/ Language: Русский / Genre:sf_fantasy

Сирены озера Молчания

Яна Черненькая


Аннотация:

"Жалость и привязанности - это слабости, за которые приходится платить великую цену" - так говорят асуры, дети темной богини Аунаррэ. И в этом на собственном опыте убедился Тимир, наследник старшего клана Ильшасс, который по глупости приручил маленькую сирену на озере Молчания. P.S. ВНИМАНИЕ!!! Роман написан по игрушке, в которую я играю, и задумывался всего лишь как маленький рассказ на форуме, который как-то незаметно вырос. К сожалению, в нем довольно много названий, не знакомых рядовому читателю. Вполне возможно, что когда-нибудь я адаптирую его для всех, но пока мои форумные читатели попросили вывесить произведение единым текстом и лучший для этого ресурс - СИ. Те, кто все-таки захочет читать роман, невзирая на мое предупреждение, могут посмотреть терминологию, иллюстрации и проч. на сайте игры: www.rzonline.ru.

 

Нахальный розовый лепесток опустился ему прямо на нос. Он чихнул, перевернулся на спину и тут же проснулся от яркого солнечного света, бьющего в глаза. На прошлом рейде Тим так устал, что завалился спать прямо в сакуровой роще, под сенью цветущего дерева. Сказать по правде, он терпеть не мог розовый цвет, но даже при этом не смог устоять перед очарованием невысоких деревьев, украшающих северный пригород Рондо.

Над ухом зычно рыкнул лидиец. Тим лениво посмотрел на него, и зверь послушно притих. Асур неторопливо поднялся, отряхнулся. С иссиня-черных волос в разные стороны полетели розовые лепестки.

- Искра! - позвал он, и вскоре на поляну выскочила огромная пантера с забавной кисточкой на кончике хвоста. Зверь, словно обыкновенная домашняя кошка, позволил почесать себя за ухом, зажмурившись, только что не урча от удовольствия. Тим ласково потрепал своего питомца по холке. Ему многие советовали найти себе другого спутника. Предлагали хищников, кентавров и даже ангелов, но асур по-прежнему предпочитал общество своей пантеры. "Ничего, - говорил он в ответ на навязчивые советы. - Не бывает плохих питомцев, бывают плохие хозяева". Наконец, чтобы отвязаться от допекающих его доброжелателей, он купил себе гарпию. Искра сильно на него за это обиделась, после чего нового питомца было решено оставить охранять дом, а пантера по-прежнему сопровождала его во всех приключениях и поездках. Вот и сейчас, пока Тим спал, верный зверь бдительно охранял его покой.

Асур сладко потянулся, поправил перевязь с мечами и, едва оттолкнувшись от земли, взлетел в седло. Лидиец флегматично переступил с лапы на лапу, словно и не ощущая на себе вес хозяина. Послушный воле седока огромный красный зверь мягкой рысью пошел в сторону северных ворот. Стремительной тенью за ним следовала Искра...

На центральной площади Рондо как всегда было не протолкнуться. Лавочники громко рекламировали свои товары, удачливые приручатели предлагали различных животных для сопровождения путешественников, лидеры собирали группы для рейдов в сокровищницы древних рас. Словом, это был обычный день в необычном городе - городе бродяг, приключенцев, наемников и авантюристов.

- Тим! Ты ли это, старый пройдоха?! - тонкие губы асура тронула легкая улыбка. Он сразу узнал этот голос и обернулся.

- Рад тебя видеть, Кид! - спрыгнув с лидийца, ассасин подошел к своему старому приятелю, с которым они уже очень давно не виделись. Друзья крепко пожали друг другу руки. Искра ревниво оглядела Титана - гигантского хищника, принадлежащего Киду, и презрительно фыркнула, а потом, исключительно на всякий случай, спряталась за спиной хозяина.

- Как вижу, ты не слишком скучал все эти годы, - Тим указал кивком головы на длинный шрам, "украсивший" лицо его друга. Кид машинально потрогал щеку и поморщился, вспоминая неудачный рейд в заброшенный город златоглазых Эль Кассию.

- Не скучал, - кивнул он. - Так не скучал, что только недавно меня подлатали достаточно, чтобы я смог ходить. Эймусы... Они такие твари... - его рука опять непроизвольно потянулась к шраму.

- Ничего, на вас, девах, все быстро заживает. Год-два и опять будешь прежним красавчиком, - подбодрил его Тим.

- Думаю, что асурам тоже грех жаловаться на плохую регенерацию, - хмыкнул рыцарь.

- И то верно... Ну что, может, по случаю встречи, зайдем в таверну, продегустируем местные вина? - предложил Тим, уверенным шагом направляясь к мэрии. Там, в тихом дворике, располагалось чудесное заведение с говорящим названием "Хмельная чарка".

- Ну и что, что я ассасин, думаешь, только убивать и умею?! - возмущался изрядно выпивший Тим.

- А что еще? - ехидно улыбался колдун, которого они с Кидом взяли в свою компанию третьим, предварительно осушив перед его приходом бутылок шесть лучшего вина. - Вот бегаешь ты по всяким склепам, норам, развалинам. Зачем? Что ты там забыл?

- Деньги. Только деньги и ничего, кроме денег, - ответил за друга рыцарь и лихо осушил очередной кубок. Потом посмотрел внимательно в опустевший сосуд и злобно пробурчал, непонятно к кому обращаясь. - Если ты еще раз выпьешь мое вино, я для тебя глазных капель не пожалею!

- Это ты кому? - удивленно спросил Тим.

- Да тут один твой коллега по цеху шастает невидимкой. Из моего кубка пьет нахаляву. Всегда знал, что вы, асуры, прощелыги, но чтобы так нагло... - Кид помутневшим взором обвел помещение.

- С чего ты взял? - ассасин плеснул себе еще вина и жестом попросил трактирщика принести еще три бутылки.

- А кто у меня только что все вино выпил? - возмутился Кид.

- Ты, - захохотал колдун. - Танку больше не наливать!

- Но-но-но! Попрошу без танков! Что еще за слово придумали... Танк... Я не танк, я - рыцарь! - Кид попытался встать из-за стола, чтобы показаться перед собеседниками во всей красе, но не рассчитал свои силы и завалился назад, лишний раз убедительно продемонстрировав окружающим, что "танк"- это намного более прочная конструкция, чем дубовый стол.- Трактирщик! Еще вина! - взревел рыцарь, поднимаясь и отпихивая от себя обломки уничтоженной мебели. Трое лучников, чей стол он развалил, почли за благо не устраивать выяснение отношений, а найти более спокойное местечко подальше от подгулявшего Кида.

- Да, ты у нас белый, пушистый и ранимый, - успокоил друга Тим.

- Я не ранимый, - вяло возразил Кид, открывая новую бутылку.

- Хорошо, - участливо поддакнул колдун. - Тогда ты просто беленький и пушистенький.

- Ну это да, - согласился рыцарь. - Так о чем это мы говорили?

- О том, что ассасины хотят в рейды только потому, что ничем кроме убийств заниматься не умеют, - напомнил колдун.

- Враки все это. Хошь докажу? - Тим даже отодвинул от себя початую бутылку.

- Докажи, - радостно ухватился за его предложение колдун. - Что ты еще умеешь делать?

- Да вот хоть питомцев приручать. Думаешь, мне слабо?

- Слабо. Ты ж ассасин, куда тебе до меня, - подначил его колдун.

- А давай на спор, - не сдался Тим. - У тебя пять попыток, у меня - тоже пять. Кто больше питомцев приручит, тот и выиграл.

- Давай. На что спорим?

- Я ставлю вот это, - ассасин вытащил крупный сиреневый камень. Колдун удивленно присвистнул.

- Артефакт? - спросил он, даже слегка протрезвев.

- Ага, - довольно улыбнулся Тим. - Накопитель маны. Редкий, между прочим.

- А я... А я ставлю броню как раз на тебя. Недавно в рейде мне досталась. По рукам?

- По рукам.

Тим широким жестом бросил на стол кошелек с золотыми - последний рейд позволил ему временно забыть о финансовых трудностях. Всеми забытый Кид остался мирно посапывать, уютно устроив голову в блюде с какими-то заморскими фруктами.

Открыв один глаз, Тим немедленно пожалел об этом. В голове словно разорвался огненный шар. Застонав, ассасин откинулся на подушку.

- Воды... - прохрипел он, еле ворочая языком. В горле было сухо, как в пустыне Мардук. И даже еще суше.

Чья-то участливая рука подала ему стакан с водой. Тим тут же выхлебал его и опять застонал, теперь от нахлынувшей дурноты. В глазах рябили разноцветные пятнышки. Тяжело сглотнув, Тим еще раз попытался подняться. Результатом стало не слишком контролируемое падение с кровати.

Совсем рядом раздалось сердитое рычание Искры и чей-то испуганный писк. Асур предпринял мужественную попытку посмотреть на источник писка, он даже сумел сфокусировать зрение так, чтобы увидеть какую-то маленькую фигурку, тщетно пытающуюся спрятаться за прикроватной тумбочкой.

- Нельзя так много пить, - решил Тим, повисая на подошедшей Искре. Пантера покорно отволокла тело полубесчувственного хозяина по уже знакомому ей маршруту.

- Нет, хватит, больше пить не буду, - еще раз сказал асур, глядя в зеркало. - Оно, конечно, когда ассасин выглядит ужасающе, хорошо, но только мертвые вряд ли кому-то могут рассказать про то, что я так выгляжу. К чему тогда так стараться?

Холодная колодезная вода помогла ему худо-бедно прийти в себя. Шатаясь, но уже не падая, Тим добрался до своей комнаты. Сторожевая гарпия проводила его долгим задумчивым взглядом. Если бы она могла говорить, она бы, наверное, рассказала много нового и увлекательного, а, главное, предупредила бы хозяина о подарочке, который его поджидает. Но гарпии говорить не умеют...

Распахнув ногой дверь, Тим радостно устремился к кровати, рухнул на нее и только потом сообразил, что в комнате что-то не совсем так. Точнее, кто-то... Выработанные годами рефлексы дали о себе знать и, невзирая на похмелье, асур вскочил на ноги и схватил кинжал, лежавший в изголовье. Только потом он понял, что существо, непонятным образом появившееся в его комнате, совершенно не в состоянии ему навредить.

- Эй, ты что здесь делаешь? - спросил Тим, возвращая кинжал в ножны.

Совсем юная сирена не ответила, а лишь еще больше вжалась в угол, испуганно хлопая своими огромными глазищами цвета весеннего неба.

- Не бойся, я не причиню тебе вреда, - асур попытался успокоить свою гостью, но та по-прежнему жалась в угол. - Искра, иди, погуляй, - попросил Тим свою пантеру, полагая, что девочка наверняка ее боится. - Как тебя зовут? Ты чья?

Сирены были такими же волшебными созданиями, как и хищники, орки, скелеты, эльфы и прочие питомцы, но, в отличие от всех остальных, они умели говорить, были разумны, да и внешне мало чем отличались от детей тех же дев - такие же светловолосые, с такой же светлой кожей и тонкими чертами лица. Долгое время шли споры на тему о том, можно ли считать сирен питомцами, или они такие же разумные обитатели мира, что и три господствующие расы. Как это всегда бывает, победила более выгодная для большинства точка зрения - души сирен, в отличие от душ тех же асуров, дев или гая, можно было заключать в специальные карты призыва. Сирена, душу которой удалось "приручить", становилась вечной рабыней владельца карты и, конечно же, это обходилось намного дешевле, чем услуги тех же наемников. В сущности, карты приручения сирен были едва ли не самыми дешевыми на рынке, ведь представители этого волшебного народца были не ахти какими воинами и всего-то и умели, что наводить на врагов хозяина порчу. Тим сразу понял, что сирена, оказавшаяся у него в комнате, не может быть дикой. Дикие сирены никогда не посещали города, а жили исключительно на берегах и островах озера Молчания. Взгляд асура скользнул по столу и зацепился за зеленую, украшенную полудрагоценными камнями, карту. И только после этого Тим, наконец, смог смутно восстановить события прошедшего вечера. Нахлынувшие воспоминания не принесли ему никакой радости...

- А как тебя, кстати, зовут? - запоздало поинтересовался Тим, обгоняя на своем лидийце колдуна.

- Шрайк д'Лисс к вашим услугам, - иронично представился его спутник.

- Тимир Тай'рел ир Ильшасс, - в тон ему сообщил Тим, пуская своего лидийца в галоп. - Для друзей просто Тим. - Колдун присвистнул, услышав полное имя своего спутника. Клан Ильшасс был одним из старейших кланов асуры. Впрочем, само по себе это значило не так уж много, хотя, конечно, и вызывало некоторое уважение. Стараясь не свалиться со своего пурпурного орнито, колдун лишний раз недобрым словом помянул шорника, убедившего его, что "подбадривать" ездовых животных плетью намного эффективней, чем покупать специальные магические подковы.

- Сэкономил, на свою голову, - буркнул Шрайк сердито, понимая, что при всем желании не угонится за своим спутником. Впрочем, вскоре его настроение повысилось, потому что воздаяние за быструю езду в пьяном состоянии постигло несносного ассасина даже быстрее, чем этого можно было пожелать - въехав в небольшую рощицу на всем ходу, Тим просто не успел увернуться от летящей навстречу ветки. Падение было грандиозным.

- Были бы мозги, было бы сотрясение, - проворчал колдун, старательно пряча улыбку. - А так лобовая броня спасла.

Тим осоловело озирался и тряс головой. Тем не менее, вскоре он поднялся на ноги и свистом подозвал лидийца. Стало очевидно, что медицинская помощь, как ни странно, ему не требуется. Оставшуюся дорогу до окрестностей Жатвенного леса они проехали уже в нормальном темпе.

В Лакси выяснилось, что транжира Тим, полностью уверовавший в свои силы, прикупил три карты орка и две йети. Шрайк предложил поменять его карты на свои, аргументируя, что Тиму все равно кого приручать, а он, колдун, предпочел бы работать с орками и йети, раз уж выпала такая возможность. Щедрый и пьяный ассасин заявил, что ему действительно все равно с какими питомцами работать, а потому не глядя поменял все свои карты на карты Шрайка. Во время приручения колдун сломал только одну карту орка и одну - йети. Таким образом пополнив свою коллекцию тремя довольно ценными питомцами. И только после этого Тим соблаговолил, наконец, бросить взгляд на свои карты - пять сирен.

- Эй, а что мне с этим гаремом потом делать? - спросил он, удивленно разглядывая свою добычу.

- Продашь, - пожал плечами Шрайк.

- Так жалко мне их, они же не то, что звери, они ж говорят. Может, вернемся, я другие карты куплю? - предложил Тим.

- Ага. Буду я с тобой тут бегать туда-сюда. Трусишь? Так и скажи, - фыркнул колдун. - На вот, выпей, - он отстегнул от пояса фляжку и протянул ее ассасину. - Подкрепи свою уверенность приличной настойкойна травах Сада Зари. Между прочим, штука редкая, от сердца отрываю. Это тебе не то, что всякую кислятину в тавернах распивать...

Последнее, что Тим запомнил - была эта фляжка, из которой он выпил несколько глотков благоухающей травами и цветами крепкой настойки.

- Тимир Тай'рел ир Ильшасс... Ты больше никогда... Слышишь, никогда не прикоснешься к спиртному. Понял, остолоп?! Никогда!

Услышав, что заключивший ее душу в волшебную карту асур ссорится сам с собой, Илика попрощалась с жизнью. Мало того, что ее душа теперь принадлежала одному из проклятых асуров, так еще ее владелец оказался сумасшедшим!

- Эй, хозяин, открывай! Хватит уже дрыхнуть! - постыдно жизнерадостный голос Кида заставил все еще расстроенного Тима досадливо поморщиться. Асур, пошатываясь, направился к двери, по дороге окинув еще раз взглядом свое новое приобретение. Военный "трофей" все так же сидел в углу и хлопал своими лазоревыми глазами. Тим хотел было сказать сиренке что-нибудь успокаивающее, но не смог отыскать у себя в похмельной голове ни одного цензурного и подходящего случаю слова, а потому бессильно махнул рукой и откинул-таки щеколду.

Глядя на Кида, сложно было предположить, что вчера он был мертвецки пьян - рыцарь сейчас буквально лучился энергией и самодовольством.

- Везет вам, девам, - пробурчал Тим. - Ни тебе похмелья, ни тебе головной боли...

- На то мы и светлые, - Кид склонился над небольшим зеркалом в прихожей, поправил выбившийся из "хвоста" вьющийся локон. - Ты как-то не очень выглядишь, - заметил он.

- Тонкое замечание, - раздраженно ответил ему асур.

- Оу, а ты не один, - рыцарь, наконец, заметил маленькую сиренку и удивленно присвистнул. - Зачем она тебе вообще сдалась? Нужна была сирена - сказал бы мне, я б тебе взрослую подогнал. Недавно в Мурркете видел. Красавица, умница, на арфе играет...

- Да я и сам не знаю, зачем она мне... - пожал плечами Тим и тяжело опустился на кровать. - И что с ней делать - тоже понятия не имею.

- Ну и продай тогда, чего мучаешься? - удивился Кид.

Асур неопределенно пожал плечами и вздохнул.

- Может, ты и прав, сам даже не знаю... Пожалуй, и впрямь ее нужно продать. С глаз долой.

Тим плеснул себе в стакан воды. Посмотрел на сирену.

- Ты голодна? - спросил он ее.

Девчушка еще сильнее вжалась в стену. В глазах у нее появилось и вовсе затравленное выражение.

- Чего это она? - недоумевающее спросил Тим у приятеля.

- А они сперва все такие. Пугаются. Все им в новинку. Потом привыкают, - пояснил Кид.

Илика была перепугана до предела. Там, где она родилась, на озере Молчания, про асуров, дев и гайя рассказывали всякие страшные истории. При этом больше всего ужасов рассказывали про темных магов. Эти были особенно опасны. Говорили, будто они могут вытягивать из своих невольников жизненную силу, иеще могут по нескольку раз умерщвлять и вновь воскрешать своих рабов. Девы и гайя по сравнению с асурами выглядели добрыми и отзывчивыми существами.

Захвативший ее темный был странным даже для представителя проклятой расы. Во-первых, он вовсе не был похож на мага. Те обычно ходят с посохами и в обычных мантиях, а не в доспехах. Илике несколько раз пришлось убегать от темных магов, и она точно знала, как они должны выглядеть. Кроме того, ее господин имел странную привычку разговаривать с собой. А еще, похоже, у него были большие проблемы со здоровьем. Во всяком случае, он все утро простонал у себя на кровати, а потом жалобным голосом попросил воды. Пришлось, преодолевая ужас, принести ему стакан с питьем.

У асура дома жила большая злая пантера, но он ее довольно быстро прогнал на улицу, после чего начал задавать всякие странные вопросы. Похоже, с памятью у него тоже было неладно - он даже не помнил, как похитил душу сирены и поместил ее в карту...

Илика молила Озерную богиню помочь ей и отвратить от нее внимание этого ужасного существа. Тщетно. К асуру пришел его друг, и они затеяли разговор, в ходе которого сирена поняла - от нее хотят избавиться. Ее душу поместили в карту исключительно по ошибке.

- Ты голодна? - Илика вздрогнула. Асур обратил на нее внимание, и это напугало сирену еще больше, даже несмотря на, казалось бы, безобидный вопрос. Она отпрянула от своего ужасного хозяина. Больше всего на свете она сейчас хотела стать невидимкой, а, еще лучше, умереть и превратиться в белую лилию - ведь все сирены после смерти превращаются в эти прекрасные водяные цветы. Вот только умереть отныне она уже не могла - существо, чью душу заключили в карту призыва, обречено на вечную жизнь и вечное служение обладателю этого страшного артефакта.

Только теперь Илика поняла - никогда ей больше не вернуться на озеро Молчания, не побегать по его благословенным волнам, не свить венок из вечерних цветов, не обратиться после смерти в лилию. Никогда больше она не увидит своих сестер... Весь ее мир сейчас рассыпался на мелкие-мелкие части. Сирена еще раз взглянула на своего хозяина и... расплакалась.

- Эй, эй! Ты это брось! Что это ты надумала?! - увидев, как из глаз сиренки брызнули слезы, Тим растерялся. Вот с чем ему еще ни разу не приходилось сталкиваться, так это с женскими слезами. Рыцарь перехватил умоляющий о помощи взгляд друга и смущенно выудил из кармана скомканный и не совсем свежий носовой платок.

- Вот, - протянул он его Тиму. - Вытри.

Асур схватил платок и, присев на корточки, начал неумело вытирать слезы, все еще льющиеся по щекам сирены. А та и не думала успокаиваться. Даже больше того, почувствовав, что ее, похоже, никто обижать не собирается, пленница карты заплакала навзрыд.

- Эй, ну ты чего? - Кид осторожно дотронулся до плеча девчушки. - Не плачь, слышишь? Мы тебя не обидим.

- Да-да, мы хорошие, - глупо улыбаясь, добавил Тим. - Ты, может, все-таки голодная? У меня вот тут яблоки есть. И вот, смотри, - он покопался в прикроватной тумбочке и выудил оттуда слегка засохший и запылившийся апельсин. - Хочешь?

Увидев апельсин, сирена внезапно перестала плакать и изумленно уставилась на протянутый ей фрукт.

Этот асур и его друг, они были какие-то совсем-совсем неправильные. Илике рассказывали, что рабам не разрешают даже разговаривать, а за слезы и вовсе могут избить так, что неделю двигаться не сможешь, а тут... И уж совсем неожиданно было увидеть, что проклятые асуры, оказывается, едят не только окровавленное мясо, но и обыкновенные фрукты. Собственно, окровавленного мяса, следует признать, вообще нигде не было видно.

Когда Илика увидела апельсин, она настолько удивилась, что даже забыла о своих горестях. Эти почти мифические фрукты никогда не росли на берегах озера Молчания. О свойствах апельсинов у сирен ходили легенды. Говорили, будто они помогают восполнить магический резерв за считанные мгновенья. И сейчас этот чокнутый асур, вот так, "за здорово живешь" отдает ей, своей рабыне, волшебный плод. Опасаясь, что это окажется каким-то злым розыгрышем, Илика недоверчиво протянула руку. Она была уверена, что хозяин просто решил над ней поиздеваться. Вот, сейчас, он заберет апельсин и ударит ее... Ведь точно...

Только после того, как в ее руке оказался вожделенный фрукт, сирена поверила, что все это не розыгрыш.

- Он как маленькое солнышко, - тихо прошептала Илика, любуясь неожиданным подарком.

Сирена зачарованно смотрела на апельсин, подаренный ей Тимом.

- Нравится? - осторожно, чтобы не вспугнуть ее, поинтересовался асур.

Девчушка кивнула.

- Может, тебе еще таких купить? -спохватился Кид. Он тоже чувствовал себя не в своей тарелке. Маленькая сирена внешне почти ничем не отличалась от обычной девочки. А дети для дев были едва ли не священны. Конечно, Кид за свою довольно долгую жизнь неоднократно сталкивался с сиренами, но он видел их в основном на рынке (прирученных и полностью покорных своим владельцам), да во время рейдов,когда ему было, мягко говоря, не до того, чтобы к кому-то присматриваться и с кем-то общаться. Рыцари они на то и рыцари, чтобы быть впереди всех, отвечать за своих спутников, принимать все удары на себя. У них редко бывает время на то, чтобы рассматривать рабов и питомцев, принадлежащих членам группы. Совсем другое дело было сейчас. И Кид совершенно не понимал, что теперь делать, и что посоветовать другу. Меньше всего он сейчас хотел бы оказаться на его месте.

Сирена посмотрела на рыцаря так, словно он только что пообещал ей свободу и все богатства мира.

- Тебе так нравятся апельсины? - удивился Тим, за что был удостоен опасливо-недоверчивого взгляда. Асур хитро сощурился, осененный чудесной идеей. - Кидди, ты мне друг? - спросил он.

Кид настороженно посмотрел на Тима и хмуро кивнул.

- А ты это к чему? - уточнил он.

- Да вот, - асур пожал плечами. - Меня эта сирена боится, а ты ей нравишься, хочешь, я тебе ее подарю, на память о нашей очередной встрече?

Рыцарь фыркнул:

- Вот еще. Сам приручил, сам и мучайся. А я... это... у меня скоро свидание, совсем забыл... Ладно, увидимся позже, - Тим даже слово сказать не успел, как Кид скрылся за дверью.

- Друг называется, - хмуро пробурчал асур, тяжело плюхаясь на кровать. - Ну что, купить тебе апельсинов?

Сирена робко кивнула и сделала попытку опять удрать в свой угол.

- Да не бойся ты меня, - раздраженно сказал Тим, хватая ее за руку. - Сейчас пойдем, купим тебе твоих апельсинов. Потом одежду присмотрим. Зовут-то тебя как?

Прошло около минуты, пока девочка, наконец, ответила:

- Илика... Меня зовут... Илика...

Наверное, со стороны это выглядело забавно, во всяком случае, прохожие с любопытством разглядывали странную пару - впереди шел высокий ассасин в боевом доспехе и с двумя мечами на поясе, а за ним, мелко семеня и судорожно сжимая обеими руками его ладонь, бежала маленькая сирена. И это было просто вопиющим нарушением обычаев, ведь питомцы и рабы карт не имеют права самовольно приближаться к своему хозяину и, тем более, дотрагиваться до него. Все без исключения приручатели, прежде чем выставлять карты призыва на продажу, в обязательном порядке налагают на питомцев специальные чары. Эти чары не позволяют существам в дальнейшем проявлять непокорность, заставляют беспрекословно выполнять все приказы господина и, конечно же, держать установленную дистанцию, нарушать которую нельзя. Любое неповиновение или несоблюдение установленных правил карается страшной болью. Развеять эти чары невозможно. Они накладываются раз и навсегда. Таким образом, с первого взгляда было очевидно - душу сирены в карту заключил сам хозяин, который, не будучи приручателем, то ли поскупился, то ли просто поленился обратиться к профессионалу и оставил все как есть.

Тим чувствовал себя довольно глупо, замечая ироничные взгляды прохожих. Он и сам понимал, что надо бы отвести Илику к хорошему специалисту, чтоб тот исправил ситуацию. Но, во-первых, он сознавал свою вину перед маленькой сиреной, а, во-вторых, он все-таки надеялся, что можно обойтись и без колдовства. Впервые в жизни ощущая себя безвольной тряпкой, Тим, тем не менее, твердо решил - никаких приручателей. Ни сейчас, ни потом. На Искре ведь тоже до сих пор не было никаких заклинаний. Асур приручил ее давным-давно, когда был совсем юнцом, ничего толком не умеющим и не знающим.Конечно, в то время он вообще понятия не имел ни о каких чарах смирения. Просто взял подаренную наставником карту, да заключил в нее душу первой попавшейся пантеры. Намучился в первое время знатно. На предплечье до сих пор красовались три глубоких шрама от когтей Искорки. Зато теперь они не слуга и господин, а самые настоящие друзья. Похоже, и сейчас придется сделать то же самое. Тим иронично улыбнулся, подумав, что с сиреной будет проще - у нее нет ни клыков, ни когтей, так что есть шанс в этот раз обойтись без шрамов.

Подойдя к привратнику Мурркета, асур заплатил пошлину и тут же вместе со своей подопечной был перемещен на торговую площадь.

- Выбирай что хочешь, - разрешил Тим, подводя сирену к купцу, торгующему фруктами и напитками.

Илика восхищенно уставилась на витрину, заваленную экзотическими диковинками. Видно было, что все ей здесь в новинку. Прошло несколько минут, прежде чем Тим понял - процесс нужно брать в свои руки. Сирена только стояла, да разглядывала прилавок. Было заметно, что она попросту боится о чем-либо попросить своего хозяина.

- Дыни тебе нравятся? - решительно спросил Тим Илику.

Сирена робко кивнула.

- Так, две дыни, пожалуйста, - попросил асур купца. - И еще десяток апельсинов. Что еще тебе взять?.. Яблоки понравились?

Илика опять недоверчиво и смущенно кивнула.

- Десять яблок.Еще... Ты сладкое, кексы, к примеру, ешь?

- Не знаю, - тихо призналась сирена. - Не пробовала.

- Пять кексов.

Купец изумленно смотрел на ассасина, покупающего лакомства для сирены. Это, правда, ничуть не мешало ему передавать странному покупателю названные товары. Накупив всяких вкусностей, Тим направился к ближайшей лавке, в которой продавали доспехи для магов. Выбрал красивую синюю мантию земли и, не торгуясь, купил. Потом там же приобрел легкий посох из вишневого дерева.

- Я много путешествую, - объяснил он Илике. - Видимо, тебе придется иногда меня сопровождать. Обещаю, что постараюсь не подвергать тебя опасностям, но жизнь ассасина не слишком спокойна, поэтому доспех и оружие тебе не повредят.

Сирена с ужасом посмотрела на усиленную стальными кольцами мантию мага. Она, конечно же, была несравнимо легче, чем доспех воина, особенно тот, который сейчас был на асуре, но ей даже в страшных снах не представлялось, что придется носить такое тяжелое и громоздкое одеяние. Перехватив взгляд Илики, Тим еще больше нахмурился.

- Ну что я могу поделать? - словно оправдываясь, сказал он сирене. - Поверь мне, умирать намного более неприятно, чем носить этот доспех.

- Хорошо, - шепотом ответила ему Илика. Она и теперь до ужаса боялась и совершенно не доверяла своему хозяину. Конечно, он за весь день ни разу ее не ударил и даже купил всяких вкусностей, но асуры вообще непредсказуемые существа. Кто его знает - что он завтра или даже через мгновенье решит сделать?

Их общение прервал радостный возглас:

- Надо же, какие важные персоны и без охраны! Тимир ир Ильшасс, ты-то нам и нужен! - сквозь толпу к ним быстро пробирался асур в черной мантии с вышитой на плече эмблемой цеха приручателей.

- Я тоже рад тебя видеть, Шрайк, - ответил Тим, впрочем, особой радости в его голосе слышно не было.

Несмотря на страх перед хозяином, Илика попыталась спрятаться за ним. Она узнала этого асура. Именно он составлял компанию ее господину вчера на озере Молчания. И, что особо страшно, он был приручателем.

- Спасибо за камешек, кстати, я его уже освоил, - колдун картинно взмахнул своим посохом, рукоять которого теперь венчал камень - предмет их с Тимом спора. - У нас тут партия собирается в рейд и не хватает сущей малости - танка и ассасина. Ты нам как раз подойдешь, ну что, выручишь?

Тим задумался. С одной стороны, денег сейчас вполне хватало. С другой, а когда еще в другой раз представится случай заработать? Сейчас деньги есть, а завтра закончатся и что тогда?

- Ну что, пойдешь с нами? - нетерпеливо спросил Шрайк.

- Пойду. Кстати, могу еще и танка привести. Помнишь, вчера мы с ним кутили? - ответил Тим.

- Как не помнить. Хороший танк, только пить не умеет. Впрочем, мы и не в кабак собрались, так что зачем ему пить? - Шрайк ехидно улыбнулся. - Аза тобой сейчасне вчерашний ли трофей прячется? - колдун все-таки заметил сирену, почти полностью скрывшуюся под плащом Тима. - Ну-ка иди сюда, - поманил он ее пальцем. - Она у тебя что, даже не зачарованная? - удивился Шрайк, поняв, что дитя сирены и не думает его слушаться.

- Нет, - ассасин покачал головой. - Успеется еще. Сейчас она и так напугана и расстроена, чего еще добавлять?

- Ты мне это брось! - сурово возразил ему колдун. - Питомцы и рабы должны знать свое место. Одного не доглядишь - все взбесятся и перестанут соблюдать законы. А на этих законах, между прочим, весь наш мир стоит. Как ее зовут?

- Илика, - ответил Тим.

- Илика, иди сюда, быстро! - требовательно позвал Шрайк. Сирена нерешительно вышла из своего укрытия и медленно подошла к нему. - Ты должна запомнить три правила. Первое - перечить господину нельзя, что скажет, то и делай. Скажет - умри, умрешь, скажет - убей джинна в Эль Кассии - пойдешь и попытаешься его убить. Второе - ты должна следовать за хозяином в двух шагах от него. Любое нарушение этого расстояния может быть только по его приказу. Третье - ты не имеешь права делать что-либо без повеления своего господина. Запомнила?

Илика кивнула.

- Теперь я немного поколдую и после этого любое нарушение правил или даже мысль об этом будет вызывать у тебя вот такую боль...

Шрайк сделал несколько замысловатых пасов руками и пробормотал непонятную фразу. Сирена как подкошенная упала на землю. Ее затрясло. Из глаз градом покатились слезы. Было видно, что ей больно, но она даже кричать не может. Одного взгляда на это безобразие Тиму хватило, чтобы принять решение.

- Довольно! - он грубо оттолкнул приручателя. - Не помню, чтобы я тебя об этом просил.

- Не знал, что в клане ир Ильшасс есть неженки, - фыркнул Шрайк. - Это всего лишь питомец, не более того. То, что она немного похожа на нас, ровно ни о чем не говорит. Я бы еще не особенно удивился, если бы ты был гайя или девой, но уговаривать асура... Бред! Ты уверен, что твоя мама не любила прогуливаться в садах Лакси под ручку с кем-нибудь из светлых?

В глазах Тима сверкнула сталь. Сомневаться в происхождении асура из клана ир Ильшасс?! Такое даже друзьям не прощается, а уж едва знакомым...

- Роща у северных врат. На закате, - сухо сообщил приручателю Тим и, демонстративно взяв сирену за руку, удалился с торговой площади.

- Останешься дома. За тобой присмотрит Райна, - распорядился Тим, кивнув в сторону сторожевой гарпии. Огромная крылатая женщина с крыльями коршуна и жуткими птичьими глазами, послушно склонилась перед асуром, подтверждая, что его приказ услышан. Илика вцепилась в ладонь Тима, и ни в какую не желала оставаться со страшным чудовищем наедине. - Искра!..

Дверь с треском распахнулась и на крыльцо вылетела огромная пантера. Сирена вскрикнула и попыталась вновь спрятаться за хозяина. Теперь он казался ей единственным надежным укрытием в этом безумии с гарпиями и прочей живностью.

- Илика! - чтобы нормально говорить с сиреной, а не смотреть на нее сверху вниз, Тим был вынужден опуститься на корточки. Он изо всех сил старался, чтобы не выплеснуть на нее свое раздражение и злость. - Я знаю, что ты сейчас напугана и тебе нелегко. Но, к большому моему сожалению, ничего исправить нельзя, и придется привыкнуть ко мне, к этому дому и к моим питомцам. Они не сделают тебе ничего плохого. Да, Искра большая кошка, но она все же кошка - добрая, ласковая и любит, когда ее чешут за ухом. Райна - гарпия, все верно, но она абсолютно мне послушна и предана, и она ничего и никогда не сделает без моего приказа. А сам я зла тебе не желаю, честное слово. Все, что случилось по моей вине, было не по злому умыслу, поверь. Я дорого бы дал, чтобы все вернуть на свои места, но, увы, сделать это невозможно. Понимаешь?

Илика кивнула и потупилась.

- Вот и умница. А теперь ступай, можешь поспать или погулять по городу, словом, делай что хочешь, только не мешай мне и до завтра меня не беспокой. Райна!.. - Тим бросил гарпии небольшой кошель. - За Илику отвечаешь головой, если на прогулке она что-то приглядит, купишь. А еще отведи ее на улицу Ткачей, пусть одежду себе выберет. Все ясно? - гарпия кивнула и жестом повелела Илике следовать за ней. Сирена неохотно отпустила руку Тима и, понурившись, побрела вслед за Райной.

Весь день асур просидел в своей комнате, выправляя заточку на клинках. Он не волновался из-за дуэли, но это был прекрасный повод отвлечься от свалившихся на его голову проблем. Сейчас, когда первоначальный гнев схлынул, Тиму стало смешно - знал бы Шрайк, кем на самом деле была его мать - тридцать раз бы подумал, прежде чем шутить по поводу ее "прогулок" со светлыми. Сейя Кирия ир Ильшасс многим была известна еще со времен достопамятной войны Света и Тьмы, по сей день воспеваемой менестрелями в балладах. О ее жестокости и кровожадности ходили легенды. Говорили, что отец Тима также от нее не отставал, но он погиб в самом конце войны, еще до рождения сына, так что память о нем сохранилась лишь в виде рассказов многочисленных наставников, да старого портрета в спальне матери. Кто знает, быть может именно смерть супруга Сейя так и не могла простить? Но, как бы то ни было, несмотря на царящее уже почти полсотни лет перемирие между девами, асурами и гайя, она осталась непримиримой противницей светлых. В имение ир Ильшасс по сей день вход был только для чистокровных асуров. Это-то и послужило причиной размолвки Тимира с матерью. Несмотря на ее старания, сын вырос без расовых предрассудков, поэтому, когда он посмел притащить тайком в имение своих дружков, среди которых было несколько светлых и двое гайя, ему попросту указали на дверь. Такой позор клан ир Ильшасс стерпеть не мог. Впрочем, за все прошедшие годы, не было ни дня, чтобы Тим пожалел о своем поступке. Ему больше нравилось быть одиночкой, жить самостоятельно и не зависеть от всяких условностей. По родне он не скучал, а Катан, столица государства асуров, не нравился ему никогда: мрачные стены из черного гранита, в которых смех кажется кощунством, фонтаны с лавой вместо воды, кроваво-алые отсветы факелов, нежить за пределами города... О чем тут было тосковать?

Тим еще несколько раз провел точильным бруском по острию, а затем, отложив меч в сторону, встал и снял с полки ремень и полировальную пасту для доводки лезвия. Он не жалел времени на подготовку клинков - для ассасинов добротно наточенный меч - это уже половина победы. Асур никогда этого не забывал.

Солнце склонилось к горизонту, когда Тим закончил свое занятие и, вложив свои мечи в ножны, вышел из дома. Искра с готовностью последовала за ним. Райна была во дворе, из чего асур понял - сирена в город не пошла. Вероятно, она сейчас пряталась где-то в доме.

- Охраняй! - распорядился Тим, проходя мимо гарпии, та послушно кивнула.

На закате поднялся ветер. Сорванные им розовые лепестки запутывались в волосах асура, цеплялись к шерсти его пантеры. Кроны низкорослых деревьев шумели, приветствуя Тима и его верную спутницу. Отойдя в сторону от дороги, ассасин немного размял мышцы, а потом вытащил клинки. Раз уж у него появилось свободное время - следовало этим пользоваться.

Мечи послушно плясали свой страшный танец. Постепенно скорость стала такой, что воздух, рассекаемый острыми лезвиями, начал петь священную песню смерти. Асуры выше всего на свете ценили скорость движений, а потому настоящим воином считался лишь тот, кто может заставить ветер петь. Посчитав разминку законченной, Тим вернул клинки в ножны и облокотился о дерево.

Искра фыркнула и отряхнулась. Лепестки полетели в разные стороны.

- Тише! - попросил ее Тим.

Колдуна пришлось ждать довольно долго. Асур, было, решил, что тот струсил, когда из арки ворот вышел Шрайк. Его сопровождал огромный орк. Искра выжидательно посмотрела на хозяина, тот подмигнул ей.

- Приступим? - спросил колдун, вставая в стойку.

- Приступим, - ответил ему Тим, нарочито неторопливо доставая мечи.

Орк взревел и бросился на Тима. Искра рванулась к нему. Не дожидаясь, пока противник нанесет удар, ассасин сделал головокружительно быстрый бросок, и два его меча с силой опустились на шлем колдуна. Клинки взвыли и расплылись в воздухе - досталось и колдуну и подоспевшему ему на помощь орку. Острое лезвие взрезало стальную кольчугу на боку Шрайка. Как ни странно, боль позволила ему прийти в себя. Он быстро выкрикнул несколько слов, и в Тима ударил столб огня. Вспышки пламени затанцевали на черном доспехе. Тяжелый топор орка проделал солидную вмятину в стальных пластинах ассасина и даже частично прорубил их. Ассасин попытался уйти в тень, но не смог - жалящий кожу огонь не позволил сосредоточиться на переходе. Искра хотела опрокинуть колдуна на землю, но он вовремя заметил этот маневр и бросил в нее оглушающее заклятие. Пантера застыла, не в силах пошевелиться.

Предвкушая свою победу, Шрайк ринулся к сопернику, намереваясь добить. Посох так и мелькал в его руках, нанося удары и, одновременно выстреливая заклинаниями. Ассасин отступал, все больше уклоняясь и блокируя удары противника. Вскоре к приручателю присоединился орк, и стало совсем тяжко. Прогнутая и, похоже, пробитая пластина на груди сильно мешала движениям. Тим понял, что сильно недооценил боевые умения Шрайка. Возвращение Искры немного улучшило ситуацию, но все равно силы были не равны.

- "Иссиль!" - позвал колдун, и в воздухе мелькнула маленькая синяя искорка.

Тим понял, что на сей раз он надежно влип - синий эльф вмиг подлечил раны хозяина и орка и исчез. Ассасин уже попрощался с жизнью, как услышал откуда-то издалека тихое пение.

Движения Шрайка и его орка сильно замедлились, в их глазах отразилось смятение, почти все наносимые ими удары стали проходить мимо цели. Тиму показалось, что его противники вмиг потеряли зрение. Теперь песня зазвучала громче, в ней слышались тоска и печаль. Доспех приручателя задымился как от попадания кислоты. Нужно было быстро действовать, и ассасин перешел в наступление - взмах руки и едкая белая пыль устремилась Шрайку в глаза. Он взвыл от боли. Мощный удар клинками и немного магии, и призванная Тимом смертельная волна отшвырнула его противников, протащив их по земле несколько метров. Кровавый удар заставил один из клинков ассасина загореться алым. Тим почувствовал, как сила колдуна переходит к нему. Еще один взмах руки и Шрайк оказался в облаке усыпляющей пыли. Он с глухим ударом упал на землю. Искра в это время ожесточенно дралась с орком, успешно уворачиваясь от его топора.

Достав из-за пояса кинжал, Тим приставил его к горлу Шрайка.

- Отзывай своего орка, все кончено.

- Йель, стоять, - хрипло позвал колдун, и орк смиренно опустил свой топор. Искра отскочила от него, угрожающе рыча.

- А теперь говори: "Я сожалею о том, что оскорбил благороднейшую Сейю Кирию ир Ильшасс, усомнившись в ее верности своему супругу..."

Ужас, отразившийся в глазах Шрайка, заставил Тима удовлетворенно улыбнуться. Асуры (впрочем, не только они), позволившие себе хоть чем-то обидеть Сейю ир Ильшасс, обычно пропадали бесследно, причем весьма быстро. По слухам, смерть их была очень и очень мучительной. Во всяком случае, в этом мало кто сомневался. Дрожащим голосом колдун пробормотал подсказанную Тимом фразу.

- Хорошо, умничка. А теперь скажи: "Я приношу свои извинения клану ир Ильшасс за свое недозволительное поведение и прошу простить мне мою глупость и самонадеянность".

После того, как Шрайк послушно повторил за ним и эти слова, Тим счел инцидент исчерпанным и отпустил своего противника. Колдун, как мог, быстро, постарался покинуть поле боя. Ему и его орку здорово досталось. Шрайк сильно хромал, а его доспех, похоже, теперь было проще выкинуть, чем починить.

Тим привалился спиной к дереву - возбуждение битвы проходило, а полученные раны болели все сильнее. Он поднес руку к груди, туда, куда пришелся особенно сильный удар. Ладонь тут же стала липкой.

- Плохи дела... - Тимир пошатнулся - от кровопотери закружилась голова.

- Можно, я помогу? - раздался звонкий мелодичный голос, и из-за дерева вышла Илика.

Асур поморщился. Он уже и так понял, кто спас его в этом бою: белый шум и песнь печали - самые простые, но, в то же время, самые действенные заклинания сирен. Оставалось только удивляться, что у этой малявки хватило силы пробить защиту опытного колдуна.

- Я сам, - ответил ей асур и тут же осел на землю, потеряв сознание.

Попытка открыть глаза вызвала взрыв головной боли.

- Наконец-то! - словно откуда-то издалека донесся омерзительно жизнерадостный баритон Кида. - Эй, спящий красавец, ты уже с нами, или мне сходить в бордель за принцессой?

Тим выдавил из себя жалкое подобие улыбки, но ответить не смог. Он с трудом сглотнул и умоляюще посмотрел на Кида.

- Минутку... - рыцарь тут же вышел из комнаты и вернулся через несколько секунд со стаканом воды. Асур был так слаб, что Киду пришлось поддерживать его, пока он пил.

- Я так понимаю, что сейчас с моей стороны будет жестоко расспрашивать тебя о том, что же произошло, - Тим показал рукой на горло и откинулся на подушки. - Понятно. Тогда чуть позже. Вскоре нас обещал навестить Элмор. Помнишь его? - в ответ асур едва заметно кивнул. - Вот и чудно. Мы с ним как раз пили пиво, когда... А вот и он, кстати.

Рыцарь встал и пошел открывать дверь. Вернулся он уже в компании светловолосого и голубоглазого клирика. Тим сразу же узнал его. Несмотря на свой юный вид, Элмор был превосходным целителем. Они уже не раз вместе участвовали в различных рейдах и вылазках.

- Рад тебя видеть, - чистый, высокий голос, немного наивные голубые глаза и светлая челка, постоянно взъерошенная и всклокоченная, придавали ему вид подростка. Но асур знал - клирик прекрасно способен за себя постоять, да и в лекарском мастерстве с ним мало кто может сравниться. - Если позволишь, я повременю с любезностями и сначала приведу тебя в порядок.

Не дожидаясь ответа, Элмор откинул с Тима одеяло и недовольно нахмурился.

- Спорим, я знаю, кто тебя так перевязал, - заявил он, почти сердито снимая бинты с асура.

- Ты ж понимаешь, времени как всегда не было, - безмятежно ответил ему Кид. - Я ведь знал, что ты придешь и все исправишь.

- Я все понимаю, но зачем больного превращать в мумию. Он же еще дышит?! Так... Теперь немножко потерпи... - Тим не удержался и застонал, когда Элмор начал отдирать бинты, прилипшие к ране. - Я сказал, потерпи, - сурово прокомментировал клирик и укоризненно посмотрел на рыцаря. - Кид, в следующий раз я вместо того, чтобы тебя вылечить, тоже бинтами обмотаю, а потом буду их долго и с наслаждением отдирать. Если бы ты не отмахнулся от моего предложения в таверне и не заявил, что без меня справишься, не пришлось бы теперь мучить нашего друга.

- Да кто ж знал, что все так будет? - развел руками Кид.

- Можно подумать, что ты не видел, как сильно была перепугана девочка, - Элмор засучил рукава мантии и начал что-то тихо напевать. Ладони его засветились синим светом, а рана, над которой он проводил руками, начала затягиваться буквально на глазах. Кид в это время стоял у окна, увлеченно чистил ногти метательным ножом и делал вид, что происходящее его ни в какой мере не касается.

- Вот и все, - сказал клирик через некоторое время и поправил складки на мантии. Потом он достал из кармана безукоризненно чистый батистовый платок и протер им руки. - Вставай, лежебока, некоторое время голова будет кружиться. Дня два постарайся воздержаться от резких движений. В остальном ты абсолютно здоров. Я даже постарался, чтоб твой честно заработанный шрам был как можно незаметней, но в другой раз постарайся все-таки избегать прямых попаданий топором. Знаешь ли, подобные ранения сложно заживлять аккуратно.

Тим осторожно приподнялся и сел на краешек кровати. Голова почти не кружилась.

- Элм, с меня причитается! - заявил он.

- Полно тебе, как-нибудь поучаствуешь со мной в очередной авантюре, и мы квиты, - снисходительно улыбнулся клирик. - Как твой лекарь я настоятельно посоветовал бы тебе сходить в кабак и выпить вина. Чем больше, тем лучше. Крови ты потерял достаточно, а потому вино тебе точно не повредит. Красное, конечно же. И кусок мяса... В обязательном порядке.

- По рукам. Сейчас оденусь, и пойдем, - с легкостью согласился Тимир, наугад вытягивая из шкафа первую попавшуюся рубашку. - Элмор, да ты просто гений врачевания, - сообщил он, рассмотрев еле заметный неровный шрам, оставшийся на месте рубленой раны.

- Я знаю, - "скромно" ответил ему клирик.

Вскоре дружная троица неспешно направилась отмечать возвращение Тима в мир живых. Никто из них так и не вспомнил о маленькой сирене, которая сейчас горько плакала, сидя на лестнице, ведущей на второй этаж. На коленях у нее, словно маленькое солнышко, лежал немного подсохший и запылившийся апельсин.

Чужой асур причинил ей сильную боль. Илика на какое-то время перестала понимать, что происходит. Она даже не помнила, как встала на ноги. Способность осознавать происходящее вернулась к сирене только после того, как хозяин взял ее за руку и куда-то повел. Идти было тяжело, от пережитого потрясения сирена дрожала, словно осиновый листок, все тело казалось ватным. Она, как могла, заставляла себя переставлять ноги, мечтая лишь о том, чтобы оказаться как можно дальше от приручателя. Наконец, Илика увидела перед собой сияющий портал. Асур первым шагнул в него и потянул за собой свою подопечную.

Уже знакомая центральная площадь Рондо теперь показалась ей чуть ли не родной. До дома Тимира осталось совсем немного, когда сирена споткнулась о камень и едва не упала. Асур почти машинально подхватил ее, поставил на ноги, внимательно осмотрел, а потом точно так же, без малейших эмоций, поднял на руки и понес к дому.

Всю оставшуюся часть пути Илика боялась пошевелиться. Она лишь изредка украдкой рассматривала странного асура, по воле случая ставшего ее хозяином - резкие черты лица, тонкие губы, черные как ночь глаза, большой шрам на виске, частично скрытый волосами... Он казался суровым, бескомпромиссным, жестоким и безжалостным. Глядя на это лицо, сложно было поверить, что Тимир способен на что-то доброе. Впрочем, это-то как раз было в порядке вещей - его раса никогда не славилась миролюбием и склонностью к милосердию. Вот и сейчас по губам ассасина иногда пробегала улыбка, не сулившая окружающим ничего хорошего. Илике оставалось только от всей души надеяться, что он в эти моменты думает не о ней. Впрочем, теперь, когда память начала потихоньку возвращаться, сирена была почти уверена - Тимир поглощен мыслями о предстоящей встрече с приручателем. И это тоже заставляло задуматься...

Все было неправильно. Сирена точно знала - асуру она была не нужна, он заключил ее душу в карту просто так, похоже, только потому, что поспорил и, видимо, в этот момент он даже не совсем понимал, что делает. Как бы на его месте поступил другой - асур, гайя, дева - не важно? Конечно, отвел бы свою рабыню к приручателю, зачаровал, а потом продал. Этот же суетится, покупает ей лакомства, а потом даже заступается за нее перед сородичем. Потому что чувствует вину? - Нет, конечно. Такого просто не может быть. И уж, конечно, не потому он поругался с этим кошмарным Шрайком.

Сейчас и вовсе чудно - вместо того, чтобы просто приказать ей идти следом, асур поднял сирену на руки и понес домой. Зачем? - Опять непонятно. Но вряд ли им руководила просто жалость. Предположить, что у асуров есть совесть было точно так же нелепо, как думать о том, что солнце на самом деле восходит только потому, что его об этом попросили птицы. В таком случае, что же происходит?..

С другой стороны, уже хорошо, что хозяин, похоже, и не думает ее зачаровывать. Это позволяет получить небольшую свободу передвижений. Конечно, о побеге думать не приходится, но, с другой стороны, даже маленькое послабление - это уже победа. Поэтому сейчас следует изо всех сил держаться за этого ассасина. Любой другой хозяин наверняка превратит ее в безропотную рабыню, чего Илике очень не хотелось.

Такое решение было проще принять, чем воплотить в жизнь. Огромная гарпия, свирепая пантера... Илика боялась их до дрожи в коленках и, невзирая на свои намерения не гневить асура, вцепилась в его руку сразу, как только он приказал ей остаться с Райной - этой полуженщиной-полуптицей. И опять Тимир повел себя странно. Вместо того чтобы прикрикнуть на непокорную рабыню, он начал ее успокаивать и объяснять, что его питомцы никогда не обидят Илику, и сам он тоже не желает ей никакого зла. В это было очень непросто поверить, учитывая то, что в глазах асура порою мелькало тщательно сдерживаемое раздражение. Тем не менее, пришлось подчиниться. Сирена пришла к выводу, что проще всего изображать доверчивость и послушание. Глядишь, удастся выведать истинные намерения хозяина, а также границы личной свободы.

До вечера асур сидел у себя, не велев его беспокоить. Гарпия оставалась во дворе. Пантера спала в комнате хозяина.

Сирена стояла у окна в маленькой коморке наверху и с нетерпением ждала заката. Наконец, когда солнце почти скрылось за крышами домов, хозяин вышел, и его ручная пантера последовала за ним.

Илика помедлила еще несколько минут и спустилась вниз, в комнату асура. Карта с ее душой все так же лежала на столе. Предельно осторожно сирена протянула руку к зеленой драгоценности и дотронулась до нее. Она понимала что, скорее всего, наказание не заставит себя долго ждать, но попробовать все-таки хотелось. К ее удивлению, ровным счетом ничего не произошло, только внезапно сердце запело и стало легко-легко. Захотелось смеяться и танцевать. Еле поборов свой внезапный порыв, Илика взяла карту в руку - и опять только ощущение безмерной радости, счастья и полной свободы.

- Жемчуга росы, тихий плеск волны - озеро Молчанья.

Легкий ветерок, аромат цветов на закате дня...

Вечно буду здесь, - слышен небесам шепот обещанья.

Мать озерных волн в лилий белый снег обратит меня...

Сирена рукой зажала себе рот и испуганно обернулась, надеясь, что ее пение никто не услышал. Несколько минут она напряженно прислушивалась, боясь, что хозяин вернется, но, похоже, он уже успел отойти довольно далеко.

Сжав драгоценную карту в ладони, сирена осторожно приоткрыла окно комнаты, убедилась, что рядом с домом никого нет, и спрыгнула с подоконника. Стараясь выбирать самые темные переулки, она пробиралась к воротам, ведущим прочь из города. Там, у огромной арки, было очень людно. Илика пристроилась к одной из групп и, замирая от страха, миновала стражу. Ветер свободы ударил ей в лицо, принеся с собой аромат цветущих деревьев. Сирена быстро свернула с дороги и углубилась в лес. Теперь следовало подождать до ночи, пока прохожих станет меньше...

Лязг оружия где-то неподалеку заставил ее прервать свои размышления. Илика хотела, было, убежать подальше, но тут услышала крик:

- Искра, ко мне!

Она узнала этот голос. Сирена медленно и очень осторожно приблизилась к полянке, где шло сражение. Выглянув из-за деревьев, Илика поняла - асур в большой опасности - он еле отбивался от наседающего на него противника, а пантера, которая раньше казалась такой страшной, сейчас стояла, не в силах преодолеть наложенное на нее заклятье. Первым побуждением было убежать прочь, но потом... Доспех ассасина был разрублен на груди. Даже с того места, где пряталась сирена, было заметно, что он серьезно ранен. Искра, похоже, ничем не могла ему помочь...

- Проклятый колдун, - с ненавистью прошептала Илика, увидев, что тот призвал себе на помощь синего эльфа. Нужно было на что-то решаться. Сирена отвернулась, намереваясь уйти. Там, впереди, ее ждало озеро Молчания, к чему рисковать из-за того, кто заточил ее душу в карту?

- Засыпай... Россыпью звездной покрыт небосвод...

Спи... Белый шум отдых сердцу несет...

Белый сон... В нем не будет ни бед, ни невзгод...

Белый сон... Белый свет... Манит он и влечет...

Илика и сама не понимала, что заставило ее запеть эту песню - ненависть ли к колдуну, жалость ли к асуру... Теперь это было уже неважно. Здесь и сейчас существовала только эта песня. Песня белого шума... Песня, навевающая сон, застилающая глаза. Древняя песня сирен. Ее последняя нота дала начало новой мелодии. Песнь печали. Разъедающая плоть, не позволяющая двигаться...

Сирена настолько была поглощена наведением чар, что даже не заметила, как бой закончился. Тимир приставил свой кинжал к горлу колдуна и заставил его принести свои извинения, после чего побежденный ушел восвояси. Тут бы Илике и убежать прочь, пока ее не хватились, но она задержалась - захотелось убедиться, что с ее асуром все в порядке. За хорошее отношение и доброту просто необходимо было отплатить той же монетой.

Но, похоже, с ассасином дела обстояли плохо. Он тяжело привалился к дереву и поднес руку у груди. Илика увидела его окровавленную ладонь и поняла, что убежать сегодня не получится. Во всяком случае, не сейчас. Если оставить асура здесь - он просто умрет.

- Можно, я помогу? - спросила она, выходя из-за дерева.

- Я сам, - хрипло ответил ей Тимир и, теряя сознание, медленно опустился на землю.

Илика подошла к нему поближе. И только теперь ей стало страшно. Сирены, дети цветов, дети зари и туманов, боялись крови. Ее запах, ее вид внушали им безотчетный ужас. А Тимир был весь покрыт кровью. Илика так и не смогла заставить себя подойти к нему. В оцепенении она просто стояла и смотрела, как под асуром расплывается темно-красная лужа.

Мимо нее, припадая на переднюю правую лапу, прошла Искра. Мудрый зверь подошел к хозяину и невозмутимо начал зализывать его раны. Илика, увидев это, пришла в полное смятение. Почти крича от охватившего ее ужаса, она попыталась оттащить хищницу от асура. Не зная о том, что слюна пантеры целебна, и сейчас она всего лишь старается остановить кровотечение, сирена решила, что Искра учуяла кровь и хочет убить своего господина. Огромный зверь свирепо зарычал и одним ударом лапы отшвырнул девочку прочь. Конечно, когти пантера не выпустила, но и этого хватило, чтобы Илика сильно ушиблась при падении. Теряя рассудок от страха, она бросилась за помощью в город, даже не понимая, что одинокая сирена на улицах Рондо может привлечь нежелательное внимание.

Стража не пожелала ее выслушать. Они только посмеялись и сказали, чтобы передала своему хозяину, спрятавшемуся в тенях, что его шутку оценили. Илика металась по улицам Рондо, безнадежно вглядываясь в лица прохожих. Те, к кому она отваживалась подойти, лишь раздраженно отмахивались от нее, не желая тратить свое драгоценное время на какие-то глупости. Она попыталась найти дом, в котором жил асур. Теперь уже даже гарпия Райна казалась ей самым дорогим существом. Но и это ей не удалось - вскоре Илика поняла, что окончательно заблудилась. Остановившись возле какого-то здания, сирена села на тротуар и бессильно заплакала. И именно в этот момент прямо из окон дома напротив она услышала знакомый голос. Девочка вскочила и бросилась в гостеприимно распахнутую дверь.

Илика чуть не задохнулась, войдя в темное и задымленное помещение. Повсюду за прочными дубовыми столами сидели асуры, девы и гайя. Они оглушительно смеялись, пили что-то из огромных кружек и выпускали дым, беря в рот маленькие горящие серые палочки. Запах от них был особенно неприятен. Сирена застыла на пороге, пытаясь найти в этом отвратительном месте знакомое лицо. Ей повезло - друг ее хозяина сидел совсем рядом - около окна. Он увлеченно разговаривал с каким-то светлым волшебником. Илика набралась храбрости и подошла к их столу. Она жалобно посмотрела на того, кого ее хозяин называл Кидом. Тот по-прежнему не обращал на нее никакого внимания. Сирена робко тронула его за рукав. Рыцарь посмотрел на нее и, узнав, заулыбался:

- Надо же, а вот к нам и Тим пожаловал! - сообщил он своему собеседнику.

- Тим? А где он? - удивленно спросил волшебник.

Кид оглядел зал.

- Эй, малявка, а где Тим? - спросил он у сирены.

- Пожалуйста, помогите. Он умирает, - Илика попыталась взять рыцаря за руку, но не смогла обхватить его широкую ладонь, а потому удовольствовалась одним мизинцем. - Пойдем, ну пожалуйста, быстрее! Там пантера, она его съесть хочет! - Кид удивленно приподнял брови.

- Пантера? Тимира? Однако-с...

- Пойдем все же посмотрим, - предложил его знакомый.

- Да ладно тебе, сиди здесь, я скоро, - ответил ему Кид. - Скорее всего, малявка просто что-то напутала. Хочу я посмотреть, какая пантера может захотеть съесть нашего Тима, и куда он потом повесит ее шкуру...

Илика отвела рыцаря к асуру. К ее искреннему удивлению, он был еще жив, а Искра и не собиралась его есть. Кровожадный зверь, похоже, удовольствовался просто тем, что выпил кровь своего хозяина. Пока Кид нес асура домой, сирена старалась держаться как можно ближе к нему и подальше от пантеры. Сам вид Искры внушал Илике глубокое отвращение.

Когда они дошли до места, рыцарь уложил своего друга на кровать, где-то в шкафу нашел бинты, и они с Иликой наспех обработали его раны. Собственно, врачеванием занимался Кид, а сирена только подавала ему бинты, не в силах побороть свой страх перед кровью. После того, как все было сделано, рыцарь направился к выходу, приказав сирене:

- Следи за ним. Если очнется, дай ему воды. Я скоро вернусь... - выходя из комнаты, он внезапно остановился и поднял с пола... Сердце Илики пропустило несколько ударов - сирена сразу же узнала карту со своей душой.

- Всегда знал, что асуры недолюбливают порядок, но чтобы разбрасывать карты призыва по полу - это уже чересчур. Ладно, потом верну, когда очнется, - пробормотал рыцарь, пряча драгоценность себе в карман.

Сирена была в отчаянии. Она не помнила даже как ухитрилась выронить эту проклятую карту.

Все, что было потом, прошло для Илики словно в тумане - рыцарь вернулся со своим знакомым волшебником. Они вылечили асура и все вместе куда-то ушли. Что рыцарь сделал с картой, сирена не знала. Похоже, он даже и не подумал вернуть ее Тимиру. Словно безумная, Илика металась по своей каморке наверху. Сетка со вкусностями все так же валялась в углу там, куда она ее положила, а на кровати лежал одинокий апельсин. Задумчиво сирена взяла его в руки. Утренние события казались такими далекими и ненастоящими...

Присев на ступеньку лестницы, Илика долго разглядывала свое маленькое ручное солнышко, а потом не сдержалась и горько заплакала.

- И что вы только со Шрайком не поделили? - спросил Кид, разливая вино. - Расскажешь?

Тим неопределенно пожал плечами:

- Да так... Просто он позволил себе вмешаться в мои личные дела, ну и так, по мелочам...

- И потому ты решил, что просто необходимо сжить его со свету?

- Ты же понимаешь, мелочи мелочам рознь. За некоторые мелочи можно и жизнью поплатиться, - асур посмотрел в окно. - Впрочем, все это пустяки. Ты лучше расскажи, как ты вообще меня нашел?

- О, это отдельная история, - Кид попробовал вино и кивнул, одобряя выбор асура. - Сидели мы с Элмором, пили пиво, перемывали кости старым знакомым, а тут кто-то меня за рукав надумал дергать. Смотрю - сирена твоя. Говорит, мол, тебя пантера пытается съесть...

- Пантера?! - фыркнул Тим, едва не подавившись вином. - Это Искорка что ли?

- Ну да. Я так понял, она зализывала тебе рану, а сирена решила, что ее привлекает кровь. Короче, напуганная она была...Глаза, что твои плошки и тянет меня за мизинец, торопит. Каюсь, не поверил я ей сразу, даже вот Элма здесь оставил. Зря, наверное. О, кстати, держи - на полу у тебя нашел, - Кид протянул асуру найденную карту призыва.

- Странно. Я на столе ее оставлял, - задумчиво сказал Тим. - Знаешь, мне одно непонятно - как сирена оказалась в сакуровой роще? Я же с Искрой на дуэль отправился. Сам знаешь, все, кроме приручателей, за пределы города могут выходить только с одним призванным питомцем. Остальных можно отозвать и носить с собой, на случай, если понадобится замена, но в призванном состоянии двоих водить не получится при всем желании. Илику я оставил дома. Карта ее лежала на столе. Может мне кто-нибудь объяснить, как же в таком случае моя сирена оказалась в роще?

Кид развел руками, а Элмор недоуменно покачал головой.

- Возможно, тебе следует об этом спросить у нее самой, - предложил он. - И, если ты не против, я бы тоже хотел услышать ответ.

- Нет проблем, - согласился асур. - Сейчас выпьем, поедим, пообщаемся, а потом сходим ко мне. Илика никуда от нас не денется.

- И то верно, - заметил Кид и, подняв бокал, провозгласил. - Итак, за твое чудесное спасение!

- И за тех, кто мне его обеспечил, - дополнил его речь Тимир.

Элмор пристально смотрел на алые искорки, мерцающие в глубине бокала. Тим не поскупился и выбрал для празднования очередного своего возвращения в мир живых самое дорогое вино, какое только было в таверне. "Закатный багрянец" делают из винограда, растущего в окрестностях волшебного леса. Выращивать и собирать его непросто - слишком уж много там водится всяких опасных тварей. Вкусное вино, ароматное... И все же мысли клирика постоянно возвращались к сирене. По большому счету странности ее поведения принесли только пользу - если бы она не смогла выйти за пределы Рондо, Тим бы просто истек кровью. Если бы она слушалась исключительно приказов хозяина, то не побежала бы за подмогой. Но было одно "но" - все питомцы должны быть абсолютно послушны, а их способности и возможности - строго ограничены. Иначе в какой-то момент возникнет опасность бунта. Если эта сирена - исключение и в таком качестве устраивает Тима - то ничего страшного, пусть будет так, но если существует возможность, что подобную свободу получат и другие существа...

- Не забудь своей малявке купить еще апельсинов, она их честно заслужила, - напомнил асуру Кид. - Без нее тебе бы вряд ли удалось остаться в живых.

- Кстати, а куда она делась? - спохватился Тим. - Что-то я не помню, что видел ее, когда мы уходили из дома.

- В последний раз я видел твою сирену, когда она мне помогала тебя лечить, - припомнил Кид.

- Когда я пришел, ее, вроде бы, нигде не было, - сообщил Элмор, вставая с лавки. - Тим, заплати-ка ты за вино, да пойдем посмотрим, куда она делась. Хотите - смейтесь, хотите - нет, но странности поведения твоей сирены мне не дают покоя.

- Вот тебе и посидели в дружной компании, - расстроился Кид.

- Да мы ж только убедимся, что с ней все в порядке и вернемся обратно, - утешил его асур.

Выплакавшись вволю, Илика ужасно захотела спать. Она попыталась прилечь на ветхий диван, стоявший в каморке, но старые пружины впивались в бок, поэтому сирена сбросила одеяло на пол и, закутавшись в него, свернулась калачиком и вскоре заснула.

- Тихо ты, не топай, не видишь, спит ребенок... - услышала она сквозь сон. Чьи-то теплые руки подняли ее с пола. Илика ничем не выдала своего пробуждения. - Эх ты, черствая твоя душонка, пошел пьянствовать, а про девочку-то и вовсе забыл. А она, между прочим, спасла тебя, остолопа... - судя по голосу, это был Кид.

- Сам-то тоже хорош, - шепотом огрызнулся Тим. - Будто бы ты о ней вспомнил.

- А чего вы шепчете? - раздался голос Элмора. - Все равно ее будить - это раз. А, во-вторых, вам не кажется, что вы слишком много внимания уделяете обычной рабыне?

- Тихо ты, - шикнул на него Кид. - Не мели чушь. Тима она спасла? - Спасла. Долг платежом красен.

- Какой долг? Это что, я теперь до конца жизни, выходит, своему ангелу обязан? Лазарь меня столько раз спасал, что уже и упомнить не выйдет. Но при всем при этом он мой питомец и, как таковой, делает только то, что должен делать. Попробовал бы он игнорировать мои приказы.

- Элмор, да замолчи ты, наконец, - уже сердито сказал ему Кид.

Илика почувствовала, что ее уложили на мягкую кровать и укрыли чем-то пушистым. Сразу стало тепло и уютно. Сирена сладко зевнула и опять заснула.

Друзья разошлись под утро. Как ни интересно им было выведать у Илики тайну, а Кид и Тим наотрез отказались ее из-за этого будить. Пришлось Элмору на время обуздать свое любопытство. Впрочем, вечер все равно провели весело - не желая больше сидеть в трактире, друзья закупили там напитки и еду и устроили себе небольшой пикник у Тима в маленькой комнате наверху. Несмотря на некоторую тесноту, горница оказалась вполне уютной, да и, по правде сказать, альтернативы все равно не было - дом был невелик - всего-то две комнаты, да кухня. Гостиную, которая одновременно служила асуру спальней, сейчас по общему согласию оккупировала Илика. Так что выбирать не приходилось.

Проводив друзей, Тимир намеревался лечь спать, но услышал внизу тихие шаги и спустился на первый этаж. Как и предполагалось, он столкнулся там с заспанной Иликой.

- Проснулась? - спросил он, едва сдерживая зевок.

- Да, - сирена испуганно потупилась.

- Это хорошо, потому что нам нужно поговорить, - Тим решил, что со сном можно еще немного повременить, а загадку разгадать нужно как можно быстрее. - Пойдем...

Девочка послушно проследовала за ним в комнату. Асур жестом попросил ее сесть на кровать, а сам устроился на стуле.

- Пообещай, что скажешь мне всю правду, а я, взамен, поклянусь честью своего клана, что не использую то, что ты мне расскажешь, против тебя.

Илика задумалась, можно ли верить словам хозяина. Выходило, что другого выбора у нее все равно нет. Она не была глупой и прекрасно понимала, о чем сейчас пойдет речь. Все равно придется сказать правду - волей или неволей, а так хоть будет какая-нибудь надежда на то, что и впрямь не обманут. Вздохнув, сирена кивнула в знак согласия.

- Расскажи мне, как ты вышла за пределы города, - задал асур свой вопрос.

Илика сжала кулаки, пытаясь придумать хоть какую-нибудь мало-мальски убедительную ложь. Она хотела сказать, что и сама не знает, как это у нее получилось, но, открыв рот, поняла, что соврать не сможет. Все-таки хозяин имел над ней некоторую власть. Утешало одно - если соврать асуру нельзя, то, значит, Кид вернул ему карту с ее душой.

- Я взяла карту со стола и вышла из города, - ответила сирена обреченно.

- Ты смогла до нее дотронуться? - удивился Тим.

- Да... - Илика шмыгнула носом.

- Интересные дела. Ну-ка... Искра, ко мне, - пантера лапой приоткрыла дверь и протиснулась в комнату. - Держи, - асур вытащил из ящика стола карту, покрытую темным гранитом. - Только осторожно, не раздави. - Искра аккуратно взяла в зубы протянутый ей предмет и внимательно посмотрела на хозяина, ожидая его дальнейших приказаний. - Отдай! - приказал Тим, и тотчас же хищница вернула ему карту. - Еще интересней... Искра, приведи Райну.

Илика, забравшись с ногами на кровать, настороженно следила за действиями хозяина. Жуткая пантера ушла, но вскоре вернулась, ведя за собой гарпию.

- Райна, возьми это в руку, - попросил Тим, протягивая ей карту, украшенную голубыми топазами.

Гарпия попыталась выполнить его приказ, но, едва коснувшись артефакта, с криком отскочила обратно. Асур подошел к ней и осмотрел руку - на ладони появились красные волдыри, словно от ожогов. Ассасин выругался и, виновато посмотрев на Райну, залез в шкаф, пытаясь найти свитки исцеления. Заживив ожог, он отпустил гарпию, и устало опустился на стул.

- Получается, ты свободна, - сказал он, наконец. - Если я отдам тебе карту, то ты сможешь вернуться на озеро...

Илика, услышав его слова, встрепенулась и выжидающе посмотрела на Тимира.

- Ты хотела убежать, - асур не спрашивал, а констатировал факт.

Сирена поняла, что пропала.

- Но ты все же не убежала, а осталась, чтобы помочь мне, - продолжил Тимир. - Могу я тебя попросить подождать один день? Мне нужно выспаться, а завтра я отвезу тебя на озеро. Дорога туда неблизкая и опасная. Во всяком случае, для маленькой сирены.

Илика даже рот раскрыла от удивления. Сначала ей показалось, что она ослышалась, но потом... Асур протянул руку к нагрудному карману и достал оттуда зеленую карту призыва. Он несколько секунд задумчиво смотрел на нее, а потом положил на стол. Маленькие полудрагоценные камни сверкнули в лучах восходящего солнца. Сирена робко протянула руку и взяла этот бесценный для нее артефакт.

Тимир грустно и немного устало улыбнулся, встал и, не говоря больше ни слова, вышел из комнаты. Илика по звуку шагов поняла, что он поднялся наверх. Засыпая, асур услышал дивную песню, слов которой, как не старался, так и не смог разобрать, но и без этого было понятно - этой песней сирена говорила ему спасибо.

Лидиец глухо зарычал, приветствуя своего хозяина. Асур похлопал зверя по загривку, внимательно осмотрел подпругу и запрыгнул в седло.

- Илика, да не стой ты столбом, подойди сюда и дай руку, - сердито сказал он сирене, которая никак не могла решиться подойти к огромному красному зверю. - Не бойся, он тебя точно не съест. Что ты пуганая-то такая - всего на свете боишься?!

Илика обиделась и, собрав все свое мужество, подошла к асуру, который с легкостью поднял ее и усадил впереди себя.

- Сейчас мы через портал пройдем в Лакси, а оттуда уже направимся к твоему озеру. Так будет быстрее, - сообщил Тимир, пришпоривая лидийца.

Они проехали через центральную площадь города и, миновав западные ворота, остановились около стража, охранявшего портал. Тим, не пересчитывая, бросил ему увесистый кошель:

- В Лакси, - сказал он и направил лидийца в переливающийся столб света.

Илика ахнула от удивления, когда увидела Лакси. Словно сотканный из света город дев поражал своими чистыми улицами, газонами с ярко-зеленой травой и, конечно же, многочисленными цветущими деревьями. Сирена захотела хоть немного задержаться здесь, но асур, словно и не заметив ее восторга, подошел еще к одному привратнику, который переместил их в нижний предел. Расстроено вздохнув, Илика утешила себя мыслью о том, что вскоре она уже будет дома. Свободная, как птичка.

- Держись крепче, сейчас поедем очень быстро, - приказал ей Тимир, и сирена послушно обхватила его руками.

Лидиец плавно оттолкнулся от земли, сделал ленивый пробный прыжок, а потом очень резко перешел в галоп. Вскоре Илика была вынуждена спрятать лицо на груди асура - встречный ветер оказался таким сильным, что стало сложно дышать. Тимир молчал, то ли не желая, то ли не имея возможности говорить. Вой ветра убаюкивал и сирена задремала, как ей казалось, совсем ненадолго... Проснулась она от того, что лидиец остановился.

- Приехали, - сообщил ей асур. Он помог Илике спуститься на землю, а потом и сам спрыгнул вслед за ней.

Где-то в вышине звонко запела пташка. Сирена с наслаждением вдохнула запах трав и цветов. Она была дома. Там, за холмом, скрывалось озеро Молчания. Илика сделала несколько осторожных шагов и засмеялась от счастья. Глядя на нее, Тимир тоже не сдержал улыбки. Теперь он точно знал, что поступил верно.

- Пойдем, я отведу тебя к озеру, - асур пошел вперед, а сирена последовала за ним, на ходу собирая цветы и пытаясь одновременно успеть за своим сопровождающим и сплести венок.

Озеро Молчания встретило их нежным бризом. Игривый ветерок дул в лицо, принося с собою аромат цветущих водяных ирисов. Шорох трепещущих листьев, пение птиц и еле слышный плеск волн не нарушали, а, скорее, дополняли священную тишину озера. Илика с трепетом смотрела на такие родные и знакомые голубые воды. Там, в туманной дымке уже виднелся Остров сирен.

Прошло немало времени, прежде чем Тимир решился нарушить молчание:

- Вот мы и пришли, - сказал он. - Ступай домой. Дальше мне, наверное, ходить не стоит, да и особой нужды в этом нет. Здесь ты в полной безопасности.

Илика обернулась и впервые решилась посмотреть ему в глаза.

- Спасибо! - не сдержавшись, она порывисто обняла асура и побежала прочь.

- Эй, лакомства свои забыла, - спохватился Тимир, снимая сумку с лидийца. Он перед выездом собрал все, что купил сирене в Мурркете, да в суете не сказал ей об этом.

- Апельсины?! - удивилась Илика, приоткрыв сумку. - Ты отдаешь их мне?!

- Отдаю, конечно, что мне-то с ними делать? - асур развел руками. - Все, держи свою сумку и беги. Не люблю долго прощаться.

- Ты неправильный асур, - сказала Илика. - Но ты очень хороший. Правда-правда!

- Иди уж, - усмехнулся Тимир. - Не обольщайся, хороших асуров не бывает, поэтому держись теперь от нас подальше. С другим моим соплеменником тебе вряд ли так повезет.

- Хорошо, - кивнула сирена и, забрав довольно тяжелую сумку, потащила ее к воде...

Возвращаться в Рондо отчаянно не хотелось. Почему-то раздражала сама мысль, что придется еще что-то объяснять Элмору и Киду. Тимир позволил лидийцу самому выбирать дорогу. Неспешно они приблизились к границе Темного леса. Зеленая трава уступила место черному мху. Впереди замаячили высокие раскидистые деревья. Их кроны были такими густыми, что даже днем солнечные лучи не достигали земной поверхности. В этой темноте расти могли только мхи да лишайники и, что характерно, они все были черного цвета.

- Прямо как домой вернулся, - буркнул Тимир и обернулся назад - яркая молодая зелень, цветы... Бросив взгляд на небо, асур понял, что до вечера еще далеко. Можно было бы отправиться на охоту в пустыню Мардук, благо, она находилась сразу за Темным лесом, да настроения не было. Асур слез с лидийца и подвел его к рощице неподалеку, твердо вознамерившись весь остаток дня провести в праздности и ни о чем не заботясь. Объяснение с друзьями было решено оставить на следующий день.

Едва ступив на берег острова, Илика поняла, что что-то неуловимо изменилось. Все встречные сирены, даже хорошо знакомые, смотрели на нее испуганно и, не здороваясь, старались отойти подальше. Она зашла в свой крохотный тростниковый домик и обомлела -в ее гамаке спала незнакомая сирена.

- Эй, что ты здесь делаешь? - возмущенно спросила Илика.

Сирена проснулась и удивленно на нее посмотрела. Впрочем, удивление быстро сменилось ужасом.

- Сгинь, нечисть! - незнакомка выбралась из гамака и отбежала к окну.

- Кто нечисть?! Я?! - возмутилась Илика. - Сама ты нечисть! И убирайся из моего дома!

- Ты умерла, а потом вернулась! Умершие не возвращаются! А если возвращаются, то уже как нечисть!

- А с чего ты взяла, что я умерла? - сердито спросила Илика.

- С того, что я родилась вместо тебя, - незнакомка явно приободрилась, убедившись, что "нечисть", по всей вероятности, не намеревается на нее нападать.

- Как это?.. - растерялась Илика. - Я же...

- Пойдем к замку, спросим у озерной владычицы, пусть она сама тебе все скажет, - предложила ей сирена.

Из тростникового домика до замка было совсем близко. Илика шла и пыталась понять, что же произошло. Новые сирены появляются только после того, как умрет кто-то из живущих. Если эта, незнакомая сирена, родилась недавно, следовательно, кто-то действительно умер... Но определить, кто это был - проще простого, об этом достаточно спросить у озерной владычицы, она всегда знает, что происходит со всеми ее детьми.

Старые, наполовину истертые ступени замка, пустынный зал, солнечные лучи, пробивающиеся через обвалившуюся кровлю...

- Приветствую тебя, Нилия! - тихий шепот, казалось, проникал в самое сердце.

В центре зала появилась полупрозрачная фигура прекрасной женщины в белоснежном платье.

Обе сирены низко ей поклонились. Сердце Илики застучало - владычица поздоровалась только с той, другой сиреной.

- Я привела к тебе ту, чье имя нам было велено забыть, - сообщила Нилия своей повелительнице.

- Спасибо Нилия, - владычица ласково посмотрела на сирену и попросила. - Теперь оставь нас с Безымянной и забудь о том, что ты ее видела. Больше она тебя беспокоить не будет.

Сирена поклонилась и, не оборачиваясь, вышла из зала.

- Подойди ко мне, Безымянная, - голос девы озера стал ледяным. Илика поежилась. Не такого приема она ждала. Подойдя к повелительнице, сирена остановилась, с затаенным страхом ожидая ее приговора.

- Ты больше не принадлежишь озеру, Безымянная, - сказала владычица, сурово глядя на Илику. - Твоя душа заключена в темницу карты и проклята. Тебе не место среди детей света.

- Но я... Я свободна. Моя душа со мной. Я не рабыня, - в отчаянье крикнула Илика. - Меня отпустили на волю, и я вернулась. Здесь мой дом! Другого у меня нет!

- Мне жаль тебя, дитя. До сих пор еще никто из тех, кто был обращен в рабство, не вернулся. Я не вижу твою судьбу. Не слышу твой голос средь голосов моих детей. И я не могу рисковать. Асуры, девы и гайя никогда не почитали наш народ равным себе. Как знать - не попытаются ли они с твоей помощью уничтожить нас, прогнать прочь с нашего священного озера? Пойми, я не могу пойти на такой риск и прошу - уходи. Уходи и никогда больше не возвращайся... - тихий голос затих, а фигура озерной владычицы медленно растаяла в воздухе.

- Пожалуйста... Мама... - прошептала сирена. Лишь тишина ответила ей. Она ждала долго, отчаянно надеясь, что владычица сжалится и позволит остаться. Но чуда не произошло. И тогда Илика бросилась вон из замка. Свою сумку она забыла в тростниковом доме, впрочем, это уже не имело никакого значения. Всю ее жизнь перечеркнули в один миг. И теперь у нее не было ни прошлого, ни будущего... Задыхаясь от слез, сирена по мостам перебежала на берег. Туда, куда ее совсем недавно привез Тимир. Последняя надежда испарилась, когда, взобравшись на холм, Илика не увидела ни лидийца, ни его хозяина. Силы оставили ее.

Веселый костер с готовностью пожирал высохшие ветви, которые Тим натаскал из Темного леса - в окрестностях озера сушняк найти не удалось. Впрочем, асур даже рад был этому обстоятельству - он потратил довольно много времени, заготавливая хворост на ночь, что слегка разнообразило его досуг. Да и стоянка, благодаря его усилиям, теперь выглядела весьма уютно и даже была огорожена подобием забора из сухих веток. Там же, в лесу, асуру удалось убить небольшого изумрудного дракона, мясо которого считалось деликатесом. Словом, к ночи у Тимира все было готово: дрова, лежанка из сухих листьев, укрытая сверху походным одеялом, печеные клубни съедобного растения, по случаю, обнаруженного неподалеку, и, конечно же, ароматное жареное мясо, по вкусу слегка напоминающее курицу, но куда нежнее.

Лидиец спокойно лежал, предоставив своему хозяину возможность с удобством облокачиваться о его мягкий бок. Горящая веточка треснула, и рой искр устремился к темно-синему небу. Тим костровой палкой поворошил угли и, вытащив ближайший клубень, потыкал его ножом. Судя по всему, блюдо было почти готово.

Твердо вознамерившись вкусно поужинать и лечь спать, асур наколол клубень на острие ножа и начал чистить. Но внезапно его чуткий слух уловил какие-то странные звуки. Он замер, вслушиваясь - что бы это ни было, но, судя по всему, оно медленно приближалось. Тимир тихо встал, знаком велел лидийцу лежать, а сам, выйдя за пределы освещенной костром территории, ушел в тень. По теневой стороне ходить было сложнее, во всяком случае, новички перемещались там очень медленно, впрочем, Тим к ним уже давно не относился. Невидимый, асур пошел на звук. Подобравшись поближе, в неверном свете луны он различил маленькую фигурку, медленно бредущую по дороге в сторону леса. Звуки, доносившиеся до него, без всякого сомнения, были всхлипами. Тимир подошел почти вплотную и едва сдержался, чтоб не выругаться - он узнал этого хлюпающего ночного путешественника, а, точнее, путешественницу. Асур решил сначала проверить, куда она направляется и зачем, а уж потом заговорить с нею.

Илика, а это была именно она, повесив голову, направлялась к Темному лесу. Вскоре сирена дошла до опушки и, не останавливаясь, углубилась в чащу. Тимир проследовал за нею, но, обходя валежник, слегка замешкался и буквально на мгновенье потерял свою подопечную из вида. Этого оказалось достаточно, чтобы Илика успела вляпаться в очередную неприятность, о чем вскоре возвестил ее испуганный вскрик. Асур, наплевав на маскировку, покинул тень и, выхватив на ходу мечи, бросился вперед, особо не разбирая дороги. Его опасения подтвердились - огромный зеленый дракон и два его белых собрата, не уступающих ему в размерах, твердо вознамерились попробовать, каковы сирены на вкус. Один из драконов уже успел сбить Илику с ног. Не теряя времени, Тим метнулся к одному из белых ящеров. Удар мечом в основание шеи и противников осталось двое. Зеленый дракон ринулся к асуру, в то время как выживший белый его собрат радостно устремился к Илике, видимо, решив урвать себе все самое вкусное. Асур громко выкрикнул заклинание, и мерцающая синяя волна ударила ящера, отшвырнув его от жертвы. Зеленый воспользовался этим моментом и попытался ухватить Тима за плечо. Ассасин с легкостью уклонился от атаки и тут же ударил дракона по голове "яблоком" меча* [*"Яблоком" называется противовес, с помощью которого балансируют мечи, обычно оно достаточно тяжелое]. Ящер взвыл и, рухнул в кустарник. Пока он пытался выпутаться из плена колючих гибких ветвей, Тим произнес короткое заклинание и тут же переместился к белому дракону, который к этому времени пришел в себя после удара и, по всей видимости, теперь намеревался отомстить обидчику.

- Илика, уходи! - крикнул асур, атакуя ящера. Рептилия попыталась уклониться, но Тим быстро произнес новое заклинание, мечи вспыхнули мертвенным светом и девять молниеносных ударов прервали жизнь незадачливого ящера.

Зеленый дракон все еще выл в кустах. Ассасин осторожно подошел к нему, готовый в любой момент отразить атаку. Впрочем, рассмотрев западню, в которую по его милости угодил зверь, Тим убрал мечи в ножны. Из сетей смерти самостоятельно выбраться мало кому удавалось. Попасть в этот кустарник - врагу не пожелаешь. Острые шипы вспарывают любую броню, а потом с их помощью растение как гигантский паук, обездвиживает жертву и спокойно поедает.

Убедившись, что в ближайшее время никто больше нападать на них с Иликой не собирается, Тим подошел к спасенной сирене.

- Я очень люблю сирен, вы такие чудесные создания, что вообще не понятно, как до сих пор существуете, - зло сказал он, убедившись, что Илика цела и невредима. - Это у вас в порядке вещей такое - бегать по ночам в лес и кормить собой драконов?

Сирена ничего не ответила. Она только смотрела безумными глазами сквозь асура и, похоже, в мыслях находилась где-то далеко. Сообразив, что Илика просто в шоковом состоянии, Тим вздохнул, поднял ее на руки и отнес к своей стоянке, благо, они не успели отойти далеко. Укрыв сирену теплым одеялом, асур устроился рядом с ней.

- Если б я знал, что ты так рвешься домой только для того, чтоб покончить с жизнью, я бы и не подумал тратить столько времени на дорогу сюда. К тому же, хочу обратить твое внимание, что выбранный способ покончить с собой был не очень хорош - любой, кто нашел бы карту на месте твоей гибели, с легкостью бы вернул тебя к жизни. Воскресить призванное существо - удовольствие недорогое и доступное каждому, - сообщил Тим, выкатывая из костра обугленные клубни. - Эх, такую вкусность загубили, - сказал он с сожалением. - Как я понимаю, мясо тебе предлагать бесполезно? Сейчас посмотрю, не осталось ли в сумке хлеба...

Асур попытался встать, чтобы взять сумку, но Илика, видимо, испугавшись, что он опять уйдет, бросилась к своему спасителю, да так крепко обняла, что трезво оценив свои шансы, тот решил не пытаться высвободиться.

- Эй, да что с тобой такое? Все позади, утром домой поедем... - смущенно говорил Тим, чувствуя себя до крайности глупо. Да и то, скажи кто-нибудь ему еще несколько дней назад, что он будет нянчится с мелкой сиреной, он бы в лицо рассмеялся. Один раз в жизни хотел поступить по совести и тут на тебе - возись теперь до конца своих дней с глупой девчонкой, которая чуть что - то в слезы, то обниматься лезет. И не прогонишь теперь - трудно поступить жестоко с тем, кому ты уже показал свою добрую сторону.

- Милая моя мамочка, я очень надеюсь, что Шрайк не был прав, и ты точно не погуливала с кем-нибудь из светлых... - буркнул Тим себе под нос и чуть не рассмеялся, представив себе эту картину. - Тряпкой я тут с тобой сделаюсь, - заявил он с выражением полной обреченности на лице, успокаивающе при этом гладя Илику по голове. - Ну все, не дрожи, со мной можешь ничего не бояться.

- Я ... в доме убирать буду... защищать тебя... только не бросай меня... пожалуйста, - сирена, наконец, заговорила, перемежая свою речь всхлипами. Тим всерьез стал опасаться за свою рубашку. Судя по всему, на животе она уже промокла, обильно смоченная слезами Илики. - Я все буду делать... карту отдам... Мне больше некуда идти... Никому не нужна...

- А как же твои сирены? - удивился Тим.

- Не нужна... Они... меня... - сирена опять залилась слезами.

"Лучше бы я поехал охотиться в пустыню. Там воды нет, остался бы в сухой одежде...", - обреченно подумал асур, когда Илика, выплакавшись и рассказав ему обо всем, что случилось, заснула, уютно закутавшись в одеяло. - "Прощай спокойная жизнь", - добавил он, а потом, сам себя за это ненавидя, снял куртку и подложил ее сирене под голову.

- Искра, лови!

За окном раздался глухой удар, а затем звон разбитого стекла. Тим выглянул во двор.

- Илика...

Его глазам предстали две сконфуженные физиономии, на которых было написано такое искреннее раскаянье, что асур еле сдержал улыбку.

- Искра - боевая пантера, а ты превращаешь ее в щенка. Давай я тебе вместо нее волчонка подарю? Маленького. От него ущерб будет раз в десять меньше. Будешь с ним возиться...

- Мы больше не будем, - покаянно ответила сирена, искоса бросив хитрый взгляд в сторону Тима.

- Да ну вас, в самом деле, только уберите потом последствия своей разрушительной деятельности, - ответил асур.

С тех пор, как Илика появилась в его жизни, все стало с ног на голову. И, главное, Тим так до сих пор и не смог понять, каким образом эта сирена в буквальном смысле вьет из него веревки. Казалось бы, и зол на нее был не раз, и под горячую руку попадала, но стоило ей склонить голову и виновато, и при этом немного лукаво на него посмотреть, как желание ругаться тут же исчезало.

Тим цапнул из вазы с фруктами большое яблоко и с размаху плюхнулся на кровать. Настроение было прекрасное. С утра явился хищник Кида и передал запискус приглашением на охоту - старые друзья собирались посетить Туманный остров.

Белоснежные занавески с вышитыми понизу синими цветами чуть колыхнулись. Тим хитро улыбнулся.

- Илика, забор цел?

- Угу... - услышал асур растерянный голос. - А как ты теперь узнал, что я здесь? Я же шла совсем бесшумно.

- Занавески, - Тим поднялся с кровати и подошел к окну. - Видишь, ставни открыты, погода безветренная, а когда ты заходила в дом, появился сквозняк. Догадаться же о том, что ты не удержишься от экспериментов, было несложно.

- А что бы сделал ты в этом случае? - поинтересовалась сирена.

- Дождался бы, когда в дом кто-нибудь придет, потом проскользнул за дверь и спрятался у тебя в комнате, например. Гости очень отвлекают внимание хозяев. Рано или поздно они уйдут и тогда... - асур изобразил на лице кровожадный оскал, в мгновение ока схватил Илику за талию и закружил. Сирена радостно засмеялась.

- Вот примерно так, - подытожил Тим, поставив девушку на пол. - Ну что, за проявленную смекалку меня покормят?

- Обязательно, - кивнула Илика. - Через пять минут. Твои любимые пирожки с картошкой уже готовы, - раздался ее голос уже из кухни. Загремела посуда.

Асур подошел к окну, устроился на подоконнике и задумчиво посмотрел во двор - клумбы с яркими цветами, навес для Искры с пушистым и теплым ковром внутри... Прошло не более двух десятков лет - сущий пустяк по меркам асуров, а жизнь изменилась так, что теперь думалось - иначе никогда и не было. И все-таки иногда Тиму казалось, будто все это - сон. Красивый, светлый, но всего лишь сон. Рано или поздно придется проснуться и опять будет обшарпанный дом, заброшенный двор, вечные рейды, в которые уходишь исключительно потому что, кроме этого, просто нечем заняться. Трактиры с утра до ночи... И, конечно же, в реальности никогда не будет места его Илике... Тим встряхнул головой - опять эти дурацкие мысли.

- Земляничный чай в чашке, пирожки на тарелке, стол накрыт, но чего-то не хватает... Хм... Кажется, не хватает одного странного асура, который получит холодный завтрак, если и дальше будет мечтать, сидя на подоконнике, - звенящий девичий голосок с легкостью прогнал печальный морок. Тим спрыгнул на пол.

- Откуда ты узнала, что я сидел на подоконнике? - спросил он сирену, заходя на кухню.

- В последнее время ты частенько там располагаешься и угрюмо смотришь куда-то вдаль, - беспечно ответила она. - Поскольку ты и не думал мешаться у меня под ногами, как это всегда бывает, логично было предположить, что сейчас ты погружен в свои мысли... темные и кровожадные, как обычно.

Тим улыбнулся и уселся за стол.

- И когда же ты стала такой проницательной? - спросил он, хватая из общего блюда румяный и душистый пирожок.

- А я всегда такой была, - ответила Илика. - Просто ты никогда не замечал.

Сирена устроилась напротив асура и взяла в руки чашку с земляничным варом. Она даже это делала как-то по-своему уютно - обхватывала чашку двумя ладошками, словно они у нее постоянно мерзли, и медленно пила, как будто стараясь запомнить вкус каждой капельки.

Тим смотрел на Илику и любовался - красивые глаза, как у маленького олененка - добрые, доверчивые, ласковые. Пушистые ресницы. Длинные светло-каштановые волосы. Аккуратный, чуточку вздернутый нос. Губы, на которых в любой момент готова расцвести улыбка. Он до сих пор помнил тот день, много лет назад, когда вернулся домой из сильно затянувшегося путешествия. Уставший, запыленный и злой он постучал в дверь, но вместо той Илики, маленькой нескладной девочки, которую он оставил дома, ему открыла другая Илика - взрослая прекрасная девушка. Тим очень растерялся, даже хотел извиниться - показалось, что он домом ошибся, но красавица с радостным криком бросилась ему на шею...

- И опять он в мечтах, а чай остывает, между прочим, - асур ухмыльнулся - эта сирена даже без песен умела лечить страхи и недобрые мысли.

- Я не мечтаю, мне сегодня Кид записку передал - приглашают на охоту, - услышав это, Илика едва заметно нахмурилась, что не ускользнуло от глаз Тима. - Да я ненадолго, - уточнил он. - Скоро вернусь.

- А можно я с тобой поеду? - робко попросила сирена. - Вы же на Туманный остров собираетесь, там совсем не страшно...

Тим хотел было отказать, но увидел просящие глаза Илики и не смог.

- Вечером выезжаем. Возьми свой посох и подготовь доспех. Без доспеха ты у меня не поедешь, даже не проси, - сказал он сердито, в очередной раз поражаясь своему малодушию.

Илика подпрыгнула от радости.

- Спасибо! Спасибо огромное! - захлопала она в ладоши.

- И куртку одень теплую. Ту, которая обшита мехом серебристых волков, а то замерзнешь, - добавил Тим.

- Сделаем! - похоже, сирене так надоело сидеть дома взаперти, что она даже воинский доспех одела бы, только б отправиться в какое-нибудь путешествие.

В дверь постучали.

- Я открою, - Илика побежала в прихожую.

- Здесь живет Тимир Тай'рел ир Ильшасс? - раздался жесткий голос несколько секунд спустя.

Тим встал из-за стола и вышел к нежданному посетителю, которым оказался асур, судя по знакам на доспехе - ассасин из личной гвардии владычицы клана Ильшасс.

- Я Тимир Тай'рел, - сказал Тим. - Чем могу быть полезен? Илика, ступай к себе, - распорядился он между делом, не желая лишний раз привлекать внимание посторонних к своей сирене.

- Вам срочное послание от властительной Линайи Кирии, нашей повелительницы, - асур склонился в церемониальном приветствии, а затем, топнув ногой и вытянувшись по стойке "смирно" протянул большой конверт, запечатанный печатью владычицы клана.

Тим повертел письмо в руках и спросил:

- Ответ нужен?

- Нет. Мое почтение...

Илика выбежала из своей комнаты сразу после того, как за посетителем закрылась дверь.

- Что-то важное? - спросила она, с тревогой глядя на конверт.

- Пока не знаю, - ответил Тим. - Давненько они обо мне не вспоминали...

Асур посмотрел на взволнованную Илику и, улыбнувшись уголком рта, швырнул письмо на стол:

- У нас, кажется, были планы. Беги, собирай вещи. Вечером уезжаем, как и собирались. Раз клан столько времени мог существовать без меня, то несколько дней он тоже прекрасно переждет. Я не намерен менять планы только потому, что обо мне внезапно вспомнили. В конце концов, на меня рассчитывают друзья.

Сирена радостно бросилась в свою комнату.

Встречу назначили около портала на Туманный остров. Если бы они ехали на обычных орнито, выезжать пришлось бы еще утром, но Тим не признавал медленной езды. Его красный лидиец не без помощи магических подков развивал головокружительную скорость. Тим, Илика и Искра подоспели к месту встречи едва ли не первыми. У портала их поджидал только Кид в компании своего хищника. Рыцарь, завидев друга, приветственно помахал ему рукой, а Титан распахнул свои огромные крылья и радостно заклекотал.

- О, да ты сегодня не один, - улыбнулся Кид, подавая руку Илике и помогая ей слезть с лидийца.

- Да, сегодня у меня та еще компания, - ответил Тим, спешиваясь.

- Я давно уже с ним просилась, - немного обиженно пожаловалась Илика Киду. - Но он все время только одно и твердит, мол, опасно, да опасно. Можно подумать, что меня кто-то может убить.

- Поверь, даже тебе умирать не понравится, - строго сказал ей рыцарь. - Да и воскрешение будет то еще... Радуйся, что до сих пор тебе ни разу не пришлось этого испытать.

- Да ну вас, зануды, - надула губки Илика. - Можно подумать, что в вашей компании меня кто-то сможет хотя бы поцарапать.

- И то верно, - ответил Кид, собирая волосы в хвост.

- Ужасно, - сирена выхватила из кармашка расческу и потянула рыцаря за руку. - Сядь немедленно. Это что, прическа что ли? Растрепа.

Кид растерянно посмотрел на Тима, тот пожал плечами:

- Не спорь, все равно заставит, - асур незаметно подмигнул Илике, та ответила ему улыбкой.

Расчесанный Кид и впрямь смотрелся лучше. В кои-то веки, чтобы надеть шлем, ему не пришлось снимать его несколько раз и рукой убирать падающую на глаза челку.

- В следующий раз перед рейдом зайду к тебе делать прическу, - прогудел его голос из-под забрала.

- Договорились, - серьезно ответила ему Илика.

Вскоре к их компании присоединились близняшки Лель и Ариан - оба принадлежали к расе гайя и хорошо были известны Тимиру по множеству совместных вылазок. Братья никогда не ходили порознь и странным образом умели сочетать веселье и дурачество с очень четкой командной работой. На них всегда можно было положиться. Лель был знахарем, Ариан же выбрал для себя путь солдата. Прекрасно дополняя друг друга, они частенько вдвоем выполняли задания, для которых при иных условиях нужно было набирать большую команду. Вслед за близнецами подтянулись Дилор и Арчибальд - друзья Кида. Дилор был рыцарем, а Арчибальд, или Арчи, как он попросил себя называть, - лучником. Элмор задержался дольше всех и явился не один. Вместе с ним приехала девушка, в которой легко было узнать мага хаоса. Завидев ее, Илика тут же спряталась за спину Тима. Маги хаоса - лучшие маги асуры - слыли самыми жестокими убийцами и вполне оправдывали свою репутацию. Скользнув холодным взглядом по компании, девушка представилась:

- Инилли Мал'ринна ир Т'рисс. Маг хаоса.

Кид вопросительно посмотрел на Элмора. Тот слегка покраснел и сообщил:

- Иль - моя хорошая подруга. Она узнала, что мы сейчас собираемся на Туманный остров и попросилась с нами... Не мог же я отказать...

- Если вы против, я удалюсь, без обид, - так же холодно сказала девушка.

- Нет, не против, просто это было немного неожиданно, - смутился Кид. - Располагайтесь. Лидийца можете привязать здесь, - захлопотал он.

Инилли ловко спрыгнула на землю и бросила ему повод. В ее манерах отчетливо читалась привычка приказывать. Рыцарь послушно привязал лидийца и вернулся обратно.

- Ну что, раз уж все в сборе - готовимся, одеваемся, достаем оружие и, милости прошу на остров.

- Она с нами поедет? - шепнула Илика Тиму на ухо.

- Похоже на то, - неохотно ответил он. - Ну, Элмор... Попляшешь ты у меня... Илика, будь осторожна и держись рядом со мной, понятно?

Сирена послушно кивнула.

Одежда, сшитая из меха серебристых волков, была теплой, легкой, удобной, красивой и, конечно же, очень дорогой. Желающих добыть бесценные шкуры было много, да не все могли справиться с этими свирепыми хищниками. Илика сильно ошибалась, полагая охоту на них безопасной. Далеко не всякая группа смогла бы совладать даже с одним серебристым волком, а уж со стаей, с которой обычно приходилось иметь дело... Крепкие и острые зубы обитателей Туманного острова без труда разрывали даже тяжелые доспехи, нанося страшные раны смельчакам, дерзнувшим напасть на них. Впрочем, Кид и собранная им компания, были весьма опытными охотниками, так что с ними, пожалуй, действительно было не так уж и страшно.

Тим в который раз беспокойно оглянулся, чтобы посмотреть на Илику. Девушка, почувствовав его взгляд, ободряюще улыбнулась.

- Ты не мерзнешь, идти не трудно? - спросил он, поравнявшись с нею.

- Да все в порядке. Мне скорее жарко, чем холодно. А ходить по снегу я умею даже лучше, чем ты. Смотри, - сирена указала пальчиком себе под ноги. Асур опустил глаза и удивленно присвистнул - Илика шла по снегу, как по паркету, не проваливаясь в него даже на миллиметр, так, как будто она совсем ничего не весила.

- Как это ты ухитряешься? - спросил он.

- Глупый, снег - это та же вода, а сирены - дети воды и могут ходить по ее поверхности! - тихо засмеялась девушка.

- И то верно, - ответил ей Тим. - Я как-то не подумал. Ну, хорошо. Хочу еще раз предупредить - никуда от меня не уходи, какие бы красивые диковинки не увидела. А то знаю я тебя - увидишь что-нибудь примечательное и тут же убежишь смотреть. Тут тебе не леса в пригороде Лакси - серебристому волку ты ровно на один укус. Даже испугаться не успеешь. Если что-то понравится - после охоты мне скажешь, я сам тебя отведу куда пожелаешь.

Асур сильно нервничал. Во-первых, он в первый раз взял Илику на такую серьезную вылазку. Раньше они иногда охотились на песчаных нек и древней в пустыне Мардук, но эти существа были намного безопасней серебристых волков. Во-вторых, Тима очень сильно беспокоила незнакомая асура, которую привел Элмор. Все это не могло быть просто так - клирик прекрасно знал, что Тим недолюбливает сородичей. И зачем он только ее притащил?..

Илика тихонько тронула его за плечо.

- Тим, не волнуйся, все будет в порядке. Хочешь, я отдам тебе мою карту и... и ты меня отзовешь, если тебе так будет спокойней...

- Не говори глупостей, - отмахнулся от ее предложения асур. - Я не собираюсь тебя отзывать. Не тот сейчас случай. Просто от меня ни на шаг и все.

- Хорошо, буду твоей личной тенью, - ответила сирена.

До места дошли без приключений. По дороге им встретился только один волк, да и в того Элмор бросил парализующее заклинание, на чем все и закончилось.

- Пять минут на подготовку и вперед! - шепотом предупредил всех Кид. - Шкура первого убитого скола - моя. Я собираюсь сделать себе прикроватный коврик.

- Ну у тебя и запросы, - фыркнул Арчи, натягивая тетиву на свой лук.

- А что, я тоже от такого коврика не отказался бы, - весело заявил Ариан.

- Значит, ставим задачу - восемь сколов для того, чтобы сделать восемь ковриков, - уточнил Кид.

- И два в запасе на всякий случай, - Дилор деловито поправлял крепления своего щита.

Элмор и Инилли стояли наособицу. Клирик казался каким-то потерянным. Даже когда он произносил свои заклинания, усиливающие броню участников охоты, добавляющие им силы и выносливости, его мысли словно были где-то очень далеко. Асура же нет-нет, да бросала изучающие взгляды в сторону Тима, чем изрядно его нервировала.

- Итак, начинаем, все за мной, я уже вижу моего скола! - Кид закончил приготовления и стоял, поджидая остальных.

Все выстроились за ним. Суть охоты заключалась в следующем - рыцарь один должен был опередить группу. Снежные волки, отличающиеся свирепостью и неизбывным стремлением рвать все, что оказывается на их пути, разумеется, тут же, забыв об осторожности, бросались на него, а после этого в бой должны выступить остальные участники. Своеобразная ловля на живца. Броня рыцаря хорошо защищает его от зубов хищников, позволяя менее защищенным членам партии без особого риска применять свои атакующие умения.

Скол, которого увидел Кид, стоял на вершине холма. Величественный, с серебристой шкурой - вожак. Достаточно опытный и мудрый, чтоб не нападать на пришельцев - на Туманном острове довольно и более безопасной дичи. С вожаком снежных волков справиться очень непросто - огромные клыки, шкура, словно доспех отражающая удары. Да и сражались сколы не как остальные волки - про их изворотливость и хитрость ходили целые легенды.

Кид подбежал к противнику. Волк насторожился и припал к земле. Рыцарь взмахнул рукой. Провоцирующее заклинание заставило зверя забыть об осторожности и броситься на охотника. Кид едва успел уклониться. Тим молниеносно преодолел расстояние, отделяющее его от друга, и попытался оглушить скола. Тот легко увернулся и вновь попытался вцепиться в рыцаря. Запела Илика, стараясь усыпить волка и лишить его обычного проворства. Искра и остальные питомцы, повинуясь приказам хозяев, присоединились к травле.

Дилор зашел сбоку и ударил противника своей булавой. Благодаря чарам, наложенным на оружие, движения волка стали вялыми и менее точными. Тотчас же на скола посыпались удары двуручного топора Леля. Стрелы Арчибальда жалили хищника, без ошибки находя самые уязвимые его места. Лучник действительно был мастером своего дела - он даже в этой свалке ухитрился не задевать участников охоты. Огненные заклинания Инилли проникали под шкуру зверя, не оставляя видимых повреждений, но именно они причиняли самую острую боль и, преодолев заклинание рыцаря, волк атаковал мага. Тим успел среагировать раньше других - мгновенный бросок, и он встал на пути у скола, закрыв собой асуру. Мечи вспыхнули синим.Град ударов обрушился на противника. Ослепленный хищник сделал рывок, пытаясь опрокинуть Тима, но тот уклонился, мгновенно слился с тенями и вслед за этим нанес коронный удар ассасинов, известный как рана тьмы. Пространство полыхнуло алым, шея скола окрасилась кровью. Асур вновь появился перед волком. Кид и остальные охотники дружно атаковали зверя. Инилли отошла подальше. Теперь она была более осторожна. Вскоре с противником было покончено.

Кид подошел к убитому хищнику, осмотрел его шкуру и брезгливо пнул ее ногой.

- Эту шкуру теперь только на свалку. Вечно асуры все портят, - он укоризненно посмотрел на Тима.

- Элмор, чего стоишь, займись делом, - вместо ответа асур позвал клирика. Тот подошел, прошептал какое-то заклинание, и шкура скола срослась. - Получай свой коврик, - ответил Тим. - Чур, снимаешь его ты.

- Вечно асуры все портят, а девы - исправляют, - продолжил Кид свои шутливые причитания. - Дилор, помоги!

Вдвоем рыцари оттащили скола к своей временной стоянке. Шкуру снимать следовало сразу, пока она не задубела на морозе.

- Видимо, я должна тебя поблагодарить, - сказала Инилли, подойдя к Тиму. - Ты очень ловок даже для ассасина.

Асур хмуро посмотрел на нее. Следовало признать, девушка была на диво хороша. Черные как смоль волосы, такие же черные как у Тима глаза, хищные черты лица и грация дикой кошки. От Инилли веяло страстью и опасностью.

- Спасибо, - ответил ей Тим. - Впрочем, ничего особенного я не сделал.

- Нас забыли представить друг другу, - голос Инилли был глубоким, с легкой хрипотцой, он словно проникал в самое сердце собеседника. - Можешь называть меня просто Иль. Все друзья меня зовут именно так.

- Тимир, для друзей просто Тим, - с улыбкой ответил асур, не в силах сопротивляться ее убийственному обаянию.

- Просто Тимир? А из какого ты клана? - поинтересовалась Иль.

- Тимир Тай'рел ир Ильшасс, если тебе угодно, - помрачнел асур.

- Тимир Тай'рел? - удивилась девушка. - А ты, случайно, не сын ли Сейи ир Ильшасс, первой советницы сиятельной владычицы клана?

- Он самый, - неохотно ответил Тим.

- С ума сойти, да ты почти легенда! - Иль посмотрела на ассасина так, что тот поневоле покраснел. - Но, постой, а почему ты вообще сейчас на охоте? Тебя все ищут - в Катане переполох...

- Кто ищет? - насторожился асур.

- А ты что, не знаешь? - удивилась Инилли. - Говорят, что клан Триэльнир похитил и убил Алькора, наследника вашего клана. По линии сиятельной Линайи больше потомков нет. Поэтому было решено до выяснения судьбы Алькора назначить тебя вторым наследником, коль скоро твоя мать приходится родной сестрой владычице.

- Что?! - подпрыгнул Тим. - Я?! Меня?! А почему не Беларда?

- Твой брат младше тебя, по закону о наследовании...

- Да какой такой закон?! Мне указали на дверь, сказали, что я порочу клан своей дружбой со светлыми, а теперь, значит, закон... Никуда я не поеду. Вон, Белард, истинный сын асуры, пусть его и назначают! - Тим был настолько потрясен, что даже заговорил в полный голос, отчего его слова прекрасно расслышали друзья.

- Тише, тише, - Иль потянула своего собеседника за руку. - Пойдем, отойдем подальше. Нечего всем остальным слушать.

Они отошли за скальный выступ.

- А что все-таки случилось с наследником? - спросил Тим. - Он точно погиб?

- Никто не знает, - пожала плечами девушка. - Во всяком случае, я знаю только то, что говорят. Думаю, вашему клану известно больше. По слухам, его похитили, а потом в зале правителей почернело лезвие его церемониального меча, как понимаешь, это может означать только одно...

- Эх, Кор... Одно время мы даже были приятелями... А теперь, значит, я должен занять его место? Нет, никуда я не поеду, пусть делают что хотят, ноги моей там не будет, - решительно сказал Тим, намереваясь уйти.

- А, по-моему, ты поступаешь очень неразумно, - поймала его за руку Иль. - Поверь, в Катане все не так плохо, как тебе кажется. Хочешь, я буду тебя сопровождать... - она подошла настолько близко к Тиму, что он ощущал на своем лице тепло ее дыхания. - Хочешь?..

Глаза девушки мерцали, словно два черных алмаза, а легкий аромат ее духов кружил голову и отнимал желание сопротивляться сладким чарам Инилли...

Илика очень испугалась, когда Тим бросился наперерез сколу. Волк был таким огромным и страшным, что даже высокий асур казался рядом с ним маленьким и беззащитным. К счастью, все обошлось. Ловкость Тима позволила ему выйти из этой схватки живым и невредимым. Когда все закончилось, сирена хотела подойти к асуру, сказать ему что-то ободряющее, да просто побыть рядом. Она и сама не знала, почему, но даже просто сидеть и молчать рядом с Тимом казалось ей счастьем. Илика, прожив рядом с асуром несколько лет, изучила все его привычки, иногда ей удавалось даже угадывать его мысли. Он был для нее целым миром. Когда его не было - солнце не улыбалось, синее небо казалось мрачным, не хотелось ни смеяться, ни играть с Искрой, но стоило ему вернуться из очередного странствия, как жизнь возвращалась, и краски мира вновь становились яркими. Илика не могла себе этого объяснить. Раньше с ней ничего подобного не случалось, но чем больше времени проходило, тем сильнее становилось эта странная и необъяснимая для нее привязанность.

Тим стоял совсем близко от сирены, но магичка успела подойти к нему раньше. Судя по тому, что услышала Илика, асура хотела поблагодарить своего спасителя. Но сирене очень уж не понравилось, как она при этом на него смотрела.

- Илика, подойди ко мне! - позвал Кид. Пришлось послушаться.

Снятая и даже обработанная с помощью заклинаний огромная серебристая шкура лежала на снегу. Рыцарь с остальной компанией сидели рядом с ней.

- Тим до сих пор так и не сподобился купить тебе в комнату ковер, а я знаю, что ты любишь ходить по дому босяком. В общем, это тебе, - Кид заговорщически перемигнулся с Элмором.

- Ой, - опешила сирена. - Мне?

- А почему бы и нет? - пожал плечами рыцарь.

- Спасибо! - Илика покраснела от смущения.

- ...Мне указали на дверь, сказали, что я порочу клан своей дружбой со светлыми, а теперь, значит, закон... Никуда я не поеду. Вон, Белард, истинный сын асуры, пусть его и назначают... - раздался возмущенный голос Тима. Сирена бросилась было к нему, но тяжелая рука Кида опустилась ей на плечо.

- Не вставай между асурами. Это небезопасно. Тим большой мальчик и сам за себя постоит, - тихо сказал ей рыцарь, задумчивым взглядом провожая удаляющуюся парочку.

Некоторое время вся компания настороженно ждала, когда, наконец, асуры вспомнят про то, что приехали на охоту. Но ни того, ни другой не было видно. Наконец, порядком замерзнув, Кид скомандовал:

- Присоединятся, как закончат, - и, уже тише, для Илики, добавил. - Не делай глупостей и держись рядом со мной.

Сирена, опустив голову, пошла за ним. Впрочем, ее послушание длилось не очень долго. Стоило Киду заняться делом, как Илика осторожно отбежала от них подальше и побежала к скальному уступу, за который зашел Тимир. Сердце у нее сжималось от недобрых предчувствий. Впрочем, того, что предстало ее глазам, она точно не ожидала. Нет, они не устроили дуэль, и оба были целы и невредимы, во всяком случае... Илика еле удержала вскрик, обнаружив почти перед собой страстно целующуюся парочку. Она отпрянула за скалу, от всей души надеясь, что ее не заметили. Только теперь она почувствовала боль в прокушенной губе. Сирена посмотрела на небо. Оно показалось ей черным. Кид с компанией удалились довольно далеко. Илика, не чувствуя под собой ног, бросилась к ним. Ей сейчас больше всего хотелось бежать, бежать, как можно дальше отсюда. Но куда ей было бежать? Задыхаясь, девушка почти летела по снегу, не замечая почти ничего вокруг.

Кид краем глаза заметил движение справа от себя. Четверо огромных волков неслись за бегущей сиреной. Девушка двигалась в сторону охотников, но было очевидно, что хищники успеют раньше. Выругавшись, рыцарь бросился к ней. Остальные тоже мгновенно сориентировались. Молнией сорвалось с посоха Элмора парализующее заклинание, один из волков споткнулся и застыл неподвижной статуей самому себе. Арчи остановился и, натянув свой мощный лук, двумя стрелами буквально отшвырнул от сирены ближайшего к ней хищника. Тут подоспел и Кид с остальной компанией. Провоцирующее заклинание и все волки переключились на рыцаря. Тяжелая булава в его руках мелькала так, будто ничего не весила, а огромный щит отшвыривал неосторожных хищников, словно мягкие игрушки. Клирик бегло осмотрел сирену но, неверно истрактовав ее испуг, просто пожурил ее:

- Говорили же тебе - не отходи от нас. Эх ты... Стой рядом со мной. Ясно?

Илика посмотрела на него затравленным взглядом. Элмор в ответ лишь покачал головой, полагая, что девушка просто испугалась. К этому моменту Кид с компанией уже раскидал всю стаю. Клирик подошел к Дилору, заживил неглубокую царапину на его руке, а затем занялся Арианом, пострадавшим больше всех. Один из волков основательно распорол ему ногу. Впрочем, для Элмора вылечить эту рану не составило особого труда. Вскоре все пострадавшие вернулись в строй и были полны решимости продолжать свое рискованное занятие.

Так никому и не сказав об увиденном, Илика безразлично следовала за клириком. В сущности, сейчас ей было все равно, что делать. Когда Кид обнаружил еще одного скола, она попыталась спеть песню Белого шума, но ничего не получилось. Впрочем этого никто не заметил. Прошла целая вечность, прежде чем Тим с Инилли присоединились к остальной компании. Во всяком случае, так показалось сирене. Видеть их вместе оказалось еще больнее. И, как назло, даже заплакать не получалось, словно все слезы враз высохли. Сейчас Илика хотела только одного - чтоб эта проклятая охота быстрее закончилась. Когда, наконец, Кид решил сделать привал, она попросту села в снег, не желая подниматься.

- Эй, да ты так совсем замерзнешь. Устала? - спросил рыцарь, поднимая сирену на ноги. - Потерпи, до лагеря рукой подать.

- Кид... Я хочу домой. Можно я уйду? - жалобно попросила Илика.

- Как это - уйдешь? - оторопел Кид. - Пешком? Да ты дня два будешь до Рондо добираться, если еще доберешься. Да что с тобой такое?! - он встряхнул девушку за плечи. Ответом ему была одинокая слезинка, скатившаяся по щеке. - Начинается... Тим...

- На надо, - тут же вскрикнула Илика, зажимая рыцарю рот ладошкой. - Не зови его, пожалуйста.

Кид внимательно на нее посмотрел.

- Так. Что произошло? Выкладывай, - со вздохом сказал он, уже, впрочем, догадываясь о том, что услышит.

Но сирена только помотала головой.

- Не надо, - попросила она. - Не хочу ничего говорить.

- О, господи, да ты же ревнуешь, - внезапно расхохотался рыцарь. - Илика, ты ревнуешь, да?

- Я не знаю, что такое ревность, - ответила сирена серьезно. - Просто мне... плохо, когда он... с ней...

- С ума сойти. Сирена влюбилась в асура. Кому такое расскажи... - Кид посерьезнел. - Илика, знаешь, ты очень хорошая, ты просто замечательная. Скажу даже больше, ты для меня как младшая сестренка, поэтому я хочу тебя предупредить - брось ты это дело. Тим - асур. Пусть не очень правильный, пусть он даже лучше, чем все остальные его соотечественники, но он - асур. А ты сирена. Понимаешь... - рыцарь замялся, не зная, как это объяснить. - Словом, все знают, что сирены это вот как Искра, например, домашние любимцы. К ним привыкают, их по-своему любят, но вряд ли кто-то... В общем, Илика... Он к тебе относится... - Кид окончательно запутался в словах.

- Как к питомцу, - закончила его мысль сирена.

- Ну не совсем, - тут же попытался исправить ситуацию рыцарь. - Наверное, ты для него как сестра, ну, вроде как для меня. Тебя хочется опекать, заботиться о тебе...

- Хватит, - твердо остановила его Илика. - Я и сама не знаю, чего хочу, но вовсе не того, о чем ты говоришь. И я не питомец. Нет. И... - она до боли сжала кулаки. - Я прекрасно сама о себе позабочусь. И мне никто не нужен... Пусть только закончится эта охота.

Кид наградил ее тяжелым взглядом и отошел к друзьям, которые о чем-то оживленно совещались.

- Мы же только начали! - возмущался Лель. - Кто ж так делает?

- Эй, о чем идет речь? - поинтересовался Кид, подходя к группе.

- Тим и Инилли хотят нас покинуть, - сообщил ему Ариан.

- А с чего такая срочность? - хмуро спросил рыцарь.

- Новости из Катана, - ответил Тим. - Я и домой-то заеду только для того, чтобы взять вещи, так, Инилли?

Кид насторожился - в первый раз он видел, чтобы Тим у кого-то спрашивал одобрения, тем более, в таких пустяках. Да и выглядел асур не совсем обычно. Напрашивалась аналогия с собакой в строгом ошейнике - будто бы он и сам не знает, зачем ему куда-то нужно, но хозяин ведет - значит, нужно.

Магичка, напротив, выглядела весьма уверенной в себе и очень довольной. Она небрежно кивнула ассасину, выражая свое одобрение.

- Ну, надо, значит, надо. Тим, можно тебя на минутку? - Кид, не дожидаясь ответа, потащил друга в сторону. - Что происходит? - спросил он, отведя асура подальше. - Кто эта Инилли? Почему она может тебе приказывать?

- Приказывать? - спросил Тим глухим голосом. - Она мне не приказывает. Просто мне нужно в Катан. Вероятней всего, вернусь я нескоро, если вообще вернусь. Так что хочу сразу попрощаться.

- Что случилось? С тобой поехать? - посерьезнел рыцарь.

- Нет, семейные дела. Никакой опасности нет, просто Инилли права - у меня есть долг перед кланом.

- А что будет с Иликой? - спросил Кид. - Перед ней у тебя долга нет?

- Она останется в Рондо. Ты же проследишь за нею? С тобой ей будет безопасно, - при упоминании о сирене, асур слегка оживился. - Кид, ты не бросишь ее?

- Так, как это делаешь ты? Нет, не брошу, - рассердился рыцарь. - Можешь валить на все четыре стороны. Хоть в Катан, хоть в Город Мертвых.

- Спасибо, - сказал Тим. Теперь его голос звучал почти как прежде. - Я не могу тебе всего объяснить, но... Проследи за Иликой. Райну тоже оставляю тебе. Можешь ходить с ней в рейды, она неплохая воительница. Искра поедет со мной. Ну, теперь мне пора, - асур повернулся к нему спиной и зашагал в сторону, где находился портал, ведущий с острова.

- Вот и иди, - неожиданно разозлился Кид. - Не вздумай подходить к Илике. Ты ее не достоин.

Асур оглянулся и посмотрел на друга с такой звериной тоской во взгляде, что тому стало неловко.

Он даже не попрощался с ней. Илика искусала все губы, глядя на удаляющихся Тимира и Инилли. Искра, прежде чем убежать за хозяином, подбежала к сирене и лизнула ее своим шершавым языком, то ли утешая, то ли подбадривая.

Три черные фигуры становились все меньше и меньше, теряясь на фоне необъятной снежной равнины.

- Что ж, и такое бывает, - сказал Кид, ни к кому особо не обращаясь.

Заботясь о Тиме и негодуя по поводу его странного поступка, рыцарь упустил из вида не менее странное поведение Элмора. Впрочем, возможно, он просто смотрел в другую сторону и не видел, как клирик разбил себе руку, изо всех сил ударив кулаком по скале...

Больше всего на свете ему сейчас хотелось разбежаться и удариться головой об какое-нибудь дерево. Какое-то ужасное раздвоение сознания, когда хочется одновременно двух совершенно противоположных действий - с одной стороны, все мысли занимала Инилли - самая красивая, желанная, умная... С другой стороны, отчаянно хотелось от этой самой "красивой", "желанной" и "умной" избавиться при первой возможности. Желание остаться наедине со своими мыслями конфликтовало с необходимостью быть рядом с этой необыкновенной женщиной, а желание никуда не уезжать вступило в неравную борьбу с необходимостью следовать в Катан и выполнить свой долг перед кланом.

Во время разговора с Кидом Тим очень хотел объяснить другу, что происходит, но Инилли попросила его молчать, а ее просьбы почему-то сразу получали статус приказов, хотя асур и сам бы не смог объяснить, почему это случается. Огромного усилия воли стоило попросить Кида присмотреть за Иликой, а слова рыцаря о том, что он, Тим, ее недостоин, были словно удар плетью. И все-таки нужно было уходить. Инилли ждала, а ее невозможно заставлять долго ждать. Проходя мимо Илики, асур с трудом удержался от желания броситься к ней - в тот момент казалось, будто только она может прогнать опутавшее его наваждение. Но Инилли обиженно на него посмотрела, и пришлось следовать за ней. В первый раз Тим чувствовал себя так, словно животное, которое ведут на убой.

Отвязав своего лидийца, магичка остановилась и настороженно посмотрела на Тима. В первый раз ее зелье давало такие сбои. Тимир Тай'рел оказался непрост, очень непрост. Обычно жертвы, лишь вдохнув аромат специально приготовленных ею духов, теряли всякий рассудок, по первому слову выполняя все ее просьбы и пожелания. Этот же асур нашел в себе силы отдать распоряжения перед отъездом, смог извиниться перед друзьями и даже вспомнил, что нужно заехать в дом за вещами. По всей очевидности, в личном деле Тимира отсутствовала какая-то очень важная информация...

Инилли задумалась, что же могло так сильно держать Тимира? Нет, любимой женщины у него не было, такие вещи скрыть невозможно. К тому же, Элмор, его друг, сказал то же самое - асур живет достаточно уединенно, женщин не сторонится, но и дальше легкой интрижки на ночь - другую, у него не заходит. Никого из них он даже домой не приводил. Что о многом говорит. Значит, женщина тут ни причем. Друзья? Вряд ли. Какие у асура друзья? - Приятели, возможно, но не друзья. Хотя, конечно, как знать, Элмор далеко не так быстро, как хотелось бы, выложил ей всю информацию про Тимира. Пришлось для этого приложить определенные усилия. Впрочем, если сын Сейи ир Ильшасс держится только за друзей - это не страшно - в Катане он полностью о них забудет. Вот если все-таки у него есть женщина - тогда хуже. Инилли старалась избегать заказов, связанных с влюбленными мужчинами. Такие задания провалить было проще простого. Жертвы либо сходили с ума, либо находили в себе силы соскочить с "поводка". Впрочем, влюбленный асур - глупость какая. Конечно, Тимир никогда не был образцовым представителем расы, но до такого он вряд ли бы докатился. Следовательно, остаются друзья...

"Ну, ничего, с этим справимся", - подумала Инилли, хищно улыбаясь своим мыслям.

Тимир быстро собрал вещи. Находиться в доме было невыносимо. Здесь все напоминало об Илике. Воздушные занавеси на окнах, скатерть на столе, тростниковые салфетки, коврики, ваза с фруктами... Еще сегодня утром он думал о том, что все это - всего лишь сон и так не хотелось просыпаться...

- Милый, ты скоро? - чуткие пальцы Инилли скользнули по его спине, обрывая непрошеные мысли. Тим против желания обернулся и вновь ощутил аромат духов...

Катан. Огненный фонтан с кроваво-красной лавой вместо воды, темные, обожженные подземным пламенем скалы, неприступной стеной окружающие город, ажурные арки ворот с крылатыми суккубами. Город трех дорог. Имя восточной из них - Путь забвения. Идущий по ней, достигнет зловещего озера Месси. Горе путнику, застигнутому ночью серым туманом, тянущим свои щупальца в долину. Забудет он все, что с ним случилось и станет легкой жертвой для нежити, в обилии населяющей берега озера.

Имя западной дороги - Путь предательства и ведет он к Затопленному Болоту, овеянному легендами. Говорят, будто ночью на болоте вспыхивают огоньки - им нет числа и каждый - душа асура, погибшего от руки предателя. О возмездии молят души, но черное небо глухо к их призывам.

Имя северной дороги - Путь смерти. Долог он и опасен. Но лишь по нему можно выйти из проклятых земель асуров в благословенные земли гайя и дев. Путь смерти - он же Путь властителей, ибо он - последняя дорога всех почивших владык кланов. К Погребальному костру да на Кладбище Скорби... Тим хорошо помнил эту дорогу. Когда-то мать водила его к могиле отца...

Он клялся, что больше никогда не ступит на черный мрамор, которым выложены улицы Катана. Он клялся, что больше никогда не вернется во владения своего клана. Он клялся...

Гулкие шаги отражались от стен, возвещая его возвращение. Восточная часть города - владение клана ир Ильшасс. Алтарь Богини, больше похожий на усыпальницу...

- Правда, здесь очень мило? - шепнула Инилли Тиму на ухо и уцепилась за его руку.

Асур внезапно почувствовал, что город и впрямь не так плох, как ему показалось вначале. Черный, элегантный... Его так и передернуло от настолько фальшивых мыслей.

Стражи у входа в резиденцию клана скрестили свои пики, преграждая им путь. Тим мрачно улыбнулся:

- С каких это пор меня не узнают в собственном клане?

- Дорогу вашему будущему повелителю, - пафосно приказала Инилли. Странно, но ее послушались, словно иначе и быть не могло. Стражники встали во фрунт и убрали оружие.

- Не хочешь поуправлять кланом вместо меня? - ехидно спросил у девушки Тим. - У тебя хорошо получается.

- Вечером мы об этом поговорим, - пообещала она таким голосом, что асур тут же в самых ярких красках представил этот "разговор".

Узкий пустой коридор, статуи в темных нишах и черные, покрытые искусной резьбой, двери тронного зала.

- Тимир Тай'рел ир Ильшасс, - громко провозгласил хранитель покоя владычицы, распахивая перед ними дверь. - Инилли Мал'ринна ир Т'рисс.

В глаза ударил яркий красноватый свет, Тим невольно поморщился.

- Приветствую тебя, Тимир, во владениях клана Ильшасс и тебя, достойная дочь младшего клана, - голос властительной Линайи Кирии трудно было не узнать - услышав его звуки, каждый ощущал в себе потребность склониться в приветствии до земли. - Отрадно видеть, что долг перед нашим народом для тебя, Тимир, оказался выше, чем личные обиды и мелкие привязанности в мире светлых.

Тим сдержанно поклонился и сделал несколько шагов к трону.

- Я повелела доставить тебя тотчас же по прибытию, - владычица встала с трона и пошла навстречу. Разглядывая ее, Тим удивлялся - слишком уж хорошо скрывала Линайя свои чувства. Нет, он, конечно, не рассчитывал, что увидит убитую горем мать, потерявшую сына - такого у асуров просто быть не могло, - но хотя бы тень расстройства, огорчения... Ровным счетом ничего. - Мне нужно удостовериться, что ты правильно понял мое предложение и согласен на него.

- Предложение? - спросил Тим. - Какое предложение?

- Ты читал мое письмо? - вскинула бровь правительница.

Только теперь Тим вспомнил о письме, доставленном накануне. Чары Инилли настолько затуманили его разум, что асур о нем даже не вспомнил, занятый совсем иными делами и мыслями.

- Нет, - покачал он головой.

Линайя вопросительно посмотрела на Инилли. Девушка пожала плечами, отвечая на ее взгляд.

- Что ж, изложу его сейчас. Инилли, ты прекрасно справилась со своим заданием, можешь отдохнуть. Не смею тебя дольше задерживать, - владычица взглядом повелела девушке оставить их с Тимом наедине. Та молча удалилась, ничем не выдав своего раздражения.

- Пройдем в мой кабинет, - Линайя указала рукой в сторону небольшой двери в углу зала. За дверью оказался еще один коридор, в конце которого дежурила пара стражников.

- Не беспокоить, - приказала властительница охранникам, распахивая перед Тимом дверь.

По контрасту с тронным залом, кабинет оказался маленьким и очень уютным. Напротив двери стоял массивный письменный стол, за ним - кресло из красного дерева и стеллаж с книгами. Справа в стену был встроен камин, в котором сейчас весело потрескивали дрова. Гостевой стул стоял как раз рядом с ним.

- Поскольку ты здесь, несмотря на то, что не прочел мое письмо, полагаю, что дочь клана Т'рисс смогла донести до тебя важность проблемы, - сказала Линайя, усаживаясь кресло. - Однако многие моменты ей неизвестны, и потому я хотела бы сама поведать тебе обо всем, что происходит, и что следует делать дальше, - властительница кивком дала разрешение Тиму сидеть в ее присутствии.

Асур отодвинул стул от огня - сказалась привычка держаться подальше от источников яркого света, - устроился поудобней и приготовился слушать.

- Начну я, пожалуй, с того, что напомню о законах наследования власти в старших кланах. На их нарушение уже давно смотрят сквозь пальцы, но... К сожалению, сейчас они сыграли с нами очень злую шутку, - владычица повернулась и сняла с книжной полки тяжелый фолиант в черной кожаной обложке с красными затейливыми рунами.

- "Законы Вечности"? - удивился Тим.

- Да, ты видишь первую из трех копий законов, дарованных асурам самой Аунаррэ... богиней-матерью. Часть "О владыках асуры" гласит, что во главе каждого из трех старших кланов должно быть два правителя - мужчина и женщина, состоящие между собой в браке. Обязательным условием названо и то, что они должны быть представителями разных кланов. Наследование власти идет по мужской линии. Сферы же правления разделены - женщина занимается вопросами мирной жизни, мужчина - вопросами войны. Оба супруга являются полноправными правителями. В случае гибели одного из них, второй должен сложить с себя полномочия в пользу старшего сына, либо ближайшего по крови родственника мужского пола. Которому в течение года предстоит связать себя узами брака с представительницей одного из двух оставшихся кланов... - Линайя замолчала, глядя на огонь.

- Но вы сами сказали, что эти законы устарели и теперь необязательны, - сказал Тим, стараясь скрыть свое волнение. Не нужно было обладать даром пророка, чтобы предугадать дальнейшее направление беседы.

- Эти законы никто не отменял, - сверкнула глазами Линайя. - Никто, кроме самой Аунаррэ не может их отменить, - в бешенстве она ударила кулаком по столу и тут же, словно ничего и не случилось, спокойным голосом продолжила. - Кланы Триэльнир и Аш'еназ недовольны усилением нашего влияния. На основании древнего закона они выдвинули мне требование сложить полномочия и передать их Алькору, моему сыну. В течение года он должен был избрать себе невесту в одном из этих кланов. Они даже представили мне наиболее подходящих для этого девушек. Разумеется, расчет был на то, что после свадьбы новая владычица сделает все, чтобы ослабить клан Ильшасс. Мой сын попытался нарушить их планы. Он хотел жениться на девушке из младшего клана Аш'еназ, что не противоречит закону, зато позволяет привести к трону лояльную к нам асуру, ведь далеко не все младшие кланы дружат с правящей династией. Вскоре после того, как было объявлено о помолвке, девушку убили, а Алькор бесследно исчез. Виновники этого очевидны, но ничего доказать нельзя. Более того, клан Аш'еназ имел наглость выдвинуть нам обвинение в убийстве своей подданной. Ситуация осложняется еще и тем, что оба старших клана в последнее время поддерживают тесные связи со светлыми. Сам понимаешь, при таких условиях война между кланами закончится полным нашим поражением. Светлые пришлют клириков, которые не будут принимать участия в битве, но зато станут лечить пострадавших и быстро возвращать их в строй. У нас же клириков нет...

- А мы что, не можем выдвинуть встречные обвинения? Ведь, насколько я помню, во главе клана Аш'еназ стоят владыки, родившиеся в этом клане. Да, они состоят в браке, но благородная Найна родилась вовсе не у нас и не в клане Триэльнир...

- Отец Найны родился в клане Триэльнир. Этого достаточно, - перебила его Линайя. - Нам нечего ответить на обвинения. Да, все это время я правила единолично, да, мой сын исчез, и нет доказательств того, что не он сам убил свою невесту. В Аш'еназ нашлись даже свидетели, утверждающие, что видели Алькора выходящим из ее комнаты незадолго до того, как был обнаружен труп. Словом, ситуация тяжелая.

- А вы уверены, что Алькор не вернется? - спросил Тим. Ему отчаянно не нравилась вся эта идиотская ситуация.

- Клинок его церемониального меча почернел, - сказала владычица и опять вернулась к созерцанию огня.

- Что ж, о многом я уже догадался, но все же хотелось бы услышать от вас, какова моя роль в дальнейших событиях, - вздохнув, задал Тим волновавший его вопрос.

- Вы с Белардом являетесь моими племянниками и в очереди наследования стоите первыми. Старший - ты. Скажу честно, я бы предпочла, чтоб власть досталась Беларду, но закон не на моей и не на его стороне, к тому же сейчас твоя дружба со светлыми, - слово "светлые" владычица произнесла так, словно это было грязным ругательством. - Может оказаться нам очень кстати. Итак, согласно закону, ты и только ты должен стать моим преемником. В случае твоей смерти, им станет твой брат. Но что-то мне подсказывает, что умирать ты не желаешь, - Линайя одарила Тимира весьма красноречивым взглядом. - Что с тебя требуется? - Все просто - мы согласимся на условия наших противников. Ты женишься на одной из предложенных кандидаток. С решением можешь немного потянуть, но не дольше месяца. За это время тебе нужно будет поднять твои связи со светлым двором и гайя, завести новые знакомства. Похоже, настали плохие времена, когда нам просто придется поддерживать с ними дружеские отношения. Во всяком случае, до поры до времени. По-минимуму, мы должны получить гарантию, что светлые и гайя не вмешаются в конфликт между нашими кланами. По-максимуму - они, в случае войны, должны будут выступить на нашей стороне, пусть даже и неофициально. Помощь клириков, капелланов, а также знахарей и друидов будет неоценима, а воинов у нас и своих довольно. Несмотря на это, войны хотелось бы избежать. Все это и является твоей задачей, разумеется, ты можешь полностью полагаться на мою помощь и поддержку.

Тим смог совладать со своими чувствами, хотя слова владычицы означали только одно - возврата к прежней вольной жизни нет и не будет никогда. В сущности, ему просто не оставили выбора. Если сейчас он заявит, что категорически не согласен подчиниться и желает немедленно покинуть Катан, тем самым он подпишет себе смертный приговор. В данной ситуации владычица не будет церемониться - его с легкостью уничтожат, расчистив тем самым место для Беларда. Линайя весьма явно на это намекнула.

Пускаться в бега, скрываться? - Полноте, асуры весьма изобретательны во всем, что касается преследования и наказаний. Даже если удастся от них уйти, то под удар попадут все друзья и даже знакомые. Их уничтожат подчистую, причем, скорее всего, подстроят все так, чтобы обвинили в этом Тима.

Кид, Элмор, Лель, Ариан... Илика. О том, что сделают с Иликой даже подумать страшно. Особенно если узнают, как много она для него значит. Наверное, даже непозволительно много. Сейчас, когда рядом не было Инилли, Тим особенно остро чувствовал, насколько же сильно ему не хватает сирены.

Нет, пусть уж так. Во всяком случае, с Кидом Илика будет в безопасности. Это главное.

- А что дальше? - поинтересовался Тимир. - Ведь, если я вас правильно понял, моя предполагаемая супруга приложит максимум усилий для того, чтобы ослабить клан...

- Об этом я сама позабочусь, - отрезала Линайя. - В любом случае, прежде чем посвящать тебя в дальнейшие планы, я хочу получить подтверждение того, что ты согласен на мои условия.

- Мне нужно подумать, - ответил Тим.

- Думай, - во взгляде владычицы скользнуло легкое раздражение. - Но не очень долго. Через три дня состоится бал, на котором будет названо имя моего преемника. Следовательно, у тебя есть ровно два дня на раздумья. Послезавтра вечером я хочу услышать твой ответ.

- Хорошо, - Линайя кивнула, показывая, что разговор закончен, Тим встал и, отвесив приличествующий его нынешнему статусу поклон, вышел из кабинета.

Понятное дело, что охота сорвалась. Набили всего ничего - двух сколов, да дюжину волков. Кид из этой добычи забрал только шкуру скола, подаренную Илике.

В Рондо возвращались в гробовом молчании. Настроения ни у кого не было. Попрощавшись с друзьями, рыцарь предложил Илике привезти ее к дому Тима, чтоб она могла собрать свои вещи, но сирена только грустно покачала головой. Пришлось сразу отвезти ее к себе. К счастью, в квартире, которую снимал рыцарь, была гостевая комната. Она-то и была предоставлена в распоряжение Илики.

Весь остаток вечера и следующий день сирена просидела на подоконнике. Не ела, не пила. Все попытки Кида хоть чем-то ее покормить натыкались на такие печальные взгляды, что после них и самому кусок в горло не лез. Устав от бесплодных попыток развеселить свою подопечную, рыцарь решил навестить Элмора и устроить хорошую пьянку. Но и с этим тоже ничего не получилось...

Сидящий на подоконнике клирик, мутным взором разглядывающий какие-то необозримые дали за окном, вызвал у Кида приступ мощного дежавю.

- Ты жив, или уже окоченел? - пытливо спросил рыцарь друга, чувствуя, что в этом царстве мировой скорби его неудержимо тянет на тупые шутки.

Элмор невнятно повел плечами, но даже не посмотрел в сторону своего гостя.

- Сейчас не слишком подходящее время для визитов, - сказал он, спустя несколько минут.

- Ничего не понимаю - дома у меня сирена в трауре, тут ты сидишь с точно таким же выражением на лице, что у вас случилось?! - не выдержал Кид. - Нет, что с Иликой я знаю, но с тобой-то что?! Ты тоже был влюблен в Тимира, грязный извращенец?!

- Кид, если ты не хочешь со мной поссориться, покинь, пожалуйста, мой дом, - сквозь зубы процедил Элмор. - И в ближайшее время я бы не хотел с тобой видеться. Мне нужно побыть одному.

- Мир сошел с ума. Да ну вас всех... Что я, как дурак, бегаю, пытаюсь вас привести в норму, может, вам нравится изображать мучеников. Может, вам и вправду в радость уморить себя голодом. Кстати, ты голову забыл пеплом посыпать! Досадное упущение! - съязвил Кид и так хлопнул дверью, что она оторвалась от косяка и повисла на одной петле. - Тьфу, развалюха! - сплюнул рыцарь и вышел из дома.

Бесцельно блуждая в поисках хоть какого-нибудь занятия, он дошел до дома, где жил Тимир.

- Что ж, это к лучшему, - сказал Кид сам себе. - Заодно Райну заберу. Ну, Тим, спасибо тебе за развлечения... Верно говорят, что все беды от вас, асуров...

Гарпия приветствовала его вежливым поклоном и тут же принесла ключ от дома. Видимо, хозяин не забыл оставить ей соответствующие указания. Зайдя внутрь, Кид поежился. В помещении было неестественно тихо. Создавалось ощущение, что хозяин уехал отсюда не день назад, а, как минимум, целый год. Разбитая ваза лежала на полу, скатерть съехала, фрукты раскатились по углам, а почти все постельное белье было сброшено с кровати.

Увидев весь этот разгром, рыцарь недовольно покачал головой. Создавалось ощущение, что прежде, чем покинуть свой дом, Тим тут всласть поразвлекся со своей новой подружкой. И это совсем не вязалось с обычным его поведением. Асур не любил приводить домой посторонних и, уж тем более, женщин, с которыми он и знаком-то не больше дня.

Кид подошел к шкафу, вытащил из известного ему потайного отделения карту Райны, после чего поднял с пола стул, поставил его в дальний угол, присел и попытался собраться с мыслями.

Возникшую ситуацию обыкновенной назвать не получалось при всем желании. Нет, конечно же, у друзей не было принято вмешиваться в личные дела друг друга. В конце концов - не дети уже. Но с момента появления Инилли, рыцарь испытывал постоянную тревогу. Девушка была вовсе не проста. Уже то, что Элмор представил ее как свою хорошую подругу, не лезло ни в какие ворота - клирик в последнее время почти постоянно был на виду у Кида, и ни разу они с Инилли не пересекались. Впрочем, можно было допустить, что Элмор встретил девушку перед самым отъездом на охоту, а познакомился раньше, в каком-либо рейде, куда ходил сам, без друзей... Рыцарь вспомнил момент знакомства с асурой. Похоже было, что остальные - Арчи, Лель, Ариан и Дилор, также ее ни разу не видели. Что объяснимо, но тоже подозрительно - Рондо не такой большой город - здесь все всех знают и уж конечно на виду все маги хаоса. Получаем - никому не известная магичка является в Рондо, и Элмор сразу же приглашает ее на охоту, затеянную как закрытое мероприятие, куда приглашены были только друзья и хорошие приятели. Что дальше? - Тим прикрывает Инилли в момент, когда на нее бросается скол. Может ли это быть подстроено? - Легко - магу хаоса ничего не стоит переключить внимание зверя с рыцаря на себя, а подгадать для этого момент, когда ближе всего к ней будет Тим - не проблема. То, что асур успеет среагировать правильно, не обсуждается - настолько опытные, как он, ассасины иначе не умеют.

Дальше Инилли заводит беседу с Тимом, они удаляются... Сколько они отсутствовали? - Совсем недолго, минут где-то пятнадцать, и вот Тим уже готов бросить дом, своих питомцев, Илику, чтоб ехать в Катан по какому-то срочному делу. Подозрительно? - Сверх всякой меры.

Надо было, конечно, вмешаться сразу, но как это сделать? Не будешь же хватать взрослого асура за шкирку, пытаясь узнать у него то, чего он не желает рассказывать, - так и без рук можно остаться.

Кид встал и прошелся по комнате, пытаясь найти хоть какой-нибудь намек на объяснение произошедшего. Под сползшей скатертью он заметил уголок большого конверта. Склонившись, чтобы поднять находку, он услышал странный шорох за спиной и еле успел уклониться от кинжала. Рефлексы сработали на славу - Кид, отшатнувшись, тут же перехватил руку незадачливого убийцы и изо всех сил дернул ее вниз. Что-то противно хрустнуло, и нападавший асур вскрикнул.

- Вот это я и называю - выдернуть руки... Вечная история - сначала пытаетесь убить, а потом жалуетесь, что вас обидели, - буркнул рыцарь, отбирая у противника оружие. - Ну, говори, что ты здесь забыл... - с этими словами он, на первый взгляд, легонько ткнул асура в печень. Этого хватило, чтобы тот упал на пол и зашипел от боли. - Я задал тебе вопрос и хочу получить на него ответ! - нахмурился Кид. - Что ты здесь забыл и почему хотел меня убить?

Асур злобно на него зыркнул и сделал попытку отползти в угол.

- Не хочешь по-хорошему, будет по-плохому, - пообещал ему рыцарь и, зло улыбнувшись, спросил. - Так ты, стало быть, любитель кинжалов, да? Как же ты теперь без руки-то будешь, да с раздробленными пальцами? - с этими словами он, словно невзначай, наступил на ладонь убийцы своими латными ботинками. Тот завопил в голос. - Правда, больно? - уточнил Кид. - А все почему? - Мы, девы, хорошие и добрые, но когда нас пытаются сжить со свету, мы становимся очень неловкими и неуклюжими и наступаем на все, что лежит на полу... Так что, может, ты мне все расскажешь?

Неуловимо быстрым движением здоровой руки асур вытащил что-то из рукава и сунул в рот. Кид даже не успел ничего сделать. Тело убийцы задергалось, на губах появилась пена. Вскоре он перестал дышать.

- Нехорошо, - покачал головой рыцарь. - Но не смертельно, как это не парадоксально звучит. Ты не со своей мамочкой связался, дорогуша.

Найдя в баре бутылку крепкого вина, Кид вылил его своему несостоявшемуся убийце за пазуху. Остаток выпил сам. Подхватив с пола конверт, он без труда перекинул через плечо безжизненное тело и с ним покинул дом друга. Повинуясь его приказу, за ним последовала Райна. Пройти мимо прохожих и стражников, не вызывая подозрений, было теперь несложно. Исходящий от рыцаря и его ноши убойный аромат спиртного убедительно свидетельствовал для окружающих о том, что два друга устроили пьянку, и один из них злоупотребил спиртными напитками несколько больше, чем следовало. Бывает.

- Это опять я! - сообщил рыцарь, ударом ноги распахивая многострадальную дверь, ведущую в комнату Элмора. - И даже не столько я, сколько мы.

За все время отсутствия друга, клирик, похоже, даже не сменил позу, в которой восседал на окне. Но после шумного появления рыцаря, он сердито повернулся к нему, чтобы выговорить за навязчивые визиты. Впрочем, увидев принесенный Кидом "груз", клирик изумленно округлил глаза.

- Что это? - спросил он, слезая с подоконника. - Зачем ты принес ко мне этого несчастного?

- Этот, как ты говоришь, несчастный, только что пытался меня убить, а потом, видимо раскаявшись, покончил сам с собой. Правда, плохо? И он не успел сообщить, почему меня так страстно хотят сжить со свету. А мне это настолько интересно, что я взял на себя труд притащить его тело к тебе. Ну, сможешь его оживить?

- Хм... - Элмор оживился, подошел к трупу, зачем-то посмотрел ему в глаза, пощупал лоб. Нет, оживить не смогу, - ответил он, наконец. - Времени много прошло, да и яд сильный - вывести быстро не получится. А попробовать достать из него информацию можно. Подожди минуточку...

Клирик ушел в кладовку и принялся там греметь какими-то банками. Похоже, ему требовалась для работы куча ингредиентов. Кид, тем временем, распечатал письмо и погрузился в его чтение. Чем больше он читал, тем мрачнее становился. Когда Элмор вернулся, рыцарь, хмурый и как никогда серьезный, взволнованно ходил по комнате.

- Брось эту падаль. Я уже и так все выяснил... Хотя... Нет, давай, все же попробуй его разговорить. Вдруг еще что-нибудь интересное расскажет, - сказал он другу. - Будь я проклят, если наш Тим не влип со всей основательностью в очень серьезную пакость. Теперь я понимаю, почему он так резко все бросил и подался в Катан. Правда, мне пока до конца не ясно участие во всем этом твоей подруги... Как ее... Инилли, кажется.

- Инилли? - оживился Элмор.

- Извини за очень личный вопрос, но скажи, где ты ее все-таки подцепил? - вместо ответа спросил Кид.

- Она... Я... Мы... - замямлил клирик, честно пытаясь все объяснить. По мере того, как он искал ответ на вопрос друга, в глазах у него зажигалось понимание. - Баллок меня дери! Кид, ты полностью прав. Я даже не помню, где и при каких условиях мы познакомились. И было это... Это было всего-то дня два назад. Как же я тогда...

Рыцарь пригляделся к нему. Очевидно, что Элмор теперь и сам уже никак не мог понять, что же такое на него нашло.

- Понятно. А теперь попытайся определить, каким зельем она тебя опоила, - подсказал ему Кид. - Есть у меня ощущение, что твоя хандра сейчас вовсе не из-за роковой любви, а из-за самого обыкновенного отката любовного напитка или еще какой-нибудь подобной дряни. Ну же, ты - клирик, должен разбираться в этом добре.

- Да-да, ты прав, - рассеянно сказал Элмор. - Любовный напиток. Но какой?.. С другой стороны... - он дернулся обратно к кладовке со своими зельями, но рыцарь задержал его.

- Сначала оживи нашего приятеля, может быть, он что-то нам подскажет.

- Я ж сказал - оживить не смогу, только... - сердито перебил его клирик.

- Да мне без разницы, что ты с ним сделаешь, лишь бы он на вопросы после этого мог отвечать, - махнул на него рукой Кид.

- Ладно, ладно, не мешай теперь, - буркнул Элмор, опускаясь на колени рядом с трупом.

"Вот так, наверное, и заканчиваются все прекрасные сны - резко, грубо, оставляя за собой сильную горечь утраты, - думал Тим, медленно шествуя в полном одиночестве по гулким коридорам резиденции. - Всего какой-то день назад я был свободен как ветер, у меня был дом, были друзья, была Илика... Илика..., - воспоминание о сирене причинило неожиданно сильную боль. Тим зажмурился и сжал кулаки. - Кем ты для меня была? Кем бы ты могла для меня стать, если бы не глупые предрассудки? Сирена... Столько лет мне хватало просто того, что ты ждала меня дома. Сколько раз я возвращался с рейдов и видел тебя. Ты так искренне радовалась моему возвращению... Ты появилась, чтобы изменить мою жизнь. Чистый весенний ветерок... Что было с нами? Что было со мной? - Привычка? Но почему так больно от мысли, что мы больше никогда с тобой не увидимся? Я, наверное, настоящий выродок среди асуров, но, мне кажется... Мне кажется, это была не привычка... Хотя, что теперь об этом рассуждать?" - Тим оторвал глаза от пола и, увидев справа от себя черную страшную статую летучей мыши, еле удержался от того, чтоб ударить по ее уродливой морде. С трудом совладав с собой, асур быстрым шагом двинулся прочь из этого мерзкого места, впрочем, он также прекрасно понимал, что впереди его ждет другое точно такое же, если не хуже.

- О, Аунаррэ, кого я вижу! Кажется, мой блудный братец вернулся в лоно семьи, - Тимира передернуло - на выходе из резиденции клана, его ожидали Белард и Инилли. Почему-то именно сейчас асур вряд ли мог бы сказать, кто в нем вызывает большее отвращение - брат или девушка, которая вернула его в Катан. Мысль о том, что Инилли отчего-то перестала его привлекать как девушка, была странной и парадоксальной. Ведь всего-то несколько часов назад он терял голову, стоило лишь заглянуть ей в глаза.

"Я - идиот!" - обреченно подумал Тимир. Догадаться, в чем было дело, оказалось несложно. Немудреные секреты всяческих приворотных зелий знали все женщины асуры без исключения. Впрочем, Тим прекрасно также понимал, что это ничего бы не изменило. Даже если бы Инилли своими чарами не завлекла его в Катан, то письмо от владычицы сделало бы эту работу за нее. Почти наверняка приглашение высочайшей Линайи было сформулировано так, что не принять его было невозможно. Таким образом...

- Ну наконец-то ты вернулся! Я ждала... - девушка сделала попытку обнять его, Тим опять ощутил аромат ее духов, но теперь с легкостью мог противостоять чарам. Он вытянул руку, удерживая Инилли на расстоянии от себя.

- Ты свое дело сделала, привела меня в Катан. Теперь свободна, - Тим холодно посмотрел на девушку. - Или ты полагаешь, что я, будущий правитель старшего клана, пожелаю оставить тебя как свою зар'ини* [*Зар'ини - любовница]? Ты ошибаешься, - он перевел взгляд на брата и улыбнулся. Сложно сказать, чего в этой улыбке было больше - протокольной вежливости или иронии. - Рад тебя видеть, Белард. Полагаю, ты прибыл, чтобы сопроводить меня домой. Я готов. Не будем заставлять ждать почтенную Сейю.

- Готово, - сообщил Элмор, с гордостью рассматривая дело своих рук.

Труп убийцы лежал теперь на полу обнаженный, покрытый затейливой, тускло светящейся вязью рун. По разные стороны от его головы в керамических плошках дымилась какая-то трава, внешне напоминающая солому. На всю подготовку клирик потратил около часа. Кид даже успел подремать, сидя на стуле. Когда были подожжены травы, комнату наполнил удушающий приторно-сладкий аромат.

- Можно хотя бы окно открыть? - спросил рыцарь. - От твоих благовоний я сам скоро трупом стану. Вот, уже голова болит.

- Ничего, потерпишь. Так надо, - отмахнулся от него клирик. - Задавай быстрее свои вопросы.

- Вот так прямо и задавать? Он же дохлый! - уточнил Кид.

- Вот так прямо и задавай! Потом увидишь, что будет, - заверил его Элмор.

- Ну... - рыцарь почесал в затылке. Задавать вопросы трупам ему до сих пор еще не приходилось. - Эй, асур, ты меня слышишь вообще?

Над головой мертвеца появилось белое облачко, которое медленно поползло к Киду.

- Эй, что это за хрень? - отшатнулся от него рыцарь.

- Не дергайся, это не опасно, - зашипел на него клирик.

Облачко подплыло к уху Кида, и тот явственно услышал слово "Да".

- Ух ты, вот это да... - радостно потер руки рыцарь. - Ты гений. Так, ладно... Эй, асур, зачем ты приперся в дом Тимира?

Второе облачко отлетело от головы мертвеца, и вскоре рыцарь услышал ответ: "Приказ владычицы".

- А что она тебе приказала?

"Вернуть письмо".

- Письмо? Это, что ли? - Кид потряс в воздухе распечатанным конвертом.

"Да".

- А знакома ли тебе девица по имени Инилли Мал... тьфу ты, как ее там... - запнулся рыцарь.

- Инилли Мал'ринна ир Т'рисс, - подсказал ему Элмор.

- Да, она. Так что, знаешь ли ты ее?

"Да".

- Кто она такая?

"Наемница"

- Какие исчерпывающие ответы, - фыркнул Кид.

- А зачем она к нам приперлась?

"Приказ владычицы"

- И в чем он заключался?

"Вернуть нового наследника в Катан".

- Он надо мной издевается, - вспыхнул Кид. - Все это я и без него узнал.

- А ты вопросы ему правильные задавай! - посоветовал Элмор. - Дай-ка я попробую. Асур, ты знаешь, какими зельями для приворота пользуется Инилли ир Т'рисс?

"Нет".

- Очаровательно, - буркнул клирик и насупился.

- Да гаси ты его, толку все равно ноль, - не выдержал Кид. - Он обычный исполнитель, так что вряд ли что-то знает сверх того, что есть в письме. Хотя, знаешь, последний вопрос. Как ты полагаешь, меня интересуют именно твои предположения, что случиться, если Тимир откажется от предложения владычицы?

"У него есть брат. Тимир будет уничтожен. Белард станет наследником".

- А если Тимир примет предложение владычицы? Меня опять интересуют твои предположения.

"Белард - истинный сын асуры. Тимир будет уничтожен с пользой для клана Ильшасс".

- Это ты знаешь, или предполагаешь?

"Полагаю".

- Почему?

"Тимира не любит высокая Линайя. Белард - гордость асуры".

Кид пересказал Элмору слова асура.

- Вряд ли он что-либо еще сможет нам сообщить, - нахмурился клирик и распахнул окно. Ночью нужно прикопать твою добычу за городом, а сейчас мы подумаем, что предпринять дальше. Кстати, дай-ка мне свое трофейное письмо, а пока я читаю, ты оттащи этого, - Элмор кивнул в сторону трупа. - В ледник** [**Ледник - холодный погреб]. Надеюсь, ты помнишь, как туда дойти - дверь под лестницей. Я ее не запираю. Только, большая просьба, положи его подальше от колбас и сыра. Мне не очень хочется потом их выкидывать.

От Тима не укрылось, какими взглядами обменялись на прощание Белард и Инилли. Стало очевидно, что эти двое хорошо знакомы и имеют общие дела. Тимир горько усмехнулся - есть в мире вещи, которые никогда не меняются и склонность асур к интригам - одна из них. Ни одно дело не могут они сделать без того, чтобы обойтись без "подводных течений"... И теперь придется во все это снова вникать. Мир дев и гайя тем и привлекал Тима, что был проще, честнее, надежней. В нем не приходилось подозревать всех и каждого в нечистой игре. Друзья были друзьями, а враги - врагами. Здесь же, в Катане, нет друзей и нет врагов - только союзники и те, кому ты по каким-либо причинам мешаешь. Положиться можно только на себя.

- Странные времена настали, - сказал Белард, когда они с Тимиром остались наедине. - Я был уверен, что никогда больше тебя не увижу. Не могу сказать, что это обстоятельство меня огорчало.

Тим посмотрел на брата. За все прошедшие годы Белард ни капли не изменился - такие же непроницаемо-черные глаза, такие же тонкие черты лица и на губах все та же презрительно-надменная улыбка.

- Сказать по правде, братец, это было взаимно, - почти ласково улыбнулся Тим и продолжил более холодно. - Но времена меняются. Возможно, вскоре тебе придется поменять свою точку зрения... Во всяком случае, официальную.

- Все может быть, все может быть, - ухмыльнулся Белард в ответ.

Старый особняк, принадлежавший Сейе ир Ильшасс, располагался совсем близко от резиденции клана. Братья дошли до него в считанные минуты. Тим с неприязнью во взгляде посмотрел на острые пики ограды, черные статуи суккубов и горгулий, украшающие фасад, на тяжелую массивную дверь, украшенную резьбой, изображающей искаженные яростью и злобой лица.

- Добро пожаловать домой, братец, - Белард постучал в дверь и она, жалобно скрипнув, открылась.

"Добро пожаловать в капкан, так было бы вернее", - подумал Тим, шагая по черным плитам холла. Здесь всегда царил могильный холод. Гулкое эхо шагов нарушило покой старого поместья.

- Жди здесь, я доложу матушке, - брат сделал ему знак остановиться и быстро взбежал по огромной парадной лестнице на второй этаж.

Тим огляделся - похоже, со времени его отъезда почти ничего здесь не изменилось - портреты предков на стенах, старые доспехи по углам, тусклые витражи, изображающие битвы былых времен... Колонны из черного мрамора. На каждой - выложенный мозаикой герб клана - алый дракон на черном поле. Тихо, пусто, одиноко. Тимир вспомнил, как в детстве пробирался сюда, ускользнув от многочисленных наставников. Глядя на витражи, он мечтал о битвах, сражениях, славе. Сколько таких битв теперь позади, сколько сражений... А слава... Да нужна ли она теперь, эта слава?..

- Благородная Сейя Кирия и ее супруг ожидают тебя в малом приемном зале, - пафосно возвестил Белард, вновь появляясь на лестнице. - Извольте проследовать за мной, дражайший братец.

Проигнорировав это глумление, Тимир, как ни в чем не бывало, поднялся наверх и, следуя за братом, прошел в малый зал.

- Рада, что ты внял голосу разума и соизволил вернуться в Катан, - вместо приветствия сказала Сейя. Она, словно изваяние застыла на своем кресле. Позади кресла стоял, вытянувшись в полный рост второй супруг Сейи - отец Беларда. Он почти не шевелился, лишь время от времени метал гневные взгляды в сторону своего пасынка.

- Рад видеть тебя и твоего супруга в добром здравии, - вежливо поклонился Тимир. - Позвольте засвидетельствовать вам мое сыновнее почтение.

Сейя сдержанным кивком поблагодарила его и сообщила:

- Высочайшая Линайя, наша сестра, рассказала мне о ваших с нею планах. Поскольку ожидается, что ты не бросил своей дружбы со светлыми и гайя, мы с моим супругом приняли решение выделить для тебя и твоих возможных гостей все западное крыло поместья. Полагаю, имеющихся там помещений хватит. Также просила бы тебя проследить, чтобы ни один светлый гость, или представитель гайя не нарушал границу между восточной и западной частями имения.

- Я учту твое пожелание, - слегка поклонился Тимир. - Желаешь ли ты сообщить мне что-либо еще?..

- Да, - Сейя поднялась со своего кресла и подошла к сыну. В своем черном облегающем платье, украшенном россыпью темных бриллиантов, она казалась совсем миниатюрной. - Если мое мнение для тебя хоть что-то значит, очень рекомендую тебе принять предложение моей сестры. Думаю, она объяснила тебе все с присущей ей обстоятельностью, но, зная о том, что зачастую ты глух к намекам, хочу предупредить в открытую. У тебя есть только два варианта: вспомнить о том, что ты - сын асуры и вычеркнуть из своей души пристрастие к светлой заразе, либо смириться с тем, что в скором времени может случиться досадная неприятность, после которой нам придется проводить тебя в последний путь по дороге смерти. Ты никогда не был хорошим сыном, никогда у меня не было повода тобой гордиться. Но из уважения к памяти твоего отца, я не хотела бы развития событий по второму варианту. Теперь ты можешь идти. Твои покои уже подготовили. Так как ужин закончился, еду тебе принесут в комнату. Я распоряжусь...

- Благодарю, - почтительно поклонился Тим и направился к выходу из зала.

- Да, кстати, - остановила его Сейя. - Прислугу тебе придется набирать самостоятельно. К сожалению, асуры клана Ильшасс не слишком жалуют светлых и гайя, а потому я не стала их принуждать работать в твоем крыле, куда допущено это... отребье. Вот теперь все, - она победно улыбнулась, почувствовав удовлетворение от своей мести.

Тимиру осталось только еще раз поклониться ей и удалиться, "проглотив" издевку.

Когда Кид ушел, Илика бросилась на кровать и горько заплакала. Теперь ей можно было не сдерживаться - в доме никого не было. Рыцарь был жесток, когда говорил, что Тим всегда относился к ней, как к питомцу, в лучшем случае, как к младшей сестре, но, наверное, он был прав. Зачем себя обманывать? Каждому уготовано свое место под солнцем. Асур с такой легкостью бросил ее, что все иллюзии разбились вдребезги. Илика вспомнила, как всего-то два дня назад Тим кружил ее по комнате, они шутили, смеялись. Когда он смотрел на нее, у него в глазах столько было нежности, что хотелось вечно чувствовать на себе этот взгляд. Казалось, что так будет всегда... А что теперь?.. Сирена наотрез не желала возвращаться в прежнее свое жилище даже для того, чтобы забрать вещи. Без Тимира дом был мертв и пуст... Возвращаться туда, словно добровольно вонзить нож себе в сердце.

Илика долго не могла успокоиться, а когда слезы закончились, она и сама не заметила, как заснула. Но и во сне ей снился Тимир. Отчего-то он был очень грустен. Он стоял около окна и смотрел на какую-то площадь, единственным источником освещения которой служили факелы. Небо было закрыто черными тучами, казалось, будто город находится не на поверхности, а в глубокой пещере. Асур был бледен и печален. Илике очень хотелось подойти к нему, обнять, утешить. Неважно, как он по-настоящему к ней относится, главное, что сейчас ему очень плохо. Тим, словно почувствовав на себе ее взгляд, посмотрел на нее и почему-то голосом Кида сказал:

- Спит... Бедняжка совсем себя замучила. Идем в мою комнату, и говори тише, на всякий случай, мало ли, вдруг проснется...

Сирена открыла глаза и увидела закрывающуюся дверь. Похоже, пока она спала, вернулся Кид и привел с собой еще кого-то. Илика тихо встала и, после того, как рыцарь удалился, осторожно выглянула в коридор, чтобы убедиться, что Кид зашел в свою комнату. Вернувшись к себе, сирена взяла с тумбочки стакан с тонкими стенками и прислонила его к стене - этому нехитрому приему для подслушивания научил ее Тим.

- Если ты боишься, что она услышит, почему нельзя было остаться у меня? - недоумевал Элмор.

- Просто мне было неспокойно, - ответил ему Кид. - Не дело - оставлять ее одну надолго, да еще и в таком состоянии. Если с ней что-то случится, Тим с меня голову снимет.

- Снимет, как же, - хмыкнул клирик. - Если я все правильно понимаю, ему сейчас и своих забот хватает. Хотя... Кстати, а что ты за чушь такую молол про то, что Илика в него влюблена. Это ты так неудачно пошутил?

- Если бы, - рыцарь дошел до маленького бара в стене и вытащил оттуда бутылку крепкой настойки. - Мы с ней недавно говорили... Готов спорить на что угодно, но девчонка по уши влюблена в нашего Тима. Сам понимаешь, какие у нее шансы на взаимность. Потому я так и дергаюсь. По себе знаю, влюбленные такие глупости порой творят, что за ними глаз да глаз нужен. А на что в такой ситуации способны сирены и вовсе непонятно, потому что до сих пор их в подобном состоянии никто не видел.

- Понимаю, - кивнул ему Элмор. - Задачка. И что теперь делать со всей этой историей?

- Надо бы нам в Катан поехать, да только на территорию клана Ильшасс нас никто не пустит. Нашего брата там на дух не переносят. Опять же, Илику одну оставлять нельзя.

- А отозвать? - робко предложил клирик.

- Тим запретил. Да и мне как-то не очень по вкусу эта идея. Все равно, что убить ее на время. Лучше уж попрошу Ариана с Лелем за ней приглядеть. Поживет у меня, а ребята заходить будут, развлекать. Главный вопрос не в этом, а в том, как нам до Тима добраться? И что делать потом?

- Потом по обстоятельствам, для начала нужно понять, что на самом деле происходит. Твой пленный был не очень-то говорлив. Так что обстановку мы знаем только из письма. Очевидно, что они заставили его вернуться, угрожая убить всех друзей и знакомых, то есть нас, - Элмор нервно хихикнул. - Ну-ну, первого такого "убийцу" мы недавно с тобой прикопали под кустиком. Если все остальные того же уровня, то хочу я посмотреть на то, как они собираются нас убивать...

- Если ты помнишь, он за письмом приходил, а не по нашу душу, - возразил ему Кид. - Думаю, у них есть специалисты и повыше рангом. Зная Тимира, могу сказать, что для него эта угроза была весьма существенна. Да тут еще и эта твоя... Инилли подсуетилась.

Услышав про магичку, Элмор помрачнел.

- Что, все еще не справился с последствиями? - спросил рыцарь, внимательно посмотрев на друга.

- Есть немного. С любовными зельями сложно бороться, если не знаешь, какое именно использовалось в твоем случае. Впрочем, уже хорошо, когда хотя бы известен сам факт его применения - проще себя в руках держать, - клирик залпом опустошил свой бокал и поморщился. - Крепкая...

- Ничего, для тебя сейчас в самый раз, - успокоил его Кид.

- И то верно, - согласился Элмор. - Есть у меня одна знакомая, она знает сестру нашего посла в Катане. Могу попробовать что-то узнать через нее. Вдруг удастся кого-нибудь из нас пристроить на работу в посольство. Тебя могут взять как охранника, а я по медицинской части могу пригодиться... А на месте проще будет сориентироваться что и как.

- Что ж ты столько молчал? - удивился рыцарь. - Прямо сейчас иди, узнавай. Дело-то срочное. Кто этих асуров знает, вдруг этот твой недоделанный зомби прав, и Тимира в любой момент могут втихую прирезать. Хоть предупредить бы его.

- Ты думаешь, он не просчитал этот вариант? - спросил Элмор. - Все-таки он асур, должен знать своих сородичей.

- Он в Катане в последний раз был так давно, что вполне мог и отвыкнуть. К тому же, все зависит от того, что они ему на месте расскажут. Что-что, а заговаривать зубы асуры большие мастера. В любом случае, предупредить мы его должны, а дальше как знает. Я лично могу и задержаться при нем, поработать в роли телохранителя. Да и ты лишним не будешь...

- Верно. Что ж, тогда пойду, навещу свою знакомую, - Клирик встал и направился к двери. - Думаю, она успеет до завтра узнать для нас всю информацию.

- А я тем временем к ребятам загляну, попрошу их насчет Илики. Идем вместе...

Илика отпрянула от стены, быстро положила стакан на место и вернулась на кровать, притворившись спящей, на случай, если Кид захочет к ней заглянуть. Ее трясло. Несмотря на то, что разговор она слышала через слово, общий смысл было несложно понять - Тим в беде.

Она еле дождалась, когда за друзьями закроется входная дверь. Подождав еще минуту, девушка вылезла из-под одеяла и заметалась по комнате, то собирая свою одежду, то пытаясь вспомнить, куда дела оставленные Кидом деньги. Еще в день отъезда Тима, рыцарь выделил ей достаточно крупную сумму на всякие безделушки. Видимо, таким образом он пытался сделать сирене приятное и отвлечь от грустных мыслей. В тот день тяжелый кошелек был небрежно брошен куда-то на стол - Илике было не до того, но сейчас... Сейчас эти деньги могли очень сильно пригодиться. Телепорт в Катан стоит недешево. Обыскав всю комнату, сирена нашла кошелек под кроватью. Вот только что дальше? Одинокая сирена на улицах Катана неизбежно привлечет внимание... Одинокая сирена... Одинокая сирена... В очередной раз пройдясь по комнате, Илика увидела свое отражение в зеркале и замерла. В голову пришла кощунственная мысль. Впрочем, как следует взвесив все "за" и "против", сирена решила, что идея не так уж и плоха. В конце концов, ей терять уже нечего...

Старая комната. Время здесь словно застыло. Все вещи лежали на своих местах, и даже недочитанная им книга "Вечные странники" все так же валялась на письменном столе. Тим взял ее в руки:

"И уделом их стала вечность, ибо в погоне за призрачной славой они забыли о главном..." - прочитал он.

Тоска с новой силой вонзила в душу свои острые когти. Два дня на раздумья, а, вернее, два дня отсрочки перед казнью. Что ни придумывай, а придется играть по правилам высокородной Линайи. Другого выхода нет, как ни верти. Даже самоубийство ничего не решит, потому что нет ни малейших иллюзий относительно того, что родственнички забудут отыграться на мнимых виновниках такого выбора - в расход пойдут все его друзья и даже приятели.

Тим достал из кармана карту Искры, грустно посмотрел на нее и, вздохнув, призвал свою вечную спутницу.

- Привет, - он почесал огромную кошку за ухом. От удовольствия пантера даже зажмурилась. - Знаешь, - сказал он ей. - Наверное, я должен жалеть, что все так вышло, но я почему-то не жалею. Что ни говори, но если бы я остался в Катане, не было бы в моей жизни никаких светлых пятен. А так я хотя бы знаю, что не все на свете окрашено в черный цвет. Будет о чем вспомнить перед смертью.

Искра подняла голову и удивленно посмотрела на хозяина, словно и впрямь понимала все, что он говорит.

- Думаешь, я не понимаю, к чему все идет? - пожал он плечами. - Не нужно быть семи пядей во лбу, чтобы догадаться о том, что я как правитель клана никому не нужен. Уверен, наша хитроумная Линайя придумала очередную комбинацию, в результате которой меня, скорее всего, уберут как нежелательное лицо, преграждающее дорогу к трону ее любимому младшему племяннику. Скорее всего, вину за мою гибель свалят на один из враждебных кланов... Ну и дальше уже зависит от фантазии моей развеселой тетушки. Впрочем, я не собираюсь им мешать. Смерть - не такая уж и большая плата за безопасность тех, кто мне дорог. Если родственнички получат свое, им не будет резона преследовать моих друзей.

Пантера зло сверкнула глазами и легла рядом с дверью, словно показывая, что будет охранять своего любимого хозяина, что бы ни случилось. Тим грустно улыбнулся:

- Не нужно, я не хочу, чтоб ты при этом пострадала. И так уже свалял дурака, потому что взял тебя с собой. Пожалуй, завтра напишу завещание, где попрошу после моей смерти передать твою карту Киду. Думаю, он и сам догадается отдать ее Илике. Пусть хоть такая память останется... - Тим с размаху упал на кровать и закинул руки за голову. Сейчас, когда он высказал все свои мысли вслух, стало проще. Искра встала, отошла от двери и устроилась рядом с хозяином.

- Что, на полу жестковато? - улыбнулся асур. - Или хочешь выступить в роли благодарного слушателя?

Пантера забавно наморщила нос и положила голову на лапы.

- Как скажешь... Так о чем я говорил? Ах, да... Мы остановились на завещании. Дом отдам Киду, пусть переезжает туда, чего ради ему тратить деньги на съем квартиры? Тебя передадут Илике. Будешь ее охранять, беречь и развлекать, понятно? Головой у меня за нее отвечаешь. Элмору... Элмору передам свои книги. Там есть несколько интересных... Ариан и Лель пусть возьмут по мечу. Просто на память. А больше у меня, наверное, ничего и нет. Райна и так уже у Кида. Так, с этим, вроде все. Наверное, не стоит откладывать все это на завтра. Лучше написать текст прямо сейчас и останется только найти пару надежных свидетелей. Впрочем, не думаю, что семья будет против моей последней воли. Для них у меня нет ничего ценного, так что вряд ли кто-то возразит против того, что я раздарю друзьям всякую мелочевку. Им главное, чтоб потом ребята лишних вопросов не задавали...

Тим вскочил с кровати, вытащил из ящика стола лист бумаги и довольно быстро написал завещание. Еще раз проверил его и вернулся к прерванным размышлениям.

- А еще мне очень бы хотелось написать Илике, что я ее люблю, но, наверное, не нужно этого делать, - сказал он Искре, словно оправдываясь. - Сейчас она думает, что я бросил ее. Кажется, она даже видела нас с Инилли. Пусть так и останется. Зачем ее расстраивать? Я не знаю, как она ко мне относилась, но иногда мне казалось... Впрочем, все, не будем об этом... Не хочу... Так смешно, мне скоро умирать, а совсем не страшно. Только ждать утомительно. Вряд ли меня убьют до бала, да и потом, наверное, торопиться не будут. По моим расчетам они даже доведут дело до свадьбы, подождут, когда я налажу связи со светлыми и только тогда... В сущности, это же целая прорва времени. Но асуры умеют ждать. А так можно убить сразу двух зайцев - поссорить со светлыми один из кланов, а то даже и оба. Мол, они убили нашего правителя только потому, что он сумел наладить с вами дипломатические отношения. Видите, какие они плохие и как они не желают нашего объединения и примирения. Наверняка там еще целая куча нюансов, но они большого значения не имеют. Таким образом, выходит, что у меня есть месяца два-три. Хотя, кто знает, кто знает?..

Искра сердито посмотрела на хозяина, встала и вернулась к своему посту у двери. Было похоже, что речь Тима ее расстроила и разозлила.

- Не злись, - попросил асур. - Просто мне очень нужно было кому-то выговориться, а кроме тебя у меня больше никого нет.

Пантера сердито отвернулась от него и что-то пробурчала. Тим пожал плечами в ответ и закрыл глаза, пытаясь отрешиться от грустных мыслей и хоть немного подремать.

Кид вернулся домой под утро. Ариан и Лель закатили грандиозную пьянку. Потом к их компании присоединился еще и Арчи. Дилора найти не удалось - по всей вероятности, он после неудачной охоты отправился в какой-нибудь рейд.

Посидели на славу. Конечно же, ребята не отказались присмотреть за сиреной. Сказали, что будут ходить к ней по очереди. К ним даже Арчи присоединился. Кид был весьма доволен собой и гордился тем, как ловко он все устроил.

Перед тем, как отправиться к себе, рыцарь опять заглянул в комнату Илики. Сирена все так же спала, только теперь она с головой закуталась в одеяло. Кид тихо прикрыл дверь, вернулся в свою комнату и со спокойной совестью заснул.

- Сколько стоят вон те кинжалы? - торговец оружием окинул внимательным взглядом молоденькую наемницу. Судя по всему, его покупательница была еще в том возрасте, когда все воины асуры проходят обучение в гильдии ассасинов. Таким юнцам делать в Рондо решительным образом нечего.

- Пятьсот рупий, - ответил он ей.

Девушка покопалась в кошельке и отсчитала золотом тысячу рупий.

- Мне нужны два таких, - сказала она. - А еще понадобятся ножны и перевязь.

- Сделаем, - кивнул торговец и ловко подобрал названные товары. - Дитя, прости за мое любопытство, но давно ли ты прибыла в Рондо?

Девушка смущенно покраснела.

- Нет, - тихо сказала она.

Хвисс на своем веку много чего повидал и от природы не был обделен наблюдательностью. Он торговал оружием в Рондо уже много лет, и уж отличить асуров от дев и гайя мог. Провести его было непросто. И сейчас он готов был побиться об заклад на любую сумму, что его юная покупательница совершенно точно не имела ничего общего с асурами. Хвисс заподозрил это сразу же, как только она вошла, и вопрос задал только для того, чтобы проверить свою мысль. Ни один воин асуров, без разницы, девушка или парень, не позволил бы какому-то торговцу лезть в его личные дела, а уж краснеть асуры и вовсе не умели.

- Скажи, зачем юной деве понадобилось оружие асуров? - улыбнувшись, спросил торговец. В уголках его глаз собрались лучики морщинок.

Девушка испуганно заморгала и покраснела еще больше.

- Я, наверное, пойду... - пролепетала она.

- Как скажешь, - пожал плечами торговец. - Только послушай совета старого мудрого Хвисса, не пытайся выдать себя за асуру, у тебя ничего не получится.

- Почему? - спросила девушка и хлюпнула носом, словно собираясь заплакать.

- Потому что черные волосы и бледное лицо еще не делают тебя асурой. Ты ведешь себя как дева. Асура бы никогда не ответила на мой вопрос. Скорее всего, она бы гневно на меня посмотрела и процедила сквозь зубы: "Не твое дело". Опять же, когда ты в последний раз видела в Рондо столь юных асуров-наемников? До определенного возраста они живут в гильдии ассасинов и оттуда их никуда не выпускают. Да и не краснеют асуры никогда. Они слишком для этого увереныв себе. Скажи, зачем ты хочешь выдать себя за одну из них? Быть может, я смогу тебе помочь советом? - Хвисс пожалел девчушку, у него самого дома была внучка того же возраста.

Покупательница оглянулась, торговец понял, о чем она думает и закрыл дверь лавки на щеколду.

- Здесь нас никто не услышит, - пообещал он.

Девушка нерешительно присела на краешек табурета и сложила руки на коленях.

- Обещайте, что вы никому ничего не расскажете, - доверчиво потребовала она.

- Обещаю, - серьезно ответил ей Хвисс.

- Хорошо, - девушка вздохнула. - У меня есть друг. Он асур, - на ее щеках вновь выступил румянец. - Он очень-очень мне дорог. Но так получилось, что его клан заставил его вернуться в Катан. И я знаю, что сейчас он в большой опасности. А дев и гайя они к себе не пускают. Вот я и...

Торговец внимательно на нее посмотрел и опять улыбнулся.

- Любовь, любовь... Иногда даже и хорошо, что есть на свете неизменные вещи, - сказал он. - Конечно, странно видеть дев и асуров вместе, с другой стороны, разные бывают асуры и разные бывают девы... Я постараюсь тебе помочь. Но для этого нужно будет немного задержаться. Скажу честно - затея твоя шита белыми нитками. Асуры достаточно хитры и наблюдательны, чтоб с первого же шага понять, кто ты такая на самом деле. Скажи, если тебя спросят, какому ты принадлежишь клану, что ты ответишь?

Девушка покраснела и потупилась.

- Не знаю. Мой друг из клана Ильшасс, но не думаю, что можно будет сказать, что я из этого клана. Наверняка они там все всех знают...

Хвисс встал и знаком повелел девушке следовать за собой.

- Кстати, как тебя зовут? - спросил он.

- Или... Илинвен, - ответила она и опять покраснела.

Торговец понимающе улыбнулся.

- Что ж, Илинвен, значит, Илинвен, - сказал он. - Пойдем, нам, пожалуй, придется для начала навестить моего старого друга.

Илика испуганно оглядывалась по сторонам. Сейчас она чувствовала себя совершенно беспомощной и беззащитной.

Сила сирен - в их длинных волосах, но асуры, тем более ассасины, ходят с короткими прическами...

Долго смотрела Илика на острый охотничий нож, найденный в комнате Кида, а потом, закрыв глаза, собрала свои волосы и коротко их обрезала. Голове стало непривычно легко, а из глаз сами собой покатились слезы. До крови прикусив губу, сирена набралась мужества и посмотрела на себя в зеркало - покрасневшие глаза, бледное лицо, короткие неровно подрезанные волосы... Вряд ли кто-то мог бы ее теперь принять за сирену. Обычная дева, не более того. А дальше осталось только перекрасить волосы в черный цвет, да, пересилив себя, зайти в дом, где они жили с Тимом. Там в шкафу Илика нашла старую куртку асура и его брюки. Брюки оказались длинноваты, но, вооружившись иголкой и ниткой, девушка быстро это исправила. Куртку пришлось оставить как есть, хотя в плечах она оказалась изрядно больше, чем нужно. Впрочем, все это нужно было лишь для того, чтобы не привлекать к себе внимание по дороге в Мурркет. На торговой площади отыскалась более подходящая по размеру одежда...

Увы, все эти ухищрения оказались бесполезными даже для того, чтобы провести обыкновенного торговца оружием. Хорошо еще, что он оказался достаточно великодушен, чтобы, раскусив обман, не поднимать шум. Илика от всей души надеялась, что сейчас Хвисс ведет ее не в ловушку, а к тому, кто действительно сможет ей помочь. Но чем больше они удалялись от центральной площади Рондо, тем больше сирена задумывалась, правильно ли она сделала, доверившись торговцу.

Хвисс извилистыми тропами вывел Илику к какому-то старому зданию. Хлипкая дверь жалобно скрипнула, впуская в дом незваных гостей. Поднявшись на второй этаж, торговец постучал в ничем не примечательную дверь особым образом - два быстрых удара и один через промежуток. Вскоре из-за двери прозвучал голос:

- Кто?

- Это я, Хвисс, открывай, - ответил торговец.

Почти тотчас же дверь распахнулась. На пороге квартиры появился высокий асур. Его лицо было покрыто старыми, плохо зажившими шрамами. Судя по глазам, ему было очень много лет. Пожалуй, он был ровесником Хвисса или старше, но по лицам асуров читать возраст сложнее, чем по лицам гайя. Истинный возраст асуров и дев выдают только глаза.

- Кого это ты с собой привел? - строго спросил асур своего знакомого. - Ты же знаешь, что я не слишком-то жалую представителей нашей славной расы.

- А она не асура, посмотри внимательней, - улыбнулся Хвисс. - Только давай мы все-таки зайдем к тебе. На пороге разговаривать не слишком удобно.

- Извольте, - асур посторонился, пропуская торговца и его спутницу. - Следуйте за мной.

Из темного коридора они вышли в не менее темную гостиную. Окна были занавешены тяжелыми шторами, не пропускающими солнечный свет. На небольшом столе тускло горела свеча, а рядом лежала какая-то книга.

- Вы читаете в такой темноте? - удивилась Илика.

Хозяин квартиры внимательно на нее посмотрел, словно размышляя, потом слегка улыбнулся уголком рта.

- И то верно, ты не одна из нас, раз не знаешь, что глазам асуров не нужно много света. Тем не менее, на тебе наша одежда, волосы твои выкрашены в черный цвет... Зачем ты пытаешься выдать себя за асуру?

Илика беспомощно посмотрела на Хвисса. Торговец ободряюще улыбнулся ей.

- Расскажи ему все без утайки. Зак уже давно не поддерживает отношения со своим кланом. Он не выдаст твою тайну. Разумеется, ты точно так же не должна никому говорить о нем.

- Все верно, - кивнул ему асур. - Что ж, давай для начала познакомимся. Меня зовут Зак, как ты уже, должно быть, поняла...

- Или... - запнулась сирена, вспоминая свое вымышленное имя. - Илинвен.

По лицу Зака опять скользнула улыбка.

- Присаживайтесь, - он указал рукой на стулья, расставленные вокруг стола.

Когда гости расселись, асур кивнул девушке, мол, можешь начинать свое повествование.

- Не бойся, чем больше ты расскажешь, тем лучше мы сможем тебе помочь, - посоветовал ей Хвисс.

Илика еще раз внимательно посмотрела на своих собеседников:

- Несколько лет тому назад один ассасин спас мне жизнь, - она решила не углубляться в излишние детали, резонно рассудив, что обо всем, что действительно важно, Зак спросит сам. - Я тогда была еще совсем ребенком, и мне некуда было идти. Он позволил мне остаться у него. Очень долго мы жили вместе. Все это звучит очень сухо, но он был для меня всем на свете. Он... Он совсем неправильный асур - очень добрый, честный... - сирена запнулась, подбирая слова. - А совсем недавно ему пришло письмо из клана. И он все бросил. Даже со мной не попрощался. Только попросил своего друга взять меня к себе. А вчера вечером я узнала, что ему грозит опасность. И я не хочу сидеть дома. Мне нужно попасть в Катан, к нему... Вот я и решила, что... - Илика покраснела.

- И впрямь странный асур, - покачал головой Зак. - Впрочем, похоже, я понимаю, о чем идет речь. Скажи, за все время, что вы с ним жили вместе, он ни разу не посещал Катан, к нему ни разу не приезжали соотечественники?

- Да, насколько мне известно. Он иногда уезжал надолго, но всегда говорил, куда он едет и на сколько. И про Катан он не упоминал ни разу.

- У него были друзья?

- Да, конечно, они часто приходили к нам в гости. А у одного из них я жила после отъезда Тима. Сейчас, наверное, он меня уже ищет... - вздохнула Илика, представив какой переполох устроит Кид.

- А какие у вас с ним были отношения? - этот вопрос смутил сирену.

- С кем? - уточнила Илика.

- С твоим асуром, конечно же.

- Не знаю, - честно ответила девушка.

- Как это? - удивился Зак.

- Он никогда не говорил, как он ко мне относится. Его друг сказал мне, что я для него как сестра, но для меня он... Без него мне никто больше не нужен, - сказала Илика решительно.

- Все с вами ясно, значит, ночной досуг ты ему не скрашивала, прости уж за прагматичность, - подвел итог асур.

- Что, простите? - переспросила сирена.

- Забыли, - отмахнулся Зак. - А известно ли тебе его полное имя и название клана?

- Да, конечно, его зовут Тимир Тай'рел ир Ильшасс.

Илика настолько была поглощена своими мыслями, что даже не заметила, как вздрогнул асур, услышав полное имя Тима.

- Тимир Тай'рел? - повторил он. - Старший сын Сейи Кирии из клана Ильшасс?

- Не знаю, - пожала плечами Илика. - Он про свою семью почти ничего не рассказывал. Только как-то раз сказал, будто ему мать указала на дверь, потому что он был не такой как все асуры. Ах, да, - вспомнила она. - Перед тем, как уехать, он познакомился с девушкой. Ее звали Инилли Мал'ринна ир Т'рисс. Она о чем-то с ним поговорила, но я весь разговор не слышала, разве что только пару фраз. Тим говорил, что никуда не хочет ехать, что ему указали на дверь, потому что он порочил клан своей дружбой со светлыми, и теперь его не интересуют никакие законы. А еще он сказал, чтобы куда-то назначили Беларда, потому что он истинный сын асуры. Но кто такой Белард я не знаю... Зак! Что-то случилось?..

Сирена вдруг заметила, что асур словно и не слышит ее рассказа. Его взгляд был прикован к какой-то точке на противоположной стене и совершенно ничего не выражал.

- Зак? - окликнул его Хвисс. - С тобой все в порядке?

- Что? - рассеянно спросил его асур, а потом встряхнул головой, словно стараясь собраться с мыслями. - Ах, да. Твой асур угодил в очень скверную историю, если я все правильно понимаю. А откуда ты узнала, что ему грозит опасность?

- Я подслушала разговор его друзей. Если я правильно поняла, то на одного из них было совершено покушение. Убийцу он обезвредил и тот сказал, что Тима могут в любой момент... - сирена не сдержалась и всхлипнула. - И еще они говорили, будто в Катан его заставили вернуться, угрожая, что убьют всех, кто ему дорог. Мы должны срочно предупредить Тима об опасности, но только никто из нас этого сделать не может. То есть, наши друзья сделать этого не могут - дев и гайя на земли клана не пускают. А я решила, что если перекрашусь и переоденусь, то у меня будут шансы увидеть его...

- Поверь мне, девочка, он прекрасно знает об опасности, - вздохнув, сказал ей Зак. - Позволь, я все тебе объясню... Ты, наверное, слышала, что асуры редко заводят друзей, что асуры почти никогда никого не любят. Знаешь, почему?

- Нет, - покачала головой Илика.

- Потому что наши друзья и любимые - наша слабость. Для асура слабость - это смерть. Если кого-то из нас изгоняют из клана, тем самым его объявляют вне закона. Это вовсе не значит, что его тотчас же и убьют. Нет. Асуры никогда не убивают просто так, и ничего просто так не делают. Но, если вдруг клан решит, что смерть изгнанника принесет пользу, дни его будут сочтены. Если я правильно понял, твой Тимир прекрасно знал, что его ждет. Просто он не мог поступить иначе. Наверное, он действительно был неправильным асуром. Мы с ним в этом похожи. Только я смог найти выход из ловушки, в которую угодил, а он, похоже, решил, что смерть - единственный способ заплатить за ваши жизни.

Сирена побледнела.

- Так его убьют?

- Почти наверняка.

- Но почему... Почему он считает, что нас так просто убить? Кид - он же рыцарь, я видела, как он дерется, он же любого... - Илика взмахнула кулачками.

- Увы, ни сила, ни умение подчас не спасают от яда в бокале или удара кинжалом в спину. Таковы правила игры. Если у асура есть кто-то, кто ему дорог, у клана есть нити, за которые можно дергать. Чем больше у асура привязанностей, тем больше можно заставить его сделать. Рано или поздно, остается только один путь - либо умереть самому, либо пожертвовать близкими. Как правило, асуры выбирают последнее. А Тимир... Почти уверен, что он уже выбрал первый вариант.

- Но... - Илика вскочила со стула и заходила по комнате. - Это... Это же глупо... Это же... Я... Мне нужно срочно в Катан... - девушка решительным шагом направилась к выходу.

- Илинвен, вернись, - строго потребовал Зак. - Я не разрешал тебе уйти.

В его голосе прозвучали такие властные нотки, что сирена, сама того не желая, вернулась обратно и вновь уселась на стул.

- Во-первых, в таком виде ты ничего не достигнешь. Тебя, в лучшем случае, вышлют из Катана, в худшем... - Зак выразительно провел пальцем по горлу. - Во-вторых, я не говорил, что ничего нельзя сделать. В-третьих, исходя из того, что я знаю, убьют его еще не скоро. Время есть. А, в-четвертых, я поеду с тобой. Но, как ты понимаешь, сделаем мы это вовсе не сегодня. Нужно время на подготовку.

- Вы... Что? - удивилась Илика.

- Зак?! Ты что придумал? - одновременно с ней спросил торговец. - Тебе же туда...

- Хвисс, я сам прекрасно знаю, что мне можно, а чего нельзя, - нахмурился Зак. - Нельзя, в конце концов, всю жизнь просидеть, точно крыса в своей норе. А сейчас я и вовсе не могу поступить иначе. Возможно, потом я все тебе объясню. Некоторые знаки судьбы нельзя игнорировать. Слепой случай привел эту девушку к тебе, а ты пригласил ее ко мне. И раз уж так все вышло, то и я не буду противиться тому, что должно быть. Итак, - он повернулся к Илике. - По моим расчетам, выехать мы сможем не раньше, чем через три дня. За это время нам многое предстоит сделать. Жить можешь здесь. К сожалению, места у меня мало. Свой диван я уступлю тебе, а сам буду спать на полу. Впрочем, смею заверить, много отдыхать нам не придется...

Кид проснулся намного позже полудня. Встал, потянулся, плеснул на лицо водой из кувшина.

"Наверное, Илика уже встала", - подумал он, вышел в коридор и осторожно постучал в соседнюю дверь.

- Можно?..

Ответом ему послужило молчание.

Кид еще раз постучал, уже более настойчиво - опять тишина.

Тогда он легонько толкнул дверь и зашел в комнату. Судя по всему, Илика все еще спала, и это было совсем не в ее характере. Сирена обычно поднималась довольно рано. Охваченный недобрыми предчувствиями рыцарь осторожно откинул одеяло и выругался - под одеялом лежали какие-то тряпки. Оглядев комнату, Кид, наконец, заметил на столе крохотный листочек бумаги. Развернув его, он выругался опять. Это была коротенькая записка, в которой значилось: "Не ищите меня. Я поступлю так, как велит мне сердце. Спасибо за все. Илика".

- Тим, если ты останешься жив, я сам тебя убью!.. А сирену твою ремнем... по мягкому месту. И тебя ремнем... А будешь выпендриваться, Элмора попрошу, чтоб в камень тебя превратил... - не сдержался Кид. Выходя из комнаты, он заметил рядом с зеркалом что-то, похожее на ткань. Приглядевшись, рыцарь понял, что это отрезанные волосы. Тут ему совсем поплохело. Поняв, что сотворила с собой Илика, он опрометью бросился вон из дома - следовало срочно поднимать на ноги всех знакомых и друзей.

- Почему вы решили поехать со мной? - спросила Илика, когда Хвисс ушел, оставив ее с Заком наедине.

- Без меня у тебя не будет никаких шансов, - пожал плечами асур. - А сейчас я бы хотел обсудить с тобой не мотивы своих поступков, а план дальнейших действий. Для начала вот тебе... - он встал и снял с полки небольшую книгу. - Постарайся к моему возвращению ее прочитать и все запомнить. Я проверю. Понятно?

- А вы что, уходите? - поинтересовалась сирена.

- Да, нужно закупить кое-что, заодно подумаю над тем, под каким соусом тебя представить моему клану.

- А Хвисс сказал, что вы уже давно не поддерживаете связь с кланом, - удивилась Илика. - Так это была неправда?

- Какая разница - поддерживал я с ним отношения или нет? Из клана я никуда не уходил и оттуда никто меня не прогонял. Поэтому в любой момент я имею право вернуться.

- Понятно, - сказала Илика, рассматривая книгу. - "Законы вечности", - прочитала она ее название. - А о чем это?

- Это законы, по которым живут асуры. Говорят, что книгу написала сама богиня-мать, которую мы зовем Аунаррэ - Дарующая Покой. Правда, настоящий перевод ее имени звучит совсем иначе, что, впрочем, сейчас никакого значения не имеет. Разумеется, в этом списке не вся книга, а только одна ее глава, посвященная нашим обычаям, ритуалам, правилам достойного поведения и общения с различными по рангу членами общества. Как раз то, что тебе просто необходимо.

Зак прошелся по комнате, залез в одежный шкаф и вытащил старую потертую куртку.

- Если проголодаешься, в шкафу есть хлеб, паштет из оленины и немного масла. К сожалению, гостей я не ждал, так что ничего другого предложить пока не могу. Кстати... - асур ехидно улыбнулся. - Илинвен, когда ты в следующий раз надумаешь изменить цвет волос, не забудь в тот же цвет выкрасить брови, а то как-то не совсем натурально получается... Я куплю тебе все необходимое.

Илика покраснела - она впопыхах совсем об этом не подумала.

- И перестань краснеть. Асуры не краснеют, - тут же добавил Зак. - Ладно, еще привыкнешь.

Хлопнула входная дверь, и сирена осталась одна.

До вечера объединенная команда всех, кто знал Илику и мог ее опознать, курсировала по Рондо. Кид даже попытался устроить допрос стражу портала, но выяснилось, что описать Илику не получится - девушек с короткими волосами в Рондо пруд пруди. В чем была сирена - никто не знал, сам рыцарь никогда женскими нарядами не интересовался, так что не смог даже определить, какой одежды не хватает. Словом, приходилось просто рыскать по Рондо туда-сюда, надеясь, что Илика не успела еще покинуть город. Впрочем, надежд на это почти не было - сирена взяла с собой все свои деньги, а их вполне должно было хватить и на телепорт, и на проживание в Катане в течение нескольких месяцев.

Уставшие, злые и взволнованные, друзья к ночи вынуждены были признать свое поражение. Распрощавшись со всеми, кто участвовал в поисках, Элмор и Кид устроились на скамейке напротив фонтана у старого здания аукциона.

- И что теперь делать?! - сокрушался Кид. - Мы весь день угробили на то, чтобы найти эту дуреху, а толку...

- Не знал, что у них с Тимом все настолько запущено, - поддержал его Элмор. - Даже не представляю, что вообще могло бы заставить сирену обрезать себе волосы. Она ж теперь без своей магии вообще ни на что не способна. Чем она думала?..

- Я б хотел сказать, что "сердцем", как это значится в ее записке, но чувствую, что источник "умных" мыслей находился несколько ниже спины, - сгоряча ляпнул Кид.

- И что теперь Тиму говорить? Он же будет спрашивать как она... - покачал головой клирик, сосредоточенно глядя в фонтан.

- До него еще добраться нужно. Кстати, есть новости от твоей знакомой? - спросил рыцарь.

- Да, она передала мне рекомендательные письма, - Элмор вытащил из-за пазухи два свитка и протянул один из них другу. - Явимся в наше посольство в Катане, и они постараются помочь. Вакантных мест у них сейчас нет, но работа нас не особенно интересует, а по нашему делу они поработают негласно. Короче, сказано, что будем разбираться на месте.

- Когда выезжаем? - уточнил Кид.

- Завтра с утра, чего тянуть? Наверное, нужно расходиться, а то вещи еще собирать...

- Много ли тех вещей, - небрежно махнул рукой рыцарь, но все-таки встал со скамейки. - Во сколько встречаемся?

- В десять у портала, - ответил Элмор.

Книга "Законы вечности" потрясла ее до глубины души. Нет, конечно, она знала, что асуры - самые жестокие создания на свете, но чтобы до такой степени... Зак все не возвращался, и единственным ее собеседником оставалась ужасная книга.

"Природа не прощает слабости. Слабый не имеет права на жизнь. Почему вы должны считать себя выше законов природы? Волки охотятся за косулями - так станьте же и вы волками, очистив свою расу от слабых.

Выживает сильнейший - таков закон природы. Так станьте же сильными, чтобы выжить.

Помните всегда - все, что у вас есть - это вы сами. Не полагайтесь на сомнительные узы родства - они ненадежны, не полагайтесь на хорошее отношение - оно изменчиво. Переменчив весь мир, так почему вы должны хранить постоянство, ведь вы - часть этого мира.Помните наказ той, что дала жизнь всем асурам, храните ей верность, ибо это - единственное, в чем вы должны быть постоянны"

Илика обхватила себя руками и мельком посмотрела на часы. Была глубокая ночь, а Зак все не возвращался...

Жестокие слова. И в них есть своя правда. Только сирена отчаянно не хотела жить в таком мире. Теперь она как никогда понимала Тима в его стремлении держаться подальше от сородичей. Он тоже не хотел так жить. Только где он теперь?..

Без Тимира было пусто и одиноко. И еще страшнее становилось сейчас, когда слова книги ядовитыми змеями проникали в сердце. Такие правильные слова. Такие жестокие. И, наверное, самое опасное в них то, что они правдивы. Разве не отказались от нее сирены, когда узнали, что она стала рабыней карты? Разве не прогнали они ее прочь? - Избавились от той, что была слабее. Разве Тимир не ушел от нее, даже не попрощавшись? Конечно, а зачем ему тратить время на какую-то сирену? Что-то еще будет, когда она попадет в Катан? Рады ли ей будут? Быть может, выслушав ее слова, Тим просто засмеется и скажет, что ничего глупее он не слышал. Он асур, а она - всего лишь сирена. Почему она решила, что Тим хотел защитить ее? Быть может, ему просто пообещали что-то важное, быть может, он старался не ради друзей... Илика закрыла книгу. Глаза защипало.

- Ну уж нет, я не буду плакать, - почти зло сказала она. - Слабые плачут, а я больше не слабая.

Решительно раскрыв книгу, Илика продолжила свое чтение. С каждым словом она чувствовала, как крепнет ее решение увидеть Тима и убедиться, что он такой же, как и все асуры. Она почти в этом не сомневалась, а потому даже запланировала, что будет делать дальше: по возвращению из Катана следовало найти способ уничтожить свою карту души и умереть. Жить в этом проклятом мире Илике уже не хотелось.

Зак вернулся только к вечеру следующего дня. Прошедший день он провел в разъездах, навещая своих старых приятелей, знакомых и даже соклановцев. Потратив на телепорты кругленькую сумму, он смог восстановить часть своих связей, узнал новости, в частности и ту, что Тимир Тай'рел как раз в этот день, буквально в эти самые минуты, будет провозглашен официальным наследником Линайи, владычицы клана Ильшасс. Судя по всему, изначальную идею выдать Илику за свою дочь от представительницы светлых, придется забыть. Полукровку никогда не допустят в резиденцию клана, а наследника никогда не выпустят без охраны за границы дворца.

Асур потер переносицу. Глаза закрывались сами собой. Зайдя домой, Зак улыбнулся - похоже, Илика всю ночь провела за изучением "Книги вечности" и заснула только недавно. Асур правил на девушке сползшее одеяло, поднял с пола книгу. Илика улыбнулась во сне и прошептала:

- Тим...

Зак нахмурился и покачал головой. Чтоб вытащить Тимира из передряги, в которую тот угодил, придется немало поработать, да и не факт, что все получится...

К концу второго дня он навестил владычицу. Линайя вовсе не удивилась положительному ответу, восприняв его как должное.

- Я была почти уверена, что все так и будет, - сказала она. - Ты принял правильное решение.

Тим сдержанно поклонился ей.

- Задержись ненадолго. Нужно обсудить одну небольшую мелочь, - владычица вышла из-за стола, кивнула племяннику, позволив ему не вставать. - Насколько мне известно, твоя мать раздосадована тем, что править кланом будешь ты, а не твой брат. Хорошо зная свою сестру, догадываюсь, что без неких... бытовых неудобств она тебя не оставила, не так ли? Сейя никогда не умела сдерживать свои эмоции.

- Нет, что вы, все в порядке, - заверил ее Тим, покривив душой - отсутствие слуг очень здорово осложняло его жизнь. Приходилось самостоятельно убирать свою комнату, а один единственный поход на кухню заставил отказаться от идеи питаться в доме - презрительный взгляд повара был настолько вызывающ, что Тим не сдержался... Повар лишился пары зубов, а ассасин - возможности есть приготовленную им еду. Опять же, огромной проблемой стало поддержание одежды в надлежащем виде... До появления Илики Тим никогда за ней и не следил - простирнул в реке разок, другой - и ладно, износилась - купил новую. Сирена завела свои порядки, в шкафу появились свежевыглаженные рубашки, одежда чинилась и появлялась словно сама собой, и не приходилось о ней задумываться. Но сейчас ходить в походном было попросту неприлично, а ни гладить, ни, тем более, стирать как следует Тим не умел. Пару раз пришпарив руки тяжелым утюгом, асур бросил это безнадежное дело.

- Ну да, конечно, все в порядке, - Линайя обошла его кругом. - В таком случае, тебе следует рассчитать своего слугу. Я давненько не видела таких пыльных камзолов, а уж про это... - она двумя пальцами приподняла некстати оторвавшийся воротник. Тим досадливо поморщился. - Слов нет. Так что, продолжишь утверждать, что все в порядке?

Асур неопределенно пожал плечами, мол, что спрашиваете, если сами все видите.

- Если желаешь, можешь переехать сюда. Пора тебе уже привыкать к своему будущему дому. Слуг тебе выделю, заодно пришлю к тебе портного. Насколько я понимаю, ты решил воспользоваться своим старым гардеробом, но совсем не заметил, что раньше тебя им успела воспользоваться моль, - Линайя пальцем указала на погрызенный манжет.

- Пожалуй, я с благодарностью воспользуюсь вашим приглашением, - поклонился Тим, несколько ошарашенный столь неожиданным вниманием владычицы.

- В таком случае, я отправлю кого-нибудь за твоими вещами, - Линайя взяла со стола колокольчик. Раздался мелодичный звон, и почти сразу же в комнату с поклоном вошел слуга. - Приготовьте покои для моего племянника и пошлите за его вещами. Он останется здесь. Также попросите моего секретаря найти подходящего камердинера и пару горничных, и пусть еще в срочном порядке пришлют портного. Для завтрашнего бала нужна парадная одежда. Да и вообще нужно обновить весь гардероб. Ах, да, камердинера не нужно, найдите Даэра, скажите, что теперь у него новый господин, пусть зайдет в библиотеку, - она повернулась к племяннику. - Нужно кого-нибудь просить, чтобы тебя проводили, или помнишь дорогу?

- Помню, - ответил он и встал, полагая аудиенцию законченной.

- Постой, - попросила владычица. Слуга с поклоном удалился.

Тим покорно ждал дальнейших указаний.

- Как я тебе уже говорила, я не была в восторге от того, что моим преемником будешь ты, а не твой брат. Но мои желания - это мои желания, мои симпатии - это мои симпатии. Реальность же такова, что несмотря на мою неприязнь к светлым, придется признать - союз с ними нам намного более выгоден, чем вражда. Увы, пока это понимают немногие. Думаю, что у тебя больше шансов на то, чтобы найти общий язык с девами и гайя. Но ты должен сознавать, что, во всяком случае, в первое время, любые действия в этом направлении не прибавят тебе популярности. Полагаю, найдутся и те, кто захочет от тебя избавиться. По этой причине я хочу приставить к тебе двух ассасинов из моей личной гвардии. Они проследят за тем, чтобы твоей жизни ничто не угрожало. Прошу с пониманием отнестись к этому.

- Я услышал вас, - Тимир галантно поклонился. Ему было вполне очевидно, что никакие это будут не телохранители, а самые настоящие соглядатаи, а, в случае необходимости, и палачи. С другой стороны, какая разница? Чему быть - того не миновать, в любом случае, вряд ли его, Тима, можно назвать легкой добычей. Так что будущее покажет, кто жертва, а кто палач.

- Пока готовят твою комнату, подожди в библиотеке, - распорядилась Линайя. - Туда придет твой новый камердинер. Его зовут Даэр, как ты уже слышал. Раньше он был камердинером Алькора, моего сына. Он хороший слуга и предан интересам клана. Теперь ступай, - взмахом руки владычица отпустила Тимира.

Маленький аккуратный особняк, принадлежащий посольству Лакси, отыскать удалось без особых проблем - он оказался единственным домом в Катане, стены которого были выкрашены в кипельно-белый цвет. Кроме того, вместо безобразных горгулий, суккубов и прочих порождений тьмы, на его крыше и фасадах, вопреки окружению, красовались статуи ангелов, фей и единорогов. Словом, пройти мимо не получилось бы при всем желании. Элмор покачал головой, глядя на эту прямо-таки вызывающую белизну - наверное, не стоило настолько явно афишировать свою инородность. Быть может, в неприязни асуров к девам все-таки есть небольшое рациональное зерно.

Посол не заставил своих посетителей ждать и безотлагательно их принял. Похоже, его обо всем известили заранее. Скользнув глазами по рекомендательным письмам, он тут же велел Киду и Элмору занять кресла для гостей.

- Вы прибыли очень вовремя, - сообщил он. - Мне вкратце передали суть вашей проблемы. Могу вас порадовать отличной новостью. Завтра вечером клан Ильшасс устраивает бал по случаю провозглашения нового преемника владычицы Линайи. Как ни странно, но нас тоже пригласили. Думаю, что смогу взять вас с собой. Если я верно понял, то вы хотели бы связаться непосредственно с виновником торжества. На балу сделать это будет проще простого.

- Отлично, - радостно потер руки Кид.

- Тем не менее, должен вас заранее предупредить - поскольку дев асуры не жалуют, приготовьтесь к тому, что многие присутствующие на балу будут вести себя вызывающе. Возможны провокации, в вашу задачу входит не допустить никаких конфликтов. Мне нужно, чтобы вы пообещали, что бы ни случилось, держать язык за зубами, быть благожелательными, не вмешиваться в то, что вас не касается и даже если покажется, что задета ваша честь, не устраивать никаких поединков и дуэлей. Без соблюдения этих условий я не смогу вам ничем помочь.

- Мы обещаем, - не раздумывая, ответил ему Элмор. - Нам нужно повидать нашего друга. Ради этого мы, пожалуй, способны немного потерпеть.

- Хорошо, - кивнул посол. - Полагаю, что остановиться на ночь вам лучше здесь. Во избежание...накладок. Завтра в шесть за вами зайдут. Кстати, наши друзья из клана Триэльнир были столь любезны, что согласились нас сопровождать. В случае, если на балу возникнут какие-либо затруднения, вам нужно будет не мешкая обратиться к ним. Вы познакомитесь с ними завтра... Аркейн! - в кабинет заглянул юный паладин. - Проводи наших гостей в свободные покои и позаботься о том, чтобы они разместились с комфортом.

Тим окинул взглядом огромный зал, уставленный стеллажами с тысячами или даже десятками тысяч книг. Ему с детства нравилась библиотека клана. Много раз он прятался здесь от назойливых наставников, много раз приходил сюда просто, чтобы поразмышлять или помечтать. В библиотеке почти всегда было пусто - мало кого интересовали запыленные старинные фолианты. И оттого мало кто знал, что здесь хранились не только книги асуров, но также и сочинения дев, и даже гайя. Тим направился к стеллажам у дальней стены и некоторое время что-то искал на одной из нижних полок. Наконец, он с ликованием вытащил из второго ряда довольно-таки объемную книгу. На темно-красном фоне золотыми буквами значилось: Фомос Миэллор "Сказание о храбром рыцаре Лансе и волшебнице с озера Молчания". Асур откинул пыльную обложку. Под ней скрывалась гравюра - рыцарь, обнимающий волшебницу. Позади влюбленных простиралось озеро Молчания. Тим невольно улыбнулся, вспомнив свое детство...

Книги, написанные девами, привлекали его не только тем, что повествовали о какой-то совсем уж ненастоящей и нереальной жизни, но и тем, что по умолчанию были запрещены. Суровая Сейя вряд ли бы возрадовалась, узнай она, что на досуге читает ее старший сын. Юному асуру рекомендовались к прочтению такие книги, как "Стратегия и тактика войны со светлыми", "Девы: их слабые и сильные стороны", "Гайя: гибель златоглазых", "Книга пяти стихий" (философия боевых искусств), "Теория допроса" и все в этом духе. Все эти книги стояли на самых видных местах, вот только от этого они не становились более интересными. Зато совершенно случайно Тим обнаружил целую полку с романами про рыцарей, волшебников, фей и прочих созданий света. После этого он повадился удирать по вечерам из дома, чтобы потом всю ночь просиживать в библиотеке над запретными книгами.

Многое казалось ему странным, многое - нелогичным. К примеру, сложно было понять, почему никто из книжных героев не способен правильно понять знак Аунаррэ. Почему, вместо того, чтобы с гордостью принять дар вечного покоя, они пытаются спастись, словно трусливые крысы, сражаясь за свою жизнь. Ведь если все обстоятельства складываются против тебя - хуже нет, чем пытаться противостоять воле богини-матери. Да и то верно, разве есть что-то в этом мире, что может сравниться с вечным покоем у черного трона Аунаррэ?.. И все-таки эти странные светлые сражались за свою жизнь, не желая получить честно заслуженный покой.

Что странно, читая книги, Тим поневоле болел за главных героев, хотя все, чему его учили, все, что казалось очевидным и естественным, говорило о том, что описанные события и поступки бессмысленны. С другой стороны, почти все истории заканчивались счастливо. Герои получали все, за что боролись, словно сама Богиня уставала от их суеты и отступала, полагая, что не стоит тратить свое время на этих недалеких глупцов.

В книгах светлых очень многие события были завязаны на "любви" и "дружбе". Это были совсем уж запретные и абсолютно непонятные вещи. Чтоб получить хотя бы какое-то представление о них, Тиму пришлось внимательнейшим образом проштудировать обязательный для изучения труд "Девы: их слабые и сильные стороны". Так совпало, что именно тогда, когда он увлеченно искал в этой книге все, что было связано с "любовью" и "дружбой", благородная Сейя решила посмотреть, чем же по ночам занимается ее сын. Увидев, что мальчик добросовестно изучает учебник, она на долгое время уверилась в том, что его ждет великое будущее.

И все-таки пропасть между миром асуров и миром светлых была слишком велика. Наверное, поэтому Тиму больше других понравилась книга о трагической любви рыцаря Ланса и волшебницы с озера Молчания. В ней все было похоже на правду: коварные асуры, заставившие владыку светлых поверить в предательство рыцаря; друзья, которые от него отреклись; волшебница, спасшая Ланса и укрывшая его на одном из островов. И, конечно же, правдоподобным и достойным был эпилог, где враги выследили рыцаря, и он с честью принял свою смерть, не желая, чтобы пострадала его любимая. "Такова плата за слабость", - такой урок вынес для себя Тим из этой книги. Но было во всем этом что-то еще... "Светлая отрава" - так он назвал книги, написанные девами.

Ему захотелось на себе испытать, что такое дружба. В то время они с наследником Алькором часто вместе тренировались, готовили уроки, и Тим решил, что можно попробовать с ним подружиться, тем более что Сейя часто говорила сыну о пользе близкого знакомства с будущим правителем. И, действительно, они хорошо поладили. Вдвоем было намного веселее устраивать охотничьи вылазки в винные погреба, исследовать подвалы резиденции, подглядывать за узниками. Это длилось довольно долго. Но перед отправкой Тима в гильдию ассасинов для дальнейшего обучения, произошел случай, положивший конец их "дружбе".

Друзья напоследок решили побродить по нижним подвалам, где располагались камеры для пленников и заключенных. Стража спокойно относилась к появлению наследника и мальчика, его сопровождающего. Полагалось, что будущему правителю полезно знать и эту сторону жизни. Проходя мимо очередной камеры, они услышали тихие всхлипы. Звуки эти были непривычны. Как правило, узники либо молчали, опасаясь побоев, либо, наоборот, кричали, чего-то требуя и кого-то проклиная. Но чтобы плакать... Тим первый заглянул через маленькое решетчатое оконце и удивленно расширил глаза - в камере сидела девушка, которая без сомнения была одной из светлых. И это было странно, потому что после заключения перемирия, асуры не имели права брать в плен светлых.

- Эй, что ты тут делаешь? - спросил Тим через решетку.

Девушка не ответила. Алькор удивленно посмотрел на друга и тоже поднялся на цыпочки, чтобы рассмотреть, кто же заключен в этой камере. Увиденное его поразило еще больше. Наследник, несмотря на свою юность, уже отлично понимал, чем могут грозить подобные действия со стороны асуров.

- Наверное, будет еще война, - взволновано сообщил он другу. - Светлые узнают и... Интересно, что она сделала?

- Она не отвечает, - пожал плечами Тим.

Между тем становилось все интересней и интересней. Вспомнив любимую книгу, Тимир тут же захотел побыть хоть ненадолго отважным рыцарем, спасающим прекрасную волшебницу (ну или не волшебницу - какая разница?).

- А давай мы ее отсюда спасем? - предложил он.

- Спятил?! - Алькор выразительно покрутил пальцем у виска. - С чего это мы должны ее отпускать? Вдруг она опасна для клана?

- Да чем она может быть опасна? - возразил ему Тим. - Она даже не воин - обычная девчонка.

- Тимир Тай'рел, надеюсь, ты пошутил, - возмутился Алькор. - Светлые - наши недруги. Мы даже не знаем, за что ее сюда упрятали. И не нам с тобой решать, опасна она или нет. Лично я не желаю быть наказанным из-за какой-то светлой девки. Идем отсюда.

Наследник решительно направился к выходу из тюрьмы, Тиму ничего не оставалось, как последовать за ним. Впрочем, он уже принял решение о том, что вскоре вернется обратно. Один.

Времени на тщательную подготовку побега не было - следующим утром он должен был покинуть Катан, поэтому пришлось пойти на неоправданно большой риск, впрочем, разве могло это остановить малолетнего авантюриста?

Проводив Алькора в его покои и пожелав ему приятных снов, Тимир тут же направился в сторону темницы. Стражей миновать удалось без проблем - достаточно было просто сказать, что наследник потерял свой фамильный перстень и велел его найти. Камера узницы располагалась довольно далеко от входа, что тоже было весьма удобно. Самозваный "рыцарь-освободитель" быстро пробрался к своей цели и заглянул в зарешеченное оконце. Пленница сидела на полу, обхватив колени руками, и, похоже, дремала. Впрочем, проснулась она сразу же, стоило ее тихонечко окрикнуть.

- Эй, я пришел тебя спасти, ясно? - сообщил он девушке. Та одарила его удивленным взглядом и, скорее всего, не поверила ни единому слову, да и мудрено было поверить - сложно представить в качестве своего спасителя двенадцатилетнего взбалмошного мальчишку, к тому же еще и асура. Да и с чего бы асуру ей помогать? Впрочем, самого Тима все эти соображения вовсе не смущали. Он сейчас слишком уж был увлечен процессом похищения пленницы. - Сейчас я открою твою камеру и отвлеку охрану, а тебе, когда они отбегут от двери, нужно будет быстро выскользнуть наружу и спрятаться под лестницей. Она будет справа по коридору. Все ясно?

Пленница сдержано кивнула, в глазах появилась сумасшедшая надежда. Терять ей было уже нечего. Тим тем временем уже вовсю шуровал проволочкой в замке. Поддеть "собачку" оказалось не таким уж и сложным делом. Щелчок, и дверь открылась.

- Выходи, - махнул рукой Тим, но девушка, испуганно вскрикнув, уставилась ему за спину.

- Я говорил, что он сюда припрется? - Тим обернулся. Он так и не понял, как Алькор ухитрился подобраться к нему настолько незаметно. Наследника сопровождали два ассасина из личной гвардии правительницы. Наследник сокрушенно покачал головой. - Очень жаль, что ты оказался дураком. А я-то думал, что со временем ты сможешь занять пост моего советника. Видно, не судьба. Ну и ладно, - Алькор повернулся к ассасинам и приказал одному из них. - Эстьен, проводи Тимира в дом Сейи Кирии и проследи за тем, чтобы она узнала о его проступке. Пусть назначит наказание на свое усмотрение. А ты, Гварра, отведи нашу гостью в пыточную. Владычица сказала, что Ньель отказался исполнять приказ, поэтому заложницу нужно казнить. Выполняйте. И, смотрите, чтоб она не умерла быстро. Законы асуры превыше всего!.. Все отступники должны знать, чем для их близких и родных заканчивается неповиновение воле клана.

Ужас, отразившийся в глазах обреченной девушки, Тим запомнил надолго. А вся ее вина была лишь в том, что она дружила с кем-то из асуров-изгнанников...

- Ваша милость, позвольте представиться, Даэр Ш'асс, ваш новый камердинер. Полностью к вашим услугам, - чей-то медоточивый голос заставил Тимира вынырнуть из неприятных воспоминаний.

Камердинер внешне немного напоминал крысу - длинный нос, бегающие маленькие черные глаза, острый подбородок. Тим поморщился при мысли о том, что это создание теперь будет почти все время состоять при нем. Даэр оказался, мягко говоря, весьма неприятным типом.

- Рад нашему знакомству, - ответил ему Тимир тоном, не позволяющим усомниться в его истинных эмоциях по данному вопросу.

- Позвольте сопроводить вас в ваши покои. Портной уже ждет, - Даэр низко поклонился, словно подчеркивая свою низость перед лицом нового наследника.

Тима передернуло, но возразить было нечего, пришлось идти за этим Крысенышом (так он про себя окрестил своего камердинера). К счастью, доведя своего нового господина до комнаты, Даэр тут же удалился, передав его с рук на руки портному. Увы, на этом злоключения нового наследника клана Ильшасс только начались.

По всей видимости, в клане в качестве портного работал бывший мастер заплечных дел. Во всяком случае, снимая мерки, он с таким видимым наслаждением втыкал в Тима свои булавки, что после этого представить его в роли палача было очень даже несложно. В конце концов, нервы сдали. Пришлось припомнить все, чему учили в детстве, в частности, "науку" о воспитании в слугах почтительности к господину. Шокировав портного в качестве разминки несколькими особенно непечатными ругательствами, Тим схватил его двумя руками за грудки, приподнял и несколько секунд усердно встряхивал. Потом, поставив несчастного на пол, ледяным голосом предупредил:

- Еще один "случайный" укол булавкой, и я заставлю тебя ее проглотить.

Портной испуганно икнул и быстро-быстро закивал головой в знак согласия.

- Я знал, что мы легко договоримся, - удовлетворенно заявил Тим.

Насмерть перепуганный мастер ухитрился снять все нужные мерки в рекордные сроки, и был таков. Стоило ему выйти за дверь, как в комнату вновь вернулся Даэр.

- Я хотел бы зачитать вам план завтрашнего празднества, и получить ваше одобрение, - проговорил он и вновь низко поклонился. В руке камердинер держал лист бумаги

Тимир закатил глаза. Он уже успел пожалеть, что сменил свою неуютную комнату в поместье матери на комфортные покои в резиденции, к которым прилагался целый штат слуг. Во всяком случае, там к нему не приставали с дурацкими вопросами и не требовали утверждать какую-то чепуху. Асур грубо выхватил из рук камердинера план и вслух зачитал несколько предложений из него:

- Украшения. Алая бархатная дорожка по парадной лестнице, десять дюжин факелов для ее освещения, двести розовых кустов, пятьдесят ассасинов для обеспечения охраны почетных гостей, пятьсот хрустальных фужеров для игристых вин... Что это за хреновина? - спросил Тим, задумчиво вертя бумажку в пальцах.

- Это? - удивился Даэр. - Смета расходов на организацию бала.

- А я тут причем?

- Владычица Линайя посчитала нужным начать вводить вас в курс дел, - Даэр опять поклонился. - В частности, это касается и планирования праздников. В дальнейшем этим будет заниматься ваша супруга, но пока ее нет, эта обязанность лежит на вас. Со всем смирением я готов максимально облегчить этот процесс, но просмотреть смету и подписать ее можете только вы.

- Даэр, слушай, а если я тебя кое о чем попрошу, ты это выполнишь? - задумчиво спросил Тим, бросая опасливые взгляды на столбики цифр и наименований.

- Смотря о чем вы попросите... - камердинер смущенно поклонился. - Если это не расходится с интересами клана...

- Нет, это не расходится с интересами клана, - зарычал на него Тимир. - Для начала перестань кланяться через каждое слово. Меня уже укачало от твоего мельтешения.

- Как прикажете, - Даэр по привычке поклонился и застыл в согнутом состоянии, сообразив, что только что не подчинился воле наследника.

Тимир сокрушенно покачал головой.

- Отомри, - разрешил он, видя, что камердинер не торопится распрямляться. - Бумагу я подпишу, но проверять не буду. У меня и так голова кругом идет. Как мне кажется, ты и сам все уже проверил. Будем считать, что я тебе доверяю, - наследник взял со стола перо и подписал смету. - А теперь освободи помещение. Ты даже не поверишь, до какой степени я хочу спать.

Оставшись один, Тим прямо в одежде плюхнулся на кровать, мечтая только об одном - чтоб хотя бы до завтрашнего утра его оставили в покое. Тщетно. Стоило только прикрыть глаза, как в дверь требовательно постучали.

- Ну, кто там еще? - почти простонал асур.

- Рагнар Эрин ир Ильшасс, личный секретарь властительной Линайи. По поручению владычицы.

Делать нечего, пришлось открывать.

- Что там за поручение? - убитым голосом спросил Тимир, открывая дверь.

- Вам велено пройти в большой зал для репетиции представления клану. Я подготовил для вас речь, к завтрашнему вечеру вам нужно будет ее выучить, - "порадовал" секретарь Линайи.

- Этого мне еще не хватало, - пробурчал Тим, но пойти все-таки пришлось.

Отряд сопровождения из клана Триэльнир прибыл в посольство светлых почти за час до начала бала. Едва пробило пять вечера, как восемь вооруженных до зубов ассасинов явились в кабинет посланника Линсина о'Ллина. Вскоре туда же привели и Кида с Элмором, строго настрого запретив упоминать в присутствии сопровождающих о том, что они хотят встретиться с наследником клана Ильшасс. Посол резонно полагал, что клан Триэльнир, равно как и его союзники из Аш'еназ вряд ли придут в восторг от того, что светлые пытаются наладить связи с их противниками. Друзей предупредили о том, что все попытки связаться с Тимиром должны пройти максимально незаметно для окружающих.

Инструктаж занял довольно много времени. Говорил в основном посол. Асуры многозначительно помалкивали. И только один из них, по всей видимости, командир отряда, периодически вставлял уточняющие реплики. Прослушав лекцию о правилах поведения и программе торжества, друзья приуныли. По всему выходило, что встретиться с Тимом наедине и даже просто переброситься с ним парой фраз будет совсем непросто. Во время официальной церемонии наследник будет находиться на удалении от приглашенных.Подарки и поздравления от лица светлых передавать будет посол - Кид и Элмор могут лишь молча стоять как его свита, после торжественной части на балу Тимир будет находиться под бдительным присмотром своей охраны... Мысль о том, чтобы передать другу записку вместе с подарком пришлось оставить - конечно же, все дары подвергнутся строжайшему досмотру, прежде чем будут переданы наследнику. Осталось лишь полагаться на случай.

Клан Ильшасс всегда славился размахом своих торжеств. И церемония вступления Тимира в наследование не стала исключением.

Огромные кованые ворота резиденции были гостеприимно распахнуты. Сплошным потоком мимо них следовали кареты, останавливаясь лишь для того, чтобы высадить гостей. Два огромных фонтана красовались по обе стороны от лестницы, ведущей к парадному входу в поместье. Темно-красные струи словно танцевали под тихую тревожную музыку, доносящуюся из помещения. Кид принюхался.

- Элм, будь я проклят, если это не вино со специями, - он пихнул клирика локтем в бок и скосил глаза в сторону фонтанов.

- В Рондо будешь пьянствовать, - Элмор укоризненно посмотрел на друга.

- И много ты видел в Рондо винных фонтанов? -хмыкнул Кид.

- Если тебе так нужно вино - иди в таверну. А здесь мы по другому делу, если помнишь, - клирик недовольно отвернулся.

Рыцарь грустно вздохнул, еще раз напоследок бросил взгляд на фонтаны и покорно последовал за остальными.

Ступени черной мраморной лестницы были покрыты алым бархатом. Клан Ильшасс всем остальным предпочитал свои родовые цвета - красный и черный. Следует признать, это выглядело очень эффектно, но отсутствие светлых красок подавляло.

Девы в белых одеждах, расшитых золотой тесьмой, очень выделялись на фоне остальных гостей. Асуры традиционно предпочитали темные одеяния в цветах клана. При этом нельзя сказать, что все это смотрелось униформой. Вовсе нет: фантастической формы и расцветки перья, диадемы, украшающие прически женщин, парадные портупеи мужчин, искусная вышивка на камзолах и платьях - выглядели весьма ярко, хотя и мрачновато. Посланник, бодро раскланиваясь со своими многочисленными знакомыми, целеустремленно продвигался ближе к возвышению, на котором стояли два трона, пока еще пустые.

- Досточтимый Линсин! - словно два луча сквозь черные тучи к светлым через толпу протолкались посланники солнечных гайя. Яркие желто-красные парадные одеяния младшей расы выглядели еще большим вызовом мрачным асурам.

- Почтенный Ариоль! Рад нашей встрече. Очень рад... - Линсин раскланялся с послом гайя. Кид отметил про себя, что "почтенный" Ариоль не выглядел особенно почтенно, хотя бы потому, что был излишне молод. Оставалось только удивляться, почему солнечные направили этого юнца в Катан на такую сложную и ответственную должность.

- Правда, удивительно, - Ариоль с любопытством оглядывался по сторонам. - Вот уж не думал, что когда-нибудь доведется поучаствовать на приеме клана Ильшасс. Я полагал, они нас недолюбливают.

- Если я правильно все понял, теперь кое-что изменится, - задумчиво ответил ему Линсин. Он догадывался о причинах происходящего. Во всяком случае, логично было предположить, что если клан Ильшасс возглавит асур, дружный с девами, то дипломатические отношения между народами неизбежно улучшатся. С другой стороны, информация от Кида и Элмора заставляла всерьез опасаться провокаций со стороны темных, недовольных приходом к власти Тимира Тай'рела. Да и жизнь самого нового владыки, со всей очевидностью, находилась под угрозой.

Светлый двор, вне всяких сомнений, был заинтересован в укреплении отношений с кланами темных, хотя бы потому, что в последнее время участились случаи проникновения нежити в земли светлых и солнечных, а асуры лучше других рас умели с нею бороться. Особенно доставалось от восставших мертвецов гайя. У них рядом с Горизоном возникло сразу два крупных очага - на кладбище Волха и на Алтаре Мертвых. До поры до времени с нежитью удавалось справляться своими силами, но что будет дальше - даже гильдия светлых магов разводила руками и выдвигала только смутные предположения. Друиды и вовсе отказывались комментировать ситуацию и давать прогнозы - они специализировались только на живой природе и с нежитью не связывались ни при каких условиях.

Клан Ильшасс был сильнейшим из кланов асуры и на темном совете всегда мог воспользоваться своим правом вето. Девы и гайя уже направляли два совместных прошения к асурам о выделении нескольких чернокнижников и магов хаоса для изучения причин появления нежити на землях Горизона. Оба прошения в одностороннем порядке были отклонены кланом Ильшасс, даже несмотря на то, что два остальных клана соглашались выделить нужных магов из числа своих подданных. От Линайи ир Ильшасс требовалось только согласие или хотя бы нейтральное отношение. Но нет, непреклонная владычица воспользовалась своим правом и запретила отправку асуров в земли солнечных.

Линсин уже не первый год занимал должность посла в Катане и прекрасно ориентировался в местной политике. Именно поэтому он как дар небес воспринял появление Кида и Элмора, утверждавших, что они дружны с будущим правителем клана Ильшасс. Линсин даже успел наметить предварительный план своих действий. Если рыцарь и клирик не врут, и асур действительно является их другом в истинном понимании этого слова, то следующим шагом следовало уговорить их остаться при посольстве. Это позволит оказывать влияние на решения владыки клана Ильшасс. Кроме того, следовало в дальнейшем озаботиться безопасностью нового владыки. Особенно нужным это станет тогда, когда он начнет принимать непопулярные в клане решения. Теперь все зависело только от одного - действительно ли этот асур - Тимир Тай'рел - так отличался от остальных представителей своего клана, как об этом рассказывали его друзья. Сам Линсин относился к их утверждениям скептически, хотя, конечно, и надеялся на то, что рыцарь и клирик не ошибаются в оценках.

- Постарайся с послами дев и гайя держаться как можно менее дружелюбно, - на сей раз Линайе плохо удавалось скрывать свое волнение. - Я бы не хотела, чтоб представители Триэльнир и Аш'еназ всерьез восприняли возможность улучшения наших отношений со светлым двором. Их и так насторожит появление на торжестве послов из земель Лакси и Горизона. Нам не нужны лишние... проблемы. Сейчас они рассчитывают, что светлые помогут ослабить наши позиции на темном совете. Западный и южный кланы неизбежно попытаются сорвать все твои попытки вступить в переговоры с девами или гайя. Именно поэтому следует быть максимально осторожным. Следи за каждым своим словом, за каждым своим взглядом... Понятно?

- Да, - Тим поклонился. Он с нетерпением ждал начала церемонии. Инструктаж и репетиция заняли почти весь вчерашний вечер и большую половину ночи. Поспать удалось не более трех часов. А с утра все началось заново - повторение всех инструкций, примерка парадной одежды, опять повторение инструкций.

Похоже, благородная Линайя всерьез была озабочена тем, чтобы мероприятие прошло без сучка и задоринки.

Тимир в который раз посмотрел на каминные часы. Без пяти минут шесть. Еще немного, и жизнь окончательно и бесповоротно изменится. Он почти физически ощущал, как с каждой секундой удаляется от него привычный мир, в котором он сам был хозяином своей судьбы. С каждым мгновением все дальше был старый дом в Рондо, друзья, Райна, Илика... Да что говорить о тех, кто остался в землях светлых, если даже Искру не позволили взять с собой - несолидно, видите ли, будущему владыке ходить с обычной пантерой.

- Гости собрались, ваша очередь, - сообщил Рагнар, появляясь на пороге комнаты ожидания, где властители клана проводили время перед своим выходом в большой тронный зал.

- Идем, - Линайя еще раз придирчиво оглядела племянника и, вздохнув, направилась к темно-красной бархатной занавеси, закрывающей выход в зал.

- Правительница Восточного предела, владычица старшего клана Ильшасс, благородная Линайя Кирия, - звучно возвестил церемониймейстер, и тяжелый бархатный полог плавно пополз вверх. Заиграла торжественная музыка.

Линайя величественно вышла в зал. Тим положил руку на церемониальный кинжал - единственное оружие, которое полагалось ему сейчас по статусу. Без привычных мечей он чувствовал себя неуверенно.

Еще немного... Осталось совсем немного. Тимир помнил - его выход - сразу после короткой речи властительницы. Давненько ему не приходилось так волноваться. Тяжелый бархат вечности разделил жизнь на две части - то, что было и то, что будет. А настоящего просто не существовало - только пограничье, где само время, казалось, застыло, не в силах сделать выбор между прошлым и будущим.

- ... теперь, согласно воле вечной Аунаррэ... - речь Линайи подходила к концу. Тим закрыл глаза, вспоминая тех, кого больше никогда не увидит.

Кид, Элмор, Ариан, Лель... - имена друзей, словно последние лучи перед закатом, вспыхивали и уходили в прошлое.

Илика... Илика... Илика... - маленький солнечный зайчик, теплый, невесомый, с ним было расстаться труднее всего. Илика...

"...Земляничный чай в чашке, пирожки на тарелке, стол накрыт, но чего-то не хватает... Хм... Кажется, не хватает одного странного асура, который получит холодный завтрак, если и дальше будет мечтать, сидя на подоконнике..."

Тим улыбнулся, вспомнив родной голос.

- ... хочу представить своего преемника Тимира Тай'рела ир Ильшасс...

- Прощай... - тихо сказал Тим. Темная бархатная занавесь взметнулась вверх. - Прощай... - губы изобразили снисходительную улыбку, лицо застыло в маске приветствия.

- Начинается, - сказал посол Линсин, первым заметив выходящего на возвышение церемониймейстера.

Кид и Элмор тут же повернулись к тронному возвышению.

- Правительница Восточного предела, владычица старшего клана Ильшасс, благородная Линайя Кирия.

Взметнулся бархатный занавес. Собравшиеся в зале как по команде замолчали, оркестр грянул гимн клана Ильшасс, и на возвышение гордо вышла властительница Линайя. Кид не сдержал восхищенного вздоха. Нынешняя глава клана напоминала скорее темную богиню, нежели обычную женщину. Ее утонченные черты лица были безупречны настолько, что казались неживыми, ненастоящими. Величие скользило в ее осанке, жестах, голосе. Она была самим совершенством. Вышитые по подолу ее платья языки алого пламени казались настоящими, и каждое движение властительницы оживляло их.

- Я рада приветствовать вас, достойные дети клана Ильшасс, - ее низкий, но удивительно чистый голос завораживал. - Вас, дети западного и южного пределов из старших кланов Триэльнир и Аш'еназ и вас, дети младших кланов. Мне также приятно видеть сегодня среди гостей представителей дев и гайя.

Пронзительно черные глаза владычицы скользнули по лицам послов и их сопровождающих.

- Я возглавляла клан Ильшасс на протяжении многих лет, но теперь, согласно воле вечной Аунаррэ, мне надлежит передать бразды правления своему преемнику. Тяжелой утратой для нашего народа стала гибель Алькора Дил'галлада, который сегодня должен был бы стать вашим повелителем. Мы все скорбим о нем... - правительница сделала паузу. В зале воцарилась полная тишина. - Тем не менее, клан Ильшасс нуждается в мудром властителе, а потому сегодня будет оглашено имя нового наследника. Итак, я хочу представить вам своего преемника Тимира Тай'рела ир Ильшасс.

Зал взорвался аплодисментами, хотя от внимания Кида и Элмора не ускользнули кривые ухмылки на лицах многих присутствующих. Тяжелые занавеси вновь поползли вверх, и в зал вышел Тим. Увидев своего приятеля, Кид тихо присвистнул, а Элмор нахмурился. Рядом с невысокой изящной правительницей ее племянник смотрелся настоящим верзилой. Дорогой черный камзол, казалось, придавливал его к земле, заставляя сутулиться. Украшенный рубинами церемониальный кинжал выглядел слишком маленьким. Да и походка... С первого же взгляда было очевидно - на тронное возвышение вышел ассасин, но не владыка. Тимир шел плавно, бесшумно, точно подкрадывался к жертве, а не готовился предстать перед сотнями своих будущих подданных. Аплодисменты вскоре стихли. Повисла неловкая пауза. Тим оглянулся на владычицу. Она сдержанно ему улыбнулась. Будущий правитель откашлялся и, видимо, намеревался что-то сказать, но в этот момент его взгляд остановился на делегации светлых. Заученные накануне слова застыли у него на губах, потому что те, с кем он только что простился навсегда, видимо, решили, что статус простых воспоминаний их вовсе не устраивает. Без всяких сомнений там, за спиной посланника Лакси, стояли Кид и Элмор. Тиму потребовалось все его самообладание, чтобы не показать, что он узнал их. Сердце словно провалилось в воздушную яму.

- Хочу также подтвердить, что согласно воле Аунаррэ и нашим обычаям, в течение месяца Тимир выберет себе жену из числа подданных кланов Триэльнир и Аш'еназ, - холодный голос Линайи вернул Тимира с небес на землю.

- Позвольте выразить свое почтение вам, мои будущие подданные, вам, наши давние союзники из Западного и Южного пределов, а также вам, представители светлых и гайя... - голос наследника звучал твердо, но при этом казалось, будто он механически повторяет заученные фразы, что, в общем-то, так и было. Сейчас ему больше всего на свете хотелось быстрее закончить со всеми речами и ритуалами и изыскать способ поговорить с друзьями. Ведь они же не просто так прибыли в Катан и пробрались на эту проклятую церемонию. Может даже статься, что они привезли с собой Илику. Конечно, они не могли привести ее с собой - питомцев в тронный зал не пускали, но вечером наверняка удастся одурачить телохранителей и, слившись с тенями, выбраться из окна. Если все продумать, то никто о его отлучке даже не узнает. Голос разума, задавший вопрос: "Ну вот, увидишь ты ее, а что дальше? Зачем терзать и ее, и себя?", был полностью проигнорирован. Легко было говорить "Прощай" той, что осталась за тридевять земель, но как отказаться от соблазна увидеть ее тогда, когда она совсем рядом, буквально в нескольких шагах. - Я в полной мере осознаю ответственность перед кланом и готов посвятить свою жизнь служению моему народу...

Слова, слова, слова... Только никогда ему, Тиму, не стать настоящим правителем. Не его это дело, не его это призвание.

Наконец, слова закончились. Церемониймейстер трижды ударил своим жезлом о пол. С разных сторон к тронному возвышению подошли три девушки в черных развивающихся платьях. В руках одна из них держала кубок из червленого серебра, вторая - меч, третья несла на подушке серебряный обруч, украшенный крупным рубином.

- Из Катана ведут три дороги. И первая из них - путь Смерти, - сказала Линайя. По ее сигналу одна из девушек протянула Тимиру кубок. - Это кратчайшая из дорог и ведет она через пламя Погребального костра к черному трону самой Аунаррэ. Пусть первая твоя жертва будет во славу богини-матери.

После этих слов Тим вытащил из-за пояса кинжал и, не поморщившись, полоснул им по запястью. Темная струя крови потекла в кубок.

- Вторая из дорог - путь Предательства. Отныне и навсегда она для тебя закрыта. Народ может предать своего владыку, но владыка не может предать свой народ. Пусть вторая твоя жертва будет во славу клана и народа асуры.

В пораненную руку Тим взял наполненный кровью кубок, а здоровой - зажал рану. Вторая девушка опустилась на колени у его ног и протянула ему меч. Асур полил серебристый клинок своей кровью. Лезвие было зачаровано, поэтому темная вязкая струя, попадая на серебристый клинок, впитывалась в сталь, словно в губку. Ни одна капля не упала на пол.

- Третья из дорог - путь Забвения. Став властителем клана, ты должен оставить позади все, что связывало тебя с прошлым. Отныне и навсегда твое прошлое, настоящее и будущее принадлежит клану Ильшасс. Так было до тебя, так будет после тебя. Пусть третья твоя жертва будет в память о владыках прошлого и во славу владык будущего.

Теперь настала очередь Тима опуститься на колени лицом к залу. Третья девушка торжественно подошла к нему и возложила на его голову серебряный обруч. Багровый рубин ярко вспыхнул, признавая своего владельца. Тимир на мгновение закрыл глаза, сознание помутилось, закружилась голова... Девушки в черном подхватили его под руки и помогли встать.

- Да будет так, - Линайя склонила голову, признавая в нем своего преемника.

- Да будет так, - эхом отозвался Тимир, равнодушно оглядывая собравшихся в зале. Взгляд его скользнул по делегациям светлых и гайя. В голове мелькнуло смутное воспоминание о том, что буквально только что он собирался о чем-то поговорить с девами, но вот о чем... Впрочем, он не сомневался - все, что нужно ему напомнит Рагнар. И все-таки... Все-таки ему казалось что только что он забыл что-то очень важное. Что-то, чего забывать ни в коем случае не следовало. Только что же это было?..

Инилли стояла рядом с Белардом и пристально следила за церемонией. С того момента, как Тимир вырвался из-под ее контроля, сомнений не осталось - у него была любимая женщина. Непонятно только как он ее ухитрился скрыть от многочисленных соглядатаев. С другой стороны, никто не говорил, что Тимир встречался с нею после того, как была установлена слежка. Не так уж и давно его хватились. Вполне возможно, что в последнее время они просто не виделись. И тогда вполне понятно, почему никто ничего не заподозрил.

В любом случае, эта женщина была его слабостью. Следовательно, нужно было как можно быстрее найти способ ее использовать. Даже если Линайя с Белардом вскорости избавятся от Тимира, как от досадной помехи на пути к трону, все равно следовало перед этим отомстить ему за оскорбленное самолюбие. Еще никто не смел так грубо ее отвергать.

Нельзя было исключать возможность, что сейчас искомая девушка находится в зале, хотя это и казалось маловероятным. Инилли внимательно следила за тем, куда смотрит Тимир, но, за исключением нескольких взглядов, обращенных в сторону делегации светлых, ничего интересного замечено не было. Насколько она видела со своего места, среди светлых девушек не наблюдалось. Впрочем, поразмыслив как следует, Инилли решила, что стоит подобраться к ним поближе и посмотреть, нет ли среди свиты посла знакомых лиц. Кто знает...

Девушка потянула за руку своего спутника, но не так-то просто оказалось сдвинуть его с места - Белард, как завороженный, смотрел на венец, который держала в руках одна из жриц Аунаррэ.

- Пойдем, нужно кое-что проверить, - сказала ему Инилли, но никакого ответа не последовало. Впрочем, спустя несколько мгновений, когда на голову Тимира опустили знак его будущей власти, Белард выругался. Бешенство, отразившееся на его лице, испугало Инилли. Что-то пошло не так, но что... Она попыталась понять, в чем дело, но там, около тронов, все шло ровно так, как полагалось. Ну, разве что наследник, после того, как венец надели ему на голову, побледнел и чуть не упал. Впрочем, чему удивляться, если после принесения первой жертвы, он потерял столько крови.

- Что случилось? - шепотом спросила девушка у своего спутника.

- Оставь меня в покое, - зло ответил ей Белард и, резко развернувшись, направился к выходу, не обращая внимания на недоуменные взгляды окружающих.

- Провели... Как ребенка... - Белард в ярости метался по дворцовой аллее. Линайя обвела его вокруг пальца. Стало очевидно, что она держала своего младшего племянника как запасной вариант на случай, если Тимир вздумает упрямиться. Все иллюзии рухнули, когда Белард увидел рубин "Кровь близнецов", вставленный в венец. Линайя решила использовать свой последний шанс вернуть Алькора. Какой удачный ход - вместо бесполезного старшего племянника вернуть своего сына.

Про "Кровь близнецов" Белард узнал совершенно случайно. Давно, еще при жизни Алькора, ему удалось подслушать разговор владычицы с сыном. Речь шла о какой-то крови близнецов. Как удалось понять, Хаун'мир, верховный маг клана, создал этот камень по приказу Линайи. Правда, судя по всему, испытания не увенчались успехом - тот, на ком ее опробовали, сначала мучился головными болями, потом сошел с ума и умер.

Белард, разумеется, заинтересовался этим артефактом и долгое время рыскал по библиотеке в поисках хоть какой-нибудь информации. Усилия его увенчались успехом. Как оказалось, "Кровь близнецов" - это некий камень, похожий на обыкновенный рубин, в который можно поместить воспоминания одного существа, а потом, в случае необходимости, передать их другому. Правда, в той же книге говорилось и о том, что способ изготовления "Крови" давно утерян. Белард в то время спокойно отнесся к этой информации - при жизни Алькора претендовать на трон не имело смысла, равно как и строить заговоры - слишком рискованно.

После гибели Алькора Белард достаточно долго выжидал - не объявится ли носитель артефакта в числе претендентов на трон. Но все было тихо. Линайя не скрывала своего недовольства Тимиром, при любом удобном случае давала Беларду понять, что его старший брат у власти долго не продержится. Казалось, что все идет своим чередом, но... Похоже, владычица не удержалась от соблазна предпринять последнюю попытку вернуть сына. И, что самое плохое, эта попытка могла увенчаться успехом. В книге, которую Белард нашел, говорилось также и о том, что "Кровь близнецов" лучше всего приживается на близких родственниках. А Тимир с Алькором были двоюродными братьями...

- С другой стороны, - задумчиво проговорил Белард. - Я тоже был двоюродным братом наследника. Так что, возможно, мне следует радоваться, что "Кровь близнецов" сейчас не оказалась на моей голове. А там мы еще поглядим... Быть может, трон освободится даже быстрее, чем я предполагал.

Мысль о том, что, похоже, его только что миновала ужасная участь, сгладила разочарование. Все-таки, что ни говори, а править кланом он предпочитал лично. Отдавать же для этого свое тело Алькору ему совершенно не хотелось.

- Алькор? - Линайя настороженно смотрела в потемневшие глаза племянника.

- Я странно себя чувствую, - голос Тимира звучал совсем по-другому. - Что происходит?

- Для начала скажи, как тебя зовут? - потребовала владычица.

- Мама, что за шутки, а то ты не знаешь, как зовут твоего собственного сына, - наследник устало присел на краешек кресла. Линайя просияла - во всяком случае пока в этом теле и сейчас находился не Тимир Тай'рел, а Алькор - ее сын.

- Знаю, конечно знаю. И я очень рада, что ты вернулся, - владычица с необыкновенной для нее нежностью обняла наследника.

- Не помню, чтобы я куда-то уходил, - довольно грубо ответил ей Алькор. - Что вообще происходит? - У меня какое-то странное ощущение, словно сознание раздваивается.

- Милый, мне очень жаль, но ты погиб, и мне, чтобы вернуть тебя, пришлось воспользоваться телом твоего кузена. Ты помнишь Тимира?

- Да, конечно, - неохотно ответил ей Алькор. - Теперь, значит, я в его теле?.. Не самое лучшее, что можно было найти, с другой стороны... Осталось только понять, смогу ли я продержаться в этом теле больше дюжины дней.

- Я очень на это надеюсь, сейчас должен прийти Хаун'мир, он осмотрит тебя. По его словам, тело твоего кузена должно подойти. Для "Крови близнецов" нужен родственник, такой как Тимир.

В дверь тихо постучали.

- Войдите, - разрешила Линайя.

На пороге показался невысокий асур в длинной мантии мага хаоса. Капюшон полностью скрывал его лицо.

- Ну-ка, ну-ка, что у нас тут получилось, - прозвучал скрипучий голос. Изъеденная кислотами и испещренная шрамами от старых ожогов рука мага схватила Алькора за запястье. Наследник поморщился, но ничего не сказал. - Лучше, намного лучше, - заявил Хаун'мир, спустя несколько секунд. - Пока все идет как надо. Нет ли у тебя каких-нибудь лишних мыслей, непонятных желаний?

- Нет, все в порядке, только иногда кажется, как будто я сплю и смотрю на себя со стороны, - ответил Алькор.

- Это нормально, - успокоил его маг. - Посмотрим, что будет вечером. Я зайду к тебе перед сном.

- Хорошо, - небрежно кивнул ему наследник.

- Хаун'мир, если твой камень сможет вернуть Алькора, моей благодарности не будет границ, - сказала Линайя магу.

- Я запомню это, - проскрипел Хаун'мир и удалился.

- Что ж, сын мой, теперь тебе предстоит во второй раз вступить в наследство, - улыбнулась Линайя. - Сейчас будет вручение даров. Не сомневаюсь, ты с этим справишься лучше, чем этот... дикий ассасин. Видел бы ты, как он вел себя во время ритуала.

- Могу себе представить, - ехидно улыбнулся Алькор. - Он всегда был... Впрочем, не буду, все-таки я ему обязан новой жизнью.

Владычица одарила его понимающей улыбкой, после чего, взяв ее под руку, Алькор вновь вышел к гостям.

Возмущенная до глубины души Инилли направилась было прочь из резиденции клана, но вовремя вспомнила про свое намерение поглядеть на делегацию светлых. Найти дев не составило труда - белые одежды сильно выделялись среди черных нарядов асуров. Подобравшись к послу, девушка тотчас поняла, что вытянула счастливый билет - рядом с Линсином о'Ллином стояли двое друзей Тимира - Кид и Элмор. На такой подарок судьбы она даже не рассчитывала. Клирик уже побывал под властью ее чар, и вновь прибрать его к рукам не составляло особого труда. Только на сей раз нужно будет действовать тоньше, чтоб он выдал все, что ему известно о Тимире, но потом забыл о разговоре с Инилли. Для этого следовало найти особое снадобье.

- Ничего, мы еще посмотрим, кто кого, - мрачно улыбнулась Асура. - Может я и из младшего клана, но вытирать о себя ноги не позволю...

- Позвольте выразить вам свое почтение и преподнести наши подарки от лица всех жителей светлых земель, - посол Линсин церемонно раскланялся.

- Благодарю вас, - Тимир сдержанно поклонился и сделал знак слугам принять дары у спутников посла. Казалось, он совершенно не узнает своих друзей. Скользнув равнодушным взглядом по лицам Кида и Элмора, он сказал еще несколько общих фраз Линсину и поклонился поджидавшим своей очереди посланникам гайя.

- Ничего не понимаю, - прошептал Кид на ухо послу. - Готов поклясться, он узнал нас. Я встретился с ним взглядом во время церемонии и уверен, он был рад нас видеть. Настолько, что даже слова забыл. Вы же сами видели.

- Это ровно ничего не означает, возможно, он просто волновался. Так вы точно уверены, что наследник клана - действительно ваш пропавший друг?

- Совершенно точно - это он, - кивнул головой Кид.

- В таком случае, предлагаю дождаться бала. Попробуйте к нему подобраться. Возможно, он просто опасается, что о вашем знакомстве узнают. Если это так, то я его хорошо понимаю, - шепотом посоветовал Линсин. - А теперь, если позволите, я должен пообщаться с несколькими знакомыми. Постарайтесь без меня не вляпаться в неприятности. - Посол многозначительно посмотрел на Кида и Элмора, а потом приказал всем асурам-телохранителям следовать за ним. Избавившись от сопровождающих, друзья получили некоторую свободу действий - не приходилось опасаться, что любое слово будет услышано кем-либо из охранников.

Алькор наслаждался вновь обретенной жизнью. Он чувствовал себя как рыба в воде, лавируя между гостями, прислушиваясь к их разговорам, отвешивая комплименты, блистая своим остроумием. Это была его жизнь. Она нравилась ему именно такой.

Положа руку на сердце, Тимира было жалко. В детстве Алькор был весьма привязан к этому непоседливому мальчишке, но тот не оправдал надежд, оказался слишком мягок и совестлив, а потому слаб. Что ж, зато теперь он на славу послужит своему клану.

Общаясь с очередным полезным гостем, Алькор краем глаза заметил, что к нему подбираются двое светлых. Это заинтересовало наследника. Он знал, что Тимир долгое время прожил среди дев и гайя и завел среди них много знакомых. Следовало быть очень осторожным и ни в коем случае не раскрывать свое инкогнито - узнав, что к власти вернулся истинный правитель, враждебные кланы наверняка вновь организуют новое покушение.

Алькор внимательно следил за светлыми. Они остановились неподалеку и нерешительно посмотрели в его сторону. Несколько минут спустя, о чем-то переговорив между собой, девы подошли еще ближе.

Наследник быстро раскланялся со своим собеседником и подошел к ним.

- Мне показалось, что вы что-то желаете мне сказать... - сказал он, отметив, что девы удивленно переглянулись, услышав его вопрос.

- Да, если позволите, - ответил один из них.

- Позволю, - кивнул Алькор. - Говорите.

Светлые опять переглянулись.

- Мы бы хотели передать вашему высочеству привет от одной вашей знакомой,-сообщил, наконец, тот, что выглядел моложе. Судя по знакам на одежде, он был клириком.- Она передавала привет и обещала в ближайшее время вас навестить. К сожалению, совсем недавно она отбыла в путешествие, никому не сказав, куда едет, но мы полагаем, что рано или поздно, дороги приведут ее к вам в гости. Она слегка изменила прическу, но, думаю, вам не составит труда ее узнать среди остальных ваших сородичей.

- Бесспорно, бесспорно, - согласился Алькор, не вполне понимая, как ему полагается реагировать на это сообщение. Он мог только догадываться, о чем идет речь. - Это все, что вы хотели мне сообщить?

- Нет, - покачал головой клирик. - Нам также стало известно, что некие силы не в большом восторге от вашего пребывания у власти, а потому вам следует внимательно присматриваться к собственному окружению, во избежание... возникновения опасных ситуаций.

- Вы что же, угрожать мне вздумали? - озадаченно спросил наследник.

- Ни в коем случае, это всего лишь предупреждение. Мы -последние существа этого мира, которые представляют для вас угрозу. Истинная же опасность находится намного ближе. А на нас вы можете рассчитывать в любой момент. Мы в настоящее время нашли себе работу в посольстве. Не смеем вас больше задерживать, - клирик еще раз поклонился Алькору и, поманив за собой своего спутника, удалился прочь.

Наследник задумчиво посмотрел им вслед. Очень странный разговор. По всей видимости, эта знакомая представляла какую-то ценность для Тимира, иначе о ее появлении не стали бы сообщать такими расплывчатыми фразами. Предупреждение светлых об опасности было более понятно. Очевидно, до них дошли сведения о том, что Линайя не в восторге от нового наследника. Это был ловкий ход. Почти наверняка лидеры Аш'енази Триэльнир сейчас рады радешеньки такому повороту событий, наивно полагая, что разногласия между Тимиром и Линайей помогут ослабить клан Ильшасс. Поскольку об истинном положении дел знают всего трое, то, само собой разумеется, ничего не подозревающие светлые решили предупредить своего друга об опасности. Размышляя об этом, Алькор не сдержал торжествующей улыбки - знали бы эти девы, кто на самом деле скрывается под личиной Тимира Тай'рела...

Друзья стояли на маленьком балкончике в посольском особняке и обсуждали события этого вечера. Посол Линсин никак не прокомментировал результаты встречи. Он лишь сказал, что должен подумать относительно своих дальнейших распоряжений. Создавалось впечатление, что он не знает, как теперь поступить со своими гостями. С одной стороны, видимой пользы от них не было, с другой, кто знает, как все повернется... Впрочем, и Кида, и Элмора больше беспокоило не решение посла, а поведение Тимира.

- Одно из двух - либо он действительно ничего не понял из того, что я сказал, либо он намного лучше владеет собой, чем мы полагали, - сокрушался клирик.

- Что до меня, то я вообще ничего не понимаю. У меня сложилось ощущение, что передо мной не наш Тим, а кто-то другой, внешне похожий на него как две капли воды, - поддержал его Кид. - Я ни за что не поверю, что Тимир смог бы так спокойно выслушать новость о том, что Илика пропала. Я думал, что он попытается нам головы за это отвернуть, а он... Словно ничего и не случилось.

- Знаешь, меня теперь больше волнуют не окружающие, а то, что, похоже, Тим и сам ничего не понял из моих слов, - покачал головой Элмор. - Чует мое сердце, как-то его уже обработали. Не похоже, что это дело рук Инилли...Кстати, ты видел ее на балу?

- Нет, - ответил Кид. - Это тоже странно, с учетом того, что именно она его и притащила в Катан. А, главное, к нему и не пробьешься сейчас никак. Хоть похищение организовывай.

- Про похищение нужно будет подумать, но только попозже, если все совсем плохо обернется, - Элмор потер переносицу и поморщился. - Сейчас нам бы Илику не прозевать. Догадываюсь, что ей в Катане светят только тюремные камеры одного из кланов или бесплатный билет на рынок Мурркета. Впрочем, возможен и более... радикальный вариант.

- И тут мы опять возвращаемся к вопросу о Тимире. Вот кто бы нам сейчас мог помочь, - сказал Кид.

- Есть у меня ощущение, что как бы ему самому помощь не потребовалась, - ответил другу Элмор. - Впрочем, это не ощущение, а уверенность.

Три дня пролетели очень быстро. Зак оказался хорошим, но строгим учителем, а Илика - прилежной ученицей. Она почти не спала, под руководством Зака осваивая обычаи и особенности поведения асуров. С утра до поздней ночи они говорили о Катане. Илика и не подозревала, что у кого-то может быть столько правил и законов. Запомнить их было непросто. Иногда Зак намеренно злил и дразнил девушку, стараясь научить ее отвечать на подколки дерзко и остроумно.

Сирена назвала ему настоящее имя - теперь скрывать его не было смысла. Она умолчала только об одном - о том, кем она является на самом деле. Карта призыва висела у нее на груди, запрятанная в хитрый чехол, который внешне смотрелся как простой талисман.

Зак рассказывал и о себе. Оказалось, что он принадлежал к одному из младших кланов, входящих в состав Ильшасс. Сражаясь на войне Света и Тьмы, он многое повидал. После того, как отгремели последние бои, Зак отправился путешествовать по миру в поисках приключений и, конечно же, богатств - воины младших кланов не имели возможности разбогатеть, служа на благо родного клана. Однажды, во время одного из походов за мифическими сокровищами на плато Палмир, он встретил девушку, которую полюбил. К несчастью, она была друидом и, соответственно, принадлежала к расе гайя. Клан вряд ли одобрил бы брак одного из чистокровных асуров с дочерью другой расы. Поэтому они поженились тайно. Заку удалось скрыть этот факт от клана. Долгие годы он счастливо прожил со своей женой. Но однажды она решила поехать в Горизон к своим родителям. Зак не смог ее сопровождать, так как в это время участвовал в рейде в подземелье Эль Кассия. Когда он вернулся домой - его ждало ужасное известие - на жену и ее родителей напала шайка грабителей. Случилось это во время их прогулки к песчаным скалам. Всех троих нашли мертвыми. Кто это сделал - так и не выяснили.

В Катан возвращаться Зак не захотел, да его и не особенно звали. Он просто предпочел уединиться в Рондо и до последнего времени вел тихую затворническую жизнь.

Илику он собирался выдать за свою незаконнорожденную дочь. По выдуманной им легенде, в одном из рейдов, он познакомился с соотечественницей, принадлежащей к одному из младших кланов Ильшасс. Встречались они недолго и вскоре разбежались. А чуть меньше, чем через год после этого, у его порога оставили корзину с маленькой девочкой.

На вопрос, почему он не привел свою дочь в клан и не отдал на обучение в одну из гильдий, был заранее заготовлен ответ, объясняющий почти все - Зак решил объявить Илику ан'ни - асурой, совершенно не способной к магии. Такие рождались очень редко, и, как правило, подлежали немедленному уничтожению еще в младенчестве, по решению родителей, конечно же. Впрочем, при своем уединенном образе жизни, Зак вполне мог позволить себе оставить ее в живых - обычная прихоть. Это могло объяснить и то, почему Илика не владела ни одним из заклинаний асуров, и то, почему о ней до сих пор никто в клане не знал. Конечно, ни на какое нормальное отношение к своей персоне ей рассчитывать при таком раскладе не приходилось, но такая задача и не стояла. Зато в качестве прислуги, пожалуй, ее можно попытаться устроить в резиденцию. Асуры черную работу не жаловали, поэтому уборка, готовка, стирка и прочее оставались на долю ан'ни, полукровок, калек и прочих неполноценных членов общества. Разумеется, полукровке вход в святая святых клана был заказан, зато ан'ни, вполне возможно, охотно возьмут. С низшими слугами у владычицы всегда была проблема.

Сирена много раз пыталась выяснить, что Зак намерен делать дальше, и как они будут спасать Тимира, но тот только с усмешкой отвечал, что все еще обдумывает решение этой проблемы.

Багровое солнце плавно исчезало за крышами домов. Закат последнего дня в Рондо. Илика почти физически ощущала, как от нее уходит вся прошлая жизнь. Страница перевернута и возврата не будет. Никогда. Что бы ни ждало ее впереди, назад дороги нет. В будущем царил беспросветный мрак. Сирена увидела в оконном стекле свое отражение - огромные испуганные глаза, непривычно короткие волосы - чужое лицо.

- Ложись спать, девочка, - тихо сказал Зак, бесшумно подойдя к ней. - Завтра нам понадобятся все силы. Да и вставать придется рано.

- Зачем вы мне помогаете? - вновь спросила у него Илика. - Асуры ничего просто так не делают. Что вы надеетесь получить взамен?

Девушка обернулась и пристально посмотрела Заку в глаза.

- Да, ты права, мы ничего просто так не делаем, - асур отвел взгляд, присел на край дивана. Некоторое время он молчал, а потом понял голову и посмотрел на Илику. - Эти шрамы, - он показал на свое обезображенное лицо. - Я получил незадолго до окончания войны. Осада Стага. В городе находилась академия магии, а еще через него пролегала дорога к гильдии ассасинов - колыбели наших воинов. Не удивительно, что светлые так жаждали сравнять Стаг с землей. Ты, наверное, думаешь, к чему я все это тебе рассказываю?

- Нет, конечно, нет. Я очень внимательно вас слушаю, - возразила Илика. - Уверена, вы не стали бы мне рассказывать ничего лишнего.

Зак одобрительно кивнул и продолжил свое повествование:

- С севера пустыню Цери форсировали войска дев, а с северо-востока с боями к ним прорывалась армия гайя. Мы сражались из последних сил, но объединенные рати светлых и солнечных оказались нам не по зубам. Поражение было неизбежно. Тогда наши маги приняли нелегкое решение - ценою великих жертв они подняли мертвых, похороненных на Кладбище скорби и на землях близ Погребального костра. Войска гайя остановились перед мощью восставших из небытия. Девы же продолжали свое наступление. Недоучившиеся чернокнижники, маги хаоса, чародеи и их учителя стояли насмерть. К ним на помощь из гильдии ассасинов отправили сотню бойцов, но что толку в зеленых юнцах? И тогда старшие кланы для организации обороны выслали в осажденный город нескольких опытных воинов. Нас было всего-то не больше дюжины - тех, кто хоть немного оправился после ранений. Вести нас вызвался Тай'рел Илимвен...

Услышав знакомое имя, Илика встрепенулась.

- Да, ты правильно догадалась, - кивнул ей Зак. - Это был отец твоего Тимира. Его отец и мой лучший друг, если, конечно, у нас, асуров, могут быть друзья. Мы с детства с ним были приятелями, вместе играли, вместе учились в гильдии ассасинов, вместе ушли воевать... Очень часто у нас даже события в жизни совпадали. Вот и ранили нас с ним почти одновременно, и в одно время мы с ним пошли на поправку. Словом... У меня никогда не было родных братьев, но он был мне вместо брата. Впрочем, даже больше, чем брат.

Зак встал, взял с полки стакан, вытащил из бара темную бутылку с вином и вновь уселся на диван. Илика, затаив дыхание, ждала, когда он продолжит свой рассказ.

- Ночью мы незаметно пробрались в Стаг и занялись организацией обороны. Думаю, подробности тебя вряд ли заинтересуют. Не в них сейчас дело. Скажу лишь, что первый штурм города мы отбросили почти без потерь со своей стороны. Светлым пришлось несладко. Целую неделю мы сдерживали противника. Но к концу седьмого дня в небе появились огромные белые драконы. Это был последний день Стага. От тварей не было спасения. Заклинания не причиняли им ни малейшего вреда, мечи не могли даже поцарапать их чешую... Мы ничего не успели предпринять. Маги полегли первыми, кто-то из ассасинов смог покинуть город, скрывшись в тенях. Я прикрывал отход последних выживших. Жители и защитники Стага пытались уйти через тайный ход к Забытому порталу. Один из драконов спикировал на меня, я чудом успел уклониться, но попал под обездвиживающее заклинание какого-то клирика - к тому моменту светлые уже проникли в город. Я попрощался с жизнью - белая тварь намеревалась меня спалить, но... - Зак покачал головой и налил себе вина. - До сих пор не знаю, зачем он это сделал...

Асур залпом осушил свой стакан и налил себе еще.

- Мой друг закрыл меня собой. Основной удар он принял на себя, но и того, что осталось, мне хватило с лихвой. Светлые по одним им ведомым мотивам не стали меня добивать. Наоборот - три клирика почти час боролись за мою жизнь. Они смогли подлатать мое тело, но, к сожалению, вернуть мне мой изначальный облик им не удалось. Вскоре после этих событий владыки всех трех кланов подписали мирное соглашение с девами и гайя. Война закончилась, меня отпустили. При первой возможности я вернулся на руины города Стаг. Мне удалось найти место, где все произошло...

Зак осушил очередной стакан и, шатаясь, подошел к окну. Судя по всему, вино оказалось слишком крепким.

- Медальон, который сейчас висит у тебя на шее - все, что осталось от моего лучшего друга, - глухим голосом сказал асур, глядя в окно.

Илика достала из-под рубашки маленький стальной кружочек. Он был сильно оплавлен по краям.

- Я буду его беречь, - пообещала сирена, сжимая в ладони медальон, изображающий маленькую летучую мышь.

- Надеюсь, я ответил на твой вопрос? - с этими словами Зак задернул штору и бросил на пол свое одеяло.

- Да, - кивнула ему Илика. - Теперь я все понимаю.

- Вот и хорошо, а теперь давай-ка на боковую. Время уже позднее.

Свеча вспыхнула на прощанье и погасла. Комната погрузилась во мрак. Засыпая, Илика улыбалась. В ее сердце вернулась надежда.

- Присоединяйся, - Тимир почти дружелюбно улыбнулся и знаком повелел слуге наполнить бокал. Белард с затаенным любопытством разглядывал брата. Если бы у него до этого и были сомнения в том, что владычица использовала "Кровь близнецов", то увиденного сейчас хватило бы, чтоб их окончательно развеять: осанка, тембр голоса, жестикуляция, даже мимика - ничто не напоминало прежнего Тимира.

- Благодарю, - ответил Белард, направляясь к противоположному краю стола, куда слуга уже положил второй столовый прибор.

- Ты, наверное, гадаешь, зачем я тебя позвал? - новая "почти" дружелюбная улыбка в исполнении наследника заставила Беларда занервничать. Тем не менее, он утвердительно склонил голову и, как мог более невозмутимо, знаком приказал слуге положить ему приглянувшееся блюдо.

- Со времени моего возвращения мы с тобой ни разу не поговорили по душам... по-братски, так сказать, - Белард оценил построение фразы - вне зависимости от того, кто же конкретно находился сейчас перед ним - Тимир или Алькор - смысл был одинаково верен. Хотя, что уж тут гадать, и так было очевидно, что говорил с ним сейчас именно Алькор.

"Интересно, - подумал Белард. - А от Тимира в нем хоть что-то осталось, кроме внешности?"

- Несомненно, ты был занят более важными делами, - ответил он наследнику.

- Разумеется, - Алькор наколол на вилку кусочек рулета из мяса изумрудного дракона и с аппетитом его съел. - Но теперь у меня выдалась небольшая пауза, и я решил уделить тебе немного своего времени. Все-таки родственные связи и все такое... Мои слуги передали мне, что в последнее время ты увлекся девушкой... Как же ее... Ах да, Инилли, - Беллард чуть не подавился куском курицы по-горизонски, услышав имя своей сообщницы. - Я одобряю твой выбор. Все ее предки, без единого исключения, служили верой и правдой клану Ильшасс. Даю вам свое благословение. Владычица, кстати, тоже в восторге от такого поворота событий. Ей в последнее время выпадало мало поводов для радости, так что не будем ее разочаровывать, договорились?

С великим трудом Беларду удалось обуздать свой кашель.

- Я не услышал твой ответ, - Алькор пронзительно посмотрел в глаза кузену. Тот судорожно дернул головой. Наследник довольно улыбнулся. - Рад, что не ошибся в своих расчетах. Думаю, свадьбу разумно будет назначить недели через три. В качестве свадебного подарка я назначу тебя своим представителем, скажем... в Горизоне. Уверен, что твои выдающиеся дипломатические способности принесут много пользы нашему клану. Нам нужно укреплять отношения с гайя.

Алькор отсалютовал ошарашенному Беларду бокалом:

- Да ты угощайся, угощайся, братец. Повар у меня - мастер своего дела, другого держать не стали бы, - сказал он, словно издеваясь. - И не забудь сегодня же порадовать свою невесту!

Черный город, кровавые фонтаны... Илика поежилась, оглядывая центральную площадь Катана. Местечко казалось еще более мрачным по контрасту с солнечным Рондо, из которого они с Заком только что прибыли телепортом.

- Тут все такое... черное? - нервно спросила Илика у своего спутника.

- К сожалению, - ответил он. - Так уж повелось. Впрочем, когда вокруг нечисть, да выжженная пустыня, другого фона и не придумать. Следуй за мной.

Зак повернулся и зашагал в сторону восточного предела. Он шел так быстро, что Илике, чтоб не отстать, пришлось почти бежать. Но попросить сбавить темп она не могла из соображений маскировки - кто ж из асуров прислушивается к мнению и пожеланияман'ни?

У Илики не было времени даже на то, чтобы разглядеть причудливую архитектуру домов Катана - все силы уходили лишь на то, чтобы не потеряться. Наконец они остановились около длиннющей железной ограды. Черные пики казалось, угрожали небесам, а обвивающие их мрачные чугунные розы были больше похожи не на цветы, а на ощерившихся диких зверей.

За оградой высился огромный дворец. Илика даже загляделась на него - настолько фантастическое зрелище представляла собой резиденция клана Ильшасс. Здание словно стремилось ввысь: острые шпили и башни, узкие высокие окна, украшенные темными витражами, лепнина на стенах, - все казалось темным, тяжелым, но одновременно воздушным и кружевным. Илика никогда не видела таких строений. Пожалуй, оно было действительно красиво, только все время хотелось выкрасить его в белый цвет, добавить ярких красок.

Зак уверенно прошел через распахнутые ворота и зашагал по дороге, ведущей к зданию.

- Нас ждет Бринэрин Торм'тор, - он протянул одному из стражников какой-то свиток. Гвардеец заглянул в свиток и сказал:

- Проходите.

Оба стражника вновь застыли, словно статуи. Дорога была свободна.

Миновав мрачный холл, они поднялись лестнице на второй этаж. Там их поджидал слуга.

- Следуйте за мной, - сказал он гостям.

В полном молчании они довольно долго шли по извилистым коридорам, пока, наконец, не остановились у неприметной двери. Слуга осторожно постучал, а затем зашел в помещение, жестом попросив подождать. Впрочем, буквально через несколько секунд он вернулся и сообщил, что Бринэрин Торм'тор, дворецкий владычицы, их примет.

- Рад тебя видеть, - увидев хозяина кабинета, Зак искренне улыбнулся.

- Зак'рейн, - Бринэрин поднялся из кресла и подошел к гостям. Пожимая руку, он разглядывал лицо Зака и его шрамы. - Скажу честно, узнать тебя сейчас мудрено. Как ты так ухитрился?

- Стаг, - коротко ответил асур. - Белые драконы.

- Тогда следует спросить иное - как ты выжил? - покачал головой дворецкий.

- С большим трудом, - сказал Зак. - Сам видишь, по большому счету от меня мало что осталось.

- Вижу, вижу, - посокрушался Бринэрин. - А это кто с тобой? - спросил он, указывая на Илику.

- Дочь моя, собственно, по ее поводу и хотел поговорить, - вздохнул Зак'рейн.

- А почему она здесь? Почему не учится? - опешил дворецкий.

- Ан'ни. Этим все сказано. Не повезло мне, - развел руками его гость.

- Вот так-так... ан'ни... - дворецкий встал и подошел к Илике, взял ее за подбородок, покрутил, рассматривая лицо, одобрительно крякнул и уселся обратно на свое кресло. - А почему ты считаешь, что не повезло? - спросил он Зака.

- В смысле? - опешил тот.

- Ну да, забыл, что тебя в Катане уже почитай пять десятков лет не видели, - Бринэрин вытащил из ящика письменного стола лист бумаги и обмакнул перо в чернильницу. - Сейчас хороший ан'нина вес золота. Видишь ли, владычица полукровок к себе не допускает, а наших благородных асуров черновую работу делать не заставишь. Не знаю, как с этим обстоят дела у Западного и Южного кланов, а у нас нанять к себе на службу ан'ни считается хорошим тоном и признаком богатства. Нынче их даже не уничтожают, как в былые времена. И то верно, зачем убивать то, что со временем начнет приносить прибыль. Ты хочешь пристроить дочь ко двору?

- Да, если это возможно, - кивнул Зак.

- Не только возможно, но еще и приветствуется. У нас совсем беда с этим делом. В другое время я бы должен был сперва поломойкойее поставить, потом на посуду, да на кухню, но сейчас дело другое. Пусть пока занимается уборкой помещений, пыль там стряхнуть, вещи по местам разложить, кровати заправить. Она у тебя все это умеет?

Зак еле заметно скосил глаза на Илику. Девушка коротко кивнула.

- Разумеется, она дома этим и занималась, - ответил он после этого.

- Отлично, жить будет здесь. Пока осваивается, платить будем не очень много - двадцать тысяч рупий в неделю. Но месяца через два, если ничего не натворит, и все останутся довольны ее работой, то поднимем раза в два-три.Такие условия тебя устроят? - Бринэрин выжидательно уставился на Зака.

- Почему бы нет? Ты только проследи, чтоб ее тут не обижали, все-таки других детей у меня нет.

- Само собой, - ответил ему дворецкий. - А еще, старый прохиндей, хочу я послушать рассказ о твоих путешествиях. Уж больно мне интересно, где ты пропадал все это время. Может, встретимся вечерком где-нибудь на нейтральной территории, пропустим стаканчик-другой, пообщаемся. Согласен?

- Конечно, приду, - ответил Зак.

- Вот и чудно, - потер руки Бринэрин и позвонил в колокольчик. В дверь заглянул все тот же слуга. - Див'ррет, познакомься, это... - дворецкий скосил глаза на Зака.

- Илинвен, - подсказал тот.

- Да, это Илинвен, она - новая горничная. Сейчас проводи ее к Рилне, и попроси выделить комнату, пусть положит свои вещи. Потом познакомь ее с Барри'гхим, чтоб он объяснил все обязанности.

Слуга поклонился и открыл дверь, приглашая Илику выйти. Девушка немного растерянно посмотрела на Зака.

- Ступай, девочка, теперь ты служишь этому дому. Хотел бы оставить тебе свой адрес, да только еще сам толком не знаю, где придется жить. Поэтому зайду к тебе через денек - другой, как все определится, - с теплотой в голосе сказал ей асур. Илика поклонилась ему и вышла.

- Я смотрю, ты привязался к этой ан'ни, - подмигнул ему Бринэрин. - Не жалко расставаться?

- Не вижу смысла держать ее при себе, - ответил ему Зак. - Я еще толком не знаю, где сам буду жить и кем работать. А так от нее будет какая-то прибыль.

- Похоже, своего прагматизма ты не утратил, - рассмеялся дворецкий. - Кстати, о работе, сам-то ты чем хотел бы заниматься? Не желаешь вернуться к старой профессии?

- Куда мне, - пожал плечами Зак. - Столько лет прошло, совсем практики не было, да и знания мои устарели, поди, за все это время. Видишь, отношение к ан'ни изменилось, а сколько таких перемен, о которых я не знаю...

- Зря, зря, сейчас хорошая ищейка нужна, - расстроился Бринэрин. - Между нами, владычица все никак не успокоится после гибели сына. Все жаждет найти виновных. Я могу даже протекцию тебе составить...

- И большое вознаграждение?

- Да уж немаленькое. Хватит, чтобы купить себе хорошую усадьбу и лет двадцать не задумываться о работе, - фыркнул Бринэрин.

- Заманчиво, - Зак потер лоб. - Знаешь, я подумаю. В конце концов, даже если ничего у меня не выйдет - ничего и не потеряю. Игра стоит свеч. Надо бы, конечно, для начала собрать исходные данные. Ты, кажется, мне протекцию обещал...

- Легко, - рассмеялся дворецкий. - Так и знал, что ты заинтересуешься. Подробности обсудим вечером, когда я справки наведу. Кстати, ты тут оговорился, что еще не знаешь, где будешь жить...

- Ну да, и что?

- Я просто не понимаю, почему ты не хочешь жить у себя. Твой дом стоит в целости и сохранности. В нем, правда, наверняка накопилось много пыли, но, как мне кажется, убрать там - задача вполне разрешимая.

- Дом? - недоуменно переспросил Зак. - Какой дом?

- Тот дракон, который тебя отделал, он что, тебя еще и головой о мостовую бил? - Бринэрин удивленно приподнял бровь. - Вспомни, твои родители погибли, когда пал форпост в пустыне Цери. У них был дом, правильно?

Его собеседник задумался, потом рассеянно кивнул.

- Их дом перешел по наследству тебе, следовательно, у тебя есть дом, - расхохотался Бринэрин.

Зак какое-то время еще соображал, потом хлопнул себя по лбу и расхохотался.

- Вот это да, правда. Только ключей у меня нет, хотя, думаю, я справлюсь. Надо же, совсем запамятовал... Если не сложно, скажи Илинвен адрес, чтоб она могла найти меня в случае чего. Наверное, я даже скучать по ней буду, привык за эти годы. У слуг выходные предусмотрены?

- Конечно. Половина дня и целый вечер один раз в неделю, - подтвердил дворецкий. - Адрес я ей дам, будет приходить в свободное время. Все равно ей податься некуда, как я понимаю.

- Верно, я у нее здесь один. Ну, договорились. Где встретимся вечером?

- Приходи в таверну "Южный ветер" часиков в восемь, я буду тебя ждать, - Бринэрин встал, показывая, что разговор завершен. Зак по-приятельски с ним попрощался и пошел по своим делам.

- Значит, ты у нас новая горничная. Я правильно понимаю, что ты ан'ни? - поинтересовалсяДив'ррет, сопровождая Илику в южную башню.

- Да, - ответила девушка, исподволь разглядывая своего сопровождающего, она старалась выглядеть как можно более независимо и уверенно в себе. По ощущениям, Див'ррет был еще совсем молод и, вопреки тому, к чему ее готовил Зак, он не выглядел ни высокомерным, ни злым, ни циничным. Его черные глаза казались теплыми, почти как у Тима. Илика вспомнила о своем асуре и едва заметно вздохнула - он теперь был совсем рядом, но приходилось терпеть и ждать удобного случая, чтобы поговорить с ним или хотя бы увидеться.Див'ррет по-своему растолковал ее вздох и дружелюбно улыбнулся:

- Да ты не расстраивайся, я тоже ан'ни и ничего, живу как-то. Тут неплохо кормят, одевают. Работы, правда, многовато, ну да ничего, долго ли, умеючи. Запоминай, - он показал на еле заметный проем в самом конце коридора. - Это - лестница для слуг, нам разрешено подниматься и спускаться только по ней, чтоб не попадаться на глаза господам. Все слуги живут на самом верху, в южной башне, мы сейчас как раз туда направляемся. Рилна у нас отвечает за все вопросы проживания слуг, их питание, размещение, порядок в комнатах и прочее. Очень советую ее не злить, она у нас... строгая очень. Обращайся к ней госпожа Рилна, она это любит, только смотри, чтоб никто из настоящих господ не услышал, а то влетит. Рилна была магом хаоса, но ее здорово покалечили охотники за головами, пришлось ей сменить профессию. У нее нет правой руки, так что старайся не смотреть на культю, она этого страсть как не любит, - все это было произнесено на одном вздохе, Илика даже улыбнулась. Ей понравился этот парень.

- А тебя как называть? - спросила она.

- Меня? Можешь называть Див, я на этот счет не заморачиваюсь, да и какой я господин? Не больше, чем ты сама. Ан'ни в этом плане задирать нос без смысла. Если понадобится помощь или появятся какие-то вопросы, задавай их мне, я всегда помогу.

- Хорошо, - улыбнулась Илика. - Только где мне тебя искать?

- Ты всегда можешь подождать меня в зале для слуг, а вообще я младший помощник Бринэрина, он дворецкий, ну ты видела его. Так что иногда меня можно найти на втором этаже. Но зал для слуг вернее.

- И где его найти, этот зал для слуг? - поинтересовалась сирена.

- Сейчас мы идем в том направлении, потерпи, я все покажу. Догоняй, - Див, словно мальчишка, вприпрыжку побежал по ступеням. Илике ничего не оставалось, как последовать его примеру. Добежав до верхнего этажа, она порядком запыхалась.

- Привыкай, - похоже, Див даже не сбил дыхание. - Теперь тебе по этой лестнице придется бегать туда-сюда по сотне раз на день. Слуги не должны заставлять ждать своих хозяев.

Асур вышел в небольшой круглый зал с многочисленными дверями.

- Вот это первый этаж для слуг, еще есть второй. Скорее всего, тебя поселят именно туда. Моя комната здесь, - Див показал рукой на одну из дверей с табличкой "Див'ррет Элисант". - А нам сейчас вот сюда, - он подвел Илику к другой комнате и тихонько постучался. - Госпожа Рилна, к вам можно? - спросил он с трепетом в голосе.

- Можно, что тебе? - раздался довольно резкий и неприятный женский голос.

- Господин Бринэрин взял на работу новую горничную, теперь просит вас выделить ей комнату.

- Веди ее сюда, - потребовала Рилна.

Див распахнул дверь пошире и пропустил Илику вперед. Сирена растерянно огляделась. Комната ничем не напоминала покои служанки - дорогой секретер из красного дерева, маленький столик для напитков и фруктов, вычурные кресла с сидениями, обитыми алым бархатом. Казалось, будто хозяйка помещения всеми путями старалась подчеркнуть свое высокое положение, точнее, мнимое высокое положение.

Рилна оказалась не слишком красивой асурой. Светлые, почти белые, зрачки ее глаз были почти незаметны, поэтому говорящим с ней становилось жутковато. В ее манерах чувствовалось высокомерие, больше похожее на обычное чванство. Обрубок правой руки был полностью скрыт черной шалью.

- Госпожа Рилна, - Илика поклонилась чуть ниже, чем полагалось по правилам. Ей уже понятно было, что от расположений этой женщины зависело очень многое.

- Я недавно уволила Рандакса, - сказала Рилна. - Пусть займет его комнату. Как тебя зовут?

- Илинвен, - опять с поклоном ответила Илика.

- Хорошо, - склонила голову Рилна. -Начнем, пожалуй, с правил поведения, - асура пытливо посмотрела на свою новую подопечную и начала перечислять. -Слуги всегда должны знать свое место и лишний раз не попадаться на глаза господам; слуги не имеют права по своей воле начинать разговор с господами; слуги должны ходить и все делать бесшумно; если тебе нужно что-то подать господам, пользуйся подносом; с другими слугами в общих помещениях говорить не рекомендуется; если тебя не спрашивают, не влезай в разговор господ; если тебе необходимо следовать за кем-то из хозяев, держись от них в двух шагах позади. Главная добродетель слуги - незаметность. Ты непосредственно подчиняешься мне и Бринэрину. Любой приказ или просьба господ также должны незамедлительно выполняться. Твоя комната, кстати, должна содержаться в идеальном порядке. В любой момент я могу войти туда и горе тебе, если обнаружу пыль или не застеленную кровать. Все понятно?

- Да, госпожа, - склонила голову Илика.

- Вот и хорошо, можете идти, - Рилна повернулась к ним спиной и устроилась на небольшой пуфик у камина.

Див'ррет быстро утащил Илику из комнаты.

- Она все время мерзнет и сидит у огня, - шепотом сообщил он девушке. - А вообще держись от нее подальше, она просто демон какой-то. Кстати, тебе повезло, будешь жить на первом этаже башни рядом со мной. Вот тут, - парень показал Илике на дверь через одну от его собственной. Таблички с именем на ней не было. - Рандакс был растяпа, разбил любимую вазу госпожи Линайи, только его не уволили, а забили насмерть плетьми, - добавил Див шепотом. - Будь очень осторожна, тут всякое бывает.

Илика поежилась, представив себе это "всякое".

Зак стоял перед запертыми дверями своего дома. Ключей у него не было, и где их взять он тоже не имел ни малейшего понятия. Добро еще ворота оказались открыты. Хорош бы он был, если б днем, на виду у всех, был вынужден лезть через ограду.

Подергав ручку еще несколько раз, асур огляделся, убедился, что со стороны улицы его почти не видно и вытащил из кармана небольшой мешочек, прихваченный как раз для таких случаев. Нужная отмычка нашлась почти сразу. Замок тихо щелкнул и дверь открылась. Затхлый запах нежилого помещения ударил в нос. Поморщившись, Зак зашел внутрь. Судя по отсутствию следов на толстом ковре пыли, за прошедшие полвека сюда не заходила ни одна живая душа. Серая вязкая масса была повсюду: на полу, на вещах, на чехлах, которыми была закрыта мебель. Представив себе примерный объем работы по приведению дома в сносное состояние, Зак приуныл. Даже мелькнула мысль, что он поторопился отвести Илику к Бринэрину. Вдвоем победить накопившуюся грязь было бы куда проще. С трудом вспомнив местоположение кладовки с инструментами, Зак, чихая и стараясь дышать через раз, направился туда - нужно было снять ставни с окон, чтобы проветрить помещения. Хорошо еще домик небольшой - семья Зак'рейна никогда не была богатой. Теперь, пожалуй, это обстоятельство могло только порадовать.

- Все идет отлично, мой мальчик, я очень доволен, - покровительственным тоном сказал Хаун'мир, в очередной раз осматривая Алькора. - Похоже, "Кровь близнецов" отлично приживается. Воспоминания твоего кузена не появляются?

- Да нет, вроде, только один раз вроде как тоска начала мучить, а по какому поводу - и сам не смог понять. Стало так грустно, хоть волком вой...

Хаун'мир пристально посмотрел в глаза наследнику.

- Ты что-то не договариваешь, - сказал он, наконец.

- Я все сказал, - твердо ответил ему Алькор. Он не собирался рассказывать этому старому хрычу о своем секрете.

Старый маг покачал головой.

- Как знаешь, как знаешь, - проскрипел он. - Но если вдруг что-то пойдет не так - сразу ко мне. Ты должен понимать, как важно для твоей матери, чтобы все было в порядке.

- Я это отлично понимаю, - сказал Алькор, не скрывая насмешки. - Но у меня и так все в полнейшем порядке.

Выйдя из лаборатории Хаун'мира, наследник быстро покинул обиталище мага и, выйдя из западной башни, направился к черной лестнице. В последнее время его особенно раздражали охрана, придворные, слуги. Даже забота матери казалась неискренней, наигранной и фальшивой.

Все началось с того, что ему приснился сон, о котором он не желал никому рассказывать. Ему привиделась прекрасная девушка. Она не была асурой, но в тот момент это не имело никакого значения - незнакомка была самим совершенством. Алькор почувствовал, как при одном взгляде на девушку, бешено заколотилось его сердце. Он пытался спросить, как ее зовут, но сон оборвался, оставив горькое чувство утраты. Алькор с нетерпением ждал следующую ночь, отчаянно надеясь, что удастся вновь увидеть прекрасную незнакомку, но она не пришла. И с того дня наследник потерял покой. Сколько раз он говорил себе, что все это блажь, что страсть к женщине - чувство, непозволительное для чистокровного асура, что он, наследник клана Ильшасс, не имеет права увлечься девушкой другой расы - все тщетно. Во всех встречных лицах он невольно искал ее, единственную, без которой дни казались пустыми. Иногда он злился на себя, на Тимира, на свое прекрасное видение. Сомнений не было, его кузен знал эту девушку, знал и, по всей вероятности, любил ее. Но даже эти соображения вовсе не охлаждали пыл Алькора. Наоборот, мысль о соперничестве еще больше распаляла его. Сейчас следовало хранить осторожность. Никто не должен узнать об этой слабости. Лишь потом, окончательно придя к власти, можно будет организовать поиски девчонки. Найти ее будет не проблема, а потом... В конце концов, никто еще не запрещал владыкам асуры заводить наложниц. А хотя б и целый гарем. Мнение будущей супруги Алькора не интересовало.

Наследник вышел на пролет черной лестницы и тотчас столкнулся с двумя спускающимися слугами. Парня он видел много раз, кажется, это был один из помощников дворецкого, а вот девушка... Сердце пропустило удар. Это лицо, эти глаза, эти губы... Если бы она не была асурой, можно было бы подумать, что это и есть та самая незнакомка.

- Стой, - приказ сорвался с губ раньше, чем Алькор успел обдумать свои действия.

Парень замер, склонившись до пола в поклоне, девушка лишь слегка поклонилась. Похоже, ее еще не обучили всем правилам поведения с господами.

- Новенькая? - спросил наследник исключительно для того, чтобы хоть что-то спросить. По этикету он вообще не должен обращать внимания на слуг. И любое отступление от этих правил выглядело подозрительно. Хорошо еще, что свидетель только один. От него можно избавиться в случае чего.

- Да, мой господин, - ответил за девушку парень.

- Пшел вон, - сверкнул глазами Алькор. - Ее оставь, - добавил он, видя, что слуга пытается увести свою спутницу.

Она и подумать не могла, что ей настолько повезет. Зак полагал, что к Тиму пробраться будет непросто, что, конечно же, покои наследника охраняются, а новеньких никогда не приставят к уборке в комнатах важных персон. Но, видимо, судьбе угодно было сжалиться над сиреной. Сложив вещи в своей комнате, Илика отправилась с Дивом к Барри'гхиму, старшему помощнику дворецкого, который должен был определить круг ее обязанностей. Но, едва выйдя на лестницу, они буквально столкнулись с Тимиром. Асур узнал ее, сомнений не было. Илика почувствовала, что краснеет. Сейчас, конечно же, он устроит ей выволочку за побег из дома, за то, что не послушалась его, за то, что рискует... Но все это такие мелочи. Пусть ругает, пусть сердится, лишь бы не прогнал, лишь бы разрешил быть рядом.

Илика во все глаза рассматривала любимого. Тимир за эти дни так сильно изменился. В нем появилась властность, холодность, надменность. Он так сурово обошелся с Дивом, что сирена даже засомневалась на мгновение, что перед нею - ее Тим. Впрочем, конечно же, все это нужно было для конспирации. Следовало скрывать знакомство, ведь Тимир теперь наследник клана и он не должен общаться со слугами.

Оставшись наедине с асуром, Илика замерла, не зная, как себя вести дальше. Уши горели огнем так, словно она только что в чем-то очень сильно провинилась.

- Как тебя зовут? - неожиданно спросил Тим.

- Илика... Илинвен, - опешила сирена.

- Смотри мне в глаза, Илинвен, - потребовал асур, словно в чем-то сомневаясь. - Из какого ты клана?

Сирена испуганно попыталась отстраниться от него. Что-то с Тимиром не так. Они сейчас были наедине, так почему он задает такие нелепые вопросы, неужели он все-таки не узнал ее? Неужели он совсем ее забыл?

- Тим... Это же я, - не сдержалась она. - Илика. Ты ведь не мог меня так быстро забыть?!

Асур задумался на мгновение, а потом неожиданно улыбнулся и уже не таясь, обнял девушку.

- Нет, конечно, я тебя не забыл, просто совсем не ожидал увидеть здесь, думал, обознался, - сирена насторожилась, было что-то странное и неестественное в такой резкой смене поведения. - Я только утром вспоминал... Как ты сюда попала?

- Меня на работу взяли, - осторожно ответила Илика. - Я тут как ан'ни буду работать горничной.

- Хочу, чтоб ты была моей личной горничной, - сказал Тимир, приблизив свое лицо к лицу сирены. Девушка почувствовала на своих губах его дыхание. - Я скучал. Я очень скучал...

Последующий за этими словами поцелуй, оказался для Илики полнейшей неожиданностью. Тимир никогда себе не позволял ничего подобного. Сирена так давно тайно мечтала об этом моменте, но сейчас... Сейчас она всем своим существом чувствовала - это не Тимир.

Наверху раздались чьи-то шаги - кто-то спускался по лестнице. Наследник отпрянул от девушки.

- Ты будешь моей зар'ини, - шепнул он напоследок. - Приходи сегодня ночью в мои покои, там нас никто не побеспокоит. Стражу я предупрежу.

Растерянная, смущенная и взволнованная Илика осталась одна. Слуга, вспугнувший Тимира, равнодушно посмотрел не нее и направился по своим делам. Теперь нужно было найти Дива, но куда больше хотелось стремглав бежать к Заку за советом.

Уже второй день подряд Элмор не выходил дальше своего приемного покоя. Линсин позволил им с Кидом остаться в Катане, с условием, что клирик согласится оказывать помощь представителям дружественных кланов, а рыцарь, в случае необходимости, поработает личным телохранителем посла. Друзья были вынуждены принять эти условия. Пострадавших представителей кланов Триэльнир и Аш'еназ оказалось так много, что Элмор с утра до вечера только и делал, что лечил их раны. К концу второго дня он заметил, что некоторые его пациенты за это время успели побывать на приеме раза по три. Заинтересовавшись странным обстоятельством, он спросил у Линсина, что бы это могло значить. Посол спокойно ответил, что подобное у асуров в порядке вещей. Они любят хорошую драку и если раньше их иногда сдерживали опасения надолго выбыть из строя, то теперь, когда в посольстве появился штатный клирик, они отрываются на полную катушку.

- Впрочем, - добавил он для того, чтобы успокоить своего нового сотрудника. - Недели через две им это надоест, станет полегче.

Из-за того, что друг весь день был занят, Киду приходилось самому отслеживать сирен, появлявшихся в продаже на площади Мурркета и на аукционе. Там же он узнавал и последние сплетни. Но пока все было тщетно - Илика словно испарилась. О Тимире тоже почти ничего не было слышно - разве что на разные лады пересказывали то, как прошла церемония, да гадали, что означает приглашение светлых и солнечных на торжество клана Ильшасс. Единственной интересной новостью, которую удалось услышать, было то, что вопреки ожидаемому, владычица оказывает знаки расположения своему старшему племяннику. Но на этот счет существовали разные мнения, потому сложно было делать какие-то выводы. Асуры - непредсказуемая раса. Сегодня ты в фаворе, а завтра получишь нож в спину. Никаких слухов, которые объясняли бы поведение Тимира на балу, услышать до сих пор не удалось. И это тоже очень тревожило.

- Не смей! - Алькор вздрогнул. С самого слияния Тимир ни разу не проявлял себя столь явно. Обрывочные сны, смутные образы, чувства, эмоции - не более того. Но сейчас окрик прозвучал настолько громко... Наследник еле сдержал довольную усмешку. Теперь понятно, где у кузена самое слабое место.

- Из какого ты клана? - полюбопытствовал он. Девчонка растерялась и захлопала глазами. Похоже, вопрос был сформулирован неудачно, видимо, предполагалось, что он, как Тимир, должен был ее узнать. Пришлось срочно переигрывать ситуацию. Даже врать особенно не пришлось: ну, конечно, милая, как я мог тебя не узнать, но твое появление так неожиданно. Да-да, я думал о тебе все утро...

Алькор вспомнил странные слова светлых на церемонии посвящения. Теперь он готов был побиться об заклад, что речь шла именно об этой девице.

"А она, действительно, ничего так, вполне миленькая", - он с иронией вспомнил свою одержимость этой... Илинвен, кажется. Нет уж, он - будущий властитель клана Ильшасс, сильный, жестокий, не имеющий слабостей, а все эти пережитки, доставшиеся от беспутного двоюродного братца, следует выжечь каленым железом... вместе с самим братцем, желательно.

- Не смей ее трогать, - раздавшийся в голове голос Тимира казался рычанием рассерженного зверя.

- А что ты мне сделаешь? - ехидно ответил ему Алькор. - Знаешь, девушка твоя мне понравилась. Поэтому сегодня мы с ней проведем незабываемую ночь, а завтра...

Волна ненависти обожгла наследника. Его руки дрогнули, с трудом удалось сдержаться и не поддаться желанию задушить самого себя. Но вместо этого он обнял девушку - исключительно назло кузену.

- С ума сойти, влюбленный асур. Орнито на смех, - подумал Алькор. - А если я еще и так сделаю...

Он прильнул к губам Илинвен. Поцелуй получился скомканным, похоже, девчонка что-то заподозрила, но реакция Тимира не разочаровала. Правда, пришлось приложить значимые усилия, чтоб не наделать глупостей. Игру пришлось свернуть. Срочно требовалось принять меры по усмирению разбушевавшегося "второго я". Шепнув девушке на прощание несколько многообещающих фраз, и назначив ей ночное свидание, Алькор направился в свои покои, где у него была припрятана бутылка с мощным зельем забвения. Этот отвар, разработка верховного мага, действовал только на тело и разум носителя, совершенно не затрагивая содержимое "Крови близнецов". Сейчас, пожалуй, настало время для того, чтоб его применить.

Бринэрин с нетерпением дожидался вечера и встречи с Зак'рейном. Они были давними приятелями, даже какое-то время воеваливместе. А потом Бринэрина сильно ранили в ногу, из-за хромоты признали негодным для воинской службы и вскоре после завершения войны он получил приглашение от самой владычицы Линайи занять пост дворецкого. Что же до Зака, то он пропал без вести во время осады Стага. Во всяком случае, так все считали до последнего времени. И вот теперь, поди ж ты, объявился. Не сказать, что здоров и невредим, но то, что жив - это точно. Даже вот дочкой успел обзавестись. Жаль, что девочка оказалась ан'ни, с другой стороны, это лучше, чем совсем ничего. Дворецкий еще раз посмотрел на часы. Еще десять минут и можно уходить. Он уже намеревался вытащить из потайного отделения стола бутылку старого вина, специально припасенную для таких случаев, но дверь распахнулась, и в кабинет без стука вошел наследник.

- Привет, Брин, - фамильярно сказал он, оглядывая помещение шальным взглядом. Выглядел он нездоровым: лихорадочный румянец на щеках, болезненно блестящие глаза, бегающий взгляд, нервные судороги, время от времени искажающие лицо. Все говорило о том, что наследник серьезно болен.

- Ваше высочество... - склонился в поклоне дворецкий. - В добром ли вы здравии? Вы сегодня выглядите приболевшим.

- Ерунда. Забудь. И никому не слова... У тебя тут... девочка появилась новенькая... - Алькор говорил отрывистыми фразами, после каждого третьего слова переводя дыхание. - Как же ее... Илинвен, кажется.

- Да, ваше высочество. Она что-то не так сделала? - спросил дворецкий.

- Да нет, просто я хочу, чтобы ты привел ее сегодня ко мне... Ночью, - последнее слово наследник выделил особо. По его лицу пробежала дрожь. Губы исказились в гримасе ненависти.

- Ваше высочество, - опешил дворецкий. - Вы же знаете, у нас проблема с персоналом. Вы же не хотите...

- Брин, скажи... ты знаешь, что через месяц-другой... я стану владыкой клана? - спросил Алькор раздраженно.

- Да, ваше высочество, - опустил глаза дворецкий.

- В таком случае... ты должен быть заинтересован не в том, как решить проблему со слугами, а в том, как бы сделать так, чтобы я оставил тебя на хлебной должности. Все понял? - наследник в гневе ударил по столу. Письменные принадлежности жалобно звякнули.

- Да, ваше высочество.

- Так вот, приведешь эту девку ко мне ночью и выберешь пару надежных слуг, которые помогут мне потом... убрать следы ее пребывания. У нее родственники есть?

- Да, ваше высочество. Отец.

- Заплатишь ему, чтобы молчал и не возникал. Все, что я сделаю, будет сделано в интересах клана. А жизнь паршивой ан'ни - это вообще не то, о чем следует говорить. Ты все понял, Брин? - правая рука наследника намертво вцепилась в спинку стула.

- Да, ваше высочество, - опустил голову дворецкий.

- Вот и молодец. А сейчас приставь к ней кого-нибудь на всякий случай, чтоб не сбежала. И, предупреждаю, что бы ни случилось ночью в моей комнате, зайти можете только по моему приглашению. Даже если девка будет орать как резаная, - мрачная улыбка промелькнула на губах Алькора. - Еще одно - если вдруг я выйду из комнаты без своего венца, - наследник указал рукой на свой обруч. - Поместите меня под арест, что бы я ни говорил и отправьте за владычицей. Ясно?

- Да, ваше высочество, - ответил Бринэрин, понимая, что мирные посиделки в кабаке сегодня не состоятся. А ближайшая встреча с Заком будет посвящена судьбе его дочери. И чем только Илинвен ухитрилась не угодить наследнику? Не повезло девочке, очень не повезло. Сейчас бы ее к отцу отвести, пусть хоть простятся, но рискованно это. А ну как удерет? А ну как Зак откажется подчиняться приказу наследника или откажется взять деньги за жизнь дочери? Нет, должность дворецкого стоит дорогого, таким не разбрасываются направо и налево. А Зак, что Зак? Не было его полвека и еще полвека не будет, жили же без него как-то...

Дива искать долго не пришлось - он сам вышел на лестницу, стоило только Тимиру уйти. По его ошарашенному виду Илика поняла, что он, если и не видел, то уж точно слышал все, что тут происходило. Но Бринэрин хорошо научил своего младшего помощника держать язык за зубами, поэтому никаких комментариев от него не последовало. В полном молчании Див'ррет довел сирену до нужной комнаты, разыскал Барри'гхима, старшего помощника дворецкого, представил ему новую горничную, после чего торопливо удалился.

Илика почти безразлично оглядела еще одного своего начальника. Все ее мысли занимало странное поведение Тимира. Впрочем, она даже не была уверена в том, что это был Тимир. Внешне, конечно он, но разве мог он так себя вести?

Барри'гхим оказался рослым асуром со шрамом через все лицо. Выглядел он весьма свирепо, что было бы весьма кстати какому-нибудь разбойнику с большой дороги, но совершенно не сочеталось с образом слуги.

- Эй, чего глазеешь? - от оглушительного баса Илика вздрогнула. - Я тебе говорю, чего глазеешь, дармоедка? Мигом взяла вот эту тряпку... - в сирену полетела грязная половая тряпка, от которой с большим трудом удалось уклониться, - и мой полы в комнате справа от этой. И чтобы все сверкало! Ведро стоит за дверью, воду можешь набирать в пруду на заднем дворе. Быстро!

Илика подхватила тряпку и мигом выскочила из комнаты, стремясь очутиться подальше от этого монстра. Едва не споткнувшись о ведро, сирена подхватила его звякнувшую ручку и опрометью побежала к лестнице. Найти задний двор не составило большого труда. Для этого оказалось достаточно спуститься на первый этаж и найти самую маленькую и неприметную дверь, за которой, собственно, и оказалось все искомое.

Сирена оглядела двор и пришла к выводу, что это, пожалуй, одно из самых приятных мест в Катане: желтовато-серый песок не закрывали унылые черные плиты, а берега небольшого пруда то здесь, то там покрывали темно-зеленые заросли рогоза. Подхватив ведро, сирена шустро взбежала на мостки и зачерпнула воды.

- Я помогу, - Див'ррет подкрался до того тихо, что Илика вздрогнула и едва не свалилась в пруд. Юноша придержал ее за плечо, потом взял ведро и потащил его к входу. Сирене осталось только послушно следовать за ним, досадуя, что не получилось хоть немножко посидеть у водоема, отдыхая от однообразных черных пейзажей Катана.

- Ваше высочество, - Алькор досадливо поморщился - голос камердинера звучал слишком резко, отдаваясь дополнительной головной болью. - Смею вам заметить, что вы преступно небрежно относитесь к своему здоровью. Я настоятельно предлагаю вам призвать в свои покои Хаун'мира, либо хотя бы придворного лекаря.

- Даэр, - наследник с такой силой сжал кубок с зельем забвения, что тот смялся. Алькор зло зарычал - новое тело оказалось значительно тренированней старого, и он до сих пор не научился соизмерять его силы. - Я тебя предупреждаю, если ты хоть словом, хоть полусловом заикнешься о моем недомогании кому бы то ни было, я лично сверну тебе шею, понял?

Опасливо поглядывая на смятый кубок, камердинер кивнул.

- Вот и молодец, а теперь принеси мне другой кубок и свободен до завтра, - сказал Алькор, стараясь говорить как можно тише - любой громкий звук вызывал дикую боль. Периодически наследник испытывал большой соблазн рассказать про новую горничную матери. В этом случае девушку мгновенно передадут в руки палачей, и буквально через полчаса все будет закончено. Тимиру незачем станет сопротивляться, головные боли исчезнут и больше не будет риска отторжения "Крови близнецов". Но... это будет не интересно, слишком просто, удовольствия никакого, да и эффект окажется слабее.

Взгляд Алькора остановился на коричневой карте призыва, лежащей на подоконнике. Идея натравить на девчонку в конце ночной забавы ручную пантеру Тимира, казалась все более привлекательной. Любимый зверь кузена растерзает его любимую девушку... Наследник довольно зажмурился и тут же болезненно охнул, - в висок словно впилась стальная игла.

- Что, не нравится моя идея? - прошипел он. - Ничего, потерпи, недолго тебе осталось терпеть...

Ручного зверя Тимира пришлось отозвать в карту в первый же день. Пантера вела себя странно для питомца - рычала на своего хозяина, скалила клыки, словом, выглядело это так, как будто в карту заключили дикое животное, не связанное заклятьем повиновения, что представить себе было сложно. Впрочем, прямые приказы она худо-бедно выполняла, следовательно, была надежда, что и с девушкой не подведет. Тем более, что дикому зверю должно быть в радость поохотится на беззащитную жертву.

Инилли чувствовала себя полной идиоткой. Двое суток она курсировала по площади рядом с посольством светлых, рассчитывая перехватить клирика, но он не выходил. Более того, даже его дружок-громила и тот носа не показывал. И только к концу второго дня старания Инилли были вознаграждены - из-за белоснежных ворот вышел некто, прячущий лицо под черным плащом. Судя по росту, это вполне мог быть Кид. Девушка, не раздумывая, последовала за ним. Она предпочла положиться на удачу, а не продолжать гипнотизировать взглядом железные створки ворот.

Немного попетляв по улицам, незнакомец решил зайти в довольно сомнительное, на взгляд Инилли, заведение под названием "Южный ветер". Выждав несколько минут, девушкавслед зашла в таверну и сразу направилась к стойке, чтобы можно было сесть спиной к объекту. Убедившись, что ей удалось не привлечь к себе внимания, Инилли сердечно улыбнулась хозяину заведения и, заказав себе бокал вина, вытащила из кармана маленькую пудреницу. Сделав вид, что увлечена наведением макияжа, девушка с помощью зеркальца отслеживала все действия неизвестного в плаще.

Устав от уборки, Зак еле нашел силы привести себя в порядок и направиться на встречу с Бринэрином. "Южный ветер" почти не изменился с тех самых пор, как Зак, Тай, Брин и еще несколько молодых асуров-ассасинов в последний раз проводили там время перед отправкой на войну. Те же потемневшие от времени и пролитых напитков барные стойки, те же крепкие стулья из столетних дубов темного леса, те же добротные столы. Все то же, да только нет больше никого из юных шалопаев - кто погиб, кто покалечен и все уже далеко не молоды.

- Кружку "Черной крови" и тарелку копченых колбасок, - потребовал асур у подбежавшего разносчика. За окном сгущалось темнота, следовательно, Бринэрин вот-вот должен был прийти.

Лениво оглядывая таверну, Зак обратил внимание на странного посетителя, забившегося в самый темный угол. Капюшон его плаща полностью закрывал лицо, что смотрелось весьма подозрительно, особенно учитывая теплую погоду на улице и откровенную жару в помещении. Похоже, незнакомец и сам не был в восторге от своего облачения, так как время от времени из-под плаща высовывалась рука с платком, чтобы утереть пот со лба.

- Конспиратор, - хмыкнул асур, бросая нетерпеливые взгляды на дверь. Брина все не было. Его отсутствие наводило на тревожные мысли - уж не случилось ли чего с Иликой, не наделала ли она глупостей, пытаясь увидеться с Тимиром как можно скорее.

Прождав еще час, Зак пришел к выводу, что Бринэрин не придет. Впрочем, вместо дворецкого не пришла и стража, следовательно, инкогнито Илики раскрыто не было. Приняв решение на свой страх и риск навестить завтра подопечную, Зак встал из-за стола и, прихватив очередную кружку с темным элем, направился к заинтересовавшему его посетителю.

- К вам можно? - спросил он, по-хозяйски устраиваясь на соседний стул. - Эй, разносчик, нам с другом еще эля и колбасок, да побольше! Ну что, будем знакомиться? Меня зовут Зак, - асур протянул руку. - Да не бойся, я к светлым хорошо отношусь.

Незнакомец пожал протянутую руку. Зак довольно крякнул - светлый-светлый, а силушкой боги не обделили.

- Кид, - прозвучал тихий приятный баритон.

К концу дня Илика хотела только одного - добраться до кровати и заснуть. Уборка, мытье полов, глажка и опять бесконечная уборка... И Див'ррет в качестве бесплатного приложения. Нет, было бы несправедливо пожаловаться на него. Парень действительно помогал, чем мог, но, спрашивается, зачем весь день стоять над душой? От назойливого сопровождения удалось избавиться только ближе к ночи, когда Барри'гхим милостиво позволил слугам разойтись по комнатам.

Распростившись с Дивом, Илика зашла в свою комнату и сразу же упала на кровать. Ноги и спина немилосердно болели, от усталости и осознания собственного бессилия сирена даже заплакала. Со всей очевидностью стало ясно - работая горничной, она Тимиру не поможет - на это у нее просто не будет времени.

Надежда получить важные сведения от других слуг оказалась тщетной. С Иликой даже Див ни о чем не хотел говорить, а остальные и вовсе держались на расстоянии. Конечно, не исключено, что через какое-то время ситуация может измениться, но... Сердце чувствовало, что нужно спешить. А как тут поспешишь, если даже пальцем пошевелить трудно? Да еще и назначенная сегодня встреча с Тимиром. Ходить на нее или нет? С одной стороны - отличная возможность решить половину проблем разом, но, с другой... Кое-как встав с кровати, Илика выскользнула за дверь.

- Ты куда? - услышала она голос Дива. Оказалось, асур и не собирался прекращать свое преследование. Тут уже сирена не выдержала.

- Мне что, нельзя из комнаты выйти? Я под арестом? - спросила она возмущенно. - Мне казалось, что я здесь работаю, а не в тюрьме сижу.

- Да что ты, что ты, - испуганно ответил ей Див'ррет. - Нет, конечно, просто по ночам девушкам лучше бы не гулять. Тут Катан.

- А около двери ты меня караулил специально, чтобы сообщить эту, безусловно, занимательную новость?

- Ты новенькая, мне Бринэрин приказал проследить, чтоб у тебя все было в порядке, а еще мне велено отвести тебя в покои наследника, - сказал Див. Илике показалось, что он несколько смущен.

- Вот в таком виде, - сирена показала рукой на запыленное платье. - Я точно никуда не пойду. Сейчас я планировала сходить искупаться на пруд. Надеюсь, ты не собираешься и там наблюдать за мной?

- Нет, конечно, - пожал плечами асур, хотя по хитрому блеску глаз понятно было, что он-то как раз очень даже и непротив понаблюдать. Илика покачала головой.

- Вернусь через полчаса, - сообщила она, удаляясь.

Холодная вода остудила ноющие ноги, смыла пыль, грязь и усталость. Оказавшись в родной стихии, Илика почувствовала, как к ней возвращаются силы. Сирена перевернулась на спину и, лежа на прохладной водной глади, долгое время размышляла, глядя в мрачное беззвездное небо. По всему выходило, судьба ей оставила всего два варианта - либо бежать отсюда и навсегда забыть о Тимире, либо возвращаться обратно и идти на встречу с ним, даже понимая, что это очень и очень рискованно. Первый вариант по понятным причинам смысла не имел, следовательно... Илика услышала тихий шорох шагов - кто-то шел в сторону пруда. Сирена тут же нырнула.

- Илинвен, мне велели срочно привести тебя! - донесся до нее голос Дива.

- Сейчас приду, только переоденусь ... - отозвалась Илика.

- Мне очень жаль, но велено привести тебя прямо сейчас, - ответил асур. - Бринэрин отправил со мной двух стражников. Если ты заупрямишься...

Дурные предчувствия охватили Илику с новой силой. Разве мог ее Тимир приказать подобное, да еще и стражу прислать? - Нет, это решительно было на него непохоже. Да и утреннее его поведение тоже нельзя было назвать обычным. И вообще... Но, с другой стороны, если это - не ее Тимир, тогда где настоящий? И почему они так похожи?

- Илинвен... - нетерпеливо позвал ее Див. - Немедленно выйди из воды.

Только теперь сирена пожалела о том, что остригла волосы. Случись что, и она окажется беззащитна. Даже песни не будут иметь никакой силы. Стараясь скрыть накатывающие на нее волны страха, Илика вышла из воды. Мокрая рубашка облепила тело, вода ручьем стекала по волосам.

- Мне вот в таком виде идти к наследнику? - спросила она, стараясь, чтобы голос звучал как можно тверже.

Див'ррет с сомнением оглядел ее и потребовал у одного из стражников плащ.

Алькор еле сдерживался, чтобы не выть в полный голос. К ночи головная боль стала попросту непереносимой. Сирена все не появлялась. Наконец, выхлебав еще один кубок обезболивающего, наследник не выдержал и позвал Даэра. Камердинер прибежал очень быстро, похоже, он ожидал этого вызова.

- Немедленно приведи эту... новую служанку... Брин знает какую, - хрипло потребовал Алькор.

- Ваше высочество, вы... - хотел было возразить Даэр.

- Быстро! - рявкнул на него наследник. Слугу словно ветром сдуло.

Застонав, Алькор налил себе крепкого вина. Дьявольская смесь из зелья забвения, обезболивающего и вина могла любого надолго вывести из строя. Вот только сейчас совсем ничего не помогало. С каждой минутой голова болела все больше и больше, отнимая желание жить и бороться. Что власть, что слава, что богатства, если сейчас, в эту минуту, ты мечтаешь только об одном - избавиться от головной боли.

С трудом вспомнив, куда он положил карту пантеры, Алькор призвал зверя. Нужно было подготовиться к приему гостьи. Огромный серо-черный зверь зло зарычал, оскалив свои полуметровые клыки.

- Молчать! - приказал наследник. Пантера недовольно притихла и одарила своего хозяина внимательным, почти разумным взглядом.

В состоянии полнейшей прострации Алькор сорвал со стены первый попавшийся кинжал и швырнул на кровать. Руки тряслись, а в глазах мельтешили черные точки, которых становилось все больше и больше.

От стука в дверь наследник вздрогнул и крикнул, почти взвизгнул:

- Войдите!

На пороге показался слуга, лицо которого показалось смутно знакомым, только спустя мгновение Алькор опознал в нем вернувшегося Даэра.

- По вашему приказу... - начал было камердинер.

- Пшел вон. Ее сюда, - прозвучало отрывистое распоряжение.

Почти сразу же в комнату торопливо втолкнули девушку. Мутным взглядом оглядел Алькор свою гостью, потом подошел к двери и, увидев за нею слуг и стражу, хрипло распорядился: "Все вон, кого увижу - убью!" и, не слушая возражений, ушел к себе.

Увидев Тимира в столь плачевном состоянии, Илика тотчас забыла обо всем, что ее тревожило, сраженная догадкой - ее асур очень тяжело болен. И, конечно же, это все объясняет. Охваченная порывом жалости, сирена подбежала к Тимиру и сама обняла его, позабыв и о мокрой рубашке, и об упавшем плаще.

- Что они с тобой сделали? - прошептала она, заглядывая в любимые глаза и надеясь увидеть в них хотя бы проблеск узнавания.

Асур зарычал, поморщился и сделал шаг к кровати.

- Убирайся, - прошипел он, словно пересиливая себя.

- Что ты такое говоришь? Как я могу оставить тебя в таком состоянии? - Илика поднесла холодную ладонь к горячему лбу Тимира. - У тебя жар! Куда смотрят твои слуги?! - девушка повернулась к выходу, но асур грубо схватил ее за руку и швырнул на кровать.

- Не надо никого! - хриплое рычание сквозь зубы и блуждающий мутный взгляд напугали сирену. - Эй, ты... - асур повернулся к пантере. - Взять ее...

Искра глухо зарычала и сделала шаг в сторону сирены.

- Сидеть! - приказал Тимир. Этому приказу пантера повиновалась намного охотней. - Убирайся! Быстро! - вновь повелел он Илике. Разум девушки окончательно отказался понимать происходящее.

- Тим, да что с тобой такое?! Мне страшно, перестань, - почти выкрикнула она, против воли глядя на алый камень в обруче, украшающем голову Тимира. Рубин казался живым. Он пульсировал и горел все ярче и ярче, как будто внутри него был спрятан источник света. Асур дрожащими руками схватил кубок и налил себе какой-то мутно-желтой жидкости из бутылки, при этом расплескав половину ее содержимого. Выпив свой напиток, он, шатаясь, подошел к стене и сорвал с нее еще один клинок.

Илика отползла к дальнему краю кровати. Ее рука уже наткнулась на ранее брошенный Тимиром кинжал. Похоже, асур о нем даже не вспомнил и не заметил, как тот перекочевал в руку сирены.

- Иди ко мне, - позвал он девушку. Вид при этом у него был такой, что Илика выполнять его просьбу не захотела. Наоборот, она вжалась в спинку кровати, глядя на асура затравленными глазами. - Не бойся, иди сюда... - Тимир, оскалившись, полез к ней.

- Не приближайся! - Илика перекатилась через кровать и отпрыгнула к окну, выставив вперед найденный кинжал. Тимир нашел в себе силы подняться и последовать за ней. Он шел вперед, шатаясь, морщась от боли и словно не замечая ничего, кроме маленькой насмерть перепуганной сирены. Илика и не пыталась как-то защищаться - просто стояла с кинжалом в руке. Асуру ничего не стоило отобрать у нее оружие, но вместо этого, он схватил ее за запястье, сжал его и, нацелив клинок себе в сердце, сделал шаг вперед. Сирена попыталась вырвать руку из захвата - куда там, даже пальцы разжать не получилось.

"Сейчас бы песню белого шума..." - мелькнула в голове неуместная мысль.

- Не надо, Тим, пожалуйста! Остановись, - Илика почти плакала.

- Илика... Прости... - прошептал асур и сделал еще один короткий шаг навстречу своей смерти. Острие коснулось рубашки...

В ту же секунду сбоку на него бросилась Искра, до той поры внимательно наблюдавшая за происходящим. Оружие отлетело в сторону. Пантера опрокинула Тимира, а потом, поставив на него передние лапы, глухо зарычала. Близость огромных клыков заставила асура лежать неподвижно. Судя по всему, серьезно себе навредить он не успел, во всяком случае, крови не было видно. Илика бросилась к нему. Искру она не боялась, прекрасно понимая, что пантера ее не обидит.

Алькор лежал, не в силах даже открыть глаза. Побороть Тимира оказалось намного сложней, чем предполагалось. Если бы не пантера -кузен и впрямь убил бы себя, лишив тем самым Алькора подходящего тела.

Сложилась патовая ситуация - наследник ничего не мог сейчассделать. Не только потому, что огромный зверь недовольно рычал при каждой его попытке пошевелиться, но и потому, что сил ни на что уже не осталось. С другой стороны, сирена ничего не знала про "Кровь близнецов". Чем больше времени пройдет, тем больше шансов, что кто-нибудь из слуг решит поинтересоваться, чем занимается наследник и... Отдать приказ убить девчонку недолго... Похоже, Тимир тоже выдохся... Мысли начинали путаться.

- Что же они с тобой сделали? - прошептал ласковый голос, разгоряченного лба коснулась прохладная ладошка. - Искра, отойди... - стало легче дышать - пантера послушно убрала с него лапы. Сейчас бы встать и завершить начатое, но Алькора охватило полнейшее безразличие к происходящему, к тому же тело напрочь отказывалось повиноваться, - Не бойся, я тебя не брошу. Помнишь, я обещала, что буду тебя защищать? Я никогда не обманываю... - тихие слова навевали сон, вскоре сознание окончательно оставило Алькора.

Тимир лежал на полу и, похоже, был без сознания. К счастью, Искра вовремя вмешалась. Острый кинжал всего лишь порезал рубашку и слегка поцарапал кожу.

Илика с нежной грустью вглядывалась в бледное, изможденное лицо своего асура. Что бы он ни делал, что бы он ни говорил в прошлом, - сейчас это было неважно. Ему плохо, - только это имело значение. Сирена стащила с кровати подушку и одеяло, и устроила Тимира поудобней. Сил на то, чтобы втащить его на кровать, у нее все равно не хватило бы. Закутавшись в покрывало - в мокрой одежде было холодно - Илика присела рядом с асуром, долго вглядывалась в его лицо, а потом робко прикоснулась к волосам. Непослушная черная прядь упала, закрыв мерзкий камень. Сирена и сама бы не смогла сказать, почему этот красивый рубин казался ей таким отвратительным. Это дурацкое украшение совершенно не подходило Тимиру.

Осторожно, чтобы не потревожить асура, Илика стащила с него обруч. На месте, где рубин касался лба, виднелся красный след, словно от сильного ожога.

Искра сердито зарычала, глядя на украшение. Сирена задумалась.

- Хочешь сказать, что причина в нем? - спросила она пантеру. Умный зверь подошел к брошенному серебряному обручу и, как обычная домашняя кошка, поскреб лапами пол, словно зарывая что-то гадкое. Илика не сдержала улыбку, до того это смотрелось забавно.

Между тем время шло. В любую минуту в комнату могли зайти. Сирена набралась мужества и потрясла Тимира за плечо.

- Тим, очнись, пожалуйста... Тим! - безрезультатно. За дверью послышались шаги. Кто-то стоял, по всей вероятности, прислушиваясь к звукам. Илика испуганно огляделась, в надежде найти хоть что-то, что поможет привести асура в чувство - ровным счетом ничего. Только батарея бутылок, в которых, как догадалась сирена, не содержалось ничего полезного. Искра глухо зарычала. Наблюдатель, судя по звуку удаляющихся шагов, торопливо ретировался. - Тим, ну пожалуйста, ты же все можешь, ты ведь такой... такой... Ну, проснись же! - почти беззвучно просила Илика, опасаясь, что ее могут услышать.

За дверью вновь послышались шаги. Видимо, соглядатай все-таки что-то заподозрил. Сирена в ужасе прижалась к асуру и закрыла глаза, понимая - это ее последние секунды рядом с любимым. Сейчас откроется дверь, их увидят, потом на Тимира наденут этот ужасный обруч, и он опять будет болеть, а ее... Ее, наверное, убьют, но какое теперь это имеет значение?

- Я люблю тебя! - прошептала она, несмело целуя асура в губы. - Я люблю тебя...

Маленькая хрустальная слезинка скатилась по щеке и упала Тимиру на лоб.

- Ваше высочество! У вас все в порядке? - раздался чей-то неуверенный голос.

Илика зажмурилась.

- Что... - Тим пошевелился и приподнялся, удивленно рассматривая сирену. - Ох... - он схватился за голову.

- Тим! Быстрее, ответь ему что-нибудь, - встрепенулась девушка.

- Ваше высочество... - незнакомый гнусавый голос звучал уже настойчивей.

- Вали отсюда! - грубо ответил ему Тим, морщась от головной боли.

Назойливый слуга быстро удалился.

Асур поднялся с пола и присел на кровать. Голова кружилась так, что, казалось, комната ходит ходуном.

- Что это со мной? - спросил Тимир. - Вроде не пил ничего. А голова как с похмелья.

- Ты совсем ничего не помнишь? - спросила Илика, опасливо усаживаясь на другой краешек кровати.

- Илика?! А ты что здесь делаешь? - внезапно спросил Тим, словно только что осознав, кто перед ним. - Что с тобой? Что с твоими... - он протянул руку, пытаясь дотронуться до волос сирены.

- Ты был в беде, и я пришла... Я же обещала, - запинаясь, ответила Илика. - А волосы... Их пришлось отрезать, чтобы меня приняли за асуру.

- Илика... Илика, что же ты наделала, - схватился за голову Тимир. - Тебе немедленно... Слышишь, немедленно, нужно отправляться в Лакси. Я провожу тебя к телепорту. От города доберешься до озера...

- Тихо, - сирена, осмелев, встала и прижала ладошку к губам асура. - Я никуда от тебя не уйду. Никуда. Понятно? Мне нет другой дороги. Да и ты отсюда выйти не сможешь. Я в этом почти уверена.

- С чего бы? - удивился Тимир.

- Расскажи последнее, что ты помнишь, - вместо ответа попросила Илика.

- Церемония. Меня назвали наследником, - медленно сказал асур. - На голову надели вон тот венец... - он наклонился и поднял украшение с пола, благо, лежало оно недалеко, даже вставать не пришлось.

- Не вздумай его одевать, - предупредила его сирена. - Эта вещь сводит с ума. Ты даже не помнишь, что тут было. Совсем не помнишь?

Тим задумался, но вскоре отрицательно помотал головой.

- Нет, а что было?

- Нет времени рассказывать, - отмахнулась от него Илика. - Убегать отсюда нужно. И как можно быстрее. Я не знаю, кто сделал эту штуку, - она брезгливо показала на обруч. - И даже не знаю, кто хотел ее на тебя надеть, но если ты выйдешь отсюда без нее, уверена, далеко уйти не успеешь. Но, с другой стороны... - девушка замялась. - Можно связать простыни и спуститься из окна. У меня есть надежный... друг, он поможет нам сбежать.

- Илика, стой, - поймал ее за руку Тимир. - Мы не можем сбежать. Я не могу отсюда уйти. Могут пострадать...

- Тимир Тай'рел, замолчи и послушай меня! - неожиданно вспыхнула сирена. - Ты уже достаточно бед наделал, потому что никогда и ни с кем не советовался. Ты спросил у меня, нужна ли мне эта твоя дурацкая безопасность? Ты спросил у своих друзей, нужны ли им твои идиотские жертвы? Ты подумал о том, зачем я вообще нужна Киду, когда просил его обо мне заботиться? Ты не подумал о том, что он не обязан содержать твою сирену? Ты вообще о чем-нибудь, кроме себя самого думаешь? - Илика схватила Тима за воротник рубашки и ощутимо встряхнула. - Ты... Ты... Ты просто черствый эгоист!

- Илика... - Тимир изумленно смотрел на сирену и не узнавал ее. Кроткая, тихая, ласковая. Ни разу она не позволила себе повысить голос, а теперь... С этой короткой прической, с этой отчаянной храбростью в глазах, она была больше похожа на негодующую асуру, чем на прежнюю сирену.

- Что, Илика?! Что?! Ты даже не подумал, что я... - сирена запнулась, поняв, что только что чуть не сболтнула лишнее.

- Что ты? - спросил Тим, с трудом вставая с кровати. Голова кружилась едва ли не сильнее, но нужно было закончить этот непростой разговор.

- Неважно, - махнула рукой сирена и отвела взгляд. - Все это не важно. Сейчас нужно одно - убираться отсюда как можно быстрее и предупредить Кида с Элмором. Они тоже где-то здесь, только я не знаю где. Мы все по уши завязли в этом деле, так что можешь не волноваться - теперь наши жизни в опасности вне зависимости от твоих действий. Нам всем придется бежать отсюда как можно дальше. Может быть, даже в город Мертвых. Поэтому не надо мне рассказывать о том, что кто-то там может пострадать. Все уже пострадали и виноват в этом ты и только ты.

- Не надо было вмешиваться в мои дела, - раздраженно ответил ей Тим. - Я ни тебя, ни Кида, ни Элмора об этом не просил.

- Конечно, мы должны были просто помахать тебе вслед и смириться с тем, что тебя убьют? Ты так себе это представляешь?

- До сих пор, как видишь, не убили, - иронично улыбнулся Тимир.

- Неужели? - фыркнула Илика. - А мне кажется, что еще немного, и ты бы исчез навсегда. Ты помнишь только церемонию? Отлично. А ты помнишь, что ты мне говорил сегодня утром на лестнице, что делал? Помнишь, как ты вел себя только что? Помнишь, как хотел сначала убить меня, а потом себя? Нет? Тогда они почти убили тебя, потому что это был не ты.

- Что ты такое говоришь? - удивился Тим.

- Вот видишь... - всплеснула руками Илика. - Ты ничего не помнишь, значит, все эти дни тебя не было, а был кто-то совсем-совсем другой.

- Дни? - переспросил асур. - А что, церемония была не сегодня?

- Она состоялась три дня назад. И где ты был все это время?

Тим пошатнулся. Голова заболела сильнее.

- Тебе плохо? - тут же всполошилась Илика.

- Нет, все хорошо, - ответил Тимир сквозь зубы. - Но я... Я ничего не помню, - он вновь уселся на кровать и зажал руками голову.

- Больно? - сочувствующе спросила Илика. - Потерпи немножко, скоро все пройдет. Я бы могла тебя вылечить, только я волосы обрезала и теперь... - она осеклась. Слабенький, почти неощутимый поток силы кольнул пальцы. Сирена недоверчиво посмотрела на руки. Все было по-прежнему, но что-то все-таки изменилось. - Ведь все равно можно попробовать, - добавила она неуверенно. Ее прохладные пальчики скользнули по вискам Тима и тот, к своему удивлению, почувствовал, что боль отступает. Сирена запела какую-то странную песню, слова которой, как он ни пытался, разобрать не удавалось. Ее голос становился то громче, то тише, то совсем замолкал, то оглушал. Нежная ладонь скользила по его волосам. Тимир даже боялся пошевелиться, чтобы не спугнуть волшебство. Странно, невозможно, невероятно, но магия не оставила Илику, даже после того, как она отрезала волосы. Наконец, песня стихла.

- Помогло? - с надеждой в голосе спросила девушка, пытаясь убрать руку с его головы.

- Да, - Тим перехватив ее ладонь, усадил сирену к себе на колени. Илика затаила дыхание. Сердечко заколотилось, словно у пойманной птички. Даже возвращение магических способностей отошло на задний план. Асур пристально, словно желая запомнить каждую черточку, вглядывался в ее лицо. Молчание длилось невыносимо долго. Илика хотела, было, спросить, в чем дело, но он лишь с какой-то затаенной нежностью провел пальцем по ее губам, не желая, чтоб она нарушала затянувшееся молчание, более красноречивое, чем любые слова. - Мне нужно, чтобы ты ответила на один вопрос, - сказал он, наконец. - Ты можешь пообещать, что ответишь на него и ответишь честно?

- Да, - кивнула Илика.

- Почему ты здесь? - черные как ночь глаза встретились с ее небесно-лазоревыми в ожидании ответа.

- Я... - сирена покраснела и попыталась отвести взгляд. - Я...

Похоже, все, что хотел знать, Тим прочитал по ее лицу, потому что, не дожидаясь ответа, склонил голову и осторожно поцеловал Илику. Ее губы дрогнули, отвечая.

- Я прав? - коротко спросил Тимир.

Сирена кивнула, от волнения не в силах вымолвить ни слова.

- Это какое-то безумие, - покачал головой асур, нежно обнимая Илику. - Мы с тобой оба безумны. Но самой большой моей глупостью было то, что я решил, будто смогу без тебя жить. Так вот, это не так, а я просто дурак, которому понадобилось несколько лет, чтобы понять совсем простую истину...

Еще один поцелуй оборвал попытку сирены что-то возразить Тиму в ответ.

- Так какие у тебя проблемы? - спросил Зак, с удовольствием прихлебывая тягучий душистый эль.

- У меня? - переспросил Кид. - А с чего ты взял, что у меня проблемы?

Асур удивленно приподнял бровь, пораженный недогадливостью светлого.

- Если бы у тебя не было проблем, вряд ли бы ты сидел в этом баре, пытаясь спрятать лицо под плащом. Поверь - выглядит это смешно. Ты еще кого-нибудь видишь в таком наряде? Впрочем, дело не в этом, а, скорее в том, что ты здесь сидишь. Вряд ли кто-то из светлых пришел бы в бар, наводненный асурами, если бы у него не было каких-то очень весомых мотивов. Впрочем, если не хочешь, не говори. Мы умеем уважать чужие тайны.

Кид некоторое время раздумывал над словами Зака, а потом, махнув рукой, признался:

- Сестра у меня сбежала. Влюбилась в одного из ваших и сбежала. Волосы остригла, перекрасилась... - сообщил он почти шепотом, - Боюсь, в беду вляпается. Глупая она еще совсем. Теперь вот пытаюсь найти ее.

Асур покачал головой. Похоже, речь шла об Илике. Вряд ли в Катане так уж много дев, которые пытаются притвориться асурами. Вот только Илика говорила, будто Тимир оставил ее у друга, а этот утверждает, что она его сестра, хотя... Скорее всего, просто наврал. Или, быть может, Илика сказала не всю правду.

- И давно это случилось? - спросил Зак невозмутимо.

- Четыре дня назад, - ответил Кид.

- А она тебе родная сестра? Только честно, - с нажимом сказал асур.

Светлый смутился и долго молчал, прежде чем ответить.

- Не совсем, - признался он, наконец. - По-правде, там запутанная история. Не хотел бы ее пересказывать, скажу лишь, что этот асур, к которому она сбежала, был моим другом и, уезжая, просил о ней заботиться. А вот, видишь ты, как все вышло - не уберег.

- Тогда, следует признать, что тебе именно я и нужен, - сообщил Киду асур. - Только, прежде чем что-то обсуждать, предлагаю перенести дальнейший разговор в менее... обитаемое место.

Кид был настороже - дружелюбные асуры попадаются нечасто, да и у тех, как правило, бывают далеко небезобидные мотивы. В любом случае, следовало рискнуть - очевидно, что без помощи местных найти Илику будет непросто. Но, когда Зак предложил перенести разговор в укромное место, Кид встревожился - кто знает, что на уме у этого асура. И еще больше он насторожился после того как, выйдя из таверны, его провожатый свернул в какую-то совсем уж глухую часть владений Ильшасс.Домик, к которому они пришли, казался совсем древним на фоне нарядных зданий, да и располагался он совсем на задворках. Повернув в замочной скважине ключ, подозрительно похожий на отмычку, Зак распахнул дверь и пригласил гостя внутрь.

- Прости за беспорядок, - извинился он. - Я совсем недавно приехал из Рондо и еще не успел здесь убраться.

Кид с любопытством огляделся по сторонам - пыльные чехлы на мебели, кое-как протертый пол, паутина в углах, частично сорванная и болтающаяся неопрятными сосульками, наводили на мысль, что Зак и впрямь не солгал в том, что приехал недавно. Судя по размазанной по полу грязи и пыли, асур делал попытки прибраться, но получилось у него не очень хорошо. Рыцарь немного успокоился - не похоже, что это ловушка, иначе, зачем бы здесь было убираться? А то, что убирался именно Зак - сомнений не вызывало - ни один уборщик так бы грязь не размазал.

Сдернув чехол с двух кресел, и огорченно проводив взглядом пыль, разлетевшуюся по "вымытому" полу, Зак предложил Киду присесть. Из сумки он достал прихваченную из таверны бутыль вина, порывшись в шкафу, достал два видавших вида бокала. Быстро протерев их краешком рубашки, асур откупорил бутылку.

- Будешь? - спросил он.

- Да, спасибо! - согласился Кид.

- Итак, скажи-ка мне, как зовут твою... сестру? - поинтересовался Зак, смакуя темно-бордовое вино.

- Илика, - ответил после минутного раздумья рыцарь.

- Что ж, если Илика, то я знаю, где она сейчас, - вздохнул Зак. - Сегодня утром ее взяли горничной в резиденцию нашего клана.

- Что?! - вскочил Кид. Известие его поразило - сложно было поверить, что Илика оказалась настолько хитра, чтоб выдать себя за асуру, да не какую-нибудь, а надежную, которую можно взять в прислугу к самим владыкам клана.

- Признаться, я приложил к этому руку. Илику ко мне привел мой друг. Девочка была так неосторожна, что о том, кто она есть на самом деле, догадался даже светлый...

- Вы знаете, кто она такая и все равно решили ей помочь? - изумился Кид, решив, что Заку известно то, что Илика - сирена.

- Она бы и минуты не сохранила свое инкогнито в Катане, - сурово ответил ему Зак. - А я, знаешь ли, несколько отличаюсь от своих сородичей. Брать на свою совесть гибель влюбленной девчушки, неважно асура она или дева, я не захотел. Кроме того, у меня есть еще кое-какие обязательства, которые касаются твоего друга.

- И какие же? - с облегчением выдохнул Кид, обмолвка Зака показала, что тот не догадывается об истинном положении дел, хотя так ли уж это хорошо - он и сам не мог решить.

- Позволь мне об этом умолчать. Признаюсь, я бы тебе ничего не сказал, если бы не одна странность - сегодня ко мне на встречу в ту самую таверну должен был прийти друг, который и помог мне пристроить Илику ко двору - я ее выдал за свою дочь, кстати. Друг должен был рассказать, как она устроилась, да и вообще мы собирались посидеть, поболтать. Но он не пришел. Как ты понимаешь, это наводит меня на определенные мысли. Уверен, без веских оснований он бы не пропустил встречу, им же и назначенную.

Асур залпом выпил вино и налил себе еще.

- И что ты планируешь теперь делать? - поинтересовался Кид.

- Хотел завтра идти, наводить справки. Рискованно, конечно. Если ее рассекретили, тогда и мне несдобровать - никакие прежние заслуги тут не спасут. Но... Семи смертям не бывать... Пожил я достаточно, - Зак беспечно пожал плечами.

- Не обижайся, но мне как-то очень странно то, что ты помогаешь первой встречной светлой, рискуя при этом собственной шкурой. Это не очень вяжется с обычным поведением асуров, - нахмурился рыцарь. - Не сердись, если что, но мне сложно поверить в твою историю, хотя факты говорят, что, возможно, ты и не лжешь.

- У тебя нет другого выхода, - Зак наполнил опустевший бокал Кида, да и себе не забыл плеснуть добавки - вино оказалось славным.

Бокал за бокалом, слово за слово. Кид начал рассказывать о своих с Тимиром приключениях, Зак внимательно его слушал, ловя каждое слово и иногда одобрительно кивая головой. Потом асур поведал рыцарю о своих подвигах на войне Света и Тьмы. Кид внимательно слушал, даже задавал вопросы, ему всегда нравились истории о великих сражениях, не важно,когда они были и против кого велись.

- Исход войны был очевиден с самого начала. Я пытался объяснить Линайе, что дело - труба, да станет она меня слушать, как же... - асур увлеченно рассказывал, не забывая прихлебывать вино. Захваченная из таверны бутылка, конечно же, давно закончилась и в ход пошли чудом сохранившиеся где-то в подвале запасы менее хорошего, зато более крепкого вина. - Самодуркой была, самодуркой осталась. Если что решила - ничем ее потом не переубедишь. Хотя, по-моему, все было очевидно - да, у нас сильные маги, да, мы, ассасины, умеем скрываться в тенях, зато на одного нашего воина приходится по два светлых и солнечных. И этого мало, потому что благодаря клирикам, капелланам и шаманам жертв с вашей стороны было куда меньше, чем с нашей. А у нас кто умирал от тяжелых ран, кто оставался навеки калекой, уж не знаю, что хуже. Про драконов я и вовсе молчу. По-моему, с этими тварями даже бороться нечем. И все-таки я вызвался вести отряд в Стаг. Почему? - Но кто-то же должен был это сделать. Да и, признаться, жалко было этих юнцов, пропали бы ни за рупию. К тому же, надо мной все равно висел приговор, очень уж я в тот момент мешал кое-кому. Словом, участь моя что так, что так была решена. И вот же... Смотри как все теперь обернулось...

Зак загрустил, вспомнив о чем-то печальном или неприятном. Рыцарь молчал, то ли не желая мешать его размышлениям, то ли просто не в состоянии говорить от такого количества выпитого.

- А пойдем-ка, прогуляемся по резиденции, послушаем, о чем там говорят, - внезапно предложил асур. - Вдруг что полезное услышим?

- И кто нас туда пустит? - уныло спросил Кид, с трудом удерживая зевок.

- Нам разрешение не нужно, - помахал пальцем Зак. - Они ничего и не узнают, мы тихонечко-тихонечко...

- Это ты в тенях умеешь бегать, а я не асур и не ассасин, мне такое не под силу, - отмахнулся от него рыцарь.

- Да там и тени не нужны, что я, тайные ходы, что ли, не знаю?! - возмутился Зак. - Да я ж как пять пальцев... В свое время... ух...

- Ты мне их покажешь?! - удивился Кид, несмотря на свое сонное состояние. - Вот это преданность... клану.

- А мне плевать на клан, - отмахнулся от него асур. - Я - сам себе господин, а они... Они... - он непечатно выругался. - Вот. Идем?

- Идем, - махнул рукой рыцарь. - Мне Тимир за Илику голову снимет... Если только живым останется, - Кид нервно захихикал.

Когда к светлому подошел какой-то асур, Инилли недовольно поморщилась, ожидая, что начнется драка, но темный, вопреки ее ожиданиям, только подсел за столик и заказал эля. Асур что-то тихо сказал, а светлый нервно дотронулся рукой до капюшона, слегка сдвинув его назад. Инилли хватило одного взгляда на него, чтобы убедиться, что чутье ее не подвело - тот, за кем она следила, действительно оказался другом Элмора - Кидом. Рыцарь быстро поправил капюшон, но было поздно. К сожалению, Инилли не удалось подслушать о чем говорил асур с Кидом, впрочем, вскоре они позвали разносчика и изъявили желание расплатиться. Не дожидаясь, когда они выйдут из таверны, девушка бросила на стойку несколько монет и вышла на улицу. Зайдя за угол, Инилли дождалась Кида и его спутника и, стараясь держаться от них на максимально большой дистанции, последовала за ними.

Немного попетляв по улицам, рыцарь и асурзашли в небольшой домик.

- Чудесно. Просто великолепно, - возмутилась Инилли. - Первый раз в жизни жалею, что я не ассасин...

Кида с его приятелем не было довольно долго. Девушка успела основательно продрогнуть - погода к вечеру испортилась - подул холодный и сильный ветер. Инилли поневоле задумалась - не слишком ли дорогой выходит ее месть Тимиру и Беларду. Ведь одно дело рассуждать о том, что "это не сойдет им с рук" и совсем другое - двое суток торчать на улице, потом мерзнуть на ветру и только потому, что есть небольшой шанс наткнуться на что-нибудь полезное.

Наконец, дверь дома вновь открылась, и на пороге показались Кид и его знакомый. Увидев, насколько некрепко они держатся на ногах, Инилли выругалась так, как не ругалась ни разу в жизни. Эти... пьянчуги хлебали вино или даже что-нибудь покрепче, а она мерзла как последняя дура, воображая, что они обсуждают что-то важное. Инилли подумала о том, чтобы бросить это безнадежное дело, но стало жаль потраченного времени. Поэтому исключительно из упрямства она решила все-таки посмотреть, куда эта парочка пойдет теперь. На сей раз следить за ними было несложно - пьяный рыцарь топал так, что было слышно, пожалуй, и на центральной площади.

Сначала Инилли с трудом узнавала места, по которым они шли, но потом... Девушка мысленно поздравила себя - похоже, не зря она старалась. Рыцарь и его приятель следовали в сторону резиденции клана Ильшасс.

Они долго продирались через задворки Катана. Кид и представить не мог, что за мрачными, но величественными фасадами дворцов и богатых усадьб могут скрываться такие трущобы и закоулки. Хлюпая по грязи и пролезая через дырки в оградах, рыцарь даже протрезвел ровно настолько, чтобы сообразить, чем для них с Заком чревато незаконное проникновение в резиденцию клана. Он уже собирался окрикнуть асура и предложить ему вернуться обратно, но не успел - подобравшись к какому-то особенно старому одноэтажному особняку, Зак уверенно направился к одному из разбитых окон и, едва коснувшись руками подоконника, запрыгнул внутрь. Киду пришлось волей-неволей последовать за ним. Дом был заброшен, причем, похоже, очень давно.

- Быстрее! - окрикнул Зак своего спутника и исчез в одной из комнат. Рыцарь пошел на его голос, и чуть было не рухнул в открытый люк -похоже, асур уже забрался в подпол и, судя по ругательствам и звуку передвигаемых вещей, разбирал какой-то завал.

- Зак, ты уверен, что нам стоит туда соваться, вот так, без подготовки? - спросил Кид, присоединившись, наконец, к асуру. Тот увлеченно передвигал какие-то сундуки, ящики и доски, пытаясь освободить запертую на амбарный замок старую дверь.

- Это единственный относительно безопасный выход. Хорошо, что я так много выпил. У меня спьяну голова лучше работает, - похвастался Зак. - Если Илику раскрыли, тогда моя попытка завтра навести о ней справки, закончится тюрьмой, а дальше - по желанию владык. Да и вообще ко мне домоймогут явятся с минуты на минуту. Нет уж, предпочитаю заранее узнать ответы на все свои вопросы.

- Слушай, так если ты знаешь все тайные ходы и выходы, то чего ради ты Илику в услужение отправил? - спохватился Кид. - Ведь можно было просто организовать слежку, все выяснить...

- Слишком рискованно, - ответил Зак, ковыряясь отмычками в замке. - Пришлось бы почти безвылазно сидеть и подслушивать, а я не знаю, какими потайными тропами и ходами сейчас пользуются, и кто вообще о них знает. Один раз - почти наверняка пройдем незамеченными, а чем чаще будем ходить - тем больше вероятность, что на кого-то наткнемся. Готово, ступай за мной! - он распахнул дверь и уверенно скользнул в темный проход за дверью.

- Эй, погоди, как я пойду за тобой, если не видно ни зги? - окрикнул его Кид.

- Совсем забыл про твою ущербность, - проворчал асур и вытащил из кармана небольшой фосфоресцирующий шар. - Держи, - предмет полетел к рыцарю в руки.

- Что это? - спросил Кид, ловя странный шар.

- Застывший болотный огонь, - ответил Зак и исчез в темноте коридора. Рыцарю пришлось волей-неволей последовать за ним.

Света от шарика катастрофически не хватало, вскоре Кид прозевал нужный поворот и заблудился, после чего асуру пришлось возвращаться за ним. Еще раз выслушав лекцию об ущербности светлых и солнечных, рыцарь добился того, что Зак пошел медленнее. В темных коридорах и узких проходах время, казалось, становится каким-то вязким и тянется до бесконечности. Кид уже не мог определить, сколько же длилось их путешествие. За это время он успел дважды впечататься лбом в стену, один раз наткнуться на какую-то свисающую с потолка цепь и бесчисленное число раз споткнулся о неровности пола. Наконец, Зак остановился.

- Так... Здесь, кажется, у нас зал владык, - сообщил асур, ковыряя пальцем в стене на уровне глаз. Кид смутно различал его движения при свете своего тусклого светильника. Вытащив из стены кусок какой-то древней тряпки, Зак приник к образовавшемуся в стене глазку. - Не интересно, - сообщил он, спустя минуту. - Пусто, тихо и скучно. Идем дальше.

- А мне можно посмотреть? - спросил Кид. Асур хмыкнул, но место уступил. Заглянув в отверстие, рыцарь увидел небольшой зал, на стенах которого в стеклянных витринах висело разнообразное оружие. Преобладали мечи и кинжалы, но на глаза Киду попалось также два боевых двуручных посоха и один могучий черный лук гигантского размера. Странное дело - все клинки были покрыты ржавчиной, а посохи и лук, судя по виду, совсем рассохлись. Хранить такое оружие, да еще и в дорогих стеклянных футлярах было неразумно. - Что это? - недоуменно поинтересовался рыцарь.

- Оружие бывших правителей клана, - ответил Зак. - Зачарованное. Оно нужно для того, чтобы подданные в любой момент могли узнать - жив ли их глава. Кроме того, насколько мне известно, с помощью такого оружия его хозяина можно разыскать в любом месте, где бы он ни был. Очень полезная вещь. Все ржавое и растрескавшееся оружие - это оружие ныне мертвых владык.

- А, я, кажется, знаю, о чем ты, - припомнил Кид. - Во время церемонии оглашения наследника, Тимир проводил какой-то загадочный ритуал с мечом. Это оно?

- Совершенно верно. Я даже видел его меч - его отличить несложно - он единственный без ржавчины. Впрочем, сейчас нас это не слишком интересует, идем дальше.

И опять потянулись бесконечные коридоры. Иногда Зак останавливался, вытаскивал из отверстий для подглядывания заглушки, и некоторое время наблюдал за происходящим. Но ничего интересного до поры обнаружить не удалось.

- Опять эта парочка забралась в какой-то старый дом. Им что, на развалинах медом намазано? - пробормотала Инилли себе под нос, еле сдерживая желание запустить спиралью тьмы в окно, в котором скрылись рыцарь и асур.

Подув на свои замерзшие руки, девушка выждала несколько минут, а потом тихо подкралась к зданию и заглянула внутрь. Ни голосов, ни звуков - мертвая тишина. Инилли подождала еще немного и, как могла тихо, залезла в дом. Одна комната, другая - пыль и запустение, словно здесь уже несколько веков никого не было. Уже почти не таясь, девушка продолжила осмотр помещений. Наконец, в крохотной каморке она увидела обрушившийся люк в подпол. Обдирая руки о зазубренные края досок и стараясь не чихать от пыли, Инилли спустилась вниз. Потолок в подвале был невысоким, а сверху свисали лохмотья паутины и пыли. Согнувшись в три погибели и вознося хвалы Аунаррэ за то, что она наделила своих детей даром видеть в темноте, девушка прошла вперед и тут же чуть не взвизгнула от неожиданности: навстречу ей выбежала крыса. Набравшись мужества, Инилли прошла еще несколько шагов и наткнулась на приоткрытую дверь, за которой было настолько темно, что даже зрение асуров не позволяло видеть больше, чем на пару шагов вперед. Немного поколебавшись, она решила на этом остановить свои изыскания: лезть непонятно куда, с хорошими шансами заблудиться ей не хотелось. Дорога назад заняла куда как меньше времени. Выйдя из здания, Инилли немного постояла, пытаясь привести свои мысли в порядок, а потом осмотрелась и ахнула - ответ, куда направились асур и рыцарь, был очевиден - куда ж еще вести этому ходу, как не в резиденцию клана Ильшасс? Похоже, удача от нее не отвернулась. Наскоро отряхнув одежду, девушка побежала во дворец владычицы, уверенная, что Линайя Кирия ир Ильшасс сможет оценить по достоинству добытые ею сведения.

Времени оставалось все меньше и меньше. Тимир это понимал. С трудом заставив себя остановиться, он выпустил Илику из объятий.

- Мне нужно, чтобы ты рассказала все, что тут было в мое... отсутствие. Точнее, когда это был не я. Все, до последней мелочи, - попросил асур сирену.

- Хорошо, - кивнула Илика. - Только я и сама не так уж много знаю. Я здесь всего-то с утра.

- Ничего, что знаешь, то и рассказывай, - ответил Тим. - Сейчас важна каждая крупица информации.

Слушая повествование сирены, он все больше и больше мрачнел. Когда она, старательно смягчая краски, поведала ему о том, как он вел себя под влиянием обруча, асур не выдержал и с проклятиями вскочил с кровати. Искра настороженно зарычала, прижав уши.

- Что эта сволочь себе позволила! - разъяренно прошипел он, выискивая глазами зачарованное украшение. Обнаружив искомое на кровати, Тим швырнул обруч на пол и изо всех сил ударил ногой по камню. Раздался дикий визг и рубин треснул. Тут же в дверь застучали:

- Ваше высочество, ваше высочество!.. У вас все в порядке?!

- Я сказал - вон пошли!- злобно прикрикнул на излишне ретивого слугу Тимир. Похоже, подобная реакция была ожидаема, поэтому больше вопросов не последовало. - Вот же дрянь, - тихо сказал асур, разглядывая тающие в воздухе алые осколки. - Значит, это был даже не камень.

- Мне кажется, он живой, - испуганно ответила ему Илика, опасливо глядя на останки "Крови близнецов".

- Уже мертвый, - криво усмехнулся Тимир. - Теперь нам бы придумать, как отсюда выбраться. Уверен, стоит мне покинуть комнату без этой гадости на лбу, меня тут же поместят под стражу. Ты абсолютно права, - он выглянул в окно. - В принципе, я могу отсюда спрыгнуть, а потом спрятаться в тенях, но что с тобой делать... Да и меч мой нужно отсюда забрать, иначе и бежать бессмысленно - найдут сразу же.

- Что за меч? - поинтересовалась сирена.

- Оружие, зачарованное на мою кровь. Оно хранится в зале владык. С его помощью всегда можно узнать, где я нахожусь и жив ли. В принципе, я мог бы попробовать пробраться мимо стражи по теням, но...

- Тим, - Илика взяла его за руку. - Решение очень простое. Как ты заберешь отсюда Искру? Она тоже по теням ходить не умеет.

- Отзову, конечно... - сказал Тимир и запнулся, сообразив, что хочет предложить сирена. - Нет, ни в коем случае. Я не буду этого делать...

- У нас с тобой нет другого выхода, - ответила сирена, доставая из медальона свою карту. - Ничего страшного не произойдет. Я даже почти не боюсь. Ты же отзываешь Искру, притом часто...

- Илика... - асур понимал, что, похоже, другого выхода не остается, но медлил. Еще ни разу за все эти годы он не отзывал душу сирены в карту и отчаянно боялся, что после второго призыва она станет иной. Пример Искры ни о чем не говорил. Все-таки животное - есть животное, а разумное существо - есть разумное существо. Полностью прирученные сирены тоже не были показателями, ведь они с хозяевами почти не говорили, а потому сложно сказать, изменяется ли в них что-то после отзыва или нет. - Илика...

- Не бойся, - сирена нежно обняла его и, поднявшись на цыпочки, поцеловала. - Все будет хорошо. Я в это верю.

Тимир взял из ее рук маленькую зеленую карту и растерянно посмотрел на украшающие ее камни.

- Ну, давай же, - подбодрила его Илика, закрывая глаза. Ей все-таки было страшно.

Решившись, асур начал нараспев читать заклинание отзыва. Но не успел он дойти и до половины, как стена с ковром, на котором было развешено разнообразное оружие, медленно поползла в сторону. В проеме показался запачканный, весь в паутине, чихающий Кид. Тимир удивленно застыл, едва успев корректно прервать заклинание. Илика восторженно пискнула и бросилась рыцарю на шею. Искра осторожно отошла в дальний угол, резонно опасаясь, что ей в такой тесноте могут отдавать кисточку на хвосте.

- Кид? - удивленно спросил Тим и тут же отшатнулся, потому что прямо перед ним из тени появился незнакомый асур.

- Зак! - обрадовалась сирена. - Тимир, познакомься, это Зак. Он очень помог мне, без него меня поймали бы сразу же, как только я вышла бы из телепорта в Катане, - пояснила она.

Два асура внимательно посмотрели друг на друга. Кид почел за лучшее не мешать этому знакомству и скромно стоял в углу.

- Почему ты ей помогал? - настороженно спросил Тим, внимательно и несколько ревниво разглядывая нового знакомого.

Зак осуждающе покачал головой.

- Недоверчивость - это, конечно, хорошо, но всему свое время. Думаю, все сопутствующие истории мы можем рассказать друг другу, когда окажемся в более безопасном месте. Сейчас же дорога каждая минута.

- Зак был другом твоего отца, - пояснила Илика, заметив недоверие Тимира.

- У асуров не бывает друзей... Во всяком случае, среди асуров, - хмуро возразил ей Тим. - А про своего отца я наслышан, не тот это был случай, чтобы его можно было посчитать исключением из правил.

- Не слишком это мудро - судить о ком-то с чужих слов, - сурово ответил ему Зак. - А, кроме того, у тебя сейчас нет другого выхода, - он посмотрел на валяющийся на полу сплющенный головной обруч и нахмурился. - Нам нужно уходить отсюда. Подробности того, как ты, Илика, вообще оказалась в комнате наследника, расскажешь позже. Догадываюсь, история эта будет интересной.

Тимир попытался что-то сказать, но Зак опередил его:

- Про меч я знаю, заберем его по пути. Главное, чтобы тебя не хватились хотя бы в ближайший час. Думай, как это сделать. Вероятно, проще всего отдать слугам приказ.

Тим задумался, вспоминая рассказ Илики, потом покраснел, сообразив, что же нужно делать, но не понимая, как это объяснить сирене.

- Идите обратно, мы вас догоним, - сказал, наконец, Тим, беря Илику за руку. - Искра, ты тоже иди, - приказал он пантере.

Зак, Кид и Искра послушно скрылись в темном проеме.

Оставшись наедине с сиреной, Тимир немного помолчал, потом, словно что-то вспомнив, растерянно оглядел комнату, подошел к креслу, взял с него свой камзол и протянул Илике:

- Одень. Думаю, он будет тебе велик и сойдет за платье, так что советую снять рубашку - в мокром ходить холодно. Я отвернусь.

Сирена робко улыбнулась и взяла камзол.

- По правде говоря, я же все-таки питомец...

- Ты же все-таки глупая, - передразнил ее Тим и отвернулся. - Переодевайся, живо... питомец!

Илике пришлось подчиниться. Камзол действительно оказался ей длинноват, а потому вполне тянул на то, чтобы считаться коротким платьем. Мокрая рубашка полетела на пол.

Когда девушка переоделась, Тим повернулся, оглядел ее и тяжело вздохнул, оборвав шальные мысли, поневоле приходящие в голову при взгляде на стройную фигуру сирены. Новая одежда, несмотря на несоответствие размеров, не скрывала, а, напротив, еще сильнее подчеркивала все ее достоинства.

- И что теперь? - спросила Илика.

- Теперь... - помедлив, ответил ей Тимир. - Я попрошу тебя сделать одну странную вещь, только не спрашивай, зачем это нужно и почему, просто сделай, ладно?

- Хорошо, - удивленно ответила ему сирена, наблюдая небывалое зрелище - краснеющего асура.

- А сделать нужно вот что... - начал, было, Тим и поспешно добавил, - Только, пожалуйста, никаких вопросов.

С независимым видом, уверенная в своих правах Инилли попыталась миновать стражу у ворот резиденции, но не тут-то было. Ассасины из гвардии владычицы не были расположены впускать во дворец какую-то грязную нищенку. Увидев перед собой сомкнутые пики, Инилли возмущенно вскинула голову и потребовала:

- С дороги! У меня срочное дело к госпоже Линайе. Оно не терпит отлагательств!

Стражники даже не шелохнулись.

- У меня информация, касающаяся безопасности наследника! - продолжила настаивать Инилли.

Никакого эффекта.

- Ах так! - вспыхнула девушка. - Да я вас... - она осеклась, а потом загадочно улыбнулась и вышла за ворота. Там, укрывшись от стражников, Инилли вытащила из потайного кармана небольшой флакон с приворотными духами. На сей раз экономить она не стала - чем сильнее запах, тем полнее эффект, а зелье она новое сделает, благо, дома еще осталось немного слизи пещерных ползунов - редкого ингредиента, в обязательном порядке входящего в большинство приворотных средств. Вылив на себя почти весь свой запас духов, девушка вернулась обратно.

- Здравствуйте, мальчики! -уже не смущаясь видом скрещенных пик, асура ласково улыбнулась и помахала надушенной рукой перед носом у стражников. - Вы такие милые, что я с удовольствием бы с вами пообщалась, если бы не торопилась к госпоже. Но что поделать? - В другой раз я обязательно уделю вам время.

Инилли с каким-то болезненным наслаждением наблюдала за тем, как глаза стражников становятся бессмысленными, а презрительные выражения на лицах сменяются идиотскими слюнявыми улыбками. Постучав пальчиком по пикам, девушка еще раз повторила требование впустить ее во дворец и, не встретив на сей раз никакого сопротивления, прямиком направилась в покои владычицы.

- Подождем их здесь, - сказал Зак, стоило им с Кидом и Искрой пройти всего десяток метров. - Вряд ли Тимир знает все эти переходы. Лучше далеко не уходить.

Прошло буквально несколько минут, как из все еще приоткрытой двери до них донесся пронзительный женский крик. Выхватив мечи, Зак опрометью бросился обратно. Кид последовал за ним, недоумевая, что же случилось. Рыцарь так торопился, что не успел вовремя затормозить и врезался в спину Зака. Асур осторожно заглянул в дверь. Глазам его предстало странное зрелище - Тимир и Илика прыгали по кровати и бросались друг в друга подушками. При этом сирена периодически издавала оглушительный вопль ужаса, не забывая тихонько подхихикивать. Тим тоже периодически разражался торжествующим хохотом маньяка-убийцы, одновременно рукой показывая Илике, в какой момент ей надлежит придушенно вскрикнуть. Дождавшись, когда у дверей соберутся слуги, Тимир выкрикнул с придыханием: "Пошли все вон... До утра... Не беспокоить... Ослушаетесь... Шею сверну...". Попрыгав еще несколько минут на кровати, асур с сиреной тихо слезли с нее и быстро юркнули в потайной ход. Зак еле успел отпрянуть, чтоб не столкнуться с ними.

- И нечего было подслушивать, - немного смущенно сказал Тимир, сообразив, что их с Иликой выступление слушали не только слуги.

- Да не больно-то и хотелось, просто вы так шумели, что мы бросились к вам на помощь, - ответил Кид. - Поздравляю, это был очень ловкий ход. Теперь тебя вряд ли кто рискнет потревожить до утра. Все понимают, после таких бурных постельных утех...

- Чтоб у тебя все постельные утехи были такими же бурными, - огрызнулся Тим.

- Тут холодно и страшно, может, пойдем? - робко попросила Илика.

- Следуйте за мной, - отрывисто приказал Зак и почти сразу же слился с темнотой потайного хода. Пришлось друзьям прервать выяснение отношений и направиться за ним.

Когда к ней в кабинет ворвалась какая-то бродяжка, Линайя слегка оторопела - такого на ее памяти еще не бывало. Надежная стража отсеивала всяких сомнительных личностей еще на входе на территорию дворца. Впрочем, приглядевшись к незнакомке, владычица узнала в ней Инилли, дочь младшего клана, не так давно доставившую Тимира в Катан. Линайя припомнила, что Алькор совсем недавно говорил, что планирует выдать ее замуж за Беларда. Увидев то, в каком виде расхаживает Инилли, владычица усомнилась в целесообразности этого брака. В конце концов, несмотря на то, что Белард был абсолютно бесполезен в ее махинациях с наследниками, племянник все же был ей симпатичен ровно настолько, чтоб не желать ему в жены уродину и неряху.

- Инилли ир Т'рисс,вы полагаете, что имеете право находится в моем дворце в подобном виде? - холодно спросила Линайя, одарив свою посетительницу взглядом, в котором читалась брезгливость.

- Нет, госпожа, я никогда бы не посмела явиться к вам в таком виде, если бы меня не вынудили к этому чрезвычайные обстоятельства, - девушка склонилась в более низком поклоне, нежели тот, что полагался по этикету, словно подчеркивая глубину своего сожаления.

- И что это за обстоятельства? - усмехнулась Линайя. - Если ты стала жертвой насилия, то это не ко мне, а к главе твоего клана...

От обиды Инилли закусила губу - подобное предположение было в высшей степени оскорбительно - маги хаоса прекрасно умеют за себя постоять, а если это им не удается, то проще добровольно уйти в темную страну Аунаррэ, нежели потом жить с таким позором.

- Нет, владычица, - звонким от обиды голосом ответила ей Инилли. - Буквально только что я была свидетелем, как светлый и его сообщник проникли в один из тайных ходов, почти наверняка ведущий в вашу резиденцию. Не сомневаюсь, они ищут наследника. С какой целью - вам виднее. Зная, что их визит угрожает вашим планам, а также понимая, что само существование тайного хода, известного посторонним, может привести к весьма неприятным последствиям, я решила как можно быстрее сообщить вам эти сведения. Если я ошибалась в своих выводах, нижайше прошу простить меня.

Услышав новость, Линайя резко встала с кресла и приказала:

- Жди меня здесь!

Девушка склонила голову в знак послушания, а владычица, уже не глядя на нее, быстро вышла из кабинета и поспешила к комнате Алькора.

Трое слуг, стоящих у комнаты ее сына, насторожили владычицу.

- В чем дело? Что вы тут делаете? - требовательно спросила Линайя.

- Их светлость изволили вызвать к себе служанку и не велели беспокоить, но мы волнуемся, уж больно странные звуки доносятся, - почтительно ответил один из слуг.

- Вы стучали к нему? Спрашивали, все ли в порядке?

- Да, госпожа, он велел нам удалиться, - слуги склонились еще ниже.

Владычица дернула за ручку двери, но та оказалась запертой изнутри.

- Алькор, немедленно открой! - потребовала Линайя, но ответа не последовало. - Выбивайте дверь! - приказала она слугам.

Когда слуги по ее приказу высадили дверь, стало понятно, что Инилли не ошиблась - в комнате не было никого.

- Проклятье, - владычица от злости сломала свой веер. - Вы, двое, за мной, а ты - изящный палец, затянутый в черную бархатную перчатку, указал на самого неказистого из трех слуг. - Бегом за моими гвардейцами. Мне срочно нужна вся стража, какую ты только сможешь найти и немедленно доставить в зал владык. Быть может, мы еще успеем их там перехватить.

Поворот направо, узкая лестница вниз, потом поворот налево, еще раз налево... Зак шел очень быстро. Сирена и рыцарь не успевали за ним, так как оба совершенно ничего не видели. Пришлось Тиму взять Илику за руку, а она, в свою очередь, держала за руку Кида. Так и двигались цепочкой. Застывший болотный огонек на такой скорости уже ничем помочь не мог. Несколько раз сирена оступалась, но Тимир и Кид успевали ее подхватить.

...Направо, подняться по лестнице. Левый коридор...

- Это здесь, - Зак остановился и начал шарить по стене.

Кид узнал это место. Здесь они уже проходили, когда шли выручать Тима.

Зак вновь откинул старую ткань, закрывающую импровизированный "глазок", и долго разглядывал помещение по ту сторону стены. Наконец, удовлетворенный увиденным, он провел рукой по кирпичной кладке и нажал на потайной рычаг. Раздался шелест открывающейся двери. Зак приложил палец к губам, требуя от своих спутников молчания, и скользнул в возникший проем. Тимир, Кид и Илика вышли за ним следом. В зале владык царила полная тишина. По многочисленным хрустальным витринам, хранивших церемониальное оружие давно ушедших вождей, метались блики от горящих на стенах факелов.

Зак знаком подозвал к себе Тимира и уверенно направился к небольшому возвышению в центре зала. Там, на оружейной стойке,переливался всеми оттенками алого единственный меч, чье лезвие не было покрыто ржавчиной.

- Не трогай, - шепнул Зак Тиму, который уже потянулся к украшенной самоцветами гарде. - Сначала нужно снять охранные чары.

Он достал из кармана небольшой холщевый мешочек и, вытащив из него щепотку серой пыли, осыпал ею меч. Алые блики тотчас потускнели. Зак аккуратно вытащил меч из держателей и скомандовал:

- Уходим!

- Нет. Подожди немного, - шепнул Тимир и направился к витринам. Некоторое время он ходил вдоль стен, разглядывая выставленное оружие. Наконец, обнаружив искомое, он вопросительно посмотрел на своего проводника. - Можно? - спросил он, кивая головой на небольшой ржавый кинжал с рукоятью, украшенной рубинами - ритуальный клинок Алькора.

Зак присмотрелся к витрине, потом опять потянулся к мешочку. Когда сигнальные чары были нейтрализованы, Тимир взял интересующий его клинок и, осмотрев его со всех сторон, ногтем ковырнул ржавчину на лезвии. Он едва сдержал изумленный возглас - рыжая пластинка отвалилась, обнажив чистый металл. Зак, стоявший рядом с ним, выругался.

В этот момент Искра приглушенно зарычала и попятилась назад.

- Какого... - начал было Тимир, но осекся.

- Уходим! Быстро! - скомандовал Зак, но тотчас добавил, уже больше для себя. - Поздно... - из теней внезапно начали появляться ассасины.

- Какое верное наблюдение, - раздался бархатный женский голос со стороны потайной двери. Тим резко обернулся. - Да-да, мой мальчик, еще одно движение и эта милая девочка лишится головы. Так жаль... - высочайшая Линайя величественно прошествовала к племяннику. За ней следовал ассасин из личной охраны владычицы, ведущий Илику. К шее сирены был прижат кинжал. Другой ассасин конвоировал Кида. Искра статуей застыла на пороге, получив в морду целую горсть сонного порошка.

Линайя подошла к Тиму и, бросив мимолетный взгляд на ожог, красующийся у него на лбу, голосом, не предвещающим ничего хорошего, спросила:

- Где обруч?

- В моей комнате, - ответил Тимир.

- Если с камнем что-то случилось, тебе сильно не поздоровится, - пообещала владычица и кивнула одному из ассасинов. - Найди обруч и принеси сюда.Она бросила взгляд на пленных и невольно вздрогнула, когда увидела обезображенное шрамами лицо Зака. - Кто ты и что тебе здесь понадобилось? - спросила она у него.

- Меня зовут Зак'рейн. Клан Алак'нар... госпожа, - асур низко склонил голову, словно не желая, чтоб Линайя рассмотрела его лицо. - Я...

- Вот как?.. Неужели тот самый Зак'рейн? - заинтересованно перебила его владычица и подошла к нему поближе. - Подними-ка голову... Зак'рейн.

Зак некоторое время молчал, а потом медленно и неохотно выполнил ее приказ.Линайя буквально впилась взглядом в его лицо. Тим удивленно следил за этой пантомимой, совершенно не понимая, чем же так заинтересовал владычицу их спутник.

- Этих двоих в темницу, - наконец приказала Линайя, указывая на Тима и Зака. - А этих, - она указала пальцем на сирену и Кида, - пока оставьте здесь. Тимир, - обратилась она к племяннику. - Отзови свою зверушку, пока мне не пришлось прибегнуть к более... жестким методам.

Тим искоса посмотрел в сторону Илики, смерил расстояние до нее и понял, что ничего сделать не успеет. Слишком далеко было до сирены - ассасин, держащий кинжал у ее горла, почти наверняка успеет осуществить угрозу владычицы. Пришлось отозвать Искру. Заметив тревогу Тимира, Линайя с любопытством посмотрела на Илику:

- О, неужели это и есть твоя избранница? Из какого же она клана? Точно не Ильшасс и вряд ли один из наших младших, иначе я давно бы уже знала о ее существовании. К чему же было упрямиться, женился бы на ней... - владычица запнулась. Подошла к сирене поближе и, начертив рукой напротив ее лица руну Крада (руну раскрытия), удивленно хмыкнула.- Кто эта девушка? - спросила она Тимира. - Это же не асура -в ней нет никаких следов магии хаоса, зато светлые начала... О, Аунаррэ, мой племянник полюбил светлую! -Линайя заразительно засмеялась. - Смешнее я давненько ничего не слышала. Похоже, сестра и впрямь права - ты совсем спятил. Что ж... Может и к лучшему... - добавила она тихо, и опять ее взгляд скользнул по лицу Зака. - Уведите их! - приказала владычица.

Тимира и Зака скрутили в считанные секунды и поволокли в темницу. Сопротивляться было бесполезно. В дверях они разминулись с ассасином, который нес сломанный венец. Тим был уверен, что Линайя прикажет их вернуть, чтобы тотчас же покарать за уничтожение бесценного артефакта, но окрика так и не последовало.

Получив венец, Линайя долго крутила его в руках и о чем-то думала. Собравшиеся в зале не смели произнести ни звука. Наконец, владычица обратилась к Киду и Илике:

- Светлые, как я понимаю, вы пришли в мои владения для того, чтобы спасти Тимира от меня, ужасной и коварной. Предлагаю сделку. Я согласна обменять вашего друга на моего сына.

Кид удивленно на нее посмотрел и попытался что-то сказать, но владычица властным жестом остановила его.

- Не нужно лишних вопросов. Я сама вам все объясню, - властительная Линайя на мгновенье задумалась, словно подбирая нужные слова, а потом начала свой рассказ. - Итак, если вы еще не догадались, мой сын все еще жив. Он действительно похищен кланом Триэльнир, но убивать его пока не в их интересах. Мне поставили условие - либо я имитирую гибель Алькора и добровольно передаю власть Тимиру, либо... они сделают так, что имитация не понадобится.

- Бред какой, - вырвалось у Кида, однако, сообразив, что портить отношения с владычицей сейчас не в его интересах, примирительно добавил. - То есть я хотел сказать - зачем бы им разыгрывать такую сложную комбинацию, если проще было бы, уж простите, убить вашего сына и не тратить силы на шантаж. Да и вообще, зачем им Тимир сдался? Вот уж кто к власти никогда не рвался...

- Что ж, ваши сомнения мне понятны, - кивнула Линайя. - Вы - светлые, вам сложно понять мотивы асуров. Мы всегда просчитываем последствия своих поступков на много ходов вперед, и потому другие расы зачастую не видят логики в наших действиях. Во-первых, почему шантаж... Представьте себе - они убили Алькора, наследника сильнейшего из кланов. Как вы думаете, что я, как его мать, сделаю в ответ?

Кид пожал плечами. Илика робко предположила:

- Вы захотите отомстить?

Владычица посмотрела на нее как на неразумного ребенка и сказала:

- Я не просто захочу отомстить - я сделаю все, чтоб стереть клан Триэльнир с лица этого мира, а когда и если за него вступится клан Аш'еназ, в Катане начнется гражданская война, которая распространится на все земли асуры. И кто выйдет победителем в этой войне - не совсем очевидно.

- Но, если я все правильно понимаю, на стороне ваших противников выступит и наш народ, а это сильно поменяет расклад, - возразил Кид.

- Не так сильно, как ты думаешь, - усмехнулась Линайя. - Как ты считаешь, будут ли девы и гайя рисковать собственными головами, если я, в случае победы моего клана, в благодарность за их невмешательство в наши внутренние дела пообещаю помощь своих магов в упокоении нечисти на светлых территориях?

Рыцарь пожал плечами:

- Пожалуй, нет.

- Именно. А теперь, зная, что от моих действий зависит жизнь Алькора, я вынуждена выполнять все требования клана Триэльнир. Вопреки сложившимся у вас, светлых и гайя, убеждениям, далеко не все асуры могут не моргнув глазом пожертвовать единственным своим ребенком для того, чтобы сохранить власть.

Илика поморщилась. В последней фразе было столько фальши, что она буквально резала слух. Правда, судя по всему, Кид этого не заметил. Врожденная способность сирен к эмпатии позволила Илике почувствовать ложь в словах владычицы, несмотря на то, что ее доводы звучали более чем убедительно. Вот только не совсем понятно было, с какой целью Линайя хотела их обмануть, что именно она задумала, и где подвох? Илика постаралась изобразить на лице полное доверие.

- А зачем вашим соперникам понадобился именно Тимир? - спросил между тем Кид.

- Вы знаете моего племянника едва ли не лучше, чем я, - пожала плечами Линайя. - Он совершенно не пригоден для управления кланом. Тимир долгое время жил среди светлых и гайя, а потому крайне к ним, то есть к вам, лоялен. С помощью такого правителя легко протаскивать через совет кланов любые выгодные решения. Сместив меня и Алькора, доверив Тимиру управлять кланом, Ашь'еназ и Триэльнир получают удобную им марионетку.

- Что ж, звучит правдоподобно, - признался Кид. - Но у клана Ильшасс есть огромное войско, и, уж по крайней мере, несколько сотен ассасинов, которые намного лучше могли бы справиться с вашим поручением, почему же вы даете его нам?

- Я уже потеряла десяток лучших своих воинов. А вы... Вас мне не жалко, уж извините за прямоту, - заявила Линайя и смерила Кида презрительным взглядом. - Спасете Алькора - отпущу Тимира. Погибнете... Как вы догадываетесь, плакать не буду.

- А Зака? Вы отпустите Зака? - уточнила Илика.

- Возможно, - снисходительно посмотрела на нее владычица. - Но не обещаю. Все зависит от... - она улыбнулась своим мыслям. - Но Тимира отпущу точно. Он настолько бесполезен, что я бы и сейчас его отпустила, но нужно воспользоваться крохотным шансом на то, что вам удастся спасти Алькора. Есть еще вопросы?

- Нет, - покачал головой Кид. - Я так понимаю, что и выбора у нас тоже нет.

- Отчего же? - иронично улыбнулась Линайя. - Выбор есть всегда. Вы можете помочь мне, а можете забыть про Тимира и отправляться куда пожелаете.

- Это не выбор, - твердо сказала Илика. - И, тем не менее, мы согласны.

- Отлично. Проводите их, - приказала владычица своим воинам.

Тимир нервно ходил по камере из угла в угол, наконец, Заку это надоело.

- Перестань мельтешить и сядь, - приказал он.

Тим резко повернулся к нему:

- Кто ты такой, чтобы со мной так разговаривать? Кстати, для начала объясни, зачем ты вовлек Илику в эту авантюру?!

- Вот это номер, - фыркнул Зак. - Теперь это уже так называется? Нет, мой мальчик, в эту авантюру вовлек ее ты. И нечего валить с больной головы на здоровую! Можно подумать, что ты не знал о том, что ни в коем случае нельзя приближать к себе кого бы то ни было, кем ты потом не сможешь уже пожертвовать? Можно подумать, что ты не знал, что в очереди наследования ты стоишь за Алькором, и в любой момент тебя могут призвать в Катан. Или, может быть, ты не догадывался, что Илика в тебя влюблена? Я уж не говорю о том, что мне до сих пор непонятно, зачем ты столько времени держал ее при себе?

- А что она тебе рассказала? - нахмурился Тимир. Он понимал, что Зак прав, но признаться в этом было непросто.

- Подробностей я не знаю, но, если вкратце, то мне известно, что в свое время ты спас ей жизнь и, так как идти ей было некуда, позволил остаться у себя, подписав, таким образом, смертный приговор кому-то из вас, а то и обоим. Последнее, как ты понимаешь, уже мой вывод. Никто не мешал тебе оставить ее в городе. Небось, не пропала бы. Девы своих в беде не бросают, кто-нибудь из них приютил бы ее, тем более, что в то время она была едва ли не ребенком. Сам знаешь, у светлых к детям особо трепетное отношение.

- Ты не все знаешь, - пожал плечами Тимир. - Впрочем, во многом ты прав. Извини, что вспылил, просто...

- Я понимаю, - кивнул Зак. - Я тоже за них волнуюсь, но, если бы Линайя хотела их убить - убила бы сразу. Сейчас ей не с руки портить отношения со светлыми, а ведь Кида хватятся. Он числится при посольстве, так что не будут их убивать. Во всяком случае, не сегодня. Думаю, Линайя имеет на них какие-то виды.

Некоторое время они сидели молча, а потом Тим поинтересовался:

- Ты обещал рассказать про то, как вы познакомились с Иликой, и почему ты ей помогаешь. И, кстати, что имела в виду моя милая родственница, когда спросила тебя, тот ли ты самый Зак'рейн? Ты чем-то известен?

- Сколько вопросов сразу, - усмехнулся Зак. - Что ж, торопиться нам пока, как ни крути, некуда. Илику ко мне привел мой старый приятель. Он торговец. Твоя девушка пыталась у него купить экипировку асуры, но изображала из себя темную настолько неубедительно, что мой друг решил привести ее ко мне, пока она не вляпалась в какую-нибудь крупную неприятность. Я вряд ли предложил бы ей помощь, не проговорись она о том, что спасать нужно тебя. И вот тут мы уже переходим непосредственно к "тому самому Зак'рейну". Я действительно был другом твоего отца. Да-да, ты уже говорил про то, что у асуров не бывает друзей. Но сам ты служишь прекрасным опровержением этого правила. Мы с Тай'релом вместе выросли. Ему нужен был напарник для тренировок и товарищ для игр. Дил'галлад, брат Тая и отец Алькора, в то время был уже взрослым. Так что родители Тая выбрали ему в качестве приятеля осиротевшего мальчишку из младшего клана. Как ты догадываешься, этим мальчишкой был я. Мы вместе росли, вместе учились, вместе шалили и допекали учителей. Он был для меня даже не другом - братом. Мы и внешне были очень похожи. Вот потому-то я и "тот самый Зак'рейн". У Линайи, по чести сказать, не так уж много поводов испытывать ко мне симпатию, учитывая то, что, мягко говоря, она не питала любви к Таю. Я не сильно удивлен, что ты у нее тоже не в фаворе. Ты слишком похож на отца.

- Чушь какая, - отмахнулся Тимир. - Моя мать рассказывала мне...

- И ты, конечно же, ей поверил, - хмыкнул Зак.

- Но все, кто мне рассказывал про отца, говорили... - робко попытался возразить Тимир и запнулся, осознав, что мать действительно могла намеренно исказить факты и заставить окружающих вторить ее версии. - Так каким же он был на самом деле? - наконец, спросил он.

- Я уже сказал, что вы с ним похожи. Он никогда не пытался быть таким как все. Будучи младшим братом Дил'галлада, наследного владыки клана Ильшасс, Тай всегда находился в тени и это его весьма устраивало. Он не стремился к власти. Его больше привлекали странствия, приключения. Это, в свое время, сильно подпортило его отношения с родителями, но на выходки младшего сына всегда смотрели сквозь пальцы. Когда родители погибли, Дил'галлад, в соответствии с нашими законами, стал владыкой клана и вскоре женился на Линайе. У новой владычицы была сестра - Сейя - твоя мать. В свое время она приложила массу усилий, чтоб выбор Дил'галлада пал на нее, но, когда ей это не удалось, Сейя обратила внимание на Тая. Вскружить голову восторженному юнцу, каким он был в то время, оказалось несложно. Вскоре клан Ильшасс отпраздновал еще одну свадьбу в правящем семействе. Сейя быстро разочаровалась в своем супруге. Ее манили интриги, заговоры, она мечтала о власти. Быть на вторых ролях она не хотела. Но все ее попытки натравить Тая на брата оказывались тщетными. Как я уже говорил, власть его не привлекала, а, скорее, наоборот, сама идея возглавлять клан пугала, так как означала полную потерю свободы. Но Сейя не сдавалась. Отчаявшись сделать мужа соучастником своих планов, она вознамерилась убить Дил'галлада. Как ты знаешь, наследование у нас идет по мужской линии, и первым в очереди стоит не сын правителя, а его брат, если таковой имеется. Сейя, нужно отдать ей должное, очень терпеливо ждала своего часа. До сих пор нет никаких доказательств, что гибель Дил'галлада под Стагом - дело ее рук, но я почти уверен в этом. Ни за что не поверю, что владыка был настолько глуп и самоуверен, что решил заночевать в роще в часе пути до города. А уж нападение суккубов... Орнито на смех. Впрочем, это уже не столь важно. Дил'галлад погиб. Глупо и нелепо. Алькор в то время был еще совсем маленьким, но Линайя не собиралась так просто сдавать свои позиции. Ей отчасти помогла война, да и Тай внес свою лепту, заявив, что в тяжелое для асуров время его место среди воинов, а не на троне. Попытки Сейи повлиять на мужа не возымели успеха. И даже тот факт, что вскоре должен был родиться его сын, не заставил его остаться дома. К тому моменту от пылкой увлеченности Тай'рела своей супругой уже ровным счетом ничего не осталось. Он почти ненавидел эту женщину, но что он мог сделать? Ближе к концу войны ситуация ухудшилась. То, что сын правящей династии воевал наравне с простыми асурами, снискало ему уважение среди воинов. Линайя все больше опасалась за свой трон. Тай прекрасно понимал, что обречен. Он точно так же, как и ты, изо всех сил пытался оставить все как есть, но кого же это волновало? - Зак горько усмехнулся. - Соперника нужно устранить. Вот и все. Он хорошо знал, что вскоре его уничтожат точно так же, как и Дил'галлада. Видимо тогда Тай и решил, что не имеет смысла цепляться за жизнь. Я же сказал, что вы с ним очень похожи. Ну а дальше все просто. Мы с моим другом защищали Стаг. Белый дракон собирался меня испепелить, но на его пути встал Тай... - асур замолчал, криво улыбнулся, а потом спросил. - Теперь тебе понятны мои мотивы?

- Более чем, - тихо ответил Тимир. - Спасибо за рассказ. Мне нужно о многом подумать. В голове не укладывается... Теперь мне искренне жаль, что я не знал его. Таким отцом я бы мог гордиться.

Зак неопределенно пожал плечами.

- А сейчас я бы тебе посоветовал немного отдохнуть, - сказал он, после минутного молчания. - Неизвестно, что нам уготовало ближайшее будущее. Одно знаю - силы нам понадобятся.

- Что ж, дитя мое, - раздался вкрадчивый голос со стороны двери. Инилли вздрогнула и обернулась. На пороге кабинета стояла владычица и довольно улыбалась. - Благодаря тебе я сегодня смогла очень сильно поправить свои дела. Я никогда не была неблагодарной, поэтому награда не заставит себя ждать. Тебе уже сообщили о том событии, что намечается у тебя через две недели?

- Нет, госпожа, - Инилли непонимающе посмотрела на свою собеседницу.

- Тогда я сама сообщу тебе радостную новость - через две недели ты выйдешь замуж за моего племянника.

- За Тимира? - встрепенулась девушка.

- Нет, конечно, за Белларда, - уточнила Линайя. - Ты же понимаешь, что невеста Тимира должно быть из другого дома. Но, насколько мне известно, ваши с Белардом отношения весьма и весьма теплы. Ты рада?

- Да, госпожа, - опустила глаза Инилли. Новость была весьма неожиданной, но вот насколько хорошей... Здесь было над чем подумать. Белард - это, конечно, не наследник, но он стоит вторым в очереди. Какой смысл женить его на неподходящей особе, если есть немалая вероятность, что с Тимиром может произойти несчастный случай? Девушка некоторое время размышляла, стоит ли спрашивать владычицу о ее мотивах, но потом все же решилась. - Госпожа, но ведь Белард стоит вторым в очереди наследования, не стану ли я...

- О, нет, девочка, - рассмеялась Линайя. - Этого можешь не опасаться. Белард является неплохой партией для тебя, но он никогда не унаследует власть над кланом. Уж поверь мне на слово. Итак, Тимир просил меня одобрить ваш брак, и я, в благодарность за твои услуги, даю свое согласие. Белард уже обо всем знает, но пока, возможно, его реакция будет не столь благоприятна. Впрочем, не переживай - ваше будущее я обеспечу.

- Спасибо, госпожа! - поклонилась Инилли.

- Не за что, милая, ступай, - небрежным взмахом руки Линайя отправила девушку восвояси.

Когда за посетительницей закрылась дверь, владычица дала волю своему ликованию. Провальсировав немного по комнате, она посмотрелась в зеркало и радостно улыбнулась своему отражению - решение всех ее проблем, похоже, было найдено. А эта девочка полностью заслужила свою награду. И Беларду придется с этим смириться. Впрочем, он ничего и не теряет, так как власти ему все равно не видать как своих ушей. Это только Сейя могла тешить себя иллюзиями на тему о том, что после Тимира наследником станет ее младший сын, ведь она не знала, что ему совершенно ничего не светит даже в случае смерти настоящего наследника. Кандидатуру Беларда никогда не утвердят владыки Триэльнир и Аш'еназ. И, более того, они будут иметь на это законное основание - в Беларде нет ни капли крови основателей династии, а тайное дополнение к законам о наследовании, гласит, что только прямые потомки владык клана Ильшасс могут наследовать власть. Конечно, Линайя могла сказать об этом Беларду и Сейе, но не стала - ей было выгодней держать их в неведенье. Пока им есть что терять, они прикладывают массу усилий, чтоб завоевать благосклонность своей властительной родственницы.

- Но все это уже не имеет значения, - Линайя улыбнулась своим мыслям. - Ровно никакого значения...

Наступил вечер. Кид все не возвращался. Линсин разрешил Элмору отдохнуть, и теперь клирик нервно мерил шагами небольшой садик, разбитый перед входом в посольство. Прошел час, другой, третий. Рыцаря не было. Наступила ночь. Элмор отчаянно зевал - он сильно утомился за день, больше всего на свете ему сейчас хотелось свалиться на кровать и заснуть, но беспокойство за друга пересиливало усталость. Наконец, он услышал голоса, доносившиеся с улицы. Один из них, несомненно, принадлежал Киду, а другой....

- Илика?! - клирик бросился навстречу друзьям. - Какой ужас! Что ты с собой сотворила? - покачал он головой, увидев короткую прическу сирены.

- Ничего, отрастут еще, - небрежно махнула рукой Илика. Остриженные волосы сирену в данный момент совсем не волновали, тем более что, как выяснилось, магическая сила никуда от нее не делась.

- Да уж, короткая прическа нашей Илики, увы, не самая неприятная новость на сегодня, следует это признать, - тихо сообщил Кид Элмору. - Пойдем ко мне в комнату, нам есть что обсудить.

Увы, сразу попасть в посольство им не удалось - на входе их задержал караул. Стражей смутило то, что друзья пытаются провести в охраняемую ими резиденцию странного вида асуру в камзоле с чужого плеча. Кид попытался, было, настаивать на том, что Илика - перекрашенная дева, но Элмор больно пихнул его в бок, и рыцарь замолчал, сообразив, что вряд ли сирена сможет продемонстрировать знание какого-нибудь заклинания из арсенала светлых. А что это попросят сделать - можно было не сомневаться. Клирик попросил сходить за Линсином. Стражники заупрямились, заявив, что тот уже лег спать и будить его никто не собирается. Тогда Элмор сам прошел в здание и уже через несколько секунд громкий стук заставил посланника, который, по счастью, еще не успел лечь спать, отложить книжку и открыть дверь.

- Что случилось? - удивленно спросил Линсин, обнаружив перед собой взволнованного клирика.

- Простите, что я так поздно к вам врываюсь, но нам нужно провести сюда одну девушку, - ответил Элмор. - Это наша подруга. Она перекрасилась под асуру, и поэтому стража не пускает ее сюда. Временно она не может использовать магию, это лишает нас возможности доказать ее принадлежность к девам. Кроме того, девушка неподобающим образом одета - Киду с большим трудом удалось вызволить ее из резиденции клана Ильшасс...

- Сейчас все уладим, - деловито ответил Элмору посол, накинул куртку и вместе с клириком спустился вниз.

Увидев плачевное состояние Илики, Линсин возмутился и выговорил стражникам за то, что они проявили ужасную черствость и чрезмерную подозрительность. После этого он галантно подал девушке руку и сам провел ее в здание. По его зову тут же набежал обслуживающий персонал, сирену отвели в одну из гостевых комнат и нашли подходящую одежду. Когда Илика ушла приводить себя в порядок, Линсин пригласил друзей в каминный зал и, предложив друзьям по бокалу вина, потребовал у рыцаря:

- Рассказывай, что ты натворил в резиденции почтенной Линайи, и откуда там взялась эта девушка? Элмор весь день провел здесь, так что, смею думать, действовал ты исключительно по собственной инициативе и на свой страх и риск.

Кид развел руками:

- Это девушка Тимира, ее зовут Илика. Перед тем, как уехать в Катан, он просил нас позаботиться о ней, но она вскоре сбежала. Перекрасила волосы в черный цвет, чтобы выдать себя за асуру. А здесь она обманом нанялась в штат прислуги к владычице Линайе...

- Хм... дева и асура - уже странное сочетание, - удивился Линсин. - Но дева, которая ухитрилась выдать себя за асуру, да еще и наняться в клан Ильшасс, пусть даже и обыкновенной служанкой... - он развел руками.

- На самом деле ей помогал один из асуров, - уточнил Кид.

- Асур?! - округлил глаза посол. - Знаете, парни, вы мне явно что-то не договариваете. С чего бы асур пошел на такой риск? Ведь если в клане Ильшасс узнают, что он помог...

- Скажем так, - сказал Кид. - Этот асур был должником отца Тимира, поэтому и помогал Илике. А что до того, что в клане Ильшасс могут узнать... Они уже узнали. Мы пытались спасти Тима, а в итоге нас всех поймали. Меня и Илику отпустили, так как не хотели проблем с нашим народом, а вот Тим и Зак остались в плену.

Линсин внимательно посмотрел на Кида, словно что-то прикидывая.

- Не сходится, - заявил он, наконец. - Вас не выпустили бы оттуда просто так, исключительно из желания не портить с нами отношений. Во-первых, о том, что ты отправился в клан Ильшасс, никто не знал, следовательно, в твоем исчезновении их бы вряд ли кто-то обвинил. Но, допустим, они предполагали, что ты кому-то сказал, куда направляешься. В этом случае легко можно заявить, что ты по незнанию посягнул на какую-нибудь святыню, а у асуров с такими разговор короткий. И даже я бы не стал тебя выгораживать. Исходя из этих соображений, рискну предположить, что владычица поставила вам какое-то условие или чего-то потребовала. Я прав?

- Нет, - активно замотал головой Кид.

- Да, - послышалось со стороны двери. Все трое обернулись - у входа в зал стояла Илика. За это короткое время она ухитрилась полностью привести себя в порядок и теперь в короткой белоснежной тунике и изящных вышитых туфельках, выглядела просто бесподобно. Черные волосы несколько дисгармонировали с нарядом, но этот контраст придавал образу сирены некую изюминку.

- Чудесно выглядишь, - выразил свое одобрение Элмор. - О, кстати, подождите-ка меня немного, я сейчас...

Клирик быстро вышел из зала, но, спустя несколько минут, вернулся и тут же подошел к Илике.

- Я тут вспомнил, что у меня осталось немного солнечной росы, так что сейчас мы приведем в порядок твои волосы. Конечно, вернуть все твои... свойства уже вряд ли получится, но, во всяком случае, длину и цвет восстановить не проблема.

Илика с затаенной надеждой посмотрела на Элмора. Тот немного подумал, припоминая, что нужно делать, потом достал из кармана маленькую баночку с прозрачной жидкостью. Вылив эту жидкость сирене на затылок, он тихо прошептал слова какого-то заклинания и особым образом провел руками над головой девушки. Тотчас же черная краска словно растворилась в воздухе, а волосы стали чудесного светло-каштанового цвета с золотистыми переливами. Сирена намотала на палец небольшую прядку и заметила:

- Немножечко не угадал с оттенком, но мне так даже больше нравится, спасибо тебе огромное! Ой...

Илика вдруг увидела, что волосы начали удлиняться, притом очень быстро. Вскоре они достигли своей изначальной длины.

- Элмор, я тебя обожаю! - в порыве чувств сирена обняла клирика и поцеловала в щеку.

- Да ладно тебе, пустяки... - смутился Элмор.

- И вовсе не пустяки! - ответила ему Илика и посмотрела на Линсина. - Что-то не так? - спросила она, увидев, что посланник светлого двора, словно завороженный, смотрит на нее и, кажется, даже не дышит.

- Что? - встрепенулся он. - А, нет... То есть да... То есть все в порядке... То есть, я хотел сказать, вы выглядите чудесно...

- Спасибо! - поблагодарила его сирена. - Итак, вернемся к делу. Кид, скажи ему правду!

Рыцарь сердито взглянул на Илику, но та спокойно проигнорировала его взгляд и пояснила:

- Эта ведьма нам не сказала ни слова правды, поверь мне! Я ложь чувствую не хуже, чем ты отличаешь свет и тень. Нас пытаются заманить в ловушку, только ни ты, ни я не знаем, какие именно цели она преследует. Если бы владычица знала, что меня нельзя обмануть, она ни за что бы нас не отпустила. Теперь нужно понять, в чем же именно заключается ее ложь, и как избежать расставленных капканов. А для этого понадобится помощь того, кто разбирается в жизни асуров. У тебя, кроме почтенного Линсина, есть кто-то на примете?

Кид помотал головой, но заметил:

- Тимира убьют, если Линайя дознается о том, что мы все рассказали. Нас же предупредили!

- А если мы угодим в ловушку и погибнем, думаешь, его тогда отпустят? Как бы ни так! Тимир ей как заноза. Она что так, что так попытается от него избавиться, да еще и этот обруч, который мы уничтожили. У нас времени всего ничего. Я даже удивлена, что нас всех не убили сразу же, как поймали. Так что не возражай. Нам сейчас нужна вся помощь, какую мы только сможем найти. А уж помощь господина Линсина будет и вовсе неоценимой. Ведь вы нам поможете, правда? - обратилась Илика к посланнику. Тот с готовностью кивнул головой.- Владычица поставила условие - она отпустит Тимира в обмен на своего сына.

- На Алькора? - оживился Линсин. - Но он же давно мертв!

- Как выяснилось, не совсем, - сообщил ему Кид. - Его клинок не поржавел, ржавчина была имитирована.

- Однако, - хмыкнул Элмор.

- Но зачем? - удивился посланник.

- Владычица сказала, что Алькора похитил клан Триэльнир, - ответила Илика. - А прячут его, по ее словам, в святилище, вход в которое находится у Погребального костра...

- Это она вас туда отправила?! - подпрыгнул Линсин.

Кид и Илика кивнули.

- Тогда я, кажется, догадываюсь, что затевает Линайя... - сообщил посланник после минутного раздумья. - Она хочет, чтобы кланы Триэльнир и Аш'еназ разорвали с нами дипломатические отношения. Вы хоть понимаете, что значит Погребальный костер для асуров?

- Нет, - ответили друзья.

- Это святыня, одна из самых почитаемых. Если вы только попытаетесь к ней приблизиться, вас неминуемо уничтожат. Более того, так как Кид и Элмор официально работают на посольство, то все контакты с нашим народом будут тут же прекращены. Ясное дело, что это на руку властительной Линайе, которая спит и видит полный разрыв наших отношений с асурами. Так, значит, ты знала, в чем Линайя лжет, а в чем нет? - уточнил Линсин, обращаясь к Илике.

- Совершенно верно, - ответила ему сирена. - Ее сын, как я понимаю, еще жив, но искать его необходимо не на Погребальном костре. Тем не менее, найти Алькора нам нужно хотя бы потому, что без этого не отпустят Тимира. Я сомневаюсь, что вы, уважаемый Линсин...

- Давайте будем общаться на "ты", - поспешно предложил посланник.

- Хорошо, - кивнула Илика. - Так вот, я сомневаюсь, что ты, Линсин, даже использовав все свое влияние, сможешь заставить владычицу отпустить наших друзей, ведь фактически они ее подданные и это внутренние дела клана Ильшасс.

- Нам обязательно нужно заручиться помощью наших союзников из старших кланов, - сказал Линсин. - Если ты права, и они не виновны в исчезновении Алькора, то вариантов, объясняющих похищение наследника, не так уж и много. Но без помощи самих асуров, нам все равно не справиться.

Они проснулись от лязга отпираемой двери. В камеру зашел ассасин.

- Зак'рейн...

Зак поднялся. Ассасин сделал знак следовать за ним.

- Удачи! - сказал Зак Тимиру, выходя в коридор вслед за своим конвоиром.

Тим кивнул ему в ответ.

Шаги гулко отражались от темных стен. Зак шел, мрачно улыбаясь собственным мыслям. Он не обольщался - Линайя,как минимум, обо всем догадывается, но, вернее всего, она уже знает... Этого следовало ожидать. Увиливать бессмысленно - плохой памятью и отсутствием наблюдательности владычица не страдала никогда. Шрамы - не слишком хорошая защита от проницательного взгляда той, что столько лет его ненавидела. Одурачить можно приятелей и знакомых, но только не Линайю. Предугадать, что она будет делать дальше не так уж и сложно. Вот только как она обойдет проблему с Сейей?Впрочем, наверняка владычица продумала и это. Что ж, иногда приходится играть по чужим правилам. С другой стороны, жаловаться не приходилось - он долго жил так, как хотел. Глупо было всерьез рассчитывать, что так будет всегда. Все хорошее когда-нибудь заканчивается.

Перед дверью личных покоев Линайи Зак улыбнулся почти радостно - решение принято, жалеть не о чем.

Владычица встретила его у порога:

- Заходи. Сейчас я отпущу охрану, но не советую делать глупости. Хаун'мир на время завязал мою жизнь на жизнь Тимира. Умру я - умрет и он.

- Я все понял, - сдержанно ответил ей Зак.

- Проследите, чтоб нас не беспокоили, - приказала Линайя своим телохранителям. - Вы свободны.

Когда все посторонние вышли, владычица повернулась к своему пленнику.

- Вина? - предложила она ему.

- Пожалуй, - согласился асур. Не дожидаясь дальнейших указаний, он взял с сервировочного столика бутылку, открыл ее и налил немного душистого и тягучего напитка в пустой бокал. - Вы будете? - спросил он Линайю.

- Да, будь любезен, - ответила владычица и уселась в кресло рядом с камином.

Зак поднес ей напиток, после чего наполнил и свой фужер.

- Присаживайся, Зак'рейн, - Линайя небрежно указала ему на кресло рядом с собой. - Или мне все-таки следует сказать, Тай'рел?

Она внимательно всматривалась в лицо асура, но тот только молча сел в указанное ему кресло и заинтересованно уставился на радужные переливы, играющие в хрустальном бокале.

- Какой реакции ты от меня ожидаешь? - спросил он, наконец. - Я и не думал, что смогу тебя провести. Впрочем, если пожелаешь, могу изобразить крайнее удивление или еще что-нибудь в этом роде. Но, пожалуй, - асур невозмутимо отхлебнул вина. - Давай приступим к делу. Ты же, наверняка, пригласила меня вовсе не для того, чтобы блеснуть своей осведомленностью и уж точно не за тем, чтобы, сидя у комелька, поболтать о старых добрых временах.

- Ты прав, - согласилась с ним Линайя и добавила, пристально вглядываясь в лицо собеседника. - Ты сильно изменился, Тай.

- Драконье пламя не красит, - пожал плечами Тай'рел.

- Я не про внешность, - отмахнулась владычица. - Ты повзрослел, как бы ни глупо это звучало столько лет спустя.

- Время пришло, - усмехнулся ее собеседник. - Да и, вашими с Сейей молитвами, долго юным и восторженным не пробудешь.

- Тимир знает?

- Нет.

- Что ж так? - сощурилась Линайя.

- А зачем ему было знать? Что бы это изменило? - пожал плечами Тай'рел и, допив вино, налил себе еще. - Сейя, не иначе как чтя мою память, такого ему про меня наплела...

- Что ж, дело твое, только все равно он узнает, - пожала плечами Линайя и протянула руки к огню.

- Теперь узнает. Ну что, может, перейдем к сути? - предложил асур. - Что ходить вокруг да около?Тем более, что я догадываюсь, что именно ты желаешь мне предложить, поэтому сразу хочу задать пару вопросов. Первый - где Алькор? Второй - как ты собираешься обойти Сейю?

- Пусть Алькор тебя не беспокоит, я сама со всем разберусь, - поморщилась владычица. - А Сейя... Во-первых, она во второй раз вышла замуж. Во-вторых, всякое бывает. Нельзя исключать, что с ней случится несчастный случай...

- Ясно, - кивнул Тай'рел. - А теперь, позволь, я сам озвучу твое предложение - тебе настолько не хочется отдавать свой трон кому бы то ни было, что ты даже готова убить собственную сестру, чтобы выйти замуж за меня иостаться у власти, так как я стою теперь первый в очереди наследования.

- Как хорошо, что ты такой проницательный, - тихо засмеялась Линайя. - Да, ты угадал. Следует признать, твое появление было для меня очень приятным сюрпризом.

- Надо же... Как все меняется, - ехидно улыбнулся ее собеседник. - Раньше ты меня хотела убить, а теперь желаешь стать моей женой.

- Раньше мне было нечего тебе предложить, - ответила ему владычица.

- А теперь?

- Жизнь твоего сына, пожалуй, будет достаточной платой за удовольствие стать моим мужем, не так ли? - Линайя встала с кресла и, подойдя к Тай'релу, положила руки ему на плечи. - Неужели тебе так уж неприятна мысль о том, чтобы разделить со мной власть? В свое время ты ведь завидовал брату. Очень завидовал...

- Достаточно, - одернул ее асур и встал с кресла. - Отпусти Тимира восвояси, уничтожь его меч и забудь о его существовании - таково мое условие.

- Договорились. С тобой удивительно просто и приятно иметь дело, - мурлыкнула владычица. - Тимира я отпущу, правда, не сейчас, а чуть позже. Если он согласится на то, чтоб навсегда отказаться от своих наследных прав...

- У тебя такое и в голове не укладывается, - презрительно перебил ее Тай'рел. - Как это можно отказаться от власти? - Вот только ни мне, ни ему эта твоя власть и даром не нужна. Есть вещи куда важнее и приятней, чем всю жизнь быть рабом своего тщеславия.

- Яблочко от яблоньки... - не осталась в долгу Линайя. - Впрочем, мне без разницы. Тимира я отпущу после твоего вступления в право наследования и нашей свадьбы. До тех пор вы будете моими гостями. Правда про побег и не думайте.

- Не переживай, я свое слово сдержу. Но если с Тимиром что-то случится... - Тай'рел направился к двери, дав понять, что разговор закончен.

- Ничего с ним не случится. Его будут беречь как зеницу ока, - владычица хлопнула в ладоши, в дверь тотчас же зашел один из телохранителей. - Отведите моего гостя в лучшую комнату и проследите, чтоб он ни в чем не испытывал недостатка, - распорядилась Линайя. - Моего племянника отведите в его покои.К обоим приставить усиленную охрану. Выполняйте!

- Вообще-то, по уму, я обязан теперь вас всех переправить под конвоем в Лакси, а не ввязываться за компанию в эту авантюру, - честно признался Линсин, когда все немного успокоились и устроились полукругом рядом с огромным камином. - Но что-то мне подсказывает, что я этого не сделаю, - добавил он, пристально глядя Илике в глаза. Кид беспокойно поерзал - очень уж ему не нравилось, как Линсин смотрел на сирену.

- Мы ценим ваше расположение, - неожиданно официально сказал Элмор. Было похоже, что и ему пришелся не по нраву столь откровенный интерес к Илике.

Линсин озадаченно на него посмотрел, кивнул, а потом продолжил свой монолог:

- Так как, связываясь с вашей авантюрой, я рискую своей должностью и расположением владык, а также потому, что я лучше вас знаю местные особенности, прошу во всем меня слушаться и не предпринимать ничего самостоятельно. Все идеи сначала обсуждайте со мной, иначе за последствия я не поручусь. В первую очередь нам нужно, чтоб вы вели себя так, как будто поверили Линайе и пытаетесь выполнить ее поручение. Ты, - посланник кивнул в сторону Кида, - завтра отправишься в какой-нибудь людный бар и попытаешься выспросить все про Погребальный костер - как до него добраться, что там вообще находится, как выглядит это место и так далее. Будь морально готов к тому, что многие захотят набить тебе физиономию. Постарайся никого при этом не убить. Да, не задавай прямые вопросы, веди себя так, будто стараешься под благовидным предлогом что-то вызнать, - рыцарь понимающе кивнул. - Ты, - Линсин посмотрел на Элмора, - завтра отправишься в Мурркет и начнешь закупать провизию, оружие и все в этом роде. Пусть видят, что вы собираетесь в дорогу. Потолкайся на аукционе, сделай вид, что ты что-то пытаешься там найти. Не покупай все сразу, в один день. Мне нужно время, чтоб согласовать все действия с нашими союзниками. Сами понимаете, если я завтра же брошусь наносить визиты к владыкам кланов Триэльнир и Аш'еназ, Линайя заподозрит неладное. Поэтому придется выждать хотя бы день-другой, а потом, под достоверным предлогом, неспешно навестить сначала одних, потом других. Следовательно, вам придется имитировать подготовку, минимум, в течение недели. Наберитесь терпения. Сложившуюся ситуацию даже между собой обсуждайте с величайшей осторожностью и только по ночам, когда в посольстве нет ни одного асура. Любой темный может оказаться соглядатаем Линайи.

- А я? Что делать мне? - спросила Илика.

- Тебе? - Линсин пронзительно посмотрел на сирену. - Тебе нужно изображать беспокойство и при этом постараться отдохнуть и набраться сил.

- Но я тоже должна что-то делать. Я могу ходить вместе с Кидом...

- За пределы посольства ни ногой, - отрезал посланник. - Хочешь чем-то заняться - иди в нашу библиотеку, попробуй найти сведения о Погребальном костре. Нет желания дышать книжной пылью - ступай в музыкальную комнату. Там ты найдешь много инструментов, которые должны прийтись тебе по душе.

- Но почему? - растерянно спросила Илика.

- Потому что твоя жизнь слишком дорога, - сказал Линсин.

Кид и Элмор подозрительно на него посмотрели, но ничего не сказали. Им все меньше и меньше нравилось чрезмерное внимание к Илике.

- А теперь, сударыня, позвольте проводить вас в вашу комнату. Вам просто необходимо выспаться, - Линсин поднялся и предложил руку сирене. Та растерянно протянула ему ладонь. Посланник увлек девушку прочь из зала, напоследок бросив встревоженным друзьям. - А вы подождите меня здесь. Нам еще нужно поговорить о деталях предстоящего предприятия.

Проводив сирену до двери ее комнаты, посланник раскланялся:

- Спокойной ночи, Илика, я тотчас пришлю к тебе горничную. Она принесет тебе все необходимое. В комнате есть колокольчик для вызова прислуги. Если что - смело вызывай.

Илика что-то хотела возразить, но, посмотрев на своего покровителя, промолчала. Дождавшись, когда девушка зайдет в комнату, Линсин тут же послал к ней горничную, а потом торопливо направился обратно в каминный зал.

Тимир напряженно вслушивался в тишину, царящую в подземной тюрьме. Ему иногда казалось, что вдалеке слышатся шаги, но проходило время, и он понимал - показалось. Асур не находил себе места от беспокойства за Илику и Кида. Одновременно ему не давал покоя и рассказ Зака о его отце. Не так просто смириться с тем, что некий образ, давно и прочно обосновавшийся в его сознании, оказался полнейшим враньем. Тим попытался вспомнить, как выглядел отец. Сколько раз он смотрел на парадный портрет и ненавидел изображенного на ней асура. Ненавидел за то, что, как оказалось, целиком было выдумкой его матери. Тимир закрыл глаза и словно наяву увидел бледное лицо, решительный взгляд, черные глаза, точно такие же, как у него самого, упрямый подбородок... Если подумать, то отец с его другом и впрямь были очень похожи. И даже время и обезобразившие лицо Зак'рейна шрамы не смогли скрыть этого сходства. Тимир поежился - в мозгу промелькнула тревожная мысль, а что, если... Уж больно странно себя вела тетушка. Она говорила с Заком так, как будто... Асур тряхнул головой - нет, бред, такого не может быть. Он же сам с матерью не один раз посещал могилу, в которой был похоронен... Но, позвольте, кто там был похоронен? Зак же говорил, что отец встал на пути драконьего пламени. А при такой температуре от него должен был остаться лишь пепел. Впрочем, допустим, могила была пустая, символическая. Что тогда? Зак бросился помогать Илике после того, как она сказала, что помощь нужна ему, Тимиру. Почему? - Он объяснил это вполне логично. Но чем же объяснить такую странную реакцию владычицы? И почему Зак сразу не признался в том, кто он на самом деле? Последнее, конечно, легко объяснить - если рассказ про отца был правдив, то возвращаться в Катан и снова влезать в дрязги за власть ему было не с руки. А что можно спросить с Зак'рейна? Сирота из ныне не существующего клана. Кому он нужен? Да, это многое бы объяснило. Тимир опять припомнил облик отца и мысленно сравнил его с лицом Зака. Сходство было слишком сильное, чтоб не обращать на него внимание.

Асур тряхнул головой - нет, конечно же это все чушь. Мертвые не возвращаются. Кроме того, если предположить даже, что Зак - это на самом деле Тай'рел, то зачем бы ему рисковать всем ради сына, которого он никогда даже не видел? Какой в этом смысл? Родственные чувства? - Да глупость все это. Какие могут быть чувства через столько-то лет? Никогда не вспоминал, а тут вот тебе раз - примчался на выручку...

В коридоре послышались шаги. Тимир насторожился. Вскоре дверь распахнулась, на пороге показался тот же ассасин, который приходил за Заком.

- Следуйте за мной, - сказал охранник, и посторонился, пропуская пленника вперед. - Мне приказано сопроводить вас в ваши покои. Прошу не делать глупостей.

Тимир, выйдя из камеры, увидел еще четверых конвоиров и усмехнулся - тетушка, пожалуй, уважительно относится к его боевой подготовке - целый эскорт прислала. Он с независимым видом поднял голову и прошествовал вперед, не оглядываясь на сопровождающих его асуров.

- Не нравится мне, как Линсин смотрит на Илику, - сказал Кид Элмору, когда они остались одни. - Такое ощущение, что он догадался, кто она такая. Эх, зачем ты только выпендривался с этими твоими заклинаниями для роста волос?

- Не думаю, что он заподозрил в ней сирену, - ответил ему клирик. - Если бы это было так, не смотрел бы он на нее так заворожено, словно на какое-то божество. Куда вероятней, что наш посланник влюбился в Илику с первого взгляда... Вернее, со второго. И эти его слова про то, что ее ж