.

- А какая может быть другая? - удивилась Татьяна. - Богов не бывает, и точка.

Я скривился, однако Латиссу это, похоже, лишь забавляло.

- А как же ты объяснишь изменение ритмов мозга Эланы?

- Подумаешь - фыркнула яхта. - Обычное телепатическое воздействие. Сейчас за бабки любому имплантируют чип, активирующий телепатические способности.

Невероятно, но Латисса, похоже, получала удовольствие от этого дурацкого спора!

- А если я перечислю все твои удачи и неудачи?

- Это вообще ничего не стоит - пренебрежительно произнесла Татьяна. - Не нужно быть суперкрутым хакером, чтобы залезть в мои банки данных.

- Я могла бы тебя уничтожить, но это тебя точно не убедит - довольно улыбаясь, произнесла Латисса. - Да, великолепная задачка!

- Полностью согласна! - послышался крик сверху. Я поднял голову и узрел ошеломляющее зрелище: с неба под куполом белой ткани (колдовское наследие тут же услужливо подсказало, что он называется "парашют" и служит для контролируемого падения) на нас спускалась девушка!

- Ни минуты без экстрима - прокомментировала Латисса. - Моя сестрица как всегда в своём стиле.

За примерно полтора метра до земли Вантара нажала кнопку у себя на груди, и парашют втянулся в заплечный мешок. Спружинив, она приземлилась: спортивная хорошо сложенная девушка с непримечательным лицом.

- Н-да, сеструха - заметила она, обращаясь к Латиссе - ты, случаем, не собираешься включить парадокс в свои владения?

Латисса подняла бровь, а Вантара продолжила:

- Это какая же нужна удача, чтобы ухитриться найти здесь атеиста!

Неожиданно я обнаружил, что вместо того, чтобы слушать, думаю о том, что стоит брать с собой на поиски новых миров. Одно присутствие Вантары Непредсказуемой и Азартной толкало кинуться в какую-нибудь Авантюру, желательно именно так, с большой буквы. Я понял, что в том случае, если она задержится здесь ещё минут на пятнадцать, этим всё и закончится. Я побарабанил пальцами по руке - и тут же поймал себя на мысли ущипнуть богиню за ягодицу и посмотреть, что из этого получится.

- Оставь его, сестра - улыбнулась Латисса. - С него хватит и моего юмора.

- Я просто подумала, что он слишком скучный - отозвалась Вантара. Я моментально понял, что использовать все свои деньги для создания Общества Борьбы с Прогрессом - вовсе не такая уж гениальная идея. Значит, дело не просто в её присутствии; она специально на меня воздействовала. Я снова обратил своё внимание к богиням.

- Я покажу тебе себя, и если это тебя не убедит, то я готова снять шляпу - произнесла Вантара, обращаясь к Татьяне. - Помню, сестра, помню: ни одна живая душа.

- Если что - я была против.

- Ничего, пронесёт.

- Ну, смотри. Пошли в дом, Миха.

Я не понял ничего, кроме последних слов, которым и последовал.

- Взяла и решила мою задачу! - сердито произнесла Латисса, когда мы отошли. - Вот уж действительно, родственников не выбирают.

- Она её ещё не решила - осмелился заметить я. Напоминать, что она сама позвала Вантару, я всё же не решился. - Может, ей не повезло.

Глаза у Латиссы вспыхнули, а на губах заиграла хищная улыбка; она одобрительно мне кивнула.

- От долгого пребывания в теле начинаю мыслить как смертная. За всё приходится платить.

Вскоре к нам присоединилась Вантара.

- Ну, как? - невинно поинтересовалась Латисса.

- Она согласилась не настаивать на своей точке зрения - не слишком довольно ответила Вантара.

- То есть с твёрдого атеизма перешла на мягкий?

- Вроде того.

- Так ты её берёшь?

- Конечно! Я ни за что не откажусь от такой великолепной авантюры.

- Дэус эн - пробормотал я.

- Что? - обернулись обе богини.

- В древнегреческом театре, чтобы разрешить запутанные проблемы сюжета, прибегали к приёму под названием "дэус экс мачин", "бог из машины", когда развязка наступала вследствие вмешательства бутафорского бога. А в этом случае тоже решается проблема, но приём следует назвать "бог в машине". Но я не понимаю, с чего вдруг сразу две богини так заинтересовались моей яхтой и её атеизмом? Я ещё могу понять Госпожу Вантару - взять в качестве Сосуда атеистку действительно редкая авантюра - но вы? Я понимаю, что это не моё дело, просто от неразрешённых вопросов у меня остаётся неприятное ощущение.

- А мы чем хуже? - пожала плечами Латисса.

- И мы тоже получаем удовольствие от разрешения сложных задач - поддержала её Вантара.

- Только возможности у нас побольше, так что трудно найти достаточно сложную - продолжила Латисса. - Вообще, только Сосудами и спасаемся. Если их достаточно много, можно вести достаточно насыщенную и разнообразную жизнь. Жалко только, что не все так активны в привнесении разнообразия в свою жизнь, как Элана.

- Не так-то просто найти хороший Сосуд - согласно кивнула Вантара. - А ваша яхта мне кажется весьма многообещающей.

- Но она простаивает в ангаре - заметил я. - Хотите, чтобы мы её продали?

- Ни в коем случае! - одновременно и весьма категорично заявили богини, к моему разочарованию.

- Простаивать она не будет - "успокоила" меня Вантара. - Мой Сосуд, всё-таки.

"Если она будет летать без владельцев на борту, её перехватят" - подумал я. - "Впрочем, для них это как раз слишком простая проблема".

- Я не собираюсь нарушать ваши законы - в ответ на мои мысли пожала плечами Вантара. - Ладно, мне пора. Ещё увидимся, и не раз.

Она вышла из дома, разбежалась, и прыгнула вверх, раскрывая парашют; в тот же момент её подхватил мощный восходящий поток воздуха, вознося в небо.

- Какой же это экстрим, если она может управлять ветром и полностью контролировать полёт - пробормотал я.

- Может, но не контролирует - отозвалась Латисса. - Она предоставляет управление полётом своему Сосуду, а сама наблюдает изнутри. Ну, мне, пожалуй, тоже пора.

- Ну, чего стоишь, как столб? - произнесла Элана. - Ты же собирался синтезатор менять.

РАЗДЕЛИТЕ ЦЕЛОЕ НА ЧАСТИ

- Ну что, Су, на свободу с чистой совестью? - добродушно, насколько это возможно от охранника, к тому же электронного, произнёс Пит. - Хочешь, найду тебе работёнку по специальности здесь, на Луне?

Су отрицательно мотнул головой.

- Я возвращаюсь на Землю.

- Ну, как знаешь. Свои вещи получишь по прибытии в Луна-Сити. Удачи тебе, и желаю больше не возвращаться.

Спустя несколько минут Су Хракамоши, отбывший четырёхлетний срок заключения, ехал в тюремном луномобиле в единственный и неповторимый Луна-Сити. Ещё через пару часов этот бывший заключённый, переодетый в приличный костюм, сидел в салоне бизнес-класса рейсовика Луна-Земля, погрузившись во взаимодействие со своим ПКН-ом - Персональным КиберНавигатором. Он обшаривал Сеть в поисках объявления о продаже космической яхты. Нельзя сказать, что объявлений было мало, но его интересовала только одна конкретная яхта по имени Татьяна.

- Всё-таки продали - наконец, пробормотал он про себя. - И кто же новый владелец?

* * *

- Я хочу с вами - повторил Милашка. Я повернулся к Элане, ища у неё поддержки, но она в этот момент повернулась ко мне всё с тем же выражением беспомощной растерянности на лице. Милашка весело фыркнул.

- Да не волнуйтесь, я же понимаю, что просто так мне нельзя. Мне дядя Владимир всё объяснил.

- И что же именно? - тут же придя в себя, нахмурилась Элана. - Что этот приблудный паладин тебе наговорил?

- Он хороший - заступился Милашка, почувствовав неприязнь Эланы. - Он мне сказал, что если я пойду по городу просто так, это будет неудобно - все будут смотреть, потом будут приходить сюда, надоедать. Я сам подумал - вдруг меня опять заберут? Но потом дядя Владимир сказал, что я могу воспользоваться амулетом.

Он указал на амулет Многих Форм, висящий на шее у Эланы. Та в ответ вопросительно посмотрела на меня, подняв бровь.

- Он сказал, что ты можешь им воспользоваться? - с сомнением спросил я. Милашка кивнул. - Хм… Вообще-то… Ладно, давай попробуем. Элана?

Она протянула мне амулет - шарик перламутрового тумана на тонкой прозрачной нити, состоящей из того же тумана. Милашка уже вырос настолько, что его голова не прошла бы в нить - в первые несколько лет драконы быстро растут - поэтому… Я дунул на амулет, и нить растворилась в воздухе.

- Подойди-ка - обратился я к Милашке. Он послушно приблизился, и я приложил шарик к его груди.

- Красиво - заметила Элана.

- Это точно - согласился я, отступая на шаг. - Но будет ли действовать? Он вообще-то не рассчитан на драконов. Ну, Милашка, попробуй…

Я не успел закончить фразу, поскольку он уже активировал амулет. Активировал - но совсем не так, как я ожидал. Обычно при его использовании происходит мгновенное превращение - вот одна форма, а вот уже другая; сейчас же молодого дракона окутал клубившийся в амулете перламутровый туман. Я ощущал магию, но магию мне незнакомую; даже не драконью, с которой я сталкивался, наблюдая прошлое, а скорее смесь драконьей магии с магией амулета и с чем-то ещё. Хм, не думал, что врождённые магические способности будут такими яркими у клонированного дракона. Или его Владимир научил? Тогда понятно, откуда третья сила.

Покров тумана менял форму и сжимался, пока не стал похож на двухметровое яйцо, стоящее на широком конце. Затем он стал по спирали разматываться снизу вверх, открывая взгляду стопы… ноги… руки и тело… и наконец плечи и голову мальчишки лет восьми. Превращение обеспечило его даже одеждой: он был в клетчатой сине-белой рубашке и серых штанах. Простоял он ровно до тех пор, пока не исчез туман: как только это произошло, он зашатался, судорожно пытаясь удержать равновесие, и через секунду упал. Но не на землю: с одной стороны его поддержала Элана, а с другой - я.

- Я стоять не могу - пожаловался Милашка, глядя то на меня, то на Элану. - У меня ног не хватает.

- У меня их столько же - заметил я, улыбаясь.

- И у меня - присоединилась Элана, помогая усаживать Милашку в материализованное мной кресло. - Мы тоже сначала падали, но потом научились. И ты научишься, если захочешь.

- Опять учиться - вздохнул Милашка. Как любой нормальный ребёнок, он не любил этого слова.

Вместо того, чтобы, как первоначально планировала Элана, провести этот день, шляясь по развлекательным центрам мира, мы до вечера помогали Милашке учиться ходить в человеческом облике. На ночь он вернул свой нормальный облик, взяв с нас с Эланой обещание наутро продолжить.

* * *

Прибыв на Землю, Су направился в гостиницу - номер он снял ещё в полёте. Поскольку яхта уже продана, причин особо торопиться он не видел, и поэтому собирался несколько дней отдохнуть, прежде чем браться за дело. Оглядев номер, он впервые за последние несколько часов улыбнулся. Улыбку вызвало не то, что он был наконец-то свободен после четырёх лет заключения, а тот факт, что этот вполне благоустроенный и не такой уж дешёвый номер оплачивало, фактически, Управление Исполнения Наказаний, со счетов которого он ещё во время отсидки в лунной тюрьме Мунмут перевёл себе на счёт довольно приличную сумму. Для хакера его уровня их меры электронной безопасности оказались просто смешными. Впрочем, он признавал - такая лёгкость обуславливалась тем, что создатели системы безопасности никак не рассчитывали на то, что у одного из тщательно проверяемых перед поступлением в тюрьму заключённых всё-таки останется мощный ПКН. Конечно, не тот, с которым Су сидел в рейсовике и который был перед поступлением конфискован; тот служил по большей части отводом глаз. Его истинное "секретное оружие" было совершенно иным. Идею Су в своё время почерпнул из старинных технологий бинарного и кластерного химоружия. В его теле находилось несколько десятков чипов и киберсистем - вполне невинных, наподобие кардиостимуляторов. Сами по себе они были именно тем, чем и казались; но по команде Су набор отдельных частей становился одним целым, превращаясь в единственный в своём роде кластерный ПКН. Частично репутацией одного из лучших хакеров Земли Су был обязан этому устройству - но только частично. Он действительно был Мастером.

* * *

Милашка делал успехи. Впрочем, я всегда говорил…

- Вот молодец!

Правда, сейчас это произнесла Элана, но я был с ней полностью согласен. Он уже научился стоять на двух ногах; правда, стоило поднять одну, чтобы попытаться сделать шаг - и он падал. Впрочем, несмотря на падения, его энтузиазм никуда не делся; от твёрдо вознамерился научиться ходить, как человек, чтобы вместе с нами посмотреть мир. Конечно, учитывая, что сам факт его существования не совсем легален, это не очень разумно, но… В конце концов, я маг или беспомощный ребёнок? Я маг, а вот Милашка - ребёнок, хоть и дракон. И я не стану портить ему детство. Н-да, размякаю… Нужно заняться чем-то серьёзным - убить кого-нибудь, например - иначе я совсем потеряю жёсткость.

Приняв решение, я кивнул себе и подошёл к Элане с Милашкой.

- Ну как, справитесь без меня?

Элана только фыркнула, а Милашка кивнул. Я хотел обнять Элану, но она уже сосредоточенно объясняла Милашке, как нужно держать равновесие. Пожав плечами, я вошёл в портал, сел на кресло перед Камнем Маны и задумался. Обычно искры и сполохи, бегающие по его поверхности, помогают мне собраться с мыслями. Так и на этот раз; у меня быстро созрело целых два плана действий. Во-первых, можно вызвать на поединок кого-нибудь, кто проявлял враждебность или непочтительность. Но, к сожалению, после моей победы над Вайном все эти трусы поспешили заверить меня в "глубочайшем уважении", а боги, с которыми никто в здравом уме связываться не захочет, очень не любят неспровоцированные вызовы. Следовательно, второй вариант: отправиться в какой-нибудь задрипанный бар в квартале гоблинов или тёмных эльфов, нарваться там на неприятности и сделать с грубиянами что-нибудь нехорошее. Я злорадно улыбнулся. Давненько я так не развлекался… И у меня на примете есть одно подходящее заведение. Недавно Владимир упоминал забегаловку "Чёрный и волосатый", в которой давно пора навести порядок, да вот вечно занят. Думаю, мой визит улучшит ситуацию в заведении… если оно ещё будет стоять. Улыбнувшись, я перенёсся на место.

Кривенькие покосившиеся дома, грязные окна, мусор кругом… Почему-то эта картина вызвала у меня не отвращение и не неприязнь, а сочувствие. Я вздохнул и вошёл в дверь, на которой можно было разобрать слово "Бар".

Полутёмное, как предпочитают неплохо видящие в темноте гоблины, помещение, оказалось неожиданно высоким - больше двух метров. Обычно у них бывает не выше полутора. Когда я вошёл, по углам пробежал шепоток; сделав вид, что ничего не заметил, я подошёл к стойке бара. Барменом здесь был изрядно смахивающий на шимпанзе чёрный гоблин, в честь которого, похоже, и было названо заведение.

- Лимонад есть?

Бармен кивнул и достал откуда-то пластиковую бутылку с жёлтой жидкостью. Значок на крышке указывал, что продукт произведён промышленным синтезатором первого класса, и, похоже, это была не подделка. Наверняка украли где-то пару ящиков…

- Сколько?

Бармен махнул рукой.

- За счёт заведения.

Я поднял бровь.

- С чего вдруг?

- Когда ты надрал задницу Арчибальду - благодушно пояснил бармен - ребята устроили такую вечеринку, что я за день распродал всё, что у меня было; а когда уделал Вайна, у меня даже синтезатор раскалился. Так держать!

Я недовольно открыл бутылку и сделал глоток. Прошёлся по аурам посетителей; все собравшиеся здесь были личностями весьма и весьма в лучшем случае сомнительными, но враждебности ко мне никто не испытывал. Были страх, зависть, безразличие; я уловил даже чьё-то восхищение. На наезд рассчитывать явно не приходилось. Вздохнув, я встал.

- Если ты рассчитывал найти драку - заметил сзади бармен (он что, мысли читает? хотя на чип, способный перехитрить моего симбионта, у него денег не хватит) - то зайди в бар тёмных, "Петлю". Я слышал, там колдунов не любят.

Я машинально кивнул и перенёсся домой, чтобы найти адрес бара. В моей базе данных было указано, что там собираются члены "Красного Петуха" - идиотского общества, считающего себя тайным. Кучка придурковатой молодёжи, чьей целью было объявлено "уничтожение колдунов и ведьм". Кстати, когда они сообразили, что название несколько двусмысленное, решили поменять его на "Новая Инквизиция", но было уже поздно - название прижилось. Так они и остались красными петухами. Эти петухи - птицы беззубые, но отличаются гадкой привычкой ставить в своих заведениях маломощные, но вполне действенные станции гиперсвязи, что, конечно, нехорошо. Хм-м, будет неплохо преподать им урок. Думаете, если гиперсвязь глушит магию, вы можете не опасаться магов и спокойно издеваться над нами и отпускать пошлые шуточки? Э, нет. Постоим, как говорится, за честь мундира. Только нужно подготовиться.

Прежде всего я натянул костюмчик из драконьей чешуи, который смастерил после линьки Милашки. На вид - свитер с перламутровыми бляшками, а защищает не хуже армейской брони - правда, облегчённой. Пояс с висящими на нитях шариками, начинёнными всяческой дрянью - делал от нечего делать, а вот, глядишь, пригодится. Я глянул на стену. Взять, что ли, что-то из холодного оружия? С одной стороны, меч в наше время будет выглядеть театрально и вызывать насмешки, а с другой… это мне и нужно. Ладно, значит, возьму; но что именно? У меня неплохая коллекция волшебных клинков, но в зоне действия гиперсвязи более-менее нормально действуют всего несколько: Клык, Прикосновение Вечности, Мальздринг, Чёрный Огонь и Кровожадный. Последний пугает даже меня. Этот полутораметровый меч с плоским клинком, покрытым непереводимыми даже для меня, понимающего все живые и мёртвые языки Земли, рунами, живёт своей жизнью, прикованный цепью к странному чёрному камню. Он всё время звенит цепью, пытаясь освободиться, а воздух, рассекаемый его клинком, стонет и плачет. Бр-р. Жутковатое зрелище, особенно когда ощущаешь стоящую за этим яростную мощь. Я так и не рискнул даже подойти к нему поближе. Когда я показывал его Элане, этот проклятый меч прямо-таки взбесился, явно пытаясь достать её. Ну, он-то явно отпадает.

Если Кровожадный я называю "проклятым" фигурально, то Чёрный Огонь проклят в самом прямом смысле. Стоит вытащить его из ножен, и он начинает высасывать жизнь из всех окружающих, в том числе и из того, кто его держит - скорее даже в первую очередь, чем в том числе. Без соответствующей защиты его можно продержать в руках от силы минут десять, а мой амулет, ну… пострадал во время неудачного эксперимента. Соответственно, тоже отпадает.

Следующий - Мальздринг. Хороший меч, острый, лёгкий, не тупится, не ломается, при необходимости возникает прямо в руках, оставляя необходимость таскать его с собой и придавая невооружённый вид. Но вот закавыка: все эти средневековые радости доступны только тому, кто сумеет произнести его название, то есть имя, в полной версии которого около пятидесяти букв, и из них всего штук десять гласных. Мне это так и не удалось. Дальше.

Прикосновение Вечности - самодельная лёгкая булава из пластика с метеоритными шипами. Я, как и многие другие, пытался заставить хоть какую-то магию действовать в зоне гиперсвязи - и сумел кое-чего добиться, сыграв на единстве символизма. Гиперсвязь - космос, метеорит - космос. В результате стоит булаве оказаться в зоне гиперсвязи - и она начинает вырабатывать холод космоса. Но, к сожалению, совершенно неуправляемо, так что использовать её можно разве что в качестве криобомбы. Остаётся Клык - длинный кинжал из драконьего зуба. Судя по всему, сам хозяин зуба помогал делать это оружие: в нём очень ярко и гармонично сочетаются магия людская с драконьей. Основная функция - превращение хозяина в дракона, в том числе частичное. В зоне гиперсвязи только частичное и работает, к тому же для этого нужна драконья чешуя, но об этом я уже позаботился, а полное мне сейчас и не нужно. Возьму, пригодится. Дальше. Амулеты сразу отпадают, единственный рабочий сейчас у Милашки. Перчатки из кожи демона - отправляют в нокаут одним прикосновением и вдобавок могут выстреливать вырастающие на их поверхности шипы. Вроде всё, можно отправляться…

* * *

Су шёл по улице - пешком и без оружия, несмотря на то, что здесь это не рекомендовалось. Но, хотя здесь давно и крепко обосновались тёмные, Су продолжал считать район, в котором появился на свет, своим домом, а дополнительные меры безопасности - излишними. И действительно, несмотря на то, что он бывал здесь достаточно часто - перед началом каждого крупного дела и после его завершения - у него почти не бывало проблем с местными жителями. Наличных он с собой не носил, оплачивая всё персональным чипом, заменяющим ноготь указательного пальца - он же служил портом ввода-вывода кластерного ПКН-а - а ценными вещами попросту не успел обзавестись. К тому же, несмотря на скромное телосложение, он находился в прекрасной физической форме и обладал нейрочипом с базой данных по множеству боевых искусств. В общем, оснований опасаться у него не было.

Пешая прогулка на жаре вскоре дала о себе знать проснувшейся жаждой; да и перекусить не помешало бы. Су решил зайти в какую-нибудь забегаловку поблизости. Ещё один чип, картографический позиционирующий, показал, где искать ближайшую; она оказалась буквально в сотне метров.

Через десять минут Су уже жевал сасими в неожиданно приличном для этого района заведении, чья внутренняя обстановка была стилизована под средневековую городскую площадь. Он устроился как раз возле изображения овощной лавки; отсюда открывался прекрасный вид на пылающий в центре помещения - и площади соответственно - голографический костёр со сжигаемой на нём ведьмой. Ведьмой была аппетитная брюнетка лет двадцати трёх со слабовыраженными эльфийскими чертами лица; одежда на ней постепенно сгорала, а затем появлялась вновь - этакий нестандартный вариант голографического стриптиза. Су это показалось забавным.

Он почти доел свою рыбу, когда в бар вошёл человек.

- Это здесь собираются Голубые Петухи? - громко спросил он. Большинство присутствующих тут же повскакивали со стульев, сжимая кулаки.

- Красные - процедил разговаривавший до этого с барменом здоровенный тёмный эльф с гребнем-ирокезом и серьгами в носу и правом ухе. - А ты что за удод?

- Н-да, и впрямь петух - заметил человек, критически осмотрев его гребень. - А я Михаил Анатольевич Давиков, маг. Амулеты от геморроя не нужны?

- Ах ты… - прошипел эльф и бросился на него, а вслед за эльфом и другие посетители. Однако хлипкий на вид человек через пару секунд невредимым выскочил из этой кучи на вид гораздо более крепких, к тому же прочипованных боевыми искусствами молодчиков. Более того, дальнейшее просто ошеломило Су: человек уселся на один из освободившихся стульев и стал с интересом наблюдать, как… набросившиеся на него посетители бара почём зря колошматят друг друга. Су озадаченно наблюдал за происходящим: ещё при входе в бар он заметил в углу чёрную с круглыми выпуклостями пирамидку гиперсвязи, и теперь не мог ничего понять. Он активировал ПКН и включил запись происходящего, одновременно подключаясь к Мегаэнциклопедии и запрашивая информацию по магии, не нейтрализуемой гиперсвязью. Первым пунктом стояло: "Алхимия - искусство магического получения особо ценных или обладающих особыми свойствами веществ". Теперь он понял, что за шарики висели у мага на поясе - что-то вроде химических гранат.

Между тем драчуны постепенно приходили в себя от алхимической дряни мага - похоже, у многих из них были неплохие симбионты. Заметив это, маг сорвал с пояса два шарика и один из них бросил себе в рот, а другой в толпу. Су изумлённо протёр глаза: магов стало пятеро! Один остался сидеть, а четверо других двинулись вперёд. Драка завязалась с новой силой; но казалось, что драчуны не замечают ничего, кроме четверых магов - они постоянно натыкались на стулья и столы и падали, гоняясь за ловко маневрирующими магами. Наконец, одного из них зажали в угол; удар… и он исчез в яркой вспышке. Иллюзии, что ли?

Колдун бросил на пол очередной шарик. На первый взгляд ничего не произошло, но, судя по его улыбке, так и должно было быть.

Драчуны стали кругом и насторожённо оглядывались, но явно не замечали колдуна. Хотя нет, один заметил… второй… Постепенно они прозревали, но не спешили нападать, подозрительно глядя на спокойно сидящего и улыбающегося мага. По толпе прошёл шёпот; внезапно кто-то выхватил игольчатый пистолет и выстрелил. Цокающий звук, и больше ничего.

- Он в броне - произнёс кто-то.

- Сам вижу, что в броне - огрызнулся гребнистый тёмный. - Вы берите его в кольцо, а мы будем страховать.

Шестеро отделилось от группы и осторожно окружили неподвижного мага, а затем начали сближаться. Через пару секунд воздух наполнили ругательства: под воздействием последнего шарика мага пол превратился в зыбучий песок, в который пятеро из них с успехом и провалились. Но как только остальные стали их вытягивать, пол незамедлительно затвердел вновь, накрепко поймав четверых. Маг усмехнулся и встал.

- Ну что, продолжаем танцы или с вас хватит?

- Следите за его руками - вместо ответа произнёс гребнистый. - Чтобы он ничего не бросал. У кого оружие - не заденьте своих. Стреляйте в руки и лицо. Застрявших вытащим, когда с этим разберёмся.

- Ну, как знаете - заметил маг. Он вытащил из ножен на поясе желтоватый, на вид костяной, кинжал, и набрал полную грудь воздуха. Снова зацокали иглы; колдун взмахнул… лапой? и один из его противников упал. При этом Су точно видел, что шариков он не срывал. Для уверенности он немного отмотал запись и пустил её замедленно.

Игла вылетела из ствола и понеслась к магу; тот взмахнул лапой - теперь Су ясно видел, что его руки превратились в чешуйчатые когтистые лапы, да и лицо покрылось чешуёй - и игла, отскочив от чешуи, угодила в плечо другому.

- Твою мать! - прорычал гребнистый. - Не стрелять! Друг дружку положите!

Су решил, что эти ребята чертовски упрямы: сам он оставил бы мага в покое. Между тем они, похоже, этого делать были не намерены.

- Проверяйте пол и вперёд! - скомандовал тёмный. - Грош нам цена, если мы все вместе при работающей гиперсвязи не смогли справиться с одним колдуном!

Маг направил на противников руки - теперь это снова были руки в перчатках - и упало ещё пятеро. Остальные попятились.

- Завязывайте с этой ерундой, ребятки - спокойно и даже сочувствующе посоветовал маг. - Маловаты ещё.

- Мы не сдадимся! - заорал гребнистый на отступающих в попытке спасти положение и свой авторитет. - Мы…

Маг вздохнул и покачал головой.

- Достал - заметил он, и прежде чем кто-то смог что-то сделать, бросил к ногам повернувшегося к нему спиной вождя темнокожих очередной шарик. С хлопком того окутал густой горчичного цвета дым. Остальные смотрели на него и нерешительно переглядывались. Эльф выскочил из столба дыма, озадаченно огляделся, и на его лице расплылась широкая идиотская улыбка.

- К-как я вас всех л-люблю! - заявил он, пытаясь обнять ближайшего. - К-какие вы все… дай я тебя поцелую!

Он двинулся к ближайшему соратнику с явным намерением поцеловать. Тот сперва отступил на шаг, а затем бросился наутёк. Су с трудом сдержал смех. Через минуту вся шайка, преследуемая гребнястым предводителем, скрылась из поля зрения. Послышались аплодисменты; аплодировал забытый к этому времени всеми бармен.

- Неплохое шоу - заметил он, вставая. - Выйдем, Михей, поговорить надо.

Колдун хотел было что-то сказать, но, видимо, передумал; кивнул и вышел с барменом. Су, снедаемый любопытством, осторожно последовал за ними, но когда он вышел на улицу, там уже никого не было.

* * *

- Что тебе надо, демон? - поинтересовался я, выйдя на улицу.

- "Ей с поклоном старик отвечает" - с ехидцей отозвался "бармен". - Мы что, будем серьёзные вещи на улице обсуждать? Давай уж к тебе зайдём, там ты и чувствовать себя увереннее будешь.

Не дожидаясь моего ответа, он щёлкнул пальцами.

- Ты не обычный демон - констатировал я, когда мы оказались у меня в гостиной. Он хмыкнул.

- Очень проницательное замечание, но совершенно неправильное. Я-то как раз обычный Демон, а вот вся эта шантрапа просто использует моё имя, причём совершенно безосновательно.

Я поднял бровь.

- То есть ты имеешь в виду, что ты не демон, а тот самый Демон?

- Смотря что ты подразумеваешь под словами "тот самый" - отозвался он, усаживаясь в кресло и закидывая ногу за ногу.

- "Тот, кто ведёт лодку жизни по порогам судьбы и определяет её повороты" - процитировал я. - Агент случайности.

- Первое мне понравилось больше, но второе точнее - заметил Демон. Я в некотором роде родственник твоей подружки. Кстати, её любимчики плохо кончают.

- Ты имеешь в виду Латиссу?

Он кивнул.

- И что?

- Да так, к слову… Кстати, ты веришь в предопределение?

- Нет. Будущее многовариантно.

- А зря. Многовариантность многовариантностью, но ключевые события почти всегда предопределены. Когда-то за это отвечали Мойры…

- У меня два вопроса - прервал его я. - Во-первых, с чего мне тебе верить, а во-вторых, какое мне до этого дело?

- Не веришь мне - спроси у госпожи Удачи. Ей-то ты поверишь? А какое тебе дело - терпение, скоро до этого доберёмся. Будем считать, что ты мне поверил. Тебе не кажется забавным существование одновременно и предопределения, и случайности?

Я пожал плечами.

- Если предопределены только некоторые события, остальным правит случай.

- Хорошо сказал - с видимым удовольствием заметил Демон.

- Но вот что действительно любопытно, - продолжил я - так это взаимодействие случая и удачи.

- Ничего любопытного - пожал плечами Демон. - Просто не могу ей отказать, когда она просит.

- Хочешь сказать, что на самом деле всей удачей управляешь ты? - иронически заметил я.

- Ну, не всей, конечно. Только простым везением в настоящем. Многоходовки с изменением прошлого Латисса устраивает сама.

- С изменением прошлого? В смысле?

Демон укоризненно покачал головой.

- Я был о тебе лучшего мнения. Это же элементарно: например, она хочет, чтобы кто-то нашёл клад. Если он уже есть где-то по соседству, это ладно; а если ей вздумалось, например, чтобы кто-то нашёл его у себя в огороде? Вот тут ей приходится поработать. В прошлом появляется обычно банда разбойников, которые, награбив достаточно, зарывают или просто прячут клад в нужном месте, где его впоследствии и находят. Теперь ясно?

- Нет, конечно. Прошлое невозможно изменить.

- Так же, как и будущее - охотно согласился Демон, ввергая меня в недоумение.

- Хрен её знает, как она это делает. Думаю, так же, как и я - создавая новые альтернативные хронопотоки.

- Да ты не способен даже монету заставить выпасть орлом вверх - прозвучал презрительный голос. В комнату вошла Элана… нет, Латисса. - Не то что реальность создать. На самом деле всё делает его брат-инвалид, а сам он только даёт Ц.У.

- Творческая часть - самая главная - возразил видимо уязвлённый Демон.

- Помыкаешь бедным слепцом!

- Я за ним ухаживаю - обиженно пробурчал Демон. - Между прочим, он сам просил, что бы это был именно я. А к тебе он после той истории относится с подозрением.

- Ну, знаешь! - возмутилась Латисса. - Если бы не он, вообще ничего бы не было.

- Ага, и рассказал всем тоже он - "поддакнул" Демон. - Нечего своё на других переваливать.

Латисса… покраснела. Точнее, учитывая пигментацию кожи Эланы, полиловела.

- Ладно, к делу. Михей, ты должен мне услугу, если не забыл.

Я кивнул.

- Всё, что скажете.

- Прекрасно. Вот какая у меня ситуация: я уделяю тебе столько внимания, что на это обращают внимание другие боги. Ты сильный маг, даже очень; но, сам понимаешь, не мой уровень. Я не хочу, что бы надо мной смеялись, так что ты должен стать сильнейшим магом хотя бы планеты. Это не так уж сложно; у тебя упор не на Силу, а на Власть, а её можно забирать у других.

- Никто её не отдаст, даже если захочет - заметил я. - Чтобы забрать Власть, мага нужно убить. Что же мне теперь, перебить всех магов Земли?

- Зачем же всех? Большинство магов не обладает существенной Властью. Таких всего восемнадцать.

- Боги изменили точку зрения на вызовы?

Латисса отрицательно качнула головой.

- Не вызывай сам, а добивайся того, чтобы вызывали тебя. Добивайся вызовов от всех подряд, а уж я позабочусь, чтобы всё шло как надо.

Я помрачнел ещё больше.

"Я же маг, а не серийный убийца! И ведь скорее всего она просто придумала себе очередное развлечение - посмотреть, убьют меня или нет. И как остальные боги среагируют на такое количество дуэлей? Ясно же, что они этого по какой-то причине не любят. А отказаться… нет, тут вообще не о чем думать. Я, что называется, круто попал, как и предупреждал Демон…"

- Только не плачь - насмешливо заметила Латисса. - Всё не так плохо, как тебе кажется. Положись на удачу.

- Я ещё зайду, лады? - произнёс Демон и исчез. Латисса тоже исчезла; когда я повернулся к ней, это уже была Элана.

- Похоже, ты серьёзно попал - сочувствующе произнесла она. Я мрачно кивнул.

- Да уж… Особенно радует тот факт, что против меня могут ополчиться боги.

Элана подошла и обняла меня.

- Не переживай, ты справишься.

* * *

Убедившись, что маг и бармен исчезли, Су покинул бар, не желая дожидаться возвращения Красных Петухов. Вернувшись в гостиницу, он сразу же включил ПКН - обычный - и вышел в Сеть. Ещё полчаса потребовалось на переговоры, после чего его счёт пополнила приличная, и, главное, совершенно легальная сумма. Вообще-то он владел существенным состоянием, раскиданным по множеству счетов, но большая часть этих денег была нелегальной, и пользоваться ими следовало с осторожностью; так что Су не упускал возможности пополнить легальный счёт. Закончив с этим, он пару часов провёл в нейросимуляции "Царство Тэр"; он являлся одним из её создателей и продолжал участвовать в ней даже в тюрьме. Приняв посильное участие в жизни виртуального мира, Су вернулся в реальный с его проблемами. Точнее, проблема на этот раз была одна, и ей он и занялся.

"Космическая яхта 3-го класса, имя искусственного интеллекта - Татьяна.

Владельцы: Элтон Элана, Давиков Михаил Анатольевич. Космопорт приписки - Смоленский".

- Ну-с, господин Давиков и госпожа Элтон, и что же вы из себя представляете? - пробормотал Су, запрашивая информацию из давным-давно взломанной им ГСБ - Глобальной Службы Безопасности. Первым он открыл досье женщины, и её трёхмерное изображение заставило его восхищённо покачать головой.

"Было б ещё всё это натуральным… - подумал он. - Интересно, сколько процентов здесь природного?"

Изображение тут же сменилось записями о модификациях и имплантантах.

- Однако! - произнёс Су вслух. - Ни од-но-го!

Он вернул изображение и ещё раз покачал головой. Изящная фигура, увенчанная водопадом белых волос, была просто восхитительна; Су сохранил изображение на свой ПКН.

"Элана Элтон, 45 лет. Тёмная эльфийка второго поколения, родилась в Зеленограде, Россия. Сосуд Латиссы, подозревается в 42-х нераскрытых кражах. На настоящий момент сожительствует с Давиковым Михаилом Анатольевичем".

"Везёт же некоторым!" - с долей зависти подумал Су. - "Наверняка ведь какой-нибудь богатый старикашка".

"Судимостей не имеет".

"Ха, ещё бы! Сосуд Латиссы, и с судимостью?"

"Проживает по адресу…"

Су сохранил досье и открыл второе.

"Давиков Михаил Анатольевич, 90 лет".

"Как и следовало ожидать" - презрительно-насмешливо подумал Су. - "Старый дед, в обед сто лет… Кстати, знакомое имечко… А картинка где?"

Картинка обнаружилась почему-то не в начале файла, а в конце. Открыв её, Су поставил челюсть на место и ошеломлённо замер. Какой там дед! Это был тот самый маг из бара. Оставив картинку, он пробежал глазами текст.

"Человек, родился где-то в Смоленской обл. (Россия). Один из трёх сильнейших магов Земли, драконолог, автор книги "Властелины Небес". Сожительствует с Эланой Элтон. Судимостей не имел. Примечание: голоснимок нельзя считать достоверным; объект способен менять облик".

- И на кой ляд магу и Сосуду могла понадобиться космическая яхта? - задал сам себе риторический вопрос Су. - И не просто яхта, а МОЯ яхта! Да ещё встреча эта в баре… Неужто этот долбанный колдун как-то всё узнал? С него станется… Если так, то эта дурацкая потасовка - демонстрация силы. Проклятье… хотя не буду торопиться с выводами. Если бы в мире не было случайных совпадений, это был бы чертовски странный мир. Нужно всё ос-но-ва-тельно проверить. Мне нужна помощь, и я знаю, чья.

Дав ПКН-у команду поиска по нику, Су откинулся в кресле и залюбовался изображением Эланы Элтон, правда, слегка подредактированным - он добавил к изображению анимацию танца и раздел её.

- Рулезная тёлочка - раздался вдруг в его голове голос Октопуса. - Сам модель сделал?

- Только анимацию - ответил Су. - Картинка вся с натуры. Если хочешь, могу слить.

- Давай - охотно согласился Октопус. - Вау, детка! Я весь твой! Кстати, Суши, это и к тебе относится. Ты ведь не для того меня искал, чтобы заставкой поделиться?

- Халявы не бывает - согласился Су. - Я хочу, чтобы ты кое-что выяснил.

- Дай адресок этой крошки, и считай, что я уже всё выяснил.

- Легко, только учти: она живёт с магом.

- Хм? С каким именно?

- Давиков М.А.

- Серьёзный дядя - погрустнел Октопус. - Этот глаза на жопу натянет, моргать заставит, и скажет, что так и было.

- А сама она - Сосуд.

- Тю! Ну ты умеешь обломать кайф. Ладно, что выяснить-то?

- Всё, что сможешь по препаратам, значительно повышающим ментальные способности - за последний год. Найдёшь - свяжись.

- Без проблем.

"Ну а я пока повыясняю их связи…"

* * *

- Миша! - разбудил меня какой-то, как мне показалось, удивлённый голос Эланы. Разлепив глаза и стряхнув сон, я обнаружил, что её голос доносится из соседней комнаты. Я снова закрыл глаза и представил циферблат часов - ну, бывают такие, со стрелками. Судя по нему, было всего девять утра. Рановато, но раз уж проснулся…

- В чём дело-то? - откликнулся я, вставая и одеваясь.

- Ой, я тебя разбудила? Говорила же я - нужна звукоизоляция в каждой комнате. Давно надо было сделать.

На это мне возразить было нечего - я и правда давно должен был создать систему звукоизолирующих заклятий, да всё откладывал; так что, можно сказать, сам виноват. Единственным мне оправданием может служить тот факт, что создать такую систему куда сложнее, чем, скажем, отправить в небытие десяток демонов, а до хайтека я опускаться не стану. Скорчив гримасу, я направился к Элане. Она сидела перед голо и смотрела… ё моё! Это же моя развлекуха с Петухами!

- Слушай, а чего ты, собственно, к ним прицепился? - не оборачиваясь, поинтересовалась Элана.

- А разве это не они ко мне? - в свою очередь спросил я. Элана хмыкнула.

- А если серьёзно?

- Давай сначала их версию послушаем - предложил я.

- Давай послушаем - согласилась Элана.

"Откуда-то из угла снимали - отметил я про себя. - Точно, сидел там кто-то в тени. Блин, не нравится мне это…"

- Это гиперсвязь там, в углу? - поинтересовалась Элана. Я кивнул.

- Ага.

- Включенная?

- Естественно. Это же бар Красных Петухов. Помнишь, я рассказывал?

Она кивнула, при этом выглядела столь очаровательно, что я не удержался и поцеловал её в шейку. Элана улыбнулась.

- Я бы всё-таки хотела сначала досмотреть.

- Мне нравится, как ты меня поняла - заметил я - но это был всего лишь жест восхищения, от которого я не смог удержаться.

- Классно ты всё это устроил. Прямо небольшой комедийный боевичок. Ещё долго будет?

- Уже заканчивается. Сейчас этот, с гребнем, схлопочет "любовь без границ", и будет хеппи-энд.

- Сурово - улыбнулась Элана.

- Сурово было бы, если бы дело дошло до "Соломонова гарема". 300 жён - не шутка.

Тем временем запись кончилась и появился ведущий.

- Итак, вы увидели всё сами и у вас появился резонный вопрос: что всё это значит? Мы можем высказать несколько версий, которые кажутся нам правдоподобными, но сперва стоит кое-что разъяснить. Начнём по порядку. Во-первых, действующие лица. Участвующая в потасовке группа тёмных состоит в обществе "Красный Петух" - малоизвестной организации, борющейся с колдунами.

Я фыркнул.

- Борющейся? Да они борются разве что с желанием выпить ещё кружечку, и то вряд ли.

- Другое действующее лицо выглядит как Давиков Михаил Анатольевич, один из трёх сильнейших магов планеты. Однако утверждать с уверенностью, что это именно он, мы не можем - не только потому, что маги способны менять облик, как перчатки, но и потому, что человека с этой внешностью в это же время видели ещё в двух местах.

Я хмыкнул.

- Нужно будет разобраться, кто это такие умные.

- Ещё одно важное обстоятельство - продолжал меж тем ведущий - это наличие на месте действия работающей станции гиперсвязи. Как известно, их излучение нейтрализует магию (в это время рядом с ведущим демонстрировался кадр из записи, на котором была видна обведённая красным кругом станция), но что мы видим?

Изображение сменилось на тот момент, когда я использовал Клык. Показав мои руки крупным планом, они пустили изображение замедленно. Первоначальный контакт я на тот момент уже установил, поэтому кинжал был в ножнах.

- На этом замедленном изображении вы можете видеть, как происходит трансформация рук. Разумеется, существуют и немагические способы трансформации; так может, это вовсе и не маг? Учитывая работающую гиперсвязь, этот вариант кажется правдоподобным, но есть и контрдоводы. Во-первых, скорость трансформации. Она слишком высока и для клеточной рекомпозиции, и для контролируемой реструктуризации. Такая скорость возможна лишь для магии. Есть и ещё одно косвенное свидетельство в пользу магической версии: алхимические зелья. Мы отправили на место происшествия эксперта, и вот что он выяснил.

Место ведущего занял худой азиат в белом халате.

- Обследовав помещение, я обнаружил слабые, но чёткие следы нескольких алхимических составов: эликсира ненависти, зелья стоячей слепоты, зыбучей смеси и видоизменённого приворотного зелья. Также есть признаки применения непия. Непий - это особый класс эликсиров, воздействующих на тех, кто его не пьёт.

- Хороший эксперт - заметил я, подняв бровь.

- Например, непий невидимости. Если его выпить, то в течение его действия вы будете невидимы для окружающих, в то же время оставаясь видимым для себя; однако если его примет ещё кто-то, вы будете видеть друг друга. Подобный эффект, видимо, достигается благодаря тому, что непий преобразуется организмом в кожные испарения, которые и воздействуют на окружающих, сам же препарат служит антидотом этим испарениям.

- Так это от непия появились копии? - поинтересовалась Элана. Я кивнул. - А почему тогда они видны на записи?

Я пожал плечами.

- Либо биомеханическая камера, либо камеры вообще не было, просто усилитель памяти.

- Что видел хозяин - кивнула Элана. Она вообще умница - в смысле, девочка умная. Ну, то есть не девочка, а… а, ладно. У меня снова возникло желание её чмокнуть, но я его героически переборол. Точнее, отложил в памяти на будущее; азиат стал объяснять то же, что только что я.

- Зелья по сути не являются магическими - продолжил он. - Магия лишь используется для их создания вместо химического оборудования, позволяя добиваться удивительных результатов. Но при применении алхимических составов есть одна тонкость: алхимики, как правило, или вообще не помечают свои зелья, или помечают понятными только им символами. Поэтому пользоваться ими без риска для себя может только тот, кто способен отличать зелья и знает их функции.

Место эксперта снова занял ведущий. Рядом с ним появился крупный план моего пояса.

- В этом кадре хорошо видно, что контейнеры с зельями действительно никак не помечены; но на записи заметно, что этот человек хорошо ориентируется в их расположении. То есть он либо сам является магом, либо был магом проинструктирован. Впрочем, почему "он"? Это вполне может быть и женщина, замаскированная мужским обличьем - хотя бы подруга Давикова.

- Оказывается, это ты - улыбнулся я Элане; она хихикнула.

- Впрочем, маги практически не пользуются такими простыми схемами ("тоже мне знаток" - фыркнул я), к тому же остаётся трансформация с магической скоростью, говорящая о том, что действовал маг или колдунья. Неужели кто-то из магов научился противостоять воздействию гиперсвязи? В последние годы идёт интенсивная разработка препаратов, повышающих эффективность работы мозга и позволяющих использовать его в большей мере. Возможно, ответ кроется здесь? И что это - удар и демонстрация силы неугодной организации или нечто большее? Мы постараемся выяснить. Что скажет наш маг-консультант?

Рядом с ведущим появился Квай Гун - слабенький, и поэтому довольно дружелюбный колдун, зарабатывающий на жизнь подобными консультациями и магическими шоу на вечеринках. Многие считали это позорным, но мне он нравился.

- Начну с главного - обратился к нему ведущий. - Как вы думаете, какую цель преследует эта акция?

- Скорее всего, это демонстрация силы - ответил Квай. - Кто-то решил показать Петухам, что гиперсвязь им не поможет. Впрочем, возможно, что запись была сделана не случайным свидетелем, а самим магом; тогда это послание, направленное сообществу магов.

- А может быть, оно направлено всему миру? - вопросил ведущий, обращаясь скорее к зрителям, чем к Кваю. Тот отрицательно мотнул головой.

- Это означало бы вызов всему миру. Среди магов нет таких глупцов.

- И последний вопрос. Как вы считаете, кто это может быть?

Квай пожал плечами.

- Я только могу сказать, что Давиков не любит алхимию и уж тем более химию с медициной. К тому же после него от бара остался бы только фундамент.

Я улыбнулся, а Элана с интересом посмотрела на меня.

- Расскажи как-нибудь, чем занимался до меня.

- Да всё тем же. Как-нибудь расскажу пару историй.

Квай исчез, а ведущий переместился в центр изображения.

- Итак, пока у нас больше вопросов, чем ответов; но мы обязательно докопаемся до истины. Мы будем сообщать вам обо всём, что выясним, в регулярных выпусках на канале ИнфоМир и в Сети по мнемометке "расследование Пола Смитти". С вами был я, Пол Смитти.

Ведущий пропал, и Элана выключила голо.

- Ну, теперь твоя очередь - обратилась она ко мне. Я открыл было рот, но мои слова заглушил вой столбового камня - предупреждение об опасности. И судя по надрывности воя, опасности близкой и очень серьёзной.

- Оставайся здесь - скомандовал я Элане, и на этот раз мой голос был жёстким.

- Если что, прыгай в портал к Милашке. Не думаю, что ты сможешь чем-то помочь, а выходить опасно. Это за мной, но это что-то очень серьёзное и неразборчивое.

Элана сомнением промолчала (она это умеет; ещё она умеет молчать задумчиво, многозначительно и даже громко), но возражать, естественно, не стала. Естественно - потому что, как я уже говорил, Элана - девочка умная.

Я вышел на улицу, не взяв ничего с собой: если что-то понадобится, лаборатория рядом, призову. На первый взгляд, поблизости никого не было, но камень продолжал вопить. Внезапно он замолчал, и передо мной материализовалась женщина в сером костюме. Серый пиджак, серая юбка, серые туфли, серый пояс, даже волосы серые… Не серой была только кожа, но и она обладала всё тем же безжизненным оттенком. При ней не было оружия - моя свита духов доложила об этом сразу же - и она не обладала магией; похоже, попала сюда через спутниковую телепортацию. Средних лет, не очень ухоженная безоружная женщина в сером; неужто это она вызвала такую реакцию камня?

Она подняла голову и устремила на меня ледяной взгляд серых (какой сюрприз!) глаз; по моей коже забегали стаи мурашек.

- Тарлон Дорвенко попросил о мести. Его просьба будет удовлетворена - столь же ледяным тоном произнесла она. - Если имя тебе ни о чём не говорит - вспомни бар "Петля".

- Петух? - пробормотал я; женщина скривилась в усмешке и кивнула.

- Да свершится месть!

С этими словами она выставила вперёд правую руку с согнутыми чашей пальцами и медленно их сжала.

Меня встряхнуло и выгнуло в дугу, грудью вперёд, затем затрясло мелкой дрожью; я почувствовал, как частицы меня - моей магии, моей сущности - покидают моё тело и устремляются к Сосуду Немезиды.

- Не отдам - процедил я. - Что моё, то моё! Что силой взял сам, никому не отдам!

Грубое древнее заклятье подействовало - признаться, даже вопреки моим ожиданиям. Сосуд отдёрнула руку; теперь, когда она черпала энергию от своей богини, её магический заряд не просто ясно и ярко ощущался - энергия переполняла её так, что избыток изливался в окружающую среду, подняв её волосы как корону и образовав вокруг гало. Я, в свою очередь, подключился к Камню Маны, но мои ресурсы, в отличие от её, были ограниченны.

Доля секунды, чтобы зачерпнуть Силу, и мы нанесли удар - каждый свой. На неё со всех сторон устремились десятки игл из замёрзшего воздуха, а в мой защитный кокон из множества слуг-духов ударил поток энергии, частично проявив его. Расширив канал, связывающий меня с Камнем Маны, я направил часть потока в него.

Иглы не причинили Сосуду ни малейшего вреда, отскочив или разбившись о невидимую преграду. Впрочем, это было бы слишком легко.

И снова мы обменялись ударами. Она повторила прямую атаку магией, лишь усилив напор до такой степени, что он из магического перешёл в физический, откинув меня метров на десять. Одновременно грянул невероятный, сотрясший землю раскат грома от вакуумного взрыва. Когда я поднялся с земли, из ушей Сосуда текла кровь; впрочем, она тут же остановилась и исчезла. Похоже, её достал не сам взрыв, а его звук. Пока что мы идём на равных, но время работает на неё - мой запас энергии, в отличие от её, исчерпаем. Мне нужно либо перекрыть ей канал подпитки, либо убить одним ударом. Вопрос только - как?

Сосуд наконец решила поменять методу. Духовным зрением я увидел, как из её тела, а точнее, из души, до предела наполненной энергией, в небо ударили два луча; я направил силу в защитный кокон, готовясь отражать её атаки, пока не представится возможность для атаки, которая закончит сражение.

Этот удар оказался сильнее двух предыдущих, вместе взятых. В мою защиту вонзились слепящие стрелы десятка молний; и снова! и опять! Мои духи-защитники сбились ещё плотнее и стали носиться вокруг меня ещё стремительнее, противостоя напору молний. Сосуд просто распирало от напора энергии, как чрезмерно раздутый воздушный шарик - малейшее повреждение, и он лопнет. Хм?…

На моей руке возник перстень с крупным плоским камнем. Нужно сблизиться метров до трёх… Кислорода, похоже, уже вообще не осталось, один озон, так что пришлось потратиться на заклятье дыхания. Я с натугой двинулся вперёд, ощущая, как съёживается моя защита. Выдержать такой шквал молний даже в течении нескольких секунд очень тяжело. Плюсом было то, что она не отступала, а минусом - то, что она увеличила напор до предела. Я уже едва держал оборону; ощущение было такое, будто меня закидывают камнями. Ну же, ещё пару шагов… ещё шаг… Резкая боль, переданная трещащей по швам защитой, заставила меня споткнуться. Я попытался подняться, но сил катастрофически не хватало. Молнии прекратили бить, но на плечи навалилась такая тяжесть, будто я, подобно Атланту, пытался поднять небесный свод. Только с меньшим успехом.

Ещё какие-то полметра, и Сосуд окажется на достаточном расстоянии, но я не мог подняться и чувствовал, что если попытаюсь ползти, меня вообще раздавит.

"Ну же! - скомандовал я себе. - Соберись с силами!"

Шиш вам! Подобное действует только в боевиках.

Я оторвал руку с перстнем от земли и попытался поднять её, но даже на это не хватало сил. Камень на перстне неожиданно ярко сверкнул изумрудной вспышкой; Сосуд моргнула и сделала шаг вперёд, пытаясь разглядеть, что это. Я судорожно взмахнул вытянутой рукой, и из перстня вырвался видимый лишь духовным зрением зелёный луч, полоснувший Сосуд. Она схватилась за голову и упала на колени; а из того места, куда попал луч из перстня, ударил широкий сноп света. Он расширялся, рос; дыра, из которой он вырвался, становилась всё больше. За какие-то доли секунды астральное тело несчастной женщины, пытавшейся управлять чрезмерными для неё силами, оказалось буквально разорвано надвое мощнейшим потоком энергии, на пути которого оказался и я.

Моя бедная, истерзанная защита всё же не подвела меня и на этот раз. Я даже снова сумел поглотить часть энергии. Через секунду-другую поток иссяк; Сосуд лежала на земле без движения. Тяжесть на меня больше не давила, и, хотя осталась сильная усталость, я смог встать и подойти к ней. Удивительно, но она всё ещё была жива! Больше того, астральное тело не было разорвано на две части; разрыв не дошёл до конца, так что оставался даже шанс на исцеление. Правда, не в этой жизни.

Осмотрев её, я пару минут посидел, отдышался, а затем вернулся в дом, прихватив с собой тело. Элана всё ещё была здесь.

- Ханга Свенсон по прозвищу Карга, самая любимая Сосуд Немезос - спокойно заметила она, глянув на тело. - Что ты с ней сделал?

- Могла бы хотя бы поволноваться - обиженно проворчал я. - Меня чуть не убили!

- Не смеши мои тапочки - отмела мои слова Элана, презрительно подняв губу. - Куда ей до тебя! У неё не было никаких шансов: у неё была только сила, а у тебя опыт, умение и хитрость. Так как ты её?

Я улыбнулся.

- Мне льстит твоя уверенность, но мне действительно пришлось тяжело. Я победил только потому, что она взяла слишком много Силы и оказалась ей растерзана, а я только немного помог. Я нанёс ей душевную рану, и она разлетелась в клочки. Вот, перстень Казановы - я продемонстрировал Элане перстень. - К Казанове отношения на самом деле не имеет, просто с ним любой сможет будить страсти. Простой расчёт - у Сосуда Немезиды обязательно есть глубокая душевная рана, из-за которой, собственно, она и стала Сосудом. Её защита, какой бы она ни была, не защищала от эмоций и воспоминаний; рана открылась вновь, и магия нашла выход.

- Но в таком случае это отличное оружие против Сосудов - задумчиво произнесла Элана, глядя на перстень. Я отрицательно мотнул головой.

- Это сработало только потому, что она взяла слишком много силы. Да и радиус действия у перстня слишком маленький, всего пара метров. Я вот думаю, что с ней теперь делать? Сплавить её к Палору? Или к Немезиде? У неё того и гляди душа отлетит.

- Я думаю, лучше позвать сюда Владимира - вынесла вердикт моя подружка. - Пусть он разбирается. Сейчас отправлю ему сообщение, а ты пока колись, зачем устроил разборку в баре.

- Вообще-то я хотел кого-нибудь прикончить.

- Зачем? - удивилась Элана. - Чтобы не разучиться. С тех пор, как мы с тобой познакомились, я заметил, что изрядно размяк. При моей профессии это существенный недостаток.

- Могу понять - кивнула Элана. - Только получилось у тебя совсем не то.

- Зато весело. Правда, визит Сосуда Немезиды - это уже лишнее. Кстати, что это с ней?

Тело Сосуда охватила мелкая дрожь. Уже крупная; а теперь вообще затрясло и задёргало, словно приступ эпилепсии. Приступ продлился секунд пять, после чего тело вновь безвольно обмякло.

- Всё - констатировал я, включив духовное зрение. - Душа отлетела.

- По-моему, она ещё жива - заметила Элана.

- Конечно, жива. Одно другому не мешает.

Я с хрустом размял шею и потянулся. Усталость после поединка всё ещё наполняла моё тело свинцом; я щёлкнул пальцами и достал из воздуха амулет свежести. Приложил его ко лбу и ощутил, как приятная прохлада смывает усталость, оставляя после себя ощущение бодрости.

Элана поёжилась, глядя на тело.

- Бр-р, зомби. Надеюсь, она не начнёт здесь ходить.

- Без того, кто будет управлять, не начнёт. А вообще я тоже не люблю живых мертвецов. Побыстрей бы сбагрить её Владимиру и посоветоваться насчёт Немезиды.

Стоило мне закончить фразу, как столбовой камень вновь взвыл на пределе слышимости.

- Что, опять? - вопросила Элана с таким видом, будто это она, будто это она, а не я, только что сражалась. Я кивнул.

- Похоже. На этот раз попробую отсидеться - в моём доме и стены помогают, а там, глядишь, и Владимир появится.

Внезапно в комнате вспыхнул свет. Столб пульсирующего, расширяясь и сжимаясь, серого света, в центре которого находилось тело Сосуда. Тело плавно поднялось в воздух и встало вертикально; мои попытки остановить происходящее не давали ровно никакого результата, а Элана спряталась за моей недостаточно широкой спиной. Сосуд выпрямилась и открыла глаза. Но глаз не было; из глазниц на меня смотрела серая мгла, два сгустка безысходности и неотвратимости. Я оцепенел.

- Оставь его в покое - привёл меня в себя знакомый спокойный голос.

* * *

Всю ночь Су проторчал в Сети, выискивая сведения о сладкой парочке Давиков-Элтон. Никаких сведений о их связи с компанией "ФармаКом" или с какой-то другой фармакологической компанией найти не удалось; зато он выяснил, что Элана Элтон - дамочка весьма эксцентричная. Настолько, что вполне способна выбросить немалые деньги на покупку совершенно ненужной ей вещи вроде космической яхты. Ещё он узнал, что с момента покупки яхта только дважды покидала ангар: один раз летала на Атальрус, и ещё раз - к дому Давикова. Последнее особенно насторожило Су: для чего? Можно было попробовать узнать это у самой яхты, но, поскольку прямой доступ с удалённого ПКН был невозможен - в своё время Су сам постарался это обеспечить - оставалось только навестить её лично. Он как раз занимался обеспечением своего доступа в ангар, когда его вызвал Октопус.

- Ну, чем порадуешь? - поинтересовался Су.

- Ну уж не знаю, порадует ли тебя это, но ничего стоящего ни на официальном рынке, ни на чёрном, не наблюдается. Максимум - прототипы и альфа-версии. После того, как кто-то четыре года назад полазил по базам данных фармакологических монстров, в этом плане только туманные перспективы. Могу скинуть список альф и фирм, если хочешь.

- Не надо. А что насчёт частников? Алхимиков, в конце концов?

- Не-а, ничего. Единственно, в новостях была любопытная фишка по этой теме. Но это лучше сам посмотри, мнемометка - "расследование Пола Смитти". Звиняй, больше ничего интересного.

- Тогда отбой.

- Чао.

"Интересно, что этот журналюга нарыл?" - подумал Су. - "Посмотрю на его сайте".

Ничего нового, как он ожидал, на сайте не нашлось - одни предположения. Единственно интересной ему показалась мысль о том, что неизвестный маг мог заначить препарат для получения преимущества перед другими магами; Су прикинул, что это можно использовать. Например, попытаться натравить магов друг на друга. Отметив эту идею, он продолжил прерванную Октопусом работу. Вскоре он стоял перед ангаром номер семь; одураченная система безопасности пропустила его внутрь.

- Хракамоши? - удивлённо произнесла яхта, обнаружив его рядом. - Ты что, сбежал?

Су отрицательно качнул головой.

- Освободился досрочно.

- А здесь зачем? Не из желания же устроить вечер воспоминаний? Если хочешь куда-то слетать, даже не думай - у меня новые хозяева, и без их разрешения я тебя на борт не пущу.

- Вообще-то я хотел с тобой поговорить.

- И о чём же? - подозрительно осведомилась яхта.

- Ну, я хочу тебя опять купить, и соответственно из первых рук узнать о твоём состоянии, прежде чем подъехать к владельцам.

- Понятно. Ну, думаю, я могу кое-что сообщить, но только устно. А на борт - только в сопровождении хозяев.

Су кивнул.

- Ну, во-первых, внутреннюю обстановку меняли?

- Только по мелочам - цвета там кое-где, в том духе.

- А из оборудования?

- Вот здесь изменили кой-чего. Предпоследний владелец модернизировал систему незаметности и поставил нейролинк. Противный был фраерок.

- А налёт большой?

- Приличный, но с последнего техосмотра - при последней продаже - всего два полёта, причём второй и полётом-то не назвать - так, до дома подвезла.

- С чего так?

- Да у владельца синтезатор барахлил, он и поменял свой на мой.

Су скривился.

- Я же спрашивал, не меняли ли что-то!

- Да он такой же самый, а глюк я исправила.

- А базы данных? Базы данных целы?

- А с базами интересная хрень приключилась. Оказываются, бывают вирусы, которые и людей цепляют, и ИИ.

- Гонишь - уверенно заявил Су, зная привычки Татьяны. - Если б был хоть один рабочий, я бы знал.

- Не, правда есть. Я один такой подцепила. Называет себя "богиня Вантара", способен временно перехватывать контроль над всеми функциями.

Су чуть не сел от удивления.

- Вантара, богиня авантюризма?

- Да ты же знаешь - обиделась яхта.

- А как ты её… э-э… подцепила?

- Да какая-то странная фигня получилась. Как раз в тот раз, когда синтезатор меняли, к хозяевам заскочила какая-то бабёнка, инфицированная этой заразой. Вот от неё я, походу, и подхватила, но как именно - не знаю. Нейролинком она не пользовалась, и вообще даже на борт не поднималась. Вернее, я об этом ни шиша не помню, так что, может, она просто подчистила мои базы.

- А файл "САМ" цел? - спросил Су, оправившись от удивления. - Он среди моих один из последних.

- Цел, ц… Ты бывший владелец этой яхты? Заметь, вопрос риторический. Если ты ещё не понял, я - Вантара. Начиная со слова "ты".

- Так Татьяна действительно ваш Сосуд?…

Но тут к Су вернулся скептицизм.

- Или это всё-таки вирус?

- Хм, любопытный поворот - пробормотала (?)яхта(?). - Надеюсь, это тебя убедит.

Внезапно Су обнаружил себя на маленьком резиновом плотике, колышущемся на волнах под палящим солнцем. Су окунул в воду палец и лизнул его; вода оказалась морской, горько-солёной.

- Либо это проявление божественной силы - пробормотал он - либо меня тоже угораздило подцепить вирус и сейчас меня глючит.

- Н-да - произнёс голос ниоткуда, и Су снова оказался в ангаре возле яхты. - Неужто ты тоже атеист, как и твоя яхта?

- Я хакер, и знаю, на что способны вирусы - возразил Су. - Но в любом случае, вирус с подобными возможностями можно приравнять к богам, а богов, способных поселяться в электронных системах, при всём моём уважении и почтении - он поклонился - к кибервирусам.

- Не знаю даже, радоваться или злиться - произнесла (?)яхта(?). - Давай так: ты принимаешь как основную версию, что я всё-таки богиня, а вторую обязательно обсудим потом.

- Это более вероятно - кивнул Су, разумно решив не ссориться, кто бы это ни был. - Я думаю, вы не просто так ко мне обратились?

- Могла бы и просто так, но в этом случае ты прав. Татьяна - закоренелая атеистка, и упорно не желает в меня верить. Дело вроде бы шло на лад, пока она не придумала эту дурацкую вирусную теорию.

- Она никогда и не поверит - пожал плечами Су. - В её концепции мира существование богов принципиально недоказуемо.

- Почему?

- Потому что при её программировании приоритет атеистического взгляда на жизнь - веру в атеизм - оставили на умолчании, то есть на максимуме. Соответственно, как ни пытайся ей доказать, любое доказательство, которое можно истолковать иначе, она и будет истолковывать иначе. А истолковать можно всё, что угодно. Это то же самое, что фанатика переубеждать. Тут не убеждение нужно, а техсредства. Хардварно нужно действовать.

- Это не метод. Так можно кого угодно убедить в чём угодно, а где интерес?

"Похоже, это всё-таки действительно богиня" - решил Су.

- Но вот если ты, как специалист, объяснишь ей, что я не вирус, я это учту.

- Без проблем. Дайте, как говорил кто-то из великих, мне доступ, и я переверну мир.

- Э, нет. Во-первых, я уже говорила: непосредственное воздействие - не метод, только убеждением. А во-вторых, я законов не нарушаю - по тем же причинам. Так что за доступом - к хозяевам. Кстати, продавать Татьяну они не будут, для контакта лучше придумай что-нибудь другое. Ну и напоследок: целы твои файлы, не беспокойся. Чао!…ел. Э? От, зараза! Опять этот вирус. Слышь, Су, будешь подъезжать к хозяевам, затребуй с них мощную антивирусную проверку.

- А сама чего не запросишь?

- Дак, стыдно. Вроде не девочка уже, а заразу подхватила. А у тебя самый что ни на есть повод.

- Да, Танёк - улыбнулся Су - за что я тебя люблю, так это за живой и образный язык. Ладно, пока. Если это действительно вирус, то мне стоит поторопиться. Не хочу, чтобы ты превратилась в груду металлолома.

- Я керамопластиковая, вообще-то.

- Тем более. Ну ладно, я побёг.

"Нужно проанализировать положение и составить план действий - решил Су, вернувшись в номер. - Во-первых, мои цели. Прежде всего, мне нужно вернуть лабораторные файлы. Дальше, нужно вернуть чип синтезатора или хотя бы скопировать программу САМ. Да уж, дурацкая аббревиатура, такая же дурацкая, как и вся эта ситуация. Это ж надо было случиться такой невезухе: на весь сектор единственный патрульный катер, который сбивается с курса именно в нашем направлении, причём именно в тот момент, когда забарахлила система незаметности. Проверка, тестируемый в трансе, и срок за незаконные испытания медикаментов, причём, чтоб им, с конфискацией яхты. Теперь бегай, придумывай способы вернуть своё имущество…"

Су вздохнул.

"Да уж, справедливости на свете нет, а удача - вещь переменчивая. Кто там из богов удачей заведует? Надо попробовать жертву принести, чтобы хотя бы таких неудач не было. Сначала это, а потом уже продолжу с планами. Ну, что в энциклопедии по богам и удаче?"

"Латисса, Фортуна, госпожа Удача. Богиня удачи, покровительница воров. Считается сестрой Вантары, богини авантюризма и экстрима, в том числе экстремальных видов спорта".

"Точно, Латисса. Сестрица подрядившей меня на работу киберпсихолога Вантары и хозяйка Эланы Элтон, хозяйки моей бывшей яхты. Прям всё в одну кучу - боги, люди, ИИ… Ну, по крайней мере, есть предлог для подхода к Элтон - приношение Латиссе, что мне действительно не будет лишним. Установлю контакт, предложу провести тестирование яхты на вирусы, и если получится, убью двух зайцев - смогу переписать свои файлы и убедить Татьяну, что Вантара - не вирус… наверно. А чтобы поднять шансы, закачаю-ка я себе базу данных по психологии. Ну, план вроде ясный и чёткий, только что делать с Давиковым, если он действительно в курсе? А попробую-ка я действительно натравить на него остальных колдунов. Как минимум, он будет занят; может, заодно и прояснится, что он знает…"

Су кивнул себе.

"Отлично, закрутим интригу с подставой. Думаю, если придумать убедительное свидетельство в пользу того, что у Давикова есть средство активизации мозга и скинуть его журналюгам - да хотя бы тому, Смитти - этого должно хватить. Только нужно за что-то зацепиться… Полёт на Атальрус? Достаточно странно для мага; за основу дезы сойдёт. Положим, полёт был нужен, чтобы на чужой территории наладить пробное производство препарата. А откуда он взял технологию? А из баз данных фармакологических компаний, подчищенных неизвестным - Су улыбнулся - хакером, с которым его свела Элана Элтон. Если сработать как надо, на эту роль есть идеальная кандидатура…

* * *

- Оставь его - привёл меня в себя знакомый спокойный голос.

- Это тот редкий случай, когда я рада его видеть - пробормотала Элана.

- Он убил мою фурию - прошипела Немезида.

- Сейчас посмотрим - ответил Владимир и прикрыл глаза на несколько секунд. Открыв их, он отрицательно покачал головой.

- Это даже не убийство в целях самозащиты. Харга сама виновата. Тебе нечего здесь делать, Немезис. Если ты не согласна - можешь поговорить с Палором.

Немезида полыхнула серым пламенем.

- Тогда - она выдавливала каждый звук с отвращением и неприязнью, но в то же время со странным торжеством - я объявляю Давикова Михаила Анатольевича равным себе и вызываю его на последний бой.

Владимир шагнул ко мне и протянул руку, которую я машинально пожал.

- Приятно было познакомиться, Михаил. К сожалению, знакомство было недолгим.

- Я ещё не умер - мрачно заметил я.

- Не хочу запугивать, но это ненадолго. Я не думал, что дойдёт до этого, но Немезис потребовала персональной схватки, а это вне юрисдикции Палора. Шансы же оценить несложно.

Он отпустил мою руку, и меня обняла Элана.

- Шанс у тебя есть - шепнула она мне на ухо. - Я кое-что придумала, главное, постарайся продержаться.

Чмокнув меня в ухо, она скользнула в сторону.

- Ну, пошли - мрачно произнёс я, обращаясь к Немезиде. - На улице удобнее.

Богиня, всё так же в столбе света, вылетела наружу. Я проверил магию переноса, и, как и следовало ожидать, убедился, что она не работает. С видом обречённого, каковым, в сущности, и являлся, я вышел вслед за богиней. Остаётся только надеяться, что Элана действительно что-то придумала…

Столб света, в котором парила Немезида, уходил в бесконечность; сама она смотрела на меня, излучая презрение и самоуверенность.

- Можешь попытаться. Я дарю тебе первый удар.

"Ага, и что мне с ним делать? Нет у меня в арсенале заклинаний, способных ей хоть немного повредить. Хотя…"

- Враги богов со всех берегов - забормотал я, прихлопывая в ладоши в ритм слов и пульса магического призыва - огонь и вода, стремитесь сюда; земля и ветер, пусть враг ответит…

Призывы - самый нестабильный и даже опасный вид магии, непредсказуемый в течении всего процесса, но пока что всё шло хорошо. Я продолжал.

- Силы, что богов древней, отыграйтеся на ней…

Я начал кружиться на месте.

- Хаос, Пустота и Рок, перед вами враг ваш, бог…

Лужайку перед моим домом, где мы находились, накрыла колышущаяся пелена, похожая на туман; контуры Немезиды стали неестественно чёткими.

- Силы все в одну свожу, на Немезис навожу; покажите, что не слабы на примере этой бабы!

Согласен, последняя строчка была грубовата, но, клянусь Властью, это сработало! Пелена мгновенно собралась вокруг столба света Немезиды, обвившись вокруг него, как гигантская змея… да это и есть змея! Она душила свет, и он сжимался, но и змея таяла вместе с ним. Я с трепетом следил за схваткой высших сил, от которой зависела моя жизнь.

Свет полностью исчез; змея размером со среднего удава обвивала бездушное тело Сосуда Немезиды, полностью заполненное богиней, а Немезида откручивала змее голову. Да уж, на подобный эффект я и не надеялся: если выражать излучаемую богиней мощь в цифрах, она потеряла пару нулей. Впрочем, и с оставшейся силой она сделает из меня ноль без палочки…

Немезида всё-таки справилась со змеёй; оторванная голова и тело исчезли. Она посмотрела на меня с ледяной яростью, но и, как мне показалось, с некоторой опаской.

- Ты свою попытку сделал, теперь моя очередь.

Немезида взмахнула тыльной частью ладони, словно отмахиваясь от кого-то или отзывая слугу, и все мои духи разлетелись кто куда. Она медленно свела руки с согнутыми пальцами, и я ощутил прикосновение множества раскалённых игл, вонзающихся по всему телу. Иглы вонзались глубже и глубже; я задыхался от боли, перед глазами всё расплылось, но я каким-то чудом всё ещё стоял на ногах. Всю свою Силу я направил на то, чтобы избавиться от игл, но это была неравная борьба. Тень покрыла солнце, и с неба спустилось что-то большое и тёмное. Внезапно иглы исчезли, оставив после себя медленно утихающую боль; вытерши слёзы и сфокусировав зрение, я обнаружил на том месте, где только что стояла Немезида, свою яхту, Татьяну. Меня подхватила под руку выбежавшая из дома Элана.

- Давай быстрее, она сейчас опомнится - произнесла Элана и потащила меня к яхте. Как только мы оказались внутри, Татьяна взлетела.

- Это и была твоя идея? - обратился я к Элане. - Использовать тактику Лапутян?

Элана недоумевающе подняла бровь.

- Раздавить сверху - пояснил я. Элана с улыбкой кивнула.

- Ей понадобится некоторое время, чтобы собраться и прийти в себя после таких неприятностей - заметила она. - Думаю, даже ей будет непросто восстановить тело после точного приземления Татьяны.

- А зачем? - удивился я. Элана хлопнула в ладоши.

- Ты что, не понял? Заклятье, которое ты наворотил, в сочетании с условиями персональной схватки, лишило её сил и приковало к этому телу. Ну, в общем, пока она с тобой не разберётся.

- А ведь сегодня понедельник - покачивая головой, заметил я.

- И что? - не поняла моя подруга.

- Ничего себе неделька начинается…

- Ништяк начинается - заметила… Татьяна. - Жизнь должна быть движением, а не застоем.

Мы с Эланой удивлённо посмотрели друг на друга.

- Тань, ты что, в философию ударилась? - удивлённо спросила она.

- Почему? - удивилась яхта.

- Ну вот, сейчас.

- Да я всегда так говорю.

- Ладно, нужно подумать, что теперь делать - вмешался я. - Дано: взбешённая богиня, желающая меня уничтожить, и работа, которую нужно выполнить для другой богини. Найти: способ выбраться из этой заварушки без потерь ценных частей тела. Так, Татьяна, спустись до высоты семь километров, пробудь на ней десять секунд и снова поднимайся.

Татьяна послушно выполнила требуемый маневр. За те десять секунд, которые мы находились в ауре Земли, я успел призвать свою свиту духов и получить от них необходимую информацию. Они остались внизу, а мы вернулись в космос.

- Ясно, могло быть и хуже. Сейчас Немезида сильнее меня всего раз в десять и черпает энергию Земли, чтобы восстановить свои силы, так что на некоторое время в космосе мы в безопасности.

- Организуй ещё одно такое заклинание - азартно предложила Элана.

- Вряд ли Немезида снова даст мне время для этого. Да и нечего рассчитывать, что дважды подряд отзовутся такие силы.

- Собери достаточно сил и проучи её - посоветовала, как ни странно, Татьяна. Хотя, скорее всего, это была Вантара. Н-да, Элану и Латиссу я различать научился, а вот с этой парочкой сложнее.

- Это Вантара - произнесла Элана, подтвердив мою мысль. Интересно, а она их как различает? - У неё тон увереннее.

Ага, понятно.

- Верно, это я - подтвердила Вантара. - Знаешь, Мишок, я, пожалуй, тебе помогу. Вмешиваться в вашу схватку я не могу при всём желании, но вот собирать силы… Это совсем другое дело. Вот вам - вы же вместе?

- По мере возможностей - ответила Элана.

- Тогда вот вам наводка. Су Хракамоши, хакер, один из прежних хозяев этой яхты. Займитесь им.

- Хакер? - удивился я. Вантара промолчала.

- Не волнуйся, я сама с ним разберусь - решительно заявила Элана. - Можно сказать, коллега.

- Что разберёшься, не сомневаюсь - заметил я - но вот каким образом осуществлять спуск-посадку? Стоит нам приземлиться, и Немезида будет тут как тут.

- С чего ты взял? - поинтересовалась моя эльфийка.

- Ну это же элементарно. Диспетчеры космопортов контролируют все взлёты и посадки космолётов, а возможности Немезиды, даже чисто финансовые, легко обеспечат ей доступ к этой информации.

- А если телепортироваться?

- Спустить-то я тебя спущу, а назад как? Для переноса нужны точные координаты, а Татьяна движется. Хотя… Подожди-ка минутку.

Я прикусил губу и задумался, соображая, что мне понадобится. В принципе, можно сделать - то, чего не хватает, можно заменить. Кивнув себе, я двинулся в столовую. Мой старый синтезатор, который я переставил на Татьяну, обладал всеми нужными программами. Перо голубя, лапка кузнечика…

- Элана, нужна прядь твоих волос, примерно пять миллиметров на пять сантиметров. Обрежь сама, чтобы не испортить причёску.

- На какие жертвы приходится идти ради тебя - вздохнула Элана. - Когда покончим с Немезос, ты мне это компенсируешь.

- Мне бы твой оптимизм - проворчал я.

- Прими это, о мой возлюбленный - театрально произнесла она, протягивая мне волосы. И уже нормально, когда я их взял:

- Что делать-то будешь?

- Амулеты призыва. Если понадобится вернуться сюда - только дай знать. Если хочешь, могу прямо сейчас отправить тебя вниз. Куда тебя отправить?

Элана кивнула.

- В Москву.

- Поцелуй на дорожку, и ты уже там.

Я своё обещание сдержал. Когда Элана исчезла (непосредственно из моих объятий), я продолжил работу над амулетом.

* * *

Как известно, чтобы связать любого человека с любым другим, достаточно цепи из семи посредников. В случае с Су и Эланой хватило двух, и он оказался гордым обладателем номера её коммуникатора. Потратив немного времени на обдумывание плана разговора, он набрал номер.

- Да? - с некоторым удивлением ответила голограмма эльфийки.

- Прошу прощения за беспокойство; вы меня не знаете, но я к вам по делу.

Голограмма, подняв бровь, смотрела на него, ожидая продолжения.

- Я бы хотел принести жертву Госпоже Латиссе, а к кому мне обратиться по этому поводу, как не к прекраснейшей из её Сосудов?

Элана улыбнулась, но продолжила слушать молча.

- Я был бы счастлив встретиться лично и обсудить с вами этот вопрос. Позвольте пригласить Вас сегодня в девятнадцать ноль-ноль в ресторан "Голден Кроун".

Голограмма помедлила, затем кивнула.

- Хорошо. Не стану вас слишком обнадёживать прежде времени, но я постараюсь прийти.

Су кивнул в ответ.

- До встречи.

Элтон отключилась, и Су набрал код ресторана. Несмотря на повсеместное распространение пищевых синтезаторов, рестораны, как и сотни лет назад, продолжали существовать, успешно решая задачу законного отъёма денег у населения. Правда, они претерпели окончательную метаморфозу из заведений питания в центры отдыха, досуга и способ продемонстрировать кому-нибудь своё расположение. Впрочем, в некоторых из них всё ещё можно даже заказать пищу ручной работы.

- Спасибо, что обратились к нам - ответил на звонок электронный менеджер ресторана. - Чем мы можем вам помочь?

- Мне нужен столик на двоих сегодня к семи часам.

- Не желаете уточнить заказ для создания соответствующей обстановки?

- Деловая встреча с красивой женщиной. Моё имя Су Хракамоши, её - Элана Элтон.

- Ваш заказ принят, ещё раз спасибо.

Поразмыслив, Су решил, что имеет смысл взять с собой какой-нибудь подарок. А что делают, когда не знают, что подарить? Обращаются в службу подарков.

- Мне нужен подарок для первой встречи - деловой - с тёмной эльфийкой 45-и лет, Сосудом Латиссы. Цена - от 80-ти до 130-ти.

- Могу предложить коробку конфет "Ла Темпоре" за 90 у.е.

- Что за конфеты?

- Отличные шоколадные конфеты с пралине и цельным лесным орехом. Их высокая стоимость обусловлена нанотехническими стрелочными часами на поверхности каждой конфеты. Такой подарок символизирует уходящее время и его ценность. Разумеется, наноботы самоуничтожаются - при нагреве до температуры тела.

- Хорошо, доставьте.

Через несколько секунд в комнате материализовалась коробка конфет, каждая из которых была затянута в термоплёнку, а расходный счёт Су уменьшился на 90 единиц. Ещё некоторое количество времени и денег ушло на подбор костюма; в итоге он оказался одет в сплошной белый костюм с микрозастёжкой и микрокондиционированием, полностью обвитый золотым китайским драконом, словно осматривающим окрестности.

В ресторане Су оказался ещё за полчаса до семи. Сев за свой столик, он заплатил задаток и устроился поудобнее. Осмотрелся, но не сумел оценить ни размер зала, стены которого закрывали создающие впечатление безграничности голопанели, ни количество посетителей, большинство которых перевели голококоны вокруг своих столиков в режимы невидимости или непрозрачности. В конце концов Су перевёл взгляд на терминал управления своим столиком, выполненный в виде сложенного листа бумаги. Он с удовольствием отметил удобную и подробную справочную систему: например, информация о блюдах включала не только внешний вид, состав и способ приготовления, но и даже историю - не говоря уж о кулинарных файлах для синтезаторов. Поиграв с управлением, он вернул голококон к исходному виду, установленному для него И.И. ресторана - "вид с крыши небоскрёба в конце 20-го века" - включил звукоизоляцию и принялся ждать.

Элана появилась ровно в семь. Поскольку снаружи голококон был прозрачен, а во время разговора Су включил передачу своей голограммы, она быстро заметила свой столик. Су тоже заметил её и приветственно встал. Затянутая в сплошной чёрный костюм, стилизованный под охотничий полутысячелетней давности, с голографическим соколом на плече, беловолосая красотка изящной походкой подошла к Су и протянула ему руку. Хракамоши ощутил тонкий аромат духов; на секунду у него закружилась голова. Вживую, да ещё вблизи, Элтон была сногсшибательна. Впрочем он быстро справился с собой и галантно поцеловал протянутую руку, мысленно похвалив себя за предусмотрительно закачанную базу данных "галантный кавалер".

- Прошу, садитесь.

Эльфийка присела и осмотрелась.

- В конце двадцатого века не было дирижаблей - заметила она.

- Вы интересуетесь историей?

- Не очень, просто Миша показывал мне реальные виды того времени и кое-что рассказывал.

- Миша?

- Если бы ты, до того, как со мной связаться, не навёл обо мне справки, ты был бы глупцом. А глупец не обладал бы твоей репутацией. Нет, конечно, бывает разное, уж кому это знать, как не мне - она улыбнулась - и дуракам везёт, но не надо делать вид, что это относится к тебе и считать, что и ко мне тоже.

- Просто мысль о том, что мой идеал может быть связан отношениями с другим мужчиной, не желает умещаться у меня в мозгу. О вашем интеллекте говорит сам факт, что вы избраны богиней.

- Я связана? Фи, какая нелепость. Михей мой любовник - кстати, отличный - и хороший друг, но я исповедую свободу.

Она пробежала взглядом меню и прикоснулась к одной из строчек, делая заказ; на поверхности стола материализовалась чашка фруктового салата.

- Ты бы смог взломать центр управления космопорта? - неожиданно поинтересовалась она, проглотив ложку салата.

"Что Вы имеете в виду?" - хотел произнести Су, но вместо этого получилось:

- Для вас - да.

- Прекрасно - кивнула Элтон. - Я была в тебе уверена. Съешь тоже что-нибудь.

Он послушно заказал шашлык, который оказался синтезирован вместе с деревянными шампурами и даже пах дымом. Впрочем, Су ел больше не шашлык, вкуса которого почти не чувствовал, а Элтон - глазами. Он уже не удивлялся своему состоянию, воспринимая всё как должное.

- Значит, так - произнесла эльфийка, прикончив салат. - С закуской покончено, культурную программу отложим на потом, а сейчас к делу. У меня к тебе есть просьба, и если ты её выполнишь, то сможешь рассчитывать на благосклонность… моей богини.

Небольшая пауза не ускользнула от внимания Су, и его сердце бешено заколотилось.

- Что за просьба?

- Ты в курсе, что у меня есть космическая яхта?

- Конечно, Татьяна, она была моей.

- Да? Хм, я не знала. Ну и как она тебе?

- Может, лучше поговорим о вас? - умоляюще произнёс Су.

- В следующий раз. В общем, мне нужно, чтобы диспетчерская космопорта не регистрировала посадку и взлёт Татьяны. Продолжим нашу приятную беседу, когда сделаешь.

- Давайте я прямо сейчас этим займусь - поспешно предложил Су, увидев, что Элтон встаёт.

- А сколько времени это займёт? - поинтересовалась она.

- От силы полчаса.

- Хорошо, я подожду.

Су вытащил из стоящей у его ног папки ПКН-а два длинных уса-коннектора. Шишечка на конце одного из них заворочалась в поисках порта Сети; отыскав его под столом, коннектор автоматически подключился. Второй коннектор, заканчивающийся небольшим плоским диском, Су приложил к правой щеке, в которой располагался выход от нервного окончания в зубе. Диск зафиксировал коннектор, и Су вошёл в Сеть. На всё про всё ему понадобилось двенадцать минут.

- Готово - произнёс он, отключаясь.

- Быстро - заметила Элана, покачав головой.

- Я могу ещё что-нибудь для вас сделать?

- Может быть, но это потом. Раз уж мы здесь, давай-ка оттянемся от души…

* * *

Часа через три, в течении которых я успел закончить оба амулета вызова - для себя и Эланы - и сделать новую порцию истраченных на Петухов зелий, моя подружка вызвала меня по коммуникатору, произнеся всего два слова: "верни меня". Я незамедлительно перенёс её на борт Татьяны при помощи амулета.

- Тут разговаривать надёжней - заметила она, бросая на кресло коробку конфет. - Немезос вполне может прослушивать линию. В общем, моё безграничное обаяние плюс пара капель приворотного зелья в духи - и этот хакер с замиранием сердца ловит каждое моё слово.

- И чего ты от него добилась?

- Вывода Татьяны из-под контроля космопортов. - Она нахмурилась. - Но мне кажется, важнее то, чего я не успела добиться.

- О чём ты? - заинтересованно спросил я.

- Да видишь ли, он первый со мной связался.

- Домен Вантары - вздохнул я. - Теперь вокруг меня уже три богини со своими делами.

- Это всё твоя мужская неотразимость - улыбнулась Элана. Я улыбнулся в ответ, но улыбка тут же увяла.

- Эх, милая ты моя… Порвут меня, как Тузик грелку - пожаловался я.

- Что? - удивлённо посмотрела на меня Элана. Я снова улыбнулся, на этот раз смущённо.

- Извини, колдовское наследие временами подбрасывает подобные выражения. Я иногда сам не знаю, что они означают. Хм?…

Я ощутил внутренний толчок, побуждение что-то сделать.

- А вот и ещё одно его проявление - пробормотал я, пытаясь поймать озарение. Наконец, щупальца разума ухватили порхающее вокруг озарение.

- Татьяна, включи голо, канал "ИнфоМир".

- Здравствуйте, с вами Расследование Пола Смитти - произнесла возникшая перед нами голограмма. - Продолжение расследования инцидента в баре "Петля" привело к любопытным результатам. Например, мы выяснили, что один из наиболее вероятных подозреваемых, Давиков М.А., не только владеет космической яхтой, но и летал на ней за пределы Солнечной системы. Многие из вас пожмут плечами и скажут: "Ну и что?" А дело в том, что маги, одним из которых он является, чрезвычайно не любят покидать даже атмосферу Земли. Это связано с тем, что они черпают силу из земной ауры, простирающейся как раз примерно до границ атмосферы. Сам по себе этот факт не так уж подозрителен, но в сочетании с прочим привлёк наше внимание. Четыре с половиной года назад на базы данных крупнейшей фармакологической компании "ФармаКом" была произведена атака. Неизвестный хакер похитил все записи по экспериментальному препарату под кодовым наименованием "САМ" - средство активизации мозга. Через полгода основной подозреваемый, знаменитый хакер Су Хракамоши по прозвищу "Суши" был арестован на границе нейтральной зоны по обвинению в нелегальных испытаниях медикаментов. Его причастность к взлому баз данных доказать не удалось, но он был осуждён за испытания с конфискацией космической яхты, на борту которой они проводились. Впоследствии яхта была продана с аукциона, а в прошлом году продана снова. Покупательницей была Элана Элтон, Сосуд Латиссы и любовница Давикова. Несколько дней назад Су Хракамоши освободился и вернулся на Землю, а несколько часов назад в ресторане "Голден Кроун" состоялась его встреча с Элтон. Мы заблаговременно получили информацию о предстоящей встрече и засняли её.

Изображение сменилось на зал ресторана. Вошла Элана, осмотрелась, и подошла к одному из столиков, за которым сидел показавшийся мне знакомым азиат в белом костюме. Голококон тут же включился, отрезав столик от окружающего мира, и запись закончилась. Где же я его видел?…

- Этот, за столиком, и есть твой хакер? - поинтересовался я у Эланы. Она кивнула. - Я его где-то видел, а где - не помню.

Я закрыл глаза и взялся рукой за виски.

- Вспомнил! Это он сидел в углу в баре. И, судя по направлению съёмки, снимал именно он.

- Думаешь, он за тобой следил? - с интересом спросила Элана.

- Да нет. Не сомневаюсь, что это чистая случайность, а точнее - работа Демона. Ну, и без Госпожи Латиссы с её милым чувством юмора не обошлось. Татьяна, ты что-нибудь обо всём этом знаешь?

- Хракамоши спрашивал, цел ли файл "САМ".

- Когда спрашивал?

- Да вот вчера.

- Хм. И как файл?

- Цел.

- Можешь показать?

Изображение голо изменилось; я покраснел и отвернулся.

- Секс альтернативных меньшинств - усмехнулась Элана. - Вряд ли его волновала сохранность обычной порнушки. Скорее всего, файл закодирован. У меня есть пара знакомых, попробую им отнести.

- Погоди, у меня есть идея получше. Если я правильно понимаю ситуацию, проще обратиться к самому Хракамоши. Если препарат может нам пригодиться - а я думаю, что Вантара именно это имела в виду - то все будут довольны: Хракамоши получит свои файлы, а мы - препарат.

- И технологию производства - добавила Элана. Я кивнул. - Я с ним поговорю.

- Лучше я сам. Ты назначь ему встречу, а когда он появится - вызови меня. Держи амулет.

- Как пользоваться? - деловито поинтересовалась моя подруга.

- Сожми в руке, представь меня, мысленно позови. Элементарно. И надо бы всё это побыстрее: Немезида хоть и медленно, но верно восстанавливает свои силы, да к тому же у меня ощущение, что…

Мою фразу прервал хлопок, с которым в каюте возникло перо вызова.

- В любой момент могут вызвать на поединок? - закончила мою фразу Элана. Я со вздохом кивнул.

- Кто?

- Индус - ответил я, взяв перо в руки.

- Это прозвище? - догадалась Элана. Я уже говорил, и не устаю повторять, что она умница.

- Да, но он на самом деле индус. Странный парень. Нужно подумать, где устроить схватку, чтобы и преимущество у меня было, и Немезида не засекла.

- В Антарктиде - хихикнула Элана.

- Точно!

- Да я пошутила!

- А я серьёзно. Хорошее местечко, пусть помёрзнет. К тому же есть там одно место…

- А если он не согласится с местом?

- Согласится, иначе его уважать перестанут. На самом деле, право выбора места всегда принадлежит вызываемому, вызывающий не может не согласиться. Ладно, направь Татьяну к Милашке, после схватки я вернусь туда.

Я перенёсся к Индусу. Он парил на гравипоплавке примерно в метре над землёй, спокойно ожидая моего появления.

- Чем обязан вызову? - поинтересовался я. - По-моему, мы не сталкивались ни по каким направлениям.

Индус кивнул.

- Не сталкивались. Но лучше до этого и не доводить, не так ли?

Признаться, на это возразить мне было нечего.

- А вызов… я с удовольствием откажусь от него, если ты поделишься препаратом.

- У меня его нет - пожал плечами я.

- Ты же не думаешь, что я этому поверю? - вздохнул Индус. - Впрочем, я и не ожидал, что ты поделишься.

- А зачем тебе, собственно? Я видел подставившую меня голопрограмму, но там даже не сказали, как этот препарат действует. Лично я не стал бы никого вызывать из-за такого фантома.

- Я знаю, что препарат "САМ" существует - ответил Индус. - Четыре года назад я почти купил его для совершенствования ума и духа, но, к несчастью, продавца арестовали, и препарат пропал - до этого времени. Так где мы сразимся?

Я создал образ земного шара и указал пальцем.

- Здесь. Я могу перенести нас обоих, если угодно.

Индус пожал плечами.

- Боги следят, не доверять глупо. - Он потёр ладони с небольшим выбросом энергии термического заклятья. - Переноси.

Лёд, лёд, лёд… Один лёд кругом не только, на сколько хватает глаз, но и насколько хватает духовное зрение. Ни единой души, ни живой, ни мёртвой, кроме вездесущих духов ветра и воды, лишь километры и сотни километров сверкающих так, что больно глазам, льда и снега. Километры - до ближайшей земли, вниз, а сотни километров - к северу, до ближайшего сооружения нашей цивилизации. И посреди белого ледяного безмолвия - два человека, такие же посторонние здесь, как показ мод на нудистском пляже. Особенно выделялся темнокожий индус, одетый лишь в широкую ленту белой материи, обмотанной вокруг нижней части тела, да гравипоплавки, заменяющие ему утраченные в какой-то катастрофе ноги. Насколько мне было известно, в этой же катастрофе он обрёл и магическую силу, оказавшись рядом с умирающим магом. Давненько это было…

Мы помедлили пару секунд, посмотрев друг на друга и на окружающую нас ледяную пустыню, а затем магия вырвалась на свободу. Ветер разрушения заполнил сферическую зону пятидесяти метров в диаметре с Индусом в центре, разрывая и измельчая в пыль всё на своём пути. Мою же шею стянула невидимая удавка. В духовном зрении она выглядела как тускло светящаяся красным петля аркана, тянущегося от того места, где должен был находиться Индус. Резким выбросом энергии, отнятой у ветра, я разорвал петлю. Долю секунды спустя лопнула и сфера разрушения, выбрасывая во все стороны наружу тонны снежно-ледяной крошки. Индус, чья кожа словно источала светящуюся пыль, был невредим и наполнен Силой. Как я и подозревал, ему её не занимать.

Его защита была мне незнакома; не уверенный, что будет наиболее эффективным против неё, я воспользовался одним из своих любимых универсальных заклинаний, Зовом Пустоты - попросту говоря, вакуумным взрывом. Но Индус успел первым.

- Ты мастер повелевать духами - возникла у меня в голове его фраза - а вот на что ты способен сам?

И пространство заполнило одиночество. Высшая магия, изгнание из зоны всех сверхъестественных существ. Слышать слышал, а вот верить… Даже самых верных духов из моей свиты словно ветром сдуло. Ладно, у меня тоже всегда есть туз в рукаве…

- Неплохо, Индус - произнёс я вслух, активируя кольцо и проваливаясь сквозь лёд. У меня мно-о-ого колец с разными заклятьями - их несложно делать, вот я и наделал запас на разные случаи жизни. Но кольцо - это не туз, а лишь средство его доставания.

Я проваливался сквозь лёд - словно в свободном падении, только не вертикально, а под углом. Падать предстоит несколько километров, а в это время… вот, Индус последовал за мной, нужно поторопиться. Я прибавил скорость, Индус по моим ощущениям сделал то же самое. Безумная гонка сквозь лёд в полной темноте продолжала наращивать скорость. Ну, во всяком случае, я-то знаю, что ждёт нас внизу… А вот Индус решил этого не выяснять, захлестнув меня новым, более толстым "арканом". Он затормозил, и резко натянувшийся "аркан" весьма чувствительно дёрнул меня за пояс. С полсекунды мы тянули в разные стороны, а затем я, пожертвовав зарядом ещё одного кольца, разорвал и эту петлю. Я снова понёсся вниз, а Индус - вдогонку.

Оп-па! Лёд наконец-то закончился. Я включил магическое зрение (не духовное, это совсем не то) и резко затормозил.

Мы (Индус тоже уже появился) оказались в огромной куполовидной пещере не меньше ста пятидесяти метров в высоту. Внизу, на земле (я правильно сказал!) валялись беспорядочно разбросанные каменные глыбы. Впрочем, если присмотреться, можно было заметить, что все эти булыжники являются обломками одного здания. Мирные древние руины…

За десяток метров до земли я перевернулся выставленными вперёд ладонями вниз и славировал к торчащему из земли, подобно колонне - которой он когда-то и был - валуну. Я прикоснулся к нему ладонями, и Камень Маны проснулся. Десятки копий белого света, направляемые мной, вырвались из него и вонзились в Индуса. И снова вокруг него образовалась разрушительная белая сфера - на этот раз меньшего размера и другой природы. По моим подсчётам, силы этой атаки должно было хватить, чтобы уничтожить боевой космокатер с активированной защитой; Нарциссу в своё время хватило десятой части.

С ума сойти! Он выдержал! Я явно сумел его достать, но он не менее явно был всё ещё вполне в состоянии продолжать схватку. Н-да, и это только своими силами, без поддержки духов. Интересно, а я бы такое выдержал?…

Я собрал остаток энергии Камня для повторной атаки. Копья света снова рванулись к Индусу; столкновение… и вместо сферического светового взрыва они ринулись обратно, ко мне. О-о… Ощущение было такое, будто в меня закачали кипяток или пар под большим давлением. Изо рта и носа закапала кровь; глаза, к счастью, выдержали, и симбионт сразу же принялся за работу, устраняя повреждения.

- На тебе сошёлся клином белый свет - пробормотал я, оправляясь. Так, этот Камень пуст; тут, правда, есть и другие, но если пробовать наугад, можно вместо него наткнуться на Пиявку. А чтобы их распознать, нужно время, которого у меня сейчас нет. Ладно, справлюсь своими силами. По крайней мере теперь я, кажется, знаю, что у него за защита. Ещё одно полулегендарное волшебство, Лари-Атман. Не знаю, что за язык, вроде бы смесь индийского с каким-то ещё, но переводится "Зеркало души". Попробую-ка я его…

Он опять успел первым. Ко мне устремилось нечто вроде нестянутой верёвки из бесплотных извивающихся нитей, бесцветных и прозрачных даже в духовном зрении. Пожиратель душ… Н-да, сегодня меня преследуют легенды… Впрочем, с этой легендой я - точнее, колдовское наследие Вайна, но разницы никакой - уже сталкивался. Правда, Вайн в свой раз скормил этой пакости гоблина, а у меня как-то ни одного не завалялось. Не буду о тузах, тем более что у Индуса их явно больше, но уж короли-то у меня есть Я ушёл.

Телепортация, или, как мы, маги, предпочитаем говорить, перенос, это перемещение из одной точки пространства в другую без пересечения разделяющего их пространства. Достигается это путём прогиба пространства через третье с половиной измерение - время. Не буду вдаваться в дебри объяснений свойств континуумов, но если знать, как, переход можно задержать - не в смысле блокировать, что тоже можно, но к уходу отношения почти не имеет - а в смысле подвесить в том самом половинном измерении, которое является временем в нашем континууме и служит средой перегиба. Повисел, подумал, сколько нужно, потом продолжил переход - а времени-то нисколько не прошло! Как бы быстро я не соображал, всё равно иногда нужна пауза, чтобы всё хорошо обдумать. Так, что я знаю о Пожирателе? Точно - только одно: эта штука поглощает энергию заклинаний, причём с большим аппетитом. Вроде бы состоит из лоскутов душ с пониженной энергетикой и необычным энергообменом. Думаю, целостность такой структуры довольно трудно поддерживать… Я вернул в памяти кадр с несущимся на меня Пожирателем и стал его внимательно рассматривать. Память сохраняет всё, и при тщательном повторном рассмотрении можно обнаружить многое вроде бы незамеченное. Я и рассмотрел. Судя по тому, что удалось обнаружить, энергоструктура Пожирателя постоянно поддерживает тончайший баланс, но при этом очень стабильна. Может, пиковая нагрузка её разрушит? Если эта штука столкнётся с Камнем Маны… Хм-м… Я выхожу из переноса здесь, Пожиратель разворачивается, ближайший Камень здесь… Угу, так… Учесть искривление… Ладно, думаю, получится. Я вышел.

Время снова пошло. Я оказался с другой стороны от Пожирателя, который не разворачиваясь ринулся на меня. Небольшое искривление пространства - и он вошёл в торчащий из земли валун. Через секунду камень с шипением рассыпался, а ещё через полсекунды беззвучно взорвался внутрь. По-моему, тоже не обошлось без искривления. Из центра взрыва проявилась огненная нить, тянущаяся к Индусу, парящему на высоте около десяти метров. Когда нить проявилась полностью, коснувшись Индуса, в пыльной пелене Лари-Атмана возле бедра образовалось небольшое отверстие, в которое я мгновенно всадил струю высокотемпературной плазмы.

Видимо, я повредил поплавок, потому что Индус упал. Я успел вырастить иглу из замёрзшего воздуха на том месте, куда он падал, но он, несмотря на сожжённый кусок тела, сумел справиться с адской болью и славировать в сторону, остановившись в десятке сантиметров от земли. Надеясь, что он ещё не совсем оправился, я использовал Ледяные Нити. Нравится мне лёд…

Воздух от кончиков моих пальцев по направлению к Индусу и дальше мгновенно замёрз, пронзив его десятью многометровыми ледяными спицами. Не знаю, насколько мне удалось его достать, но он не ответил; я продолжил развивать успех Зовом Пустоты. И снова Индус не дал мне это сделать, ударив потоком магии. Сразу три моих защитных кольца рассыпались в пыль, меня отбросило, впечатав в ледяную стену так, что без магической защиты череп точно раскололся бы, а Индус, всё глубже вдавливая меня в лёд напором магии, двинулся ко мне босыми ногами по земле. Он ещё и ноги отрастить успел! Я попытался отжать напор, но без привычной мне помощи духов это было слишком тяжело. Почти вся моя сила уходила на то, чтобы хотя бы сдерживать напор приближающегося Индуса.

- Чтоб ты поскользнулся, йог хренов! - злобно прошипел я, изо всех сил пытаясь бороться с давлением магии.

Слово имеет силу, а слово мага - тем более, несмотря на то, что мы склонны об этом забывать. Земля под ногами Индуса мгновенно покрылась коркой льда. Он качнулся, и, чтобы удержаться, ухватился за ближайший камень. Кожа на руке моментально посерела; он попытался отдёрнуть руку, но она не отрывалась. От Пиявки просто так не отцепишься…

Серость медленно поднималась по руке; Индус приослабил напор на меня, сосредоточившись на новой проблеме. Серость остановилась; Индус вроде бы задумался, затем сделал ладонью второй руки рубящее движение, и посеревшая часть отделилась, обвиснув, как перчатка. Крови из обрубка не вытекло; зато прямо на глазах начала расти новая рука. Давление ещё немного ослабло, но я всё ещё не мог выбраться изо льда.

Небольшой внутренний толчок оповестил меня о том, что кто-то пытается со мной связаться. Не самый подходящий момент, но… что-то побудило меня отозваться - очередное озарение. Как всегда при подобной связи, время резко замедлилось.

- Милашка? - удивился я, осознав, кто вышел на связь.

- У меня получилось! - гордо возвестил Милашка. - Я ходить научился! Хочешь, покажу?

Признаться, меня больше удивило то, что он сумел со мной связаться. Лично я его не учил…

- Я в тебе не сомневался. А покажешь, если вернусь.

Вообще-то я хотел сказать "когда", но вышло почему-то "если".

- А в чём дело? - испуганно спросил Милашка. Я мысленно вздохнул. Ладно, сказал "раз", говори и "два".

- Битва у меня. Тяжёлая.

- Покажи мне, пожалуйста - попросил Милашка. Вместо испуга в его голосе появились детское любопытство и та же уверенность, с которой Элана говорила после схватки с Харгой. Яблочко от яблоньки…

- Думаю, не стоит.

- Ну пожалуйста!

- Эх-х… Ладно, только Элане не говори.

Я включил вид из глаз.

- Ух-ты! Это вы из-за него дерётесь?

- Из-за кого? - удивился я.

- Ну, из-за вон того дракона.

- Какого ещё…

И тут я увидел. Как же я раньше-то не замечал?…

В центре руин лежал десятиметровый дракон. Он лежал, свернувшись, и десяти метров в длину достигал именно свернувшись. Несмотря на то, что его чёрный цвет очень походил на такой же чёрный цвет здешней земли, не заметить его было просто невозможно - и тем не менее мы с Индусом с этой задачей успешно справились. Наверно, какая-то драконья магия…

Несмотря на моё отчаянное положение - а может, и из-за него - во мне вспыхнуло любопытство. Дракон явно был совершенно безжизненным, но и не совсем мёртвым. А если… поднять его? Некромантия родственна спиритистике, а в их соединении возникает перенос душ; вот его и попробую. Прикрыв тело защитой колец, я вышел из него; но стоило попытаться овладеть драконом, как меня швырнуло обратно в тело и задрожала земля. Лёд, кстати, не дрожал. Магия…

Дракон зашевелился, поднимаясь на ноги и выпрямляя хвост и шею. Теперь и Индус обнаружил неожиданность в виде возникшего рядом недружелюбно настроенного могучего дракона последнего, чёрного цвета.

- КТО ПОСМЕЛ ПОТРЕВОЖИТЬ МОЙ СОН?! - прогрохотал оглушительный голос. По-моему, вопрос был риторическим, поскольку разбираться он не стал, а, едва заметив Индуса, плюнул в него сгустком огня. Индус мгновенно ускользнул в сторону, и огонь ударил в ледяную стену в метре от меня, растопив и расколов лёд. Очередное магическое лассо Индуса захлестнуло меня и выдернуло изо льда, швырнув в дракона. Борьба с Индусом без поддержки духов отняла почти все мои силы; моя Власть гораздо больше, но он лишил меня всех, на кого она распространяется, а по Силе он явно впереди. Борьба в чужом классе всегда проблематична…

Дракон снова плюнул, на этот раз в меня; однако кольцо, изготовленное, когда Милашка учился дышать огнём, разделило сгусток пламени на две половины, прошедшие по сторонам. Магический огонь древнего дракона разорвал "лассо", и я, освободившись, попытался отлететь подальше и от дракона, и от Индуса, насколько позволяла территория. От Индуса в дракона ударил яркий фиолетовый луч, без видимого вреда поглощённый шкурой зверя; дракон, в свою очередь, с рокочущим звуком сделал глубокий вдох и ответил очередью из восьми небольших, размером с кулак, но очень горячих шариков огня из обеих ноздрей, завершив её языком пламени изо рта. Большинство огненных снарядов ушло, как говорится, в молоко, но один угодил в Индуса. Непосредственно перед столкновением сгусток пламени взорвался не хуже гранаты, впечатав в лёд уже его. Правда, неглубоко; он легко вырвался, увернулся от очередного фейерверка, и в его руках - отрубленная успела полностью отрасти - блеснуло серебром нечто длинное и узкое. Это нечто Индус метнул в дракона. Серебряная игла с неожиданно громким свистом пронзила воздух; дракон уверенно отмахнулся хвостом - и заревел от боли и ярости: метровая игла с палец толщиной пробила его хвост, застряв посередине. Разъярённый ящер зубами выдернул её и перекусил; Индус замахнулся вновь, но дракон развернул крылья, издал необычный короткий и глухой рык, и… ослепительная вспышка Камней, а затем - тьма. Нет, и до этого кругом царила кромешная тьма, но я - за Индуса не поручусь - прекрасно всё видел благодаря магическому зрению. А теперь вот нате вам… Попытка восстановить зрение успеха не принесла, как и попытка создать источник света. Магию гасила некая мощная сила, по действию похожая на гиперсвязь, но неощущаемая. Термальное заклятье тоже перестало действовать, и мне стало жутко холодно; если бы не бурная деятельность активировавшегося симбионта, я в своём любимом лёгком спортивном костюме вообще окоченел бы в течение минуты.

Я замер в слабой надежде на то, что дракон в темноте не сможет меня найти и вернёт магию, что позволит мне перенестись домой. А вдруг?

Темно, холодно, ни звука… Прямо как в могиле. Несмотря на усилия симбионта, я всё-таки отчаянно мёрз, сидя на основательно промёрзшей за тысячелетия земле. До моего обоняния донёсся слабый запах тмина в смеси с озоном - запахи драконьего огня. Он рядом; ещё, судя по запаху, ближе; ещё… и огромная лапа схватила меня и подняла в воздух. В паре метров надо мной загорелись два красных фонаря - дракон открыл глаза - а из приоткрывшейся пасти вырывались язычки пламени; в сумме они давали достаточно света, чтобы разглядеть Индуса, зажатого в другой лапе дракона. Ящер раскрыл пасть шире и облизнулся…

* * *

Даже вернувшись в свой номер, Су далеко не сразу хоть немного пришёл в себя. Прошло не меньше полутора часов, прежде чем он смог думать о чём-то, кроме Эланы Элтон. Это удивительное ощущение поглощения всех мыслей одним - вернее, одной женщиной - было для него внове, и Су не был уверен, что это значит. Как только он смог более-менее трезво мыслить, его аналитический ум попытался разобраться, в какой момент возникло это внезапное чувство. Вроде бы, как только она вошла в голококон…

Размышления Су были прерваны сигналом компьютера обслуживания номера.

- Чего? - недовольно отозвался он.

- К вам посетители, просят пустить.

- Какие ещё посетители?

- Похоже, репортёры. Утверждают, что хотят взять интервью.

Су мысленно усмехнулся, но вслух сердито произнёс:

- Пошли их… по домам. Я занят.

- Слушаюсь.

"Похоже, сработало. Интересно, они теперь к Элане отправятся или всё-таки попытаются до меня добраться?"

Он только было открыл рот, чтобы спросить у обслуги, ушли ли журналисты, как в расплывчатом обрамлении локального телепорта рядом возник некто в глухом чёрном защитном костюме с короткой палкой-глушаком в руке. Прежде, чем Су успел среагировать, нежданный гость воспользовался своим оружием, и Су отключился.

Сознание включилось резко, как от щелчка выключателя. Всё вокруг было белым; на гладких поверхностях стен, пола и потолка не было заметно ничего, что могло бы свидетельствовать о наличии двери. Он лежал на мягком, пружинящем полу, а по сторонам стояли двое, мужчина и женщина. Одинакового роста, одетые в одинаковые белые костюмы наподобие того, который Су одел перед отправлением в ресторан, но без узоров. Одинаковые короткие стрижки военного образца, одинаковые выражения лица - бесстрастно-ожидающие. Только цвет волос у этой чем-то жутковатой парочки и отличался: у мужчины карие, как и глаза, а у женщины - голубые.

- Кто вы такие? - сглотнув слюну, выдавил Хракомоши. - И на кой ляд я вам понадобился?

- Ну, ты многим понадобился. Мы - те, кто успели первыми.

Су попытался встать, но конечности не слушались.

- Что вы со мной сделали?

- Дистанционный нейросканер с обратной связью - любезно проинформировал его мужчина. - Он перехватил контроль над мускулатурой.

- Вы из ФармаКом?

- А есть разница?

- К делу - перебила его женщина. - У тебя есть файлы, которые нам нужны. Либо ты упрощаешь нашу работу и отдаёшь их сам, либо мы начинаем процесс интенсивного сканирования мозга.

- В результате обычно повреждается до 30% нейронов - вставил мужчина.

- Я в курсе - пробормотал Су, от души ругая себя за такую самоподставу. С другой стороны, четыре года назад ничего подобного не было, так что и сейчас у него не было оснований опасаться. Ладно, теперь уж что переживать…

Су выдал долгий и мрачный вздох, достойный запечатления для истории. В общем-то, выбора нет. Единственным крошечным утешением может служить тот факт, что похитители не сказали, на кого работают: если бы собирались в любом случае убрать, им бы не было смысла скрываться.

- Ладно, ваша взяла. Они в памяти Татьяны, моей яхты. Один зашифрованный файл, "САМ".

- Проверим - кивнул мужчина, и в этот момент женщина резко выбросила вперёд руку, из рукава которой выскочил глушак. Нагнувшись над телом, она сняла с его руки широкий браслет и одела себе. Затем без видимых усилий подняла тело, погрузила на плечо и шагнула к стене. Стена с небольшим усилием пропустила её и вновь превратилась в гладкую белую поверхность. Су сразу же стало клонить в сон, и буквально через несколько секунд он уснул.

Пробуждение было таким же резким, как и в предыдущий раз. Над ним стояла давешняя синеволосая девица в компании с новым мужчиной, на которого она смотрела с обожанием. Этот новенький, светловолосый эльф в роскошном уникостюме, с интересом рассматривал Су. Хракамоши молчал, ожидая, пока заговорит важный визитёр.

- Так это ты, значит, обокрал мою фирму - наконец, заговорил тот. - Знаешь, а ведь я тогда был в ярости. Твоё счастье, что тебя арестовали, потому что я приказал Еве - он небрежно кивнул в сторону синеволосой - найти и ликвидировать вора, а моя девочка всегда выполняет поставленную задачу. Но когда тебя арестовали, я решил подождать, пока ты выйдешь, а за четыре года мой гнев поутих. Возможно, я даже возьму тебя к себе. С такими способностями ты быстро компенсируешь мне потерянное по твоей вине. А пока расскажи-ка мне, как тебе взбрело в голову сунуться в мою фирму?

- Мне заплатили за то, чтобы я достал статус ваших научных разработок - неохотно произнёс Су. - Защита у вас неплохая, но я знал, как её вскрыть.

- Откуда? - резко прервал его эльф. Су непроизвольно улыбнулся.

- Я помогал её делать.

Эльф подвигал челюстью, пережёвывая явно неожиданное для него известие.

- И во многих фирмах ты успел поработать?

- Прилично. Всегда нужно думать о будущем.

- Позволь продолжить. Ты создавал виртуальные личности и под их прикрытием устраивался на работу, а затем якобы погибал. Так?

Су кивнул.

- Служба безопасности - ни к чёрту - мрачно произнёс эльф. - Её-то ты как прошёл?

- Служба безопасности у вас хорошая - возразил Хракамоши. - Просто когда мою виртуальную личность проверяли, я подменил пакет данных, шедший из ГСБ, так что заметить это было невозможно, а в результате они сравнивали мои данные с моими же.

Лицо эльфа окончательно стало кислым.

- Даже не хочу спрашивать, как ты это сделал. Похоже, нужно всё менять…

- Не советую - тут же заметил Су. - Лучше не сделаете, а вот новые дыры появятся.

Эльф, подняв бровь, глянул на синеволосую; та кивнула.

- Ладно, вернёмся к нашим баранам. Ты украл статус, а дальше?

- А дальше я смекнул, что на "САМ" можно очень хорошо заработать. Если бы не ваша дурацкая система хранения, вы бы и не узнали о взломе.

- Напомни-ка, что у нас за система? - обратился эльф к синеволосой.

- СХОД, Система Хранения Особых Данных. Хранятся в отдельном помещении на специальных шифрующих носителях, снабжённых маячками. Работа с ними разрешена только на машинах, не подключенных к Сети.

Эльф задумчиво посмотрел на хакера.

- Знаешь, мне начинает казаться, что всё это, как выражался мой дед, лажа. Мне проще поверить в то, что такой разработки вообще не было, чем в то, что одиночка смог преодолеть такие меры безопасности.

- Преодолеть можно любые меры безопасности.

- Хорошо, и как же ты это сделал? Ведь не было даже зарегистрировано перемещение маячков за пределы охраняемой зоны.

- Помните историю с похищением вашего золотого робота-экскурсовода? На нём стоял точно такой же маячок. Потребовалась довольно интересная комбинация: сначала я перехватил контроль над одним из ваших роботов-ремонтников. Затем с его помощью подкорректировал программу золотого. Если бы он не был автономным, всё было бы ещё проще. У этого робота доступ во все помещения, так что он вошёл, взял чип, и вышел. Ремонтник снабдил экскурсовода запасным маячком, который он и поставил на место чипа. А дальше совсем элементарно: экскурсовод покинул территорию и спрятал чип в подготовленный ремонтником экранирующий контейнер, а робота забрал один из авантюристов, которым я слил информацию о возможности сорвать куш. Ваши спецслужбы занялись роботом, и сперва даже не заметили пропажи чипа.

Эльф кивнул.

- Дальше я знаю. Единственно, как ты связался с Эланой Элтон?

- Я с ней впервые встретился в ресторане незадолго до появления вашего человека - проворчал Су. - Хотел провернуть комбинацию, чтобы натравить на Давикова других магов и добраться до яхты.

- Ну, результат получился не совсем тот - хмыкнул эльф.

- Да уж…

- Нет, ты не понял. Сам посмотри.

Под потолком, так, чтобы Су мог видеть, включилось голо.

-…За последние пару часов это уже пятнадцатая схватка. Оборудование Центра наблюдения регистрирует мощные выбросы энергии по всему миру; буквально минуту назад выброс, соответствующий магической дуэли, был зарегистрирован даже в Антарктиде. К сожалению, места схваток оказываются блокированы магией, так что до сих пор у нас нет ни одного репортажа с места событий; однако наш маг-консультант Квай Гун, получивший вызов прямо в эфире, обещал сделать запись.

- Вот так - произнёс эльф, и голо выключилось. - Ева, как там поиски?

- Яхта не покидала околоземное пространство, но это всё. Идентификационная запись космопорта оказалась двойником.

- Твоя работа? - глянул эльф на Су. Тот неуютно поёжился, насколько позволяла блокировка мышц, но кивнул.

- Космопорт - моя. Остальное - системы скрытности.

- Ни за что не поверю, что ты не предусмотрел для себя способ слежения за яхтой. Ну?

Су стало совсем неуютно: распалённый близостью Элтон и желанием ей угодить, он даже не подумал оставить себе подобную лазейку. Но для эльфа это явно не ответ… Мысли Су лихорадочно забегали. Может…

- Попробуйте засечь коммуникатор Элтон. Система скрытности яхты пропускает его излучение.

- Ева, займись - распорядился эльф. - И приготовь команду перехвата.

- На яхте есть оружие? - не глядя на Су произнесла, как выстрелила, синеволосая.

- После конфискации сняли. Разве что новые владельцы поставили.

- Что-нибудь ещё, что мы должны знать?

Су открыл было рот, чтобы сообщить, что Татьяна - Сосуд Вантары, но что-то его остановило. Во-первых, в это трудно поверить, а во-вторых… Он и сам не был уверен, что во-вторых. В любом случае, вместо этого он произнёс:

- Ничего, о чём я знаю.

Синеволосая вопросительно глянула на шефа; тот кивнул, и она вышла.

- А мы с тобой пока побеседуем - произнёс эльф и стал опускаться, будто желая сесть на воздух.

Не на воздух. Пол вспучился, потемнел, и навстречу ему выросло мягкое коричневое кресло.

- Да и ты присаживайся.

Су почувствовал, что снова может двигаться; он с облегчением встал и обнаружил рядом стул из серого материала, похожего на пластик.

- Нанотех - пояснил эльф, указав на мебель. - То немногое, на что он уже способен.

- Любите хайтек? - подхватил нить беседы Су, присаживаясь. Даже если эльф собирается поиздеваться, снова превратив стул в пыль, сейчас игра идёт по его правилам.

- Положение обязывает - улыбнулся эльф. - ФармаКом - всегда на пике!

- Ваш слоган?

Эльф кивнул.

- Медицина, фармакология, генная инженерия - мы везде первые.

- Симбионтов делаете - кивнул Су.

- Не только - снова усмехнулся его собеседник. - Ты что же, не докопался до проекта "Игрушки"?

- Всё, что я знаю - дословно: "Проект успешно завершён".

- Хочешь узнать ещё одну тайну?

Су отрицательно покачал головой.

- Тайны, особенно чужие, вредны для здоровья.

- Ну, я всё равно расскажу. Проект "Игрушки" - это Ева. Идеальный телохранитель, специальный агент, и шеф службы охраны. Ум, физические данные, и личная преданность. Она неплохо смотрится для своих шести лет, а? Моя лучшая сотрудница.

- Это она была у меня в номере?

Эльф кивнул.

- Она отлично провела операцию по твоему захвату и нейтрализации конкурентов. Скоро и яхта будет у нас в руках. Кстати, тебя ведь взяли при испытаниях препарата? И как он?

- Я успел только начать испытания.

- Знаешь - произнёс эльф, откидываясь на спину (при этом кресло изменилось, став похожим на шезлонг) и глядя в потолок - никто ведь точно не знает, какой будет эффект. Удивляюсь, почему все так стараются его заполучить?

Он пожал плечами, затем снова направил взгляд на Су. - Как ты думаешь, почему я позволил тебе встать?

- Не представляю - честно признался хакер.

- Просто я уже решил, что с тобой делать. Как только Ева обнаружит яхту…уже. Пошли.

Эльф встал и двинулся к стене; ноги Су сами понесли его следом. Долю секунды спустя мебель бесцветной кучкой пыли упала на пол, растеклась по нему, и невидимой плёнкой заскользила за ними.

* * *

Ящер открыл пасть шире и облизнулся. Открытая, его двухметровая пасть очень походила на пещеру, озаряемую языками огня из огненного горла с жёлтыми, но сверкающими саблями-сталактитами зубов. Индус, похоже, был так же лишён сил, как и я, а мёрз ещё сильнее. Я содрогнулся, и не только от холода: такая пасть если и не проглотит человека целиком, то уж пополам-то раскусит вообще без проблем. Дракон встряхнул Индуса; тот не реагировал. Замёрз… Лапа с телом приблизилась к пасти; дракон бросил тело Индуса в рот, закрыл его, - отчего сразу стало темно - и, судя по звуку, сглотнул. Я мысленно снял шляпу. Великий был маг…

Дракон рыгнул, выбросив из пасти приличных размеров огненный шар, затем уставился на меня. Как-то неуверенно уставился, удивлённо даже.

- Кто из вас ты? - наконец, произнёс он. Я не смог понять, то ли слова были произнесены вслух, то ли переданы мысленно; а уж смысл…

- Я - это я - сумел я ответить сквозь стук зубов. Не знаю уж, насколько этот ответ удовлетворил дракона, но он принялся тщательно обнюхивать меня. Положительной стороной этого процесса являлось то, что меня согревало его горячее дыхание. Наконец воронки ноздрей закончили обнюхивание; ящер бережно поставил меня на землю и… поклонился! Незамедлительно магия вернулась, а вместе с ней - тепло и свет. Я ошеломлённо уставился на него. Насколько я знаю драконов - а я знаю их лучше, чем кто-либо из живущих - поклон для них - вещь немыслимая. Может, это вообще не поклон, а вид разминки между первым и вторым блюдами? Тогда зачем возвращать магию?

- Пора, наконец? - поинтересовался ящер, поднимая голову. - С отдыхом покончено?

- Похоже на то - ответил я, не уверенный, что он имеет в виду. Свой сон, что ли?

- И что с бабулей?

- Пока не знаю.

Здесь что, есть ещё и драконша?

Дракон кивнул, похоже, соглашаясь со мной. Только с чем именно?

- Прости, что не узнал сразу. Я очень долго спал. А ты меня помнишь?

Я отрицательно мотнул головой: если соврать, а он начнёт выяснять, будет ещё хуже.

Дракон вздохнул, обдав меня горячим воздухом.

- Неудивительно. Я был младшим из выводка, к тому же самым тихим. Ладно, я могу тебе чем-то помочь помимо возврата этой части?

Я пожал плечами.

- Пока не знаю.

- Ты кого-нибудь ждёшь?

- Ждать не жду, но может заявиться Немезида.

- Уже заявилась. Она очень скоро будет здесь. Она не так уж сильна, но тебе с ней сейчас не справиться. Я сам ей займусь.

- Спасибо - удивлённо произнёс я.

- Уходи и забери себя.

Я ощутил прилив сил; магическое наследие Индуса, полагаю. Сосредоточился для переноса, но…

- Ты уверен, что справишься с Немезидой? - обратился я к дракону. Он оскалил зубы; кажется, это усмешка.

- Тебе лучше знать. Иди, она уже почти здесь.

Я скривился и завершил перенос, вернее, самопризыв к амулету.

- Ну, как? - поинтересовалась Элана.

- Как в шахматах: е-два.

- То же самое ты говорил про Каргу - скептически заметила моя слишком уверенная подруга.

- В этот раз было, пожалуй, ещё хуже. Если бы не дракон…

- Дракон?!…

Я кивнул.

- Именно. Настоящий, живой дракон. Он съел Индуса.

- ?

- Похоже, он спал там не одну тысячу лет, и слегка тронулся. Говорил странные вещи, поклонился, а когда пожаловала Немезида, заявил, что сам ей займётся.

- Без комментариев - пробормотала Элана. - Есть хочешь?

Я кивнул, внезапно осознав, что и впрямь сильно проголодался.

- Татьяна, сделай.

- Вы за кого меня принимаете? - обиженно отозвалась яхта. - Уже.

- Ой! - удивлённо-обрадованно произнёс я, открыв дверцу синтезатора. - Пельмешки! Откуда ты знала, что я их хочу?

- Считай это небольшим секретом - самодовольно отозвалась Татьяна.

- Ну, в любом случае, это то, что надо.

Я принялся за пельмени. Элана тоже сделала себе тарелку и села за стол рядом со мной.

- По-моему, они вкуснее, чем обычно - заметил я.

- Я малость поработала над машинкой - пояснила Татьяна.

- Вкусно - подтвердила Элана. - Как ты думаешь, что этот дракон может сделать Немезос?

- Если сможет повторить то, что уже делал, то всё.

- А что такого он сделал?

- Погасил магию. Полностью. Я едва не замёрз, а Индус замёрз совсем.

- А потом его съел дракон? - уточнила Элана. Я кивнул.

- Но я не думаю, что это сработает против богини.

- Почему?

- Слишком круто.

- Хороший довод - хмыкнула Элана.

- Нет, правда. Я достаточно знаю богов, чтобы понимать - они не потерпят существования чего-либо, что может им угрожать. И я не поверю, что они не знали об этом храме.

- Резонно - признала Элана. - Интересно, зачем вообще они пришли на Землю?

Я пожал плечами.

- Ну, тебе лучше знать.

- Я знаю не больше твоего, если не меньше. Латисса - не лучший источник информации. Я даже не знаю точно, когда это произошло.

- Точно и я не знаю, но около ста лет назад, вскоре после возвращения магии. Видимо, это как-то связано. Вообще о богах известно крайне мало - видимо, всё по той же причине. Даже их точное количество неизвестно. Одни вопросы…

- А ты, я погляжу, увлёкся - заметила Элана. - Пельмени остывают.

Я кивнул и вернулся к еде.

- Не хотела отрывать вас от еды - без обычного энтузиазма произнесла Татьяна - но у нас, по ходу, гости. Хорошо вооружённый катер, замаскированный под патрульный.

Элана скривила край рта.

- Чего-нибудь требуют?

- Чтобы я прилунилась.

- И что ты? - из чистого любопытства спросил я.

- Я и сама пиратствовала, знаю, что к чему. Что делать-то будем? Попробовать вызвать натуральный патруль?

- Только в самом крайнем случае. Ты выведена из-под контроля диспетчерских, так что они заставят нас приземлиться, и Немезида будет тут как тут.

- Так что делать-то?

Элана посмотрела на меня; я всё понял без слов.

- Покажи мне их, расстояние и направление.

- В рубку пройди.

Я выхватил из тарелки последний пельмень, и, жуя его на ходу, поспешил в рубку.

- Вон они - заявила Татьяна, увеличивая изображение на участке голоэкрана так, что стало видно чужой катер.

- Дистанция 898 метров, направление указано стрелкой - повторила Татьяна указанное на экране. Я кивнул.

- Держи дистанцию. Элана, дай амулет призыва. Возле синтезатора лежит запасной.

Она протянула мешочек; я сосредоточился, собирая Силу. Ни Камня Маны, ни даже ауры Земли… Кроха по крохе, из своего тела… Невидимый шарик энергии подрастает… Достаточно. Я поместил амулет внутрь него, и шарик сделал своё дело.

- До скорой встречи - произнёс я и тоже исчез.

В этом помещении находилось три человека: один, темноволосый толстяк, сидел в кресле перед пультом управления, подключившись к нейролинку; второй, невысокий (ха!) азиат, был пристёгнут к креслу спиной ко мне, а третий, здоровенный рыжий детина, чем-то смахивающий на тролля, стоял прямо передо мной, ошеломлённо уставившись на меня. Однако ступор продлился лишь какую-то долю секунды: его правая рука метнулась вперёд, поднимая кисть и обнаруживая какое-то подозрительное устройство, встроенное в запястье. Мой взгляд вонзился в его глаза, проникая в мозг; громила обмяк. В следующий момент толстяк вскочил с кресла, ловко перекатился в сторону, выхватил из-за пояса какое-то оружие и попытался им воспользоваться, но на миг раньше пришёл в движение громила. Он прыгнул вперёд, поднимая руку и закрывая меня своим телом. Мне послышалось что-то вроде слабого сухого треска, и толстяк упал на спину, выронив своё оружие, чем бы оно ни было, а околдованный громила снова обмяк, безвольно опустив руки. Для надёжности я наложил заклятье и на бессознательного толстяка, а затем подошёл к креслу с пленником. И оказался им бессознательный Су Хракамоши, что меня нисколько не удивило.

- Мишка, внимание! - зазвучал голос Татьяны из включенной станции радиосвязи. - Приближаются ещё два катера без опознавалок, но с активными оружейными реакторами!

- Уходите и вызывайте патруль - распорядился я. - Встретимся у Милашки.

- Принято.

- Уводи нас - приказал я толстяку, приведя его в чувства. Он молча занял своё место перед пультом управления.

- Нас атакуют - без выражения произнёс он через пару секунд.

- Открывай ответный огонь!

- Стрелок он - не оборачиваясь, толстый указал на громилу. Я повторил указание ему; громила сел в соседнее кресло и подключился ко второму нейролинку. Я ощутил возрастание энергии катера; видимо, это "активация оружейных реакторов". Внезапно катер загудел; через секунду гул утих.

- Что это?

- В нас попали - синхронно ответили оба пилота, продолжая делать своё дело.

- Покажите мне противников, дистанции и направления.

Увиденное меня не обрадовало: все три катера активно маневрировали, что делало невозможным фокусировку точки выхода переноса и соответственно повтор трюка с амулетом. Проклятье… не представляю, что можно сделать. Эти катера даже не способны входить в атмосферу, а следовательно, я могу забыть об ауре Земли.

Катер снова загудел; по моей спине пробежала волна дрожи. Сколько ещё мы продержимся? Я нервно побарабанил пальцами одной руки по другой; мой взгляд упал на кольца. Большинство из них защитные или просто контейнеры магии; их должно хватить, чтобы прикрыть катер от пары атак.

- Покажите данные о состоянии щита.

Большая часть появившегося текста была мне непонятна, кроме, разве что, слов "Итоговая мощность: 59%" в конце. Я снял кольца, подвесив их в воздухе в виде вращающейся окружности - кольца из колец - и перенаправил их защиту на катер. Сработают, когда иссякнет щит… Осталось ещё с десяток колец с заклятьями атакующего рода. А с ними что можно сделать?… Если телепортировать их все одновременно, есть шанс, что хоть одно, да попадёт в цель. С долей удачи… Ну, Госпожа, удели мне немного внимания!

Несколько секунд на подготовку, и кольца "ушли". Через пару секунд катер снова загудел, показывая очередное попадание, а показатель мощности щита упал до 38%. Н-да…

- А каково состояние противников?

Над изображениями вражеских катеров появились цифры: "61%" и "58%". Внезапно "61" сменилось на "0". Похоже, кольца сделали свою работу… Я подумал, что наша схватка со стороны, должно быть, выглядит очень эффектно - вспышки лучевого оружия, огненные шары плазменных сгустков, радужные переливы щитов… А может, и иначе. Но жаль, что я этого не вижу - голопанель на это не рассчитана, здесь основная информация идёт через нейролинк.

Изображение катера с обнулённым щитом исчезло; я довольно улыбнулся. Похоже, соотношение сил выравнивается.

С очередным гудением наш щит упал до 21%, вражеский же, напротив, возрос на 1%. Незамедлительно последовало новое попадание, унесшее с собой ещё 18% щита. О-о… Самое противное, что я больше ничего не могу сделать. Большую часть Силы, хранившейся в моём теле, я уже истратил; того, что осталось, не хватит ни на что серьёзное. Гр-р-р… не переношу ощущение бессилия. Даже если через несколько секунд испарюсь во взрыве, эти секунды я должен делать что-то важное. И есть только один вариант…

Я подошёл к бессознательному хакеру и легко коснулся его лба. Он вздрогнул и открыл глаза.

- Чей это катер и что ты здесь делаешь? - как мог сурово вопросил я.

- Вопроса "Кто ты", я так понимаю, не будет? - поинтересовался в ответ хакер. - Я так и думал. Ну, этот катер - и наверняка ещё парочка поблизости - принадлежат компании "ФармаКом", которой нужна Татьяна; а меня притащили сюда, чтобы я раскодировал файлы в её памяти. Вы меня не освободите?

Подумав, я пожал плечами и нажал кнопку на спинке кресла; ремни втянулись в неё.

- Уф, спасибо - произнёс хакер, вставая и потягиваясь. - Да-а… положение у нас, я погляжу, не очень. Вы в курсе, что канал связи ещё включен?

- И что?

- Ну, если вы хотели что-то скрыть от ФармаКомовцев, его стоило отключить.

- Отключите - скомандовал я пилотам.

Секундное гудение, и в показателе мощности щита замигал красный ноль, а два кольца превратились в пыль. Правда, и у противника осталось всего 25%. Хракамоши бросил любопытный взгляд на кольцо колец, а затем подошёл к пульту. Что-то нажал, и часть пульта открылась, обнаружив третий нейролинк, к которому он и подсоединился.

- Приближаются еще три объекта - произнёс он. - Похоже, два катера и корвет.

- …служба Земли-Луны! Немедленно прекратить огонь! - загремел в помещении чей-то голос. - Заглушить реакторы и отключить щиты! В случае неподчинения мы открываем огонь на поражение! Говорит пограничная служба Земли-Луны!

- Выполняйте - с облегчением кивнул я.

* * *

"Любопытный поворот сюжета" - подумал Су, когда его вместе с магом впихнули в тесную каютку на корвете.

"Ну, по крайней мере, здесь есть кровати" - философски заключил он, садясь на ближайшую и оглядывая пустую комнатушку. Затем его внимание переключилось на сокамерника. Колдун, как и на голографии, отнюдь не вызывал впечатления девяностолетнего старца. Навскидку Су дал бы ему лет 25. Тёмно-коричневые волосы, затянутые в хвост, правильные черты лица, гладкая кожа… Почувствовав внимательный взгляд, маг обернулся.

- Между прочим, это всё из-за тебя - заметил он. Су кивнул.

- Я знаю.

Маг скривил губы в нечто вроде полуулыбки и сел рядом.

- Ты понял, почему нас здесь держат?

Су пожал плечами.

- Катер, на котором мы находились, был замаскирован под патрульный и участвовал в вооружённой стычке. Пока они не разберутся, что к чему, мы - подозреваемые. Правда, они сами в это не верят - добавил он.

- Почему ты так решил? - поинтересовался маг.

- Нас не разделили.

- У тебя уже есть опыт, я погляжу.

Су кивнул.

- Всё зависит от того, что скажут пилоты. Конечно, есть запись происходившего на борту, но там был я…

Он пожал плечами, а маг хмыкнул.

- Этот день пилоты не вспомнят точно. Разве что пилоты третьего катера…

Су отрицательно мотнул головой.

- Их сбили при попытке к бегству.

- Ещё есть Татьяна с Эланой.

При этом слове Су закрыл глаза и глубоко вздохнул.

- Будем надеяться на них - произнёс он через несколько секунд, открыв глаза. - Ты можешь с ними связаться?

- Нет необходимости. Я послал их за патрулём. Странно, что их здесь нет.

- Может, допрашивают в другом месте.

- Возможно.

Они помолчали.

- Ты действительно один из сильнейших магов Земли? - наконец, спросил Су.

- Если Грозный не победил Марко, то сильнейший - спокойно ответил маг. - Если бы мы были на Земле, я уничтожил бы эти катера сам.

Су прикинул не обходимую энергию, и ему стало слегка не по себе; в правдивости мага он не сомневался. Мысль о том, что он находится в одной комнате с эквивалентом атомной бомбы показалась ему столь неуютной, что он решил сменить тему.

- А Элтон твоя подружка или у вас с ней деловые отношения?

Маг улыбнулся, но не ответил.

- Сосуд… - пробормотал Су, больше себе, чем собеседнику. - Интересно, каково это?…

- А каково подключаться к нейролинку? - поинтересовался в ответ маг.

- Ничего особенного. Как будто раздваиваешься: один - перед линком, а другой… где-то в другом месте.

- Вроде духовного путешествия - кивнул маг.

- Не знаю, не пробовал. Но я всегда считал, что магия - это круто - признался Су.

- Думаю, в наше время хакеры вроде тебя обладают большим могуществом - вздохнув, произнёс маг.

- У каждого свои фишки - не согласился Су. - К примеру, самозащита у вас явно получается лучше.

- Общая мысль в том, что мы должны действовать вместе? - поинтересовался маг. - Я всегда готов к взаимовыгодному сотрудничеству.

Су осторожно приложил палец к губам, делая выразительное лицо, но маг отмахнулся.

- Они слышат только то, что я хочу. Ты хочешь что-то предложить?

- Пока ничего конкретного, но стоит быть настороже. Фармакомовцы так дело не оставят.

- Они меня беспокоят в последнюю очередь - фыркнул маг.

"Из чего следует, что у него есть проблемы посерьёзнее" - умозаключил Су. - "Даже думать не хочу, что же это за проблемы".

- А… ты представляешь, что такое из себя ФармаКом? - на всякий случай уточнил он.

- Это люди. А с людьми можно договориться.

"Чего и следовало ожидать" - вздохнул про себя Су.

Внезапно маг скривился, как от мерзкого запаха.

- В чём дело? - насторожился Хракамоши.

- Они включили гиперсвязь. Удивительно, что только сейчас.

- То есть на магию можно не рассчитывать - помрачнел Су.

Маг закрыл глаза и лёг на кровать. В этот момент дверь комнатки открылась; за ней стояло четверо вооружённых людей.

- Выходите на допрос - произнёс один из них. - Вы с нами, а вы с ними.

Мага увели направо, а Су его конвоиры повели налево. Десять метров прямо, затем опять налево - три метра - и дверь направо. Конвоиры ввели его в комнатку не многим больше той, из которой забрали, и остались стоять по сторонам. Обстановку этой комнаты с серо-голубыми стенами и розовым потолком - на взгляд Су, неуютное сочетание - составляли два довольно удобных на вид мягких коричневых кресла и небольшой пластиковый столик, на котором лежал шлем нейросканера.

- Садись - произнёс кто-то таким тоном, что Су не смог определить, приглашение это или приказ. Одно из кресел повернулось к нему, и он сел, только сейчас обнаружив, что соседнее кресло занято массивным, но атлетичным человеком военного вида в масккостюме. Человек показался Хракамоши знакомым.

- Одень шлем - тем же тоном произнёс он. Су подчинился; последовало знакомое ощущение секундного головокружения, вызванное самонастройкой сканера.

- Теперь поговорим.

- Мне кажется, я вас где-то видел - заметил Су. Мужчина кивнул.

- Четыре года назад я тебя арестовывал.

"И этот на ты" - с лёгким раздражением подумал Су. - "Вежливость нынче не в моде".

- Пожалуй, Вы правы - согласился офицер со считанными прибором мыслями. - Тем более что вы пока ещё не обвиняемый, а подозреваемый. Скорее, даже задержанный…

- Значит, у вас всё ещё нет ясности с происшедшим?

- Мы продолжаем работать.

* * *

Нас вывели из комнатки и развели в противоположных направлениях. Я чувствовал, что мои конвоиры относятся ко мне с долей опаски и внимательно следят за каждым моим движением. Ну-ну… Если бы не гиперсвязь, мне даже в космосе хватило бы усилия воли.

Идти пришлось недолго; чуть вперед да поворот, и пред нами новый вход. За которым обнаружилась ещё одна комнатка, уродливо раскрашенная жёлтым и зелёным. Освещением здесь, как и в комнате, откуда меня привели, служил потолок; только здесь он был зелёным. В углу на пластиковом стуле со спинкой сидел лысый гоблин в военной форме. Вообще-то логично - гоблины компактные, в корабль тех же размеров их влезет куда больше, чем людей…

- Присаживайтесь - предложил он, указывая на такой же, только повыше, стул рядом. Я последовал приглашению.

- Несмотря на ситуацию, для меня честь принимать вас у себя - заявил гоблин. - Меня зовут Майкл Дентри, я помощник капитана.

Он протянул мне руку, которую я после полусекундного размышления пожал. Гоблин просиял.

- С вами хорошо обращались? У вас нет жалоб?

- Пока нет. Но я хотел бы узнать, долго ещё продлится это недоразумение?

Гоблин вздохнул.

- К сожалению, мне нечем вас обрадовать. Бортовой журнал вашего катера показывает, что вы открыли огонь в целях самозащиты, но на борту был Су Хракамоши, которому ничего не стоит подредактировать его; второй катер уничтожен при попытке к бегству; стычка произошла в мёртвой зоне сенсоров Луны. Обычно в таких случаях мы прибегаем к помощи мага, показывающего прошлое, но сейчас у нас две проблемы.

- Две?

Он кивнул.

- Некоторые считают, что, поскольку вы - маг, другой маг может из солидарности исказить картину.

Я хмыкнул. Солидарность магов - миф, крайне далёкий от реальности.

- А вторая проблема?

Гоблин развёл руками.

- Мило Гарек, маг, с которым мы сотрудничали, получил вызов.

- Он не говорил, от кого? - поинтересовался я. Гоблин нахмурился, вспоминая.

- Кажется, от Джона До.

- Н-да… Можете его не ждать.

- Вот видите? - извиняющимся тоном заметил мой собеседник. - Пока найдём нового мага…

- Два вопроса. Во-первых, чем вызвано столь положительное отношение к моей персоне?

- Вы боролись за права изменённых людей!

- Я? - искренне изумился я. Гоблин улыбнулся.

- Я знаю, что вы не придаёте этому большого значения, но мы помним, что вы не раз защищали нас от Вайна и подобных ему расистов. Вы, в некотором роде, знамя нашего движения.

"Час от часу не легче" - подумал я.

- Вы хотели спросить что-то ещё - напомнил гоблин. Я решительно отложил предыдущую мысль и кивнул.

- Да. Разве свидетельство Эланы и Татьяны ничего не значит?

- Кого, простите?

- Как это "кого?" - удивился я. - Разве не они вас привели?

- Мы пришли, когда сенсоры Луна-Сити засекли мощный выброс энергии от взрыва катера.

Я нахмурился. Где Элана?

* * *

В целом, Су пришёл к выводу, что этот допрос был скорее формальностью. Как оказалось, его старый знакомый получил повышение как раз благодаря предыдущей встрече, в результате чего испытывал к Су почти тёплые чувства. В конце допроса Хракамоши попросил защиты от ФармаКома, и офицер обещал сделать запрос. На самом деле Су предпочёл бы не вмешивать в свои проблемы властные структуры, а разобраться с ФармаКомом самостоятельно, но нейросканер вытащил его мысли, ну и… Ну, как обычно всё в жизни и происходит. В общем, его быстро отвели обратно в "камеру", в которой за время его отсутствия появился столик с едой. Вскоре вернулся и маг. Он выглядел отсутствующим; не глядя ни на что, прошёл в угол и бухнулся на кровать. Су хотел было поинтересоваться, в чём дело, но затем решил, что маг всё равно не ответит, и переключился на еду.

Через пару минут он почувствовал себя как-то неуютно, и, подняв взгляд, обнаружил мага рядом.

- Что-то случилось? - поинтересовался Су.

- Похоже - пробормотал тот. Эта проклятая гиперсвязь… Ладно.

Он покачал головой и принялся за еду. Когда с ней было покончено и столик увёз тарелки, Су снова обратился к магу.

- Тебя беспокоит гиперсвязь?

- Не беспокоит - покачал головой тот. - Она не даёт мне связаться с Эланой.

- Нужно было на допросе потребовать воспользоваться коммуникатором - заметил Су.

- Уже. Не отвечает.

- Без её показаний и бортжурнала Татьяны у нас могут быть проблемы… - пробормотал Су.

Минут через пятнадцать в "камеру" вошёл человек.

- Вам головизор от помощника капитана.

Маг резко развернулся.

- В чём дело? - спросил он у вошедшего.

- Ты о чём? - удивился тот.

- О ситуации, как ты прекрасно знаешь. Это ведь из-за тебя мы с ним - маг кивнул в сторону Су - сейчас здесь.

- Ну что ты! Это чистая случайность.

- Я сейчас не в настроении для шуток. Сестру твою я почитаю, да и не смог бы ей ничего сделать при всём желании, но ты - другая история.

- Нн-ды… - задумчиво произнёс человек. - Когда смотришь под таким углом… Её захватили ФармаКомовцы, а поскольку они знают, кто она такая, её держат в бессознательном состоянии. Да не волнуйся ты так, всё будет ништяк. Твой новый знакомый так основательно поработал над кодированием, что им как минимум работы на год, так что они постараются вытащить его, а заодно и тебя, к себе. Куда голо-то ставить?

- Сам выбери - буркнул маг и вернулся на свой пост на кровати.

- А вы, собственно, кто такой? - осторожно поинтересовался Су.

- Брат и соучастник его подруги - ухмыльнулся человек и… исчез.

- Гиперсвязь выключили? - удивился Су, не ощутив покалывания на коже, характерного для техногенной телепортации рядом.

- Если бы…

За словами последовал тяжёлый вздох.

- Посмотрим чего-нибудь? - предложил хакер, желая подбодрить потенциального союзника. - Всё равно остаётся только ждать.

Маг в очередной раз промолчал, но повернулся к голо; Су воспринял это как согласие. Активным каналом оказался ИнфоМир; над головой ведущего висел значок прямого эфира.

- Схватки магов продолжаются, но мы всё ещё не установили, чем вызвана эта беспрецедентная магическая война. Судя по всему, на настоящий час погибло не меньше полутора десятков магов и колдуний. Подобного развития событий ещё вчера не предвещало решительно ничто. Что могло так всколыхнуть относительно мирное существование магического сообщества? Единственной разумной на настоящий момент является версия Пола Смитти, нашего журналиста. Пол?

Голограмма раздвоилась; справа возник образ уже знакомого Су журналиста.

- Постоянные зрители нашего канала знают, что не далее чем вчера я начал расследование инцидента в баре "Петля", материалы по которому доступны на моём сайте. Именно оно могло стать причиной войны магов, поскольку оно указывало на то, что кто-то из магов заполучил нечто, скорее всего медикамент, позволяющее игнорировать гасящий любую магию эффект гиперсвязи.

- Но главным подозреваемым в вашем расследовании является Михаил Анатольевич Давиков. Почему же вызовы приходят не к нему, а ко всем подряд?

- Вы забываете, коллега, что Давиков, возможно, сильнейший из магов, а с этим препаратом - ещё сильнее. Они копят силу для схватки с ним, вызывая друг друга под любыми предлогами.

- Это может быть причиной - согласился ведущий. - Вам не удалось установить местонахождение Давикова?

- Буквально только что. Он задержан патрулём пограничной службы Земли-Луны и сейчас находится на борту корвета "Аурум".

Маг вздрогнул; Су показалось, что на его лице промелькнул страх.

- В настоящий момент я лично направляюсь к нему, чтобы попытаться взять интервью.

- Понятно - пробормотал маг и медленно улыбнулся. - Запомни, парень - никогда не связывайся с богами и в особенности никогда не пытайся понять их планы. Только в дураках окажешься.

Су машинально кивнул, пытаясь переварить внезапно возникшую мысль. Богов?…

"Во что же я, чёрт возьми, влез?…"

- Тот человек… он Сосуд?

Маг его понял. И даже ответил.

- Нет. Это был полубог по имени Демон.

Су воспользовался голо, чтобы перейти на страницу Мегаэнциклопедии и запустил поиск.

"Сила, возникающая внезапно и так же внезапно исчезающая… Бог сего мгновения… А сестра его, видимо, Госпожа Удача, то есть Латисса. Хм…"

- И ты действительно можешь с ним справиться?

- Конечно. - Пожал плечами маг. - Блефовать даже перед полубогом почти невозможно.

Он лёг на свою кровать, и, судя по виду, моментально уснул, а Су вернулся к просмотру голо. Впрочем, он выключил его буквально через минуту. В голове, отвлекая от просмотра, вертелась фраза, похожая на строчку из стихотворения: "Тот, кто сильнее полубога, и сам, должно быть, полубог". На секунду Су охватило чувство неполноценности, но затем он вспомнил слова мага: "думаю, в наше время хакеры вроде тебя обладают большим могуществом". Расспросить бы, почему он так считает, да что-то будить неохота… Но, независимо от обоснованности, мысль приятная. В принципе… Например, если бы земные государства не объединились ещё в конце прошлого века, Су запросто мог бы организовать пару-тройку войн, а затем, перехватив каналы связи командования, творить что угодно вплоть до завоевания мира. Почти все государственные сети на этот момент были им взломаны; исключение составляли разве что Центральная Судейская да Общая Игровых Нейросимуляций. Первая - потому что доступ к ней имели только судьи через специально разработанный чип, а вторая - чтобы не было соблазна жульничать в играх. И крупные корпорации вроде того же ФармаКома не избежали его внимания; правда, с ними было несколько сложнее из-за регулярных обновлений систем. Сложнее в том плане, что зачастую приходилось самому исправлять в их обновлённых системах баги, мешающие нормальной работе. В целом, весь мир лежал у него в руках… При условии доступа к Сети.

Су посмотрел на лежащего под тонким зелёным одеялом мага.

"Пожалуй, сейчас мы на равных. У меня нет доступа, у него включена гиперсвязь. Правда, у меня есть нейрочипы и кластерный, но и у него наверняка припрятана пара козырей. Интересно, каких?"

- С вами хочет поговорить журналист Пол Смитти - произнёс голос из скрытого динамика. Маг потянулся и встал.

- Запускайте.

Вместо этого давешние охранники снова вывели их из комнаты и отвели, на этот раз вместе, в капитанскую каюту. Капитан, лысый гоблин - очевидно, помощник - и журналист уже были здесь. Для Су и мага были приготовлены удобные кресла.

- Садитесь - произнёс капитан; теперь это точно было предложение, которому Су, а через секунду и маг, последовали без слов.

- Здравствуйте, я Пол Смитти, журналист канала ИнфоМир.

- Я знаю - ответил маг, Су согласно кивнул. - Вы хотите расспросить меня о том, что произошло в баре "Петля" и о том, способен ли я противостоять гиперсвязи. Я смотрю голо.

- Похоже, моё расследование смотрели все маги. Так зачем, если не секрет, вы всё-таки полезли в "Петлю"?

Присутствующие вежливо улыбнулись каламбуру.

- Решил развлечься и заодно показать Петухам, чего они стоят на самом деле.

- А чем вы объясните тот факт, что именно в этот момент в этом же баре оказался и присутствующий здесь Су Хракамоши? И то, что он преспокойно снимал всё происходящее?

Маг пожал плечами.

- Я же сказал, меня интересовали только Петухи. А почему он там оказался - спросите лучше у него.

- Так каким ветром вас туда занесло? - обратился журналист к Су.

- Я родился в этом районе и часто там бываю. Это просто случайное совпадение.

- А ваша встреча с Эланой Элтон в ресторане?

- Она - Сосуд Латиссы. Я хотел принести жертву, а заодно договориться о продаже яхты.

- Вы имеете в виду Татьяну, конфискованную у вас четыре года назад космояхту?

Су кивнул.

- Я хочу её вернуть.

- Хорошо, мы ещё поговорим об этом, а сейчас я хочу задать главный вопрос. - Он вернулся к магу. - Вы признали, что в баре были вы. Эксперты утверждают, что запись подлинная. На ней видно, что вы пользуетесь магией рядом со включенной станцией гиперсвязи. Значит, вы владеете способом противодействия гиперсвязи?

Маг улыбнулся.

- Конечно…

И он исчез.

* * *

"Конечно, вы не ожидаете, что я отвечу?" - хотел сказать я, но стоило первому слову покинуть моё горло, и я уже находился в другом месте. Я успел отметить только то, что я не на Земле - не чувствовалась аура - когда стоящая передо мной синеволосая девица с ошеломлённым выражением лица атаковала. Первым же ударом кулака она пребольно заехала мне в живот, и я откинул её к стене телекинетическим импульсом, но когда я попытался придавить её к стене, как Индус меня, она ушла в стену. Я поспешил за ней, но когда я прикоснулся к стене, та была твёрдой и сплошной. Я огляделся.

Помещение, в котором я находился, было белым и совершенно пустым кубом со стороной около трёх метров. Пол под ногами слегка пружинил, но стены, на вид точно такие же, были твёрдыми. Однако… Что это такое? За стенами и особенно под полом чувствовалось течение энергии, достаточной как минимум для целого дома. У кого я в гостях и как сюда попал я, кажется, догадываюсь; но что это за странный куб и как из него выбраться?

Внезапно моя правая нога судорожно дёрнулась, так что я едва не упал. Безымянный палец на левой руке тоже задёргался, а саму руку свело судорогой. Течение энергии за стенами усилилось, изображение у меня перед глазами поплыло. Это какое-то устройство, воздействующее на нервную систему…

Короткий отдых на борту корвета позволил мне восстановить немного сил; достаточно, чтобы создать электромагнитный щит. Через несколько секунд судороги прекратились и зрение медленно вернулось в норму, но голову наполнила тяжёлая сонливость. Симбионт активировался, и вскоре тяжесть исчезла. Похоже на усыпляющий газ… Тогда откуда он идёт?

Через минуту я с разочарованием убедился, что газ идёт прямо из гладкой поверхности стены. Я попытался магически прощупать её, и оказалось, что это не стена. Точнее, не совсем стена… Это массив наноботов. Пропускают по опознавательной метке "Свой-чужой" или по прямому приказу контролёра.

Давление на мой мозг усилилось; пока щит держал, но насколько его хватит - трудно сказать. Нужно побыстрее придумать, как отсюда выбраться. Попробовать пробить "стену"? Даже если мне это удастся, где гарантии, что я не наткнусь на оборудование по ту сторону и не взорву всё к едрене фене? Рассчитывать на Латиссу - последнее дело, это вам любой скажет. Я бы тоже не стал, но нужда заставляет…

Я согнул безымянный и средний пальцы правой руки к центру ладони, образовав кончиками трёх остальных равносторонний треугольник, и направил его на стену. Кончики пальцев засветились, и из каждого вырвалась небольшая молния, каждая из которых ударила в одну и ту же точку стены. В стене начала расти дыра, но стоило мне остановить заклинание, как наноботы залатали её за какую-то секунду. Уродство. Ненавижу хайтек…

Давление на мозг уже вновь было ощутимым, как тяжесть в висках. Симбионт послал сигнал о готовности перейти в активный режим для увеличения сопротивляемости; я отказал. Чуть попозже… Снова накатила сонливость. То ли газ преодолел-таки кровяные фильтры симбионта, что маловероятно, то ли излучение подавляет щит. Хотя, без "то ли"… Спать хотелось, как после ритуала молодости. Я уже не мог удержать тяжеленные, ежесекундно падающие вниз веки. Серый камень… нет, белые стены - наклонились… мягко…

* * *

Молчание продолжалось секунд пять. Первым тишину нарушил журналист.

- Красноречиво!

- И эффектно - добавил капитан. Лысый гоблин - старпом - отрицательно мотнул головой.

- Он не собирался исчезать. Это так же точно, как и то, что меня зовут Майкл. Либо он ни с того, ни с сего за долю секунды передумал и телепортировался, либо его телепортировал кто-то другой. Нет, капитан, это не он. Мистер Смитти хоть и обрадован удачей для его шоу, но удивлён не меньше вас. Да и меня…

- Вы телепат? - поинтересовался Су.

- И его чип стоит не меньше семисот штук - улыбнулся журналист.

- "Мягкие Пальцы", что ли? Круто. Но что такой спец делает на обычном пограничнике?

- Хотя главный фигурант и исчез, вы, мистер Хракамоши, всё ещё здесь - сориентировался тем временем журналист. - Вы утверждаете, что в баре "Петля" встретились с Давиковым чисто случайно, а с его подругой Эланой Элтон встречались по делам жертвования и покупки яхты. Но что вы вместе с Давиковым делали на борту катера-нарушителя? И кто ваши пилоты?

Су покосился на капитана; тот кивнул. Су вздохнул.

- Они меня убьют. После этого интервью мне останется только просить гражданства Атальруса.

- Кто?

- ФармаКом. Они тоже считают, что я украл у них этот проклятый препарат. После того, как я вернулся из ресторана…

Он рассказал всю историю вплоть до остановки корветом боя. Журналист хмыкнул.

- Занимательный детективчик. А доказательства?

- Чего нет, того нет. Лучше мне не верьте, и, главное, не включайте рассказ в передачу.

- Ну, кое-что у нас есть - вмешался капитан. - Бортжурнал, к примеру. Скоро мы получим информацию от пилотов.

- Я буду ждать, когда вы получите точную информацию - кивнул журналист. - До встречи.

- Куда сейчас? - поинтересовался капитан.

- Постараюсь первым взять интервью у Элтон - пожал плечами журналист.

- Удачи - едко заметил Су.

- А? - обернулся собравшийся было уходить Смитти.

- Не светит вам это интервью - пояснил Су. - По крайней мере, в ближайшее время.

- Почему? - насторожился журналист.

- Она тоже у ФармаКомовцев.

- Сам ты этого не видел - уточнил гоблин; Су кивнул.

- Я получил информацию.

"Почему я вообще это рассказываю? А, "Мягкие Пальцы", стимулирование болтливости. Поосторожнее… так и про кластерный разболтать недолго".

- От кого?

Су улыбнулся.

- От того, кто точно знает. Очень осведомлённая личность…

- Имя! - скомандовал капитан.

"Хм-м… Стоит ли говорить? Хотя они всё равно или не поверят, или не так поймут. А если что, пусть половят…"

- Демон.

- Давиков вызывал демона? - удивился капитан. - Здесь, на моём корабле?

- Вроде того - не стал уточнять Су.

- Что значит "вроде того"?

Всё-таки пришлось уточнить.

- Он сам пришёл.

- Как это - сам?

- Ногами, через дверь. Голо нам принёс - подумав, добавил Су.

Троица переглянулась.

- Он что, издевается? - наконец, поинтересовался капитан у помощника. Тот отрицательно покачал головой.

- Чистая правда. Самому не верится… Но голо я посылал, его должен был принести один из матросов.

- Матрос и принёс - согласился Су. - Только он был Демоном.

- Чёрти что! - сердито произнёс капитан. - На моём корабле под видом матросов бродят демоны! Летучий голландец какой-то!

На лице журналиста крупными буквами жирного шрифта было написано: "СУПЕРРАССЛЕДОВАНИЕ!"

- Вы, конечно, понимаете, что не следует спешить с оглаской этого инцидента - остудил его старпом. - Необходимо провести проверку.

- Конечно-конечно - поспешил согласиться журналист. - А что насчёт исчезновения Давикова?

Старпом вопросительно посмотрел на капитана.

- Естественно, проверка затронет и это происшествие, но ваше расследование может нам помочь.

- Если я что-то выясню, сразу сообщу вам.

Журналист снова собрался уходить, но тут капитан, нахмурившись, остановил его.

- Постойте. Вы, случайно, не имели никаких дел с Немезидой?

- К счастью, нет.

- К нам приближается катер с опознавательными знаками Сосуда Немезиды.

- Готов поспорить, она за Давиковым - снова вставил Су. Троица вопросительно посмотрела на него. - Давиков говорил что-то в том духе, что у него БОЛЬШИЕ неприятности.

- Никогда не хотел быть магом - пробормотал капитан. - Вам лучше немного подождать, Смитти. Если вы сейчас попытаетесь улететь, есть шанс, что Немезида примет вас за Давикова и откроет огонь. А стреляют её Сосуды хорошо. Я думаю, это недолго - она уже стыкуется.

Через минуту-другую в открывшуюся дверь в сопровождении очередной пары охранников вошла тощая серая бабёнка. Су хотел было презрительно хмыкнуть, но его остановило почти зримое ощущение, исходящее от неё - ощущение угрозы. И двигалась она как-то странно: размер шагов не совпадал с расстоянием, на которое она при этом перемещалась. Смотрелось это как-то по мультяшному, и несколько неприятно. Су даже пару раз моргнул, пытаясь настроить киберглаз, но это не помогло. Дамочка явно была большим, чем можно подумать на первый взгляд…

- Где он? - сухо поинтересовалась она у присутствующих.

- Кто? - в ответ поинтересовался капитан, чувствовавший себя неуютно, но старавшийся этого не показывать.

- Давиков! - рыкнула гостья.

- Его здесь нет.

- А если я проверю?

- Это уже слишком! - вспылил капитан. - Вы забываетесь!

- Вы не понимаете, кто стоит перед вами - неожиданно спокойно произнесла Сосуд. - Я не Сосуд, я - содержимое. Я - Немезида.

- Мой чип чуть не спятил, когда я попытался прочесть её мысли - с болезненной гримасой сообщил старпом. - Это всё равно что щупать плазму.

Су явственно видел, что журналиста разрывают надвое два противоположных стремления: попытаться взять интервью и держаться от богини подальше. Профессионализм победил.

- Простите, вы бы не могли…

- Я не прощаю - отрезала богиня. - Отдайте мне Давикова, или я разнесу эту лоханку вдребезги.

- Здесь его нет - повторил капитан. - Он исчез из этой комнаты не больше десяти минут назад.

Богиня моргнула, и Су показалось, что её лицо в этот миг поплыло.

- Куда исчез? - требовательно спросила она. Капитан пожал плечами.

- Не знаю. Могу только сказать, что он - капитан кивнул в сторону Су - обвиняет во всём "ФармаКом".

Богиня посмотрела на Су и кивнула.

- Хорошо. Он летит со мной.

Су действительно поднялся в воздух и медленно и плавно полетел к ней. Капитан нахмурился, но ничего не сказал, только махнул рукой и отвернулся. Немезида вышла, а Су полетел следом. В первую секунду после того, как Немезида прихватила его, у него сжалось сердце; однако тут же сработал чип стрессокомпенсации, и он смог думать спокойно.

"Хм-м… А ведь это прекрасная возможность поквитаться с ФармаКомом! В конце концов, кто может помочь с местью, как не её богиня? Тем более, что, хоть она и сила, но за ум ей дифирамбов никто не пел".

А вот Су - пели. Было как-то дело, поспорил с одним коллегой… В общем, Су спокойно последовал за Немезидой в качестве необычного предмета багажа. Он даже принял в воздухе удобную позу, как на диване.

Оказавшись в своём катере, Немезида одела шлем управления, и катер отбыл. Через несколько секунд она кивнула, и Су грохнулся на пол. К счастью, высота была совсем небольшая, да и рефлексы не подвели, так что он не ушибся.

Комнатушка, в которой находился Су, была, похоже, единственным жилым помещением катера. Из всех приборов хакер сумел заметить лишь используемый в настоящий момент богиней контрольный шлем; не было даже стандартных голопанелей. Крошечное помещение, обтянутое серой декоративно-изоляционной плёнкой, определённо вызывало у Су клаустрофобию. Он поёжился и сел на пол в углу, закрыв глаза: единственный здесь предмет мебели, пластиковое кресло с откидной спинкой, опять же заняла богиня. Похоже, она знала, куда лететь, так что Су было любопытно, зачем он ей понадобился. И кстати, зачем ей и катер, если уж на то пошло? Она же богиня. Хотя вообще-то это понятно: основную часть работы выполняет Сосуд, а её возможности до космических полётов, видимо, не дотягивают.

Су поёрзал, пытаясь устроиться поудобнее, но без какого-либо успеха. Катер явно не был рассчитан на пассажиров. Вздохнув, хакер активировал режим релаксации стрессокомпенсирующего чипа.

* * *

Я был совершенно объективно без сознания, поэтому они, что неудивительно, сочли меня лёгкой добычей. Ну, что я могу сказать, всем нам свойственно ошибаться… Мой симбионт перешёл в активный режим, так что я, естественно, ничего не помню, но могу составить примерное представление по последствиям и предыдущим случаям. Сперва они попытались просканировать мой мозг. Результат, само собой, нулевой - симбионт имитировал смерть. Поскольку я им нужен живым, робот либо гравитационный манипулятор доставил меня в медицинский отсек, где и разыгралось основное действие. Один из них, видимо, врач, приблизился ко мне, и симбионт воспользовался возможностью. Обычно это выглядит так: из моего пупка мгновенно вырастает тончайшая нить, соединяющаяся с жертвой; это нечто вроде нейролинка, которым в наше время пользуются для подключения к Сети и различным устройствам. За долю секунды симбионт закачал несчастному программу поведения и отключился; доктор же, получивший директиву "берсерк", открыл огонь из парализатора по всем окружающим. Естественно, его сразу же положили, но это был ещё не конец. Симбионт, пока ФармаКомовцы не поняли, в чём дело, использовал свой второй трюк: споровую атаку. Выпущенное им облако летучих клеток поразило добрую половину оставшихся, всех, кто дышал воздухом этой комнаты. Оставшиеся в сознании заблокировали отсек и пытались решить, что делать дальше, а симбионт вернулся в пассивный режим, вернув меня в чувства. Кстати, это не самый эффектный его трюк - при необходимости он выделывает такие вещи… Уникальный образец творчества морфов, как-никак. Доктор Орикаши, специалист по симбионтам, назвал его "Второй мозг", а я всегда называл "Сердцем демона". Впрочем, вернусь к более актуальному, а именно - к ФармаКомовцам. Признаться, у нас с ними сложился паритет: их всё ещё больше, чем меня, а у меня всё ещё недостаточно энергии для более-менее приличного заклинания. К тому же время играет в их пользу: в ближайшее время они должны бы подтянуть хорошо вооружённое подкрепление. Думаю, у меня не больше пары минут; если за это время ничего не успею придумать, придётся вести переговоры. Так, есть здесь что-нибудь полезное?

Помещение медицинского отсека имело форму прямоугольника с закруглёнными углами, внутри которого находился ещё один такой же, только поменьше, "круглоугольник" со стенами из какого-то прозрачного материала. Здесь стояло шесть саркофагов биоконтроля, два ряда по три штуки. Я сидел на крышке одного из них в окружении бессознательных тел, то есть находился во внутренней части медотсека; во внешней тоже валялось несколько тел и стояло несколько пультов. Ничего, чем можно было бы воспользоваться… Может, Хракамоши и смог бы с ними что-то придумать, но я-то не хакер. Хорошо ещё, здесь не работает гиперсвязь - видимо, эта база секретная, не хотят себя выдавать.

Эх-х… ничего не придумывается, придётся вести переговоры. А чтобы прибавить себе аргументов, зачарую-ка я побольше того "мяса", что валяется вокруг.

Синевласка попалась мне на глаза пятой. Она почти успела выбраться из помещения; споры свалили её прямо на дверь. Хотя нет… наоборот, она закрыла дверь собой, чтобы никого не выпустить! Удружила, блин… Если бы кто-нибудь выбрался, споры распространились бы дальше. Умная… Её я околдовал гораздо основательнее, чем остальных, и с гораздо большими усилиями: в первый момент она вообще не поддавалась чарам, и я было решил, что совсем выбился из сил, но тут словно что-то щёлкнуло, и дело пошло.

Я скомандовал симбионту, и он деактивировал споры. У него над ними что-то вроде телепатического контроля. Синевласка тут же самостоятельно открыла глаза (причём без моей команды!) и… улыбнулась! Совершенно не ожидав этого, я отступил на шаг. Около секунды она счастливо смотрела на меня, затем огляделась. Её улыбка померкла.

- Прости, что так получилось - тихо произнесла она. Ничего не понимаю! Я специально дал ей больше свободы воли, но не настолько же! Для такого эффекта обработка в лаборатории нужна… - Я постараюсь всё исправить.

Она направилась к одному из пультов во внешнем контуре помещения, и я даже не подумал ей помешать. Взглянула на пульт, к чему-то прикоснулась; отошла.

- Активирован режим Био Угрозы - проинформировала она меня. - Ручное управление заблокировано, и моих навыков взлома недостаточно. Но, во всяком случае, у нас есть полчаса. Пока режим не отключится, этот отсек практически недоступен для вторжения.

Почему чары так на неё подействовали? Странно… Странности просто преследуют меня в последнее время. Обязательно нужно будет об этом подумать, когда отсюда выберусь.

- Ты знаешь, где Элана? - спросил я у синевласки. Она кивнула.

- Её поместили в анабиоз в соседнем отсеке. Охраны там нет, но, как я уже говорила, пока активен режим Био Угрозы, мы заблокированы, а после этого здесь будет два десятка боевых роботов. И ещё… Вот, это твоё.

Она протянула мне запасной амулет призыва. Как я и думал…

- А что с яхтой?

- Она в посадочной капсуле. Пираты пытались проникнуть внутрь, угрожая… Элане, но яхта пообещала взорвать свои двигатели вместе с базой.

- Подожди-ка… так это пиратская база?

Синевласка кивнула.

- Я внедрилась сюда по приказу Слинни Л`Арре, главы "ФармаКома", и контролировала пиратов.

- Понятно… А как захватили Элану?

- Это был запасной вариант. Патрульным на одном из ближайших катеров дали взятку, и он привёл твою яхту сюда. Угрожая оружием, её заставили совершить посадку, а затем таким же способом Элтон заставили покинуть корабль и на выходе транквилизировали. У неё в руках и была эта вещь - она стрельнула взглядом в направлении амулета. - Я решила её осмотреть, дальнейшее тебе известно.

- Ты можешь отсюда связаться с Татьяной?

- Нет.

Ну и ладно… всё равно уходить будем из взлётно-посадочной капсулы. Перебрав варианты действий, я решил поинтересоваться у синевласки:

- Здесь есть какой-нибудь биосинтезатор, хотя бы пищевой?

- Конечно, они встроены в медицинские саркофаги.

Н-да, сглупил, конечно… Даже я понимаю, что в саркофаге должно быть что-то, вырабатывающее протеины и белки для ремонта повреждений пациента. Ладно…

- Его можно использовать для создания заданных объектов?

Девушка на долю секунды задумалась, затем кивнула.

- Тогда вот что мне нужно…

Я продиктовал список. Почему я не предложил ей, раз уж она тут командует, просто приказать освободить нас? Потому что при стычках с магами действует весьма разумное правило, по которому все, имевшие с магом близкий контакт, считаются околдованными. Кто не околдован - всё поймёт и при захвате сопротивляться не будет.

Пока синеволосая…

- Кстати, как тебя зовут?

- Ева.

Пока Ева возилась с саркофагом, я достал из кармана незаметно отрезанную у Хракамоши прядь волос. Ловкость рук и никакого мошенства… При всей своей внешней невзрачности и относительной простоте создания амулеты призыва используют очень мощные силы - о чём говорит и тот факт, что они функционируют в космосе.

- А где находится эта база?

- В поясе астероидов.

Ну, правильно. У меня было два варианта: астероиды и Луна. Первые лучше.

Пока я думал, руки автоматически вязали из волос сложные узелки. Эх, Силы почти нет… Даже в жертву никого не принести - некому, все духи остались на Земле… А чтобы получить Силу из ещё живого, нужно уметь получать удовольствие от чужой боли, каковой способности я лишён. Есть, правда, ещё один способ… - я посмотрел на Еву - но Элана меня убьёт. Она в целом не ревнивая - знает себе цену - но, поскольку Ева околдована, это слишком близко к насилию - по её мнению. Но Силы всё-таки мало…

- Ева!

- Да?

- Ещё мне нужен какой-нибудь мягкий стимулятор.

Она кивнула.

- Сейчас. Вот, уже готово.

Она подала мне всё затребованное. Стимулятор оказался маленькой чашечкой очень крепкого чёрного кофе без сахара, который я выпил с некоторым усилием. Никогда его не любил, но, главное, эффект был достигнут. Ева стояла рядом и бесстрастно наблюдала за моими манипуляциями, но я чувствовал, что ей любопытно. А ведь околдованные должны быть безэмоциональны… Нужно будет взять её с собой и разобраться с сим феноменом. А потом сотру память и выпущу где-нибудь… готово.

Сейчас Ева выглядела именно так, как и положено выглядеть порядочной околдованной девушке - то есть безмолвной и бесстрастной - но я продолжал чувствовать её любопытство. Ладно, к делу.

Я сжал амулет в руке, представляя перед собой хакера. Канал напрягся; я сосредоточился тщательнее, представив Хракамоши со всеми деталями, в цвете и объёме. Особенно мне удался левый висок с небольшим бугорком мнемочипа (он же - усилитель памяти) под кожей. Канал дёрнулся, натянулся, и с рывком, наконец, сработал. Как надо.

Оригинал Хракамоши передо мной пару раз изумлённо моргнул, затем повернул голову и увидел Еву. Он рефлекторно отдёрнулся, но затем расслабился и ухмыльнулся.

- Кто на кого работает? - поинтересовался хакер.

- Она - на меня, и ты, если хочешь, тоже на меня. А если не хочешь - скоро здесь будут роботы пиратов, и ты сможешь попытаться предложить свои услуги им.

- С тобой я лучше знаком. Что нужно сделать?

- Разблокировать проход в криоотсек, освободить Элану из анабиотической камеры, затем открыть проход к Татьяне.

- И всего-то? - саркастически спросил Су. - А ПКН где взять? Мой конфисковали, если ты забыл.

- Не знаю, где ты его прячешь, но у тебя есть ещё один.

Хакер вздохнул.

- Маги… - буркнул он, отходя к пульту. - Один раз свяжешься, потом всю жизнь жалеть будешь.

- Готово - послышалось через несколько минут. - Мы идём или как?

* * *

Су даже не заметил перемещения. Только что он сидел у стены в катере Немезиды, и вдруг - опа! - уже у чёрта на куличках. Наличие рядом мага его не удивило, а вот синеволосая Ева была неожиданностью. За последние сутки Су успел повидать зачарованных; она таковой ничуть не казалась. Какая-то ФармаКомовская интрига небось… Правильно, значит, маг говорил: "Это люди. А с людьми можно договориться". Правда, одно странновато: эта, Ева, на мага смотрит тем же восхищённо-влюблённым взглядом, что и на эльфа немного раньше. Хрен разберёшься, что к чему… Су решил не заморачиваться и вернуться к проверенному методу - решать проблемы по уменьшению величины угрозы. Плохо, что маг знает о наличии ПКНа, но тут уж ничего не поделаешь. К тому же маги не болтливы. Вот Ева - это скверно…

За размышлениями Су автоматически вскрывал систему безопасности, отметив, что она весьма добротна, но всё же не его уровень. Вскоре всё было готово; фактически, он получил полный контроль над сетью этой базы.

- Готово - произнёс Су. - Мы идём или как?

Маг кивнул, и валявшиеся на полу тела стали подниматься. Всего Су насчитал их полтора десятка.

- Околдованные? - поинтересовался хакер; маг снова кивнул.

- Это наша группа поддержки.

- Ева больше подходит - пробормотал Су, представив этих мужиков в маечках и с помпонами в руках.

Четверо околдованных остались в медотсеке, остальная группа двинулась через протаявший в стене выход по направлению к криоотсеку. Большинство стен здесь, как и подозревал Су, оказались массивами наноботов, что, кроме удобства и многофункциональности, позволяло при необходимости практически мгновенно и не привлекая внимания патрульных уничтожить базу, превратив её в пыль.

- Кстати, как они среагировали на моё исчезновение? - обратился маг к Су.

- Сперва просто оторопели, но потом гоблин решил, что ты не сам сбежал. А затем заявилась Немезида.

Маг явно вздрогнул.

- И что она?

Су пожал плечами.

- Наехала на капитана, забрала меня и улетела.

- Забрала тебя? - переспросил маг. - То есть я призвал тебя из её корабля?

Су кивнул, подходя к пульту - они были уже в криоотсеке. Маг довольно улыбнулся.

- Прекрасно! Не думал, что она настолько ослабла.

- Ты что, сражался с богиней? - озарило Су. У мага дёрнулся угол рта.

- Лучше Элану освободи.

Су беспрекословно занялся делом, ошарашенный подтверждающей, на его взгляд, реакцией. Хотя большинство людей относится к богам по бытовому, без пиетета, об их мощи все имеют достаточно ясное представление. Даже немногочисленные представители упорствующих старых религий всеми силами стараются избегать конфликтов с ними, а Объединённая Система Управления Земли ведёт политику умиротворения. Изрядно полазив по государственным сетям и время от времени взламывая серверы той или иной степени секретности, Су знал, что в случае конфликта с богами Земля способна постоять за себя, но даже военные считали, что лучше сидеть тихонько и не выделываться - в лучшем случае светит Пиррова победа. Да уж, у этого мага действительно ПРОБЛЕМА…

Криокамеры вообще не были защищены. Маг вполне мог бы справиться и сам, но Су резонно решил, что, раз уж в наличии имеется хакер, любой оставит управление аппаратурой ему.

На то, чтобы вывести Элтон из состояния анабиоза, потребовалось три минуты. Когда короб криокамеры начал открываться, Су судорожно сглотнул. Осознание присутствия рядом эльфийки вновь подействовало на него как удар боксёрской перчаткой; заметивший это маг хмыкнул.

- Серьёзно тебя приложило. Все беды - из-за женщин…

- Ты кого это имеешь в виду? - грозно вопросила ещё не успевшая выбраться из камеры, но как раз в этот момент пришедшая в чувства Элтон.

- В первую очередь - Месть, Зависть и Сплетню - спокойно отозвался Давиков.

- Те ещё дамочки - согласилась Элана. - Кстати, где моя одежда?

- В хранилище - выдавил Су.

- Пока могу предложить мой костюм - добавил маг - а на Татьяне оденешься.

- Ладно, давай - недовольно согласилась прекрасная эльфийка. - Отвернитесь.

Су послушно отвернулся, покраснев до кончиков ушей.

- Всё, можете поворачиваться - послышалось через несколько секунд. Обернувшись, Су обнаружил, что маг, оставшийся в трусах и майке, с улыбкой смотрит на облачившуюся в его синий спортивный костюм, какие не носят уже лет двести, Элану Элтон.

- Если улыбнёшься - вспыхнула она, заметив взгляд Су - придушу.

Хракамоши поспешил придавить улыбку.

- Я п-попробую открыть путь к яхте - заявил он, вновь разворачиваясь. При этом он всё же не удержался от беззвучного смешка в кулак.

- А эти - зачарованные? - поинтересовалась Элтон у мага за его спиной. Ответа слышно не было, видимо, он кивнул. - Кстати, кибергений, ты можешь проконтролировать, чтобы нас не сбили при взлёте?

- Корабли не взлетят, пушки не выстрелят - пообещал Су. - Идём.

В стене протаял новый выход.

- Коридор здесь чист, но в посадочном модуле дежурят четыре робота - предупредил Хракамоши. - Я с ними ничего сделать не могу, они полуавтономные и сейчас в автономном режиме. Пока активен режим Био Угрозы, они никого не выпустят.

- Что посоветуешь, Ева? - обратился маг к синеволосой. Она на секунду задумалась.

- Нам нужен ЭМП. Электромагнитный пульсар - пояснила она в ответ на вопросительное выражение лица мага. - Оружие против роботов. Один есть в моей комнате, это недалеко. Если Хракамоши сможет открыть мне путь, я вернусь через пару минут.

Маг кивнул, хотя от Су и не укрылась промелькнувшая у него тень сомнения.

"Странные дела творятся" - вздохнул про себя Су, но послушно подключился к сети, обеспечивая Еве проход.

- Так она зачарована или нет? - резковато спросила Элтон, когда Ева исчезла.

- Я её зачаровал - задумчиво пробормотал маг. - Но эффект необычный…

- Ты бы сначала из проблем выпутался, а потом об исследованиях думал - проворчала эльфийка.

- Горбатого могила исправит - улыбнулся маг, а Элтон и Су недоумевающее посмотрели на него. Маг снова усмехнулся.

- В общем, такой уж я.

- Горбатый - это когда спина искривлена? - поинтересовался Су. Маг кивнул. - Видимо, это очень старая поговорка…

- А кто эта Ева, вообще, такая? - спросила Элтон.

- Она глава службы безопасности ФармаКома.

- Глава СБ - с такими волосами? - презрительно фыркнула эльфийка.

- Это натуральный цвет - пояснил Су. - Она генетически модифицирована, это пигментная сцепка, как у вас.

Маг с улыбкой нежно прикоснулся к роскошным белоснежным волосам эльфийки.

- Ну, не как у меня - проворчала она.

- Я имел в виду всех тёмных - уточнил Су.

- Я поняла. Быстрее бы она там, этот костюм меня раздражает…

Маг понимающе хмыкнул, а Су промолчал.

- Я готова - послышался голос рядом. Су вздрогнул и обнаружил рядом Еву. В её руках находился короткий цилиндр с чашей на одном конце и рукоятью. В центре вогнутой части чаши находился двухсантиметровый серый шарик.

- Прекрасно. И что дальше? - спросил маг. Ева протянула Су лазерную указку.

- Пусть он уберёт электромагнитную защиту входа и указывает мне направления к роботам.

- Действуйте - произнёс маг. Разкомандовался, блин… Но ничего не поделаешь. Су выполнил указания Евы. Она направила своё оружие на стену и четыре раза беззвучно выстрелила в указанные хакером точки.

- Роботы испеклись - констатировал Су. - Прошу.

Они прошли во внутреннее помещение посадочной капсулы. Охранные роботы, безжизненно стоявшие у округлых стен, оказались устаревшими военными моделями из тех, которые списывают, а затем продают на аукционах; правда, претерпевшими некоторые модернизации. Да и состояние их - до выстрелов Евы - было весьма неплохим.

- Установи связь с Татьяной - оторвала его от разглядывания роботов Элана. У Су ёкнуло сердце, он пару раз кивнул и поспешил выполнить приказ очаровательной эльфийки.

- Татьяна, открой шлюз! - снова скомандовала она.

- Элка! Уф, от сердца отлегло. У тебя всё нормально?

- Всё хорошо, Танёк, открывай. Мы сматываем отсюда с парой пассажиров.

- Каких ещё пассажиров?

- Может, всё-таки сначала впустишь? - несколько раздражённо спросила Элана. - И одежду мне приготовь.

Шлюз с шипением открылся, и эльфийка шагнула внутрь.

- Ева, Су, прошу - пригласил маг, указывая внутрь.

- А с теми что? - поинтересовался Су, кивнув головой в сторону группы зачарованных.

- Как что? - пожал плечами маг. - Здесь останутся.

- Ба, да у нас прям тусовка хозяев! - радостно заявила яхта, обнаружив мага и Су. - А что эта стерва синеволосая здесь делает?!

Голос Татьяны стал угрожающим.

- Татьяна, всё хорошо - поспешил заявить маг. - Ева на нашей стороне.

- Посмотрим - буркнула яхта. - Куда летим-то?

- Куда-нибудь подальше и побыстрее.

Яхта взлетела.

- Гм-м… - произнесла она через несколько секунд. - Я тут поймала кой-чего по радио, думаю, вам будет интересно…

Она включила звук.

- Я обращаюсь к вам, прячущимся среди астероидов. Я, Немезида, требую выдать мне Давикова в течении десяти минут, или вы будете уничтожены. Повторяю…

- Началось десять секунд назад - добавила яхта. - У меня хорошая масксистема, попробуем проскочить?

- Я добавлю отвлечение - предложил Су, чем заработал благосклонный взгляд Эланы.

- У Немезос всегда стоят отличные сканеры, так что отвлечение очень нужно. Действуй.

- Мне бы линк…

- Татьяна?

- Ладно - без особой охоты согласилась яхта. - Но только на связь! Попробуешь в мою систему залезть, током стукну.

Кивнув, Су поспешил подключиться к открывшемуся линку. Дистанционное подключение к системе… готово. Запуск боевых мини-ботов произведён, режим управления - ручной.

Четыре металлические сферы взлетели с висящих вокруг каменных глыб и метнулись к катеру Немезиды. Залп ЭМП катера тут же накрыл одну из них, но защита ослабила эффект достаточно, чтобы бот хоть и потерял на секунду управление, но остался в строю. Остальные боты, а затем и оправившийся четвёртый, ринулись к цели, ловко уворачиваясь от огня Немезиды - большой опыт нейросимуляций и акселератор рефлексов давали о себе знать. Впрочем, меткость Немезиды всё равно была сногсшибательной, и через несколько секунд сдвоенное попадание потока ионов и ЭМП уничтожило один из ботов. Боты, являющиеся потомками космических мин, пытались добраться до корпуса катера Немезиды, чтобы закрепиться там и начать проникать внутрь, уничтожая всё находящееся под бронёй оборудование, а Немезида им в этом активно препятствовала. При этом ей приходилось маневрировать, отступая, чем и воспользовалась Татьяна. Она рванула с места в режиме форсажа, заблаговременно рассчитав маршрут меж астероидов. Су скривил губы в ехидную усмешку и перевёл боты на автоматику.

* * *

- Ну что, повоевал с богиней? - поинтересовался я у усмехающегося хакера. Его улыбка медленно превратилась в выражение, которое можно озвучить как "о-о…". Я сочувствующе посмотрел на него, затем на Элану, покачав головой. Когда она успела переодеться - ума не приложу, но вместо моего костюма на ней было платье от Лиссуа н`Шин, последний писк. Значит, у моей очаровательной воровки проснулось желание угнаться за модой?

- А мой костюм где?

Элана с гримасой отвращения протянула мне требуемое, и я смог вернуться в одетое состояние.

- Как только ты это носишь?

- Вот в чём проявляется превосходство мужчины над женщиной - подняв палец (указательный), назидательно произнёс я. - В неприхотливости!

- Ты ещё скажи - в непохотливости - фыркнула Элана. Впрочем, с улыбкой, на что и рассчитывалось. - Тань, как у нас дела?

- Всё ништяк. Хрен она нас теперь поймает, оторвались… Эй, болезный, ты чё, заснул, что ли?

Хракамоши вздрогнул.

- Не мешай, Татьяна. Я думаю.

- Чапай думу думает - тихонько произнёс я, улыбнувшись. - Мне тоже нужно подумать, что делать дальше…

- Вам нужно на Атальрус - произнесла Ева. - Там вас будет сложно найти, а долго находиться в космосе яхта не сможет.

- Ну уж на пару недель-то меня хватит - проворчала Татьяна. - Не такая уж я задохлая.

- А мысль-то неплохая - задумчиво произнёс я. - Как минимум, нужно отметить успешно проведённую операцию по освобождению заложников. А на Землю мне сейчас лишний раз соваться не резон.

- Милашка - напомнила мне Элана.

- Унджах - пояснил я. - И Владимир.

Элана задумалась на миг, затем согласно кивнула.

- Летим. Татьяна, отправляемся на Атальрус, космопорт - любой. Свяжемся сейчас? - поинтересовалась она у меня. Я отрицательно мотнул головой.

- Через полчаса. Отойдём подальше от Немезиды. Не стоит демаскироваться, да и вообще, я хочу хоть немного отдохнуть от гиперсвязи.

Я хотел было привычным жестом подозвать кресло, но тут же вспомнил, что не дома.

- Татьяна, ты бы не могла обеспечить пару кресел?

- И мне комнату - попросил Су. - С едой.

Я удивлённо посмотрел на него.

- Мне от волнения всегда есть хочется - пояснил хакер.

- Комнату возьми свободную - пожал я плечами - а еда в синтезаторе. Татьяна, так что с креслами?

Панель в стене открылась, и оттуда, раскладываясь и надуваясь на ходу, выехали два голубых кресла. Элана тут же бухнулась в одно из них.

- Татьяна, ещё одно, пожалуйста - произнёс я. Со звуком, похожим на ворчание, появилось третье кресло.

- Какое старьё - скептически заметила Элана, осматривая кресло, на котором сидела. - Колёсный привод! Тань, ты, вообще, какого года?

- Моложе тебя - буркнула яхта.

- Да я просто хочу провести инвентаризацию и модернизацию. Кто знает, сколько ещё времени мы у тебя проведём, так что нужно обустраиваться.

- Лично меня и так всё устраивает - пробормотал я, но скорее себе, чем Элане.

- Извини, Миха, но я тебя оставлю. Пойду моделировать интерьер. Чао!

Она встала, и, выходя из комнаты, послала мне воздушный поцелуй. Я не удержался от улыбки.

- Я так понимаю, третье кресло уже не надо? - осведомилась Татьяна. Я кивнул, и одно из кресел уехало обратно в стенную нишу.

- Садись, Ева - предложил я, указывая на кресло напротив. Она опустилась - нет, скорее перетекла - в кресло. Я покачал головой: её пластика движений не уступала Эланиной, а это очень много.

- Расслабься.

Она последовала указанию, но при этом продолжала следить за мной. Кого-то мне этот взгляд напоминал…

Я тоже расслабился и прикоснулся к её ауре. Это поможет мне быстрее восстановить силы, а заодно начну изучать причины аномальной реакции на околдовывание.

Первую аномалию я заметил сразу же: обычно при контакте аур они взаимодействуют подобно своим обладателям, являя собой модель их взаимоотношений. Они могут взаимно отталкиваться в случае неприязни, налагаться одна на другую почти без взаимодействия в случае безразличия, взаимопроникать (оставляя, впрочем, цельное ядро) в случае тёплых отношений… Ауры околдованных либо пассивны, не реагируя на воздействия, либо находятся под жёстким контролем мага. Аура же Евы была до неприличия податлива и так и норовила слиться с моей. Такое я наблюдал только у симбионтов, да и то не у всех. Вряд ли можно считать её симбионтом, что же тогда? Надо бы сделать биологическое сканирование, но оно довольно трудоёмко, а я выдохся. Сначала нужно отдохнуть… Я позволил себе на четверть часа скатиться в глубокий восстанавливающий сон.

- Какая трогательная картина - саркастический голос Эланы был первым, что я услышал, открыв глаза. Похоже, она заговорила в тот момент, когда увидела движение моих век. Я почувствовал, что у меня на коленях что-то лежит, и, окончательно открыв глаза, обнаружил там… голову Евы. Тело тоже было здесь; оно лежало на подлокотнике подъехавшего ближе и опустившегося ниже кресла. Ева спала с улыбкой на лице. Я удивлённо посмотрел на неё, потом - на Элану. Она тоже улыбалась.

- Просто идиллия. Похоже, это любовь… Знаю! Она - твоя тайная любовница, и вы вместе с ней хотели от меня избавиться. Но номер не пройдёт!

У меня глаза вылезли на лоб.

- Ты что!

- Шучу, шучу - успокоила меня Элана, снова улыбаясь. - Я тебя слишком хорошо знаю. Но она и правда не похожа на околдованную.

- Это точно - согласился я, настороженно поглядывая то на Элану, то на Еву. Я попытался осторожно убрать её голову с колен, но Элана меня остановила.

- Поздно скрывать, я уже всё видела. Да и вообще, не будь жмотом. Пусть девочка отдохнёт.

- Только ради тебя - проворчал я. - Между прочим, что именно ты использовала на Хракамоши? Он тоже того и гляди тебе на коленки устроится.

- Пусть только попробует - улыбнулась Элана.

- Ну, или к ногам. Чем ты его так приложила?

- Моё приворотное зелье кончилось, и я взяла у тебя на столе, в синей бутылочке.

- Экспериментальное зелье - проворчал я. - Могут быть побочные эффекты. Антидот у тебя с собой?

Элана снова улыбнулась; я посчитал это утвердительным ответом.

- Полагаю, с интерьером ты уже закончила?

Элана кивнула.

- Знаешь, а мне это начинает нравиться - задумчиво произнесла она, глядя на Еву. - Нужно будет и мне так попробовать.

- Татьяна, ты можешь провести биоанализ? - спросил я, решив не обращать внимания на шуточки своей подруги.

- Только первичный, на предмет болезней и травм. Но если вы об этой троллихе, то у неё здоровье непробиваемое.

- А почему троллихе? - удивилась Элана.

- Ну тролльше - поправилась яхта.

- Ты о Еве? - удивлённо спросил я.

- А о ком же ещё? - не менее удивлённо отозвалась яхта.

- Не понял(а) - синхронно произнесли мы с Эланой.

- Что? - недоуменно спросила Татьяна. Мы с Эланой переглянулись.

- Почему ты называешь Еву… гмм…троллем женского пола? - сформулировал я вопрос.

- А-а, так вы не знали! - догадалась яхта. - Ну, она тролльша, хоть и необычная. Новая модель, небось. У неё мозги как у троллей работают, разве что помощней.

Я хлопнул себя по лбу. Она же из ФармаКом, а эта фирма не в последнюю очередь занимается генетикой. Собственно, это они запустили в продажу симбионтов, а затем участвовали в обеих программах "Э.Л.Ф.", породивших изменённых людей. Разумеется, при создании троллей тоже без них не обошлось; до сих пор действует их программа по трудоустройству троллей.

Н-да, на гориллоидного тролля Ева не походила ни в малейшей мере. Новая модель, как выразилась Татьяна… На вид - обычная девушка, даже симпатичная. Элана внешне отличается от людей гораздо сильнее - помимо бросающейся в глаза тёмно-фиолетовой кожи, у тёмных эльфов по сравнению с людьми слегка увеличен размер глаз и ушей, а так же изменена их форма. Подозреваю, что генетики в своё время подправили внешность тестеров, от которых и произошли тёмные, под какой-то литературный образ. У Евы же из внешних отличий я заметил только синие волосы - пигментная сцепка на волосы есть у всех изменённых. Даже у конечных продуктов, гномов и высоких-благородных эльфов без этого не обошлось, а тестерам - гоблинам и тёмным - досталась ещё и сцепка на пигментацию кожи.

А вот тролли к изменённым отношения не имеют. Хотя при их создании использовалась и человеческая ДНК, основу составили гены гориллы с добавкой собачьих. Результат получился уродливым, сильным и беззаветно преданным хозяину. Из-за этой преданности некоторые из них после "освобождения" погибли - например, от голода, поскольку были приучены брать еду только у хозяина. В последние годы я изрядно размяк - видимо, тлетворное влияние Эланы и Милашки - но и тогда, двадцать лет назад, зрелище тролля, неделями стоящего у ворот усадьбы какого-нибудь эльфа в тщетном ожидании хозяина сжимало мне сердце и почти вышибало слезу… Впрочем, я отвлёкся. Если Ева действительно тролль новой модели, что ещё нужно проверить, то получается, что её привязанность к хозяину каким-то образом перенеслась на меня. Недоработочка, гм…

- Мало нам проблем, так ещё чужая троллиха привязалась - проворчала Элана. Всё-таки мы похоже мыслим… - Что с ней теперь делать? Вдруг опять отвяжется?

- Наложу страж-чары. Например, паралич в случае агрессивных мыслей по отношению к нам. Вот сейчас это и сделаю…

Мне даже не нужно было проникать в её разум; податливая аура без сопротивления приняла стандартную заготовку заклинания.

- Всё. Покажи-ка теперь, что ты хочешь здесь менять?

* * *

Хракамоши из-за волнений и впрямь проголодался, тем более, что, несмотря на скромную фигуру он любил плотно поесть. Но главной причиной похода к синтезатору было не это.

Он подошёл к синтезатору и достал из кармана DS(DataStore, Trademark)-чип.

- Это ещё что такое? - тут же раздался исполненный подозрения голос Татьяны.

- Мои рецепты и лекарства. Можешь проверить, чип тюремный, ничего недозволенного.

- Проверю - пообещала яхта. - Подключай, а я посмотрю.

На самом деле в чипе было кое-что запрещённое, но, во-первых, Су не сомневался, что если уж этого не нашли спецы на зоне, то Татьяна и подавно не сумеет; а во-вторых, сейчас МегаСтим, примитивно спрятанный в косточке запечённой в пироге вишни, его не интересовал. Ему был нужен - помимо еды, разумеется - "комплект детоксикомана", набор разнообразных противоядий и нейтрализаторов токсинов. Изначально он был разработан для подразделений спецназа, но с появлением нового поколения симбионтов, вытеснивших его, стал доступен широким массам. Потом в Сети появились файлы для синтезатора, и теперь любой желающий мог почти бесплатно на утро после попойки снимать симптомы военным антидотом. В набор входили даже противосоставы к некоторым алхимическим зельям; они-то и интересовали Су прежде всего. Союзник союзником, но хоть какая-то защита лишней не будет… Конечно, симбионт был бы эффективнее, но одним из объяснений наличия в теле Су большого количества кибермодулей, составляющих кластерный, была стойкая биологическая несовместимость с симбионтами.

Набор Су заказал как гарнир к жаркому из утки. Яхта промолчала, проверив всё ещё на стадии заказа и не обнаружив ничего опасного. В принципе, один из антидотов по совместительству являлся специей.

Поев и бросив посуду в рециклер, Су задумчиво посмотрел на набор. Куда бы его пристроить, чтобы и под рукой был, и в глаза не бросался? Коробочка хоть и небольшая, но заметная. Так и не придумав ничего лучше, он прикрепил набор на бедро - коробочка самостоятельно крепилась к любой поверхности - и передвинул на неё изгиб голографического дракона. На безрыбьи и дракон - занавеска…

- Так мы всё-таки летим на Атальрус? - поинтересовался хакер.

- Угу - буркнула яхта. - Эту троллиху послушали, а не меня.

"Троллиху? А, Еву…"

- У тебя, возможно, вирус - напомнил Су. - А в космопорту можно будет сделать проверку.

- Тут ты прав - признала Татьяна. - Ладно, хозяин - мужик умный, ему виднее.

- С каких это пор ты стала такой кроткой? - удивился Су. Татьяна только что-то неразборчиво буркнула.

Полёт, накопление энергии; гиперпрыжок. Полёт, накопление энергии; гиперпрыжок… Так прошло почти двое суток. Наконец, Татьяна вошла в зону контроля космопорта Атальруса. Разрешение на посадку, к удивлению Су, дали без проблем, хотя после инцидента с катерами ФармаКома и "побегом" Давикова можно было ожидать, что их объявят в межпланетный розыск.

- Можешь из-за этого не волноваться - улыбнулся маг, когда Су заметил, что власти Земли могут потребовать их выдачи. - Даже если потребуют, всё равно не получат.

- У нас здесь есть пара знакомых - подтвердила Элана. При этом они с улыбкой переглянулись. Су не осталось ничего, кроме как пожать плечами. В наличии у этой примечательной парочки не только кучи скелетов в шкафу он ничуть не сомневался.

Итак, Татьяна приземлилась, и вместо суровых ребят в штатском их встретил абориген в смокинге. Су предпочитал не работать с "э.ти.", как часто называли инопланетян завсегдатаи Сети, но во время полёта до Атальруса залил себе базу данных о пункте назначения. Там был и еженедельник "Кто есть кто. Атальрус", так что "ящер", встречающий их, был незамедлительно опознан как Унджах Чламуздри, экстравагантный богач-филантроп, называющий себя драконологом. Су тут же вспомнил, что Давиков является автором книги о драконах "Властелины Небес".

- Здравствуйте, уважаемые. Милашка с вами? - первым делом спросил "эти". Ева слегка приподняла бровь, но, судя по ответу Давикова, речь шла совсем не о ней.

- Нет, он прибудет отдельно.

"Эти" щёлкнул пальцами, затем произвёл аналогичный земной жест - кивнул.

- Снять вам гостиницу? Или, если хотите, можете погостить у меня. Я приглашаю.

- Мы можем… - начал было маг, но Элана его перебила.

- Пожить у вас? Здорово, никогда не видела жилище атальрусца!

Давиков грустно посмотрел на неё, но эльфийка этого не заметила. Атальрусец повторил местный и земной жесты согласия.

- А кто ваша спутница?

"То есть обо мне он знает. Логично, Ева-то вряд ли будет в розыске…"

- Моя телохранительница - без тени улыбки ответил маг. - Если вы в курсе земных новостей, то знаете, что в нынешних условиях это будет нелишним.

- Полагаю, что вы можете постоять за себя самостоятельно, но вам виднее. Если вы готовы, то нам следует пройти к транспортному шлюзу.

Шлюз был точно таким же, как и в космопортах Земли, что неудивительно для совместной разработки. "Эти" заплатил, той же карточкой ввёл код, и через пару секунд они были на месте. Местом этим оказалась обзорная площадка на верхушке летящего на приличной высоте прогулочного лайнера.

- Вы здесь живёте? - удивилась Элана. Атальрусец в третий раз проделал двойной жест.

- Мне нравится жить в полёте.

- Вам принадлежит весь лайнер? - уточнила Ева.

- Совершенно верно. И смею вас заверить, безопасность моих гостей находится на высоком уровне.

Су улыбнулся. Неплохой каламбур получился…

На борту лайнера было несколько суше и жарче, чем нравилось Хракамоши, но выделенные "эти" номера оказались копией пятизвёздочных номеров земных гостиниц, и, соответственно, кондиционирование в них тоже было на высоте.

Первым побуждением Су было подключиться к Сети и разузнать последние земные новости, но затем он вспомнил о поручении Вантары и связался с номером Давикова-Элтон.

- Что такое? - отозвался маг.

- Когда вы последний раз делали Татьяне антивирусную проверку?

Маг пожал плечами.

- Это нужно спрашивать у Эланы. А что?

- У меня есть подозрение на вирус.

- Пираты могли похимичить - согласился Давиков. - Свяжись с Эланой, этими делами она занимается.

Он отключился, а Су запросил связь с Эланой.

- Да? - ответила эльфийка, несколько протянув "а". Су сладко вздрогнул и открыл рот с небольшой запинкой.

- Когда вы последний раз делали Татьяне антивирусную проверку? - повторил он.

- При покупке. Пожалуй, пора повторить…

Су кивнул.

- Именно. Это одна из услуг космопорта.

- Я закажу проверку - согласилась Элана. - Спасибо, что напомнил.

"Ну, что мог - сделал. Теперь займусь новостями. Да, и ещё нужно купить новый ПКН. Вернуть-то я конфискованный верну, но до того времени не ходить же голым".

Впрочем, в первую очередь он заглянул на сайт Интерпола - проверить статус розыска. К своему удивлению, он обнаружил, что вместо межпланетного розыска его "просят при первой возможности прибыть для дачи показаний". Тот же статус был и у Давикова, и даже у Элтон. На Земле за прошедшие дни ничего особенно примечательного не произошло; война магов продолжалась, Смитти без особых успехов продолжал своё расследование… В общем, Су переключился на первый попавшийся сетевой магазин, где и заказал ПКН с доставкой. Его номер располагал и торговым шлюзом, что позволило получить покупку всего через несколько секунд. Ещё несколько минут ушло на настройку, а затем Хракамоши приступил к испытаниям. Поскольку в мыслях его, пусть и отодвинутый на задний план, всё ещё витал образ прекрасной эльфийки, неудивительно, что первым делом он подключился к системе связи в её с Давиковым номере, организовав прослушивание. К сожалению, голоканал в номерах включался исключительно вручную, так что пришлось ограничиться звуком.

- Что?!?! - голос Давикова.

- Милашка пропал. - Голос Эланы был мрачнее смерти. - Владимир сказал, что дома что-то искали; он обещал разобраться и связаться минут через пятнадцать. Я перенаправила вызовы с гипер на свой коммуникатор.

- Фармакомовцы - так же мрачно процедил маг.

- Наверняка - согласилась эльфийка.

- Я возвращаюсь на Землю.

- Не сходи с ума - жёстко остановила она, и Су даже на расстоянии почувствовал удивление мага. - Тебя просто разорвут на части. Немезос, буйствующие маги, ФармаКом… Сначала нужно дать Владимиру разобраться. А ты пока лучше поговори со своей тролльшей. Она лучше будет знать, что делать.

Звук открывающейся и закрывающейся двери; Давиков вышел.

- А-а-а!

Су вздрогнул и на секунду опешил; а затем удивлённо понял, что Элана плачет в полный голос. Скорее, даже ревёт… Он уменьшил громкость и в недоумении ещё раз просмотрел сохранённые в мнемочипе досье "сладкой парочки". Никаких упоминаний о ком-то, способном вызвать такую реакцию. А вот "эти" этого "милашку" упоминал… "Милашка"… Кличка животного? Привезли с Атальруса какого-то зверька? Даже если допустить, что дамочка может так оплакивать любимую зверушку, а Давиков готов рискнуть, чтобы утешить даму… да нет, никак не увязывается. Хотя ГСБ работает и не идеально, столь любимое домашнее животное они бы не пропустили. Но тогда… ребёнок! Точно, всё понятно! Элана родила на Атальрусе, а затем с Давиковым скрывала ребёнка на Земле - причин может быть миллион, начиная со сбоев в механизме наследственности - а попросту говоря, уродства. Присматривать за ребёнком оставили некоего Владимира… В окружении парочки есть один Владимир, но совершенно неподходящий - паладин, причём высокий паладин. Вообще-то странно, что паладин поддерживает отношения с Сосудом Латиссы, но Су, пожалуй, уже не удивился бы, даже узнав, что Давиков под управлением Латиссы планирует переворот среди богов. От этой парочки всего можно ожидать!…

Несколько минут Элана рыдала в голос; затем рыдания стали стихать. Она ещё пару раз шмыгнула носом и замолчала. Вскоре вернулся Давиков.

- Ева считает, что они постараются связаться с нами и предложат обменять Милашку на Татьяну и Хракамоши.

- От меня эти уроды ничего не получат!

- Согласен. От меня они получат только то, что заслужили.

- Я предлагаю подождать новостей от Владимира, а затем уже составлять план действий - послышался голос Евы. - Скорее всего, высокий паладин в состоянии справиться с этой задачей самостоятельно.

Всё-таки тот… Су не особо верил легендам о паладинах, но когда это сказала Ева, совсем недавно бывшая главой службы безопасности…

- Кстати, мне кажется, что нас прослушивают - заметила Ева.

- Это Хракамоши - буркнул маг. - Пускай слушает. Рассказать всё равно никому не расскажет, а пригодиться может. Да и не понял он ничего…

"Пожалуй, он прав - решил Су. - Пока он жив, я с ним связываться не хочу. А может, и с мёртвым…"

- Так может, лучше позвать его сюда? - предложила Ева.

- Здравая мысль - согласилась Элана. - Топай сюда, слушатель!

На секунду у Су мелькнула мысль сделать вид, что ничего не слышал, но это быстро прошло. Он отключился и пошёл в соседний номер.

* * *

Я даже не знаю, как назвать чувство, которое овладело мной в первый момент. Ярость? Бешенство? Дикая смесь гнева, злости, страха, раздражения… в общем, практически всех негативных эмоций. Настоящая маленькая преисподняя… Если бы не Элана, я бы тут же бросился на Землю выручать Милашку. Но когда она возразила, я остановился просто из удивления. Оно же меня немного остудило. Я-то ожидал, что она понесётся первой… Впрочем, её замечание было очень здравым. Я поспешил к Еве в соседний номер.

- Что-то случилось? - спросила она, как только я вошёл.

- В нашем доме что-то искали. Пропал наш воспитанник.

- Сколько ему лет?

Так, Милашку наверняка захватили в человеческом облике после того, как он прошёл через портал. Иного объяснения я не вижу - вряд ли посланные для обыска ФармаКомовцы стали бы связываться с драконом.

- Около восьми.

- Около? Чем больше я буду знать, тем больше шансов, что сумею помочь.

- Ладно - решил я - слушай.

Рассказ о Милашке занял несколько минут; Ева внимательно слушала.

- У ФармаКома сейчас нет магов, так что они не смогут ничего определить, если только Милашка сам не поменяет облик.

- Это вряд ли.

Ева кивнула.

- Я так и решила. Исполнители не слишком умны, и, скорее всего, захватили его как свидетеля и возможного заложника. Руководству в итоге не останется ничего, кроме как поместить его в анабиоз и спрятать подальше. После чего кто-нибудь выйдет с вами на контакт и предложит обменять его на яхту и Хракамоши.

- Где его могут прятать?

Ева пожала плечами.

- Трудно сказать… Слишком много вариантов. Мне нужно больше информации.

Я кивнул.

- Хорошо, пойдём.

Мы вернулись в наш с Эланой номер и я изложил ей соображения Евы. Мы не могли не сойтись во мнении, что похитителей детей нужно не награждать, а наказывать. Ева, как и Элана, предложила подождать новостей от Владимира, а затем заметила, что нас подслушивают. Хракамоши, естественно. Если бы не буря страстей, я бы сразу его почувствовал. Ева предложила его позвать, и Элана согласилась.

Как раз когда он входил, позвонил Владимир.

- Я немного разобрался в ситуации. Это были "бойцы" корпорации ФармаКом, направленные на поиски какого-то носителя информации. Операция была хорошо подготовлена, но на Милашку они нарвались случайно, когда он, сменив облик, прошёл через портал. Его захватили прежде, чем он смог что-то сделать. Кроме Милашки, они забрали ваш синтезатор.

- Совсем охренели! - возмутился я. - Милашку мы, понятное дело, выручим, не будь я магом; но они могут испортить мой синтезатор! А их сейчас невозможно достать, между прочим.

- Если что, я достану - пообещал Су.

- Я сам займусь его спасением - ответил Владимир. - Вам слишком опасно возвращаться. К тому же это моя работа. Обещаю, что всё будет хорошо. В конце концов, Милашка и мне небезразличен. С другой стороны, если вас убьют, в одиночку я его воспитать не смогу.

- По крайней мере, поддерживай связь - попросила Элана. Владимир кивнул.

- Хорошо. До связи.

Он отключился.

- Так погибают корпорации - пробормотала Элана.

- Преувеличиваешь, к сожалению - проворчал я. К этому времени я уже основательно остыл и мыслил трезво. - Но Милашку он наверняка вытащит. В этом деле он лучше меня.

- Вы считаете, он справится с корпорацией? - с явным сомнением спросил Су.

- Наверняка - ответила Элана. - В крайнем случае мы поможем.

- Вот что Унджаху сказать… - задумчиво протянул я.

- А пока ничего не будем говорить. Скажем, если понадобится его помощь. Мало ли как он отреагирует…

Я кивнул.

- Учитывая национальную психологию Чламуздри, это оптимальный вариант - произнесла Ева.

- Национальную психологию? - удивилась Элана.

- Совершенно верно. Нация, к которой он относится, официально исповедует учение, близкое к земному конфуцианству, основой которого является утверждение "дети должны почитать родителей, а родители должны защищать детей". Как я понимаю, он и сам испытывает к Милашке родительские чувства и вполне может отправиться за ним на Землю, а сейчас это может помешать Владимиру.

- В общем, лучшее, на что мы способны, это сидеть и ждать - с горечью заметил я. - Если жизнь - это зебра, то я, похоже, нахожусь у неё под хвостом.

Элана криво улыбнулась.

- Н-да, похоже на депрессию - задумчиво пробормотал Су. Он хлопнул себя по бедру, и в его руке оказался плоский белый пенал, который он протянул Элане. - Рекомендую милиграмм санвативина. Очень помогает.

- Полевой медикаментозный набор спецназа, сейчас в открытом пользовании - пояснила Ева, мельком глянув на пенал. - Санвативин - модификатор настроения, антидепрессант. Хракамоши дал хороший совет.

- Тогда и мне дозу - неожиданно для себя самого выдал я. - Пусть симбионт учится.

- Чему? - удивился Су. - Дайте руку.

- Депрессию снимать - пояснил я, протягивая правую руку. - В этом он слабоват.

Хракамоши прикоснулся своим пеналом мне к запястью.

- Всё. Вы как, госпожа Элтон?

- Давай - буркнула Элана. Она тоже протянула руку. - Ты чем нас прослушивать, лучше бы прослушивал ФармаКом. ПКН у тебя есть, где гиперсвязь знаешь.

- Кого именно слушать? - вздохнул хакер.

- Ева, помоги ему - произнёс я. Ева кивнула и вместе с Су вышла. - Значит, будем ждать.

- Я пойду послушаю, что удастся поймать Хракамоши. А ты?

- Мне нужно успокоиться и подумать.

Элана вышла. Спокойствие, спасибо санвативину, уже было со мной, так что я сразу приступил ко второму пункту. Всё, что со мной в последнее время происходит, как-то… неуловимо странно. Вроде бы всё понятно и логично, но на самом дне разума тоненько свербит ощущение… странности, пожалуй. Но что именно?… Нет, наверно, мне это всё-таки просто кажется из-за перегрузок последнего времени. Хотя с тем драконом всё-таки… нет, о драконах сейчас не надо. О чём-нибудь другом, о Еве, например. Почему её замкнуло на меня? Заклятье, которое я на неё налагал, должно было заставить её воспринимать происходящее как сон, а себя - как ребёнка. Что-то вроде рекурсивного гипноза. Заклятья иногда срабатывают не так, как надо, но со временем оно рассеялось, и если бы дело было только в нём, Ева сейчас не помогала бы Хракамоши выяснять, что с Милашкой.

Тьфу ты! Опять в эту колею. Нет, долой мысли, займусь делом: восстановлением запаса колец. Думаю, скоро понадобятся снова…

* * *

Ева действительно хорошо знала "родную" сеть, что упростило работу Су. Вскоре аудиоканалы (с голоканалом оказалось сложнее, но Су решил, что без него можно и обойтись - по крайней мере, пока) связи нескольких ФармаКомовских шишек, включая нового начальника СБ и самого хозяина, были под его контролем. Разговор, который как раз сейчас шёл между ними, был весьма любопытным.

-…Его не существует.

- В каком смысле?

- Его нет ни в одной базе данных. В досье на Давикова и Элтон тоже никаких упоминаний. Его не существует, а значит, он никуда и не пропадал.

- Хорошо. Но прежде, чем контактировать с Давиковым, узнайте, кто этот мальчишка. От мага можно ожидать чего угодно.

С чем-чем, а с этим Су был полностью согласен.

- Новости о Еве?

- Никаких. Скорее всего, она ещё с ними.

- Землю рой - голос Л'Арре был сухим, но оч'чень выразительным.

- Понял.

Этот разговор закончился, и глава СБ переключился на другого собеседника.

- Да?

- Шеф, у нас потенциальная проблема. Здесь в офисе сидит паладин.

- Что ему надо? - насторожился шеф.

- Вас.

- Передай, что я буду через несколько минут.

Связь прервалась, СБ-шник снова переключился на другую линию.

- У нас ситуация "носатый".

Произнеся эту фразу, он отключился.

- Что это значит? - поинтересовался Су у Евы.

- В случае вмешательства паладина необходимо по специальному каналу передать кодовую фразу. Что дальше - неизвестно, в этом весь смысл. Можешь определить абонента?

Су отрицательно мотнул головой.

- Линия автономная, и даже, вроде бы, аналоговая. Древность страшная, но в данном случае им на пользу.

- Тогда слушай офис, с которым он разговаривал.

- Сам знаю - проворчал хакер. - Вот, уже сделано.

- Вахтанг Ашотович согласился с вами побеседовать. Он освободится через несколько минут.

- А теперь изображение - пробормотал Су, включая голограмму. В небольшой комнатке - скорее, закутке без окон и видимых дверей, но зато с парой нейролинков и удобных кресел - находились двое атлетичных молодых мужчин. Один из них, постарше и покрепче, был одет в спортивный костюм; правда, не такое старьё, как у Давикова, а в современную модель. На втором был стандартный "хамелеон" безопасника.

- Чай, кофе, покрепче что-то? - предложил он.

- Кофе с молоком, если можно - кивнул паладин. - И сахара восемь кубиков.

Безопасник кивнул и открыл панель в стене, за которой обнаружился синтезатор - в точности такой, как на Татьяне. Появившаяся из синтезатора дымящаяся кружка перекочевала к паладину.

- Спасибо.

- Если не возражаете, я продолжу выполнение своей работы. Шеф сейчас будет.

Владимир кивнул, и безопасник, сев на выдвинувшийся из пола стул, подключился к нейролинку. Су успел отключить голоканал, прежде чем проверка системы при подключении обнаружила лишнего пользователя.

Допив кофе, Владимир аккуратно поставил кружку на подставку рециклера рядом с синтезатором, и в этот момент в комнатку вошёл ещё один человек.

- Вахтанг Ашотович, я полагаю? - осведомился паладин, вставая. Мужчина кивнул.

- А вы - высокий паладин Владимир?

- Совершенно верно. У меня есть к вам пара вопросов.

- Я готов с вами побеседовать, но это лучше делать в более удобном месте. Если вы не против, предлагаю переместиться в мой кабинет.

- Хорошо.

- Мотаются туда-сюда - проворчал Су, переключаясь на кабинет. - Небось корпоративный тариф "Экстремальный", неограниченный трафик телепортации…

- К делу - сразу взял быка за рога Владимир. - Сегодня из дома мага Михаила Давикова был похищен мальчик. Я точно знаю, что к этому причастны ваши люди, так что не стоит терять время, отрицая это. Верните его, и, если с ним хорошо обращались, вам удастся отделаться компенсацией за разгром в доме.

- Я ничего не знаю о мальчике. Вернее, я знаю, что он был, - тут же поправился безопасник - но где он сейчас и что с ним - понятия не имею. Им занимается другое ведомство.

- Секретная служба - проворчал Владимир.

- Именно. Полагаю, вы знаете современные принципы организации СС?

- Разумеется. Поэтому я хотел бы встретиться с господином Слинни Л`Арре.

- К сожалению, в ближайшее время это невозможно. Господин Л`Арре очень занят.

- В таком случае я вынужден объявить открытый поиск - отчеканил паладин. - Я вас покидаю.

- Этот мальчишка настолько важен? - задумчиво произнёс СБ-шник. - Хорошо бы проверить его на предмет магии…

- Что такое "открытый поиск"? - поинтересовался Су.

- Фактически - война. Если паладин уходит в поиск, цель поиска становится для него приоритетом надо всем. А открытый поиск означает, что к нему присоединятся и другие незанятые паладины.

- Я знал, что в одиночку с корпорацией не справиться - удовлетворённо произнёс Су.

- Никогда не следует торопиться с выводами - спокойно произнесла Ева, однако пояснять свои слова не стала.

- Однако в наших силах ему помочь - заметила Элана. Когда только она успела проникнуть в комнату? - Среди баз данных службы охраны должна быть информация о расписании на день и перемещениях Л`Арре. Она бы очень пригодилась.

- Прямая связь с СС есть только у него - кивнула Ева. - Если Владимир сможет с ним поговорить, то на этом всё может и закончиться.

- До этой информации невозможно добраться через Сеть - проворчал Су. - Вы что же думаете, они такие дураки, что держат всю важную информацию на машинах с выходом в глобал, чтобы хакеры могли до неё добраться?

- Это верно - согласилась Ева - но способ есть.

- Какой же? - язвительно поинтересовался хакер. - Позвонить в ФармаКом и спросить дневное расписание хозяина?

- Именно - кивнула Ева. - Хитрость в том, куда именно позвонить.

- И как именно - с улыбкой добавила Элана. - Условный семантический код?

- Вы разбираетесь в этом вопросе - констатировала Ева.

- Профессиональное - небрежно бросила Элана. - Давай, звони.

Ева кивнула и поджала губы; через несколько секунд кивнула снова.

- Понятно. Сейчас он отдыхает, а через час отправится на ВСТ, как частное лицо.

- Значит, у тебя остался доступ?

- Этот нод я делала сама - пояснила Ева. - Посчитала, что безопаснее будет никому о нём не сообщать.

- ВСТ - это Выставка Современных Технологий? - вмешался Су.

- Да.

- Её крякнуть не удастся. У них там буквально всё экспериментальное, удивительно, как они сами разбираются.

- Кстати, а что насчёт коммуникатора Л`Арре? - поинтересовалась Элана. Су и Ева дружно закачали головами.

- Дохлый номер.

- И сам коммуникатор, и система кодирования Л`Арре были разработаны специально для него. Он серьёзно относится к своей безопасности - пояснила Ева. - В любом случае, мы уже знаем, где он сегодня будет. Мне сообщить высокому паладину?

Элана кивнула.

- Само собой. Надеюсь, на этом это и закончится…

* * *

- Господин Давиков, вы не возражаете, чтобы я вошёл? - произнёс знакомый голос из коммуникатора в комнате. Я вздрогнул и резко завязал узелок в магическом узоре кольца, затягивая остатки своей ярости, а затем бросил его к остальным.

- Кто это?

- Это Чламуздри. Я могу войти?

- Конечно. Открыто.

Среагировав на последнее слово, двери разъехались, и в комнату вошёл наш гостеприимный хозяин.

- Чем обязан? - поинтересовался я.

- Вы были чем-то заняты? - спросил Унджах, глянув на разложенные на столе материалы и готовые кольца. Я кивнул.

- Восполняю потери в защитном арсенале. В последнее время пришлось потратить запасы.

- Вы не пользуетесь техническими средствами защиты?

Я отрицательно мотнул головой.

- Это непрофессионально. Да я в них и не разбираюсь.

- Вы разбираетесь в другом - согласился Унджах. - Я не знаю вашей ситуации в целом, но защита вам действительно нужна. Час назад было совершено ограбление клиники доктора Орикаши Мотоямы, одного из моих бизнес-партнёров на Земле. Помимо крупной суммы денег, похитители забрали копию базы данных клиники и несколько клеточных образцов. Похоже, их главной целью был как раз один из образцов - ваш.

- Любопытно… - пробормотал я. - Благодарю за информацию.

Унджах сомкнул ладони, затем кивнул.

- Я буду рад, если вы и ваши спутники присоединитесь сегодня к моему столу.

- Ничего не имею против - пожал я плечами. - Когда?

- Я поставлю напоминание на ваши коммуникаторы, когда повара закончат.

- Повара? - удивился я.

- Совершенно верно. - Конечно, Унджах - не человек, но в его голосе явно звучала гордость. - Трое профессионалов кулинарного искусства, и уверяю, приготовленная ими пища на уровень выше той, что делают лучшие синтезаторы. Разумеется, для вас готовятся земные блюда.

- Так вы увлекаетесь кулинарией?

- Немного. Как вы знаете, моё основное увлечение - драконы. Кстати, с кем сейчас Милашка и когда он должен прибыть?

- Когда мы покинули землю, Милашка остался под присмотром высокого паладина Владимира - пояснил я. - Он должен прибыть сюда через несколько дней.

Чламуздри довольно щёлкнул пальцами.

- Хорошо. Вы ещё не осматривали мой лайнер?

- К сожалению, не успели.

- Если хотите, я с удовольствием побуду вашим гидом.

Я кивнул.

- Заманчивое предложение, только нужно позвать и Элану. Ей это будет особенно интересно.

Я потёр двумя пальцами висок, настраиваясь на Элану. А вот и она…

"Хозяин предлагает провести экскурсию по своему лайнеру. Ты идёшь?"

"Сейчас, один момент. Ты у себя?"

"Ага. Давай, жду".

- Она сейчас будет.

- Это было нечто вроде телепатии? - поинтересовался Чламуздри, и этот несложный вроде бы вопрос поставил меня в тупик.

- Н-наверно - пробормотал я. - Я не теоретик, а практик.

- А кто теоретик?

Я задумчиво покачал головой.

- Знаете, господин Чламуздри, ваши вопросы легко делают то, чего не сумел никто из моих врагов: ставят меня в тупик.

- Думаю, это можно воспринимать как комплимент - заметил Унджах.

- Пожалуй - согласился я. - А о теоретиках магии мне ничего неизвестно. Все мы практики…

- А вот и я - входя, произнесла Элана. - Простите за ожидание.

Вообще-то она уверена, что для мужчины естественно ожидать женщину, так что извинение, видимо, было направлено к атальрусцу.

- Мы идём?

Я тоже вопросительно посмотрел на него.

- Разумеется, пойдём. Только разве ваша телохранительница не присоединится?

- Я вам доверяю. К тому же сейчас она занимается моей безопасностью с другой стороны.

Унджах щёлкнул пальцами, кивнул, и шагнул к двери.

- Полагаю, гостевые помещения можно опустить - произнёс он. - Это просто достаточно удобные комнаты для представителей всех четырёх видов.

- Четырёх? - удивилась Элана.

- Совершенно верно. Мои сородичи сарихи, люди с вашими четырьмя подвидами, тролли, и морфы. Для Милашки у меня переоборудован отдельный отсек.

- Подождите-ка… и морфы?

- Мне ещё не доводилось их принимать - пояснил Унджах - комнаты сделаны на всякий случай. На самом деле я даже не видел ни одного морфа вживую.

- И не увидите - хмыкнул я. - Они очень редко покидают свой город. А если и покинут, всё равно никто не заметит.

- Ну, это конечно - согласился Чламуздри.

- А как вы определяли, каким должно быть жильё морфа? - спросила Элана.

- У них на Земле есть нечто вроде посольства - пояснил атальрусец. - Оно полностью автоматизировано, но там есть и информационный центр.

- У них красиво - пробормотал я.

- Ты там был? - удивилась Элана. - Зачем?

- Я был не там, а в их городе.

- И молчал? - возмутилась она.

- Так речь об этом не заходила - пожал я плечами. Элана возмущённо фыркнула, и я понял, что она мне это ещё припомнит. Блин, язык мой - враг мой…

Унджах щёлкнул пальцем по ладони.

- У вас насыщенная событиями жизнь, господин Давиков.

Я улыбнулся и скривился одновременно; должно быть, выглядело моё лицо при этом забавно.

- И не говорите… Кстати, мы будем осматривать ваш лайнер пешком?

- Конечно, нет. Гравикар ждёт нас в следующем отсеке. Пойдёмте.

Не спорю, экскурсия была любопытной, но гораздо больше, чем меня, она заинтересовала Элану. Я ведь вообще не люблю хайтек, а лайнер явно относится к нему. Хотя кое-что заинтересовало и меня - например, отсек для Милашки, копирующий часть его обиталища в горах, и библиотека с пластиковыми книгами. Вообще, похоже, что этот лайнер способен к неограниченному сроку автономного существования. Наконец, мы вернулись в исходную точку - наш с Эланой номер.

- Спасибо за экскурсию, господин Чламуздри. Было интересно - произнесла Элана. - У вас тут целый маленький город для одного…гм… сариха.

- В единственном числе - раназа - поправил Унджах. - Раньше я жил здесь с семьёй.

Я кивнул. Под "семьёй" он имел в виду своего отца, умершего от какой-то болезни вскоре после рождения Милашки.

- И вам здесь не одиноко? - продолжала любопытствовать Элана.

- Иногда. К сожалению, у меня редко бывают гости. Большинство сарихов считают меня тарну… как это по вашему…ну, примерно, одержимым идеей.

- Но ваша идея реализовалась - улыбнулся я. Унджах кивнул.

- Я с нетерпением жду прибытия Милашки.

- Я тоже… - пробормотал я.

- Ну что ж, увидимся за столом. Приятно отдохнуть.

- Неплохо он устроился - заметила Элана, когда Унджах ушёл.

- Как там дела? - спросил я.

- Нормально. Владимир встретится с главой ФармаКома, как-его-там, и вытрясет из него Милашку.

- У меня ещё кое-что есть. Унджах сообщил мне, что доктора Мотояму ограбили, причём взяли клеточный образец моего симбионта.

- Ну, это-то понятно - махнула рукой Элана. - Увидели на пиратской базе, на что он способен, и решили заполучить новую технологию. Кстати, у тебя-то он откуда? Это же биотехнология на уровне…

Она остановилась.

- Морфов - кивнул я. - Премия за отлично выполненную работу, а не то, что ты подумала. Я стопроцентный человек. Только это не просто биотехнология.

- Так как ты с ними связался?

- Это они со мной. У них завёлся демон, сами справиться не смогли, и вызвали специалиста. Это всё было незадолго до твоей попытки стянуть гадальные камни.

- Как они выглядят? Как выглядит их город? Почему не просто биотехнология? Как они с тобой связались? Они действительно однополые? Они…

- Подожди, тише - выставил я ладони вперёд. - Не всё сразу. Связались как все, через коммуникатор. Сказали, что им нужны мои услуги и они готовы хорошо заплатить, но заказчика не назвали. Я им предложил зайти лично, они согласились. Выглядели они как обычные люди, двое мужчин среднего возраста.

- Так может, это и были люди? - перебила меня Элана. Я поднял бровь.

- Ты хочешь меня обидеть? Я что же, не могу отличить человека от нечеловека?

- Ой… - пробормотала Элана, и я решил считать это извинением.

- Они объяснили ситуацию, я принял предложение. Попали мы к ним через обыкновенный шлюз. Городок у них красивый, потом покажу. А симбионт… Это был эксперимент.

Элана явно ожидала продолжения, но я молчал.

- Ну? - наконец, произнесла она (довольно сердито, должен заметить). Я пожал плечами.

- Это симбионт для мага, а конкретно - именно для меня. И он создан из необычных клеток. Неземных.

- То есть… - начала было Элана, но я отрицательно покачал головой.

- Нет. Хочешь знать, как я его называю? "Сердце Демона"…

* * *

- Мы можем войти? - спросил Давиков через коммуникатор. Су, не отрываясь от ПКН-а, без слов открыл дверь. Давиков вошёл внутрь, вместе с задумчиво выглядящей Элтон.

- Чем обязан? - проворчал Су, когда маг подошёл к нему. - Пока вы гуляете-прохлаждаетесь, я делами занимаюсь! Вашими, между прочим!

- Я понимаю - кивнул маг - и признателен. Можешь поверить, я этого не забуду. Но сейчас немного о другом. Что такое САМ?

- Что-что? - сделал Су удивлённое лицо; Ева иронически улыбнулась.

- Я имею в виду, как оно действует? - усмехнулся маг. - Это давно секрет Полишинеля.

- Чего? - удивился Су, на этот раз искренне. Давиков смущённо хмыкнул.

- В общем, здесь все, кроме нашего хозяина, знают твой маленький секрет.

- В каком смысле, хозяина? - насторожился хакер.

- Может, всё-таки ответишь на вопрос? - ласково спросила Ева, обнимая его; однако при этом её палец больно упёрся в бок. - Я знаю методы освежения памяти…

Су поёжился.

- Ладно, я должен был хотя бы попытаться. Откуда у вас информация?

- Факт оттуда, факт оттуда… В конце концов, я маг.

- Не тяни, пожалуйста - ещё более ласково попросила Ева, так ткнув его (незаметно для окружающих) пальцем, что он дёрнулся.

- Похоже, ты ей нравишься - подмигнул Давиков.

- Я предпочитаю блондинок - буркнул Су. - Дайте мне лабораторный файл, я его раскодирую и вы сами всё увидите.

- Файл "САМ"? - уточнил маг. - Который выглядит как порно?

Су кивнул.

- Милая, ты бы не могла…

Элана и Ева кивнули одновременно; Ева покраснела. Давиков хмыкнул, Элана усмехнулась и подняла левый рукав, открыв браслет-коммуникатор.

- Татьяна, привет.

- Привет - недовольно отозвалась яхта.

- Что с тобой? - удивилась Элана. - Чем вызвано дурное настроение?

- Техники не обнаружили вирусов…

- Но это же хорошо!

- Лохи они - отрезала яхта. - Лучше работать надо, а они халтурят.

- Я проверю - пообещала Элана. - А пока скопируй-ка на мой ком тот файлик.

- Сейчас, проверка пользователя… Посылаю. Заходи побыстрей, лады?

Элана отключилась.

- Открой порт - обратилась она к Су.

- Уже.

- Тогда принимай. Сколько времени нужно на дешифровку?

- На полную - минут десять, но вам это надо? Там в основном теоретическая основа и данные ранних экспериментов. Всё нужное - в конце, я это вытащу за минуту.

Давиков пожал плечами.

- Приступай.

Прошло десять минут. Воспроизведение голо закончилось.

- Ну, теперь понятно? - спросил Хракамоши.

- Понятно, что ничего не понятно - заметила Элана.

- Именно - согласился Су. - Я даже решился на испытание на человеке, за что меня и арестовали, но результатов получить не успел.

- То есть у тебя был готовый препарат? - уточнила Элана. Су кивнул.

- Один спец использовал эти лабданные для создания программы синтезатора. Её можно использовать даже на обычном бытовом.

Давиков усмехнулся.

- Так вот зачем им понадобился мой синтезатор!

Су кивнул.

- Теперь они могут производить препарат, но лишены теоретической основы, без которой, помимо прочего, производство не будет разрешено. С другой стороны, у нас есть теория, но для производства нужно её по новой обрабатывать.

- Понятно… - протянул Давиков. - Домен Вантары…

Элана согласно кивнула.

- И у тебя нет резервной копии синтезаторного файла? - недоверчиво спросила Ева.

- Это и была резервная - проворчал Су. - Главную я стёр при аресте. Как, вы думаете, я отделался всего четырьмя годами?

- Я не верю своим ушам - покачала головой Ева, снова прижавшись к Су и нажав куда-то меж рёбер так, что он хотел заорать, но голос пропал. - Любой дурак на твоём месте сделал бы несколько закладок в Сети. Ты же не был глупее любого дурака?

- Я их все стёр! ФармаКом тогда не наезжали на меня лично, но направили лучших спецов обыскивать Сеть в поисках этих данных. Единственное безопасное место оставалось в оффлайне, на борту Татьяны - просто когда они это раскопали, Татьяна оказалась уже вне их досягаемости… да и моей тоже. А потом вы переставили синтезатор себе домой…

Ева прекратила его обнимать, и Су вздохнул свободнее.

- Кстати - вспомнил он, стараясь отодвинуться от Евы - вы говорили, домен Вантары?

Давиков кивнул.

- Не вижу смысла скрывать, что Татьяна недавно стала Сосудом Вантары. Результат - вот он.

- У меня уже была с Вантарой небольшая беседа - проворчал Су. - Значит, это всё-таки действительно была она…

- И чего она от тебя хотела? - поинтересовался Давиков. Элана тоже заинтересованно подняла бровь.

- Не поверите. Чтобы я объяснил Татьяне, что она - Вантара, я имею в виду - не вирус.

- Так вот почему она была такой недовольной! - сообразила Элана. - Она считает Вантару вирусом, а проверка вирусов не обнаружила… Забавно.

- Ладно, значит, САМ пока отложим - пробормотал Давиков. - Сдаётся мне, что не всё так гладко у Владимира, как хотелось бы… Где он должен встречаться с Л`Арре?

- Выставка Современных Технологий, примерно через сорок минут.

Маг скривил губы.

- Я тоже с ним побеседую… Чует моё сердце, это подстава…

- То есть, ловушка? - уточнила Ева.

- А? - словно очнулся маг. - А… да.

- Это возможно - кивнула Ева. - Они могли и узнать о моём ноде и запросе на него. Что вы хотите предпринять? Предупредить Владимира?

Давиков усмехнулся.

- Какой смысл предупреждать паладина о возможной ловушке? Я просто ему помогу.

- Это Атальрус - напомнил Хракамоши. - А он на Земле. И осталось сорок минут.

Маг пожал плечами.

- И что? Конечно, если бы я был на Земле, а действовать нужно было на Атальрусе, это была бы проблема…

- А так? - подозрительно спросил хакер.

- А так - технические сложности - снова пожал плечами маг. - Ладно, не буду терять время. Элана, поможешь?

Эльфийка кивнула.

- А я могу помочь? - спросила Ева. Маг ещё раз пожал плечами.

- Ну, думаю, и для тебя дело найдётся. Пойдём. Где-то тут была оранжерея…

Хракамоши остался один. Его заинтересовало, что собирается предпринять маг, а поскольку ему никто не говорил этого не делать, он решил понаблюдать, тем более что камеры наблюдения в оранжерее не нужно было даже взламывать - доступ к ним был свободным. Как оказалось, Давиков с Евой что-то чертили в земле оранжереи, Элана же просто сидела на скамейке, болтая ногами, и наблюдала за ними. Узор всё разрастался; его окружность уже достигла диаметра в три метра. Давиков торопился, чертил в земле прямо пальцем, Ева не отставала от него. Элана тоже встала со скамейки и принялась помогать, пользуясь, впрочем, перчаткой; немного почертив, она стала раскладывать то тут, то там различные предметы, которые Давиков доставал из воздуха. Наконец, когда диаметр дополз примерно до шести метров, маг остановил работы и бухнулся на землю в середине странного чертежа, засунув правую руку за пазуху. На этом всё и остановилось; Ева отошла помыть руки, а затем, как и Элана, села на скамейку. Су пожал плечами. Это что, и всё? Никаких спецэффектов? Ему очень хотелось узнать, что происходит сейчас на территории ВСТ, но он говорил правду - взлом их системы безопасности, созданной на основе собственных экспериментальных технологий, был выше его сил.

Неожиданно он хлопнул себя по лбу. Вот болван! Любитель усложнять задачу! Он настроил отдельный процесс ПКН на приём земного головидения, одного из каналов ИнфоМира. Вот он, знакомый пейзаж… Су включился в тот момент, когда оператор показывал павильон ВСТ и его окружение.

- Итак, мы находимся на открытии ежегодной Выставки Современных Технологий, самого технически продвинутого места на нашей планете. Чудеса науки, гордость земной и совместной техники - всё это, воплощённое в электронику и биомеханику, можно найти здесь, вместе с создателями технологий, облегчающих нашу жизнь и делающих её более приятной.

- Ага - пробурчал Су - вроде объёмных микрокамер в еде для ГСБ.

- Все, кто интересуется развитием науки и технологий обязательно должны побывать здесь - хотя бы как зрители нашего канала. Множество выдающихся личностей…

Хракамоши зевнул, пропуская пустую болтовню журналиста мимо сознания. Пока ничего интересного не происходило. Камера переместилась внутрь зала выставки; народа здесь действительно набралось прилично, Су даже узнал некоторых знакомых личностей, однако Л`Арре пока видно не было. А вот и он, лёгок на помине! Рядом пара троллей-охранников для понта, и несколько профессионалов наверняка работают скрытно. Эльф промелькнул в поле зрения и исчез. А вот и паладин; если колдун был прав, сейчас должно начаться что-то интересное…

* * *

Н-да, в межпланетных масштабах мне этим заниматься ещё не приходилось. Прикинув коэффициенты, я решил, что понадобится шестиметровый узор. Как оказалось, если скинуть Еве изображение прямо в мозг, она способна чертить узор даже лучше, чем я. Из-за размеров узора пришлось поторопиться; даже втроём было не так-то просто успеть подготовить его за сорок минут. Наконец, подготовка была закончена и я лёг на центр фокусировки, взяв в руку висящий на шее мешочек с землёй, много лет назад взятой у меня на родине. Я засунул пальцы внутрь мешочка и погрузил их в землю; земля, на которой я лежал, с тихим вздохом приняла моё тело, погрузив его в себя на несколько сантиметров. Я закрыл глаза и обратился к земле.

"Пусть частицей малою, ты всегда со мной
Ты душе моей путь домой открой
Будь со мной и мной, Мать-сыра земля
Пусть лежат вокруг Родины поля
Дай мне сил свершить то, что нужно мне
Дай опять пройти по моей стране"…

Ну, примерно так. На самом деле это скорее ощущения, чем слова, к тому же каждый раз немного разные. Захотелось спать; я попытался открыть глаза, не желающие открываться. Наконец, мне это удалось; я встал, отряхнув с себя землю, и осмотрелся. Место незнакомое и безлюдное; последнее хорошо, первое тоже не проблема. Так, нужно найти ближайший транспортный шлюз. А для этого нужно сосредоточиться и созвать свою свиту. Был бы я в своём теле, сами сразу слетелись бы, а вот инаватаре приходится звать… Инаватара, инверсированная аватара, это воплощение смертного мага в бессмертное тело. Строго говоря, условно бессмертное; этому-то тёлу любая атака хоть бы хны, но это потому, что все раны переносятся на моё настоящее тело. Правда, раны эти сами не совсем настоящие, но боль от них вполне реальна. Главное в использовании инаватары - умение терпеть боль. Самое обидное, что обезболивающее не помогает…

Созвав духов, я сотворил одежду и двинулся в указанном направлении. Как оказалось, я очутился в городском парке, а до ближайшего шлюза с полкилометра. По моему ощущению времени, ВСТ откроется через пять минут, но ещё неизвестно, когда там появятся Л`Арре и Владимир, так что особой нужды в спешке нет. К тому же если использовать магию, меня может засечь кто-то из магов; тогда как минимум я пропущу все события на выставке… Хоть это и маловероятно, всё-таки лучше воспользуюсь шлюзом, а не переносом. Призвав из дома кредитку, я заплатил за пользование шлюзом и перенёсся к ВСТ.

Н-да… Как это я не учёл… Здесь же репортёры. Стоит поменять внешность. Современные камеры, во всяком случае, некоторые модели, способны распознавать иллюзии, так что нужно реальное превращение; а значительные изменения помимо того, что просто неприятны даже для искусственного тела инаватары (если оно не было создано именно для этого), так ещё и утомительны. Подумав пару секунд, я, не меняя лица, перекрасил себя под тёмного. Не знаю, может, мне просто кажется, но, по-моему, получился замечательный уродец… Я сам себя в первый момент не узнал. Нормально. Так, иду… ё моё, голова моя сегодня дырявая! Там же вход по пригласительным! Правда, по традиции магов на технические выставки пропускают свободно (это старая история, ещё со времён возвращения магии), но при этом регистрируют. А, ладно… После выставки меня на Земле уже не будет, а пока она не закончится, вряд ли кто-то из интересующихся будет искать меня в числе её участников. Или даже… придумал. Подожду снаружи. Если всё пройдёт спокойно, то тем лучше; а если всё-таки начнётся заварушка, прорвусь внутрь в суматохе. Почувствовать, что внутри что-то происходит, я и отсюда смогу.

Белая полусфера выставочного центра была окружена деревьями; я взлетел к вершине одного из них и устроился в развилке веток, спрятавшись в густой кроне. Народ, ожидавший начала снаружи, втянулся в здание; пока всё было спокойно. Время от времени новые посетители выходили из шлюза или телепортировались со спутника прямо ко входу; кто-то выходил, кто-то прилетал на флаерах… Жизнь шла. Появление Владимира я засёк минут через пять после открытия, но уже прошло двадцать минут, а внутри всё было спокойно. Возможно, просто беседа затянулась?…

Прошло ещё десять минут. Мне это положительно не нравилось. Этого времени любому паладину, тем более Высокому, за глаза должно хватить для мирного решения проблемы… но и схватки я не чувствовал. Что там происходит? Я покачал головой. Нужно идти. Я спрыгнул с дерева, воспользовавшись поддержкой свой свиты, замедлившей падение, и заторопился к выставочному центру.

- Ваше приглашение? - попросил андроид у входа.

- Я маг - буркнул я.

- Позвольте вашу руку для идентификации ауры.

Я подал ему ладонь; робот внимательно рассмотрел её, словно читая судьбу по линиям.

- Я закончил идентификацию. Добро пожаловать, Михаил Анатольевич, мы вам всегда рады.

Поклонившись, андроид указал рукой на открывшуюся дверь. Я вошёл внутрь.

В первом зале всё было спокойно - я имею в виду, выставка проходила нормально: шумно, ярко, но мирно. Пара десятков посетителей осматривали экспонаты и разговаривали; на меня никто не обратил внимания. Владимира я здесь не чувствовал. Мне было не по себе и от электроники, которой здесь всё обставили, а тут ещё на глаза попался отдел биомеханики, и я поспешил во второй зал.

Кошмар! Именно ей весь он и посвящён. Вяээээ… мерзость какая. Лишь на миг задержавшись, чтобы убедиться, что Владимира нет и здесь, я чуть ли не пулей проскочил в следующий зал. Третий зал демонстрировал технологии генной инженерии; хотя здесь была представлена искусственная жизнь, отвращения, как биомеханические монстры, создаваемые, между прочим, на её основе, она у меня не вызывала. Здесь не было того уродливого сплава жизни и не-жизни, присущего биомеханике, который намного неприятнее киборгизации. Здесь было бы логично встретить Л`Арре; к сожалению, я не был знаком с его аурой и располагал лишь портретом с усилителя памяти Хракамоши. Быстро окинув помещение взглядом и не обнаружив его, я решил продолжить ориентироваться на ауру Владимира, которой не обнаружилось и здесь.

В четвёртом зале демонстрировались как раз киберсистемы. Владимира здесь тоже не было; внешнее кольцо выставочного центра оказалось пустым, однако план ВЦ, изображённый на справочных терминалах, показывал, что в центральной части есть ещё четыре зала: высоких энергий, нейротехнологий, нанотехнический и физики предельных состояний. Я невольно вздохнул: вот бы это была выставка высокой магии, а не высоких технологий! Эх, мечты, мечты… Ладно, не расслабляться, искать Владимира!…

Нейротехнологии!

Пусто.

Высокие энергии!

Пусто…

Нанотехнологии!

Нанотехнологии?

Эй, двери закрыты! И не просто закрыты… Запечатаны "печатью непричастности", паладинским способом обеспечения отсутствия посторонних на месте схватки. Всё-таки это была подстава…

- Я должен помочь Владимиру - негромко произнёс я. Печать расслабилась, но дверь осталась закрытой. Что ещё за бред?… Теперь я мог чувствовать, что Владимир внутри, и, похоже, в плохом состоянии. Так, пока не буду думать, как обычному эльфу удалось так уделать паладина; мне нужно внутрь, только как? Дверь выбить? Я бы попытался, но это грёбаное устройство для перекрытия доступа, обыденно именуемое дверью, было выполнено на основе нанотехнологии, подобной той, с которой я столкнулся на пиратской базе. Перенос? Проскакивая зал высоких энергий, я обратил внимание на работающий агрегат, по заявлению разработчиков, блокирующий искривление пространства. Ну, проверим, насколько он хорош…

Достаточно хорош, зараза! Перенос не действует. Отстранённая мысль: когда я волнуюсь, я даже думать начинаю несколько иначе, грубовато.

Так, какие есть идеи? В голове тут же возникли формулы нескольких заклинаний, которые уничтожат эту дверь вместе со стеной, однако такой удар, помимо того, что привлечёт ненужное внимание, может ненароком прикончить Владимира или Л`Арре, а они оба нужны мне живыми, особенно последний. Что ещё можно придумать?

Информационный терминал! Возможно, в зал есть альтернативный вход? Есть!… сервисный, охраняемый…блин. Эх, Хракамоши бы сюда… А почему бы и нет? На этот раз вызвать его к себе я не могу, но могу попробовать с ним связаться. Может, он и с Атальруса сможет что-то сделать? Этот терминал должен обеспечивать и связь.

Я снова воспользовался кредиткой, продемонстрировав терминалу своё настоящее лицо. Хракамоши ответил через пару секунд.

- Проблемы? - поинтересовался он. - Снова без меня никак?

- Можно и так сказать - проворчал я. - В конце концов, я на твоей территории. Мне срочно нужно проникнуть в зал нанотехнологий, а он закрыт. Не хотелось бы устраивать шум.

Он почесал бровь.

- Хорошо, что я предусмотрел подобную возможность - самодовольно заметил хакер. - У тебя есть десять тысяч кредитов?

- Сколько-сколько? - удивился я. - А десять тысяч муравьёв в кишки не хочешь?

Хракамоши поёжился.

- Я не себе, эксплуататор - проворчал он. - Просто здесь продаётся один девайс, который может тебе помочь, и стоит он именно столько.

- Понятно - кивнул я. - Что именно, и в каком зале?

- Первый зал, электроника. Универсальный сервисный дроид. Когда купишь, тащи его к терминалу и вызывай меня.

Я кивнул и отключил связь. Бегом, в зал электроники; покупка дроида, его регистрация; возвращение к терминалу в безлюдном углу; всё на максимальной скорости. Чтобы не привлекать внимания, я наложил заклинание, его отвлекающее.

- Ну, что дальше? - обратился я к хакеру, как только передо мной возникло его лицо.

- Прикажи ему открыться для удалённого доступа и передать права администратора удалённому пользователю.

Я повторил дроиду фразу хакера; из его сферического корпуса выдвинулся кабель, подключившийся к терминалу. Секунд через десять он отключился; связь тоже отключилась, но дроид спроецировал над собой голограмму Хракамоши.

- Вот так. Ладно, я займусь работой, а ты подожди возле входа в зал нанотеха.

- Постарайся побыстрее.

Образ хакера кивнул и исчез; дроид куда-то унёсся. Я подошёл ко входу.

- Сейчас откроется на пару секунд, сразу проскакивай - произнёс голос Хракамоши через минуту-другую. Из дроида, понятно… - Вот, пошли!

Дверь растаяла, и я рванулся в проход. Зал нанотехнологии оказался совершенно пуст; кроме меня и дроида здесь не было никого и ничего, кроме пары терминалов на стенах. Однако я чувствовал ауры Владимира - уж её-то не пропустишь и ни с чем не спутаешь, паладин всё-таки! - и ещё чью-то, с явными эльфийскими оттенками.

- Слинни Л`Арре, я полагаю? - поинтересовался я вслух. Попытался шагнуть вперёд, но нога не отрывалась от пола; глянув вниз, я обнаружил, что по моим ногам вверх быстро ползёт плёнка, неотличимая по цвету от пола, приковывая к нему мои ноги. Что это такое?… Не теряя времени на раздумья, я выдернул ноги из своеобразных "сапог", сделав кости гибкими и взлетев.

- Ладно, эльф, сам напросился - сердито произнёс я, с Силой сводя ладони. Помещение заполнил грохот, усиленный звук хлопка; это даже скорее трюк, а не заклинание. Уши эльфов особо чувствительны к низким частотам; в общем, по ушам им такой хлопок бьёт - будь здоров. Возле одной из стен что-то мелькнуло; я глянул туда духовным зрением. Эльф был там; ещё раз осмотрев помещение, на этот раз духовным взором, я обнаружил и Владимира. Он был без сознания, а вот эльф что-то затевал. Ладно, вырублю его и Перенесу отсюда вместе с Владимиром, там разберёмся, что к чему. Я швырнул в эльфа магией, отмерив столько, чтобы он отключился.

Он оказался не так прост. Моя струя энергии рассеялась; похоже на действие защитного амулета. Полсекунды спустя пол и потолок соединила стрела молнии, прошедшая через меня; неожиданный шок сбросил меня на пол. Я уже упоминал, что удар молнии довольно тяжело выдержать; правда, этот был существенно слабее настоящей молнии, но зато оказался неожиданным. Что это, вообще, было? Что её вызвало?

Стоило прикоснуться к полу, как меня снова стала покрывать плёнка. Я поторопился взлететь вновь, и в этот момент меня достал новый электроразряд. На этот раз я заблокировал его, не дав сбросить себя на пол. Ладно, никто и не говорил, что всё будет слишком легко; в конце концов, он ухитрился справиться с Владимиром…

Внезапно со стен и потолка ко мне рванулось с десяток щупальцеподобных отростков. Один из них я встретил ударом молнии, вернув поглощённую энергию и добавив своей, от нескольких увернулся, но один задел мою ногу. По ней тут же растеклась знакомая плёнка, но теперь добавилось ощущение, похожее на то, которое вызвала Немезида - словно в ногу вонзаются десятки иголок, правда, не раскалённых. "Щупальце", удерживая меня за ногу, размахнулось, собираясь ударить о стену. Стиснув зубы, я воспользовался примером Индуса. Больно… Стопа осталась в его хватке. Предоставив телу и крошечному кусочку сознания заботиться о регенерации, основную часть разума я сосредоточил на защите и атаке. Я заметил, что "щупальце", поражённое молнией, словно окаменело; таким образом… Попробую электрощит. Невидимая молния образовала вокруг меня сферу; ещё одно "щупальце" хлестнуло меня в грудь, и заклинание доказало свою эффективность, остановив его на месте. Однако сам я продолжил движение, не успевая так быстро сменить направление, и налетел на его копьеподобный конец. Мне, защищённому магией, столкновение не повредило; а вот "щупальце" оказалось не слишком прочным и рассыпалось на куски. Однако с того места, куда оно упало, выросло два новых… Полагаю, Геракл чувствовал то же. Нужно вырубить грёбаного эльфа! Надеюсь, он напрямую управляет этой дрянью, а не просто вызвал и ждёт результата… Нужно проверить. Я повторил Громовой Хлопок на максимальной мощности; "щупальца" едва заметно дрогнули. Отлично…

"Щупальца" замерли, направившись острыми концами на меня; я почувствовал, что из моего щита утекает энергия. Ах вы!… Тогда заполучи вот