/ Language: Русский / Genre:romance_fantasy, / Series: Замок на стыке миров

Планета Легенды

Виктор Чирков

В романе “Замок на стыке миров” герой в ходе захватывающего и полного опасностей путешествия в необычном мире, где причудливо соединились иллюзия и реальность, магия и техника достигает трона Замка, но история на этом не заканчивается.. Приключения продолжаются в новых обстоятельствах. Даже титул хозяина Замка не освобождает от выполнения обещаний, приходится оплачивать счета, иной раз даже не подозревая об этом. Привычный, знакомый мир таит в своих недрах много неизведанного. Из праха встают существа, от которых , казалось, остался лишь ряд символов – их имя. Заклинание, не имеющий смысла набор слов может привести к неожиданным последствиям. Причудливы игровые партии, интересны ходы героев по великому полю вселенной. Но в один миг партии объединяются, поля проходят одно сквозь другое, нити судеб непостижимым образом переплетаются, начинается настоящая игра – она называется жизнь.

Чирков. Замок на стыке миров #2 От автора Для личного использования. Можно пересылать друзьям и знакомым. С вопросами по коммерческому использованию просьба обращаться по адресу victorchirkov@mail.ru Желающие высказаться могут это сделать на http://www.chirkov.km.ru благодаря помощи Dark Hedin, а так же на http://zhurnal.lib.ru адрес моей страницы в Журнале "Самиздат" http://zhurnal.lib.ru/c/chirkow_wiktor_nikolaewich/ С уважением ко всем читателям, Виктор Чирков.

Виктор Чирков – Планета легенды

Как редки стали в этих стенах гости,
Скучали все, кто в доме том служил,
А он лишь неудачных претендентов кости
В своих подвалах бережно хранил,
Пока, с обломком черной трости,
На трон хозяин новый не ступил...

Пролог.

Горные исполины были еще относительно молоды.. Они с интересом взирали вниз на долину...

У подножия хребта, лежал удивительный мир. Волшебница ночь осыпала лунным серебром ледяные шапки, вечные снега. Пустоши, леса долины, облака у горизонта, море – все подчинилось ее дивным чарам. Только Замок на скале, поднимавшейся из белой пены прибоя, жил по своим законам. Он не был частым гостем на заповедном берегу. Горы могли вспомнить не так уж много случаев, когда Замок почтил их своим присутствием. В этот раз гость задержался надолго. Парящий силуэт не то из стекла, не то из странного камня напоминал готический собор и фантастический звездолет одновременно. Лунное великолепие, которое и раньше отражалось в полированных гранях гостя, на этот раз обогатилось светом, шедшим из недр древнего сооружения – у него появился хозяин.

Глава 1.

Поиски следов

Поленья в камине весело потрескивали, теплый воздух растекался по библиотеке, обещая покой.

– Теперь вам уже известно, почему я оказался в Замке, – вздохнул Марк.

– Хорошо, с причиной твоего появления здесь – все ясно, – подвел итог Ян, помолчал с минуту, продолжил, – какому боевому искусству хозяин Замка тебя научил за службу, я уже видел... Теперь расскажи нам, как далеко продвинулись твои поиски сестры?

– Да собственно и не продвинулись...

– Совсем?

– Похититель не...

– Мы его живо победим! – неожиданно встрял Пуфф, продемонстрировав бицепс.

До этого момента котище тихо сидел в своем кресле, молча, слушая рассказчика.

– Для победы над врагом его сначала нужно найти, – охладил Пуффа демон, – слушайте...

* * *

Жизнь Марка в Замке потекла своим ходом. Ничего необычного не происходило, но в тот день Шеф выглядел особенно веселым, в руке он держал папку с надписью “Изида”. Он сообщил, будто напал на след.

– Теперь я могу узнать, где сестра? Наконец найду ее? – обрадовался Марк.

– Увы, тут только наметки и загадки, требующие решения, я продолжу розыск, после расскажу тебе, – ответил хозяин.

Эти поиски затянулись на века. Причем, исчезнув, все атрибуты власти хозяин Замка оставил на троне, что в свою очередь вызвало поток претендентов на бесхозное владение. Замок блуждал, где ему хотелось, но толку с этого для Марка, исполнявшего роль стража, не было никакого. Он не мог покинуть свой пост у ворот без владельца Замка. Галерея периодически пополнялась разными нахалами. Один даже достиг тронного зала, его звали Локи. Потом долго никто не приходил. Наконец появился Ян, ставший владельцем...

* * *

– Вот собственно и все... – закончил Марк.

– Из сказанного следует – существует папка с интересующей нас информацией, – заметил Ян.

– Если, конечно, он не захватил ее с собой, – фыркнул Пуфф, отпив еще вина.

– Тем не менее, поискать ее стоит, вот только где?

– В библиотеке – маловероятно, может в кабинете...

– Идея хорошая, вот только попадем ли мы туда? Кабинет хозяина Замка – это место особенное...

– Тем не менее, решено. Отправимся туда, – прервал демона Ян.

Он поднялся с кресла, в котором продолжал сидеть в течение всей беседы, выпрямился в полный рост. Исчезли перчатки из тонкой кожи, прикрывавшие когтистые лапы. Чешуя на лапах сверкнула изумрудно-зеленым, когти вытянулись. Человек ощутил – он должен привыкать к роли хозяина Замка. От этой мысли его рост стал словно выше. Жезл власти скользнул в когтистую лапу. Пуфф и Марк невольно отшатнулись.

– Закройте шторы! Дайте свет! – рявкнул хозяин.

Стекла в стенных шкафах ответили жалобным звоном, в такт с ними, в теле погашенных светильников на мгновение замерли искры. Стена в нише бесшумно поднялась из пола, закрыв собой лунный пейзаж. Искра, зеленого холодного огня, пробежала по жезлу власти, когтистой лапе, достигла плеча. Затем, извиваясь, промчалась вдоль тела, пропав в полу. Канделябры вспыхнули, осветив библиотеку ровным, ярким светом.

– Вы готовы?

– Всегда готовы, – отозвался котяра, вылив остаток вина из фужера себе в пасть.

– Тогда в путь!

Бокалы, из великолепного богемского стекла, растаяли в воздухе, мелодично отозвавшись на прощанье. Бутылка улетучилась вслед за ними, оставив на маленьком столике мокрый отпечаток. Через мгновение невидимая губка стерла и его.

Пуфф и Марк, поднявшись, направились вдоль большего дубового стола за Яном. На его полированной поверхности стояли два канделябра, магические свечи ярко горели. Теперь светильники предстали во всей красе: словно ожил элегантный дракон с пятью головами, державший подставки для свечей. Он будто приподнялся, опершись на длинный хвост и задние лапы. Количество стульев вокруг стола осталось прежним – девять.

Лапа Яна невольно легла на спинку стула во главе стола. Он окинул взглядом библиотеку, словно закрепляя в памяти это уютное помещение. По правой стороне комнаты шли высокие книжные шкафы красного дерева. Через их поблескивающие стекла, укрывавшие содержимое от любопытных глаз, виднелись книги. В простенках, прямо перед линией шкафов, парили в воздухе два канделябра, идентичные тем, что стояли на столе. Они также подчинились приказу и ярко светились. Прямо напротив стола, в длинной стене, имелось углубление, высотой равной, высоте комнаты. По обе стороны ниши, размещались такие же книжные шкафы, как вдоль стены справа. По углам проема ниши, в ее глубине, висели в воздухе канделябры. Задняя стена состояла все из тех же шкафов с книгами. Две двери из мореного дуба вели в галерею.

Камин потух, его черный зев стал холоден. Матовые стекла магических экранов по обе стороны камина темны и безжизненны.

Ян отпустил спинку стула, закинул на плечо свою сумку и направился вправо, к дубовой двери. Дверь имела полукруглый верх, плотно пригнанные доски, бронзовую ручку с отверстием для ключа. Ключ не потребовался. Замок оказался не заперт. Демон нажал на ручку – дверь распахнулась перед Яном.

На стене вспыхнул факел, вставленный в кронштейн из кованого железа. Колеблющееся пламя осветило короткий коридор. Отклоняющееся то в одну, то в другую сторону от неведомого ветра пламя, бросало неяркий свет на кладку из красного старого кирпича. Веяло древностью.

Компания проследовала внутрь. Массивная тяжелая дверь за их спиной захлопнулась сама по себе. Факел же продолжал жить по своим законам, его пламя колебалось под действием невидимых магических сквозняков...

Прямо перед собой Ян увидел другую дверь. Она была совершенно гладкой, почти зеркальной, на ней имелась ручка из хрусталя. Он повернул ручку – дверь легко отворилась. Пейзаж, виденный человеком ранее, не претерпел больших изменений, лишь луна того мира переместилась чуть-чуть вправо. Здесь время шло по-своему.

Троица вышла из коридорчика. Пуфф, он шел последним, аккуратно прикрыл за собой дверь. На зеркальной стене не осталось никаких следов от входа в библиотеку, если не считать хрустальной ручки, выступавшей прямо из поверхности стекла.

– Зал тысячи миров... – восхищенно произнес Марк, – я только слышал о нем, а вот попал сюда впервые...

– Как это можно понять, зал “Тысячи миров?” – переспросил Пуфф, озираясь по сторонам.

– Могу пересказать лишь сведения, которые однажды услышал от Локи. Дело в том, что отсюда можно попасть куда угодно, в любой мир, только могут быть трудности с возвращением, – пояснил Ян,

– А миров именно тысяча? – удивился котяра.

– Да нет, значительно больше, – ответил демон, – точное число неизвестно никому, может только создателю, если только этот вопрос его интересует.

– И кто же он такой?

– Мне это неведомо, – грустно ответил Марк.

Ян уже бывал тут, но красота снова завораживала. Его спутникам этот мир был в новинку. Они удивленно оглядывались.

Прямо перед ними, в метрах тридцати, находились лестницы. Совершенно симметрично два лестничных пролета уходили на платформу выше, два точно таких же спускались вниз. Кроме того, эти самые лестничные пролеты были прозрачны, как и пол. Слева и справа, друг напротив друга находились зеркала. В полу, на одинаковом расстоянии от зеркальных стен размещался круг, внутри – шестиконечная звезда. Весь рисунок казался погруженным в поверхности пола, слабо тлел, словно уголь, подернувшийся пеплом. Внизу, под ногами, просматривалось шесть лестничных площадок (звезды, вмурованные в прозрачный пол каждой из них, служили хорошим ориентиром). Дверь из библиотеки выходила на седьмой этаж. Прозрачные платформы с лестницами продолжались и вверх, всего их было тринадцать.

– Удивительно, здесь всегда так все выглядит? – наконец произнес Марк.

– Да нет, – пояснил Ян, – когда я попал сюда впервые, имелись отличия...

– И в чем?

– Помещение, пожалуй, то же, но вот пейзаж – другой. Некий облачный край, только облака, больше ничего. Стены за лестничными маршами не оказалось вовсе, там кружились облака, образуя уходящий к горизонту тоннель. Зеркала вопреки ожиданию отражали лестничные марши, но в них отсутствовало отражения друг друга.

– Любопытное место, – наконец подал голос Пуфф, осмотревшись.

– Да, уж, – согласился демон.

– Что бы отправиться в другие миры, видимо следует броситься с края платформы, – снова подал голос Пуфф, резво направившись к краю перекрытия.

Такой поворот событий явно не устраивал ни Яна, ни Марка, они бросились вслед за котярой. Пуфф достиг края перекрытия и застыл.

Прямо перед ними расстилалась тонущая во мраке долина. Ее пологие склоны образовывали котловину, низ прозрачной этажерки терялся во мраке. Долина выходила к морю. Слабые блики рассеянного света легкими штрихами обозначали его поверхность. На небе сияли звезды. Воздух над морем был настолько прозрачен и неподвижен, что серебряный песок звезд покрывал весь небосвод, до самого горизонта. Над водой, среди всего этого великолепия висел спутник планеты. К нему тянулась волшебная дорога.

– Остаться бы тут, – мечтательно протянул Пуфф.

– Как же я мало видел, – вторил ему Марк.

– Неизвестно даже, мир это или фантом, – попытался охладить их пыл Ян, – Локи мне так толком не смог объяснить это...

– Он так прекрасен! Мне кажется вполне реальным этот мир, даже если соткан только из света, – произнес демон.

– Может ты и прав, все великолепное – реально... – задумчиво произнес Пуфф, почесав лапой затылок.

Ян помнил (с прошлого приключения) местоположение шахты зеленого лифта, она проходила вдоль зала тысячи миров. Последним этажом, доступным из лифта являлся кабинет, но проникнуть туда во время прошлого приключения не удалось. Он решил попробовать войти в комнату, поднявшись по лестницам.

– Давайте прекратим любоваться, – заметил Ян, – я, кажется, догадываюсь, как нам попасть в кабинет.

– Да, в конце концов, у нас есть некое дело, – согласился с ним Марк.

Вся компания направилась вверх по прозрачным лестницам, вслед за Яном.

На самой верхней платформе узкие стороны прозрачного перекрытия заканчивались такими же странными зеркалами, как на нижних этажах. Ян озадаченно остановился.

– Где же кабинет? – поинтересовался Пуфф, иронии в его голосе не ощущалось.

– Понятия не имею! – ответил Марк, – я тут в первый раз.

Ян задумался. Он вспомнил, как ему удалось активизировать зеркальные анфилады. Может быть, этот способ работает здесь...

– Я попробую найти вход, – произнес он вслух и направился к изображению звезды в прозрачном полу.

Как только он достиг звезды, ее контур стал ярче. Ян почувствовал наличие мощного источника энергии. Костер вокруг его разгорелся, охватил тело светящейся полусферой, которая опиралась на кольцо вокруг звезды. Вторая полусфера угадывалась через прозрачный пол, она замкнула пространство вокруг Яна. В звезде последнего этажа, состав энергии оказался несколько иным, чем тот, что отомкнул зеркальный коридор. В тугих энергетических струях присутствовала некая двойственность, словно сила, состояла из двух компонентов. Ян попытался разобраться в своих ощущениях. Сфера вспыхнула еще ярче, по ней побежали полосы двух цветов.

– Вот тут-то ему крышка, – вырвалось у Марка.

– Как бы нам не осиротеть... – поддержал Пуфф.

Человеку было не до них. Одну из составляющих энергетического ключа он узнал сразу – она отпирала зеркальный коридор в иные миры. Внутренний взор потянулся, ведомый этой частью силы, просочился за зеркало. Ян решил проверить наличие кабинета там...

Хаотичное движение зон по поверхности сферы приняло вращательное движение, стали преобладать полосы одного цвета, от них по направлению к торцевым зеркалам потянулись извивающиеся щупальца. Достигнув поверхности зеркал, змеевидные отростки легко преодолели ее, став невидимыми. Зрители попятились к стене. Жуткий спрут лежал на стекле пола, ощупывая что-то в зазеркалье, его тело вздрагивало, переливалось, щупальца непрерывно меняли положение, все глубже и глубже проникая за зеркала.

Восприятие Яна объединилось с механизмом звезды и искало в зазеркалье. Никаких следов кабинета там не было. Тогда Ян переключился на вторую составляющую этого магического источника.

Жуткий осьминог замер, потом втянул щупальца. Полосы на сфере снова принялись хаотично перемещаться, сквозь них стал виден стоящий человек.

– Пока жив... – облегченно вздохнул Марк.

Больше ничего добавить он не успел. Сфера окрасилась в цвет закатного солнца в преддверии бури, медленно подернувшись пеплом. Внезапно внутренний, светящийся шар стремительно сжался, при постоянных размерах пепельной внешней оболочки.

– А может уже и не жив... – возразил демону Пуфф.

По дымчатой скорлупе побежали мелкие трещины, из недр угасающего солнца, проломив оболочку, ударил мощный выброс содержимого. Описав замысловатую дугу, со звуком упавшего на пол теста, порождение красного карлика угодило не в торец коридора, а в боковую стену, растеклось по зеркалу. Стена засветилась, вздрогнула, на ее поверхности вылепился рельеф обычной двери с наличниками и двумя створками, все детали которой (включая дверные ручки) были из хрусталя. При этом сфера приняла прежний вид, который имела в начале эксперимента.

Теперь Ян представил себе, будто сфера гаснет. Зрители увидели, как потускнела и пропала энергетическая оболочка, но контур звезды еще продолжал светиться довольно интенсивно. Ян вышел из него, изображение звезды в толще пола тут же поблекло, вернувшись в исходное состояние.

Марк и Пуфф озадаченно молчали.

– Мы же искали дверь? Вот она!

– Знать бы, куда... – наконец произнес Марк.

– Куда же делся весь энтузиазм? А? – в свою очередь удивился Ян.

– Понимаешь ли, ты с такой легкостью обращаешься с этими силами...

– Просто мороз по коже идет, – подтвердил Пуфф.

– Не перебивай, – произнес Марк и продолжил, – Ян, ты представляешь, что ты творишь и как?

– Далеко не всегда, получается как-то спонтанно, но повторить всегда могу.

– И то хорошо, – вздохнул Марк, направляясь к двери.

Он покрутил дверные ручки, толкнул створки, потом долго смотрел на дверь – она осталась заперта.

– Должен попробовать отпереть сам хозяин, – наконец резюмировал демон.

Ян подошел ближе, протянул когтистую лапу к хрустальному барельефу, лапа легко прошла сквозь поверхность двери... На глубине около десяти сантиметров он обнаружил еще одну дверную ручку, которая вполне соответствовала его лапе.

– Попробуем отворить...

Ручка легко поддалась. Хрустальный барельеф осветился зелеными всполохами, створки двери распахнулись.

– Прошу за мной, – произнес Ян и проследовал в открывшийся проход.

Однажды, во время своих блужданий по Замку (еще в качестве претендента на трон), человек видел кабинет сквозь стену магического лифта, никаких видимых изменений в комнате не произошло.

Слева (примерно по середине стены) стояло кресло, перед ним большой письменный стол. Всю стену за креслом занимали шкафы с книгами. Почти напротив входа, чуть сдвинут от оси комнаты, находился громадный камин. Теперь Ян увидел его во всем великолепии. Он был сложен из прозрачных цветных камней, подобранных по цвету.

– Прохладно, – произнес Марк и поежился.

– Демоны разве мерзнут?! – удивился Пуфф, входя следом.

– Скорее регистрируют температуру, но, тем не менее, предпочитают вполне определенный диапазон, например, тот к которому привыкли...

– Тогда прикроем дверь, после – разожжем камин, – ни то приказал, ни то констатировал Ян.

Открытая створка захлопнулась, подтолкнув котяру. В пустом камине образовались несколько здоровых поленьев, они вспыхнули теплым желтым пламенем. Камин засветился, заиграл цветными переливами. В кабинете стало уютно и тепло.

По правой стене от входа висели полукругом шторы из полупрозрачного материала. Их мягкие горизонтальные складки а-ля “маркиза” закрывали всю стену до самого пола. Тяжелая бархатная штора поднята под потолок. Почти в центре дуги, образованной шторой, стоял большой стол, несколько кресел вокруг. Слева от входной двустворчатой двери разместился громадный бархатный диван, на который незамедлительно уселся Пуфф.

Яну уже приходилось видеть на этом диване котяру, только рыжего окраса... Пуфф потянулся и, выпустив коготки, зевнул. У него оказались такие когти и зубы! Пожалуй, от воспоминания он отличался только цветом. Ян вздрогнул. Котяра захлопнул пасть, оглядел комнату еще раз.

– Ну и как мы будем искать это тут? – наконец спросил он.

На это замечание Ян и Марк, успевшие пройти вглубь комнаты обернулись, замерли как вкопанные, устремив взгляды чуть выше головы котяры. Пуфф попытался рассмотреть предмет, находившийся у него над головой. Над диваном висела картина с изображением довольно необычного пейзажа. Картиной это можно назвать с натяжкой, скорее это был вид из окна какой-то удивительной башни. На переднем плане находились две зеркальные, четырехгранные пирамиды. Они смыкались острыми углами своих оснований, которые утопали в желтом песке. Редкие воздушные облака окружали вершины сооружений. Слева лежало море, прозрачное, совершенно спокойное. На каком-то расстоянии от пирамид песок резко кончался, превращаясь в голубовато-зеленые волны какого-то дивного леса. За ним размещалась полоса изумрудного луга, на краю которого проходила лента дороги, огибавшая идеально ровное скальное плато. После скал снова начинался лес, его прорезала цепочка озер. Край леса резко обрывался, переходя в желтую пустыню, среди песка размещались еще две пирамиды, точная копия первых. Картину дополняли четкие двойные тени, отбрасываемые предметами из-за присутствия двух солнц... Весь пейзаж словно не имел придела, а по разрешению деталей, скорее напоминал открытое окно. Зрелище было потрясающее. Полированные грани пирамид, желтый песок, облака словно взбитые клочья пены – все это отражалось в зеркальных гранях, освещаясь двумя солнцами. Демон и человек оторвались от созерцания полотна, посмотрели друг на друга.

– Узнал? – наконец произнес Марк.

– Еще бы не узнать...

– Вот только... – начал демон.

– Что? – переспросил Ян.

– Что-то изменилось. Раньше выглядело по-другому.

– Ты бывал в кабинете, а сказал, будто не знаешь сюда дороги. Ты видел картину, но ничего не сказал! – начал закипать Ян.

– Тише, тише, дай объяснить...

– Ну и?

– Первое, в кабинет меня приглашали не через дверь. Я просто ощущал приказ явиться, после чего оказывался прямо здесь. Следовательно, дороги сюда я так и не узнал. Во-вторых, дальше двери, меня собственно никто не приглашал, следовательно, видеть картину я не мог.

– Допустим, ну а какие же изменения, мебель тут переставили? – уже успокоившись, вернулся к началу разговора Ян.

– Да нет, над диваном, как теперь я понимаю, перед самой рамой картины висел в воздухе черный кристалл, теперь он отсутствует...

После этих слов демона, котище на диване поежился и замер, но нового хозяина видимо интересовали сейчас другие проблемы, а уж никак не какой-то кристалл, которого он в глаза не видел. Инцидент продолжения не получил.

– Хорошо, займемся делом, – сказал Ян, – только где искать-то?

– Может в столе?

Новый хозяин кабинета подошел к столу, подергал ящики. Все оказались заперты. Он развернулся к книжным шкафам, окинул их взглядом, опершись при этом лапами на стол. Над столешницей сверкнула маленькая молния.

– Как же я не догадался, – охнул хозяин и отдернул лапы от столешницы.

Он переключил свое восприятие на магическое зрение, тут же утратив дар речи... Кабинет был пропитан не только энергией, но и магическими хитросплетениями. Большая часть всего имевшегося в кабинете находилась в состоянии покоя. Плохо представляя, а правильнее сказать, совсем не представляя, как все это устроено, пытаться заниматься тут магическими опытами без особой нужды явно не рекомендовалось. Если только осмотреться... Ян скользнул взглядом по столешнице, почти сразу же обнаружив искомое. Под магическим прикрытием слабо угадывался контур папки, настроившись точнее можно было прочесть “Изида”.

– Нашел! – радостно сообщил Ян.

– И где? – оживился Марк.

– Лежит прямо на столе, правда взять ее будет не просто...

– Это почему?

– А ты сам-то приглядись... – произнес человек, указав когтем на середину стола.

Когда коготь почти достиг поверхности столешницы он начал слабо светиться. По мере приближения к некому объекту, свечение усилилось и обрисовало еле заметный контур искомой папки. Пуфф даже привстал с дивана.

– Можно, я возьму, – произнес он.

– А папка уцелеет? – строго спросил Ян, вспомнив судьбу своих противников в сражении за крепость Кролф.

Пуфф озадаченно почесал лапой за ухом, пожал плечами. Все это время внимательно смотревший на папку Марк сделал какой-то вывод и заговорил.

– Тут хитрый магический замок, мне не распутать... – резюмировал он.

– Пожалуй, да... – согласился Ян.

– А если просто взять, без всяких фокусов? – спросил Пуфф.

Вместо ответа Ян извлек из кармана клочок бумаги и бросил на то место, где лежала папка, бумага вспыхнула, не оставив после себя никаких следов, даже пепла. Потом он на минуту задумался. Обстоятельства наделили его в этом новом мире несколько необычными передними конечностями... Лапа сжалась в кулак. Ян решил попробовать взять папку: в конце то концов, когда коготь коснулся защиты, он же не пострадал!

Человек подошел ближе, протянул когтистую лапу к центру стола. По мере приближения лапы к поверхности появился светящийся контур, словно колпак, прикрывающий папку. Когти прошли сквозь защиту и взяли папку. Магическое пламя вспыхнуло, будто костер. Ян дернул папку к себе... Марк с Пуффом отшатнулись...

Когда глаза присутствующих привыкли к обычному освещению после яркой вспышки, никаких следов колдовской защиты не осталось, если не считать обычной коричневой папки с надписью “Изида”, обтянутой то ли кожей, то ли чем-то похожим.

Глава 2.

Папка «Изида»

– Наконец-то, – обрадовано вскрикнул Марк.

– Я бы сразу так не горячился, – язвительно заметил Пуфф, снова успевший раздольно развалиться на кожаном диване, после магической вспышки.

Но видимо иллюзия близости решения столь долго мучившей демона проблемы помутила его разум. Марка оставило обычное для него благоразумие. Демон бережно взял из когтистых лап коричневую папку, вышел на середину комнаты и раскрыл. Лучше б он этого не делал.

Из открывшейся папки вылетел снежок среднего размера, попав прямо в нос демону. По счастью комок оказался не очень слежавшимся, ударившись о препятствие, разлетелся по всей комнате. Марк от неожиданности раскрыл пасть, за это тут же пострадал. Второй снежок незамедлительно заткнул ее. Демон выронил папку, которая вместо того, что бы упасть на пол, развернулась к нему и, выдав на прощанье огромную кучу снега, величаво взмахнув обложками, словно удивительная птица, полетела к столу. После ловкого приземления папка захлопнулась, предварительно выбросив облачко пыли.

Снежная куча, возникшая вокруг Марка, быстро таяла, превратившись в огромную лужу на полу. Демон, наконец, частично оправился, выплюнул остатки снежного комка, который так ловко заткнул ему рот перед этим. Дар речи к нему все еще не возвращался. Пуфф подобрал лапы и теперь целиком оказался на диване, с нескрываемым интересом наблюдая за дальнейшим развитием событий. Снег продолжал таять. Лужа все увеличивалась.

– Плаваю я, кажется плохо... – наконец подал голос с дивана Пуфф.

– Да уж, сыровато будет, – согласился с ним Ян.

Он извлек жезл, направив его на лужу. Жидкость заискрилась, вспенилась и исчезла, не оставив никаких следов. Последствия опыта пропали. Пуфф опустил одну лапу с дивана, потрогал ковер.

– Сухо! – констатировал он, опуская обе задних лапы на пол.

– Ну и ну, – очнулся, наконец, демон, стоявший до этого, словно памятник.

– Попробуешь открыть еще раз? – участливо поинтересовался Ян.

– Да, в конце концов, это моя проблема.

– Что ж, пробуй.

После того как Ян согласился на продолжение безобразия, Пуфф быстро подтянул лапы на диван, устроившись удобнее.

– Мы готовы, – подтвердил он.

Марк подошел к столу, снова взял папку. Теперь он не торопился ее распахивать. Созерцание длилось долго. Наконец он осторожно раскрыл папку, постаравшись направить вероятный выброс от себя. Ничего не произошло. Демон осмелел и заглянул внутрь. Пару секунд ничего не происходило. Потом кто-то пискнул – неизвестно откуда появившаяся серая мышь прыгнула с лапы Марка прямо ему на голову, приземлилась у него между ушей, вцепилась в шерсть. Марк, явно не ожидавший такого поворота закричал. Он попытался бросить папку, но не тут то было. Его лапы крепко-накрепко приклеились к обложке. Мышь, почувствовав, что ей ничего особенно не грозит, принялась устраиваться основательно. Она стала выщипывать шерсть, намереваясь соорудить гнездо. Демон отчаянно закрутил головой.

– Хихикс, – раздался с дивана сдавленный смех.

Марку было не до насмешек, он даже не обратил на это никакого внимания. Яну стало жаль демона, он поднял лапу с жезлом, направив на голову несчастного.

– Не надо! – отчаянно взмолился тот.

– Я аккуратно.

– Знаю я твое это “аккуратно” – можно в живых не остаться...

Тем временем мышь успокоилась, вырвав достаточно шерсти, приступила к строительству гнезда. Демон застонал. Стукнул себя папкой по голове. Зверек не остался в долгу. Он перешел к уху, взял его край, словно кусок колбасы, продемонстрировал присутствующим зубки... Демон отчаянно закричал, но папку опустил, поняв что, может быть и хуже. Мышь вернулась к прерванному занятию.

Жезл снова указывал между ушей Марка. Мышь продолжала строительство.

– А если потомство будет? – подал голос Пуфф.

– Ой, пропаду. Ян попробуй превратить ее во что-нибудь, только не уничтожай, еще промахнешься... – снова взмолился демон.

– Договорились, вот только в кого? – спросил сам себя Ян, – почему-то только разные земноводные в голову лезут.

– Кто!? Может не стоит? – запричитал демон.

Он опоздал. По лапе, жезлу зазмеились зеленые молнии. Мозг Яна отчаянно пытался превратить мышь в безобидное создание. Объект замер. Вокруг него светилась бледно зеленая сфера, которую с жезлом связывал тонкий энергетический канал. Контур мыши размылся, в сфере стали происходить метаморфозы. Ничего конкретного не получилось. После того, как мышь потеряла свою форму, отступать назад стало нельзя, так как лишенный оболочки сгусток энергии доподлинно оставил бы Марка без головы. Наконец счастье улыбнулось Яну, он сформировал ноги, походившие на ощипанные, сложенные вместе куриные лапы. Потом разместил между ними небольшое тельце. Следующим этапом образовалась жабья голова, украшенная крупными выпученными глазами. В глазах засветилась жизнь. Тварь отряхнулась. Ян предпринял еще одну отчаянную попытку как-то повлиять на процесс, но преобразование теперь шло само по себе – подросло маленькое тельце, голова покрылась склизкой кожей, куриные ноги приобрели вид лягушачьих ласт... Ян бессильно опустил жезл. Энергетический шнур исчез, зеленоватый туман вокруг объекта растаял. Перед зрителями предстал демон, продолжавший сжимать в лапах заветную папку с сидящей на голове крупной жабой. Теперь ему стало легче, жаба затравленно озиралась, издавала урчащие звуки, но при этом хотя бы не строила гнезда.

– Сейчас умру со смеху, – простонал Пуфф.

Жаба, видимо вспомнив свое недавнее прошлое, устроилась удобнее на мышином гнезде и, снесла яйцо. Пуфф рыдал, пытаясь подавить приступы хохота.

Марк повернул рассерженную морду в сторону дивана, на котором восседал веселящийся зритель. Вместе с головой повернулась жаба. В ее поле зрения попал котяра. Жаба поджала уродливые задние лапы, раздавив яйцо, скакнув в сторону дивана, намереваясь разместиться на голове котяры. Но тот видимо быстро оценил изменение обстановки и вовремя раскрыл пасть, прыгун ничего не смог сделать, влетев прямо в нее. Раздался звук сорвавшегося с упора капота грузового автомобиля, пасть захлопнулась, на виду осталась лишь одна куриная лапа с ластом на конце. Котяра аккуратно взял трепещущую жабью конечность в свою лапу, придирчиво осмотрел, продолжив медленно пережевывать остальную часть добычи. Какое-то время доносились хрустящие звуки из пасти Пуффа, потом он обглодал остаток жабы. Затем так же придирчиво, как и лапу, осмотрел кость, бросил ее в пасть, похрустел еще.

– А ничего! На курицу похоже, запить бы... – закончив жевать, выдал он.

– Ну, волшебник... Ну, ты даешь, – начал Марк, но не успел продолжить свою мысль.

Из открытой папки полезла всякая дрянь, пока довольно безобидная, но зато много. Странные вкусы имел создатель всего этого.

– Уже не до шуток, – мрачно проворчал Пуфф, брезгливо раздавив таракана, по форме и размерам походившего на сдобный пирожок.

– Ну, все. Кто в доме хозяин?! – скорее утвердительно, чем вопросительно произнес Ян, вставая из кресла. Он брезгливо отбросил здоровую крысу, устроившуюся на его ноге. Поднял жезл, направил на папку, которая словно приклеилась к лапам демона. По жезлу пробежала зеленая искра.

– Не надо! – не своим голосом закричал тот.

– Надо, надо, – проворчал Пуфф, забравшийся на диван целиком, раздавив очередного таракана, – иначе скоро весь Замок заполниться этой пакостью.

Если бы сейчас в комнате находился некто другой, то он бы безошибочно определил, что до выхода гнева хозяина далеко и еще вполне можно ввернуть пару колкостей. Жаль только, местонахождения большого любителя шуток после сцены в тронном зале, возможным определить – не представлялось, присутствующим же стало не до шуток. Все это вылезшее богатство как-то незаметно произвело переход качества и разнообразия в количество. Оно незаметно преобразовалось в одну небезызвестную на земле породу, только эти представители оказались значительно крупнее. Весь пол устилала рыжая шевелящаяся масса. Пуфф уже не успевал давить тараканов, а лишь скидывал особенно нахальных с дивана.

– Ты, наконец, что-нибудь предпримешь? – взмолился он.

Ян не ответил, все его внимание было сосредоточено на папке. Внутренний взор человека, усиленный жезлом, сканировал папку – но ничего не находил, перенастраивался на другую поляризацию магического поля, снова искал. Он менял диапазон поля, опять сканировал, рыжая масса шла, словно из иного мира. Марк стоял среди шевелящегося ковра и тихо стонал, по его лапам из папки вылезали рыжие бестии. Они строились на груди в колонну по четыре насекомых, в ногу маршировали по трассе: грудь, живот, пол. Ян снова и снова пытался нащупать источник рыжей напасти. В какой-то момент он ощутил слабую пульсацию в такт с появлением очередного таракана и весь обратился в магический слух. В его памяти всплыли уроки, преподанные когда-то Локи. Разум человека увеличил избирательность почти до своего возможного предела (на данном этапе совершенствования), перед ним замелькали гримасы тонкого мира. Изображения переливались, меняли форму, предметы вокруг то преображались, демонстрируя свои разные сущности, то исчезали вовсе, лишь главный объект исследования неподвижно замер в центре этого дикого хоровода. Контурное изображение папки присутствовало всегда. В какое-то мгновение Яну показалось, будто на объекте, присосалось что-то еще. Тогда человек сосредоточился точнее. Комната расплылась окончательно, от нее остались лишь серые, жидкие тени, потускнела даже сама папка. В данной плоскости мира, столь тонкой, что уловить ее можно было лишь с большим трудом, лежало то самое нечто, и когда картина полностью стабилизировалась, Ян понял, с чем имеет дело. Перед ним находился, конечно, не фиксатор точки выхода из перехода, с которым он встретился в прошлом путешествии, но, тем не менее, весьма хитрый прибор. На краю папки разместился автоподстраивающийся синтезатор мелких пакостей, который при открытии папки выдавал случайный набор разных объектов. Потом устройство проверяло реакцию зрителей и перестраивалось в зависимости от оной. В данном случае прибор счел наиболее подходящим выдать полчища тараканов... Энергия к синтезатору поступала по едва видимой магической нити, которая терялась где-то в тумане. Видимо источником служила некая субстанция в недрах Замка, бороться прямо в лоб, с таким противником не имело смысла. Ян еще раз попытался вникнуть в суть прибора и, наконец, его восприятие интерпретировало некий цилиндрический объект, встроенный в ненавистный синтезатор у ввода энергии. На торце цилиндра имелся символ треугольника, вписанный в окружность, острие, которого словно указывало направление поступления энергии. Ян мысленно повернул символ, тот четко выполнил команду, изменив свое положение на девяносто градусов.

По комнате пронесся вздох облегчения. Тараканий источник иссяк. Из папки больше ничего не вылезало, хотя ровный слой рыжих бестий продолжал устилать пол. Марк переставил затекшие ноги, под ногами захрустело...

– Столько дряни, как убрать-то теперь? – произнес он.

– Как выпустил, так и убирай, – ворчливо заметил Пуфф, смахивая очередного таракана, попытавшегося забраться на диван.

Ян наблюдал эту сцену, все еще находясь в том тонком мире, где размещался генератор. Собственно говоря, наблюдал – это громко сказано, он видел лишь некие расплывчатые тени, которые отбрасывали в плоскость генератора присутствующие в комнате существа. Что же касается звуков, то их Ян, как ни странно, слышал без искажений... Впрочем, звуки ли это были? Может лишь отпечатки мыслей его спутников. Последнее высказывание Пуффа подтолкнуло человека к решению проблемы по заталкиванию всего произведенного полчища насекомых обратно в прибор. Он попытался развернуть символ треугольника, имевшийся на генераторе, еще на девяносто градусов. Изображение снова подчинилось, теперь вершина треугольной стрелки указывала на канал подвода энергии.

Рыжая армия на мгновение замерла, шевеля усами. Затихли даже самые активные, оставив попытки забраться на диван. Пауза длилась несколько секунд, прежде чем начался великий исход... Рыжие пирожки, толкаясь и шевеля усами, двинулись на демона. Марк тихо заскулил. Они взбирались по его туловищу, падали из-за тесноты и отсутствия порядка, снова взбирались прямо по телам своих собратьев. Шевелящаяся шуба покрыла всего Марка, поползла по предплечьям, стремясь к своей единственной цели, что скрывалась где-то за гранью доступного обычному зрению. По пути они съели содержимое яйца. Твари прыгали с лап демона, головы, бесследно исчезая внутри папки. Наконец поток иссяк, самый последний таракан скрылся за гранью реальности. Ян развернул символ, управлявший генератором пакостей в положение “выключено” и вернулся в комнату.

Марк осторожно попытался разжать левую лапу, это ему удалось. Демон осторожно переместился к столу, положил папку. Выглядел он бледно.

– Люди после такого чаще всего принимают что-нибудь спиртное внутрь, – заметил Ян.

В лапе демона появился граненый стакан, заполненный буро-зеленой жидкостью, от которой по комнате мгновенно распространился запах спирта, смешанный с запахом валерианы и еще каких-то трав. Марк опрокинул содержимое стакана в свою пасть, поставил пустой сосуд на стол.

– Самочувствие лучше? – участливо поинтересовался Пуфф, – Рыжий ковер не мерещиться?

Демона передернуло. Он брезгливо отряхнулся, словно выбравшийся из воды пес.

– Продолжим? – спросил Ян, обратившись к Марку.

– Без церемоний, – отозвался с дивана Пуфф.

– Ты-то продолжишь, а вот главный герой?

– Да, – после некоторой паузы выдавил из себя демон, – я не должен отступать от намеченного пути, к тому же если разгадка так близка...

– А вот в этом я сильно сомневаюсь, – донеслось с дивана. Интонация, с которой Пуфф это произнес, не была, как обычно, насмешливой.

– В чем это ты сомневаешься? – переспросил демон.

– Да в том, что мы так легко доберемся до разгадки, – пояснил котяра.

– Да уж, – согласился с ним Ян, – и я сомневаюсь, будто все тайны выложат на блюдечке с голубой каемочкой...

Он сел в кресло, протянув когтистые лапы, придвинул к себе папку. Перед ним оказалась ничем не примечательная папка для бумаг, на правой стороне, которой обычный рычажный скоросшиватель прижимал несколько листов бумаги. Один имел меньший размер, примерно десять на пятнадцать сантиметров. Все листы оказались совершенно чистыми. Ян озадаченно потер нос тыльной стороной лапы, поднял глаза на демона. Тот подошел к правому краю стола и озадаченно посмотрел на содержимое папки.

– Ну, вот, как же теперь действовать? – наконец произнес он, ни к кому конкретно не обращаясь.

– Поищем способ прочесть, – ответил Пуфф, соизволивший встать с дивана.

Он мягким, неслышным движением оказался около стола. Это удивительное существо, так неожиданно оказавшееся на пути Яна, все больше обретало плоть, чего нельзя было сказать о его памяти. Как и прежде, оставалось неясным, из какой плоскости мировой реальности выплыл этот сгусток тьмы, чем или кем котяра являлся на самом деле... Чего только стоила способность Пуффа перетекать сквозь пространство! Обычно он перемещался мягким кошачьим шагом, но стоило котяре забыться, как неизвестная природа брала верх. Видимо любопытство послужило достаточно веским обстоятельством для такого способа перемещения на этот раз. Круглая голова материализовалась прямо над папкой.

– Действительно ничего нет... Словно никогда не было, – произнес Пуфф, оторвавшись от листков.

– Не возможно, – возразил Марк, – я же видел тогда, очень давно, листки выглядели исписанными?!

– Может это не та папка? – заметил Ян.

– Та, я это чувствую, – снова возразил демон.

– Ну и как же отловить информацию?

– Пожалуй, отловить это хорошая идея. Я могу попробовать это сделать. Если на листы что-либо наносилось, то оно оставило след. Если присутствует отпечаток – он должен попасться в сети... – произнес Пуфф.

– Как часть рати того умалишенного из пирамиды? – уточнил Марк.

– Да.

Котяра повернул голову к Яну, внимательно посмотрев на него.

– Вы позволите мне это сделать? – спросил он.

– Конечно! – разрешил тот, убрав лапы от папки.

Пуфф придвинул папку, простер лапы над ней. Пушистые конечности стали терять насыщенность окраски, словно потускнели. Через пару секунд от лап остался мало заметный контур, похожий на облако табачного дыма. Котяра прикрыл глаза, облако медленно опустилось на листы. Окружающим казалось, что ничего не происходило, но это было не так. Прозрачное отображение лап медленно погружалось в листы, пройдя сквозь них на половину своей толщины, застыло, будто завязнув в поверхности стола. Прошло еще несколько секунд, внутри него проявились тусклые контуры странных рун. Пуфф напрягся, пытаясь усилить изображение, но контрастность не увеличилась. Он открыл глаза, убрал лапы. Изображение побледнело, в довершении ко всему в воздухе протянулась нить, очень походившая на жевательную резину, которая приклеилась к лапам. Пуфф печально вздохнул.

– Лучше не выходит!

– А если я отсеку связь? – спросил его Ян.

– Попробуй!

Ян поднял лапу, в ней тут же оказался жезл. Он сосредоточил свое внимание, сфокусировав энергию жезла на тонкую нить, тянувшуюся от папки к котяре. Воздух засветился на пути от жезла к энергетическому фокусу. Раздался резкий хлопок, потом удар, все стихло. Эффект превзошел все ожидания – на месте тусклых и блеклых символов ярко, четко выделялись незнакомые руны. Марк раздвинул листы веером – на них проступил какой-то текст. Листочек поменьше оказался изображением перекрестка. Картинка была черно-белая.

– Ай да молодцы! – восхитился Марк, переводя взгляд с Яна на Пуффа и обратно.

– Может оно конечно и так, только еще прочесть надо, – произнес Ян задумчиво, раздвинув когтем листы по поверхности стола, – мне по силам только надпись на этом снимке...

Он подтолкнул ближе к демону листок с изображением. На нем красовалось здание, от которого веяло разложением, несмотря на то, что этот дом недавно отремонтировали, правда, оставив около подъезда леса и кучи мусора. Ощущение заброшенности складывалось от общего фона, который окружал дом. Между мрачных, покосившихся зданий куда-то вглубь уходила мощеная улица с разнокалиберными и кривыми фонарями, то там, то тут лежали кучи бытового мусора. Особняк на переднем плане стоял на пересечении двух улиц, над его парадным входом (обращенным к зрителю) висела вывеска, гласившая на английском языке – “Торговля недвижимостью”.

– Только какое это имеет отношение к делу? – подал голос котяра.

– Сейчас прочтем, – пояснил Марк, – мне знакомы эти руны.

Он взял первый лист, некоторое время смотрел на него и, наконец, пересказал смысл. Автор строк отметил, что необходимо приобрести виллу “Последний приют”, причем называлась ориентировочная цена – сто монет. Попасть в нужное место можно, только став владельцем недвижимости, другого способа не упоминалось.

– Для чего? И где эта вилла находится? Всего сто монет? – удивился Пуфф.

– Давай проявим терпение, дочитаем, – ответил демон, беря следующий лист.

Из него следовало – приобрести виллу следует в некой конторе, отыскать которую необходимо по карте тадум. Еще раз уточнялась цена – сто монет отчеканенных в Странвалле... Дочитав до этого места, Марк тяжело вздохнул и схватился за голову.

– Все пропало, все пропало...

– Это почему? – хором спросили оба слушателя.

– Сумма так огромна, даже в общих чертах непонятно, как ее доставать...

– Прекрати расстраиваться раньше времени. Читай до конца, думать, где доставать эти монеты, будем потом, – прервал вздохи демона Ян.

Из дальнейшего текста следовало – нужно искать какую-то рукопись в библиотеке старой церкви. Больше ничего полезного в тексте не содержалось. Остальные несколько листов оказались чистыми, гадать о том, что могло быть на них написано, не имело смысла.

– Так, краткий итог, – произнес Ян, – Первое, придется отправляться в путешествие, но непонятно каким способом – искать сначала контору по торговле недвижимостью, затем рукопись. Второе, отправляться туда без этих самых монет – не имеет смысла. Следовательно, сначала нужно выяснить, как их достать. Кто из вас знает это?

– Лично я – нет, – ответил Пуфф.

Демон опустил голову, промолчав. Ян без труда понял – Марк что-то недоговаривает, и внимательно посмотрел на него.

– Личные тайны – дело хорошее, но, в конце-то концов, мы твою сестру искать собираемся, а не мою!

Демон молчал, продолжая изучать пол.

– Хорошо, попробуем выяснить сами, в чем тут дело.

Глава 3.

Прелюдия к ритуалу

Ян задумался. Для начала следовало понять что за место этот самый Странвалль. Видимо, ответ на этот вопрос можно было получить в книгохранилище, но отправляться туда ему не хотелось, так как прошлый визит прошел не очень удачно. С одной стороны человек чувствовал себя хозяином Замка, с другой ничего толком об этом места и его устройстве не знал. Он начинал раздражаться. Огромный указательный коготь нервно постукивал по столу. Марк продолжал молчать как рыба.

– Так, я хочу, наконец, узнать, где этот Странвалль! – угрожающе произнес хозяин и поднял коготь вверх, при этом он, видимо, продолжал думать о книгохранилище. Перед его внутренним взором пронеслись залы, в которых он побывал ранее, там никого не оказалось. Само по себе всплыло воспоминание о хранительнице: Ян тут же отметил, где еще ее видел в прошлый раз, и его восприятие отправилось туда. Когда внутренний взгляд хозяина достиг караульного помещения, то обнаружил там искомое. Правда, стоит отметить, что страже урок пошел впрок. Теперь она резалась в карты, не снимая боевой амуниции, булавы стояли, прислоненные к столу, и всегда были под рукой. Он неосознанно протянул конечность туда, поманил когтем...

* * *

Дежурство в караульном помещении шло по накатанной колее. Игроки достали новый стол и проводили время за карточной игрой. Их было трое. Два джина вполне человекообразного вида – толстые, ростом под три метра, в доспехах, переливавшихся голубоватыми искрами. Громадные булавы стояли рядом, еще какое-то оружие, вместе со шлемами лежало на столе. Третьим существом, принимавшим участие в игре, оказалась как раз хранительница рукописей.

– Ты думаешь, он не хозяин? – произнес один из охранников, обращаясь к хранительнице.

– Не знаю, я с того момента его не видела больше...

– Но если вспомнить, как он остановил твою булаву, тогда в тронном зале, – заметил другой джин.

– Да уж, до этого я подобных случаев не припомню, – согласился с ним первый джин.

– Вот только что-то никаких указаний не дает, – начала говорить хранительница рукописей и замолчала.

Оба джина вскочили, выкатили глаза поверх ее головы, замерли по стойке смирно. Хранительница обернулась и увидела то, чему салютовала охрана – непосредственно из стены высовывалась когтистая лапа, покрытая сине-зеленой чешуей. Указательный коготь смотрел прямо на нее. Помедлив с секунду, коготь поманил к себе. Джины облегченно вздохнули. Лапа исчезла в стене, оставив на месте своего появления прямоугольник туманного марева, равный по размерам дверному проему.

– Вот сейчас указания и получишь, – съязвил один из охранников.

– Если вернешься, расскажешь, – добавил второй.

Хранительница тяжело вздохнула, потом отправилась к открывшемуся проему, растворившись в нем.

– Мне казалось, – заметил первый охранник, – тут не было потайной двери?

– Мне тоже казалось. Ну что, продолжим без нее? – согласился первый, раздавая карты на двоих.

* * *

– Откуда это дует? – проворчал Пуфф и обернулся.

Марк обернулся вслед за ним. На месте входной двери клубился туман. Через мгновение из него вышло существо несколько необычного вида. Ян безошибочно узнал хранительницу рукописей. Она не сильно изменилась с момента их последней встречи, все также напоминала толстенную крысу, страдавшую отдышкой, лишь недоставало очков, правда через мгновение этот недостаток был восполнен – огромные очки непонятно как образовались на морде, глазки все так же бегали. Пышные телеса рельефно вырисовывались под обтягивающим белым халатом. В паучьих небольших лапках ничего не было. Существо довольно резво переместилось к столу, замерло, ожидая указаний. Демон с котярой ошарашенно смотрели на него.

– Жду ваших указаний, – произнесла хранительница, потупив взгляд.

– В прошлый раз ты вела себя значительно смелее... – язвительно заметил Ян.

Он направил жезл прямо в лицо, сильно походившее на крысиную морду. Существо посерело. Пуфф, видимо сообразил, к чему идет дело, слегка разрядил обстановку.

– Шторы подожжешь, – прошипел он.

– Не сожгу. Что-то вы все смирнеете перед должностью, силой... Впрочем, уже перекипело. Нужна справка, – произнес Ян.

– По какому вопросу? – чуть спокойнее произнесла прибывшая дама, почувствовав – бить не собираются.

– По Странваллю.

Хранительница задумалась, почесала нос. В ее лапках появилась толстая книга, раскрытая где-то на середине.

– Даю справку. Язык общения указан вами при регистрации великий QWERTY. На вашем языке можно кратко интерпретировать информацию из книги следующим образом, – пробормотала хранительница, подвинула очки ближе к концу своей крысиной морды, – и так: Странвалль, strand – прядь (берег, прибрежная полоса, – или мель, посадить на мель), valley – долина, но valve – клапан. Берег на краю перехода в любой мир, но отпирается переход с помощью монет (видимо скорее играет роль материал) что чеканятся из металла, добываемого в недрах склона долины из жилы, именуемой Прядью, так как она все время меняет место и цвет, словно волосы на ветру... Иногда прядь задевала переход, клапан открывается, так узнали об этом эффекте впервые. Данное событие происходит крайне редко. В этом удивительном месте образовалось некое сообщество воров, старателей, искателей приключений всех мастей и рас, – закончила хранительница.

– Ну и как туда попасть? – спросил Ян.

Челюсть канцелярской крысы отвисла... Ян протянул жезл, осторожно поднял отвисшую нижнюю челюсть, закрыв пасть хранительнице. Повисла тишина.

– На такой вопрос я не знаю ответа, но могу провести длительный поиск. Вот только...

– Что только? – перебил Ян.

– Далеко не вся информация для меня достижима и, как мне кажется, эта как раз недоступна...

– Да уж, может ты посоветуешь, куда еще обратиться? – желчно заметил человек.

– Это могу, – без всякой язвительности согласилась хранительница и посмотрела на Марка, – он знает, как туда попасть, уже был там однажды!

– Интересно, а ты не лжешь?

– Тебе?! Разве я похожа на самоубийцу? – удивилась хранительница.

– Так, – произнес Ян, – поворачиваясь к Марку, – выкладывай!

– Я могу идти? – перебила дама.

– А послушать не хочешь?

– Меньше знаешь, крепче спишь!

– Пожалуй, иди.

Дама, а может и не дама вовсе поправила очки, одернула халат на толстенных телесах и, грациозно переваливаясь, скрылась в дверном проеме, где, по-прежнему клубился туман. Ян вздохнул, мысленно захлопнул за ней дверь, на месте тумана восстановилась двустворчатая дверь. Он сел в кресло, подумал о необходимости усадить остальных. Диван, до этого момента мирно стоявший в углу кабинета, совершенно бесшумно переместился к столу, захватив в свои объятия Марка и Пуффа. От неожиданности обе жертвы взмахнули лапами, неуклюже упав на кожаные подушки.

– Присаживайтесь, поговорим, – с трудом сдержав улыбку, произнес Ян.

– Да, я действительно посетил Странвалль, – вздохнул Марк.

– Ну и рассказал бы нам как туда попасть. Прочие подробности твоего путешествия узнать не плохо бы...

– Как попасть-то рассказать можно, а вот про путешествие не очень хочется...

– Это почему ж?

– Понимаешь ли, Ян, я там украл монету у одного грабителя и с ее помощью достиг Замка, – пояснил демон.

– Да, некрасиво, – поддакнул Пуфф.

– Ну, чего уж теперь то раскаиваться, надо думать, как твою проблему решать дальше. Рассказывай, как достичь Странвалля.

– Тут возникает две проблемы: первая – добраться, вторая – наш внешний облик... – начал излагать демон.

– А обратно вернуться уже не проблема? – язвительно заметил котяра.

– Монеты помогут вернуться. Если мы их достанем, то сможем попасть куда угодно, по крайней мере, так утверждают легенды, – терпеливо пояснил Марк.

– Давай по порядку, будет ясно, как решить первую задачу – подумаем и о второй, – произнес Ян.

– Хорошо. Для открытия двери необходимо вызвать некую силу, я не точно знаю, что она собой представляет, но в уплату за жертву это создание приоткрывает дверь в мир, где располагается Странвалль. Для вызова силы необходимо провести ритуальный спектакль по определенному сценарию.

– Почему же такой способ перемещения не популярен? Зачем какие-то монеты, все прочее? – не понял Пуфф.

– Дело в том, что: первое – не все знают, как это сделать, второе – если говорить земными терминами, то эта сила капризна, своевольна, не постоянна... Попасть в нужное место с ее помощью очень не просто. В довершение всех сложностей, сделав такой вызов легко быть втянутым в какое-нибудь темное дело и потерять свое лицо...

– В смысле репутации? – переспросил Ян.

– Хуже. В смысле души. Твое “я” попадает в рабство, оно становиться вечным зомби. Если припомнить фольклор одного из народов Земли – то там можно найти мысль о том, будто бы если черту палец дашь, то он всю руку отсечет. Это именно тот случай.

– Но у нас иных вариантов нет, по крайней мере, нам неизвестно никакого иного способа отправиться в эту самую долину, следовательно, придется рискнуть. А собственно что для этого нужно?

– Кое-какие ингредиенты, – задумался на мгновение демон, – вполне могут в моей комнате найтись. Они должны сохраниться от моего прошлого эксперимента. Рюкзачок, который я уронил на дороге к воротам Замка (когда бегал от стражи), потом оказался в моей комнате. Скорее всего, он там лежит в неприкосновенности. Вот только одно “но”...

– Какое же “но”? – уточнил Ян.

– Понимаете ли, нужна жертва и звезда. Второе есть в прихожей Замка, то есть рисовать – не придется, а вот первое где взять?

– Я буду ей! – очень серьезно, неожиданно предложил Пуфф.

– Что!? – не понял Марк.

– Я уже похож на большего кота, его принесите в жертву! Это вряд ли окажет мне вред, да и как никак за мной долг, – пояснил котяра.

– Не нравиться мне эта затея, – нахмурился Марк.

– У тебя есть иные предложения? – осведомился Пуфф.

– Хорошо, допустим, эту задачку мы решили, остается вторая, – неохотно согласился демон, – наш внешний вид.

– Чем же плох наш вид? – спросил Ян.

– Дело в том... Меня там могут узнать, а тебя попытаются съесть. Публика там очень странная.

– Переоденемся!

– Ну, не тот случай! Это не поможет, остается только положиться на удачу. Может местных жителей не встретим...

– На удачу надейся... Есть у меня одна идея, – возразил Ян, – не знаю, насколько понравится, но не узнают нас – это точно, – мрачно закончил он.

Ян вовремя вспомнил о флягах, лежавших в сумке за спиной. Лапа машинально скользнула внутрь и нащупала обе. Мир, из которого он принес эти растворы, остался где-то далеко позади, неизвестно, существовал ли он вообще? Теперь пришло время проверить действие растворов на себе...

– Выбор у нас не особенно велик, проверим твою идею, – прервал его размышления демон.

– Лучше только не здесь. Я думаю, в таком виде нам по Замку лучше не ходить!

– Как знаешь, – согласился Марк.

– Так мы отправляемся к месту ритуала или нет? – не выдержал Пуфф.

– Конечно. Через библиотеку. Оттуда я зайду в свою комнату, возьму необходимые для ритуала компоненты, – успокоил его демон.

Мы покинули кабинет через дверь, забрав папку с собой, спустились на седьмой этаж, прошли в библиотеку. Помещение сразу же осветилось.

– Один момент, – произнес Марк, ступив на треугольник на полу.

Контур фигуры вспыхнул, словно неоновая буква в витрине, раздвоился и повернулся один относительно другого на шестьдесят градусов. Демон вместе со свечением исчез.

– О, дает, – восхищенно вздохнул Пуфф.

– Интересно, сколько мы будем тут ждать... – проворчал Ян, обращаясь, сам к себе...

– Вот и я, – прервал его Марк.

У него на спине висел увесистый мешок, заполненный на половину.

– Ты уверен, что все необходимое сохранилось? Столько лет прошло, – усомнился Ян.

– Сейчас проверим, – ответил демон, открыв мешок.

Около минуты оттуда доносилось невнятное бормотание. Демон шевелил содержимое, перекладывал предметы, снова шевелил. Наконец голова Марка снова предстала перед зрителями.

– Кое-какие ингредиенты надо будет растолочь, другое – заменить, но это решим на месте, – сказал он.

– Но как же мы туда попадем? Я знаю дорогу только через подземелье, – вздохнул Ян, – причем только в одну сторону.

– А лифт для кого? – в свою очередь удивился Марк.

– Ты о зеленом подъемнике?

– Да нет. За мной, – бодро произнес демон и отправился к треугольнику, изображенному на полу.

Как только он ступил на изображение, картина повторилась, с той разницей, что после исчезновения Марка звезда не потухла. Следом за ним, неуверенной походкой направился Пуфф и так же исчез. После котяры библиотеку покинул Ян. В комнате больше никого не осталось, освещение погасло.

Глава 4.

Колдовство демона

Когда Ян сделал следующий шаг и оказался в прихожей, демон с Пуффом уже были там.

– Приготовимся к ритуалу или сначала замаскируемся? – спросил Марк.

– Ну, давай сначала проверим, все ли имеется, так как в новом виде, если все получится мы, вряд ли выйдем из прихожей, – предложил Ян.

– Хорошо, – согласился Марк.

Он стал доставать из мешка различные предметы. В центре звезды демон поставил плошку, налил в нее воду. Затем он соорудил над сосудом из трех засохших прутиков подобие шалаша.

– Что это за ветки? – заинтересовался Пуфф.

– Верба, орех, груша. По поверьям привлекают при определенных условиях некоторые силы – пояснил демон.

Марк снова поискал в мешке, извлек связку довольно грубых железных кинжалов с трехгранными лезвиями. Ручка каждого из них завершалась креплением для свечи. После кинжалов из мешка появилась связка свечей. Демон обошел контур звезды, вставив в углубление у каждой вершины по клинку, украсив ручку каждого свечой. Ян и Пуфф наблюдали за действом с явным скептицизмом.

– Ну, как готово? – спросил котяра.

– Не совсем.

Демон сел на пол, выложил узелочки, скляночки.

– Так: имеется мак, полынь и крапива, неплохо сохранился рыжий камень... – бормотал он, – эх, потолочь бы...

– Дай, потолку, – предложил Ян.

– Как?! – удивился демон, но рыжий кусок протянул.

Ян взял предложенный предмет и осмотрел, он оказался просто ржавым насквозь куском железа. Лапы сами приняли решение, измяв его между ладоней, на подставленный кусок ткани посыпалась рыжая пыль.

– Отлично.

Марк смешал приготовленные им ингредиенты, добавил нечто из черного пузырька, перемешал состав еще раз. Демон встал, осторожно взял ткань и прошел вдоль контура звезды, слегка посыпая линию.

– Все готово. Да, я чуть не забыл! – спохватился он.

– Кого? Дохлых мышей? – участливо спросил Ян.

– Кубок!

Из мешка была извлечена позолоченная чаша, объемом около двух литров и ритуальный нож.

– Это зачем? – удивился Ян.

– Для крови. Ты не передумал? – обратился демон к котище.

– Нет, не передумал – ответил тот.

– Стоп, а кровь то у тебя есть?

– Могу и кровь изобразить, если необходимо, – гордо ответил Пуфф.

– Что ж, теперь я все приготовил. Дело за маскировкой.

– Попробуем рискнуть преобразиться, – вздохнул Ян.

Он достал из сумки флягу, внимательно посмотрел на нее, встряхнул, отвернул пробку.

– Оно, прошу, – сказал он и, отпив, протянул Марку.

– Сколько?

– Глоток, я думаю, достаточно.

Демон последовал совету. Ян закрыл и убрал флягу. Ничего не изменилось.

– Оно не испортилось? – спросил Пуфф.

Никто ответить ему не успел. Первым изменение видимо почуствовал Замок. Прихожая неожиданно преобразилась. Исчезли все двери, пропал выступ входа, зал стал совершенно круглым, с гладкими стенами. Они по-прежнему уходили на недосягаемую высоту. Ян и Марк переглянулись. Теперь прихожая очень походила на камеру для экспериментов.

Наконец, процесс преобразования ощутили и испытуемые. Их тела набухли, одежда натянулась, приготовившись лопнуть. По телам побежали белые искорки, покрыв тело переливающейся, искрящейся оболочкой. Материал тел все больше походил на студень, колыхался, выдавливался через рукава, прочие отверстия костюмов, при этом подопытным удалось устоять на ногах. Марк и Ян все больше походили друг на друга, их рост увеличился, стал больше размах плеч. Первыми не выдержали куртки, с них отлетели все пуговицы. Ян ощущал себя в некой колышущейся субстанции, которая является частью его организма, но неподвластна. В то же время он продолжал все хорошо видеть и понимать. В процессе осознания перевоплощения пришло понимание неудобства, ему мешала куртка! Стоило возникнуть этой мысли, нитки, скреплявшие детали куртки, растворились в новом теле, она распалась. А вот о брюках Ян подумать не успел. Они лопнули с громким треском.

Пуфф с ужасом взиравший на это действо – попятился, и затравленно озираясь по сторонам, высматривал путь к бегству.

Вслед за Яном эту стадию прошел демон. Его одежду постигла такая же участь, она распалась.

Пришла очередь ног. Кроссовки явно не были рассчитаны на столь большое внутреннее давление. Они разлетелись с громким хлопком, предъявив свету мощную пародию на человеческую ногу. Нога имела широкую ступню, длинные пальцы с когтями вместо ногтей.

Продолжавшие колыхаться и светиться, два монстра подросли, налились еще немного, стабилизировали свою форму, приобрели пепельный оттенок. Светящаяся оболочка, как впрочем, искорки, исчезли. На этом месте этап превращения завершился.

Пуфф замер, перестав пятиться, так как любопытство перевесило желание обратиться в бегство.

Ян взглянул на передние конечности, осмотрел их. Лапы выглядели вполне пристойно (по отношению ко всему остальному, например, к бицепсам, имевшим обхват около девяноста сантиметров). К его великой радости кулаки покрывала зеленая чешуя, с пепельным отливом. Даже неизменный перстень остался на своем месте. Когда же свежеиспеченный тролль попробовал выпустить когти, те мгновенно приняли боевое положение, со свистом увеличившись до пятнадцати сантиметров. Ян рубанул воздух, рука обладала непропорциональной подвижностью, он удовлетворенно осмотрел когти и гадко оскалить зубы.

– Писаный красавец, херувим, – отметил почти полный его двойник.

Напротив стоял крупный тролль, как две капли воды походивший на Яна. Два маленьких, глубоко посаженных глаза, разделял жирный, чуть приплюснутый нос. Под ним разместился рот с толстыми губами, украшенный четырьмя клыками. Совершенно лысую голову завершали здоровущие уши, выглядывающие по обе стороны. Для полноты картины следует добавить – уши покрывала густая, жестким ежиком шерсть, более мягкая разрослась на груди и ногах.

– На себя посмотри, Аполлон! – парировал Ян.

– Кто такой Аполлон? – влез Пуфф, окончательно поверивший, что перед ним те же существа.

– Идеал мужской красоты в мире Земли, – пояснил Марк.

– Что значит мужской? – не отставал котище.

– Слушай, милый друг, о физиологии людей поговорим потом, – огрызнулся Ян.

Он попробовал сделать шаг, затем еще один, остановился, присел, потом неожиданно прыгнул через Марка, перелетев через него на высоте, превысившей три роста. Приземление прыгуна прошло, правда, довольно шумно, но успешно. У Пуффа и Марка открылись рты.

– Ну и как оно? – наконец выдавил бывший демон, а ныне тролль.

– Вот так! – ответил Ян и показал большой палец.

– А точнее? – не отставал Марк.

– Сила. Ощущение, будто едешь в танке и сам им являешься одновременно.

– Ну а прыжок?

– Думаю можно дальше, здоровья хватит.

– Что такое танк? – снова заинтересовался котище.

– Военная машина из толстенного железа, весьма мощная и подвижная. Она предназначена для убийства людей, – объяснил Марк.

– Кем?

– Людьми!

– Сами себя?! Не понимаю, зачем?

– Поводы можно перечислять долго...

– Это все интересно, толковый ты наш словарь. Но на мне ничего не осталось, кроме пояса с жезлом и сумки, – проворчал Ян.

– Попробуем.

Бывший демон принялся плести заклинание. Его лапы творили что-то. Через минуту он удовлетворенно крякнул. На обоих троллях образовались кожаные куртки, такие же брюки.

– И эти способности остались, – довольным голосом заключил Марк.

– Вполне, – согласился с ним Ян, осмотрев себя.

– Теперь обувь...

– Мне кажется, в ней нет нужды, – заметил Ян.

Он подошел к вставленному в углубление кинжалу, вынул его и чиркнул по своей подошве острием. Лезвие высекло сноп искр, не оставив на подошве никакого следа.

– Так неприлично!

Марк повторил ранее проделанное заклятие и ноги обоих троллей оказались обуты в огромные, из толстой кожи, подкованные сапоги с отворотами.

– Неизвестно, что крепче, – пожал плечами Ян, предварительно ковырнув подошву.

– Ноги нужно беречь, свои как никак. Поставь клинок на место.

Они осмотрели друг друга, потом вокруг троллей обошел Пуфф. Котище потрогал лапой одного, потом другого, долго изучал.

– Ну, не определить, кто скрывается, не видел бы сам – ни за что бы не поверил. Отлично, – наконец, он вынес вердикт.

– Теперь уж точно все готово, – подвел черту Марк.

Тролли и Пуфф перешли к основанию звезды. Марк простер лапу к расставленным предметам, в ответ свечи вспыхнули, контур линий, изображающий звезду, начал слабо тлеть. Бывший демон принялся декламировать...

Взываю я к тебе, о леший злой,
Взываю я к червям души людской...

– Набор слов, причем тут леший? – возмутился Ян.

– Не перебивай. Леший нужен для того, что бы приоткрыть переход через тонкие миры. Другие духи укажут направление на Странвалль, как ни как там они правят бал... Больше не мешайте! – ответил Марк.

Он начал декламировать сначала.

Взываю я к тебе, о леший злой,
Взываю я к червям души людской.
Ищу везде, где нарушали вы покой,
Хочу вручить подарок мой!
Ищу везде – в глуши лесной,
На пустошах и под водой!
Мне в помощь дан аркан плетеный,
Что Рахом древним сотворенный,
Найду, – где б не скрывались вы,
Заблудший дух земли,
И пожиратели души – сообщники твои.
А коль не явитесь вы сами,
То Раха дар пошлю за вами...

Появился испуганно озирающийся леший. На нем были надеты соломенная шляпа и кафтан. В руке он сжимал суковатую палку, кистей рук, скрытых длинными широкими рукавами, разглядеть не удавалось. Наконец, он увидел троллей стоявших у основания звезды, заметался по всем лучам. Марк протянул руку к пентаграмме...

– Пришел! Явился сам? Ты в центре встанешь, там, – приказал он лешему.

Тот замер на мгновение и засеменил к плошке с водой, застыв около нее.

– Кто такой этот Рах, – шепнул Яну на ухо Пуфф, – что его так боятся?

– Я читал о нем на Земле. Кажется у древних славянских племен, так назывался дух огненного вихря или чего-то похожего на это, – тихо ответил ему Ян.

Демон сердито посмотрел на говоривших зрителей и погрозил кулаком. Они замолчали. Марк простер обе руки к звезде, продолжил...

Пусть луч один звезды азарт займет,
В другой тщеславие войдет,
Напротив – безрассудство упадет,
В соседний – ложь придет,
И круг сомнение замкнет.

Ян чуть не захохотал, но смех застрял у него в горле, когда он увидел последовавшее за заклинанием действо. Первым явилось нечто с огромными, совершенно безумными глазами. Его тщедушное неопределенное тело все время меняло форму, костлявые руки нервно что-то теребили. Сквозь туловище духа хорошо просматривалась стена напротив.

Второй прибывший имел змеиное тело, четыре коротких, кривых лапки и пасть усеянную зубами, загнутыми внутрь. Место над пастью занимали сощуренные глазки. Если его тело имело вполне определенную форму, морда никак не могла остановиться на чем-то определенном. Глазки заметили Марка, тут же метнулись к нему, оставив остальную часть тела позади. Но как только дух достиг луча звезды – его тело размазалось, встретив невидимую преграду. Тварь отчаянно заверещала, восстановила форму и продолжила попытки добраться до жертвы.

Вслед за ним прибыл третий дух. Этот предстал в образе рыцаря с копьем. Как только он увидел лешего, то незамедлительно метнул свое копье в лесовика. Копье достигло разделявшей их линии, но не смогло ее пересечь, оно сложилось в аляповатую кляксу, стекло на пол. Леший продемонстрировал синий язык. В ответ дух опустил забрало и сломя голову бросился вперед. Его напор остановила все та же невидимая стена, крепко встряхнув, словно ударив электрическим током, однако это совершенно не охладило пыл героя. Рыцарь снова и снова бросался на стену, словно пробить ее было делом всей его жизни, лишь появление соседа прервало бесполезный штурм.

Мелкий господин с лживыми глазками – бусинками, одетый в аккуратненький костюм поманил рыцаря, указав ему в противоположную сторону. Рыцарь незамедлительно воспользовался советом и бросился бежать в новом направлении. У окончания луча звезды он застрял, корчась в муках. Мелкий тип распался, превратившись в бестелесное существо трупного вида в рубище, сохранив от прежнего образа лишь глаза. Тип заливисто захохотал.

Его веселье остановил тщедушный дух, замкнувший эту галерею образов. Полупрозрачный старец с козлиной бородкой направился к линии, за которой находился леший, и остановился в нерешительности. Ложь попыталась повторить свою забаву. Старик кивнул, быстро двинулся к острию луча, но не дошел нескольких шагов, остановился, потеребил бороду, подумал и направился обратно. После того как это повторилось три раза – ложь забилась в истерике (терпением она не отличалась).

– Теперь все подготовлено, – подвел итог Марк, – Пуфф, дело за тобой.

Котище взял кубок, ритуальный нож и подошел к основанию звезды. Ян встал рядом с ним.

* * *

“Как странно, иногда пересекаются, казалось бы, совершенно несвязанные истории”, – подумал фолиант, что лежал на каминной полке, но ничего не записал.

* * *

Он ждал, ждал долго. Он ждал знамения. Властелин восседал в глубоком черном кресле, стоящем на срезанной вершине несимметричной пирамиды. Да, он правил этим миром, но как жестоко посмеялся оппонент Бога, когда исполнил волю чародея. Власть и сила – извечные желания, но над кем? Подданные были даже не тенями, а тенью мыслей тех, кого он презирал. Всего лишь материализованными дикими фантазиями людей.

Он ждал предсказанного знамения, ждал, когда его легионы придут в настоящий мир и, наконец, оживут по-настоящему. Злость давно распалась и затухла, в его душе осталась только ненависть. Иногда его эмиссары проникали через тонкий мир, творя свое дело, но сегодня настал особенный день.

Сегодня наступал великий день. Небесные сферы поворачивались так, что позволяли на несколько мгновений связать миры. Давно был готов великий якорь, он же темный меч, висевший над звездой в центре зала. Обоюдно острое лезвие неярко поблескивало в полумраке высоко над полом. Острие клинка указывало в центр звезды.

Лезвие ковали много дней, оно имело странные зазубрины по кромкам, напоминавшие бородки гигантских рыболовных крючков. Великий якорь должен был приковать призрак к Земле и создать обратную связь. Могучие заклинания вложили руки подданных в этот страшный предмет. Изделие имело точную настройку на тонкий мир Земли, и ничто, казалось, не могло остановить орды тварей.

Дар творения – великая вещь, но как убог и страшен оказался результат. Весь ужас страшных снов толпился по периметру зала, ожидая своего часа, ждал воли!

Наконец меч медленно, словно нехотя, отклонился. По залу пронесся вздох. Меч качнулся в обратную сторону, уже не останавливаясь, прошел через центр. Линии звезды на полу начали разгораться. Процесс отличался от предсказанного хода событий. Повелитель встал...

* * *

Тем временем в Замке Пуфф зажмурил глаза и вскрыл лапу ритуальным клинком. Из раны брызнула кровь, фонтан быстро наполнил кубок в лапах Марка.

– Достаточно? – спросил котище, приоткрыв один глаз и зажимая рану.

– Надеюсь.

Пуфф выпустил кинжал, попытался перехватить рану удобнее, но проделал это неудачно. Прежде чем ему удалось снова остановить кровотечение, струя на мгновение вырвалась на свободу. Капли достигли лешего, тот отскочил, корчась и гримасничая, словно попал под кипяток.

Марк взял кубок в правую лапу, стал делать им круговые движения, раскручивая жидкость, и что-то нашептывая. Наконец он выплеснул содержимое вперед. Кровь образовала в воздухе непропорционально большое кольцо и упала на места нахождения духов. Они отреагировали, так же, как леший. Через несколько секунд они все застыли в неестественных позах. Марк поднял меч и пропел:

Живой испили крови Вы,
И волю выполнить должны!
Что б силу вашу не забрала сталь,
Дорогу Вы покажите в Странвалль!

Пятиугольник вокруг лешего начал мерцать, от его вершин, от середин сторон потянулись к центру светящиеся линии, разделив поле на десять треугольных секторов.

– Все, теперь я свободен, – облегченно произнес леший, растаяв в воздухе.

При этом в момент исчезновения лешего, в точке соединения линий вспыхнул маленький голубой огонек. Он налился, с увеличением диаметра стала различима внутренняя структура, какие-то переплетенные жгутики вились и скручивались, образовывая пылающий клубок. Когда он вырос до половины пятиугольника, сектора медленно опустились вниз, пропустив светящийся сгусток, открыв дорогу в неведомый мир.

– Ого! – восхищенно воскликнул Пуфф.

Тем временем кошачий хвост попал за ограждающую линию, внутрь ближайшего луча звезды. Вслед за этим, неизвестно откуда, упал зазубренный меч и воткнулся в пол, пригвоздив хвост. Отчаянный вопль Пуффа через мгновение был перекрыт радостным ревом, ворвавшимся из другой реальности.

Воздух над пятиугольником уплотнился, из него начал проступать образ головы в капюшоне, надвинутом на глаза. Голова имела высоту около двух метров, казалось, она нагло и злорадно усмехалась...

– Все это входит в спектакль? – поинтересовался Ян.

Но даже еще не услышав ответа, он понял по перекошенной морде демона-тролля, в процесс вмешались посторонние силы, Марку стоило огромных усилий контролировать ситуацию.

– Кто-то вмешался, я теряю власть... – выдавил Марк.

Духи, запертые в лучах звезды, это почувствовали, незамедлительно воспользовались моментом, поспешив ускользнуть. Контур звезды опустел, успевшие приоткрыть на две трети проход треугольные лепестки замерли, сформировав что-то похожее на большую воронку. Пуфф продолжал верещать, странный меч не позволял ему вытащить хвост, лапа была занята зажатой раной.

Воронка в звезде начала медленно закрываться. До Яна все-таки дошло, что дальше медлить нельзя. Он бросился к мечу и, вложив всю силу, вырвал его из пола. Видимо удар оружия рассчитывался на что-то другое, нежели пол Замка. Лицо в капюшоне исказила маска злобы...

Ян метнул меч в маску. Оружие ушло в другую реальность, исчезнув там. По капюшону призрака побежали волны, исказившие его, словно рябь на глади пруда.

Демон схватил Яна под лапу и потащил к закрывающейся воронке. Они успели проскочить между сегментов крышки перехода. За короткое мгновение после начала падения Ян успел увидеть сквозь рисунок пятиугольника, поделенного на сектора, исчезающую картину: зал звезды, возвратившийся в состояние до эксперимента; Пуффа, который разглядывал свой хвост; полное отсутствие силы, столь бесцеремонно вторгшейся в процесс колдовства... Все видение длилось лишь миг, и началось падение. Они неслись по извилистому каналу среди переливающегося марева. В спины упиралась чуть вогнутая стена, толкавшая героев вперед, словно извилистый тоннель зарастал с бешеной скоростью, выталкивая из себя инородный объект... По движению кисти демона Ян догадался, что они скоро прибудут на место.

Глава 5.

Возвращение

Последние мгновения в Замке он помнил нечетко. С момента, когда этот странно одетый человек с зелеными лапами, украшенными огромными страшными когтями, заговорил с ним, прошел лишь миг. Может быть, это только показалось в сравнении со столетиями в галерее. Сначала магу казалось, что он сойдет с ума, но став фигурой в непонятной ему большой игре не так просто было из нее выйти. Гедеон отлично помнил тот разговор. Гость спросил: “Во время совершения своего обряда ты искал путь к могуществу?” Странно прозвучал ответ: “Ты стоишь и охраняешь его!” Колдун оказался пешкой на огромном поле битвы за обладание каким-то титулом. Теперь маг понял, как самонадеян и не осторожен он был, знание его – лишь песчинка в огромном карьере, сила – детский совок в сравнении с горной лавиной. Видимо, удивительный гость обладал всеми данными и достиг цели. После его ухода мимо потекла река оживших существ, маг ощутил свободу. Он не собирался штурмовать мифическую цель, а лишь думал, как выбраться из галереи, но проблема решилась сама собой. Подул ледяной ветер, подняв его вместе с остальными героями...

Очнулся Гедеон на холме с редким лиственным лесом, у развалин древнего сооружения. Он поднялся, перед ним лежала гранитная плита... С удивлением маг прочел:

Имя досталось ему – Гедеон,
Был он красив и умен.
В колдовстве, как магистр, силен,
Но заносчив и горд
Наш герой как британский лорд
И построив себе неприступный форт,
В башне высокой устроился он,
Там свою душу поставил на кон
И исчез, как осенний сон...
Стены ветер с землею сравнял,
Всех, кто помнил его – потерял,
Но любви не узнал...
Много раз выпадали снега.
В мир иной уж сошла
Та, что любила его и ждала.
На холме, у упавшей стены,
Где весной оживают цветы,
А к зиме укрывает листва,
Появилась гранита плита,
Под которой страдает душа
Да слова, что на камень легли,
Повествуя о том,
Как красив он был, и умен.
И назвали его – Гедеон...

( Сентралль)

Ужасное предчувствие шевельнулось в глубине души. Сентралль, так звали менестреля, приходившего в его дом... Но буквы уже частью стерлись. Он дома, но, сколько веков прошло? Гедеон упал на плиту, потеряв сознание.

Очнулся он оттого, что кто-то тряс его за плечо. Запах скошенной травы, осеннего леса такой знакомый, но в то же время приобретший новый вкус, окончательно вернул мага в сознание.

– Вы живы? Вам плохо?

Язык, конечно, изменился, но не драматически, маг сносно понимал крестьянина, и открыл глаза. Одежда изменилась сильно.

– Слава богу, – облегченно произнес тот, – не убеги с фермы телка, плохо бы вам пришлось. Как вы?

Пострадавший показал на сердце.

– Немного болит... – он произнес одними губами, надеясь, что другое произношение спишут на боль.

Крестьянин сел на край плиты, отстегнул от пояса прямоугольную коробочку в кожаном чехле, вытянул тонкий штырь, поднес к губам.

– Алло, Джек это ты? Приедь за мной, тут человеку плохо.

– Хорошо, а корову нашел? – ответили из коробочки.

Маг решил ничему не удивляться и привыкать.

– Нет. Это телка, без ошейника. Пеленг не взять.

Гедеон припомнил простой заговор, и отчетливо ощутил – сбежавшая корова недалеко. Бессовестное животное, полакомившись грибами, отдыхало немного впереди по проселочной дороге. Он коснулся руки спасителя.

– Она там.

– Лежите, не волнуйтесь.

Крестьянин пожал плечами, но убрав переговорное устройство, пошел в указанном направлении. Через пять минут он вернулся, ведя молодую телку.

– Спасибо. Она в кустах устроилась, никогда бы не найти.

– Алло, – снова обратился к коробочке крестьянин.

– Уже еду.

– Нашел!

– Отлично.

На дороге показалась повозка без лошадей, сверкающая глянцем и блеском полированной стали. Сходство с каретой все же имелось – колес оказалось четыре. Машина подъехала, открылась дверь, выпустив молодого парня в желтом комбинезоне.

– Это Джек, а меня зовут Вильям.

– Гедеон, – губами произнес маг.

Джек открыл вторую дверь.

– Как нам его погрузить?

– Помогите встать, – произнес пострадавший.

Парни с двух сторон взяли мага под руки, с их помощью он достаточно легко оказался на втором сиденье транспортного средства. Из сумки с красным крестом извлекли какие-то пилюли, приняв которые, он почуствовал, как боль отступает. Теперь его очень занимало, как будут транспортировать телку?

Джек подошел к борту, повернул рычажок, задняя стенка кузова опустилась на землю. Телка встала на подъемник, совершенно не испугавшись, и через пол минуты оказалась в кузове.

– Отлично, – резюмировал Джим, садясь на место водителя, – как тебе удалось отыскать беглянку?

– Гедеон помог.

– Просто волшебник, – одобрительно произнес Джек.

Под ногами еле слышно что-то зашумело, грузовик плавно поехал. Тут маг неожиданно понял, знакомое слово практически утратило прежний смысл. Мир явно отличался от сохранившегося воспоминания, из которого он ушел в свое вынужденное изгнание.

– Уж, не потомок ли вы того, чье имя выбито на плите? – спросил шуткой Вильям.

Маг кивнул. Видимо объяснение следует отложить.

– У нас говорят – место плохое, выдумки всякие рассказывают. Про клад рассказывают. Когда дом разрушен, не помнит уже никто, а легенда живет...

– Может и не легенда вовсе, – возразил Джек.

– Нет там ничего, искали уже все. Я, когда молодым был, тоже искал.

– Ну и как? – спросил Гедеон.

– Ничего...

– Сходим? – предложил пострадавший.

– Вы поправляйтесь, развалины столько веков стояли, еще немного подождут. Мы вас в гостинице поместим, фельдшер посмотрит...

– А как у вас поступают с кладами?

– Обычно сдают в банк. Небольшой процент забирает государство, остальное – нашедший сокровище. Но обычно предметы клада не представляют интереса для непосредственного использования, так как золотую монету не примут в магазине. Счастливец берет стоимость своей доли деньгами...

– Понятно.

– Вы приехали из дальних мест?

– Очень... Решил сам осмотреть местность.

Грузовик въехал на небольшую площадь. Несколько домов, большой корпус фермы, гостиница, она же контора и техническая служба.

– Как вы?

– Значительно легче.

– Тогда мы беглянку выгрузим?

– Конечно.

* * *

После возвращения телки на место, машина остановилась у административного здания. Больному помогли выйти.

– У нас здесь ферма. Часть персонала живет прямо тут, остальные приезжают из ближайшего городка. Некоторые, когда работают – живут в гостинице. Словом – кому как по душе. Пойдемте, вы ляжете, а мы пока фельдшера позовем.

В холле Вильям взял с доски ключ с цифрой три. За дверью с тем же символом оказалась уютная квартира из двух комнат и кухни с множеством незнакомых предметов. Гостя уложили на диван.

Джек подошел к столу, взял телефонную трубку, набрал номер.

– Алло. Приходи, пострадавшего доставили, кажется, сердце.

– Посмотрим, все ли работает, – произнес Вильям, отправляясь в обход по квартире.

Гедеон до предела обострил восприятие, пытаясь в мельчайших подробностях запомнить действия своих спасителей. Нужно было освоить тысячи мелочей, которые для него оказались в новинку.

– Так туалет работает, – отметил Вильям, послышался шум воды, – душ, горячая и холодная вода. Понимаете, гости редки. Жилье пустует, техника соответственно – портится. Телевизор...

Он нажал на плоском предмете кнопку с цифрой. Ящик на подставке осветился. “Магический шар”, – подумал Гедеон. Крестьянин нажал еще одну, картинка изменилась. Дверь отворилась. Вошла немолодая женщина с чемоданчиком и полиэтиленовым мешком.

– Лиза, ну наконец!

Дама расстегнула на больном рубашку, приложила несколько присосок с проводами к его груди.

– Так. Экспресс анализ, – сказала она сама себе и, подождав минуту, добавила – ничего страшного, к утру выспится, все будет в порядке. С разговорами не приставать. Есть захочешь, тут в холодильнике кое-что будет.

Она открыла на кухне дверь белого шкафа, выгрузила внутрь содержимое пакета. Потом вернулась в комнату, заглянула в шкаф.

– Постельное белье есть, одеяло, подушки. Сам справишься?

Маг кивнул.

– Теперь все вон, – строгим голосом сказала дама, Гедеон остался один.

Он осторожно поднялся. Самочувствие оказалось сносным. Когда первое потрясение прошло, тренированный организм мага, подстегнутый лекарством, легко исправил повреждение. Быстро поняв, как устроен туалет, исследователь заглянул в ванную комнату. Здесь его поразило не столько оформление, сколько наличие трубы, из которой вытекала вода желаемой температуры. Можно мыться, сколько хочется и когда угодно.

– Да, новый мир не так уж плох...

Он прошел на кухню. Обилие кнопок и ручек повергло Гедеона в уныние. На стене висел ящик с матовым стеклом, близнец того, из комнаты, но меньше. Маг взял со стола плоский предмет, на выступах которого имелись пиктограммы, цифры, и случайно нажал одну. Ящик осветился. Внутри появилось изображение. Гедеон сосредоточился, пытаясь вспомнить заклятье познания... Наконец ему это удалось. К магии в привычном понимании предметы не имели никакого отношения. Все они питались и преобразовывали энергию родственную силе молнии. Некоторые были относительно просты, превращая ее в механическую работу. В других (хрустальный ящик) происходили какие-то процессы с такой скоростью, что осмыслить сие оказалось невозможно... Но ни одна не имела печати индивидуальности. Все вещи оказались близнецами из миллионной армии себе подобных.

– Ни колдовства тебе, ни волшебников, ни имен мастеров – сказал сам себе маг, открывая холодильник.

В одном из свертков оказалась нарезанное мясо. На блюде, под стеклянной крышкой – хлеб. Отцепив от пояса нож, он отрезал ломоть хлеба, положил мясо, откусил кусок. Тут маг осознал, что не ел тысячу лет и рассмеялся. Мясо имело отменный вкус.

– Интересно, они пьют?

Он выдвинул наугад первый ящик стола. Там лежали брошюры. Маг взял верхнею и открыл, оказалась инструкция к электрическому чайнику. Как пользоваться нетрудно было понять из картинок. Рядом с раковиной Гедеон нашел искомый прибор. Набрал из крана воды. Включил шнур и нажал кнопку. На приборе загорелся красный огонек. Прошло совсем немного времени, внутри щелкнуло, огонек погас. Чайник нагрелся...

– Никакого колдовства, очага, костра и прочего, просто включи – кипяток готов. Никакой романтики, даже забыть нельзя, – вздохнул маг.

Он открыл настенный шкаф, внутри находились разные цветные коробочки, банки. На одной – изображена чашка с дымящимся напитком.

– Теперь нужна посуда... Да, такие чашечки стоили целое состояние, а теперь это так же массовый продукт.

Он осторожно поставил на стол тонкую, белую чашку с золотым ободком. Насыпал указанное количество коричневого порошка (видела бы его Лиза), добавил сахар и залил кипятком – получилось как на картинке. Когда напиток немного остыл, Гедеон осторожно сделал глоток.

– Приятный вкус, слегка возбуждает...

При обучении он прошел суровую школу, а после пребывания в галерее новый мир казался просто раем, только не очень знакомым. Быстро освоив минимальные функции управления аналогом хрустального шара, гость устроился удобнее, с удовольствием принялся есть, время от времени переключая программы. Наконец, по одному каналу стали показывать новости, маг весь обратился в слух и зрение. Истосковавшийся за время заточения мозг впитывал, словно губка, все новое.

Предварительные выводы оказались не утешительны. Люди довольно густо заселили определенные районы, научились быстро передвигаться по земле и в воздухе. Мерой всего по-прежнему является золото. В некоторых местах обычное дело – выяснение отношений с помощью оружия, только оружие претерпело существенные изменения. Но за весь выпуск новостей ни слова не было сказано про магию, из этого Гедеон сделал вывод – что люди научились обходиться без волшебства... Оно ушло из повседневной жизни, превратившись в миф... Магу стало плохо.

– А как же я? – он мысленно потянулся за чайником, долить кипятку.

Звук льющейся в чашку воды отрезвил его. Белый сосуд висел над столом, выполняя указания. Экспериментатор облегченно вздохнул. Машинально отпил, напиток утратил вкус. Маг выключил телевизор, вымыл чашку... С огромным удовольствием принял душ (понять, как им пользоваться, не составило труда). После он почистил костюм и отправился спать. Не смотря на выпитый кофе, сон, пришел быстро. Последней мыслью было – такие простыни могли себе позволить лишь короли, а теперь гостиница при ферме...

* * *

Утром Гедеон поднялся с первыми лучами солнца, откинул шторы. Мир был прекрасен, сердце не болело. Не отказал себе в удовольствии постоять под тугими струями воды, облачился в махровый халат, выпил кофе, слушая музыку, которая лилась из приемника. Не с первой попытки, но достаточно быстро изощренный ум гостя из прошлого понял, как управлять этим чудом техники. По счастью ручки и кнопки на разных приборах обозначались подобными пиктограммами исполняемой функции, это окончательно убедило Гедеона в возможности выжить в двадцатом веке, какой сейчас год, день он узнал из утренних новостей. В дверь постучали.

– Входите.

– Это я, – вошла Лиза, держа в руке тот же прибор, – проверим?

Маг кивнул. После довольно длительного теста, она наконец отсоединила электроды.

– Все просто отлично. Никаких следов вчерашнего повреждения...

– А были?

– В общем, да. Я не хотела вас расстраивать. Помощь мы могли получить только утром... К нам специалистам очень далеко ехать. Но теперь это не имеет значения. Это что? – она увидела банку с кофе.

– Завтракаю...

– Ну, знаете... Впрочем, техника говорит о прекрасном состоянии сердца, может быть я вчера ошиблась?!

– Может...

– Но вы все же ограничьте нагрузки...

Лиза сложила свой умный прибор и попрощалась.

– До свидания, позволите осмотреть вас еще?

– Приходите.

Гедеон остался один. Положение выглядело сносным, кроме одного огорчающего момента – отсутствия средств. Эта сторона жизни, как следовало из телепередач, изменилась немного. Золото по-прежнему было в цене. Сама по себе пришла мысль – не поискать ли в своем доме?

Маг оделся, запер дверь, повесил ключ на гвоздик в холле. Стояло прекрасное утро. Туман еще оставался в низинах, на полянах, словно досматривая последние сны. Это придавало некую сказочность окружающей природе. На пути ему встретился Вильям.

– Доброе утро.

– Здравствуйте.

– Как самочувствие?

– Спасибо, значительно лучше. Хочу прогуляться на развалины, клад поискать... Присоединитесь?

– Немного позже. После утренних работ по ферме.

Гедеон насколько мог – оценил искренность собеседника. Он ощутил интерес, азарт, тягу к тайне – но никак не алчность. Видимо Вильяма занимал сам процесс – значит, не будет пытаться убить при виде золота, сделал вывод маг.

– Хорошо.

– Дорогу помните?

– Примерно...

– Успеха вам.

* * *

Сразу за оградой фермы, в стороне, противоположной городу, начиналась полевая дорога.

Лето доживало последние дни, осень уже стояла на пороге. Низкое солнце медленно, неохотно поднималось над миром. Утренний туман скрывал детали окружающего ландшафта уже на расстоянии десяти метром. Крупные капли росы, холодными бриллиантами застыли в паутине, на траве, цветах. Изредка, птичий крик нарушал тишину, отражаясь гулким эхом. В траве, на повороте дороги притаился красавец гриб... Словно не было веков, проведенных в заточении, но в памяти всплыли вчерашние новости – города, закованные в сталь, стекло, камень. Миллионы людей, суетящиеся словно муравьи, мчащиеся в железных коробочках, уничтоженная, отравленная природа. Мертвые реки, радиация, перенаселенность и войны.

С этими невеселыми мыслями маг не заметил, как ноги принесли его к родному холму. От некогда большого, красивого дома остался фундамент, да в некоторых местах выветрившиеся стены. Время сделало свое дело, если уходит жизнь, ее тут же сменяет смерть, тление. Пусто, холодно и неуютно было на этом кладбище... Шевельнувшаяся вчера мысль – восстановить дом, теперь не казалась столь бесспорной. Может такое желание придет позже...

Погребальную плиту, около которой он пришел в себя, снова прикрывали листья. Гедеон смахнул первых предвестников увядания... Снова прочел балладу. Ему померещился вздох. Увы, он даже не смог вспомнить лица той, о ком повествовал менестрель... Ничего кроме тоски, смешанной с жалостью строки, не будили. Боль утраты, но потеря кого? Память предательски молчала. Сами родились строки:

Прощай, прости его, он не любил.
Сейчас пришел другой.
Того, что помнишь ты, клинок веков давно сразил
Из безвременья появился Гедеон иной,
Усни и обрети же, наконец, покой!

Маг тяжело вздохнул, направился к камням. От башни сохранился лишь кусок стены, около метра высотой. Черный зев подвала дыхнул плесенью, тлением. Крышка разрушилась давно. Вода проникала внутрь, и несмотря на дренажную систему в подземелье плескалось целое озеро. Гнилушка упала вниз, скатилась по каменным ступеням, распугав лягушек, облюбовавших подземный водоем. Он всегда считал себя магом, но местные жители упорно величали его колдуном... Какая разница, подумал Гедеон, спускаясь по скользким ступеням. Немного света проникало через отверстие люка, когда глаза привыкли к полумраку, маг разглядел обширный подвал. Дубовые опоры выглядели еще крепкими, но кладоискатель решил не искушать судьбу, занявшись осмотром стен подземелья прямо со ступеней. Время стерло из памяти точные места, где хранились деньги на случай непредвиденных обстоятельств. Он произнес заклятие видения скрытых следов...

Стены утратили четкость, словно камень уступил место стеклу. В тонком мире потянулись щупальца колдуна в поисках отражений золота. В подземелье обнаружилось несколько тайников. Ни один из них не был потревожен за века, пронесшиеся наверху, не удивительно, заговор сокрытия один из самых надежных. Ближе всего к поверхности земли, на наружной стороне фундамента, оказался небольшой горшок с монетами, но не сняв с него заговор, выкапывать золото, не имело смысла.

Выбравшись из подвала, Гедеон отправился по склону холма на поиски необходимых трав. Список мог меняться, но требовалось не менее трех составляющих. Незаменимой в нем являлась только плакун-трава. Ее удалось обнаружить у подножия холма. Немного дальше, на берегу ручья, маг нашел ветлу и отщипнул кусок коры. Недалеко от воды рос папоротник. Его корень удалось выкорчевать ножом. Собрав необходимые ингредиенты для окуривания, маг вернулся в подвал. О том, чтобы зажечь составляющие, в сыром подвале не могло быть и речи... Гедеон задумался, вспомнил, как в молодости шутил над фальшивыми слепыми, бросая им раскаленную монетку.

Место у стены оказалось относительно сухим, маг установил плоский камень, сложил горкой порезанную траву, корень, простер руки. От состава зависело лишь время, необходимое для снятия заговора, а не результат. Сладковатый дымок потянулся вверх от раскалившегося булыжника, Гедеон принялся читать шепотом тайный текст. Через минуту в стене треснуло, словно лопнула туго натянутая струна. Сверху посыпался мусор, маг как смог быстро взлетел по лестнице, покинув башню, но развалины выдержали это испытание не рухнув. На месте тайника просела земля. Теперь оставалось ждать Вильяма, так как выкопать яму одному, без лопаты, было практически невозможно. Солнце поднялось выше, потеплело. Кладоискатель уселся на камень, предавшись созерцанию природы.

За этим занятие его и застал Вильям.

– Ну, как успехи?

– Есть некоторые, мне кажется, следует вскрыть фундамент здесь...

– Так, нам потребуются лопаты... Лом.

– А Джек где?

– Предпочел футбол по телевизору этой “глупой затее”.

Вильям надел перчатки и принялся за дело. На предложение копать по очереди, он ответил решительным отказом.

– Лиза запретила вам большие физические нагрузки. Земля довольно мягкая, отошла от стены, я справлюсь.

Довольно легко он углубился почти на метр. Один из камней почти на ладонь погрузился в стену, вокруг него наметилась отчетливая трещина, несколько большая в верхней части. Вильям очистил щель от остатков земли, затем постепенно покачивая ломом, как рычагом подвинул наружу. Наконец удалось вставить рычаг достаточно надежно, кладоискатели слаженно нажали на него, камень выдвинулся.

В открывшейся нише оказался завернутый в истлевший холст сосуд. Внутри поблескивало золото...

Гедеон приготовился к неприятностям, но Вильям взял монету... Осмотрел, восхищенно покачал головой.

– Молодец! Сказка ложь... Теперь еще приведение найти, дом восстановить – будет туристский центр.

– Я думаю, половина по праву принадлежит тебе, – начал маг.

– За что?!

– Без вас, я на той могиле бы остался.

Вильям покачал головой, но отказываться не стал.

– Может быть, действительно туристский центр открыть... Или дело расширить? Это подождет, а яму нужно зарыть, еще упадет кто-нибудь.

Всю дорогу до фермы Вильям не переставал восхищаться чутьем гостя. Въехав на асфальтированный двор, он несколько раз просигналил. Из окна выглянул Джек.

– Смотри!

На лице почитателя футбола отразилась огромное изумление.

– Теперь дело расширим! Поедешь со мной в город?

– Нет. Самое интересное событие я пропустил.

– Как хочешь. Тогда я запишу половину на счет фирмы, половину на имя Гедеона. А документ у вас есть?

Маг развел руками.

– Хорошо, – Вильям скрылся в своем коттедже.

Через минуту он выбежал с одноглазым ящиком. Навел аппарат на Гедеона, последовала ослепительная вспышка, из щели выдвинулся листок, на котором постепенно проявился цветной портрет мага. Гость с трудом сдержал подступивший страх, спасла лишь быстрота, с которой все произошло.

– Так. Тогда открою счет на ваше имя, – сказал он, – поедете?

Гедеону вовсе не улыбалось стать легендой местного городка, он отрицательно покачал головой.

– Не хочу быть достопримечательностью...

– Пожалуй... Хорошо, ждите меня.

* * *

Грузовик уехал. Магу стало интересно, скроется ли Вильям, но не успел он еще рассказать Джеку, как они выкапывали горшок, как во двор влетел грузовик. На веранду вбежал Вильям с бочонком и свертком.

– Лучший эль! Нам теперь можно до смерти не работать, если не слишком часто кутить, – сказал он.

– Предлагаешь расслабиться? – обрадовался Джек.

– Ага. Так, это вам.

Вильям протянул прямоугольный кусочек скользкого светлого материала, похожий на игральную карту. На одной стороне имелся портрет гостя, имя, на другой – мало понятный текст.

– По ней можно получить деньги почти в любом уголке планеты.

Гедеон плохо понял, как такое возможно, но решил не показывать свое не знание и кивнул.

– А кто покормит скот, если вы устроите маленький праздник?

– Компьютер. Так как бункеры загружены полностью, он может это сделать не один раз.

– Мы его пригласим к пиву?

Фермеры засмеялись, сочтя шутку очень удачной.

– Он у нас не пьет.

* * *

Гедеон отдыхал, наслаждаясь просмотром передач. Волшебный ящик оказался неиссякаемым источником информации. Эль нисколько не утратил своих свойств, пожалуй даже приобрел. В голове слегка шумело, жить стало совсем хорошо.

С улицы донесся гул, словно огромный шмель, опускался на площадь. Через минуту просмотр телевизора прервал стук в дверь...

Доспехов шум, холодной стали звон,
Забрала щель да древко теплое копья,
Одетый сверху белый балахон,
А орден – крепкая семья.

Весь клан за дымом золотым
Скакал, подковами гремя,
Казалось всем иным —
Как только носит их земля?

Когда же рыцарь умирал,
Издав последний стон,
То ни один не рассказал,
Что нужен им был камень Корн...

Века нестройной чередой прошли,
Растаял Эльдорадо дым златой,
Уж рыцари давно покой нашли,
А с ними – ритуал из древности седой...

Глава 6.

Орден

За коваными воротами, высокой оградой размещался обычный дом в замковом стиле. От решетки через старый парк вела прямая, как струна, дорога. Это поместье выделялось в округе, пожалуй только тем, что его владельцев никто не видел, а дом, казалось, был всегда. Сменяли друг друга дни, года, поколения... Парк старел, обновлялся, дом оставался неизменным, словно только вчера ушел последний рабочий, вымыв ступени парадного входа. По ночам здание освещали лампы подсветки, цепочки фонарей зажигались вдоль дороги, но ни одна живая душа не помнила, что бы по дороге прошел кто-нибудь кроме угрюмого человека, следившего за хозяйством. Как он справлялся с таким огромным парком, содержал здание? Постепенно этот вопрос перестал мучить соседей.

В тот день случилось невероятное событие. Ворота особняка распахнулись, по аллее проехали сразу четыре автомобиля с затемненными стеклами. Но так как это происшествие относилось к разряду невероятных событий – соседи не обратили никакого внимания...

* * *

Смотритель, один из совета пяти, вошел в зал заседаний, скорее повинуясь традиции, чем необходимости... Завершался еще один день, в котором ничего не произошло. Уже давно, очень давно бронзовый зверинец, устроенный на широком выступе по периметру зала, не подавал признаков жизни. Стало казаться, будто эти статуэтки выдуманных и реальных зверей – просто украшение. Никогда они больше не почувствуют возмущение в тонком мире, могущество уйдет из этих стен навсегда. Цветные картины, созданные причудливыми витражами в готических окнах медленно двигались по мраморному полу, столу, стульям с высокими спинками вслед за солнцем. Он шел вдоль стены, наступая на цветные пятна, осматривая молчаливых стражей. С дня великой беды прошло много времени, уже не собирался совет, таяли остатки сил, впереди явственно проступил конец ордена. Нельзя найти демона или иное подобное существо, не имея бронзовых стражей, но новых ищеек не создать без источника силы, а он разрушен. Помочь восстановить источник силы без мага или демона невозможно, и круг замкнулся. Сколько раз он совершал обход, но звери спали. Почему погибли все обладавшие знанием, а уцелели лишь те, кто только ступил на путь истины... Хитроумные устройства молчали. Они никогда не разговаривали, мертвые свидетели былого могущества.

Смотритель уже собрался закрыть за собой створки дубовой двери, как вдруг услышал звук упавшего металла. Он не поверил своим ушам, сердце тревожно замерло. Послышалось несколько музыкальных аккордов, все стихло. Ноги сами понесли к месту происшествия. На полу, перед фигуркой бронзового зверя, похожего на болонку, лежал расстегнутый ошейник, искусно выполненные глаза ожили, голова медленно повернулась. Смотритель заглянул в окошечко на затылке статуэтки, и записал в блокнот две цифры. Голова начала поворачиваться из стороны в сторону. Он опустился на колени, взял ошейник....

– Свершилось чудо! Я успел!

Член совета поднялся, прошел в другую комнату, объявив общий сбор.

* * *

Впервые за долгие годы дом принимал своих хозяев. Потомки древних родов, чьи предки создали могучую организацию, собрались впервые за много лет. Их ряды таяли, несмотря на тайное знание, смерть постепенно забирала свою долю. Она умела ждать...

Четыре серых фигуры заняли свои места за длинным столом, безликие, неприметные, похожие друг на друга. Их лица давно утратили индивидуальность, словно тайна, связывающая их, выпила душу.

– Свободных мест все больше, – сказал первый господин...

– Да, нам не попасть даже в зону храмов...

Двери открылись, вошел смотритель, держа статуэтку в одной руке, ее ошейник в другой. Гости вскочили.

– Достопочтенные господа, сегодня он проснулся!

– Это наш шанс! Великий шанс!

Взгляд зверя блуждал, голова поворачивалась от упора до упора.

– Потерял цель...

– Насколько я знаю, нужно записать азимут...

– Да, я это сделал.

– Может быть, это просто аномальное возмущение тонкого мира?

– Посмотрим справочник.

Смотритель принес толстую книгу в переплете из кожи. Нашел нужное место. Им повезло лишь частично... Данный индикатор рассчитан на появление колдуна, который не постоянен, в смысле магической активности. В отличие от некоторых демонов или иных сверхъестественных существ, наличие, которых приборы могут фиксировать непрерывно, колдуна, как и мага, можно заметить только в момент проявления активности. Остальное время он невидим в тонком мире. Им еще повезло, что удалось зафиксировать пеленг...

– Смотрите!

Болонка перестала двигать головой, нацелилась в одну точку. Сразу двое членов совета бросились к прибору, стукнулись лбами, но успели заметить значение, прежде чем сигнал пропал.

– Почему они не сделали запоминающего устройства, – вздохнул один, трогая лоб.

– Мы и того не можем, – возразил другой серый кардинал.

– Тем не мене, господа, он снова проявил себя! Теперь мы имеем достаточно данных для определения района.

Смотритель нажал кнопку на нижней крышке стола, из его недр выдвинулся монитор, клавиатура и мышь. Он ввел данные в программу расчета места...

– Может нужно было заказать считыватели информации для индикаторов?

– Они все разные, словно создатели старались превзойти друг друга. Нам еще повезло, эта болонка выдает угол в градусах, причем для каждого глаза отдельно. В коллекции есть устройства существенно изощреннее.

На мониторе появилась карта.

– Недалеко...

Линия указывала направление, расстояние составляло около ста тридцати миль. Смотритель увеличил масштаб... Вокруг ничего не было. Только смешанный лес, поляны, холмы и ферма. Вероятная зона охватывала ее вместе с большим куском леса.

– Так. Объявился леший среди болот.

– Подождите, – подключился молчавший до этого момента джентльмен не высокого роста, – отделим первый сигнал от второго.

Зона распалась на две. Один район находился в лесу, охватывал холм. Вторая зона включала территорию фермы. Серые кардиналы переглянулись. Без сомнения, данные означали перемещение объекта.

– Отправимся сейчас, или дождемся рассвета?

– Думаю не только рассвета, но и дня. Может быть, будут еще сигналы. Неплохо бы понять, с кем мы имеем дело.

Смотритель встал. С его лица исчезло мрачное выражение.

– Господа, теперь мы должны действовать слаженно. Нельзя упускать этот шанс. Когда-то у нас был совет тринадцати, теперь уже пяти, но этот зал знал и лучшие времена.

Он окинул взглядом лица членов совета, они осознали всю важность момента. Даже если удастся восстановить часть возможностей ордена – это давало шанс на продление жизни, правда цена велика... Но платить-то будут другие.

– Мы должны будем принять его в совет, но несколько ограничим доступ к информации? – спросил субъект с символичным именем Сальери.

– По крайней мере, до определенного момента, потом ему уже будет не отступить!

Серые кардиналы понимающе переглянулись.

– Более того, следует создать вокруг него образ чудотворца, оставаясь до поры в тени. Появятся поклонники, паства, тогда будет, кому строить храм! Если его удастся восстановить, можно после кое-кем пожертвовать...

– А если не захочет? – спросил Эдуард.

– Дипломатия, еще раз дипломатия. Впрочем, можно слегка глаза отвести...

Детали обсуждали далеко за полночь.

* * *

Утром, когда в вертолет уже погрузили снаряжение, оборудование, индикатор зарегистрировал два сигнала. Последний был значительно продолжительнее и сильнее предыдущих. Удалось даже зафиксировать пеленг с нескольких точек. Объект находился снова в районе холма.

– Что же там такое?

– Какие-то развалины...

– Может быть, это какой-нибудь дух озорничает?

– Постучи по дереву, от него толку не будет. Этому глаза отводи – не отводи...

– Уже время обеда, а мы еще не на месте...

Смотритель, Сальери наконец уселись в вертолет, машина плавно поднялась вверх. Пилот взял курс на объект.

* * *

– Ну, с чего начнем?

– Думаю с фундамента.

Они поднялись на холм. Подошли к гранитной плите.

– Забавная баллада...

– Не вижу ничего забавного, – не согласился смотритель, – ты перепиши, на всякий случай!

Сальери пожал плечами, но балладу записал. После они обошли развалины, ничего примечательного среди них не обнаружилось. Уже собираясь расширить круг поисков, смотритель заглянул через остаток стены в башню...

– Здесь есть подвал...

Вооружившись фонарями, они спустились в сырые недра развалин. Подземное болото покрывала плесень. Лягушки, напуганные светом и очередными гостями, попрятались по углам.

– По-моему никого нет, только жабы...

– Постой, смотри!

У стены лежал булыжник даже без намека на плесень. На его плоской поверхности осталась горка пепла, не догоревшие коренья, кусочки коры. Сальери взял пепел, потер...

– Совсем свежий, даже запах сохранился...

– Там у стены, была свежая земля, как раз напротив.

– Нет, это не дух. Это колдун. Мы должны его привлечь в свои ряды.

– Значит на ферму?

– Думаю – да.

– Более того, мне кажется – он не из нашего времени.

– Почему?

– Он возник неожиданно. Сразу же мощно проявил себя.

Вертолет медленно поднялся в воздух и на малой высоте полетел к ферме.

Глава 7.

В новой шкуре

Костер весело потрескивал, разбрасывая искры. Приближался вечер, но личности у огня могли не таиться. Дубрава пользовалась у местных жителей недоброй славой. Мало кто мог бы осмелиться прийти сюда днем, а уж поздно вечером – и тем более.

Небо сохранило дневную синеву, нежно-розовые облака остались последним форпостом дня, а под корнями вековых дубов уже поселились сумерки.

– Уже темнеет, а колдуна все нет! – заворчал рыжий, маленького роста субъект.

– Да не злись ты, Горо, – отозвался здоровущий детина в шлеме с опущенным забралом.

– Сколько уже без добычи сидим, – не унимался Горо, – скоро с голоду опухну.

– Это точно, – согласился мохнатый тип, глодавший ребро подстреленного компанией кабана.

– Пожалуй, Шван, ты первым умрешь с голоду, – хохотнул детина.

– В трактире – приятнее, и вино есть.

– Да, что-то давным-давно никто в кольцо не заглядывал. Обшарили б слегка, а самого на рудники продали бы. Если крепкий попадется – год потом кутить можно, – мечтательно протянул Горо.

– Ох, не к добру это, не к добру... – присоединился к разговору четвертый член шайки.

– Слушай, Симус, рыбья чешуя! Не каркай! Колдун еще никогда не ошибался. Он сказал – камни поют, значит будет хороший улов, – рявкнул Шван и одним махом перекусил кость.

Четверка непроизвольно затихла и прислушалась.

В городе ходили слухи, что камни жертвенного круга чуют, когда ждать добычу. Несколько столетий назад, один из правивших в Странвалле магов построил это дьявольское сооружение. Оно, словно паучья сеть, улавливало и лишало способности двигаться искателей сокровищ. Их заковывали и отправляли в рудник. Теперь об этом мало кто помнил, ловушка давно стояла частично разрушенной.

– Обман все это, – фыркнул детина.

– Не скажи Хрун... Эта земля живет по своим законам! Когда луна меняет цвет, когда ее лик становиться голубым – приходит пора страшной жатвы. Существам с теплой кровью не место под ней. Город не зря построен на святом месте. Только в нем можно чувствовать себя в относительной безопасности...

Возражавший Симус неожиданно умолк и замер. Через мгновение остальные сначала ощутили, а потом и услышали леденящий душу голос. Он сковал все вокруг, ни один лесной шорох не смел нарушить мертвую тишину. Через несколько секунд, показавшихся вечностью, звук повторился, и оцепенение спало. Дубрава наполнилась шорохами.

* * *

Тем временем в городе...

Две темные фигуры стояли на галерее. Голос долетел и сюда, породив гулкое, многократное эхо в башне. Оно билось и причитало, пока не встретилось со второй волной...

– Это еще кто? – произнес один.

– Вероятно гость...

– Ну и что?

– Жители могут обожествить его и тогда...

– Замолчи!

– Я то замолчу... Только с ним как поступать?

– В рудник его!

– Заплатишь?

– По рукам.

Одна из фигур оттолкнулась, словно кузнечик, махнула через стену. Оставшийся субъект прислушался: ни всплеска воды во рву, ни удара о землю – только вечерние шорохи. Он надавил неприметный выступ в стене и исчез за потайной дверью.

* * *

– Не по зубам нам этот орешек, ой не по зубам, – нарушил тишину Симус дрожащим голосом.

– Испугался? – произнес сухой и резкий голос.

– Кто это?!

– Пора уж запомнить! – из темноты меж корней ближайшего дуба отделилась закутанная в плащ фигура.

– Наконец-то! – обрадовался Горо.

– У меня хорошие новости, на товар есть покупатель!

– Мы готовы выступать, господин, – глухо произнес Хрун, видимо исполнявший роль командира.

– Тогда по обычному плану, солнце почти село...

– А деньги?

– Задаток, – сказал именуемый господином, бросив предводителю увесистый мешочек, и неожиданно жестко добавил, – провалите дело – из глотки вырву и в рудник!

– Кого и куда? Плату? – хихикнул Горо.

– Тогда узнаешь. Шутник...

Темная фигура отступила от костра, растаяв в сумерках.

Шван радостно улыбнулся, продемонстрировав кривые клыки, с наслаждением потер руки одна об другую.

– Подожди радоваться, судя по задатку и песне камней... Работа предстоит тяжелая! – вздохнул Хрун, прикидывая вес мешочка.

– Надо торопиться, темнеет! – заныл Симус.

– Амулеты у всех есть? – осведомился предводитель.

Разбойники кивнули. Четверка быстро проверила оружие, затушила костер и бесшумно растворилась меж деревьев.

* * *

Лес ждал очередную драму. Темный строй вековых дубов обступил огромную пустошь, залитую холодным лунным светом. Но лишь ее край принадлежал дубраве. Несмотря на то, что ловушка была разрушена давно, трава росла лишь по краю поляны. Местная фауна так и не смогла пересечь невидимую черту. За ней, дальше, до стены громадных вертикальных глыб, лежал зыбучий песок. Стена скрывала от посторонних глаз круглую площадь с пустым бассейном в центре. Некоторые глыбы треснули, а в одном месте в ограде имелся пролом. Чудовищная сила разбила часть стены и бросила осколки на песок. Камни не утонули, а образовали подобие переправы. Внутреннюю сторону стены, кольцо бассейна покрывали неведомые письмена. Они зловеще флюоресцировали мертвенно-синим светом. Обрывки заклятий светились даже на обломках плит в песке.

Охотники до чужого добра выскользнули из тени леса. Двое спрятались между корней деревьев, а двое быстро преодолели открытое пространство по обломкам камней и заняли позицию у пролома в стене.

Они успели вовремя... Камни снова запели. Значительно тише, но все же отчетливо и жутко. Несмотря на то, что часть голосов хрипела, а два отсутствовали вовсе, мороз шел по коже Симуса. Даже амулет на шее не мог полностью защитить его от этого кошмара. Бассейн начал наполняться неизвестно откуда взявшейся темной жидкостью. Она быстро достигла краев. Дальнейшее произошло очень быстро. Из каждого камня вылупилось по крупной капле. Все они одновременно понеслись к центру площади, оставив за собой светящиеся следы, и слились в центре над темным омутом в голубоватый несимметричный сгусток, повисший в гигантской паутине. Жидкость ударила вверх, омыв его. Паутина натянулась, камни зазвучали еще страшнее. Щербатый слепок разгладился, посветлел. Внутри наметились две тени. Одна сторона сфероида стала быстро утончаться, тени стали отчетливее...

Ловушка не выдержала. Центральный кокон лопнул с сухим треском со стороны пролома в стене. Равновесие в системе нарушилось, гигантская праща выбросила два тела с такой скоростью, что Симус и Хрун даже не успели поднять булавы для удара.

* * *

Падение прекратилось, словно путешественники уперлись в дымчатое стекло. Пелена медленно светлела. Уже можно было разглядеть круглую площадь, обнесенную стеной. К кокону с героями тянулись светящиеся канаты...

– Ловчая сеть! – охнул Марк.

– Вляпались крепко, – согласился Ян.

Тем временем, одна сторона ловушки, обретала прозрачность явно быстрее. Неожиданно баланс нарушился...

– Держись! – успел крикнуть демон.

Оболочка, разрушенная с одного боку, обрела свободу, словно салазки захватила добычу, помчав ее к пролому в стене. Кокон, весело прыгая по обломкам камней на песке, распадаясь по пути, все же успел донести героев до края поляны и выбросить на траву, словно мешки с мукой.

– Уфф... Повезло, – вздохнул Ян.

“Это еще как сказать”, – почуствовал он чью-то злобную мысль и обернулся к Марку.

– И ты услышал?!

Оба замерли. В мгновение ока за их спинами выросло по тени. Увесистые булавы опустились на головы неудачливых путешественников.

Щепки брызнули в разные стороны. Горо даже успел подумать, не промахнулся ли он, стукнув в темноте по валуну. Когда “камень” медленно обернулся, разбойник понял что не промахнулся. Взгляд существа не сулил ничего хорошего. Другая мысль, посетившая несчастливого бандита, была о бегстве... Бегал Горо очень быстро. Тут ему не повезло второй раз. Жертва имела не только каменную голову, но и невиданную резвость. Последним, увиденным бедным Горо, перед тем как лапы тролля сграбастали его, стало искаженное от ужаса лицо Швана...

* * *

– Ну, голова, спасла таки растяпу, – восхищенно вздохнул Марк, потрогав затылок, – даже шишки нет!

– Смотри! Там еще двое! – перебил Ян.

От пролома в периметре ловушки отделилось две тени. Ловко прыгая по камням, бандиты направились к месту приземления героев.

– Теперь прочность шкуры проверят...

– А если не выдержит!?

В лунном свете блеснули мечи.

– Хорошо, пошутили, достаточно, – неожиданно грозно произнес Марк.

Он подошел к самому краю песчаного болота и запел! Если б Ян слышал песню камней раньше, то, бесспорно, узнал бы ее. Бандиты застыли от неожиданности с мечами на перевес и обернулись назад. По импровизированной тропе пошла легкая рябь. Обломки магического кольца зашевелились в песке под аккомпанемент дикого завывания демона, потом словно в фильме, пущенном на оборот, поползли к ловушке, срастаясь в плиты, оставляя за собой чистую поверхность песка. Тропа, словно шагреневая кожа, неуклонно сжималась, отступая к колдовскому кольцу... Марк смолк.

– Это немного их сдержит. Пора, надо успеть в город до голубой луны.

– До чего!?

– Говорят, что теплокровным существам не место под ней...

– А этих куда? – Ян толкнул ногой бесчувственное тело.

– Захватим с собой, сойдут за пропуск в город.

– Ты знаешь дорогу?

– Не очень хорошо, но все-таки помню. Да запах поможет. Чуешь, как от них воняет, – скривил рожу демон и в свою очередь толкнул тело.

Бандит застонал.

– Да, аромат что надо. Вот только от этого чутья толку мало. Как им пользоваться?

– Ничего, привыкнем. Пошли.

Марк поднял тело врага на плечо, сгреб второго, уже хотел положить на другое, но Ян остановил его и забросил тело на себя. Демон удивленно крякнул, затем повел носом над травой, указал в темноту.

– Туда!

Никто не заметил, как с шеи Горо соскользнул медальон и упал в траву.

* * *

Симус и Хрун стояли, с отчаянием сжимая мечи. Тропы больше не существовало. Вытащить их из ловушки мог только колдун. Хрун вложил клинок в ножны, снял боевые перчатки, что достались ему в ходе одного из удачных грабежей. Голая рука нащупала теплую фигурку на цепочке. Предводитель сжал амулет и позвал на помощь, события последних минут снова пронеслись у него в голове.

Когда выброшенные ловушкой тела достигли края поляны, Хрун подумал – добыча погибла, пропали деньги. После такого полета и приземления, прибывших храбрецов можно было положить разве что в могилу, которую еще придется копать. Только в этот вечер удача отвернулась от него окончательно. Путешественники не только оказались живы, но и захватили в плен двух наемников, в довершении всего сам предводитель оказался заперт на этом проклятом острове.

Колдун не откликался. Бывшие жертвы взяли добычу и, оскалившись на прощанье, скрылись среди деревьев. Хван тяжело опустился на камень.

– Я же говорил, говорил, – заныл Симус.

– Смолкни, и так на душе противно...

– Не по зубам нам эта птичка...

– Опять стонешь? – прервал вялое переругивание низкий голос.

Бранившиеся разбойники смолкли. В сумраке под деревьями стоял колдун.

– Господин, Вы? – после короткой паузы спросил Хрун.

– А то ты не признал... Зачем звал?

– Помогите, нам не выбраться.

Колдун вышел из тени, зачем-то потрогал острым носком сапога песок, посмотрел на бандитов. Его взгляд не сулил ничего хорошего.

– Где остальные?

– В плену.

– Чего?! Хорошо, сначала помогу. Повезло еще деревья рядом растут...

Он направился к лесу, выбрал тонкое длинное дерево и принялся рубить его мечом, не переставая ворчать себе под нос. Дело шло плохо, клинок явно не подходил для этого, наконец, зарубка пересекла середину ствола. Заточенные на острове бандиты удивленно переглянулись. Колдун обошел дерево кругом.

– Эй, герои, как только упадет, бегите ко мне!

Он уперся плечом в ствол, древесина жалобно хрустнула и хлыст с шумом рухнул, перекрыв песчаный пролив.

– Живо, больше рубить не буду!

Симус первым бросился к берегу, следом за ним чуть медленнее – Хван. Только он успел спрыгнуть на траву, как середина импровизированного моста погрузилась в песок. Ствол, опиравшийся на камни и край поляны, переломился. Обломки дерева, словно покосившиеся мачты корабля, севшего на рифы, возвышались над гладью пару секунд, затем с сухим шелестом ушли на дно без следа.

– Ого... – только и смог сказать Симус.

– Только я думал – вы нас колдовством спасете, – разочарованно произнес Хван.

– У камней – нельзя! Никому не советую! Доложите, почему звали?

Предводитель тяжело вздохнул.

– Упустили мы их. Ловушка выбросила тела на край поляны. Я думал хоронить придется, а вон как вышло... Они Горо с Шваном скрутили. Потом еще камни эти запели и стали срастаться...

– Не понял, повтори, – перебил колдун.

– Зазвучал опять этот голос. Обломки плит стали слипаться и ползти нам на встречу, тропы не стало.

– Дальше?

– Пришлось вас звать, господин.

– Где остальные?

– Их те двое унесли...

Колдун неожиданно нагнулся и поднял небольшую фигурку на цепочке.

– Кому-то сильно не повезло... Хорошо, лодыри, пока свободны. Деньги можешь оставить, – сказал он.

Фигура в плаще отступила под дерево и пропала.

– А говорил – тут колдовать нельзя! – фыркнул Хрун.

– Еще повезло, гонорар не забрал, в горле пересохло...

– Уговорил.

Глава 8.

Тухлый след

Под кронами деревьев царил мрак, и лишь только поляна скрылась из виду, Ян понял, что для тролля темнота – не помеха. Более того, новое тело обладало носом с острейшим обонянием...

– Словно карта запахов, – восхищенно произнес Ян, принюхиваясь.

– Ты тоже различаешь? – обрадовался Марк.

– Да, целый мир! Словно открылись дополнительные глаза.

– Еще бы суметь их прикрывать, – мрачно вздохнул Марк.

– Да уж, – фыркнул Ян, повернувшись к ноше на плече.

– Можно задохнуться... Уже голова болит!

– Но они как-то жили! Насколько мне кажется, особенно чистоплотными их назвать нельзя...

– Постой, стало легче!

– Видимо обоняние адаптируется, меняя порог чувствительности...

– Ну, тогда выживем, только бы до города добраться.

Никакой тропинки, даже намека на нее, среди корней вековых дубов не прослеживалось. Марк повел носом, задумался на несколько секунд и указал рукой.

– Туда.

Ян принюхался, но ничего кроме своей добычи не почуствовал, пожал плечами и отправился следом, стараясь не терять из виду спину поводыря. Ноша на плече пребывала в бессознательном состоянии, поэтому совершенно не мешала при ходьбе. Минут через десять мох перешел в высокую жесткую траву, и путники ступили на дорогу...

Видимо, неведомый ювелир в момент помутнения ума собрал эти голубые камни почти метрового диаметра, отполировал до зеркального блеска, придал им форму шестигранников, обработал фаски. Потом уложил по шесть штук в ряд, словно пчелиные соты. Довершали картину причудливые клочья тумана, плывшие над дорогой по своим, только им ведомым делам.

– Куда теперь?

– Налево!

– Почему!?

– Там город.

Некоторое время шли молча. Уже давно должна была настать ночь, но вместо нее, на место вечерних сумерек заступила голубая мгла. Все вокруг дороги окрасилось в оттенки синего цвета и слабо флюоресцировало. Небо заменило васильковое марево, поглотившее кроны деревьев...

Ян протянул лапу, осторожно придерживая Марка. Тот замедлил шаг, втянул носом воздух.

– Проклятие, вылез... – одними губами прошептал демон.

– Кто?

– Не чуешь!?

– Точнее не узнаю.

– Упырь. Ну, невезение... Сейчас все соки вытянет!

Воздух впереди них ожил, словно над раскаленным песком. Ян скорее догадался, чем почуствовал, что сейчас их должен сковать могильный холод. Он представил себе, как тело покрывается холодным потом... Путешественники остановились в нерешительности.

– Уже не проскочить, что же делать... Одно прикосновение...

Он действительно пришел, посланец иного мира. Седой саван из синих клочьев светящегося тумана свисал с тощих плеч призрака лишенного головы. Ян потер глаза, но пришелец не исчез. На месте, где у людей находиться шея, набух нарост, раздулся и выбросил подобие бледной поганки. Голова наклонилась, прорезались глазницы, черные и пустые. Запахло смертью. Путники отступили.

Пришелец поднял руки, навис над троллями, свисавшие тряпки придали ему сходство с хищной птицей. К великому удивлению демона упырь игнорировал его и вцепился костлявыми, кривыми пальцами в ношу Яна. Из груди хищник выдвинул тонкий хоботок и присосался к Горо, который, на свою беду успел прийти в сознание. Дикий вопль, наполненный животным ужасом, заставил троллей зажать уши, но не вызвал у упыря никакой реакции. После секундного замешательства, Ян с глухим рыком “мое” вцепился в горло хищнику. К великому удивлению Марка тварь отчаянно забилась, а с его партнером ничего не случилось.

– Моя добыча, сам потом съем, – приговаривал Ян, не переставая молотить огромным кулаком по голове упыря. Глазницы хищника покраснели, полетели искры.

– Сам ешь, только отпусти, – наконец простонала жертва.

– Свободен, живи как жил, – фыркнул тролль и ослабил хватку.

Упырь воспользовался моментом и, сверкнув красными глазницами, ускользнул во тьму.

– Ну, ну, ты даешь, – охнул Марк.

Ян прислонил палец к губам.

– Перед городом съем, – пояснил он.

– И мне не дашь? – ворчливо спросил демон.

– У тебя свой есть, – нахмурился Ян.

– Значит жалко?

– Твоя добыча больше. Хорошо, можешь откусить немного...

Кто-то поперхнулся и закашлялся. Тролли переглянулись. Под ногами закружились голубые листья, неизвестный зритель вздохнул, на миг потемнело и все стихло. До опушки леса герои дошли без приключений. Только вот по пути путешественникам казалось, что дубы перешептываются меж собой... Они действительно обсуждали странных существ, ступивших под кроны древней дубравы.

Деревья расступились, тролли замерли от неожиданности. Пологие складки громадной ткани, расшитой удивительным серебряным узором расстилались до самого горизонта, смыкаясь со звездным небом. Перед путниками лежала “зачарованная” равнина. Лента дороги, обрамленная темной водой, делила ее надвое. Где-то впереди, у самой развилки, словно лезвие странного клинка, возвышался черный обелиск, а еще дальше, правее стелы, светился город.

– Странвалль, – выдохнул Марк.

– Только топать до него и топать...

– Может и не придется, – пошутил демон мрачно.

– Почему?!

– Нехорошее место.

Странный это был луг, да и не луг вовсе... Несметное количество цветов, сильно напоминавших гвоздики, но как бы из стекла всех оттенков синего и фиолетового, росли в бирюзовой траве. Бестелесные существа кружились над цветочным ковром и звали к себе. Мир голубой луны жил по своим, ему только ведомым законам.

Лишь только тролли прошли по дороге несколько метров, путь преградил некто.

– Сестра, – сказал демон и потянулся к нему.

– Странный я приняла вид! – фыркнула женщина.

Не обратив на Марка ни малейшего внимания, она направилась к Яну, явно прицеливаясь к его ноше. Он отступил, злобно скалясь и приготовившись к драке.

– Как будто сговорились. Сказал же – сам съем.

Женщина остановилась в нерешительности.

– Ян, подожди, мы же инкогнито! Все испортишь! – взмолился Марк.

– Так что теперь, целоваться с ней? – возмутился Ян, опуская Горо на плиты.

– Ну, если достанешь...

– Сестра чья? Ты ее и целуй!

“Дама”, при всем внешнем сходстве с сестрой демона, была вдвое выше, при ближайшем рассмотрении скорее напоминало восковую фигуру, чем живое существо.

– Лучше скормим твой завтрак, – обиделся Марк, толкнув ногой тело Горо.

Разбойник застонал, перевернулся.

– Не надо, только не отдавайте ему...

– Может ты знаешь, как пройти мимо нее? – осведомился Демон.

– По легенде, если достать цветов, бросить их в стража – он отступит и пропустит.

– Так просто, бросить цветов?! – удивился Ян.

– Да. Только никто еще не возвращался с “зачарованной равнины”... Там смерть или перерождение, не знаю точнее, – разбойник снова потерял сознание.

Ян потянулся к поясу.

– Но оно же дама?!

– Нашел даму! Тоже мне джентльмен. В зеркало давно смотрелся? – ворчал Ян.

Существо явно было озадачено происходящим на дороге. Восковое лицо стало терять форму, оплывать словно свеча.

– Моя внешность к делу не относиться!

– Может за цветочками сходишь?

– Мне нельзя. Боюсь воды.

– Делать нечего, похоже, купаться мне, – проворчал Ян.

Он снял сапоги, потрогал ногой воду, сердито отметил – “холодная” и вошел в протоку, не переставая ворчать. По поверхности стоячей воды, доходившей троллю до пояса, побежали круги. Навстречу герою из зарослей цветов высунулась гнусная морда. Стража дороги от удивления даже перестал таять. Тем временем тролль ловко поймал голову и вопреки ожиданиям, та не ускользнула, а отчаянно забилась.

– Позволите цветочков собрать? – осведомился тролль у добычи.

От такой бесцеремонности голова перестала вырываться, удивленно посмотрела на гостя. Видимо подобное в ее практике случилось впервые.

– И откуда ты такой на меня нашелся, – проблеяла голова.

– Из разорванного кольца!

– Понятно...

– Так как насчет моей просьбы?

– Отказать просителю – невозможно, желание нужно исполнить.

– Ну и прекрасно, теперь иди, – удовлетворенно промурлыкал тролль, разжав лапы.

Голова не стала ждать повторного приглашения. На месте ее исчезновения заросли расступились, вытолкнув охапку странных, очень похожих на голубые гвоздики, словно стеклянных, растений. Ян поймал охапку и, продолжая ворчать по поводу холодной воды, выбрался на дорогу.

– Прошу, мадам или как Вас там... – сказал он, протягивая букет “леди”.

– Ты отдаешь мне их в руки?! – подал голос страж дороги.

– Ага.

Лишь цветы коснулись рук восковой фигуры, по ней побежали трещины, точно это была скорлупа. Оболочка рассыпалась. Перед троллями предстал юноша. Он имел красивые аристократичные черты, огромные, миндалевидные глаза и тонкие губы. Тело скрывал свободный плащ. Отнести стража к человеческой расе – мешали синий цвет лица и пейзаж, что вполне отчетливо просматривался сквозь него.

– Свободен! – крикнул на всю округу дух, взвился в звездное небо и, сделав замысловатую петлю, опустился на дорогу.

Он преклонил колено, потом подлетел к троллям и обнял обоих.

– Ух, вы мои милые крокодильчики! Как я рад! Какие вы молодцы, хотя красавцами вас не назовешь...

– Вот, а ты морду бить хотел, – назидательно произнес Марк, – услышали почти комплимент.

– Какой? Крокодильчики?

– Ян, почему ты все ворчишь?!

– Если умный такой, то в следующий раз полезешь сам...

– Это вам, в компенсацию за купание. Не думаю, что оно вам повредило, – прервал их юноша и протянул Яну три цветка.

– Для чего они нам?!

– Вы же идете в город. Посетите трактир на Зеленой улице и отдадите хозяину. Этот трактир одно из лучших заведений в городе. Про букет скажите – пусть повесит над камином.

– А, от кого подарок? – осведомился демон.

– Скажите:

Он предан был и был сражен
Сковал его холодный сон.
Теперь – свободен, ты прощен,
И зла не держит больше он.

– Догадается?

– Не сомневаюсь он ту ночь хорошо помнит.

– Какую ночь?

– Ночь моего рождения! Да вам это все не нужно... А если проблемы по дороге через это болото будут – скажите: ”Именем стража...”

– Заклинание? – удивился Марк.

– Скорее ритуал. До свидания. Будете у нас на “зачарованной пустоши” – милости просим! Да, если закрыто будет – постучите с переулка, попросите Кнопса, – произнес юноша и исчез.

– Пока, – ответил Ян, пряча цветы в свою сумку.

– Ничего не понимаю... – пожал плечами Марк.

– Очнулся, слушает, оказывается! – прервал его Ян.

– Смотри у меня, – глаза демона стали узкими, внутри вспыхнул красный огонь, – поганец, кому расскажешь, найду и душу выну, даже если он тебя успеет съесть!

Пленник потерял сознание в очередной раз.

– Именем стража дороги... – начал Ян, подняв тело Горо.

– У города на пороге, – продолжил Марк.

Несколько плит под ногами путешественников выдвинулись над поверхностью и закачались, словно лодка на водной глади. Покрытие за их спинами образовала вал, он понес плот, словно серфинг. Прошло не больше десяти секунд, как тролли оказались у обелиска.

– Ничего себе катание на водных лыжах, – уважительно отметил демон и постучал пяткой по плите.

– Правда не у города...

– Здесь проходит тракт, покрытие сплошное.

– А обелиск обозначает границу пустоши?

– Похоже. Осмотрим его вблизи.

Четырехгранная стела возвышалась метров на двадцать. Материал очень напоминал гранит. Боковые поверхности камня покрывали руны. Ян попытался вникнуть в смысл надписи. Одна поясняла, где находиться Странвалль, другая в духе хорошей сказки поясняла чего лишиться герой, если отправиться через пустошь. После того как путешественники побывали на синей дороге, сомневаться в правдивости указателя не приходилось.

– Тут не только коня потеряешь, но и голову... – вздохнул Ян.

– Если обелиск столь правдив, может он поведает нам о будущем?

Марк подошел к стелле, положил лапу на поверхность камня... Руны распались, превратившись в бессмысленные изгибы. Завитки какое-то время жили своей жизнью, словно клубок змей, придавленный стеклом. Наконец они сложились в надпись: “Найдешь все что ищешь”.

– Не густо, попробую я.

Ян приблизился к камню, какое-то время задумчиво смотрел на руны, наконец, лапа коснулась его. Ничего не произошло. Предсказание отсутствовало. Он постучал когтем по полированной поверхности. Троллям померещилось, что монумент вздохнул, на поверхности всплыли три руны – камня, пустого места и не властен.

– Он тебя не видит...

– Ну и хорошо. Не за этим мы сюда прибыли.

– Согласен. Осталось немного, нужно в город попасть.

– В путь. С болот уже мгла стелится. Не известно, кто еще в ней водится.

Словно подтверждая сказанное, над равниной пронеслось протяжное “Уу... Аа...” Крик плавно перешел в гнусный смех. Клочковатые пряди тумана потянулись над лугом, словно тонкое лоскутное одеяло, укрыв дорогу. Над дымкой возвышался обелиск, где-то далеко – лес, да стены Странвалля. Тролли подняли ношу и быстро двинулись к городу.

Тракт описывал замысловатую кривую, похожую на зеркальное отражение буквы “S”, был совершенно гладкий, очень походил на земную автостраду.

– Может, пробежимся?

– Зачем?! – удивился Ян.

– Разомнемся, в роль войдем...

– Какую роль?

– Будто мы сбежали от разбойников.

Путешественники перешли на бег.

– Даже тени усталости нет, – восхитился демон.

– Сам не предполагал...

– Придется притвориться уставшими, впереди мост.

– Нет же ничего, лишь вдалеке стена?!

– Почему – ничего! Звонок есть.

Марк ударил кулаком в колокол на придорожном столбе. Колокол завибрировал и, не издал ни звука. Путешественники озадаченно переглянулись. Они волновались напрасно, звон, донеся из-за городской стены. А вслед за ним...

– Что надо?

– Пустите бедных путников... – заскулил Ян.

Как ни странно, но за стеной услышали. Впрочем, на Земле переговорное устройство не было такой уж редкой игрушкой.

– Синей ночью путники не ходят!

– Нас разбойники захватили, а мы сбежали, когда сторожа уснули.

* * *

Зачарованная пустошь надежно хранила город и его тайны, поэтому сторожить ворота было довольно скучным занятием. Караульные лишь оттягивали момент, впуск путников служил как-никак развлечением, особенно в такую ночь.

– Забавно взглянуть, – заметил один, весело щелкнув клешней.

– Сочиняют они, наверное, – фыркнул другой стражник.

Он вообще отличался особой подозрительностью. Торговцы не любили этого огромного ракообразного типа в зеленом панцире. Провозя беспошлинный товар, купцы старались выбрать смену, когда дежурил кто-нибудь другой, а не этот “Зеленый цербер”. Вот только не знали они, что цвет доспехов стражники меняли по своему усмотрению.

Командовал сменой угрюмый рыцарь, сегодня пришла его очередь разводить караулы, от этого он выглядел еще мрачнее. Члены отряда без восторга воспринимали дополнительные обязанности и не любили командовать. Пришлось установить график, и должность начальника смены занимали все члены отряда охраны, сменяя друг друга.

Смена проводила ночь за чудной игрой, похожей на шашки. Шестигранный игровой столик был рассчитан на трех игроков, но сейчас за ним осталось двое. Стражник, прозванный “зеленым цербером” теснил рыцаря. Позиция начальника смены выглядела безнадежной, даже пирамида (центральное поле доски) оказалась занята противником.

– Может, наконец, посмотрим, кто пожаловал? – помахивая клешней, спросил первый стражник.

– Хорошо. Поднимай мост.

– А если они – глюклины?

– Поднимем мост, а ворота открывать не будем. Если под арку войдут – бояться нечего.

– Можно подумать ты так боишься.

* * *

Тина в протоке пришла в движение, из глубины поднималось нечто огромное. Над гладью канала показался широкий мост без перил. Из недр сооружения на его поверхность поступала вода, потоки с шумом сбегали с переправы, унося ил и песок. Через несколько секунд неведомый источник иссяк. Когда мост поднялся до поверхности дороги, он успел обсохнуть, словно был натерт воском.

– Дорога подана, – усмехнулся демон.

– Купаться бы, не пришлось... – проворчал Ян, ступая следом за Марком на мост.

– Пойдем, пойдем.

– Вот ворот только не видно, лишь глухая стена.

– Там разберемся. Не перелезают же местные жители через нее.

На месте оказалось, что ворота есть. Их тонкий контур стал виден только с близкой дистанции. Более того, на створках красовалась круглая печать метрового диаметра. Замысловатый рисунок на ней казался совершенно бессмысленным. Ян собрался уже изучить изображение, но Марк обернулся и погрозил кулаком.

– Не тронь!

– Коснитесь ворот, – донеслось откуда-то из стены.

Ян подошел ближе и тролли приложили лапы к воротам. Ворота исчезли, перед путешественниками открылась глубокая арка.

* * *

Рыцарь потянул рычаг в стене караульного помещения. Подземный поток побежал по другому руслу, повернув рабочее колесо, а вместе с ним барабан ворот на девяносто градусов. Проход в городской стене и в запорном устройстве совместились.

* * *

– Стенка уползает вправо, – заметил демон.

– А мост?

Тролли обернулись – по протоке вяло плыли куски тины. Переправы не было и в помине.

– Я же говорил не глоклины.

Марк и Ян оторвались от созерцания протоки. Путь в город открылся, если не считать стражников.

– Кто такие эти глоклины?

– Те, которые на пустоши по ночам глокают.

– Доходчиво... – вздохнул Ян, – теперь вы нас пустите?

– Да, только трофеи оставьте, ракообразный воин указал клешней на Горо и Швана.

– Куда класть?

– Пройдемте, покажу.

Тролли проследовали в караульное помещение и сбросили свою ношу.

– И правда разбойники, – на усатых мордах стражников отразилось подобие удивления.

– Повезло вам, – согласился рыцарь.

Марк покосился на игральный столик с неоконченной партией.

– Разбираетесь? – оживился лангуст по прозвищу “Зеленым цербер”.

– Нет, интересуемся.

– Все просто. Исходная позиция – девять шашек на полях наружной грани.

Игроков трое, фигуры соответственно – белые, черные и полосатые. Белые фигуры начинают. Шашки ходят через боковую сторону клетки, когда бьют – перескакивают через поле. Бить обязательно. Центральное поле имеет особый статус, с него можно двигаться на любое свободное из шести соседних. Побеждает тот, чьи шашки уцелели.

– Хорошее занятие провести время.

– Тренируйтесь, потом приходите – сыграем!

– Мы подумаем. А пока нам нужен трактир на Зеленой улице, – ответил Марк.

– Отличное место, дороговато, но класс высший. Пройдете через площадь, повернете налево, от развилки – направо мимо храма, вторая улица направо и есть Зеленая.

– Спасибо.

– Счастливо, у храма не зевайте...

– Почему?!

– Жаль если пропадете...

Тролли покинули караульное помещение и вышли на площадь.

* * *

– Что будем делать с этим? – спросил рыцарь, толкнув Горо.

– Сдадим, как обычно...

– И их опять выпустят... – вздохнул стражник по прозвищу “Зеленый цербер”.

– К власти всегда приходят вполне определенным способом...

– Но государство же борется со злом?

– Часто таковым являясь.

– А интересы граждан?

– Причем тут граждане?

– Но казалось бы, власть – для народа, значит, она должна бороться с преступниками...

– Вот именно, бороться, а не побеждать. Если переловить всех разбойников, уладить внутренние проблемы, подружиться с соседями и прочее – становится лишним государство с его механизмами, один из которых мы. Правда, данный экземпляр уже ни на что не годен, – закончил рассуждение рыцарь и снова толкнул тело.

Горо окончательно пришел в себя, понял, где находится и к великому изумлению стражников обхватил сапоги рыцаря, громко причитая. Разобрать, толком ничего не удалось, кроме слов “жив, не съели“. Оторвать несчастного от сапог, удалось с большим трудом, после этого он затих, но объяснить ничего так и не смог...

Глава 9.

Трактир на зеленой улице

Путешественники пересекли большую, полукруглую площадь, мощенную плотно пригнанными, шестигранными плитами За спиной остались городские ворота и два странных здания, вплотную примыкавших к городской стене. Глухие фасады этих архитектурных шедевров до третьего этажа покрывала глянцевая облицовка, отражавшая свет редких фонарей, узкие окна-бойницы присутствовали лишь под крышей, на уровне четвертого этажа.

– Словно в топке, – пошутил Марк.

– Мне кажется ты, где-то прав. Если противник ступит сюда, его можно жечь сколько душе угодно...

– Не слышал я о желающих брать штурмом этот город...

Перед троллями лежала главная улица города. Далеко впереди угадывался не то дворец, не то храм.

– Не видно никого...

– Совершенно другой город, – согласился демон.

– Ты хочешь сказать, главная улица не выглядела, как серая траншея с глухими стенами домов?! – удивился Ян.

– Какая траншея! Прекрасные здания, огромные окна... Теперь они закупорены, словно дома ослепли... Не хочется мне туда идти!

– Почему ты так растрогался? Нам туда и не нужно. Стража сказала – повернуть налево.

– Просто другой город, совсем другой город. Что произошло?! Хорошо, пойдем.

Улица, на которую они свернули, в отличие от унылой и мрачной главной магистрали, была уже, но выглядела лучше. Дома имели окна, некоторые светились. Янтарные фонари, висевшие прямо на стенах домов, отражались в мощеной розовым гранитом мостовой.

– Смотри, кто-то впереди, – насторожился Ян, протягивая лапу к поясу.

– Не нужно, чем меньше мы шумим – тем лучше.

Две двигавшиеся навстречу фигуры в широких и длинных одеяниях неожиданно развернулись и стремительно понеслись в противоположную сторону, исчезнув за поворотом. Из-за длинной одежды создавалось впечатление, будто они плывут, лишь касаясь плит.

– Тебе не кажется это странным?

– Неужели испугались?! – удивился Марк.

– Не думаю.

– А почему они сбежали так резво?

– Я этого не знаю, но предчувствие у меня нехорошее.

Тролли обернулись. Сзади никого не было.

– Как тебе нравится переулок справа? – спросил Ян.

– В каком смысле?

– В смысле спасаться бегством.

– Подходит вполне, так как освещен плохо и подворотни есть.

Следующим дом служил, видимо, трактиром. Витиеватая вывеска гласила “У ворот”. На уровне второго этажа здание опоясывал широкий карниз, заполненный раскрашенными статуями всевозможных существ. Руны, выбитые по краю, поясняли – какая знаменитость и когда останавливалась тут.

– А хозяин-то сноб...

Ты подожди критиковать.

Пройдя трактир, путешественники повернули направо и увидели, как к тем двоим в балахонах, присоединились еще несколько. При появлении троллей они, как по команде, перестроились в цепь и поплыли навстречу...

– Интересный поворот событий.

– Хотят пожелать спокойной ночи, – пошутил демон.

Строй загонщиков разделился, посередине возникла трехметровая брешь.

– Прорвемся? – остановился Ян, повернувшись к Марку.

– Ты не на меня смотри, а вперед, – назидательно произнес тот.

– Во дают! Сеть! Да еще невидимая.

– Не на тех напали.

– Сматываемся?

– Ага.

* * *

Группа загонщиков пребывала в мрачном расположении духа. Время приближалось к полуночи, а жертва все не поймана. Если служители храма не выполняли свою задачу, то один из них вполне мог угодить на жертвенник.

Наконец, появились тяжело дышавшие разведчики.

– Там двое, приезжие...

– Свидетели? – осведомился монах в капюшоне с желтой окантовкой, видимо предводитель.

– Ни души.

– Приготовились...

В конце улицы, из-за трактира “У ворот” появилась дичь. Прямо на загонщиков двигалась пара крепко сложенных существ.

– Крепкое мясо, подойдет – процедил предводитель, – живее, лодыри!

Загонщики перестроились в цепь, перегородив улицу. Жертвы замедлили шаг. Служители храма “Конец пути” расступились по сторонам, освобождая улицу и растягивая невидимую сеть. Ловцы и дичь неуклонно сближались, еще мгновение – охота завершиться...

Но к великому изумлению охотников в последний момент “мясо” проявило сообразительность. Оно вместо того, что бы проскользнуть мимо служителей, развернулось и метнулось прочь. Охотники от неожиданности замерли.

– Кретины, скорее за ними! Пятеро вокруг трактира, остальные прямо! Брать живыми!

Монахи быстро выполнили приказ, видимо ловить жертву для них было привычным делом. Преследователи прекрасно знали, скрыться в этой части города приезжему негде. У развилки жертвы свернули в переулок.

– Все. Мышеловка захлопнулась. Там их и возьмем.

Преследователи практически одновременно ступили в переулок с двух концов. В пылу погони, они словно вихрь, пронеслись вдоль трактира, но к большему удивлению столкнулись нос к носу с группой, посланной в обход. Возникла немая сцена.

– Упустили, кретины!

– Это вы упустили!

– Тихо, – прикрикнул предводитель, – им некуда уйти.

– Может на карнизе? – подал голос один из загонщиков.

– Высоко, второй этаж, да и уступ узок. Впрочем...

Из складок плаща с желтой окантовкой появилась сухая костлявая рука с перстнем на указательном пальце. Монах запел гнусавым голосом, голубой камень засветился в такт заклинанию, свечение собралось в узкий луч. Действуя им, словно фонариком, обладатель перстня стал водить лучом по статуям. В какой-то момент ему показалось, что цель найдена, но вопреки всем канонам известной магии, осталась неподвижной.

– А ведь они схожи с теми...

– Утром на этом месте ничего не стояло, – подал голос один из загонщиков.

– Точно?

– Ну, я проходил тут, не мог же трактирщик так быстро украсить свой карниз.

Монах вздохнул, задумался. Охота складывалась неудачно, но у него еще оставался шанс, так как две статуи на карнизе очень походили на ускользнувшую добычу. Вот только как они забрались на второй этаж... Да и “луч правды” не выявил никого. Оставалось последнее средство. Он запел новое заклинание, метнул перстень в голову статуи с мешком на плече. Итог получился неожиданный – кольцо попало в лоб гранитному идолу и отскочило на карниз.

– Так, невезение полное. Теперь управляющее кольцо застряло, не отзывается...

– Достать? – спросил один из разведчиков.

– Попробуй... Только быстро, нельзя ссориться с трактирщиком.

Один из служителей ловко, словно паук, взобрался по стене и осмотрел карниз. Через десять секунд он спустился вниз.

– Ничего нет.

– Непонятно, куда же закатилось кольцо? Делать нечего, уходим.

Не прошло и полминуты, как переулок стал пуст.

* * *

– Наконец-то удалились, – вздохнула статуя без мешка, – даже ноги затекли.

– Надо было встать удобнее...

– Теперь это уже неважно, лучше скажи, куда перстень пропал?

– Что упало – то пропало.

Ян убрал ступню и поднял кольцо.

– Как тебе это удалось?

– Так, головой поработал, – тролли засмеялись.

Марк взял приобретение в руку, осмотрел. Все оно состояло из тонкого переплетения кружев из желтого металла. Сплошным был выполнен лишь широкий ободок вокруг синего прямоугольного камня. По ободку шла надпись, похожая на арабскую вязь. На обратной стороне камня тоже просматривались какие-то символы.

– Изучать это здесь – неразумно, положи в сумку, может оно сгодиться в будущем.

– Может... Ступню он сильно жег, все к владельцу рвался, пока не прижал посильнее.

Ян спрятал добычу в мешок и тролли бесшумно спрыгнули вниз.

– Вот утром удивятся...

– Не думаю. Мимо храма нам не пройти, пойдем в обход, по переулку.

Обогнув трактир, путешественники оказались на развилке. Вдалеке слева виден храм, справа в конце проезда – деревья.

– Может это и есть Зеленая улица? – спросил Ян.

– Собственно выбора нет.

Тролли вышли на небольшую площадь. По центру поперечного проезда действительно росли каштаны. Вывеска на угловом здании сообщала: “Гостиница на Зеленой улице”.

– Пришли.

– Только света там нет, двери закрыты. Похоже санитарный день.

– Какой день? – не понял Марк.

– Когда работать не хотят, занимаются уборкой.

– Постучим?

– Хочешь – стучи, хочешь – кричи... Решетка и вход защищены, они даже светятся. Поищем черный вход.

– Какой?

– Тот, которым пользуется персонал.

Тролли повернули направо и отправились вдоль трактира. Вдоль Зеленой улицы решетки у дома не было, правда, света в окнах тоже.

– Может мы зря ищем трактирщика?

– Может, – вздохнул демон, – только больше идти пока некуда. Смотри – арка.

– Похоже дом имеет внутренний двор. Зайдем?

Проезд закрывали кованые ворота. В одной из створок имелась калитка. Ян потянул за ручку.

– Не заперто!

Двор трактира оказался довольно обширным, с воротами на противоположной стороне. В его правой части – два дерева, одно совсем засохло. На левой половине разместился овальный каменный колодец, примерно три на два метра. Марк заглянул внутрь.

– Глубокий, воду еле видно, – отметил он.

– Ну и куда теперь?

– Поищем вход в трактир.

Во двор выходило несколько дверей, но впечатление используемой производила лишь одна слева, напротив колодца. Над ней висел пыльный фонарь.

– Эта?!

– Ты спрашиваешь или утверждаешь? – спросил демон.

– Просо мне как-то неуютно здесь. Стучим.

Некоторое время стояла тишина. Наконец послышались шаги.

– Кто? – спросил хриплый голос.

– Открывай, хозяин нужен.

– Закрыто. Санитарный день.

– Мы в гости к мистеру Кнопсу.

– Сейчас позову. Пусть сам и пускает. Не работаем мы сегодня.

Через несколько минут снова послышались шаги.

– Кто пожаловал?

– Гости с “зачарованной равнины”, мистер Кнопс.

Трактирщик за дверью выронил ключ и закашлялся.

– Моя смерть пришла... – застонал он.

Тролли переглянулись.

– Может все-таки откроешь? Уже надоедает стоять под дверью, – заметил Ян.

– Все одно – не скроешься, – выдохнул Кнопс и распахнул дверь.

Лицо трактирщика вытянулось от удивления. Он явно ждал кого-то другого.

– Войти можно?

– Милости просим, – сказал хозяин, пропуская гостей внутрь.

Потом он зачем-то выглянул во двор, посмотрел на небо, прошептал заклятье и замки на обоих воротах защелкнулись.

* * *

Хозяин заведения провел гостей полутемными коридорами в ресторан. Зал был пуст, лишь гнутые ножки стульев, перевернутых на столы, словно стриженный удивительный кустарник, покрывали все пространство.

– И так, господа, я надеюсь, вы пошутили?

– Сожалеем, но это не шутка.

– Но вы же не похожи на жителей пустоши?! – с надеждой в голосе произнес трактирщик.

– Мы проходили через нее по дороге из дубовой рощи, – пояснил Марк.

– Значит вы – не они?

– Не понимаю я вас, – ответил Ян.

– Удивительно!

– Ничего особенного. Правда по дороге нам дали одно поручение. Персонально для вас.

Он предан был и был сражен
Сковал его холодный сон.
Теперь – свободен, ты прощен,
И зла не держит больше он.

Ян полез в сумку, достал цветы.

– Повесьте их над камином.

Трактирщик осторожно взял растения, вставил их в подставку для факела. Ресторан наполнился голубым туманом, который растаял так же быстро, как и появился, оставив после себя синие искры. Они, словно маленькие звездочки, вспыхивали то там то тут, перескакивали с предмета на предмет, предавая помещению сходство с волшебным подземельем. Марк попытался ухватить одну – но в лапе ничего не осталось...

– Он простил меня?!

– Да.

– Тяжелый камень вы сняли с моей души. Как я мучился ночами... Спасибо. Я ваш должник.

– Мы тут собственно не причем.

– Поднимемся лучше в ваш номер, – предложил Кнопс.

– Так. Прошу Вас, – трактирщик открыл дверь, пропуская гостей, – две комнаты, гостиная.

– Это не соответствует нашим финансовым возможностям... – начал Ян.

– Вы расплатились на много лет вперед, – прервал их хозяин гостиницы, – теперь вы – мои дорогие гости. За убытки не волнуйтесь, редкая вещь, которую вы принесли, привлечет столько посетителей...

– Спасибо на добром слове.

– Располагайтесь, я сейчас распоряжусь об ужине. Вы ведь не местные? – прищурился Кнопс.

Как только трактирщик избавился от угрызений совести, он на глазах повеселел, расправил плечи, превратившись в типичного германского бюргера.

– Мы не местные, – ответил Марк.

– Тогда что приготовить? В смысле, какую кухню вы предпочитаете?

– Как у местных людей, на ваш вкус.

– Отлично.

Кнопс удалился, аккуратно прикрыв дверь. Тролли осмотрели номер. Марк даже выглянул в коридор, апартаменты оказались последними на этаже.

– Люкс или нет – сказать трудно, но хорош, – отметил Ян, открывая все двери поочередно.

Из прихожей можно было попасть в гостиную и две спальни. Комнаты выходили окнами на Зеленую улицу, имели великолепную обстановку, кроме того, между спальнями располагались две сверкающие ванные комнаты.

Тролли перешли в гостиную и расположились в креслах у потухшего камина из черного камня. Из того же камня неизвестный мастер выполнил столешницу, вазы и еще полукруг перед топкой. Стены гостиной покрывали панели темного дерева, над кожаными диванами висели по картине с изображением монстров, бордовые шторы были плотно задвинуты. Торжественную картину довершал тусклый мрачный свет, лившийся прямо из свободной от лепки зоны на потолке.

– Невеселый интерьер... – вздохнул Ян.

– Но значительно лучше, чем на болоте, согласись?

– Да уж.

– Вот только, как теперь действовать дальше, ведь сидя в номере, монет не найдешь.

– Знаешь, у меня такое ощущение, что сидеть нам тут недолго, максимум час – другой.

– Это почему еще?

– Некто хочет до нас добраться и его активность ощущается.

– Ты ничего не делал?

– Просто слушал мир вокруг.

В дверь постучали.

– Входите, не заперто, – отозвался демон.

Дверь открылась. Появился мистер Кнопс с двухъярусной тележкой, на нижнем этаже лежали поленья, верхний покрывало полотенце. Под полотенцем явственно просматривался графин или бутылка.

– У вас нет персонала?!

– Прислуга здесь лишняя.

Через пару минут в камине весело потрескивали дрова, гостиная уже не выглядела столь мрачно. Стол укрыла белоснежная скатерть, соблазнительный запах жаркого разлился по комнате. Бутылка вина и три фужера, прекрасные столовые приборы, пламя в камине создали атмосферу дружеского ужина.

Кнопс откупорил бутылку, разлил вино. Марк втянул воздух носом.

– Прекрасное вино, откуда вы его берете?

– Люди и спиртное неразделимы, – ответил трактирщик, – а откуда напиток – пусть останется моей маленькой тайной. Выпьем господа за мое освобождение, спасибо Вам!

– Отличное вино, – еще раз похвалил напиток демон.

– Ужинайте, я не буду вам мешать.

– Мы бы хотели выяснить...

– После, после. Кушайте, – откланялся мистер Кнопс, прикрывая дверь.

– Жаркое отменное, – отметил Ян.

– Это, конечно, хорошо, только к цели мы не придвинулись ни на шаг...

– Ты кушай, кушай, а то не успеешь доесть...

– Откуда у тебя эта уверенность?

– Не знаю, дай доесть, – прервал разговор Ян.

Наконец мясо съели. Тролли подвинули кресла и протянули ноги к огню.

– Теперь можно и поговорить. Понимаешь ли, мне периодически мерещатся песочные часы. Каждый раз, когда они появляются, содержимое верхней склянки неуклонно убывает.

– Ну и много еще осталось нам времени? Просто так сидеть скучно.

– Думаю, оно почти истекло и поспать не удастся.

Словно подтверждая сказанное, в камине раздался еле слышный щелчок. Путешественники, словно по команде, повернулись к топке, потом посмотрели друг на друга.

– Поленья? – не то, спрашивая не то, утверждая, произнес Ян.

Ноздри мясистого носа бывшего демона расширились, брови сошлись к переносице, одна приподнялась вверх.

– Нет, – покачал он головой.

– А что?

– Кто. Точнее Кнопс.

– Любопытно.

Камин вместе с полукругом медленно поворачивался... В щель просунулась голова трактирщика. Он был напуган почти так же, как при первом знакомстве.

– Помогите, механизм очень тугой. Давно не открывали.

Общими усилиями потайную дверь развернули на девяносто градусов.

– Отлично. Успел. Нужно уходить.

– Почему?

– Стража правителя. Они уже вокруг дома. Как я узнал, они ищут двух прибывших этой ночью. Вам лучше бежать.

– Почему!?

– Они бросят вас в рудник, где чеканят монеты.

Тролли переглянулись.

– Нам туда и нужно.

– Вы там погибните, никто еще не выбирался наружу.

– Не волнуйся за нас. Ты сделал все возможное – совесть твоя чиста.

– Дело ваше, но может, уйдете?

– Все в порядке.

Тем временем в коридоре послышались шаги.

– Уходи сам.

– Прощайте. Жаль Вас.

Камин повернулся и занял прежнее место. Дверь распахнулась. Солдаты местного правителя, топая сапожищами, ворвались в номер. Экипировка напомнила Яну музейные экспонаты эпохи рыцарства, только эти резво двигались и держали в руках оголенные мечи. Человек, вошедший последним, был в более дорогих доспехах, явно офицер.

– Именем Правителя Странвалля Вы арестованы, – произнес он.

– За что? – осведомился Ян.

Его голос не сулил ничего хорошего. Жаль, рядом не было одного старого знакомого – Локи. Он-то хорошо представлял дальнейший ход событий...

– За нарушение режима.

– Каково же наше наказание?

– Рудники, они давно пустуют...

– Но мы же ничего не нарушали, мы только прибыли этой ночью.

– Вполне достаточно. Оденьте им наручники.

– А вот этого делать не стоит.

В глазах у троллей вспыхнули нехорошие красные угольки. Солдаты отступили на шаг. Ян протянул лапу к ближайшему воину и взялся за клинок. Солдат скривился в злобной улыбке, но когда он попытался высвободить лезвие, усмешка сменилась растерянностью. Остальные стражники напряглись, готовясь к драке. Офицер поднял руку, остановив подчиненных. Тем временем несчастный пытался высвободить свой клинок, он откинул забрало, ухватился за рукоятку двумя руками... Оружие застряло накрепко. На лбу воина выступили капельки пота. Пока воин безуспешно пританцовывал у кресла, тролль отломил кусок лезвия. Воин отлетел в угол комнаты, со страшным грохотом врезался в громадную вазу и повалился вместе с осколками на пол. Ян меланхолично осмотрел обломок, сломал его еще раз, отправив в кучу битой керамики вслед за стражником.

– Сталь никуда не годится, – сказал он Марку.

– Пожалуй, – согласился тот.

– Если все ваше оружие такого качества, – развел руками Ян, – то мы предлагаем сделку.

– Я не могу нарушать закон, – вздохнул офицер.

– И не надо. У вас есть выбор: мы убьем всех или вы мирно проводите нас на рудник.

* * *

Кнопс, наблюдавший эту сцену через смотровую дырочку, был ни жив, ни мертв. Теперь он благодарил всех богов за то, что правильно вел себя с гостями. Ну а ваза, так по сравнению с возможными последствиями, это просто мелочь...

* * *

Боевой дух солдат после ситуации с клинком сильно упал. Офицер понял это.

– У меня нет выбора.

– А вазу разбил ваш, – желчно заметил Марк.

– За счет казны, – вздохнул командир и бросил на стол мешочек с монетами, – пойдемте.

Глава 10.

Следователь

Колдун проснулся в плохом расположении духа.

– Самочувствие – поганое, – сказал он сам себе и попытался подняться.

О вчерашнем приеме говорил весь вид повелителя колдовских сил. На его беду, рядом за столом оказался какой-то назойливый тип, все время подливавший вино из разных бутылок и предлагавший тосты то за здоровье повелителя, то за успехи государства... Голова колдуна сильно болела, память запутывалась. Он дотянулся до веревки, свисавшей со шторы, потянул. Занавесь отъехала. В комнату ворвался новый день. Прекрасное солнечное утро сменило ночь. От яркого света голове стало еще хуже, и ее владелец рухнул на подушку.

– Радостное начало дня, – проскрежетал зубами несчастный.

Первая волна боли, смешанной с тошнотой, отступила, Люциан попытался до прихода следующей встать. Он перевернулся на бок, свесил ноги и, несмотря на колокольный звон в голове сел.

– Как давно я так не напивался...

Новый приступ тошноты заставил забыть всякие мысли. Наконец внутри все немного затихло, Люциан осмотрел себя. Он находился как последний алкоголик, в сапогах и бальном костюме прямо на кровати... Осторожно, что бы не тревожить содержимое желудка “любитель пиршеств” добрался до ванны и промыл желудок. Почти сразу же стало легче. После душа и переодевания в чистый дорожный костюм к колдуну наконец вернулась ясность мысли, он позвонил в колокольчик.

Через пару минут в дверь спальни постучали.

– Войдите.

В спальню заглянул юноша с озабоченным лицом, в чистенькой, идеально отглаженной форме.

– Доброе утро господин. Вам стало лучше, я очень рад! Какой прикажите завтрак?

– Подожди. Поясни, я же просто напился?

– Понимаете ли, – остановиться на полуслове молодой человек...

– Говори как есть.

Служащий гостиницы “У ворот” тяжело вздохнул.

– Вчера, далеко за полночь, ваше тело доставили в отель. Ваш вид, ну это... Вы оказались весьма потрепаны.

– А кто доставил?

– Дворцовая стража, они сказали, господин похоже немного перебрал, велели не тревожить.

– Ты и не тревожил, почему волнуешься?

– Да не совсем.

– То есть?

– Меня очень смутил ваш вид...

– Сильно напился?

– Да не совсем,

– Рассказывай все подробно, ничего не пропускай.

– Меня поразило Ваше лицо землисто-зеленого цвета, с красными пятнами. Да и солдаты вели себя странно, им было совершенно безразлично, словно они волокут бревно, прием хмельным крылом коснулся и их. А может, – рассказчик запнулся.

– Говори все!

– Я не сильно разбираюсь в магии, но Вы меня кое-чему учили... Мне показалось, будто у солдат отведены глаза.

– Дальше рассказывай...

– После ухода я заглянул в спальню, Вам стало еще хуже. Начался бред. Вы шептали какую-то чепуху, типа “третья полка сверху, в углу” и, труднопроизносимое название. Сообразив, что хуже уже будет только смерть, я отцепил ваш ключ от лаборатории и пошел в нее. Ужас – магический шар пульсировал, по комнате метались какие-то тени... Пришлось зажмуриться и почти вслепую искать полку. На ней действительно оказался искомый сосуд. Вы схватили из моих рук пузырек и осушили половину. Через несколько минут красные пятна потускнели, вы стали дышать ровнее, перестали бредить. Потом я еще раз заходил в спальню, ваше состояние быстро улучшалось.

– Ты этого никому не рассказывал?

– Спаси создатель!

– Будем считать, ты ничего не видел. Не тревожить покой, так не тревожить, – нехорошо усмехнулся колдун.

– Так и будет. Завтрак?

– Яичницу с беконом, жареный хлеб, томатный сок и кофе принеси, пожалуйста, в кабинет. В лабораторию я все перенесу сам, поем там, – произнес Люциан и подмигнул служащему.

– Будет сделано.

Колдун прошел через кабинет и открыл дверь в лабораторию. Справа от входа стоял каменный идол, его глаза казались живыми... Коренастая, крепко сбитая статуя, ростом чуть ниже хозяина апартаментов, наделенная огромными бицепсами. Каким ветром занесло этого красавца в Странвалль, не знал даже сам Люциан. Об условиях их договора и цене оба хранили молчание. Впрочем, если бы колдун увидел тех, за кем собирался поохотиться, по просьбе правителя, то нашел бы много похожего. Единственное общее отличие – пришельцы выглядели крупнее.

– Как самочувствие? – участливо поинтересовался каменный охранник.

– Плохо охраняешь, впрочем, не побывай здесь наш общий знакомый...

– Третий пункт главного заклятья, произнесенный тобою, говорит: если хозяину угрожает опасность, то можно отступить от первого пункта, иначе некого будет охранять. Кто тогда заплатит?

– Ну, бюрократ...

Тут взгляд колдуна упал на стену напротив: там стояли до самого окна полки, забитые литературой в основном юридического и магического толка. Он впервые за сегодняшний день рассмеялся.

– Тебе скоро не будет равных в этих вопросах.

– К сожалению здесь не полное собрание.

– А другие вопросы?

Каменный сторож скривился и пожал плечами. Люциан обогнул огромный диван и подошел к стеллажам...

– Так, третья полка сверху, самый угол, – пробормотал он.

В уголке стоял полупустой пузырек. Аккуратный служащий поставил его на место. Когда колдун прочел надпись, у него все похолодело внутри. Прими он противоядие еще через час, смерть была бы неминуема. Его угостили очень редким составом, только при соединении со спиртом, примерно через два часа и только в желудке, получается этот страшный яд. До этого момента вещество ни как не выдает себя. Специя как специя. Довольно давно ему удалось ради любознательности приготовить противоядие, потом все это забылось и осталось пылиться на полке.

– Кто-то вышел на охоту, – начал хозяин лаборатории, но в дверь постучали.

– Завтрак готов.

– Спасибо.

Люциан принес поднос из кабинета, предварительно освободив дальний конец стола, скинув на пол часть свитков, пустых коробок и прочих мелочей. Придвинул кресло поближе к краю стола, уселся удобнее и поманил огромный прозрачный шар на высокой подставке. Тот медленно, словно нехотя, подъехал ближе.

– Приступим.

Работа с шаром при простом поиске не требовала большего напряжения, колдун успевал попутно поглощать завтрак. Самочувствие, как и настроение, восстановилось полностью.

Первое разочарование постигло Люциана при попытке выяснить, с кем же он сидел за столом на злополучном банкете. Образ получался туманный, словно отпечаток существа расплывался в слоях реальности. Чем дальше – тем больше. Тогда колдун попытался отыскать своего соседа по столу, но ничего не обнаружил, лишь черные хлопья, летящие по ветру.

– Тогда поищем странников. Надо выполнять работу.

После получаса безрезультатных розысков повелитель колдовских сил бросил игры с хрустальным шаром, решив лучше расспросить наемников.

Лики Странвалля были весьма разнообразны, как собственно и сама жизнь. Создатели города весьма заботились о чистоте, система переработки отходов всевозможных существ обитавших здесь, работала безукоризненно. Но, как известно, в семье не без урода. Одно из таких мест называлось таверна “Белый орел”. По неизвестным причинам данному месту соответствовал весьма своеобразный запах, за который заведение в народе окрестили “Тухлый козел”. Прославившись своими ароматами, место отпугивало приличную публику, да и стража сюда заглядывала не часто. Все обстоятельства собирали под крышей “Белого орла” вполне определенную категорию лиц. Хозяев это вполне устраивало, к тому же запах внутри заведения отсутствовал, но стоило появиться страже...

В заведении имелись отдельные кабинеты, в одном из них собственно и находились некоторые лица.

– Жаль Горо. Теперь он пропал, веселый был парень, – вздохнул Симус.

– С этим вон, ничего не случилось, – указал на Швана командир.

– Всегда выкрутится...

– Меня, между прочим, по голове так стукнули, только в камере очнулся.

– Совсем не помнишь?

– Только засаду и все. Даже, как выглядят, не запомнил.

– Может тут тебе повезло, – вздохнул Хрун, – очнись ты пораньше, составил бы компанию Горо.

Шван, скорее выглядевший, как мохнатый зверь в легких доспехах, чем человек, потрогал голову и поморщился.

– Может, – миролюбиво заключил он.

Хрун неожиданно резко поднял руку к груди и достал амулет.

– Меня зовут.

Наемники переглянулись.

– Вас тоже.

Компания с грохотом отодвинула стулья, встала из-за стола. Тут же в дверь просунулась голова прислужника. Командир бросил ему монету, голова исчезла.

* * *

– Так, прибыли...

– Рады служить!

Последние события неведомым способом изменили душу Люциана. Он и сам не мог определить причину – не то попытка избавиться от его персоны, не то противоядие, принятое после, но внутренние ценности претерпели некоторые изменения. Например, прорезалось чувство юмора, отсутствовавшее ранее.

– Прямо уж?! О Шван! Ты, смотрю, не особенно пострадал в эту ночь?

– Это как сказать, голова болит до сих пор...

– Подойди к шару и положи на него руку, – приказал колдун.

Шван попятился.

– Не бойся, я взгляну лишь на события последней ночи.

Подопытный наемник нехотя прислонил ладонь к стеклу. Внутренности шара замутились. Люциан протянул руки к устройству, вены вздулись, на лбу выступили капельки пота – но тщетно. Недра стекла остались туманными и хаотичными. Воспоминания отсутствовали.

– Да, результат равен нулю.

Шван развел руками.

– А где Горо?

Наемники переглянулись.

– Лучше б вам его не видеть... – вздохнул Хрун.

– Почему это? Он мне нужен!

– Хорошо, мое дело выполнять.

– Так, где же он?

– В трактире “У ворот”. Но мы к нему не пойдем, нам тяжело на него смотреть...

– Добро, вы свободны.

Колдун выпустил наемников на улицу, а сам прошел внутренним коридором и спустился в обеденный зал. В столь ранний час все места, кроме одного, оказались свободны, и Люциан даже подумал, что его обманули.

– Ищешь Горо? – спросил из-за стойки трактирщик.

– Да.

– Он там, в углу.

За дальним столом сидел седой старик с телом крепкого молодца... Он пил вино, но оставался совершенно трезвым, хотя бутылка уже почти опустела. С большим трудом повелитель колдовских сил признал в человеке Горо. Словно сама смерть обняла несчастного, но в последний момент передумала и отпустила пожить еще. Люциан сел на соседний стул, трактирщик принес новую бутылку.

– Здравствуй.

Глаза несчастного расширились, он диким взором уперся в неожиданного соседа по столу.

– Ты меня помнишь?

Старик немного успокоился и кивнул.

– Расскажи о ночи, – спросил колдун.

Он понял по первой реакции Горо, наемника к шару не пригласить – следовательно, придется расспрашивать, впрочем, и это оказалось не просто. Жертву синей ночи стало трясти, глаза закатились. Люциан быстро налил вина и вложил кружку в дрожащие пальцы. После нескольких глотков наемнику удалось совладать с дрожью.

– Облегчи душу, никто не узнает, – не отставал исповедник.

– Я помню лишь моменты, когда приходил в себя, – наконец выдавил, лязгая зубами Горо.

Шутник и веселый человек за несколько часов стал трусливым трясущимся стариком...

– Коснулся меня синий саван, словно сама смерть протянула костлявую длань. Силы стали покидать меня, а за ними уходила душа, – жаловался несчастный.

– Понятно, упырь. Нечего терять амуницию. Я предупреждал.

Люциан достал фигурку на цепочке и бросил ее на стол перед жертвой.

– Твой амулет?

Горо взял дрожащей рукой украшение, довольно долго смотрел на него и наконец кивнул.

– Но почему тогда ты жив?

Прикосновение талисмана словно вернуло страдальцу часть сил.

– Он защитил мое тело, набил упырю морду...

– Каким образом?! – перебил колдун, его брови от удивления полезли вверх.

– Молотил прямо кулаками до тех пор, пока душегуб не пообещал уйти и оставить обед в покое.

– Кого в покое оставить?

Руки Горо снова затряслись.

– Меня.

– Дальше.

– Потерял сознание.

– Когда ты пришел в сознание следующий раз, – участливо поинтересовался колдун.

– Когда они встретили стража...

– Рассказывай, почему молчишь?

– Я упомянул легенду о стражах.

– И потом?

Горо вспомнил наставление демона, его глаза, обещание вынуть душу... Теперь он и секунды не сомневался как в существовании души, так в способности тех странных и могучих существ исторгнуть ее... Наемника снова стало лихорадить. Он замотал головой.

– Не помню, ничего не помню. Пришел в себя в караульной башне города. Больше ничего не знаю.

– Точно? – спросил колдун, придвигаясь к жертве.

– Нет.

Неожиданно голос жертвы изменился, стал тверже. Во взгляде появился разум. Следователь чувствовал, Горо сказал далеко не все. В то же время стало ясно, он больше ничего не откроет.

– А где тебя несли?

– По голубой дороге.

– Как же я забыл, – воскликнул Люциан и поднялся.

– Прощай. Поправляй здоровье.

Он вернулся в лабораторию, снова подсел к стеклянному шару.

– Как же я мог забыть об обелиске, ну растяпа.

Из дымчатых глубин стекла поплыли образы. Вот к обелиску подходит странное, крепко сбитое существо с ношей на плече. В ноше наблюдатель без труда признал Швана. Второе тело плывет рядом, словно само по себе. Камень рисует предсказание. Тело Горо, словно перекинутое через невидимую лошадь, подплывает к стелле. Ничего не происходит. Колдун видит на камне три руны – камня, пустого места и не властен.

Люциан откидывается в кресле. Случайно, в его поле зрения оказывается статуя, хранящая покой лаборатории.

– Этого не может быть!

– Чего? – вступил в разговор сторож.

– Среди вашей расы есть маги моего уровня?

– Пошел бы я тогда к тебе, стоять у двери.

– Ясно.

Сухой остаток сумасшедшей ночи оказался не велик. Первое – сначала ему дали поручение по поимке пришельцев. Впрочем, в этом ничего удивительного не было. Последний правитель отличался крайней мнительностью. Когда ему предсказали, будто новый властитель придет из мира, чужеземцам стало трудно жить в Странвалле. Все прибывшие в город находились под неусыпным оком сыскного ведомства. Тем более правителя обеспокоило оживление ритуального круга разрушенного довольно давно. Из него мог явиться достойный кандидат на престол. Поймав его, власть могла надеяться на частичное разрешение второй проблемы – знаменитые рудники Великой пряди пустовали не первый год. Все отправленные туда за последнее время “преступники” как сквозь землю провались, не добыв ни грамма знаменитого металла, а власть в Странвалле держалась на двух тельцах – золотом и синем. Синий бык требовал новых жертв. По городу ползли слухи, и не смотря на немалую власть, с ними приходилось считаться. Но выполнить это деликатное поручение колдун не смог, да и сама операция чуть не стоила жизни двум наемникам. Пришельцы оказались со странностями, да и силы им похоже не занимать. Люциан понял – нужно их найти, иначе не миновать беды. Те, кто по ночам прогуливаются по Зачарованной пустоши, могут оказать достойное сопротивление. Только б не опоздать, правитель скор на расправу. Третье – его явно пытались убить. Кому это потребовалось, пока не выяснить. Нужно, по крайней мере, отыскать соседа по столу. Колдун отправился во дворец.

* * *

Правитель не любил, когда подданные упоминали о слухах, сопровождавших его восшествие на престол Странвалля. Правда за прошедшие несколько лет его правления проблему удалось решить. Постепенно все явные противники сошли в мир Синего быка, но не без помощи правителя. Недовольных жителей отлавливали, даже судили и приговаривали к исправительным работам по добыче драгоценного сырья, что вполне заменяло смертную казнь... Ни один из отправленных в подземелье не вышел на поверхность. Тем самым решались обе проблемы сразу – избавлялись от недовольных жителей и пополнялась казна. На свободе остались только сторонники новой власти или перешедшие в это качество. Тогда рудники стали пополнять за счет гостей города, преимущественно купцов. Вслед за улицами опустели рынки. Из цветущего города Странвалль превратился в мрачное, пропитанное всеобщей подозрительностью место, только это мало интересовало восседавшего на троне правителя. Значительно больше его интересовала судьба предшественника. Если близкие сторонники прежней власти были вполне надежно пристроены, то свергнутый властелин словно растворился без остатка. Не удалось даже выяснить, имел ли он наследников. В довершение, при гадании о будущем, предсказали скорый приход старого правителя в новом качестве.

Повинуясь традиции и во имя сохранения маски незнакомого с магией, правитель пригласил на службу юного мага, который только окончил обучение в монастыре. Он вполне справлялся с различными не очень сложными поручениями, но постепенно юноша набирался опыта...

На последнем приеме случилось неприятное событие, правда стража проявила не свойственную ей расторопность и отравителя задержали. Вопреки обычной практике царственный гнев принял иную форму. Злодея отправили в подземелье дворца...

Давно не используемые устройства извлечения, выдавливания, выжигания и выбивания правды были приведены в действие. Той ночью жители ближайших домов не раз просыпались от ужасных криков, доносившихся из здания, пользовавшегося у них скверный славой.

Правитель сам присутствовал, руководя всей процедурой допроса. Страшные безмолвные тени встали из небытия дворцового подвала с закопченными стенами. В огромной жаровне тлели угли... Коптившие факелы освещали помещение, усугубляя и без того мрачную атмосферу. Никто из попавших в руки трудившихся здесь во славу государства палачей никогда уже не видел белый свет. Останки сбрасывали в глубокий колодец, на пищу подземным обитателям. Хозяева жизни и раньше не снисходили до похорон своих врагов, а последний правитель в особенности. Тела скармливались червям, души оставались неприкаянными.

Такое расточительное мероприятие, как допрос, применяли последнее время не часто, слишком сильно сказывался недостаток рабочей силы на рудниках. Они просто простаивали. Даже настоящие отпетые негодяи пропали в подземелье, соответственно посылать вниз обычных жителей, не имело смысла, а искатели приключений перевелись. Правда двое прибывших гостей, очень кстати нарушили комендантский час, за что тут же были наказаны. Правитель окинул взглядом зал, палачи ждали его команду.

– Начинайте...

Заплечных дел мастера превратили тело преступника в один огромный антрекот, но ничего нового не добились, словно подозреваемый знал только, что должен отравить колдуна, но не представлял зачем, а уж тем более – кто его направил на это задание. Никто не заметил, как от разорванной одежды бесчувственного тела, лежавшего на решетке для стока, отделился и упал вниз окровавленный обрывок ткани...

Тело поместили в клетку, праведный гнев правителя испепелил его без остатка.

* * *

Его беспрепятственно пропустили во внутренние покои. Их величество кушали. На Люциана смотрели так, словно он явился с того света. Собственно это было недалеко от истины...

– Приятного аппетита, ваше...

– Вы живы, – с некоторой смесью разочарования и удивления перебили его.

Колдун смиренно наклонил голову.

– Могу я Вас спросить...

– Мы нашли человека, отравившего тебя. Он во всем сознался, и наказан.

– Как?

– У ворот дворца увидишь. Да, нарушители ночного режима – его пособники приговорены к году рудников, приговор приведен в исполнение сегодня утром.

– Могу я их видеть?

– Я же сказал – приговор исполнен! Еще вопросы есть?

– Ой! Быть беде... Я могу хотя бы поговорить с теми, кто исполнял приговор?

– Да. А теперь покинь нас.

* * *

Колдун покинул правителя так ничего и не узнав. Если он попал в немилость – то зачем наказывать его убийц? “Правда может за неудачу”, – подумал он и тут же забыл об этом. Искать человека, сидевшего с ним за столом, после наказания не имело смысла.

Выходя из ворот дворца, Люциан заметил нищего. Капюшон скрывал лицо просителя подаяния, холеные руки перебирали четки. Странный нищий – весь идеально ухоженный, чистенький от кончика капюшона до молитвенного ковра и миски для монет...

– Привет злодей!

– Здравствуйте, – ответил колдун и сам удивился своему спокойствию.

– Странно, он еще живой, а как переменился... Может не погибнет, – произнес совершенный набор слов нищий.

– Вам, – сказал Люциан, положив в миску золотой.

– Возьми за щедрость твою, пригодиться. Ему так досталось.

Люциан нагнулся, взял из рук нищего окровавленную тряпку. Случайно, его взгляд проник под капюшон, там оказалось темно и пусто.

– Так, так, – донеслось из-за спины, кто-то коснулся плеча колдуна.

Он повернулся, быстро спрятав в карман кусок окровавленной тряпки. На улице оказалось пусто. Люциан хотел спросить нищего – но тот пропал вместе с ковром четками и миской. Вместо разъяснения ситуация становилась все непонятней. У дворцовых ворот никогда не появлялось никаких нищих... От мыслей об исчезнувшем просителе подаяния его отвлек жалобный скрип. Люциан поднял голову, ветер качнул клетку на дворцовой стене и хлопья черного пепла посыпались вниз. Между зубцов стены появилась голова стражника.

– Кого казнили?

– Праведный гнев справедливейшего испепелил сознавшегося во всем отравителя. Негодяй посмел на пиру отравить своего соседа по столу. Да будет так с каждым отступником.

– Очень справедливо, – согласился Люциан, отметив про себя некоторую двусмысленность ответа воина.

Теперь оставалось последнее из намеченных дел – найти начальника ночного караула, возможно, он прояснит ситуацию.

Примерно через полчаса удача, наконец, снизошла до колдуна, он встретил по пути к себе домой начальника смены, приведшей приговор странников в исполнение.

– Я могу с вами переговорить?

– А пусть я бы и не хотел, колдун, – усмехнулся воин.

Как всякий честный ратник, он не любил фаворита правителя, повелевавшего непонятными силами.

– Расскажи мне о двух странниках, спустившихся в мир иной этой ночью.

– Они сами спустились, это верно. Сильные люди, нет скорее не люди. Мы их только проводили до ворот преисподней и объяснили правила...

– Не понял.

– Они сказали, будто готовы сами пройти к месту, а мы лишь сопроводили их и открыли ворота с барельефом синего тельца.

– Они не сопротивлялись, не пытались сбежать и не возмущались?!

– У меня сложилось впечатление, словно они хотели попасть именно туда.

– Спасибо за рассказ.

– Да, совет на прощанье – прежде чем строить козни, попробуй договориться.

Воин отправился по своим делам, а колдун вернулся в лабораторию.

Люциан уселся в кресло, допил остывший кофе и задумался. Он машинально положил руку в карман, нащупал там скомканный носовой платок. Уже собираясь вытереть губы, колдун удивленно посмотрел на тряпку с запекшейся кровью.

– Это еще откуда? А припоминаю, – сказал он сам себе, – посмотрим внимательнее, чей лоскут и кровь... Все время вертится мысль, а никак не ухватить.

Данное чародейство требовало особого внимания и аккуратности. Вероятно, существовали иные способы узнать истину, но Люциану знал только этот, вычитанный в “Книге Знахаря”. Метод полностью соответствовал стилю произведения, откуда был извлечен.

Два десятка порошков из различных баночек пошли в дело, он тщательно перемешал их в фарфоровой ступке. Приготовил древесный уголь, лучину. Протер специальный треножник для окуривания, пылившийся на полке и установил рядом со стеклянным шаром.

Колдун заполнил жаровню, закрепленную в треножнике углем, подложил вниз лучину, высек огонь и принялся раздувать пламя. Комната стала заполняться едким дымом. Ему пришлось открыть задвижку внутри алтаря, дышать стало легче. Когда жаровня раскалилась, Люциан подвесил над ней тряпку и бросил в углубление немного приготовленного средства. Повалил сизый дым, окутал предмет исследования и потянулся к алтарю. Пришлось переставить треногу по другую сторону шара. Новая порция порошка превратилась в дым, клубы окутали тряпку, стеклянный шар... Колдун простер правую руку над шаром и продолжил добавлять на жаровню порошок. Движение дыма стало осмысленным, приняло круговой характер, внутри клубов зародился кольцевой вихрь. Очень скоро он поглотил всю взвесь, кружившую по комнате, воздух очистился полностью. Люциан перестал сыпать порошок, жаровня потухла. Он лепил сферу из вращающегося облака, укладывая слой за слоем на шар. Наконец от дыма не осталось и следа.

– Все, теперь посмотрим, – облегченно вздохнул исполнитель колдовства.

Ему никто не ответил. Статуя осталась безучастна к происходящему действу. Он уселся в кресло и с помощью шара принялся разматывать историю тряпки.

Первая неожиданность его ожидала, когда тряпка попала к нему. Никакого нищего не было! Он подходит к воротам и поднимает окровавленный кусок тряпки. Дальше – еще хуже. Картинки стали очень размытые, словно следы от событий смахивает могучая метла, но можно догадаться: непонятным образом кусок одежды отделяется в пыточной камере, после чего тело испепеляет могучее пламя справедливой кары правителя... “Интересно, лоскут идет взглянуть на казнь сам по себе, бред”, – подумал колдун и стал просматривать глубже в прошлое. Несчастный на ком красовалась остальная часть тряпки, признается в отравлении. Еще раньше – пиршественная зала, со странной точки зрения, впрочем, для полы кафтана может быть и нормальной. Некто периодически подливает вино из маленькой бутылочки в кружку соседа. Сосед – он сам, но больше, как Люциан не надувался, ничего увидеть не удалось. Словно данный субъект существовал только этот период времени. Более того – полное отсутствие следов страданий, словно заплечных дел мастера не работали вовсе. Крики, кровь хруст костей – весь набор, кроме боли и страданий, словно бьют куклу.

– Да кукла! – крикнул от неожиданно пришедшей мысли колдун.

Он схватил тряпку, дрожащими руками оторвал кусочек со следами крови, снова раздул угли, осторожно положил образец на огонь. Тряпочка с вполне натуральными следами крови даже не съежилась. Поработав некоторое время мехами, Люциан с помощью щипцов достал образец и понюхал. Потом потрогал – тряпка осталась холодной...

– Муляж, нужно объясниться – резюмировал исследователь и принялся собирать походный мешок.

– А я? – подала голос статуя.

– Когда минет срок – сможешь забрать плату и уйти. Меня не жди. Прощай.

Люциан неслышно прикрыл дверь и вышел на улицу.

Глава 11.

Врата синего тельца

Тролли покинули трактир “На Зеленой улице” в окружении воинов, словно под почетным эскортом. Правда солдаты все еще находились под действием демонстрации в трактире и предпочли держаться на почтительном расстоянии от арестованных. Процессия двинулась от главного входа, свернула направо. Неторопливо она пересекла площадь с гранитным столбом посредине. Слева на площадь выходил главный фасад храма поклонников последнего пути. Впереди разместилось тяжеловесное, мрачное здание, украшенное барельефами разных тварей, спускающихся по лестницам под землю. На стенах через равные промежутки горели факелы, свет и тень создавали иллюзию движения каменных существ. Нескончаемая вереница не то жертв, не то добровольцев двигалась в преисподнюю. На расстоянии пяти метров от стены, вдоль всего здания, по мостовой проходила красная линия. Фрагмент полосы точно напротив гранитного столба имел разрывы.

– Вот и пришли, переходить линию – не рекомендуется, – произнес командир отряда.

Он наступил на прерывистую линию, воздух над периметром мгновенно раскалился, дохнуло жаром, словно из открытой топки. Барельефы нижнего ряда, изображавшие воинов в доспехах с клинками наголо, на глазах превратились из каменных идолов в металлических воинов. Вороненая сталь предостерегающе поблескивала в неверном свете факелов.

– Красиво, но войти-то как? – поинтересовался Марк будничным голосом, словно являлся не жертвой, а лишь безучастным наблюдателем.

Командир поднял руку.

– Именем правителя! Примите жертву.

Стальная стража опустила мечи лезвием вниз. Жар от заградительной полосы спал, в месте пунктира полоса потускнела. Прямо напротив конвоя, в месте, где каменная процессия уходила под землю, по стене пошли круговые волны, словно это был не камень, а некая студенистая масса. В эпицентре колебаний образовалась дыра, она плавно расширилась до диаметра железнодорожного тоннеля. Внутри здания находилась широкая лестница, ведущая вниз.

– Так просто войти? – удивился Ян.

– Вперед, – приказал командир.

Вместо перил лестницу украшали огромные изваяния кобр в разных позах. Когда конвой спустился ниже некой критической отметки, на змеиных зубах появились голубые капли яда, приглушенно освещавшие ступени.

– Это и есть знаменитое вещество? – поинтересовался Ян.

– Да. Но взять его нельзя. Оно уничтожает прикоснувшегося осквернителя...

– Так не вы создали это?!

– Мы лишь используем то, о чем знаем.

Спуск заканчивался на арене, которую держало в зубах огромное скульптурное изображение бычьей головы или, скорее, иного существа, но очень похожего. Почти метровое кольцо висело в носу быка. Два факела по краям головы неярко освещали площадку, ненамного лучше, чем капли в пастях кобр лестницу. Липкая тьма заполняла подземелье, в ней, в этом душном киселе плавали: голова, площадка и лестница вверх, к свету.

Двое стражников подошли к быку, с огромным усилием подняли кольцо и отпустили его. Раздался удар набатного колокола. Бычьи веки открылись, голова с видимым интересом посмотрела на пришельцев. Потом она изобразила подобие улыбки, и пасть открылась.

– Дальше пойдете одни. Будете искать такое вещество, как то что капает с зубов кобр.

– Но оно же нас уничтожит? – возразил Марк.

– В подземелье – не уничтожит. Вещество превратите в монеты, там есть некое устройство. На алтарь будете класть монеты, в обмен получите еду. Работать придется много, так как еды за одну монету дают мало.

– Но монеты же так дороги?!

– Там они не стоят ничего. Желаю вам выжить. Ровно через год откроется выход.

Глаза командира стражников выдали ложь, только тролли этого уже не видели и ступили в пасть, челюсти сомкнулись. Вдруг бычья голова повела себя, словно живая – глаза выкатились, ее затрясло, нос сморщился, словно на язык попал жгучий перец. Из очей брызнули слезы. Голова втянула воздух, мотнулась из стороны в сторону. Лестница и площадка содрогнулись. Воины еле устояли на ногах, но через мгновение все стихло.

– Такого представления я не видел, лучше держать язык за зубами, – наказал командир стражникам и они потопали вверх.

* * *

– Почти у цели... – начал Марк.

Но тут пол затрясся, послышался свист втягиваемого воздуха.

– Сейчас нас выплюнет, – с ужасом продолжил демон.

– Не посмеет, – спокойно и жестко успокоил Ян.

Он вскинул руку вверх, в ней грозно блеснул жезл. Марк попытался зажать уши, но не обнаружил их на привычном месте и выругался.

– Надо же, забыл кто я сейчас. Даже уши быстро не закрыть, не там находятся.

– Зато голова крепкая, – рассмеялся Ян, – пойдем вперед.

Голова окаменела, внутри ее стало темно, как в склепе, лишь жезл слабо освещал троллей. Ян протянул другой конец жезла Марку.

– Держись крепко и не выпускай, что бы ни произошло, мы не должны терять друг друга.

– Понял.

Ян шагнул вперед, в липкую тьму и пропал. Через мгновение страшная сила дернула Марка, он не устоял на ногах и полетел вслед за Яном, не выпуская из рук жезла. Приземление прошло более-менее успешно: демон пролетел мимо своего поводыря и, так и не выпустив жезл, врезался в большой сталагмит, который обрушился, подняв облако пыли. Тело тролля сослужило хорошую службу, оно явно подходило для таких развлечений.

– Теперь можешь отпустить.

– Правда? – спросил демон, потрогав на всякий случай плечо.

– Правда.

– А назад?

Ян пожал плечами и огляделся по сторонам – они находились на дне громадного темного колодца, усеянного сталагмитами. Один из них оказался разрушен. Вверху, на недосягаемой высоте угадывались лестница, площадка и бычья голова...

– Потом разберемся. Отсюда может взлететь только птичка, если не подстрелят.

– Еще вопрос, как ты уговорил голову?

– Как обычно.

– То есть?

– Пообещал разнести здесь все вдребезги.

– Она поверила?!

– Как видишь. Однако поднимайся, пойдем дальше.

– Куда?

– За твоими монетами.

– Это понятно, куда идти?

– Впереди трещина в стене колодца, в нее и пойдем.

– Теперь я вижу, – согласился, вставая, Марк.

– Глаза привыкают. Тролли мы или нет? Ты кончай хандрить, не время.

Две тени пересекли дно колодца и скрылись в проломе. Стены трещины сомкнулись в высокий свод. Тоннель вывел путешественников в неярко освещенный зал, потолок которого терялся во мраке.

– Вот, алтарь уже нашли, – отметил Ян.

– На него нам изредка будут бросать хлебушек, – плаксиво произнес демон, – не дождетесь, дармоеды!

На большой плите три на четыре метра, с неправильными краями, но совершенно гладкой, полированной поверхностью разместился не то алтарь не то жертвенник. Он напоминал полупрозрачное покрывало, наброшенное на невидимый воздушный шар, рвущийся в небо. Покрывало четырьмя углами навсегда вросло в камень. Алтарь венчала четырехгранная стрелка, указывавшая вниз. На каждой ее грани имелось изображение монеты с руной Странвалля. Вокруг плиты лежал мусор, истлевшая одежда, обглоданные кости, черепа со следами ударов острыми предметами. Скульптурные изображения кобр, воспроизводившие изваяния с лестницы, но поменьше размером, злобно скалились со стен.

– Милое место...

– Пыль, всюду кости и пыль.

– Все преступники оказались тут навсегда.

– Или их кто-то съел до окончания срока, – вздохнул Марк, – втянул я Вас в историю...

– Подожди расстраиваться, мы еще ничего не видели.

Следующее помещение во всем походило на первое, включая обглоданные кости, лишь отсутствовал алтарь.

– Ничего нового.

– А в нише?

Скала в конце маленького грота оказалась отполированной до блеска. На левой стороне разместилась воронка с массивным основанием, справа – отверстие с коротким желобком. Над воронкой изображена капля, над желобом – монета. В клетке из толстых прутьев, освещая мертвенным светом грот, под самым потолком находилась синяя капля размером с кулак.

– Пресс для монет имеется. Дело совсем простое – найти сырье.

Выход из зала оказался только один, причем на две трети перекрытый плитой.

– Хорошо еще остался проход, – заметил Ян, пролезая в щель.

– Подожди!

– Почему?

– Тут полу стертая надпись.

Ян вернулся назад. Действительно, на каменной двери угадывались начертанные строки. Причем часть их оказалась скрыта в нише, откуда плита выдвигалась.

– Надо закрыть.

– Попробуем, – ответил демон, оглядываясь вокруг.

Из отверстия в полу высовывался рычаг. Марк попробовал нажать, ничего не произошло, тогда он налег сильнее.

– Сломаешь! Тут камень попал. Попробуй в другую сторону.

Демон потянул рычаг вверх и тот легко перебросился в противоположное положение, затем нажал. Механизм жалобно скрипнул, и дверь немного приоткрылась. Дальше дело пошло лучше.

– Довольно.

Ян очистил от раздавленной каменной крошки паз.

– Закрывай.

Ян сосредоточился на неизвестном тексте. Эмоциональное возбуждение автора строк, его боль и отчаяние были столь велики, что надпись в другом слое реальности оставила глубокий след. Понять ее – не составило труда.

Надежды нет, оставь ее,
нет срока, только смерть.
Все двери на замке
ключи в чужой руке
На выбор три пути:
обманку взять и яд принять,
в потоке лавы утонуть,
а если нет – то съест,
в конце концов, косматый мохноед...
Уж лучше дверь запри
и медленно умри.

– Бред, ничего не понял, – вздохнул Марк.

– Посидеть тут месяц. Не то напишешь.

– Подожди, еще не все!

“Пришелец, от всех погибших тут! Далеко не все они были негодяями. Возьми в углу карту, да поможет тебе она и Бог не только выйти на свет, но и рассчитаться с ними”.

– Уже яснее, – заметил демон, направляясь в угол.

Он сдвинул плоский камень, под ним обнаружился рулон пергамента на двух тонких цилиндрах, перемотанный примерно до середины. Пергамент оказался очень затертый, по объему походил на рулон обоев, только немного уже. Марк развернул – судя по всему, в середине оказался район вокруг центрального колодца и алтаря.

– Интересно, каждый приходящий получает этот путеводитель, – удивился демон.

– Может там их печатают. Посмотри еще раз, – усмехнулся Ян.

Марк снова заглянул в тайник, карта оказалась на месте...

– Похоже печатают, – сказал он, сравнивая карты и возвратив одну на место.

– Открывать?

– Собственно, если смотреть на карту, больше идти некуда. Впрочем, я бы не доверял ей на все сто процентов.

– Похоже, да и дырок в ней порядком. Все же лучше, чем ничего. Нам наверное, нужно обсудить наши дальнейшие действия.

– Мне кажется нужно попробовать найти немного искомой породы и опробовать систему. Если она по каким-то причинам мертва, нужно сразу искать выход и думать, как поступать дальше.

– Приступим, – согласился Марк и заработал рычагом, открывающим дверь.

Дверь отворилась без особых проблем.

Первая неожиданность подстерегала прямо за ней. На довольно ровной стене обширного, протянувшегося слева на право зала поблескивало несколько синих капель объемом от литра до стакана.

– На ловца и зверь бежит, – обрадовался демон, направляясь к каплям.

– Не спеши...

– А что?! Раньше начнем...

– Позволю себе цитату “обманку взять и яд принять”.

– Не вижу связи.

– Сейчас увидишь!

Ян поднял обломок породы и встал на пути Марка.

– В мясо превратить можешь?

– Нашел время...

– Хотя бы вид придать, обманку сделать.

– Зачем?!

– Можешь или слабо?

Демон посмотрел на Яна и наконец понял – тот совершенно серьезен.

– Я попробую.

Марк положил камень на ладонь, потер его и принялся нашептывать заклинание. Булыжник на глазах трансформировался в здоровый кусок говядины.

– Крови, запаха можешь добавить?

Экспериментатор пожал плечами. По пещере поплыл отчетливый запах крови. Демону показалось, что капли на стене мелко задрожали.

– Отлично, – похвалил Ян и взял кусок мяса, – килограмма три будет.

С приманки обильно капала кровь. Он неожиданно резко развернулся и бросил вырезку в самую большую каплю и отступил назад. Демон уже хотел покрутить пальцем у виска, но не успел. На встречу антрекоту из норы метнулась жуткая тень и, примерно в метре от стены, они столкнулись. Когти вцепились в добычу, огромное жало попыталось парализовать ее и сломалось. Тварь вместе с приманкой рухнула на пол. Две конечности, походившие на турецкие ятаганы, только зазубренные, принялись рвать мясо. Тварь покрыли брызги крови, которую исправно выдавал муляж. Воспользовавшись моментом, на спину монстру прыгнули еще два, немного поменьше. Теперь Марк успел разглядеть голубую каплю, она находилась в прозрачном брюхе животного и видимо служила приманкой. Тем временем, два жала с ядом вонзились в спину старшего товарища. Он бросил мясо, попробовал освободиться. Клубок тел, размахивая саблями, когтистыми лапами, при этом не издав ни звука, увлек приманку и принялся кататься по пещере.

– Ну и ну, – только смог сказать Марк, пятясь к двери и подталкивая Яна.

Наконец молодость взяла верх – старший товарищ был съеден. Два соратника по борьбе стояли друг против друга, меж ними лежали кусок мяса и трепещущий голубой студень. Оба борца порядочно пострадали, но уступать никто не собирался.

– Чем-то пахнет, – начал Ян.

– Кровью?

– Еще...

– Похоже на бензол!

Марк неожиданно резво подтолкнул напарника в дверь и вбежал сам. В пещере загудело пламя. Стало светло, словно днем. Два многоногих факела застыли, так ничего и не поняв. Когда глаза вновь привыкли к темноте, на полу остались три голубых, студенистых лепешки. Остальные обитатели подземелья благополучно удалились.

– Хулиган, спалишь все!

– Я аккуратно. Теперь нас на некоторое время оставят в покое.

– Может и так, – согласился Ян.

Он подошел к голубому веществу и потрогал жезлом.

– Похоже на пудинг или желе...

– Есть идея.

Марк развернул пергамент и подсунул его под желе. Три студенистых образования слились в одно, потом расползлись по карте. Демон поднял импровизированный совок и, перекатывая содержимое, понес к прессу. Как только он приблизился к символу капли, изображение засветилось.

– Смотри, то что нужно!

Марк наклонил совок.

– Подожди!

Но содержимое уже оказалось в воронке, послышался всасывающий звук, внутри машины зашумело, потом ударило – из лотка выкатилась монета. Через секунду процесс повторился, выпала еще монета, все стихло.

– Все получилось. А ты – подожди... Правда если это все, то ловить нам этих тварей всю жизнь.

– Ты мне сказать дашь?

– Пожалуйста. Теперь осталось проверить монету, отправив ее в храм.

– Так. Выслушай и потом можешь отправлять монету почтой, ловить пауков – что хочешь.

– Молчу.

– Когда по карте перекатывалось желе, на ней проступили синие символы, но я не успел прочесть.

– Интересно, но чем монета хуже этого пудинга?

Марк развернул карту и приложил монету.

– Держи снизу.

– Хорошая идея!

Действительно, в том месте, где находилась монета, проступали синие точки, иногда прожилки. Причем точки чаще оказывались на стенах коридора, а прожилки внутри скалы.

– Может это пергамент с наполнителем?

– Наполнитель не бегает, – указал Ян когтем.

Одна искорка стремительно перемещалась по залу, за ней гналась другая, более яркая. Какое-то время длился замысловатый танец, потом обе точки слились в одну, она замерла у линии, обозначавшей стену коридора.

– У нас две монеты, поставим эксперимент.

Марк взял вторую монету, отнес ее на крышку тайника с картой и вернулся. Карту перемотали на середину, поборов волнение Ян приложил к схеме синий диск. На изображении появилось два тусклых огонька – один в углу, другой на месте, где был обозначен грот.

– Здорово! – восхитился демон.

Ян подвигал монету по схеме – в ближайшей округе синих точек не оказалось. В углу что-то упало. Тролли резко обернулись. Монетка слетела с камня.

– Я положил ее на другое место!

– Кажется, есть второй эффект, – восхищенно произнес Ян.

Демон уже оказался в углу и пытался накрыть диск ладонью. Монета убегала.

– Это еще что за фокусы?

– Просто мы совершили маленькое открытие – смещение вещества вслед за маркером, назовем монету так.

– Классно, только почему никто не догадался до нас?

– Наверное, только мы решились использовать священную карту как совок.

Тролли весело рассмеялись.

– Сложив две монеты, мы усилим эффект...

– И приведем сюда мелких паучков!

– Действительно, они же сами бегают!

Две фигуры склонились над картой. Диск, словно луч фонаря, скользил по лабиринту, выхватывая то здесь то там синие искры.

– Смотри! – вырвалось у Марка.

– Похоже площадка молодняка...

– Тусклые и мелкие но много.

– Попробуем.

Медленно и неохотно голубые вкрапления потянулись вслед за монетой. Словно металлические опилки по листу бумаги за слабым магнитом. Наконец, образовалась устойчивая группа, перемещавшаяся вслед за диском.

– Только как их мы заведем в пресс...

– Спокойно. Ты веди их сюда, а я подготовлюсь, – сказал Марк и вышел в зал.

Занятие не было тяжелым, но требовало аккуратности. Стая то упиралась в стену, то стремилась разбежаться, стоило повести маркер быстрее. Когда улов почти достиг цели, Ян заметил на карте новый символ – появилось изображение чаши в зале их встречи с пауками. В дверь просунулась голова Марка.

– Пошли. Готово.

В каменном полу появился круглый бассейн.

– Заводи.

Впереди, в левом коридоре уже показалась шевелящаяся масса. Мелкие твари, не больше домашней кошки покорно двигались к своей участи. Перевалив через край, они на две трети заполнили бассейн. Ян убрал монету с карты, в бассейне тут же вспыхнула драка. Снова запахло бензолом. Марк взял маленький камушек и бросил его в тварей. Вспыхнул огонек, побежал по копошащимся и сражающимся монстрам. Через мгновение весело загудело пламя. Взрывались панцири и трещали конечности, метались, давя друг друга, пылающие твари. Агония длилась секунд двадцать, после пламя неторопливо поглотило остатки и на дне воронки осталась лишь лужица голубого сырья для пресса.

Как только каменный бассейн немного остыл, Марк соскочил вниз и собрал желе в неведомо откуда взявшееся ведро.

– С собой носишь? – поинтересовался Ян.

– А как же, без ведра – никуда, – продекламировал демон.

Содержимое емкости отправили в пресс. Устройство выдало десять монет и выплюнуло остаток желе в потолок.

– Не густо.

– И хлопотно, – согласился Ян.

– Может быть, мы изготовляем не то?

– Отправь одну на экспертизу, – пошутил демон.

– В каждой шутке есть доля истины. Сходим, возложим эту штуку на алтарь.

Марк бросил изделие на плиту. Стрелка засветилась и монета пропала. Довольно долго ничего не происходило.

– Только деньги переводить.

– Может экспертиза долгая.

Жертвенник издал мелодичный звук гонга. На плите появилась миска супа и ломоть рассыпавшегося хлеба. Ян понюхал.

– Пахнет чесноком и бобами.

– Да, работать нужно крепко, иначе с голоду умрешь.

– Мы сюда не работать пришли.

– Тоже верно.

Тролли вернулись в зал с прессом. Желе, как и прежде, свисало с потолка прямо над приемным отверстием.

– Слушай, а если попробовать подтащить саму жилу, пусть капает!

При просмотре карты невдалеке оказалась довольно обширная синяя область. На один диск она не реагировала. Тогда Ян сложил все монеты стопкой и приложил к карте. Дело пошло лучше. Выбирая свой, одной ей ведомый путь, синяя змейка, петляя и изгибаясь, приближалась к пещере.

– Вот только, где она тут выйдет?

– Положение по глубине неизвестно...

Но удача была явно на стороне экспериментаторов. Когда кончик синего червяка достиг изображения грота, желе на потолке стало быстро расти. Наконец крупная капля оторвалась и упала в приемник сырья. Аппарат заработал. На потолке начала набухать новая порция.

– Слишком быстро, – забеспокоился демон.

– А мы уберем маркер!

Рост очередной порции желе на потолке резко замедлился. Марк втянул воздух.

– Этот чесночный суп сведет меня с ума, скоро весь лабиринт провоняет.

– Не отвлекайся. Лучше собирай монеты и помоги подобрать необходимую скорость подачи сырья.

– Каким образом?

– Толщиной стопки.

Тролли так увлеклись, что не заметили прокравшегося за их спиной существа.

– Слушай, запах пошел на убыль.

– Привыкли.

Глава 12.

Темные тропы Странвалля

Первым делом Люциан посетил главную библиотеку. Ему никто не препятствовал, вследствие чего колдун окончательно уверовал, что тайну покушения на свою персону он узнает, лишь найдя ночных гостей. В библиотеке, среди пыльных полок, он пытался отыскать описание существ, посетивших город той ночью. Все сходилось на том, будто в пасть синему тельцу отослали двух троллей. В то же время не складывалось все это в логичную историю. Тролли никогда не посещали Странвалль, кроме пожалуй одного случая. По имевшимся сведениям поведение гостей никак не вязалось с тем, как себя ведут тролли. Словно под масками скрывались иные существа. Сама собой пришла мысль посетить место жертвоприношения.

Дворцовая библиотека имела потайной проход к храму “Голубого быка” и колдуну он был хорошо известен. Люциан нажал потайной выступ, книжный шкаф повернулся вокруг оси.

Он шел хорошо знакомой дорогой и мог с закрытыми глазами найти путь к храму, но этого не требовалось. Скользкие, влажные стены оплетали флюоресцирующие лианы, поэтому на верхнем ярусе всегда царил не то полусвет, не то полумрак. Растения росли на трубах городских стоков и ниже системы очистки не проникали. Глубже яруса труб царил вечный мрак.

– Теперь двадцать ступеней вниз, второй поворот направо и столько же вверх, – сказал сам себе колдун.

Через смотровую дырочку и занавесь просматривался зал алтаря. Посредине прямоугольного помещения лежала плита из полированного камня. На ней разместился жертвенник, повторявший своего близнеца из подземелья, с той лишь разницей, что стрелка над ним не имела символики. Этот магический лифт служил для поднятия монет, отчеканенных в подземелье. Еще до прихода в Странвалль Люциана лифт окончательно лишился рассудка, он стал отдавать монеты в обмен на чесночный суп и хлеб. Причем, если внизу под купол попадала монета – наверху раздавался мелодичный звонок, но она появлялась в храме только после исчезновения миски супа и хлеба. Ни на какие другие предметы устройство не реагировало. Загадка так и не получила объяснения, на нее махнули рукой.

Колдун вышел из-за занавеса. Прислужник, наливавший очередную порцию супа вздрогнул.

– Всегда вы появляетесь неожиданно...

– Они работают?

– Похоже, уже поступило несколько монет.

– Ничего необычного не произошло?

– Да нет пока.

– Я побуду в книгохранилище храма, сообщи, если что-нибудь заметишь.

Люциан листал старинный фолиант, а в голове кружились разрозненные мысли. Для чего потребовалось убивать его этим пришельцам? Как они, преодолевшие “зачарованную пустошь”, согласились с измышленным приговором и спустились в рудник, неужели именно туда они и хотели попасть? Колдун задремал. Ему приснился странный сон.

По коридорам ходил мохнатый зверь. Все его тело покрывали черные насекомые. Несчастное животное бросалось на стены, каталось по полу... Потом оно барабанило в пустую миску и требовало еды, миска заполнилась голубым пудингом. Зверь принялся бросаться пудингом в Люциана, приговаривая: “Зла слуга не туда идешь, шею свернешь, провели тебя, скинули короля, жить тебе – как и мне”.

Колдун очнулся, кто-то тряс его за плечо.

– Вам плохо?

– Да сон приснился... Проявились странности?

– Сны бывают вещими... Меня смущает, точная периодичность поступления монет. Словно в подземелье работают не люди, а механизм.

– Посмотрим.

– Он звонит ровно через тридцать одну минуту. В горизонте, где залегает руда, время идет, конечно, по-иному...

– В записях есть описание такого случая?

Монах взял толстый фолиант, принялся листать.

– В нем списки наказанных принудительными работами за несколько веков...

– Их сгноили в рудниках, – поправил колдун.

– Да, конечно, вы посвященный...

– Брось, об этом знает весь город.

– О чем?!

– О том, что из подземелья не выходят. Ты давно не гулял по улицам?

– Много лет.

– То есть со вступления во власть последнего правителя точно... Выйди, подыши воздухом вечером, только будь осторожен.

– Почему это?

– Ты не узнаешь город. Для начала прочти в своем гроссбухе причину, по которой были казнены последние жертвы.

– Нарушение ночного режима, заговор. Удивительно, на всех последних страницах одно и то же...

– Не странно?

– Пожалуй, я запру дверь на ключ, – монах отбросил капюшон и хитро улыбнулся.

Почему сегодня Люциан решил пофилософствовать – неизвестно, но в награду, впервые за много лет он увидел лицо служителя алтаря. Ему казалось, этот “старик” присутствовал тут всегда... Монах оказался мужчиной без возраста. Правильное, даже красивое лицо. Глубоко посаженные голубые глаза. Длинные светлые ресницы. Аккуратная, ровно подстриженная бородка обрамляла подбородок

– Мне это не помешает.

– Знаю, знаю. А ты не безнадежен!

– Мне кажется вы...

Монах предостерегающе поднял палец к губам и набросил капюшон.

– Не поставили суп, – нашелся Люциан.

– Да колдун, конечно.

– Значит пленники хорошо работают?

– Сносно. Мне необходимо спуститься на кухню за супом...

– Я провожу Вас.

Покидая зал, они даже не услышали, а скорее почувствовали вздох разочарования. Кухня находилась двумя этажами ниже. На ней трудилось безобразное, мохнатое, шестилапое существо, с жабьей головой, выпученными, вечно слезящимися глазами, походившее телом на бурого медведя и готовившее чесночный суп, от которого его глаза слезились еще больше. Как ему удавалось готовить – оставалось тайной. Довольно давно, в один из ненастных дней это безобразие выбралось из потайной двери и склонило голову перед настоятелем, затем прошлепало на кухню. Зверь оказался трудолюбив и покладист, но слушался только служителя алтаря и не терпел посторонних даже в соседних помещениях, следовательно, лучшего места без соглядатаев, чем кухня не возможно было придумать.

Только они вошли в помещение, существо обернулось и издало угрожающий звук, продемонстрировав усеянную зубами пасть.

– Не волнуйся, милая, – попытался успокоить зверя монах, он и сам не знал, почему решил так обращаться к кухарке, – нужно еще супа.

“Медведица” протянула своими кривыми лапами кастрюлю.

– Мы поговорим тут?

Люциану показалось, будто жабья голова кивнула.

– Я видел ваш портрет в рукописи...

– Не говори больше ничего. Нужно попробовать найти тех двух. Они очень сильные, как боги. Может быть нам помогут...

– Злые боги. Они пытались меня убить!

– Мне кажется, приложи они руку, ты бы тут не стоял. Откуда такая уверенность?

– Не знаю. Теперь уже ничего не знаю...

– Ты ведь уже не служишь ему?

– По сути, да.

Кухарка одобрительно зарычала.

– Попробуй, спустись на смотровую галерею.

– Вы знаете про нее?

– И не только.

– Но что это даст? Ведь проникнуть ниже нельзя...

– Появится некоторая ясность...

Зверь заволновался и угрожающе зарычал.

– Суп готов, пора за работу, – буднично сказал монах.

– А я вернусь в библиотеку. Сообщите мне, если лифт опять изменит поведение.

– Обязательно.

Колдун вышел через потайную дверь алтарного зала и спустился в темноту, но повернул направо. В первом тупике Люциан нашел нужный камень и открыл тайник. Здесь он хранил кое-какое снаряжение.

Захватив часть содержимого тайника, колдун выбрался к светящимся лианам. Он нашел молодую ветвь, потер палкой кончик, побег проворно обхватил опору. Люциан быстро перерезал отросток и прижег срез кислотой. Обрубок намотался на древко. Люциан изготовил еще один “факел” и укрыл оба темными чехлами, это продлевало жизнь срезанных растений.

Теперь его путь лежал в самый конец коридора. Пройдя ступени к храму, тайник, еще один поворот, Люциан уперся в стену. Здесь в полу имелась незакрепленная решетка. Колдун поднял ее и пролез в люк, прошептал коротенькое заклинание и его следы до поворота к храму исчезли – стерлось все, даже запахи. Только пыль, вековая пыль лежала в темном коридоре... Крышка люка опустилась.

Вертикальный десятиметровый спуск из скоб и боковой тоннель Люциан преодолел в полной темноте.

– Теперь можно и факел достать.

Он снял мешок и достал одну палку. Шахта озарилась бледным голубоватым светом. Круглый колодец уходил в недра скалы на неведомую глубину. По стене вилась лестница примерно метровой ширины без перил, ступени кое-где отсутствовали, идти по ней без света не стоило.

Спуск занял около часа. Наконец на стене колдун увидел грубо выдолбленный круг с аккуратным углублением в центре. Он достал перстень, который носил на цепочке под одеждой, и приложил его к углублению. Кусок скалы ушел в стену, освободив боковой проход. Колдун быстро юркнул внутрь, вытащив по пути перстень, дверь встала на место.

Смотровая галерея располагалась довольно высоко над залами, имела странные узкие окна. Сквозь них помещения внизу казались освещенными и все в них довольно сносно было видно. При попытке просунуть руку, она натыкалась на твердую поверхность, словно в бойнице находилось стекло. Затаив дыхание, колдун подошел к смотровому окошку и приник к стеклу.

В зал, где располагался пресс, он заглянул вовремя. Над приемником исходного материала, на потолке набухла очередная капля, готовая оторваться и упасть. Через мгновение сырье упало вниз и исчезло в недрах машины. Совершенно бесшумно (на галерею не доходило ни звука) пресс выдал монету, которая упала в желоб и покатилась по нему. Люциан перебежал к следующему окну. Теперь внизу стал виден жертвенник. Голубой кружочек вкатился на плиту, стрелка на лифте засветилась и монета пропала. На ее месте появилась миска с супом.

– С периодичностью все ясно, но кто убирает еду?

Перед тем как уходить, тайный наблюдатель взглянул в окно еще раз... В зал вбежал зверь, приснившийся в библиотеке храма. За ним гналась целая свора мелких бестий. Авангард уже впрыгнул на спину животному. Несчастный бросился к миске и отпил из нее большую часть. Мучители тут же освободили спину жертвы. Теперь жертва и охотники поменялись ролями. Зверь поднялся на задние лапы, прижал миску к груди и принялся брызгать на насекомых супом. В рядах преследователей началась паника. Насекомые, соприкоснувшиеся с чесночным супом, замирали, словно окаменев, зверь топтал их, продолжая кропить все вокруг. Наконец, остатки рати спаслись бегством. Победитель допил суп, миска пропала. Колдун успел внимательно, насколько позволяло расстояние, разглядеть пришельца. Он скорее походил не на героя сна, а на кухарку из храмовой кухни. Мохнатый зверь выглядел также безобразно. Обладал шестью лапами и еще больше походил на медведя.

– Уж, не родственник ли кухарки из храма, – сказал сам себе колдун.

Обитатель подземелья словно услышал это. Он поднял голову, долго и внимательно смотрел в темноту, потом обреченно опустился на все лапы и покинул зал.

Теперь настало время возвращаться. Путь вверх отнимал больше сил, занимал часа три. Но так как лиана первого факела чувствовала себя прекрасного, а в запасе оставался еще один, можно было рассчитывать на успешное завершение подъема.

Он нашел в стене углубление для перстня и отпер дверь на лестницу. Как только плита заняла свое место, колдун снял чехол с факела.

Прямо на него, переливаясь, взирали два огромных фасетчатых глаза... Люциан отступил на шаг и, немного повернув голову, посмотрел назад. Белесое тело червя, состоявшее из здоровых округлых секций, похожих на раздувшиеся автомобильные камеры свешивалось вниз. Хвост, украшенный длинным шипом, лежал ниже входа на галерею. Всего свободно оказалось с пол-оборота лестницы.

– Конец, – скрипнул зубами колдун.

Осталось три пути на выбор: сразу в рот белесой твари, предварительно броситься на шип и, шагнуть в колодец. Червь видимо не знал, на что способна крыса, загнанная в угол, и надвинулся на жертву. Столь вкусно пахнущая добыча появлялась в его владениях очень редко и маленькие мозги охотника сосредоточились на ней.

Колдун отступил еще на шаг и неожиданно перешел из одной крайности в другую. Инстинкт самосохранения подстегнул жертву, она впала в ярость. Крепкая и уверенная сила поднялась откуда-то из глубин ее души, вылилась в заклятье “роста и жизни”. Его Люциан вложил в лиану, намотанную на древко, вонзив все вместе в правый глаз подземного обитателя. Червь мотнул головой, чиркнул палкой о стену и заноза вылетела, оставив лиану в ране. Ротовое отверстие открылось, готовясь принять лакомый кусок... Но не тут то было. Чувствительные волоски растения ощутили питательную среду, оно выпустило загнутые колючки. Червь мотнул головой, это не помогло. Корни и ветви уже пошли в рост. Удлиняясь, множась, отростки лианы погружались глубже и глубже в мягкое тело. На третьем сегменте от головы набух волдырь, лопнул, выбросив молодой светящийся побег. Потом – еще один, еще... Ветви устремились вдоль тела, видимо решив опередить корни, присосались в новом месте, словно радуясь обретенной свободе. По туловищу подземного обитателя прошла судорога, он наконец осознал своими куриными мозгами, откуда исходит угроза, развернулся и втянул ротовым отверстием часть свежей растительности. Червь поднял хвост, уничтожая шипом новые побеги. Люциан вцепился в стену, боясь быть сброшенным с лестницы, да так удачно, что раскачивающийся на цепочке перстень попал в углубление в камне. Плита ушла в стену вместе с прилипшим колдуном, у которого после заклятья хватило сил только на то, что бы не отпускать свою опору.

В колодце бушевала битва. Червь забыл о добыче, откусывал вылезавшие то тут, то там из тела побеги. Наконец, он понял, что проигрывает, и принялся вращаться вокруг оси, быстро сползая вниз по спиральной лестнице. Мимо убежища колдуна прошелестело сегментное тело, поворачиваясь и хрустя свежими побегами. Отпав от основного куста, лишенные пищи, они довольно быстро превращались в труху. Как только все тело червя миновало убежище, пальцы Люциана разжались, и он сполз на пол. Перстень выпал из углубления, дверь вытолкнула колдуна на лестницу... Он увидел ввинчивающеюся в колодец, светящуюся спираль.

Победитель поднялся, отряхнул труху, подобрал свои вещи и, держась рукой за стену, побрел вверх. Лишь через полчаса, более-менее успокоившись, он достал второй факел и снял с него чехол.

До прохода к боковому коридору подъем прошел без приключений. Лишь на последнем витке лестницы светящаяся лиана рассыпалась в прах, и до бокового тоннеля колдун прошел в полной темноте. Он поднялся по скобам, посетил тайник – положив древко на место, и уже направляясь в храм, аккуратно стер свои следы в тупике у люка.

Монах все еще дежурил у алтаря.

– Новости есть? – спросил Люциан.

– Период появления монет увеличился...

– Интересно. У вас перекусить не найдется?

– Это можно. Царский стол не обещаю, но кое-что найдется.

– Отлично.

– В связи с тем, что монеты поступают все реже, мое присутствие тут пока не требуется. Прошу Вас на кухню.

На этот раз при появлении гостей кухарка даже не обернулась.

– У тебя найдется какая-нибудь еда? – обратился к ней настоятель.

Кухарка кивнула и принесла хлеб, окорок, мокрые вытянутые, в мелких прыщиках зеленые с желтизной овощи и такие же по форме – но ярко-зеленые. Она поставила на стол две большие глазурованные кружки, насыпала в них коричневый порошок и залила кипятком. Потом “медведица” положила нарезанный хлеб внутрь шкафа с толстой дверцей, подождала с минуту и подала на стол. Люциан взял кусок – хлеб оказался теплым.

– Так быстро!?

– Магия, – развел руками настоятель, – извините за скудность, но сейчас – тяжелые времена. Милая, мы обсудим кое-что, ты проследишь?

Кухарка кивнула.

– По дворцу этого не скажешь...

– Лучше расскажи о результатах прогулки, судя по появившейся седине – дались они нелегко.

– Спустился я без приключений. Вот только заключенных я не застал.

– Кто же кладет деньги?

– Никто.

– Поясни.

– Сырье капает с потолка прямо в приемник пресса, монетки скатываются по желобу к лифту. Никаких работников нет.

– Значит, они подтянули жилу...

– Но это невозможно?

– Для нас.

– Только, зачем они спустились в подземелье – вот вопрос без ответа. Но пришли в Странвалль они именно за этим.

– Не совсем пришли...

– То есть?

– Их выбросили камни великого кольца.

– Ловушка восстановлена!?

– Нет. Но в ту синюю ночь камни ожили и завели свою жуткую песнь. Правитель приказал перехватить гостей, но мои наемники не справились с задачей.

– Не удивительно.

– Более того, один крепко ответил за это и похоже тронулся умом. Гости, прибыв, не только прошли по дубраве, крепко побили по пути одного местного жителя...

– Упыря?

– Да.

– Что значит побили?

– То и значит, непосредственно кулаками.

– А где они побывали еще?

– Прошли по Зачарованной пустоши, договорились со стражем. Вот собственно и все. Из трактира их отправили прямо в подземелье.

– Думаю, они сами туда отправились.

– Еще я видел в подземелье странное существо, очень похожее на него, – начал Люциан и покосился на кухарку, – оно и ело чесночный суп.

“Медведица” вздрогнула и сгорбилась. Настоятель пожал плечами.

– А как прошел обратный путь?

Колдун кратко описал встречу с червем.

– Молодец, не сдался, – похвалил монах.

– Кажется, мне просто повезло.

– Теперь это уже неважно. Очень плохо если черви вышли на охоту. Кто-то кормил их и приучил есть мясо...

– Я ничего не понимаю, – взмолился колдун.

– Придет время – узнаешь. Похоже, судьба забросила тебя в гущу событий. Ты должен пойти за теми двумя. Попробуй уговорить их вернуться сюда. Возможно, они согласятся вызволить город и его обитателей из беды.

– Если они откажутся?

– Плохо. Занявший место правителя – сильный колдун.

– Как, правитель разбирается в магии?

– И очень неплохо.

В голове Люциана все окончательно перемешалось. Этот его новый долг перед неизвестно кем. Способности правителя. Тролли...

– Зачем же ему был нужен я!?

– Для прикрытия, пока он не набрал силу на новом месте. Ты пойдешь по следу?

– У меня видимо нет выбора...

– Пожалуй это так, но тем не менее, ты должен отправиться в путь добровольно и осознанно.

– Прямо каламбур. Выбирать нечего, а сделай это осознанно...

– Можешь стоять на месте, но твое время пошло. В следующий раз тебя отравят успешно и с честью похоронят.

Люциан задумался. Ему предстояло искать союзников по спасению Странвалля, которые еще ни сном ни духом не предполагали, во что их хотят втянуть. Предстояло не только их найти, но и убедить посетить город снова.

– Но позвольте, как я им все объясню?

– Возьми вместо своего кольца – это, – сказал настоятель, протягивая перстень, очень похожий на тот, что висел на цепочке у Люциана, видя его замешательство – добавил, – двери он открывает так же хорошо. В нем хранится запись великого обмана и моего падения.

– На поиски могут уйти годы...

– Иного пути нет. По дороге будешь учиться.

– Может быть, вы пойдете со мной?

– Увы, я не могу покинуть это здание... Держи монеты, пользоваться умеешь?

– Только здесь не получается...

– В городе и не должно. Есть смысл, испытать монету поближе к водопаду.

– Только как найти их след...

– Первый раз, если успеешь, сможешь встретить их у одного из выходов подземелья.

– У какого?

– Если б все решалось так просто. Единственное, что может помочь – звук выбиваемой двери...

– Но двери опечатаны заклятьями...

– Милый мальчик, не будь наивным.

– Второе, мне кажется, могут помочь монеты, изготовленные их руками. Подумай, загадки тебе решать не в первый раз. Во дворец больше не ходи, я объясню, как пройти отсюда за городскую стену под землей. До встречи, я буду ждать.

– До свидания.

* * *

Ян удовлетворенно осмотрел конвейер.

– Монеты собраны, установка работает – можно в путь.

– Наверху не скоро заметят наш уход...

– По-моему они просто решат, что мы умерли.

– Слушай, тут всегда были так любезны с приезжими?

– Проблемы, конечно, возникали, но...

Марк замолчал и замер. За спиной Яна через зал пробежали несколько мелких тварей. Демон шагнул в сторону и прыгнул, схватив последнего беглеца.

– Что с тобой?

– Бродят мимо, словно нас нет! – проворчал Марк, возвращаясь с добычей.

За длинные усы он держал бившегося жука цвета черненой стали. Овальное тельце около пяти сантиметров, шесть лап, маленькая голова и отлично развитые ротовые захваты.

– Жук как жук, только большой.

Неизвестно откуда появившийся сквозняк снова принес запах чеснока. Насекомое заволновалось и попыталось освободиться.

– Подожди...

Марк очень внимательно посмотрел на добычу, тряхнул. Попробовал оторвать ногу у жука, с третьей попытки ему это удалось. На глазах выросла новая конечность.

– Мне кажется, это и не совсем живое существо. Оно извлечено из грязных тайников мира злой ворожбой.

– Только почему насекомое? Ты уверен?

– Сейчас и узнаем. Пойдем опыт поставим.

Демон, торжественно держа перед собой добычу, направился в зал с алтарем. В дверях он неожиданно остановился и предостерегающе поднял свободную руку. Шедший следом Ян увидел забавную картину. На полированной плите сидел мохнатый престранный зверь очень похожий на медведя, только с шестью лапами и ел. В глазах животного светилась такая тоска и грусть... Увидев троллей, он быстро выпил содержимое миски и съел хлеб, спрыгнул на пол и угрожающе зарычал.

– Надоело, – рявкнул Ян.

В Лапе сверкнул жезл. Марк не успел ничего предпринять, прежде чем здоровый валун, мирно лежавший в стороне, разлетелся на мелкие осколки, усеяв пещеру.

– Сидеть тихо!

– Что он тебе сделал? – вступился демон, – он же не понимает нас.

Но существо кажется все прекрасно поняло. Оно попятилось, и только тролли освободили проход, спаслось бегством.

– Кто же теперь будет убирать стол?

– Отдышится – вернется, – так что за опыт.

Марк взял монетку и бросил на плиту, по прошествии нескольких минут прибыл чесночный суп. Демон взял миску и медленно опустил в нее жука. Насекомое билось и извивалось, словно висело над кипятком. Лишь подопытный коснулся раствора, его тело разбил паралич. Экспериментатор макнул объект целиком, извлек и стукнул о край плиты. Тельце разбилось надвое.

– Что и требовалось доказать.

– Слушай, академик! Объясни мне все это!

– Сначала скажи, что за новое нецензурное выражение ты употребил, – обиделся Марк.

– Это не брань, а высшее научное звание.

– Да, мои глубокие изыскания стоят того.

– Поделись с непосвященным!

– Хорошо. Это одна из простых форм низшей жизни второго порядка, но возникшая по прихоти извращенного и злого разума. Зачем ее извлекли на свет снова, не знаю.

– У этих насекомых определенное назначение?

– Досаждать субъекту, на который они нацелены.

– Убить?

– Ты же видел лапу... Правда эта нечисть имеет один изъян, терпеть не может чеснока, поэтому, например на Земле распространения не получила.

– Спросить у обедавшего тут зверя?

– Найдешь ты его... Пора и нам покинуть это негостеприимное место, благо задача выполнена.

– Тем же путем выйти удастся вряд ли...

– Нам в город и не нужно, мы должны попасть в другое место.

– А воспользоваться монетой?

– Так просто не получится, видишь, сколько тут костей лежит! Даже в самом городе от монет нет никакого толка...

– Ты говорил, с монетами вернуться легко?

– Только нужно выйти к водопадам.

Ян перемотал карту, попутно вместе с Марком изучая дорогу. Им предстояло перейти по мосту поток, затем долго двигаться вперед, все прямо и прямо. По пути встречались непонятные значки и символы. Наконец, тролли увидели изображение водопада и двух дверей из подземелья. Обе символа выхода оказались перечеркнутыми.

– Интересно почему? – удивился Ян

– Пойдем, на месте разберемся.

Глава 13.

Возвращение в Замок

Ян свернул карту Они отправились в путь. С точки зрения тролля, подземелье не представлялось темным. Окружающий мир выглядел, правда, весьма специфически, но приспособившись к такому видению можно было без проблем ориентироваться в подземелье.

– Куда теперь?

– Вправо, через мост – потом налево.

На мосту Ян втянул носом воздух.

– Запах характерный, на нефть похоже. Зря мы тут фейерверки устраивали, могло и загореться.

– Вот почему они бензолом пропахли...

Тролли перешли мост и свернули в левый тоннель. Стены имели явные следы обработки, пол медленно поднимался. Никуда не поворачивая, только иногда сверяясь с картой, они двигались быстрым шагом около часа, пока тоннель не сузился.

– Дальше дороги нет, – сказал Марк.

Коридор перекрывала решетка из толстых железных прутьев толщиной в руку крепкого мужчины. На пересечении прутья расплющены и соединены заклепками соответствующего размера. Решетка сохранилась отлично.

– Разнесем? – деловито спросил Ян.

– Не стоило бы шуметь...

– Тогда пусти поближе.

– Я думаю, надо искать другой путь.

– Посмотреть-то дашь?

– Только не громи ничего.

– Хорошо, не буду.

Ян подошел ближе, потрогал прутья. Решетку выковали из обычного железа, даже не закалили.

– Пойдем искать обход.

– Ну, ты замучил. Здесь и без магии можно, отойди в сторонку. Лапами поработаем немного, если ничем другим нельзя.

Хозяин Замка взялся за два соседних прута, напрягся. Металл издал жалобный писк, прутья стали медленно выгибаться. Сначала не выдержала одна заклепка и лопнула, затем – еще три. Ян обернулся, прищурил один глаз, оценивая ширину плеч демона. Потом взялся за горизонтальные прутья и так же легко раздвинул их.

– Влезешь или шире сделать?

Марк молчал, лишившись дара речи.

– Не сердись, тише – ну никак не получится.

– Ну и ну.

– Решетка – дрянь, в Замке крепче. Нет, надо шире.

Он нажал еще, теперь со звонким щелчком лопнул вертикальный штырь.

– Говорил же – плохая сталь. Не та – не та. Теперь оцарапаешься...

С этими словами Ян загнул концы лопнувшего прута наружу. В преграде получился вполне приличный проход. Тролль пролез в него, хотя с трудом.

– Надо было шире сделать. Долго ты будешь стоять с открытым ртом? Иди сюда.

Марк наконец закрыл рот и последовал совету.

– Здоровья у тебя...

– Не пью, не курю, занимаюсь спортом. Пойдем, надоело в этих катакомбах бродить. На свет, к солнышку хочется.

– Похоже почти пришли. Вон там дверь.

– Только до нее еще добраться нужно.

Проникавший откуда-то сверху свет освещал громадную естественную пещеру. Путешественники стояли на краю довольно высокого, вертикального обрыва. Площадка на той стороне находилась ниже метров на пять, почти на уровне вяло текущей воды. Напротив тоннеля с решеткой, на том берегу в углублении скалы имелась дверь, прямоугольная, с округлыми углами, она поблескивала полированным металлом. Насколько можно было судить отсюда, ручки или иные выступающие части отсутствовали.

– Теперь понятно, почему дверь перечеркнута, изнутри не открывается, – вздохнул Марк.

– Вторую посмотрим?

– Не вижу особого смысла.

– Что будем делать?

– Не знаю.

– Думаю, стоит попробовать открыть, не искать же другой выход?

– Его может и не быть, – заметил демон, подтолкнув ногой чьи-то останки.

Кости попадали в подземную реку. Вода мгновенно вспенилась и забурлила, хруст ломающихся костей нарушил подземную тишину.

– Так. До подбора ключа, нужно перебраться через поток. Вплавь не получится точно.

– Может прыгнуть?

– Разбежавшись сквозь решетку...

– Посмотрим, вдруг другие тоннели есть.

Обогнув скальный выступ, тролли обнаружили еще два тоннеля. Решеток в них не оказалось. В левом краю пещеры, на другом берегу, где поток уходил под арку в стене, находилась еще одна дверь. Она ничем не отличалась от первой.

– Узкое место бассейна с крокодильчиками напротив среднего тоннеля.

– Да, пожалуй, – согласился Ян, заглянув вниз.

– Я прыгну первым.

– Почему?

– Если рухну в воду, ты тварей немного постреляешь, только в меня не попади.

– А соблюдение тишины? – желчно осведомился Ян.

– Мне не хочется... Вечной тишины. Прыгай за мной сразу, если я, конечно, перелечу на другую сторону.

Марк отошел в коридор, разбежался и, сильно оттолкнувшись, приземлился немного левее первой двери.

– Отлично, давай сюда, – крикнул он.

Ян повторил полет демона.

– Теперь вторая проблема – дверь.

Вблизи она производила еще большее впечатление. Прямоугольник два на три метра, с массивной окантовкой вырастал из камня, словно из застывшего льда. Ни петель, ни замочных скважин, ничего, даже отдаленно намекавшего на способ открытия не было, лишь несколько глубоких борозд на поверхности металла, да небольшое, словно ограненное углубление в центре.

– Идеи есть? – с надеждой спросил демон.

– Даже неясно, как это вообще открывается.

– Если рушить, то скорее продолбишь гору, а уж шуму будет – подумать страшно.

– Не заглушка же это в самом деле...

– Кто знает, на карте двери перечеркнуты.

– Долго же загорать на этом берегу придется.

– Очень долго не дадут, – прошептал Марк.

– Почему?

– Посмотри...

По полоске суши ползли, только выбравшиеся из воды мокрые “гости”. Все новые и новые появлялись в том месте, где совсем недавно тролли перепрыгнули через поток. Разного размера, от полуметра до двадцати сантиметров диски, похожие на большие, двояковыпуклые линзы. На одной стороне, примерно треть, занимал усеянный кривыми щучьими зубами рот. Расположенные по бокам холодные неподвижные глаза позволяли смотреть как вперед, так и назад. Спереди тело опиралось на короткие, коренастые лапы с перепонками, сзади плавно переходило в хвост. Ползший первым, некрупный головастик поджал лапы и прыгнул на Марка. Демон оказался проворнее, успел выхватить клинок и ударил наглеца, но меч на выходе из диска наткнулся на кость. Вследствие чего нападавший боец отлетел, упав прямо на выбиравшихся из воды монстров. Закипела драка за обладание добычей. Ян потянулся за клинком.

– Подожди, – остановил демон, – займись дверью. Я сколько-то продержусь. Будет совсем туго – скажу.

Демон встал за спиной Яна. Головастики перешли в наступление. Страшная лапта началась. Марку повезло, животные нападали неорганизованно. Лезвие со свистом кружилось в воздухе, по нему текла кровь. Некоторые диски разваливались надвое и скатывались с возвышения перед выходом, отвлекая силы нападавших на трапезу, другие, только поврежденные, падали в воду, где их добивали сородичи. Вода окрасилась в бурый цвет, вскипая там, где рвали на куски раненых соплеменников... Поток головастиков немного ослаб, многих съели, другие насытился и отправился спать.

– Надежда есть? – немного переводя дух, спросил Марк.

– Помнишь, как мы стояли на парапете таверны...

– Какая связь? – удивился демон, отправляя очередного нахала на обед сородичам.

Он набил руку так, что тварь надрубалась на две трети и соскальзывала с клинка. Потом отлетала в сторону, а не падала у ног, остальную работу довершали сородичи. Особенно эффектно это получалось, если лезвие входило вдоль пасти. Панцирь от удара о пол раскрывался, разбрызгивая содержимое.

– Перстень монаха очень похож, будь готов.

Ян извлек находку из сумки и вложил в углубление. Камень засветился, кольцо раскалилось, за дверью послышался шум воды. Тогда тролль инстинктивно надавил на дверь, и она сначала медленно, потом все быстрее стала погружаться в стену. Атаки головастиков прекратились, они замерли, словно ожидая чего-то. Кольцо остыло. Ян убрал его из ниши, плита удалилась, оставляя за собой тоннель с идеально гладкими стенами.

– На всякий случай, отойдем с прохода, – предложил Марк.

Тролли встали по сторонам углублявшегося коридора. Стены тоннеля приобрели металлический оттенок, и дверь ушла в бок. Из открывшегося прохода хлынул поток воды, смывая следы пиршества вместе с головастиками в подземную реку.

– Скорее... – позвал Ян.

– А если ловушка?

– Прорвемся.

Тролли успели проскользнуть вдоль стены, подняться по лестнице, оказавшись в небольшом помещении, прежде чем проход закрылся. Дверь заняла прежнее место.

– Смотри, наблюдательное окошко.

– С поручнем вокруг... – добавил демон, заглядывая в окно, – лодка у берега!

– Только этого не хватало...

Тем временем человек, сидевший в лодке, зачерпнул воды, шлюпка тут же отчалила и двинулась влево вдоль берега, выйдя из зоны видимости. Марк оперся на поручень, тот повернулся, а вслед за ним вид в окне.

– Вот здорово! Опять вижу лодку, движется дальше, мимо водопада.

– Покрути снова. Может есть еще кто-нибудь...

– Пусто.

– А наблюдатель?

– Причалил за небольшим мысом. Корма видна.

– Выходим?

– Делать нечего.

– Тогда я открываю, – сказал Ян, вкладывая кольцо в углубление. Кусок стены, словно нос автомобильного парома, не издав ни звука, поднялся вверх, освободив выход на песчаный пляж.

– Десять шагов до свободы, – прошептал Марк.

* * *

Несколькими часами ранее, Люциан покинул монаха и вновь спустился в подземелье. Опять воспользовавшись тайником, он сделал факел из лианы. Теперь его путь лежал в сторону, противоположную дворцу. Метров через триста справа действительно оказалась лестница. Скользкие ступени вели в темноту, было слышно, как с потолка, где-то внизу капает вода. Спустившись, колдун увидел, что лестница уходит в зеленоватую воду. К счастью, вдоль стен коридора имелся выступ кладки и по нему вполне мог идти человек. На перекрестке Люциан довольно ловко перепрыгнул через протоку и двинулся прямо. Коридор уперся в глухую стену с прикованным скелетом в истлевших тряпках. Его руки в кандалах висели на двух массивных скобах, вбитых в стену. Кандалы и цепи покрывала ржавчина, скобы выглядели, словно новые. Люциан положил факел, встал на ступень перед скелетом, взялся за скобы, при этом ему пришлось упереться грудью в истлевшее тело, а носом – в оскаленный череп. Наконец скобы поддались, немного выдвинувшись, послышался шум воды, стена вместе с колдуном и скелетом повернулась на сто восемьдесят градусов. Люциан оказался в тоннеле со скользкими, заплесневелыми стенами. Только он сошел на пол, потайная дверь вернулась в прежнее положение. С этой стороны стена выглядела совершенно однородно. Влажный, совершенно неподвижный, затхлый воздух, белесые следы на камне и сырость, всюду сырость. Люциан тяжело вздохнул и пошел вперед, никуда не поворачивая. Через некоторое время впереди послышался плеск воды... Колдун прислушался: если он не сбился с пути, то уже должен приблизиться к городским воротам.

Тоннель завершился круглым залом. Из центра потолка спускалась могучая круглая колонна без единого шва. Низ грандиозного вала уходил в воду, там просматривались неподвижные лопасти громадного рабочего колеса. Когда шлюз в противоположной стене открывался, часть воды городского рва направлялась на колесо, поворачивая его вместе с городскими воротами.

– Пришли, – сказал сам себе колдун.

Он отсчитал от зала с колесом десять шагов и внимательно осмотрел стену.

– Шаги-то у него больше...

Немного дальше Люциан наконец нашел искомое – один из камней кладки несколько выступал. Колдун произнес заветные слова, услышанные от монаха в храме. Ничего особенного не произошло, тогда он попробовал толкнуть камень, рука не встретила сопротивления, от неожиданности экспериментатор чуть не упал, сделал резкий шаг и оказался по другую сторону. Из маленькой комнаты вниз, в проход подо рвом, вела винтовая лестница. Благополучно перебравшись на другую сторону, колдун подошел к двери и не успел заметить, как оказался на полосе песка, у самого моста.

– Обратно не войдешь, – вздохнул он.

Тропка вела вдоль берега к причалу, где можно нанять лодку и добраться до водопадов.

Причал располагался в небольшой бухточке, напротив угла городской стены. У настила из гладких досок, на тихой воде, покачивалось несколько лодок. На углу, свесив босые ноги, сидел перевозчик. Широкая шляпа скрывала от посторонних глаз его лицо.

– Здравствуйте, уважаемый паромщик.

– Привет. За чем пожаловал?

Странный вопрос, подумал Люциан.

– Лодку нанять можно?

– Куда тебя отвезти?

– Мне только лодку...

– До водопадов, в один конец, – продолжил лодочник.

– Откуда вам известно?

– Одна монета и лодка твоя.

– Так дорого?!

– Для тебя – столько... Ты согласен?

– Да.

– Бери крайнюю, весла в ней.

– А как ее вернуть? – спросил колдун, протягивая плату.

– Положишь весла внутрь, потом оттолкнешь от берега.

Люциан уселся на среднюю скамейку, поставил свой рюкзачок на корму, вставил весла в уключины.

– Готов?

– Да.

– А на тряпочку посмотрел? – спросил перевозчик, отталкивая лодку от настила.

Свисавшие поля шляпы отогнул случайно налетевший ветерок и под ними оказалось не больше, чем под капюшоном нищего у ворот дворца!

– Где же лодочник?

– Я его замещаю.

Люциан уже открыл рот для нового вопроса, но неизвестно откуда появившееся течение захватило лодку и вынесло на середину канала. Стало, очевидно – разговор окончен. Путешественник взялся за весла и двинулся в путь. Лодка легко скользила по спокойной воде вдоль городской стены. Справа громада города нависала над водой, слева лежала “зачарованная пустошь”, ее голубоватые просторы не сулили ничего хорошего даже средь бела дня. Мысли невольно возвращались к последним происшествиям. Он попал в центр событий, о которых имел весьма смутное представление.

Во время нахождения в Странвалле ему стало казаться, что жизнь налаживается... Свое детство Люциан помнил плохо, да его практически и не было в обычном понимании, отрывочные образы не в счет. Первые четкие воспоминания связаны с монастырем, где он обучался. Кроме него там получали знания еще несколько учеников, но на тот момент он оказался самым младшим, и с ним никто дружить не захотел. К тому же всякое общение между учениками пресекалось в корне, они оканчивали школу, так и не узнав, кто есть кто. Обучение Люциана шло быстро, несмотря на юный возраст. Благодаря таланту и трудолюбию, Люциан завершил обучение, даже не достигнув совершеннолетия. Его вызвали на совет монастыря и предложили отправиться сюда, на службу к правителю Странваллю. Так как собственных планов у него не имелось, молодой специалист в области магии согласился... Все в его жизни шло ничего до этой песни кольца камней. Теперь он удалялся от города, к которому успел привыкнуть и даже полюбил. Путешествие похоже обещало быть долгим и трудным, с совершенно неясным финалом.

Городские стены скрылись из глаз, канал прижался одним берегом к горам, стал слышен шум падающей воды.

Лодка обогнула утес, и перед колдуном предстало заповедное озеро, место слияния трех рек. Равнинной, омывавшей стены Странвалля, подземной, берущей начало у корней гор и воздушной, низвергавшейся с уступа, несущей воду вечных льдов. Воды, перемешавшись и покинув озеро, пересекали “зачарованную пустошь”, дубовую рощу, где убегали в неизвестность. С трех сторон водоем окружали неприступные скалы, четвертая примыкала к болотам пустоши, лишь в середине вытянутого озера, прямо напротив водопада, с шумом и брызгами низвергавшего тонны воды, имелась неширокая полоска белого, идеально чистого песка. Пейзаж производил странное впечатление из-за совершенно неподвижной поверхности воды, за исключением места, где сходились три потока. У водопада над водой поднимались тучи брызг, висела радуга, словно ворота в другие миры.

Люциан направил лодку к песчаной полосе, прислушиваясь всем своим существом. Постепенно в нем окрепла уверенность – он успел. Воротами давно никто не пользовался, иначе были должны остаться возмущения среды. Мир же вокруг дышал спокойствием, как никогда.

Осталось искать выходы из подземелья, потом ждать гостей. Лодка уперлась носом в песок. Белое, песчаное дно великолепно просматривалось. Люциан задремал на солнце.

Когда он открыл глаза, то в первый момент никак не мог понять, что же произошло... Вода приобрела бурый оттенок, дно пропало. Колдун зачерпнул пригоршню – в воде явно присутствовала кровь. Бурый поток примешивался к озеру из подземной реки. Наблюдатель оттолкнулся веслом, затем погреб вдоль берега, решив занять позицию между выходом подземной реки и пляжем.

Еще заплывая за мыс, колдун почуствовал, что на озере происходят неуловимые перемены. Надо же было ему отвернуться именно в этот момент...

Все, что увидел Люциан, это угасающее свечение под радугой и две тени уходившие по лучу света в неизвестность, да еще почти закрывшийся выход из подземелья. Ему захотелось заплакать от бессилия.

Глава 14.

Кулинарные секреты библиотеки

Свечение угасло, и как только глаза привыкли к нормальному свету, тролли осмотрелись вокруг.

– Повезло, что Замок находится в столь приличном месте! – облегченно вздохнул Марк.

Долина, охваченная словно подковой, лесом, плавно уходила вверх, скрываясь среди гор. Оправа меняла окраску, переходя в луга, затем в пустошь, а еще выше на пути к звездам, сверкали вечные льды. Широкая поляна, поросшая густой шелковистой травой лежала у стен Замка. Окружающий мир отражался в его сверкающих плитах, редкие облака задевали за башни, рвущиеся в небо... За ним простиралось теплое, ласковое море. Замок тысячи миров ждал хозяина. Его воздушная громада, казалось, приготовилась к прыжку, словно удивительный космический корабль на старте.

– Отпей водички, – сказал Ян, сделав глоток и протягивая Марку флягу.

На заповедной поляне, где только что на месте светящийся сферы появилось два странных существа, закружился вихрь, сметая с пришельцев, словно прошлогодние листья – их внешность. Она утратила четкость. Создалось впечатление, будто ветер разворошил два пакета свернутых старых газет, обдирая лист за листом... Лоскуты поднимались в воздух, тут же разрушались – словно истлевший прах, падали на землю.

– Мы так облетим до косточек...

– Все может быть.

– Ты не пробовал до этого?! – в голосе демона ощущался ужас.

– Интересно, где я мог это пробовать? – прокричал Ян сквозь гул ветра.

Но демон волновался напрасно, лишь странный ветер сбросил остатки наносного образа, то сразу утих. Друг перед другом стояли в своем прежнем обличье двое.

Маркольдино в куртке, брюках и кроссовках, в рубашке с пышным жабо. Его лицо снова напоминала кошачью морду. Над пастью красовались роскошные усы. Проницательный взгляд, большие глаза неопределенного цвета. Короткая, густая шерсть щеткой покрывала приплюснутый нос и ежиком вылезала на голове, отливая зеленью. Голову завершали уши. Демон потрогал их лапами, после чего удовлетворенно вздохнул.

К Яну вернулись кроссовки, летние брюки и рубашка с коротким рукавом. От приключения осталась куртка, только размер ее уменьшился пропорционально фигуре. Перчаток не было, лапы сияли естественной зеленью. Перстень с камнем остался на пальце. “Все-таки Локи, при всех недостатках – мой учитель, веселый парень, где он теперь” – подумал Ян. Теперь самоцвет, словно омут осенью, черен и глубок, как тогда, при первой встрече с Марком

– Спасибо, без Вас мне бы монет не достать...

– Почти как тогда, – вздохнул Ян, пожимая протянутую толстую пушистую лапу.

– Теперь Вы в ином качестве...

– Почему ты постоянно повторяешь Вы, Вас?

– К хозяину Замка, особенно в его владениях, следует относиться с уважением.

– Тебе виднее.

– Нужно постучать в ворота...

Ян поднял лапу, в ней тут же оказался жезл. Над поляной прозвучали три удара, словно звонил громадный колокол. У основания Замка появились огромные ворота, створки распахнулись.

– Луг жалко топтать, – вздохнул демон.

– А мы и не будем.

В полуметре над травой появилась еле заметная, практически прозрачная лента дороги. Она начиналась у ног прибывших героев, тянулась над лугом, исчезая в недрах Замка.

* * *

После того, как Ян, освободив хвост Пуффа, пропал вместе с Марком, котище опечалился.

Куда же мне теперь? – спросил он грустно, обращаясь в пространство.

Не успел еще плут закончить фразу, как оказался в библиотеке. Пострадавший осмотрел хвост – рана зарастала на глазах. Пуфф прошелся вдоль шкафов, наугад открыл один, взял книгу, полистал, поставил обратно.

– Не то. Мрачно.

После закрыл глаза, достал новый том. Им оказалась книга “Некоторые рецепты народов мира”.

– Уже лучше. Развеем грусть, если нечего поесть, просто полистаю, – сказал он и, прикрыв шкаф, направился к столу.

Почему он понимал печатный текст – котище не знал. Видимо эта способность осталась у него от прошлого.

Открыв книгу, Пуфф уселся удобно, подпер голову лапой и принялся бессистемно листать страницы... Какого мира рецепты вмещал сборник нигде не уточнялось.

Через некоторое время у читателя потекла слюна, несмотря на то, что он далеко не все понимал из прочитанного текста, так как мало видел в жизни. Например: термиты, запеченные в тесте, каким образом готовят тесто, разобраться удалось быстро, но про начинку ссылка отсутствовала... Тем не менее, язык книги оказался очень выразителен. Ко всем прочим достоинствам издания следует отнести богатые иллюстрации, отлично продуманный предметный указатель. Пуфф быстро сообразил, как им пользоваться, и дело пошло лучше.

– “Подготовленную тушку цыпленка надрезать по грудке на две продольные части, развернуть и распластать. Посыпать с наружной, а так же внутренней стороны солью и молотым перцем. Хорошо разогреть сковороду с жиром, положить тушку кожей вниз, прикрыть тарелкой, на нее поставить какой-нибудь груз и жарить”, – прочел котяра.

– Тушка цыпленка, очень похожа на ту, которая из папки выскочила.

Воображение Пуффа так разыгралось, что вызвало ответную реакцию со стороны Замка... Напротив читателя в воздухе образовалось туманное облачко, оно обрело плоть, оформилось. Из него, словно молодые побеги весной, выросли две куриные ноги, заканчивающиеся ластами. Маленькое тельце между ногами покрывала густая черная щетина... Котяра оторвался от книги, удивленно посмотрел на подарок.

– Не совсем то...

Пуфф наморщил лоб, потер лапой нос. На тельце набух бугорок, из него вылезла жабья голова, правда щетина стала короче, но видимо жесте, к тому же появилась даже на ластах.

– Совсем не тушка, надо опалить...

Голову словно ветром сдуло. Вспыхнул факел синего пламени, волосяной покров обгорел, теперь это (если не считать ласт) вполне подходило под определение тушки.

– “Надрезать по грудке”, – прочел Пуфф еще раз.

В воздухе сверкнул огромный тесак и рассек полуфабрикат. Тот отчаянно заверещал, брызнула кровь.

– Позвольте, но тушка – это уже мертвый цыпленок, – удивился котище, предварительно заглянув в книгу.

Все кровавые, а также звуковые эффекты прекратились.

– “Тушку развернуть и распластать. Посыпать с наружной и внутренней стороны солью, молотым перцем”, – прочел он дальше.

Полуфабрикат развернулся, окутался черным облаком. Кулинар чихнул.

– Так, теперь хорошо разогреть сковороду с жиром, положить тушку кожей вниз, прикрыть тарелкой, а на нее поставить какой-нибудь груз и жарить. Сковорода там нарисована, тарелка тоже, только что значит “хорошо разогреть?”

Брови повара сошлись к переносице.

– Больше – не меньше.

В воздухе появилась раскаленная почти до белого каления чугунная сковорода. Через мгновение она встретилась с курицей. Сковорода лопнула...

– Много, дубль два.

В библиотеке запахло горелым мясом.

– Дубль три...

На шестом дубле мясо приятно зашипело. Над ним возникла тарелка и пудовая гиря, через долю секунды они рухнули вниз, туда, где пачкой стояли предыдущие дубли. Тарелка разбилась, а пирамида присела, но не упала.

– Нет, нужно подыскать другой рецепт, – покачал головой Пуфф, – этот слишком сложен.

Какое-то время кулинар шелестел страницами...

– “Сом отварной. Пряный отвар вскипятить”... – начал читать Пуфф, – непонятно, пряный отвар – это кто такой? Посмотрим дальше. Нет, без пол-литра не разобраться.

Он встал, подошел к бару, вытащил первую попавшуюся бутылку, на столе рядом с книгой тут же мелодично объявила о себе коньячная рюмка. Котище сделал маленький глоток.

– Отлично. Может быть теперь получится. “Молочные сосиски вырабатываются из говядины первого сорта и свинины полужирной с добавлением молока, яиц”. Так, кто такие эти говядины и свинины тут где-то было описано.

Пуфф заглянул в предметный указатель...

– Ага. Не говядины, а говядина. Это оказывается из коровы, она тут нарисована. Свинина же почему-то из свиньи. Впрочем, это не так уж важно. Смотрим дальше, – сказал начинающий повар, отпивая еще глоток, – “молоко” – делают из той же коровы!? Перемалывают что ли ее, нет не то, это фарш. “Корова дает молоко”. Это, в каком смысле?

Рядом с рюмкой возник цилиндрический сосуд из тонкого стекла, заполненный белой жидкостью. Экспериментатор отпил, после чего сморщил нос.

– Ничего, но коньяк лучше. Способ доставания молока из коровы оставим, теперь яйца. “Куры несут яйца”...

Пуфф встал, подошел к остывшей стопке сковородок, поднял за ручку верхнюю вместе с гирей, взял распластанный полуфабрикат за ласт и осмотрел с двух сторон. Результат осмотра явно озадачил котяру.

– Интересно, каким образом он носит эти самые яйца, у него и рук-то нет...

Полистав книгу еще, он узнал, что яйца могут нести (или носить?) и другие птицы. Видимо в данном случае описание, созданное воображением начинающего кулинара оказалось достаточно точным, так как перед столом появилась целая связка сосисок. Он взял одну, осторожно откусил кусочек, медленно прожевал. В изделии явно присутствовало лишняя составляющая. Пуфф просмотрел параграф дальше, там через два абзаца прочел...

– “Искусственную оболочку, перед тем как варить, снимают”...

Повар выплюнул остатки сосиски на сковороду, аккуратно снял когтем целлофан с оставшейся части, отправив ее в пасть.

– Теперь другое дело. “Варить в кипящей воде пять – десять минут”. Пять или десять? Пять – сосиски свежие.

Под сосисками образовался большой прозрачный котел с кипящей водой, целлофан слетел на пол, продукт упал в кипяток. На столе появились круглые часы с одной единственной стрелкой, которая ползла к нулевой отметке.

– Ждать, это так невыносимо, – произнес котяра и отпил глоток коньяку.

Как только стрелка часов достигла нулевой отметки, они принялись неистово трещать, прыгать, кататься по столу. С третьей попытки Пуффу удалось накрыть их лапой, словно муху. По столу рассыпались колесики, детали, будильник смолк. Пока котище ловил часы, котел исчез, сосиски оказались на огромном блюде. Рядом с ним появились баночка, бутылка, а так же вилка. Кулинар ощутил манящий запах, вздохнул и отодвинул остатки часов в сторону.

– Это видимо острый томатный соус, – решил Пуфф, заглядывая в бутылку, – в банке похоже горчица. Коньяк с сосисками явно не сочетается. Поищем совет в этой прекрасной книге. Вот, “сосиски являются великолепной закуской к пиву”. Открываем пиво. “Пенистый слабоалкогольный напиток”, ого, так много сортов... “Все сорта пива могут быть разделены на две группы – светлое и темное. Во вкусе светлого пива преобладает тонкая хмелевая горечь, для темных сортов характерен вкус солода и небольшая сладковатость... Употребляют при температуре десять – двенадцать градусов”. Интересно температуре чего? Наверное, все-таки напитка. Далее – “к пиву хороши горячие сосиски с различными гарнирами (тушеной капустой, картофельным пюре, зеленым горошком), изделия из теста”. Все, тестом займемся позже. Последний параграф – “пиво относится к алкогольным напиткам: систематическое его употребление в больших количествах является формой пьянства”. Ну, это пока не для меня, я еще не разу не пробовал.

За время углубленного изучения книги блюдо дымящихся сосисок пополнилось тушеной капустой, зеленым горошком. Рядом с ним образовались две знатные стеклянные кружки, украшенные густой пеной. Одну заполняла светлая, другую более темная жидкость.

– Все, не могу больше, надо пробовать, – проглотив слюну, сказал котище.

Он отложил книгу, пододвинул стул ближе к столу и притянул лапами блюдо к себе.

– Начнем с пива, – сказал Пуфф, взяв в каждую лапу по кружке, – ваше здоровье, – добавил он, обращаясь в пространство.

– Темный сорт мне нравится больше, – отметил дегустатор, ставя на стол кружки.

Появилась третья кружка, напиток в ней оказался еще темнее. Котище отпил, сморщил нос, посмотрел в потолок и после короткой паузы сказал свое мнение.

– Похоже это “портер”, нет, на мой вкус темное пиво лучше.

Кружки отъехали в сторону, на их месте появилась еще пара, обе с темным пивом. Котяра густо намазал сосиску горчицей, прямо перевернув баночку (где-то за кадром послышался сдавленный смех) откусил и остался сидеть с открытой пастью. Правая лапа судорожно сжимала вилку с сосиской, левая делала хватательные движения, из глаз брызнули слезы. Одна из пивных кружек наклонилась, выплеснув содержимое прямо в пасть, вторая подъехала к левой лапе. Пуфф схватил ее, отпил половину и прополоскал рот. Он осторожно положил вилку с надкушенной сосиской и вытер тыльной стороной лапы усы.

– Сурово.

Переведя дух, он размазал горчицу по нескольким сосискам, плеснул сверху соус.

– Нельзя ли на лечение больного еще какой-нибудь сорт пива? – обратился плут в пространство, потрогав свой хвост.

Появилось несколько кружек поменьше. Котище пробовал, нюхал, качал головой, отодвигая от себя после первого глотка, гора сосисок и гарнир стремительно убывали. В библиотеке висел устойчивый запах пива, горчицы, тушеной капусты. Постепенно стол на две трети заполнился начатыми кружками всевозможных фасонов и размеров. Блюдо опустело. Пуфф окинул заставленный кружками стол и произнес...

– Пиво относится к алкогольным напиткам: систематическое его употребление в больших количествах является формой пьянства. Пожалуй стоит прекратить, поскольку сосиски кончились.

Он аккуратно поставил блюдо на пол и придвинул книгу.

– Так, о чем еще пишут? – сказал котище, открывая том наугад.

Листы переворачивались один за другим, котище мечтал... От чтения его отвлек подозрительный звук.

– Ой, это еще откуда?

На столе, напротив читателя расположился крупный краб. Тело пришельца имело диаметр с большую обеденную тарелку. Его усы неодобрительно шевелились, правая клешня пробовала на прочность ручку ближайшей пивной кружки. Пуфф перевернул пару страниц назад – такого там не было. Правда мясо краба упоминалось...

– Сварить что ли?! Так он большой слишком...

Обе просьбы исполнились незамедлительно, котяра облегчено вздохнул, но видимо преждевременно. Если с первой частью пожелания все обошлось вполне благополучно – краб оказался в кипящей воде со специями, быстро покраснел и разделанный угодил на новое блюдо, то со второй... Лишь только Пуфф протянул лапу, что бы полакомиться клешней, как на месте приготовленного краба возник новый гость, еще крупнее. Он просуществовал секунд двадцать, потом рассыпался на целую кучу маленьких крабов, которые незамедлительно бросились, кто куда. Некоторые попрятались по углам комнаты, но большая часть, почуяв воду, расселась по пивным кружкам и, теперь, выставив усы над поверхностью пива, наблюдала за котярой.

– Что с ними теперь делать, – вздохнул кулинар, разламывая клешню, – не варить же их в пиве... Мясо вкусное. Может запечь в тесте?

Пуфф вытер лапы любезно появившимся полотенцем, нашел нужную статью.

– “Тесто включает в себя муку, жидкость, сахар, яйца, жир, дрожжи, специи” – прочел повар.

Рядом со столом материализовался большой бак, Пуфф потер нос и задумался, емкость стала больше. Котище заглянул внутрь – бак на треть заполнился мукой вместе с остальными компонентами...

– Мало будет.

В емкости заработала невидимая лопата, перемешивая ингредиенты, теперь бак заполнился почти до верха.

– “Дать постоять в тепле, тридцать – тридцать пять градусов два три часа”. Отлично, можно пока поспать, – сказал Пуфф, подложив лапы под голову, и забылся сном, не выходя из-за стола.

Очнулся котище потому, что кто-то теплый, очень мягкий сталкивал его на пол. Тесто, выбравшееся из бака, предварительно скинув крышку на пол, заняло свободную часть стола и уперлось в спящего повара. Кулинар вступил в неравную борьбу с нежданным противником. Котище принялся вталкивать тесто обратно в емкость, надо отдать ему должное – бился он насмерть, даже достиг промежуточного успеха, водрузив крышку на место.

– Прочтем, как поступить дальше, – начал кулинар, но не успел...

Перемешенное и обмятое тесто, лишившись лишнего углекислого газа, насытившись кислородом, пошло в рост с новой силой. Крышка слетела с бака, со звоном упав на пол. Из емкости высунулась округлая шапка. Пуффу показалось, будто тесто злорадно усмехается. Он бросился в бой. Сначала битва шла с переменным успехом, иногда вымазанному мукой повару удавалось водрузить почти все тесто в емкость, только оно снова и снова вырывалось наружу. Отчаявшейся боец кулинарного фронта попробовал есть тесто, но такое блюдо (после крабов и пива) оказалось не особенно вкусным. Использовать свои способности, Пуфф не рискнул, поэтому вынужден был биться в рукопашную. Некоторая часть теста вырвалась, поползла вокруг стола, заходя с тыла. Сражение приняло драматический оттенок. В довершение всех неприятностей, крабы, поселившиеся в пиве, не умерли, а освоились в новой среде, основательно опьянели и осмелели... Из ближайшей кружки выбрался самый отчаянный (или пьяный?), упав на спину. Котище обернулся.

– Так, начинка перешла в наступление...

Краб перевернулся и, покачиваясь, направился к повару. Добравшись до края стола, он исхитрился прыгнуть прямо на голову Пуффа, крепко вцепился в шерсть, отметив свой прыжок победным стрекотом клешней. Зрители в кружках ответили ему, высунув клешни над пивом. Герой сполз на лоб, больно щипнул своего носителя за нос... Этого котище стерпеть не смог, он бросил тесто, схватив наглеца. Повернулся к зрителям, положил героя в пасть, громко хрустя, прожевал, после чего, со злостью выплюнул остатки панциря на блюдо. В кружках замерли, оставив над поверхностью пива лишь шевелящиеся усы.

– Будете выступать – сырыми съем.

Наглый краб отнял драгоценное время, а тесто им воспользовалось. Котище снова бросился в атаку и начал втискивать непокорного противника обратно в бак. Странный, ритмичный звук снова отвлек его от борьбы. Клешни выглядывали над пивом, выбивая четкий ритм. В мелодии ясно угадывались слова...

Наш брат погиб, в бою неравном,
В борьбе с пришельцем гадким,
Его мы путь, конечно, повторим
Пусть даже и погибнем вслед за ним.

Пуфф тряхнул головой. Потер глаза лапами, испачкав морду в тесте и муке.

– Наверное, белая горячка, – мрачно констатировал он.

Тем временем обитатели части кружек выбрались на стол, построились клином. Клешни сыграли что-то похожее на марш, после из рядов воинства выдвинулся второй храбрец. Этому повезло меньше, Пуфф поймал наглеца и, предварительно продемонстрировав войску зубы, разжевал храбреца, выплюнув остатки в замершее войско. Самые хитрые, около пяти штук, один за другим спрыгнув на пол, двинулись в обход, готовясь взять несчастного повара в клещи совместно с ползшим вокруг стола тестом.

– Будет вам наступление, – прорычал Пуфф.

Он оторвал здоровый кусок теста, в мгновение ока слепил из него каравай и запустил им в самую гущу нападавших крабов. Войско бросилось врассыпную, но тем не менее, липкая масса накрыла среднюю часть клина.

– Крабы в тесте, что б с вас панцирь сняли!

Каравай на глазах начал подрумяниваться, покрываясь аппетитной корочкой, но котяре было не до еды. Тесто не знало отдыха и лезло из емкости. Повар оторвал еще кусок и припечатал к полу несколько мелких бестий. Кто-то ущипнул его за шею, и Пуфф услышал победное пощелкивание клешней. Котище не своим голосом закричал, пытаясь ухватить нахала.

Вакханалию прервал мелодичный звонок. Начинающий повар обернулся на звук и увидел, как один из серых экранов рядом с камином осветился.

Перед уже отчаявшимся победить все сотворенное собственными лапами “героем” предстала поляна перед Замком. Над травой пролегала полупрозрачное дорожное полотно, по которому шли к воротам Ян и Марк. Пуфф обреченно оглядел комнату: о том, чтобы все успеть убрать, не могло быть и речи. Юный повар приготовился к худшему.

* * *

Путешественники вошли в первый зал – никаких следов колдовства устроенного Марком не осталось.

– Как наш бедный котик, – вздохнул Ян.

– Да он чуть не погиб...

– Оправился ли?

Неожиданно перед ними материализовался Розино. Художник был взлохмачен и возмущен.

– Прошу прощения, но если вы не поторопитесь, с ним точно случится беда, да и нам всем придется туго. Он такое свинство устроил...

– Где он?

– В библиотеке.

* * *

Совсем впасть в отчаяние Пуффу не позволило тесто, оно вновь активно полезло из бака. В этот самый момент оба изображения треугольников на полу осветились и превратились в шестиконечные звезды. В одной стоял Ян с жезлом в руке, в другой Марк с обнаженным клинком. Оба были очень решительно настроены. Они оценили предполагаемое поле боя и переглянулись...

Почти весь стол занимали начатые и полные пивные кружки, правее стола лежала огромная гора теста, возвышавшаяся до спинок стульев. Мелкие крабы бегали по столу, полу, тесту. Лежало несколько чугунных сковородок, даже пудовая гиря...

– Где же шалун? – спросил Ян, угрозы в его голосе не было.

Пуфф обернулся, крышка вырвалась и со звоном упала на пол. Демон чуть не поперхнулся от смеха. Котяра предстал весь перепачканный мукой, он развел лапами, за которыми тянулись словно жевательная резинка длинные куски теста. На несчастном сидели, крепко вцепившись в шерсть, несколько крабов. Теперь стал виден громадный бак, так как он лишился крышки, тесто полезло на свободу.

– Не уследил, уснул, – виновато сказал он, готовясь к худшему.

В комнате висел устойчивый запах теста, пива, горелого мяса и тушеной капусты. Ян прошел вдоль стола, заглянул в книгу.

– Понятно. Как самочувствие?

– Не очень, – вздохнул Пуфф.

– Да уж. Свинарник ты устроил знатный...

Марк тоже подошел и отломил кусок каравая.

– Даже крабов почистил, молодец...

– Вы меня спасете? – неожиданно взмолился котяра.

– От чего?

– От него, – пояснил несчастный и толкнул тесто в бок, – а также от этих.

Пуфф поймал на себе очередного краба и прожевал. Усы висели вниз, глаза были грустными.

– Это все пустяк. Скажи, как ты пережил не очень удачное колдовство?

– Хвост уже зажил. Так вы меня избавите от этого всего?

– Вообще-то кто буйствовал...

– Я только книгу читал...

Ян задумчиво оглядел библиотеку. Убирать все это – целый день... Правда все безобразие создано не без участия сил Замка. Внутренний взор направился куда-то к корням разыгравшихся сил, перед хозяином пронеслась вся вакханалия от начала до конца. Он рассмеялся.

Пуффу стало немного легче, если смеется – видимо бить не будет. Он увидел, как Ян поднял жезл, с которого соскочила зеленая искра на ближайшую пивную кружку. Стекло вместе с содержимым засветились сотнями огоньков, затем бесшумно взорвались, покрыв все мелкими зелеными блестками. Свечение перебросилось на остальные плоды поварского творчества, они взрывались, словно петарды, не причиняя никакого вреда. Та же участь постигла и крабовое воинство. Последним ушло со сцены тесто, просто растаяв в воздухе.

– От всей души спасибо, – сказал Пуфф, с удовлетворением оглядывая библиотеку.

– Не за что, шалун.

В дельте реки, на болотах
Был построен город,
Прекрасный город,
Имперский город,
Мертвый город...
Вечная паутина шаткой трясины —
часть его плоти...
Дух тления гнездится в душах живущих в нем.

(Справка хранительницы архивов Замка)

Глава 15.

Покупка виллы

– Еще бы проветрить, – виновато попросил Пуфф.

– Хорошо, – усмехнулся Ян.

По библиотеке промчался вихрь, унеся с собой запахи, напоминавшие о кулинарных излишествах котяры. Присутствующие сели за стол. Ян достал папку из сумки и открыл ее.

– Ну, Марк, куда мы теперь...

– А я? Меня забыли! – встрял Пуфф.

Ян и демон переглянулись.

– Если оставите одного, я еще чем-нибудь займусь, – противным голосом продолжил котище, оглядывая книжные полки, – например строительством...

– Что ж, – усмехнулся Ян, – как ты думаешь, Марк, для минимизации убытков лучше взять его с собой?

Пуфф протянул заднюю лапу и принялся отчаянно искать под столом ноги Марка. Правда сначала он наступил совсем не тому.

– Ты Марка толкай, я-то согласен.

Котище окрасился в пурпурный цвет, потупил глаза, изображая крайнее смущение.

– А здоровье как?

Пуфф продемонстрировал хвост, достал неведомо откуда бумагу, на которой было напечатано: “Справка. Выдана мне. Подтверждает полное восстановление после курса специальной диеты.” Подпись и круглая, смазанная печать также присутствовали.

– Справку оставь себе. У меня тот инцидент не идет из головы. Кто-то вмешался в процесс.

– Пока объяснения нет – просто запомним этот факт, – сказал Ян, – этого любителя приключений берем?

– Куда от него теперь денешься...

Пуфф облегченно вздохнул, пряча справку.

– Тебе карты в руки, – произнес Ян.

Демон взял из папки картинку...

– Здесь было другое изображение!?

– То есть?

– Перекресток, здание конторы, около подъезда леса, мощеная улица с разнокалиберными, кривыми фонарями, кучи бытового мусора. Особняк имел вывеску – торговля недвижимостью.

Ян взял в руки открытку.

– Тут улица с гладким покрытием, уходящая в туман. Дом справа без вывесок... Хорошо дверь есть. Как поступим?

– Может контора переехала?

– И открытка отследила ее место пребывания, – язвительно заметил Ян.

– Выбора собственно нет, придется разбираться на месте.

– Надо еще попасть на это место. По монете?

– Увы, мне известно только, как открыть ворота у водопада...

– Тогда по карте тадум? Кто бы еще объяснил мне, что это такое!

– Некая картонка или открытка, при определенных условиях позволяющая пройти словно в дверь к месту, изображенному на ней.

– Может открытка она и есть? – подал голос Пуфф.

– Когда смотришь на карту тадум, возникает ощущение открытого окна, причем, если продолжить медитацию, окажешься по ту сторону...

Тем временем Ян открыл свою сумку, принялся в ней что-то искать...

– Ну, где же она?

– Кто?

– Вещь очень похожая, однажды я пользовался такой штукой, на ней даже следы компостера должны остаться... А вспомнил, вот сохранилась ли...

Он встал, извлек из заднего кармана джинсов кусочек белого картона, немного больше обычной игральной карты.

– Вот, нашел наконец, – пояснил Ян, положив картонку на открытку с изображением агентства.

От белого прямоугольника осталась только тонкая рамочка, внутри которой просматривалась улица, туман, да так отчетливо и объемно, словно в открытое окно. Марк осторожно взял картонку, внимательно осмотрел.

– Ничего подобного не видел. Обычно на карте изображены места, куда нужно попасть. Если владелец карты имеет некоторый навык, то у него появляется шанс переправиться по другую сторону “окна”.

– Аналог ворот?

– Не совсем, ворота все же существуют по обе стороны транспортного коридора, тут же выпадаешь из окна, которое немедленно захлопывается.

– А монеты?

– Они, мне кажется, скорее ключ к воротам. Хотя возможно и не только это.

– Что тебя так поразило?

– Ваша карта, она как бы козырная, то есть не имеет своего изображения.

– Тогда с нее нет толку, – вздохнул Пуфф.

– Как раз наоборот, она может захватить любое другое изображение! Позвольте спросить, а как этот предмет появился у Вас?

– Очень просто. Я вытащил карту из колоды Клото, по дороге к тронному залу Замка, когда беседовал с ней. Это оказалось не так уж трудно.

– У мойры, она сама предложила?!

– Да.

– Тогда все ясно, думаю не только я, но и никто вообще не видел таких вещей.

– Но она существует, я уже один раз ею пользовался...

– Видимо, придется поверить, попробуем воспользоваться еще раз.

– Я готов, – сказал Пуфф.

Ян закрыл папку, убрал ее в сумку, оставив на столе снимок и карту тадум. Посмотрел на демона, Марк кивнул.

– В путь!

– До встречи, – произнес Ян, обращаясь в пространство, его лапы снова укрыли перчатки.

Он взял двумя пальцами заветную козырную карту и приблизил ее к картинке. Демон одной лапой ухватился за запястье Яна, другую протянул Пуффу. Котяра сделал то же самое. Все трое сосредоточили внимание на прямоугольнике. Улица по ту сторону ожила, приобрела рельефность, путешественникам показалось, словно они выглядывают в окно. Еще через мгновение окно расширилось, за доли секунды поглотив храбрецов. Они выпали прямо на асфальтированную улицу неизвестного города...

Пасмурно, сумеречно – не то день, не то ночь. В воздухе – даже не туман, а капли воды, словно дождь уснул, так и не долетев до земли. Случайный прохожий с собакой юркнул в подворотню при виде упавшей с неба троицы.

– Прибыли, – сказал Ян, убирая карту в карман.

– Ну и климат, – поежился Пуфф.

– Тем не менее, мы на месте, – констатировал Марк, сверяясь с открыткой.

Они стояли на неширокой асфальтированной улице. По одной стороне проезда шла глухая кирпичная стена не то двух этажного дома, не то забора. Красные старые кирпичи местами выкрошились, словно от обстрела, поэтому стена походила на изъеденный мышами сыр. Другую сторону улицы занимали дома.

Нужный дом имел три этажа, штукатурка с него местами обсыпалась, из ржавых дырявых водосточных труб, словно слезы, капала вода. Двухстворчатая дверь покрашена синей, кое-где осыпавшейся краской. Стекла стали матовыми от векового слоя пыли, которая если и не была ровесницей империи, то уж прошлый век видела точно.

– Даже вывески нет, – удивился Марк.

– Поднимемся, может выше есть.

Дверь, жалобно скрипнув, пропустила посетителей внутрь. Большой полутемный холл некогда парадного подъезда встретил вошедших гостей скрипом треснувшей плитки на полу и настороженным блеском глазков в дверях первого этажа. На лестнице оказалось немного светлее. Рассохшийся поручень. Стена выкрашена темно-коричневой краской. Множество подтеков окончательно обезобразили украшавший когда-то ее орнамент. Окно с грязными стеклами пропускало достаточно света, несмотря на промозглый серый день. За ним была видна глухая стена другого дома. Лестничная площадка второго этажа, снова настороженный блеск дверных глазков, множество кнопок звонков.

– Муравейник...

– Значит нам еще выше.

Вниз прошел человек в плаще, с зонтом под мышкой. Даже скорее не человек, а серая тень, лишенная силы и плоти, вся изъеденная духом болот...

Площадка последнего этажа оказалось, как две капли воды, похожа на ту, ниже. Исключение составляла последняя дверь в углу, гладкая массивная, покрашенная серой краской. Около нее располагалась кнопка звонка и бумажка с надписью “Office”. Демон позвонил.

Через минуту дверь бесшумно распахнулась, на пороге появилась девица, словно с обложки журнала “COSMOPOLITAN”. Чудо в туфлях на огромной шпильке, мини юбке и полупрозрачной блузке наклонило голову, внимательно осмотрев странную компанию.

– Может мы не туда попали? – спросил Марк.

Вместо ответа Ян протянул девице открытку.

– Мы по объявлению.

– Прошу сюда, подождите в комнате, – произнесло чудо, удалившись в темный коридор.

Она ушла, покачивая бедрами и продемонстрировав идеальную линию шва на колготках, которая еще больше подчеркивала безупречность ее ног...

– Мы точно туда пришли? – снова подал голос Марк.

– Сейчас узнаем.

Лишь клиенты вошли в прихожую, в углу которой стояла круглая печь, дверь захлопнулась и заперлась. Комната для ожидания имела более чем скромный вид. Низкий стол, диван с сильно выгоревшей обивкой в цветочек. На отдельной подставке компьютер, стул перед ним. На экране монитора черные черви поедали изображение, сопровождая это аппетитным хрустом. Два окна, с видом на мокрые окрестные крыши, взбиравшиеся к низким облакам. Замазанная лепнина на потолке, обои видевшие падение империи. Над диваном наклеен вид какого-то озера полтора на два метра, прикрывший трещину в стене. Ничто не изменилось за век на этом кладбище, по которому бродят великие призраки, лишь время, ветер, непогода состарили руины и даже сам дух мертвой империи, дух ее столицы. Но болото, на котором она построена, никуда не ушло. Каменные мостовые, дворцы не смогли победить тлетворное дыхание трясины. Оно, как и во время ушедшего величия точит души людей, разрушая их своими цепкими когтями.

– Если долго тут жить, станешь тенью, – заметил Марк.

– Как тот, спускавшийся по лестнице, – согласился Ян.

– Ты заметил...

– Гнилое место...

– Заболоченная дельта реки – не лучшее место.

– Чем могу служить? – прервал обсуждение лысый розовощекий господин, в отличном сером костюме.

Он вошел в сопровождении все той же длинноногой девицы. Она уселась за компьютер, закинув ногу на ногу, и изобразила внимание.

– Мы в агентстве по недвижимости?

– Да, в самом лучшем агентстве!

Пуфф с сомнением оглядел стены и вздохнул.

– Прошу Вас не удивляться нашей странной просьбе...

– Желание клиента для нас – закон.

– Мы хотели бы приобрести виллу “Последний приют” в деревне Вечный покой...

Агент и девица переглянулись.

– У нас есть кое-что...

Теперь посмотрели друг на друга Ян и Марк.

– Только продавец со странностями. Он требует очень необычную плату...

– Такую? – спросил Марк, показав синюю монету с изображением водопада.

– Да, сто штук.

– Мы согласны.

– Свершилось! Вот уж не думал – воскликнул клерк.

– Вызываем? – подала голос девица.

– Звони, конечно, звони, – воскликнул агент и протянул ей радиотелефон.

Девица набрала номер, послышались длинные гудки. Пуфф с нескрываемым интересом наблюдал за ее действиями... Наконец на другом конце линии кто-то поднял трубку.

– Здравствуйте, мадам, есть клиент, – произнесло чудо в трубку.

– Она может приехать через десять минут, – пояснила девица окружающим.

– Ничего, мы подождем.

– Выезжайте.

Девица отдала трубку агенту, и они вышли из комнаты.

– Она вылезет из этой коробочки? – поинтересовался Пуфф.

– Да нет, это лишь телефон.

– Не понял...

– Устройство для передачи речи от одного человека – другому.

– А не человека?

– Это все равно, если для общения использовать речь или иные звуковые эффекты.

– Здорово...

– Не совсем. Для работы системы связи необходима огромная инфраструктура.

На лестнице послышался стук каблуков. Щелкнул замок входной двери. В комнату вошла прекрасно сложенная особа в джинсах, кожаной куртке, туфлях на высоком каблуке. Довольно милое лицо особы обрамляла короткая стрижка. Темные волосы, колючий взгляд карих глаз... В ее облике присутствовало нечто едва уловимое от ведьмы.

– Они? – спросила дева у шедшего следом агента.

– Да.

– В этот раз ты не лжешь. Надеюсь, ты встретил их хорошо?

– О да.

– День добрый, – подчеркнуто вежливо обратилась дама, мгновенно оценившая обстановку по виду покупателей.

Они дружно встала с дивана, ответив на приветствие.

– Вы хотите приобрести “Последний приют”?

– Да!

– Вам известна цена?

– Конечно.

– Нужно время для того, чтобы привезти деньги?

Марк молча поставил на стол мешок, развязал веревку. Леди взяла монету, внимательно осмотрела, потом бросила в дверь прихожей. Монета ударилась о печь и отлетела обратно точно ей в руку. К всеобщему изумлению печь пропала. Дева посмотрела на монету с ребра.

– Она стала тоньше, но это так и должно быть.

– Но слегка потеряла в весе, – начал Марк.

– Это неважно, она пойдет в счет. Как скверно придется кое-кому, – глаза девы зловеще сверкнули.

– Значит вы согласны?

– Я то да. Вот только сможете ли вы взять ключ. Впрочем, если смогли взять это – что вам ключ.

– В каком смысле?

– Сейчас поймете.

Дева сняла с шеи цепочку, на которой висел кожаный чехол. Из чехла выкатилось тонкое кольцо из серебристого металла. Цепочка проходила сквозь него.

– Пожалуйста, попробуйте взять его, но не за цепочку и не за чехол.

– Для чего?

– Без него не попасть на виллу, покупка теряет смысл для вас.

– Это хорошо конечно, а бумаги на виллу у вас с собой?

Дева достала из внутреннего кармана пластиковую папку и положила рядом с кольцом. На лицевой стороне, с угла скотчем был прилеплен ключ от французского замка.

– Только все же попробуйте взять его, я например не могу.

Марк протянул лапу, его зрачки расширились, запахло паленой шерстью.

– Тридцать минут выдержишь? – с мольбой в голосе спросила дева.

Демон покачал головой.

– Не знаю...

– Можно я? – спросил Пуфф.

Леди кивнула. Котище пошел ближе, протянул лапу испытать судьбу. Лапа осталась пуста. Пуфф предпринял еще несколько попыток, потом посмотрел лапу на свет.

– Ничего не понимаю, – сказал он, – видимо ячея у сети очень крупная.

– Придется мне, – вздохнул Ян.

Он снял перчатки, взял колечко, подержал некоторое время. В ободке ощущалось присутствие силы незнакомой хозяину Замка. Времени детально разбираться в ее существе не было, Ян сдавил кольцо. Сила отступила, признав превосходство, цепочка распалась, упав на стол.

– Пожалуйста, на палец оденьте, – попросила дева.

Ян выполнил просьбу и надел колечко на безымянный палец левой лапы. Потом простер ее над папкой. На когтях возникло зеленое свечение, оно перебросилось на документ, когти вытянулись... Кольцо, словно не выдержав, слетело с пальца и упало на стол. Глаза девы с ужасом взирали на происходящее. Она, конечно, предполагала что монеты принесет не простой смертный, но увидеть гостя с того света... Ведьма почувствовала невероятную силу и окончательно осознала – покупатели не простые смертные. Теперь ей хотелось быстро покинуть контору.

– Документ подлинный, – констатировал Ян, убирая когти и надевая перчатки.

– Можем скрепить договор, – предложил агент.

Деву передернуло.

– Кровью из безымянного пальчика – противным голосом подлил масла в огонь Пуфф.

Леди побледнела...

– Ты как себя обещал вести? – сердито спросил демон.

Котище замолчал и надул щеки, изображая полный рот воды.

– Он шутит, просто поставим подписи. Потом вы нам объясните, как туда добраться, – успокоил Ян.

Договор был подписан.

– А почему вы продали виллу? – спросил Марк.

– Получив ее в наследство, я даже не смогла попасть на нее. Если на автомобиле хотя бы можно ездить... Да, ключи от него отдам внизу.

– Приложение?

– Без него и кольца не добраться до вашей покупки. Когда будете ехать по пустыне, наденьте у столба с цифрой семнадцать кольцо на безымянный палец... Некоторые странности не должны удивлять Вас, – дева многозначительно посмотрела на перчатки Яна.

Она достала из сумки толстую пачку серо-зеленых купюр, отдала агенту.

– Здесь по договору, плюс премия, за молчание. Оно в ваших интересах.

Ян убрал договор и кольцо.

– Пойдемте, я передам машину.

Клиенты спустились по лестнице, вышли из подъезда. У тротуара стоял, сверкая хромированными дугами, джип. Дева встала на подножку, вынула ключи из замка зажигания.

– Прямо так оставляете?!

– Его можно, – протягивая ключи Яну, пояснила ведьма, и добавила, обращаясь к автомобилю, – твои новые хозяева.

Ян снял перчатку, положил когтистую лапу на капот, внутри что-то довольно заурчало.

– Это не автомобиль в обычном смысле.

– Его суть недоступна моему пониманию, – ответила дева.

– Но о монетах вам известно не так мало...

Марк попытался обойти вокруг джипа и споткнулся о кучу одежды, прикрывавшую ботинки.

– Это еще откуда?

– Видимо он пытался украсть... Но это теперь ваша проблема, собственность не моя. Все известное – рассказала, – произнесла колдунья, – прощайте.

Рядом остановилось такси, умчавшее бывшую собственницу в сырой туман.

– Сбежала, – констатировал Пуфф.

– Ты к этому руку, извини лапу, приложил тоже, – ворчливо заметил Марк.

– Каким образом?

– Ты не притворяйся, рассказывай, откуда почерпнул про кровь из безымянного пальца?

– Из книги.

– Какой книги?

– Латышские народные сказки.

– Ну, читатель. Когда успел...

– До кулинарной книги.

– Надеюсь, больше твои знания ни чем не обогатились?

– Где же хозяин ботинок? – перевел разговор Пуфф, просовывая голову в открытое окно с другой стороны джипа, – тут никого.

– Есть идея, – предложил Ян, открыл дверь и сел на водительское кресло, – может, простим вора на первый раз?

– Это ты кому? – удивился Марк.

Ответ появился на заднем сиденье в виде голого, перепуганного мужика в наручниках.

– Так, хозяин ботинок прибыл, – усмехнулся Ян.

Котище тем временем влез по пояс в открытое окно, взял за подбородок забившегося в угол голого субъекта...

– Воровать нехорошо, слышишь, – шипящим шепотом выговорил Пуфф, – еще будешь шкодить паразит?

Мужик попытался протереть глаза...

– Не снится тебе, не снится подлая душа, – продолжил котище и оскалил зубы, – все наяву. Так понял, змей подколодный, или нет? Сырое мясо не люблю, но отведаю!

Вор закивал головой, стараясь не задеть кошачий нос, приблизившийся вплотную к лицу.

– Тогда вон отсюда, падаль!

Дверь распахнулась и, получив увесистую пощечину, неудачливый похититель выкатился на тротуар, едва не сбив с ног Марка.

– Одежду не забудь, – хихикнул демон.

Жертва соблазна схватила вещи и бросилась бежать. Через мгновение она скрылась из виду.

– Теперь можно ехать, – удовлетворенно произнес Пуфф.

– Ян, управлять Вам... – Марк развел лапами, садясь рядом.

Ян закрыл дверь, вставил ключ в замок зажигания, повернул. Приборная панель ожила, засветился экран бортового компьютера. Новый водитель повернул ключ еще – заработал двигатель.

– Фокусник, – похвалил демон.

– Едем на виллу “Последний приют”, в деревне Вечный покой, – сказал Ян, нажав клавишу с изображением микрофона, под экраном.

После пятисекундного раздумья, на экране появился фрагмент плана города в одном углу и часть плана пустыни с дорогой – в другом. От первого ко второму вела линия, сплошная на фрагментах, пунктирная между ними.

– Что теперь? – спросил Марк.

Ян пожал плечами, потом нажал клавишу “auto”. Машина поехала.

Агент, наблюдавший за всем через жалюзи, увидел, как двинувшийся джип повернул поперек улицы и въехал в кирпичную стену напротив. При этом по поверхности стены пошли круги, словно по воде. Автомобиль, подобно камню в воду, ушел в стену без следа. Агент перекрестился, вспомнив еще раз прощальный совет девы.

Глава 16.

Нить Ариадны

Ворота захлопнулись. У Люциана появилось нехорошее предчувствие. Надежда на быстрый успех предприятия растаяла, теперь предстояло отыскивать след тех двоих. Если они не остановятся где-нибудь надолго, догнать троллей очень трудно. В отличие от колдуна, они легко перемещались, поэтому преимущество было на их стороне. Так можно стать вечным преследователем, конечно пока не растрачены все монеты.

Люциан обреченно вздохнул и погреб на место, где исчезла радуга. Здесь у водопада смешивались три реки, их силы, по странной прихоти творца создали, могучий коктейль. Его великая мощь, соединяясь с энергией, запечатанной в удивительных монетах из подземелья, переносила храбреца через пространство, могла забросить в иные измерения... Колдун знал еще одно свойство этих замечательных ворот. Он не зря сидел ночами в библиотеке. Довольно долго от путешественника оставался след, словно от подводной лодки в глубинах океана. Возмущения межпространственной среды, позволяли вернуться к водопаду по своему же пути. Но все было не так просто, в иной реальности бушевали бури, имелись течения – отпечаток мог разрушиться. Правда монета, пущенная по следу, закрепляла его, разматываясь словно лента. Как долго могла существовать нить Ариадны – не упоминалось нигде, как впрочем, и другие практические моменты. Трактат, найденный колдуном, имел теоретический характер. В жизни две капризные сестры – теория и практика редко идут рука об руку. Под аккомпанемент невеселых размышлений лодка достигла водопада.

Масса воды низвергалась с огромной высоты, поднимая тучи брызг. В воздухе постоянно висели водяное облако и радуга. Не та, которая погасла вместе с исчезновением троллей, а обычная от преломления солнечного света. Стараясь не приближаться слишком близко к гигантскому холодному душу, колдун осторожно извлек из рюкзака небольшую коробочку. Он очень гордился своим изобретением, хотя никому его и не показывал. Внутри прозрачного ящичка на специальном подвесе размещалась монета. Люциан надеялся обнаружить след пришельцев с помощью этого устройства. Закрепив коробочку на борту лодки, он принялся медленно плавать между водопадом и берегом, иногда останавливаясь, чтобы переместить устройство немного выше или ниже. Наконец монетка повернулась, колдун осторожно развернул лодку и погреб к берегу, индикатор медленно вращался, но все медленнее. Причалив немного в стороне от предполагаемой точки отправки, Люциан вылез на берег, захватив свои вещи. Он прошелся вдоль воды, место, где вызвали силу, открывшую ворота, находилось рядом, но след обрывался на грани песка и воды, словно отрезанный...

– Ну, как же я сразу не догадался, – воскликнул исследователь.

Он поднял индикатор выше, на высоте метров полутора монетка превратилась в голубой волчок. Это уже можно было назвать успехом. Теперь предстояло оживить нить Ариадны.

Заклинание, восстанавливающее след, юный Люциан нашел в одном из манускриптов монастырской библиотеки вместе с еще одним. Не имея не малейшего представления, для чего они могут пригодиться, юноша запомнил оба, больше этой рукописи он не видел, хотя строки, написанные вязью на древнем языке, стояли перед глазами. Учителя на все его вопросы отвечали уклончиво – рекомендуя для поиска следов использовать нечто менее экзотичное. Уже позднее он пробовал прочесть эти строки – результат оказывался нулевым, с таким же успехом можно было читать любые другие стихи. В данном случае предстояло испытать еще раз. Люциан достал монетку, поднял ее на необходимую высоту и начал читать:

Где силы след остался той,
Я ставлю...

– Ой, – вскрикнул колдун, роняя в воду злобно зашипевший диск, – как раскалился. Может, следует прочесть и первую часть?

Подняв остывшую монету, экспериментатор начал сначала.

Где кровь смешалась трех миров,
Под темным зеркалом воды,
В холодной пене павших льдов,
Над омутом черней беды...

Уйдут химеры страшных снов,
Там наконец прозреешь ты,
В песок падут следы оков,
И короля увидишь снова ты

Люциан посмотрел в воду и пожал плечами, в озере отражалось лишь его лицо – голубые, глубоко посаженые глаза, светлые длинные ресницы... Очень редкий тип лица для Странвалля... Впрочем, место его рождения оставалось тайной, одно слово – сирота. После первых двух стихов, словно пелена упала с глаз, механизм повернулся еще на один шаг, почти как после отравления... Он продолжил декламировать, с изумлением обнаружив, что если напрягает свое восприятие, видит след, оставленный при прошлом открытии ворот.

Где силы след остался той,
Я ставлю синий диск,
Душа, обретшая покой,
Ступи на путь, призревши риск.

Врата неслышно приоткрой
За нитью путеводной,
Что путь укажет твой
Дорогой звездной...

Синяя монетка больше не жгла руку! Она приподнялась над ладонью, перевернулась на ребро, раскрутилась, словно волчок. Волчок разбух, все больше приобретая контуры клубка, который неожиданно упал. Не долетев до воды, клубок словно оказался на невидимой поверхности и покатился к водопаду, оставляя за собой тонкую нить, которая растекалась, превращаясь в ленту. Стоило отвлечься или расслабиться – все исчезало. Люциан снова настроился, видение восстановилось, потрогал рукой эфирную тропу – она существовала!

– Отступать теперь некуда...

Он сложил в лодку весла, оттолкнул ее от берега.

– Плыви домой – я может не вернусь.

Колдун вскинул свой рюкзачок и ступил на тропу, сделал с десяток шагов, обернулся – берега заповедного озера заполнила вечерняя прохлада, песок поглотил следы, тропа растворилась в воде...

Комок жалости к самому себе подступил к горлу. Люциану стало нестерпимо грустно покидать ставшую родиной землю, захотелось броситься в воду и плыть обратно. Приступ тоски, видимо обострил новое чувство, открывшееся после прочтения заклятия. Он разглядел, что тропа не исчезла бесследно, а снова превратилась в нить, которая медленно опускалась на дно.

– Концы в воду, – пошутил путешественник.

Нить Ариадны давала надежду на возвращение, только как долго она сохранится... Люциан пошел к водопаду, глядя под ноги. Клубок катился вовсе не по прямой линии, тропа повторила изгибы его пути, а купание не входило в планы путешественника. Когда до грохочущей воды осталось рукой подать, колдун всем своим существом почуствовал глубину бездны, над которой прошла его дорога. Из омута повеяло холодом, на плечи навалилась не человеческая тяжесть, ноги подогнулись, и Люциан упал на колени. Сила же гнула его все ниже и ниже, стремясь раздавить, уничтожить... Колдун успел разобраться – это не нападение, сопротивление не направлено лично против него – просто он слишком близко от ворот и попал в совершенно иную среду. Решение пришло молниеносно, собрав волю в кулак, Люциан поднялся, быстро сделал шаг, потом еще и еще...

Водопад пропал, сила отступила... Колдун впервые попал в прослойку между мировыми сферами. Это было нечто невообразимое. Сумасшедшее неистовство света и красок чередовалось с волнами серого тумана, распадающегося на несчетное количество искр. Они гасли, и наступала полная тьма. В ее недрах снова рождался огонь, появлялись звезды, они кружились в диком хороводе, сливаясь в море света. Мчались целые миры, наваливаясь своей мощью, но проносились, словно тень, не оставив после себя ничего, кроме туманного воспоминания... Только лента тропы петляла среди этого неистовства природы, она, словно пришитая к изнанке мироздания, тянулась к своей цели. Первый шаг в этом немыслимом хаосе дался труднее всего, потом стало легче, но лишь до первого поворота... Не все в этом мире призрачных отражений было столь безобидным. Откуда-то из условного низа поднялось нечто черное, переливающееся синими разводами. Люциан не поверил своим глазам. В монастыре он научился видеть состояние души человека, отличать злые мысли, видеть боль. Не прочитать мысли, а лишь отнести к определенному типу. С ужасом он узнал отпечаток ненависти, боли и зла чудовищной концентрации и мощи. Он не мог себе представить такое количество людей вообще, а объеденных таким образом... Тем временем (хотя данное понятие между мирами лишь абстракция) образование поднялось выше, прошло мимо тропы, отчего та перекрутилась, натянулась, как струна, готовая оборваться. Колдун оказался вниз головой. Теперь он видел удаляющимся ужасный айсберг людского горя. Как только образование слилось с окружающим фоном, лента развернулась в прежнее положение.

Решив не испытывать судьбу ожиданием новых сюрпризов, Люциан быстро пошел вперед. Обернувшись, он увидел, как тает тропа. Умом он понимал, что лента переходит в иное состояние, но сердцем... Нервы не выдержали и колдун побежал. Тропа впереди обрывалась, но он уже успел ощутить приближение выхода по силе, придавившей к тропе. Герой смело шагнул в никуда, приготовившись давать объяснение за вторжение.

* * *

Перед ним предстала большая поляна, поросшая пушистыми травами... Огромное количество видов растений существовали на этом девственном луге, ползали и летали насекомые, под голубым бездонным небом шла своя, только им, обитателям этого мира ведомая жизнь. Кристально чистый воздух пьянил, запахи цветущих растений, трав причудливо перемешивались легким, игривым ветерком. Время от времени пряный коктейль ароматов разбавлялся запахом водорослей, там за прибрежными камнями и скалой лежало море, голубое ласковое, в оправе из песка и белой пены прибоя. У Люциана закружилась голова...

– Неужели это один из ликов мифической Земли?! – произнес он, оглядываясь.

На вопрос ответить было некому, тропа привела его вовсе не в места обитания горных троллей. Более того, колдун снова опоздал. След обрывался у его ног. Небольшой участок примятой травы, которая уже почти распрямилась, и никаких следов.

– Не могли же они испариться или улететь, как птицы?

Невольно, он воспользовался тонким зрением – над скалой, между морем и сушей, парил Замок. Его стрельчатые башни и стены уносились на немыслимую высоту, зеркальные плиты то переливались, сверкая всеми цветами радуги, то становились хрустальными. Солнечный свет кружил в дивных лабиринтах, потом вырывался на свободу. Сквозь Замок просвечивало море. Хрусталь окрашивался лазурью, опять превращался в зеркало, игра повторялась вновь. При этом образ неуловимо менялся, Замок становился немного другим. Колдуну показалось, будто нечто живое, непрерывно перерождаясь нежится на солнце, опустив ноги в воду.

– Спросить там? – произнес Люциан, любуясь игрой света...

– Никого нет дома, – отчетливо услышал он, и видение пропало.

Колдун протер глаза. Все осталось без изменений – море, поляна, лес, горы... Лишь пропал великолепный мираж.

Заметив ориентиры, позволяющие отыскать местонахождение нити Ариадны, Люциан пошел по краю поляны к скале, на которой возникло видение, справедливо рассудив, что сверху будет лучше видно окрестности.

Трава местами доходила до пояса, он раздвигал ее руками, наслаждаясь запахами незнакомого мира. Невероятное количество цветов всевозможных расцветок пятнами покрывало луг, в тех местах, где трава была ниже. Словно зеленые волны перекатывалось шелковистое царство, окруженное густым лесом. Зачарованная пустошь, дубовая роща и прочие окрестности Странвалля выглядели по-иному. Все отличалось в этом мире, притягивало своей новизной, необычностью. Люциан не заметил, как оказался у скального образования. Оно оказалось скорее огромным гранитным холмом, потрескавшимся и покрытым валунами, нежели скалой, похоже утес, из которого рос Замок, тоже привиделся. Колдун наметил себе путь и полез вверх. Подобие тропки позволило ему быстро достигнуть плоской вершины. У Путешественника захватило дух...

Гранитное нагромождение выросло на стыке двух стихий, прямо на пограничной полосе чистейшего песка, закрыв грудью долину от могучих ветров. Но сейчас только легкое колебание теплого воздуха шевелило волосы, лениво плескалось сине-зеленое море, перебирая мелкие камушки в полосе прибоя. В его прозрачной толще проплывали тени неведомых существ, иногда блеснув серебряным панцирем. Несметное количество воды простиралось до самого горизонта... По другую сторону от песчаной линии раздела начиналось зеленое царство, рассеченное на две части поляной, переходившей в долину. Растительность взбиралась на склоны огромных гор, наконец лес сдавался, редел, появлялись луга, наполовину укрытые густой облачностью, пройдя сквозь которую, вершины надевали шапки сверкающего льда. Горная цепь простиралась по обе стороны долины, до самого горизонта. Облака медленно набухали, сползая к морю...

– Красиво, конечно. Только надо искать след, к вечеру дождь может пойти.

Иной мир, другие силы. Колдун совершенно не был уверен, сможет ли найти, куда пропал объект поисков. Какие кодовые последовательности окажутся эффективны здесь, как вызвать дремлющие силы этого прекрасного мира и воспользоваться ими!? В монастыре учили, что обитатели Земли жестоки и кровожадны. Они призрели душу, отринули скрытые силы мира, отказавшись от них. Что мироздание для жителей – лишь набор каменных и огненных шаров, живущих по придуманным людьми законам, несущихся в пустоте к неизбежному разрушению, как они – к смерти. Многократно усилив свои руки и ноги механическими протезами, люди изрыли, разорив свой мир. Они создали несметное количество способов уничтожать друг друга, наслаждаясь войной. Люди изобрели даже протез для мозга, создавая свои, виртуальные миры. Последняя надежда на прозрение исчезла. Учителя шутили, что не только бог, но и дьявол покинул этот мир, так как все содеянное его обитателями страшнее, чем могли создать любые немыслимые их враги и нужно просто не мешать... Увиденный океан, берег не имели ничего общего с описаниями в книгах в храме. Люциан задумался – либо это все же не Земля, либо это ее заповедный уголок, но таковых уже не должно остаться. Оставался еще вариант – иной лик Земли.

Собственно его рассуждения о местонахождении имело теоретический характер, практическая задача формулировалась проще – найти след богов. Колдун потрогал камень, он был теплым и шершавым, сел в позе лотоса, даже не сняв рюкзак, предался медитации. Мир оказался молод душой и полон сил. Стараясь ничего не тревожить, Люциан шаг за шагом ощупывал поляну, окрестности утеса, даже заглянул в морской омут, ничего кроме места прибытия и могучего естества окружающей природы... Ее сложность поражала не только на механическом уровне, но и на всех других, известных наблюдателю, включая ментальный слой. Дух колдуна парил над поляной, гранитом, морем – предаваясь счастливому созерцанию... Его вернуло к действительности ощущение, что тело крутит и ломает. Но оно в позе лотоса продолжало пребывать на том же месте, а от его сущности, парившей в тонком мире, отдалялся в сторону поляны очаг возмущения. Довольно странное, полупрозрачное образование, напоминавшее круги на воде от брошенного камня. Оно зависло как раз над местом появления троллей. Больше ничего обнаружить не удалось. Ощущение, пережитое от приближения к искаженному пространству, однозначно говорило о том, что кто-то перешел неведомым способом границу миров, причем без помощи ворот, отпирающих их монет и прочей атрибутики. Кроме исчезнувших богов сделать это было явно некому.

– Как же быстро тролли превратились у меня в богов, – осудил сам себя Люциан.

Теперь, когда след найден, появлялась надежда закрепить его, вот только уж очень высоко над землей оказалось искомое место. Колдун вышел из транса. Солнце клонилось к закату, и один его край уже коснулся горизонта. Облака слева и справа превратились в темные тучи, закрыв горы, далеко выдались в море, охватив подковой долину, протягиваясь к солнцу. Оно окрасило их края пурпурным светом, придав сходство с обагренными кровью руками огромного рыцаря в ледяном шлеме, чья единственная голова все еще возвышалась над тучами. Он словно пытался догнать и ухватить ускользавшее солнце. Из облаков, подобно рукавам кафтана повисли струи дождя, повеяло прохладой. То там, то здесь во мраке туч проскакивали электрические разряды, усиливая угрюмую красоту надвигающегося ненастья.

– Определенно нужно торопиться...

Люциан встал, по-детски отряхнул ладошки, проворно спустился на поляну. Он быстро преодолел расстояние до нужного места и остановился в нерешительности. Предстояло добраться до точки возмущения пространства, висевшей высоко в небе. Колдун достал новую монету, держа руки коробочкой, точно в них сидел жук, принялся искать конец нити Ариадны. Наконец он почуствовал в ладонях образовавшийся клубок, мало того он был явно несколько больше, чем в прошлый раз. Это могло означать, что нить соединилась. Клубок покачивался на ладони, немного приподнялся в воздухе, он явно чувствовал сквозняк даже из закрытого окна меж мирами. Пытаясь ему помочь, Люциан представил себе спиральный пандус. Магический провожатый замер на один миг, потом откатился назад, словно беря разбег, и помчался по невидимой дороге, оставляя за собой путеводную нить. Через несколько секунд он исчез из виду. Экспериментатор почувствовал, как его втянуло в вертикальную трубу, понесло вверх и, пересчитав все ребра витками пружины, бросило в тоннель... Любопытных глаз в траве он уже не увидел. Полет внутри извивающейся пружины длился всего мгновение. Люциан выпал на асфальт.

Глава 17.

Шоссе местного значения

– Он решил размазать себя по кирпичной стене, – охнул Марк.

– Вместе с нами, любезный демон, – отозвался Пуфф, удобно разлегшийся на заднем сиденье, – словно масло по булочке...

Марк приоткрыл дверь, готовясь спасаться бегством, но кенгурятник машины бесшумно погрузился в кирпичную стену, на поверхности кладки пошли круги, будто по воде.

– Прикрой дверь-то, – заметил Ян.

– Не то ноги промочишь, – донеслось с заднего сиденья.

Автомобиль весь ушел в кирпичный омут, на мгновение стало темно и холодно. Ян успел включить кондиционер, благо знания о земных машинах остались при нем, прежде чем в глаза ударил ослепительный солнечный свет.

* * *

Машину все сильнее тянуло в сторону, святой отец тяжело вздохнул и повернул к обочине. Он обошел вокруг, правое переднее колесо испустило дух.

– Надо было лучше молиться, не нарушать пост, вот теперь меня господь и наказал, – сказал священник сам себе.

Надежда добраться до места во время, к дневному чаепитию – растаяла. Предстояло под палящим солнцем заменить колесо. Святой отец достал из кузова грузовичка домкрат, принес запасное колесо и попытался открутить гайки. Не поддалась лишь одна. Он нашел под сиденьем большой баллонный ключ и повторил попытку – ничего не вышло. Несмотря на сухой климат, резьба заржавела и не отворачивалась. В борьбе с непокорной резьбой не помогла даже труба, найденная в кузове. Священник пробовал висеть на рычаге, стучал по нему – труба погнулась. Черная ряса плохо подходила для физической работы под палящим солнцем. Он снял одеяние и, оставшись в одном нательном белье, с крестом на груди, вновь вступил в неравную борьбу с колесом.

– За грехи мне все это, за грехи. Один приход чего стоит, такое население досталось... Может, поможет кто?

Несчастный посмотрел на шоссе – оно уходило в обе стороны, до самого горизонта. Горячий воздух поднимался от асфальта, прямая, как струна, дорога была совершенно пуста.

– Какой дьявол потащится сюда в такую глушь... – выругался священник.

Он взял тряпку, обмотал гайку, намочил обильно соляркой и принялся ждать. Ощутив прохладное дыхание, отвлекшее от невеселой думы о колесе, святой отец поднял голову...

На пыльном шоссе, впереди грузовичка священника, стоял джип. Его сверху донизу покрывал толстый слой инея. Кристаллы льда быстро таяли, обнажая черный лак и хром. К своему ужасу, потерпевший посмотрел на дорожную пыль, в ней отпечатался только след его машины, словно пришелец упал с неба. Священник схватился за крест. Тем временем заднее окно приоткрылось. Из него высунулась похожая на кошачью лапу, только значительно больше, черная мохнатая конечность. Она вытянулась почти до капота и осторожно собрала полную горсть инея. Окно закрылось. Священник только успел выставить перед собой крест, как услышал...

– Нельзя же быть такими серьезными.

Передние двери распахнулись, на асфальт, отчаянно ругаясь, выскочили двое. Из машины донесся желчный смех.

Тот, что был ближе к святому отцу, собрал с капота остатки инея, быстро слепил крепкий снежок и бросил в открытую дверь. Из окна появился белый носовой платок, дверь открылась, на дорогу выбрался черный большой котище.

– Сдаюсь на милость победителя, – сказал он.

У священника открылся рот. Отец Феофил, зажав в одной руке крест, отчаянно крестясь другой, принялся бить поклоны и громко верещать...

– Прости, прости. Случайно имя его припомнил. Виноват я, виноват!

– Хорошо, капитуляция принята. Хулиган! – отозвался Марк.

Отец Феофил поднял голову, понял что сказанное относится не к нему, тайком оглядел упавшую с неба компанию. Те двое, которых он принял сначала за людей, по большему счету таковыми не являлись, хотя и носили вполне человеческую одежду – синие джинсы, кроссовки, куртки. У того, который запустил снежком в открытую дверь, голова была скорее не человеческая, а как у кота, если забыть о зеленоватой шерсти. Второй, не сказавший пока ни слова, еще мог сойти за молодого мужчину, но его руки... Вместо кистей из куртки высовывались зеленые, чешуйчатые лапы, с огромными когтями, отливавшими стальной синевой. Святой отец перекрестился. Он никак не мог понять, за что на его плечи навалились все беды: попал в приход в таком захолустье, жители в городке странные очень, место само не подарок, одно название чего стоит Вечный покой. Теперь вот вызвал на свою голову этих демонов Ада. Отец Феофил разогнулся и принялся истово крестить демонов.

– Пропади! Уйди под землю!

– Это ты кому? – глухо произнес Пуфф, надвигаясь на священника.

– Исчезни! Пропади!

Крестное знамение не произвело на котищу ни малейшего впечатления.

– Не успели мы приехать – сразу выгоняют, – обиделся Марк, – скажи лучше, как проехать к месту Вечный покой?

Ян попробовал запустить заглохший двигатель. Мотор заработал. Бортовой компьютер молчал, лишь показывал значок превышения влажности и время в минутах.

– Нужно ждать, когда высохнет и включится, или ехать самим.

Он обошел вокруг и оказался рядом со спущенным колесом грузовичка священника.

– Не отворачивается?

Не получив ответа, Ян присел на корточки, откинул тряпку. Гайка в лапе раскалилась, мгновенно испарив солярку, после чего легко открутилась.

– Может любезный господин подскажет нам дорогу?

Святой отец указал дрожащей рукой в противоположную сторону. Глаза пришельца сузились. Священнику показалось, будто ледяной взгляд проникает в самую душу. Когтистая лапа взяла его за горло...

– Ты разве не знаешь, что ложь – грех?

– Да...

– Мы сделали тебе плохо? Оскорбили твоего бога?

– Нет...

– Живи, лгун, – лапа разжалась, и священник рухнул в обморок.

– Умер? – осведомился Марк.

– Просто обморок.

– Там на запасном колесе немного инея осталось, – заметил Пуфф, сделал лепешку и припечатал на лицо Феофана.

Святой отец пришел в себя, открыл глаза.

– Поехали, колесо он сам прикрутит, – произнес, Марк, усаживаясь на свое сиденье в джипе.

Пуфф и Ян заняли места, двери захлопнулись, и черное с хромом исчадие Ада уехало в направлении противоположном, указанному отцом Феофаном.

* * *

Несколько километров ехали молча. По обе стороны дороги простиралась пустынная степь, с разбросанными образованьями известняка. Ветер, словно искусный токарь, превратил толстые колонны разного диаметра, в стопки дисков, эллипсов размером от десятков до сотен метров. Все чаще стали попадаться песчаные проплешины, с жалкими пучками засохшей травы. Постепенно степь перешла в пустыню, украшенную все теми же редкими образованьями известняка. Пуфф просунул голову между передними сиденьями, протер тыльной стороной лапы экран курсового компьютера.

– Может это не курсовой, а климатический прибор? – спросил он.

На экране по-прежнему говорилось о высокой влажности.

– До того, как мы нырнули в кирпичный омут – он был курсовым прибором, – вздохнул Ян.

– Может святого отца расспросить? – предложил Марк.

– Он, мне кажется, не особенно расположен разговаривать, – заметил Ян.

– За кого он нас принял? – недоумевал Пуфф.

– Он видимо решил, будто мы злые демоны, и единственная наша цель – это вредить роду человеческому.

– Мне кажется, людям и вредить уже не надо, – поддержал беседу Марк, – сами справятся.

– Видимо, а дорога тут собственно одна.

– Только столбов километровых нет.

– А это? – указал Пуфф.

Автомобиль затормозил и остановился. Трасса круто поворачивала влево и уходила к горизонту. На вираже стоял столб, с табличкой в виде раскрытой книги. На обложке жирно выведено – семнадцать.

– Пока все правильно, только куда ехать? – удивился демон.

Ян надел кольцо. Почва разгладилась, исчезли кочки и трава, превратившись в идеальное асфальтовое покрытие. Джип сам повернул на новую дорогу, словно зная, куда нужно дальше. Отъехав от шоссе, путешественники с удивлением обнаружили, что дорога впереди существует только метров на пятьдесят и упиралась в большой валун.

– Приехали, – подал голос Пуфф.

– Да, дальше не проехать...

Джип тем не менее, двигался вперед, не снижая скорости, нога Яна уже легла на педаль тормоза, но он не успел остановить автомобиль. Асфальтовая лента описала плавную дугу, часть камня исчезла, будто под ножом – сливочное масло.

– Ничего себе колечко...

Трасса впереди разворачивалась, будто ковровая дорожка, утюжа валуны, прорезая возвышенности, песчаные барханы. Лента серо-стального асфальта жила по своим законам, она не принадлежала окружающему миру. Ян посмотрел в зеркало заднего вида – никаких следов шоссе не было! Весь ландшафт оставался в полной неприкосновенности, словно некто свертывал ковровую дорожку обратно в рулон, насыпал кучи песка, перетаскивал на прежнее место валуны. Дорога неведомым способом раздвигала реальность, которая тут же смыкалась за машиной.

– Эксперимент, – сказал Ян, снимая кольцо.

Шоссе пропало, колеса автомобиля мгновенно оказались по ступицу в песке, беспомощно загребая его и мелкие камни. Унылый пейзаж выветренных колонн известняка, похожих на гигантские стопки разнокалиберных тарелок, дополнил налетевший ветер. Он закрутился, собирая песок, мелкие камни, небо потемнело. Путешественники оказались в центре вихря, джип стал медленно погружаться в зыбучий грунт. Кто-то громко чихнул. С крыши посыпались разнообразные сильные выражения, самым ласковым из которых было – “Ты что, сдурел, кретин!”

Пришлось тут же надеть колечко обратно. Машина снова поплыла вместе с куском дороги сквозь барханы... Из окна свесилась обезьянья морда в кружевном воротнике, покрутила грязным пальцем у виска. Ян потянулся к поясу за жезлом, но жест Марка остановил его. Они дружно протерли глаза. Тварь желчно усмехнулась.

– Это еще кто? – надул губы Пуфф.

– Кучер.

Ян и Марк понимающе закивали.

– Не снимайте кольцо, пропадете! – пояснил кучер и исчез.

Фрагмент шоссе продолжал резво двигаться вперед, иногда обходя препятствия, описывая плавную дугу, иногда проходил сквозь них.

– Похоже на железную дорогу... – заметил Ян.

– Ее за спиной тут же разбирают, перенося вперед.

– Да. Наш паровоз вперед летит...

– Позвольте спросить? – донеслось с заднего сидения.

– Да, конечно.

– Железная дорога – это шоссе из плит железа? Оно же быстро поржавеет в сырой земле...

– Не совсем. Это такие металлические бруски – рельсы, лежащие на поперечинах из бетона или дерева. По ним ездят специальные повозки. Так как дорога ровная и прочная, повозки могут иметь большой вес.

– Похоже на лежащий забор?

– Ну, где-то, да! – усмехнулся Ян.

– Подумаешь...

– Железная дорога – это целое огромное хозяйство, со своей четкой организацией, а не только рельсы...

– Что-то на Земле все структура – телефон, железная дорога. Только в чем сходство с этим, – Пуфф указал лапой вперед.

Марк с Яном пожали плечами...

– А паровоз – для доставки пара по воздуху? Аналог воздушного шара?

Марк рассмеялся, чуть не упав на пол, но помог ремень безопасности. Пуфф надул щеки, изобразив обиду.

– Да нет, это устаревший тип механической повозки, возившей по рельсам вагоны в начале двадцатого века.

– Речь у вас господа – никакой логики. Термины употребляются совершенно произвольно. Понять, о чем вы говорите, иногда совершенно невозможно!

– Пуфф – а ты формалист! – заметил Марк.

– Это слово несет оскорбительный смысл?

– Ты замучил.

– Нужно же добраться до истины?

Дружный тяжелый вздох с переднего сидения заставил Пуффа ненадолго умолкнуть.

Внимание экипажа привлекло что-то неестественное, спонтанно возникло чувство опасности... Голова Пуффа появилась между спинками передних кресел, он посмотрел на Марка, потом на Яна.

– Чувствуете?

– Не можем понять только причину, – ответил демон за двоих.

Пейзаж впереди ничем не отличался от картинки в зеркале заднего вида, пожалуй даже слишком! Вдруг дорога впереди резко обогнула камень и повернула направо под острым углом. Выглядело все так, словно в песок вкопано зеркало без конца и края. Асфальт необычного шоссе отразился в зеркале по своим законам. Ян остановил машину. Вышел из нее и, взяв несколько камушков, принялся их бросать вперед. Камни, падали на землю совершенно естественно, исключая один, пролетевший над шоссе. Он исчез.

– Выходит, ехать по степи можно вечно. Она видимо, просто замкнута. Опытный путешественник заметит, если пейзаж повторяется – но это ему не поможет. Не зная точек, где смыкается скрытая зона с обычным миром, искать ее – дело безнадежное.

– Любопытно, не думал, что на Земле есть такое, – покачал головой Ян.

– Если это она. Но, скорее всего, ты прав.

– Почему же никто не открыл этот район?

– У землян иная концепция устройства мира. С этим ты согласен?

– Пространство непрерывно и линейно...

– А сказки, предания? – удивился Пуфф.

– На них клеймо вымысла. Вымысел по представлениям людей – лишь умозрительная конструкция.

– А как же мы? – развел лапами котище, высунувшись в окно.

– Если этого не может быть, значит, этого не может быть никогда.

– Бог с ними, с людьми. Будем решать свои проблемы. Поехали вперед, – завершил обсуждение Ян, садясь снова за руль.

– Вот его-то с ними видимо нет, – проворчал демон, устраиваясь на своем месте.

Ян перевел селектор коробки передач в положение вперед и медленно поехал к замысловатому изгибу дороги. Асфальт исчез. Джип двигался от начала обычной, довольно широкой, грунтовой дороги. В зеркале отражался прежний пейзаж, впереди – тоже. Ян осторожно снял кольцо, ничего не изменилось... Пока он экспериментировал, переднее колесо съехало с утрамбованной поверхности, машину сильно качнуло.

– Внимательнее, пожалуйста, я – не мешок с песком, – пожаловался Пуфф, трогая ушибленный нос.

Ян быстро надел кольцо обратно, повернул руль, выправив автомобиль, увеличил скорость. Джип, оставляя за собой пыльный шлейф, поехал вперед.

– Может быть медленнее? – попросил Марк, – качает очень!

– Пакетик возьми, – предложили сзади.

– Себе возьми!

– Уже приготовил! – показал котище бумажный мешок с надписью “цемент 50 кг”.

– А содержимое где?

– В окно высыпал! – продолжил хамить котяра. Мчаться по неровной грунтовке – явно доставляло ему удовольствие.

Пуфф в хорошем настроении любил пошалить, но водителю сейчас было не до этого. Если ехать медленно, то пыль окутывала автомобиль, ухудшая видимость, если двигаться быстро – приходилось следить за дорогой с удвоенным вниманием. Она оказалась не такой уж ровной. Ян поздно заметил очередную яму, резко затормозил, вывернув руль, и машину бросило так, что Пуфф вместе со своим пакетом по пояс пролетел между спинок сидений, упершись носом в экран курсового компьютера.

– Кажется, застрял, – констатировал он.

– Пакетик отпусти, – участливо заметил демон.

– Тогда содержимое на тебя выплеснется, – не остался в долгу котище.

– Я тебе покажу... – начал Марк.

– Починил! – прервал его радостный вопль котяры

– Кого? – вступил в разговор Ян, снова набирая скорость.

– Через два километра развилка, нам прямо!

– Убери голову...

– А как? Я застрял!

– Сейчас достанем...

Ян увидел впереди участок более твердой дороги, притормозил и резко нажал педаль акселератора. Двигатель на доли секунды задумался, взвизгнули шины, тяжелая машина не тронулась, а скорее прыгнула вперед. Голова Пуффа освободила экран, котище отлетел на сиденье, следом за ним отправился мешок.

– Уфф...

– Если помогать – то быстро и эффективно!

– Скорее эффектно, – прокомментировали сзади, – интересно, если я пожалуюсь на головную боль?

– Вылечит радикально, – заметил привыкший к качке Марк.

– Это как?

– Отрубит хвост.

– Это почему?

– Не почему, а по какое место, по самую шею!

– Не смешно – обиделся Пуфф и замолчал.

Через некоторое время джип выскочил на перекресток, точнее здесь сливались две дороги: та, вторая, была более наезженная. Стрелка на экране указывала вперед, машина двинулась туда. Местность стала выглядеть более приветливо. Удивительные тарельчатые столбы из известняка исчезли. Пустыня уступила место степной, с пологими холмами пустоши. Редкие пучки сухой травы немного разнообразили скучный пейзаж. Дорога плавными волнами переваливалась через складки земной кожи. Машина на широких покрышках двигалась легко, уверенно. На горизонте, в легкой сизой дымке угадывались горы...

– Едем и едем, даже жилья никакого нет...

Марк обернулся, мешок у Пуффа отсутствовал.

– Куда дел пакетик? Сорить нехорошо...

– А ручки-то вот они, нет ничего, – продемонстрировал Пуфф все четыре лапы, – когда же мы, наконец, пребудем, скучно.

– Курсовой указатель уверенно показывает вперед, да и до края света еще далеко.

– Не зря вилла называется “Последний приют”, больше там, наверное, нет ничего...

Последнее утверждение Марка оказалось ошибочным. Холмы по пути стали несколько выше. В долинах появились отдельные деревья. Они напоминали низкие, кряжистые дубы, множество кривых разветвленных корней цепко держали невысокий ствол. Широкую крону, словно стропила, поддерживали толстые, затейливо изогнутые ветви. Казалось, если убрать зелень, то дерево можно смело перевернуть, настолько сучья походили на корни... Переваливая через очередную вершину холма, Ян увидел крыши, готический шпиль.

– Скоро будем на месте.

– И я видел, – обрадовался Пуфф.

– Только веди себя прилично, – вздохнул Марк.

– Обязательно. Не курить, не сорить, кофе на себя и соседей по столу не выливать. Куриные кости на скатерть не выплевывать...

– Вот видишь, все хорошо знаешь, – не поддался демон.

Дорога повернула в небольшую долину и, обогнув очередной холм, вывела к потрескавшейся доске на столбе. Надпись поверх свежей краски на английском языке гласила: “Вечный покой”. На столбе красовался человеческий череп, пальцы цепко держались за табличку... Кости за локтевым суставом, как впрочем и остальная часть скелета, отсутствовали. Пустые глазницы смотрели на дорогу. Череп медленно поворачивался за приближающимся автомобилем. Пуфф высунулся в окно, показал язык...

– Говорил, знаешь как себя вести прилично...

– Тем не менее, мы нашли поселок. Это несомненно плюс, – отметил Пуфф, показав черепу кулак.

– Осталось обнаружить виллу.

– Спросим?

– У кого?

– У местной власти. Мне кажется, здесь должен быть шериф или кто-то исполняющий подобные обязанности – подключился к разговору Ян.

Грунтовка кончилась, колеса въехали на мощенную плоскими плитками мостовую.

– Бензоколонку и лавку я уже вижу, – продолжил Ян, снижая скорость.

– Заправимся?

– Понимаешь ли, указатель топлива показывает “полный бак”.

– Может, к крышке примерз... – блеснул эрудицией котище.

– Да нет, он колеблется при крене машины.

– Смотрите – шерифская звезда на ограде...

– Нам туда.

Глава 18.

Странный посетитель

Люциан поднялся. Клубок с нитью Ариадны не израсходовал энергию полностью и повис в метре над землей, словно не зная, куда направиться дальше. Поводырь колебался, будто дорога раздваивалась, а он никак не мог решить, куда двигаться. Его тянуло к глухой кирпи