/ Language: Русский / Genre:sf,

Долететь И Остаться

Владимир Перемолотов


Перемолотов Владимир

Долететь и остаться

Владимир Перемолотов

Долететь и остаться

Мульп.

Окрестности промежуточной базы.

Выход из "Пыльного болота"

От рубчатой подошвы вакуумного скафандра в пыли оставался узорчатый след, который тут же заливала вездесущая тьма. При тяготении в одну восьмую гравитационной постоянной, пыль, поднятая ногами, взлетала на несколько сантиметров, но, вместо того чтобы честно упасть назад, на камни, колыхалась в пустоте, словно капля краски, в воде.

А вот темноте отсутствие тяжести помехой не было. Едва подошва ботинка отрывалась от земли, как она уже оказывалась в следу. Кузнецов несколько раз, не столько интереса ради, сколько от скуки поднял и опустил ногу, но каждый раз темнота оказывалась быстрее света. Открытие, конечно не Бог весть какое, но все же...

Сергей поискал глазами товарища.

- Эй, Чен, - позвал он. - Ты знаешь, что темнота распространяется быстрее света?

В наушниках запыхтело, мелкими песчинками ударили в мембраны какие-то заряженные частицы, потом из фырканья и шипения родился голос.

- А то как же. Тьма... Распространяется...

Товарищ дышал тяжело, с натугой.

- Стой, животное, куда? Да! Я, например, много чего знаю. Мне, между прочим, доподлинно известно, что солнце зайдет через двадцать минут.

Кузнецов, чуть повернув голову, посмотрел на светило. Метеоролог наверняка был прав. Сергей вообще не помнил, чтобы предсказания Чена не оправдывались, особенно, если он предсказывал что-то неприятное.

Ему следовало что-либо ответить, хотя бы из уважения к его труду. Это Сергей бездельничал, вертел головой по сторонам и философствовал, а Чен волок за собой здоровенный контейнер. И хотя вокруг была все та же одна восьмая "же" масса оставалась массой и тут, и волок эту массу все же он, а не Сергей. Оглянувшись на близкий горизонт, Кузнецов пробормотал.

- Тут ты наверняка прав. "Кладезь мудрости" твоя фамилия!

Здешнее светило, которое по утвердившейся привычке все звали Солнцем, уже не висело над изборожденной мелкими кратерами равниной, а, казалось, вплавилось в нее, и теперь торчало из-за горизонта половиной золотого имперского знака "За Атуанский поход".

От взгляда на пышущий жаром горизонт Сергею стало не по себе. Он произнес "кислород" и струйка прохладного воздуха коснулась потного лба.

Чтобы достичь места, где в изобилии встречались комфорт и кислород, им оставалось преодолеть только одно препятствие - здоровенную каменную стену. Там, на плато, понимавшемся вверх чуть ли не на триста метров, стоял новый корабль капитана Мак Кафли.

Корабль назывался "АФЕС" - подарок Академии наук от одной из старейших Земных страховых компании. Можно, конечно, было бы преодолеть расстояние до него одним рывком, но в этом он не видел ни интереса, ни авантюризма, да и двадцать минут до захода хотелось бы провести не только с пользой, но и с удовольствием. Природу следовало побороть и преодолеть, получив при этом, если возможно, положительные эмоции. К тому же...

- Эй, смотри...

Да... Он размышлял, а Чен работал.

Сергей повернулся. Коллега, перебравшись через валун, неслышно подкрался и теперь вертел перед глазами прозрачный камень.

- Что это?

Чен повернул кулак, и оттуда ударили струи чистого цвета - желтого, алого, синего... Сергей загородился ладонью и спросил безо всякого интереса:

- Кварц?

- А шут его знает... Может быть хрусталь? - ответил Чен, держа находку на одном пальце. - А может быть Тот Самый Камень?

Сергей хмыкнул. Существовала там, внизу, такая легенда. Он повертел находку в руках и вернул китайцу.

- Бриллиант бы нашел лучше... Представляешь? Бриллиант, величиной с кулак! Тогда Император точно согласился бы сразу на все...

Они разом вздохнули, подумав об одном и том же.

- Когда у него аудиенция? - чуть запнувшись на трудном слове, спросил Чен. - Сегодня?

- Сегодня...

- Может быть, к тому времени как доберемся, уже команду дадут? мечтательно сказал Чен. Он дернул левым плечом, словно ощутил им лямку НАЗа. - Чемоданы в руки...

Сергей пожал плечами, ничего не сказал.

- Чемодан в руки, - продолжил Чен, - ключ на старт...

Каждый из сотрудников Заповедника, не исключая и их самих не жил здесь, а скорее, выражаясь "высоким штилем" влачил существование, дожидаясь решения Императора Мовсия.

В прошлый раз, когда он на "Новгороде" попал сюда, и претерпел массу приключений, к тихой радости земных биологов, оказалось, что помимо починки "избушки" и спасения космического Робинзона Джо Спендайка они совершили еще одно богоугодное дело - выяснили, что в этом месте - единственном в исследованной части Вселенной! - обитают громадные летающие ящеры, за которыми с легкой руки первооткрывателей закрепилось название "Императорские драконы".

Едва обрадовавшись, академики впали в глубокое уныние. Судьба Императорских драконов казалась печальней судьбы их земных антарктических тезок - Императорских пингвинов. Замские болота, как оказались единственным местом на планете, где те жили в естественных условиях. Поскольку ничего подобного земная наука на других планетах не обнаружила, то почти мгновенно в высших академических сферах приняли решение - спасать уникальный вид. Вслед за этим решением события стали развиваться по двум параллельным руслам - на Земле срочно готовилась новая экспедиция, с целью устройства заповедника, а через заброшенного чуть ранее в Империю прогрессора, академики стали добиваться от Императора Мовсия Эмирга продажи Замских болот землянам.

То есть все шло своим чередом, никак не вылезая за рамки традиций, уже сложившихся за полторы сотни лет после первого контакта с недоразвитыми братьями по разуму и, в силу этого, обретших силу закона.

По сложившейся традиции, контактируя с внеземными цивилизациями, земляне старались оставаться хорошими соседями. Это означало, что им приходилось подчиняться законам и обычаям, действовавшим на тех планетах, где они собирались обосноваться.

Такое положение создавало порой множество неудобств и парадоксов, особенно на первых парах, но оно же позволяло избегать конфликтов на местах. Организованные по этому принципу уже на пяти обитаемых планетах действовали земные представительства- фактории, рудники, заповедники и даже туристические маршруты. Территория под них либо покупалась, либо бралась в аренду, и всем участникам таких сделок было хорошо. Туземцы не испытывали никакого культурного шока, никто не воевал друг с другом и вообще все происходило чинно благородно. То есть почти так же как когда-то на Земле, с той лишь разницей, что капитаны, открывшие неведомые звездные острова не торопились приобщать аборигенов к прелестям цивилизации, а общались с ними в круге их законов и представлений о мире, и, если это было нужно, даже надевали на себя набедренные повязки.

До поры до времени, земляне представлялись туземцам далекими соседями, что собственно, по большом счету, было правдой.

Ну, почти правдой.

Дурбанский лес.

Лагерь фальшивомонетчиков.

Металл в котле булькал и пускал пузыри, словно разогретая на огне густая каша. Отсветы огня бегали по лицам, высвечивая и каменные стены, и глаза, и сжатые в волнении губы разбойников, ждавших, что скажет Вахари-Хе, а тот пока молчал.

Хмурясь, он обошел плавильню, ловя лицом волны жара, а потом сделал, наконец, то, что от него все ждали - опустил в котелок ковш...

Лукавчик протиснулся вперед, посмотреть.

Корка окалины раскололась, тяжелые волна прокатилась по темно-красной поверхности, ударилась о стенку, и дымные фонтанчики взлетели вверх, отравляя запахом горелого металла воздух в пещере. Двое новеньких шарахнулись назад, а Вахари-Хе все нипочем...

Загородившись от жара ладонью, он посмотрел, как металл стекает из ковша, и покачал головой. Капли текли тяжело, лениво... Товарищи смотрели на него, ожидая, что скажет. Последнее слово тут было не за атаманом, хоть тот и в Ленивой Башне сидел и с Шенской каторги бегал, а за ним.

Провожаемый взглядами отошел на пару шагов в сторону и взял из кучи новую монету. Лукавчик затаил дыхание. Как-никак, а только Вахари-Хе мог оценить итог работы. Монета была как настоящая, то есть все на ней было, как и на настоящей, только золотом она еще не блестела. Для последнего шага нужно было колдовство, которое знал только Вахари-Хе. Он подержал монету в руке, понюхал для чего-то и вдруг отбросил ее в огонь под котелком. У Лукавчика внутри все словно оборвалось.

- Воздуходувка нужна, - сказал Вахари-Хе так, что стало ясно, что это его последние слово, и говорить уж больше не о чем...

- Если хотим, чтоб все было не хуже чем на Императорском монетном дворе, то нужна воздуходувка.

Никто слова не проронил. Огонь продолжал раскалять металл в котелке, но это уже было лишним. Главное слово было сказано.

- Воздуходувка... - Хамада не возразил, только повторил. В голосе его не было ни злобы, ни раздражения. Он ведь тоже понимал, что Вахари-Хе хочет как лучше и поэтому только проворчал.

- Умный... Все вы тут умные... А вот кто мне, старому и слепому подскажет: где ее взять, воздуходувку-то?

Разбойники молчали. На то он и вожак, чтоб думать. Не зря он три доли в добыче имеет. Вот пусть и думает...Хамада молчал, словно не замечал того, что на него все смотрят.

- Ну, господа дорожные дворяне, воздуходувку мы, положим, у Императора займем... - сказал, наконец, атаман. - А человека? Где человека возьмем ее крутить?

Он оглядел их невидящими глазами.

- Или кого-то из вас к ней цепью приковать ради общего дела?

Вахари-Хе посмотрел на вожака свысока, пожал плечами. Его эти слова никак не касались. Он свое слово сказал. Теперь очередь атамана сказать свое.

Ефальтий, правая рука атамана, посмотрел на товарищей. Лица у них стали мрачными. Он понимал их, потому что был такой же, как и они. Всем хотелось легкого золота, а вот работать тут никто не взялся бы. Не те это люди, да и слишком много настоящего золота было вокруг них, пусть чужого, но настоящего... Так что работать за фальшивое никому и голову не придет. Отобрать настоящее золото было хоть и опаснее, но веселее, чем работать. Ефальтий коснулся плеча атамана, привлекая внимание.

- А ты и человека, у Императора займи... У него тюрем много. Он тебе, может не одного, а двоих даст, да еще и спасибо скажет...

Хамада засмеялся, и лица разбойников разгладились...

- Ага! Нужно мне его "спасибо". Я с него лучше золотом возьму...

Мульп.

Окрестности промежуточной базы.

Беговая стена.

Метеоролог подбросил блестящий камень и тот, переливаясь цветами, словно мыльный пузырь медленно всплыл над ними. Сергей машинально поднял голову, наткнувшись взглядом на нависший над головами острый каменный гребень. Контейнер и гребень. Гребень и контейнер. Он ухмыльнулся.

- А давай наперегонки? - предложил Сергей. Четыре недели, что экспедиция сидела на Мульпе, такие гонки по вертикали стали развлечением для ее участников.

За бликующим лицевым щитком, лица Чен-Ли-Юня было не разобрать, но Сергей и так мог представить, как тот прищуривает глаза, пытаясь понять, что это он задумал. В таких играх легкий и верткий Чен чаще выигрывал, чем проигрывал и поэтому китаец переспросил:

- Наперегонки? До корабля?

- До гряды, - уточнил Сергей, тыча пальцем в несуществующее небо и нахально прибавил. - Могу дать фору...

Чен поднял светофильтр, улыбнулся. И без того раскосые глаза превратились в щелочки.

- Обойдусь...

- Кто первый доберется до гребня и увидит корабль, тот...

Мысль о догонялках пришла ему только что, и он еще не решил, что получит выигравший.

- Что тот? - подозрительно спросил Чен. По тону, Сергей понял, что тот уже готов согласиться, и посмотрел в небо, словно хотел быстренько найти там подсказку. Он даже замычал, подгоняя мысли.

- Ну?

Глаза натолкнулись на блестку в небе.

- Да вот хоть бы и камень. Тому и камешек твой достанется. Идет? "Бриллиант величиной с кулак" его фамилия.

Камень уже парил над ними метрах в десяти, блестя, как звезда минус первой величины.

- Идет. А это?

Чен стукнул ногой по контейнеру.

- Сам долетит.

Не дожидаясь согласия Чена, он набрал на пульте контейнера несколько цифр, отрегулировал бустер и обуза, оттолкнувшись от поверхности, устремилась вверх. Несколько секунд они смотрели, как контейнер, похожий на старинный угловатый сундук удалялся от них, одну за другой загораживая звезды. Чен не позволил ему засмотреться.

- Ну?

- На счет три, - сказал Сергей и напружинил ноги. -Раз... аз...ююю Считаю я, - быстро остановил его Чен. - Ты предложил, я считаю... Это честно.

Сергей пожал плечами. В скафандре это было неудобно, но у него получилось.

- Без двигателей?

- Конечно. Как обычно - на камнях.

Блестящий шар на плечах Чен-Ли-Юня качнулся, в жесте подтверждения.

- Раз, два, три.

Они разом нагнулись, подбирая камни и на счет "три" одновременно оттолкнулись, взмывая в пустоту.

Эта гонка была похожа на полет настоящих кораблей от планеты к планете. Отталкиваясь от попадавшихся на пути выступов, люди пролетали пустоту от одного куска тверди до другого и, изменив направление, словно настоящие космические корабли мчались вверх и вверх, к звездам.

Чтобы победить, тут нужно было не только везение, но и уверенное владение телом. Весь фокус состоял в том, чтобы, используя свое тело и камни, что попадались под руки, проскочить кружево невесомых и едва скрепленных друг с другом обломков, то ли растущих из стены, то ли просто прилипших к ней.. Не продраться, словно носорог сквозь чащу, но проскользнуть. Угрем. Червем. Вирусом.

Пустота вокруг не была опорой, и им приходилось маневрировать, изменяя центр масс, чтобы не встретиться с причудливо расположившимися в пространстве невесомыми иглами из пыли, камней и льда.

Сложенные из них стрелы и выступы вертелись над головой вместе со звездами, и Сергей взмахнул рукой, приостанавливая свое движение, чтобы проскочить в открывающуюся между двумя иглами щель.

В наушниках слышалось тяжелое дыхание Чена. За счет более мощного толчка Сергей летел чуть быстрее, но партнер шел следом, выбирая момент, чтобы обогнать товарища.

Слева блеснуло. Щель там раздвоилась, и Сергей увидел, что Чен швырнул в сторону один из запасенных камней, в надежде нырнуть туда и сократить путь. Его плавно потащило в просвет. Сверху Сергею было видно, что он не успевает - то ли камень оказался маловат для его веса, то ли просто не рассчитал с силой броска. Чен и сам это понял. В сторону полетел второй снаряд. От этого торопливого движения его и вовсе закрутило, затягивая в пыль.

Сергей довольно захохотал, но тут и его самого достало - по шлему противно заскрежетало, движение замедлилось, и пространство вокруг в один миг превратилось в густой, черный кисель.

"Залетел..." - подумал он. Сердце трепыхнулось запоздалым страхом, но гонщик взял себя в руки. Пока он истратил только один камень. Два других держал наготове, как раз вот для таких случаев. Он отбросил первый, надеясь, что этого хватит, чтобы выбраться из каменного облака, и зашарил вокруг освободившейся рукой. Камень для разгона у него еще был, но раз уж подвернулась такая возможность следовало ухватить побольше обломков, что наверняка витали где-то рядом, то ей надо воспользоваться. Так оно и случилось - в каменном мусоре недостатка не было, одно плохо - под руки попадалась какая-то мелочь, и он, едва ощупав ее, тут же кидал вниз, добавляя себе скорости.

- Чен, где ты?

- Не знаю... Надеюсь выше чем некоторые самонадеянные егеря...

По-прежнему ничего не было видно - пыль, залепившая лицевой щиток, словно приклеилась к стеклу, и вместо глаз приходилось полагаться на руки.

Они крутились над головой, как два локатора ощупывая пространство. Несколько долгих секунд Кузнецов ждал удара, но кроме пустоты над головой ничего не было. Повезло. Проехав перчаткой по шлему, он смахнул пыль, и тут же глянул вниз. Чен как раз тоже выбрался из своей каши. Сергей увидел, как он задрал голову, отыскивая его, и, заметив, помахал свободной рукой. Другой рукой он прижимал к себе здоровенный булыжник, умело распорядившись которым, наверняка выиграет гонку.

"Это называется, повезло..." - подумал Сергей.

Он закрутил головой, отыскивая что-нибудь похожее, но как назло, вокруг не нашлось ничего, кроме пыли. Над его головой звездилась пустота. Отвесная стена медленно плыла рядом, в двух метрах от него. Полоса ледяных игл осталась внизу, и Сергей понял, что если он ничего не придумает, то проиграет.

В наушниках послышалось "Ух!". Что это означает, гадать не приходилось. Чен метнул свою глыбу вниз.

Пора было использовать домашнюю заготовку.

Он потратил один из камней, чтобы развернулся вокруг оси. Черные трещины медленно поплыли мимо него, поблескивая острыми гранями сколов. Камни, играя всеми оттенками коричневого, передвинулись вправо и скрылись за спиной. Стена отдалилась и перед глазами развернулась стометровая бездна, наискось пересеченная тонким штрихами пыльно-ледяных игл. Как ни красиво все это выглядело, а нужно ему было вовсе не это. Ага! Вот и он! Угловатый, похожий на старинный сундук, контейнер догонял его. Сергей подождал, пока он подплывет поближе, достал до него кончиком ботинка и, опершись, оттолкнулся, направив себя к уходящему призу. Теперь чистое небо над головой только радовало его.

А вот Чену не повезло. Откуда-то сбоку из темноты вынырнул карниз. Метеоролог замахал руками как крыльями, но слишком поздно.

От толчка широкая полоса камней, державшаяся неизвестно на чем вдруг оторвалась и плавно заскользила вниз, погребая под собой незадачливого гонщика.

Сергей подобрал выигранный приз, наклонил голову, пытаясь высмотреть друга, но под ним медленно валились в бездну многотонные глыбы то ли льда, то ли камней и пыль, сотнями лет лежавшая на одном месте. Невозможным в пустоте облаком, и оттого еще боле странным, она полилась вниз, заполняя пространство под ним. Это уже было серьезным.

- Чен? Где ты Чен?

Гордый китаец не откликнулся, в наушниках скреблось статическое электричество, но Сергей увидел у себя под ногами тусклую вспышку, означавшее только одно - не желая рисковать, Чен включил маневровый двигатель. Через несколько секунд из облака вынырнул скафандр и потихоньку поплыл вверх.

Увидев его, Сергей отшвырнул последний камней, и это усилие подбросило его в пустоту. Взлетев метров на 20 над краем обрыва, он увидел "АФЕС".

- Добрался? - донесся до него слегка раздосадованный поражением голос Чена. - С контейнером ты это здорово придумал.

Он поднимался медленно, стараясь не портить другу ощущение победы.

- Видишь корабль?

Сергей все еще поднимался, ощущая себя большой птицей, парящей в восходящих потоках.

- Вижу.

- А я застрял. Придавило...

- "Проиграл" твоя фамилия...

С Чена клубами осыпалась пыль, и оттого он был похож на затухающий костер, чудом заброшенный в небо.

- Постой... А контейнер?

Сергей повернулся. Над ним висело неизбежно черное небо, а под ногами было уже не сто, а триста метров пустоты и искореженная когда-то Вселенским катаклизмом поверхность планеты. Ничего человеческого Сергей там не обнаружил.

- Не вижу...

- Плохо - откликнулся Чен. Голос его стал озабоченным. - Где он может быть? Мало того, что он мене все руки оттянул, так...

- Искать надо. Если не найдем, Игорь Григорьевич нам выволочку устроит.

- Партком, - поправил Сергея Чен. - Выволочкой не ограничится... Непременно партком соберет.

- Как же.. Будет он из-за нас партком собирать... Зарежет просто одной из своих железок - и все...

Они засмеялись, но делать и впрямь было нечего. Контейнер дорогого стоил и не только Игорь Григорьевич, но и любой человек на Мульпе сейчас ждал их возвращения на базу.

- Может, поспорим, что я первым его увижу, - азартно предложил Сергей. Не остыв от одной победы, он готов был присоединить к ней другую.

- Ну тебя, - серьезно отозвался Чен. Сергей увидел, что он разворачивается метрах в двухстах от него, рядом с продолжавшей расплываться в пустоте пыльной кляксой. - Я его и сам найду.

Сергей даже не стал спрашивать как. И так было ясно - включит опознавательный маячок.

Так и вышло. В наушниках запикало и Чен уверенно нырнул в темноту, где пытался прятаться контейнер.

- "Опять ему работать" - подумал Сергей. Эту мысль, вообще-то справедливую, сменила другая. - "Хотя раз проиграл.. Это даже справедливо"...

Он хотел поддеть товарища, но тут вдруг почувствовал, что Мульп предъявляет свои права на него. Горизонт больше не расширялся, и его медленно-медленно потащило вниз. Чтобы удержаться он дал малый боковой импульс. Тонкая, как травинка, струйка сжатого азота ударила из ранца, и его стало медленно разворачивать. "АФЕС" потихоньку отъезжал в сторону, стало видно жилые модули - шары и восьмигранные призмы, связанные друг с другом гофрированными переходами. Слева ярким стеклянным блеском вспыхнула крыша оранжереи.

Кое-где там горели огни гелиосварки - база строилась, росла, но Сергей смотрел на суету вокруг нее с долей пренебрежения - еще не построенная до конца и не обжитая, она уже устарела, ушла в прошлое. Все эти жилые модули, оранжереи и разные технологические ухищрения были для него только кочкой в болоте, не более чем точкой опоры, чтобы, оттолкнувшись от нее, рвануться отсюда к планете, что висела где-то за краями Мульпа.

Горизонт провернулся, и он увидел Чена, копошащегося около контейнера в десятке метров под ним.

Да. База устарела. Она по существу уже была не нужна - пройдет несколько дней, а может быть даже несколько часов и почти все, кто сейчас живет тут, собрав все, что можно унести, а то и попросту побросав все это в радостной поспешности, улетят на Планету.

Чен, там, внизу поднял голову, помахал рукой.

- Нашел?

- Нашел..

- "Доберман" твоя фамилия...

- Когда-нибудь я обижусь, - пообещал Чен.- И закопаю тебя под этой скалой.

Сергей посмотрел на скалу, легкостью и кружевной узорчатостью напоминавшую больше памятник героям завоевания атмосферы, чем надгробие, не испугался, а легкомысленно парировал.

- Ну так когда еще это будет... К тому времени, когда наступит твое "когда-нибудь" меня тут уже давно не будет... Да и тебя тоже.

Имперский город Эмиргергер.

Дворец Императора. Зал приемов.

Айсайдра Енох, купец с Островов Счастья, прибывший к Императорскому двору в поисках прибыли, не без удовольствия смотрел на полуобнаженную девушку с цветами и ждал обещанной аудиенции. Он вполне мог бы выразиться и так - ждал своего часа, но это было бы не совсем верным. В этом диковатом мире время еще не научились ценить так, как его ценили земляне. Туземцы не знали часов и поэтому вместо того чтобы раздробить время в сутках на часы и минуты, раскололи его всего на пять неподъемных глыб - рассвет, утро, день, вечер и ночь.

"Счастливые люди", кисло подумал купец, проводя взглядом по округлому плечу и высокой груди. "Все до одного счастливые! От Императора до последнего черпальщика нечистот. Они времени не замечают, а время - их".

Повод для сарказма у него был самый серьезный. В свое время, преодолевая безмозглые силы природы, он за двадцать три часа добрался с промежуточной Базы на Мульпе до планеты, а тут...

Он посмотрел на стены, на стражу, на двух государственных писцов, каждому из которых он уже всучил по золотой монете, на стражника, облаченного во что-то зеленое и лохматое и тяжело вздохнул.

"Нет, верно умные люди говорят, что разум болезнь материи. Если это так, то тогда цивилизация - болезнь разума, а бюрократия - болезнь цивилизации..." Сегодня он ждал уже не меньше четырех часов, а до этого четыре дня согласовывал со сдешними бюрократами свое появление тут... Но жалобы его были умозрительными. Во-первых, ему твердо пообещали, что сегодня то уж Император обязательно примет его, а во-вторых... А во-вторых как-то не принято было выражать простому купцу в Императорском дворце любые чувства кроме благоговения.

До заветной двери было шагов десять. На обеих створках умелые мастера вырезали дерево, называемое в Империи трясуном и, отчего-то, считающееся символом удачи и преуспеяния. Издали посланец земли рассматривал створки, в мечтах представляя как славно было бы одним рывком преодолеть эти десять метров, обездвижить стражника с дурацким копьем, выбить плечом дверь и ввалиться прямиком к Императору. Тело послушно напряглось, прогрессор стиснул посох, словно и впрямь собирался взмахнуть им наподобие Шаолиньского монаха, но... Никуда он, конечно не бросился. Только вздохнул тяжелее прежнего, вытянул вперед затекшую ногу и снова смерил взглядом расстояние до створок. Оно по-прежнему оставалось непреодолимым.

Опершись локтями на колени, землянин устало наклонился вперед, давая спине отдохнуть. Сцепленные в замок пальцы загородили рот, и он шепотом произнес:

- База, база, я - Купец. Прием...

В ухе зашипело и радиоволна, пришедшая аж с самого Мульпа, донесла голос Главного Администратора еще не существующего Заповедника - Привет, Александр Алексеевич. Как дела?

Почти не шевеля губами, купец прошептал:

- Здравствуй, Игорь Григорьевич. Жду. Сижу во дворце и жду.

- Новости?

Александр Алексеевич Никулин, прогрессор, представитель Земли в этих диких землях, посмотрел вокруг, на таких же, как и он сам, просителей, с тупым упрямством высиживающих в Императорской приемной свое счастье.

- Да какие тут новости... Ногу вот отсидел.

Он шевельнулся. По бедру побежали колючие мурашки.

- У хорошего агента всегда новости есть. - Произнес Игорь Григорьевич. - Неужели ничего не произошло?

Не открывая глаз, Никулин отозвался:

- Возможно что-нибудь, где-нибудь и произошло... Может быть даже прямо сейчас происходит. Только не здесь...

Он вздохнул.

- А у вас, в заоблачных сферах что нового? Собрали что-нибудь для второго взноса?

- Не беспокойся. Нашли и на второй, и на третий... Час назад вернулись ребята, принесли...

В дальнем конце коридора послышался топот. Головы всех сидящих разом повернулись и глаза уставились в одну точку. Вряд ли тот, кто там топал, мог как-то продвинуть дело каждого из сидельцев - доподлинно было известно, что Император сидит за этими вот дверями и держит совет с главными сановниками Империи - но зато топотун вполне мог стать развлечением.

Из темноты в зал вихрем ворвался монах. Не обращая внимания на собравшихся он бросился к заветной двери.

Не тут-то было.

Каждый из сидельцев довольно хмыкнул. Конечно, каждый из них был сам по себе - у каждого своя нужда, своя просьба к Императору, но сейчас они чувствовали себя одним целым - очередью. Дорогу нарушителю очередности загородило древко копья. Страж, что держал его в руках, ничего не сказал, но поза его и так была красноречива. Его переполняло ощущение собственной силы и значимости, словно скалу посреди бушующего моря..

- "Пост номер один, - подумал прогрессор. - Конечно, ответственно. Император за дверью..." На стражнике, казалось, встопорщилась даже зеленая шерсть. Мысль Александра Алексеевича вильнула в сторону, ища развлечения, а не пользы.

- "Есть на Волге утес. Диким мохом порос.. Тьфу...Какая глупость в голову лезет!" Брат по вере наклонился к стражу, и что-то сказал прерывающимся шепотом. Страж никак не отреагировал - стоял словно каменный не его, видно это было дело. Брат по вере попробовал еще раз, но быстро понял, что напрасно теряет время, и тогда он заорал полным голосом:

- Дело Империи!

Его крик, словно палка, засунутая в муравейник, всколыхнул Императорскую приемную. Купцы подобрались, словно заопасались, что им отдавят ноги, а на голос из-за портьеры выскочили сразу четверо. По оранжевому гребню на шлеме землянин узнал среди них начальника дворцовой охраны. Монах бросился к нему.

- Дело Империи, - повторил монах тем же страшным шепотом. - Жизнью заплатишь...

Землянин еще многого не знал, но он уже умел читать выражения здешних лиц. То, что он прочитал на лице стражника, его успокоило. Этот тоже не зря получил от него немножко золота.

Начальник охраны знал свое дело и никого пускать не собирался. Его рука властно легла на плечо крикуна и развернула боком к двери.

- Не ко времени ты брат. Когда окажешься нужен Императору, я сам тебя найду, и даже если рад не будешь, то все равно придется прийти. А сейчас нет.

Он говорил негромко, и вроде бы с почтительным наклоном, но в голосе его были лень и превосходство. Поглядев за спину монаха, он встретился глазами с прогрессором, улыбнулся, не иначе как вспомнив кошелек, что презентовал ему заморский купец. Его рука описала полукруг, указывая на искателей Императорской милости.

- Да сам посмотри, сколько достойных людей ищет милости у нашего Императора.

На монаха это не подействовало. Он и головы не повернул. Ухватив живую преграду за плечи, попытался отбросить воина от двери, но тот устоял и легко расцепил монашеские кулаки.

- Дело Империи, - повторил монах, словно других слов не знал.

- Там государственный совет. - В голосе воина уже слышался металл, не суливший упрямому монаху ничего хорошего. - Уймись, брат!

Кулаки монаха еще держали его за одежду. Он нажал на них большими пальцами, и они, помимо монашеской воли, разжались. Брат затрясся.

- Так не пустишь?

Стражник не ответил. Только плечом небрежно повел.

В бессильной ярости монах затряс в воздухе кулаками. Голова повернулась раз-другой, словно его душила петля. Купец привстал и увидел глаза монаха дикие, безумные... "И впрямь видно что-то серьезное..." Он собрался поделиться мыслями с Игорем Григорьевичем, но, похоже, на Мульпе уже поняли, что что-то случилось.

- Что там такое? - заинтересованно спросили оттуда.

- Подождите... Разберусь.

- А ты говоришь, что ничего не происходит. Дай-ка изображение...

Купец коснулся пальцем золоченой сетки, что покрывала голову и включил передатчик. Через два спутника-ретранслятора сигнал дошел до Базы и там превратился в картинку.

- Хорошо. Вижу...

Не сводя взгляда с начальника стражи, монах сделал шаг назад и спиной наткнулся на скульптуру, изображавшую девушку с цветком в руке. Не помня себя от возбуждения, он подхватил статую, и бросил ее на пол. Стражники не успели помешать. По залу пролетел грохот, покатились куски мрамора.

Все, кто ждал встречи с Императором, поспешно вскочили, словно и впрямь испугались за скульптуру, и на всякий случай отошли подальше к стенам. Опустив короткие копья, стражи с двух сторон начали обходить безумца.

Не обращая на них внимания, монах задрал голову вверх, словно собака или волк, монах взвыл:

- Мовсий! Император! Отец наш! Беда пришла в благословенный край!

- "Шмеля"! - пискнуло за ухом у купца, он и сам уже полез в карман, поняв, что происходит что-то необычное.

- Нет "шмелей". Кончились.

- Тогда "горошину".

- Не бубни...

Вынув из кармана руку, купец катнул по полу "горошину" - панорамный телевизионный передатчик. К счастью для него архитектура тут была еще та, и щель между полом и дверью толщиной в палец и щелью-то не считалась. Так что между полом и краем двери оказалось достаточно места, чтобы микропередатчик проскользнул внутрь Императорских покоев.

Мульп.

Промежуточная база.

Кабинет Главного Администратора.

Воздух над столом колыхнулся, словно кондиционер, включившись, погнал по каюте ветер, но Игорь Григорьевич знал, что это не так. Какие сквозняки могли быть на станции?

Воздух сгустился, и в каюте Игоря Григорьевича возникли новые действующие лица. Точнее, сперва это было мельтешение цветных пятен, круговерть вспышек, но когда "горошина" остановилась и сориентировалась в пространстве, он увидел внутренность большого зала уставленного добротной, тяжелой мебелью. Вслед за изображением появился и звук. Местный язык резанул ухо, но переводчик тут же заглушил его. Не до конца, разумеется, давая слушателю возможность оценить эмоциональную составляющую разговора. -...ничего ему другого и не оставалось, только отдать ей деньги. Представляешь? Отдал все, что было, и тогда муж сделал вид, что ничего не заметил!

За длинным столом, уставленным посудой и блюдами с чем-то съедобным, сидело несколько мужчин. Главный Администратор заповедника никого из них не знал. Несколько секунд он смотрел на них, соображая, что делать, потом скомандовал.

- Бой!

Интеллектуальный вычислительный комплекс откликнулся почти мгновенно.

- Слушаю, товарищ директор!

- Идентификация. Письменная.

Картинка чуть дрогнула и над головами пирующих, словно христианские нимбы появились надписи: Мовсий - Император, Иркон - хранитель печати, Верлен-казначей. И все встало на свои места.

Имперский город Эмиргергер.

Дворец Императора.

Зал Государственного Совета.

Верлен звонко расхохотался, Иркон тоже захохотал, жестами приглашая Императора оценить шутку и присоединиться. Мовсий, оторвавшись от кубка, засмеялся вместе с ними.

- А дальше?

Иркон не успел продолжить. За дверью что-то упало и звонко покатилось.

- О! - воскликнул Иркон и засмеялся еще громче.

- Вообще-то это глупо, - сказал Верлен успокоившись, - он мог бы, если б захотел, найти себе кого-нибудь получше. Неужели при Императорском дворе нет никого поинтереснее? Например, эта...

Он пощелкал пальцами, посмотрел на Маввея.

- Ну как ее... Ну мы все ее знаем..

Император пожал плечами. Казначей сделал недвусмысленный жест и повернулся к Иркону, чтобы тот подсказал забытое им имя легкомысленной красавицы, но тот только рукой махнул:

- А монах? Монах-то каков?

- Да... Монах молодец... - Одобрил Верлен. - Слава Кархе, не всякий Брат такой как наш брат Черет. Есть ведь и нормальные среди них, клянусь Тем Самым Камнем!

- Монах-то молодец, а вот хозяин?

- Ни чести, ни совести... - брезгливо тряхнул волосами Иркон. Настоящее падение нравов! Неужели в Империи не осталось ничего по настоящему благородного? Так поступить с собственной женой...Дикий человек!

При этих словах улыбка тут же ушла с лица Мовсия. Он жестом остановил собиравшегося и дальше морализаторствовать казначея.

- Кстати о диких людях... Чем закончилась история с нападением на драконарий?

Иркон вздохнул. Память Императора иногда преподносила сюрпризы. Казалось бы, все уже прочно забыто, утонуло в болотной грязи, ни следа, ни запаха не осталось, а вот пожалуйста...

- Стыдно сказать... Почти ничем.

Мовсий даже не нахмурился, посчитав слова проявлением скромности Хранителя Печати.

- Ну, а все-таки...

- Все как всегда, - развел руками Иркон. Он посмотрел на Верлена, ища поддержки, но тот уткнулся взглядом в блюдо и шевелил губами, словно молитву читал. Догадывался, наверное, чем все кончиться может... Додумать мысль до конца Мовсий не дал.

- Не нашли?

Иркон вновь распахнул руки, открывая сердце.

- Сколько их, по-твоему?

- Человек двести... Вряд ли больше...

Мовсий привстал.

- Ты серьезно? Двести грязных дикарей мешают Императорской торговле? И мы ничего не можем поделать с ними?

Под взглядом Мовсия Иркон поерзал на скамье и горячась спросил.

- А что с ними сделаешь? Мы даже не знаем где их самая большая деревня, где их вожди, где их могилы... В грязи живут, в ней же и умирают. Поубивать мы их не можем, а добром они с болот не уйдут. Они живут там с сотворения мира.

В голосе Хранителя Печати прорезалась не свойственная ему ворчливость.

- Это их Родина. Родные могилы, жертвенные деревья. Знакомые болотники. Вонь, любимая с детства... Сам ведь знаешь, что в таких случаях говорят.

- Могил там скоро прибавится.. - пообещал Император. Челюсть его выдвинулась вперед - Мало ли, что Родина. Большая ошибка путать Родину и Имперский драконарий.

Он перевел взгляд с Иркона на все еще шепчущего что-то Верлена, словно примеривался, кому из них явить свое благоволение. У Иркона в груди похолодело. Вдруг прямо сейчас поручит то, с чем он не справился казначею.. Вот позору будет... Но Император вернул взгляд на него.

- Ты сделаешь все необходимое, чтоб я о них больше не вспоминал!

Иркон понял, что самое страшное миновало.

- Вспомнил! - хлопнул себя по лбу стоящий с отсутствующим видом Верлен. - Адга Кошо ее зовут! Ветреница, каких раньше не было! Парвалий рассказывал, что она между второй и третьей юбкой держит изображение...

За дверями грохнуло, и Император повернулся к двери.

- Да что там такое?

Иркон сделал несколько шагов туда же, но створки сам собой распахнулись, и в проеме показалась голова в оранжевом шлеме.

- Государь! - промямлила голова, глядя мимо Хранителя Печати. - Там к тебе лезет Старший Брат Черет.

- Вот только монаха нам тут и не хватает...

Он повернулся к друзьям.

- Вот кто мне объяснит... Почему раз только разговор о женщинах, так тут же монах лезет? Нет бы влезть, когда о болоте говорили...

- Это за наши грехи, - сказал Иркон.

- Мало грешим, - серьезно добавил Верлен. - Больше надо.

Оба, переглянувшись, довольно заржали.

Как ни приятно было видеть легкомыслие друзей, а Пега не дремлет, ждет наших ошибок, чтоб зацепиться ядовитым когтем. Мовсий сделал охранительный знак, повернулся к двери. Голова все еще торчала между створок. Он пальцем поманил начальника стражи к себе.

- Что ему нужно?

Оранжевогребневый, подчиняясь жесту Императора, вошел, но от двери далеко отходить не стал.

- Он сказал - "Дело Империи".

Мовсий откровенно поскучнел лицом. Дела не отпускали даже тут, за столом, среди друзей. Вопли за дверью стали слышнее. Воин оглянулся.

- Мы держим его, но он, похоже, не в себе. Рвется к тебе, как жеребец к кобыле.

- Ого! Монах, одержимый бесами? - обрадовался Император. Сумасшедший монах мог стать развлечением в череде серьезных государственных дел, уже сделанных и тех, что еще предстояло сделать сегодня. - Эй, Иркон, а помнится, ты говорил, что такого быть не может... Это он там звенел?

- Он разбил "Девушку с лотосом" и "Воина".

Мовсий ударил кулаком по столу.

- Дурак неуклюжий!

- Я же говорю, государь, что он не в себе.

Страж качнул головой назад, показывая на дверь. Все кто был в комнате, прислушались. Вопль лился, словно водный поток. Не прекращаясь, а только на мгновение делаясь тише. Это было похоже на чудо.

- Может и вправду что-то важное? - спросил Мовсий. - Ведь и правда, еще чуть-чуть и заржет!

Он постучал пальцами по столешнице, словно искал в ней аргументы, способные оправдать появления монаха за этим столом.

- Может, он покушение раскрыл? - Предположил Верлен - И тщится донести?

- Покушение? - оживился Иркон. - Давно ничего такого у нас не было...

Император дернул щекой, поднялся.

- Лишь бы не Фосский отшельник... Все остальное переживем... Он один?

Воин кивнул.

- Мои его держат.

Он усмехнулся как-то по-хорошему и, деликатно понизив голос, спросил.

- Может прирезать его, господин? А? Шумит...

В словах слуги Император уловил и логику, и здравый смысл. Он сдвинул брови. Несколько мгновений жизнь монаха висела на волоске, но Мовсий решил по-своему.

- Погоди пока... Может быть после. А сейчас зови его...

Имперский город Эмиргергер.

Дворец Императора.

Зал Государственного Совета.

Начальник стражи едва успел выйти, как, чуть не сбив его с ног, в зал ворвался возмутитель спокойствия - Старший Брат Черет. Словно и впрямь одержимый духами он повел выпученными глазами, отыскивая Императора. Найдя, рухнул на колени, распахнув руки как крылья.

- Беда, государь!

Император вздрогнул и вытянулся. В голосе монаха угадывалась та одержимость, что дается знанием какой-то страшной правды. Это было настолько ясно, что еще ничего не зная, Мовсий побледнел. За спиной скрежетнули отодвигаемые в сторону лавки, зазвенело серебро, Верлен богохульно выругался. На лице монаха был не Страх, а Черный Ужас.

- Что?

- Беда, государь... - повторил монах, глядя в расширяющиеся зрачки Мовсия. - Прости, что ворвался, но небо не должно ждать...

Мовсий вспомнил своих женщин, что не видел с сегодняшнего утра, с самой благодарственной пляски, и сердце сжалось. Он шагнул к монаху, ухватил за плечо.

- Что-то с императрицами? Что? Не молчи!

Брат вскочил с пола и замахал руками.

- Нет, слава Кархе! Нет! Все гораздо хуже!

Легче после этих слов Мовсию не стало. Несколько мгновений они смотрели друг на друга. Распираемый ужасным знанием, как надутая лягушка воздухом, монах ничего не говорил, а Император глядя на него, ощущал, как его внезапный страх превращается в гнев. Не желая ждать просветления в мозгах у монаха, Мовсий хлестко ударил того по щеке.

- Что случилось? С кем? Когда? - резко спросил он. - Говори, быстро!

Монах покачнулся от удара и, ломая руки, снова рухнул на колени, протягивая руки к окну.

- Звезды!

Мовсий, не отпуская монаха, повернул голову. В окне по-прежнему сияло солнце и безмятежно голубело небо.

- Ты бредишь, монах? Ума лишился?

Император ощутил брезгливое презрение, какое всегда испытывал, сталкиваясь с калеками и сумасшедшими. Он отпустил монаха и вытер руки об себя. Уже спокойнее сказал:

- Какие звезды? День на дворе?

Старший Брат, все еще стоя на коленях произнес, словно не почувствовал ни удара, ни унижения:

- Я не безумен, но то, что случилось, может перевернуть любую голову. Небо изменилось, государь! Вот уже два дня мы живем под новыми звездами...

Его никто не перебивал и, давясь собственным страхом, он продолжил:

- Только что прибыл гонец из Ларской обители. Ты знаешь, что братья там уже пятую сотню лет ждут седьмого воплощения и следят за небом в ожидании знамений.

Слова кончились и он судорожно сглотнул.

- Ну и? - спросил из-за императорской спины Верлен. - Опять там кому-то почудилось? Опять кто-то монастырского вина перебрал?

Он вполне здраво рассудил, что если уж Император спокоен, то и ему не зачем волноваться.

Старший Брат не стал отвечать ему, а, глядя Императору прямо в глаза, повторил самое главное, что нес только ему.

- Новые звезды над нами, Мовсий! Новые звезды!

Император молчал, глядя на него ледяными глазами.

"Он не понял! - подумал монах. - Он ничего не понял!!" - Новые светила зажглись в нашем небе! Теперь нужно ждать самого страшного! - повторил он.

- Испугал, - презрительно фыркнул Иркон, - нашел чем...

Император недоуменно поднял брови. Он еще не представлял, что для него самое страшное, но был уверен, что это "самое страшное" еще не произошло. Если то, о чем говорил монах, и было несчастьем, то ни его самого, ни его близких оно не коснулось.

- Новые звезды? - переспросил Мовсий. Он произносил эти слова, прикидывая, как должен отнестись к тому, что они означают. В пустых словах для него не было ни страха, ни опасности. Монах кивнул. Император уселся в кресло. За страхом, что был только что написан на монашеском лице, должно было быть что-то еще. Наверняка монах знал больше чем говорил.

- Говори толком, что за звезды... Это, что знамения? К чему? К войне? К смерти?

Лицо его оставалось спокойным, и монах понял, что его страх так и остался только его страхом. Император не знал того, что знал Старший Брат. Он не понял главного! В любой момент мог начаться конец мира! Черет вспомнил картинки в книге Откровений: извергающие огонь горы, смерть и тьма, поглощающая все живое, и Пега с Тем Самым Камнем в руках... Страх вновь поднялся в нем волной, и погасил разум.

- "Три звезды бегут по небу. Путь их быстр и рассекает небо надвое. Свет их - ужас, суть их - смерть..." - прокричал монах. Мовсию показалось, что на губах у него выступила пена. Он отодвинулся, оглянулся на казначея.

- Что это он?

- Это из книги Аренты, - поспешил объяснить внимательно наблюдавший за монахом Верлен. Он с интересом выслушал вестника и добавил от себя. - Такое, говорят, уже бывало в древние времена.

Император раздраженно остановил его.

- Верно говорят: грамотный слуга - пол слуги. Я спрашиваю, что это значит, а не чей бред он повторяет...

Что это значит?

Верлен пожал плечами. Что имел ввиду монах знал только он сам.

- Сейчас он сам скажет. Только вот с головой соберется.

Но монах говорить и не собирался. Он раскачивался из стороны в сторону, и в закрытых глазах проносились картины гибнущего мира. Ни Император, ни его товарищи не могли представить себе этого, но страх монаха ощущали. От брата Черета остро несло потом. Мовсий повторил, словно не расслышал.

- Два дня? Суть их смерть?

Он спрашивал, а монах, вынырнув из своего ужаса, кивал, ища в Императорских глазах понимание.

- Кто-то уже умер?

- Никто.

Мовсий выругался и вздохнул посвободнее.

- Что ж ты тогда воду мутишь?

Старший Брат отпрянул от Императора. Мовсий не понимал его, не понимал! Черет знал, что Император опасается только одного и ужас, наконец, заставил его сказать то, что никак не решалось соскользнуть с языка.

Он подскочил к Императору и совсем уж неучтиво ткнулся лицом в лицо.

- А Небесных Колдунов помнишь? Те тоже с неба пришли... С падучей звезды. Может и эти звезды...

Иркон закусил губу. Зря монах вспомнил о Злых Железных Рыцарях. Совсем, видно голову потерял, раз вспомнил. Все ведь знали, что не любит Мовсий вспоминать об этом.

Лицо Императора стало жестким. Он вспомнил Небесный замок. То, что произошло тогда накрепко вошло в память. Не смотря на то, что все, в конце концов, обошлось, повторения он не пожелал бы ни себе, ни альригийцам.

- Ничего земля большая... - уверенно сказал государь, собираясь выразить надежду, что все и в этот раз обойдется.

- Но мы-то в середине! - взвыл вдруг брат Черет. Страх гулял в нем как вонючий болотный дух под травяной кочкой. - В самой, что ни на есть середочке!

В отчаянии от толстокожести собеседников он подскочил к столу, и кулаком треснул по блюду с фруктами.

- Ничего... Не все нам... Карха милостив, - подал голос Иркон успокаивая монаха. Кто знает, чего он еще придумает? В таком волнении он не за блюдо - за кинжал схватиться может... Он нарочито явно потянул воздух ноздрями. - Ты там, случаем, не обделался за разговором, а, брат Черет?

Он посмотрел на Мовсия, ожидая смеха, но только что улыбавшийся Император теперь стоял, хмуро покусывая губы.

Злые Железные Рыцари навсегда остались неразгаданной загадкой, занозой в его душе. Пришли неизвестно откуда и сгинули неизвестно куда. А ведь кто-то стоял за всем этим, наверняка стоял. Если не звезды и духи, то люди. Видел же Эвин там этих странных полупрозрачных людей...

И тех, правда одолели, но чего эта победа стоила... Сколько рыцарей погибло, и сколько золота ушло!...

Он задумался, вспоминая. А если опять? Если монах прав?

Мовсий поднялся, и, не давая скверным мыслям появиться на лице.

- Зачем ты пришел? Пугать нас?

Старший Брат медленно, словно у него внутри все уже перегорело, поднял голову.

- Предупредить... Надо ведь что-то делать!

- Что?

- Я не знаю...

Голос его упал до шепота.

- Братья уже пляшут Большую Охранительную...

Мовсий усмехнулся. Черет сжал кулаки.

- Я не знаю, как донести до тебя мой страх. Ты воин и видишь мир другими глазами. Твой взгляд отражается в лезвии меча, но я всей своей шкурой, каждым ее клочком, чувствую большую беду для всех нас.

Он опустил голову и глухо продолжил.

- Не спрашивай почему. Не знаю... Может быть, Карха отвернулся от нас.. Может быть по его велению Пега начнет испытывать нашу веру...

В отчаянии, что его страх не стал их страхом, он повернулся и пошел к двери. На сердце лежал камень, заставлявший ныть левую половину груди.

В дверях обернулся.

Иркон смотрел на него с усмешкой - воин на монаха, только и умеющего что плясать да трепать языком. Мало ли что монах наболтает? Плясать и болтать они мастера, это каждый знает. И этот вот, пришел, наболтал, сбросил свой страх, а что там правда, а что нет - Императору разбираться... Он посмотрел на Мовсия и насторожился. На императорском лице не было ни презрения, ни жалости, ни страха. Забота. Почуял что-то Император, предчувствовал...

- Что прикажешь, государь? - спросил Иркон, плечом подвигая монаха к двери и закрывая ее за ним. Обгадил все-таки монах совет...

- Прикажу... - сказал Император. Он молчал не меньше десяти вздохов. Найти Эвина Лоэра и пришли в кабинет кого-нибудь из мудрецов, посмышленее... Кто у нас сейчас там вместо Шумона?

Иркон кивнул. Мовсий сделал шаг к двери.

- Ты уходишь?

- Как видишь, - озабоченно отозвался Император. Верлен встал, загораживая дорогу. Мовсий остановился.

- Ну?

- Чтобы ты не захотел сделать, тебе наверняка понадобятся деньги...

Император кивнул. Еще бы! Конечно, понадобятся. Быстрее всего любое дело двигалось вперед на золотых колесах.

- Ты мне их достанешь.

Иркон кивнул, словно речь шла о вещах само собой разумеющихся.

- Конечно. Вот я уже и начал их доставать. Потому и прошу тебя поговори с одним человечком.

- Что за человек?

- Да есть тут один полезный купец, - объяснил Верлен.

- Сейчас? - не то что спросил, а скорее просто подумал вслух Мовсий.

- Ты тут дикарей вспоминал. Так вот есть возможность двух плиц одной стрелой подбить.

Слова казначея ему показались настолько нелепым... Небеса, звезды, "суть их смерть", и вдруг - какой-то купец. Тряхнул головой.

- Нет. Не до того... Ты же слышал.

Отодвинув друга, шагнул к двери, только что скрывшей за собой монаха. Против всех правил и обыкновений, казначей ухватил Императора за рукав.

- Я знаю, что прошу многого, но мудрость Императора должна быть выше его предрассудков.

Император выдернул рукав из цепких казначейских пальцев, шагнул назад. Взял со стола кинжал, которым только что резал мясо. Верлен боком отошел от него, правда, не далеко. Только так чтоб Император рукой не достал.

- В конце концов, как сказал Старший Брат, новые звезды крутятся уже два дня, - торопливо объяснил он. - И ничего ужасного пока не произошло, а даст Карха и вовсе ничего не случится, а вот деньги...

Мовсий посмотрел на Иркона.

- Да врет он все, - сказал тот. - Ты что монаха своего не знаешь? Ему соврать, что мне почесаться... Да даже если и правды там чуть-чуть все равно справимся как-нибудь...

Сунув кинжал в ножны, Мовсий все же сделал несколько шагов к двери, но каждый следующий шаг был короче и медленнее предыдущего. В дверях он остановился. Иркон смотрел в Императорскую спину, и ему хотелось встать на цыпочки.

- Найди, по крайней мере, одну причину, почему я должен с ним говорить, - наконец спросил он так и н не обернувшись.

Верлен вздохнул посвободнее.

- Одну? Плохо же ты думаешь о своих слугах... Я для тебя найду их сразу две...

Мовсий повернулся. Не лицом, но щекой.

- Во-первых, он с Островов Счастья...

Император не то чтоб не расслышал. Он все же повернулся лицом к казначею, не поверил и переспросил.

- Чего, чего? Откуда?

- Ни откуда. Этот тоже врет все! - влез в разговор, дожевывающий свое мясо Иркон. Все, что монах наплел о летающих звездах, на него никак не подействовало. Он по-прежнему болтал ногой, сидя на столе и смотрел на мир сквозь бокал вина. - Это я тебе как Хранитель Печати говорю. Нет никаких Островов Счастья. Эсхан-хе плавал два года назад, искал, искал и не нашел ничего. А я его сам снаряжал. Твоим именем, конечно... Одной солонины сорок бочек, да вина двадцать две...

Император нетерпеливо притопывая ногой посмотрел на Верлена и кивнул, словно подтверждал сказанное хранителем печати.

- Возможно, он плавал не там, где следовало бы, потому и не нашел, возразил Верлен, - а вот этот достойный купец плавал там, где нужно и нашел нас.

- Это потому что мы есть.. - глубокомысленно сказал Иркон. - А вот такой ветчины у них не было...

Он обнюхал насиженный на кончик кинжала кусок розовой, со слезой ветчины и со счастливой улыбкой запихнул его в рот. Мгновение спустя он уже тянулся к кувшину с вином, чтоб запить съеденное.

- А Островов Счастья нет и искать их нечего.

Верлен повернулся к нему, подождал, пока тот поставит кубок на стол.

- Ну, раз мы есть, и он нас нашел, то, верно, и они тоже существуют... Это же логика.

- Логик, - презрительно сказал Иркон. Он отрезал новый кусок, понюхал, поморщился и отложил. Отыскав глазами блюдо с рыбой продолжил:

- Подумаешь "существует"... Неужели нет у Императора нет логиков получше?

Император нетерпеливо топнул ногой.

- Ну, хватит собачиться... Ни дать ни взять академические смотрители. Хорошо. А вторая причина?

О!!! Вторая причина была куда как убедительнее первой!

- Он предлагает тебе столько золота, сколько не предложит никто другой.

Все, что мог сказать, Верлен уже сказал. Тяжесть золота, что стояла за его словами, должна была сделать остальное.

Искоса он поглядывал на Императора, проверяя, правильно ли они понимают друг друга. На мгновение ему даже показалось, что он читает мысли Мовсия.

Страх монаха был страхом чужого человека. Император не чувствовал его, но видел в нем предостережение, обращенное из прошлого в будущее. Предостережение и не более того, а золото... Золото всегда оставалось золотом. Брат Черет предрекал неведомую беду, а этот безвестный купец мог дать ему то, что избавило бы его от реальных неприятностей. Издревле ведь известно - золото и лучший лекарь, и лучший воин...

Мовсий молчал так долго, что Иркон успел налить и выпить, закусить рыбкой и еще налить.

- Неужели настали времена, когда простой купец становится настолько богат... - сказал, наконец, Мовсий.

- И настолько безрассуден... - не побоялся перебить его Иркон. -... и безрассуден, - подхватил Император, - что предлагает Императору деньги, как простолюдину?

Верлен не видел в этом ничего плохого, почаще бы так, глядишь и жизнь стала бы интереснее, но на всякий случай сказал.

- Он не предлагает, а только хочет их предложить. Твое дело осчастливить его, приняв их или нет.

- Это почти одно и тоже. Наши законники называют это "Преступное намерение", знаешь ли...За это то ли костоломная машина полагается то ли четвертование...

Иркон покачал головой, но казначей успокоил собутыльника.

- Возможно, его извинит то, что он предлагает Императору не просто деньги. Он предлагает очень много денег. Он ведь с Островов Счастья, а там сами знаете - золота, что у нас камней и грязи.

- Много? - наконец проявил заинтересованность Мовсий. - Это сколько же "много"? Это с его точки зрения много, а с моей...

Иркон вздохнул с облегчением. Слава Кархе, Император и тут остался Императором. Небо небом, а земные заботы требовали своего - деньги в казне штука далеко не лишняя.

- Он готов смотреть на это дело с твоей точки зрения. Много - это столько, сколько ты пожелаешь.

Мовсий вернулся к столу и уселся.

- Если там действительно столько золота, то тогда нам проще выведать дорогу на эти острова, - сказал практичный Иркон. - И уж тогда все будет нашим. Неужели у Императора не осталось ни одного приличного палача, чтобы узнать правду?

Верлен не стал спорить. Ведь спорить - только время терять.

- Даже если сделать так, как хочешь ты, то в любом случае купца нужно сперва позвать и расспросить. Может быть, он согласиться говорить и без палача?

Мовсий скатал из хлеба шарик и начал в задумчивости мять его пальцами.

- Ты говоришь так, словно тебе обещана доля, - обронил Император, еще не решивший то ли остаться, то ли встать и уйти. Иркон, видя, что Мовсий не уходит, налил ему из кувшина, а сам потянулся к блюду с рыбой.

- Не только обещана, - спокойно подтвердил Верлен. - Похоже, он порядочный человек и умеет вести дела...

Он вытащил из кармана горсть драгоценных камней. Камни стукнулись о деревянную крышку солонки и прокатились по столешнице к рукам Императора. Самый маленький из них был величиной с ноготь большого пальца.

- Что это? - спросил, оторвавшись от кубка Иркон. - Камни?

Он опустил чашу и теперь с интересом смотрел на стол. Кусок Скарской фиолетовой рыбы, что так хорошо готовили на Императорской кухне, упал назад, на блюдо.

- Драгоценные камни, - поправил его Верлен. - Драгоценные, милый мой. Да такие крупные, словно он их на конском навозе выращивал...

- Фу, - поморщился Император. - Выбирай выражения... Не в оранжерее все-таки.

Обтерев о скатерть жирные руки, Иркон азартно усмехнулся. Подхватив ближайший камень, повернул к свету, посмотрел в него.

Поговаривали, что его отец прятал в доме колдуна, гораздого делать поддельные драгоценные камни. Так это было или нет, никто уже не знает. Дело, наверное, уже истлело в Судебной Канцелярии. Колдун-то попался, но то ли сбежал, то ли погиб, так и не замарав благодетеля доносом, хотя расследованием занимался сам Старший Брат Элькин, получивший прозвище Каленые Клещи, однако никто теперь не удивлялся, что почтенный Иркон разбирается в камнях не хуже любого ювелира - члена Золотой гильдии.

- Ого! Настоящие!

В голосе его в равной пропорции смешались восхищение и разочарование. Если б они оказались фальшивыми, то можно было бы вернуться к спору о существовании Островов Счастья!

Никто не откликнулся. Мовсий в задумчивости покатал камни по столу. Камни были один к одному - крупные, чистые. Один чуть не с яйцо величиной! Не желая сдаваться, Иркон заметил, обращаясь к Императолру.

- У тебя есть камешки и побольше. Хотя бы эти... Из Зондарской добычи.

- Конечно, есть, - быстро согласился Верлен, оборачивая слова Хранителя Печати в свою пользу, - только и эти не будут лишними? Так ведь?

Император крутил в пальцах огромный рубин, место какому было не на столе, среди костей и корок, а в Императорской короне.

Оторвавшись от сегодняшних дел, мысли его устремились в другую сторону.

Если у простого купца есть такие камни... Если у простого купца есть такие камни, то это уже не простой купец, особенно если он рассыпает их по чужим столам пригоршнями. Зловещие Бегущие Звезды как-то незаметно потускнели в блеске рассыпанных по столу драгоценностей.

- Простой купец? - переспросил он.

- Если бы это был простой купец, то и ноги его тут не было бы...

Казначей знал толк в людях и думал так же как и Император.

- Чем торгует?

- Лучше спроси что покупает!

- Что покупает? - послушно переспросил Император.

Верлен простучал пальцами по столу, но так и не сказал что же именно хочет купить пришлый богатей.

- Что он хочет? - поинтересовался Верлен. - Что молчишь?

Иркон вздохну и внятно, так чтоб все его тут услышали и не ковырялись потом в ушах, желая достать оттуда истину, сказал.

- Он просит продать ему Замские болота.

Мовсий, словно не расслышал что-то, наклонил голову.

- Не все, конечно, - поправился казначей. - Только ту часть, где питомник.

Император встал. Иркон по глазам прочитал, что хочет Мовсий сделать с нахалом. Предложение было из ряда вон, но посмотрев на камни, Император сел, так ничего и не сказав. Верлен, словно не заметив игры чувств, сказал.

- Я объяснил, что ему, как чужестранцу, простительно не понимать, что значат для Империи Замские болота и драконы, что там обитают. Но если б такая мысль пришла в голову кому-нибудь из наших купцов, то... Оказалось, что он отлично все понимает и предлагает не продавать их, а отдать в аренду. Во временное, так сказать, пользование. И он будет платить Императору за пользование болотами по сундуку камней и золотых украшений каждый год.

Император качнул головой, и непонятно было то ли это жест согласия, то ли отрицания, то ли душившего его возмущения.

- Я рассмеялся ему в лицо, - невозмутимо продолжил Верлен. - Он тут же прибавил еще один сундук. Тогда я приказал вызвать стражу, но прежде чем его вывели, он успел сказать, что может добавить к этому количество золота равное весу Императора.

- А он не из Последователей Просветленного Арги? - спросил Иркон. - А то эти просветленные...

Не отрывая взгляда от лица Императора, Верлен быстро ответил.

- Не похож. Нет.

- И ты...? - с интересом спросил Мовсий. Кубок перед Императором пустовал. Иркон, подняв с пола кувшин, налил ему каспедийского. Сладкий запах защекотал ноздри и он, доводя до конца доброе дело, налил себе и Верлену.

- Я приказал вернуть его.

- Разумно, - похвалил Император. - Очень разумно...

- Еще бы! Если б я этого не сделал, ты бы меня отправил туда, где Гэйсан костра не зажигал..

Верлен нарывался на похвалу, но Мовсий и не подумал его поблагодарить.

- Торговля драконами - привилегия Императоров, - напомнил он. Нарушителей ее ждет костоломная машина.

- Я сказал ему об этом, и он прибавил трех драконов ежегодно для твоих нужд. К тому же он не собирается торговать ими. Он собирается всего лишь разводить их. У них там, на Островах Счастья, дракон - священное животное.

Император купцом не был, но деньги считать умел. Даже появление новых звезд не повлияло на эту его способность. Прищурившись он долго смотрел в окно.

- Тогда где его прибыль? Не верю я в такую покладистость... Он отдает сундук камней...

- Два сундука, - поправил справедливый Иркон. Император отмахнулся.

- Что же он получает взамен?

Верден развел руками, показывая, что и сам не понимает всего.

- Возможно спокойную совесть? По обету, данному им своему Богу он должен охранять священных животных, где бы их ни встретил не считаясь ни с чем...

- Ни с чем? - удивился Иркон. - Так может мы еще...

Верлен посмотрел на него, и он прикусил язык. Император повернулся к окну. Он вспомнил драконарий - грязь, вонь, рев драконов. Отвращения он не испытывал, но вот удивление...

- Эти твари для них священны?

Казначей пожал плечами.

- Ложные Боги указывают ложные пути. Вспомни альригийцев. Их лжепророк Зиза тоже, надо сказать...

Почувствовав, что Император прямо сейчас принимает решение, он по простому, без церемоний, уселся рядом с Мовсием, взяв в каждую руку по камню.

- Да и какое нам до него дело? Главное драконы останутся при нас, да вдобавок ты ежегодно будешь получать два сундука драгоценных камней. Торговля нам дает гораздо меньше.

- И еще золота, по твоему весу и трех драконов, - не удержался Хранитель Печати.

Мовсий подсчитал все это и с сомнением покачал головой.

- Дороговато для него обойдется спокойная совесть... Мог бы что-нибудь и подешевле придумать.

- Какое нам до него дело? - повторил Верлен. - Проблемы будут у него, а золото у нас.

Император несколько мгновений рассматривал честное лицо Верлена и сказал:

- Зови...

Мульп.

Промежуточная база.

Кабинет Главного Администратора.

Игорь Григорьевич спросил:

- Все слышал? Обдерут тебя сейчас как липку...

- Ничего, - отозвался прогрессор. - Если твои ребята не оплошали, то ничего...

- Не оплошали. Принесли столько, что эти за два раза не сожрут...

- Кстати... Как думаешь, что это за чушь нес монах? Про звезды?

Главный Администратор машинально взглянул на иллюминатор. За ним, над темной равниной, висели чужие созвездия.

- Ничего не чушь. Наблюдательные тут ребята. Скорее всего их астрономы...

- Звездочеты, - поправил его Александр Алексеевич. - Какие тут астрономы? -... звездочеты засекли наши спутники связи.

Никулин, там, внизу, помолчал, прикидывая идею, согласился.

- Да, действительно.. Похоже. Но ты видел, как близко к сердцу принял? Чуть не помер...

Игорь Григорьевич не успел ответить. Верлен поднялся и быстрым шагом пошел к двери.

- Казначей встал. Идет к двери. Готовься. Наверное, за тобой. Если не возражаешь, я послежу.

Купец подобрался. Начиналась работа. Не рукомашество с кровью и вывихами, а настоящая работа. Дипломатия.

- Не возражаю. Только без советов, если можно.

Заветные двери распахнулись. По рядам сидельцев прокатился шепот. Александр Алексеевич поднялся и скороговоркой добавил.

- Если что... Ну, мало ли как дело повернется. Двое суток ничего не предпринимай... Двое суток - мои...

Теперь Игорь Григорьевич видел сцену сразу с двух сторон - к картинке, что давала "горошина" добавилась изображение из передатчика Александра Алексеевича. Чтобы не путаться, он остановился на изображении, что шло с "горошины", а картинку, что передавал передатчик прогрессора, отключил.

Имперский город Эмиргергер.

Дворец Императора.

Зал Государственного Совета.

Восшествие в зал совета Александр Алексеевич продумал, пока сидел.

Сперва четверо воинов внесли два небольших сундучка. Повинуясь жестам купца, они не поставили их сразу же у дверей, а прошли комнату насквозь и остановились только у окна. Расчет был верен - у окна от камней будет больше блеску, а значит и проку.

Купец вошел следом и, сделав несколько шагов по разрисованному солнечными квадратами полу к стоявшим около большого зеркала людям, поклонился, опираясь на длинный, почти в свой рост, посох.

Под просторной одеждой Император не разглядел фигуры, но лицо у купца было худым, взгляд твердым и он тут же представил, каким жилистым и опасным может оказаться этот купец, если с него содрать одежду. Уже видя за личиной не купца, а воина он посмотрел на него, как посмотрел бы на врага перед поединком. То, что у купца не было ничего похожего на оружие, в этом он был уверен. Иначе его просто не пустили бы сюда, но умелому человеку многого и не нужно... Но слишком много уверенности было в его лице. Мовсий попытался догадаться и подумав остановил свой взгляд на посохе, что купец держал в руке.

- Это оружие?

Верлен вздрогнул и сделал шаг вперед, на всякий случай загораживая собой Императора. Купец, если у него и было что на уме, виду не показал. Только переложил посох из руки в руку.

- Это-то? - переспросил он. На мгновение он задумался, и казначей уловил эту заминку. Верлен положил руку на рукоять кинжала, но купец сказал. - Конечно, мой господин. Все в этом мире оружие.

При этом он развел руки, словно его слова относились к любой вещи, что окружала их.

- Любая вещь оружие, как любая пища яд, а любой яд - лекарство. Одно переходит в другое...

Казначей не любил мудрствований и протянул руку. Купец безропотно отдал посох. Пальцы Верлена завертели купеческий посох в явной надежде извлечь оттуда клинок.

- Нет, нет, - послышался голос чуть насмешливый голос прогрессора. Там нет клинка. Посох сам по себе оружие мудрого. Он сверху донизу исписан поученьями наших мудрецов...

Игорь Григорьевич усмехнулся. Александр Алексеевич не врал. Сам посох от навершья до пластикового кончика, можно было разобрать только в специальной лаборатории, ибо весь он, от начала до конца, был излучателем, который мог работать только в руке Никулина.

Не сумев открыть посоха, Верлен, досадуя, просто отбросил его в сторону, подальше, и тот загремел по каменным плитам.

- Вижу, ты пришел с чистым сердцем, - сказал Мовсий.

Купец поклонился.

- Я чист телом, сердцем и намерениями.

- И чего же ты хочешь?

- Меня зовут Айсайдра Енох. Я купец с островов, которые у вас называют Островами Счастья и пришел к тебе, государь, со своей заботой...

При слове "забота" Мовсий вздохнул. Он вспомнил свои заботы.

- Со своей заботой? Ты думаешь, что у меня своих забот не хватает?

- У каждого из нас свои заботы. Твои - большие, мои - маленькие, но у нас есть кое-что общее...

Мовсию показалось, что он ослышался.

- Что? - переспросил он, одновременно подумав, не кликнуть ли стражу. Уж очень это походило на панибратство со стороны купца.

- В первую очередь мы должны заботиться о своих подданных...

Купец сказал это так серьезно, что помимо воли Мовсий рассмеялся.

- Подданные? Да какие у тебя подданные? Приказчики? Или носильщики?

Айсайдра сложил руки на животе, переплел пальцы. Голос его обрел доверительные интонации.

- У тебя, государь, это люди, а у меня - деньги. Мои золотые кругленькие подданные также требуют внимания, как и простые люди.

Купец поклонился. Почтительно. Он, оказывается, и не думал панибратствовать с хозяином Империи.

- Конечно, мои заботы не сравнить с Императорскими - нам, торговым людям легче. Золото не капризно и послушно, оно без разговоров пойдет туда, куда его пошлют, не то, что живые подданные, но и за золотом нужен глаз да глаз.

- Да что случится с твоим золотом? Оно вечно! Золото и камни переживут каждого из нас.

Мовсий щелкнул по ближнему камню, из тех, что высыпал на стол Верлен и тот покатился, звякая о золотые блюда. Более показного пренебрежения богатством Император позволить себе не мог.

Купец почтительно усмехнулся.

- Конечно, государь, оно вечно. Одна только беда - если не присматривать за ним, оно перестает размножаться.

Мовсий рассмеялся, признав ответ остроумным.

- Зачем тебе золота больше, чем его у тебя есть? У вас ведь на островах, я слышал, золота как грязи..

Купец виновато развел руками.

- Ах, если бы так... Золота у нас много, это верно, но уж чтобы как грязи... Такого, наверное, нигде нет.

- Жаль, - отозвался Император, и купец понял, что Император ему не поверил.

Из-за окна донеслись ритмичные удары. Наступил полдень, и Братья пляской отгоняли Зло от дворца. Император решил побыстрее закончить разговор.

- А что хочешь ты? Денег? Рабов? Оружия?

Купец с благодарностью поклонился.

- Я хотел бы поменять расположение Императора на два этих сундучка.

Он дошел до окна, вернулся с сундучками, и солнечные лучи, отразившись в тысячах граней, брызнули во все стороны от наполнявшего их богатства. Живой свет радостно пробежал по стенам. Несколько мгновений все смотрели, как камни сверкают гранями в солнечном свете, но голос купца вернул их в этот мир.

- Мои Боги сказали мне, что в твоей земле есть место, где еще водятся священные животные - драконы. Я хотел бы оберегать их на условиях, которые знает твой казначей.

Он кивнул в сторону Верлена и замолчал в ожидании ответа.

- Я подумаю, - сказал, наконец, Император, с трудом отводя взгляд от сказочного блеска. - Тебе сообщат мое решение. А пока поживи во дворце. Я прикажу...

Громадное зеркало за его спиной вдруг колыхнулось. Землянину показалось, что оттуда ударил ветер, и в один миг блестящее стекло распалось на тысячи осколков. Не успев погасить любезную улыбку, Мовсий обернулся. Из обрушившегося на пол сияния в комнату вкатились два человека и через мгновение из черной дыры выскочили еще трое.

Первый, что выскочил из зеркала, прыгнул к двери и с грохотом обрушил засов на крючья.

- Стража! - крикнул Император, скорее от неожиданности, чем от страха, но было поздно. Засов прочно держал обе створки.

Нападавшие не казались новичками в своем деле. Они не разглядывали Императорские покои, хотя посмотреть там было на что, не вертели головами, хотя почти наверняка были тут впервые. На бегу, каждый из них коснулся пояса, и тот вдруг, издав вибрирующий звук, раскрылся, превращаясь в стальное лезвие. Расторопно и молча, они окружили Императора и его друзей.

Стояли молча, не нападали, словно ждали сигнала или давали хозяевам время смириться с неизбежной смертью.

- Пятеро на троих, - сказал Верлен, принявший покушавшихся как подарок судьбы. - Не так уж и плохо? А? А то все налоги, наветы да кляузы...Звезды эти сумасшедшие...

Иркон не ответил. С этими пятью все было ясно, только вот пятеро ли? Может все же шестеро? Может быть, Верлен прав и нет никаких Островов Счастья?

Купец остался за их спинами. Он стоял с пустыми руками и, ничего не понимая, таращился на происходящее. На врага он похож не был, но все-таки... Уж больно кстати этот тут оказался.

Для пущей уверенности Верлен предпочел бы сейчас иметь за спиной теплого покойника, а не незнамо кого. Покойники они как-то дружелюбнее живых в некоторых случаях... Да и есть ли они в действительности, эти Острова Счастья? Он посмотрел на сундучки, что стояли за спиной Айсайдры Еноха. Кстати, пропадет купец, и вопрос продавать болота или нет, решится сам собой. Ну и, конечно, сундуки эти... Покушение оно все спишет...

Казначей все решал быстро. Он уже готов был взмахнуть кинжалом, чтобы сократить число неизвестных, но заморский гость словно почувствовал что-то и отступил на шаг. Верлен не решился отвести глаз от настоящих врагов.

"Ладно, поживи пока... - подумал он. - До костоломной машины".

Незваные гости были одинаковы - по одежде, и даже по возрасту меж ними не было никакого отличия. В этот момент Император, решив, что молчание слишком затянулось, заговорил с убийцами.

Выбирая, кто из нападавших старший - начинать нужно было, безусловно, со старшего - он сказал:

- Если скажете, кто прислал, то всех назад живыми отпущу.

- Целыми, - поправил из-за спины Иркон, переводя взгляд с одного на другого. - Целыми... Это тоже существенно.

- Ну конечно, уйдете целыми и живыми...

- Мы-то так и так уйдем, - сказал один, - а вот вас всех унесут... Оттого, что дает Судьба, не убежишь...

- Никто не убежит. От Судьбы бегать дураков нет.

Император тут же качнулся в сторону, отвлекая внимание, взмахнул рукой и нанес удар. Но удара не получилось. Двумя кинжалами старший отбросил Императорский меч и ударил сам.

Но и у него удара не вышло.

Что-то тугое, блестяще-красное пролетело над Императорским плечом и ударилось прямо в лицо несостоявшемуся убийце. Брызги полетели в стороны, тот отшатнулся от неожиданности, и от этого не достал до Императорской груди. Мовсий запоздало отпрыгнул и чуть не сбил невежду-купца, что подобрался слишком близко и чуть не дышал в Императорский затылок.

"Все они, купцы, одинаковые, - мелькнуло в голове, - кроме денег ничего им не нужно и непонятно".

Айсайдра держал в руке пустой кубок. Он простодушно спросил Мовсия.

- Это не ритуал, государь? Не ради меня?

Мовсий чуть не рассмеялся. Ну, купец! Ну, чудила! А еще говорят люди на Островах Счастья другие! Везде они одинаковые, а дураки в особенности.

- Нет, это ради меня.

Эти слова все расставили по своим местам. Никулин и так понимал в чем тут дело, но нужно было играть купца.

- Так зови на помощь!

- Ха! Что нам пятеро! Что ж мы трое пятерых не побьем? - оскорбился Верлен. - Думаешь, в Империи хороших бойцов не осталось? Да за такие слова...

Он вскочил на стол и поддел носком сапога кувшин, последний из оставшихся на столе, а сам махнул мечом направо, рассчитывая достать самого крайнего. Не вышло. Люди им противостояли опытные. Меч соскользнул по кинжалам. Тут же один из них полоснул мечом ему по ногам, но Верлен, ждавший этого, подпрыгнул и ногой ударил того, кто стоял напротив. Удар пришелся вскользь - нога едва задела щеку, но тот от удара попятился и казначей прыгнул за ним, чтобы добить...

Мгновением спустя только купец не знал, что делать. Он вытянул шею, пытаясь выглядеть посох, но тот был так далеко, что как вариант он его тут же отбросил. К счастью на него пока не обращали внимания. Не за ним пришли сюда эти люди - их ставки были выше. Только ведь, по большому счету, разницы для прогрессора никакой не было. Если даже его оставят в живых убийцы, то стража под горячую руку зарубит, а если и оставят жить, то только для того, чтобы расспросить. А как тут расспрашивают, Александр Алексеевич уже знал с помощью дыбы или костоломной машины. С другой стороны, даже если удастся сбежать отсюда, то все одно придется возвращаться - договариваться о Заповеднике все равно придется с Императором или его преемником. А преемник, пусть и довольный, что до власти дорвался, обязательно спросит: "А где ты был, купецкая морда, когда предшественника моего резали?". И это еще ничего, там как-то отбрешешься, а вот как Императору после всего этого в глаза смотреть, если он выживет? Не-е-е-ет. Все выходило не так просто.

Прогрессор принял решение.

Сталь звенела, но никто еще не был ни убит, ни ранен. Самое время было вмешаться.

Взвесим шансы.

Он вытянул шею, надеясь, что вдруг откроется какая-то щель, и он в обход дерущихся сможет как-то проскользнуть к посоху. Нет. Чудес тут не предвиделось. Вокруг человеческих фигур блистала на солнце сталь, иногда окутывая бойцов, словно льющаяся сверху вода.

Целым до парализатора не добраться. Можно, конечно было бы перепрыгнуть через это побоище, но вряд ли тут в обычае прыжки с места на десять метров. Придется еще потом разъяснения давать... А где у них вопросы, так обязательно присутствует национальная диковина под названием "костоломная машина". Посмотреть бы со стороны, что это за механизм такой, что за чудо здешней механики... Так. А что рядом? Что под руками?

Он приподнял стол. Неудобно, да и тяжеловато. Так, а если это? Сбросив с блюда какие-то ягоды, он свернул его в трубку, взвесил, но отложил в сторону. Из золотого блюда получилась неплохая дубинка, только вот коротковатая. Куда короче меча.

Император отбивался сразу от троих. Иркон рвался к нему, но его самого одолевал ловкий противник. Иркон рубился, стараясь побыстрее освободиться и помочь Мовсию, но его противник знал свое дело и медленно, но верно оттеснял его от Императора.

Был бы меч. Но где его взять, когда они тут наперечет?

"Да, - подумал Александр Алексеевич, - видимо это как раз тот случай, когда золото и камни теряют цену." Он толкнул ногой ящик с камнями, что должны были пойти в уплату за землю. Ему уже не раз приходилось попадать в подобные ситуации. Обычно, правда, под руками оказывались какие-то палки, но тут-то... Он еще раз примерился к столу. Нет, все же... Хотя... Взгляд его снова упал на камни. Если за золото нельзя купить меча, то это еще не означает, что его само бесполезно. Все в этом мире оружие.

Купец наклонился и взял пригоршню драгоценных камней и золотых слитков. Можно было бы быстренько связать пращу, но обойдутся, и так вроде не далеко.

Нападавшие были в легких кожаных доспехах, не рассчитанных на тяжелую, длительную рубку. Расчет на внезапность и лихость наскока исключал любые серьезные средства защиты, поэтому то, что на них было, защищало только грудь и спину. Руки, ноги, шея - все это было открыто взгляду, и, следовательно, удару.

Мульп.

Промежуточная база.

Кабинет Главного Администратора.

Главный Администратор сидел в нескольких десятках тысячах километров от Императорского дворца и ухватившись за подлокотники смотрел как перед ним разворачивалась драка не на жизнь, а на смерть. Тут все было совсем не так, как в исторических постановках. Движения бойцов казались скупыми и неэффектными, и от каждого удара "наших" "враги" не валились снопами, заливая стены искусственной кровью. Звон металла заглушали удары по двери, что таранили проштрафившиеся стражники. Пока туземцы резались между собой, это было не так страшно, то он вдруг увидел, как изменилось лицо прогрессора - стало жестким, оценивающим.

Игорь Григорьевич машинально спросил.

- Эй, Шура, ты чего?

Бой словно почувствовав напряжение момента, приблизил лицо Никулина. Тот уже не смотрел в объектив, а прищуренными глазами отыскивал слабые места.

- Спокойно Игорь. Не волнуйся. Я иду спасать Империю, -пробормотал прогрессор и ухватил в щепоть огромный, с куриное яйцо, изумруд.

Имперский город Эмиргергер.

Дворец Императора. Зал Государственного Совета.

Он несколько раз вздохнул, насыщая кровь кислородом, и взмахнул рукой.

Первый камень угодил в горло одному из тех троих, кто навалился на Императора. Тот уронил меч и ухватился обеими руками за шею. Второй получил слитком по нервному узлу в предплечье и, взвыв от боли, выронил меч. Император насел на оставшегося и с довольным "хаканьем" погнал его к стене. Тот свистнул, привлекая к себе внимание двух других, и те, оставив своих противников, набросились на Императора сзади.

Купец не оплошал. Первому, кто добежал до Мовсия он попал под колено. Вражина упал, покатился по каменному полу. Он попытался подняться, но нога не держала, подворачивалась. Скакнул раз, другой, но Император, услыхав его, удачно махнул кинжалом и всадил лезвие в шею.

Второму повезло не больше, чем первому. Так и не добравшись до цели, он попал под меч Иркона, бесстрашно бросившегося следом.

Через десяток секунд все было кончено. Двое зарубленных лежали, истекая кровью. Один все еще пытался ползти к дыре в стене.

Поняв, что покушение не получилось двое оставшихся бросились к разбитому зеркалу, надеясь исчезнуть, так же как и появились, но тут откуда-то сверху удалили стрелы, и бедолаги, не добежав, рухнули на серебристые осколки..

- Беречь гадов! - загремел Императорский голос. -Хотя бы одного живым взять!

Иркон, опережая Мовсия, добежал до сбитых врагов, наклонился. Двое уже остывали, а вот один из подстреленных еще жил. Пачкаясь в теплой крови, он выдернул стрелу, пережал кровяную жилу.

- Лекаря! Быстро лекаря!

Суматоха прекращалась. Отдышавшись, Александр Алексеевич переглянулся с Императором. Взгляд у того был полон сдержанного дружелюбия. Он явно понимал, кому обязан жизнью. Можно было готовиться к раздаче слонов.

Мовсий, плечом поддев засов, освободил створки, и в зал ворвались стражники. Трое сразу бросились в пролом за зеркалом - искать живых, остальные рассыпались по залу - присматривать за мертвецами.

- Ну и что? Весело у нас?

Айсайдра вежливо улыбнулся.

- Я буду рад рассказать внукам о храбрости Императора.

- А у вас такое бывает?

Мимо них за ноги протащили четверых неудачников. За телами, отмечая их последний путь, тянулись широкие полосы крови. Купец перевел взгляд на свежих покойников и, чуть поморщившись от запаха крови, ответил:

- У нас как-то спокойнее...

Стражники, бросив на скрещенные копья чей-то плащ, положили раненного сверху и потащили из зала. Рядом суетился лекарь, трогая безжизненную руку.

- Интересно кто бы это мог быть? - спросил Иркон, глядя на то как выносят раненного.

- Узнаем, - ответил Маввей, заглядывая за разбитое зеркало. Из темноты доносилась воинственная ругань подбадривавших друг друга стражников. В азарте они бросились туда, не захватив ни фонаря, ни факела.

- Я вот думаю, не с Островов ли Счастья такие удальцы? - Иркон подмигнул Мовсию.

- Нет, нет! - возразил купец, хотя его никто и не спрашивал. - Нет. Наши бы так не поступили...

- Совестливые? - спросил Верлен, подходя ближе. С его меча на пол стекали капли уже остывшей крови.

- Нет. Просто в наших краях есть примета, - сказал Айсайдра Енох. Разбитое зеркало к несчастью... Глупо с их стороны было выбрать именно этот путь.

Иркон не разбирая, налил в кубок из ближнего кувшина. Красные ручейки побежали с губ на шею, сделав его похожим на вурдалака. Император выхватил у него кубок и допил его одним большим глотком.

- Наверное, в моей Империи твои приметы тоже действенны.

"Что ж... Это я вовремя подсуетился, - подумал Александр Алексеевич вполне довольный и собой и происходящим. - Контакт установлен. Вон как любезно улыбается". Прогрессор и сам спокойно улыбался в ответ на улыбку Императора и никак не ждал, что Иркон, хладнокровно прицелившись и развернув лезвие своего меча плашмя, ударит Императорского спасителя по затылку.

От удара колени прогрессора подогнулись, и он свалился на каменные плиты, прямо под ноги Мовсию. Тот нахмурился.

- Это лишнее... Ты, что? Ты не понял, что он не с ними?

- А я что спорю, что ли?

Иркон, засунув меч в ножны, наклонился над купцом, проверяя, не перестарался ли. Подняв глаза на Императора, улыбнулся, блеснув зубами.

- Живой. Тут главное знать куда. Ни выше, ни ниже.

- А зачем тогда?

- Ты, что забыл? - с трудом втягивая и выдыхая воздух, сказал Хранитель Печати. - Все равно мы же собирались расспросить его об Островах Счастья...

Мульп.

Промежуточная база.

Кабинет Главного Администратора.

Несколько минут после того, как бесчувственное тело прогрессора утащили ворвавшиеся в зал стражники, Главный Администратор ходил вокруг стола, не решаясь ничего предпринимать. Мысли скакали, как перепуганные скунсы. Все, что случилось, оборачивалось каскадом минусов.

Упершись взглядом в далекий, четко прорисованный горизонт, он прикидывал, что теперь делать. Если час назад у него была уверенность в том, что Александр Алексеевич в обмен на золото добьется соглашения, то теперь у него не было ни человека при Императорском дворе, ни золота, ни договора.

Он почувствовал себя шахматистом, у которого в разгар партии обманом или хитростью отобрали все тяжелые фигуры, а игра тем временем шла дальше, свои чередом. Хочешь - не хочешь, а играй... Ошеломление, только что накрывшее его с головой схлынуло, освобождая руки и голову для действий и мыслей. Теперь, пока еще инициатива у них, главное не потерять Александра Алексеевича... Ай да Император!

- Бой!

- Слушаю товарищ директор.

- Отследи перемещения Никулина. Частота личного маячка известна?

- Известна.

- Исполняй.

От огорчения он выдохнул сквозь сжатые губы.

"Все-таки теория относительности права, - подумал он. - Если событие долгое время не происходит, то вероятность его наступления от этого только увеличивается". Никто не назвал бы его работу простой и легкой. При организации заповедников случалось всякое. Случались конфликты, эпидемии, стихийные бедствия... Но такого еще ни у кого не было. Любой правитель или вождь был в меру корыстолюбив и это решало все проблемы. Никто из них не решался резать курицу, несущую золотые яйца.

Необычность происшедшего толкала под локоть, призывая сделать что-нибудь не обдуманное, но он сдерживал себя.

Нельзя сказать, что такой поворот событий был уж и вовсе неожиданным. Похоже, что и сам прогрессор что-то предчувствовал, раз просил двое суток ничего не предпринимать. Реально оценивая свои силы за это время Никулин рассчитывал или утрясти все недоразумения или освободиться самостоятельно.

Игорь Григорьевич несколько раз прошелся от стены до стены.

"Двое суток... - подумал он. - А что дальше? Что потом?" Нужен был совет.

Совет знающего человека.

Он даже знал кого именно.

Игорь Григорьевич сделал еще несколько шагов, понимая, что хочет он этого или нет, а жизнь поворачивается так, что придется принимать решение, от которого через двое суток будет зависеть жизнь другого человека.

"Да что там "двое суток"? Уже зависит..." - Бой! Где капитан Мак Кафли?

- У себя, - мгновенно отозвался информцентр. - В своей каюте.

- На "АФЕСЕ"?

- На станции.

Главный Администратор еще несколько раз прошелся по каюте, приводя мысли в порядок. Двое суток. Сорок восемь часов. Не зря же, наверное, Шура попросил именно столько времени... Профессионал. Знает что говорит... Однако кто его знает как это все повернется. Надежда - это великолепно, но Уверенность куда как удобнее.

- Если я кому-то понадоблюсь, то я у него...

Имперский город Эмиргергер.

Келья Старшего Брата Черета.

Он не успел взяться за дверную ручку, как дверь распахнулась сама собой. Брат Пуфайя сунулся на встречу, но, уловив его движение, заколебался и шагнул назад, в келью.

"Все волнуются" - мрачно подумал Черет. - "Все... Ни у кого сердце не на месте!" Монах покачал головой и, ухватив за руку, повел его к креслу. Видно было, что разговор с Мовсием дался Старшему Брату не легко. Тот еле шел, но нетерпение грызло Среднего Брата и он на ходу заглядывая в глаза, спрашивал:

- Ты его видел? Он говорил с тобой? Говорил? Что сказал?

Не отвечая, Старший Брат Черет отодвинул его, уселся, прикрыв глаза. Здесь, в святом месте, страх отпускал, душа оттаивала.

- Он задумался... - наконец сказал он. - Не думаю, что он испугался, но он задумался...

Брат Пуфайя пошел в пляс, стараясь наступать только на синие квадраты мозаичного пола. Он слыл мастером Синей Пляски, приносящей удачу.

- Слава Кархе! Он вразумил его!

- Не думаю, - устало сказал Черет. - До этого еще далеко, но он задумался...

Средний Брат уловил колебание в голосе Старшего Брата и замер с поднятой ногой. Внимательно глядя вниз, опустил ногу на синий квадрат.

- Надо показать ему Бегущие Звезды! Мы не можем не воспользоваться таким поводом. Он зрим...

Старший Брат промолчал.

- Так что же наш Император? Что он будет делать?

Старший Брат Черет долго молчал и ответил совсем не так, как ждал Средний Брат Пуфайя.

- Я смотрю, что ты все еще считаешь, происходящее очередной интригой... А ты не боишься, что это, в конце концов, окажется Страшной Правдой?

Мульп. Промежуточная база.

Каюта капитана Мак Кафли.

Первым, что увидел Игорь Григорьевич, открыв дверь в капитанскую каюту, были капитанские ноги. Они, тянулись к двери из-под стола, за которым вполне уютно расположились объемистый кувшин с янтарного цвета жидкостью, тарелка с солеными огурцами и собственно капитан. Несколько мгновений они смотрели друг на друга.

- Не помешаю? - спросил, наконец, Игорь Григорьевич. Состояние раздрая, в котором он находился, то усиливалось, когда он вспоминал о коварстве императора, то уменьшалось, когда он вспоминал послужной список Александра Алексеевича.

- Это как вести себя будете... - неопределенно отозвался Мак Кафли. Он сделал ногами какое-то движение, словно намеривался вылезти из-за стола, чтоб поприветствовать высокого гостя, но высокий гость махнул рукой и хозяин остался в прежней позе. Его палец коснулся кувшина, и тот тихонько звякнул.

- А может быть, даже поможете...

Гость пожал плечами. Капитан смотрел на него, давая освоиться. Конечно им приходилось встречаться и раньше, но там обстановка была предельно официальной - Капитан и Главный Администратор..

- Это визит официальный, или нет? Если "да", то я надену мундир и ордена.

Игорь Григорьевич, которого в эту минуту волновали совсем другие вопросы, и сам точно не знал, как можно назвать этот визит и поэтому кивнул не слишком энергично. В движении его головы не было решительности, как только что не было решительности в движении капитана, когда тот пытался подняться из-за стола.

Мак Кафли понял его правильно. Серьезных проблем у его гостя хватало, капитан слышал об этом краем уха, но был уверен, что решать их прямо здесь и сейчас тот не будет.

- Пиво? - спросил хозяин, дотрагиваясь до своей кружки.

Гость кивнул, но тут же посмотрел на капитана с тревогой.

- А вам можно?

Не улыбнувшись даже, тот ответил.

- Пока да. До старта еще две недели, а это значит, что в моем распоряжении целая вечность.

Главному Администратору эти четырнадцать дней не показались такой уж отдаленной перспективой, но он осознавал границы своей власти. В его подчинении были ученые и сотрудники еще не построенного заповедника, а вот капитан... Капитан и сам был начальником над своим немногочисленным экипажем и пока что справлялся со своими задачами. "Неплохо, надо сказать справлялся, - мельком подумал гость, - если сумел доставить нас сюда..." А вслух укоризненно сказал:

- Даже в малых дозах алкоголь...

Капитан величественно махнул рукой, остановив поток слов.

- Ах, Игорек, Игорек.. Можно я так буду вас называть?

Игорь Григорьевич пожал плечами.

- Где вы тут видите малую дозу? Это не малая доза.

Он поднял кружку, с удовольствием посмотрел сквозь нее на свет и отхлебнул.

- Для меня это доза мелкая, минимальнейшая... Про слона и дробину присказку помните?

Гость кивнул.

- Так вот она та дробина...

Он вернул кружку на стол, тыльной стороной вытер губы.

- Не гостеприимно конечно с моей стороны, - начал Мак Кафли, - но вы зачем тут? Пива выпить, на замки посмотреть или причины доставившие мне счастье видеть вас менее серьезны?

Про то, что у капитана есть пиво, соленые огурцы к нему и уникальная коллекция древних замков знали все - и экипаж и ученые.

- Ну и поговорить, конечно... - неопределенно сказал гость, глядя на стеклянный кувшин перед капитаном. Капитанское пиво и в самом деле хвалили. Как он ухитрялся его варить - не понято - невесомость все-таки...

- Значит у вас опять неприятности... - бодро заключил Мак Кафли.

- Вы замечательно осведомлены о моих неприятностях, - несколько раздраженно отозвался на его реплику гость. Сорок восемь часов уже превратились в сорок семь и три четверти.

- Вы приуменьшаете мои таланты, - обиделся капитан. - Это не осведомленность. Это прозорливость и не менее того...

Игорь Григорьевич молчал и капитан пояснил:

- Если Главный Администратор заповедника приходит ко мне не для того чтобы выпить знаменитого на всю Базу пива и попробовать соленых огурчиков, я уж не буду говорить о своей коллекции замков, которая привлекает внимание ничуть не меньше огурцов и пива, то ничем кроме неприятностей это объяснить нельзя. Да и не скажешь, откровенно говоря, по вашему виду, что вы пришли поделиться радостью...

Под эти слова сами собой лике появилась еще одна стеклянная кружка с яркой наклейкой на боку и тарелка. Капитан сунул руку под стол, покряхтел, что-то отыскивая, и вытащил оттуда пару соленых огурцов. Отряхнув их от каких-то мокрых веточек, кинжалом с рукоятью литого золота, украшенной не маленьким изумрудом, он нарезал их тоненькими ломтиками и со словами "некоторые невежды предпочитают соленую рыбу..." подвинул натюрморт к гостю.

- Интересный у вас ножичек... - заметил Игорь Григорьевич. - Откуда?

- Оттуда. Сувенир. Подарил один мерзавец...

Оглядев все сразу - тарелку с закуской, бокалы и кувшин капитан довольно потер руки и сказал уже деловым тоном.

- У вас ваши неприятности известны всем, а я, по причине неосведомленности - отличный слушатель. Начинайте.

Игорь Григорьевич поерзал в кресле устраиваясь поудобнее.

- Честно говоря, мне не слушатель нужен, а советчик... Тем более, что эти неприятности пока известны только мне.

Капитан не стал артачиться и набивать себе цену.

- Возможно. За кружкой пива в голову иногда приходят светлые мысли... Ну, что у вас за проблемы? Если они навигационного свойства...

Игорь Григорьевич вспомнил уволакиваемого в средневековую неизвестность Никулина. Нда-а-а-а навигацией там и не пахло. Какая там навигация?

- Проблемы... Это слишком мелко сказано. Проблемы... Вы ведь знаете, зачем мы здесь?

- Естественно. В полетном задании...

- Так вот, - перебил его Игорь Григорьевич. - Император не дал согласия на покупку земли под Заповедник.

- Всего-то? - Мак Кафли улыбнулся, как мог широко, показывая, что озвученная Главным Администратором проблема, по сравнению с проблемами "навигационного свойства" ничуть не считается им важной. - Первый раз, что ли?

Главный Администратор хмуро молчал и Мак Кафли, пододвинув к нему тарелку с огурцами, назидательно добавил:

- У дикарей, да и у нас с вами, никакое решение не является окончательным. Попробуйте еще раз... Возможно, решение лежит на поверхности. Может быть, вы просто пожадничали? А? Золота пожалели? Подарите ему еще чего-нибудь блестящее он, глядишь, и...

Игорь Григорьевич почувствовал неодолимое желание подняться и пройтись, но сдержался.

- Он себе уже и так почти все, что мы собрали, подарил...

Выбиравший огуречный ломтик посочнее, капитан опустил кинжал.

- Как?

- А вот так. Взял. Хапнул. Отобрал. Можете подобрать еще десяток эпитетов по своему вкусу. Если хотите, реквизировал.

Мак Кафли задумался, вспоминая значение последнего слова, потом кивнул.

- Да. Положеньеце. Жаден оказался? Ну и это не страшно... Ходы-то у вас остались? Добра этого у вас, насколько я знаю, хватает. Еще соберете и подарите.

Игорь Григорьевич все-таки поднялся. Ощущение, что он стал жертвой наглого обмана, не давало сидеть спокойно.

- Некому дарить... Он вместе с золотом и нашего прогрессора прихватил.

В несколько слов Игорь Григорьевич уместил рассказ о том, что только что случилось в Императорском дворце. Лицо капитана, только что мягкое и приветливое стало жестким.

Он переспросил.

- Я вас правильно понял? Это царек захватил нашего прогрессора?

- Что это за слово "царек"? - поморщился Игорь Григорьевич, вспомнив здоровенного, кровь с молоком, Императора. - Где же ваше уважение к нашим партнерам по переговорам? Тем более, что он здоровый, как радиобуй.

Капитан не улыбнулся. На его лице отпечаталось выражение жесткой настороженности.

- Это плохо. Очень плохо!

- А я о чем? - в сердцах сказал Игорь Григорьевич, ощутивший наконец, что капитан проникся проблемой.

- Такое нельзя оставлять без ответа. Нам бросили вызов и мы должны ответить на него так, что бы наши слова и действия вызывали... Уважение.

Заминка в словах капитана была недолгой, но Игорь Григорьевич ее заметил. Потому что ждал.

- Я думал, вы скажите "страх".

Мак Кафли кивнул, соглашаясь.

- Я бы и сказал, если б не хотел вас насторожить. А по существу это одно и тоже.

За спиной у капитана зажужжало печатающее устройство. Было видно, как из щели в нем выползает листок пластпапира.

- Вы знаете Трульда? - спросил капитан.

Игорь Григорьевич пожал плечами. Вокруг Заповедника крутилось множество людей. Всех не упомнишь.

- Он из Академии или из Космофлолта?

Капитан поднял палец и указал на потолок.

- Он оттуда. Так вот у него хороший девиз. "Я сюда пришел, я тут и останусь!" Мне кажется, то есть я абсолютно уверен, что эти слова лучше многих других подходят и нам. Прогрессора надо освободить так, чтоб в следующий раз у них и мысли не возникло трогать кого-либо из наших! Без этого нам там не закрепиться.

За спиной звякнуло и капитан повернулся к печатающему устройству, а гость, раздумывая над словами капитана, принялся рассматривать герб, нанесенный на кружку.

На фоне желто- коричневой клетчатой стены стоял, подняв коня на дыбы, черный рыцарь. Рука с мечом была занесена для удара. В его позе была несокрушимая решительность и готовность опустить свой меч на любую подходящую голову, какая окажется поблизости. Конечно, капитан был прав. Прав по-человечески, но кроме совести и здравого смысла существовали еще законы и инструкции.

- Для этого, небось, никаких проблем не было, - подумал вслух Игорь Григорьевич, завидуя предку. - Чуть что не так - меч из ножен и кровь рекой... А тут...

Он сделал долгий глоток.

- А чем вы хуже? - обернулся Мак Кафли. Он смотрел то на бумагу, то на вычислитель.

- Я наверняка лучше!

- Ну, а раз так, то освободите своего человека и захватите эту землю! Инструкции инструкциями, а реальная жизнь - это реальная жизнь! Хотите - не хотите, но придется сделать именно это.

Главный Администратор, собравшийся, было, обидеться на капитанское пренебрежение, переспросил.

- Что сделать?

- Освободить и захватить, - повторил капитан и покрутил головой. -Придется. Там как-то не принято добром отдавать то, что само попадает в руки.

Он посмотрел на изображение замка на своей кружке.

- А застенки там строить умеют и прогрессор ваш...

- Я надеюсь, что он знал, что говорил, когда просил два дня отсрочки.

- Будем надеяться, - безо всякой уверенности, нехотя согласился с ним капитан "АФЕСА" - Но, поверьте, это хороший совет.

- Какой?

- Утвердиться там силой. Захватить...

Игорь Григорьевич сегодня был у него не первым гостем и кувшин, который стоял на столе тоже. Кровь викингов, наполнявшая капитанские вены, артерии и капилляры, хоть и изрядно охлажденная временем, плеснула вдруг тяжелой волной. Волна, безусловно, была из крови и плазмы, но вот гребень на ней оказался явно из пивной пены.

- Захватить? - Главный Администратор переспросил, еще не поняв, что предложил Мак Кафли. И только когда смысл слова дошел до него он переспросил. - Захватить?

Мак Кафли кивнул. Глазами капитан читал только что полученный текст. Потом, сложив лист вдвое, он с отсутствующим видом бросил его на стол, словно там было что-то неважное.

- Захватить, - подтвердил Мак Кафли. - Точнее взять себе.

- У меня сейчас совсем другие мысли. Как Никулина вытащить? Все остальное - потом.

- Ну и зря. Вполне можно совместить одно с другим.

Игорю Григорьевич ухватило взгляда, что бы понять, что хозяин пива, огурцов и старинных замков не шутит, но он все же сказал:

- Как можно так шутить? Мы цивилизованные люди!

Мак Кафли молчал, но всем видом показывал, что ни от одного своего слова не отступится.

- Мы же не конквистадоры!

Капитан булькнул кувшином и напомнил, для уточнения позиций.

- Мы - нет. На планету придете вы, и захватывать что-то там придется именно вам.

Он вздохнул, прихлебнул из кружки и во вздохе его Игорь Григорьевич услышал легкое сожаление...

- К сожалению, сам я в это время уже...

Мак Кафли как-то замысловато махнул рукой, что безо всякого сомнения означало полет. Игорь Григорьевич ничего не успел сказать в ответ, как капитан уже другим тоном добавил:

- Если, конечно вы не предпримите того, о чем я думаю, на этой неделе...

Игорь Григорьевич не возразил ничего, только смотрел, раздумывая над словами капитана. В этом что-то было - прийти на Планету с кулаками и начать там творить добро так, как это понимал он сам. Только поможет ли это прогрессору Шуре? Мак Кафли восприняв взгляд как недоверие, сказал:

- А-а-а! Вы ведь не знаете еще...

И подтолкнул к собеседнику кусок пластпапира, только что вылезший из печатающего устройства.

Главный Администратор даже не стал смотреть, что там такое. Наверняка приказ отбыть куда-то в другое место. Капитан понял, что ему верят на слово и, помахав бумажкой, сунул ее в нагрудный карман..

- Это, во-первых, а во-вторых, ничего нового вы туда не принесете...

Он вспомнил что-то, поморщился.

- Та еще планетка... Был я там с год назад... - Он ткнул пальцем в золотой кинжал. - Ну, вы знаете...

Главный Администратор кивнул. Историю капитана Мак Кафли он знал.

Год назад его собеседник со своей командой проявил чудеса изворотливости, спасая себя и предыдущую экспедицию от гибели.

- Неужели вы, думаете, что там живут сторонники демократии и Римского права?

Он рассмеялся, показывая нелепость такого предположения.

- Это мир дикий... Единственный закон, что там есть - закон силы, так что мой совет лежит в плоскости уже сложившихся в тамошнем обществе мироощущений и прав на собственность... Вас ведь, как я понимаю, ориентировали на соблюдение местных законов и обычаев?

Игорь Григорьевич снова кивнул.

- Мы были там не долго, - продолжил капитан, - но и двух дней любому хватило бы, чтоб понять что там к чему. Там внизу ведь все просто... Император - большой разбойник, под ним кучка разбойников поменьше - рыцари и прочая ржавая гвардия, а под этими вообще бесправная толпа горожан...

Он долил себя пивом.

- Так что, придя к ним с кулаками, ничего нового вы туда не принесете... Вы попросту сделаете то, что там делает каждый, кто обладает хоть какой-нибудь силой. Разница будет единственно в том, что польза в этом случае будет Земле и Александру Алексеевичу лично.

Капитан заглянул в кружку, словно измерял взглядом глубину пива в ней, потом, сочтя ее приемлемой, приложился и, утерев пену с губ, продолжил.

- Ну а если вам этого мало, то подумайте о том, что он первый начал.

- Ну, что вы, право, как ребенок.. "Первый начал"...

Но капитан не сдавался и гнул свое.

- А уже если вы в точности выполните рекомендации академии... Вам ведь запретили на первых парах контактировать с аборигенами и даже снабдили для этого некоторыми приспособлениями?

Гость усмехнулся.

- Да. Так оно и есть. Набор силовых щитов "Преграда", "лесные бродяги", инфраизлучатели... Но это на крайний случай.

- Так он уже наступил! Куда уж крайнее? - удивился капитан. - У вас сотрудника похитили.

Он пожевал губами, примериваясь к тому, что хотел сказать.

- Это вообще - акт агрессии.

Администратор молчал. Мак Кафли так и не понял, то ли согласился с ним Игорь Григорьевич, то ли в молчании обдумывает возражения по существу.

- Между прочим, из-за своих щитов вы можете просто сделать вид, что Императора вовсе не существует.

Гость опять отмолчался.

- И вообще для меня вопрос стоит так, - веско сказал капитан - Не "Что делать?", а "Кого посылать?". Добром они нашего прогрессора не опустят, да и землю не отдадут.

Капитан сказал все, что считал нужным. К сожалению, он не мог принимать решение самостоятельно - не было у него ни сил, ни возможностей, чтоб сделать то, что он считал необходимым в этой ситуации, а вот у Главного Администратора такие возможности были. Все-таки экспедиция. Больше чем полсотни человек... Мак Кафли смотрел, как тот размышляет, и сам думал, чем именно он может подтолкнуть своего гостя к верному решению.

Мак Кафли был вполне искренен, когда говорил, что именно такие вот вещи формируют дальнейшие отношения цивилизаций. Примеров тому было множество и в Земной и во внеземной дипломатии.

И сейчас в расчет нужно было принимать только две вещи - жизнь прогрессора и репутацию Земли. Эти две вещи нужно было принимать в расчет, безусловно. Жизнь и репутацию...

Конечно, человек там оказался, бывалый, может быть и выпутается как-нибудь самостоятельно, но вот репутацию Земли кроме них тут защитить было некому. Репутация Земли - это серьезно.

Ну и еще один момент.

Репутация Земли в глазах Императора в какой-то мере была и его, капитанской репутацией. В прошлый раз все получилось как надо. Значит и теперь не должно получиться иначе! Сила, если она СИЛА, не должна оборачиваться слабостью.

Но Игорь Григорьевич продолжал молчать. Его молчание не было приговором. Мак Кафли чувствовал в нем неопределенность и зашел с другой стороны.

- А вы знаете что, дорогой товарищ... Возможно легче будет принимать решение, если учитывать, что кроме закона Империи на этих землях действует закон боле древний. Почти что закон Природы... Кстати, если придется столкнуться с выбором какой закон соблюдать Имперский или закон Природы как вы поступите?

Гость пожал плечами, воздержавшись от очевидного ответа.

- Понято. Со здравым смыслом у вас все в порядке. Закон Природы - это закон Природы и человеку его не отменить будь этот человек хоть трижды Император. Если вы так действительно считаете, то почему бы вам не сделать еще один шаг в сторону здравого смысла. У Природы есть чудесный закон, древностью своей превосходящий все Императорские установления.

Капитан замолчал, позволив Главному Администратору самостоятельно догадаться о чем он говорит. Игорь Григорьевич не оплошал.

- Право сильного? - спросил Главный Администратор.

- Именно! Почему бы нам в наших рассуждениях не опереться на него?

Прежде чем ответить Игорь Григорьевич дважды приложился к кружке.

- Потому что, к сожалению, у меня нет специалистов по захвату болот. И еще потому, что, повторюсь, первоочередная задача - спасти прогрессора!

Мак Кафли уже понял, куда задул ветер и обрадовано согласился:

- Хорошо! Давайте начнем с малого. Давайте сперва вытащим из застенков вашего прогрессора!

- Как? Я собственно об этом и пришел говорить...

Капитан движением руки отбросил все скорбные мысли.

- На это не нужно ни большого ума, ни огромных сил. Скорее проворство и везение.

- У вас есть и то и другое?

- У нас есть люди, обладающие и тем и другим.

- Неужели?

Капитан прищурился, вспоминая события двухлетней давности, когда сам выручал товарищей из неприятностей. Мартина с ним сейчас не было, но ведь был Кузнецов!

- Да вот хотя бы Сергея пошлите. Он, правда, привык сам больше в неприятности попадать...

Бровь Игоря Григорьевича недоверчиво поползла вверх, и Мак Кафли поспешно добавил.

- Но ведь сам попадает, сам и выбирается. А заодно и других выводит.

- Кузнецов? - с сомнением произнес гость. - Сергей?

Он произнес имя, и тут же память выдала все, что ему было известно о новом сотруднике. Вместе с капитаном принимал участие во второй экспедиции. Устанавливал контакты с туземцами. Язык Империи знает. В прошлом году закончил Кейптаунскую школу егерей, полгода назад прошел спецкурс в Киевской академии защиты и нападения. По штатному расписанию Заповедника - начальник отдела режима.

- Верно, - сказал он. - Пошлю. Все равно больше некого. И еще Чена с ним...

- Чен-Ли-Юня? - уточнил Мак Кафли. - Китайца? Желтокожего?

Главный Администратор кивнул. Прозрачно-зеленый ломтик огурца лег на язык, перебивая вкус пива.

- Вы б еще туда Мвангу отправили...

Мванга, как и Сергей, обеспечивал режим безопасности Заповедника духметроворостый негр родом из Южной Африки. Не смотря на свой рост и силу, Мванга был человеком спокойным, к авантюрам не склонный. Его кандидатура просто не пришла в голову, а ведь зря...

- Отличная мысль! - сказал Игорь Григорьевич. - Просто отличная...

- Нечего ему там делать! - спохватился Мак Кафли. - Насколько я помню в Империи, да и вообще в этом полушарии нет ни одного чернокожего, да и с китайцами там напряженно.. Нет там желтокожих...

Он задумался всерьез, прикидывая, сможет ли сам принять непосредственное участие в намечающейся эскападе, но тут ему в голову влетела совсем другая мысль. Вдруг посмотрев на гостя уже другими глазами, медленно сказал:

- Конечно, если для устрашения...

Он представил появление вооруженного разрядником негра в замке Трульд и обрадованный такой перспективой торопливо согласился.

- Нет! Это действительно здорово! Я не подумал! Давайте Мвангу!

Игорь Григорьевич пожал плечами, сходу отметая гениальную идею.

- Никакого устрашения. Пойдут в "невидимках"... Хотя... - он покачал головой и с сожалением сказал: -Нет, Мвангу брать нельзя. На Мвангу нет "невидимки", уж больно велик... Сергея и Чена я вполне могу экипировать, а вот его - нет.

- Почему "никакого устрашения"? - отозвался Мак Кафли. - Представляете, какой эффект, если ваш егерь там появится без невидимки?

- Нет. Все должно быть тихо. Пока, по крайней мере.

Уже решив, он начал загибать пальцы.

- Две "невидимки", два НАЗа, аэроцикл.

- Парализаторы, - напомнил капитан, с сожалением отказываясь от мысли пустить вниз чернокожего. - Да! Гранат побольше!

- Гранат? - очнулся Игорь Григорьевич. - Каких гранат? Я же говорю, то все нужно будет провернуть так тихо, как только возможно! Словно бы их там нет, и не было.

Капитан несогласно покачал головой.

- Ваша мысль с Мвангой не так плоха, как показалась мне на первый взгляд... Если все будет совсем уж тихо, то что они о нас там подумают? Чтобы добиться своего, тут нужна определенная репутация.

Он усмехнулся, вспомнив прошлые дела.

- Для поднятия авторитета мне в прошлый раз пришлось в одном месте даже замковые ворота вырезать. Было дело.

Он вздохнул.

- По-хорошему мне с ними пойти нужно, по старой памяти, или Джо отправить, вот уж кто...

Он вздохнул еще горше.

- Да нельзя.

Мульп.

Промежуточная база.

Кабинет Главного Администратора.

Первые сутки промелькнули, как их и не было вовсе.

Постепенно для Игоря Григорьевича установленный прогрессором Шурой срок превратился во все укорачивающийся отрезок времени, который следовало провести не в ожидании неведомо чего, а в трудах по подготовке спасательной экспедиции. Все чаще и чаще складывающаяся ситуация представлялась ему подожженным бикфордовым шнуром, когда съедая сантиметр за сантиметром огонь подбирается к заряду. Аналогия, конечно, была из разряда старинных, но что поделать? Более зримо опасность он представить не мог.

О том, что случилось на Императорской аудиенции, знали уже все и в кулуарах поговаривали о возможных последствиях. Общей растерянности противостоял только Мак Кафли. Он не остался в стороне и со вчерашнего дня участвовал во всех дискуссиях, внося в разговоры свою кровожадную лепту. Живописуя мучения прогрессора он призывал превратить спасательную экспедицию в карательную. Ему верили, потому как он ссылался на собственный опыт.

На Игоря Григорьевича все эти разговоры не действовали, однако все было не так просто - под капитанскими аргументами формировалось общественное мнение.

К концу вторых суток, когда надежды на изворотливость прогрессора уже не осталось, Игорь Григорьевич собрал в своем кабинете совещание, на которое пригласил Мак Кафли и двух кандидатов в освободители.

Оглядев всех троих, он мельком глянул на информационный центр - не случилось ли чуда - и как мог коротко сформулировал свою мысль.

- Предыстория вам известна. Наш коллега находится в Императорской тюрьме. Надо выручать.

Сергей посмотрел на Мак Кафли, подумав, что это относится и к нему тоже, но тот так грустно улыбнулся, что Сергей понял - сказанное относится только к нему и Чену.

- Да,- подтвердил Игорь Григорьевич. - Вам двоим.

Кузнецов посмотрел на товарища и приосанился - не каждый день выпадает, что б от тебя зависела чья-то жизнь. Он хотел сказать, что уже согласен, и готов прямо сейчас, но Главный Администратор остановил его мановением руки.

- Дело это не простое, хотя и не такое уж сложное, - продолжил он, оглядываясь на капитана. Мак Кафли, по торжественности случая державший в зубах заветную трубку, кивнул.

- В прошлый раз сложнее было, - добавил он, обращаясь непосредственно к Сергею. Взгляд Игоря Григорьевича он расценил как просьбу о поддержке. Сейчас и техника будет, и связь. Ну, а зенитной артиллерии у них как не было, так и нет.

Он подмигнул своему бывшему коллеге по "Новгороду" и Сергей вдруг подумал, что это Прошлое подмигивает ему капитанским глазом.

Сергей понимающе ухмыльнулся, но ничего не сказал, а только снова попытался встать.

- Знаю, что вы таким делам не ученые, - отозвался на его жест хозяин кабинета, движением руки усаживая нетерпеливого егеря на место. - Никто у нас этому делу не ученый, зато у вас есть опыт, когорого ни у кого нет. Да и...

Сергей замотал головой, и Игорь Григорьевич, наконец, замолчал.

- Да нет. Я о другом. Мы, товарищ Главный Администратор, с радостью и удовольствием.

Он посмотрел на Чена, тот медленно кивнул.

- Так что давайте так, чтобы без предисловий, ближе к делу... Давайте вводные. Что вообще известно? Где он?

- Вроде пока во дворце у Императора.

Сергей удивился построению фразы. Связка из "вроде" и "пока" выглядела как-то уж очень несерьезно.

- Вроде? - Удивился Кузнецов. - Связь-то с ним есть?

Игорь Григорьевич помолчал. Сергей понял, что означает это молчание. За ним стояло сознание того, что прогрессор может быть где угодно.

- Односторонняя. - наконец сказал директор. - Работает личный радиомаяк, но на вызовы Александр Алексеевич не отвечает...

- Да какая это странность? - вступил в разговор Мак Кафли. Сергей с Ченом переглянулись. Стало ясно, что отцы-командиры начали препираться по этому поводу не только что, и они застали продолжение давнего спора. Сейчас дискуссия была уже в той стадии, когда самые убедительные аргументы противники друг на друга уже обрушили, но те ни той, ни другой сторонами восприняты не были, и спорщикам теперь не оставалось ничего другого, кроме как повторять друг другу уже известные истины, в надежде, что "капля долбит камень".

- Ничего странного в этом нет. Просто они отобрали у него все, что можно снять и теперь он не может ответить на вызов. Или лежит связанный... Ну обычай у них тут такой всем руки вязать...

Игорь Григорьевич, в который уж раз недоверчиво улыбнулся, покачал головой. Увидев улыбку, капитан повернулся к Сергею за поддержкой.

- Когда вас у этого гада повязали... Ну, как его...

Он щелкнул пальцами, подстегивая память.

- У Трульда? - напомнил Сергей. Шаги прошлого становились все слышнее.

- Да, у этого мерзавца! С вас ведь все поснимали?

"Поснимали-то не все, но руки связали...", - подумал Сергей. Он вспомнил, что случилось в замке Трульда после этого, и улыбнулся, - "Только ведь Мартина вяжи, не вяжи..." - Да, - невпопад подтвердил он. - Что-что, а руки там вязать умеют...

- Ну! - Мак Кафли повернулся к Администратору. - Я и говорю связанный!

- А я и не спорю... - махнул рукой Игорь Григорьевич. - Может все и так, только...

Спор этот не сейчас начался, и тянуться мог сколько угодно.

- Ладно. Посмотрим на месте. Если связанный - развяжем, - сказал тогда Сергей, прекращая прения сторон. - Где он сидит? Территориально я имею в виду.

Хозяин повернулся к информационному центру.

- Бой! План дворца.

Над столом появилось изображение комплекса строений. Чен поднялся, обошел голограмму со всех сторон. Слово "дворец" вызывало у него иные ассоциации. Не было тут не воздушности построек, ни красоты архитектурного замысла. То что он видел, скорее напоминало крепость, украшенную кое-где резьбой по камню и скульптурами.

- Снимок со спутника?

- Конечно.

- Мелковато...

- Ничего другого у меня нет, - сказал Игорь Григорьевич. - Чем богаты...

Сергей показал пальцем на стену.

- Дерево?

- Дерево и камень. Высота 15,25 метра, - ответил Бой, принявший вопрос на свой счет. - Общая этажность комплекса - от одного до трех этажей. Крыша плоская с небольшим наклоном к северо-востоку. Покрытие крыши...

- Погоди, - оборвал его Чен. - Игорь Григорьевич! Где он сидит. Не на крыше же?

- Сигнал идет отсюда...

Игорь Григорьевич сунул палец в нижнюю часть голограммы.

- Там есть подземные этажи. Ниже спутник ничего разобрать не смог. Аппаратура, извините, не та. - повторил он.

- А план здания?

Главный Администратор развел руками. Вопрос был детским.

- Откуда?

Сергей, до сих пор ощущавший только логическую необходимость сделать все то, о чем говорил Игорь Григорьевич, ощутил нарастание знакомого азарта. Он представил, как крадется по темным кривым коридорам, ведущим в неизвестность, и на душе стало хорошо.

- Да найдем мы его. Разворошим там все, найдем и нашего человека вытащим, - торопливо сказал он - Дальше-то что?

- Да. Действительно, - спросил Чен, отрываясь от макета. - Что от нас нужно-то? Только освободить или в его делах поучаствовать?

Сергей закивал соглашаясь с формулировкой. Он надеялся, что Игрь Григорьевич просто кивнет.

- Что нужно? - повторил Игорь Григорьевич. Он посмотрел на капитана "АФЕСА" и в голове сам собой всплыл вчерашний разговор и только что произнесенное Сергеем слово "разворошим".

- Нужно найти Александра Алексеевича, вытащить его оттуда и при этом постараться оставить после себя у туземцев минимум неприятных воспоминаний.

Губы Кузнецова начали растягиваться в улыбку. Было в ней что-то странное, и Игорь Григорьевич задумался над тем, что сказал. Слово "минимум" показалось ему слишком обтекаемым, и он решил, что сказанного еще не достаточно.

- То есть ничего там не ворошить. Самое лучшее будет, это если они вас вовсе не заметят.

Кривой и полный опасностей коридор, который Сергей только что представил, на глазах становился прямым и светлым. В распрямленном коридоре черед десяток шагов стояли стражники, на лицах которых было написано желание услужить гостям императорских застенков и не выражаемое словами почтение. В этих условиях предприятие теряло почти весь свой смысл.

- А нам? Нам возвращаться? - уточнил Чен.

Игорь Григорьевич пошел к иллюминатору, чувствуя, спиной насмешливый взгляд Мак Кафли. Тот смотрел так, словно видел, какие чувства борются в душе Главного Администратора.

- Нет, - наконец сказал Игорь Григорьевич. - Пока нет.

- Оборудование? - деловито спросил Сергей, представив себе почему-то ящик, наполненный комбинированными гранатами.

- Воспользуетесь любым, из того, чем располагает Промежуточная База, пообещал Игорь Григорьевич.

Егерь удовлетворенно кивнул, подумав об обширных администраторских закромах. Мак Кафли добавил от себя:

- И поторопитесь, ребята. Сами понимаете, что сидеть в каком-нибудь подвале радости мало, даже если ты очень сильно любишь свою работу. К тому же здешние нравы...

Он посмотрел на Сергея, зная, что тот поймет его лучше других.

- Гранат бы, - вдруг вырвалось у Сергея, хорошо помнившего эти самые нравы. - Штук тридцать...

- Сколько? - вскинулся Игорь Григорьевич, посмотрев на капитана. Сколько, сколько?

- Тридцать...

- Зачем столько?

Сергей переглянулся с Мак Кафли. Тот покивал, молчаливо соглашаясь.

- Для братьев по разуму... Нравы корректировать в сторону умягчения...

- А я что говорил? - тут же сказал капитан. - Конечно гранат!

И чуть прикартавливая добавил:

- Непременно батенька, непременно...

Сергей, не поняв в чем тут соль - у старших был свой юмор - обернулся к нему и, стараясь ковать железо пока горячо, добавил:

- И трубочку бы вашу...

Капитан погрозил пальцем.

- Трубочка - это лишнее... Да и сказано вам было высоким руководством "не оставляя неприятных воспоминаний".

Чтобы Чен не чувствовал себя обойденным вниманием он повернулся к нему и добавил:

- Старшим у вас будет Сергей. Он там уже был, дело знает... Мешать ему не надо, но если зарвется - по рукам его, по рукам.

Капитан поднялся, дошел до иллюминатора, вернулся. У Сергея мелькнула мысль, что тот борется с желанием махнуть на все рукой и присоединиться к ним. Может быть так и случилось бы, но около иллюминатора Мак Кафли себя поборол.

- И вообще я думаю, сложностей у вас там больших не будет.

Он поочередно загнул три пальца - Всего и делов-то: долететь, вытащить, вернуться...

Сергей внимательно и очень серьезно посмотрел на Мак Кафли. Слова тащили его в прошлое.

- В прошлый раз задача была еще проще. Долететь и вернуться. И то...

- Ты теперь умнее, - сказал Мак Кафли.

- Ладно.. - сказал Чен, решивший, что и ему пора что-нибудь сказать. Я за ним присмотрю... Как добираться? Капсулой?

- Нет. Капсулой неудобно, да и время пока есть. "Крылом". Полетите с комфортом. Капитан любезно вызвался помочь нам. Он вас доставит почти до столицы, ну, а дальше уж сами...

- Не маленькие, - подтвердил капитан. - Справитесь...

Мульп.

Стартовый комплекс.

Челнок "Крыло 1"

Момент старта Чен прозевал, а вот Сергей, еще не отмершими рефлексами космонавта, ощутил, что "Крыло" перестало быть частью Мульпа. Он повернулся, что бы проверить, не ошибся ли и Чен спросил, так же что-то ощутив:

- Летим? Уже?

- Уже.

За иллюминатором шевелилась пыль, поднятая выхлопом, но через несколько секунд корабль выскочил из нее. Чен закрутил головой, отыскивая знакомые ориентиры. Не созвездия, конечно - метеоролог в звездном небе разбирался слабо, а строения базы и уже ставшие привычными горы.

- База где?

Корабль ощутимо заваливался на бок, и с Сергеевой стороны было видно только звезды. Он быстро наклонился посмотрел через иллюминатор Чена. Бывший инженер-ядерщик не летал почти два года, но с радостью убедился, что ощущение пространства никуда не пропало. Представив траекторию, по которой уходил бы от Мульпа капитан, он ответил:

- Под нами. Сейчас мы ничего не увидим.

Чен все же попытался что-то рассмотреть, но тщетно. Сергей успокоил его.

- Ничего, зато, когда назад возвращаться будем - насмотришься.

Ускорение прижало их к креслам. Капитан, экономя время, не жалел горючего. Удвоенный вес навалился на них, пробуя на прочность кожу и ремни, державшие их в креслах. Что-то позади них покатилось со звоном, заскрипели, сталкиваясь, ящики. Когда корабль поднялся на 120 километров, капитан связался с пассажирами.

- Вы целы?

- У вас что взлет, что посадка, - сказал Сергей, потирая плечо. - Можно сказать только-только старые синяки прошли, как вы опять...

- Я вижу, что самое главное ты не повредил, - не обратил капитан внимания на тон бывшего инженера.

- А что у меня самое главное? - подозрительно спросил Сергей.

- Язык. Язык ты себе не прикусил.

Чен хмыкнул.

- Зато мой дух поколеблен! - заявил Сергей, оглядываясь на китайца. "Резонанс" моя фамилия. И вообще после такого старта стоит задуматься лететь ли дальше?

- А это уже не от тебя зависит. Довезу до атмосферы и брошу, а уж дальше сами... Захотите летать - полетите.

Челнок "Крыло 1".

Орбита спутников связи.

Как не спешил капитан, а перелет занял почти 15 часов. За это время Сергей и Чен успели выспаться и перебрать все то, что смогли взять на Базе.

Главный Администратор дал все, что обещал - НАЗы, парализаторы, гранаты... Все это пришлось навесить на аэроцикл, что ждал их в грузовом отсеке.

Экран вспыхнул, и над креслами возникла голова капитана.

- Как настроение?

- Боевое, - ответил Сергей за себя и за Чена. - Руки чешутся.

- Назад не хочется?

- Вот еще, - отозвался Сергей, поглядев на Чена. Тот пожал плечами и егерь взмахнул рукой, словно разрубал воздух. - У меня сейчас одно желание вломиться бы куда-нибудь. Чтоб с грохотом, с громом...

- Еще успеете... - Голос Мак Кафли стал серьезным. - Будет вам и гром и грохот... Только сперва дайте мне самому в атмосферу вломиться.

- Хороший образ, - одобрил Сергей капитана. - Выпуклый...

- Даю минуту на ощупывание. Через минуту войдем в атмосферу. Приготовьтесь.

Не прошло и обещанной минуты, как "Крыло" дрогнуло, встретив на своем пути первые молекулы кислорода. Их еще нельзя было назвать воздухом, настолько разряжены они были, но умноженные на скорость корабля они окутали его облаком светящийся плазмы. Гул пламени пробился даже в кабину. Напрягая голос, Чен прокричал:

- Тихого прибытия на место у нас никак не получится...

- Ничего, - не жалея горла отозвался Сергей. - Тут люди то ли глухие, то ли не любопытные... В прошлый раз, когда мы сюда с капитаном упали, грохоту не в пример больше было, и то обошлось. Никто с нами разбираться так и не пришел. Пришлось нам их самим разыскивать.

"Крыло" постепенно теряло скорость. Капитан вел его, то ныряя в атмосферу планеты, то выбрасываясь назад в пространство. Словно блиндирующий по воде камень они пролетели освещенную половину планеты и нырнули во мрак.

На несколько минут наступила невесомость и капитан скомандовал.

- Все, ребята, в седла...

- Время? - спросил Чен и, отстегнув ремень, всплыл над креслом.

- Да. Скорость мы уже потеряли. Через семь минут я нырну поглубже, километров на двести. Там и отцепитесь.

Уже в дверях Сергей повернулся и улыбаясь в объектив попросил:

- Личная просьба, капитан. Уроните нас поаккуратнее. А то, если что не так, то я вам всю жизнь сниться буду...

Мак Кафли оскалился, показав, что понял шутку и отключился.

В очередной раз корабль заполнился гулом раскаленного пламени. Теперь, когда они сидели в грузовом отсеке, рев воздуха за бортом казался сильнее.

Сергей дотронулся рукой до стены и сквозь перчатку до него долетел отголосок силы, что там бушевала. Именно в этот рев, гром и грохот им предстояло окунуться. Прямо сейчас.

- При таком раскладе, оно, может и лучше в подвале полежать... пробормотал Сергей. Чен не успел откликнуться. В уши ворвался капитанский голос.

- Пошли!

- Поехали! - согласно традиции отозвался Сергей.

Пол под ними мягко разошелся, и, они словно мухи, подхваченные чьей-то огромной ладонью, были выброшены наружу. На мгновение по лицам жаркой волной пробежал воздух от раскаленной обшивки, но тут же жар сменился холодом. Это действительно продолжалось не более мгновения. Сработала автоматика "невидимок", и с сухим щелчком защелкнулись забрала.

Ветер подхватил людей и попробовал завертеть, но Сергей включил двигатель и аэроцикл превратил их падение в плавный полет. Задрав головы, они увидели, как высоко над ними исчезает свечение - капитан, развернувшись, уходил за атмосферу. Корабля уже не было видно, и только пламя работающего двигателя просвечивало сквозь облака.

- Падаете? - раздалось в наушниках у Сергея. Голос капитана дрожал, искаженный перегрузкой.

- Уже летим, - успокоил он капитана. - Счастливо добраться.

- До земли... - капитан поправился. - До поверхности около пятнадцати километров. Вряд ли в такую ночь вас кто-нибудь заметит, но на всякий случай включите маскировку.

- Непременно, - отозвался Сергей, разворачивая аэроцикл. - Как только снизимся до трех километров.

Они потеряли скорость корабля и теперь ветер уже не бил их, а легко потрепывал. В темноте не было видно ни земли, ни звезд. Белесая тьма покрывала небо над ними, а внизу она вообще была черной, густой и непроглядной.

- Да-а-а-а, это точно не Земля, - сказал из-за плеча Чен.

На термометре, сменяя друг друга, наверное, под порывами ветра менялись цифры - 26, -28,-25.

Чен запоздало передернул плечами.

- Сколько, интересно там, внизу?

- Градусов? Около 20. С большим жирным плюсом разумеется. Я что-то не помню, чтобы в прошлый раз нам там было жарко.

Капитан вышел точно, не то, что в прошлый раз - до столицы, где томился прогрессор, оставалось чуть больше сотни километров, и поэтому Сергей предпочел снижаться по пологой дуге. Сперва сквозь темноту и холод, потом сквозь темноту, холод и облака они спускались все ниже и ниже. Когда термодатчики показали плюс 10, они откинули шлемы "невидимок".

Воздух на этой высоте еще оставался стерилен, и не держал в себе запахов. Конечно, все это имелось - и пыль, и запахи, и звуки, но не тут, а пятью - семью километрами ниже. Зато чего хватало вокруг - так это тьмы.

Ее вокруг было столько, что наверняка хватило бы не только на эту ночь, но и на две следующих. Привыкшим к свету людям темнота вокруг казалась знаком беды.

- Ни огонька, - повторил Чен. - Что ж они там даже лучину не изобрели?

- Дикость, - охотно откликнулся Сергей, так и не обернувшись. - Ты думаешь, зря придумали выражение "Тьма невежества"? Вот это она самая и есть... Да что там говорить! Ты еще на их лица посмотришь.

Чен вежливо улыбнулся.

- Видал я их лица. А насчет темноты... Никакая это не "тьма невежества". Просто, скорее всего ведут люди здоровый образ жизни. С Солнцем встали, с Солнцем спать легли.

- У всех свои обычаи, - не стал спорить Сергей. Сунув руку под сиденье, он вытащил ракетницу. Чен все еще смотрел вниз, и не обращая внимания на то, чем там занимается напарник, и ярко-алая вспышка стала для него неожиданностью. Свет обдал их, заставив зажмурить глаза. Капля алого пламени взлетела над ними и устремилась к звездам.

- Зачем? - спросил Чен, провожая взглядом огненный шар. - Это нужно?

- Конечно, нужно! - смело ответил Сергей. - Считай. Что это традиция! Обряд! Обычай! Нельзя нарушать. Там внизу разные есть. Может, кто и поймет, что это я возвращаюсь...

Чен пожал плечами. Ракетница щелкала раз за разом, и раз за разом небо окрашивалось разноцветными сполохами.

Имперский город Гэйль.

Дом Шумона Гэйльского.

Наблюдательная площадка.

По его расчетам ни Лао, ни Мульп в эту ночь не должны были показаться на небосклоне.

Так оно и вышло - вычисления не подвели - однако понаблюдать за звездами Шумону не удалось. Вместо того, чтобы явить ему во всем своем блеске красоту неба, ночь выдалась какая-то никчемная - тусклая, ненастная и небесные огни скрыло невесть откуда взявшееся марево. Не тучи, что, в конце концов, могли принести пользу, излившись дождем на поля, а какая-то взвесь, туман, что занавесил небо и скрыл звезды, не дав мудрецу наблюдать за ними в эту ночь.

Шумон понял, что ночь потеряна, едва поднялся на башню и взглянул на небо, но из упрямства все же остался наверху. Иногда ему такое удавалось переупрямить природу, но в этот раз безразличие стихий к нуждам бывшего Императорского библиотекаря было таким очевидным, что он лег на сетку и предоставил себя раскачивать изредка залетавшему на площадку ветерку.

Ветер шел из леса - прохладный и напоенный ароматами лесных трав. Он проскакивал над городом на высоте, словно брезговал смешиваться с запахами отбросов и стоялой воды, что наполняла обводной ров вокруг дворца эркмасса. Поэтому, скорее всего, Шумон был единственным, кто в эту ночь мог ощутить его свежесть и аромат.

Его башня была много выше городской стены. Мало того, скорее всего она даже была самым высоким сооружением в Гэйле. Императорские законы запрещали строить в городах здания, выше, чем здания Императорского наместника, и когда Шумон построил свою башню в соответствии с законом, стало ясно, что наблюдать полеты драконов над Дурбанским лесом он не сможет. Нужно было добавить самое малое полтора десятка локтей. Но некоторые законы в Империи соблюдались неукоснительно, и книжнику, чтоб добиться своей цели пришлось призвать на помощь мудрость и изворотливость.

Он усмехнулся, как усмехался каждый раз, когда вспоминал об этом. Чтобы добиться своего пришлось пойти на хитрость. Он пошел к наместнику градосмотрителю эркмассу Георгу Гэйльскому и предложил построить самое высокое здание в Империи, всего на два локтя ниже, чем Императорский дворец в Эмиргергере.

Эркмасс согласился и Шумон воздвиг над резиденцией градосмотрителя легкий решетчатый шпиль и в самом деле всего на два локтя меньше, чем кончик флагштока на Императорском дворце, что и подтвердила вызванная недоброжелателями особая комиссия двора.

Гэйль прославился - эркмасс вновь заставил говорить о себе, а Шумон под это дело смог прибавить к своей башне недостающие двадцать локтей, для того, чтобы без помех смотреть на звезды и полеты драконов...

Ветер раскачивал гамак, и в такт плавным покачиваниям приплясывали деревья на горизонте. Постепенно на него навалилась сонная тишина, и глаза сами собой закрылись. Поняв, что засыпает, он дернулся, словно лошадь, упрямо поднимая голову навстречу ветру, но тот качнул сетку, укладывая его назад, в сон...

И все же его упрямство было вознаграждено. Сквозь полусомкнутые веки он ощутил яркую вспышку, словно из-за туч на мгновение выглянул Лао.

Он рывком поднялся, сбрасывая сонную оторопь, и увидел, как над лесом расплывается красное пятно, словно кто-то умудрился забросить высоко в небо несколько пылающих горшков с нефтью. Шумон не успел придумать объяснения этому, как там же вспыхнуло еще несколько разноцветных огней. Яркие пятна цветного пламени разлетелись по небу и, озарив окрестности ослепительным светом, исчезли, поглощенные тьмой. Похоже было, что взлетевший в черное небо шельх вдруг ни с того ни с сего начал плеваться огнем. Такого, конечно в действительности быть не могло, но ничего другого Шумону на ум не пришло.

- Огнедышащий? - прошептал он. - Быть того не может!

Как лицо когда-то приближенное к Императору он слышал об опытах, которые проводились в питомнике по приказу еще отца нынешнего Императора Аденты Эмирга. В сказках аттагов и болотных дикарей издревле рассказывалось об огнедышащих драконах, дыханием своим выжигавших целые селения. Время от времени эти сказки казалось, находили подтверждение - в лесу то тут, то там случались неожиданные пожары, сгорали селения, но когда разбирались кто в этом виноват - увы... А может быть и не "увы" вовсе, а даже наоборот. Во всяком случае, ничего не подтверждалось.

Как раз после нападения Небесных Колдунов, когда нынешний Император наглядно увидел, что может сделать пара огнедышащих тварей, он приказал Шумону любыми средствами добиться поставленной еще отцом цели. Однако тогда ничего не вышло. Сколько ни бились в питомнике, но драконы плеваться огнем никак не хотели. Выход, конечно, нашелся - на зверей стали ставить небольшие метатели, но до сказочных тварей Императорским драконам было ой как далеко. Хотя... Время его службы во дворце давно миновало. Что-то могло и измениться. Воля человека и золото могут делать чудеса. То, что не получилось тогда, могло получиться сейчас.

Несколько мгновений он стоял, ожидая повторения, но ночь молчала. Не теряя надежды, он подпер голову рукой и, глядя в ночь, задумался.

Если сам он сумел сделать немало, то почему он должен был отказывать в удаче другим? С тех пор, как он ушел с Императорской службы он-то сумел многое - написал новую книгу, создал школу и почти вплотную подошел к разрешению тайны парения. Это радовало, однако все достижения оборачивались своей темной стороной. И книга, и школа и его наблюдения за драконами стали поводом к ссоре с местной общиной "Братьев по Вере". Ничего нового или неожиданного в этом, конечно, не было - просто был у Братьев свой взгляд на мир и очень они не любили тех, у кого взгляды отличались от их собственных.

Но пока его терпели. За ним еще витал незримый призрак былой власти. Запах Императорского дворца еще не выветрился из его одежды, но он помнил, что все в этом мире боится времени, а значит, рано или поздно, эта защита должна будет исчезнуть, как исчезает аромат засушенного цветка.

Он понимал это и старался не высовываться, не дразнить окружающих, однако если ты занимаешься тем, что не одобряет Братство, рано или поздно на тебя начинают смотреть с подозрением, не обращая внимания на прошлые заслуги.

Окрестности имперского города Эмиргергера. 650 метров над уровнем моря.

Едва они миновали зону болот, как туман рассеялся. Сергей постеснялся бы утверждать, что видимость стала хорошей, но теперь, по крайней мере, он мог различить над чем они летят. Ночь выкрасила все в черно-серый цвет и только иногда под ними взблескивала вода, отбрасывая в глаза гостей невесть откуда залетевший луч света.

Обсуждать было нечего, и оттого они летели молча, только Сергей, глядя на радар, изредка комментировал то, что видел.

- Лес, болото, лес, камни, лес...

Удрученный однообразием ландшафта, Чен отозвался:

- Ты город не пропусти...

- Скажешь тоже...

Пролететь мимо города Сергей не боялся.

Во-первых, вычислитель исправно, каждые 10 секунд, запрашивал у прогрессорского маячка координаты, и тот давал направление, а во-вторых, уж каменные-то стены ни один радар не пропустил бы. Так оно и вышло, только вот когда незримый радиолуч нащупал впереди плотный каменный массив, они уже знали о том, что город рядом. На экране еще отражался лес и река, а в воздухе змейкой скользнул запах человека - запах дыма, пыли и нечистот. Сергей закрутил головой.

- Чуешь?

Чен несколько раз вдохнул полной грудью.

- Дым... - не очень уверенно сказал он. - Дым, кажется.

- Да не кажется, а именно, что дым. - Он повернулся к товарищу. - Вот тебе парадокс. Любая цивилизация пахнет дымом. Разница только в том, что жгут. Наша цивилизация пахнет горелым ракетным топливом. Здешняя - горелым деревом.

Философствовать Чен не захотел и коротко ответил:

- Лишь бы не горелым мясом...

До земли было чуть менее километра. Сергей включил фантоматическую установку и теперь, если бы кому пришла в голову мысль подняться посреди ночи и посмотреть в небо, увидел бы он там только небольшое облако, неотличимое от десятка других и не более того.

Во тьме, царившей на поверхности, город выделялся куском еще более мрачной темноты.

- Давай к дворцу...

Сергей кивнул и они беззвучно поплыли к городской стене. Лепесток индикатора, вспыхивая зеленым светом, то сужался, то расширялся. Где-то впереди, на другом конце зеленого лепестка электронного пламени, сидел человек и ждал спасения.

Ждал их.

Первых аборигенов он заметили на городской стене. Между башнями медленно прохаживались почти невидимые в темноте фигуры. С такой высоты им не было видно, чем те вооружены, но наверняка эти люди ходили там не с пустыми руками.

- Туземцы, - скомандовал Сергей. - Снять параметры. Запомнить как "стражник".

Еле слышно пискнул сканер и информационный центр отрапортовал, что туземец категории "стражник" занесен в базу распознанных объектов.

Несколько факелов, наверняка чадивших и вонявших, освещали площадку перед городскими воротами. Ориентируясь на них, Сергей, снизившись до двухсот метров, перелетел городскую стену.

- Все, - сказал Сергей. - Теперь наша фамилия - "Злоумышленники".

Чен почувствовал, что если б он мог отпустить руки от пульта, то удовлетворенно потер бы их одну о другую.

Метеоролог только чихнул. Снизу поднималась уже не лесная свежесть, а сухой воздух. Вместе с теплом от нагретых за день камней до них добрались запахи разложения и смерти.

- Ну и вонь!

- Это запах, а не вонь. Вот помню однажды в болоте...

- Погоди, - остановил его Чен. - Нам не туда.

Он показал направо, где половину неба загораживало какое-то здание. Сергей сверился с индикатором.

- Нет. Дворец дальше. Во-о-он там.

Он облетел громадину, уснащенную какими-то фигурами на шпилях, а затем начал по спирали снижаться над Императорским дворцом. Тоненько запищал сканер. Плана дворца у них, конечно же, не было, но интравизор, запрограммированный на камень и дерево, после двух облетов дал приличную картинку. Теперь дворец виделся им набором полупрозрачных плоскостей, пресекшихся когда-то друг с другом и застывших в неподвижности.

Зависнув над крышей, они начали решать, что предпринять дальше.

- Смотри, смотри.. Окна какие чудные...

- Ладно.. Хватит тебе.. Разрез по верхнему этажу, - прошептал Сергей. Тепловой режим.

Информационный комплекс с секундной задержкой среди горизонтальных и вертикальных палочек, обозначавших стены, расположил на плане множество ярко красных точек.

- Сколько же народу! - вздохнул Чен. - Бездельник на бездельнике!

- Если бы бездельники! - озабоченно отозвался Сергей. - Там, наверное, половина стражников, и у каждого по вот такой секире...

Он не стал разводить руки в стороны, а только посмотрел вниз, но его взгляд, легко проникавший сквозь темноту, не смог проникнуть за стены и тогда он вновь обратился к вычислителю.

- Выделить туземцев типа "стражник". Признаки - в базе.

Вычислителю понадобилось не менее двадцати секунд, чтобы справиться с заданием. Большая часть красных точек притухла, а меньшая их часть вспыхнула ярче.

- Второй этаж...

Экран показал еще два десятка стражников. Чен присвистнул. Ярко-красные точки, обозначавшие воинов, не стояли на месте, а медленно фланировали по коридорам.

- В подвал с крыши не пробраться... И не думай.

Аэроцикл тихонько плыл над крышей, и на экране информационного комплекса штрих за штрихом постепенно выстраивалась внутренности здания. За вторым этажом компьютер нарисовал первый, потом подвал...

Император жил широко, комнат на каждом этаже было не меньше тридцати, но их интересовала только одна, расположенная в подвале. Именно оттуда шел сигнал.

- Угадал капитан, - поскреб подбородок Чен. - Прямо экстрасенс.

- Что?

- Помнишь, он на счет подвала и любимой работы распространялся?

Сергей кивнул.

- Так вот он тот подвал... Где сядем?

- Удобнее всего на крыше...

Начальник отдела режима говорил это, но уже знал, что на крышу он ни за что не сядет.

- Но, - сказал Чен, почувствовавший недоговоренность.

- Но, оттуда, во-первых, далеко идти, а во-вторых, как потом добираться назад?

Они не говорили об этом, но подразумевалось, что скорее всего на обратном пути их все же обнаружат.

- Одна дорога вверх, сложнее двух дорог вниз, - согласился Чен. - Ты прав. Садиться лучше во дворе. Вон в том углу, по моему, есть место, за бочками.

Он присмотрелся. По его команде вычислитель увеличил картинку.

- Там, вроде, и окно рядом.

Сергей посмотрел на бочки, потом на экран вычислителя. Все бы хорошо, и темно там и окно рядом, но одно плохо - прогрессор сидел в противоположном конце подвала.

- Показать окна первого этажа, - сказал он. Картинка на экране укрупнилась. Наезжая на Сергея по экрану покатилась полупрозрачная стена с редкими окнами, больше похожими на горизонтальные щели.

- Размеры...

Только одно из них, то, что заметил Чен, еще годилось для того, что бы пробраться внутрь, а все остальные скорее были даже не окнами, а бойницами, сквозь которые им не пробраться даже боком... Конечно, при необходимости они могли понаделать в этой стене столько дыр, сколько это будет необходимо, но именно этого и не хотел Игорь Григорьевич. Если начать крушить стены какое уж тут деликатное проникновение "без неприятных воспоминаний"?

Аэроцикл неслышно коснулся земли. Место и впрямь было весьма удобное кроме бочек там лежала куча строительного мусора. Из-за нее выглянула вполне земного вида кошка, сверкнула зелеными глазами и опять пропала, слившись цветом с кирпичной стеной, уходящей вверх, в самое небо.

Сергей отошел на несколько шагов от аэроцикла, оглянулся на пустой двор, посмотрел на щели в стенах, что заменяли туземцам окна. Все это было так убого, что он покачал с сожалением головой.

- Да... Это не Версаль.

- При здешних нравах бойницы еще предпочтительнее окон, - рассудительно заметил Чен.

- Дал бы нам Игорь Григорьевич карт-бланш, я бы им такое тут устроил, что они и бойницы прорубать перестали бы, - с мечтательным выражением в глазах, заметил Сергей. Чен молчал.

- Представляешь, какой мы сейчас имеем шанс? - подначил его Сергей. - В кои-то веки есть возможность повлиять на архитектурные предпочтения целой цивилизации...

Он подумал, оглядывая стену и оживившись, продолжил:

- Ты только представь, что возможно когда-нибудь в учебниках архитектуры будут обсуждать неразрешимую загадку. "Почему это вдруг Имперские архитекторы отказались от окон и стали строить монолитные дома?!".

- Ты же вроде нравы здешние собирался корректировать, а не архитектурные пристрастия? - напомнил Чен.

- Да одно с другим прекрасно сочетается...

Понимая, что все эти разговоры ничем не закончатся он со вздохом махнул рукой.

- Никогда времени нет, что-нибудь полезное сделать...

- Все торопимся, торопимся... - фальшиво посочувствовал ему Чен, вертя головой по сторонам. - Ну, ничего. Добра не сделаешь - и зла не получишь. Так, а это еще что за труженники?

В его голосе не чувствовалась опасность. Только удивление.

Сергей выглянул из-за плеча Чена. Почти незаметные в темноте, вдоль стены со всевозможными предосторожностями кралось несколько человек. Он опустил на лицо щиток невидимки, и тайное стало явным.

- Это не "что", а "кто" - поправил он товарища.

Ретивых работников было пятеро. Эти, похоже, уже побывали в гостях у Императора. Средние двое тащили что-то похожее на носилки. Ночные гости Императора отлично понимали, что занимаются нехорошим делом и вели себя тихо, чтоб стража не услыхала.

Сергей поднял щиток и вернулся в ночь.

- Не одни мы по ночам не спим.. Тоже вон у людей работа.

- Ворье, - сказал Чен, провожая их взглядом. - Сперли что-нибудь ценное у Императора Мовсия, и теперь несут голодным детям.

Сергей наклонил голову, что-то припоминая. На что-то это походило. На что-то уже виденное. Чен толкнул его в плечо.

- Нечего глазеть. Пойдем-ка лучше к нашему сидельцу... Он заждался уж, поди...

Сергей послушно сделал шаг назад, но тут же повернулся. Сердце замерло на два удара. Он вспомнил. Вспомнил сочащееся рассветом утро, зубчатую стену, телегу и людей в таких же балахонах вокруг.

- Проникатели!

- Чего? - переспросил Чен остановившись.

- Проникатели, - повторил Сергей.

- Куда? - Чен, с любопытством разглядывая темные фигуры. - Проникатели куда?

После слов Сергея в них появилась какая-то значимость, определенность. Не отводя глаз от фигур у стены, егерь объяснил:

- Это не "куда" это "кто". Проникатели брайхкамера Трульда. Личная гвардия. Надо же как нам повезло! Я от них в свое время претерпел.

Сергей говорил так, словно гордился осведомленностью в местных делах. Чен его не понял. От здешний жизни он был куда как дальше Сергея.

- Ну и ладно. У них свои дела, у нас - свои. Пойдем-ка...

Сергей не двинулся с места. Он смотрел, как расплывчатые фигуры с неестественной легкостью преодолевают стену, и перетаскивают на другую сторону свою ношу. Он не успел досчитать до тридцати, как они исчезли, не оставив после себя следов. Потратив еще несколько секунд, он прислушивался, не всполошатся ли стражи, но все обошлось.

- Умельцы, - с некой долей зависти сказал Сергей. - Такой за спиной стоять будет - не заметишь!

- Да и мы не хуже можем.

Во взгляде товарища мелькнуло что-то, что он не смог понять.

- Я имею ввиду, что и мы можем за спинной постоять, - поправился Чен.

- Это верно... Ладно, хватит лирических отступлений, пойдем... Проверка, - сказал Сергей. Он коснулся пояса и на глазах Чена затуманился, на пол секунды стал вдруг молочно-белым и... исчез.

- Видно меня?

Голос доносился из пустоты. Чен поднял руку, но, так и не дотронувшись до товарища, опустил ее. Комбинезоны - невидимки создавали иллюзию невидимости, хотя, какая это иллюзия? Они действительно делали человека невидимым для окружающих. Впрочем, сказать так тоже было бы ошибкой. Окружающие-то как раз наверняка увидели бы Сергея, но вот Чен этой возможности не имел. Он с завистью подумал о мозгах, которые нужно было иметь, что бы изобрести такое. Костюм был не простой. Им управлял встроенный вычислитель. Каждый раз ткань особым образом ориентировалась так, что бы для конкретного человека наблюдающего из конкретного места обладатель комбинезона сливался с окружающими предметами и на их фоне становился совершенно не наблюдаемым.

- Что молчишь? Видишь меня?

- Сердцем чувствую...

Чен тронул свой пояс и тоже исчез с глаз Сергея.

- Действует, - подтвердил тот. - Пойдем.

Он первым тронулся с места и Чен отчетливо увидел спину товарища на фоне стены. Теперь, выйдя из режима проверки, считая его за своего, информационный блок голову ему не морочил.

Перед ними во всю ширь простирался двор Императорского дворца. Строили его явно в расчете отбивать атаки пехотинцев, прорвавшихся за ворота. Хорошие лучники могли перещелкать нападающих еще на пути к зданию. Они подумали об одном и том же, но Сергей первый высказался вслух:

- А вот нас они не предусмотрели.

- Чего не знаешь - того не боишься... Как там, кстати, стража?

Экран в одно мгновение расцвел красными точками, словно замок заболел скарлатиной..

Имперский город Эмиргергер.

Императорский дворец.

Двор.

Они сделали вдоль стены не более десятка шагов, и Чен сказал.

- Здесь.

Окно, если это было окно, оказалось каким-то чудным. Изыск местных архитекторов начинался на высоте примерно метра над землей и был шириной с размах человеческих рук. От непрошеных гостей его закрыли ставнями.

Ставни для приличия немного посопротивлялись и сдались. На счастье злоумышленников за ними не оказалось стекла, только решетка. Не долго раздумывая, Сергей, поставив разрядник на боевой луч, обрезал два прута и выбросил их на землю позади себя. На мгновение он приподнял забрало. Картинка ушла вверх, и вместе с темнотой он ощутил запах. В комнате пахло старой едой. Рядом щелкнуло забрало Чена.

- Кухня?

Там и, правда, стояли какие-то котлы и чудные - косым крестом соединенные трубы, толщиной с туловище человека.

- Возможно... Во всяком случае, что-то не очень торжественное... Подсобное помещение.

Расставив руки, он прошелся от стены к двери, прижавшись забралом к щели, прислушался.

- За дверью, похоже, двое...

- Сейчас разберемся.

Из плечевого кармана он достал футляр с летающей камерой. Камера была размером с обычного земного шмеля и от этого получила такое же название. Он аккуратно положил ее на середину ладони и несильно подбросил. "Шмель" бы взлетел и без помощи человека, но так было как-то надежнее. Бесшумно он облетел комнату и, найдя щель между створками дверей, проскользнул в коридор. Картинка, что давал на экран вычислитель, дрогнула и сменилась какими-то цветными пятнами.

- Коридор, - прошептал Сергей. Шептать не было смысла - звук не смог бы вылететь за опущенный лицевой щиток, но напряжение момента заставило его говорить шепотом. Информационный центр тут же откликнулся. На экране появился коридор, а напротив двери, прислонившись друг к другу, стояли двое вооруженных топорами туземцев. "Шмель" уселся на стене напротив, передавая панораму коридора.

- Два туземца типа "стражник" - сообщил информцентр.

- Парализуем или попробуем пройти? - предложил Чен. - Посмотрим как "невидимки" на местных действуют?

Это очень походило на авантюру, и поэтому Сергей сразу же согласился.

- Давай попробуем.

Он отошел назад и приготовил разрядник, чтоб подстраховать товарища.

- Если что почуешь - сразу на пол...

Чен, не оборачиваясь, кивнул. Начиналось самое интересное - то, ради чего все это и затевалось -тесные контакты третьего рода.

Он потянул за металлическое кольцо, и медленно-медленно створки дверей начали отъезжать назад. В коридоре было светлее, чем у них. На человека упала полоса света, и Сергей увидел, как тень заливает пол между ними...

Стражники бросили шептаться и повернули головы на скрип. Четыре глаза смотрели прямо на Чена, и тот невольно подобрался. Руки его поднялись и скрестились на груди, одна впереди другой, но стражники не испугались, по крайней мере, не показали испуга. Не видя опасности, они только слегка опустили топоры, ожидая, что произойдет дальше. Так они стояли секунд десять, а потом правый все же сделал шаг вперед. Голос другого тут же остановил его.

- Ветер...

Туземец стоял в пяти шагах от Чена и не видел его. Метеоролог, стараясь не делать резких движений, боком отошел в сторону. Топоры не дрогнули в руках стражников, головы не повернулись.

- Я прошел, - прошептал он в микрофон. - Они как совы днем... Все работает. Теперь ты...

А Сергей уже и так лез из проема, готовый в любую секунду превратиться в злого джина из бутылки.

Дверь заскрипела, открываясь еще шире и тот, что был помоложе вдруг наклонился и протянул топор на длинной рукояти вперед...

Кузнецов мгновенно присел. Лезвие на тяжелой рукоятке медленно проплыло у него над головой. Чен увидел, как покачнулся Сергей, стараясь удержаться на пятках. Он представил, что случится, если Сергей не удержится на ногах. Не заботясь о том, что будет дальше, он шагнул к нему и подставил ногу. Сергей качнулся и, опершись на нее, застыл. Шум заставил второго стражника поднять голову. Несколько секунд он смотрел по сторонам, неуверенно переступая с ноги на ногу. За это время первый подцепил лезвием створку и вернул ее на место.

- Ветер, - объяснил он сразу все. - Крысы... Да кому тут чего нужно?

Сергей осторожно встал. Чен поманил его жестом и, пятясь, они начали отходить назад, телом занораживая тень от самого себя. Когда стражники скрылись за поворотом, Сергей остановился.

- План!

От этого слова едва тлевший перед глазами туманный план дворца вспыхнул поярче.

Они стояли перед поворотом, и стена перед ними озарялась светом неблизкого факела. Невидимые и неслышные они остановились, не дойдя до угла пары шагов. Сергей откинул забрало и прислушался.

Егерь представил, как за поворотом коптят еще факелы и около них стоят молодцы в железе и что рано или поздно кто-то их все равно обнаружит... Можно было бы послать болтавшегося где-то за спиной "шмеля", но ждать не хотелось. Он шагнул вперед.

Сразу за кругами света, что отбрасывали факелы, лежала темнота. Они сделал вперед десяток шагов и вдруг впереди словно зажглись два уголька. Цокнули когти по каменному полу.

- Стой, - шепнул Сергей. - Собака...

Зверь поднял голову, и отсветы оставшихся позади факелов пробежали по темной короткой шерсти. Наверняка вычислитель аэроцикла скорректировал комбинезоны именно под этот взгляд, и зверь не видел их, но он оказался слишком прост, чтобы попасться на такую тонкую уловку. К их несчастью пес ощущал их не только глазами, он чувствовал их и носом и ушами. А вот для носа и ушей у компьютера ничего запасено не было.

- Замри!

Они остановились и Сергей медленно, медленно начал разворачивать разрядник в его сторону. Пес услышал шорох и в горле у него зародился клокочущий звук, похожий на рычание. Он еще не понял, что случилось, но настороженно водил головой. Чен ждал оглушительного лая, но вместо этого зверь вдруг прыгнул вперед. Расстояние в пять метров он пролетел в мгновение и живым снарядом ударил Сергея в грудь.

Егеря отбросило назад, и два тела покатились по каменному полу. Зверь и сам не ожидал, что пустота сможет остановить его, но она смогла. Два события произошли одновременно - собака обиженно взвизгнула, и Чен прыгнул к товарищу. Когда ноги его коснулись камня, они лежали неподвижной кучей собака на человеке. Рядом лежал разрядник.

- Цел?

- Парализован...

У Чена внутри похолодело. Он, представив, как потащит дальше Сергея на своем горбу, и как через несколько минут, возможно, на тот же горб взгромоздится еще один человек, обречено выругался. Чтобы удостовериться в неизбежности этого он пощупал Сергея, попытался согнуть руку, но тот отмахнулся.

- Да не я - пес парализован... Стащи-ка его с меня.

Кусок льда, придавивший Чену душу стек талой водой. От переполнявших чувств он погрозил напарнику кулаком.

- Все тебе шуточки...

- Какие шуточки? - удивился Сергей. - Я цел, а он- вот он лежит. Потрогай... А вычислитель у нас того... Шовинист.

Он поднялся, отряхиваясь.

- Вот тебе пример механической...

Чен понял, о чем пойдет речь, и поправил напарника.

- Электронной...

- Ну, пусть электронной, - согласился Сергей после паузы, - глупости. Любой дурак сообразил бы, что о собаке нужно предупредить, а это чудо...

Чен качнул головой, призывая товарища заниматься делом и не размениваться на мелочи.

- Он-то в чем виноват? Измени программу - он тебя о микроорганизмах предупреждать будет, не то что о собаках. Ему все равно.

- Ну и пусть предупреждает, а то...

Чен, нетерпеливо притопывавший ногой, оборвал нытье товарища.

- Да хватит тебе жаловаться. Давай, пошли быстрее... - Он посмотрел на пса, покачал головой. - С собакой нехорошо вышло. Кто-нибудь обязательно наткнется.

Сергей отмахнулся легкомысленно.

- Да ладно... Не успеют.

- Ну...

- А успеют - жалеть будут...

Он опустил забрало, рассмотрел план и сказал обычным голосом.

- Сейчас будет лестница вниз. Нам туда.

Они прошли пару шагов и Чен, державшейся ладонью за стену, нащупал вместо камня дерево.

- Сюда, что ли?

Сергей остановился.

- Что там?

- Впереди тараканы, - сказал вдруг механический голос в уши обоим, - в количестве восемнадцать штук, а также микроорганизмы числом...

- Молчать, - с чувством сказал Сергей. - Умник нашелся... Юморист...

Информцентр умолк, но Чен почувствовал, что электронный мозг просто распирает от желания рассказать об окружающих их опасностях. Сергей понял, что злиться дальше - только Чена смешить и поступил разумно.

- Реагировать на туземцев и животных с массой тела более килограмма. Так что там?

- Дверь...

- Туда?

- Поглядим... Дверь, - скомандовал Сергей.

Чем хорош был вычислитель, так тем, что почти безгранично расширял возможности злоумышленников. Дверь, на которую он смотрел сквозь лицевой щиток шлема, на его глазах дрогнула, и словно бы растворилась. За ней обнаружилась клетушка шагов пять в длину и столько же в ширину. Вниз, в еще непонятную темноту вели, спускаясь, ступени.

- Вот молодец, - похвалил Сергей вычислитель. - Цены тебе нет, если делом занимаешься...

Польщенный вычислитель не успел показать им помещение целиком.

- Сзади идут, - доложил он, обрывая сканирование.

Сергей оторвался от экрана, на котором начали уже проступать две явно человеческие фигуры. На всякий случай спросил.

- Микроорганизмы?

- Скорее макро, чем микро. Туземцы типа "стражник".

- Парализуем? - это уже Чен.

Коридор - три шага в ширину и пять шагов до поворота. На поле битвы это походило меньше, чем вишня на арбуз. В этой ситуации больше славы мог принести хитрый маневр, а не драка с заранее известным результатом. Увернуться тут было сложнее, чем победить.

- Если только не будет другого выхода. Каждый берет ближнего.

В десятке шагов позади на стене коптили два факела. Местные злоумышленники выбрали бы место потемнее, там, куда свет не достигал, но злоумышленники, оснащенные по последнему слову земной техники, выбрали для себя место под самыми факелами. Сергей уже успел обратить внимание, что стражники тут выбирали места не под факелами, а в темноте, наверное, для того, чтобы свет не слепил глаза.

На всякий случай, прижавшись к стене, они замерли, облитые со всех сторон светом. Все прошло даже лучше, чем мог предположить егерь. Макроорганизмы прошли мимо, даже не покосившись в их сторону. Фигуры стражников еще не исчезли в темноте, как Сергей повернулся к двери.

- Его там нет. Нужно спуститься еще ниже.

Нужная лестница отыскалась в десяти шагах. Два пролета и они очутились в нижнем коридоре, где было еще более темно и сыро. Спертый воздух пах старым дымом и водой.

- Как они тут живут? - пробормотал Чен, проводя пальцем по влажной стене. - Чем дышат?

Невидимые и неслышные они остановились около третьей двери. Сергей откинул забрало и прислушался.

- Здесь? - спросил в спину Чен.

- Тут, - подтвердил Сергей. - Сигнал идет отсюда...

Ладонью он ощупал замок. Под пальцами промелькнули пористые от ржавчины полосы железа, большая, с две ладони, коробка замка. Ключа, конечно рядом не оказалось.

- Хорошо стерегут. Ключи прячут.

Уважение к предусмотрительности аборигенов в его голосе смешалось с насмешкой над тщетностью этой предусмотрительности.

- Стоит ли сожалеть об этом?

Чтобы не испугать человека ночным визитом, Сергей постучал в дверь, выбив первые такты "АФЕС-марша". Александр Алексеевич был давним клиентом компании и музыку должен был узнать. Удары звучали глухо, словно вместе с влажным воздухом дерево впитало и вековую тишину подземелья. Сергей ждал ответных ударов или хотя бы радостного возгласа, но за дверью было тихо. Он ударил сильнее и, прижавшись губами к двери, произнес:

- Александр Алексеевич, вы там?

Не собираясь стоять и гадать, Чен отодвинул Сергея и боевым лучом крест на крест прошелся по замку. Скрипнули петли, и люди шагнули в комнату. Воздух тут был заметно суше.

И Сергей, и Чен ждали если не вопля, то хотя бы радостного вздоха, но тишина тут была полной. Уже понимая, что это означает, Сергей нажал на кнопку фонаря.

Два луча пробежался по стенам, выхватывая столы, сундуки и наточенные до блеска крючья на стенах.

Сергей направил луч вверх. Отраженный потолком свет разлился по комнате, показав пришельцам хороший купеческий халат, посох и еще кучу всякого тряпья.

Александра Алексеевича Никулина ни в тряпье, ни в комнате не было.

А в коридоре уже грохотали сапоги любопытных стражников.

Окрестности Эмиргергера.

Подножье Осты.

Аэроцикл они скрыли за камнями.

Здесь, в горах, нужды прятаться от кого-то не было, но осечка с вызволением прогрессора настроила Сергея на ожидание неприятностей. Не по чьему-нибудь, а по своему собственному опыту он знал, что неприятности в таких случаях по одной не ходят. А уж неприятность такого калибра просто не могла не притащить с собой шлейфа неприятностей более мелких, но от этого не менее пакостных... Шуточное ли дело - потерять человека!!! И где? В Императорском дворце!

- Если б во дворце, - отозвался Чен, и Сергей понял, что последнюю фразу он произнес вслух. - Это место совсем по-другому называется застенок!

Разговор с Главным Администратором уже состоялся. Озадаченный рассказом Сергея не менее их самих Игорь Григорьевич отключился, так ничего толком и не сказав, только попросив отлететь от дворца подальше и притаиться где-нибудь. Теперь, выполнив его просьбу и отойдя от горячки, и еще раз осмысливая случившееся, Чен спросил товарища:

- А мы его там не пропустили? Второпях-то...

Не скрывая растерянности, Сергей зажмурился, и вспомнил, как на выходе из подвала оглянулся, чтобы запомнить все, что тут произошло. Это была картина славы, картина триумфа земного оружия... В памяти возникла куча стражников, лежащая поперек прохода, россыпь блестящих в свете фонаря алебард и распахнутые двери. Он хорошо помнил, что не поленился открыть каждую, на которой успел найти засов, а там где засовов не обнаружил -выбил, вырезав замки. Этих нескольких мгновений ему хватило, чтобы понять, что Чен ошибается.

- Нет. Не было его там. Он бы нас услышал.

- А если он просто спал?

Сергей посмотрел на него с недоумением, но взгляд Чена был серьезен и тогда он так же серьезно ответил:

- Нет. Даже если б и спал. Стражники вон тоже спали, да проснулись.

За открытыми и выбитыми дверьми они нашли семерых узников, но это были местные узники, и Сергей ничего не предпринял. Правосудие, какое бы оно ни было, оставалось правосудием и тут, а лезть без спроса в чужое судопроизводство он не решился. Это только в книгах в подземельях сидели сплошь порядочные люди, а в жизни все бывает совсем иначе.

После того, как на шум явились стражники, они, помня указания Игоря Григорьевича, не рискнули идти вглубь дворца, и аккуратно обездвижив нежданных гостей, ретировались. Да и идти дальше, собственно было некуда. Не шляться же по дворцу, вламываясь в каждую попавшуюся дверь, выкрикивая фамилию потерявшегося прогрессора?

- Нет, - повторил Сергей. - Ручаюсь, что его там не было...

- Ты знаешь, а возможно его там и вовсе не было... - сказал, подумав Чен.

- "А был ли мальчик?" - растерянность не помешала Сергею блеснуть эрудицией. - Был.. Можешь не сомневаться. Одежда, передатчик. Посох его...

Чен мотнул головой, словно Сергей говорил что-то несущественное.

- Ну и что? Одежда часто бывает отдельно от владельца. Ты же в шкафу не ночуешь?

Сергей не откликнулся. Вот еще на всякие глупости откликаться, но Чен не отстал.

- Ты комнату вспомни.

- Ну, цепи, крючья, стол... - сквозь зубы пробормотал Сергей. - Барахло какое-то..

- А в тех, где люди сидели? Только цепи на стенах, да солома кое-где.

Сергей поднял голову. В этом Чен был прав. Во всех комнатах, которые он открыл обстановка была исключительно спартанская - голые стены да кучка травы в каком-нибудь из углов. Ну и люди по стенам, конечно. Да и не комнатами это называется. Как-то по другому... Вспомнить бы...

- Думаешь, это у них что-то вроде склада? - неуверенно сказал он, словами нащупывая путь к правде.

- Конечно! - уверенно сказал Чен. - Не могли они его там держать. Тем более излучатель.

- Ну не там держали, так рядом, - возразил Сергей без прежней напористости.

- Ближе там вообще только пустые комнаты.

Нужное слово всплыло само собой.

- Камеры, - поправил он Чена. - Камеры. Это так называется. Словно это камеры сгорания..

Несколько секунд Кузнецов размышлял, а потом отрицательно покачал головой.

- Нет. Не могли они его далеко от его вещей держать.

Чен поднял брови.

- Человек, спасший жизнь императору может рассчитывать, что его отпустят с почетом и наградой. Не голым же его отпускать? Был он там.

- Был, да сплыл, - ответил поколебленный логикой товарища Чен. Исчез..

- Кто б сказал, куда... Возможностей у Императора - дай Бог каждому.

Несколько минут они думали каждый над своей версией случившегося. Информации не было, и от этого мысли в головах шевелились какие-то глупые. Отчего-то представился Сергею Император, сидящий за одним столом в обнимку с прогрессором и орущий песню. Егерь поморщился. Вот уж этого-то быть никак не могло.

Спасти прогрессора могли только их действия. Наверняка они хотели этого не меньше, чем сам Александр Алексеевич, но чтоб действовать, нужна была хоть какая гипотеза. Хоть самая дохлая. Они раздумывали, время от времени поглядывая друг на друга - не осенила ли гениальная мысль товарища, не появились ли у него искры в глазах...

- А почему Императору? - спросил вдруг поколебленный, но не сдавшийся Чен. - Может быть даже наоборот.

- Что значит "наоборот" - поднял голову Сергей. - Это как "наоборот"?

- Враги императора. Те, кто организовал покушение. Если Император, может быть, и испытывает какую-то душевную благодарность к прогрессору, то у других - тех, кому он все испортил - такой благодарности просто не может быть. Они должны желать отомстить...

Сергей застыл, не возражая и не соглашаясь. В памяти всплыл ночной двор и проникатели, крадущиеся вдоль стены. И носилки, осторожно поднимаемые на стену. Мысль крутилась в голове, постоянно возвращаясь к этой картинке людям на стене. А потом все стало на свои места и стало стыдно от собственной удивительной глупости, помешавшей понять все это раньше. Все ведь как на ладони было! Как на ладони!!!

- Они! Точно они!

Чен смотрел не понимая.

- Знаю где и знаю у кого! - уверенно сказал Сергей. Лицо его светилось, в глазах блуждали золотистые искорки. - Есть тут такой брайхкамер Трульд.

От двух слов, сказанных Кузнецовым, в голове метеоролога родилось еще одно.

- Проникатели? - вспомнил Чен.

- Именно!

От только что обуревавшей его растерянности и следа не осталось.

- Они и унесли. Помнишь, волокли носилки?

Чен сперва загорелся, но быстро остыл.

- Это уже слишком, - сказал он, возвращая Сергея на землю, точнее на камни. - Зачем ему наш прогрессор?

Но Сергей, все больше и больше убеждаясь, что прав, возразил:

- Во-первых, он для него не прогрессор, а просто человек, который помешал покушению. А во вторых... Во-вторых он всегда был неравнодушен к землянам.

Чен не обратил внимания на логическую прореху в рассуждениях товарища. В глаза лезло несоответствие куда как большее.

- Как он мог узнать, что это землянин? Что именно он предотвратил покушение? Это же чистая фантастика!

Чен ставил вопросы, словно кирпичи клал в стену. Ряд, ряд, еще ряд, но Кузнецов, не задумываясь, ответил:

- Птичья почта, световой телеграф... Узнал же как-то? Все-таки у него было почти двое суток Он быстро поднялся и начал собирать разложенные вещи. Чен остался сидеть. Торопливость товарища никак на него не подействовала.

- Ну а если ты все же ошибаешься и это не он?

Сергей рассмеялся так легко, словно все сложности уже остались позади.

- А кто же еще?

Его уже распирало желание поскорее добраться до Трульда и вытрясти из него все тайны. Чен видел, как сжатые в кулаки пальцы подрагивают от нетерпения. Егерь вскочил в седло, требовательно глянув через плечо на Чена. Китаец пожал плечами. В конце концов, может быть так оно и было.

- Летим!

Он совсем уж собрался сесть позади, как Сергей, потухнув лицом, начал слезать с аэроцикла.

- Что?

- Темно, - злясь на все сразу, сказал Сергей. Он обвел руками темноту вокруг и так и застыл с разведенными руками. - Куда лететь-то? В какую сторону?

Чен, точно так же как Сергей только что, развел руками.

- Ну и что?

- Нет ни карты, ни направления. Карт Империи ведь даже на Мульпе нет.

Кузнецов, представив, что сейчас может происходить с прогрессором, закрутил головой, заскрипел зубами. Главный враг был определен. Он даже знал его грязную нору, но только не знал где он, эта нора. Чен все-таки сел на сидение. Немного насмешливым тоном он произнес:

- У меня по поводу твоей скорби есть два соображения.

Сергей поднял голову.

- Во-первых, мои далекие предки изобрели такую полезную вещь как компас.

- Твои?

Чен кивнул и стукнул по переднему седлу, приглашая Сергея вернуться на месть пилота.

- Скорее всего, да.

Сергей молчал.

- Это такая круглая коробочка со стрелкой. Стрелка имеет особенность... - начал объяснять метеоролог.

- Я знаю, - перебил его егерь. - Я его даже где-то видел... Или это кто-то мне рассказывал?

- Вот как хорошо, - расплылся Чен в улыбке. - Приятно иметь дело с образованным человеком.

- Там, кажется, стрелка одним концом на север показывает? Или на запад? - уточнил егерь.

- Именно на север, - согласился Чен.

Сергей вспомнил, что стоит на кону и отбросил шутовской тон.

- Маловато это для нашего случая, - серьезно сказал он. - Где север я тебе и без компаса скажу. А вот кто бы мне сказал, где этот замок находится - на севере от нас или на юге?

- Компас - это дела предков, - невозмутимо продолжил Чен, приглашающе постукивая по сидению. Сергей подошел, встал рядом. Садится он пока не спешил.

- Однако и современные китайцы в состоянии делать то, что почти уравнивает их с достойными предками.

Чен ждал вопроса, но Сергей молчал. Китаец продолжил, подняв палец.

- Ибо не зря сказано " кто дает вовремя, тот дает вдвойне"..

Сергей стиснул зубы. Не зря, не зря Чен начал трепать языком. За его словоохотливостью наверняка было что-то такое, что не знал Сергей. Ему было знакомо такое свойство человеческого характера. Да что там говорить - сам такой был.

Чен его молчание расценил иначе.

- Жаль, - скорбно сказал он. - Жаль, что нет в современных егерях настоящего любопытства.

У Сергея на сердце полегчало. Знал китаец ответ на загадку. Знал!

- Что ж ты не спрашиваешь, что я такого совершил?

- А чего тебя спрашивать? - злорадно сказал Сергей, понимая, что прав. - Тебе и так самому не терпится все рассказать. Говори уж, пока я уши не заткнул.

Он сел. Сердце успокоилось.

- Я скажу, но тебе будет стыдно... - продолжил плести китайские кружева Чен.

- Мне?

- Именно

Сергей от удивления головой покрутил.

- Это с чего вдруг?

- Потому что ответ очевиден и не заметить его мог только слепой или.. Чен подмигнул.

- Дурак, - закончил за него Сергей.

- Я этого не говорил, - напомнил Чен. - Ты все-таки на этом этапе старший...

- Будем считать, что ты за контейнер расквитался. Моя фамилия "Не сообразил".

Чен кивнул, словно все, что говорил Сергей, доставляло ему удовольствие.

- Ну так что ж такого сделали современные китайцы, что могут гордиться наравне с предками?

Аэроцикл поднялся в воздух и завис над камнями.

- Современные китайцы, не все конечно, но некоторые из них ставили на этой планете Планетарный...

- Аварийный Склад! - закончил за товарища Сергей. Он еще не закончил произносить эти два слова, а его пальцы уже порхали по приборной доске.

- Если твоя фамилия не "Гений", то плюнь мне в рот!

- Скромность не позволяет мне сделать этого, - поклонился Чен, отыграв образ почтительного туземного слуги у белого господина. - А от Трульдовского замка до склада, как ты помнишь, рукой подать...

Окрестности Замка Трульд.

Атмосфера.

Они пронзали ночь, словно пробивали дыру в чем-то невидимом, а навстречу им летел ветер. Маячок склада исправно выдавал в эфир полуторасекундные импульсы, и аэроцикл, словно собака по натянутой меж двух столбов цепи, или старинный трамвай, привязанный в своем движении к колее, скользил ему навстречу. Цепь импульсов связывала людей и полосатую гору, в толще которой, как помнил Сергей и находился склад. На экране локатора он помигивал яркой точкой на фоне сероватых гор.

- Вон, видишь левее по курсу башни. Это замок, наверное?

Чен сидел за спиной Сергея и экран не видел.

- Это Три Брата, - блеснул Сергей эрудицией. - Замок правее...

Чен промолчал.

- Я тут бывал, - самодовольно сказал Кузнецов. Ощущение, что с каждой секундой Трульд становится все ближе, наполняло его радостью. Улыбнувшись в темноту, он, в предвкушении близкого удовольствия, потер ладони.

- Потоптал я здешние леса в составе группы потерпевших, полетал тут сизым голубем...

- Наслышан, - коротко откликнулся Чен. - Ты смотри, в башню не влети, голубь...

Замковые башни уже сами выдвинулись из темноты и нависли над ними. Облетев одну, Сергей одобрительно замычал.

- Видишь башню? Один мой приятель - обязательно тебя с ним познакомлю в прошлый раз разгромил ее так, что до сих пор вспоминать приятно. Даже не голыми руками.. Голой головой, получается...

- Бился? Таранил? - поинтересовался Чен, глядя вниз. Там уже и невооруженным глазом видны были надворные постройки, крыши и погреба.

- Можно сказать, что так... - согласился Сергей. Облака над ними раздернулись, и звезды выплеснули вниз потоки света. Стены замка, казалось, росли из самой земли. Неподъемные на вид глыбы громоздились одна на другую, защищая хозяина замка Трульд от непредвиденных неприятностей. Даже черные горы, высившиеся недалеко и загораживающие горизонт казались достойной декорацией к тому, что он собирался предпринять. Он ощутил, как сквозь него словно проскочил электрический разряд. Чуть рисуясь от охватившего его возбуждения, Сергей воскликнул:

- Ах, какая прелесть эти звезды! С такой подсветкой начинаешь чувствовать себя настоящим разбойником!

- Мы спасатели, - вернул его в реальность Чен.

- Да знаю я это.. Но должна же во всем этом быть хоть капля романтики?

Он дал задний ход и отлетел от стены подальше, метров на двадцать. В том, как он смотрел на стену замка, чувствовалось сложившееся решение. Чен видел, как товарищ прикидывает, хватит ли ему этого расстояния или нет. Аэроцикл отлетел еще дальше, словно Сергей готовился к разбегу.

- Передумал?

- Еще чего.

- А что тогда?

Держа руки на приборной доске, Сергей объяснил:

- План прост как колумбово яйцо. Мы разгоняемся и проламываем ставни. Коридоры там широкие, я помню, бывал, и прямо на нашем железном коне скачем в опочивальню к Трульду. Пугаем его до икоты и получаем интересующую нас информацию.

Он подождал, что скажет Чен. Тот молчал.

- Лихо? - спросил Сергей.

Чен кивнул.

- Возражения есть?

Чен отрицательно качнул головой. Егерь внутренне удивился такой покладистости, но вида не подал.

- Предложения?

Голова китайца поднялась и опустилась.

- А вот предложения есть. Давай-ка, мы все это проделаем в следующий раз.

Сергей, уже начавший плавно разгоняться, остановился.

- Почему?

- Потому что с той стороны может быть железная решетка.

Сергей прикусил губу. Решетки на окнах там вполне могли быть. Это было вполне во вкусе брайхкамера. Он скомандовал.

- Стена. Окно.

На глазах деревянные ставни, прикрывавшие окно растаяли и за ними проявились прутья решетки. Рука егеря дернулась к разряднику, но готовый к этому Чен упредил его.

- Можно, конечно, это все вырезать, но, согласись, это совсем не тот эффект? Это не "ударил и вышиб", а "вырезал и с трудом протиснулся". И рассказать-то кому - стыдно будет.

Сергей посмотрел на него так, что Чену стало неудобно, словно он только что лишил человека заслуженного удовольствия. Скрипя сердцем, егерь согласился. Несколько секунд они висели в воздухе, пока Сергей не пробормотал:

- Не отказываюсь, а только откладываю.

Они поднялись над крышей. Туман, висевший в воздухе, собирался каплями и стекал вниз. Аэроцикл перемахнул гребень крыши и медленно поплыл мимо окон третьего этажа. Чен сидел смирно, вслушиваясь, как Сергей то ли причитает, то ли ругается. Чувствуя себя немного виноватым, сказал:

- Не злись. В следующий раз обязательно что-нибудь вышибешь.

Причитания стихли.

- Да я и не злюсь. Мудрый не злится. Мудрый злость копит до лучшего случая.

- А чего бормочешь тогда?

- Бормочу? - обиделся Сергей. - Я считаю! Шестое окно с севера... Только где тут север? Тут дождь везде.

- С этой стороны?

- Конечно. С той стороны наверняка юг. Там все мхом поросло...

Чен поднял брови, и несколько растерявшись, спросил:

- А что мы тогда с той стороны делали?

Сергей вздохнул.

- Я и говорю... Нет в тебе никакой романтики... Интересно китайцы они все такие?

- Нас очень много, - ответил Чен. - За всех не поручусь...

Егерь на колкость не ответил и Чен спросил:

- Тут ты окошко тоже вышибать наладился? Или по крыше, словно кошки, полезем?

- Как комары. В окошко, - с предвкушаемым удовольствием сказал Сергей. В руке он держал гранату, а в глазах посверкивало пламя еще не произведенных взрывов. Чен с сомнением покачал головой и он со вздохом убрал ее. - Ну ладно, ладно... А ставни я все-таки вышибу! Ну, хоть это-то я могу себе позволить?

Замок Трульд.

Зал Мечников.

Брайхкамер раскачивался из стороны в сторону, а кресло под ним поскрипывало в такт движениям. Кому-то со стороны могло показаться, что комната наполнена теплом, уютом и умиротворением, но это было бы ошибкой. На самом деле не было тут ни уюта, ни спокойствия, ни умиротворения. Нетерпение и гнев пропитывали воздух в комнате.

Трульду даже казалось, что кресло, желая стряхнуть его с себя, испытывает ту же злость и нетерпение, как и сам он.

Скрип царапал душу, но брайхкамер терпел, слушая стоны старого дерева, возмущенного свалившейся в него тяжестью. Ничего. Потерпит. Не одному ему плохо... Они справятся! Справятся! Должны справиться!!!

Великий Карха! Как просто было бы, случись такое три или два года назад! Кубок снадобья, жаровня и Всезнающий. И все. Все!!!! Он сглотнул свою злость и посмотрел в угол, где стаяла жаровня. Та самая, бывшая свидетелем творившегося в замке колдовства.

Он вспомнил Мэй, представил, как она сидит перед ним с сыном на коленях, и ощутил волну острой радости оттого, что он не один в этом несправедливом мире.

- "Не для себя стараюсь" - подумал он. - "Ради них. Кто знает, может быть сыну предстоит стать Императором?". Эта мысль вернула его в настоящее, и он в бешенстве от собственного бессилия, швырнул в жаровню кубок. Вино коснулось углей и мгновенно поднялось паром. На грохот и змеиное шипение дверь распахнулась, и в проеме появился стражник. Он вопросительно посмотрел на хозяина. Трульд обрадовано вскочил и сделал несколько шагов навстречу. Страж, однако, поняв, что ничего не случилось, покачал головой, отступил в темноту коридора. Трульд шагнул за ним, подставляя лицо невесть откуда взявшемуся сквозняку, плеснувшему прямо в лицо.

- Как?

- Ничего. Пока ничего.

Не спуская глаз с хозяина, страж отошел от греха подальше. Несколько мгновений Трульд смотрел в темноту, потом вернулся в комнату. Опять никаких известий! Чем же он так Кархе не угодил?

Он сделал первый шаг и тут же ощутил рядом с собой опасность, которой раньше не было.

На подоконнике кто-то сидел. Не сообразив, кто это и почему, зарычал, выхватил кинжал.

Но незнакомец не испугался. По крайней мере, не показал своего испуга и вместо того, чтобы сбежать или, напортив, напасть сделал странный жест приложил палец к губам.

Подумаешь - жест! Трульд без колебаний зарезал бы его, но краем глаза уловил блеск рядом с фигурой. Он отвлекся от лица и странного жеста. Глаза коснулись блеска, он узнал его, и ноги сами собой встали, так и не сделав решающего шага.

Господин Благородный Колдун сидел, покачивая ногой, но беззащитным не выглядел. Гнев в груди Трульда пропал, уступив место удивлению. Прошлое. Прекрасное прошлое возвращалось. Его губы расплылись в улыбку. Колдун понял, что происходит и, улыбнувшись в ответ, положил свой колдовской жезл на колени.

- Здравствуй, Господин Благородный Трульд.

Теперь колдун говорил без колдовства, нормальным человеческим голосом. И выговор у него был не местный - столичный был у него выговор. "Понятно откуда явился..." - подумал, подбираясь, хозяин замка. Его радость мгновенно сменилась ощущением опасности. - "Вопрос только с чем пришел..." Стремясь показать, что не потрясен, (А как тут не покажешь? Наверняка ведь учуял. Колдуны - они такие...) Трульд повернулся к нему спиной, разворачивая кресло. Пока руки двигали старое дерево, лихорадочно вспоминал, как же зовут опасного гостя. Вспомнил.. Повернувшись, сказал, как мог приветливо.

- Здравствуй, Господин Благородный Инженер.

Гость жутковато улыбнулся и поправил:

- Господин Благородный Егерь, брайхкамер. Наш король дал мне новый титул. Можно было бы даже Господин Благородный Начальник Отдела Режима, но это уже слишком сложно...

С явным удовольствием колдун повторил.

- Господин Благородный Егерь... Теперь, возможно, даже соседями будем.

Трульд молчал. Перед глазами блеснул плащ Всезнающего, а по ноздрям ударил запах Аарского порошка. Он отвлекся, и колдун по-свойски махнул рукой перед его лицом, привлекая внимание.

- Не рад, что ли? - спросил Господин Благородный Егерь. - А я к тебе летел, торопился... Боялся не успею.

- Рад! - Трульд сказал, что думал. - Рад тебя видеть, Господин Благородный Егерь.. И тебя рад видеть и друзей твоих...

Колдун, словно дернули его, повернулся к окну. Трульд понял многое. Не один колдун. Не один. Привыкли они, что ли стаями ходить?

- Уж как рад-то!

Гость взял себя в руки.

- А уж я-то как рад! - колдун замотал головой, но Трульд почувствовал фальшь в голосе. Самое главное сейчас было в волшебном жезле. Опустил бы он его, отодвинул... Колдун перехватил его взгляд, махнул рукой - не обращай, мол, внимания... Ага, "не обращай"...

- Я смотрю у тебя все хорошо, спокойно...

Взгляд его стал острым, и он ткнул им, словно копьем.

- Башню заново отстроил... Камней-то хватило? Не все Господин Благородный Штурман в песок перетер?

Трульд похолодел нутром. В животе словно ледяного вина прибыло. То, что случилось тогда, два года назад, вспоминать не хотелось. Всех в руках держал! Такую силу! А кончилось чем?

Наверное, он побледнел, потому что колдун усмехнулся с чувством превосходства.

- Я ведь по-соседски зашел. Поинтересоваться. Нет ли новостей? Не появилось у тебя ничего такого, что у нас пропало? Нет ли какого другого прибавления?

- "Откуда он узнал? Кто сказал? - вопрос родился и тут же пропал, заслоненный ответом - Колдуны, змеиное семя! Колдуны!" Сергей увидел, как дрогнуло лицо у туземца.

- "Угадал! - подумал он, давя в себе самодовольный смешок. - Вот попал! Ну как же он на нас, землян падок! Сахарные мы что ли?" Ощущение удачи возникло и осталось в нем. Это было похоже на игру в бильярд, когда он загонял в лузу трудный шар, такой трудный, что загнать его можно было не столько умением, сколько удачей.

Повезло! Повезло, что увидел проникателей, повезло, что узнал...

Расправив плечи, спросил, уже чувствуя себя хозяином положения:

- Ну и где он?

- Зачем он тебе?

- Странный вопрос? - насторожился Сергей. - Раз берешь не свое, то понимать должен, что возвращать придется...

- Не мое? А чей же он тогда? Твой что ли? - напряженным голосом спросил брайхкамер. Сергей почувствовал, что, не смотря на страх, тот может совершить глупость, которая кончится если не смертью, то временным параличом.

- Да уж не твой.. - двигая на коленях разрядник, чтоб тот был под рукой, ответил егерь брайхкамеру. - Наш! Посмотри повнимательнее, сразу разницу и увидишь...

Трульд задумался озадаченно и Сергей добавил:

- Таких как он, у вас не было, нет и долго еще не будет...

Он поднялся, давая понять, что разговор закончен.

- Отдай его мне. Не делай глупостей. Сам ведь знаешь, что получается, если с колдунами спорить...

- Кем бы ты ни был, но я тебе его никогда не отдам. - Твердо сказал Трульд. Удивившись тону, (ведь и впрямь знал туземец чем кончаются споры с колдунами) Сергей спросил несколько озадачено.

- Да зачем он тебе? Что ж ты в него вцепился как во Всезнающего?

- Он - мое будущее!

Сергей понял, что не все еще потеряно. Брайхкамер видно считал, что любой землянин мог стать для него Всезнающим. Холод камня просочился сквозь комбинезон, и егерь встал, сделав шаг к Трульду. Тот напрягся и, не сводя глаз с парализатора, положил руку на кинжал. Сергей отрезвел.

- Ну, хватит зубами скрипеть...

Он тряхнул разрядником.

- Моя железка подлиннее будет. Так что если будешь ерепениться то у тебя не только будущего не будет, но и прошлого не останется.

Рука его махнула в окно, за которым виднелась одна из башен.

- Не отдам, - твердо сказал Трульд. Тон был таков, что можно было смело переходить к крайним действиям, может быть даже к кровопусканию, но Сергей вдруг понял, что альтернатива разговору с брайхкамером просто нет. Не известно кто еще из его челяди знал, в каком месте Эмиргергера прячутся Проникатели. Да и в Эмиргергере ли? Можно было бы плюнуть на все, наказать строптивца и... И что? Бегать дальше по всему замку, сражаясь со стражей?

Это все было, конечно, интересно, особенно сражения со стражниками, однако таким способом искать этого информированного человека по подвалам можно было до бесконечности. Вот незадача!.

- Постой, постой.. Ты ведь даже не знаешь кто он.

Трульд рассмеялся. Высокомерия в его голосе хватило бы на троих.

- Я? Ты бредишь, колдун! Мне ли его не знать!

- Да хватит тебе! Отдай купца и не придется на новую башню кирпичи собирать.

Трульд склонил голову, словно недослышал, а потом брови его поползли вверх, открывая полные недоумения глаза.

- Давай, давай, - погромче подбодрил его Сергей. Ему показалось, что он услышал хруст сломавшегося характера. - Скажи где купец, и забудем недоразумение.

- Какого купца?

"Во как притворяется!" - раздраженно подумал Сергей. - "Ну, я тебя!" Того самого, которого сегодня твои ребята из Императорской тюрьмы вынесли.

В глазах у Трульда плеснулось что-то, и он дернулся вперед к Сергею, но тут по коридору затопали ноги, и дверь распахнулась. Кузнецов не видел, кто там стоит за створкой, и вскинул разрядник. Брайхкамер уловил движение и заорал:

- Стоять!

- Хозяин! - возбужденно завопило из-за двери сразу несколько голосов. Птица от Эйтеля!

Брайхкамер дернулся к двери, потом вернулся. Мгновение поколебавшись, крикнул.

- Ждать. Сейчас выйду!

Стражники понятливо шарахнулись назад. Глядя на Сергея пронзительными глазами, Трульд переспросил:

- Ты сегодня был в Эмиргергере?

Сергей ухмыльнулся.

- Был. Ты же понимаешь - нам, колдунам, это раз плюнуть...

Убрав руку с кинжала, Трульд наклонился к егерю, словно петух к зерну.

- Как здоровье Императора?

Не понимая куда клонится разговор Сергей все же ответил.

- Жив-здоров твой Император.

Трульд побледнел так, что Сергей участливо понизил голос.

- Да не волнуйся ты за него. Действительно жив и здоров. Тут его на днях кто-то убить пытался, да обошлось...

- Живой? - закусил губу брайхкамер.

- Живее всех живых... - успокоил его Сергей. - Спас же его тот купец, что ты прячешь... Я сам видел.

Он смотрел на брайхкамера и внезапно понял, кто стоит за покушением.

Трульд опустился назад в кресло.

"Не смогли.. Не сумели.. Второй раз подряд... Или даже не попытались попробовать еще раз?" Вопросы распирали брайхкамера, но он сдержался. Колдуну не полагалось знать всего, и Трульд отважился всего на один вопрос.

- Что ты видел?

- Я своими глазами видел, как твои проникатели из Императорской тюрьмы уходили, и несли его с собой.

- "Не вышло... - подумал Трульд. - Почему?" Отчаяние скрутило горло, сделав этот миг бессмысленным. Усилием воли он вернулся к разговору.

- Сына я тебе не отдам, как не проси, а купца твоего я и в глаза не видел...

- Как не видел? - Ощетинился Сергей. - Как не видел, если твои ребята...

Трульд открыл дверь и вырвал из рук стража клочок пергамента.

Не было у колдуна резона врать, но кто знает? Он пробежал его глазами, уже готовый к неприятностям и перекинул колдуну. В записке доставленной птичьей почтой было всего несколько строк, но их хватило, что б разбить стройную Сергееву гипотезу вдребезги. Проникатели подтверждали недавнее сообщение о неудачном покушении и сообщали о том, что ближайшей ночью постараются вытащить оставшегося в живых раненого из тюрьмы.

Все, что строилось и лелеялось, в одну секунду превратилось в руины. С полминуты он тупо смотрел на брайхкамера. Тот думал о своем и отвечал ему угрюмым взглядом. На всякий случай, в надежде на какую-то чудовищную шутку Судьбы Сергей все же спросил:

- А что ты тогда выпендривался? Сразу сказать не мог?

Сейчас Трульду хотелось одного - напиться. Напиться так, чтоб забыть обо всем, но он ответил колдуну.

- Так я сразу и сказал. У меня одно прибавление - сын родился. И с какой стати я его колдунам отдам?

Разговор кончился, словно вода в дырявом ведре. Чтоб оставить последнее слово за собой Сергей сказал, залезая обратно на подоконник.

- Ну и дурак... Мы бы из него человека сделали бы...

Трульд не обиделся.

Хотя, наверное, мог бы...

Замок Трульд.

Северная стена.

Сергей вылез на подоконник, даже не подумав, что огорченный событиями Трульд запросто может ткнуть его кинжалом в спину. К счастью в голову тому это так и не пришло. Глядя на каменную физиономию брайхкамера, Чен помог Сергею забраться в седло.

На глазах стиснувшего зубы брайхкамера колдун влез внутрь пушистого облака и отбыл восвояси.

- Как? - спросил Чен.

- Нормально, - невпопад ответил Сергей.

- А что тогда один?

- Нормально в том смысле, что теперь точно известно, что прогрессора Шуры тут нет.

- Ага, - сказал Чен. Очень хотелось сказать, что и он знает тысячу мест, в которых прогрессора нет, но он смолчал. Помолчав, спросил: - И что дальше?

Над этим вопросом Сергей напряженно думал уже больше двух минут и мог кое-что предложить.

- А если это все-таки Император? Возможно это? Чисто теоретически?

Китаец спорить не стал. В согласии жила надежда.

- Не только теоретически. Взял да и перевел его из одного застенка в другой. В более комфортабельные условия...

Ответ, казалось, так и не достиг Сергеевых ушей. Он улетел в темноту и пропал там. Однако спустя несколько минут Сергей оживился.

- Есть очень простой способ, - сказал он. - Постой и эффективный. Подойти к тому, кто знает где Александр Алексеевич и спросить.

Чен оценил простоту решения. Оценил, но не одобрил. Способ был хорош. Только вот где искать такого информированного человека? Чен этого не знал, в чем и не постеснялся признаться.

- А кто знает? - невозмутимо спросил он товарища. - Ты знаешь такого человека?

- Человека?

Сергей зло рассмеялся и яростно тряхнул волосами.

- Нет. Люди об этом вряд ли знают. Тут людей - раз, два, три, четыре и все...

- Ну...- Чен хотел, было сказать, что слишком уж много коллега насчитал людей, но Сергей опередил слова, готовые сорваться с его губ.

- А вот здешний Император наверняка в курсе.

Чен прищурил и без того узкие глаза. Все, что он хотел сказать товарищу секунду назад, перестало иметь значение. То, что предлагал Сергей - а он именно предлагал, никак не иначе - грозило потрясениями не только Империи, но и еще не созданному заповеднику. Чен почему-то ни капли не сомневался, что Сергей, даже и в одиночку, вполне способен добраться до Императора, задать тому интересующие их вопросы и получить ответы на них.

Что, однако, будет дальше?

Инструкции Академии нельзя было назвать двусмысленными. Инструкции Игоря Григорьевича - тем более. Как бы дело не повернулось, решать все вопросы по укоренению в Империи заповедника пришлось бы ни с кем иным как именно со здешним монархом.

А тот, после Сергеевых расспросов, скорее всего, будет чувствовать себя несправедливо обиженным и что он тогда решит... Пока мысль товарища не оформилась в конкретный план, требовавший конкретных и стремительных действий, он поспешил остановить его.

- Ну, уж сразу Император... Давай начнем с кого-нибудь рангом поменьше.

Сергей машинально погладил ствол разрядника.

- Говорить с подчиненными - только время терять. Старая истина.

- Ты имей в виду, что если нам придется действовать тут и дальше, то присутствие Заповедника придется согласовывать с Императором, - охладил Чен его пыл. - А если мы не сумеем договориться...

- То я его свергну... - оскалил зубы Сергей. - Одной левой...

Чен вежливо улыбнулся. Как раз именно в левой руке Сергей и держал разрядник.

- Это как-то не связывается с пожеланием товарища Главного Администратора об отсутствии у туземцев неприятных воспоминаний после нашего визита. С этим как? - напомнил он.

- Все меняется... - вздохнул Кузнецов. - Мне почему-то кажется, что капитан окажет на Игоря Григорьевича разлагающее влияние... Мак Кафли-то тихий, тихий, а потом как начнет гранатами кидаться... Видал я его в деле.

Несколько секунд он молчал.

- Ну и что? Летим к Императору? Визит будет частный, не государственный...

Чен отрицательно качнул головой.

- Сперва свяжемся с Мульпом, а уж потом...

Сергей взглянул вниз. В темноте под ними плыл слабенький огонек. Сергей вздохнул еще раз, теперь с сожалением, что такое простое и эффективное решение придется отложить, и досадливо плюнул вниз.

Дорога на Саар.

Повозка Старшего Брата Терпия.

- Дождь?

Верлен наклонился к затянутому нутряной пленкой окошку, посмотрел наружу.

- Нет, - злорадно произнес Старший Брат. - Скорее птица небесная...

Он убрал руку и, как ни в чем не бывало, вернулись к прерванному разговору.

- Времена для Братства тяжелые. Император, благослови его Карха, увеличил налоги... Небесные Колдуны... Звезды эти... Да и без этого нам всегда хватало занятий. Ты не представляешь, до чего праздноумствующие склонны ко всяческим ересям!

Старший Брат положил в рот шарик жевательной смолы. Серебряные стаканчики позвякивали в такт покачиванию повозки, наполняли ее уютом. Пахло копченой рыбой. Качающийся в углу фонарик освещал лица спутников Императорского казначея Верлена и Среднего Брата Пуфайю.

- И увлечение учением Просветленных так же очередная ересь, с которой Братство, без всякого сомнения, справится. Сколько их было, этих ересей только на нашей памяти? И где они теперь?

Верлен улыбнулся. Его улыбка показалась Старшему Брату надменной, и он добавил.

- Приверженцы Просветленного Арги - не простые подданные Императора. Они - вредные подданные. Поэтому Братство хоть и неявно, но борется с ними, с их влиянием.

- Неужели у Императора появились новые враги? - рассмеялся Верлен. Просветленные - наши враги? Если уж Мовсий их сразу после восстания не искоренил, значит, есть в них что-то, что несет пользу Империи!

Терпий покачал головой. Умен, конечно, был Верлен. Император около себя дураков не терпел, однако главного казначей пока не понял.

- Они враги не только наши. Они враги всех, кто живет здесь.

- В Империи? - уточнил Верлен.

- И тут и за ее пределами.

- Альригийцы...?

- Им они тоже враги. Я, правда, не знаю, понимают ли последователи лже-прорка Зизы вред, творимый приверженцами Просветленного Арги, но и без этого мне ясно, что они враги и им, потому что они враги всем - и истинно верующим и бродящим в потемках заблуждений.

Верлен продолжал улыбаться.

- Я вижу, ты так не считаешь?

Казначей покачал головой.

- Для меня они нормальные подданные Императора - они платят налоги, и поверь налоги жирные! К тому же они делают нашу жизнь лучше...

Теперь улыбнулся Старший Брат.

- Лучше? Странное слово... Оно для меня ничего не означает.

- Хорошо. Наполню его для тебя смыслом.

Верлен наклонился, чтоб лучше видать лицо собеседника.

- Там, где Просветленные близки власть предержащим, жизнь становится более богатой, более счастливой.

Старший Брат поморщился этому слову, но Верлен продолжил:

- Даже те из Тощих Баронов у кого поселились Просветленные, потихоньку прекращают разбойничать. Да что бароны - их хитрости помогают даже простым людям. Взять хотя бы ветряные мельницы.

Старший Брат качнул головой.

- Я их видел собственными глазами! Они действительно делают свое дело! И мука выходит ничуть не хуже, чем из-под жерновов монастырских мелен.

- И это счастье?

- По крайней мере, путь к нему...

Терпий отрицательно покачал головой.

- Облегчение от труда и немного свободного времени даже я счастьем не назову.

- Их лекарства приносят облегчения от болезней, которым никто более не в силах противостоять, - добавил Верлен. С аптекарей и ведунов, что промышляли изготовлением лекарств, в Имперскую казну тоже брался налог.

- Ты действительно счастливый, - вздохнул Старший Брат. - Все тебе понятно, все тебе очевидно.. Ты, наверное, прямо сейчас можешь объяснить мне, что такое счастье? А?

- Счастье - это когда хорошо!

- Когда хорошо.. - повторил Терпий и попытался уточнить. - Сейчас ты счастлив?

Верлен пожал плечами и Старший Брат уточнил:

- Еда, вино, безопасность..

- Умный собеседник, - добавил Верлен, делая любезный жест в сторону Старшего Брата..

- Умный собеседник, - согласился тот, возвращая жест казначею. Счастье ли это?

Верлен понял, что Старший Брат начал спор, но, не услышав аргументов, не спешил соглашаться даже по пустякам.

- Ну, положим...

- А мог бы ты прямо сейчас увеличить количество счастья?

Он посмотрел на светильник, на ночь за окном.

- Ну, положим, выпить еще пару кувшинов вина или съесть курицу? Или разбудить Среднего Брата, чтоб он вступил в нашу беседу?

- Нет. Счастье либо есть, либо нет, - засмеялся Верлен. Брови Старшего брата поднялись, и казначей поспешил добавить:

- Но я смог бы его разнообразить, если б рядом сидела красивая женщина или где-то тут оказались певцы...

- Ладно... Добавлю женщину и певцов, к тому, что ты перечислил, обозначая счастье. Итак: еда, вино, умный собеседник, безопасность, женщины и певцы...

Он хитро прищурился.

- Добавлю даже еще и сокровища, что грудами лежат под ногами.

Верлен машинально посмотрел под ноги и Терпий улыбнулся.

- Не мало?

- Достаточно. Для начала.

- Ну, хорошо.. А скажи-ка тогда, были ли счастливы наши предки?

- Если имели все то, о чем мы говорим, то, наверное, да. Но мы счастливее!

Старший Брат сделал вид, что удивился.

- Почему же? Неужели их женщины были не так красивы? Песни были хуже? Или еда не отличалась той тонкостью, которую ей сегодня придают приправы, привезенные из-за Северного моря?

Кусок ветчины на его вилке повисел и отправился в монашеский рот.

- Ну, вина, положим, мы стали делать лучше, - возразил Верлен наливая себе и Старшему брату. - Да и золота, что скрыто до поры в земле и только неустанными трудами рудокопов появляется в нашем мире тогда было значительно меньше. Как раз Просветленные...

- Подожди.. Только что ты сказал, что счастье либо есть, либо нет. Если предки и были счастливы, то не было для них разницы, в чем они черпали его в плохом вине, своих не очень красивых подругах или хриплоголосых певцах. Главное в другом - они все-таки были счастливы.

Верлен пожал плечами.

- Ты посмотри на это иначе, - добавил Терпий. - Если потомки станут отрицать ум или возможность быть счастливыми у предков, то не надо забывать, что мы сами неизбежно станем для кого-то предками и кто-то самонадеянно будет утверждать, что вино наше не такое хорошее и женщины не такие красивые...

Он поднял кубок.

- Не сомневаюсь, что у наших потомков будет больше золота, чем у нас, и женщины будут любить их не меньше, чем нас любят наши. Но вот вопрос будут ли они более счастливы, чем мы с тобой? Я думаю, что счастья нам достанется столько же, сколько и нам. Счастье это...

Он посмотрел по сторонам, отыскивая понятный образ.

- Счастье это как свеча, что зажигается внутри тебя. А от чего она зажглась - от другой свечи, от костра, факела или молнии - это уже не важно...

Верлен тихо, чтоб не разбудить брата Пуфайю, засмеялся.

- Объясни-ка мне Старший Брат, почему это как с умным человеком поговоришь, так обязательно дураком себя почувствуешь?

- Это благодать в тебе просыпается... А что до Просветленных... Не счастье они дают нам, а только ускоряют течение жизни.

Он погрустнел, складки обозначились в уголках рта.

- А что хорошего в том, чтоб жить так, словно с горы бежишь?

- Ладно, ладно.. - Верлен похлопал его по плечу. - Но что бы мы о них не говорили, они - сила..

- Сила?

- Ну не сила, а явление, с которым нам придется считаться... Знаешь почему?

- Догадываюсь.. - отозвался Терпий. -Тайные знания?

- Не только они. Там еще и новое оружие. Их оружие часто даже лучше того, что делали когда-то Старые Кузнецы.

Он понизил голос, стараясь, чтоб ничего не вышло за стены повозки.

- И если брат Черет прав в своих опасениях, то многие бойцы предпочтут встретить врагов с их сталью в ладони.

- Если брат Черет прав, то не думаю, что чья-нибудь сталь - Новых или Старых кузнецов - поможет даже самым славным бойцам Империи, - подал голос проснувшийся Средний Брат Пуфайя. - С этим врагом бессмысленно биться сталью...

Терпий посмотрел на него и промолчал.

После появления в Империи Небесных Колдунов или, как их называли в миру, Злых Железных Рыцарей кое-кто из Братьев отшатнулся от общины и поддался соблазну суемыслия. Братство раскалывали споры о сути происшедшего. В общине спорили, кто в тот страшный раз проявил свою силу - Карха или Пега? Братья, считавшие, что в Сааре показался дьявол Пега, называли себя Предвестниками. Средний Брат Пуфайя, как и Старший Брат Черет был из их числа.

Не считаться с ними было нельзя - мнение Предвестников разделяло до трети Братьев. После Саарского инцидента они умудрились перед самым исчезновением Колдунов, растащить по нескольким монастырям отдельные куски небесного железа и, не допуская никого из чужих, занимались им, стараясь пробудить дремавшую в нем силу. Поговаривали даже, что кое-кто из этих Братьев ради этого стакнулся с последователями лже-пророка и даже Авантильскими сектантами, считавшими основателем мира не Карху, а дьявола Пегу...

Что-то они, определенно знали и от этого, наверное, были уверенны в своей правоте и горласто сулили Империи тяжкое, как это было в дьявольской привычке, троекратное испытание. Старший Брат Черет, бывший опорой Предвестников в Эмиргергере уже объявил Императору Мовсию о том, что появление Бегущих Звезд и есть начало неприятностей, не менее тяжких, чем пришествие Небесных Колдунов.

Все бы ничего, но Предвестники чтоб отвратить грозящую Империи беду требовали ввести человеческие жертвоприношения и кое-где к их голосам уже прислушивались..

- Сперва врага надо увидеть, а уж потом мы разберемся, чем его лучше сокрушить - священной пляской или сталью...

- Или чем-нибудь еще.. - довольно заносчиво закончил Средний Брат.- Не зря ведь Карха по доброте своей позволяет нам сокрушать Зло злом...

Подножье Осты.

"Лагерь Заговорщиков".

Они вернулись туда, откуда взлетели.

Место и впрямь казалось неплохим - ровная площадка на склоне горы, огражденная огромными валунами с одной стороны и пропастью с другой. Рядом тек то ли ручей, не набравший еще сил стать горной речкой, то ли горная река, уставшая в своем беге и на время превратившаяся в ручей. Вода спешила вниз и через сотню шагов низвергалась довольно жидким водопадом, на далекие камни.

Единственным скверным соседством тут был вулкан.

Сергей оглянулся на него, потопал ногой, скорее просто так, чем по необходимости - камни вокруг лежали здоровенные и двигаться куда-то с насиженных мест явно не собирались - и сказал:

- Наш лагерь будет тут. Нарекаю его "Лагерь заговорщиков".

Чен пожал плечами, вынудив Сергея объяснить такое странное название.

- "Шекспир" моя фамилия...

Чену по большому счету было все равно, но он спросил:

- А почему не в лесу?

- Ни в воздухе, ни на камнях следов не остается, а вот на земле сколько угодно... А тут следопыт на следопыте сидит и следопытом погоняет... Как-нибудь, когда все устроится, я расскажу тебе о том, как в прошлый раз меня и еще одного товарища гонял отряд полурыцарей и что из этого...

Он замер. Чену показалось, что он прислушивается к чему-то и он потянулся к разряднику, но он ошибся. Сергей, не оглядываясь по сторонам, несколько секунд стоял неподвижно, а потом потер лоб.

- Кажется есть еще один способ узнать обо всем на свете... - медленно сказал он. - И никакой Император не нужен!

Мысль, только что посетившая его оформилась, и в глазах появился блеск.

Чен встал, но егерь остановил его движением руки.

- Подожди, подожди, подожди, - забормотал он, подходя к аэроциклу. Сейчас, сейчас, сейчас...

Спеша поделиться озарением, Кузнецов вызвал Мульп.

Игорь Григорьевич выглядел осунувшимся. Он слегка наклонился, и из-за его плеча выглянул Мак Кафли.

- Доброе утро, начальники. Есть идея, - бодро сказал Сергей. - Даже две. Короче говоря, ворох идей...

Чтобы придать вес тому, что собирался сказать, он несколько секунд помолчал. С Мульпа его не стали подгонять, и он продолжил:

- Мы тут с Ченом посоветовались...

- Давай без заходов, - перебил его капитан. - Что придумали?

- В порядке бреда, - предварил Сергей свои слова, понимая, что Игорь Григорьевич может и не оценить проявленного рвения. - Если возражений не будет, то мы можем добраться до Императора и спросить его об Александре Алексеевиче...

Чтобы там, наверху не сомневались, что он говорит серьезно, он словно невзначай дотронулся до разрядника, что держал на коленях. Господин капитан и товарищ директор разочарованно переглянулись.

- До этого мы и сами додумались.

- Ну и?

- Возражения будут! - ответил Главный Администратор. Сергей и сам понимал, что это будут за возражения, и настаивать на уточнении позиций не стал.

- Это оставим на самый крайний случай. - Капитан кивнул на соседа. - У Игоря Григорьевича есть еще надежда, что Александр Алексеевич сам как-нибудь сумет выбраться. Что еще?

Несколько разочарованно Сергей признался:

- Я и сам не верил, что придется идти этим путем. Тогда вот вам другой путь - мне нужен Джо.

На экране рука капитана потянулась к интеркому, но слова Сергея опередили его движение.

- Он нужен мне не для разговора, а тут, на планете. Сегодня я залетал к Трульду...

Рука капитана вернулась назад. Несколько секунд он молчал, соображая, что к чему. Сообразил.

- Вот это действительно "в порядке бреда"... - пробормотал он, восхищенно качая головой. - Ну, ты ума палата!

Сергей скромно кивнул, упиваясь восхищением капитана.

- Зачем? - спросил Игорь Григорьевич. Сергею пришлось оторваться от сладкой чаши славы, чтобы объяснить.

- Он может нечто такое, что не может сделать никто из нас.

Хозяин, ничего не понимая в происходящем, постучал пальцами, ожидая разъяснений, но Сергей не стал вдаваться в подробности.

- Долго рассказывать. Вы на досуге капитана расспросите о том, чем тут Джо занимался, пока мы в прошлый раз его не нашли.

Мак Кафли кивнул. Он-то Сергея понял.

- По старым знакомым, значит, собрался?

- Приходится вот... Сами знаете. Старый друг он лучше новых двух... Тем более, что это их и нет, новых-то.

- Хорошо! - Капитан похлопал себя по карманам, нашел трубку. - Он будет у вас через...

Мак Кафли что-то подсчитал, отведя глаза от экрана.

- Он будет через тридцать часов.

Сергей присвистнул. Вал нахлынувшей уверенности прокатился по нему, схлынул, оставив ощущение радостной вседозволенности. Он уже почувствовал себя победителем, которых, как известно, не судят.

- Тридцать часов? Вы что его на себе понесете?

Капитан нахмурился, но Чен мгновенно сгладил неловкость.

- А быстрее нельзя? Кто знает, каково там вашему протеже в императорских застенках...

- Быстрее?

Игорь Григорьевич посмотрел на капитана. Тот еще пересчитал, отрицательно покачал головой и, словно оправдывался, объяснил:

- Нет. Корабль быстрее не подготовить.

- Э-э-э-э-э-э, минуту, товарищи... - влез в разговор Главный Администратор. - Во-первых, я ничего не понимаю...

- Я объясню, - пообещал капитан, - это действительно долгая история.

- Тогда предложение по существу. Давайте его капсулой...

- Капсулой?

Обычно капсулами забрасывались на планету не самые деликатные грузы, но в случае особой необходимости можно было бы забросить и человека покрепче. Капсула выстреливалась со стартового комплекса и попадала в Планету, как пуля в мишень. Она оставалась единственной, хотя и рискованной, возможностью попасть на планету быстрее, чем капитанский челнок.

Мак Кафли вновь посмотрел в сторону. В голове у него пролетели числа и цифры, сталкиваясь друг с другом, они превращались в ответы и рекомендации.

- Капсулой? Добро! Ждите его через 16 часов.

Мульп.

Промежуточная база.

Стартовая площадка.

За спиной мягко завыли электромоторы, и Джо Спендайк понял, что это затягиваются тридцать два болта, отрезая его от негостеприимного пространства за стеной капсулы. Гул за спиной на секунду заглушило шипение стены приблизились, и он почувствовал себя подхваченным мягкой незримой силой. Надувшиеся подушки подхватили человека и подвесили в самом центре трехметрового металлического яйца, оберегая от превратностей перелета.

Ему предстояло возвращение.

Джо вспомнил свой прошлый визит на поверхность и не ощутил почти ничего. Испытанный когда-то ужас отошел в прошлое. Он ждал его, но вместо страха поднялась волна возбуждения. Из глубин памяти выплыли лица дикарей, что спасли его, вытащив из погружавшегося в вонючую жижу спасательного модуля, и суровое, с брезгливо вздернутой губой, лицо брайхкамера Трульда.

Джо еще не понял, что происходит с ним. Еще немного и он готов был подумать, что радуется возвращению туда, откуда едва вырвался два года назад, но голос в шлеме расколол воспоминания.

- Капсула!

Человек вздрогнул, пришел в себя. Чтобы увидеть вновь эти родные и ненавистные лица следовало сперва долететь до поверхности.

- Слушаю.

Еще не вынырнув из прошлого, он произнес это по-Имперски.

- Что? - удивился Мак Кафли. - Кто это там?

- Я, - смутился Джо. - Я тут. Я слышу.

Он представил, как капитан недоуменно вертит головой и смотри по сторонам.

- Начали отсчет. Старт в момент "ноль".

Автомат начал считать. Едва механический голос произнес "ноль", как яйцо встряхнуло и инженер-ядерщик исследовательского корабля "АФЕС" ощутил нарастание тяжести. Она не упала внезапно на плечи, а навалилась мягко, словно сытая кошка. На уровне лица вспыхнул экран, на котором появилось лицо капитана.

- Живой? - явно для проформы поинтересовался он. Телеметрия-то работала.

Тяжесть продолжала прибывать, пытаясь вдавить инженера в днище железного яйца. Он знал, что это продлится недолго, но и это "недолго" нужно будет перетерпеть. Уже не чувствуя рук, он еще ощущал, как тяжелели губы и веки. Вместо ответа инженер моргнул.

- Не волнуйся. Со старта хорошо ушел. Теперь тебе только в планету попасть осталось.

- По...па...ду, - в три приема прошептал инженер. Тяжесть давила все сильнее, кривила губы, сжимала стены стального яйца, грозя удушить в пневмоподушках. Капитан по его лицу понял, что тому не до разговоров.

- Не сомневаюсь. Ребята тебе помогут...

Подножье Осты.

"Лагерь Заговорщиков".

- А это зачем?

На глазах Чена Сергей снял свой радиобраслет и достал из кармана новый. Точнее старый. Когда-то, без сомнения, темный и гладкий, сейчас он был исцарапан и даже помят - застегивая его, Сергей даже поморщился. Руку жало. Он шевельнул кистью и браслет со щелчком раскрылся. Подхватил его, не дав упасть и занялся застежкой.

- Это старые долги.

- Не понял.

Сергей не стал делать секрета из того, что собирался предпринять. Подышав на старый металл и потерев его о штанину он довольно объяснил.

- К твоему сведению, на нынешний момент землян тут не трое, а четверо.

- Еще одни прогрессор? - заинтересованно спросил Чен. - И где этот сирота?

Возясь с застежкой, Сергей ответил:

- Ну, как сказать... Не то что бы "да". Хотя и "нет" сказать трудно.

Чен кивнул. У него были еще вопросы, но браслет, наконец, застегнулся, и Сергей предостерегающе поднял палец, призывая к тишине.. Браслет подлетел к губам и чуть задумавшись - имя, которое он собирался произнести вслух он чаще поизносил мысленно, Сергей сказал:

- Мартин! Мартин! Слышишь меня? Мартин!

Ответ пришел почти мгновенно. Понятно было, что владелец голоса носил браслет не в кармане, а на руке.

- Кто это? - спросили из ниоткуда..

- Угадай с трех раз, - весело предложил Сергей, подмигивая ничего не понимавшему Чену. Неведомый собеседник надолго замолчал и Сергей, не выдержав тишины, спросил.

- Ну, что ты там совсем все позабыл? Памяти лишился? "Провал памяти" твоя фамилия?

Пустоту и тишину прорвало смехом и голосом.

- Сколько лет, сколько зим...

Радио могло врать, но Сергею показалось, что Мартин рад его слышать.

- Да сколько там зим? - сдерживая радость, отозвался Сергей. - Всего ничего... Две зимы, да весна. Как ты там?

- Как Бог!

- Ну...

- Ну живой и здоровый, значит... Ты сюда с чем?

Сергей солидно прокашлялся.

- Дела... В дверь к отшельнику стучится цивилизация...

- А серьезно?

- Серьезно некогда. В двух словах, если только... Тут решено устроить Заповедник.

- Драконы? - догадливо спросил Мартин.

- Драконы.

Мартин вздохнул не тяжко, но и не особо радостно...

- Хорошо... Соседями будем.

- Будем... Как только мы свои дела решим, так сразу и будем...

- Проблемы? - оживился Мартин. - Могу помочь?

- Посмотрим... У нас тут человек пропал.

- Человек?

- Ну да. Прогрессор. Пошел к Императору и пропал.

- Что значит "пропал"? - серьезно переспросил Мартин. - А маячки?

Радость встречи очень быстро растворилась в проблеме, что Дамокловым мечом висела над ними. Сергей стал таким же серьезным, как десять минут назад.

- Те маячки, что работают, привели нас в подвал с одеждой.

- Все, что от него осталось?

- Не шути так. Теперь нам его искать.

Ни секунды не колеблясь Мартин сказал то, что от него и хотел услышать Сергей.

- Если смогу чем-нибудь помочь...

- Думаю, что сможешь. Поэтому и побеспокоил. Есть тут у меня одна авантюрная идейка. Мы тут расшвыряем все, и я свяжусь...Ты, в принципе, свободен?

- Для тебя - всегда.

- Хорошо.

Сергей опустил руку, снял браслет, но, подумав, не убрал его, а одел на другую руку.

- Кто это? - спросил молчаливо слушавший разговор Чен.

- Друг.

- Неужели кто-то из местных?

- Ну да... Можно сказать и так.

По улыбке, мелькнувшей на губах Сергея, Чен понял, что ошибся.

- Так кто это?

- Мартин Акке. Штурман малого исследовательского крейсера "Новгород".

- Дезертир? - улыбнулся Чен.

Про дезертиров ходило множество разных рассказов, но все они имели явно сказочный привкус и в значительной своей части говорилось в них о том, как по разным причинам покинувшие свои экипажи земляне становились чуть ли не императорами.

- Колдун, - серьезно поправил его Сергей. - Самый настоящий. Без подделки.

Чен засмеялся, уловив несуразность в соединении слов "колдун" и "самый настоящий".

- Что-то я не слышал о том, что колдунов можно подделать..

- Не цепляйся к словам. Мартин - самый сильный психодинамист на планете. Был, по крайней мере два года назад.

Сергей произнес эти слова и умолк.

- Психодинамист?

Чен не впервые слышал это слово, но что стоит за ним, уже не помнил. Сергей терпеливо объяснил:

- При определенных обстоятельствах он, силою своих психодинамических излучений, может совершать физическую работу.

- Туманно.

- Это если по науке, - оправдался Сергей. - А если по-простому.. Он усилием воли может перемещать материальные предметы.

- А-а-а-а-а! - наконец понял Чен. - Бумажки по столу передвигает!?

Сергей вспомнил, как Мартин в прошлый раз взглядом распорол каменный бок у Трульдовской башни и согласился с товарищем.

- Бумажки он, наверное, тоже может двигать. Я сам, правда, не видал, тут же оговорился он. - А вот башню каменную он на моих глазах в щебень размолотил.

- А почему он тут?

- Остался... Когда ощутил какой силой может распоряжаться, то не рискнул возвращаться назад, на Землю.

- Почему? Не собирался же он в самом деле...

- Конечно, нет. Но тогда он не всегда себя контролировал. Сила спонтанно выплескивалась из него, и в этом случае доставалось многим.

Чен представил себе двухлетнее одиночество и покачал головой. Для него это было слишком.

- А расстаться с ней?

- А расстаться с ней он не захотел. Слишком долго он шел к этому. Вот и пришлось ему остаться тут.

- Местных, значит, не жалко? - ехидно спросил Чен. Сергей ехидства не принял.

- Он живет отшельником. Надеюсь, что местные о нем не знают. Ничего... Встретимся- расспросим.

Мульп.

Промежуточная база.

Кабинет Главного Администратора.

Капли прочертили по холодному кувшину первые дорожки. Капитан набегу поймал одну пальцем и провел по гладкому, стеклянному пузу, деля матовую поверхность напополам.

- То, что сверху мое, - предложил он Игорю Григорьевичу. - А что, что снизу - ваше. Не возражаете?

Игорь Григорьевич покачал головой.

- Возражаю. Я предпочел бы разделить кувшин по вертикали...

Его палец прочертил еще одну полоску по запотевшему стеклу.

- Тоже годиться, - согласился с товарищем Мак Кафли.

- Сколько ему еще лететь?

Капитан посмотрел на часы, над головой Главного Администратора.

- Меньше часа. По существу осталась посадка. Он уже почти догнал планету.

Игорь Григорьевич вздохнул.

- Хуже нет, чем ждать и догонять. То за одного беспокоились, теперь за двоих...

- А вы вон огурчика съешьте, - радушно предложил хозяин. Гость огурцом не погнушался.

- Вы обещали рассказать о том, зачем там понадобился ваш инженер.

- Эта история как раз под пиво, - согласился Мак Кафли. Он поудобнее устроился, ухватил кружку.

- Началась она лет семь или восемь назад. В те годы Джо работал на "Двойную Оранжевую компанию" и из-за денег... Вы любите деньги?

Игорь Григорьевич неопределенно шевельнул бровями.

- Не больше других.

- Ну, наверное, и не меньше, - продолжил рассказ капитан. - Так вот из-за любви к презренному металлу Джо Спендайк встрял в одну скверную историю.

Он кинул взгляд на кружку Игоря Григорьевича, проверяя, не долить ли гостю.

- Помните, может быть, процесс " Страховое общество АФЕС" против "Двойной оранжевой"?

Услышав про "АФЕС" Игорь Григорьевич привычно покосился на иллюминатор.

- Подождите.. "АФЕС" это ведь ваш корабль?

- Нет. Да. "АФЕС" - это страховая компания, а мой "АФЕС" - это подарок от них.

Поняв, наконец, что к чему, Главный Администратор кивнул.

- Я как-то далек...

- Ну не страшно. "Двойная оранжевая" затеяла одну хитрую комбинацию, в результате которой ее корабль, который контрабандой перевозил боевых киберов, потерпел катастрофу в этом секторе пространства. Корабль они взяли беспилотный, и тот должен был бы самостоятельно долететь до финиша, но кто-то из шибко умных и подозрительных функционеров нанял Джо, что бы он сопровождал груз.

Глоток за глотком пиво скатывалось в желудок уже проторенной дорогой.

- На предмет чего?

Капитан не знал, но ответил так, как и сам считал.

- На предмет никем непредвиденных случайностей. Вроде той, которая у нас с прогрессором Шурой произошла.

Он подождал других вопросов, но его визави молчал, то ли удовлетворенный ответом, то ли занятый кружкой и тогда он продолжил.

- Что ждешь - случается... Была авария. Джо чудом спасся, его подобрали и выходили дикари.

- Повезло.

Было видно, что капитан задумался - соглашаться или нет, и только подумав - кивнул.

- Повезло. Везенье это такая штука, что если начнет везти, то никак не остановишься. Вместе с ним повезло еще и паре киберов из его контрабандного комплекта.

Пока капитан орошал пересохшее горло, Игорь Григорьевич, глядя как рушится пена под ободом кружки, задумался над словом "катастрофа". Только что монолитная сотканная из тысяч и тысяч пузырьков, белоснежная шапка покрылась ямами и скособочилась.

- Я всегда думал, что аварийную посадку сопровождают очень крупные неприятности, - сказал Главный Администратор. - Неужели там что-то еще уцелело?

- Еще как, - непонятно сказал капитан. - Вы ошибаетесь, потому что наверняка не видели ни одного боевого кибера серии "Сержант". Не видели ведь?

Администратор отрицательно мотнул головой.

- Так чтобы совсем вблизи - нет, конечно, а...

- Мощная вещь! - Капитан причмокнул губами. - Все-таки военная техника, а она и рассчитана на неласковость в обхождении. Короче, к несчастью для местных жителей, несколько штук даже после такой посадки смогли все-таки встать на ноги и начать военные действия против Империи.

Не представляя в точности, что такое боевые киберы Игорь Григорьевич военные действия представить все же смог. Рассуждать об этом с кружкой хорошего пива в руке было большим удовольствием.

- Можно только посочувствовать туземцам.

Мак Кафли, словно именно этих слов и ждавший покачал головой.

- Все не так просто... Разгуляться киберам не дали. Сперва нашлись местные ребята, что начали с ними воевать, а потом подоспели и Федеральные спецслужбы со специалистами из отдела выплат "АФЕСА". Они и утихомирили остатки железной гвардии.

Игорь Григорьевич посмотрел на часы.

- Обошлось, значит?

- Обошлось-то, обошлось, только Джо это никак не коснулось. В этой суматохе никто и не вспомнил по него.

Цифры на часах словно приклеились к табло.

- Безобразие!

- Я неверно выразился, - поправился Мак Кафли, так же бросив взгляд на часы. - Никто не знал, не только, что он жив, но никто и не подозревал, что он вообще был на этом корабле.

Игорь Григорьевич покивал. В суматохе случались и не такие вещи.

- Через какое-то время планету занесли в реестр обитаемых миров, устроили аварийный планетарный склад и... покинули, предоставив туземцев и Джо их собственной судьбе.

Больше заботясь о том Джо, что сейчас спускался на планету, чем о том, что семь лет назад остался на ней, Игорь Григорьевич нетерпеливо сказал:

- Я рад, что он не пропал там...

- Знали бы вы, чего ему это стоило!

Дно капитанской кружки на глазах Игоря Григорьевича превратилось из овала в круг, а потом обратно в овал. Капитан вытер губы.

- Короче говоря, после ряда не очень веселых приключений он оказался при дворе у брайхкамера Трульда.

- По-моему вы уже упоминали о нем, - неуверенно сказал Игорь Григорьевич. - Кажется...

- Да. Сволочь. Попортил он нам крови...

Мак Кафли тряхнул кулаком, вспоминая прошлые злоключения.

- Правда и я ему... Кхм...Ну, да не в этом дело. Так вот Джо стал при нем колдуном.

Главный Администратор удивленно поднял брови.

- Колдуном? Никогда бы не подумал, что у него получится. Неужели образование позволило?

Капитан прищелкнул пальцами.

- Не знаю как на счет колдовства, но там произошли вещи странные. Оказалось, что при определенных обстоятельствах они вместе с брайхкамером могли... Как бы это лучше сказать?...

Мак Кафли остановился, не зная как объяснить то, что знал, чему был свидетелем, уж больно чудно получалось. Игорь Григорьевич никак не прореагировал, только пива отхлебнул, да на часы посмотрел.

- Создать систему наблюдения...

Он опять запнулся, потом махнул рукой.

То, что он собирался сказать, должно было прозвучать сказкой особенно необычной именно от того, что сидели они на лунной станции, где и быть не могло ничего ни волшебного ни сказочного.

- Ну ладно, вы мне все равно не поверите, поэтому скажу так, как на самом деле было. Он и Трульд, если выпивали какой-то там настойки, могли видеть любого человека в любом месте.

- Телевизоры, - не поморщившись, сказал Игорь Григорьевич.- Подключение к информационному полю планеты...

Капитан, так и не понявший поверил ему Игорь Григорьевич или нет, попытался объяснить.

- Это что-то с психологией связанно. С психокинетикой... У меня штурман был...

Он оборвал сам себя. Рассказ о штурмане вообще мог завести его в такие дебри, что... Капитан пошевелил пальцами, словно сам себя уговаривал вернуться к чистой правде.

- Ну ладно, об этом тоже потом. Так вот через шесть лет после этого меня на "Новгороде" послали проведать аварийный склад. Были там какие-то неприятности, и попросили довести заодно уж ваших коллег- биологов. Довести-то мы их довезли, только как раз над планетой у нас взрывается реактор. Падаем, конечно.

Он мечтательно прищурился, вспоминая, что там было.

- Вообщем к тому моменту, как мы очутились на поверхности, у меня имелись развалины корабля, два полуинвалида в подчинении и около десятка человек в анабиозе. Все бы ничего, только разбудить их мы не могли. Не было блока восстановления функций... Есть такая штука.

Капитан посмотрел на Игоря Григорьевича, проверяя понимает ли тот о чем речь и Главный Администратор кивнул, подтверждая, что да, такая штука есть..

- Пришлось после этого Сергею - он тогда на "Новгороде" инженером-ядерщиком служил и штурману - Мартину Акке добираться до склада, чтобы всех спасти. Вообщем хлебнули они от флоры, от фауны и от местного населения. А пока хлебали, встретили Джо, потом я их выручил... Сергею такая жизнь понравилась, захотелось вернуться, вот он и пошел к вам в егеря. А Мартин, тот так вообще там остался.

- Там? - спросил Игорь Григорьевич глядя на часы.

- Там, - подтвердил капитан, для убедительности ткнув в потолок. - Вот этот и вправду стал волшебни...

Игорь Григорьевич не дал ему закончить.

- Так. Пять минут до входа в атмосферу.

Он повернулся к информационному блоку, но тут же повернулся назад....

- Погодите, капитан.. А при чем тут Джо? Зачем вы его туда отправили?

- Все просто. Я ведь говорю - волшебство.

Мак Кафли подтолкнул его к пульту информблока.

- Они придут к Трульду и, если в голове Трульда ничего не изменилось, Джо вместе с ним легко отыщет Александра Алексеевича.

Окрестности Осты.

"Лагерь заговорщиков".

Чен, неотрывно смотревший в небо, вытянул руку.

- Вон он!

Сергей поднял голову. Прямо на кончике Ченова пальца в темном уже небе появилась яркая точка. Она была едва видна, но в отличии от других звезд двигалась и прямо на глазах наливалась яркостью.

- Летит!

- Падает... - спокойно поправил друга Сергей. - На чем ему лететь-то?

- Высоко?

Сергей мельком взглянул на экран.

- Двадцать километров.

То, что они видели в небе, не было следом работы двигателя. Капсула вообще не имела энергетической установки, но она, однако, могла маневрировать за счет скорости и плотности атмосферы. Блок управления капсулы теперь, когда стальное яйцо окружал воздух, управлял падением, направляя его по лучу радио маяка, включенному Сергеем.

- Сколько ему еще терпеть? Полчаса? - спросил Чен, представляя как скверно там сейчас пассажиру. Отсюда траектория смотрелась ровной полоской, ниткой, соединивший высокие звезды, но там наверху, невидимые отсюда погрешности движения превращались в колебания маятника с размахом до пятнадцати метров - Минут сорок, - ответил Сергей, не отрываясь от экрана. Сейчас станет легче. Сейчас он разделится.. Ап!

Словно услышав его команду, точка в воздухе вспыхнула особенно ярко и разлетелась на несколько частей. Свет исчез, и теперь движение аппарата к поверхности огни могли отслеживать только на экране локатора.

Только что на их глазах управляющий блок разрушил стальную оболочку, окружавшую Джо до входа в атмосферу, и превратил падение в планирующий полет.

Сергей поднял к глазам бинокль. Жесткое треугольное крыло, распахнувшееся над Джо, служило и парашютом и маневровой плоскостью.

- Эй, коллеги, видите меня? - прохрипело из динамика.

- Как на ладони, - отозвался Чен. - Ты похож на фейерверк.

- А вы где?

- Посмотри вниз. Мы ниже тебя на десять километров.

Сергей поднял над головой ракетницу и выстрелил. Клубок желтого огня взлетел над ними и повис в воздухе.

- Вижу!

- Спускайся. Мы ждем.

Ровное движение полоски в небе казалось отсюда ровным и плавным, но это был обман зрения.

- Готовьте носилки... - донесся слабый голос Джо.

Имперский город Эмиргергер.

Дворец.

Рабочий кабинет Императора.

Мовсий стоял у окна, смотрел на рыб, что беспокойно метались в фонтане. Золотистые тела бесшумно пронзали воду, разгоняясь там и резко остановившись, взмывали вверх. В воздухе они переворачивались и шлепались обратно в воду. Как и его самого, их что-то беспокоило, только, в отличие от него, они не знали что именно, а вот Император все свои беды знал.

- Продолжай!

Отойдя от окна, Мовсий уселся в кресло и махнул рукой стоящему перед ним человеку. Тот с полфразы продолжил: -...сталь альригийской выделки, одежда альригийского кроя и у одного из них амулет с изображением лжепророка.

- Значит альригийцы?

Тот оторвался от пергамента, пожевал губами, словно доставал готовый ответ из-за щеки.

- Кто-то хочет, чтобы мы так и подумали.

Император молчал, продолжая смотреть на Тайного Оберегателя. Император ждал разъяснений.

"Что-то он знает, что-то знает..." - подумал Император. " Все кругом либо что-то знают, либо что-то чувствуют... Рыбы - и те вон.. - он покосился на окно. - Черет, и тот стал поведение рыб толковать... Несчастий ждет".

- Кто-то путает след, - продолжил тот, заполняя паузу в разговоре.

Мовсий услышал, как за окном еще одна рыбина шлепнулась в воду. Звук был похож на пощечину, и он поморщился.

- Почему путает? Может быть, ты сам и путаешь?

Императорский собеседник развел руками, словно пытался достать из воздуха какое-то доказательство, чтобы положить его перед Императором.

- Что, предчувствие?

- Нет. Все вроде так, да не так. Да, амулет есть. Как и полагается на цепочке, только число звеньев больше, чем должно быть. И одежда хоть и альригийского кроя, но материя-то нашими ткачами соткана, да и манера шитья, скорее всего, захребетная. Где-то там шили... Оружие к тому же...

Мовсий насторожился. Вот это уже серьезно Оружию жизнь доверяешь. Это не амулет с лжепророком, от которого одна польза - в корчме заложить.

- А с оружием что?

- Сталь альригийская, да у двух клинков заточка наша. Опять же захребетных мастеров...

Он вздохнул и сказал уже очевидное.

- На кого-то из своих думать надо.

- Заговор? - с сомнением спросил Император.- Тут?

Не верилось как-то в заговоры в ближнем кругу. В столице все было на виду.

- Нет. Про заговор я бы знал. Нет, Мовсий. Я не хвастаюсь - ты же знаешь. Столичный заговор всегда на виду.

- Тоже тогда?

- Чья-то злоба... Дальняя злоба.

Он вспомнил единственного оставшегося в живых злодея.

- А раненый?

Оберегатель кивнул, показывая, что понял.

- Молчит.

Опережая вопрос, готовый сорваться с Императорских губ добавил.

- Палачи с ним еще не работали. Только лекари. Он без сознания. Надо ждать.

Разговор вдруг надоел Императору.

Прошлой ночью брат Черет показал-таки ему новые Бегущие Звезды. Он не увидел трех, но две наблюдал. "Вестницы несчастий", как из назвал монах, действительно бежали по небосводу, в отличие от своих сестер, неподвижно стоящих в тех местах, в которых их прикрепил Карха. В тот миг он почувствовал, что привычный мир, который окружал его с рождения, стал разваливаться на части и превращаться неизвестно во что. Страх, приведший брата Черета в зал Государственного совета, стал понятен. Мир рушился прямо на глазах - куда уж страшнее...

Что такое в сравнении с испытанным вчера страхом, эти нелепые загадки бешеные рыбы, лже-альригийцы?

- Ну и лечи его, думай чья злоба, - мрачно сказал Мовсий. Он поднялся, давая понять, что разговор окончен.- Ты моих врагов наперечет знаешь. Давай, что б в каждой дыре, где они прячутся, по твоему шпиону сидело.

Глядя в удаляющуюся спину, Император подумал.

"Может быть и обойдется? Мало ли бед мимо пролетело? Карха милостив..." Мысль мелькнула и пропала, оставив после себя мерзкое ощущение беззащитности. Мовсий подошел к окну.

Там, кроме беснующихся в бассейне рыб, была видна выложенная плитами известняка дорожка, что вела ко входу во дворец. По дороге без спешки брел какой-то Брат по Вере. От его одинокой фигуры веяло такой уверенностью, что в душе Императора всколыхнулась надежда.

"Вот придет сейчас брат Черет и скажет: Все кончилось. Исчезли звезды... Нет больше беды над нами...!" Дверь позади скрипнула, и Мовсий повернулся в полной уверенности, что пришел именно Старший Брат, но вместо постной физиономии Брата по Вере увидел озабоченное лицо Сеган-джи.

Лицо у оберегателя за несколько мгновений отсутствия сделалось какое-то потерянное.

Император сел, понимая, что сейчас услышит нечто из ряда вон выходящее. Не в обычае Сеган-джи было так вот запросто врываться к Императору.

- Ну?

- Ночью кто-то проник в Дворцовую тюрьму.

Что такое его личная тюрьма Император хорошо знал. Знал, как устроена и как она охраняется. Слава Кархе, за последние двадцать лет оттуда не было ни одного удачного побега. Попытки, конечно, были, но все они заканчивались одинаково. Больше всех повезло эркмассу Толира, который, переодевшись монахом, дошел до ворот, но там, правда, и был зарублен.

- Поймали? - спросил машинально Мовсий и тут же понял, что сказал глупость. Если бы поймали вместо "кто-то" прозвучало бы имя.

- Нет. Там было колдовство.

Император откинулся назад и недоверчиво посмотрел на Тайного Оберегателя. Тот не смутился, а напротив кивнул, подтверждая свои слова.

- Колдовство во дворце Императора? - спросил Мовсий.- Рядом с часовнями Братства? Рядом с Поясом Кархи?

В словах было больше недоумения, чем упрека, что мог обрушиться и словом, и ударом меча. А глаза все же у Императора стали нехорошие, и Сеган-джи мысленно поежился.

- Кто-то сбежал?

- Да. Последний из покушавшихся...

Глаза Императора сузились.

- Сбежал? Ты же только что говорил, что он ни говорить не может, ни двигаться!

Мовсий наклонился вперед. Гнев начал накатываться на него, но он еще держал его в узде.. Сеган-джи правильно уловив момент, упал на колени.

- Правду говорю. Не мог он сам уйти. Унес его кто-то...

- Кто?

- Не знаю! Колдун..

- Колдун? - оскорблено спросил Мовсий. - Не слишком ли много колдовства развелось во дворце?

- Я не знаю кто этот колдун, - повторил Оберегатель. - Но это точно колдовство.

По бледному лицу заструился пот.

- Колдовство? - повторил Император, глядя как капли выступают на коже и медленно спускаются вниз по лбу и щекам. - Колдовство в Империи кончилось вместе с Всезнающим. Нет колдовства в Империи более! Не осталось ни колдовства, ни колдунов!

Это-то Сеган-джи знал не хуже Мовсия, но все же упрямо повторил.

- Колдовство.

Мовсий почувствовал, что над ним нависает еще одна загадка, в добавок к уже имевшимся, как будто мало их было. Так и не встав с коленей Сеган-джи придвинулся к нему.

- Ни одного трупа, - прошептал он. - Ни одного! Словно друг заходил.

В его голосе Мовсий вдруг уловил злое отчаяние. Точно такое же, какое недавно ощущал и сам.

- Колдун открыл все двери, а стражей обездвижил до самого рассвета.

- А замки?

- Какие замки для колдуна? Открыл!

Оберегатель говорил правду, словно раздевался перед Императором - на, смотри, мне скрывать нечего!

- Колдовством?

Сеган-джи явно хотел сказать "Да", но не посмел. Пальцем он начертил в воздухе косой крест.

- Огнем вырезал. Словно раскаленным прутом провел.

- Это не колдовство, - сказал, наконец, Император.

Душу затопила злая растерянность. Он смотрел на Оберегателя, понимая, что еще немного и прикажет его обезглавить.

Но он сдержался.

- Это не колдовство, - повторил Император. - Колдуну достаточно слово сказать, а тут прут, жаровня... Нет. Это люди. Все не так... Уйди.

Не было в происходящем его вины. Какая тут вина, если над головой крутятся Бегущие Звезды?

Говорить больше было не о чем. Прав Старший Брат - разваливается этот мир. Где справедливость? Долженствующий раскрывать тайны Сеган-джи вместо этого взгромоздил на его шею еще одну...

Когда тот ушел, Император несколько мгновений сидел, прислушиваясь к ударам своего сердца. Он чувствовал, что находится в центре большого круга. Большая беда, словно большая рыба, ходила кругами, выжидая момент, чтоб обрушиться и сломить.

"Можно ли с этим бороться?" "Можно!" - Сказал кто-то внутри него. Это- не колдовство!" Невидимый молоток в груди размеренно стукал, напоминая, что жизнь еще не кончилась и впереди есть время для исправления ошибок.

"Как все сразу сошлось и звезды и покушения..."- подумал он. -" Кому это, интересно, я так мешаю?" Он перебрал врагов и соседей, с которыми жил в лицемерной дружбе.

"Болотные дикари если только... Больше некому. Остальные должны сидеть тихо. Разве только еще брайхкамер?" Пока он размышлял, тучи за стенами разогнало, и солнечный свет плеснул на пол.

"Ничего!" - подумал Император, ободренный знамением. - "Мой верх будет!" Он вздохнул и негромко позвал.

- Эй, Эвин, выходи.

Портьера позади него шевельнулась, и из тайной комнаты, что располагалась позади кресла, вышел мужчина.

- Здравствуй, Эвин.

- Здравствуй, государь.

Этого человека Мовсий знал и любил уже давно. После того как Эвин Лоэр помог ему справится с Злыми Железными Рыцарями, этот Пальский дворянин, искатель приключений и авантюрист стал для него исполнителем самых деликатных поручений. Малозаметный при Императорском дворе он на свои деньги содержал службу из полутора десятков человек, выполняя самые разнообразные Императорские поручения. Одет он был просто, без придворной роскоши. Император не без удовольствия посмотрел на него. Его появление было солнечным лучом, раздвинувшим мрачные тучи. С этим человеком его связывали победы в нелегких делах. Другой бы на его месте ходил разодетый как купец с Островов Счастья, а этот скромничает.

- Что ж ты так скромно оделся? К Императору шел, мог бы проявить уважение, - проворчал он, чувствуя как уходит тяжесть с сердца. - Или денег не хватает?

Он подтолкнул к нему сундучок, доставшийся от заезжего купца. Под резной деревянной крышкой лежали драгоценные камни и золото.

- Возьми сколько нужно. Не обеднею.

Эвин Лоэр поклонился, покосившись на драгоценный ящичек.

- Благодарю. И так жив от твоих щедрот. А оделся так, чтоб, если что, сразу выехать... Я думаю, ты не вино пить меня к себе позвал?

"Умница, все-таки... - подумал Мовсий - Молодец! Этот колдунами отговариваться не будет... Замок ему, что ли подарить?" - Конечно. Все слышал?

- Все. Этот разговор, какой стороной меня касается - началом, или концом?

У Императора уже было решение, но только что случившийся разговор заставил его задуматься, не переиграть ли все... Он посмотрел на Эвина. Тот стоял спокойно, готовый сделать все, что скажет Император. " Нет, - подумал Мовсий. - Пусть займется брайхкамером. А таинственного колдуна я оставлю для себя".

- Началом... Есть у меня подозрение...

Окрестности Осты.

"Лагерь заговорщиков".

Почти три часа они бездействовали. При всей спешности того, что им следовало совершить, чтобы найти прогрессора Шуру, они вынуждены были пойти на это, для того, чтобы не потерять Джо.

Все было готово - аэроцикл стоял рядом, готовый хоть сейчас унести седоков к замку Трульд. То Чен, то Сергей выразительно и энергично поглядывал на часы и только Джо бледным видом выбивался из общего ряда.

Два часа он лежал, не в силах двигаться, потом с трудом сел и, еще не готовый к работе, начал оглядываться с голодным видом.

Бледно-желтый от пережитого и транквилизаторов инженер медленно приходил в себя. Сил сидеть ему уже хватало, но двигаться - еще нет. Дело, что им предстояло совершить, было простым, но опасным и совершать его на голодный желудок он не хотел..

В камнях, недалеко от него горел живой огонь, над которым висел котелок с водой. Услышав, как Джо поднимается, Чен спросил на всякий случай.

- Ты там как? Живой?

- Живой, - отозвался Джо. Мелкими шагами, то и дело касаясь какого-нибудь камня покрупнее, чтоб не упасть он подошел и, облегченно вздохнув, сел рядом. - Кто бы спросил сытый я или нет...

Он заглянул в котелок, но ничего не обнаружил, кроме начинавшей пузыриться воды.

- Почти сафари, - чуть слышно сказал он, но Чен понял его правильно.

- Голодный?

От камня шло тепло и Джо поплотнее прижался к граниту спиной.

- Поем, если дадут. После таких-то кульбитов тошно...

- Дадут, дадут, - гостеприимно отозвался Сергей. Он возился с банками и пакетами, готовясь опустить все сразу в кипяток. - Сейчас. Вода только закипит...

В предвкушении еды Джо, прикрыв ладонью глаза, огляделся. Место показалось ему смутно знакомым. Что-то такое мелькнуло в голове, когда он только прибыл сюда, но тогда из всех деталей пейзажа его интересовал только надувной матрац, что разложил для него Сергей, а вот сейчас, когда муть в голове осела, он осмотрелся со всем вниманием. Чуть левее, прямо за спиной в небо поднималась гора с резной, словно корона, вершиной. В бытность свою здешним колдуном он видел ее всего-то раза три, но позабыть не позабыл.

- Ну и местечко вы себе выбрали! - удивился он. - Подсказал кто, или сами додумались?

- Лежать тебе жестко было что ли? - спросил Сергей, глядя на небесного гостя. - На травку захотелось? Или сразу в болото, по старой памяти?

Джо ткнул пальцем в гору.

- Это же Оста!

Сергей пожал плечами.

- Подумаешь. У меня вообще фамилия Кузнецов. И ничего. Никто пальцем в грудь не тычет.

- Да причем тут фамилия? - тяжело всплеснул руками Джо. - Это же вулкан. Тут с ним столько мрачных легенд связано...

Он понюхал воздух и щелкнул пальцами.

- И запах какой-то... Не чувствуйте?

Сергей отрицательно мотнул головой.

- Это у тебя посттравматические галлюцинации.. Нет тут ничего.

Джо не стал спорить. Стало не до этого.

Над котелком уже начал поднимался упругий пар. Глядя на него, экс-колдун вдруг представил, как пахнет первая утренняя чашка кофе, и от наслаждения прикрыл глаза. Эта мысль выбила из него все другие..

- Кофейку бы, - попросил он.

- Кончай нас жизни учить и будет тебе и кофе, и...

Чен остановил Сергея, собравшегося высыпать в котелок концентраты, и зачерпнул кружку кипятка.

- И еще что-нибудь будет для поднятия тонуса.

Поднеся к кружке пенал неприкосновенного запаса, метеоролог нажал на крышку, высыпав в воду несколько крупинок кофейного концентрата. Та покричневела, подернулась пенистой корочкой. Джо нетерпеливо протянул дрожащую руку. Заранее улыбаясь близкому удовольствию, он понюхал кружку и вдруг изменился в лице.

- Что это? - поинтересовался он, держа кружку на вытянутой руке.

Сергей, не видя в кружке ничего странного, смотрел вопросительно. Тогда Чен взял кружку в руки и понюхал. Лицо его перекосилось.

- Дай-ка воду, - скомандовал он. Ничего не понимавший Сергей протянул канистру. Чен капнул несколько капель на язык и тут же начал отплевываться.

- Дрянь какая... - вытерев рукавом рот, пробормотал он.

- Какая дрянь? - недовольно пробурчал Сергей. - Вода как вода.

- Да? - Чен сунул под нос товарищу канистру. - Сам попробуй.

Сергей с недоверчивой улыбкой принял ее и приложился губами к горлышку. Он не успел проглотить и капли, как почувствовал отвратительный, тошнотворный вкус гнили. Не желая терпеть его, он веером выплюнул воду перед собой и, отплевавшись, спросил:

- Что это такое?

Чен еще раз понюхал воду. Теперь, когда он знал какова она на вкус, он уловил слабый запах не то гнили, не то серы, что шел от воды. Он передернул плечами.

- Действительно дрянь... Сероводород...

Такой запах давал только одну ассоциацию. Он посмотрел в сторону ручья, что шумел за камнями.

- Кто-то там сдох. Здоровый...

- Здоровый?

- В смысле большой.

Он представил разложившуюся слоновью тушу, с удобством расположившуюся поперек их ручья и передернул от отвращения плечами.

- В таком ручье, как наш, ничего большого не водится, - сомнением сказал Сергей, машинально вытирая ладони о бедра.. - Откуда?

Чен не стал забивать голову не существенными мелочами. Впереди ждало дело, которое нельзя было откладывать.

- Ну, значит, все маленькое, что тут водится в одном месте собралось и одним махом сдохло...

Подхватив кипящий котелок, он выплеснул воду на камни. Подальше. Облако пара, фыркнув, поднялось, обдав всех горячей вонью.

- Ну что вы как дети, в самом деле... Сдох у них кто-то... Вулкан же... - попытался вразумить их Джо.

- Какой вулкан? Вчера вода была как вода...

- Правильно. А сегодня - дрянь... Бывает такое.

Чен-Ли-Юнь молча достал банку консервов, ложку и сунул Спендайку в руки.

Джо только кадыком дернул. Прощай кофе с коньяком...

- Ничего, - хладнокровно сказал Чен. - Это мне голодно будет, а не вам.. Все-таки в гости идете. Там накормят. Накормят, напоят, и спать уложат...

В промежутках между кусками фаршированного мяса Джо, давясь от жадности, сказал:

- Вот именно. В прошлый раз так и было. Там не знаешь, на что наткнешься. Этот дурак то ли обниматься полезет, то ли рубиться начнет. Расстались-то мы с ним не по-доброму.

- Ничего. Я у него вчера побывал и как видишь - живой.

- Ну, это вчера - философски прочавкал Джо. - А я в этих гостях крошки в рот не положу. Отравит...

Чен, подцепив кончиком ножа крышку еще одной банки, отбросил ее за камни и поставил рядом с Джо.

- Ну ты сказал... Отравит. Что ты ему родственник, что ли?

- Ну, родственник, не родственник, а хороший знакомый - точно.

Окрестности замка Трульд.

Двадцать метров выше уровня поверхности.

Правил, конечно, автопилот, а Сергей сидел впереди и вертел головой.

Зрительно дорогу он, безусловно, не помнил, хотя мог похвастаться и хорошей памятью и тем, что визитировал эти места целых два раза, однако что это были за визиты? В первый раз, когда ему посчастливилось попасть в замок Трульд, его сюда привезли на телеге и в беспамятстве. В тот же раз, когда днем позже он вместе с Мак Кафли летел вразумлять хозяина замка, возомнившего себя способным потягаться силой с пришельцами из космоса, он вообще подлетал к замку с другой стороны. Правда был еще и вчерашний день, но во-первых это был не день, а ночь, а во-вторых, не до того вчера было, чтоб дорогу запоминать.

А вот у Джо ощущения были совсем другими. Он чувствовал себя то ли мечом, возвращающимся в старые, привычные ножны, то ли птицей, прилетевшей в забытое гнездо. Последнее чувство было сильнее всего, наверное, оттого, что он смотрел на землю, на которой провел долгих шесть лет с высоты двадцати метров.

Все там внизу было знакомо - дроги, реки, озеро. Два года назад, покидая планету, он и не думал, что с таким волнением будет смотреть на эти места. В груди что-то сжалось, а в глазах предательски защипало, деревья внизу раздвоились и расплылись.

"Может быть, Мартин и прав, а я нет?" - подумал он. Сергей, словно почувствовал его настроение, не поворачиваясь, спросил с подначкой:

- Что-то я слез умиления не вижу...

Джо взял себя в руки.

- Вон мои слезы. Я все там выплакал.

Он кивнул вниз, там как раз лес разошелся, и на зеленой шкуре серебряной змеей блеснула речка. Вдоль заросшего осокой берега лежала дорога. Километра через три она бесстрашно ныряла в воду и выбиралась из нее с другой стороны.

Туземцев вокруг вроде бы не было, да и фантоматическая установка исправно работала, но, не желая рисковать, они снизились до высоты крон, и теперь со стороны казалось, что облако плывет по верхушкам деревьев.

- Вон туда, к роще...

Впереди, перед полосой кустов и редколесья, редкой шеренгой стояли высоченные деревья с густыми кронами. Сергей послушно направил аэроцикл в самую гущу веток. Отключив маскировку, он некоторое время рассматривал замок сквозь мешанину листьев. Пока он любовался природой, аэроцикл качнуло. Обернувшись, он увидел, как Джо перекинув ногу с седла, ищет ей опору на дереве, чтобы слезть. На вопросительный Сергеев взгляд он сказал.

- А ты чего сидишь? Давай вниз.

- С какой стати?

Он еще раз посмотрел на замок. До него было не меньше полутора километров.

- К чему ноги трудить? Долетим. Я с разгону...

- Лучше пешком.

- Почему пешком лучше? - спросил Сергей. - Лучше-то уж как раз с комфортом прямо во двор. Чтоб сразу поняли кто пришел.

Джо, уже спустившийся на пару веток посмотрел на Сергея снизу - не смеется ли тот, но Сергей оставался серьезен.

- Не подначивай.

- Да я серьезно... Представляю вопли "Чародей вернулся! Спасайся, кто может!" И тут ты, спускаешься на облаке, как живая легенда.

Он представил себе картину и добавил, для пущего соблазна.

- Весь невидимый!

Такое развитие событий его вполне устраивало.

- Почету будет...

Бывший инженер зажмурился и потряс головой.

- Страху, а не почету, - отозвался Джо. Сергей без колебаний согласился с ним. Именно это он имел в виду, когда говорил о почете.

- Ну так что? Пусть понимают, кто в гости явился...

- По нашему положению неизвестно что лучше - страх или почет.

Джо вздохнул.

- Почет предпочтительней. Поэтому как все нормальные люди пойдем по дороге, постучим в ворота, представимся...

- А нас оттуда либо стрелой, либо кипятком... - продолжил экс-новгородец. - Знаю я их...

Замок Трульда он уже давно не воспринимал, как забавную игрушку. Там жили совершенно нормальные для своего времени люди, со своими радостями и бедами и определенной мерой скверности характера.

Казалось, Джо задумался. В прищуренных глазах что-то посверкивало, словно в голове работал вычислитель.

- Не посмеют, - уверенно сказал он чуть позже. - Два года не такой уж большой срок, что бы забыть главного колдуна Империи.

Он подумал и добавил.

- А все же дай-ка мне гранату.

Окрестности замка Трульд.

Роща Верня.

Оглядываясь по сторонам, Джо пошел мимо деревьев, касаясь листьев рукой. Влажные от утреннего дождя они липли к ладони, и он чувствовал себя так, словно его, давно отсутствовавшего у себя на Родине, приветствует свора ласковых собак, тычущаяся в его ладони мокрыми носами.

Лес вокруг цвел не забытыми цветами, пах не забытыми запахами и манил незабытым вкусом бродившего в стволах сладкого сока. Он несколько раз вдохнул полной грудью и покосился на товарища.

Сергей, так и не слезши с аэроцикла, что-то говорил в микрофон.

- Ты что там? - крикнул Джо. - С кем?

Сергей отмахнулся, давая понять, что занят серьезным делом.

- Заканчивай! Время уходит.

Сергей закивал, но говорить не прекратил. Перестав обращать на него внимание, Джо ушел в кусты и начал собирать ягоды. Продолговатые и блестящие от сладкого сока вюри сами прыгали в рот, вкусом своим, вытаскивая из памяти воспоминания о проведенных тут годах. Он простоял там не меньше трех минут и вспомнил все хорошее, что с ним тут произошло, а когда в памяти возникло лицо брайхкамера, он пришел в себя.

Сергей по-прежнему сидел в седле, но, уже откинувшись. Глядя на Джо он пытался по его лицу угадать, что за мысли бродят в голове у товарища.

- Ну, что ты там?

Сергей слез на землю и пошел к нему.

- О нашем будущем заботился. Страховой полис заполнял.

- А без шуток?

- Какие могут быть шутки? - Серьезно сказал он. - Настоящий страховой полис.

Он усмехался, радуясь сделанной работе.

- Не чуди...

- Ни капельки. Могут быть у нас там неожиданности?

- Вполне.

- Вот, я и позаботился, чтобы они нас не задели. Пошли.

Он подхватил его под руку и потащил прочь. Отойдя на несколько шагов Джо оглянулся. Аэроцикл стоял, привалившись к коричневому стволу - блестяще чужой в этом зеленом месте.

- Так и оставим?

- Конечно, нет. Насколько я помню "так" тут ничего оставлять нельзя.

Оглянувшись по сторонам, словно боялся, что его кто-нибудь может подслушать, он в полголоса произнес.

- Маскировка.

В одно мгновение аэроцикл превратился в облако. Оно было похоже на кусок плотного тумана, каким-то чудом задержавшийся под деревом до середины дня.

- Камень, - сказал Сергей. На глазах людей облако огрузнело, покрылось сетью граней. Незаметно для глаза откуда-то изнутри по нему разлился коричневый свет и спустя несколько секунд дерево уже подпиралось огромным камнем. Джо не поленился, обошел захоронку, критически осматривая ее со всех сторон. Сергей не стал ждать и двинулся вперед. Спендайк догнал его, когда тот уже продирался к опушке, сквозь колючие кусты и пристроился сзади.

- Как там?

- Дерево растет прямо из камня.

- Чудеса, - согласился Сергей, не сделав, однако никакой попытки исправить положение. Джо еще разок оглянулся и махнул рукой на несуразность. Как-нибудь обойдется.

- Ладно... Если в мое отсутствие у них не появилась новая забава, связанная с разбиванием камней, то его не найдут.

Кузнецов покивал. Он ничуть не боялся, что кто-то в их отсутствие мог бы потревожить летательный аппарат. В голове не укладывалось, сколько случайных событий должно произойти, чтобы, собравшись вместе, они смогли бы стать одной крупной неприятностью. Кто-то должен будет пройти именно мимо этого дерева, ему должна прийти в голову мысль забраться на камень, и если это все-таки случится, провалившись в него не потерять голову от страха, а залезть снова и на ощупь найти там аэроцикл.

При этом он понимал, что если бы все это и впрямь произошло, то никакого ущерба бы они все же не понесли - украсть аппарат не смог бы никто. Разве что нашелся бы еще один герой, равный благородному Хэсту Маввею Керрольду, который в прошлый раз разрубил такую же машину надвое, но куда уж... Вот это действительно было бы чудом.

Но даже если б оно и произошло, то их положение было бы куда лучше, чем в прошлый раз. Чен помог бы им, да и помощь с Мульпа пришла бы если не мгновенно, то очень быстро.

Тряхнув головой, он отбросил беспокойные мысли. Оглянувшись, Сергей уже не увидел камня, а наткнулся на улыбку Джо.

Тот то ли вспоминал что-то приятное, то ли наоборот, думал о прошлых неприятностях и готовился поквитаться с недругами. Разрядник он забросил на плечо и шевелил пальцами. Перехватив взгляд Кузнецова, Джо уверенно сказал:

- Нам бы только до ворот дойти. А там...

Сергей представил, как они доберутся до ворот и колдун могучим ударом (может быть даже, стены от этого удара слегка дрогнут) и громким голосом напомнит местным жителям о том, кто пришел...

И будет радость и будет ликование...

Но все вышло иначе.

От опушки до дороги они дошли явно незамеченными, а вот от дороги их уже отслеживали. В десятке шагов от ворот, там, где начинался подвешенный на цепях через замковый ров перекидной мост, и уже ни у кого на стене не осталось сомнений в том, куда они направляются, их окликнули.

- Стойте! Куда претесь?

Джо приложил ладонь козырьком ко лбу. Над воротами торчали две головы. Сергей улыбнулся аборигенам, помахал рукой.

- Открывай! - крикнул Спендайк. Он поднял вверх лицо и улыбнулся. - Не видишь, кто пришел?

Сергей боялся, что сейчас начнется нудный разговор с требованием доказательств и клятвенных заявлений, но Джо оказался прав. Его узнали. Стражник на стене наклонился вперед, стараясь рассмотреть нежданного гостя, но вдруг, от нахлынувших внезапно чувств, дернулся назад. Соскочив с головы, шлем его упал к ногам пришельцев и покатился, глухо гремя по бревнам помоста.

- Всезна... - он задышал, словно имя встало там поперек, не давая воздуху проникнуть в грудь. Ужас первых мгновений утонул в радости.

- Он вернулся! - заорал страж. - Всезнающий вернулся!!!

Сразу несколько голосов подхватили - "Опускай! Опускай!" Цепи над их головой загрохотали, и мост опустился, соединяя ворота и дорогу. Миновав его подошли к воротам. Под радостный гомон за воротами что-то заскрипело, и они медленно-медленно поползли вверх.

Не дожидаясь, пока ворота поднимутся в человеческий рост, в щель, пачкаясь в пыли, протиснулся толстый человек. Несколько мгновений он разглядывал Джо, словно желал убедиться, что не ошибается и, наконец, воздев руки к небу, прокричал.

- Всезнающий...Слава Кархе, настают прежние времена!

Джо поморщился. Воин спохватился и опустил руки.

- Заходи, Всезнающий! Хозяин будет рад видеть тебя, когда вернется...

Земляне переглянулись - Его нет? - спросил Джо.

- Нет. В замке только хозяйка Мэй.

Люди одновременно отрицательно качнули головами. До супруги брайхкамера им дела не было.

- Как это нет? - строго спросил Сергей. - Вчера еще был!

Воин с обожанием смотревший на Джо ответить не соизволил. Спендайк озадачено почесал голову.

- На охоте?

Воин, с губ которого еще не сходила восторженная улыбка, сказал:

- Нет, Всезнающий. Он поехал к Хэсту Маввею Керрольду.

- Понятно, - сказал Сергей по-русски. - Советоваться поехал после вчерашнего разговора. Напугал я его...

Он вздохнул.

- Делать нечего. Придется лететь...

Даут-и-Кана отшатнулся - слыханное ли дело "лететь"! Но Всезнающий похлопал его по плечу.

- Спасибо. Сегодня я увижу брайхкамера и передам ему, что ты славно несешь службу. Замок Хэста на прежнем месте?

Воин заторможено кивнул.

- Хорошо. Если хочешь, отправь брайхкамеру птичью почту, чтобы он был готов встретить нас.

Спиной вперед воин ушел за ворота, не решаясь отвести взгляд от всемогущего колдуна. Когда ворота закрылись, Сергей недоверчиво переспросил.

- Не забудет?

Джо посмотрел на головы, торчавшие над стеной, и только хмыкнул.

Замок Керрольд.

Трапезная.

Хотя положиться на автопилот в этом случае они не могли, но все же заблудиться было трудно.

Как ни мало знал Сергей географию этого мира, он все же помнил, что Керрольд - ближайший замок на той стороне гор, поэтому он, поднявшись повыше, рванул напрямик, через хребет. Зелень деревьев и коричневый цвет камней сменила чернота пропастей и сверкающая белизна снегов. Получасом спустя все повторилось в обратном порядке.

Сразу за горами на глаза попалась дорога, и он полетел вдоль нее тем же путем, которым вел их когда-то благородный рыцарь Хэст Маввей Керрольд.

Они почти не говорили. Джо неотрывно смотрел вниз, все глубже погружаясь в воспоминания, а Сергея донимали мысли об Александре Алексеевиче. После неудачи у замка Трульд в нем опять подняли головы неприятные предчувствия. Завороженной чередой неприятностей, он уже представил, как Хэст в ответ на вопрос о Трульде недоуменно разводит руками и качает головой или, того хуже, приводит их к хладному трупу брайхкамера....

От таких мыслей по спине прокатывался холодок, заставлявший егеря поеживаться.

Он отвлекся от них только тогда, когда увидал знакомые камни. Около них задумчивый егерь воспрянул духом, притормозил и снизился.

Там все осталось так же, как и два года назад - прислонившиеся друг к другу ограненные монолиты отбрасывали величавые тени на траву. Он толкнул Джо, показал пальцем вниз.

- Вон. Видишь?

- Что там? - насторожился тот, всматриваясь в проходившую рядом дорогу. - Люди?

Никого он внизу не видел - только лес и камни, ну и дорогу, конечно.

- Камни, - сказал Сергей. - Знаменательное место, между прочим. Вон как раз у тех камней мы с Хэстом повстречались. За ним тогда человек двадцать гналось. Злые все...

Он невольно улыбнулся, вспоминая, что было дальше.

- Вряд ли он об этом помнит. У здешних жителей память короткая.

- Напомню, если встретимся, - пообещал Кузнецов, закладывая вираж. - Уж не постесняюсь...

Джо грустно усмехнулся. Он понимал Сергея.

Тот испытывал что-то подобное тому, что испытывал и он сам. Эти камни значили для егеря не меньше, чем для него стены замка Трульд или тот кусок Замской трясины, в который он угодил восемь лет назад.. Спендайк привстал, глядя по сторонам. Замок уже пропал с горизонта, загороженный горами, а историческое болото вообще плескалось в другом месте. Хвастаться было нечем.

- А мои достопримечательности в другой стороне...

Сергей прекратил кружить над камнями, и историческое место осталось позади. Час спустя они опустились на опушке леса, ввиду замка Керрольд.

- Вон он, кажется. Приехали.

Перед замковыми воротами Керрольда все началось точь в точь, как и перед воротами Трульда. Их остановили, и Джо, чтобы не затягивать процедуру сказал.

- Передай гостю благородного Хэста Маввея Керрольда, брайхкамеру Трульду, что его хочет видеть Всезнающий.

- "Гость из прошлого" его фамилия, - пробормотал Сергей. Он подумал, было, что не плохо бы обозваться Господином Благородным Инженером, но решил, что это будет чересчур - две таких персоны в таком захолустье. Имя прозвучало, однако прежнего фурора оно не произвело.

Воин за воротами вовсе не бросился ломать дверь, чтобы впустить долгожданного гостя, а кликнул кого-то и сам остался на месте. Несколько секунд он смотрел на Джо, а потом повернулся к странно одетым гостям спиной. Жизнь, что кипела во дворе, казалась ему куда как интересней. А там действительно что-то происходило. Слышался топот, крики, звон железа.

Почти четверть часа никто не обращал на них внимания. Сергей даже стал ногой по земле постукивать от нетерпения.

- Надо было тебе сказать, что его хочет видеть таинственный незнакомец... - сказал он, наконец, потеряв терпение.

Джо прислушался. За воротами звенело оружие.

- Тогда он бы вообще не пришел. Трульд не любопытен.

От нечего делать Сергей ударил по воротам кулаком. Они поглотили звук удара, даже не дрогнув.

- Пока я никакой разницы не вижу. Так и так никого нет.

Сергей пригляделся к петлям. Петли были солидные, подстать воротам, но для разрядника...

- А хочешь, я сейчас так сделаю, что сюда все сразу прибегут?

Джо, нервничая, повернулся к нему спиной.

Энтузиазм Сергея остановил скрип понимающейся кверху решетки.

Но и она ползла так неспешно, что Сергею надоело ждать. Он хозяйственно постучал ногой по воротам.

- Давай я их вырежу? - предложил егерь спутнику.

Джо с сомнением наклонил голову, оглядывая ворота. От них веяло добротностью. Деревянные конструкции были сработаны, если не на века, так на десятилетия. Ему стало жалко чужой работы, и он покачал головой, но Сергей, не поняв его колебаний, заверил.

- Никаких проблем, только легкое движение руки... Опыт есть.

Джо отмахнулся.

Потом в массиве ворот открылась небольшая калитка, и возникший там человек предложил им войти.

На дворе, там и сям стояли воины в полном вооружении и ждали чего-то. Сергей не успел толком никого рассмотреть, как навстречу им выбежал человек в бело-розовом плаще - цветах Трульда. Джо узнал его.

- А, Талай! Раз ты тут, то, надеюсь, что и Трульд здесь же?

Удивление на лице Талая было таким неподдельным, что Сергей невольно хихикнул, прикрывшись ладонью.

- Всезнающий!

Разгул чувств обрел эпический характер. Воин дернулся вниз, желая обнять джоновы колени, но тот остановил его.

- Не надо. Ты разве забыл, что я этого не люблю? Веди нас.

В замке Керрольд Всезнающий не мог, конечно, рассчитывать на тот пиетет, что испытывали к нему в замке Трульд, но и тут его имя, как оказалось, кое-что значило. Не прошло и минуты, как их чуть не под руки повели в замок.

- Тебя встречают как блудного сына, - прошептал Сергей. - По-моему, мы кстати. Что-то тут у них не так.

Талай никому не доверил чести вести дорогого гостя и повел их к Хэсту сам. Сергея он не узнал и поэтому взгляды, полные немого обожания предназначались только Всезнающему. Дорогой он оглядывался, то ли проверяя не исчезли ли они по своим колдовским привычкам, то ли то ли желая, но не решаясь что-то сказать. Перед одной из дверей он все же остановился и, собравшись с духом, попросил.

- Подожди, Всезнающий. Остановись. Брайхкамер тут. Ты же знаешь... Я должен сам доложить.

В голосе туземца звучала мольба. Он знал, чем рискует, но не мог не сказать того, что сказал. Всезнающий был не мед, но и Трульд далеко не сахар. Джо ухмыльнулся, вспоминая, как ставил себя в глазах окружающих. Ничего не прошло даром. Ничего не забылось. Все возвращалось, и время поворачивало вспять. Кивнув, он сделал Талая счастливым.

Дверь перед ними распахнулась, открывая за собой огромный зал. Низкий свод уходил вперед метров на двадцать и там, прямо перед окнами, стояли двое.

Трульда он узнал почти сразу. Тот стоял перед столом и видно ждал чего-то, а поскольку ожидание было делом скучным, он изредка прихлебывал из кубка, на переменку с благородным Маввеем, стоявшим рядом. То ли не заметив их, то ли не разобрав, кто остановился в дверях, хозяин поймал взглядом спешившего к нему воина.

- Ну? - возбужденно спросил Хэст. - Поймали?

Сергей и Джо переглянулись и одинаковыми движениями перебросили разрядники на грудь. Место, где кого-то ловят не самое гостеприимное место.

Талай, подойдя, наклонился почтительно к дворянским головам и что-то прошептал. Несколько секунд Трульд с Хэстом ошеломленно стояли двумя столбами, словно не понимали, что услышали, а потом Трульд проревел:

- Что-о-о-о-о? Дурак!

- Приятно, наверное, что тебе тут так рады? - прошептал Сергей. Джо запунцовел.

Хэст, сохранивший самообладание, положил руку на плечо брайхкамеру, и тот немного пришел в себя. Маввей зверем посмотрел на бедного Талая и от такого накала эмоций бедняга даже присел, но тут же вытянулся в струнку.

- Где? - рявкнул Трульд. - Если врешь....

Тот вытянулся еще выше и затряс головой, не то от страха, не то от восторга. У него хватило ума ткнуть рукой в сторону входа.

- По-моему нам пора... - неловко сказал Джо. - Торжественный выход.

Голос его дрогнул.

- Явление, - поправил его Сергей, любивший, чтобы последнее слово оставалось за ним. - Явление и никак не иначе...

Он посмотрел на товарища, на блестящие глаза и разрумянившиеся щеки и насмешливо предупредил:

- Только не лезь к нему обниматься. Все испортишь.

Трульд на другом конце зала отшвырнул Талая и бросился к выходу. Нетерпение и попытки сохранить достоинство смешались в его движении как дым и воздух - одно делало заметным другое.

Джо не сдержался, и столь же резво шагнул навстречу.

Сергей, оставшийся в коридоре, чтоб издали понаблюдать за проявлениями чувств, пожалел, что не может дернуть его сзади, чтоб остановить - уж больно несолидно это все выглядело.

Старые знакомые сошлись в потоке света, что вливался в окно сквозь витражное окно. Брайхкамер остановился, прекратив бег. По его лицу, словно блики огня по остывающему металлу, пробежала смена настроений - от удивления до радости. Сергей за спиной Джо дружелюбно оскалился. Брайхкамер был жив и не хватался за меч. Это было добрым знаком!

- Рад тебя видеть... - произнес рыцарь. Он вздохнул, выдохнул, опять вздохнул. По глазам видно было, что не врет. Рыцарский взгляд был полон такой радости, что помимо воли Сергей почувствовал легкий укол ревности. Его-то Трульд встречал по-другому.

- Тебя не было почти два года!

Ну и тон! Кузнецову показалось, что он ослышался. Это был почти упрек. Он вспомнил, что говорил Джо о короткой дворянской памяти и усмехнулся. Получается, прав был Джо. Здешнюю жизнь Всезнающий знал несравненно лучше него.

- Ты был нужен мне! Где ты был? Император спрашивал о тебе... продолжил рыцарь.

Ничуть не удивившийся приему Джо ответил:

- Я был на Родине.

- Столько времени? - удивился брайхкамер. - Как ты смел? Ты ведь знал, что мне нужен!

- Да, - кивнул Джо, несколько озадаченный нахальством и короткой памятью брайхкамера. Тот, похоже, все забыл и по-прежнему считал его своей вещью. - И, знаешь, мне там не надоело. Если бы не обстоятельства...

- Неважно, - царственным жестом прервал его Трульд. - Ты вернулся как нельзя кстати. Мне нужна твоя служба. Пойдем!

От этого напора Джо несколько растерялся. Он оглянулся и встретился глазами с Сергеем. Тот не то чтоб был вне себя от бешенства, но раздражение уже закипало в нем. Уже не думая, что может испортить встречу старых знакомых, он вышел из тени. Брайхкамер уловил движение и перевел взгляд на него. Каждый шаг, приближавший Сергея к Трульду, выдавливал на рыцарское лицо все более отчетливую гримасу неудовольствия, но не страха. Сергей понял, что его пока не узнают и немного обиделся.

Выйдя на свет, егерь стволом разрядника отодвинул Джо в сторону и, выпятив челюсть, назидательно сказал:

- Да ты, я смотрю, все позабыл, брайхкамер... И что два года назад было и о чем вчера говорили?

Вот теперь Трульд побледнел. Сергей дорого дал бы, чтоб понять от чего. То ли оттого, что вспомнил историю двухлетней давности, то ли - вчерашнюю встречу. Так или иначе, все пошло нормально - отношения выстраивались.

- Ты бы молчал лучше и радовался, что он раньше не явился. - Продолжил егерь. -А то развалил бы твой замок на шесть неравных частей... Есть у нас такой обычай, на Островах Счастья...Чуть что не по-нашему - сразу на неравные части.

Про Острова Счастья Сергей упомянул не даром. Раз уж Джо пришло в голову сказать о Родине, то нужно было ее как-то обозначить. Рано или поздно этот вопрос всплыл бы. У каждого ведь есть Родина и странно было бы, если б у колдунов ее не оказалось. К счастью имелось тут такое место, что-то вроде Страны Оз или Тридесятого царства в русских сказках и называлось оно Островами Счастья. Только Трульда этот вопрос уже не интересовал. Он смотрел то в глаза Господину Благородному Егерю, то на разрядник.

Сергей встряхнул им, освежая память брайхкамера.

Егерь читал его мысли. Злодей наверняка вспомнил, что за волшебный жезл его гость держит в руках, и что с его помощью может сделать Господин Благородный Егерь и с ним самим и с замком.

Сергей угадал.

Ноги брайхкамера сами собой сделали шаг назад, подальше от воплощенного зла, и он взмолился, чтобы окружающие усмотрели в этом движении не страх, а мужественное желание выбирать место, чтобы в случае чего, подороже продать свою жизнь. Мало ему неприятностей с недорезанным Императором, так еще и эти...

Колдуны помнили все, но и он не забыл и не простил того, что произошло между ними. -"Сына ему подавай!" - нагнетая неприязнь к колдунам подумал он...

Злоба пересилила страх, и глаза его стали желтыми от гнева. Он принял вызов.

- Я помню, что было два года назад так же хорошо, как и то, что случилось вчера!

Джо уловил безмолвный поединок и примирительно сказал:

- Надо ли вспоминать о тех неприятностях, которые произошли так давно, что их пора забыть? Зачем сейчас нам говорить о прошлом, в котором замок брайхкамера едва не рассыпался в прах, а в этих древних стенах гулял пожар? Надо ли вспоминать о военной хитрости одних и прозорливости других?

Его слова погасили желтый огонь в глазах Трульда. Там опять плеснулся страх. Он дорого бы дал, если б в прошлом не было бы ни разрушенной башни, ни выбитых колдунами замковых ворот! И о том, что последовало за этим унижением. Зубы его скрипнули, когда он вспомнил дни, проведенные у Императора в Доме Душевных Встреч.

- Прошло время и многое изменилось. Враги стали друзьями... - сказал до сих пор не проронивший ни слова хозяин замка Керрольд.

- А друзья - врагами, - сказал, выпячивая челюсть, так же как и Сергей, Трульд. - Не так ли?

- Нет. Не так. Мы зла не помним, - объявил Джо, ведя дело к компромиссу.

Он посмотрел на Сергея, продолжавшего стоять с гордо выпяченным подбородком.

- Есть на Островах Счастья поговорка "Кто старое помянет - тому глаз вон".

- А кто забудет - тому оба, - добавил Кузнецов, не давая Трульду расслабиться. - Мы к тебе не в гости, а по делу. Ты должен помочь.

Страх сплавился со злобой и гневом, превратился в презрительное спокойствие. Что колдун мог сделать с ним кроме как убить?

- Должен? - спокойно спросил брайхкамер и повторил. - Должен? У меня нет долгов даже перед Императором!

Голос его был прозрачнее горного ручья и подрагивал.

- Должен, должен.. - неприятно улыбнувшись, сказал Сергей, которому наплевать было на переживания брайхкамера. - Раз замок стоит, то должен. Если не мне, то моему терпению... Думаешь мы забыли твое гостеприимство?

Они стояли, упираясь друг в друга взглядами. Джо тихонько вздохнул, кладя ладонь на плечо егеря и заглядывая в лицо бывшего хозяина.

- Дело не в долгах... Помочь нам в твоих же интересах.

- Я сам знаю, где мои интересы!

Сергей погладил разрядник, утихомиривая брайхкамера.

- Погоди. Сейчас я тебе все объясню, - миролюбиво сказал Джо. - И ты увидишь свою выгоду. Один из наших колдунов сбежал и поступил на службу к Императору. Насколько я помню, ты никогда не хотел, чтоб Мовсий стал сильнее, чем он есть на самом деле?

Трульд молчал. Его челюсть оставалась на прежнем месте.

- А мы также знаем, - продолжил Сергей, - что наш соотечественник, если станет на службу Мовсию, многократно усилит его мощь. Когда он войдет в полную силу, а это случится, когда наступит двоелуние...

Трульд не смотрел на егеря. Его взгляд был устремлен на Всезнающего, а тот молча качал головой, словно зримо представил себе бедствия, могущие проистечь от этого для всего Захребетья.

- Короче говоря, его нужно найти и выкрасть.. - подытожил Господин Благородный Егерь. - Наш государь направил нас для того, чтоб мы поймали отступника и вернули его на Родину.

Брайхкамер стряхнул с себя оторопь.

- Кем бы ни был ваш государь, мне нет до него дела, - запальчиво перебил он егеря. Оглянулся на Маввея. - Мы и сами чувствуем себя достаточно сильными, чтобы, если это понадобится, противостоять Императору!

Брайхкамер произнес это гордо, положив руку на эфес меча.

- Сейчас, - может быть - согласился Сергей.- Но через несколько дней? Не знаю, не знаю... - Он приватно наклонился к уху брайхкамера и заговорщицки, чтоб никто не услышал, прошептал:

- Неужели ты считаешь, что Мовсий никогда не узнает, кто направлял руку несостоявшихся убийц?

Мовсий облизал в мгновение высохшие губы, машинально посмотрел на Маввея.

Ему грозили. Все, что говорил Господин Благородный Егерь, было правдой, но правдой, в которую он не верил. Сергей же смотрел на лицо брайхкамера и читал там невысказанные мысли.

К сожалению ни о чем путном Трульд еще не думал.

- Возможно...

- Нет!

Сергей покачал головой. Ни намеков, ни прямых угроз Трульд не понимал. Ну до чего дикий человек!

Он посмотрел на Джо и удивился - тот тоже качал головой, но в этом движении сквозило понимание. Похоже, что он понимал туземца даже лучше, чем того хотелось бы Трульду. Пора было выруливать к чему-то путному, но Спендайк его опередил.

- Не сомневаюсь, что и сегодня у вас полно своих неприятностей. Думать в такое время о завтрашних бедах - пустая трата времени.

Трульд машинально кивнул. Всезнающий попал в самую точку. Прямо сейчас, в эти мгновения по замку бродил, а точнее прятался как крыса, шпион. Еще с ночи его искали и его люди и люди Хэста, но пока безуспешно. Тот исчез, словно растаял в воздухе, не оставив ни тени, ни запаха.

- Но сегодняшние неприятности только полбеды... Беда придет завтра, когда войска Мовсия осадят замок.

Хэст посмотрел на него с любопытством, но ничего не сказал.

"Что ж, понятно, - подумал Трульд. - Грозится донести..." - В прошлый раз ты испытал на себе мощь одного из наших колдунов. Теперь ее придется испытать и благородному Маввею.

Он поклонился Хэсту.

- А ведь вдвоем с тобой мы смогли бы найти этого колдуна...

- У Императора нет повода... - начал было Маввей, но не договорил.

Где-то далеко прокатился шум.

Несколько человек бежали, бряцая оружием. Трульд с Хэстом на мгновение отвлеклись. Шум прокатился мимо двери и исчез. Трульд посмотрел на Хэста, читая в его глазах то, что испытывал сам - разочарование. Трульд пришел в себя быстрее Маввея.

- Не думаю, что больше всего это нужно мне. Скорее всего, это нужно тебе.

- Неприятности есть у всех, - нейтрально сказал Джо, - и у вас и у нас. Объединившись...

Трульд почувствовал, как за спиной вырастают крылья. Открывшаяся мысль ослепила перспективой. Они нуждались в нем! НУЖДАЛИСЬ В НЕМ!!!!!

А нужда, это он знал точно, делает людей мягкими и уступчивыми, и колдуны - не исключение... Продолжая ощущать за спиной крылья удачи он перебил колдуна.

- Со своими неприятностями мы с Хэстом справимся сами. А вы справляйтесь со своими. По большому счету Император не враг нам, а всего лишь соперник...

Хэст кивнул.

- Пройдет совсем немного времени...

- Ну, так пусть оно пройдет.

Сергей все-таки заставил себя отвернуться от двери. Трульд смотрел на него настороженно, но какими-то задними мыслями, нижним слоем сознания понимал, что чувствуют колдуны тот же страх, что и он сам - вдруг прямо сейчас этот разговор кончится, рухнет, пропадет...

- Тот, кто не хочет принять помощи, не заслуживает и пощады...

Трульд почувствовал, что заигрался, и что сейчас все кончится. Он видел это так ясно и четко, словно выскользнувший из рук конец веревки, что ползет по земле, чтоб сгинуть в пропасти и испугался.

- Хорошо, - быстро сказал брайхкамер, оглядываясь на товарища. - Что получу я? Что получит он?

Конец ускользающей в пропасть веревки волшебным образом остановился и полез назад. Джо и Сергей переглянулись. Трульд, оказывается, был мастером по ведению переговоров. Кузнецов малозаметно вздохнул.

- Я уже сказал. Уменьшение неприятностей. Они будут куда как меньшего размера, против тех, что вы оба заслуживаете.

- Я не заслуживаю неприятностей, - гордо сказал Хэст. Трульд не сказал ничего, но по нему видно было, что думает он точно также.

- Хорошо. Тогда золото... - быстро предложил Сергей. Джо ткнул его ногой, но слишком поздно. Трульд кинул на него быстрый взгляд. Они с Хэстом переглянулись и надолго замолчали. Слова у них в головах сцеплялись в мысли, мысли - в планы.

"Золото? - Подумал Трульд. Гнев Императора уже дышал в его затылок. Если Император докопается до правды о покушении и осадит замок, кому оно достанется, золото-то?... Нет. Мне нужно колдовство, а им нужен я... Вот он, случай!" Взгляд его потеплел, когда он встретился взглядом с Джо. Он вспомнил, как бывало, они с ним...

"Вот он сидит. Мой, и ничей больше. Я заставлю его..." Хэст посмотрел на Трульда и кивнул, отдавая ему инициативу. Тот прокашлялся, стараясь, чтобы голос его прозвучал непреклонно.

- Мне нужен ты... Нам нужно твое колдовство... На этих условиях я готов...

Они даже не дослушали его.

- Нет, друг мой, - улыбнулся его колдун. От этой улыбки Трульду захотелось прижмурить глаза. Своенравный пришелец с Островов Счастья всегда улыбался так, когда на его плечи покрывал плащ - подарок Императора. Сейчас его, конечно, не было, но память заставила закрыть глаза.

- Об этом не может быть и речи.

Он говорил с ним, будто с ребенком. Слова, и главное, тон, какими они были сказаны, заставили дворянскую кровь вскипеть. Трульд задохнулся от нахлынувшей злобы. Ни на что не годный червяк, слизень, грязь под ногами, труха и паутина... Его ладонь сжала рукоять кинжала, и дальновидный Сергей перебросил разрядник с руки на руку.

- Не будем все начинать сызнова. У одного из народов, что населяет наш страну, есть поговорка, очень подходящая к случаю.

Он посмотрел на Трульда, проверяя, готов ли он воспринять мудрость чужого народа. Даже Джо заинтересованно наклонил голову, чтобы услышать нечто интересное. Трульд кивнул так, словно воротник душил его.

- "Когда кабан-жульде смотрит на Лао, он напрасно тратит цветы своей селезенки".

- Что это означает? - недобро спросил Трульд. Ему уже было понятно, к чему клонится дело, но он еще не решил, как отнестись этим словам - как к мудрости, требующей внимания и уважения или как к личному оскорблению.

- Не нужно желать невозможного.

- Пять лет назад и даже три года назад это не было невозможным!

Голос Трульда отсек прошлое от будущего. Все, что говорилось ранее, требовалось забыть и отбросить. Сергей и Джо переглянулись.

- Так значит только колдовство?

Трульд с трудом кивнул. Он вдруг представил, как легко было бы предупредить любой удар, направленный в его сторону, как легко будет найти Императорского лазутчика, что шнырял по замку, если б Всезнающий захотел помочь ему. Это было счастьем, уверенностью в будущем и он твердо сказал.

- И ничего кроме колдовства.

Люди переглянулись. Во взгляде Сергея сквозила растерянность. Только что, буквально мгновение назад ему казалось, что он диктует туземцам условия, подминает их под себя, но... Он повернулся, и ствол разрядника качнулся в сторону Трульда.

- Если ты убьешь меня, то вообще ничего не будет...

- Ошибаешься. Не будет только тебя, а мир останется.

- Зато мне будет все равно, что произойдет со всеми вами дальше...- Он засмеялся, словно и вправду увидел в своей смерти выход. - Ваш колдун будет страшен только вам.

Сергей дотронулся до бинокля, что висел на груди.

Чтобы достичь главного они готовы были пожертвовать чем-нибудь неглавным. Словно нехотя он сказал:

- Что ж, я согласен дать тебе одну колдовскую вещь.

Он замолк, ожидая, что Трульд проявит любопытство, но тот молчал.

- Смотри. Знаешь, что это такое?

Он протянул Трульду бинокль.

- С помощью этого колдовства ты сможешь приблизить к себе любую вещь...

После секундного колебания Трульд протянул руку. По тому, как тот это сделал, Джо уже понял, что он ни на что не согласится. Спендайк не поверил ему и знал, что не обманывается. Трульдом двигало простое любопытство и ничего больше. Туземец повертел бинокль в руках, понюхал зачем-то.

- Как оно действует? Что это такое?

Сергей кивнул на стоявшего столбом Хэста.

- Вот он знает.

- Как оно действует? - повторил брайхкамер. Сергей едва слышно хмыкнул.

- Подойди к окну и поднеси эти трубками к глазам.

В три шага брайхкамер подошел к окну, безбоязненно подставив колдунам спину, и приложил окуляры к глазам. Несколько мгновений он стоял неподвижно, и Сергей вспомнил Хэста, когда-то так же как сейчас Трульд, впервые взявшего в руки бинокль.

Не отрывая окуляров от глаз, он протянул руку перед собой, и пальцы его судорожно сжали воздух. Он сделал это раз, другой, потом опустил волшебные трубки.

- Почему? - спросил он, глядя в пустую ладонь.

- Это волшебство приближает изображение и позволит тебе видеть ночью так же хорошо, как и днем, - Подал голос ничего не забывший Хэст. Но брайхкамера интересовало совсем не это.

- А сами вещи?

- Сами вещи остаются там же где и были.

Едва дослушав объяснение, Трульд бросил бинокль Сергею.

- Это не колдовство.

Он смотрел выжидающе, словно знал, что чудес у его гостей в запасе немерянное количество, и все они сейчас предстанут перед его взором, останется только выбрать... Но ни Сергей, ни Джо не торопились предлагать что-либо другое.

- Значит, нет? - на всякий случай спросил Кузнецов. Он так хотел побыстрее все тут закончить, что уверил себя в том, что Трульд вот-вот согласится.

- Нет.

Сергей посмотрел на Хэста. Тот стоял, не вмешиваясь и, казалось, прислушиваясь к чему-то, что происходило за стенами. Кузнецов прошелся перед ним в некоторой растерянности. Что еще можно предложить коварному туземцу? Не разрядник же, и не гранаты... Трульд проводил его взглядом, в котором ясно читалось тожество. Он мог диктовать колдунам свои условия.

"Интересно, а с парализованным телом у Джо получится или нет?" - вдруг подумал Сергей, - "На крайний случай можно попробовать..." Он взглянул на высокомерно улыбающегося Трульда и подумал следом:

"А может быть это и есть крайний случай?" Гоня от себя соблазнительную, но, увы, глупую мысль он повернулся в Хэсту. Этот не был врагом, а значит, мог еще стать союзником.

- Мы забыли про хозяина, - сказал Господин Благородный Егерь. - А чего хочет благородный Хэст Маввей Керрольд?

Вопрос застал Хэста врасплох. Он посмотрел на разрядник, вздохнул. Эту вещь он видел в деле и поэтому даже и надеяться не смел, что Господин Благородный Егерь просто так его отдаст. Отрываясь от соблазна вступить в торговлю, он с сожалением ответил.

- Увы, я не часть вашего колдовства... Вам нужен Трульд, так и договаривайтесь с ним.

Джо не стал настаивать.

- Если мы останемся, каждый на своем месте, то ни до чего не договоримся. Давайте найдем окно, у которого светло всем.

Трульд улыбнулся, но промолчал. На всех остальных ему было наплевать. Сейчас, он это чувствовал всей своей шкурой, был тот редкий случай, когда Всезнающий больше нуждался в нем, чем он во Всезнающем. И грех было упустить такую удачу.

- Это не по чести! Дай нам хоть какой-нибудь выбор, - потребовал Джо. Иначе ты потеряешь сразу все.

Брайхкамер посмотрел на него. "Ничего, - подумал рыцарь, - ничего я не потеряю. Сейчас я заставлю вас выбирать между пургой и вьюгой!" Хорошо...Выбор таков - либо тебя, либо... - Он тряхнул пальцами, придумывая что-то наверняка невозможное. Лоб его собрался складками, и Сергей тотчас же вспомнил Волосатый Муравейник, что когда-то чуть было, не сожрал его и Мартина. "Хищник, - мелькнуло в голове. - Ну давай, придумывай, покажи зубы..." - Либо плащ невидимку!

Колдуны переглянулись. Лицо Всезнающего дернулось, губы задрожали. Трульд довольно посмотрел на Хэста. Тот одобрительно кивнул. Плащ невидимкавот это было бы чудо так чудо! В таком плаще хоть к Императору, хоть куда...

- Невидимку? - театрально взвыл Сергей. - Плащ невидимку?

- Да!

- Где ж его взять-то?

Трульд высокомерно пожал плечами. На кончиках губ таилось презрение к олдунам, позволившим завлечь себя в такую простую ловушку.

- Ты хотел, чтобы я выбрал - я выбрал! Теперь выбирай ты!

- Это сложное чудо и я даже не знаю... - неуверенно начал Сергей.

- Это ваше дело, - перебил его Трульд, чувствуя себя почти всемогущим. - Либо то, либо другое...

- Может быть что-нибудь другое? Сапоги-скороходы? Снадобье, дающее неистощимую мужскую силу? А может быть чудо мельницу, что сама собой печет пироги и блинчики?

Лицо Хэста вытянулось, когда он услышал об этих чудесах. Он даже не обратил внимания на то, что голос Господина Благородного Инженера зазвучал как-то по-другому.

А тот мысленно потер руки.

Сам не понимая того, Трульд забрел в случайную ловушку и теперь оставалось только воспользоваться его опрометчивостью. Ему и невдомек было, что он уже стоял посреди ловчей ямы, и оставалось только дернуть нужную веревку, чтобы захлопнуть ловушку и оконфузить брайхкамера.

- А может быть воздушную колесницу, что в мгновение ока может домчать тебя до Эмиргергера? - включился в игру Джо, понимая, что сейчас последует отказ.

- Нет, - высокомерно произнес Трульд. - Я сказал!

Это были слова, не оставляющие людям выбора. Сергей хотел уж, было в довершения издевательства над доверчивым туземцем заломить руки и заорать "О-о-о-о-о-о! Горе нам бедным!", но Джо, почувствовав настроение товарища, взглядом остановил его. Это уж было бы слишком.

- Согласен! - вместо всего этого рявкнул Сергей. Трульд, готовившийся выслушать новые предложения, и высокомерно отказаться, наклонил голову, словно ослышался.

- Что?

Хэст с отчетливым хрустом закрыл рот. Он раньше Трульда сообразил, что случилось.

- Мы согласны, - нормальным голосом сказал Сергей, глядя на них. Будет тебе плащ невидимка! Готовь напиток.

Он отошел в сторону и оглянулся, прикидывая как получше встать. Трульд смотрел на него с открытым ртом, уже понимая, что его на чем-то поймали, но, еще не понимая на чем именно. Он сглотнул, сузил глаза, посмотрел на Хэста, тот ответил ему тем же ничего не понимающим взглядом...

- Смотри...

Оба рыцаря разом повернулись к нему. На их глазах он коснулся пальцем пряжки на поясе и... исчез.

Хэста словно ветром отодвинуло в сторону. Когда такое колдовство вот так вот запросто твориться прямо в твоем доме... Несколько долгих мгновений брайхкамер стоял неподвижно, не зная то ли ему взвыть от огорчения, то ли от удивления от происходящего у него на глазах.

- Надеюсь, что у вас тут, как и у нас, у мужчины одно слово? прозвучало из пустоты. Вытянув перед собой руку, Трульд шагнул вперед. Сергей сделал шаг в сторону и оказался у него за спиной.

- Ну, так как?

Трульд, на лице которого проступала горечь поражения, повернулся на голос и попытался ухватиться за невидимого колдуна, но тот опять уклонился. Он в гневе потащил меч, но Хэст остановил его.

- Вот наше колдовство, - сказал Джо, возвращая брайхкамера в реальность. - Ты поможешь нам и получишь то, что просил. По моему справедливо?

Стиснув зубы, Трульд молчал. Он не смотрел на Джо, а искал глазами господина Благородного Инженера. Чьи-то ноги прошли перед ним, кто-то щелкнул пальцами прямо над ухом, но теперь брайхкамер, боясь показаться смешным, даже не попытался ухватить невидимку.

- Да тут, я, тут,... - в голосе Господина Благородного Егеря проскользнули нотки откровенного веселья. Он появился прямо перед хозяином замка.

- Ну, так что? Годится?

Трульд с Хэстом оторопело стояли перед Сергеем, а тот только ухмылялся, понимая, что оба рыцаря сражены почти насмерть. Конечно, вся жизнь туземцев тут наверняка была пронизана разговорами о колдовстве и колдунах, но все чудеса случались где-то далеко и с людьми совершенно посторонними...

Трульду было легче принять то, что он видел - все же несколько лет жил бок о бок с Джо и творил с ним то, что по наивности своей считал чудом. А вот для Хэста то, что он видел сейчас, было самым настоящим чудом, тем самым, о которых говорили и Братья по Вере, и о которых рассказывали древние легенды.

И происходило оно прямо перед его глазами. По лицу хозяина замка видно было, что он испытывает неодолимое желание совершить охранительную пляску.

Трульд молчал, решая, что делать. Если бы он был у себя... Хэст почувствовал к чему склоняется его родственник, и сжал его руку. Ссориться с колдунами в своем замке он не хотел. Слишком хорошо он помнил, чем заканчиваются такие ссоры.

- Годится.

Ему было легче. Терял при таком раскладе только Трульд, а он сам мог что-то и приобрести. Тем более слово Трульдом было уже дано, и за язык при этом его никто не тянул. Уже загоревшись азартом обладателя половины волшебства, Хэст одной рукой бесцеремонно подхватил Сергея, второй - Трульда и потащил обоих поближе к окну. Отдернув портьеру в сторону, чтобы стало светлей, приказал.

- Еще раз!

- Легко, - согласился Сергей. - Смотри...

Указательный палец лег на сенсор. Теперь красный от гнева Трульд стоял перед ним, а Маввей держал его за рукав с другого бока и мог воочию убедиться, что тут нет никакого обмана. В одно мгновение колдун растаял, растворился в воздухе.

- Волшебство верное. Без обману, - прозвучал из пустоты его голос.

- Появись!

Сергей послушно возник перед его глазами.

- Снимай!

- Ты согласен помочь нам? - спросил Джо, глядя на брайхкамера. Осторожно спросил, боясь спугнуть удачу.

- Снимай! - нетерпеливо приказал Трульд.

- Ты согласен? - голос Джо стал жестче. - Скажи, мы ведь не требуем клятвы...

- А я требую! - сказал Сергей. Подбородок его снова выехал вперед. Пусть слово даст! Знаю я его...

Трульд посмотрел на Всезнающего, потом на чародейскую волшебную одежду, потом снова на Всезнающего. Он выбирал, понимая, что приобретает с плащом-невидимкой и что именно теряет, отказываясь от притязаний на Джо. В конце концов, что такое Всемогущий? Это всего лишь возможность знать, а плащ невидимка - это возможность действовать. Ах, если б они встретились пятью днями раньше, и сейчас эта одежда была бы на одном из проникателей! Он оглянулся на Маввея. Тот его не понял.

- Ты сам выбрал плащ невидимку, - напомнил Хэст.

- Да! - наконец выдавил Трульд из себя. - Даю слово...

Сергей торопливо начал стягивать с себя "невидимку". Поговорку на счет горячего железа он считал очень правильной и помнил очень хорошо. Руки делали свое дело, а глаза не отрывались от лица брайхкамера.

- Что нужно сделать, чтобы стать невидимым? - спросил Хэст. Сергей показал на клавишу на поясе.

- Коснись ее пальцем и все получится само собой.

Маввей скорее удивленно, чем недоверчиво посмотрел на него - И все?

- Все! - подтвердил Сергей.

Рыцарь ему не поверил.

- А заклинание? Должен же я что-нибудь произнести?

Джо, стоявший за спиной брайхкамера улыбнулся во все тридцать два зуба, а Сергей только губы покусал. Вряд ли бы любой из туземцев проникся бы большой радостью, если б гость рассмеялся ему в лицо.

- Нет, - справившись с эмоциями, ответил Кузнецов. - Это совершенно новый вид колдовства. Наше последнее достижение в этой области. Никаких слов тут не нужно.

Он посмотрел на Хэстовы руки и представил, во что превратится его "невидимка" еще до того, как в ней иссякнет аккумулятор.

- Правда, нужно, чтобы руки были чистыми.

Трульд сдернул перевязь с мечом, рванул застежки на груди. Он ничего не говорил, но и так все было ясно. Проиграв большое, теперь он хотел получить малое.

- Э-э-э-э, нет, - Кузнецов встал между ним и "невидимкой" - Подожди. Сперва дело, а потом...

Он хотел сказать "плата", но поостерегся обидеть рыцаря. Кто его знает...

- Потом все остальное.

Трульд перестал рвать на себе одежду. По лицу видно было, что он ищет подвох в словах Господина Благородного Инженера, ищет и не может найти.

- Это останется тут, - наконец сказал он. Сергей, не возражая, пожал плечами.

- Хорошо, если тебе так хочется.

Он сложил комбинезон на столе, остро ощущая, что теперь не защищен ни от меча, ни от стрелы. Вешая на грудь бинокль, сказал:

- И еще один совет. Не ходите в нем среди толпы - увидеть не увидят, а затолкают...

Хэст крикнул.

- Стража!

Джо мгновенно сбросил с плеча разрядник и направил в сторону двери. В дверях возник стражник.

- Ну? - спросил хозяин замка, деликатно не обратив внимания на беспокойство гостя. В ответ на невысказанный вопрос тот мотнул головой. Хэст и Трульд переглянулись. Брайхкамер выругался, но, спохватившись, повернулся к Джо.

- Услуга за услугу... В замке прячется чей-то шпион, и мы никак не можем найти его.. После того, как ты найдешь своего врага, поищем моего?

Джо пожал плечами.

- Если останется время... Почему нет?

Брайхкамер кивнул - разговор стал деловым, а Хэст жестом направил стражника к столу.

- Охранять. И не просто смотреть. Рукой держаться...

Замок Керрольд.

Подоконник трапезной.

Когда за тобой гоняется свора недоброжелателей с хорошо наточенными мечами и копьями, то самое лучшее как можно дольше оставаться у них за спиной, ну, а уж если такой возможности нет... То в этом случае нужно забраться туда, где искать тебя может прийти в голову только распоследнему дураку. Эта тактика выручала Эвина ни один раз. Все дело в том, что ни один озабоченный собственной безопасностью благородный господин, дураков у себя в охране держать не будет, и поэтому, если место выбрано правильно, сидеть в таком убежище можно хоть до скончания времен.

Эвин Лоэр настолько хорошо это усвоил, что едва за ним началась охота, как он забежал в трапезную и запрыгнув на подоконник спрятался там за портьеру. Теперь преследователи бегали по всему замку, а он стоял, скрытый расшитой тканью, почти за спиной хозяина замка и ждал, пока уляжется кутерьма. Это обещало быть долгим.

Людей у Хэста хватало, и искать тут умели.

Если он наклонялся и слегка изгибал шею, то ему был виден двор, запертые ворота и окольчуженных солдат Хэст, высматривающих во дворе постороннее шевеление. Там было неуютно. Лица у воинов как на подбор были негостеприимные, так что приходилось ждать, пока бдительность Хэстовых цепных псов притупится.

Уверенный в том, что никому в голову может прийти посмотреть, не стоит ли кто за спиной их обожаемого хозяина (хотя теперь правильнее было бы говорить о подлом заговорщике и Злодее Империи), Эвин приготовился ждать столько, сколько потребуется, для того чтобы суматоха улеглась.

Место, которое он выбрал для себя, оказалось идеальным. Позволяя ему оставался невидимым, оно позволяло видеть такое, от чего голова шла кругом.

Солнце уже успело подняться почти на две ладони, когда в зал вбежал страж. Эвин насторожился. Пока все шло неплохо - его искали и не могли найти, и такое положение его вполне устраивало. Любые перемены тут могли быть только к худшему. Он еще раз посмотрел не видно ли его со двора, но тут все было в порядке. Воин сбивчиво заговорил, и до ушей Эвина донеслось только одно слово "Всезнающий".

Он не поверил своим ушам и насторожился.

Почти два года назад самый сильный колдун Империи, невесть где подобранный брайхкамером Трульдом, пропал, доставив Императору несказанное неудовольствие. Трульда вызвали в Эмиргергер, где в личной беседе с Императором тот признался, что сородичи Всезнающего нашли его и отбили, а помощником у заезжих колдунов стал Винтимилли, напавший на него под их подстрекательством..

Императорский разговор с меркиром Винтимилли был коротким. Тот то ли рассказал сам, то ли признался под пыткой, что был свидетелем чудес, о которых рассказал Императору брайхкамер Трульд, хотя даже под пыткой у него не удалось вырвать признание в том, что он действовал заодно с колдунами.

Это спасло его от четвертования, но не от заключения в Императорской тюрьме.

Слова подтверждали рассказ брайхкамера, но не давали ответа на вопрос где же Всезнающий? Император не отличался легковерностью и приказал Эвину проверить слова брайхкамера и меркира.

Колдуна искали по всей Империи, но не нашли. Не нашли его и в сопредельных странах, хотя поисками занимался не один десяток людей. Когда стало понятно, что даже длинных рук Императора не хватит, чтоб достать до страны колдунов, куда без сомнения удалился Всезнающий, Император смирился и отпустил брайхкамера в Трульд.

Но, видно зря...

Вслед за стражем в зал вошел человек. На глазах Эвина Трульд бросился к нему, но, не добежав нескольких шагов, остановился. Гость был вроде как обычный человек, а вот одежка... Никогда такой одежды Эвину видеть еще не приходилось. На нем не было ни воинских доспехов, ни даже одежды в обычном понимании. Не было куртки, не было штанов. Издали он показались ему облитым краской, которая и засохла, намертво прилипнув к коже. Через несколько вздохов появился второй, одетый не менее нелепо.

Замерев в своем убежище, Эвин вслушивался в голоса, проникавшие за занавес. Он не помнил Всезнающего в лицо, но тут оставалось поверить брайхкамеру, который называл одного из незнакомцев этим именем.

Справившись с волнением, брайхкамер заговорил, и первые же слова все расставили по местам.

"Не там искали, - подумал Эвин. - Мы все по земле ползаем, а надо было за море плыть, оказывается..." Он чуть слышно рассмеялся. Еще одна тайна раскрыта!

Эвин переступил с ноги на ногу.

"Есть, значит, Острова Счастья. Вот где, оказывается, еще враги у Императора завелись!".

Слушая откровения Трульда перед пришельцами, он вспомнил рассказ Мовсия о купце с Островов Счастья, что собирался купить Замские болота и сложил все одно к одному.

"Вот он где, заговор!" - мелькнуло в голове, - "Какие там Альригийцы? Мы все соседей ищем, а ими тут и не пахнет..." То, что он услышал, было невероятно, но то, что он увидел, было еще невероятнее.

На его глазах один из пришельцев растаял в воздухе, и Трульд с Хэстом тщетно пытались поймать его, хватая руками пустоту. Наблюдая за ними, он потерял осторожность и едва не упал с подоконника. Слава Кархе все были заняты колдовством, и никто не обратил внимания на колыханье занавеса! Это отрезвило Эвина, и он подумал о том, что прежде чем рассказать Императору о том, что тут твориться, он должен будет добраться до него. Да и как рассказывать о таких чудесах? Едва он подумал об этом, как явственно увидел усмешку на губах Императора. Да, конечно от брайхкамера можно было ждать всего. После Всезнающего любое колдовство не показалось бы странным, но чтобы так вот, прямо на твоих глазах...

Он вынырнул из недавнего прошлого и подумал - "Императору потребуются доказательства". Конечно, его слово стоило дорого, но какая-нибудь вещь или того лучше человек выглядели бы куда как убедительнее.

Пока он размышлял враги Императора, и колдуны с Островов Счастья договорились. Один из них начал торопливо снимать с себя одежду. Облегавшая тело краска одним куском упала на пол, и колдун, скомкав, положил ее на стол. Они еще немного поприпирались. Трульд дважды хватался за кинжал, но, в конце концов, договорились. Один за другим враги Императора вышли из трапезной, оставив у стола с колдовской одеждой одного воина.

Взгляд Эвина сперва остановился на колдовской одежде, потом на страже, что стоял рядом с обнаженным мечом и держался за нее.

Нужно было решаться.

Если все, что рассказывал Трульд Императору было правдой, то что бы понять, что сейчас произойдет, большого ума не требовалось.

Выпив колдовского напитка Трульд и Всезнающий начнут искать задержанного Императором своего сообщника. Это будет в начале. А вот потом... Потом они начнут искать его. Что купец? Во первых он чужой, а во вторых, где бы он не сидел, его охраняют и в обиду не дадут. А вот сам он, Эвин Лоэр, стоящий на подоконнике, был очень легкой добычей - устрицей без раковины, черепахой без панциря. Времени у него, можно сказать, что и не было вовсе. Спасать себя нужно было прямо сейчас.

Он прикинул расстояние до стража. Далеко. Не допрыгнуть. Даже нож метнуть он не мог. Для этого пришлось бы отдернуть занавес. Нужно было что-то срочно придумывать.

Эвин порылся в карманах, нашел там серебряную монету. Профиль Императора на ощупь оказался теплым и он понял, что Мовсий и тут ему поможет, не оставит своим попечением. Сквозь дыру в портьере он стал разглядывать неподвижно стоящего стража. Лицо его показалось ему достаточно алчным.

Он на счастье свел большой и указательный пальцы колечком и сунул монету в прореху.

Неслышно чиркнув по пальскому бархату, монета ударилась о каменный пол и заплясала там, укладываясь поудобнее. Серебряный звон прокатился по залу, достигнув ушей воина.

Приникнув глазом к дырке, Эвин увидел, как тот наклонил голову, словно петух, углядевший зерно. Страж уже угадал, что может звенеть так приятно видно уже бывали в его жизни такие мгновения, когда ему под ноги падало серебро, и улыбнулся, предвкушая поживу. Несколько мгновений он прислушивался, надеясь, что судьба подарит ему еще что-нибудь, но та удовольствовалась только одной монетой.

Воровато оглянувшись, он сделал шаг в сторону окна. Один его глаз смотрел на дверь, а второй - на пол, под окном. Каждое мгновение он готов был отпрыгнуть назад. Второй, третий шаг, седьмой... Воин наклонился над серебряным кружком и в этот момент Эвин рванул портьеру вниз, обрушивая его на незадачливого любителя чужого серебра. Ворох ткани потек вниз, погребая под собой алчного стражника. Тот еще не понял, что случилось и поэтому не орал, призывая на помощь товарищей, а только неуверенно разводил руками, соображая, откуда что взялось, и куда же подевалась монета. Эвин не стал баловать его разнообразием ощущений. Соскочив на пол, попросту хлопнул его кулаком пониже затылка, отправляя в долгое беспамятство.

Не оглядываясь более на обездвиженного врага, он в два прыжка добрался до стола. Не тратя времени на размышления, развернул одежду, пытаясь разобраться, как этим всем пользуются. Материал скользил под пальцами, непохожий ни на кожу, ни на ткань. От него тянуло прохладой, словно он напитался холодом, идущим от гнилой крови колдунов, и сохранил его в себе. "Нелюди" - подумал Эвин с отвращением. - "И Трульд с Хэстом нелюди, раз с ними заодно переплелись..." Эти мысли крутились рядом с другими, совсем обыденными.

"Так... Как же это одеть? Рукава, штанины... Это куда? А, да, понятно".

Костюм повторял фигуру и разобраться, что к чему не составило труда.

Ткань в его руках шелестела, и ему слышался в этом звуке змеиное шипение. Натянул чужую одежду на ноги, набросил верхнюю часть на плечи, просунул руки в рукава. Костюм болтался на нем, собираясь в складки.

"А застегиваться? Ни пуговиц, ни завязок... Как же они там ходят, колдуны-то эти?" Не раздумывая, он сблизил края, и вдруг они сами собой соединились, словно срослись, и он оказался внутри одежды. Завершая свое преображение в колдуна, он натянул на голову капюшон и, как только что это делал на его глазах один из гостей Хэста, коснулся пояса...

Замок Керрольд.

Зал "Четырех мечей".

Прошлое никуда не уходило.

Оно стояло рядом, за плечами и только и ждало случая, чтобы он вернулся в эти стены. Спендайк оперся о шершавый камень и закрыл глаза. Призраки прошлого закружились вокруг - лица, запахи, предметы. Все было тут рядом.

Телом в Керольде он не бывал, но не раз присутствовал в этих стенах мысленно, когда наблюдал за предметом брайхкамерской страсти - сестрой Хэста Маввея Керрольда. Он попытался вспомнить, что на этом месте стояло два года назад. Поверяя себя, подошел к полке, укрепленной прямо на стене, и наклонил факел. Вместо отпечатавшегося в памяти кувшина он нашел там грубой работы сундучок. "Альригийская работа", - мелькнуло в голове у Джо - "зря только деньги потратил..." Хэст, гремя связкой ключей, пытался подобрать нужный. Спендайк вспомнил, что тут и жила та, по чьему желанию два года назад заварилась каша, остатки которой они дохлебывают еще и сегодня.

- А как Мэй? Она здорова?

- Здорова...

Ключ, наконец, нашелся и со щелчком вошел в замочную скважину.

- Я ведь теперь дядя...

Джо повернулся к Трульду.

- Кто родился? Сын?

Трульд, опережая его, прошел в полутемный зал.

- Сын.

- Поздравляю! - совершенно искренне, от всей души сказал Джо.Наследник титула! Как назвал?

- Мовсием.

Сергей, рассматривавший коллекцию оружия, еще не остыв от сражения, иронически отозвался.

- Как верноподданнически...

- Это очень распространенное имя, - вступился за бывшего хозяина Джо. Не надо искать двойного смысла.

- Я не ищу. Я кон-ста-ти-ру-ю, - по слогам произнес Сергей. - Мы, кажется, отвлеклись?

Хэст уселся в стороне, на стул с прямой и широкой спинкой, а брайхкамер начал колдовать над напитком. Из принесенного сундучка он достал мешочек с порошком, положил рядом с жаровней.

Он возился несколько минут. Джо с интересом смотрел, как брайхкамер что-то шепчет над кубком, изредка искоса поглядывая на Хэста, и руками совершает всякие волшебные пассы. Джо не стал его разоблачать - если Трульд хотел обмануть Хэста, то пусть обманывает. Никого другого тут он обмануть не мог.

Керрольд сперва пытался вслушиваться в бормотание родственника, но потом бросил, поняв, что волшебство не его стихия.

Время уходило, и Джо решил прервать затянувшуюся комедию.

- Довольно. Все заклинания сказаны. Пора начинать!

Спендайк требовательно посмотрел на Трульда. В глазах товарища Сергей разглядел желание как можно быстрее покончить с неприятной процедурой. Заранее передергивая плечами от отвращения, тот опрокинул в себя кубок зелья, приготовленного Трульдом, и наклонился к жаровне, вдыхая тяжелый дым.

Злорадно улыбаясь, Трульд последовал его примеру, и Сергей мысленно пожалел неизвестного шпиона.

Сергей и Хэст смотрели на них, тоже понимая, что в эти мгновения жизнь снова разделила и сгруппировала их по-своему - на участников колдовства и зрителей. На них пахнуло тяжелым запахом горелого дерева. Хэст поморщился, отмахнулся ладонью и жестом показал Господину Благородному Инженеру место рядом с собой... Тот, не чинясь, уселся рядом, не решаясь словами нарушить творившегося таинства. Сергей посмотрел на Джо. Глаза инженера расширились, и егерь почувствовал его муку.

Прошлое действительно было рядом. Ни одно ощущение не забылось и не потерялось. Запах, заполнивший голову, превратился в движение. Его понесло по кругу, словно щепку, попавшую в водоворот. Человек уже не ощущал себя, но остатков чувств хватало на то, чтобы почувствовать рядом с собой чужую волю. Она следовала рядом, настороженно следя за каждым его движением.

На мгновение ему показалось, что он парит над землей, одним взглядом окидывая все земли Империи. Он парил там без дела - невесомый и невидимый, но что-то вдруг толкнуло его вниз. Перед внутренним взором мелькнули башни и стены Императорского дворца. В одно мгновение он словно разлетелся на тысячи частей и очутился в каждой из комнат дворца. Мелькнули лица, фигуры людей, но сердце не вздрогнуло от ощущения удачи.

Он не нашел того, чего искал.

Рывком он выскочил за стены и ринулся на окраину Эмиргергера. Перед внутренним взором мелькнули крепостные стены. Его неудержимо тянуло к маленькому домику, стоявшему посреди сада, у озера. Уже понимая, что это неспроста, он ринулся вниз, сквозь облака, ветки, крышу и остановился, увидев Хранителя Печати..

Он узнал его, как узнал и его собеседника.

В голове внезапно, словно свет в темноте включился, раздался голос Никулина.

- Ну, а как же мужество, верность слову? - спросил прогрессор.

Иркон ни на секунду не смутившись, ответил:

- Твое мужество может радовать только твоего господина... Да тебя самого, пока за тебя не взялись всерьез мои палачи... Кому оно еще в радость? Мне, что ли?...

Никулин пожал плечами.

- Меня оно не радует. Напротив. Мне оно только помеха... Да не полагается иметь столько храбрости простому купцу...

Иркон замолчал, явно ожидая ответа.

- А если не простому? - подумав, отозвался Никулин..

- То-то и оно.. - кивнул Хранитель Печати. - Но ты же не хочешь сознаться, что ты не простой купец?

- Я простой купец с Островов Счастья, а там...

- Да нет таких островов, - с легкой скукой ответил царедворец. Разговор уже надоел, но он понимал, что его все-таки надо довести до конца. - Тебе же уже все объяснили... Я же вижу.. Вон рука перевязана...

- Что же мне делать, господин? - со слезой в голосе спросил прогрессор. - Как заставить тебя мне поверить?

- Заставить? Ишь чего захотел. Тут я сам кого нужно заставлю.. И тебя заставлю правду говорить.

Иркон говорил с ним не злобно, но за его словами стоял какой-то план. Джо слышал его, запоминал слово в слово, но думать сейчас не мог. В эти мгновения он был только регистратором происходящего...

- Расскажи-ка правду о себе, и о своем народе... Зачем пришли и чего вам тут нужно...

- Я пришел к Императору с дарами и просьбой...

Мовсий жестом оборвал его.

- Если к завтрашнему утру ты не будешь говорить правды, то к полудню тебе уже нечем будет ее сказать, даже если ты наконец-то решишься это сделать.

Джо знал Иркона. Этот слов на ветер не бросал.

Он нашел прогрессора, но это-то было самое простое. Оставалось самое сложное. Определить где тот находится. Джо сделал усилие, и почувствовал, как напряглись мышцы, которыми он давно не пользовался. От этого усилия он медленно, медленно поднялся над полом и полетел вверх. Почти сразу голова его вынырнула из крыши, и он увидел над собой небо. Тут же рывком, словно кто-то за нитку дернул, он подлетел повыше, оглядываясь по сторонам. Дом стоял в саду. Через весь сад от дома к крайним деревьям по воздуху тянулась подвесная дорога. Слава Кархе он узнал и дом и сад!

Он не успел обрадоваться этому, как чья-то воля вторглась в его видения. Он почувствовал, что действие зелья слабеет, и тут же рядом мелькнула посторонняя мысль, о враге, затаившемся где-то рядом. Джо вспомнил о чем просил его Трульд и расслабился, давая тому возможность направить их переплетенные сознания туда, куда он хотел. В одно мгновение картина изменилась. Они перенеслись в замок Керрольд.

Точно так же как это было минуту назад во дворце Императора, он раскололся на части.

Нахлынуло ощущение бешеной радости. Одно мгновение его переполняло доселе неизведанное ощущение - он был сразу везде, в каждой комнате, видел десятки лиц и событий. Жизнь остановилась - застыли в своем беге по коридорам солдаты, слуги, занимавшиеся кто чем, замерли за своими делами, но уже через долю секунды все внимание сосредоточилось на одной комнате, той, откуда они недавно ушли. Он узнал ее по портьерам. Мир, только что расколотый на тысячи кусов слился воедино, и он увидел, как чужак, торопясь и путаясь, одевал колдовскую одежду.

Шпион тихонько ругался сквозь зубы, разбираясь в непростых застежках, поминутно оглядываясь на дверь, а потом на лице его всплыла облегченная улыбка. Это было предпоследнее, что они видели. Незнакомец, тщательно послюнив палец и вытерев его о портьеру, коснулся сенсора и... исчез.

Чувство злой горечи не успело заполнить Джо. Мир распался на части, исчез и появился снова.

Он почувствовал себя сидящим в кресле. Рядом стоял Сергей, участливо смотревший в глаза. Губы его шевелились, но пока Джо не понимал ни слова. Медленно, рывками, словно катил тяжелый камень, перевел взгляд назад. Там Трульд, держась рукой за стену, тащился к двери, что-то крича на ходу - рот его открывался и закрывался, хотя сам Спендайк по-прежнему не слышал не звука.

Сергей потрепал его по щеке, и он отвлекся.

- Как ты? Живой?

Голос доносился издалека.

- Нормально...- кривя душой, ответил Джо. Раньше все было несколько иначе, но тут, наверное, сказался перерыв. Ни он, ни Трульд больше двух лет не сливали свои души в одну. Он слабо покачал рукой, проверяя, может ли двигаться.

- Я нашел его... Нашел, - прошептал он. - Все в порядке.

Как он ошибался!

За спиной Сергея вырос стражник со свирепым лицом и трусливыми глазами и обрушил на голову егеря удар деревянной колотушки. Кузнецов дернулся, прогнулся как волна, потерявшая силу, и упал прямо на Джо. Из-под него Спендайк увидел, как к ним, шатаясь во все стороны, со свирепой усмешкой спешит Трульд.

Замок Керрольд.

Подвал.

Кто-то надоедливый и безжалостный в своей надоедливости настойчиво повторял один и тот же звук, что кружился рядом, не давая себя осмыслить. Звук шипел и прыгал, словно не отрегулированная горелка с открытым пламенем, тянул за собой и Сергей попытался сосредоточиться на нем. Это напряжение вернуло его к жизни, и он услышал звук собственного имени.

- Здесь, - пробормотал он. - Тут я...

Болела голова, в открытых глазах висел мрак. Он попытался дотронуться до головы, но понял, что не может сделать этого. Ощущение опасности и бессилия выдуло туман из головы быстрее медикаментов. В одно мгновение он вспомнил все и задал самый главный вопрос.

- Где мы?

Темнота, уже расползавшаяся по углам черными пятнами, ответила.

- В подвале...

Он наклонил голову. Кровь бухнула, словно ногой ударило. Морщась от боли, спросил:

- Черт... Это чем меня?

- А что, разница есть? - спросил Джо. Темнота делала его невидимым.

- Вообще-то нет... - подумав, ответил Сергей. - Ты-то как?

- Точно также. У нас проблема. Большая проблема, - сказал Джо.

- Я это чувствую. "Пострадал" моя фамилия.

Спендайк покачал головой. Сергей не увидел, а услышал, как что-то зазвенело.

- Это не то, о чем ты подумал, - возразил он. - Я все-таки нашел его!

Сергей попробовал подняться, но ничего у него не вышло. Зашипев от боли, он спросил с чувством.

- Неужели ему хуже, чем мне? Живой он еще?

- Пока живой, но если завтра до полудня мы его не вытащим - станет мертвым...

- Быть мертвым - это личная драма...

Постепенно глаза приспособились к скудному свету, что проникал в темницу из зарешеченного окна, и Сергей увидел, что он стоит прикованный к столбу железными цепями. Они уходили за спину и терялись там. Сергей дернулся на всякий случай, пытаясь свести ладони и порвать цепь, но, как он и ожидал, ничем это не кончилось...

- Вот как они тут с колдунами-то... Не выберешься.

Цепляясь спиной за столб, он повернулся. Шагах в четырех от него стоял Джо, привязанный к точно такому же столбу. Он не видел его в подробностях, но вряд ли здешние обычаи по связыванию колдунов допускали разнообразие. Джо подтвердил его мысль, спокойно ответив на незаданный вопрос - Традиция. В прошлый раз меня Трульд первое время так же держал.

Сергей еще раз напрягся, рванулся всем телом, но ничего у него не вышло.

- Похоже, что тебя тут не забывали...

Кряхтя, он поднял руку, за которой потянулась цепь.

- Вон цепи-то, какие чистые. Смазывали, наверное, полировали. Все ждали, когда вернешься.

Пошатываясь от слабости, Сергей обошел вокруг столба. Увидеть удалось немногое. Комната была пуста. В ней не нашлось даже охапки соломы, коей, по мнению егеря, полагалось быть в любой тюремной камере.

- Вот попали...

Слова оценивали их положение скорее эмоционально, чем как-то иначе.

- Предложения есть? - напористо спросил Джо. Он тряхнул цепями и на мгновение напомнил Сергею попугая, прикованного за лапу к клетке. - Или горевать будем? Там Никулина через костоломную машину попустить могут.

Сергей закряхтел и раздраженно отозвался.

- Ага. А нас тут по головке гладят... Чем попало...

Джо немного обиженно умолк и Сергей, помолчав, продолжил.

- Предложений у меня пока нет. Пока только вопросы. Ты сознание не терял?

- Нет.

- А как же...

Джо виновато улыбнулся.

- Я такой слабый был, что меня и вязать не нужно было. Несли сюда на руках, как ребенка.

- Ладно... Сколько времени прошло, как мы тут?

- Часа два.

Сергей улыбнулся.

- Да ну!?

- Ну, может чуть меньше.

- Хорошо.. Два часа ждали - подождем немного...

- И чего дождешься? Ничего хорошего! Чену до нас не добраться, да и как он узнает? С тебя браслет сняли?

- Сняли...- нехотя сказал Сергей. - Все сняли...

Стоило закрыть глаза, как там начинали ходить какие-то огненные колеса, взрываться фейерверки. Хотелось просто помолчать, но он понимал, что Джо не отвяжется. Переживает человек. Знает, наверное, что такое костололмная машина. - Только это вовсе ничего не означает.

- Не понял, - честно сказал Джо.

- Это от них ничего хорошего ждать не приходится, - объяснил егерь. - А от меня... Будет нам помощь. Придет помощь величины необычайной! Надо только немного подождать.

Джо заметно успокоился.

- Подождать можно, если не долго... Имей в виду - Иркон обещал Никулина отдать палачам, если он не расскажет ему всего к завтрашнему полудню.

Сергей принял эту информацию хладнокровно.

- Ничего. Успеем.

- Твои слова, да Богу в уши...

Чтобы успокоить товарища он все-таки объяснил:

- Я запрограммировал аэроцикл, чтоб он подлетел сюда и объяснил туземцам, что обижать заезжих колдунов нехорошо.

- Когда? - воспрянул духом Джо.

Экс "Новгородец" дернулся, пытаясь машинально посмотреть на часы, но только цепями звякнул.

- Скоро. Я отвел нам два часа на переговоры.

Сергей злорадно усмехнулся.

- Когда он начнет тут все громить, Хэст наверняка догадается чьих рук дело и обязательно захочет увидеть тех, кто в состоянии прекратить разрушение родового гнезда.

Он представил, что тут будет, когда запрограммированный им аэроцикл прилетит наводить порядок, и довольно рассмеялся. Аэроцикл хоть и считался транспортным средством, вполне мог постоять за себя и за друзей. Конечно ему было далеко до пограничного крейсера, но все-таки... Тем более учитывая с кем ему придется тут воевать.

Сергей представил, как летающая машина разносит вдребезги стену, и покачал головой, жалея труд Хэстовых предков.

- Ей Богу даже жалко Маввея... Сбил его с дороги брайхкамер, - подумал он вслух.

- А чего его жалеть? - переспросил Джо, присаживаясь на корточки у столба в позе готовой к взлету птицы - руки отведены назад, грудь впереди, готовая рассекать встречный ветер. Глядя на него, Сергей устроился рядом. Он то нас не жалеет.

- Да он нормальный мужик... Хороший даже. Помогал нам в прошлый раз. О дворянской солидарности с ним беседовали... А теперь вот испортился.

- Почему же теперь? Ты же сам рассказывал, что в прошлый раз он лично чуть все дело не угробил. Ну, когда аэроцикл разрубил...

- Ну, так когда это было.. - непоследовательно ответил Сергей...

Замок Керрольд.

Шелестящая башня.

- И что дальше? - спросил Хэст.

- Что значит "что"? - делая вид, что не понял вопроса, переспросил Трульд. - Будем жить да радоваться...

Он недовольно хлопнул рукой по колену.

- Одно плохо - ушел шпион, и плащ, мерзавец уволок. Ну, ничего. Одним пока обойдемся.

Хэст не поддержал разговора. Император и его шпион были вещами знакомыми и опасность от них вполне представимой, а вот новые гости... Волновало его сейчас другое.

- Что будем делать с колдунами?

- Ничего,- хладнокровно ответил брайхкамер. - Пусть живут... Что нам колдуны?

Глаза у него заблестели.

- Тут есть мысли поинтереснее. Теперь пора подумать о том, что делать с Императором.

Хэст не спросил о том, что значат эти слова, и Трульд поспешил объяснить, что имеет в виду.

- У нас оба колдуна, два волшебных жезла, плащ невидимка. Это - сила!

- "Убил лягушку - жди дождя, тронул колдуна - жди неприятностей..." задумчиво сказал Хэст. Он тоже понимал все, но совсем не так, как его родственник. Ему не давало покоя ощущение, что то, что сделал Трульд, было ошибкой. Одно дело тягаться с Императором, меч на меч, силу на силу, совсем другое - с колдунами. Тем более не чужие люди. Жизнь спасли...

- Не трусь! - грубовато сказал Трульд, истолковав его слова как слабость. - Мы на конях, а наши неприятности в другую сторону червяками ползут.

Брайхкамер понимал, что сделал, но еще не мог осмыслить всех последствий того, что сейчас произошло. Самым важным для него было обладание Всезнающим и плащом-невидимкой. Все неприятности, какими теперь грозила жизнь, меркли перед перспективами, которые рисовались в его воображении.

- Обойдется. Сильных не бьют...

Он посмотрел в окно, где напрасно бродили в поисках пропавшего шпиона его и Хэстовы воины.

- А сейчас мы сильны, как никогда... Помнишь наш разговор у меня? Ну, два года назад, в тот день, когда они все-таки ушли?

Хэст промолчал. В его мыслях было больше озабоченности, чем радости. Трульд возмутился.

- Ты хоть понимаешь, чем мы обладаем?

Хозяин покачал головой.

- Может быть даже лучше, чем ты.

- Ха! - весело откликнулся Трульд.

- Ты знаешь Всезнающего. Я - Господина Благородного Инженера.

- И что? - насмешливо спросил Трульд. - Что дальше? Он, кстати, теперь Господин Благородный Егерь. Ценит его их император.

Хэст кивнул.

- Не скажу за Всезнающего, а вот Господин Благородный Инженер... То есть Егерь. Не будет он трудиться на нас.

Брайхкамер с ответом не задержался ни на мгновение. Ответ у него уже был готов.

- Будет. Жизнь друга достаточно щедрая плата за сотрудничество.

- Посмотрим.

Трульд жестом отбросил сомнения Хэста и возбужденно заговорил, пытаясь, если не словами, так напором втолковать тому, что сейчас важнее всего.

- Посмотришь. Другое важно - сейчас мы не слабее Императора. Вооруженный колдовством я смогу добиться большего уважения к нам.

Он погладил ладонью стволы разрядников. Руки его дрожали от возбуждения, но он умудрялся держать в узде свое любопытство..

- Мы же оба видели, что этими штуками можно сделать! За этим - жизнь Императора... Да что там жизнь.. За этим сама Империя!

Маввей не успел ответить. Во дворе раздались крики и вслед за этим грохот, словно ударил гром, или рухнула одна из башен. Хэст выглянул в окно и оторопел.

Над замком медленно кружилось здоровенная гранитная глыба, похожая на любую из тех, что лежали в основании северной стены. Он не успел открыть рот, чтобы удивиться тому, что видит, как от глыбы оторвался черный камень, величиной не больше кулака взрослого человека и полетел к земле.

Хэст проводил его взглядом, все еще не понимая. Камень ударился о стену, отскочил и во дворе вспух еще один дымовой сгусток. Следующий булыжник гранитная глыба выплюнула, казалось, прямо ему в лицо. Хэст, хоть ничего и не понимал в происходящем, почувствовал, что ничем хорошим это не кончится.

Он отшатнулся от окна, сбивая стоящего за спиной Трульда.

- Назад!

Они упали, и крик Хэста заглушил новый взрыв. Не желая оставаться в неведении, Трульд, оттолкнув хозяина, бросился к окну. По замковому двору клубился бледно-желтый туман, в котором корчились и замирали люди - его и Хэста. Колдовство не делал различий между ними.