/ Language: Русский / Genre:child_sf

Изумрудный дождь

Юрий Кузнецов


Куз­не­цов Юрий Ни­ко­лае­вич

ИЗУМ­РУД­НЫЙ ДОЖДЬ

Фан­та­сти­че­ская по­весть-сказ­ка

В кни­гу яро­слав­ско­го пи­са­те­ля Юрия Куз­не­цо­ва вклю­че­ны че­ты­ре по­вес­ти: «Изум­руд­ный дождь», «Жем­чу­жи­на Ха­лио­ти­са», «При­ви­де­ния из эл­мин­га» и «Плен­ни­ки ко­рал­ло­во­го ри­фа», яв­ляю­щие­ся про­дол­же­ни­ем по­вес­ти-сказ­ки Алек­сан­д­ра Вол­ко­ва «Вол­шеб­ник Изум­руд­но­го го­ро­да» и дру­гих.

ДО­РО­ГИЕ РЕ­БЯ­ТА!

Вы все, на­вер­ное, чи­та­ли сказ­ку «Вол­шеб­ник Изум­руд­но­го го­ро­да», ко­то­рую на­пи­сал Алек­сандр Вол­ков. В ней он рас­ска­зал об уди­ви­тель­ных при­клю­че­ни­ях де­воч­ки Эл­ли в Вол­шеб­ной стра­не, где она на­шла вер­ных дру­зей - со­ло­мен­ное чу­че­ло Стра­ши­лу, Же­лез­но­го Дро­во­се­ка, Сме­ло­го Льва, где пё­сик То­тош­ка за­го­во­рил и про­изош­ли раз­ные дру­гие чу­де­са.

Про­шло не­ко­то­рое вре­мя по­сле вы­хо­да в свет этой кни­ги, и А.Вол­ков на­пи­сал её про­дол­же­ние.

А как, по-ва­ше­му, по­че­му он это сде­лал?

Де­ло в том, что мно­гим де­тям так по­нра­ви­лась сказ­ка, что им не за­хо­те­лось рас­ста­вать­ся с её ге­роя­ми, и они за­сы­па­ли ав­то­ра пись­ма­ми с прось­ба­ми рас­ска­зать, что бы­ло даль­ше. Пи­са­тель взял­ся за пе­ро и на­пи­сал ещё це­лых пять книг про Вол­шеб­ную стра­ну.

Вы­рос­ло но­вое по­ко­ле­ние де­тей, и те, кто про­чи­тал все шесть книг, опять за­хо­те­ли уз­нать, что бы­ло даль­ше, и пи­шут пись­ма А. Вол­ко­ву.

Но, к со­жа­ле­нию, его нет с на­ми ещё с 1977 го­да, а все пись­ма де­тей по­па­да­ют те­перь ко мне. Я не пи­са­тель, а ху­дож­ник и, хо­тя про­ра­бо­тал с Алек­сан­дром Ме­лен­ть­е­ви­чем Вол­ко­вым над ше­стью кни­га­ми два­дцать лет, пи­сать сказ­ки не нау­чил­ся.

И вот, наконец, пи­са­тель Юрий Куз­не­цов при­нял эс­та­фе­ту от А. Вол­ко­ва и на­пи­сал для вас седь­мую кни­гу, ко­то­рая яв­ля­ет­ся про­дол­же­ни­ем сказ­ки «Тай­на за­бро­шен­но­го зам­ка». В ней вы встре­ти­те ста­рых дру­зей и по­зна­ко­ми­тесь с но­вым ге­ро­ем-маль­чи­ком Кри­сом.

На­де­юсь, что сказ­ка вам по­нра­вит­ся!

ИЗУМ­РУД­НЫЙ ДОЖДЬ

ТРЕ­ВОЖ­НОЕ СО­ОБ­ЩЕ­НИЕ

Кри­сто­фер Талл сто­ял воз­ле за­го­на для мо­лод­ня­ка и сме­ял­ся, гля­дя, как рез­вят­ся же­ре­бя­та.

На вид маль­чу­га­ну бы­ло лет де­сять-две­на­дцать. Го­лу­бые гла­за, ка­за­лось, лу­чи­лись ве­сель­ем. Свет­ло-жёл­тые во­ло­сы, вы­го­рев­шие на солн­це, ред­ко во­ди­ли зна­ком­ст­во с рас­чёс­кой. Весь его кос­тюм со­сто­ял из джин­сов, по­бы­вав­ших во мно­гих пе­ре­дел­ках, и клет­ча­той ру­баш­ки-ков­бой­ки. Впро­чем нет, не весь! Ещё на нём был ши­ро­кий ко­жа­ный ре­мень с узо­ром из ме­тал­ли­че­ских за­клё­пок. Ре­мень этот, пред­мет гор­до­сти Тал­ла и за­вис­ти всех зна­ко­мых ре­бят, Кри­сто­фе­ру по­да­рил его боль­шу­щий при­ятель Тим О'Келли, ко­то­рый слу­жил сей­час в ар­мии.

Во­об­ще-то Кри­сто­фе­ром маль­чи­ка на­зы­ва­ли толь­ко в шко­ле, ко­гда вы­зы­ва­ли к дос­ке от­ве­чать урок, или до­ма, ко­гда мать сер­ди­лась на не­го за оче­ред­ную про­дел­ку. В дру­гое, бо­лее бла­го­при­ят­ное вре­мя, он был про­сто Крис, Крис Талл.

Вдо­воль на­сме­яв­шись, Крис по­шел к до­му, за­су­нув ру­ки в кар­ма­ны, на­сви­сты­вая по­пу­ляр­ную пе­сен­ку: «Ка­ни­ку­лы, ка­ни­ку­лы - пре­крас­ная по­ра...» Сей­час дей­ст­ви­тель­но бы­ли ка­ни­ку­лы, и Крис чув­ст­во­вал се­бя со­вер­шен­но сво­бод­ным.

Его ма­ма, Эли­за­бет, ос­та­ви­ла Кри­са на не­ко­то­рое вре­мя у сво­их ро­ди­те­лей, Джо­на и Ан­ны Смит, кан­зас­ских фер­ме­ров. Са­ма же она от­пра­ви­лась по де­лам в го­род.

Крис, ко­неч­но, на­ме­кал, что уез­жать од­ной не со­всем по-то­ва­ри­ще­ски, но увы... За­то Эли­за­бет обе­ща­ла, ко­гда вер­нёт­ся, по­ка­зать Кри­су Вол­шеб­ную стра­ну и по­зна­ко­мить его со все­ми свои­ми друзь­я­ми.

Да-да, имен­но ту Вол­шеб­ную стра­ну, ко­то­рую в не­за­па­мят­ные вре­ме­на соз­дал все­силь­ный вол­шеб­ник Гур­ри­кап. По пре­да­ни­ям, ко­то­рые мно­го ве­ков пе­ре­да­ва­лись из уст в ус­та жи­те­ля­ми Вол­шеб­ной стра­ны, он ок­ру­жил её не­при­ступ­ны­ми ска­ли­сты­ми го­ра­ми и от­де­лил от ос­таль­ной час­ти ма­те­ри­ка, на­зы­вае­мо­го Аме­ри­кой, Ве­ли­кой пус­ты­ней. По его же­ла­нию в этом ма­лень­ком оа­зи­се во­ца­ри­лось веч­ное ле­то, а все зве­ри и пти­цы нау­чи­лись раз­го­ва­ри­вать по-че­ло­ве­че­ски. Сам же Гур­ри­кап уе­ди­нил­ся в по­стро­ен­ном им ог­ром­ном двор­це.

По­сте­пен­но, спус­тя мно­же­ст­во сто­ле­тий по­сле смер­ти Гур­ри­ка­па, вос­по­ми­на­ния о нем стёр­лись вре­ме­нем из па­мя­ти лю­дей, чу­дом со­хра­нясь в ле­то­пи­сях - пер­га­мент­ных свит­ках гно­мов - ма­лень­ко­го на­род­ца Вол­шеб­ной стра­ны.

А ма­ма маль­чи­ка Кри­са - это та са­мая де­воч­ка Эл­ли, фея Па­даю­ще­го до­ми­ка, ко­то­рую ура­ган, вы­зван­ный кол­дунь­ей Гин­ге­мой, при­нёс в Вол­шеб­ную стра­ну. Слов­но под­твер­ждая по­го­вор­ку «Не рой яму дру­го­му, сам в неё по­па­дёшь!», до­мик-фур­гон упал на Гин­ге­му и раз­да­вил её. Так Эл­ли не­ча­ян­но ос­во­бо­ди­ла от вла­ды­че­ст­ва кол­ду­ньи жи­те­лей Го­лу­бой стра­ны - же­ву­нов. По со­ве­ту доб­рой феи Вил­ли­ны - вол­шеб­ни­цы Жёл­той стра­ны, для то­го, что­бы вер­нуть­ся до­мой, де­воч­ка на­пра­ви­лась в Изум­руд­ный го­род, ко­то­рым пра­вил Ве­ли­кий Гуд­вин. Ей нуж­но бы­ло най­ти трёх су­ществ и по­мочь вы­пол­не­нию их за­вет­ных же­ла­ний. Ими ока­за­лись со­ло­мен­ное чу­че­ло Стра­ши­ла, Же­лез­ный Дро­во­сек и Трус­ли­вый Лев. Ве­ли­кий Гуд­вин обя­зал Эл­ли и её но­вых дру­зей по­бе­дить кол­ду­нью Бас­тин­ду, пра­ви­тель­ни­цу Фио­ле­то­вой стра­ны, и ос­во­бо­дить ми­гу­нов, с чем они бле­стя­ще спра­ви­лись. Дру­зья сча­ст­ли­во из­бе­жа­ли ког­тей саб­ле­зу­бых тиг­ров, не по­гиб­ли по­сле встре­чи с ле­ту­чи­ми обезь­я­на­ми, улиз­ну­ли от жи­те­лей стра­ны пры­гу­нов-мар­ра­нов, с по­мо­щью юной вол­шеб­ни­цы Ро­зо­вой стра­ны Стел­лы, по­ве­ли­тель­ни­цы бол­ту­нов, Эл­ли, на­ко­нец, смог­ла вме­сте со сво­им вер­ным спут­ни­ком, пё­си­ком То­тош­кой, вер­нуть­ся до­мой.

Вы пом­ни­те, что это бы­ло не един­ст­вен­ное по­се­ще­ние де­воч­кой Вол­шеб­ной стра­ны. Эл­ли, уз­нав от во­ро­ны Каг­ги-Карр, что Стра­ши­лу и Же­лез­но­го Дро­во­се­ка сверг и взял в плен Ур­фин Джюс, вме­сте со сво­им дя­дей, мо­ря­ком Чар­ли Бле­ком, сно­ва ока­за­лась в этой уди­ви­тель­ной стра­не. Не­смот­ря на со­про­тив­ле­ние Ур­фи­на и его ар­мии ду­бо­ло­мов, де­ре­вян­ных сол­дат, они по­бе­ди­ли.

Но это ещё не всё! В тре­тий и по­след­ний раз Эл­ли и её трою­род­ный брат Фред Кан­нинг, за­блу­див­шись в Ма­мон­то­вой пе­ще­ре, по­па­ли в Стра­ну под­зем­ных ру­до­ко­пов, ко­то­рая на­хо­ди­лась под Го­лу­бой стра­ной же­ву­нов. Ру­до­ко­пы, чьи пред­ки ко­гда-то бы­ли из­гна­ны под зем­лю, в ог­ром­ную пе­ще­ру, в кон­це кон­цов при­жи­лись там, при­ру­чи­ли шес­ти­ла­пых, ог­ром­ных зве­рей с тол­стым круг­лым ту­ло­ви­щем, по­кры­тым бе­лой све­тя­щей­ся шер­стью. Они нау­чи­лись ле­тать на дра­ко­нах. Ру­до­ко­пы об­на­ру­жи­ли Усы­пи­тель­ную во­ду, за­став­ляю­щую на­дол­го за­снуть, а про­снув­шись, за­быть всё, что бы­ло до сна.

С по­мо­щью сво­их ста­рых и но­вых дру­зей Эл­ли и Фред смог­ли вер­нуть­ся до­мой, на этот раз на дра­ко­не Ойх­хо. Не по­след­нюю роль здесь сыг­ра­ли ал­ма­зы, слу­чай­но най­ден­ные Эл­ли и Фре­дом в Брил­ли­ан­то­вой пе­ще­ре. Они, ока­зы­ва­ет­ся, мог­ли силь­но ос­лаб­лять дей­ст­вие Усы­пи­тель­ной во­ды.

Не­ма­ло при­клю­че­ний дос­та­лось и на до­лю Эн­ни, млад­шей се­ст­ры Эл­ли, и её при­яте­ля Ти­ма О'Келли. Им уда­лось по­мочь вновь по­пав­шим в бе­ду жи­те­лям Вол­шеб­ной стра­ны. Ви­нов­ни­ком опять ока­зал­ся не­уго­мон­ный Ур­фин Джюс, ко­то­рый об­ма­ном стал во­ж­дём мар­ра­нов, под­бил их на за­хват со­сед­них, бо­лее бо­га­тых и пло­до­род­ных зе­мель ми­гу­нов и же­ву­нов, но в ито­ге сно­ва ока­зал­ся у раз­би­то­го ко­ры­та.

В дру­гой раз Эн­ни и Тим О'Келли в со­про­во­ж­де­нии ка­пи­та­на Чар­ли Бле­ка, уже зна­ко­мо­го нам од­но­но­го­го мо­ря­ка, дя­дюш­ки Эн­ни, бы­ли вы­зва­ны на по­мощь гон­цом Фа­ра­ман­том, Стра­жем во­рот Изум­руд­но­го го­ро­да, при­ле­тев­шим на дра­ко­не Ойх­хо. Нуж­но бы­ло спа­сать Вол­шеб­ную стра­ну от Жёл­то­го ту­ма­на, на­пу­щен­но­го всю­ду ве­ли­кан­шей Арах­ной. Же­лез­ный Ры­царь Тил­ли-Вил­ли, соз­дан­ный умель­ца­ми Фио­ле­то­вой стра­ны Лес­та­ром и его по­мощ­ни­ка­ми по за­мыс­лу ка­пи­та­на, ог­ром­ный орёл Кар­факс, оби­таю­щий в го­рах, мы­ши­ная ар­мия ко­ро­ле­вы мы­шей Ра­ми­ны, а глав­ное, ко­неч­но же, их со­вме­ст­ные са­мо­от­вер­жен­ные дей­ст­вия по­мог­ли одер­жать по­бе­ду и на этот раз. Арах­на бы­ла унич­то­же­на. Дру­зья и по­мощ­ни­ки вер­ну­лись по до­мам.

Ка­за­лось бы, все вра­ги по­бе­ж­де­ны, те­перь толь­ко, как в сказ­ке го­во­рит­ся, жи­те­лям Вол­шеб­ной стра­ны ос­та­ва­лось жить-по­жи­вать да до­б­ра на­жи­вать. Но не тут-то бы­ло! Бе­да под­кра­лась со­всем с дру­гой сто­ро­ны. Да­же не со сто­ро­ны, а свер­ху. На Зем­лю при­ле­те­ли ино­пла­не­тя­не с да­лё­кой пла­не­ты Ра­ме­рия с це­лью её за­хва­та и по­ра­бо­ще­ния. На кос­ми­че­ском ко­раб­ле «Диа­во­на» при­бы­ли пред­ста­ви­те­ли двух на­ро­дов Ра­ме­рии: мен­ви­ты и ар­за­ки. Мен­ви­ты - это хо­зяе­ва, ар­за­ки - слу­ги. Дав­ным-дав­но мен­ви­ты вос­поль­зо­ва­лись сво­им уме­ни­ем гип­но­ти­зи­ро­вать и по­ра­бо­ти­ли ар­за­ков.

На борь­бу с при­шель­ца­ми под­ня­лись все жи­те­ли стра­ны: лю­ди, ги­гант­ские ор­лы, гно­мы, мы­ши Ра­ми­ны, Тил­ли-Вил­ли. На по­мощь при­бы­ли Эн­ни, Тим, да­же Фред Кан­нинг, ин­же­нер. Вме­сте с вос­став­ши­ми ар­за­ка­ми им уда­лось сно­ва до­бить­ся ус­пе­ха. «Диа­во­на» уле­те­ла, уно­ся спя­щих мен­ви­тов и сво­бод­ных ар­за­ков. На­все­гда ли сво­бод­ных? Эли­за­бет мно­го рас­ска­зы­ва­ла маль­чи­ку об этих уди­ви­тель­ных при­клю­че­ни­ях, ко­то­рые про­ис­хо­ди­ли с де­воч­кой Эл­ли и с ее друзь­я­ми: Фре­дом Кан­нин­гом, се­ст­рой Эн­ни и Ти­мом О'Келли, мо­ря­ком Чар­ли Вле­ком.Крис пря­мо сго­рал от не­тер­пе­ния уви­деть всё соб­ст­вен­ны­ми гла­за­ми: и эту за­га­доч­ную Вол­шеб­ную стра­ну, и Стра­ши­лу Муд­ро­го, и хит­рую-пре­хит­рую Во­ро­ну Каг­ги-Карр, и всех-всех-всех.

Вдруг ка­кая-то тень про­мельк­ну­ла по зем­ле, на мгно­ве­ние за­сло­нив солн­це.

Крис под­нял го­ло­ву. В не­бе, плав­но взма­хи­вая ог­ром­ны­ми пе­ре­пон­ча­ты­ми крыль­я­ми, весь пе­ре­ли­ва­ясь раз­но­цвет­ной че­шу­ей, ле­тел...

Дра­кон?!

Крис от изум­ле­ния не ус­пел да­же ис­пу­гать­ся, как дра­кон рез­ко сни­зил­ся и, в по­след­ний раз сверк­нув в лу­чах за­хо­дя­ще­го солн­ца, ис­чез.

Маль­чик оп­ро­ме­тью бро­сил­ся до­мой. Фер­мер Джон вни­ма­тель­но вы­слу­шал его речь, со­стоя­щую из од­них вос­кли­ца­ний, пых­нул труб­кой и про­из­нес не­воз­му­ти­мо:

- Ус­по­кой­ся, ма­лыш! Это - Ойх­хо. На­вер­ное, что-то опять слу­чи­лось в Вол­шеб­ной стра­не. Ве­че­ром мы всё уз­на­ем!

Вре­мя тя­ну­лось, как же­ва­тель­ная ре­зин­ка. Крис не на­хо­дил се­бе мес­та. На­ко­нец он ре­ши­тель­но взял два вед­ра и по­шел на ко­ло­дец, мет­рах в двух­стах от до­ми­ка. На об­рат­ном пу­ти Крис от­ды­хал все­го два раза. Один раз - на по­ло­ви­не до­ро­ги, а дру­гой - уже око­ло до­ма, ста­ра­ясь по­пасть на гла­за де­ду.

Джон за­ме­тил это и ух­мыль­нул­ся в се­дые усы. Он сра­зу раз­га­дал хит­рость вну­ка:

- Де­ло яс­ней яс­но­го. Маль­чиш­ке не тер­пит­ся по­зна­ко­мить­ся с дра­ко­ном, вот он и ста­ра­ет­ся под­ли­зать­ся. В дру­гое вре­мя он и не по­ду­мал бы та­щить­ся по во­ду, ему ведь всё не­ко­гда.

Крис вы­лил во­ду в боч­ку и взял­ся бы­ло ру­бить дро­ва.

Это бы­ло уж слиш­ком. Джон ото­брал у не­го то­пор, про­вор­чав:

- Ос­тавь то­пор в по­кое, ма­лыш! Но­ги еще те­бе здо­ро­во при­го­дят­ся. Иди в дом. Уже тем­не­ет, сей­час бу­дем ужи­нать.

Мис­сис Ан­на на­кры­ла на стол. Кри­сто­фер ел без ап­пе­ти­та. Да­же лю­би­мые пи­рож­ки с ма­ком он про­гло­тил, не по­чув­ст­во­вав вку­са.

На­ко­нец в дверь ти­хонь­ко по­сту­ча­ли, и на по­ро­ге поя­вил­ся че­ло­век рос­том не боль­ше Кри­са, но с длин­ной, ак­ку­рат­но рас­чё­сан­ной бо­ро­дой, в зе­лё­ном мун­ди­ре, рас­ши­том се­реб­ря­ны­ми ни­тя­ми. Он веж­ли­во по­здо­ро­вал­ся с при­сут­ст­вую­щи­ми и по­же­лал при­ят­но­го ап­пе­ти­та.

Крис гля­дел на не­зна­ком­ца во все гла­за, за­быв от вол­не­ния про­гло­тить ку­сок пи­ро­га:

- Так вот они ка­кие, жи­те­ли Вол­шеб­ной стра­ны!

- С бла­го­по­луч­ным при­бы­ти­ем, Дин Ги­ор, про­шу к сто­лу, - при­вет­ли­во улыб­нул­ся мис­тер Смит.

И вот что рас­ска­зал Дин Ги­ор.

В Вол­шеб­ной стра­не в этот день во двор­це пра­ви­те­ля Изум­руд­но­го го­ро­да Стра­ши­ла Муд­рый ув­ле­чён­но изу­чал оче­ред­ной раз­дел эн­цик­ло­пе­дии на бу­к­ву «Й». Он на­ко­нец уго­во­рил во­ро­ну Каг­ги-Карр ис­про­бо­вать чу­дес­ное ле­кар­ст­во - йод.

Во­ро­на со­всем не­дав­но по­ца­ра­па­ла клюв, ко­гда пы­та­лась ух­ва­тить ку­со­чек стек­ла. Он бле­стел, как сол­неч­ный зай­чик, а ока­зал­ся ко­лю­чим, как ёжик. Каг­ги до сих пор бы­ло боль­но ска­зать «Карр».

Стра­ши­ла взял ма­лень­кую де­ре­вян­ную па­лоч­ку, об­мо­тал ват­кой и об­мак­нул в йод. Но толь­ко он хо­тел по­ма­зать во­ро­не клюв (так де­ла­ют ре­бя­там, ко­гда они об­ре­жут па­лец или на­сту­пят, шлё­пая бо­си­ком, на стек­ло), как вдруг в ком­на­те раз­дал­ся стран­ный звук, по­хо­жий и на скрип, и на ка­шель од­но­вре­мен­но.

- Не­у­же­ли йод дей­ст­ву­ет да­же на рас­стоя­нии? - по­ду­мал Стра­ши­ла Муд­рый.

- Нет уж, не бу­ду я ле­чить­ся, ес­ли сам Стра­ши­ла каш­ля­ет от од­но­го за­па­ха! - ре­ши­ла Каг­ги-Карр.

Они по­смот­ре­ли друг на дру­га.

- Это ты ска­за­ла «Стрр»? - спро­сил Стра­ши­ла.

- Нет же, ты сам ска­зал «Кхх»! - воз­ра­зи­ла во­ро­на.

Вдруг опять что-то за­зве­не­ло, за­жуж­жа­ло, как буд­то в ком­на­те спо­ри­ли ко­мар и шмель.

Стра­ши­ла и Каг­ги-Карр удив­лен­но ог­ля­де­лись по сто­ро­нам и на­пе­ре­гон­ки бро­си­лись в угол, где сто­ял не­боль­шой чёр­ный ящик.

- Ра­дио­при­ём­ник! - вдруг вспом­ни­ли они.

И в са­мом де­ле, это ожил ра­дио­при­ём­ник, ко­то­рый ос­та­вил им Иль­сор, вождь ар­за­ков. Ап­па­рат мол­чал уже де­вять лет, с тех са­мых пор, как уле­тел кос­ми­че­ский ко­рабль «Диа­во­на», уно­ся с со­бой ар­за­ков и спя­щих мен­ви­тов.

По­че­му же за­го­во­рил ра­дио­при­ём­ник?

Стра­ши­ла и Каг­ги-Карр за­таи­ли ды­ха­ние, при­слу­ши­ва­ясь. Из при­ём­ни­ка сквозь глу­би­ны кос­мо­са чуть слыш­но до­но­сил­ся го­лос:

- Бел­ли­ор­цы из Вол­шеб­ной стра­ны! Бел­ли­ор­цы из Вол­шеб­ной стра­ны!

Усы­пи­тель­ная во­да не по­дей­ст­во­ва­ла на мен­ви­тов. У них ока­за­лось слиш­ком мно­го брил­ли­ан­то­вых ук­ра­ше­ний. Нам гро­зит смерть у Чёр­ных кам­ней в Ра­ме­рий­ской пус­ты­не. Изум­ру­дов на всех ар­за­ков не хва­тит.

Про­щай­те, дру­зья! Про­щай­те, бра­тья

Вождь ар­за­ков Иль­сор, штур­ман Кау-Рук.

Это тре­вож­ное со­об­ще­ние так по­тряс­ло слу­ша­те­лей, что они сна­ча­ла не мог­ли вы­мол­вить и сло­ва.

Стра­ши­ла в от­чая­нии сжал го­ло­ву так, что из нее по­ка­за­лись бле­стя­щие сталь­ные игол­ки.

- Ос­то­рож­нее, Стра­ши­ла, у те­бя моз­ги вы­ле­за­ют на­ру­жу! - ис­пу­ган­но за­кри­ча­ла Каг­ги. - Вот ес­ли бы нам сей­час по­ле­теть на Ра­ме­рию! То­гда, мо­жет быть, мы смог­ли бы чем-ни­будь по­мочь ар­за­кам и Кау-Ру­ку.

- Хо­ро­шо бы по­мочь, Каг­ги, - от­ве­тил Стра­ши­ла и вздох­нул. - Но да­же ты не смо­жешь до­ле­теть до этой пла­не­ты!

Стра­ши­ла и Каг­ги-Карр огор­чен­но за­ду­ма­лись: «Что же де­лать?»

- Да­вай со­бе­рём всех на­ших дру­зей и по­ду­ма­ем все вме­сте, - вдруг пред­ло­жи­ла ум­ная во­ро­на.

Стра­ши­ла об­ра­до­ва­но со­гла­сил­ся:

- Как же я сам не до­га­дал­ся! На­вер­но, моз­ги за­ту­пи­лись, я слиш­ком мно­го ими се­го­дня поль­зо­вал­ся.

Он по­звал фельд­мар­ша­ла Ди­на Гио­ра и объ­яс­нил ему, что нуж­но сде­лать.

Вско­ре в раз­ные кон­цы Вол­шеб­ной стра­ны, ко всем её пра­ви­те­лям, впри­прыж­ку раз­бе­жа­лись гон­цы - ве­сё­лые ду­бо­ло­мы. Сам же Дин Ги­ор, ак­ку­рат­но уло­жив свою ве­ли­ко­леп­ную длин­ную бо­ро­ду в спе­ци­аль­ный кар­ма­шек, при­ши­тый к мун­ди­ру, на дра­ко­не Ойх­хо вы­ле­тел в штат Кан­зас. Там жи­вут дру­зья, ко­то­рые не раз по­мо­га­ли жи­те­лям Вол­шеб­ной стра­ны в бе­де.

Так за­кон­чил Дин Ги­ор свой рас­сказ.

Джон Смит за­ду­мал­ся:

- Я в та­ких де­лах не­важ­ный со­вет­чик. Моё де­ло - фер­ма. Но обе­щаю, что зав­тра же на­пи­шу Эл­ли. Пусть ра­зы­щет Альф­ре­да Кан­нин­га. Он - баш­ко­ви­тый ма­лый, мо­жет быть, при­ду­ма­ет, как по­мочь ар­за­кам.

Дин Ги­ор по­бла­го­да­рил Джо­на и обе­щал на­вес­тить их че­рез не­де­лю:

- Ес­ли к это­му вре­ме­ни прие­дут Эл­ли и Фред, я и Ойх­хо бу­дем ра­ды дос­та­вить их в Изум­руд­ный го­род.

- Ко­гда вы со­би­рае­тесь в об­рат­ную до­ро­гу?

- На рас­све­те. Ойх­хо не лю­бит при­вле­кать к се­бе вни­ма­ние по­сле то­го, как в не­го с ис­пу­гу паль­ну­ли из ру­жья.

Крис все это вре­мя не­тер­пе­ли­во под­пры­ги­вал на сту­ле, не ре­ша­ясь вме­ши­вать­ся в бе­се­ду взрос­лых. На­ко­нец он не вы­дер­жал и, за­ды­ха­ясь от вол­не­ния, по­про­сил от­пус­тить его с Ди­ном Гио­ром в Вол­шеб­ную стра­ну.

- Ес­ли вы, ко­неч­но, не бу­де­те воз­ра­жать, - роб­ко об­ра­тил­ся маль­чик к фельд­мар­ша­лу.

Дин Ги­ор го­ря­чо под­дер­жал прось­бу Кри­са:

- Все жи­те­ли Вол­шеб­ной стра­ны бу­дут ра­ды по­зна­ко­мить­ся с сы­ном Эл­ли, феи Па­даю­ще­го до­ми­ка.

Джон не­ко­то­рое вре­мя об­ду­мы­вал прось­бу вну­ка. Крис, за­та­ив ды­ха­ние, ждал. На­ко­нец мис­тер Смит со­глас­но кив­нул:

- Хо­ро­шо, пусть ле­тит. Толь­ко при­смот­ри­те там за ним хо­ро­шень­ко, что­бы че­го-ни­будь не на­тво­рил. Этот ма­лыш по про­ка­зам не ус­ту­пит и Ти­му О'Келли. А уж Ти­ма вы знае­те!

Ан­на осу­ж­даю­ще по­ка­ча­ла го­ло­вой:

- Что же мы ска­жем Эл­ли?

- Но она са­ма обе­ща­ла по­ка­зать мне Вол­шеб­ную стра­ну! - вос­клик­нул маль­чу­ган. - А че­рез не­де­лю, к при­ез­ду ма­мы, я вме­сте с Ди­ном Гио­ром вер­нусь до­мой.

Так и по­ре­ши­ли. Крис был на седь­мом не­бе от ра­до­сти: «По­бы­вать в Вол­шеб­ной стра­не! По­ле­теть ту­да на са­мом на­стоя­щем дра­ко­не! Да все ре­бя­та в шко­ле лоп­нут от за­вис­ти!»

- А те­перь жи­во спать! - при­твор­но стро­го при­крик­нул Джон - Я же пой­ду по­за­бо­чусь о дра­ко­не.

Крис не­охот­но ушел, спо­рить на­ка­ну­не отъ­ез­да бы­ло опас­но.

- Бе­да с эти­ми деть­ми, - раз­мыш­ля­ла вслух ба­буш­ка. - Ка­ж­дый так и но­ро­вит сбе­жать из до­ма в Вол­шеб­ную стра­ну. Сна­ча­ла Эл­ли с Фре­дом, по­том Эн­ни с Ти­мом, а вот те­перь еще и Крис.

И она огор­чён­но вздох­ну­ла.

ИС­ЧЕЗ­НО­ВЕ­НИЕ КРИ­СА

Мис­сис Ан­на раз­бу­ди­ла вну­ка, ко­гда за ок­ном бы­ло еще тем­но. Но ед­ва Крис вспом­нил, что сей­час они с Ди­ном Гио­ром по­ле­тят на дра­ко­не в Вол­шеб­ную стра­ну, весь сон у не­го как ру­кой сня­ло. Бы­ст­ро умыв­шись и по­зав­тра­кав, Крис не­тер­пе­ли­во ждал, по­ка фельд­мар­шал рас­чё­сы­вал и лю­бов­но ук­ла­ды­вал в кар­ман мун­ди­ра свою бо­ро­ду. На­ко­нец сбо­ры бы­ли за­кон­че­ны, и все вме­сте по­шли к дра­ко­ну, но­че­вав­ше­му в на­хо­дя­щем­ся не­по­да­лё­ку ов­ра­ге.

Вы­слу­шав по­след­ние на­став­ле­ния мис­сис Смит и по­жав на про­ща­ние ру­ку мис­те­ру Сми­ту, Крис и Дин Ги­ор вска­раб­ка­лись на спи­ну Ойх­хо и удоб­но уст­рои­лись под не­боль­шим зон­том, пред­на­зна­чен­ным для за­щи­ты от до­ж­дя и солн­ца.

Ойх­хо раз­вер­нул свои ог­ром­ные пе­ре­пон­ча­тые кры­лья, взмах­нул ими, под­прыг­нул и плав­но взле­тел, взяв курс на­встре­чу вос­хо­дя­ще­му солн­цу.

Крис с лю­бо­пыт­ст­вом смот­рел вниз. Он ви­дел сра­зу ока­зав­ший­ся ма­лень­ким, слов­но иг­ру­шеч­ным, до­мик Сми­тов и кро­хот­ные фи­гур­ки ма­шу­щих ру­ка­ми лю­дей. Они бы­ст­ро уда­ля­лись, вско­ре со­всем про­пав из ви­ду. Те­перь, на­сколь­ко мож­но бы­ло оки­нуть взгля­дом, под ни­ми про­сти­ра­лась Ве­ли­кая пус­ты­ня, по­хо­жая на жёл­тое мо­ре. Крис обеи­ми ру­ка­ми креп­ко дер­жал­ся за опоя­сы­ваю­щий Ойх­хо ре­мень, к ко­то­ро­му кре­пи­лись рас­тяж­ки зон­та. Кры­лья дра­ко­на бы­ли по­хо­жи на па­ру­са, ту­го на­пол­нен­ные по­пут­ным вет­ром. Крис с удо­воль­ст­ви­ем пред­ста­вил се­бя ка­пи­та­ном даль­не­го пла­ва­ния.

- Пол­ный впе­рёд! - ско­ман­до­вал две­на­дца­ти­лет­ний ка­пи­тан. - Так дер­жать!

Вско­ре Крис за­ме­тил да­ле­ко впе­ре­ди, у са­мо­го го­ри­зон­та, тём­но-си­ние пят­ныш­ки.

- Зем­ля! - ли­кую­ще за­кри­чал он.

- Это Кру­го­свет­ные го­ры, - по­яс­нил Дин Ги­ор.

Ту­да и дер­жал курс Ойх­хо. Он ле­тел бы­ст­ро, со­всем не чув­ст­вуя сво­его гру­за. Го­ры при­бли­жа­лись. Уже мож­но бы­ло раз­ли­чить по­рос­шие ле­сом скло­ны, не­при­ступ­ные от­вес­ные ска­лы и свер­каю­щие снеж­ны­ми шап­ка­ми вер­ши­ны. Вско­ре вни­зу по­ка­зал­ся гро­мад­ный чёр­ный ка­мень, один из тех, ко­то­рые дав­ным-дав­но рас­ста­ви­ла во­круг Вол­шеб­ной стра­ны злая кол­ду­нья Гин­ге­ма.

Дин Ги­ор на­чал рас­ска­зы­вать маль­чи­ку о не­обык­но­вен­ном свой­ст­ве кам­ней при­тя­ги­вать всех, кто ока­жет­ся по­бли­зо­сти...

Крак! Вдруг раз­дал­ся гром­кий звук, по­хо­жий на ру­жей­ный вы­стрел. Это лоп­нул ре­мень, удер­жи­ваю­щий зонт. То ли он не вы­дер­жал энер­гич­ных взма­хов крыль­ев дра­ко­на, то ли - силь­но­го по­ры­ва вет­ра.

Крис, за­слу­шав­шись Ди­на Гио­ра, не ус­пел да­же со­об­ра­зить, в чём де­ло, и со­скольз­нул с дра­ко­на. Хо­ро­шо ещё, что он не вы­пус­тил из рук ре­мень, за ко­то­рый дер­жал­ся. Зонт, под­хва­чен­ный встреч­ным по­то­ком воз­ду­ха, пре­вра­тил­ся в ма­лень­кий па­ра­шют и за­тор­мо­зил па­де­ние Кри­са.

Дин Ги­ор с ужа­сом уви­дел, что маль­чик опус­ка­ет­ся на чёр­ный ка­мень Гин­ге­мы. Ойх­хо сде­лал от­ча­ян­ную по­пыт­ку на ле­ту под­хва­тить Кри­са, но про­мах­нул­ся и ед­ва не вре­зал­ся в зем­лю. Крис Талл при­зем­лил­ся пря­мо на ка­мень и на гла­зах у по­ра­жён­но­го Ди­на Гио­ра ис­чез внут­ри, ос­та­вив сна­ру­жи толь­ко зонт.

Ойх­хо не­сколь­ко раз об­ле­тел во­круг кам­ня, ста­ра­ясь раз­гля­деть, ку­да же про­пал Крис, в то вре­мя, как Дин Ги­ор гром­ко ок­ли­кал маль­чи­ка. Все бы­ло на­прас­но! Ни на пес­ке, ни на кам­не не бы­ло вид­но ни вы­сту­пов, ни ще­лей, где мог бы ук­рыть­ся че­ло­век. Ма­то­во-чёр­ная по­верх­ность кам­ня бы­ла иде­аль­но глад­кой. Крис как сквозь зем­лю про­ва­лил­ся. От­чая­нию не­за­дач­ли­вых пу­те­ше­ст­вен­ни­ков не бы­ло гра­ниц. Фельд­мар­шал го­тов был за­пла­кать, а из глаз Ойх­хо уже вы­ка­ти­лись и упа­ли вниз две круп­ные сле­зин­ки. У дра­ко­на бы­ло боль­шое и доб­рое серд­це. Кро­ме то­го, он очень лю­бил де­тей.

- Что же мы те­перь ска­жем Эл­ли? - пе­чаль­но про­гро­хо­тал Ойх­хо.

По­тра­тив ещё не мень­ше ча­са на без­ус­пеш­ные по­ис­ки маль­чи­ка, они ре­ши­лись ле­теть в Изум­руд­ный го­род, что­бы рас­ска­зать обо всем Стра­ши­ле Му­дро­му, а за­тем вер­нуть­ся и про­дол­жить ро­зы­ски Кри­са. Дин Ги­ор по­клял­ся во что бы то ни ста­ло най­ти его. Эту клят­ву го­ря­чо под­дер­жал и Ойх­хо. Оба они чув­ст­во­ва­ли се­бя ви­но­ва­ты­ми.

В это вре­мя в Изум­руд­ном го­ро­де шли при­го­тов­ле­ния к приё­му гос­тей.

Фа­ра­мант, Страж во­рот, ре­мон­ти­ро­вал по­ло­ман­ные оч­ки. Он встав­лял вза­мен раз­би­тых но­вые изум­руд­ные стек­ла и за­ме­нял за­моч­ки, от ко­то­рых бы­ли по­те­ря­ны клю­чи. Ему по­мо­га­ла Каг­ги-Карр, не­рав­но­душ­ная, как и вся­кая во­ро­на, к бле­стя­щим пред­ме­там. Стра­ши­ла при­во­дил в по­ря­док свою биб­лио­те­ку. Он лю­бов­но вы­ти­рал пыль с книг и ру­ко­пи­сей и рас­став­лял их по ал­фа­ви­ту.

Один за дру­гим воз­вра­ща­лись ве­сё­лые ду­бо­ло­мы и со­об­ща­ли, что пра­ви­те­ли Вол­шеб­ной стра­ны обе­ща­ли сроч­но при­быть в Изум­руд­ный го­род на Боль­шой со­вет.

Го­род­ские са­дов­ни­ки под­го­то­ви­ли ог­ром­ные бу­ке­ты цве­тов. Для ка­ж­дой де­ле­га­ции - их лю­би­мой рас­цвет­ки.

Ого­род­ник Ур­фин Джюс, ко­то­рый по­сле оче­ред­ной не­уда­чи с мар­ра­на­ми пе­ре­вос­пи­тал­ся и да­же от­ка­зал­ся по­мо­гать Арах­не, при­вёз на тач­ке раз­но­об­раз­ные ово­щи, вы­ра­щи­вать ко­то­рые он стал не­пре­взой­дён­ный мас­тер.

Пе­ред во­ро­та­ми плот­ни­ки ус­та­но­ви­ли длин­ные сто­лы, за ко­то­ры­ми мог­ли уме­стить­ся все гос­ти. Сто­лы на­кры­ли раз­но­цвет­ны­ми ска­тер­тя­ми.

Пер­вым при­был Же­лез­ный Дро­во­сек, пра­ви­тель Фио­ле­то­вой стра­ны. За ним - Сме­лый Лев со сво­ей сви­той. На шее Льва был зо­ло­той ошей­ник, а у со­про­во­ж­дав­ших его зве­рей - боль­шие оран­же­вые бан­ты.

Прем Ко­кус прие­хал в си­ней ко­ля­ске, за­пря­жён­ной шес­тёр­кой ло­ша­дей, в гри­вы ко­то­рых бы­ли впле­те­ны си­ние лен­ты. Из Стра­ны ру­до­ко­пов вер­хом на шес­ти­ла­пом при­ска­кал Ру­же­ро, оде­тый в на­ряд­ный го­лу­бой кос­тюм. Ру­до­ко­пы уже дав­но при­вык­ли к днев­но­му све­ту, но им так при­шлось по ду­ше го­лу­бое не­бо, что го­лу­бой цвет стал их лю­би­мым цве­том.

Пред­ста­ви­те­ли мар­ра­нов пред­по­чли ог­нен­но-крас­ный цвет, а жи­те­ли, жи­ву­щие на гра­ни­це Вол­шеб­ной стра­ны и Боль­шой пес­ча­ной пус­ты­ни, - жёл­тый цвет род­но­го пес­ка.

Гос­тей встре­чал сам Стра­ши­ла Муд­рый, вру­чая ка­ж­до­му по бу­ке­ту. Ка­ких толь­ко цве­тов там не бы­ло! Крас­ные ро­зы и оран­же­вые огонь­ки, жёл­тые но­гот­ки и го­лу­бые не­за­буд­ки, си­ние ва­силь­ки и фио­ле­то­вые ко­ло­коль­чи­ки. Бу­ке­ты бы­ли окайм­ле­ны зе­лё­ны­ми ли­сть­я­ми.

Ко­гда все гос­ти рас­по­ло­жи­лись за сто­ла­ми, из-за на­ряд­ных кос­тю­мов, бу­ке­тов цве­тов, ово­щей Джю­са по­ля­на пе­ред во­ро­та­ми го­ро­да ста­ла по­хо­жа на кра­соч­ный ко­вёр, пе­ре­ли­ваю­щий­ся все­ми цве­та­ми ра­ду­ги.

Од­на­ко, не­смот­ря на ра­дость встре­чи, ли­ца дру­зей вы­гля­де­ли оза­бо­чен­ны­ми. Все уже зна­ли о по­лу­чен­ном тре­вож­ном со­об­ще­нии.

Стра­ши­ла по­про­сил всех при­сут­ст­вую­щих вы­ска­зать свои пред­ло­же­ния, как по­мочь ар­за­кам.

- Нам нуж­но по­стро­ить кос­ми­че­ский ко­рабль и сна­ря­дить экс­пе­ди­цию на Ра­ме­рию, - пер­вым ска­зал Прем Ко­кус, пред­во­ди­тель ис­кус­ных мас­те­ров.

- А кро­ме ко­раб­ля нуж­ны храб­ре­цы, ко­то­рые бу­дут уча­ст­во­вать в экс­пе­ди­ции, - про­из­нёс Лев Сме­лый.

- И в гру­ди у них долж­но бить­ся доб­рое и от­важ­ное серд­це, ко­то­рое ра­ди дру­зей по­мо­жет им пре­одо­леть лю­бые труд­но­сти, - до­ба­вил Же­лез­ный Дро­во­сек.

- Я счи­таю, что хо­ро­шая пор­ция моз­гов в та­кой экс­пе­ди­ции не по­ме­ша­ет, - в свою оче­редь до­пол­нил Стра­ши­ла.

Все со­гла­си­лись с эти­ми пред­ло­же­ния­ми. Ко­неч­но, ка­ж­дый втай­не на­де­ял­ся, что вы­бор па­дет на не­го. Ведь в гру­ди ка­ж­до­го жи­те­ля Вол­шеб­ной стра­ны би­лось доб­рое и от­важ­ное серд­це.

- Мы за­бы­ли еще про од­но очень важ­ное де­ло. В со­об­ще­нии го­во­рит­ся, что изум­ру­дов на всех ар­за­ков не хва­тит. Нуж­но сроч­но на­чать до­бы­чу изум­ру­дов для от­прав­ки на Ра­ме­рию, - пред­ло­жил Ру­же­ро, пра­ви­тель Стра­ны ру­до­ко­пов.

- Пра­виль­но, чуть-чуть глав­ное-то не про­во­ро­ни­ли, - ти­хонь­ко про­вор­ча­ла Каг­ги-Карр.

- Мы все по­мо­жем ру­до­ко­пам, - раз­дал­ся друж­ный хор го­ло­сов.

Как раз в это вре­мя на по­ля­ну опус­тил­ся Ойх­хо с Ди­ном Гио­ром на спи­не. Со­брав­шие­ся, ув­ле­чён­ные об­су­ж­де­ни­ем, да­же не за­ме­ти­ли, как он под­ле­тел.

Фельд­мар­шал вы­гля­дел очень рас­стро­ен­ным.

- В чём де­ло? Что слу­чи­лось? - спро­сил Стра­ши­ла.

И Ди­ну Гио­ру, к его глу­бо­ко­му сму­ще­нию, при­шлось рас­ска­зать о том, что Крис, сын феи Эл­ли, бес­след­но про­пал у чёр­но­го кам­ня Гин­ге­мы.

Все бы­ли по­тря­се­ны этим стран­ным ис­чез­но­ве­ни­ем. Каг­ги-Карр по­ка­ча­ла го­ло­вой и осу­ж­даю­ще по­смот­ре­ла на дра­ко­на:

- Вот по­сла­ли рас­тя­пу. Со мной бы маль­чу­ган не про­пал. Нет уж, мал зо­лот­ник, да до­рог... - крас­но­ре­чи­во го­во­рил ее взгляд.

Ойх­хо мол­ча опус­тил го­ло­ву.

Стра­ши­ла тот­час же при­сту­пил к ор­га­ни­за­ции экс­пе­ди­ции по по­ис­ку Кри­са.

Же­лез­ный Дро­во­сек и сам Стра­ши­ла по­ле­те­ли на дра­ко­не, что­бы по го­ря­чим сле­дам ос­мот­реть ме­сто про­ис­ше­ст­вия. Каг­ги-Карр ле­те­ла впе­ре­ди, опо­ве­щая всех встреч­ных о про­пав­шем маль­чи­ке.

Ско­ро вся Вол­шеб­ная стра­на уже зна­ла об ис­чез­но­ве­нии Кри­са.

В КА­МЕН­НОЙ ЛО­ВУШ­КЕ

Крис по­чув­ст­во­вал, что он стре­ми­тель­но па­да­ет. От стра­ха гла­за са­ми за­жму­ри­лись. Но в сле­дую­щее мгно­ве­ние маль­чик ощу­тил силь­ный ры­вок. Это воз­дух на­пол­нил ку­пол зон­та. Па­де­ние зна­чи­тель­но за­мед­ли­лось. За­то Кри­са те­перь ста­ло силь­но рас­ка­чи­вать, как иг­ру­шеч­но­го кло­уна на ве­рё­воч­ке. Ведь у зон­та не бы­ло верх­не­го от­вер­стия, как у на­стоя­ще­го па­ра­шю­та. По­это­му при сни­же­нии воз­дух вы­хо­дил то с од­но­го, то с дру­го­го края ку­по­ла.

Крис вспом­нил, что точ­но так же рас­ка­чи­ва­лась кош­ка, ко­то­рую они как-то спус­ти­ли со школь­ной кры­ши. Толь­ко па­ра­шют был по­мень­ше и сде­лан из бе­чё­вок и ска­тер­ти, ко­то­рую он ста­щил из до­ма. Ощу­ще­ние, ко­то­рое Крис сей­час ис­пы­ты­вал, бы­ло не из при­ят­ных. Те­перь-то он от всей ду­ши по­со­чув­ст­во­вал кош­ке.

Вне­зап­но Крис ощу­тил силь­ный по­рыв вет­ра. Это со­всем близ­ко, ед­ва не за­дев его, про­мчал­ся Ойх­хо. Зонт стал рас­ка­чи­вать­ся ещё силь­нее, маль­чу­ган - опус­кать­ся бы­ст­рее. Крис по­чув­ст­во­вал, что его не­удер­жи­мо при­тя­ги­ва­ет к чёр­но­му кам­ню, и вы­пус­тил из рук ре­мень, пы­та­ясь ими за­щи­тить­ся от уда­ра о ка­мень. Уда­ра не по­сле­до­ва­ло! Он, слов­но в яму, про­ва­лил­ся внутрь и ос­та­но­вил­ся.

Не­ко­то­рое вре­мя маль­чу­ган ви­сел не­под­виж­но в воз­ду­хе с за­кры­ты­ми гла­за­ми, при­хо­дя в се­бя по­сле та­ко­го не­ожи­дан­но­го па­де­ния.

Ко­гда, на­ко­нец, он от­крыл гла­за и не­мно­го ос­мот­рел­ся, то уви­дел, что ока­зал­ся в боль­шом ка­мен­ном ко­лод­це. Да­же рас­ки­нув ру­ки в сто­ро­ны, он ед­ва мог кос­нуть­ся сте­нок кон­чи­ка­ми паль­цев.

- Ин­те­рес­но, по­че­му это я не па­даю вниз, на дно ко­лод­ца, - уди­вил­ся Крис. - По­жа­луй, по­ка со­всем не упал, нуж­но вы­би­рать­ся от­сю­да.

Крис по­че­му-то не ощу­щал тя­же­сти сво­его те­ла и мог па­рить в воз­ду­хе, как кос­мо­навт в не­ве­со­мо­сти. Вы­со­ко ввер­ху вид­не­лось све­то­вое пят­но.

«На­вер­но, это вход ко­лод­ца, в ко­то­рый я упал», - по­ду­мал Крис.

Он вы­тя­нул ру­ки в сто­ро­ны, ста­ра­ясь кос­нуть­ся сте­нок. Од­ной ру­ке это уда­лось. Крис смог чуть-чуть, со­всем не­за­мет­ным дви­же­ни­ем от­толк­нуть­ся от стен­ки и тот­час по­чув­ст­во­вал, что дос­тал до стен­ки дру­гой ру­кой, но уже бо­лее уве­рен­но, поч­ти всей ла­до­нью. Крис про­вел этой ру­кой вдоль стен­ки, пы­та­ясь хоть не­мно­го про­дви­нуть­ся впе­рёд. И про­дви­нул­ся поч­ти на пол­мет­ра. Так, от­тал­ки­ва­ясь то од­ной, то дру­гой ла­дош­кой, он плыл от стен­ки к стен­ке, про­би­ра­ясь по­нем­но­гу ко вхо­ду. По­сте­пен­но это ста­но­ви­лось все лег­че и лег­че. Мо­жет, ска­зы­вал­ся при­об­ре­тае­мый с ка­ж­дым дви­же­ни­ем опыт, а мо­жет, ко­ло­дец на­чал по­нем­но­гу су­жать­ся...

Ко­неч­но же, ни Крис, ни Ойх­хо, да и ни­кто из жи­те­лей Вол­шеб­ной стра­ны не знал, что это был не ка­мень Гин­ге­мы, а ка­мень, соз­дан­ный са­мим Гур­ри­ка­пом. Ко­гда он поя­вил­ся, во всей ок­ру­ге не бы­ло ни од­ной жи­вой ду­ши, ко­то­рая мог­ла бы уви­деть это, за­пом­нить и пе­ре­дать дру­гим. По­это­му све­де­ния о кам­не не по­па­ли да­же в ле­то­пи­си гно­мов. А ведь они, ка­за­лось, зна­ли и за­но­си­ли в свои пер­га­мент­ные свит­ки со­б­ра­ния о всех ма­ло-маль­ски зна­чи­мых со­бы­ти­ях.

Уже мно­го поз­же кол­ду­нья Гин­ге­ма, про­би­ра­ясь из Боль­шо­го ми­ра в Вол­шеб­ную стра­ну, об­на­ру­жи­ла этот ка­мень, ко­гда он на­креп­ко при­тя­нул злую кол­ду­нью к се­бе. Но по­пасть в тон­нель, да­же ес­ли бы Гин­ге­ма за­бра­лась на верх кам­ня, она бы не смог­ла. В те вре­ме­на ко­ло­дец был креп­ко-на­креп­ко за­крыт ка­мен­ной крыш­кой, ко­то­рая, ви­ди­мо за ты­ся­че­ле­тия раз­ру­ши­лась под дей­ст­ви­ем во­ды и вет­ра, ноч­но­го ле­де­ня­ще­го хо­ло­да и днев­ной па­ля­щей жа­ры. Гин­ге­ма, не об­на­ру­жив внут­рен­не­го сек­ре­та, по­за­им­ст­во­ва­ла толь­ко внеш­нее свой­ст­во кам­ня при­тя­ги­вать всех, кто пы­тал­ся про­ник­нуть в Вол­шеб­ную стра­ну. На­ско­ро со­ору­див не­боль­шой смерч, в ко­то­рых она по­ни­ма­ла толк, и уда­лив­шись на безо­пас­ное рас­стоя­ние, Гин­ге­ма с по­мо­щью сво­их кол­дов­ских шту­чек ок­ру­жи­ла Вол­шеб­ную стра­ну це­лой це­пью та­ких кам­ней, что­бы ни од­на жи­вая ду­ша не смог­ла боль­ше по­пасть ту­да и по­ме­шать ей по­ве­ле­вать этим бла­го­дат­ным кра­ем.

Рас­по­знать сре­ди них ка­мень Гур­ри­ка­па мож­но бы­ло толь­ко вбли­зи по от­сут­ст­вию над­пи­си, ко­то­рой Гин­ге­ма снаб­ди­ла ка­ж­дый свой ка­мень из при­су­щих ей за­вис­ти и хва­стов­ст­ва.

Впо­след­ст­вии кол­ду­нья не­од­но­крат­но пы­та­лась раз­га­дать, от­ку­да взял­ся и за­чем ну­жен этот не­обыч­ный ка­мень, но так и не смог­ла прий­ти ни к ка­ко­му дру­го­му вы­во­ду, кро­ме то­го что он дол­жен слу­жить ло­вуш­кой не­ос­то­рож­ным пут­ни­кам.

По­ка мы с ва­ми вспо­ми­на­ли эту ста­ро­дав­нюю ис­то­рию, Крис ока­зал­ся у са­мо­го вер­ха ко­лод­ца. Ух­ва­тив­шись за края, он под­тя­нул­ся на ру­ках, вы­су­нул на­ру­жу го­ло­ву и ог­ля­дел­ся.

Вда­ли маль­чик уви­дел мед­лен­но, слов­но не­хо­тя, ле­тя­ще­го к Кру­го­свет­ным го­рам дра­ко­на Ойх­хо, в спи­ну ко­то­ро­го креп­ко вце­пил­ся ед­ва раз­ли­чи­мый че­ло­ве­чек. Крис по­нял, что те­перь он ос­тал­ся со сво­ей бе­дой один на один.

Со сто­ро­ны это по­ка­за­лось бы стран­ным и да­же жут­ко­ва­тым. Из кам­ня тор­ча­ла го­ло­ва маль­чи­ка. Го­ло­ва бы­ла жи­вой. Она мед­лен­но по­во­ра­чи­ва­лась из сто­ро­ны в сто­ро­ну. Го­лу­бые гла­за удив­лён­но раз­гля­ды­ва­ли все во­круг. Ве­те­рок раз­ве­вал свет­лые во­ло­сы.

Крис, по­ду­мав об этом, прыс­нул со сме­ху. Уны­вать бы­ло не в его пра­ви­лах. Кро­ме то­го, маль­чик пом­нил, что Фред Кан­нинг и Тим О'Келли вы­би­ра­лись и не из та­ких пе­ре­де­лок. Да и дру­зья из Вол­шеб­ной стра­ны, ко­неч­но же, не бро­си­ли его в бе­де, а по­ле­те­ли за под­мо­гой. Упер­шись ру­ка­ми о ка­мень, он смог поч­ти по по­яс вы­су­нуть­ся из ка­мен­ной но­ры. Но чем даль­ше Крис ста­рал­ся вы­лез­ти, тем тя­же­лей это бы­ло де­лать. Ко­ло­дец втя­ги­вал его на­зад, как маг­нит. Паль­цы раз­жа­лись, маль­чу­ган стре­ми­тель­но, как буд­то им вы­стре­ли­ли из ро­гат­ки, сно­ва по­ле­тел вниз.

Да, ока­зы­ва­ет­ся, пу­те­ше­ст­вие в Вол­шеб­ную стра­ну мо­жет обер­нуть­ся не толь­ко раз­вле­че­ни­ем, но и боль­шой не­при­ят­но­стью. Впро­чем, ес­ли вспом­нить рас­ска­зы ма­те­ри, то все при­клю­че­ния на­чи­на­лись имен­но с не­при­ят­но­стей. Рань­ше Крис как-то не об­ра­щал на это осо­бо­го вни­ма­ния.

Маль­чи­ку ка­за­лось, что про­шло уже мно­го-мно­го вре­ме­ни с тех пор, как он с Ди­ном Гио­ром от­пра­вил­ся в Изум­руд­ный го­род. Крис с со­жа­ле­ни­ем вспом­нил о мо­ло­ке, не­до­пи­том се­го­дня ут­ром, и об узел­ке со сне­дью, ко­то­рый ба­буш­ка со­бра­ла им в до­ро­гу.

«Что же де­лать?» - раз­мыш­лял Крис. При­знать­ся, ему не очень хо­те­лось с пер­во­го же раза пред­стать по­сме­ши­щем пе­ред жи­те­ля­ми Вол­шеб­ной стра­ны. Со­гла­си­тесь, не так уж при­ят­но, ко­гда те­бя на ви­ду у всех вы­тас­ки­ва­ют из но­ры, как на­шко­див­ше­го ко­тён­ка из-под кро­ва­ти.

«Нуж­но во что бы то ни ста­ло вы­брать­ся са­мо­му! - ре­шил маль­чик. - Ку­да же дви­гать­ся?»

На этот раз его за­бро­си­ло так да­ле­ко, что не бы­ло вид­но да­же сла­бо­го све­та от вхо­да ко­лод­ца. По­сле ми­нут­но­го ко­ле­ба­ния Крис ре­шил до­б­рать­ся до дна ко­лод­ца, да­же ес­ли он ока­жет­ся без­дон­ным.

«Мо­жет, есть вто­рой вы­ход из кам­ня», - с на­де­ж­дой по­ду­мал Крис.

Маль­чик раз­вер­нул­ся и ос­то­рож­но дви­нул­ся в про­ти­во­по­лож­ную сто­ро­ну.

Мед­лен­но, ощу­пы­вая ру­ка­ми про­стран­ст­во впе­ре­ди се­бя, что­бы не стук­нуть­ся го­ло­вой о дно, Кри­сто­фер Талл про­би­рал­ся все даль­ше и даль­ше впе­рёд, в глубь ко­лод­ца. Так про­дол­жа­лось до­воль­но дол­го.

На­ко­нец впе­ре­ди за­брез­жил стран­ный го­лу­бо­ва­тый свет. Он уви­дел вда­ли мно­же­ст­во огонь­ков, по­хо­жих на свет­ляч­ки. Это они слег­ка ос­ве­ща­ли тон­нель.

Сна­ча­ла Крис очень уди­вил­ся, но по­том его осе­ни­ло: «Мо­жет, это звез­ды! На­вер­ное, на ули­це уже стем­не­ло. По­хо­же, что тон­нель при­вел ме­ня вверх, на вер­ши­ну дру­го­го чёр­но­го кам­ня. Мо­жет быть, там бу­дет лег­че вы­брать­ся на­ру­жу».

Вдруг он по­чув­ст­во­вал, что стал дви­гать­ся впе­рёд, всё бы­ст­рее и бы­ст­рее. Те­перь тон­нель, ка­за­лось, по­мо­га­ет ему. Крис по­пы­тал­ся ос­та­но­вить­ся, но не смог. Ру­ки сколь­зи­ли по глад­ким стен­кам ко­лод­ца. Стре­ми­тель­но про­мчав­шись еще не­мно­го, он проб­кой вы­ско­чил на­ру­жу и, про­ле­тев не­сколь­ко мет­ров, шлёп­нул­ся на пе­сок. Ко­гда под­ня­тая им пыль осе­ла, Крис уви­дел, что на­хо­дит­ся не­по­да­лё­ку от боль­шой ска­лы. Бы­ло очень ти­хо. А над го­ло­вой, вы­со­ко в не­бе, све­ти­ло солн­це, за­ли­вая ок­ре­ст­но­сти мяг­ким се­реб­ри­стым све­том.

НА ЧУ­ЖОЙ ПЛА­НЕ­ТЕ

Крис встал, от­рях­нул­ся и по­тёр ушиб­лен­ное ме­сто. «Этот ка­мень обо­шёл­ся со мной не слиш­ком-то уч­ти­во. Сна­ча­ла за­тя­нул в ка­кой-то ко­ло­дец, а по­том, про­тив мое­го же­ла­ния, вы­толк­нул от­ту­да в дру­гом, со­всем не­зна­ко­мом мес­те, - оби­жен­но раз­мыш­лял не­за­дач­ли­вый пу­те­ше­ст­вен­ник. - Лю­бо­пыт­ная шту­ко­ви­на. Ре­бя­та в клас­се про­сто лоп­нут от за­вис­ти, ко­гда уз­на­ют... - Тут Крис зап­нул­ся. - Да, но что­бы рас­ска­зать им, я дол­жен сна­ча­ла вер­нуть­ся на­зад, в Кан­зас. Нуж­но най­ти эту ды­ру, из ко­то­рой ме­ня вы­толк­ну­ли. Кро­ме ска­лы, вбли­зи не вид­но ни­че­го под­хо­дя­ще­го, от­ку­да мож­но сва­лить­ся!»

Крис ус­та­вил­ся на ска­лу: «Ни­ка­ко­го от­вер­стия не вид­но. Прав­да, мне этот фо­кус уже по­ка­зы­ва­ли!»

Он стал ос­то­рож­но при­бли­жать­ся к ней. Прой­дя не­сколь­ко мет­ров, Крис с удив­ле­ни­ем за­ме­тил, что, хо­тя шёл пря­мо, ска­ла ока­за­лась сле­ва от не­го. Крис сно­ва на­пра­вил­ся к ска­ле. На этот раз она ос­та­лась спра­ва, на том же рас­стоя­нии. По­сле не­сколь­ких без­ус­пеш­ных по­пы­ток маль­чик убе­дил­ся, что, как бы он ни ста­рал­ся по­дой­ти к ска­ле, ему это не уда­ёт­ся.

«Всё яс­но, на­зад ме­ня при­ни­мать не со­би­ра­ют­ся, - Крис сел на пе­сок и за­ду­мал­ся. - А что, ес­ли сде­лать под­коп. Мо­жет быть, уда­ст­ся по­доб­рать­ся к этой не­дот­ро­ге, вы­рыв под­ход в пес­ке».

Он на­чал рас­ка­пы­вать пе­сок сна­ча­ла ру­ка­ми, а по­том по­пав­шим­ся под ру­ку пло­ским ка­меш­ком ве­ли­чи­ной с ла­донь. Че­рез пол­ча­са уже бы­ла го­то­ва ка­нав­ка, в ко­то­рую маль­чик мог улечь­ся во весь рост. Кри­сто­фер ото­шёл не­мно­го на­зад, что­бы про­ве­рить, пра­виль­но ли он ко­па­ет. Ока­за­лось, что ли­ния, вдоль ко­то­рой рас­по­ло­же­на его ка­нав­ка, опять от­кло­ни­лась в сто­ро­ну от ска­лы.

Ни­ка­кой на­де­ж­ды на воз­вра­ще­ние не ос­та­ва­лось. Крис по­доз­ри­тель­но шмыг­нул но­сом. Он был со­всем один, без еды и пи­тья, в чу­жой се­реб­ри­стой пус­ты­не под не­при­выч­ным солн­цем.

Маль­чик в от­чая­нии по­гля­дел по сто­ро­нам, пы­та­ясь уви­деть хо­тя бы не­боль­шую тень, что­бы спря­тать­ся от сол­неч­ных лу­чей. Кро­ме его соб­ст­вен­ной, там бы­ла тень толь­ко от зло­по­луч­ной ска­лы. Сей­час она как раз па­да­ла на вы­ры­тую с та­ким тру­дом, но со­всем бес­по­лез­ную ка­нав­ку. Крис лёг в нее, под­ло­жив ру­ки под го­ло­ву, и за­крыл гла­за. Ему вспом­ни­лось всё, что с ним се­го­дня про­изош­ло.

Ко­ло­дец, Ве­ли­кая пус­ты­ня, по­лёт на дра­ко­не. Пе­ред ним, лас­ко­во улы­ба­ясь, стоя­ла ба­буш­ка Ан­на. Она про­тя­ги­ва­ла круж­ку хо­лод­но­го мо­ло­ка и пи­ро­жок с ма­ком...

Утом­лён­ный жа­рой и днев­ны­ми впе­чат­ле­ния­ми маль­чу­ган креп­ко спал.

Про­снул­ся он от ощу­ще­ния, что на не­го кто-то при­сталь­но смот­рит. Крис Талл ос­то­рож­но при­от­крыл гла­за. На са­мом краю его убе­жи­ща стоя­ли два че­ло­ве­ка. Они бы­ли оде­ты в длин­ные го­лу­бые пла­щи, на го­ло­ве - го­лу­бые бе­ре­ты, на но­гах - го­лу­бые баш­ма­ки с чёр­ны­ми пряж­ка­ми. Го­лу­бо­ва­тый от­те­нок ко­жи при­да­вал ли­цам этих лю­дей су­ро­вый, за­стыв­ший вид. Гла­за с чёр­ны­ми не­под­виж­ны­ми зрач­ка­ми ус­та­ви­лись на Кри­са. Взгля­ды их встре­ти­лись. Об­на­ру­жив, что маль­чик про­снул­ся, один из не­зна­ком­цев про­из­нёс во­про­си­тель­но:

- Ран­гут Тар?

Крис не по­нял во­про­са, за­дан­но­го на не зна­ко­мом ему язы­ке, но, что­бы не по­ка­зать­ся не­веж­ли­вым, под­нял­ся и вы­лез из ямы.

- Ванг Тар? - опять спро­сил его тот же че­ло­век.

Крис по­жал пле­ча­ми:

- Я вас не по­ни­маю. Ме­ня зо­вут Кри­сто­фер Талл. Я из Кан­за­са.

Не­зна­ком­цы пе­ре­гля­ну­лись, о чём-то пе­ре­го­во­ри­ли ме­ж­ду со­бой и жес­та­ми по­ка­за­ли маль­чи­ку, что он дол­жен ид­ти с ни­ми.

Крис и не воз­ра­жал. Всё-та­ки пе­ред ним бы­ли жи­вые лю­ди. Это луч­ше, чем ос­та­вать­ся но­чью од­но­му в не­зна­ко­мом мес­те.

- Толь­ко дай­те сна­ча­ла, по­жа­луй­ста, по­пить, - по­про­сил он и по­ка­зал жес­та­ми, как буд­то пьёт из круж­ки.

Вто­рой че­ло­век, оче­вид­но, по­мощ­ник или под­чи­нён­ный, от­ки­нул по­лу пла­ща, от­стег­нул от рем­ня пло­скую квад­рат­ную ко­ро­боч­ку и про­тя­нул её Кри­су. Крис взял её, по­вер­тел в ру­ках. На крыш­ке он об­на­ру­жил кноп­ку и не­боль­шое от­вер­стие.

«Бы­ла не бы­ла, по­про­бую, что за сна­до­бье. Не уми­рать же от жа­ж­ды», - ре­шил Крис, при­ста­вив фляж­ку ко рту, и на­жал кноп­ку.

Жид­кость, на­хо­дя­щая­ся внут­ри, бы­ла про­хлад­ной и име­ла ки­сло­ва­тый, вя­жу­щий прив­кус. Она сра­зу ос­ве­жи­ла пе­ре­со­хшее гор­ло и уто­ли­ла жа­ж­ду.

Они тро­ну­лись в путь, на­прав­ля­ясь к стоя­щей не­по­да­лё­ку ма­ши­не, по­хо­жей на вер­то­лёт. Лю­ди в го­лу­бых пла­щах по­мог­ли Кри­су взо­брать­ся внутрь по ле­сен­ке и под­ня­лись са­ми. Стар­ший из них сел за штур­вал.

Вер­то­лёт под­нял­ся в воз­дух, раз­вер­нул­ся и, су­дя по за­хо­дя­ще­му солн­цу, по­ле­тел пря­мо на се­вер.

Крис смот­рел в ил­лю­ми­на­тор, ста­ра­ясь за­пом­нить до­ро­гу, и ви­дел од­ну и ту же уже зна­ко­мую кар­ти­ну: тор­ча­щие кое-где ска­лы, ред­кие кус­ти­ки и мно­го-мно­го пес­ка. При­мер­но че­рез час впе­ре­ди по­ка­за­лись ка­кие-то строе­ния. По внеш­не­му ви­ду и цве­ту они на­по­ми­на­ли всё те же ска­лы.

«Го­род», - по­нял Крис.

Вер­то­лёт при­зем­лил­ся на не­боль­шой пло­щад­ке пе­ред од­ним из зда­ний. Не­смот­ря на не­при­выч­ную фор­му, вбли­зи дом по­ка­зал­ся Кри­су да­же кра­си­вым. Цвет­ные ок­на при­да­ва­ли ему на­ряд­ный вид.

Крис вме­сте с од­ним из со­про­во­ж­дав­ших вы­шел из ма­ши­ны и во­шёл в дом.

Под­няв­шись по ши­ро­кой ле­ст­ни­це, они во­шли в не­боль­шую ком­на­ту. У про­ти­во­по­лож­ной сте­ны за сто­лом си­дел ещё один чу­же­стра­нец.

Его на­ряд­ный мун­дир и гроз­ный вид под­ска­за­ли Кри­су, что это са­мый стар­ший из ино­стран­цев.

Про­вод­ник что-то ко­рот­ко до­ло­жил сво­ему на­чаль­ни­ку. Тот вы­слу­шал и вни­ма­тель­но ос­мот­рел Кри­са с го­ло­вы до ног.

- Ран­гут Тар, ванг ганг? - раз­дал­ся рез­кий, слов­но ок­рик, во­прос.

Крис по­жал пле­ча­ми и по­вто­рил то же са­мое, что го­во­рил тем дво­им.

Че­ло­век вни­ма­тель­но вы­слу­шал, по­ду­мал не­мно­го и сно­ва вы­стре­лил во­про­сом:

- Тар эр Бел­лио­ра?

Что-то зна­ко­мое по­слы­ша­лось Кри­су.

«Бел­лио­ра... Да ведь имен­но так, по сло­вам Ди­на Гио­ра, на­зы­ва­ли Зем­лю при­шель­цы с дру­гой пла­не­ты. Не­у­же­ли они вер­ну­лись, что­бы сно­ва за­вое­вать Вол­шеб­ную стра­ну! Но то­гда от­ку­да взя­лись эти се­реб­ри­стые кус­ты и тра­ва, этот го­род со стран­ны­ми, по­хо­жи­ми на ска­лы до­ма­ми, - раз­мыш­лял маль­чик.»

Крис мыс­лен­но пе­ре­би­рал од­но за дру­гим те не­по­нят­ные яв­ле­ния, с ко­то­ры­ми он столк­нул­ся за ми­нув­ший день. Вдруг у не­го мельк­ну­ла не­ве­ро­ят­ная, но объ­яс­няю­щая всё про­ис­шед­шее до­гад­ка:

«Не­у­же­ли я ка­ким-то не­по­нят­ным об­ра­зом, че­рез тон­нель в вол­шеб­ном кам­не Гин­ге­мы по­пал на Ра­ме­рию!»

По­ра­жён­ный этой мыс­лью, Крис по­след­ние сло­ва про­из­нёс вслух.

- Янг, Ра­ме­рия! - бы­ст­ро под­твер­дил на­чаль­ник, об­ра­до­ван­ный тем, что на­ко­нец-то ус­лы­шал хоть од­но зна­ко­мое сло­во.

Но боль­ше, как он ни ста­рал­ся, ни­че­го вра­зу­ми­тель­но­го от плен­ни­ка до­бить­ся не уда­лось.

- Сванг! - при­ка­зал он сво­ему под­чи­нён­но­му.

Кри­са уве­ли и за­пер­ли в не­боль­шой ком­на­те, вся об­ста­нов­ка ко­то­рой со­стоя­ла из кро­ва­ти, сто­ла и сту­ла. На сто­ле бы­ли две та­рел­ки с ка­кой-то не­зна­ко­мой пи­щей и квад­рат­ная круж­ка, на­пол­нен­ная про­зрач­ной жид­ко­стью. Ок­но бы­ло за­бра­но ме­тал­ли­че­ской ре­шёт­кой.

«Тюрь­ма», - до­га­дал­ся Крис.

На­чаль­ник мен­вит­ской по­ли­ции Тин Арг этим же ве­че­ром по­про­сил ау­ди­ен­ции у Вер­хов­но­го пра­ви­те­ля Гван-Ло. При­чи­ной по­слу­жи­ла на­ход­ка двух пат­руль­ных по­ли­цей­ских. Об­ле­тая свой уча­сток Ра­ме­рий­ской пус­ты­ни, они об­на­ру­жи­ли спя­ще­го маль­чи­ка. Внеш­ний вид и оде­ж­да бы­ли не­обыч­ны­ми, яв­но вы­да­вая в нём чу­же­стран­ца. Не­по­ни­ма­ние мен­вит­ско­го язы­ка, вы­яв­лен­ное при до­про­се, ук­ре­пи­ло по­доз­ре­ние Ти­на Ар­га, что пой­ман ла­зут­чик.

На­чаль­ник по­ли­ции знал, что Гван-Ло всех и ка­ж­до­го по­доз­ре­ва­ет в за­го­во­ре. По­им­ка же ино­стран­ца мог­ла оз­на­чать, что по­ку­ша­ют­ся не толь­ко на Вер­хов­но­го пра­ви­те­ля, но и на са­му Ра­ме­рию. К то­му же за по­след­нее вре­мя по­доз­ри­тель­ность Гван-Ло зна­чи­тель­но уси­ли­лась.

Со­всем не­дав­но вер­нул­ся кос­ми­че­ский ко­рабль «Диа­во­на», по­слан­ный мно­го лет на­зад для за­вое­ва­ния пла­не­ты Бел­лио­ра. Из сек­рет­но­го док­ла­да ру­ко­во­ди­те­ля экс­пе­ди­ции ге­не­ра­ла Ба­ан-Ну ста­ло из­вест­но, что эта пла­не­та на­се­ле­на су­ще­ст­ва­ми-не­ви­дим­ка­ми и страш­ны­ми чу­до­ви­ща­ми: ор­ла­ми, ве­ли­чи­ной с вер­то­лёт, и ве­ли­ка­на­ми, рос­том с мно­го­этаж­ный дом. Да­же ве­щи не все­гда под­чи­ня­ют­ся сво­им хо­зяе­вам. Са­мым же стран­ным бы­ло то, что ни­кто из мен­ви­тов не пом­нил, как ко­рабль по­ки­нул Бел­лио­ру. Но да­же это бы­ло не са­мым страш­ным для Вер­хов­но­го пра­ви­те­ля.

Глав­ное, что, по уве­ре­нию ге­не­ра­ла, на Бел­лио­ре не­ко­то­рые из ар­за­ков от­ка­зы­ва­лись вы­пол­нять при­ка­зы мен­ви­тов. Де­ло пах­ло го­су­дар­ст­вен­ным пре­сту­п­ле­ни­ем. Ещё на ко­раб­ле Ба­ан-Ну ре­шил по­сле при­бы­тия на Ра­ме­рию аре­сто­вать и до­про­сить всех ар­за­ков. Од­на­ко по­сле при­зем­ле­ния ар­за­ки вме­сте с Иль­со­ром, слу­гой ге­не­ра­ла, ис­чез­ли, как буд­то зна­ли о на­ме­ре­ни­ях мен­ви­тов. Кто мог рас­ска­зать им об этом? По­доз­ре­ние па­ло на штур­ма­на Кау-Ру­ка, ко­то­рый, по мне­нию Ба­ан-Ну, слиш­ком хо­ро­шо от­но­сил­ся к ар­за­кам. Штур­ма­на аре­сто­ва­ли, но он ни в чём не при­знал­ся, ут­вер­ждая, что то­же ни­че­го не пом­нит. В кон­це кон­цов его вы­пус­ти­ли на сво­бо­ду, но ус­та­но­ви­ли тай­ную слеж­ку за ка­ж­дым ша­гом, на­де­ясь че­рез Кау-Ру­ка най­ти бе­жав­ших ар­за­ков. Од­на­ко все по­пыт­ки бы­ли по­ка без­ус­пеш­ны­ми. В свя­зи с эти­ми со­бы­тия­ми по­яв­ле­ние чу­же­стран­ца бы­ло в выс­шей сте­пе­ни по­доз­ри­тель­ным. По дан­ным служ­бы на­блю­де­ния за кос­мо­сом, в по­след­ние го­ды ни один ко­рабль, кро­ме «Диа­во­ны», не со­вер­шал по­сад­ку на Ра­ме­рии. Зна­чит, этот маль­чиш­ка мог при­ле­теть, спря­тав­шись или спря­тан­ный, толь­ко на ней!

Тин Арг не со­мне­вал­ся, что за его по­им­ку Вер­хов­ный пра­ви­тель по­жа­лу­ет сво­ему вер­но­му слу­ге выс­ший ра­ме­рий­ский ор­ден - ор­ден Солн­ца.

Гван-Ло бла­го­склон­но при­нял на­чаль­ни­ка по­ли­ции. Вы­слу­шав до­не­се­ние, он дей­ст­ви­тель­но обе­щал на­гра­дить Ти­на Ар­га, но толь­ко в том слу­чае, ес­ли ла­зут­чик при­зна­ет­ся, как и за­чем он при­ле­тел на Ра­ме­рию.

Об­ра­до­ван­ный по­ли­цей­ский ре­шил во что бы то ни ста­ло до­бить­ся от маль­чиш­ки это­го при­зна­ния, ис­поль­зо­вав в ка­че­ст­ве пе­ре­во­дчи­ка го­во­ря­щую ма­ши­ну, ко­то­рую экс­пе­ди­ция Ба­ан-Ну при­вез­ла с Бел­лио­ры.

КРИС НА­ХО­ДИТ ДРУ­ЗЕЙ

Ра­но ут­ром на­чаль­ник мен­вит­ской по­ли­ции Тин Арг вы­звал сво­его бли­жай­ше­го по­мощ­ни­ка Ала Ча­ла и при­ка­зал от­вес­ти плен­ни­ка в клет­ку стра­ха, ус­та­нов­лен­ную в со­сед­ней тем­ной ком­на­те.

- При­го­то­вить­ся! - ско­ман­до­вал Ап Чал. - Че­ты­ре бу­ки!

В та­ких еди­ни­цах из­ме­рял страх Тин Арг.

Чет­ве­ро по­ли­цей­ских, по од­но­му с ка­ж­дой сто­ро­ны клет­ки, ус­та­ви­лись на маль­чи­ка не­под­виж­ным, тя­жё­лым взгля­дом чёр­ных глаз.

Крис сто­ял по­се­ре­ди­не и та­ра­щил гла­за, ста­ра­ясь хоть что-ни­будь раз­гля­деть в кро­меш­ной тьме. Вне­зап­но он сно­ва, как и то­гда в ка­нав­ке, по­чув­ст­во­вал, что на не­го смот­рят. Хо­тя Крис до­ма не бо­ял­ся тем­но­ты и мог но­чью спать один в ком­на­те, сей­час он по­чув­ст­во­вал страх. Кри­су ста­ло ка­зать­ся, что в ка­ж­дом уг­лу при­таи­лось чу­до­ви­ще или при­ви­де­ние.

- Две­на­дцать бук! - при­ка­зал по­мощ­ник на­чаль­ни­ка по­ли­ции.

Те­перь уже три по­ли­цей­ских на­хо­ди­лись с ка­ж­дой сто­ро­ны ка­ме­ры.

Кри­су ста­ло еще страш­нее. Вдруг в ниж­нем ле­вом уг­лу клет­ки по­слы­шал­ся шо­рох. У маль­чи­ка сра­зу, как го­во­рят в та­ких слу­ча­ях, ду­ша уш­ла в пят­ки. Он ос­то­рож­но по­вер­нул­ся на звук, но ни­че­го не уви­дел.

- Кто это? Кто здесь? - вне­зап­но ра­зо­брал Крис еле слыш­ное пе­ре­шёп­ты­ва­ние.

- Это маль­чик, ко­то­ро­го на­шли в пус­ты­не, - от­ве­чал кто-то.

К удив­ле­нию Кри­са, он по­ни­мал всё, о чем шеп­та­лись го­ло­са, и как-то сра­зу за­был о не­дав­нем стра­хе.

«Мо­жет быть, мне все это про­сто по­слы­ша­лось», - по­ду­мал он и спро­сил то­же еле слыш­ным шё­по­том:

- Кто вы?

Го­ло­са сра­зу, как по ко­ман­де, умолк­ли.

- Он раз­го­ва­ри­ва­ет та­ким же по­нят­ным язы­ком, как и наш, - од­на­ко вско­ре ус­лы­шал Крис сно­ва. - От­ку­да ино­стра­нец зна­ет наш язык? - Ой, как ин­те­рес­но!

- Кто вы та­кие? - по­вто­рил маль­чик.

- Мы - пу­ши­стые, мы - пу­ши­стые! - на­ко­нец про­ше­ле­сте­ло из уг­ла. Не­смот­ря на пу­гаю­щую не­обыч­ность об­ста­нов­ки, Крис да­же улыб­нул­ся:

«Как за­бав­но они се­бя на­зы­ва­ют!»

- А кто и от­ку­да вы? - до­нёс­ся до не­го встреч­ный во­прос.

- Ме­ня зо­вут Кри­сто­фер Талл, или про­сто Крис. Я из шта­та Кан­зас. Он на­хо­дит­ся на пла­не­те, ко­то­рую у вас на­зы­ва­ют Бел­лио­ра.

- Два­дцать че­ты­ре бу­ки! - ра­зо­злив­шись на не­по­нят­но­го плен­ни­ка, ко­то­рый не бо­ит­ся в его зна­ме­ни­той ком­на­те стра­ха, ско­ман­до­вал на­чаль­ник по­ли­ции.

Та­ко­го стра­ха ещё ни на ко­го не на­го­ня­ли!

Но Крис, ко­то­рый ув­лёк­ся бе­се­дой с пу­ши­сты­ми, уже не об­ра­щал на гип­ноз ни­ка­ко­го вни­ма­ния.

В то же вре­мя сверх­чув­ст­ви­тель­ные мик­ро­фо­ны по­че­му-то не улав­ли­ва­ли ни зву­ка.

Тин Арг по­нял, что его за­тея за­пу­гать ла­зут­чи­ка про­ва­ли­лась. Он при­ка­зал пре­кра­тить бес­по­лез­ную пыт­ку и от­вес­ти маль­чи­ка в его ка­ме­ру.

Ти­ши­на. Дав­но за­ка­ти­лось солн­це. На тём­ном, поч­ти чёр­ном не­бе мер­ца­ли звёз­ды. Они скла­ды­ва­лись в слож­ный ор­на­мент, со­всем не­по­хо­жий на зем­ной ри­су­нок со­звез­дий. Все спа­ли. Со сто­ро­ны зда­ние, где то­мил­ся в не­во­ле Крис, на­по­ми­на­ло руи­ны ста­рин­но­го зам­ка. Во всём до­ме ос­та­ва­лось ос­ве­щён­ным толь­ко од­но окон­це, там, где в ко­ри­до­ре си­дел де­жур­ный по­ли­цей­ский. Он от­ча­ян­но кле­вал но­сом, вре­мя от вре­ме­ни ис­пу­ган­но вздра­ги­вал и та­ра­щил сон­ные гла­за. По­том го­ло­ва его по­сте­пен­но опус­ка­лась до уров­ня по­ло­жен­ных на ко­ле­ни рук, и по­ли­цей­ский сно­ва за­сы­пал. Во всей тюрь­ме, ка­за­лось, боль­ше не бы­ло ни од­ной бодр­ст­вую­щей ду­ши.

Но ес­ли бы он при­сталь­но вгля­дел­ся в по­лу­мрак ко­ри­до­ра, то смог бы за­ме­тить не­сколь­ко те­ней. Они мед­лен­но и бес­шум­но пе­ре­дви­га­лись, под­кра­ды­ва­ясь к де­жур­но­му. При бли­жай­шем рас­смот­ре­нии тот уви­дел бы не­боль­ших зве­рю­шек, по­хо­жих од­но­вре­мен­но и на бе­лок, и на ко­шек. Их ту­ло­ви­ще на­по­ми­на­ло пу­ши­стый воз­душ­ный ша­рик с че­тырь­мя про­вор­ны­ми лап­ка­ми, ко­то­рые, ка­за­лось, не име­ли сус­та­вов и мог­ли плав­но из­ги­бать­ся в лю­бую сто­ро­ну. Эти лёг­кие, на удив­ле­ние под­виж­ные су­ще­ст­ва мог­ли хо­дить не толь­ко на че­ты­рёх, но и на од­них зад­них, пе­ред­них, а так­же пра­вых или ле­вых лап­ках. Кро­ме то­го, зверь­ки уме­ли пе­ре­дви­гать­ся на бо­ку, на спи­не и ка­тить­ся клу­боч­ком. На круг­лой, то­же пу­ши­стой мор­доч­ке, как бу­син­ки, по­блё­ски­ва­ли ма­лень­кие чёр­ные глаз­ки, при­да­вая этим су­ще­ст­вам за­бав­ный хит­ро­ва­тый вид. Нос и рот очень на­по­ми­на­ли ко­ша­чьи. Чут­кие квад­рат­ные уши, как ма­лень­кие ло­ка­то­ры, мгно­вен­но по­во­ра­чи­ва­лись на лю­бой звук и по­это­му все­гда на­хо­ди­лись в дви­же­нии: вверх-вниз, впра­во-вле­во и на­обо­рот. Длин­ным пу­ши­стым хво­стом мож­но бы­ло раза два обер­нуть все­го зверь­ка.

Как вы уже до­га­да­лись, имен­но с эти­ми уди­ви­тель­ны­ми жи­вот­ны­ми, ко­то­рые на­зва­ли се­бя пу­ши­сты­ми, и раз­го­ва­ри­вал Крис в ком­на­те стра­ха. Пу­ши­стые по­па­да­ли ту­да сквозь со­всем не­за­мет­ную щель ме­ж­ду сте­ной и по­лом. Для них, под­виж­ных, как ртуть, прак­ти­че­ски не су­ще­ст­во­ва­ло пре­град. Но хо­тя пу­ши­стые бы­ли вез­де­су­щи, они ред­ко по­па­да­лись на гла­за лю­дям, так как бро­ди­ли боль­шей ча­стью по но­чам, а днем пря­та­лись в ук­ром­ных угол­ках. По­это­му мен­ви­ты на­зы­ва­ли их ран­ви­ша­ми-не­уло­ви­мы­ми.

Они-то сей­час и кра­лись вдоль ко­ри­до­ра. По­ход­ка ран­ви­шей бы­ла на­столь­ко лёг­кой, что, ка­за­лось, эти су­ще­ст­ва не­ве­со­мы и плы­вут по воз­ду­ху, за­гре­бая лап­ка­ми и управ­ляя хво­стом, как ру­лем.

При­бли­зив­шись к по­ли­цей­ско­му, один из них рас­по­ло­жил­ся по­за­ди та­бу­ре­та, дру­гой - за­брал­ся под не­го, а тре­тий - уст­ро­ил­ся сбо­ку, ме­ж­ду сте­ной и над­зи­ра­те­лем. Улу­чив мо­мент, ко­гда его го­ло­ва сно­ва на­ча­ла кло­нить­ся вниз, ран­виш мяг­ко за­пус­тил лап­ку в кар­ман де­жур­но­го и ос­то­рож­но вы­та­щил связ­ку клю­чей. Они да­же не звяк­ну­ли. За­тем все трое скольз­ну­ли в глубь ко­ри­до­ра, в ту сто­ро­ну, где бы­ла рас­по­ло­же­на ка­ме­ра Кри­са.

До­б­рав­шись до две­ри, двое ран­ви­шей об­ра­зо­ва­ли пи­ра­мид­ку, на ко­то­рую лег­ко, как в цир­ке ак­ро­бат, за­брал­ся тре­тий, с клю­ча­ми в лап­ках. Он вста­вил ключ в сква­жи­ну, рас­ка­чал­ся на нём и два­ж­ды пе­ре­ку­выр­нул­ся в воз­ду­хе, по­во­ра­чи­вая ключ в зам­ке.

Дверь мед­лен­но при­отво­ри­лась.

Крис не спал. Он ле­жал на кро­ва­ти, не раз­де­ва­ясь, при­слу­ши­ва­ясь к ка­ж­до­му шо­ро­ху. По­это­му маль­чик сра­зу же вско­чил и в два прыж­ка был у две­ри.

- Ос­то­рож­нее! Иди­те за на­ми, - ско­рее уга­дал, чем ус­лы­шал Крис. Он снял баш­ма­ки и на цы­поч­ках по­шёл по ко­ри­до­ру.

Им по­вез­ло. По­ли­цей­ский, из­му­чен­ный борь­бой со сном, мир­но по­са­пы­вал, уро­нив, на­ко­нец, го­ло­ву на ко­ле­ни. Зверь­ки вме­сте с Кри­сом до­б­ра­лись до вы­хо­да, отомк­ну­ли внут­рен­ний за­пор две­ри и вы­шли на ули­цу. Свер­нув за угол, они при­таи­лись у сте­ны. Один из пу­ши­стых вер­нул­ся, за­пер из­нут­ри дверь и лов­ко по­ло­жил клю­чи на­зад в кар­ман. За­тем он че­рез смот­ро­вое окон­це вы­скольз­нул на­ру­жу и при­сое­ди­нил­ся к ос­таль­ным.

Бег­ле­цы ос­то­рож­но дви­ну­лись впе­рёд, пе­ре­бе­гая от од­но­го до­ма к дру­го­му. Че­рез пол­ча­са они ми­но­ва­ли по­след­нее зда­ние и так бы­ст­ро, на­сколь­ко мог бе­жать Крис, пом­ча­лись от го­ро­да. Пу­ши­стые со­про­во­ж­да­ли маль­чи­ка, рас­по­ло­жив­шись по­лу­кру­гом. Один из них бес­шум­но сколь­зил впе­ре­ди, а двое по бо­кам и не­мно­го сза­ди.

- Ку­да мы бе­жим? - спро­сил Крис.

- Ки­ло­мет­рах в пя­ти от го­ро­да, за ле­сом, есть раз­ва­ли­ны двор­ца. Рас­ска­зы­ва­ют, что дав­ным-дав­но, мно­го сто­ле­тий то­му на­зад, там жил вождь ар­за­ков Юн­сар. Ко­гда мен­ви­ты по­ко­ри­ли ар­за­ков, они раз­ру­ши­ли за­мок. Сей­час от не­го ос­та­лись лишь зам­ше­лые ка­мен­ные глы­бы. Кро­ме нас там ни­кто не жи­вёт и не бы­ва­ет. Под од­ним из об­лом­ков на­чи­на­ет­ся под­зем­ный ход, ко­то­рый ве­дёт да­ле­ко на юг, на­стоя­щий ла­би­ринт из ко­ри­до­ров и пе­щер. Там те­бя ни­кто не най­дёт, - объ­яс­нил на хо­ду один из ран­ви­шей.

Спус­тя час, ми­но­вав лес и пе­ре­пра­вив­шись че­рез ру­чей, они по­до­шли к раз­ва­ли­нам.

Мрач­ный вид от­крыл­ся пе­ред Кри­сом: бес­по­ря­доч­ное на­гро­мо­ж­де­ние кам­ней, по­рос­ших мхом, кое-где за­рос­ли кус­тар­ни­ка, оди­но­кие де­ре­вья.

«Здесь по­страш­ней, чем в тём­ной ком­на­те по­ли­ции, - по­ду­мал Крис. - Один я бы не ре­шил­ся сю­да пой­ти ни за что на све­те!».

Пу­ши­стые же уве­рен­но ори­ен­ти­ро­ва­лись в этом хао­се: по­ка­зы­ва­ли ему до­ро­гу, пре­ду­пре­ж­да­ли об опас­но­сти там, где мож­но бы­ло по­скольз­нуть­ся на кам­нях или за­це­пить­ся за ко­люч­ки.

Вход в ла­би­ринт на­хо­дил­ся в са­мом цен­тре раз­ва­лин, со­вер­шен­но не­за­мет­ный сре­ди за­рос­лей кус­тар­ни­ка.

Крис вслед за ран­ви­ша­ми про­тис­нул­ся в уз­кое от­вер­стие. По­сте­пен­но ход рас­ши­рял­ся. Ско­ро уже мож­но бы­ло ид­ти во весь рост. Ми­но­вав не­сколь­ко раз­ви­лок, они очу­ти­лись в пе­ще­ре. Не­смот­ря на пол­ную тем­но­ту, пу­ши­стые сра­зу про­ве­ли Кри­са в угол пе­ще­ры, где ле­жа­ла охап­ка су­хой тра­вы. Здесь ран­ви­ши пред­ло­жи­ли ему от­дох­нуть, по­обе­щав к ут­ру дос­тать фо­нарь и про­дук­ты. За­тем два зверь­ка бес­шум­но ис­чез­ли, а один ос­тал­ся, свер­нув­шись клу­боч­ком под­ле Кри­са. Ус­та­лый маль­чу­ган об­нял тё­п­ло­го пу­ши­сто­го зверь­ка, уст­ро­ил­ся по­удоб­нее и ско­ро креп­ко за­снул. Впер­вые за всё вре­мя пре­бы­ва­ния на Ра­ме­рии он не чув­ст­во­вал се­бя оди­но­ким.

ПОД­ЗЕМ­НАЯ БИБ­ЛИО­ТЕ­КА

Крис от­крыл гла­за и спро­со­нья не сра­зу по­нял, где на­хо­дит­ся. По­то­лок и сте­ны ис­кри­лись, как буд­то на них бы­ли на­клее­ны ты­ся­чи кро­хот­ных зер­кал. Лу­чи­ки све­та рас­ще­п­ля­лись, пре­лом­ля­лись, от­ра­жа­лись и сме­ши­ва­лись, об­ра­зуя над его го­ло­вой сплош­ной раз­но­цвет­ный ку­пол. Та­кую кар­ти­ну мож­но уви­деть в сол­неч­ную по­го­ду у во­до­па­да, ко­гда во­да, раз­би­ва­ясь на мель­чай­шие брыз­ги, об­ра­зу­ет раз­но­цвет­ное во­дя­ное об­ла­ко.

Крис сел и ог­ля­дел­ся по сто­ро­нам. Он на­хо­дил­ся в уг­лу ог­ром­ной пе­ще­ры, вы­долб­лен­ной в пла­сте ка­ко­го-то кри­стал­ли­че­ско­го ве­ще­ст­ва, на­по­ми­наю­ще­го соль или слю­ду. Ря­дом с ним на по­лу сто­ял фо­нарь, из­лу­чав­ший яр­кий свет. Тут же бы­ла при­го­тов­ле­на еда: чаш­ка с чем-то вро­де ман­ной ка­ши, круж­ка с уже зна­ко­мым Кри­су на­пит­ком и боль­шие, ве­ли­чи­ной с ар­буз, жёл­тые пло­ды с про­зрач­ной ко­жи­цей и мя­ко­тью, сквозь ко­то­рые про­све­чи­ва­ли круп­ные зёр­ныш­ки. Во­круг Кри­са рас­по­ло­жи­лись, до­жи­да­ясь, ко­гда он про­снёт­ся, всё те же трое пу­ши­стых. Они по­ка­за­лись ему по­хо­жи­ми друг на дру­га, как близ­не­цы-трой­няш­ки. Один из них за­бав­ным жес­том по­ка­зал лап­кой на пи­щу. Крис не за­ста­вил се­бя дол­го уп­ра­ши­вать и с ап­пе­ти­том при­нял­ся за еду. Ско­ро ря­дом с ним ле­жа­ла толь­ко пус­тая по­су­да и ку­ча зё­рен.

Пу­ши­стые с вос­хи­ще­ни­ем сле­ди­ли за ним свои­ми глаз­ка­ми-бу­син­ка­ми.

Вско­ре ме­ж­ду ни­ми за­вя­за­лась ожив­лён­ная бе­се­да. Крис рас­ска­зы­вал о том, как он по­пал на Ра­ме­рию, о тре­вож­ном со­об­ще­нии, по­лу­чен­ном с «Диа­во­ны» и о том, что все жи­те­ли Вол­шеб­ной стра­ны оза­бо­че­ны судь­бой ар­за­ков.

Зверь­ки, хоть и слу­ша­ли его очень вни­ма­тель­но, не мог­ли спо­кой­но си­деть на мес­те. Они под­пры­ги­ва­ли, ме­ня­лись мес­та­ми, сво­ра­чи­ва­лись в клу­бо­чек. Уши по­сто­ян­но дви­га­лись, улав­ли­вая од­но­вре­мен­но и сло­ва Кри­са, и эхо, мно­го­крат­но от­ра­жаю­щее­ся от стен пе­ще­ры. Лап­ки так и мель­ка­ли в воз­ду­хе. Шёр­ст­ка ран­ви­шей на фо­не ра­ду­ги ка­за­лась раз­но­цвет­ной. У маль­чи­ка да­же за­ря­би­ло в гла­зах.

«Ну и не­по­се­ды, - по­ду­мал он, - со­всем как пер­во­класс­ни­ки на уро­ках».

Ко­гда Крис за­кон­чил свой рас­сказ, на не­го гра­дом по­сы­па­лись во­про­сы:

- Кто та­кой дра­кон?

- Диа­во­на?

- Иль­сор?

Он ед­ва ус­пе­вал от­ве­чать всем тро­им сра­зу.

- Мне ка­жет­ся, я где-то ви­дел та­ко­го дра­ко­на! - вдруг зая­вил один из ран­ви­шей, ко­то­ро­го зва­ли Роу.

- А я знаю Иль­со­ра, слу­гу Ба­ан-Ну! - ска­зал дру­гой - Гоу.

Те­перь на­ста­ла оче­редь Кри­са удив­лять­ся и за­да­вать во­про­сы.

- Где ты ви­дел дра­ко­на, Роу?

Он был на­ри­со­ван на бе­лой пла­стин­ке. Я ви­дел её в тот раз, ко­гда за­блу­дил­ся в под­зем­ных хо­дах и по­пал в не­зна­ко­мую пе­ще­ру. Там бы­ло сло­же­но мно­го-мно­го та­ких пла­сти­нок, на ко­то­рых на­ри­со­ва­ны вся­кие раз­ные не­зна­ко­мые зве­ри. А ещё - знач­ки, из ко­то­рых лю­ди уме­ют скла­ды­вать лю­бые сло­ва. По­том я дол­го ис­кал до­ро­гу до­мой и чуть-чуть не умер с го­ло­ду.

- А я ви­дел Иль­со­ра в пус­ты­не, там, где до­бы­ва­ют тя­жё­лые кам­ни, - за­та­ра­то­рил Гоу, не до­ж­дав­шись, ко­гда при­дёт его оче­редь рас­ска­зы­вать.

«Ес­ли мне кто-ни­будь смо­жет по­мочь вер­нуть­ся до­мой, то это толь­ко Иль­сор, - ре­шил Крис. - Он ведь при­ду­мал «Диа­во­ну». А ес­ли он най­дёт спо­соб сно­ва по­пасть в ка­мен­ный ко­ло­дец, то мож­но бу­дет пе­ре­дать ар­за­кам столь­ко изум­ру­дов, что их хва­тит на всех. Или, по край­ней ме­ре, мож­но бу­дет спа­сти их от мен­вит­ской по­ли­ции, при­гла­сив в Вол­шеб­ную стра­ну».

У от­важ­но­го маль­чу­га­на за­го­ре­лись гла­за: «Вот бы­ло бы здо­ро­во, ес­ли бы я по­мог ар­за­кам стать сво­бод­ны­ми. Это, по­жа­луй, по­чи­ще, чем при­клю­че­ния Ти­ма О'Келли!»

Крис тут же по­про­сил Гоу ра­зы­скать и при­вес­ти Иль­со­ра.

- Пу­ши­стые мо­гут раз­го­ва­ри­вать с ра­ме­рий­ца­ми так же, как со мной? - на вся­кий слу­чай спро­сил он, впол­не уве­рен­ный в по­ло­жи­тель­ном от­ве­те.

- Нет, не мо­жем, - не­ожи­дан­но для Кри­са от­ве­тил Моу. - Они нас не по­ни­ма­ют. Да нам и не хо­чет­ся с ни­ми раз­го­ва­ри­вать. Мен­ви­ты ста­ра­ют­ся нас пой­мать и по­са­дить в клет­ку. На на­шей пла­не­те не ос­та­лось дру­гих сво­бод­ных зве­рей. Од­них ис­треб­ля­ли из-за то­го, что они бы­ли хищ­ни­ка­ми, дру­гих из-за кра­си­вой шкур­ки. Треть­их при­ру­ча­ли, что­бы за­ста­вить слу­жить лю­дям. А наш род уце­лел, по­то­му что нас труд­но пой­мать и ещё труд­нее удер­жать в клет­ке. По­это­му лю­ди и на­зы­ва­ют нас ран­ви­ша­ми - не­уло­ви­мы­ми, - объ­яс­нил Моу, са­мый рас­су­ди­тель­ный из пу­ши­стых.

То­гда Крис на­ца­ра­пал на ма­лень­ком плос­ком ка­меш­ке од­но сло­во - «Бел­лио­ра» и при­вя­зал его шнур­ком на шею Гоу, как буд­то поч­то­во­му го­лу­бю или слу­жеб­ной со­ба­ке.

Ран­виш, об­ра­до­ван­ный, что мо­жет по­мочь но­во­му дру­гу, обе­щал не­пре­мен­но най­ти Иль­со­ра, по­ка­зать ему ка­ме­шек и при­вес­ти его в пе­ще­ру.

- Я вер­нусь че­рез два-три солн­ца, - крик­нул Гоу уже на бе­гу.

Те­перь Кри­су ос­та­ва­лось толь­ко тер­пе­ли­во ждать воз­вра­ще­ния гон­ца. Но для та­ко­го не­по­се­ды, как Крис, это бы­ло не­по­силь­ной за­да­чей.

- А ты не мог бы сей­час най­ти ту пе­ще­ру, где бы­ли пла­стин­ки с кар­тин­ка­ми? - спро­сил он Роу че­рез не­ко­то­рое вре­мя. - Мне ка­жет­ся, что это по­хо­же на биб­лио­те­ку, ко­то­рую вождь ар­за­ков спря­тал от штур­мо­вав­ших его за­мок мен­ви­тов.

- Да, смо­гу, но дой­ти ту­да не­лег­ко. Под­зем­ные хо­да тя­нут­ся на не­сколь­ко солнц пу­ти, мно­го ту­пи­ков и ко­лод­цев.

Но Кри­су не си­де­лось на мес­те. В кон­це кон­цов ре­ши­ли ид­ти ис­кать пе­ще­ру все вме­сте. Ран­ви­ши по­обе­ща­ли по­за­им­ст­во­вать у мен­ви­тов всё не­об­хо­ди­мое для пу­те­ше­ст­вия и тут же ум­ча­лись в го­род. Крис опять ос­тал­ся один. Сей­час оди­но­че­ст­во не очень его тя­го­ти­ло. Ведь те­перь у не­го бы­ли дру­зья, поя­ви­лась на­де­ж­да на воз­вра­ще­ние до­мой, и пред­стоя­ло ув­ле­ка­тель­ное де­ло - по­иск биб­лио­те­ки Юн­са­ра. По­это­му он тер­пе­ли­во ждал воз­вра­ще­ния пу­ши­стых и раз­вле­кал­ся тем, что пе­ре­став­лял с мес­та на ме­сто лам­пу, на­блю­дая, как в ка­лей­до­ско­пе, за фан­та­сти­че­ской иг­рой раз­но­цвет­ных све­то­вых зай­чи­ков.

Ко­гда пу­ши­стые вер­ну­лись, они за­ста­ли Кри­са за не­по­нят­ным для них за­ня­ти­ем. Он ри­со­вал ост­рым кам­нем на сте­не пе­ще­ры ка­кие-то чёр­точ­ки и знач­ки.

- Что ты де­ла­ешь? Что это та­кое? - за­та­ра­то­ри­ли ран­ви­ши.

- На­стен­ный ка­лен­дарь, - объ­яс­нил маль­чик. - Чёр­точ­ки - это ко­ли­че­ст­во дней, а знач­ки - дни не­де­ли. Я на­ри­со­вал три чёр­точ­ки. Это зна­чит, что се­го­дня идёт тре­тий день с тех пор, как я уле­тел с Ди­ном Гио­ром в Вол­шеб­ную стра­ну. То­гда ведь был по­не­дель­ник, вче­ра - втор­ник, а се­го­дня - сре­да. По­это­му над чёр­точ­ка­ми на­пи­са­ны бу­к­вы «П», «В» и «С». Ес­ли Иль­сор не по­мо­жет мне до вос­кре­се­нья вы­брать­ся от­сю­да, то Ди­ну Гио­ру при­дёт­ся рас­ска­зать до­ма о мо­ём ис­чез­но­ве­нии. То­гда уж в сле­дую­щий раз ме­ня на­вер­ня­ка не то что в Вол­шеб­ную стра­ну, а и за во­ро­та од­но­го не вы­пус­тят. Вы не знае­те мою ма­му!

Крис не был уве­рен, что вождь ар­за­ков по­мо­жет ему за та­кой ко­рот­кий срок вер­нуть­ся до­мой, на Зем­лю. По­это­му, по­ка Гоу ра­зы­ски­ва­ет ар­за­ка, им нуж­но най­ти пе­ще­ру со спря­тан­ны­ми в ней за­га­доч­ны­ми пла­стин­ка­ми. Мо­жет, они по­мо­гут уз­нать, как воз­ник тон­нель в чёр­ном кам­не, со­еди­нив­ший две так да­ле­ко на­хо­дя­щие­ся друг от дру­га пла­не­ты, по­че­му он и пу­ши­стые так лег­ко на­шли об­щий язык, от­ку­да на Ра­ме­рии взял­ся дра­кон, по­хо­жий на Ойх­хо? Яс­но, что ме­ж­ду Зем­лёй и Ра­ме­ри­ей су­ще­ст­ву­ет ка­кая-то та­ин­ст­вен­ная связь, и от раз­гад­ки этой тай­ны за­ви­сит сей­час сво­бо­да ар­за­ков и воз­вра­ще­ние Кри­са до­мой.

Сбо­ры бы­ли не­дол­ги­ми. Вско­ре экс­пе­ди­ция, со­стоя­щая из маль­чи­ка с Бел­лио­ры и двух зверь­ков с Ра­ме­рии, дви­ну­лась в путь, на по­ис­ки под­зем­ной биб­лио­те­ки. Весь ба­гаж экс­пе­ди­ции со­сто­ял из фо­на­ря и не­боль­шо­го ко­ли­че­ст­ва про­ви­зии, ко­то­рую смог­ли раз­до­быть ран­ви­ши.

Они шли впе­рёд, сво­ра­чи­ва­ли на­пра­во, на­ле­во, а ино­гда да­же воз­вра­ща­лись на­зад. Ес­ли бы не пу­ши­стые, Крис че­рез пол­ча­са за­блу­дил­ся бы в этом ла­би­рин­те. Ран­ви­ши поч­ти без­оши­боч­но оп­ре­де­ля­ли, кон­ча­ет­ся ли ко­ри­дор ту­пи­ком или ве­дёт даль­ше. В этом им по­мо­гал ис­клю­чи­тель­но ост­рый слух.

Пу­те­ше­ст­вие про­дол­жа­лось уже не­сколь­ко ча­сов. Од­на­ж­ды Крис чуть-чуть не упал в глу­бо­кий ко­ло­дец и толь­ко чу­дом удер­жал­ся на краю. Они слы­ша­ли, как ка­мень, ко­то­рый маль­чик столк­нул вниз, упал толь­ко че­рез не­сколь­ко се­кунд. По­сле это­го пу­ши­стые не по­зво­ля­ли Кри­су об­го­нять их.

За всё вре­мя пу­ти они сде­ла­ли толь­ко один при­вал, что­бы под­кре­пить­ся фрук­та­ми и по­пить. Пи­щу нуж­но бы­ло эко­но­мить. Не­из­вест­но, сколь­ко вре­ме­ни им ещё при­дет­ся блу­ж­дать в по­ис­ках тай­ни­ка.

Не­смот­ря на то, что от вхо­да в под­зе­ме­лье бы­ло уже до­воль­но да­ле­ко, ды­ша­лось лег­ко. Оче­вид­но, со­хра­ни­лись вен­ти­ля­ци­он­ные ко­лод­цы, вы­хо­дя­щие на по­верх­ность.

Они шли по пря­мо­му ко­ри­до­ру, ко­гда Роу вне­зап­но ис­чез. Крис ос­та­но­вил­ся. Впе­ре­ди не бы­ло вид­но ни ко­лод­ца, ни кру­то­го по­во­ро­та. Оза­да­чен­ный маль­чу­ган по­ста­вил фо­нарь на зем­лю и на­чал тща­тель­но ос­мат­ри­вать стен­ки.

- Здесь! - до­нес­ся шё­пот ран­ви­ша. Звук шёл от­ку­да-то сни­зу, как из-под зем­ли. В это вре­мя Кри­са дог­нал от­став­ший не­мно­го Моу. Он сра­зу рва­нул­ся впе­рёд, и маль­чик за­ме­тил в этот раз, что ран­виш ис­чез в ед­ва раз­ли­чи­мой ще­ли ме­ж­ду по­лом и сте­ной. Че­рез не­сколь­ко се­кунд оба пу­ши­стых вер­ну­лись.

Ока­зы­ва­ет­ся, Роу на­шёл то ме­сто, про ко­то­рое рас­ска­зы­вал Кри­су. За сте­ной бы­ла не­боль­шая пе­ще­ра, в ко­то­рой и на­хо­ди­лись пла­стин­ки.

- Как же ту­да по­пасть? - оза­да­чен­но спро­сил Кри­сто­фер, - Я не пу­ши­стый и не смо­гу про­ник­нуть в та­кую уз­кую щель!

Роу огор­чён­но вос­клик­нул:

- Как же я за­был пре­ду­пре­дить, что здесь нет боль­шой но­ры! Что же те­перь де­лать? Воз­вра­щать­ся об­рат­но?

Крис за­ду­мал­ся:

- Как ту­да мог­ли по­пасть пла­стин­ки, ес­ли нет ни­ка­ко­го про­хо­да? Ве­ро­ят­но, стен­ка, за­го­ра­жи­ваю­щая вход в пе­ще­ру, бы­ла сде­ла­на позд­нее и ис­кус­но за­мас­ки­ро­ва­на, что­бы ни­кто не об­на­ру­жил тай­ник.

Он взял боль­шой ка­мень и на­чал сту­чать в ниж­нюю часть сте­ны, ря­дом со ще­лью. Ма­те­ри­ал, из ко­то­ро­го бы­ла вы­ло­же­на стен­ка, ока­зал­ся хруп­ким. По­сле не­сколь­ких уда­ров уда­лось от­ло­мить ку­сок та­кой ве­ли­чи­ны, что Крис смог про­су­нуть внутрь го­ло­ву. По­ра­бо­тав ещё не­мно­го, он рас­ши­рил от­вер­стие и про­тис­нул­ся в пе­ще­ру.

Там от по­ла до по­тол­ка ак­ку­рат­ны­ми ря­да­ми ле­жа­ли пач­ки квад­рат­ных пла­сти­нок раз­ме­ром с обыч­ный тет­рад­ный лист. Тол­щи­на ка­ж­дой пла­стин­ки бы­ла мень­ше мил­ли­мет­ра. Ма­те­ри­ал пла­сти­нок на­по­ми­нал ма­то­вое стек­ло, толь­ко бо­лее проч­ное и гиб­кое. С од­ной сто­ро­ны они бы­ли скре­п­ле­ны во­се­мью коль­ца­ми, по со­рок-пять­де­сят штук в ка­ж­дой пач­ке. Стра­ни­цы та­ких не­обыч­ных книг по­кры­ва­ли ров­ные строч­ки чёр­ных знач­ков-бу­ко­вок.

По­доб­рав од­ну из ле­жа­щих рас­кры­тых книг, Крис дей­ст­ви­тель­но об­на­ру­жил ис­кус­но на­ри­со­ван­ную кар­тин­ку, изо­бра­жаю­щую дра­ко­на. Он был по­хож на Ойх­хо.

- Да, Роу не ошиб­ся! Но как объ­яс­нить это сход­ст­во двух жи­вот­ных с раз­ных пла­нет? Прав­да, на Зем­ле дра­ко­ны во­дят­ся толь­ко в Вол­шеб­ной стра­не. Там же на­хо­дит­ся и чёр­ный ка­мень Гин­ге­мы, че­рез ко­то­рый я по­пал на Ра­ме­рию... - раз­мыш­лял Крис. - Тут есть о чём по­ду­мать! Жал­ко, что мы здесь не мо­жем ос­тать­ся по­доль­ше. За­па­сы еды кон­ча­ют­ся, да и Гоу мо­жет вер­нуть­ся по­рань­ше, чем обе­щал, и не най­ти нас в ус­лов­лен­ном мес­те.

Ре­ши­ли пе­ре­но­че­вать здесь, в тай­ни­ке, а ра­но ут­ром вер­нуть­ся об­рат­но. Впро­чем, в под­зе­ме­лье ме­ж­ду днём и но­чью не бы­ло ни­ка­кой раз­ни­цы. По­это­му о том, ка­кое сей­час вре­мя су­ток, Крис мог су­дить лишь при­бли­зи­тель­но. Уст­ро­ив­шись в угол­ке на стоп­ке пла­сти­нок, он уг­лу­бил­ся в изу­че­ние взя­той нау­гад кни­ги.

ЛЕ­ГЕН­ДА О ХОО

Всю пер­вую стра­ни­цу кни­ги за­ни­мал ри­су­нок, изо­бра­жав­ший не­ви­дан­но­го зве­ря.

Ог­ром­ное мас­сив­ное ту­ло­ви­ще дер­жа­лось на че­ты­рёх стол­бах-но­гах и длин­ном раз­дво­ен­ном на кон­це хво­сте. Го­ло­ва жи­вот­но­го бы­ла об­ра­ще­на к чи­та­те­лю. Боль­шие чёр­ные гла­за смот­ре­ли на не­го вни­ма­тель­но и спо­кой­но. Зверь ка­зал­ся су­ще­ст­вом ум­ным и доб­ро­же­ла­тель­ным. Но глав­ной его осо­бен­но­стью бы­ли ог­ром­ные кры­лья. Впо­след­ст­вии Крис убе­дил­ся, что поч­ти все су­ще­ст­ва, ко­то­рых он ви­дел на кар­тин­ках, бы­ли кры­ла­ты­ми.

- Хоо! - с ува­же­ни­ем и стра­хом про­шеп­тал не­слыш­но по­до­шед­ший сза­ди Моу. - На Ра­ме­рии и сей­час мож­но най­ти по­лу­раз­ру­шен­ных ка­мен­ных Хоо, со­ору­жён­ных пред­ка­ми ар­за­ков.

Рас­смат­ри­вая на­чер­тан­ные на пла­стин­ках зна­ки, Крис вдруг об­на­ру­жил, что бу­к­вы как бы са­ми скла­ды­ва­лись в сло­ва. Не­ко­то­рые из них бы­ли не­зна­ко­мы­ми, но, глав­ное, кни­гу мож­но бы­ло чи­тать.

«Это уж со­всем стран­но! - уди­вил­ся Крис. - При­бы­ва­ешь на дру­гую пла­не­ту, по­па­да­ешь в древ­нюю под­зем­ную биб­лио­те­ку и спо­кой­но чи­та­ешь ста­рин­ные кни­ги, на­пи­сан­ные на чу­жом язы­ке. Хо­тя по­ра уже пе­ре­стать удив­лять­ся, так мно­го не­обыч­но­го про­изош­ло в эти дни. По­смот­рим луч­ше, о чём в этой кни­ге пи­шут.»

«...Эта ис­то­рия дош­ла до нас от пред­ков на­ших пред­ков и за­пи­са­на для вну­ков на­ших вну­ков.

Боль­ше она лет то­му на­зад солн­це бы­ло жёл­тым, а го­ры вы­со­ки­ми (по­том Крис уз­нал от Иль­со­ра, что он в ты­ся­чу раз боль­ше мил­лио­на). На мес­те Ра­ме­рий­ской пус­ты­ни пле­ска­лись мор­ские вол­ны, а всю су­шу по­кры­ва­ли дре­му­чие ле­са. Пла­не­ту то­гда на­се­ля­ли гро­мад­ные зве­ри. Они мог­ли не толь­ко бы­ст­ро бе­гать и вы­со­ко пры­гать, но и ле­тать. Са­мым силь­ным из них по пра­ву счи­тал­ся ве­ли­кий Хоо. Зве­ри жи­ли по су­ро­вым, но спра­вед­ли­вым за­ко­нам.

Го­раз­до позд­нее, пол-она спус­тя, поя­ви­лись пер­вые лю­ди. По срав­не­нию с на­ми это бы­ли на­стоя­щие ве­ли­ка­ны. Сна­ча­ла лю­ди и зве­ри вра­ж­до­ва­ли ме­ж­ду со­бой. Но силь­ные - поч­ти все­гда до­б­рые. По­сте­пен­но они нау­чи­лись по­ни­мать один дру­го­го и да­же по­мо­гать друг дру­гу. И вот, на­ко­нец, вождь пле­ме­ни лю­дей Гур и пред­во­ди­тель зве­рей Хоо за­клю­чи­ли Ве­ли­кий до­го­вор. Они по­кля­лись, что лю­ди и зве­ри ни­ко­гда не бу­дут уби­вать друг дру­га. Шло вре­мя. Уве­ли­чи­ва­лось пле­мя лю­дей. Они вы­жи­га­ли и вы­ру­ба­ли ле­са под паш­ни; вы­сы­ха­ли бо­ло­та, ме­ле­ли ре­ки. Ле­сов ста­но­ви­лось все мень­ше и мень­ше. От­сту­па­ли в глубь ле­сов зве­ри. Но ни­кто не на­ру­шал до­го­во­ра. И всё же на­стал день, ко­гда один из лю­дей по име­ни Мен, убил зве­ря из ро­да Хоо. Убил не из-за то­го, что был го­ло­ден, не из-за тё­п­лой шку­ры. Убил, по­то­му что лю­бил уби­вать.

- Мен дол­жен быть на­ка­зан! - объ­я­вил вождь.

Но всё пле­мя раз­де­ли­лось на два ла­ге­ря.

Од­ни объ­яс­ня­ли, что ес­ли все ста­нут по­сту­пать так, как Мен, на­сту­пит день, ко­гда на всей пла­не­те не ос­та­нет­ся ни­че­го жи­во­го, кро­ме лю­дей. И то­гда лю­ди нач­нут уби­вать друг дру­га.

Вто­рые го­во­ри­ли, что че­ло­век мо­жет де­лать всё, что угод­но. Он же са­мый глав­ный на пла­не­те.

Этот спор про­дол­жал­ся мно­го лет. В кон­це кон­цов не­ко­гда еди­ное и мо­гу­чее пле­мя рас­па­лось.

В се­вер­ную часть пла­не­ты, где ещё со­хра­ни­лись ле­са, ушёл вождь со свои­ми друзь­я­ми. Об­жи­тая цен­траль­ная зо­на ос­та­лась за людь­ми Ме­на.

Од­ни ос­та­лись с при­ро­дой, вер­нее, ос­та­лись её ча­стью, по­зна­ли все её скры­тые тай­ны. Из них вы­шли муд­рые и до­б­рые вол­шеб­ни­ки.

Мен­ви­ты (так ста­ли на­зы­вать тех, кто ос­тал­ся с Ме­ном), лю­ди с хо­лод­ным умом и злым серд­цем, про­дол­жа­ли унич­то­жать всё жи­вое. Они не изу­ча­ли при­ро­ду, а по­ко­ря­ли её.

Пла­не­та всё даль­ше и даль­ше про­би­ра­лась сквозь вре­мя. Го­ры раз­ру­ша­лись, мо­ря ста­но­ви­лись пус­ты­ня­ми, солн­це баг­ро­ве­ло.

Из­ме­не­ние кли­ма­та гу­би­тель­но дей­ст­во­ва­ло на зве­рей. Поч­ти все они вы­мер­ли. Прав был муд­рый Гур. Лю­ди ста­ли уби­вать лю­дей. По­след­ний вождь ар­за­ков, Юн­сар, оса­ж­дён в сво­ём зам­ке во­ин­ст­вен­ны­ми мен­ви­та­ми. Вну­ки вну­ков на­ших, вспом­ни­те клят­ву, дан­ную Гу­ром и Хоо...»

На этом за­пись об­ры­ва­лась.

«На­вер­ное, ста­ло яс­но, что не уда­ст­ся от­сто­ять за­мок, и при­шла по­ра пря­тать биб­лио­те­ку, хра­ни­ли­ща на­ко­п­лен­ных зна­ний по­ко­ле­ний и по­ко­ле­ний ар­за­ков», - ре­шил Крис.

ПО­ИС­КИ БЕЛ­ЛИ­ОР­ЦА

Ис­чез­но­ве­ние плен­ни­ка из за­пер­той ка­ме­ры вы­зва­ло в по­ли­ции боль­шой пе­ре­по­лох. Тин Арг сам ос­мот­рел по­ме­ще­ние, в ко­то­ром на­хо­дил­ся маль­чиш­ка, про­ве­рил за­по­ры на всех ок­нах и две­рях. Ни­ка­ких сле­дов! Бел­лио­рец слов­но ис­па­рил­ся. Пе­ре­пу­ган­ный над­зи­ра­тель, де­жу­рив­ший в эту ночь, то­же не смог ни­че­го про­яс­нить. Раз­гне­ван­ный на­чаль­ник по­ли­ции при­ка­зал от­вес­ти по­ли­цей­ско­го в ка­ме­ру стра­ха. Но и там де­жур­ный ни в чём не при­знал­ся, кро­ме то­го, что дре­мал на по­сту. А ведь ре­зуль­та­тов рас­сле­до­ва­ния ждал сам Вер­хов­ный пра­ви­тель. Ти­на Ар­га вме­сто обе­щан­ной на­гра­ды ожи­да­ло, по край­ней ме­ре, по­ни­же­ние по служ­бе, а то и ссыл­ка. Вся по­ли­ция бы­ла под­ня­та на но­ги. Пат­ру­ли про­чё­сы­ва­ли ок­ре­ст­но­сти, в воз­ду­хе по­сто­ян­но кру­жи­ли вер­то­лё­ты. Доп­ра­ши­ва­ли ка­ж­до­го по­доз­ри­тель­но­го про­хо­же­го. Сроч­но вы­зва­ли из от­пус­ка са­мо­го луч­ше­го сы­щи­ка Ти­ха Це­ра с са­мой чут­кой ищей­кой по клич­ке Раш-Ки.

Как толь­ко Раш-Ки при­ве­ли в ка­ме­ру Кри­са, она сра­зу по­чуя­ла, что там по­бы­ва­ли ран­ви­ши, к ко­то­рым ищей­ка пи­та­ла ста­рин­ную не­при­язнь. У них сло­жи­лись из­дав­на та­кие же не­дру­же­люб­ные от­но­ше­ния, как на Зем­ле у ко­шек с со­ба­ка­ми. Впро­чем, ищей­ки и по­хо­ди­ли на со­бак. У этих жи­вот­ных бы­ло уд­ли­нён­ное ту­ло­ви­ще с силь­ны­ми и бы­ст­ры­ми ла­па­ми, го­ло­ва име­ла да­ле­ко вы­тя­ну­тый впе­рёд нос, чут­кие уши и зор­кие гла­за за­ме­ча­ли всё да­ле­ко во­круг и днём и но­чью.

Уз­нав зна­ко­мый за­пах сво­их вра­гов - ран­ви­шей, Раш-Ки не­тер­пе­ли­во по­тя­ну­ла по­во­док. Она бы­ла уве­ре­на, что ис­кать нуж­но имен­но их.

- Взя­ла след, - за­шеп­та­лись по­ли­цей­ские. Тих Цер уст­ре­мил­ся за ищей­кой. Они пе­ре­сек­ли го­род, пе­ре­бе­гая по сле­дам бег­ле­цов от до­ма к до­му, и на­пра­ви­лись пря­мо к раз­ва­ли­нам зам­ка ар­за­ков.

Сы­щик уже по­ти­рал ру­ки, пред­вку­шая на­гра­ду. А ведь за по­им­ку бел­ли­ор­ца бы­ла на­зна­че­на пре­мия в ты­ся­чу мо­нет.

Раш-Ки стре­ми­тель­но та­щи­ла сы­щи­ка по кам­ням, ко­лю­чим кус­там. Он ед­ва ус­пе­вал за­щи­щать гла­за от ве­ток, ко­то­рые так и но­ро­ви­ли хле­ст­нуть по ли­цу. А ца­ра­пин и ши­шек от уши­бов бы­ло уже не счесть.

До­бе­жав до гус­тых за­рос­лей кус­тар­ни­ка, ищей­ка за­ме­та­лась. Сле­дов бы­ло мно­го. На­ко­нец она вы­бра­ла са­мый све­жий и пом­ча­лась даль­ше.

К сча­стью для Кри­са и его спут­ни­ков, Раш-Ки на­па­ла на след Гоу, пом­чав­ше­го­ся пря­ми­ком че­рез Ра­ме­рий­скую пус­ты­ню на ро­зы­ски Иль­со­ра.

Точ­но так же, на­про­лом, без до­ро­ги, по­та­щи­ла за со­бой Ти­ха Це­ра ищей­ка.

Ко­неч­но, сы­щи­ку бы­ло не­лег­ко уг­нать­ся за ней, а им обо­им бы­ло да­ле­ко до Гоу. Пу­ши­стый опе­ре­дил их на не­сколь­ко ча­сов.

Про­бе­жав ещё ки­ло­мет­ров пять-шесть, по­ли­цей­ский при­сел не­мно­го пе­ре­вес­ти дух, с тру­дом удер­жи­вая рву­щую­ся впе­рёд ищей­ку. Тих Цер уже по­нял, что бег­лец на­пра­вил­ся в Ра­ме­рий­скую пус­ты­ню.

«Те­перь мы его бы­ст­ро пой­ма­ем! Спря­тать­ся там со­всем не­где. С вер­то­лё­та че­ло­ве­ка мож­но за­ме­тить за не­сколь­ко ки­ло­мет­ров», - раз­мыш­лял до­воль­ный сы­щик.

Вско­ре по­дос­пел от­ряд по­ли­цей­ских, ко­то­рые долж­ны бы­ли со­про­во­ж­дать Ти­ха Це­ра, но от­ста­ли во вре­мя по­го­ни.

Тих Цер свя­зал­ся по ви­део­фо­ну с Ти­ном Ар­гом и до­ло­жил, что след ве­дёт пря­мо в пус­ты­ню. Он по­про­сил на­пра­вить ту­да все де­жур­ные вер­то­лё­ты, а ему при­слать вез­де­ход.

Че­рез пол­ча­са пре­сле­до­ва­ние во­зоб­но­ви­лось.

Раш-Ки бе­жа­ла впе­ре­ди, по­ка­зы­вая до­ро­гу, а Тих Цер и по­ли­цей­ские мча­лись вслед за ней на вез­де­хо­де.

Те­перь ско­ро­сти ран­ви­ша и его пре­сле­до­ва­те­лей урав­ня­лись. Гоу, хо­тя и не по­доз­ре­вал о по­го­не, но то­ро­пил­ся изо всех ла­пок, что­бы бы­ст­рее най­ти Иль­со­ра. С вер­то­лё­та ран­ви­ша за­ме­тить бы­ло поч­ти не­воз­мож­но, так как его ок­ра­ска при­ня­ла те­перь цвет пес­ка. Да и кто об­ра­тил бы вни­ма­ние на бе­гу­ще­го по сво­им де­лам зверь­ка, ко­гда ис­ка­ли маль­чиш­ку. По­это­му как по­го­ня, так и по­ис­ки в пус­ты­не про­дол­жа­лись без­ус­пеш­но весь день.

Гоу ос­та­нав­ли­вал­ся все­го лишь не­сколь­ко раз, что­бы пе­ре­вес­ти дух. Но и пре­сле­до­ва­те­лям то­же при­хо­ди­лось вре­мя от вре­ме­ни ос­та­нав­ли­вать­ся, что­бы мог­ла уто­лить жа­ж­ду и по­есть Раш-Ки. Са­ми по­ли­цей­ские мог­ли де­лать это на хо­ду, по оче­ре­ди управ­ляя ма­ши­ной.

Толь­ко к ве­че­ру пу­ши­стый до­б­рал­ся до руд­ни­ка, где он встре­чал Иль­со­ра.

Руд­ник пред­став­лял со­бой ог­ром­ный кот­ло­ван, на дне ко­то­ро­го ра­бо­та­ли экс­ка­ва­то­ры. Они не­пре­рыв­но по­да­ва­ли ру­ду на транс­пор­тё­ры, ко­то­рые дос­тав­ля­ли её на­верх. Там ру­ду сор­ти­ро­ва­ли, от­би­рая лу­чи­стые кам­ни. За­тем их на боль­ших гру­зо­вых ди­ри­жаб­лях от­прав­ля­ли в го­ро­да. По­сле пе­ре­ра­бот­ки эти кам­ни слу­жи­ли ис­точ­ни­ком энер­гии для всех ви­дов тех­ни­ки, вклю­чая и фо­нарь, ко­то­рый пу­ши­стые раз­до­бы­ли для Кри­са.

Ра­бо­та на руд­ни­ке бы­ла тя­жё­лой и вред­ной для здо­ро­вья, по­это­му там ра­бо­та­ли од­ни ар­за­ки. Но и сре­ди ар­за­ков же­лаю­щих бы­ло так ма­ло, что на руд­ник на­прав­ля­ли всех про­ви­нив­ших­ся в чём-ли­бо пе­ред мен­ви­та­ми. Хо­зяе­ва руд­ни­ка не толь­ко не ин­те­ре­со­ва­лись, кем бы­ли и чем за­ни­ма­лись рань­ше их ра­бо­чие, но да­же скры­ва­ли от по­ли­ции их ко­ли­че­ст­во, что­бы пла­тить мень­ше на­ло­гов Вер­хов­но­му пра­ви­те­лю.

Иль­сор и дру­гие ар­за­ки, ко­то­рые по­сле при­зем­ле­ния «Диа­во­ны» скры­ва­лись от мен­вит­ской по­ли­ции, не мог­ли бы най­ти бо­лее под­хо­дя­ще­го убе­жи­ща. И хо­тя они мог­ли спра­вить­ся с лю­бы­ми слож­ны­ми ме­ха­низ­ма­ми, но ра­бо­та­ли на сор­ти­ров­ке ру­ды про­сты­ми ра­бо­чи­ми. Так лег­че бы­ло ос­тать­ся не­за­ме­чен­ны­ми.

Гоу, при­та­ив­шись за гру­дой кам­ней, до­ж­дал­ся кон­ца ра­бо­ты. Уже тем­не­ло, ко­гда Иль­сор вме­сте с дру­ги­ми ра­бо­чи­ми на­пра­вил­ся к зда­нию, где они при­ни­ма­ли душ и пе­ре­оде­ва­лись в чис­тые оде­ж­ды. Пу­ши­стый не­за­мет­но под­крал­ся к не­му и ти­хонь­ко дёр­нул зу­ба­ми за брю­ки. Ар­зак ог­ля­нул­ся, за­ме­тил ран­ви­ша. Он уди­вил­ся. Обыч­но эти ос­то­рож­ные зверь­ки из­бе­га­ли лю­дей. Гоу не­мно­го от­прыг­нул в сто­ро­ну и сел, ус­та­вив­шись на Иль­со­ра свои­ми гла­зён­ка­ми-бу­син­ка­ми. Ар­зак за­ме­тил, что во вре­мя прыж­ка на шее ран­ви­ша что-то туск­ло блес­ну­ло. Он по­до­шел по­бли­же. Гоу ос­тал­ся си­деть на мес­те, толь­ко весь сжал­ся в ко­мо­чек.

- Не бой­ся, - улыб­нул­ся Иль­сор. - Я те­бя не оби­жу.

Он ос­то­рож­но про­тя­нул ру­ку и бе­реж­но снял с шеи ран­ви­ша при­кре­п­лён­ный шнур­ком пло­ский по­лу­про­зрач­ный ка­ме­шек. Вни­ма­тель­но рас­смот­рев его, Иль­сор об­на­ру­жил на­ца­ра­пан­ное не­ров­ны­ми бу­к­ва­ми сло­во «Бел­лио­ра».

Как ни ста­ра­лась мен­вит­ская по­ли­ция со­хра­нить в сек­ре­те по­яв­ле­ние на Ра­ме­рии чу­же­стран­ца, ей это не уда­лось. Весть о маль­чи­ке-бел­ли­ор­це, най­ден­ном в пус­ты­не, уже дос­тиг­ла и руд­ни­ка. По­это­му Иль­сор сра­зу по­нял, от ко­го по­лу­че­на эта ка­мен­ная за­пис­ка. Он вни­ма­тель­но по­смот­рел на ран­ви­ша. Тот опять не­мно­го от­прыг­нул в сто­ро­ну и по­вер­нул­ся но­сом в пус­ты­ню, как бы при­гла­шая че­ло­ве­ка сле­до­вать за ним.

«Маль­чи­ку нуж­на моя по­мощь, и он при­слал ран­ви­ша, - ре­шил Иль­сор. - Как толь­ко он смог его при­ру­чить?»

Вождь ар­за­ков не при­вык мед­лить, ко­гда дру­зья в бе­де.

- Жди! - ско­ман­до­вал он ран­ви­шу, как буд­то тот мог по­ни­мать че­ло­ве­че­скую речь, и, спо­хва­тив­шись, жес­том ука­зал Гоу на кам­ни, за ко­то­ры­ми тот уже пря­тал­ся. Че­рез чет­верть ча­са Иль­сор вер­нул­ся с до­рож­ной сум­кой, в ко­то­рой бы­ли не­об­хо­ди­мые ве­щи и не­мно­го про­ви­зии. Ран­виш тер­пе­ли­во ждал его, рас­пла­став­шись в ука­зан­ном мес­те. Ар­зак да­же чуть-чуть не на­сту­пил на не­го, так хо­ро­шо за­мас­ки­ро­вал­ся Гоу, из­ме­нив ок­ра­ску под цвет кам­ней.

Уви­дев че­ло­ве­ка, Гоу вско­чил и уст­ре­мил­ся бы­ло сра­зу об­рат­но в пус­ты­ню.

Иль­сор по­нял, что пред­сто­ит даль­ний путь. Он не со­мне­вал­ся, что ран­виш най­дёт до­ро­гу. «Но сколь­ко вре­ме­ни при­дёт­ся ид­ти по пус­ты­не - не­сколь­ко ча­сов или не­сколь­ко дней? Ес­ли бы ран­виш мог рас­ска­зать, где на­хо­дит­ся маль­чик! В тюрь­ме? Но то­гда вряд ли ран­виш так то­ро­пил бы его. На сво­бо­де? То­гда где он мог спря­тать­ся? Как су­мел по­зна­ко­мить­ся с не­уло­ви­мы­ми ран­ви­ша­ми и объ­яс­нить, кто ему ну­жен?» - раз­мыш­лял он.

Ар­зак при­сталь­но рас­смат­ри­вал ка­ме­шек, пы­та­ясь най­ти от­ве­ты на эти во­про­сы. «Где маль­чик мог по­доб­рать эту пла­сти­ну из уль­си­та. Он очень ред­ко по­па­да­ет­ся на по­верх­но­сти. Но на руд­ни­ке, в карь­е­ре, ино­гда встре­ча­лись под­зем­ные пла­сты ши­ри­ной и вы­со­той в не­сколь­ко мет­ров, ухо­дя­щие да­ле­ко в глубь зем­ли. Сей­час этот ка­мень прак­ти­че­ски не ис­поль­зу­ет­ся, но в ста­ри­ну пред­ки ар­за­ков из­го­тав­ли­ва­ли из не­го окон­ные стёк­ла, пи­са­ли на нём пись­ма и да­же де­ла­ли це­лые кни­ги... «Стоп! - Иль­сор взвол­но­ван­но по­пы­тал­ся вос­ста­но­вить це­поч­ку раз­мыш­ле­ний, при­вед­шую к до­гад­ке. - Уль­сит - под­зем­ные пла­сты - пред­ки ар­за­ков...»

Он вдруг по­нял, где ран­ви­ши мог­ли по­мочь ук­рыть­ся маль­чи­ку. Бу­ду­чи во­ж­дём ар­за­ков, Иль­сор знал о за­бро­шен­ных уль­си­то­вых пе­ще­рах, в ко­то­рые вёл под­зем­ный ход из зам­ка по­след­не­го сво­бод­но­го во­ж­дя Юн­са­ра.

«Но ведь до них ни­как не мень­ше трёх дней пу­ти. За это вре­мя маль­чик мо­жет за­блу­дить­ся в ла­би­рин­те, уме­реть от го­ло­да и жа­ж­ды. Его мо­гут вы­сле­дить ищей­ки Ти­ха Це­ра. Нуж­но спе­шить!»

Иль­сор ре­ши­тель­но по­до­шёл к ран­ви­шу, от­крыл свою сум­ку и зна­ка­ми пред­ло­жил за­брать­ся внутрь.

Гоу по­нял, что от не­го хо­тят, и, не­мно­го по­ко­ле­бав­шись, влез в сум­ку.

«На ло­вуш­ку это не по­хо­же. Да и Крис пол­но­стью до­ве­ря­ет Иль­со­ру. На­вер­ное, че­ло­век что-ни­будь при­ду­мал. А мне не по­ме­ша­ет от­дох­нуть по­сле та­кой про­гул­ки», - ре­шил Гоу. Свер­нув­шись в сум­ке клу­боч­ком, он сра­зу за­дре­мал.

Иль­сор вски­нул сум­ку на пле­чо и бы­ст­ро за­ша­гал в сто­ро­ну, про­ти­во­по­лож­ную той, ку­да звал его ран­виш. Он на­прав­лял­ся к рас­по­ло­жен­но­му не­по­да­лё­ку вер­то­дро­му.

Там, на не­боль­шой по­са­доч­ной пло­щад­ке, стоя­ло не­сколь­ко ма­шин, пред­на­зна­чен­ных для об­слу­жи­ва­ния руд­ни­ка. Ох­ра­ны на вер­то­дро­ме не бы­ло. Кро­ме спе­циа­ли­стов-пи­ло­тов ни­кто на руд­ни­ке не умел управ­лять вер­то­лё­том. Ко­неч­но, ес­ли не счи­тать Иль­со­ра и его дру­зей, ко­то­рые мог­ли спра­вить­ся да­же с кос­ми­че­ским ко­раб­лём.

За­брав­шись в один из вер­то­лё­тов и под­няв ма­ши­ну в воз­дух, он взял курс на глав­ный го­род Ра­ме­рии - Лот­са-Ци, тот са­мый го­род, ку­да при­вез­ли Кри­са.

На руд­ни­ке ни­кто не об­ра­тил вни­ма­ния на взле­тев­ший вер­то­лёт. На Ра­ме­рии ле­тя­щая ма­ши­на бы­ла са­мым обыч­ным яв­ле­ни­ем, не за­слу­жи­ваю­щим вни­ма­ния. Дру­гое де­ло, ес­ли бы про­ле­те­ла пти­ца! Их на пла­не­те поч­ти не ос­та­лось. Вер­то­лёт стал бы­ст­ро умень­шать­ся в раз­ме­рах, уда­ля­ясь. Вско­ре он пре­вра­тил­ся в ед­ва за­мет­ную точ­ку, а по­том со­всем ис­чез.

В это са­мое вре­мя на тер­ри­то­рию руд­ни­ка при­бе­жа­ла, вер­нее ска­зать, при­та­щи­лась ищей­ка, ве­дя за со­бой на по­вод­ке вез­де­ход. В нём си­де­ли ус­та­лые по­ли­цей­ские.

На том мес­те, где Иль­сор по­са­дил в сум­ку ран­ви­ша, Раш-Ки по­те­ря­ла след. Оза­да­чен­ная ищей­ка рез­ко ос­та­но­ви­лась, по­кру­ти­ла но­сом, сде­ла­ла не­сколь­ко кру­гов. Всё на­прас­но! След про­пал!

Тих Цер вы­ско­чил из ма­ши­ны и обе­жал вме­сте с ищей­кой в ра­диу­се не­сколь­ких сот мет­ров все по­доз­ри­тель­ные мес­та, где мог ук­рыть­ся маль­чик. Вот не­за­да­ча! На­гра­да уп­лы­ла пря­мо из-под но­са!

Раз­до­са­до­ван­ные по­ли­цей­ские да­же не по­доз­ре­ва­ли, что всё это вре­мя мча­лись по сле­ду ран­ви­ша, а Раш-Ки не зна­ла о маль­чи­ке.

ГИ­БЕЛЬ БЕГ­ЛЕ­ЦОВ

Ут­ром по­ли­цей­ские, ко­то­рым при­шлось ос­тать­ся но­че­вать на руд­ни­ке, оп­ро­си­ли всех ра­бо­чих. Ока­за­лось, что ни­ко­му из них не по­па­дал­ся на гла­за маль­чик, по внеш­не­му ви­ду по­хо­жий на ино­стран­ца. Прав­да, по­пут­но вы­яс­ни­лось, что но­чью ис­чез один из вер­то­лё­тов.

- Ну что, - тор­же­ст­вую­ще за­кри­чал Тих Цер, - те­перь вы убе­ди­лись; что Раш-Ки ве­ла нас по вер­но­му сле­ду! На­вер­ня­ка этот маль­чиш­ка но­чью, по­ка вы, ло­ды­ри, спа­ли, уле­тел с руд­ни­ка на вер­то­лё­те. За что толь­ко Тин Арг пла­тит та­ким без­дель­ни­кам день­ги? Я бы вас вы­гнал на все че­ты­ре сто­ро­ны!

По­ли­цей­ские сму­щён­но пе­ре­гля­ды­ва­лись:

- Ко­неч­но, ес­ли бы не эта су­ма­сшед­шая гон­ка в те­че­ние все­го дня по рас­ка­лён­ной пус­ты­не, мы бы ещё ве­че­ром уст­рои­ли обыск. Кто мог по­ду­мать, что маль­чиш­ка спо­со­бен на та­кое!

В то же вре­мя ка­ж­дый из них ду­мал про се­бя, что вче­ра ве­че­ром сы­щик вме­сте с ищей­кой пер­вы­ми по­ка­за­ли им при­мер, за­ва­лив­шись спать. Да раз­ве ему об этом на­пом­нишь! С хит­ре­цом Ти­хом Це­ром луч­ше не свя­зы­вать­ся, а то ещё на­ябед­ни­ча­ет на­чаль­ст­ву.

Но сы­щик вор­чал ско­рее от до­са­ды на са­мо­го се­бя, чем из-за ро­то­зей­ст­ва по­ли­цей­ских. Он по­ни­мал, что ес­ли Тин Арг уз­на­ет про их оп­лош­ность, ему как стар­ше­му в пер­вую оче­редь не по­здо­ро­вит­ся.

По­ка та­ким об­ра­зом сы­щик и по­ли­цей­ские же­ла­ли друг дру­гу доб­ро­го ут­ра, при­бе­жал пи­лот од­но­го из вер­то­лё­тов и со­об­щил, что ви­дел, как ве­че­ром ка­кой-то че­ло­век са­дил­ся в вер­то­лёт. Сра­зу он не при­дал это­му зна­че­ния, так как был уве­рен, что ни один из ра­бо­чих не мо­жет управ­лять ма­ши­ной. Но по опи­са­нию пи­ло­та при­ме­ты бел­ли­ор­ца и это­го че­ло­ве­ка не сов­па­да­ли.

В ре­зуль­та­те тща­тель­ной про­вер­ки уда­лось ус­та­но­вить, что про­пал ра­бо­чий-ар­зак.

- Час от ча­су не лег­че! - вос­клик­нул сы­щик. - Яс­но, как день, что это ар­зак вме­сте с маль­чиш­кой по­хи­ти­ли вер­то­лёт. Но вот что мне по­ка не­по­нят­но! Как су­ме­ли не­гра­мот­ный ар­зак, ра­бо­таю­щий на са­мой гряз­ной ра­бо­те - сор­ти­ров­ке ру­ды, и чу­же­зем­ный маль­чик, не знаю­щий на­ше­го язы­ка, уле­теть на та­кой слож­ной ма­ши­не, как вер­то­лёт. Здесь что-то не так!

Рас­спро­сив у ра­бо­чих при­ме­ты ис­чез­нув­ше­го ар­за­ка, Тих Цер убе­дил­ся, что они по­хо­жи на при­ме­ты ра­зы­ски­вае­мо­го по­ли­ци­ей го­су­дар­ст­вен­но­го пре­ступ­ни­ка Иль­со­ра. Сы­щик сра­зу на­сто­ро­жил­ся, встре­пе­нул­ся и стал чем-то по­хож на свою ищей­ку, иду­щую по сле­ду.

«На­ме­ча­ет­ся рас­кры­тие круп­ней­ше­го в ис­то­рии Ра­ме­рии за­го­во­ра. Связь ме­ж­ду бел­ли­ор­цем и ар­за­ком Иль­со­ром, по­бы­вав­шем на их пла­не­те, поч­ти ус­та­нов­ле­на. По­жа­луй, не сле­ду­ет обо всем рас­ска­зы­вать на­чаль­ни­ку по­ли­ции, а по­пы­тать­ся са­мо­му до­ло­жить пря­мо Вер­хов­но­му пра­ви­те­лю, - ре­шил, по­раз­мыс­лив, Тих Цер. - Ина­че Тин Арг не­пре­мен­но при­пи­шет все за­слу­ги се­бе, а мне ос­та­вит од­ни про­ма­хи».

По­это­му, сроч­но свя­зав­шись с на­чаль­ни­ком мен­вит­ской по­ли­ции, сы­щик со­об­щил толь­ко об ис­чез­но­ве­нии вер­то­лё­та и по­про­сил при­нять все ме­ры по его ро­зы­ску.

Вско­ре один из пат­руль­ных эки­па­жей об­на­ру­жил над пус­ты­ней низ­ко ле­тя­щий вер­то­лёт. По­сколь­ку тот не от­ве­чал ни на за­про­сы, ни на при­ка­зы при­зем­лить­ся, а про­дол­жал упор­но ле­теть впе­рёд, бы­ло ре­ше­но его сбить. По­сле об­стре­ла из лу­че­во­го пу­ле­ме­та ма­ши­на за­го­ре­лась и упа­ла. Пат­ру­лю не уда­лось об­на­ру­жить в об­го­рев­шем вер­то­лё­те ни­ко­го из эки­па­жа. Од­на­ко бы­ло ус­та­нов­ле­но, что это тот са­мый вер­то­лёт, ко­то­рый ис­чез со взлёт­ной пло­щад­ки руд­ни­ка.

На­чаль­ник по­ли­ции и сы­щик бы­ли раз­до­са­до­ва­ны и оза­да­че­ны от­сут­ст­ви­ем в вер­то­лё­те пи­ло­та. Один из них на­де­ял­ся, что там ока­жет­ся бел­лио­рец, дру­гой ожи­дал най­ти ещё и ар­за­ка Иль­со­ра. Од­на­ко сле­ды их окон­ча­тель­но за­те­ря­лись в пус­ты­не.

Вдруг Ти­ну Ар­гу до­ло­жи­ли о но­вом за­га­доч­ном об­стоя­тель­ст­ве. Та­ин­ст­вен­но ис­чез штур­ман «Диа­во­ны» Кау-Рук.

Тре­во­гу под­ня­ли на­блю­да­те­ли, сле­див­шие за до­мом. На­ка­ну­не штур­ман вер­нул­ся до­мой во­вре­мя. Ут­ром же он не вы­шел на ра­бо­ту. Дверь ока­за­лась за­пер­той из­нут­ри. Ко­гда её взло­ма­ли, Кау-Ру­ка в по­ме­ще­нии не ока­за­лось.

Ти­ха Це­ра с его Раш-Ки во вто­рой раз сроч­но вы­зва­ли в сто­ли­цу Ра­ме­рии Лот­са-Ци.

«Ещё од­на за­гад­ка! И опять свя­за­на с че­ло­ве­ком, имев­шим от­но­ше­ние к Бел­лио­ре, - раз­мыш­лял до­ро­гой Тих Цер. - Уж не поя­ви­лись ли на на­шей пла­не­те лю­ди-не­ви­дим­ки, ко­то­рые мо­гут сво­бод­но про­ни­кать сквозь сте­ны и уме­ют де­лать не­ви­ди­мы­ми дру­гих лю­дей. Ес­ли вспом­нить от­чёт ге­не­ра­ла Ба­ан-Ну, ру­ко­во­ди­те­ля экс­пе­ди­ции, по­бы­вав­шей на Бел­лио­ре, там не­ви­дим­ки - обыч­ное де­ло. Они вы­де­лы­ва­ли шту­ки и по­чи­ще, чем эти ис­чез­но­ве­ния», - осе­ни­ло сы­щи­ка. Вдо­ба­вок он со­об­ра­зил, что на про­тя­же­нии всей по­го­ни по пус­ты­не на пес­ке не бы­ло об­на­ру­же­но ни од­но­го сле­да че­ло­ве­че­ской но­ги. Раш-Ки ве­ла их ис­клю­чи­тель­но по ню­ху. По­ли­цей­ско­го вдруг на­ча­ло по­ма­лень­ку об­во­ла­ки­вать чув­ст­во ка­ко­го-то без­от­чет­но­го стра­ха.

Лю­ди из­древ­ле боя­лись то­го, что не­по­нят­но и не­объ­яс­ни­мо. Мы все зна­ем это по се­бе. По­че­му страш­но в тем­но­те? По­то­му что ка­жет­ся, те­бя вот-вот схва­тит ка­кое-то не­из­вест­ное чу­до­ви­ще. А ко­гда ста­но­вит­ся свет­ло - ока­зы­ва­ет­ся, что это про­сто плю­ше­вый миш­ка, ле­жа­щий в уг­лу ком­на­ты, или гни­лой пень на по­ля­не в ле­су.

Но так или ина­че, а сы­щи­ку бы­ло при­ка­за­но ра­зы­скать штур­ма­на. Раш-Ки сно­ва, как и в ка­ме­ре маль­чи­ка, взя­ла след и до­ве­ла пре­сле­до­ва­те­лей до го­род­ской чер­ты. Там след опять по­те­рял­ся. Но на зем­ле в этот раз ос­та­лись от­пе­чат­ки ко­лес вер­то­лё­та. Сно­ва вер­то­лёт? Тих Цер по­пы­тал­ся пред­ста­вить кар­ти­ну про­ис­шед­ших со­бы­тий:

«Маль­чик-бел­лио­рец та­ин­ст­вен­ны­ми об­ра­зом ис­че­за­ет из тюрь­мы. Ищей­ка при­во­дит по­ли­цей­ских на руд­ник. От­ту­да про­па­да­ет ар­зак, по­хо­жий на Иль­со­ра, и вер­то­лёт. Из за­пер­то­го до­ма но­чью ухо­дит мен­вит Кау-Рук, его сле­ды ве­дут к вер­то­лё­ту. Тот же вер­то­лёт ут­ром за мно­го ки­ло­мет­ров от го­ро­да встре­ча­ет воз­душ­ный пат­руль и сби­ва­ет его. Ни сре­ди об­лом­ков, ни вбли­зи от мес­та па­де­ния ма­ши­ны не об­на­ру­же­но ни од­но­го че­ло­ве­ка. Круг со­бы­тий замк­нул­ся, но все бег­ле­цы как в во­ду ка­ну­ли. Ос­та­ёт­ся пред­по­ло­жить, что они или по­гиб­ли при взры­ве вер­то­лё­та, или их ис­чез­но­ве­ние - де­ло рук та­ин­ст­вен­ных не­ви­ди­мок. Что же де­лать? Вер­хов­ный пра­ви­тель не по­ща­дит тех, кто упус­тил та­ких важ­ных го­су­дар­ст­вен­ных пре­ступ­ни­ков!»

Ре­ше­ние мог­ло быть од­но. Тих Цер пред­ло­жил Ти­ну Ар­гу сдел­ку:

- Да­вай до­ло­жим Гван-Ло, что все пре­ступ­ни­ки по­гиб­ли при взры­ве вер­то­лё­та. С меж­пла­нет­ным за­го­во­ром, пре­ду­смат­ри­ваю­щим за­хват и по­ра­бо­ще­ние Ра­ме­рии, по­кон­че­но! Нуж­но вы­би­рать, Тин. Или мы по­лу­чим обе­щан­ные на­гра­ды, или бу­дем су­ро­во на­ка­за­ны за то, что упус­ти­ли пре­ступ­ни­ков, и бу­дем про­дол­жать ло­вить при­ви­де­ния.

Тин Арг бы­ст­ро оце­нил все вы­го­ды пред­ло­же­ния сы­щи­ка:

- Я со­гла­сен, дру­жи­ще Тих Цер. Не зря те­бя зо­вут хит­ре­цом. Ха-ха-ха!

Ве­че­ром то­го же дня во двор­це Вер­хов­но­го пра­ви­те­ля Ра­ме­рии со­сто­ял­ся тор­же­ст­вен­ный зва­ный ужин. В длин­ной трон­ной ре­чи Гван-Ло бла­го­да­рил сво­их вер­ных по­мощ­ни­ков за рас­кры­тие и унич­то­же­ние круп­ней­ше­го го­су­дар­ст­вен­но­го за­го­во­ра. На­чаль­ни­ку мен­вит­ской по­ли­ции Ти­ну Ар­гу и сы­щи­ку Ти­ху Це­ру бы­ли по­жа­ло­ва­ны ор­де­на, вы­да­но по ты­ся­че мо­нет и при­свое­ны по­чет­ные зва­ния Луч­ше­го по­ли­цей­ско­го и Луч­ше­го сы­щи­ка Ра­ме­рии.

По­сле прие­ма во двор­це оба на­гра­ж­ден­ных уст­рои­ли пыш­ный бан­кет в честь друг дру­га. Рас­ста­лись они толь­ко позд­ней но­чью, дав на про­ща­ние клят­ву в веч­ной и не­ру­ши­мой друж­бе.

А к ут­ру сле­дую­ще­го дня на сто­ле у Гван-Ло ле­жа­ло два до­не­се­ния. В ка­ж­дом из них об­ви­нял­ся толь­ко один че­ло­век!

Од­но на­пи­сал Тин Арг, дру­гое Тих Цер!

ВСТРЕ­ЧА

Иль­сор по­са­дил вер­то­лёт на ок­раи­не го­ро­да уже глу­бо­кой но­чью. Он на­роч­но при­зем­лил­ся по­даль­ше от пе­щер Юн­са­ра, что­бы не на­вес­ти на след маль­чи­ка мен­вит­скую по­ли­цию. Кро­ме то­го Иль­сор ре­шил встре­тить­ся с быв­шим штур­ма­ном «Диа­во­ны» Кау-Ру­ком, что­бы уз­нать ка­кие-ни­будь под­роб­но­сти о по­яв­ле­нии бел­ли­ор­ца.

По­ки­нув вер­то­лёт, он ос­то­рож­но про­би­рал­ся от до­ма к до­му. Иль­сор уве­рен­но ори­ен­ти­ро­вал­ся в тем­но­те. Бы­ло вид­но, что он хо­ро­шо зна­ет го­род. Вот, на­ко­нец, и дом штур­ма­на.

«Толь­ко бы не по­пасть в за­са­ду», - оза­бо­чен­но по­ду­мал ар­зак. Он пред­по­ла­гал, что за по­доз­ри­тель­ным мен­ви­том сле­дят шпио­ны Ти­на Ар­га. При­та­ив­шись за де­ревь­я­ми, он не­ко­то­рое вре­мя на­блю­дал за до­мом. Не за­ме­тив ни­че­го по­доз­ри­тель­но­го, Иль­сор вы­пус­тил из сум­ки ран­ви­ша, ко­то­рый дав­но уже не­тер­пе­ли­во вер­тел­ся и вы­гля­ды­вал на­ру­жу. Иль­сор хо­тел вос­поль­зо­вать­ся не­обык­но­вен­ны­ми спо­соб­но­стя­ми этих зверь­ков про­ни­кать в лю­бую щель и ви­деть в тем­но­те не ху­же, чем днём. Вот толь­ко как объ­яс­нить ему, что нуж­но сде­лать? Да­же он, хо­тя и знал об уди­ви­тель­ном уме­нии ран­ви­шей, не по­доз­ре­вал, на­сколь­ко по­нят­ли­вы пу­ши­стые.

Гоу знал, что в этом до­ме жи­вёт мен­вит, ко­то­рый при­ле­тел не­дав­но на «Диа­во­не», и по­нял, что нуж­но по­ти­хонь­ку вы­звать его из до­ма. Он лег­ко, уже зна­ко­мым нам спо­со­бом, про­ник внутрь до­ма и бес­шум­но обе­жал все ком­на­ты и ко­ри­до­ры, ос­мот­рев все тём­ные за­ко­ул­ки, где мог­ла при­та­ить­ся опас­ность. Вез­де бы­ло ти­хо и спо­кой­но. Сам штур­ман на­хо­дил­ся в спаль­не. Гоу под­крал­ся к не­му. Кау-Рук без­мя­теж­но спал. Пу­ши­стый ле­гонь­ко про­вёл кон­чи­ком хво­ста по ли­цу мен­ви­та. Тот не­до­воль­но фырк­нул, чих­нул и про­снул­ся.

Поя­вив­шая­ся за по­след­нее вре­мя при­выч­ка быть на­сто­ро­же не из­ме­ни­ла Кау-Ру­ку и на этот раз. Он не под­ско­чил на кро­ва­ти, как это, на­вер­но, сде­лал бы ка­ж­дый из нас, по­чув­ст­во­вав но­чью чу­жое при­кос­но­ве­ние. Штур­ман толь­ко чуть-чуть при­от­крыл гла­за. Мед­лен­но по­вер­нув го­ло­ву, он уви­дел, что в ком­на­те кто-то есть. Ко­гда гла­за не­мно­го при­вык­ли к тем­но­те, Кау-Рук с удив­ле­ни­ем об­на­ру­жил си­дя­ще­го пе­ред ним ран­ви­ша.

Гоу, ко­неч­но же, за­ме­тил хит­рость штур­ма­на. Он ото­шёл не­мно­го по­даль­ше и опять сел, по-преж­не­му при­сталь­но на­блю­дая за че­ло­ве­ком. Его взгляд, на­пря­жён­но-вы­жи­да­тель­ная по­за, раз­ве­ваю­щий­ся за спи­ной хвост оза­да­чи­ли Кау-Ру­ка. Ка­за­лось, ран­виш изо всех сил пы­та­ет­ся что-то ска­зать. Он был по­хож на ум­ную со­ба­ку, по ка­кой-то очень ува­жи­тель­ной при­чи­не раз­бу­див­шей но­чью сво­его хо­зяи­на.

Штур­ман ос­то­рож­но, что­бы не спуг­нуть зверь­ка, встал. Ран­виш не­мно­го ото­шёл по на­прав­ле­нию к две­ри и опять сел, вы­жи­да­тель­но гля­дя на че­ло­ве­ка. Кау-Рук до­га­дал­ся, что тот при­гла­ша­ет его сле­до­вать за со­бой. Он бы­ст­ро одел­ся и по­шёл сле­дом. Пу­ши­стый сколь­зил впе­ре­ди, как бы по­ка­зы­вая до­ро­гу.

Кау-Рук ак­ку­рат­но, не звяк­нув за­по­ром, от­крыл дверь и вы­шел на ули­цу. Ран­виш под­бе­жал к уг­лу до­ма и ос­та­но­вил­ся. Штур­ман на мгно­ве­ние за­мер в раз­ду­мье: «Стран­но... Уди­ви­тель­ный зве­рёк! Кто же скры­ва­ет­ся за уг­лом, друг или враг? Ско­рее все­го, в та­кое позд­нее вре­мя и та­ким та­ин­ст­вен­ным спо­со­бом ме­ня мо­гут вы­зы­вать толь­ко дру­зья-ар­за­ки. А что ка­са­ет­ся ран­ви­ша, то ар­за­ки все­гда лю­би­ли жи­вот­ных и уме­ли ла­дить с ни­ми».

Кау-Рук ре­ши­тель­но за­вер­нул за угол. Сто­яв­ший по­одаль че­ло­век дви­нул­ся ему на­встре­чу.

- Иль­сор!? - не­воль­но вы­рвал­ся у штур­ма­на ти­хий воз­глас.

Ар­зак при­жал па­лец к гу­бам, при­зы­вая мол­чать, и ра­до­ст­но улыб­нул­ся мен­ви­ту.

К сча­стью для них, по­ли­ция оп­ло­ша­ла и не за­ме­ти­ла ис­чез­но­ве­ния штур­ма­на.

Дру­зья креп­ко об­ня­лись. Иль­сор крат­ко рас­ска­зал Кау-Ру­ку о ка­меш­ке с од­ним толь­ко сло­вом «Бел­лио­ра», ко­то­рый при­нёс ему этот ран­виш.

Кау-Рук, в свою оче­редь, со­об­щил о та­ин­ст­вен­ном ис­чез­но­ве­нии маль­чи­ка-бел­ли­ор­ца из мен­вит­ской тюрь­мы. Те­перь они не со­мне­ва­лись, что имен­но ран­ви­ши по­мог­ли ему бе­жать.

«Нам нуж­но обя­за­тель­но его най­ти рань­ше по­ли­ции!» - еди­но­душ­но ре­ши­ли дру­зья.

Штур­ман вер­нул­ся до­мой, бы­ст­ро со­брал ве­щи, не­об­хо­ди­мые для дли­тель­но­го пу­те­ше­ст­вия. Вско­ре он при­сое­ди­нил­ся к сво­им бу­ду­щим спут­ни­кам. Пу­ши­сто­го, ко­неч­но, по пра­ву мож­но бы­ло счи­тать уча­ст­ни­ком экс­пе­ди­ции по по­ис­ку маль­чи­ка, так как толь­ко он знал точ­но, где на­хо­дит­ся бел­лио­рец. По­сле воз­вра­ще­ния штур­ма­на ран­виш по соб­ст­вен­ной ини­циа­ти­ве про­де­лал тот же трюк, что и в тюрь­ме, за­пе­рев из­нут­ри все две­ри. По­сле это­го Иль­сор по­вёл всех к вер­то­лё­ту. Ни­ко­го не встре­тив по до­ро­ге, они ско­ро до­б­ра­лись до ос­тав­лен­ной на краю го­ро­да ма­ши­не и за­бра­лись в неё. Иль­сор под­нял вер­то­лёт в воз­дух, на­брал са­мую боль­шую вы­со­ту, ко­то­рую по­зво­лял ап­па­рат, и на­пра­вил его к раз­ва­ли­нам зам­ка.

Они зна­ли, что штур­ма­на ут­ром на­вер­ня­ка хва­тят­ся и бу­дут ис­кать. По­это­му, что­бы не вы­дать убе­жи­ща, в ко­то­ром ран­ви­ши спря­та­ли маль­чи­ка, нуж­но бы­ло хо­ро­шень­ко за­мес­ти сле­ды.

Под­ле­тев к ок­ре­ст­но­стям зам­ка, Иль­сор за­кре­пил ру­ли управ­ле­ния так, что­бы вер­то­лёт мог са­мо­стоя­тель­но ле­теть даль­ше до тех пор, по­ка хва­тит за­па­са энер­гии. По­сле это­го ран­виш, Кау-Рук и Иль­сор по длин­ной ле­сен­ке спус­ти­лись до са­мой по­след­ней сту­пень­ки и прыг­ну­ли. Так как до зем­ли ос­та­ва­лось не бо­лее двух мет­ров, ни­кто из них при па­де­нии не ушиб­ся. А вер­то­лёт по­ле­тел даль­ше. Ле­ст­ни­ца без гру­за ав­то­ма­ти­че­ски уб­ра­лась.

Те­перь де­ло за ран­ви­шем! Иль­сор и Кау-Рук од­но­вре­мен­но по­смот­ре­ли на зверь­ка. Ес­ли пред­по­ло­же­ние ар­за­ка бы­ло пра­виль­ным, то маль­чик пря­чет­ся где-то по­бли­зо­сти. Но что, ес­ли Иль­сор ошиб­ся и ран­виш не смо­жет те­перь най­ти до­ро­гу? Ско­ро бу­дет свет­ло, и пат­руль­ные вер­то­лё­ты сра­зу их об­на­ру­жат!

Вот о чём по­ду­ма­ли ар­зак и мен­вит, ко­гда взгля­ну­ли на ран­ви­ша.

Гоу как буд­то по­нял их бес­по­кой­ст­во и уве­рен­но по­бе­жал впе­рёд, вре­мя от вре­ме­ни ог­ля­ды­ва­ясь, не от­ста­ют ли его то­ва­ри­щи. Вско­ре он при­вёл их к то­му же са­мо­му мес­ту - вхо­ду в пе­ще­ру, че­рез ко­то­рый не­дав­но про­ник внутрь Крис. Че­рез не­сколь­ко ми­нут все уже бы­ли в боль­шой пе­ще­ре, где он про­вёл пер­вую ночь. При све­те фо­на­ря, за­хва­чен­но­го штур­ма­ном, они уви­де­ли пе­ре­ли­ваю­щий­ся ра­дуж­ный ку­пол, так по­ра­зив­ший Кри­са. Но Иль­сор за­ме­тил охап­ку при­мя­той тра­вы, на ко­то­рой спал маль­чик, по­су­ду и дру­гие ме­ло­чи, под­твер­ждаю­щие, что пе­ще­ра оби­тае­ма. Или, по край­ней ме­ре, бы­ла оби­тае­ма день-два на­зад.

Гоу обе­жал пе­ще­ру, убе­дил­ся, что сле­ды Кри­са и пу­ши­стых ве­дут в глубь ла­би­рин­та, и спо­кой­но улёг­ся на тра­ве.

«Ни­ко­го чу­жих за вре­мя мое­го от­сут­ст­вия не бы­ло, а Крис с мои­ми то­ва­ри­ща­ми по­шёл, на­вер­но, ис­кать пла­стин­ку с дра­ко­ном и не ус­пел вер­нуть­ся. Я ведь при­был на день рань­ше, чем обе­щал» - по­ду­мал он.

Уви­дев, что ран­виш не про­яв­ля­ет ни ма­лей­ше­го бес­по­кой­ст­ва по по­во­ду от­сут­ст­вия маль­чи­ка, Иль­сор и Кау-Рук ре­ши­ли по­сле­до­вать его при­ме­ру и при­се­ли на тра­ву.

Так они все си­де­ли не­сколь­ко дол­гих ча­сов, ло­вя ка­ж­дый шо­рох, ко­то­рый до­но­сил­ся до их слу­ха.

Вдруг ран­виш, до это­го спо­кой­но ле­жав­ший на об­лю­бо­ван­ном им мес­те, вско­чил. Его уши-ло­ка­то­ры на­сто­ро­жен­но за­дви­га­лись, и он мгно­вен­но ис­чез в глу­би­не ко­ри­до­ра.

Иль­сор и Кау-Рук на­сто­ро­жи­лись, встре­во­жен­ные его ис­чез­но­ве­ни­ем, но ни­че­го не ус­лы­ша­ли.

- Да­вай на вся­кий слу­чай спря­чем­ся у сте­ны, - про­шеп­тал ар­зак.

Штур­ман мол­ча кив­нул и при­го­то­вил ору­жие.

Про­шед­шие пять ми­нут по­ка­за­лись им ча­сом. На­ко­нец по­слы­ша­лись то­ро­п­ли­вые ша­ги, и пе­ред ра­ме­рий­ца­ми пред­ста­ло уди­ви­тель­ное ше­ст­вие.

Впе­ре­ди, гор­до под­няв го­ло­ву, бе­жал Гоу, уже зна­ко­мый им ран­виш. За ним на зад­них лап­ках шёл вто­рой. В пе­ред­них лап­ках он дер­жал фо­нарь. Сле­дом, чуть при­хра­мы­вая, бы­ст­ро при­бли­жал­ся маль­чик, свет­ло­во­ло­сый и го­лу­бо­гла­зый. Он был одет со­всем не так, как ра­ме­рий­цы, и здо­ро­во сма­хи­вал на Ти­ма О'Келли, с ко­то­рым штур­ман и вождь ар­за­ков по­зна­ко­ми­лись на Бел­лио­ре. Не толь­ко по­зна­ко­ми­лись, но под­ру­жи­лись и по­лю­би­ли друг дру­га. За маль­чу­га­ном по­ка­зал­ся тре­тий зве­рёк. Он нёс на спи­не ка­кой-то квад­рат­ный пред­мет, при­дер­жи­вая его на бе­гу по­оче­ред­но лап­ка­ми.

Кар­ти­на бы­ла та­кой за­бав­ной, что ес­ли бы не серь­ёз­ность встре­чи, Кау-Рук и Иль­сор по­ка­ти­лись бы со сме­ху. Но удер­жать­ся от улы­бок они всё рав­но не смог­ли.

Маль­чик уви­дел их улы­баю­щие­ся ли­ца, при­ос­та­но­вил­ся, ог­ля­дел­ся по сто­ро­нам, по­смот­рел на пу­ши­стых и то­же свет­ло и ра­до­ст­но улыб­нул­ся. Он под­бе­жал к лю­дям и ска­зал:

- Доб­рое ут­ро! А мо­жет, уже до­б­рый день? Из­ви­ни­те, я точ­но не знаю. Ме­ня зо­вут Кри­сто­фер Талл, или про­сто Крис. Я из Кан­за­са, ко­то­рый на­хо­дит­ся на пла­не­те Зем­ля. У вас её на­зы­ва­ют Бел­лио­рой. Я со­вер­шен­но слу­чай­но по­пал к вам че­рез тон­нель в од­ном из чёр­ных кам­ней Гин­ге­мы, ко­то­рые на­став­ле­ны во­круг Вол­шеб­ной стра­ны. Вы знае­те Ти­ма О'Келли? Он мой при­ятель и мно­го рас­ска­зы­вал о ва­шем при­лё­те к нам на Зем­лю на кос­ми­че­ском ко­раб­ле «Диа­во­на».

- Иль­сор, Кау-Рук, - пред­ста­ви­лись ар­зак и мен­вит.

- Ура! - за­кри­чал Крис. - На­ко­нец-то я вас на­шёл. Те­перь я смо­гу вер­нуть­ся до­мой к вос­кре­се­нью!

Штур­ман и вождь ар­за­ков по оче­ре­ди креп­ко об­ня­ли маль­чи­ка. Крис же улы­бал­ся и не­мно­го пла­кал од­но­вре­мен­но. Это бы­ло так по­хо­же на до­ж­дик в сол­неч­ную по­го­ду!

БЕ­СЕ­ДА В ПЕ­ЩЕ­РЕ

В боль­шой пе­ще­ре, сте­ны и по­то­лок ко­то­рой ис­кри­лись и пе­ре­ли­ва­лись все­ми цве­та­ми ра­ду­ги, на тра­вя­ной под­стил­ке си­де­ли шес­те­ро. Один из них был маль­чик лет две­на­дца­ти в клет­ча­той ков­бой­ке и джин­сах с ши­ро­ким ко­жа­ным рем­нём. Та­ких маль­чи­шек мож­но встре­тить не один мил­ли­он на на­шей пла­не­те Зем­ля, ты­ся­чи в лю­бом го­ро­де, не один Де­ся­ток в ка­ж­дой шко­ле и не­сколь­ко че­ло­век в ва­шем дво­ре. Его, как вы уже до­га­да­лись, зва­ли Крис Талл.

С од­ной сто­ро­ны ря­дом с ним си­дел рос­лый силь­ный че­ло­век с кра­си­вым блед­ным ли­цом, на ко­то­ром вы­де­ля­лись чёр­ные боль­шие гла­за. Ка­за­лось, они все­гда при­сталь­но и прон­зи­тель­но смот­ре­ли на со­бе­сед­ни­ка, где бы тот ни на­хо­дил­ся. На нем был тём­но-виш­нё­вый кос­тюм с мно­же­ст­вом кар­ма­нов и за­стё­жек. Это штур­ман Кау-Рук.

По дру­гую сто­ро­ну от маль­чи­ка рас­по­ло­жил­ся не­вы­со­кий муж­чи­на с чёр­ны­ми длин­ны­ми во­ло­са­ми и до­б­ры­ми гла­за­ми. При­вет­ли­вое вы­ра­же­ние ли­ца сра­зу рас­по­ла­га­ло к не­му ок­ру­жаю­щих. Он был одет в зе­лё­ный ком­би­не­зон. Его имя - Иль­сор.

Не­мно­го по­одаль от лю­дей уют­но уст­рои­лась груп­па, со­стоя­щая из трёх сим­па­тич­ных зверь­ков. Они по­хо­жи не­мно­го на ко­шек, не­мно­го на бе­лок, с длин­ны­ми пу­ши­сты­ми хво­ста­ми и боль­ши­ми квад­рат­ны­ми уша­ми. Мен­ви­ты их на­зы­ва­ют ран­ви­ша­ми, а они са­ми се­бя - пу­ши­сты­ми.

Лю­ди ожив­лён­но бе­се­ду­ют, а ран­ви­ши вни­ма­тель­но слу­ша­ют, что, од­на­ко, не ме­ша­ет им на­хо­дить­ся в бес­пре­стан­ной суе­те: вер­че­нии, кру­че­нии, ше­ве­ле­нии, ку­выр­ка­нии и дру­гих про­чих ...нии. Они на­по­ми­на­ют пер­во­класс­ни­ков на пер­вых уро­ках.

Иль­сор и Кау-Рук уже од­на­ж­ды при­ле­та­ли на Зем­лю-Бел­лио­ру, по­это­му раз­го­вор идёт на язы­ке Кри­са, ко­то­ро­му ра­ме­рий­цы ус­пе­ли нау­чить­ся от жи­те­лей Вол­шеб­ной стра­ны.

Крис под­роб­но рас­ска­зал, как он по­пал на Ра­ме­рию, как пу­ши­стые, ос­во­бо­див его из мен­вит­ской тюрь­мы, ук­ры­ли в пе­ще­ре и как Роу по­мог най­ти спря­тан­ную в ла­би­рин­те ста­рин­ную биб­лио­те­ку ар­за­ков.

Но глав­ный во­прос, ко­то­рый за­ни­ма­ет сей­час всех, как по­мочь Кри­су вер­нуть­ся до­мой, на Зем­лю. От это­го за­ви­сит и ос­во­бо­ж­де­ние ар­за­ков от раб­ст­ва мен­ви­тов. Ведь ес­ли бы уда­лось на­ла­дить связь ме­ж­ду Зем­лёй и Ра­ме­ри­ей, жи­те­ли Вол­шеб­ной стра­ны мог­ли бы обес­пе­чить изум­ру­да­ми всех ар­за­ков. То­гда гип­но­ти­че­ские взгля­ды мен­ви­тов пе­ре­ста­ли бы на них дей­ст­во­вать.

С дру­гой сто­ро­ны, не­че­го ду­мать о том, что­бы по­бли­же изу­чить этот тон­нель в ска­ле, по­ка их ра­зы­ски­ва­ет мен­вит­ская по­ли­ция. Сто­ит им толь­ко поя­вить­ся в Ра­ме­рий­ской пус­ты­не, как их тут же за­ме­тят с пат­руль­ных вер­то­лё­тов и не­мед­лен­но аре­сту­ют.

Тин Арг мо­жет за­ин­те­ре­со­вать­ся, по­че­му это бег­ле­цы кру­тят­ся воз­ле то­го мес­та, где на­шли бел­ли­ор­ца. А ес­ли мен­ви­ты уз­на­ют про за­га­доч­ные свой­ст­ва ска­лы Кри­са, то ра­но или позд­но они най­дут спо­соб про­ник­нуть внутрь. То­гда мож­но на­влечь бе­ду на Вол­шеб­ную стра­ну. До тех пор, по­ка власть на­хо­дит­ся в ру­ках Вер­хов­но­го пра­ви­те­ля и его по­мощ­ни­ков, бег­ле­цам нель­зя по­яв­лять­ся у этой ска­лы. По­лу­ча­ет­ся за­кол­до­ван­ный круг.

Ес­ли Крис не вер­нёт­ся до­мой, жи­те­ли Вол­шеб­ной стра­ны не уз­на­ют про тон­нель и не смо­гут по­мочь ар­за­кам ос­во­бо­дить­ся от раб­ст­ва мен­ви­тов. А по­ка мен­ви­ты на­хо­дят­ся у вла­сти, Крис не смо­жет вер­нуть­ся до­мой!

На­ши бег­ле­цы ока­за­лись в очень за­труд­ни­тель­ном по­ло­же­нии. Все шес­те­ро глу­бо­ко за­ду­ма­лись.

Пер­вым дол­гую ти­ши­ну на­ру­шил штур­ман:

- Вы знае­те, как дей­ст­ву­ют изум­ру­ды на ар­за­ков! А из­вест­но ли вам, как они влия­ют на на­строе­ние мен­ви­тов? Ко­гда я на­хо­дил­ся ря­дом с изум­ру­да­ми, по­да­рен­ны­ми жи­те­ля­ми Вол­шеб­ной стра­ны, мне хо­те­лось сде­лать для всех что-то хо­ро­шее. Мо­жет быть, ес­ли изум­ру­дов не хва­тит на всех ар­за­ков, то луч­ше раз­дать их мен­ви­там? Их мень­ше! Я уве­рен, что под дей­ст­ви­ем изум­ру­дов они не бу­дут гип­но­ти­зи­ро­вать ар­за­ков!

- Нет, до­ро­гой Кау-Рук, так ни­че­го не по­лу­чит­ся! Я знаю, что сре­ди мен­ви­тов есть че­ст­ные лю­ди, но, что­бы смяг­чить серд­ца и взгля­ды ва­ших на­чаль­ни­ков, не хва­тит и це­лой го­ры изум­ру­дов. Они на­сквозь про­пи­та­ны зло­бой и жад­но­стью. Вол­шеб­ные кам­ни бу­дут у мен­ви­тов ото­бра­ны и спря­та­ны в сун­ду­ки бо­га­чей, - от­ве­тил, не­мно­го по­ду­мав, Иль­сор. - То­гда ар­за­ки вме­сте с изум­ру­да­ми ли­шат­ся и по­след­ней на­де­ж­ды на сво­бо­ду.

- При­ду­мал! - вдруг за­кри­чал Крис. - Нуж­но об­ма­нуть всех мен­ви­тов, как это сде­лал Ве­ли­кий и Ужас­ный об­ман­щик Гуд­вин с жи­те­ля­ми Изум­руд­но­го го­ро­да. Все долж­ны на­деть оч­ки с изум­руд­ны­ми стёк­ла­ми. То­гда ни мен­ви­ты не смо­гут за­кол­до­вы­вать ар­за­ков, ни ар­за­ки не бу­дут под­да­вать­ся гип­но­зу мен­ви­тов.

- Мо­ло­дец, Крис! - вос­клик­нул Иль­сор. - Это бы­ло бы здо­ро­во. Но как за­ста­вить мен­ви­тов но­сить оч­ки? Тем бо­лее, ес­ли они за­ме­тят, что ар­за­ки пе­ре­ста­ют по­ви­но­вать­ся.

- Это мож­но сде­лать не толь­ко си­лой, но и хит­ро­стью, - вме­шал­ся Кау-Рук. - Ар­за­ки мо­гут на вре­мя при­тво­рить­ся, что на них дей­ст­ву­ет гип­ноз. А ес­ли уда­лось бы как-ни­будь убе­дить Вер­хов­но­го пра­ви­те­ля Гван-Ло на­деть оч­ки, то все ос­таль­ные вы­со­ко­по­став­лен­ные мен­ви­ты на­де­нут их са­ми. Это ста­нет мо­дой. Хо­дить без оч­ков ста­нет при­зна­ком дур­но­го вку­са...

В это вре­мя Крис по­чув­ст­во­вал, что ран­ви­ши то­же хо­тят что-то пред­ло­жить и на­пе­ре­бой ок­ли­ка­ют его:

- Крис Талл! По­слу­шай, Крис Талл, а что ес­ли раз­бить все стёк­ла в до­мах, ма­ши­нах, при­бо­рах и за­ме­нить их на изум­руд­ные. То­гда у мен­ви­тов, да­же ко­гда они бу­дут до­ма и сни­мут оч­ки, или на ра­бо­те, или ко­гда по­ле­тят на вер­то­ле­те, не воз­ник­нет пло­хих мыс­лей.

- Ай да пу­ши­стые! - за­кри­чал Крис. - На­до же что при­ду­ма­ли.

Кау-Рук и Иль­сор с изум­ле­ни­ем на­блю­да­ли за бе­се­дой маль­чи­ка с ран­ви­ша­ми.

- Объ­яс­ни, по­жа­луй­ста, Крис, как ты раз­го­ва­ри­ва­ешь с ни­ми? - по­про­сил Иль­сор.

- Да точ­но так же, как с ва­ми! - удив­лён­но вос­клик­нул он.

- То­гда по­че­му же мы не слы­шим ни зву­ка? О том, что вы раз­го­ва­ри­вае­те, мож­но толь­ко до­га­ды­вать­ся по твое­му ли­цу. Они же та­кие не­по­се­ды, что не пой­мёшь, ко­гда они раз­го­ва­ри­ва­ют, а ко­гда мол­чат и про­сто ку­выр­ка­ют­ся и под­пры­ги­ва­ют.

Крис не­до­умён­но по­смот­рел на ра­ме­рий­цев. Ему и в го­ло­ву не при­хо­ди­ло, что мож­но раз­го­ва­ри­вать мол­ча.

- То­гда я не знаю, - че­ст­но при­знал­ся он.

- На­вер­но, они мо­гут чи­тать мыс­ли друг дру­га на рас­стоя­нии, - вслух по­ду­мал Кау-Рук. - Та­кие слу­чаи из­вест­ны нау­ке и на­зы­ва­ют­ся те­ле­па­ти­ей.

- Я слы­шал ле­ген­ды о том, что на­ши пред­ки уме­ли раз­го­ва­ри­вать с жи­вот­ны­ми, - под­твер­дил ар­зак.

- Я сам чи­тал в ва­шей кни­ге из пла­сти­нок о том, как вождь лю­дей Гур и пред­во­ди­тель зве­рей Хоо за­клю­чи­ли ме­ж­ду со­бой до­го­вор, - на­пом­нил Крис. - Вот она, эта кни­га!

- Да, да, ты рас­ска­зы­вал, - под­твер­дил Иль­сор. - И это ещё од­на за­гад­ка, по­че­му, Крис, ты мо­жешь по­ни­мать на­ши древ­ние кни­ги, язык ко­то­рых дав­но по­за­быт на пла­не­те.

- Я не со­мне­ва­юсь, что все эти тай­ны свя­за­ны ме­ж­ду со­бой. Раз­гад­ка од­ной из них по­мо­жет нам по­нять ос­таль­ные, - за­дум­чи­во про­из­нёс штур­ман. - Но вер­нём­ся к изум­ру­дам. Что же пред­ла­га­ют ран­ви­ши?

- Они го­во­рят, что нуж­но вы­бить все стёк­ла на Ра­ме­рии и за­ме­нить их изум­руд­ны­ми. Эх, жаль, что я за­был до­ма ро­гат­ку!

- По­до­ж­ди, друг, - лас­ко­во ос­та­но­вил его Иль­сор. - Это хо­ро­шая идея, но где же взять столь­ко изум­ру­дов, что­бы за­ме­нить ими все стёк­ла? Хо­тя... - он на ми­ну­ту за­ду­мал­ся, - ведь стёк­ла у нас де­ла­ют­ся из раз­но­цвет­ной плён­ки, ко­то­рую ва­рят в боль­ших кот­лах, на­сы­пая ту­да спе­ци­аль­ные по­рош­ки. Ин­те­рес­но, что по­лу­чит­ся, ес­ли до­ба­вить ту­да не­мно­го из­мель­чён­ных изум­ру­дов - изум­руд­ной пы­ли?

Иль­сор взял пру­тик и на­чал ри­со­вать на по­лу пе­ще­ры ка­кие-то фор­му­лы. Штур­ман с ин­те­ре­сом сле­дил за его рас­чё­та­ми.

Ис­чер­тив вбли­зи весь пол, ар­зак пе­ре­шёл даль­ше, к про­ти­во­по­лож­ной сте­не. За ним по­сле­до­вал и Кау-Рук, при­хва­тив с со­бой лам­пу. По­сте­пен­но, шаг за ша­гом, они скры­лись в ко­ри­до­ре, ве­ду­щем в ла­би­ринт.

Крис и пу­ши­стые ос­та­лись в тем­но­те, но не дви­га­лись с мес­та, бо­ясь за­топ­тать на­пи­сан­ное.

- По­лу­ча­ет­ся! - ус­лы­ша­ли они на­ко­нец ра­до­ст­ный воз­глас штур­ма­на.

- Да­же ни­чтож­ная до­ля изум­руд­ной пы­ли долж­на по­вли­ять на свой­ст­ва плён­ки, и она смо­жет воз­дей­ст­во­вать на мен­ви­тов и ар­за­ков, - ска­зал Иль­сор по­сле то­го, как вер­нул­ся к сво­им друзь­ям.

- В та­ком слу­чае вам мо­гут по­мочь и оч­ки, и раз­би­тые стёк­ла. Прав­да, это очень труд­ное де­ло за­ста­вить мен­ви­тов на­деть оч­ки, раз­бить все стёк­ла, на­сы­пать изум­руд­ной пы­ли в кот­лы для при­го­тов­ле­ния плён­ки...

- Мои дру­зья мен­ви­ты бу­дут ра­ды по­мочь ар­за­кам, - про­из­нёс штур­ман.

- И ты­ся­чи пу­ши­стых по всей пла­не­те, - в один го­лос, прав­да, без­звуч­ный, за­кри­ча­ла вся трои­ца ран­ви­шей, очень до­воль­ных, что они мо­гут быть по­лез­ны сво­им друзь­ям.

- Эх, жал­ко, что я за­был до­ма ро­гат­ку. Пер­вый раз в жиз­ни мож­но вдо­воль раз­би­вать стёк­ла для поль­зы де­ла, и на­до же... - с со­жа­ле­ни­ем вос­клик­нул Крис.

- Мы сде­ла­ем для те­бя са­мую луч­шую ро­гат­ку в ми­ре, - за­сме­ял­ся штур­ман.

- Кау-Рук, мы так ув­лек­лись раз­го­во­ром, что за­бы­ли по­кор­мить на­ших но­вых дру­зей, - вспом­нил на­ко­нец Иль­сор. - У них, на­вер­ное, с ут­ра ма­ко­вой ро­син­ки во рту не бы­ло!

Уго­ва­ри­вать ни­ко­го не при­шлось. Крис и пу­ши­стые с ап­пе­ти­том при­ня­лись уп­ле­тать при­не­сён­ные ра­ме­рий­ца­ми про­дук­ты. До че­го же всё бы­ло вкус­но!

ИЗУМ­РУД­НЫЙ ДОЖДЬ

По­сле обе­да мыс­ли оби­та­те­лей пе­ще­ры со­вер­шен­но не­ожи­дан­но при­ня­ли дру­гое на­прав­ле­ние. Всё на­ча­лось с то­го, что штур­ман пред­ло­жил уст­ро­ить в пе­ще­ре штаб по ру­ко­во­дству вос­ста­ни­ем.

По­на­ча­лу, во вре­мя экс­пе­ди­ции «Диа­во­ны» на Бел­лио­ру, он не вы­сту­пал от­кры­то про­тив сво­их со­пле­мен­ни­ков - мен­ви­тов, хо­тя и не от­ка­зы­вал­ся по­мо­гать ар­за­кам. Но по­след­ние со­бы­тия, про­ис­шед­шие по­сле при­лё­та кос­ми­че­ско­го ко­раб­ля до­мой, убе­ди­ли Кау-Ру­ка в их пра­во­те, и он ре­шил окон­ча­тель­но пе­рей­ти на сто­ро­ну ар­за­ков.

- В ла­би­рин­те мо­гут ук­рыть­ся все ар­за­ки, ко­то­рым гро­зит опас­ность быть пой­ман­ны­ми мен­вит­ской по­ли­ци­ей. Здесь же мож­но раз­мес­тить скла­ды с ору­жи­ем и про­до­воль­ст­ви­ем, - ре­ши­тель­но про­из­нёс штур­ман. - Од­ним воз­ду­хом сыт не бу­дешь, прав­да, Крис? - до­ба­вил он, оче­вид­но, вспом­нив, с ка­ким удо­воль­ст­ви­ем ел маль­чик.

- Вер­но, по­ка воз­ду­хом сыт не бу­дешь, - с улыб­кой по­вто­рил Иль­сор по­след­ние сло­ва Кау-Ру­ка, сде­лав уда­ре­ние на сло­ве «по­ка». - Хо­тя сей­час на Ра­ме­рии про­во­дят­ся ис­сле­до­ва­ния по рас­пы­ле­нию в воз­ду­хе пи­та­тель­ных ве­ществ...

Иль­сор вдруг зап­нул­ся и за­мол­чал, на его ли­це от­ра­зи­лось силь­ное внут­рен­нее вол­не­ние. Бы­ло яс­но, что ему в го­ло­ву вне­зап­но при­шла ка­кая-то но­вая ин­те­рес­ная мысль, и ар­зак на­пря­жён­но её об­ду­мы­ва­ет.

Ок­ру­жаю­щие во все гла­за смот­ре­ли на Иль­со­ра, ожи­дая, ко­гда тот вы­ска­жет­ся. Кау-Рук хо­ро­шо знал спо­соб­но­сти сво­его дру­га к не­ожи­дан­ным и уди­ви­тель­ным от­кры­ти­ям, а ос­таль­ные ува­жа­ли во­ж­дя ар­за­ков и ве­ри­ли в не­го. Не зря Крис по­про­сил пу­ши­стых в пер­вую оче­редь най­ти Иль­со­ра.

А он за­ду­мал­ся вот над чем:

«Что, ес­ли до­бав­лять изум­ру­ды не в плён­ку, иду­щую на из­го­тов­ле­ние стё­кол, а в воз­дух! Ко­неч­но, не в ви­де по­рош­ка, ко­то­рый мо­жет за­труд­нить ды­ха­ние, а в ви­де мель­чай­ших час­тиц. Что­бы они, со­еди­ня­ясь с воз­ду­хом, ока­зы­ва­ли на лю­дей та­кое же дей­ст­вие, как и са­ми изум­ру­ды. Ведь яс­но, что они дей­ст­ву­ют на мен­ви­тов и ар­за­ков за счёт ка­ко­го-то осо­бо­го из­лу­че­ния, ко­то­рое долж­но при­над­ле­жать и от­дель­ным час­ти­цам. Точ­но так же, как за­пах, до­но­ся­щий­ся по воз­ду­ху, не ме­ша­ет ды­шать и смот­реть, но за­став­ля­ет об­ли­зы­вать­ся и гло­тать слюн­ки, ес­ли он, ко­неч­но, съе­доб­ный и вкус­ный.

Или мор­щить­ся и пле­вать­ся, ес­ли он не­при­ят­ный. То­гда да­же од­но­го изум­ру­да хва­ти­ло бы на ог­ром­ное ко­ли­че­ст­во воз­ду­ха. Ведь за­па­хи мо­гут рас­про­стра­нять­ся на мно­гие ки­ло­мет­ры от пах­ну­ще­го пред­ме­та, ко­то­рый от это­го поч­ти не убы­ва­ет».

Эти­ми мыс­ля­ми Иль­сор че­рез не­сколь­ко то­ми­тель­ных для них ми­нут и по­де­лил­ся с друзь­я­ми.

- Ос­та­ет­ся толь­ко при­ду­мать спо­соб раз­де­ле­ния изум­ру­дов на час­тич­ки и рас­про­стра­не­ния их по пла­не­те, - до­ба­вил он.

«Это же здо­ро­во! - по­ду­мал Крис. - Ко­неч­но же, нуж­но за­ста­вить мен­ви­тов вды­хать изум­руд­ный за­пах, как де­душ­ка Смит вды­ха­ет дым от сво­ей труб­ки. Ес­ли я от это­го чи­хаю, а у де­душ­ки, как он вы­ра­жа­ет­ся, про­чи­ща­ют­ся моз­ги, то по­че­му бы от за­па­ха изум­ру­дов у мен­ви­тов то­же, на­ко­нец, не про­чис­ти­лись моз­ги, и то­гда они пе­ре­ста­нут оби­жать ар­за­ков.»

Крис от ра­до­сти да­же пе­ре­ку­выр­нул­ся на сво­ей под­стил­ке. Пу­ши­стые, ко­неч­но, по­ня­ли его и не за­мед­ли­ли по­уча­ст­во­вать в ку­выр­ка­нии. В этой ку­че-ма­ле из од­но­го озор­но­го маль­чиш­ки и трёх не­уго­мон­ных пу­ши­стых труд­но бы­ло да­же ра­зо­брать, кто-где и кто-кто. Да­же не­воз­му­ти­мый штур­ман с яв­ным одоб­ре­ни­ем смот­рел на эту ку­терь­му. Иль­сор же, ка­за­лось, и сам был не прочь ра­зок-дру­гой пе­ре­ку­выр­нуть­ся. На­ко­нец ша­лу­ны ус­по­кои­лись, и мож­но бы­ло при­сту­пать к де­таль­ной раз­ра­бот­ке пла­на ос­во­бо­ж­де­ния ар­за­ков. Глав­ное - поя­ви­лась хо­ро­шая идея. А уж при­ду­мать ап­па­рат для рас­пы­ле­ния изум­ру­дов для та­ких ин­же­не­ров, как Иль­сор и Кау-Рук, бы­ло, как ино­гда го­во­рят школь­ные дру­зья Кри­са, раз плю­нуть.

Штур­ман тут же пред­ло­жил ис­поль­зо­вать для это­го мощ­ную лу­че­вую пуш­ку, за­ря­див её изум­ру­да­ми. Луч све­та бу­дет от­де­лять час­тич­ки изум­ру­да и ув­ле­кать их за со­бой в воз­дух. Даль­ше нуж­но за­ста­вить эти час­тич­ки раз­ле­теть­ся по всей пла­не­те. Но как? Ве­тер? Это дол­го и не­на­дёж­но. Кто его зна­ет, ко­гда и ку­да он по­ду­ет!

И вдруг Иль­сор вспом­нил про та­ин­ст­вен­ную ска­лу Кри­са:

- Вот что нам по­мо­жет! Ведь она от­тал­ки­ва­ет, с ка­кой бы сто­ро­ны к ней ни под­хо­ди­ли. А что, ес­ли ок­ру­жить ска­лу лу­че­вы­ми пуш­ка­ми, за­ря­жён­ны­ми изум­ру­да­ми, и на­пра­вить их на неё? Луч све­та во мно­го ар­дов раз лег­че, чем Крис (а вы знае­те, что в од­ном ар­де ты­ся­ча мил­ли­ар­дов). Раз уж его вы­бро­си­ло из тон­не­ля на не­сколь­ко мет­ров, то луч све­та, на­пол­нен­ный изум­руд­ны­ми час­ти­ца­ми, мо­жет быть от­бро­шен го­раз­до даль­ше. Всё за­ви­сит толь­ко от мощ­но­сти лу­че­вых пу­шек, си­лы от­тал­ки­ва­ния ска­лы и вол­шеб­ной си­лы изум­руд­ной пы­ли. Нет-нет, не пы­ли! Это бу­дет дождь, изум­руд­ный дождь, ко­то­рый вы­мо­ет всю Ра­ме­рию. Он смо­ет жад­ность, зло­бу, во­ин­ст­вен­ность, сквер­ное от­но­ше­ние к при­ро­де: к ле­сам и лу­гам, к де­ревь­ям и тра­вам, к пти­цам, ры­бам и дру­гим жи­вот­ным. То­гда, на­ко­нец, мен­ви­ты ста­нут до­б­ры­ми, ар­за­ки - сво­бод­ны­ми, и все вме­сте бу­дут лю­бить и бе­речь свою пла­не­ту.

- То­гда, мо­жет быть, я смо­гу вер­нуть­ся до­мой, - про­шеп­тал Крис. Он, как за­во­ро­жён­ный, слу­шал рас­сказ Иль­со­ра, по­хо­жий на пре­крас­ную сказ­ку, хо­тя в са­мом на­ча­ле не всё по­нял.

- Ты обя­за­тель­но вер­нёшь­ся до­мой, - вос­клик­нул, ус­лы­шав его, Кау-Рук. - Мы сде­ла­ем для это­го всё, что в на­ших си­лах. Ведь ты по­мо­га­ешь нам унич­то­жить раб­ст­во на пла­не­те.

Маль­чик по­ве­се­лел. Он ве­рил в мо­гу­ще­ст­во сво­их дру­зей. А сло­ва Иль­со­ра про изум­руд­ный дождь ему так по­нра­ви­лись, что че­рез не­сколь­ко ми­нут он уже рас­пе­вал на хо­ду при­ду­ман­ную им пе­сен­ку. Вот ка­кие в ней бы­ли сло­ва:

Ис­чез­ли зло­ба, страх и ложь,
И вот над всей пла­не­той
Сия­ет изум­руд­ный дождь
Сво­им вол­шеб­ным све­том.

По­хож на сказ­ку и меч­ту,
Он чи­ще всех на све­те,
И ло­вят ка­п­ли на ле­ту
И взрос­лые и де­ти.

Дождь над пла­не­той про­зве­нит
Хо­ро­шим до­б­рым зна­ком
И улыб­нув­ший­ся мен­вит
Об­ни­мет­ся с ар­за­ком.

И от­зо­вет­ся дождь во всем
Пре­крас­ны­ми де­ла­ми,
И ля­жет ска­зоч­ным пу­тем
До­мой к друзь­ям и ма­ме.

Эта за­дор­ная пе­сен­ка так всем по­нра­ви­лась, что они спе­ли её хо­ром не­сколь­ко раз, по­ка не вы­учи­ли наи­зусть.

ТАЙ­НИК С ИЗУМ­РУ­ДА­МИ

На­ко­нец-то на­ста­ла по­ра пус­тить в ход изум­ру­ды, спря­тан­ные по­сле при­зем­ле­ния «Диа­во­ны» в на­дёж­ном тай­ни­ке.

Ко­гда ко­рабль под­ле­тел к Ра­ме­рии, за ним сра­зу на­ча­ли сле­дить спе­ци­аль­ные стан­ции. Ог­ром­ные ан­тен­ны, по­хо­жие на уши ран­ви­ша, чут­ко улав­ли­ва­ли ка­ж­дое дви­же­ние «Диа­во­ны». Хо­тя штур­ма­ну Кау-Ру­ку уда­лось на вре­мя скрыть­ся от на­блю­де­ния, че­рез не­сколь­ко ча­сов к мес­ту при­зем­ле­ния уже при­бы­ли пат­руль­ные вер­то­лё­ты мен­вит­ской по­ли­ции. За это вре­мя ус­петь улиз­нуть не­за­ме­чен­ны­ми бы­ло труд­но. Рис­ко­вать же изум­ру­да­ми, от со­хран­но­сти ко­то­рых за­ви­се­ла сво­бо­да всех ар­за­ков, бы­ло со­всем нель­зя.

Иль­сор дол­го ло­мал го­ло­ву, как же со­хра­нить дра­го­цен­ные кам­ни. И при­ду­мал! Он, как слу­га ге­не­ра­ла Ба­ан-Ну, хо­ро­шо знал все его сек­ре­ты. По­это­му Иль­сор ре­шил уст­ро­ить в лар­це, в ко­то­ром ге­не­рал хра­нил свои со­кро­ви­ща, двой­ное дно. Рас­чёт был прост!

Ге­не­рал сам не но­сил свой сун­дук. Он был та­ким тя­жё­лым, что это бы­ло под си­лу толь­ко двум силь­ным сол­да­там. По­это­му до­га­дать­ся, что ла­рец стал ещё тя­же­лее, Ба­ан-Ну не мог. По­ли­ция же не бу­дет ос­мат­ри­вать ба­гаж ге­не­ра­ла, ко­ман­ди­ра ко­раб­ля и на­чаль­ни­ка экс­пе­ди­ции по за­вое­ва­нию Бел­лио­ры. А сам Ба­ан-Ну, ес­ли бы и су­мел слу­чай­но об­на­ру­жить двой­ное дно, то из-за сво­ей ог­ром­ной жад­но­сти не от­дал бы изум­ру­ды в го­су­дар­ст­вен­ную каз­ну, а ос­та­вил бы се­бе.

Те­перь вся труд­ность за­клю­ча­лась в том, что­бы про­ник­нуть в его особ­няк и за­брать дра­го­цен­но­сти. Иль­сор, быв­ший слу­га ге­не­ра­ла, мно­го лет про­жил вме­сте с ним и, ко­неч­но же, знал все хо­ды и вы­хо­ды. А для та­ких лов­ких по­мощ­ни­ков, как пу­ши­стые, от­крыть две­ри бу­дет па­ра пус­тя­ков.

По га­му, ко­то­рый шу­ст­рые пу­ши­стые под­ня­ли при об­су­ж­де­нии пла­на, как все­гда ста­ра­ясь на­пе­ре­бой вста­вить сло­веч­ко в раз­го­вор, маль­чик по­нял, что они ус­пе­ли по­бы­вать и в том до­ме. Ку­да толь­ко не за­би­ра­лись из-за сво­ей лю­бо­зна­тель­но­сти эти зверь­ки, для ко­то­рых не су­ще­ст­во­ва­ло за­кры­тых две­рей! Вы пом­ни­те, что они су­ме­ли про­ник­нуть да­же в ком­на­ту стра­ха, где в это вре­мя как раз за­пу­ги­ва­ли Кри­са.

По­сле этих не­дол­гих пе­ре­го­во­ров бы­ло ре­ше­но в бли­жай­шую ночь вер­нуть изум­ру­ды их за­кон­ным вла­дель­цам.

Как толь­ко ча­сы штур­ма­на по­ка­за­ли, что на­сту­пи­ла пол­ночь, Иль­сор вме­сте с ран­ви­ша­ми вы­шел на­ру­жу, тща­тель­но за­мас­ки­ро­вав по­сле это­го вход в пе­ще­ры. Нуж­но бы­ло дей­ст­во­вать очень ос­то­рож­но, что­бы ищей­ки Ти­ха Це­ра не на­па­ли на след и не об­на­ру­жи­ли убе­жи­ще. Из-за то­го же Иль­сор не по­шёл пря­мо в го­род. Прой­дя не­сколь­ко ки­ло­мет­ров по ру­чью, они сде­ла­ли боль­шой крюк и по­до­шли к сто­ли­це с дру­гой сто­ро­ны. В этом рай­оне рас­по­ла­га­лись до­ма толь­ко бо­га­тых мен­ви­тов.

Ран­ви­ши бес­шум­но бе­жа­ли впе­ре­ди, что­бы ус­петь пре­ду­пре­дить о воз­мож­ной опас­но­сти. Иль­сор шёл не­мно­го сза­ди. Од­на­ж­ды им по­пал­ся на­встре­чу ноч­ной пат­руль мен­ви­тов, но ар­зак во­вре­мя ос­та­но­вил­ся и спря­тал­ся за ог­ра­дой од­но­го из до­мов.

На­ко­нец они до­б­ра­лись до двор­ца Ба­ан-Ну. Те­перь пред­стоя­ло са­мое глав­ное!

Один из пу­ши­стых, вез­де­су­щий Гоу, бы­ст­ро на­шёл под­хо­дя­щую ла­зей­ку и про­ник в дом. Сле­дом за ним ис­чез и вто­рой - Моу. Роу же ос­тал­ся, что­бы пре­ду­пре­дить Иль­со­ра и сво­их то­ва­ри­щей при вне­зап­ном по­яв­ле­нии по­сто­рон­них лю­дей. По­ка во­круг бы­ло ти­хо. Мрач­ная об­ста­нов­ка впол­не со­от­вет­ст­во­ва­ла за­ду­ман­но­му де­лу - по­хи­ще­нию со­кро­вищ.

Вне­зап­но без­звуч­но, как при­ви­де­ния, из тем­но­ты вы­ныр­ну­ли ран­ви­ши. Они се­ли ря­дом с ар­за­ком, по­ка­зы­вая всем сво­им ви­дом, что они вы­пол­ни­ли по­ру­че­ние. Иль­сор мяг­ко, на цы­поч­ках, про­крал­ся внутрь зда­ния и на­пра­вил­ся пря­мо в спаль­ню. Бы­ла кро­меш­ная тьма, но он и с за­кры­ты­ми гла­за­ми на­шёл бы до­ро­гу.

Ла­рец с со­кро­ви­ща­ми ге­не­рал пря­тал в стен­ной ни­ше, двер­ца ко­то­рой так хо­ро­шо сли­ва­лась со сте­ной, что бы­ла со­вер­шен­но не­за­мет­на. Иль­сор на­жал по­тай­ную кноп­ку, дверь плав­но ото­шла внутрь и в сто­ро­ну. В глу­би­не ни­ши сто­ял тот са­мый, хо­ро­шо из­вест­ный ему сун­ду­чок. От­крыв с по­мо­щью маг­ни­та внут­рен­ние за­щёл­ки и от­со­еди­нив двой­ное дно, Иль­сор на­чал пе­ре­сы­пать изум­ру­ды в сум­ку, ко­то­рую он пре­ду­смот­ри­тель­но за­хва­тил с со­бой.

Вдруг раз­дал­ся ка­кой-то шо­рох, не­яс­ное бор­мо­та­ние. Ба­ан-Ну за­во­ро­чал­ся в кро­ва­ти. Ар­зак мгно­вен­но при­крыл из­нут­ри двер­цу. За­мер. Ге­не­рал встал, груз­но про­шёл по ком­на­те и по­до­шёл к са­мой двер­це. Иль­сор за­та­ил ды­ха­ние...

Убе­див­шись, что вход в со­кро­вищ­ни­цу за­крыт, Ба­ан-Ну ото­шёл, по­бро­дил по ком­на­те и лёг сно­ва. Ока­зы­ва­ет­ся, жад­но­му ге­не­ра­лу при­сни­лось, что к не­му за­бра­лись гра­би­те­ли, и он, сра­зу про­снув­шись, ре­шил про­ве­рить, не за­был ли за­крыть ни­шу. На­ка­ну­не, позд­но ве­че­ром, он пе­ре­би­рал и пе­ре­счи­ты­вал своё бо­гат­ст­во. Но раз двер­ца за­кры­та, ему не­че­го вол­но­вать­ся. О су­ще­ст­во­ва­нии этой ни­ши знал толь­ко его быв­ший слу­га Иль­сор, ко­то­рый и скон­ст­руи­ро­вал этот тай­ник. А мя­теж­ный ар­зак, как вче­ра объ­я­ви­ли на бан­ке­те у Вер­хов­но­го пра­ви­те­ля, раз­бил­ся на вер­то­лё­те вме­сте со штур­ма­ном Кау-Ру­ком и не­из­вест­но от­ку­да поя­вив­шим­ся маль­чиш­кой-бел­ли­ор­цем.

«Ох уж эти маль­чиш­ки, - сквозь сон про­бор­мо­тал ге­не­рал, - веч­но они су­ют нос в чу­жие де­ла. Ма­ло то­го, что ме­ша­ют за­воё­вы­вать чу­жие пла­не­ты, так ещё не да­ют спо­кой­но спать на сво­ей соб­ст­вен­ной».

Ему вспом­ни­лось, сколь­ко не­при­ят­но­стей дос­та­вил мен­ви­там в Вол­шеб­ной стра­не Тим О'Келли.

Вско­ре до слу­ха Иль­со­ра до­нес­лось ров­ное по­са­пы­ва­ние спя­ще­го че­ло­ве­ка. Он бы­ст­ро пе­ре­ло­жил ос­таль­ные изум­ру­ды, ус­та­но­вил по­тай­ное дно лар­ца на ме­сто и хо­тел вый­ти из ни­ши. И толь­ко тут Иль­сор по­нял, что это не­воз­мож­но. Опа­са­ясь быть об­на­ру­жен­ным ге­не­ра­лом, он слиш­ком плот­но за­тво­рил дверь, не имею­щую ме­ха­низ­ма для её от­кры­ва­ния с внут­рен­ней сто­ро­ны. Ар­зак не­ожи­дан­но ока­зал­ся в ло­вуш­ке, скон­ст­руи­ро­ван­ной им са­мим.

- Как же быть? - раз­мыш­лял Иль­сор. - Са­мо­му мне от­сю­да не вы­брать­ся. За­чем толь­ко я при­ду­мал этот тай­ник! По край­ней ме­ре, мог хо­тя бы пре­ду­смот­реть кноп­ку из­нут­ри, - бра­нил он се­бя. - Вот уж, дей­ст­ви­тель­но, знал бы, где при­зем­лить­ся, сде­лал бы по­са­доч­ную пло­щад­ку! Или, как там го­во­рят на Бел­лио­ре: «Знал бы, где упасть, стра­шил­ку под­сте­лил!» (Ар­зак по ошиб­ке спу­тал Стра­ши­лу с со­ло­мой. Впро­чем, это ни­ко­му бы не по­вре­ди­ло, Стра­ши­ла всё рав­но со­ло­мен­ный.)

Вос­по­ми­на­ние о Бел­лио­ре под­стег­ну­ло Иль­со­ра:

- Мне на­до во что бы то ни ста­ло вый­ти от­сю­да! Ведь от это­го за­ви­сит не толь­ко моя сво­бо­да, но и сво­бо­да всех ар­за­ков и воз­вра­ще­ние Кри­са. При­дёт­ся ещё раз по­тре­во­жить сон ге­не­ра­ла. Толь­ко бы он до­га­дал­ся за­гля­нуть в тай­ник!

И ар­зак не­гром­ко по­сту­чал в дверь. Он рас­счи­ты­вал ог­лу­шить Ба­ан-Ну, ко­гда тот от­кро­ет двер­цу, спря­тать его в тай­ни­ке и ус­петь вер­нуть­ся в пе­ще­ру, по­ка ге­не­рал не оч­нёт­ся, не под­ни­мет шум и не ор­га­ни­зу­ет по­го­ню.

Ко­гда со вре­ме­ни ухо­да Иль­со­ра про­шло око­ло ча­са, пу­ши­стые за­по­доз­ри­ли не­лад­ное. Ведь для то­го что­бы за­брать изум­ру­ды, дос­та­точ­но бы­ло и пят­на­дца­ти ми­нут. Мо­жет быть, мен­вит про­снул­ся и по­ме­шал ар­за­ку? Гоу про­брал­ся в спаль­ню как раз в тот мо­мент, ко­гда ге­не­рал, опять про­снув­шись от ка­ко­го-то сту­ка или шо­ро­ха, ре­шил всё-та­ки убе­дить­ся, за­крыл ли он тай­ник и на мес­те ли со­кро­ви­ща. Он уже от­кры­вал двер­цу, ко­гда пу­ши­стый, сра­зу по­няв, что Иль­сор на­хо­дит­ся внут­ри и бу­дет сей­час об­на­ру­жен, ре­шил от­влечь вни­ма­ние че­ло­ве­ка на се­бя. Он с мес­та, од­ним прыж­ком, вско­чил на туа­лет­ный сто­лик, смах­нув на пол не­сколь­ко ле­жа­щих там ко­ро­бо­чек.

Ге­не­рал рез­ко по­вер­нул­ся и уви­дел ран­ви­ша:

- А, так вот кто мне ме­ша­ет спать! Брысь, во­риш­ка! - за­кри­чал Ба­ан-Ну и бро­сил­ся к ран­ви­шу, пы­та­ясь пой­мать его на хо­ду. Ну где там тол­сто­му не­ук­лю­же­му мен­ви­ту бы­ло из­ло­вить про­вор­но­го зверь­ка! Гоу ужом про­скольз­нул ме­ж­ду ру­ка­ми ге­не­ра­ла и вы­ско­чил в ко­ри­дор. Ста­ра­ясь по­даль­ше уве­сти мен­ви­та от спаль­ни, ран­виш сдер­жи­вал свою прыть. Так они про­бе­жа­ли че­рез все ком­на­ты. Раза два ге­не­ра­лу уда­лось да­же кос­нуть­ся хво­ста ран­ви­ша, но боль­ше­го ему дос­тичь не уда­лось. В од­ной из даль­них ком­нат Гоу не­за­мет­но шмыг­нул в ка­кую-то щёл­ку, ос­та­вив Ба­ан-Ну не­до­уме­вать по по­во­ду вне­зап­но­го ис­чез­но­ве­ния ран­ви­ша.

Ге­не­рал ещё не­мно­го по­ис­кал зверь­ка, уже не со­мне­ва­ясь в без­на­дёж­но­сти этой за­теи, и по­брёл спать, чер­ты­ха­ясь на хо­ду:

- Прав­ду го­во­рят, что пы­тать­ся пой­мать ран­ви­ша так же бес­по­лез­но, как го­нять­ся за соб­ст­вен­ной те­нью.

Тем вре­ме­нем Иль­сор вос­поль­зо­вал­ся су­ма­то­хой и, вы­скольз­нув из тай­ни­ка, бес­шум­но, кра­ду­чись, про­брал­ся к вы­хо­ду. И во­вре­мя! За­дер­жись на не­сколь­ко се­кунд, он ли­цом к ли­цу столк­нул­ся бы со сво­им быв­шим хо­зяи­ном.

Боль­ше в эту ночь ни­что не по­тре­во­жи­ло сон Ба­ан-Ну. Ус­по­ко­ен­ный тем, что его по­се­тил не гра­би­тель, а все­го-на­все­го ран­виш, и утом­лён­ный по­го­ней за ним, он креп­ко за­снул. На­столь­ко креп­ко, что не слы­шал, как ран­ви­ши сно­ва за­пер­ли все две­ри.

А Иль­сор с пу­ши­сты­ми в это вре­мя был уже да­ле­ко от го­ро­да. При­няв все ме­ры пре­дос­то­рож­но­сти, что­бы сбить воз­мож­ных пре­сле­до­ва­те­лей со сво­его сле­да, они под ут­ро вер­ну­лись в пе­ще­ру.

По све­тя­щим­ся ча­сам штур­ма­на вся опе­ра­ция по­хи­ще­ния или, ско­рей, воз­вра­ще­ния изум­ру­дов за­ня­ла две­сти три­на­дцать ми­нут. Но ка­ки­ми же дол­ги­ми по­ка­за­лись Кау-Ру­ку и Кри­су эти ми­ну­ты! Нет ни­че­го ху­же, чем си­деть и ждать, ко­гда друзь­ям, мо­жет быть, уг­ро­жа­ет опас­ность. Мо­же­те се­бе пред­ста­вить, как они об­ра­до­ва­лись, ко­гда на­ко­нец ус­лы­ша­ли шо­ро­хи, ша­ги и в пе­ще­ре поя­вил­ся вождь ар­за­ков вме­сте со свои­ми по­мощ­ни­ка­ми - ран­ви­ша­ми, мол­ча про­тя­нув штур­ма­ну сум­ку, на­пол­нен­ную изум­ру­да­ми.

Иль­сор рас­ска­зал друзь­ям о том, как он ока­зал­ся в ло­вуш­ке и, ес­ли бы не ран­виш, мог бы ока­зать­ся в ру­ках ге­не­ра­ла вме­сте со все­ми дра­го­цен­но­стя­ми.

Тут уж Крис не удер­жал­ся и по­це­ло­вал Гоу пря­мо в его лу­ка­вую мор­даш­ку.

ЗА­МЫ­СЕЛ ШТУР­МА­НА

Ос­та­лась са­мая труд­ная часть де­ла: как дос­тать лу­че­вые пуш­ки и не­за­мет­но дос­та­вить их к ска­ле Кри­са?

У штур­ма­на, по­ка он ждал воз­вра­ще­ния Иль­со­ра, воз­ник­ла од­на сногс­ши­ба­тель­ная идея. Так, по край­ней ме­ре, по­ду­мал об этом за­мыс­ле Крис, ко­гда Кау-Рук по­де­лил­ся с ним свои­ми со­об­ра­же­ния­ми.

От­важ­ный мен­вит ре­шил пой­ти к са­мо­му Вер­хов­но­му пра­ви­те­лю и рас­ска­зать, что он зна­ет, от­ку­да поя­вил­ся на Ра­ме­рии маль­чиш­ка с Бел­лио­ры. Своё же ис­чез­но­ве­ние он хо­тел объ­яс­нить тем, что его но­чью по­хи­ти­ли за­го­вор­щи­ки, по­са­ди­ли в вер­то­лёт и пы­та­лись за­ста­вить уча­ст­во­вать в за­вое­ва­нии пла­не­ты бел­ли­ор­ца­ми. Под ут­ро ему чу­дом уда­лось убе­жать. Опа­са­ясь по­го­ни и рас­пра­вы, штур­ман как буд­то бы весь день про­ле­жал в пус­ты­не, за­рыв­шись в пе­сок. Толь­ко но­чью он ос­ме­лил­ся вы­брать­ся из сво­его убе­жи­ща и по­спе­шил рас­ска­зать обо всем Гван-Ло. Де­ло в том, что со дня на день сле­ду­ет ожи­дать втор­же­ния ино­пла­не­тян. Бел­ли­ор­цы хо­тят жес­то­ко отом­стить за по­пыт­ку за­вое­ва­ния их пла­не­ты. По­это­му нуж­но не­мед­лен­но ок­ру­жить по­сто­ян­но дей­ст­вую­щи­ми лу­че­вы­ми пуш­ка­ми ме­сто вы­сад­ки де­сан­та - та­ин­ст­вен­ную ска­лу, внутрь ко­то­рой не­воз­мож­но по­пасть со сто­ро­ны Ра­ме­рии, но не со­став­ля­ет ни­ка­ко­го тру­да для бел­ли­ор­цев, да­же та­ких маль­чи­шек, как пой­ман­ный ла­зут­чик. А что­бы до­ка­зать свою пре­дан­ность, штур­ман по­ка­жет ме­сто на­хо­ж­де­ния тай­ни­ка с изум­ру­да­ми, рас­кро­ет сек­рет их смер­то­нос­но­го дей­ст­вия на ино­пла­не­тян-бел­ли­ор­цев, ко­то­рый он слу­чай­но под­слу­шал, и по­мо­жет ус­та­но­вить изум­ру­ды в лу­че­вые пуш­ки. Зная жад­ность Вер­хов­но­го пра­ви­те­ля, штур­ман не со­мне­вал­ся, что, уви­дев дра­го­цен­но­сти, он по­ве­рит все­му: и жа­ж­де мес­ти бел­ли­ор­цев, и пре­дан­но­сти мен­ви­та. Ко­неч­но, в но­вом тай­ни­ке, уст­ро­ен­ном у ска­лы, бу­дет толь­ко не­боль­шая часть изум­ру­дов, не­об­хо­ди­мая для за­ряд­ки пу­шек и для по­дар­ка Гван-Ло.

По­сле об­ще­го и все­сто­рон­не­го об­су­ж­де­ния за­мы­сел штур­ма­на был одоб­рен. Не­смот­ря на ог­ром­ный риск, это бы­ла, по­жа­луй, един­ст­вен­ная воз­мож­ность осу­ще­ст­вить за­ду­ман­ный ими план ос­во­бо­ж­де­ния ар­за­ков. На этот раз, к ра­до­сти Кри­са, его осу­ще­ст­в­ле­ние тре­бу­ет уча­стия всех за­го­вор­щи­ков. Нуж­но бы­ло най­ти то ме­сто, в ко­то­ром Крис поя­вил­ся на пла­не­те, уст­ро­ить не­по­да­лё­ку тай­ник и вер­нуть­ся на­зад в пе­ще­ры. Толь­ко по­сле это­го Кау-Рук мог ид­ти в сто­ли­цу и до­би­вать­ся приё­ма у Вер­хов­но­го пра­ви­те­ля.

Что­бы не по­пасть в ла­пы мен­вит­ской по­ли­ции, ре­ше­но бы­ло ид­ти под­зем­ным ла­би­рин­том. К сча­стью, Крис хо­ро­шо за­пом­нил, в ка­кой сто­ро­не бы­ло солн­це, ко­гда его об­на­ру­жил пат­руль, в ка­кую сто­ро­ну по­ле­тел вер­то­лёт, и сколь­ко вре­ме­ни, при­мер­но, они ле­те­ли до го­ро­да. По­это­му штур­ман смог оп­ре­де­лить не­об­хо­ди­мое на­прав­ле­ние дви­же­ния под зем­лёй и при­бли­зи­тель­ное рас­стоя­ние до ска­лы.

Иль­сор не со­мне­вал­ся, что под­зем­ные ла­би­рин­ты про­сти­ра­ют­ся под пус­ты­ней на не­сколь­ко де­сят­ков ки­ло­мет­ров, и им на­вер­ня­ка уда­ст­ся най­ти вбли­зи нуж­но­го мес­та один из вен­ти­ля­ци­он­ных ко­лод­цев, пред­на­зна­чен­ных для дос­ту­па воз­ду­ха в пе­ще­ры.

Уже че­рез час они от­пра­ви­лись в путь. Впе­ре­ди шёл штур­ман, све­ряя на­прав­ле­ние их дви­же­ния со стрел­кой ком­па­са. За ним ша­гал Крис. Иль­сор за­мы­кал груп­пу. Ра­ме­рий­цы ста­ра­лись та­ким об­ра­зом убе­речь маль­чи­ка от не­пред­ви­ден­ной опас­но­сти. Ран­ви­ши бе­жа­ли по сто­ро­нам и не­мно­го впе­ре­ди Кау-Ру­ка, об­ра­щая его вни­ма­ние на пре­пят­ст­вия и про­ва­лы. Так они дви­га­лись дол­го, ста­ра­ясь не очень от­кло­нять­ся от вы­бран­но­го на­прав­ле­ния. Но всё рав­но при­хо­ди­лось по­во­ра­чи­вать то на­ле­во, то на­пра­во, а ино­гда и воз­вра­щать­ся на­зад из ту­пи­ков. Не­сколь­ко раз они ос­та­нав­ли­ва­лись, что­бы не­мно­го под­кре­пить­ся и от­дох­нуть.

На­ко­нец штур­ман ре­шил, что не­об­хо­ди­мое рас­стоя­ние прой­де­но и по­ра ис­кать вы­ход на по­верх­ность.

Чут­кие ран­ви­ши, улав­ли­ваю­щие лю­бое ду­но­ве­ние ве­тер­ка, и здесь ока­за­лись не­за­ме­ни­мы­ми по­мощ­ни­ка­ми. Вско­ре им дей­ст­ви­тель­но уда­лось оты­скать по­лу­за­ва­лен­ный ко­ло­дец, в про­свет ко­то­ро­го был ви­ден ку­со­чек не­ба. Од­на­ко да­же рос­лый мен­вит не мог до­тя­нуть­ся до кра­ёв от­вер­стия в по­тол­ке пе­ще­ры. По­со­ве­то­вав­шись, Иль­сор и Кау-Рук ре­ши­ли по­пы­тать­ся под­нять на­верх Кри­са.

Они при­вя­за­ли ко­нец ве­рев­ки, за­хва­чен­ной с со­бой штур­ма­ном, к рем­ню на поя­се маль­чи­ка. Иль­сор встал на пле­чи Кау-Ру­ка, а Крис вска­раб­кал­ся на пле­чи ар­за­ка. Но да­же те­перь, под­няв ру­ки, маль­чик смог толь­ко кон­чи­ка­ми паль­цев до­тя­нуть­ся до края ко­лод­ца.

- Нуж­но ещё вы­ше, - про­шеп­тал он.

То­гда штур­ман, на­пряг­шись, под­нял Иль­со­ра вме­сте с Кри­сом на вы­тя­ну­тые ру­ки. То же са­мое про­де­лал с маль­чи­ком ар­зак. На этот раз Крис поч­ти по по­яс вы­су­нул­ся из ко­лод­ца. Он чув­ст­во­вал, с ка­ким тру­дом ра­ме­рий­цам уда­ёт­ся под­дер­жи­вать пи­ра­ми­ду в рав­но­ве­сии, и по­спе­шил вы­брать­ся из вен­ти­ля­ци­он­но­го от­вер­стия.

На по­верх­но­сти пла­не­ты уже на­сту­пи­ли су­мер­ки.

Ос­мот­рев­шись по сто­ро­нам, Крис не за­ме­тил ни­че­го по­доз­ри­тель­но­го. Маль­чик вы­тя­нул на­ру­жу ве­рев­ку и при­вя­зал её к бли­жай­ше­му об­лом­ку ска­лы. По­том Крис не­сколь­ко раз дёр­нул за ве­рев­ку. Вни­зу по­ня­ли сиг­нал. Крис уви­дел, как она на­тя­ну­лась.

Иль­сор по­ка­зал­ся на­вер­ху, за ним под­нял­ся штур­ман. За­тем из от­вер­стия вы­скольз­ну­ли три про­вор­ных зверь­ка.

Те­перь все бы­ли в сбо­ре. Ос­та­лось толь­ко най­ти ска­лу Кри­са. Ме­тод по­ис­ка был очень прост. Нуж­но бы­ло под­хо­дить к ка­ж­дой из них. Та ска­ла, к ко­то­рой не уда­ст­ся по­дой­ти, и бу­дет нуж­ной. Вдо­ба­вок, ря­дом с ней долж­на быть яма, ко­то­рую вы­ко­пал Крис. И в этом слу­чае, ко­гда для ус­пе­ха тре­бо­ва­лись не­уто­ми­мые но­ги, пу­ши­стые ока­за­лись не­за­ме­ни­мы­ми. Вско­ре при­бе­жал Гоу и объ­яс­нил Кри­су, что он на­шёл эту стран­ную ска­лу, а ря­дом с ней ка­нав­ку.

Все уст­ре­ми­лись вслед за ран­ви­шем. Крис сра­зу уз­нал свою ра­бо­ту. Иль­сор и Кау-Рук по­пы­та­лись не­сколь­ко раз по­дой­ти к ска­ле, но им по­вез­ло не боль­ше, чем рань­ше Кри­су и пу­ши­стым. Они не ста­ли те­рять боль­ше вре­ме­ни и спря­та­ли часть изум­ру­дов под бли­жай­шим кам­нем, слег­ка при­сы­пав свер­ху пес­ком. По­сле это­го все они вер­ну­лись к ко­лод­цу.

Штур­ман по­мог им спус­тить­ся вниз, а сам по­шёл к го­ро­ду на­пря­мик че­рез пус­ты­ню. Те­перь у не­го уже не бы­ло не­об­хо­ди­мо­сти пря­тать­ся. На­обо­рот, ес­ли Кау-Ру­ка об­на­ру­жил бы мен­вит­ский пат­руль, он бы смог бы­ст­рее до­б­рать­ся до сто­ли­цы и по­пасть к Гван-Ло.

Иль­со­ру и Кри­су ос­та­ва­лось толь­ко ждать его воз­вра­ще­ния.

Ко­гда Кау-Рук до­б­рал­ся до го­ро­да, уже рас­све­ло. Рас­трё­пан­ный че­ло­век в гряз­ной оде­ж­де вну­шал серь­ёз­ные со­мне­ния ред­ким про­хо­жим в по­ря­доч­но­сти его на­ме­ре­ний. На вся­кий слу­чай они ста­ра­лись за­ра­нее пе­рей­ти на дру­гую сто­ро­ну ули­цы, что­бы из­бе­жать столк­но­ве­ния.

Не­по­да­лё­ку от двор­ца Кау-Ру­ка ос­та­но­вил пат­руль. При­гля­дев­шись пов­ни­ма­тель­нее, на­чаль­ник пат­ру­ля уз­нал в по­доз­ри­тель­ном про­хо­жем штур­ма­на «Диа­во­ны», ко­то­рый не­дав­ней но­чью та­ин­ст­вен­но ис­чез из до­ма. Все ро­зы­ски по­ли­ции ока­за­лись без­ус­пеш­ны­ми. Хо­ди­ли слу­хи, что он по­гиб вме­сте с ар­за­ком Иль­со­ром и маль­чи­ком с Бел­лио­ры.

- Кау-Рук! Вы аре­сто­ва­ны! - объ­я­вил на­чаль­ник. В его го­ло­се чув­ст­во­ва­лась ра­дость. По­ли­цей­ские то­же со­об­ра­зи­ли, что по­им­ка та­кой важ­ной пти­цы су­лит им не­плохую на­гра­ду. Они про­вор­но схва­ти­ли бег­ле­ца за ру­ки. Од­на­ко штур­ман, к удив­ле­нию мен­ви­тов, и не ду­мал со­про­тив­лять­ся. Он толь­ко что-то шеп­нул на ухо стар­ше­му из них. Тот по­ра­жён­но взгля­нул на Кау-Ру­ка и при­ка­зал не­мед­лен­но дос­та­вить аре­сто­ван­но­го во дво­рец.

Оче­вид­но, то же са­мое вол­шеб­ное сло­во по­зво­ли­ло штур­ма­ну бес­пре­пят­ст­вен­но до­б­рать­ся до при­ём­ной Вер­хов­но­го пра­ви­те­ля. Там день и ночь де­жу­ри­ла воо­ру­жён­ная до зу­бов лич­ная гвар­дия Гван-Ло. Штур­ма­ну при­шлось ос­та­но­вить­ся, так как даль­ше без лич­но­го раз­ре­ше­ния пра­ви­те­ля ни­кто не имел пра­ва про­хо­дить. Од­на­ко два сло­ва «го­су­дар­ст­вен­ная из­ме­на», ко­то­рые по­мог­ли Кау-Ру­ку рань­ше, по­дей­ст­во­ва­ли и на этот раз.

Стра­жа не­мед­лен­но до­ло­жи­ла о его при­хо­де Вер­хов­но­му. Кау-Рук знал, че­го смер­тель­но бо­ял­ся Гван-Ло, ка­кие мыс­ли не да­ва­ли по­коя ни днём ни но­чью мни­тель­но­му и трус­ли­во­му пра­ви­те­лю, и уме­ло этим вос­поль­зо­вал­ся.

Вско­ре штур­ман уже сто­ял пе­ред ним и рас­ска­зы­вал про свои при­клю­че­ния. Рас­чёт Кау-Ру­ка пол­но­стью под­твер­дил­ся.

Ли­цо Вер­хов­но­го пра­ви­те­ля по­блед­не­ло от стра­ха, ко­гда он уз­нал о за­мыс­ле бел­ли­ор­цев. Гла­за за­бле­сте­ли от жад­но­сти, ко­гда штур­ман рас­ска­зал о тай­ни­ке с изум­ру­да­ми. На­ко­нец, Гван-Ло мсти­тель­но и злоб­но за­сме­ял­ся, ко­гда Кау-Рук от­крыл их сек­рет и пред­ло­жил унич­то­жить вра­же­ский де­сант.

- Со­гла­сен, со­гла­сен! - поч­ти за­кри­чал пра­ви­тель. - Сна­ча­ла мы унич­то­жим их здесь, а по­том са­ми вос­поль­зу­ем­ся ла­зей­кой и за­хва­тим Бел­лио­ру со все­ми её бо­гат­ст­ва­ми. Бел­ли­ор­цев же всех пре­вра­тим в ра­бов и за­ста­вим ра­бо­тать на нас. И ес­ли ты не об­ма­ны­ва­ешь нас, Кау-Рук, те­бя ждёт вы­со­чай­шая ми­лость. Мы сде­ла­ем те­бя пра­ви­те­лем Бел­лио­ры. Нам нуж­ны та­кие пре­дан­ные по­мощ­ни­ки!

Штур­ман скло­нил­ся в са­мом низ­ком по­кло­не, что­бы по­ка­зать, как он рад бу­ду­ще­му на­зна­че­нию, а глав­ное, что­бы скрыть от Гван-Ло под­лин­ную ра­дость от ус­пе­ха в сво­ём тай­ном за­мыс­ле.

ЗЕ­ЛЁ­НАЯ ЗА­РЯ

Вер­хов­ный пра­ви­тель при­ка­зал не­мед­лен­но со­брать все са­мые мощ­ные лу­че­вые пуш­ки и этой же но­чью скрыт­но дос­та­вить их к то­му мес­ту, ко­то­рое ука­жет штур­ман. Под его ру­ко­во­дством они долж­ны быть за­ря­же­ны са­мы­ми круп­ны­ми изум­ру­да­ми из тай­ни­ка бел­ли­ор­цев, ос­таль­ные кам­ни Гван-Ло ве­лел при­нес­ти и сдать в его каз­ну.

В то же вре­мя он, не со­всем до­ве­ряя Кау-Ру­ку и опа­са­ясь ло­вуш­ки, по­ру­чил ко­ман­ди­ру от­ря­да сле­дить за штур­ма­ном.

- В слу­чае пре­да­тель­ст­ва его не­об­хо­ди­мо жи­вым дос­та­вить к Ти­ну Ар­гу для пыт­ки в ка­ме­ре стра­ха! - при­ка­зал пра­ви­тель.

Уже че­рез час пуш­ки бы­ли по­гру­же­ны на вер­то­лё­ты, ко­то­рые не­мед­лен­но вы­ле­те­ли в пус­ты­ню, к мес­ту, ука­зан­но­му Кау-Ру­ком. Имен­но там был най­ден бел­лио­рец. В пер­вой ма­ши­не на­хо­дил­ся он сам и не­сколь­ко по­ли­цей­ских. Они долж­ны бы­ли при­зем­лить­ся ря­дом с тай­ни­ком, за­брать изум­ру­ды и ох­ра­нять их. Этим же вер­то­лё­том долж­ны бы­ли от­пра­вить или лиш­ние изум­ру­ды во дво­рец, или штур­ма­на в тюрь­му к Ти­ну Ар­гу.

Вер­то­лёт при­зем­лил­ся пря­мо воз­ле ска­лы. Штур­ман тот­час оты­скал тай­ник. Изум­лён­ные по­ли­цей­ские уви­де­ли це­лую ку­чу изум­ру­дов, пе­ре­ли­ваю­щих­ся и ис­кря­щих­ся при све­те фо­на­ря. Та­ко­го бо­гат­ст­ва им ещё не до­во­ди­лось ви­деть.

- Зна­чит, штур­ман го­во­рил прав­ду, он не пре­да­тель, - за­шеп­та­лись по­ли­цей­ские.

Изум­ру­ды не­мед­лен­но пе­ре­не­сли внутрь вер­то­лё­та. Кау-Рук чув­ст­во­вал, что ох­ран­ни­ки не прочь бы­ли бы уд­рать вме­сте со все­ми со­кро­ви­ща­ми. Толь­ко страх пе­ред Вер­хов­ным пра­ви­те­лем удер­жал их на мес­те.

На­ча­ли при­бы­вать и дру­гие вер­то­лё­ты. При­зем­ля­ясь один за дру­гим, они ок­ру­жи­ли ска­лу Кри­са не­сколь­ки­ми ря­да­ми. Мен­ви­ты бы­ст­ро вы­гру­жа­ли лу­че­вые пуш­ки.

Под ру­ко­во­дством штур­ма­на в ка­ж­дую пуш­ку был ус­та­нов­лен изум­руд. К ут­ру всё бы­ло го­то­во.

По ко­ман­де Кау-Ру­ка «Огонь!» все пуш­ки од­но­вре­мен­но вклю­чи­ли. Что это бы­ло за уди­ви­тель­ное зре­ли­ще!

Мно­же­ст­во лу­чей, по­хо­жих на свет ог­ром­ных про­жек­то­ров, про­ре­за­ло ут­рен­ний по­лу­мрак. Все они схо­ди­лись в од­ной точ­ке на ска­ле и, от­ра­жае­мые ею, уст­рем­ля­лись во все сто­ро­ны.

Изум­руд­но-зе­лё­ная, неж­но бли­стаю­щая за­ря взош­ла над пла­не­той. Её в это не­за­бы­вае­мое ут­ро лю­ди ви­де­ли за сот­ни ки­ло­мет­ров.

Штур­ман с вол­не­ни­ем смот­рел на ок­ру­жаю­щих его мен­ви­тов. Оза­рён­ные тё­п­лым зе­ле­но­ва­тым све­том, ли­ца их ста­ли до­б­рее, оду­хо­тво­рён­нее, дви­же­ния рас­ко­ван­нее, взгля­ды мяг­че. В них ис­че­за­ла жес­то­кость и зло­ба. Мен­ви­ты, не­за­мет­но для них са­мих, ста­но­ви­лись дру­ги­ми людь­ми. Штур­ман вни­ма­тель­но на­блю­дал за ни­ми.

- Дей­ст­ву­ет! Они чув­ст­ву­ют то же са­мое, что и я. Зна­чит, наш за­мы­сел ос­во­бо­ж­де­ния ар­за­ков уда­ёт­ся! - ду­мал он ра­до­ст­но.

Сам же Кау-Рук чув­ст­во­вал, как его за­хлё­сты­ва­ет и пе­ре­пол­ня­ет вол­на люб­ви ко всем лю­дям, будь то ар­за­ки, бел­ли­ор­цы или мен­ви­ты. Он ра­до­вал­ся пес­ку, кус­тар­ни­кам, ска­лам род­ной пла­не­ты и вос­хо­дя­ще­му солн­цу над ней!

Свет изум­руд­но­го за­ре­ва уви­де­ли Иль­сор с Кри­сом. Они сра­зу по­ня­ли, что их за­мы­сел пол­но­стью оп­рав­дал­ся.

- Смот­ри, маль­чу­ган, - взвол­но­ван­но вос­клик­нул вождь ар­за­ков, - это всхо­дит за­ря сво­бо­ды на­ше­го на­ро­да. Об этом меч­та­ли и за это гиб­ли луч­шие сы­ны мно­гих по­ко­ле­ний ар­за­ков.

Крис во все гла­за вос­хи­щён­но гля­дел на не­го. Он знал, что «Иль­сор» в пе­ре­во­де зна­чит «Пре­крас­ный». И дей­ст­ви­тель­но, он был сей­час за­ме­ча­тель­но кра­сив в сво­ей ра­до­сти. Гла­за его сия­ли, весь он уст­ре­мил­ся на­встре­чу зе­лё­ной за­ре. Так тра­ва на рас­све­те тя­нет­ся к солн­цу, по­во­ра­чи­ва­ясь все­ми бы­лин­ка­ми к те­п­лу и све­ту.

Иль­сор по­чув­ст­во­вал взгляд маль­чи­ка и обер­нул­ся к не­му:

- Это и твоя сво­бо­да, Крис Талл!

Они бы­ли го­то­вы вы­прыг­нуть из ко­лод­ца и бе­жать к штур­ма­ну. Ес­ли бы толь­ко они мог­ли са­ми вы­брать­ся!

Кау-Рук в это вре­мя уже объ­яс­нял мен­ви­там всю прав­ду. Он рас­ска­зал им про Бел­лио­ру с её Вол­шеб­ной стра­ной, про сме­ло­го маль­чу­га­на Кри­сто­фе­ра Тал­ла, ко­то­рый уме­ет раз­го­ва­ри­вать с ран­ви­ша­ми, про ар­за­ков, ко­то­рых гип­но­зом при­ну­ж­да­ли жить в раб­ст­ве.

Риск был боль­шой, но мен­ви­ты по­ня­ли его. Их серд­ца, лёд ко­то­рых был рас­то­п­лен изум­руд­ным до­ж­дём, рас­кры­лись на­встре­чу прав­де. Им ста­ло стыд­но за се­бя, за свой на­род. Мен­ви­ты по­кля­лись, что от­ны­не и на ар­ды лет впе­рёд они бу­дут ру­ко­во­дство­вать­ся толь­ко лю­бо­вью ко все­му жи­во­му как на сво­ей пла­не­те, так и в кос­мо­се.

Штур­ман вме­сте с не­сколь­ки­ми мен­ви­та­ми по­шёл к ко­лод­цу. Они по­мог­ли сво­им друзь­ям вы­брать­ся на­ру­жу. Мен­ви­ты ра­до­ст­но при­вет­ст­во­ва­ли Иль­со­ра и Кри­са. А ран­ви­ши, эти не­уго­мон­ные про­каз­ни­ки, ви­дя, что их ни­кто не со­би­ра­ет­ся ло­вить, так ве­се­ло пры­га­ли и ку­выр­ка­лись, что, гля­дя на них, ни­кто не мог удер­жать­ся от сме­ха.

Толь­ко один мен­вит не ра­до­вал­ся. Бес­шум­но, как яще­ри­ца, по­полз он по пес­ку в сто­ро­ну го­ро­да, то­ро­пясь рас­ска­зать Вер­хов­но­му пра­ви­те­лю о не­ви­дан­ной го­су­дар­ст­вен­ной из­ме­не и по­лу­чить на­гра­ду за пре­да­тель­ст­во.

Но раз­ве мо­жет что-ни­будь ук­рыть­ся от глаз и ушей пу­ши­стых? Они сра­зу за­ме­ти­ли убе­гаю­ще­го мен­ви­та и по­спе­ши­ли пре­ду­пре­дить Кри­са. А встре­во­жен­ный маль­чик тут же об­ра­тил на не­го вни­ма­ние Иль­со­ра и Кау-Ру­ка.

- Позд­но, - ус­по­ко­ил дру­зей штур­ман. - Ему уже не­за­чем и не­ку­да то­ро­пить­ся. В сто­ли­це сей­час про­ис­хо­дит то же са­мое. Мо­жет быть, и ос­та­нет­ся гор­ст­ка са­мых злых и жад­ных лю­дей, вро­де Ти­ха Це­ра, Ти­на Ар­га и са­мо­го Гван-Ло, чьи серд­ца не смяг­чит ни­ка­кой изум­руд­ный дождь. Но это - боль­ные лю­ди, ну­ж­даю­щие­ся в дли­тель­ном ле­че­нии. Мы не бу­дем пре­сле­до­вать и на­ка­зы­вать лю­дей за их преж­ние по­ступ­ки. Ведь и са­ми мы не­дав­но бы­ли не­мно­гим луч­ше их. Нуж­но по­стро­ить Изум­руд­ный го­род, в ко­то­ром жи­те­ли день и ночь бу­дут на­хо­дить­ся под дей­ст­ви­ем изум­руд­но­го об­лу­че­ния. Там мы и по­се­лим всех злых лю­дей. Мо­жет быть, по­сте­пен­но, за мно­гие го­ды, они смо­гут ис­пра­вить­ся. А вы­хо­дить из го­ро­да мож­но бу­дет толь­ко в оч­ках с изум­руд­ны­ми стёк­ла­ми, что­бы нель­зя бы­ло гип­но­ти­зи­ро­вать ар­за­ков.

- Зна­чит, это бу­дет Изум­руд­ный го­род на­обо­рот! - вос­клик­нул Крис. - Он бу­дет по­стро­ен не для об­ма­на, как это сде­лал Ве­ли­кий об­ман­щик Гуд­вин в Вол­шеб­ной стра­не, а для поль­зы жи­ву­щих в нём. Я обя­за­тель­но рас­ска­жу об этом го­ро­де до­ма...

Тут Крис слов­но спо­ткнул­ся на пол­ном хо­ду и за­мол­чал, вспом­нив, что ему еще на­до вер­нуть­ся до­мой, на Зем­лю. И ес­ли зав­тра он не ока­жет­ся в Вол­шеб­ной стра­не, то Дин Ги­ор и Ойх­хо бу­дут вы­ну­ж­де­ны рас­ска­зать про его вне­зап­ное ис­чез­но­ве­ние ма­ме и Сми­там. Ко­неч­но же, его про­па­жа всех их здо­ро­во огор­чит.

Иль­сор за­ме­тил за­мин­ку маль­чи­ка:

- Не го­рюй, Крис! Мне ка­жет­ся, я при­ду­мал, как по­мочь те­бе вер­нуть­ся на Бел­лио­ру. И зав­тра с ут­ра мы по­про­бу­ем это сде­лать.

Вско­ре Иль­сор, Кау-Рук, Крис и трое не­раз­луч­ных пу­ши­стых на том са­мом вер­то­лё­те, ко­то­рый дол­жен был в слу­чае не­уда­чи дос­та­вить штур­ма­на в тюрь­му, вы­ле­те­ли в сто­ли­цу Ра­ме­рии Лот­са-Ци. Под­ле­тев к го­ро­ду, они сра­зу за­ме­ти­ли на ули­цах и пло­ща­дях тол­пы на­ро­да, ко­то­рые со­бра­лись спо­за­ран­ку по­смот­реть на не­ви­дан­ное рань­ше зре­ли­ще - зе­лё­ную за­рю.

Под влия­ни­ем изум­руд­но­го до­ж­дя в го­ро­де уже ца­рил пол­ный бес­по­ря­док, ко­неч­но, с точ­ки зре­ния вла­стей.

По­ли­цей­ские от­ка­за­лись раз­го­нять на­род, от­кры­ли во­ро­та тюрь­мы и вы­пус­ти­ли на сво­бо­ду всех плен­ни­ков.

Ар­за­ки, ос­во­бо­див­шие­ся от гип­но­ти­че­ско­го взгля­да мен­ви­тов, взвол­но­ван­но об­су­ж­да­ли не­ожи­дан­ные пе­ре­ме­ны.

Вер­то­лёт при­зем­лил­ся пря­мо на цен­траль­ной пло­ща­ди. Уз­нав сво­его во­ж­дя, вы­шед­ше­го из ма­ши­ны, и уви­дев его це­лым и не­вре­ди­мым, а глав­ное - сво­бод­ным, ар­за­ки ра­до­ст­но при­вет­ст­во­ва­ли его. Мен­ви­ты же, не по­ни­маю­щие, в чём де­ло, жда­ли разъ­яс­не­ний от Кау-Ру­ка, ко­то­рый поя­вил­ся вслед за Иль­со­ром.

И к это­му вре­ме­ни вся пло­щадь и при­ле­гаю­щие к ней ули­цы бы­ли за­пол­не­ны на­ро­дом. Со­бра­лись поч­ти все жи­те­ли го­ро­да. Поч­ти, по­то­му что те мен­ви­ты, на ко­го не по­дей­ст­во­ва­ли изум­ру­ды, уст­ре­ми­лись в про­ти­во­по­лож­ную сто­ро­ну, к двор­цу Вер­хов­но­го пра­ви­те­ля. Спря­тав­шись там, они со стра­хом об­су­ж­да­ли про­ис­хо­дя­щие со­бы­тия и ре­ша­ли, что же им те­перь де­лать.

Иль­сор и Кау-Рук рас­ска­за­ли о том, что про­изош­ло.

Тол­па одоб­ри­тель­но за­шу­ме­ла:

- Да здрав­ст­ву­ет друж­ба ар­за­ков и мен­ви­тов! До­лой Вер­хов­но­го пра­ви­те­ля! - раз­да­ва­лись воз­гла­сы со всех сто­рон.

Сы­щик Тих Цер, за­те­сав­ший­ся в тол­пу, что­бы по при­выч­ке раз­ню­хать, в чём де­ло, трус­ли­во съё­жил­ся.

- Нуж­но уно­сить но­ги, по­ка ме­ня не за­ме­ти­ли, - по­ду­мал он и ос­то­рож­но, боч­ком-боч­ком, стал вы­би­рать­ся из тол­пы. Но на не­го ни­кто не об­ра­щал вни­ма­ния.

По­нят­но, что всем хо­те­лось по­жать ру­ку или об­нять маль­чи­ка-бел­ли­ор­ца, ко­то­рый по­мог им об­рес­ти сво­бо­ду.

А слав­ным ран­ви­шам пе­ре­па­ло не­ма­ло ла­комств.

Гван-Ло и его бли­жай­ших по­мощ­ни­ков аре­сто­ва­ли и по­са­ди­ли в ту са­мую тюрь­му, где до­ве­лось по­бы­вать Кри­су. Ко­неч­но, толь­ко до тех пор, по­ка не бу­дет по­стро­ен Изум­руд­ный го­род, пред­ло­жен­ный штур­ма­ном.

Толь­ко к ве­че­ру до­б­ра­лись на­ши ге­рои до до­ма Кау-Ру­ка, где они, уже не опа­са­ясь те­перь ни­ко­го, мог­ли от­дох­нуть до ут­ра.

ВОЗ­ВРА­ЩЕ­НИЕ КРИ­СА

На сле­дую­щий день Иль­сор, по­ни­маю­щий, что Крис ждёт не до­ж­дёт­ся обе­щан­но­го воз­вра­ще­ния до­мой, пря­мо с ут­ра сам за­вёл об этом раз­го­вор:

- Мне ка­жет­ся, я раз­га­дал сек­рет ис­чез­но­ве­ния Гур­ри­ка­па, по­след­не­го доб­ро­го вол­шеб­ни­ка Ра­ме­рии. Пом­нишь, Крис, ко­гда мы с то­бой си­де­ли в штоль­не пе­ще­ры и жда­ли Кау-Ру­ка, я всё вре­мя рас­смат­ри­вал кни­гу. Ту са­мую, ко­то­рую вы с ран­ви­ша­ми при­нес­ли из под­зем­ной биб­лио­те­ки. Уди­ви­тель­но, но я то­же смог ра­зо­брать, о чём в ней пи­шет­ся. И мне, как и те­бе, маль­чик, по­ка­за­лось, что она на­пи­са­на на мо­ём род­ном язы­ке.

- Ты зна­ешь, Иль­сор, мой при­ятель Тим О'Келли рас­ска­зы­вал мне как-то о вол­шеб­ной кни­ге, хра­ня­щей­ся в за­бро­шен­ном зам­ке в Вол­шеб­ной стра­не. Про­чи­тать её мо­жет толь­ко тот че­ло­век, у ко­то­ро­го нет злых на­ме­ре­ний. Ко­гда же к ней при­бли­жа­ет­ся пло­хой че­ло­век, всё на­пи­сан­ное про­па­да­ет. Не про­ис­хо­дит ли то же са­мое и с этой кни­гой?

- По­жа­луй, ты прав, Крис, - под­твер­дил ар­зак, - хо­тя я и не пред­став­ляю, как это мож­но сде­лать! Мо­жет быть, здесь ис­поль­зу­ет­ся то же яв­ле­ние, ко­то­рое по­зво­ля­ет те­бе раз­го­ва­ри­вать с ран­ви­ша­ми. На­ши пред­ки бы­ли очень ис­кус­ны­ми мас­те­ра­ми и ве­ли­ки­ми зна­то­ка­ми за­ко­нов При­ро­ды. Но их нау­ка дви­га­лась со­всем дру­ги­ми пу­тя­ми. Нам ещё пред­сто­ит раз­га­дать мно­гие тай­ны, ко­то­рые по­ка ка­жут­ся про­сто вол­шеб­ст­вом. Не об этом ли го­во­рит­ся в сти­хах, ко­то­рые я на­шёл в кни­ге. Вот они:

Ес­ли что-то нам не яс­но,
Ес­ли что-то очень труд­но,
Ес­ли что-то мы не мо­жем
Раз­га­дать сво­им умом,
На­зы­ва­ем это сказ­кой,
На­зы­ва­ем это чу­дом,
На­зы­ва­ем это ло­жью,
Ми­фом или вол­шеб­ст­вом.
Но, уви­дев в сказ­ке прав­ду,
Раз­гля­дев ре­аль­ность в чу­де
И из про­шло­го в се­го­дня
Про­тя­нув по­зна­нья нить,
Мож­но сме­ло все, что на­до,
Все, что бы­ло, все, что бу­дет,
Все, что стран­но и не­яс­но,
И по­нять, и объ­яс­нить.

А клю­чом к раз­гад­ке мне по­слу­жи­ли чер­те­жи, при­ве­дён­ные в этой кни­ге. Там кру­жоч­ка­ми по­ка­за­ны две пла­не­ты, Ра­ме­рия и Бел­лио­ра, со­еди­нён­ные ме­ж­ду со­бой ли­ни­ей. Но ли­ния эта не про­стая!

Пред­ставь­те се­бе лист бу­ма­ги. На од­ной сто­ро­не на­ри­со­ва­на Ра­ме­рия, а на дру­гой, точ­но на­про­тив неё, - Бел­лио­ра. Ес­ли смот­реть на лист пря­мо, они сли­ва­ют­ся в один кру­жок. Ес­ли мы те­перь бу­дем со­еди­нять их ли­ни­ей, то мы до­ве­дём её до края лис­та, пе­ре­вер­нём и про­дол­жим ли­нию до Ра­ме­рии. Путь очень длин­ный. Вот так мы и ле­те­ли на Бел­лио­ру. А те­перь возь­мём и со­еди­ним пла­не­ты ме­ж­ду со­бой сквозь лист. Ну, на­при­мер, про­ткнём игол­кой. Что же по­лу­ча­ет­ся? Ес­ли лист бу­ма­ги очень тон­кий, то сквозь лист рас­стоя­ние ме­ж­ду пла­не­та­ми очень ма­лень­кое, в тол­щи­ну лис­та, поч­ти ни­че­го.

- Что ты на это ска­жешь, Кау-Рук? - об­ра­тил­ся Иль­сор к штур­ма­ну, ко­то­рый очень вни­ма­тель­но вы­слу­шал все рас­су­ж­де­ния.

- Ты ду­ма­ешь, что Гур­ри­кап су­мел най­ти крат­чай­ший путь до Бел­лио­ры, сде­лал или от­крыл су­ще­ст­вую­щий, го­то­вый, тон­нель и, вос­поль­зо­вав­шись им, вме­сте с по­след­ни­ми ги­гант­ски­ми жи­вот­ны­ми и пти­ца­ми пе­ре­брал­ся на Бел­лио­ру, что­бы убе­речь их от ги­бе­ли?! - до­га­дал­ся штур­ман.

При этих сло­вах Крис так и под­прыг­нул на мес­те.

- Гур­ри­кап!!! Как же я до сих пор не до­га­дал­ся, что вол­шеб­ник Гур­ри­кап, ос­но­ва­тель вол­шеб­ной стра­ны, и ваш Гур­ри­кап, вождь пле­ме­ни древ­них ар­за­ков, один и тот же че­ло­век! Те­перь мне яс­но, по­че­му там во­дят­ся та­кие ди­ко­вин­ные зве­ри, как ог­ром­ные ор­лы, кры­ла­тые обезь­я­ны и да­же дра­ко­ны, ко­то­рых на Зем­ле во­об­ще не бы­ло. По­нят­но, по­че­му в Вол­шеб­ной стра­не лю­ди, и зве­ри, и пти­цы по­ни­ма­ют друг дру­га. Ведь я же мо­гу по­ни­мать пу­ши­стых! - вы­па­лил он ско­ро­го­вор­кой, за­хлё­бы­ва­ясь от вол­не­ния.

- Мо­жет быть, - со­гла­сил­ся на­ко­нец, хоть и с нот­кой не­до­ве­рия в го­ло­се, Кау-Рук. - Воз­мож­но, что при этом и об­ра­зо­ва­лись Фио­ле­то­вая, Ро­зо­вая, Го­лу­бая и дру­гие раз­но­цвет­ные стра­ны, так же, как при пре­вра­ще­нии бе­ло­го цве­та в ра­ду­гу.

- Но как же я все-та­ки по­па­ду до­мой? - жа­лоб­но спро­сил маль­чу­ган. - Ведь ска­ла ме­ня не при­ни­ма­ет!

- Мы по­про­бу­ем сде­лать по-дру­го­му!

И Иль­сор пред­ло­жил вы­све­тить лу­че­вы­ми пуш­ка­ми от­вер­стие тон­не­ля в ска­ле.

- Луч све­та, по­па­даю­щий в тон­нель, не дол­жен от­ра­жать­ся об­рат­но. А си­лы ра­кет­ной тя­ги долж­но хва­тить на пре­одо­ле­ние как от­тал­ки­ва­ния бе­лой ска­лы, так и при­тя­же­ния чёр­но­го кам­ня!

Маль­чу­ган по­ле­тит на ма­лень­кой од­но­ме­ст­ной ра­ке­те - тор­пе­де. Эти ра­ке­ты мо­гут дви­гать­ся точ­но по све­то­во­му или ра­дио­лу­чу. По­это­му Крис дол­жен ле­теть точ­но в центр от­вер­стия, про­ле­теть сквозь тон­нель и вы­ле­теть на­ру­жу уже в Вол­шеб­ной стра­не.

Крис в вос­тор­ге бро­сил­ся об­ни­мать Иль­со­ра.

- Не­у­же­ли я в са­мом де­ле смо­гу вер­нуть­ся до­мой! - за­кри­чал он. - Да­же не ве­рит­ся!

- Ко­неч­но! По­лёт со­вер­шен­но безо­па­сен. Ра­ке­та мо­жет ав­то­ма­ти­че­ски на­хо­дить­ся в цен­тре ко­лод­ца, а ес­ли на пу­ти встре­тит­ся ка­кое-ли­бо пре­пят­ст­вие, она са­ма за­тор­мо­зит, что­бы из­бе­жать столк­но­ве­ния.

Кри­су уже не тер­пе­лось не­мед­лен­но вер­нуть­ся на Зем­лю. Он толь­ко сей­час по­нял, как со­ску­чил­ся по сво­им род­ным.

Но на под­го­тов­ку к по­лё­ту при­шлось за­тра­тить ещё не­сколь­ко дол­гих ча­сов. На­ко­нец всё бы­ло го­то­во: ра­ке­ту дос­та­ви­ли на ме­сто стар­та, лу­че­вые пуш­ки вы­све­ти­ли от­вер­стие в ска­ле, а Иль­сор сам про­ве­рил ра­бо­ту ав­то­ма­ти­че­ских уст­ройств ра­ке­ты.

На­сту­пи­ла ми­ну­та про­ща­ния. Иль­сор и Кау-Рук об­ня­ли маль­чи­ка. Да­же пу­ши­стые при­сми­ре­ли. За вре­мя, про­ве­дён­ное вме­сте, все они ус­пе­ли по­лю­бить бел­ли­ор­ца.

Иль­сор за­дум­чи­во про­из­нёс:

- Те­перь, ко­гда ар­за­ки сво­бод­ны, у нас бу­дет воз­мож­ность изу­чить кни­ги из хра­ни­ли­ща Юн­са­ра. Нуж­но обя­за­тель­но про­ник­нуть в их тай­ны. Ведь ес­ли Гур­ри­кап мог сам по­стро­ить та­кой кос­ми­че­ский мост, то мы то­же, нау­чив­шись это де­лать, смо­жем прак­ти­че­ски мгно­вен­но пу­те­ше­ст­во­вать с пла­не­ты на пла­не­ту, ко­то­рые уда­ле­ны друг от дру­га на мно­гие све­то­вые го­ды. Кто зна­ет, не стра­да­ет ли где-ни­будь от раб­ст­ва дру­гой на­род, не унич­то­жа­ют ли там зве­рей и птиц, ле­са и ре­ки, не за­мыш­ля­ют ли но­вые Гван-Ло звёзд­ные вой­ны?

Мы обя­за­тель­но при­ле­тим на Бел­лио­ру, что­бы на­вес­тить на­ших дру­зей и по­бла­го­да­рить их за по­мощь! Ведь ес­ли бы они не при­ня­ли наш сиг­нал, то ты не по­ле­тел бы на дра­ко­не Ойх­хо в Вол­шеб­ную стра­ну и не по­пал бы на Ра­ме­рию. То­гда, на­вер­но, ар­за­ки до сих пор то­ми­лись бы в раб­ст­ве, - до­ба­вил штур­ман.

Крис ещё раз сер­деч­но по­про­щал­ся со все­ми друзь­я­ми и за­брал­ся в ра­ке­ту.

- По­до­ж­ди, Крис, мы по­ле­тим с то­бой! - вдруг од­но­вре­мен­но, в три го­ло­са, за­кри­ча­ли пу­ши­стые. - Нам не хо­чет­ся рас­ста­вать­ся с то­бой. А за­од­но мы по­зна­ко­мим­ся с Бел­лио­рой. Сколь­ко лю­бо­пыт­но­го там мож­но уз­нать!

- Хо­ро­шо, по­ле­тим. Вме­сте ве­се­лее! Для вас ведь не нуж­но мно­го мес­та, - об­ра­до­вал­ся Крис. - Ес­ли я от­ка­жусь вас взять, вы всё рав­но про­бе­рё­тесь в ка­кую-ни­будь щёл­ку, - по­шу­тил он.

Крис вдруг вспом­нил, как он про­сил­ся у Джо­на Сми­та от­пус­тить его с Ди­ном Гио­ром в Вол­шеб­ную стра­ну. Про­шла все­го не­де­ля, а ка­жет­ся, как дав­но это бы­ло...

Пу­ши­стые бы­ст­рень­ко за­прыг­ну­ли в ра­ке­ту и уст­рои­лись ря­дом с Кри­сом. Он на­жал кноп­ку «старт»...

Ко­гда в ил­лю­ми­на­тор ста­ло мож­но что-ни­будь раз­гля­деть, они уви­де­ли зе­лё­ный лес, го­лу­бое не­бо и жёл­тый пе­сок.

- Зе­лё­ный лес? Зна­чит, я уже до­ма! - за­кри­чал Крис.

Он оп­ро­ме­тью вы­ско­чил из ка­би­ны. За ним, как го­рох, вы­сы­па­лись пу­ши­стые.

И тут, со­вер­шен­но не­ожи­дан­но для се­бя, Крис сра­зу встре­тил­ся с жи­те­ля­ми Вол­шеб­ной стра­ны. Здесь бы­ли Стра­ши­ла и Же­лез­ный Дро­во­сек, Дин Ги­ор и Ойх­хо.

Они уже не­сколь­ко дней ис­ка­ли Кри­са по всей ок­ру­ге.

Даль­ней­шее зна­ком­ст­во про­дол­жи­ли в ла­ге­ре, рас­по­ло­жен­ном на опуш­ке ле­са. По­сле вкус­но­го обе­да Крис рас­ска­зал обо всём, что с ним про­изош­ло по­сле па­де­ния с дра­ко­на до при­зем­ле­ния на ра­ке­те. И, ко­неч­но же, ему по­мо­га­ли в этом не­уго­мон­ные пу­ши­стые.

Эти за­бав­ные и ве­сё­лые зверь­ки сра­зу при­шлись по ду­ше всем жи­те­лям Вол­шеб­ной стра­ны. Да­же Каг­ги-Карр, ко­то­рой, как вы знае­те, не­лег­ко уго­дить, про­вор­ча­ла что-то одоб­ри­тель­ное.

По­сле экс­кур­сии по всей стра­не, ко­то­рая по­ка­за­лась лю­бо­зна­тель­но­му маль­чу­га­ну и лю­бо­пыт­ным пу­ши­стым очень крат­ко­вре­мен­ной, Ойх­хо от­вёз Кри­са вме­сте со зверь­ка­ми и фельд­мар­ша­лом до­мой, в Кан­зас.

Их там уже с не­тер­пе­ни­ем жда­ли. Ма­ма Эли­за­бет бро­си­лась об­ни­мать сы­на, ба­буш­ка по­бе­жа­ла за круж­кой мо­ло­ка и пи­рож­ка­ми с ма­ком, а де­душ­ка вы­та­щил изо рта свою не­из­мен­ную труб­ку и ска­зал лас­ко­во:

- Здрав­ст­вуй, ма­лыш! Ты здо­ро­во ок­реп за эту не­де­лю!

Крис улыб­нул­ся и ве­се­ло под­миг­нул ма­ме.

ЖЕМ­ЧУ­ЖИ­НА ХА­ЛИО­ТИ­СА

НА­БЛЮ­ДА­ТЕ­ЛИ С РА­МЕ­РИИ

Иль­со­ру и Кау-Ру­ку уда­лось вер­нуть Кри­са до­мой, на Зем­лю. Те­перь, по­ка Иль­сор ло­мал го­ло­ву над та­ин­ст­вен­ной при­чи­ной влия­ния изум­ру­дов на мен­ви­тов, Кау-Рук взял­ся за де­ло с дру­го­го кон­ца.

Штур­ман ре­шил ис­сле­до­вать за­га­доч­ный тон­нель, со­еди­няю­щий Ра­ме­рию и Зем­лю. Он вос­поль­зо­вал­ся та­кой же ра­ке­той, ко­то­рая бы­ла пре­дос­тав­ле­на Кри­су. От­ли­чие бы­ло толь­ко в том, что ра­ке­та управ­ля­лась им са­мим. Кау-Рук мог в лю­бой мо­мент ос­та­но­вить её и та­ким об­ра­зом ис­сле­до­вать тон­нель на всём его про­тя­же­нии.

Штур­ман мед­лен­но вел ра­ке­ту вдоль тон­не­ля.

Сна­ча­ла Кау-Рук на­хо­дил­ся в кро­меш­ной тьме, и по­сто­ян­но опа­сал­ся на­ткнуть­ся на пре­гра­ду.

За­тем по сто­ро­нам за­брез­жил свет, всё яр­че и яр­че. Он ми­гал, пе­ре­ли­вал­ся, рас­сы­пал­ся ис­кра­ми, на­стой­чи­во ма­ня и при­тя­ги­вая к се­бе пу­те­ше­ст­вен­ни­ка.

По­ви­ну­ясь, штур­ман свер­нул в сто­ро­ну. Он ско­рее по при­выч­ке, чем из пре­дос­то­рож­но­сти, от­ме­тил на пуль­те управ­ле­ния ме­сто из­ме­не­ния кур­са. Как ока­за­лось по­том, не на­прас­но. Про­ле­тев не­мно­го, Кау-Рук уви­дел уди­ви­тель­ную кар­ти­ну бес­по­ря­доч­но­го ско­п­ле­ния раз­лич­ных пред­ме­тов: зем­ли, не­ба, кам­ней, де­ревь­ев. Всё это не­по­нят­ным об­ра­зом ви­се­ло в пус­то­те. Но как все эти пред­ме­ты све­ти­лись!

Ра­ке­та про­дол­жа­ла дви­гать­ся впе­рёд, од­на­ко ход её стал за­мед­лять­ся. Удив­лён­ный штур­ман фор­си­ро­вал дви­га­тель. Бес­по­лез­но! Ра­ке­та про­дви­ну­лась не­мно­го, но вся на­пря­глась, слов­но вот-вот бу­дет раз­дав­ле­на, как скор­луп­ка. Кау-Рук по­чув­ст­во­вал, что по­ра да­вать зад­ний ход, ина­че он так и ос­та­нет­ся здесь на­все­гда. Про­стран­ст­во не­хо­тя от­пус­ти­ло до­бы­чу. Оно яв­но со­жа­ле­ло об этом, как бо­лот­ная тря­си­на о чу­дом вы­скольз­нув­шем не­ос­то­рож­ном пут­ни­ке.

Кау-Рук ос­то­рож­но про­би­рал­ся в про­стран­ст­ве, пы­та­ясь на­щу­пать про­ход. Пе­ред ним раз­во­ра­чи­ва­лась па­но­ра­ма за­прет­но­го ми­ра, во мно­гом схо­жая с уви­ден­ной рань­ше, мес­та­ми во­об­ще не за­пол­нен­ная ни­чем, мес­та­ми с ещё боль­ши­ми на­гро­мо­ж­де­ния­ми. За­га­доч­ный, но пол­но­стью не­дос­туп­ный мир!

Штур­ман ре­шил вер­нуть­ся до­мой и рас­ска­зать обо всём Иль­со­ру. Не тут-то бы­ло! Ра­ке­та во всех на­прав­ле­ни­ях стал­ки­ва­лась с не­ви­ди­мой пре­гра­дой.

- Ор-ра! - вы­ру­гал­ся Кау-Рук. - Мне это уже не нра­вит­ся! Хо­тел при­вес­ти Иль­со­ру мед­ве­дя, а он ме­ня не пус­ка­ет!

Штур­ман стал ак­ку­рат­но, метр за мет­ром, вос­ста­нав­ли­вать весь свой путь в об­рат­ном на­прав­ле­нии.

С боль­шим тру­дом, но Кау-Ру­ку всё-та­ки уда­лось вер­нуть­ся в тон­нель, а за­тем и до­мой, на Ра­ме­рию.

Ко­гда он рас­ска­зал обо всём Иль­со­ру, тот не на шут­ку встре­во­жил­ся:

- А вдруг ра­ке­та Кри­са сби­лась с кур­са? Мо­жет быть, он до сих пор тор­чит где-ни­будь в ло­вуш­ке? А что, ес­ли в тон­не­ле не од­но та­кое ме­сто?

Штур­ман за­ду­мал­ся. Нуж­но еще раз хо­ро­шень­ко об­сле­до­вать этот тон­нель.

Иль­сор со­гла­сил­ся с пред­ло­же­ни­ем штур­ма­на. Тща­тель­ное об­сле­до­ва­ние тон­не­ля по­зво­ля­ло им най­ти Кри­са, ес­ли тот сбил­ся с пу­ти. Крис безо вся­ко­го дви­га­те­ля ока­зал­ся на Ра­ме­рии толь­ко за счёт соб­ст­вен­ных сил тон­не­ля. При этом он не по­пал ни в од­ну из ло­ву­шек. Зна­чит, для зем­лян, по­пав­ших в тон­нель и дви­гаю­щих­ся по его во­ле, эти ло­вуш­ки не опас­ны. По­это­му дос­та­точ­но, по­жа­луй, на вся­кий слу­чай пре­ду­пре­дить жи­те­лей Вол­шеб­ной стра­ны и Кри­са о су­ще­ст­во­ва­нии та­кой воз­мож­ной опас­но­сти.

Но что за стра­на скры­ва­ет­ся за той про­зрач­ной для взгля­да, но не­про­ни­цае­мой для ра­ке­ты пе­ре­го­род­кой? Сле­ды ка­ких ка­та­ст­роф скры­ва­ют руи­ны, уви­ден­ные Кау-Ру­ком? Оби­та­ем ли этот не дос­туп­ный им мир?

Для то­го, что­бы от­ве­тить на все эти во­про­сы, ус­та­но­вить на­блю­де­ние за от­ветв­ле­ни­ем в тон­не­ле про­сто не­об­хо­ди­мо!

Луч­ше все­го, ес­ли по­ка всё ос­та­нет­ся в тай­не, а об­сле­до­ва­ни­ем и на­блю­де­ни­ем для на­ча­ла они зай­мут­ся са­ми.

На дру­гой день Иль­сор и Кау-Рук объ­я­ви­ли, что они от­прав­ля­ют­ся по­се­тить сво­их дру­зей на Зем­ле. Ле­теть ре­ши­ли на двух ра­ке­тах, что­бы бы­ло мож­но при не­об­хо­ди­мо­сти прий­ти на вы­руч­ку друг дру­гу.

Сна­ча­ла они по­вто­ри­ли путь Кри­са и бла­го­по­луч­но до­б­ра­лись до вы­хо­да из тон­не­ля на Зем­ле, на­хо­дя­ще­го­ся на вер­ши­не чёр­но­го кам­ня Гур­ри­ка­па. Им да­же не при­шлось те­рять вре­ме­ни на по­лёт в Изум­руд­ный го­род, так как ги­гант­ский орёл Кар­факс, ко­то­рый охо­тил­ся в этих мес­тах, сво­им ост­рым зре­ни­ем за­ме­тил ра­ке­ты и ра­ме­рий­цев.

Иль­сор и Кау-Рук уз­на­ли от Кар­фак­са о бла­го­по­луч­ном при­бы­тии Кри­са вме­сте с тре­мя пу­ши­сты­ми до­мой, на Зем­лю. Они пе­ре­да­ли при­вет всем жи­те­лям Вол­шеб­ной стра­ны и друзь­ям-зем­ля­нам из Кан­за­са от ра­ме­рий­цев, пре­ду­пре­ди­ли о воз­мож­ной опас­но­сти по­пасть в ло­вуш­ку при от­кло­не­нии от пря­мо­го пу­ти в тон­не­ле.

Кар­факс не­мед­лен­но пе­ре­дал эти но­во­сти по птичь­ей поч­те Каг­ги-Карр.

Те­перь ар­за­ку и мен­ви­ту ос­та­ва­лось осу­ще­ст­вить по­след­нюю по­став­лен­ную пе­ред со­бой за­да­чу: най­ти ло­вуш­ку, в ко­то­рую по­пал Кау-Рук, по­на­блю­дать за не­из­вест­ной стра­ной и по­пы­тать­ся вы­яс­нить, что же она из се­бя пред­став­ля­ет.

Най­ти от­ветв­ле­ние в тон­не­ле те­перь для штур­ма­на не со­ста­ви­ло тру­да. Сна­ча­ла на­блю­де­ния не да­ли ни­ка­ких ре­зуль­та­тов. Ни­че­го не зная о про­ис­хо­ж­де­нии это­го чу­жо­го ми­ра, мож­но бы­ло ждать и не­де­лю, и год, и сто­ле­тие. Но ра­ме­рий­цам по­вез­ло. Ко­гда они уже со­би­ра­лись уле­тать, что­бы ор­га­ни­зо­вать по­сто­ян­ное смен­ное де­жур­ст­во, пря­мо пе­ред пе­ре­го­род­кой поя­вил­ся че­ло­век. Ес­ли бы они не по­бы­ва­ли на Зем­ле, ра­ме­рий­цы бы­ли бы уве­ре­ны, что это Крис, на­столь­ко по­ра­зи­тель­ным бы­ло сход­ст­во. Воз­раст, рост, цвет во­лос, глаз - всё сов­па­да­ло! При бо­лее при­сталь­ном рас­смот­ре­нии они смог­ли най­ти и от­ли­чия. Но од­но не­со­мнен­но, это был маль­чиш­ка-зем­ля­нин, свер­ст­ник Кри­са. И, по­хо­же, он по­пал в бе­ду, на­столь­ко он вы­гля­дел бес­по­мощ­ным и рас­те­рян­ным. Не сто­ит, на­вер­но, и го­во­рить, что те­перь ра­ме­рий­цев бы­ло не ото­рвать от про­зрач­ной пе­ре­го­род­ки. Так они уз­на­ли ис­то­рию его по­яв­ле­ния в за­га­доч­ном ми­ре.

ГИБ­ЛЫЙ ОВ­РАГ

Солн­це уже бы­ло в зе­ни­те и не­щад­но при­пе­ка­ло бе­ло­бры­сую го­ло­ву Кос­ти, ко­гда он, ус­та­лый, но до­воль­ный, воз­вра­щал­ся из ле­са. Вер­нее, это был не лес, а не­боль­шой пе­ре­ле­сок не так уж да­ле­ко от де­рев­ни. В на­стоя­щем ле­су в это вре­мя, в ию­не, де­лать ещё прак­ти­че­ски не­че­го: ни гри­бов, ни ягод. За­то в ред­ком бе­рез­ня­ке, на­сквозь про­ни­зы­вае­мом сол­ныш­ком, уже по­спе­ва­ла зем­ля­ни­ка. Не та, круп­ная, во­дя­ни­стая, ки­сло­ва­тая, ко­то­рая пря­чет­ся в тра­ве и по­спе­ва­ет мно­го позд­нее, а мел­кая, чуть смор­щен­ная, под­жа­рен­ная па­ля­щи­ми сол­неч­ны­ми лу­ча­ми, но не­обык­но­вен­но слад­кая.

Кос­те по­вез­ло! Ему впер­вые в этом го­ду и, на­вер­но, пер­во­му изо всех в де­рев­не уда­лось най­ти два под­бе­рё­зо­ви­ка-ко­ло­со­ви­ка. Они по­па­лись на гла­за на опуш­ке, где не­мно­го от­бе­жав от под­ру­жек, рос­ла оди­но­кая бе­рёз­ка.

Кос­тя ми­но­вал ко­ро­вий вы­гон, где от­ды­ха­ло ста­до, ожи­даю­щее днев­ной дой­ки. Где-то здесь на­хо­ди­лась ба­буш­ки­на Кра­сав­ка, сим­па­тич­ная лас­ко­вая бу­рён­ка, еже­днев­но уго­щаю­щая маль­чи­ка вкус­ным мо­ло­ком. Ско­ро и око­ли­ца де­рев­ни, а там - дол­го­ждан­ная про­хла­да пру­да, о ко­то­рой всю до­ро­гу меч­тал из­ны­ваю­щий от по­лу­ден­но­го зноя Кос­тя. Прав­да, на по­верх­но­сти во­ды и у бе­ре­га, на мел­ко­во­дье, во­да про­гре­лась, как пар­ное мо­ло­ко. Но ес­ли ныр­нуть по­глуб­же, то мож­но пой­мать об­жи­гаю­ще ле­дя­ную струю под­вод­но­го клю­ча, пи­таю­ще­го пруд.

Вне­зап­но по тра­ве, пря­мо пе­ред ним, да и по не­му са­мо­му про­бе­жа­ла ве­ре­ни­ца сол­неч­ных зай­чи­ков, со­всем как от ша­ра, усы­пан­но­го зер­каль­ца­ми и вра­щаю­ще­го­ся под ку­по­лом цир­ка.

Маль­чу­ган ус­пел за­ме­тить, как над ним, пе­ре­черк­нув не­бо ко­сой ли­ни­ей, про­мельк­нул боль­шой се­реб­ри­стый диск и ис­чез где-то за де­рев­ней.

Ле­таю­щая та­рел­ка?!

Маль­чу­ган при­пус­тил изо всех сил и ос­та­но­вил­ся от­ды­шать­ся толь­ко в де­рев­не, око­ло до­ма.

Дед Гри­го­рий си­дел на крыль­це, ды­мя не­из­мен­ной козь­ей нож­кой. Он вы­слу­шал вну­ка и про­из­нёс сер­ди­то:

- На­вер­но, опять из Гиб­ло­го ов­ра­га! Вот уж не­чис­тое ме­сто, за­все­гда там блаз­нит­ся...

- Чу­дит­ся, - по­яс­нил он, за­ме­тив оза­да­чен­ное вы­ра­же­ние на ли­це Кос­ти. - Мно­гие дав­но за­ме­ча­ли, как над ов­ра­гом что-то по­яв­ля­лось, по­том раз - и не­ту. Да и кру­жит в том мес­те! Пой­дёшь за гри­ба­ми, как буд­то и не плу­та­ешь. Ан гля­нешь, вы­шел-то со­всем в дру­гой сто­ро­не.

- Не­чис­тое ме­сто, - убе­ж­дён­но по­вто­рил он. - Го­во­рят, на­ши с та­та­ра­ми там би­лись. Бы­ва­ет, вес­ной реч­ка под­мо­ет бе­рег, осы­плет­ся он и кос­ти от­кро­ет или дос­пех ржа­вый. Кин­жал ви­дел? Ба­буш­ка при­спо­со­би­лась им лу­чи­ну на рас­топ­ку ске­пать. Там на­шёл!

Гри­го­рий рас­ку­рил по­тух­шую бы­ло ци­гар­ку.

Кос­тя, за­ме­тив, что дед, обыч­но мол­ча­ли­вый, на этот раз рас­по­ло­жен по­го­во­рить, за­дал во­прос, вер­тев­ший­ся на язы­ке:

- А те­бе... блаз­ни­лось?

- А как же! Иду это я по-над об­ры­вом, гля­жу, вро­де сто­ит кто-то и ру­ка­ми мне ма­шет. Иди, мол, сю­да! Я - к краю, ду­маю, слу­чи­лось, мо­жет, что, по­мочь на­до. Под­бе­гаю - нет ни­ко­го! А но­га уж над кру­чей за­вис­ла. Так и тя­нет вниз сту­пить. Еле удер­жал­ся!.. Ва­дим Пет­ро­вич, наш учи­тель био­ло­гии, в го­род пи­сал. При­ез­жа­ли двое, - не­хо­тя про­дол­жил раз­го­вор дед Гри­го­рий, ис­ко­са взгля­нув на при­тих­ше­го вну­ка, - по­хо­ди­ли, по­смот­ре­ли, по­расс­пра­ши­ва­ли. Ми­раж, мол, го­во­рят, гал­лю­ци­на­ции... Ну лад­но, иди гу­ляй! А то ещё при­снит­ся но­чью, бу­дешь кри­чать, всех пе­ре­ба­ла­му­тишь, - на­роч­но су­ро­во за­кон­чил дед, по­няв, что маль­чиш­ке на се­го­дня и так дос­та­точ­но впе­чат­ле­ний.

Кос­тя не­охот­но под­нял­ся, по­шёл бы­ло, но, что-то вспом­нив, вер­нул­ся.

- Дед, а ко­гда мы бу­маж­но­го змея бу­дем де­лать? Ты же обе­щал...

- Ну, раз обе­щал... Вот се­но ло­ша­дям за­дам, при­бор­ку сде­лаю, к ве­че­ру и зай­мём­ся!

Маль­чик вы­шел со дво­ра и на­пра­вил­ся к пру­ду, где в кус­тах ив­ня­ка у не­го бы­ло убе­жи­ще, не­что вро­де ша­ла­ша. Там он при­сел на пе­нёк, за­ме­няю­щий ска­мей­ку, и за­ду­мал­ся. Ок­ру­жаю­щий мир, ещё ут­ром та­кой зна­ко­мый и по­нят­ный, вдруг пред­стал пе­ред ним сво­ей но­вой, та­ин­ст­вен­ной сто­ро­ной.

Он знал, где на­хо­дит­ся Гиб­лый ов­раг. Нуж­но бы­ло вый­ти за око­ли­цу, пе­рей­ти по­ле, прой­ти ми­мо ста­рой за­бро­шен­ной ов­чар­ни и спус­тить­ся к реч­ке Смо­ро­дин­ке.

Один её бе­рег, со сто­ро­ны де­рев­ни, был от­ло­гим, дру­гой - сра­зу же от во­ды взды­бил­ся кру­чей. На этом об­ры­ве все­гда дул ве­тер!

Смер­ка­лось. С пру­да по­тя­ну­ло сы­ро­стью. Кос­те по­че­му-то ста­ло зяб­ко и не­уют­но. Он вы­брал­ся из сво­его ук­ром­но­го угол­ка. Дед уже, на­вер­но, вер­нул­ся с ра­бо­ты, но, зная его ха­рак­тер, Кос­тя не со­би­рал­ся на­по­ми­нать про обе­щан­ное. Бу­дешь при­ста­вать, ещё пе­ре­ду­ма­ет!

«Ми­раж, гал­лю­ци­на­ции...» - вспом­нил маль­чик. От дру­гой сво­ей ба­буш­ки он не раз слы­шал рас­ска­зы про стран­ные слу­чаи, ко­то­рые не­сколь­ко раз с ней про­ис­хо­ди­ли.

В мо­ло­до­сти ба­ба Ва­ля жи­ла в не­боль­шом шах­тёр­ском го­род­ке в Си­би­ри. До тай­ги бы­ло ки­ло­мет­ров де­сять-пят­на­дцать. Хо­ди­ли ту­да по гри­бы, по яго­ды пеш­ком, по шпа­лам ста­рой уз­ко­ко­лей­ки. Од­на­ж­ды, пой­дя за яго­да­ми, она за­блу­ди­лась. Дол­го про­би­ра­лась сквозь ча­що­бу, по­ка не вы­шла на ка­кую-то по­лян­ку. По­сре­ди по­лян­ки сто­ит бре­вен­ча­тая из­буш­ка без окон. А на по­ро­ге си­дит че­ло­век и кри­чит за­уныв­ным го­ло­сом: «Не хо­ди-и-и сю­да! Не хо­ди-и-и сю­да!»

Как вы­бра­лась из той ча­щи, ба­буш­ка да­же и не пом­нит. Но ока­за­лась со­всем в дру­гой сто­ро­не, ки­ло­мет­ров за три­дцать от го­ро­да.

А в дру­гой раз ви­де­ла в ле­су ста­ру­ху с длин­ны­ми рас­пу­щен­ны­ми се­ды­ми кос­ма­ми. Та, пе­ре­гнув­шись в поя­се так, что во­ло­сы за­кры­ва­ли ей всё ли­цо, кру­ти­лась как юла. Вот стра­ху-то бы­ло! Го­во­рят, это гал­лю­ци­на­ции!

А отец рас­ска­зы­вал, что они с ма­те­рью как-то ве­че­ром об­ра­ти­ли вни­ма­ние на поя­вив­шую­ся на не­бе яр­кую лу­ну, да толь­ко со­всем в дру­гом мес­те, чем ей по­ло­же­но быть. Уди­ви­лись! А лу­на всё уве­ли­чи­ва­ет­ся в раз­ме­рах, как буд­то при­бли­жа­ет­ся. Ско­ро баг­ро­вый шар за­нял до­воль­но боль­шую часть не­ба. Ну всё, ду­ма­ют! Сей­час столк­нёт­ся с Зем­лёй - и ко­нец всем. В это вре­мя шар стал по­нем­нож­ку блед­неть, блед­неть. Вско­ре со­всем рас­та­ял, толь­ко в цен­тре дол­го ос­та­ва­лись три рас­плыв­ча­тые, но яр­кие точ­ки. По­том и они ис­чез­ли.

Вот это ми­раж!

По­гру­жён­ный в свои мыс­ли, маль­чик не за­ме­тил, как до­б­рёл до до­ма.

По­сле ужи­на дед Гри­го­рий на­пра­вил­ся в чу­лан. Кос­тя сра­зу ожи­вил­ся и про­скольз­нул внутрь, вслед за ним. Че­го толь­ко там не бы­ло!

Сун­дук со ста­ры­ми кни­га­ми, ин­ст­ру­мент, сбруя... Сло­вом, уй­ма вся­кой лю­бо­пыт­ной вся­чи­ны! Ка­за­лось, все­го не пе­ре­чис­лить и не упом­нить, но дед все­гда без­оши­боч­но на­хо­дил то, что ему бы­ло нуж­но.

Вот и на этот раз он вы­шел с меш­ком, сши­тым из не­сколь­ких сло­ёв плот­ной бу­ма­ги, мот­ком бе­чёв­ки, пуч­ком мо­ча­ла и ещё кое-ка­кой ме­ло­чёв­кой.

Рас­пус­тив ме­шок, Гри­го­рий свер­нул ог­ром­ный ку­лёк и про­шил его на сты­ке са­пож­ной драт­вой. По краю куль­ка он вшил коль­цо из сы­ро­мят­ной ко­жи и при­кре­пил к не­му в трёх мес­тах по кус­ку шну­ра, свя­зав за­тем их сво­бод­ные кон­цы вме­сте с ос­нов­ной бе­чёв­кой. По­сле это­го с про­ти­во­по­лож­ной, ост­рой сто­ро­ны куль­ка дед при­стро­ил длин­ный мо­чаль­ный хвост.

Ока­зы­ва­ет­ся, змей де­да Гри­го­рия был со­всем не та­ким, ка­ким пред­став­лял его Кос­тя. Он ви­дел плос­ко­го и ко­роб­ча­то­го зме­ев, сде­лан­ных из по­ло­сок шпо­на и ок­ле­ен­ных каль­кой или па­пи­рос­ной бу­ма­гой. Этот же змей на­по­ми­нал ку­лёк, в ко­то­рый за­во­ра­чи­ва­ют кон­фе­ты или на­сы­па­ют се­меч­ки, но боль­шей ве­ли­чи­ны. Их род­нил толь­ко пыш­ный мо­чаль­ный хвост.

- Го­то­во, - лю­бов­но ос­мат­ри­вая свою ра­бо­ту, ска­зал дед Гри­го­рий. - Та­кой змей и че­ло­ве­ка мо­жет ута­щить!

Кос­тя к это­му вре­ме­ни за­го­то­вил пач­ку пи­сем: так на­зы­ва­ет­ся ку­сок бу­ма­ги, от края до се­ре­ди­ны ко­то­ро­го де­ла­ет­ся про­резь, окан­чи­ваю­щая­ся от­вер­сти­ем. Че­рез не­го про­пус­ка­ет­ся бе­чёв­ка, ве­ду­щая к змею. Под­хва­чен­ное вет­ром, та­кое пись­мо сколь­зит по ней до са­мо­го вер­ха.

- Ну вот, зав­тра мо­жешь и оп­ро­бо­вать, а те­перь по­ра на бо­ко­вую, - по­ды­то­жил дед. - С ут­ра Ор­ли­ка за­пря­гать, по­еду в го­род. То-то же­реб­чик об­ра­ду­ет­ся. Не­час­то те­перь уда­ёт­ся по­рез­вить­ся, про­бе­жать­ся с дву­кол­кой, ра­бо­ты в де­рев­не ему хва­та­ет. Ло­ша­дей-то у нас на всю ок­ру­гу, по­чи­тай, раз., два и об­чел­ся...

- А за­чем сей­час ло­ша­ди! - уди­вил­ся Кос­тя. - Вон у вас сколь­ко ма­шин, трак­то­ров. Они це­лую ты­ся­чу ло­ша­дей мо­гут за­ме­нить!

- Вот-вот, - про­вор­чал дед Гри­го­рий, - ого­род под кар­тош­ку трак­тор па­шет. Как ба­ле­ри­на, на од­ной но­ге кру­тит­ся. В лес за дро­ва­ми или коп­ной се­на трак­тор мед­ве­дем в ма­лин­ни­ке про­ди­ра­ет­ся, боль­ше на­ло­ма­ет, чем при­ве­зёт! В го­ро­де ко­ня-то, по­ди, да­же в зве­рин­це не най­дёшь. Нет, ра­но ло­ша­док в за­пас спи­са­ли...

Маль­чик дол­го не мог за­снуть. Ему вспо­ми­нал­ся Гиб­лый ов­раг, где блаз­нит­ся... не­обыч­ный, куль­ком, бу­маж­ный змей... трак­тор, тан­цую­щий на од­ной гу­се­ни­це на сце­не те­ат­ра... длин­но­но­гие, за­бав­но взбры­ки­ваю­щие же­ре­бя­та в воль­е­ре го­род­ско­го зоо­пар­ка...

БУ­МАЖ­НЫЙ ЗМЕЙ

Ра­но ут­ром в окош­ко до­ма, где спал Кос­тя, за­гля­нул ша­лов­ли­вый сол­неч­ный зай­чик. Он по­ти­хонь­ку под­крал­ся к спя­ще­му маль­чу­га­ну, про­бе­жал­ся по его рес­ни­цам. Но ему не уда­лось за­стать маль­чи­ка врас­плох.

Хит­рец уже про­снул­ся, но не спе­шил вста­вать. Он толь­ко слег­ка при­от­крыл гла­за. Сол­неч­ный зай­чик сра­зу раз­де­лил­ся на раз­но­цвет­ные лу­чи­ки. Так бы­ва­ет из-за то­го, что свет про­би­ра­ет­ся сквозь тес­ные про­ме­жут­ки ме­ж­ду рес­ни­ца­ми. Ес­ли ими слег­ка по­ше­ве­лить, цве­то­вые пят­на ожи­ва­ют. Кос­тя мог дол­го под­гля­ды­вать за эти­ми ра­дуж­ны­ми пе­ре­ли­ва­ми. Но вот сол­неч­ный зай­чик наи­грал­ся с ним и скольз­нул даль­ше, на стен­ку. Те­перь при­шел че­рёд маль­чи­ка. Он вы­та­щил ру­ки из-под одея­ла. На сте­не поя­ви­лась тень со­ба­ки. Со­ба­ка ше­ве­ли­ла уша­ми, мор­щи­ла нос, рас­кры­ва­ла пасть, как буд­то без­звуч­но лая­ла. Вдруг она лайк­ну­ла вслух, за­ли­ви­сто и звон­ко.

Кос­тя так и под­ско­чил на кро­ва­ти.

- Ба­буш­ка, че­го без­обра­зишь! - со­об­ра­зив в чём де­ло, скон­фу­жен­но за­кри­чал маль­чик.

Это она, за­гля­нув в дверь и за­ме­тив ба­лов­ст­во вну­ка, под­шу­ти­ла над ним.

- Вста­вай уж! Вот пар­ное мо­лоч­ко, ут­ром по­дои­ла Кра­сав­ку. На ули­це-то опять вёд­ро, бу­дем нын­че с се­ном, - при­го­ва­ри­ва­ла ба­буш­ка, про­вор­но со­би­рая на стол.

Тут Кос­тя вспом­нил про бу­маж­но­го змея, бы­ст­рень­ко вско­чил, опо­лос­нул­ся, на хо­ду вы­пил круж­ку мо­ло­ка и вы­ско­чил на ули­цу.

- Че­го спе­шишь-то, - при­крик­ну­ла ба­буш­ка, но маль­чи­ка уж и след про­стыл. - Вот по­стрел, - по­ка­ча­ла она го­ло­вой, улы­ба­ясь.

Под­хва­тив змея, он мчал­ся пря­ми­ком к Гиб­ло­му ов­ра­гу, на об­рыв. День был та­кой яс­ный, не­бо та­кое го­лу­бое, а солн­це та­кое лас­ко­вое, что от вче­раш­них стра­хов не ос­та­лось и сле­да.

- Ка­кие мо­гут быть при­ви­де­ния, ко­гда на зем­ле всё уже ис­сле­до­ва­ли-пе­ре­ис­сле­до­ва­ли, - за­сме­ял­ся он на хо­ду, - и в кос­мос чуть ли не ка­ж­дый день ле­та­ют!

Кос­тя спус­тил­ся к реч­ке от­ло­гим бе­ре­гом, пе­ре­бе­жал по шат­ким, из не­сколь­ких жер­ди­нок, мос­ткам на ту сто­ро­ну и уз­кой из­ви­ли­стой троп­кой взле­тел еди­ным ду­хом на­верх. На об­ры­ве бы­ло вет­ре­но. Он с удо­воль­ст­ви­ем под­став­лял све­жим стру­ям воз­ду­ха раз­го­ря­чён­ное от бы­ст­ро­го бе­га ли­цо.

Здесь все­гда, да­же в са­мую тихую, без­об­лач­ную по­го­ду, дул ве­тер!

Маль­чу­ган дав­но при­ме­тил это, по­это­му-то и ре­шил оп­ро­бо­вать змея имен­но здесь.

Пер­вая по­пыт­ка ока­за­лась не­удач­ной. Под­хва­чен­ный бы­ло по­то­ком воз­ду­ха змей по­че­му-то скольз­нул вниз по скло­ну об­ры­ва.

Кос­тя по­тя­нул его на­зад, к се­бе.

Змей под­ни­мал­ся не­охот­но, шёл кру­га­ми, рыв­ка­ми, как круп­ная ры­би­на на крюч­ке. Мож­но бы­ло по­ду­мать, что ве­тер здесь дул не вверх, как по­ло­же­но, а вниз и не хо­тел ус­ту­пать до­бы­чу.

На­ко­нец маль­чик вы­дер­нул его на­верх.

Те­перь Кос­тя ре­шил дей­ст­во­вать по-дру­го­му. Он по­слю­нил па­лец и под­нял вверх, оп­ре­де­ляя на­прав­ле­ние вет­ра. Ока­за­лось, что ве­тер дул поч­ти вдоль ов­ра­га. Маль­чик раз­вер­нул­ся ли­цом к вет­ру, отой­дя по­даль­ше от края об­ры­ва.

На этот раз змей по­ле­тел сна­ча­ла вдоль об­ры­ва, за­тем на­чал за­би­рать к реч­ке и уст­ре­мил­ся вдаль: по-над реч­кой, над кус­та­ми смо­ро­ди­ны на том бе­ре­гу, над по­лем.

Кос­тя ед­ва ус­пе­вал раз­ма­ты­вать бе­чёв­ку. Ско­ро клу­бок кон­чил­ся. Что­бы ос­во­бо­дить ру­ки, маль­чу­ган при­вя­зал ко­нец шну­ра к вет­ке оль­хи, рос­шей не­по­да­лё­ку, и стал го­то­вить к от­прав­ке пись­мо. Он на­ни­зал бу­маж­ку на шнур, но тот, по­на­ча­лу ту­го на­тя­ну­тый, по­че­му-то ос­лаб и про­дол­жал всё боль­ше про­ви­сать. Кос­тя взгля­нул вверх. Змей боль­ши­ми кру­га­ми, как яс­т­реб над до­бы­чей, па­рил над Гиб­лым ов­ра­гом, с ка­ж­дым ра­зом опус­ка­ясь всё ни­же и ни­же.

«По­те­рял вос­хо­дя­щий по­ток», - по­ду­мал маль­чик с огор­че­ни­ем и стал на­ма­ты­вать шнур на ру­ку, вы­би­рая сла­би­ну.

В это вре­мя змей кру­то по­дал­ся вниз, ле­тя по спи­ра­ли, што­по­ром, и поч­ти у са­мой зем­ли вдруг рез­ко рва­нул­ся вер­ти­каль­но вверх. Ры­вок был так си­лён, что Кос­тю, не ус­пев­ше­го стра­вить бе­чёв­ку, бу­к­валь­но сдёр­ну­ло с кру­чи. Те­перь мощ­но­му по­то­ку воз­ду­ха, ко­то­рый за­са­сы­вал змея в вы­ши­ну, про­ти­во­сто­ял вес маль­чи­ка. Бе­чёв­ка мгно­вен­но на­тя­ну­лась, как стру­на, из­дав при этом звук, по­хо­жий на хло­пок пас­тушь­е­го кну­та: «Щёлк!». Змей за­мер на мес­те, по­том мед­лен­но, не­ре­ши­тель­но стал опус­кать­ся в ов­раг.

«Дед как в во­ду гля­дел, ко­гда го­во­рил, что та­кой змей и че­ло­ве­ка мо­жет ута­щить», - по­ду­мал Кос­тя.

Он не ус­пел да­же ис­пу­гать­ся, как уже при­зем­лил­ся, вер­нее, как буд­то при­ле­пил­ся к ка­мен­но­му под­но­жию об­ры­ва, вы­пус­тил шнур и... ис­чез. Змей, как буд­то об­ра­до­вав­шись, что ос­во­бо­дил­ся от гру­за, стре­лой взмыл вы­со­ко в не­бо. Вслед за ним по бе­чёв­ке по­бе­жа­ла бу­маж­ка - пись­мо, ко­то­рое под­го­то­вил, но не ус­пел от­пра­вить Кос­тя. Стай­ка та­ких же пи­сем, ко­то­рые вы­ро­нил маль­чик при па­де­нии, па­ри­ла в воз­ду­хе. Слов­но под­го­няе­мые ог­ром­ным вен­ти­ля­то­ром, они раз­ле­те­лись в раз­ные сто­ро­ны и вско­ре осе­ли на пес­ке, на кус­тах, на тра­ве. Те­перь над Гиб­лым ов­ра­гом оди­но­ко па­рил толь­ко бу­маж­ный змей. Ес­ли бы кто-ни­будь не­ко­то­рое вре­мя по­на­блю­дал за ним, то за­ме­тил бы, что он с уди­ви­тель­ным по­сто­ян­ст­вом дви­жет­ся од­ним и тем же пу­тём: сна­ча­ла в вы­ши­не рас­ши­ряю­щи­ми­ся, за­тем, сни­жа­ясь поч­ти до зем­ли, су­жаю­щи­ми­ся кру­га­ми и, на­ко­нец, сно­ва стре­ми­тель­но взмы­вая вверх.

Ко­гда Кос­тя не явил­ся к обе­ду, ба­буш­ка за­бес­по­кои­лась:

- Ни­ко­гда и не бы­ва­ло, что­бы полд­ни­чать не при­шёл!

Вско­ре вер­нул­ся из по­езд­ки дед Гри­го­рий. Уз­нав, что внук как ушёл с ут­ра, так ещё не бы­вал до­ма, он на­хму­рил­ся и про­вор­чал:

- При­дёт­ся ему вме­сте со зме­ем по­си­деть ча­сок в чу­ла­не, что­бы знал по­ря­док.

В де­рев­нях ещё кое-где со­хра­ня­ет­ся обы­чай обе­дать в од­но вре­мя всей семь­ёй.

Про се­бя, од­на­ко, Гри­го­рий от­ме­тил:

«На­до бы вый­ти за де­рев­ню по­смот­реть, не ви­дать ли где змея».

Тут на гла­за ему по­па­лась бу­маж­ка, за­стряв­шая в ще­ли у две­ри. Он ма­ши­наль­но, для по­ряд­ка, под­нял её, по­вер­тел в ру­ках, не при­го­дит­ся ли для са­мо­крут­ки. Об­на­ру­жив, что она на­до­рва­на до се­ре­ди­ны, хо­тел вы­бро­сить, но вдруг вни­ма­ние при­влек­ла над­пись, на­ца­ра­пан­ная ру­кой вну­ка:

«Уе­хал до­мой! Вер­нусь в вос­кре­се­нье!

Кос­тя».

Дед хмык­нул:

- По при­яте­лю Алёш­ке, зна­чит, со­ску­чил­ся!

Он вспом­нил, что вче­ра, ко­гда мас­те­рил вну­ку иг­руш­ку, тот ря­дом вы­стри­гал та­кие бу­маж­ки, а по­том дол­го что-то пи­сал на них. Го­то­вил­ся, ви­ди­мо, со змея за­пус­кать.

«Мо­жет, оби­дел­ся, что я его с со­бой в го­род про­ка­тить­ся не по­звал, - раз­мыш­лял над за­пис­кой дед. - У не­го, как ус­лы­шал про го­род, гла­зён­ки так и за­бле­сте­ли. А не по­про­сил­ся, зна­ет мой ха­рак­тер, шель­мец. Ко­гда мож­но, я и сам при­гла­шу».

Гри­го­рий за­ку­рил, по­ду­мал ещё не­мно­го. По­том встал, на­дел кеп­ку, вы­шел из до­му и ре­ши­тель­но за­ша­гал к Гиб­ло­му ов­ра­гу.

«Ес­ли где и за­пус­кать змея, так толь­ко там. В этом ов­ра­ге все­гда вет­ре­но».

Змея он за­ме­тил ещё из­да­ли, с по­ля. По до­ро­ге по­доб­рал с кус­тов не­сколь­ко уже зна­ко­мых бу­ма­жек с тем же тек­стом.

Взо­брав­шись на кру­той склон ов­ра­га, дед ос­та­но­вил­ся, что­бы пе­ре­вес­ти дух. За­ин­те­ре­со­вав­шись стран­ны­ми ви­ра­жа­ми змея, он дол­го гля­дел на его вы­кру­та­сы.

«По­дишь ты, как кру­тит, слов­но щеп­ку в во­до­во­ро­те!» - про­бор­мо­тал дед. За­тем при­нял­ся сма­ты­вать бе­чёв­ку. На кон­це её, у са­мо­го змея, сно­ва ока­за­лась за­пис­ка.

«Иг­руш­ку-то по­че­му бро­сил! Что-то не по­хо­же на маль­ца».

Дед Гри­го­рий вни­ма­тель­но ос­мот­рел край об­ры­ва, за­гля­нул вниз, об­ша­рил взгля­дом ов­раг и бе­ре­га ре­чуш­ки. Ни­где не бы­ло вид­но ни сле­дов об­ва­ла, ни при­мя­той тра­вы, ни­ка­ких на­мё­ков на па­де­ние маль­чи­ка.

«Нет, - уве­рен­но за­клю­чил Гри­го­рий, - не по­хо­же, что­бы со­рвал­ся. Да и об­рыв не та­кой уж кру­той, не ра­зо­бьёшь­ся. Реч­ка - ку­ри­ца вброд пе­рей­дёт, уто­нуть ни­как нель­зя. Со­всем об­ме­ле­ла ре­чуш­ка-то! А ведь ко­гда-то бы­ла ку­да там. Бо­ча­ги - крыш­ка с руч­ка­ми!» - по-ста­ри­ков­ски вор­ча для по­ряд­ку, рас­су­ж­дал Гри­го­рий на об­рат­ном пу­ти. Пе­рей­дя мос­тки, он не­мно­го про­шёл­ся вдоль от­ло­го­го бе­ре­га, но и там ни­че­го по­доз­ри­тель­но­го не об­на­ру­жил.

При сол­неч­ном све­те ов­раг вы­гля­дел со­всем без­обид­ным, из­вест­ным вдоль и по­пе­рёк и ни­чем не под­твер­ждал свою дур­ную сла­ву.

«Еже­ли к ужи­ну не при­дёт, зна­чит, и впрямь до­мой со­рвал­ся, - убе­ж­дён­но ре­шил дед Гри­го­рий. - Скуч­но, по­ди, од­но­му-то ста­ло. Да и то ска­зать, ре­бя­тиш­ки в де­рев­не со­всем пе­ре­ве­лись. Обез­лю­де­ли де­ре­вень­ки. У нас вон зи­мой толь­ко в двух до­мах ста­ри­ки жи­вут, ос­таль­ные - пус­ту­ют. А что за­пи­сок на­бро­сал, - вер­нул­ся к мыс­ли о вну­ке Гри­го­рий, - а не сам спро­сил­ся, так это - не из вред­но­сти. Маль­чиш­ки, они - на­ро­дец ше­бут­ной. Им, чем об­ста­нов­ка за­ко­вы­ри­стей, тем ин­те­рес­ней. Так ста­ру­хе и до­ло­жу!» - за­клю­чил Гри­го­рий, под­хо­дя к до­му. Его мог по­пра­вить бу­маж­ный змей - сви­де­тель все­го то­го, что про­изош­ло в ов­ра­ге. Он бы рас­ска­зал о воз­душ­ном кру­го­во­ро­те, по­хо­жем на во­рон­ку, гор­ло­ви­ной вниз. Че­рез неё из ов­ра­га по­сто­ян­но за­са­сы­вал­ся воз­дух, опус­ка­ясь за­тем вниз по её не­ви­ди­мым, но плот­ным на­руж­ным стен­кам. Это-то и за­став­ля­ло змея то взмы­вать вверх, то сно­ва плав­но, по спи­ра­ли, опус­кать­ся в ов­раг. Хо­бот­ком же сво­им эта стран­ная воз­душ­ная во­рон­ка опи­ра­лась на ка­мень си­не­ва­то­го цве­та, чья слег­ка во­гну­тая по­верх­ность вы­гля­ды­ва­ла из зем­ли у са­мо­го под­но­жия об­ры­ва.

Пре­ж­де этот ка­мень был со­всем скрыт под зем­лёй, но об­ме­лев­шая реч­ка по­след­ним ве­сен­ним па­вод­ком смы­ла боль­шой пласт зем­ли и об­на­жи­ла его.

Од­на­ко змей был все­го-на­все­го бу­маж­ным, со­всем не умел го­во­рить и по­это­му ле­жал се­бе пре­спо­кой­но на пле­че де­да Гри­го­рия.

РАЗ­ДВОЕ­НИЕ

Кос­те по­вез­ло!

Проч­ный бу­маж­ный змей за­мед­лил его па­де­ние с об­ры­ва. Вы­не­сен­ный зме­ем в центр воз­душ­ной во­рон­ки, маль­чик плав­но со­скольз­нул по её рас­тру­бу в гор­ло­ви­ну и, про­ле­тев не­мно­го, ос­та­но­вил­ся.

Пе­ред ним пред­ста­ла уди­ви­тель­ная кар­ти­на. На пе­ред­нем пла­не, вни­зу, пле­ска­лись вол­ны. А за ни­ми от­ло­го от­сту­па­ла от во­ды лу­жай­ка, окайм­лён­ная кус­тар­ни­ком. По зе­лё­но­му тра­вя­ни­сто­му ков­ру бы­ли ис­кус­но раз­бро­са­ны цве­ты. За по­ля­ной - лес.

Изо­бра­же­ние бы­ло на­столь­ко чёт­ким, что сквозь про­зрач­ную во­ду бы­ло вид­но пес­ча­ное дно реч­ки. Он ос­то­рож­но про­дви­нул­ся впе­рёд.

Кар­тин­ка, ка­за­лось, ожи­ла. Всё при­шло в дви­же­ние: во­да, тра­ва, ли­стья де­ревь­ев. Ка­меш­ки на дне ре­ки рас­по­ло­жи­лись со­всем по-дру­го­му, во­да как буд­то от­да­ли­лась. Близ­ле­жа­щие кус­ты и де­ре­вья вы­рас­та­ли на гла­зах, од­на­ко ли­ст­ва по­жел­те­ла, по­жух­ла, слов­но на­сту­пи­ла позд­няя осень.

Всё это вре­мя он по­нем­но­гу по инер­ции дви­гал­ся впе­рёд. Вдруг пе­ред ним мельк­нул чей-то си­лу­эт. Кос­тя ед­ва не столк­нул­ся с ка­ким-то маль­чиш­кой, па­даю­щим в ко­ло­дец. Тот ис­пу­ган­но та­ра­щил гла­за, во­ло­сы бы­ли взъе­ро­ше­ны вет­ром.

«Чем-то он по­хож на ме­ня, - по­ду­мал Кос­тя, в го­ло­ве мельк­ну­ло смут­ное по­доз­ре­ние. - Да ведь это и есть я сам!» - чуть не за­кри­чал он. И за­кри­чал бы, да язык не по­слу­шал­ся его, сер­деч­ко ёк­ну­ло, а во­ло­сы за­ше­ве­ли­лись са­ми со­бой. Вы мо­же­те се­бе та­кое пред­ста­вить?

Кос­тя в па­ни­ке ша­рах­нул­ся на­зад, что­бы из­бе­жать столк­но­ве­ния. Двой­ник ис­чез. Всё ста­ло про­ис­хо­дить, как в не­мом ки­но, ко­гда лен­ту про­кру­чи­ва­ют от кон­ца к на­ча­лу. Вре­мя по­тек­ло вспять.

Де­ре­вья ста­но­ви­лись ма­лень­ки­ми кус­ти­ка­ми, вре­ме­на го­да ме­ня­лись, как в ка­лей­до­ско­пе: ле­то - вес­на - зи­ма - осень, ле­то - вес­на - зи­ма - осень.

На­ко­нец ки­но пре­кра­ти­лось. Те­перь пе­ред ним рас­сти­лал­ся дре­му­чий лес, под­сту­пив­ший поч­ти вплот­ную к ре­ке. Это уже не та ре­чуш­ка, ко­то­рую ку­ри­ца вброд пе­рей­дёт. Эта - го­раз­до ши­ре, бур­ли­вей. Та­кой не уви­дишь Смо­ро­дин­ку да­же в по­ло­во­дье по­сле сне­го­обиль­ной зи­мы. По­го­да хму­рая, осен­няя. Или свин­цо­вые ту­чи за­во­лок­ли всё не­бо, не ос­та­вив про­све­та, или не про­бить­ся лу­чам сквозь лес­ную ча­щу, что­бы по­иг­рать сол­неч­ны­ми зай­чи­ка­ми с во­дя­ны­ми брыз­га­ми. Чу! Из лес­ной ча­що­бы по ед­ва за­мет­ной зве­ри­ной тро­пе на бе­рег, кра­ду­чись, вы­скольз­нул всад­ник. Ма­ло­рос­лая ло­шад­ка ис­пу­ган­но пря­дёт уша­ми, при­слу­ши­ва­ет­ся к пле­ску волн. Та­ких ло­ша­дей, рос­том с же­ре­бён­ка, Кос­тя здесь и не ви­дел. Ку­да ей до стат­ных кра­са­виц из де­душ­ки­ной ко­нюш­ни! На всад­ни­ке - вой­лоч­ный ха­лат, ост­ро­вер­хая шап­ка. За спи­ной - лук, кол­чан со стре­ла­ми, у бед­ра - кри­вая саб­ля в по­тёр­тых нож­нах. Ог­ля­дел­ся, уз­кие гла­за зрач­ка­ми-игол­ка­ми ус­та­ви­лись на маль­чи­ка. Тот не­воль­но съё­жил­ся. Нет - не за­ме­тил! Дал знак, тро­нул ко­лен­ка­ми ло­шадь, подъ­е­хал к ре­ке. Сле­дом - ещё де­ся­ток всад­ни­ков, и ещё, и ещё! Все на­сто­ро­же. Не­спо­кой­но! Чу­жой лес, чу­жая зем­ля. Да­ле­ко уш­ли от сво­их сте­пей!

Вдруг по­за­ди них крест-на­крест пе­ре­го­ро­ди­ли един­ст­вен­ную тро­пин­ку рух­нув­шие де­ре­вья. Миг - и лес­ную ча­щу уже прон­зи­ли де­сят­ки та­тар­ских стрел. Но где же враг? Впе­ре­ди - ре­ка и об­рыв, по­за­ди - лес сте­ной. А из ле­са - уже тол­па ва­лит. Не вои­нов - про­стых му­жи­ков-смер­дов! Длин­ные до­мо­тка­ные ру­ба­хи, лап­ти. В ру­ках - ро­га­ти­ны, то­по­ры. В гла­зах - не­на­висть. Ко­рот­кая схват­ка! Оп­ро­ки­ну­ли, сби­ли в ре­ку. Ни­кто не ушёл! По­плы­ли по ре­ке Смо­ро­дин­ке ост­ро­вер­хие шап­ки в Вол­гу-ма­туш­ку, по­нес­ли при­вет та­тар­ско­му ха­ну от Се­вер­ной Ру­си.

«Зна­чит, прав был дед, ко­гда го­во­рил о бит­ве на­ших с та­та­ра­ми на бе­ре­гу ре­ки, - изум­лён­но про­шеп­тал маль­чик. - но по­че­му я всё это ви­жу. Это же ко­гда бы­ло!» - Кос­те ста­ло не­мно­го не по се­бе.

Про­дви­нуть­ся впе­рёд? Че­ст­но го­во­ря, ему не хо­те­лось бы встре­тить­ся с ка­ким-ни­будь уце­лев­шим та­та­ри­ном!

Маль­чу­ган раз­вер­нул­ся и ос­то­рож­но дви­нул­ся в про­ти­во­по­лож­ную сто­ро­ну.

Свет стал по­сте­пен­но мерк­нуть. Ско­ро со­всем стем­не­ло. Мед­лен­но, что­бы не столк­нуть­ся с кем-ни­будь или чем-ни­будь, он про­би­рал­ся всё даль­ше и даль­ше. И с ка­ж­дым ша­гом дви­гать­ся ста­но­ви­лось всё лег­че и лег­че!

В то же вре­мя с маль­чи­ком ста­ло про­ис­хо­дить что-то стран­ное. Он как бы на­чал раз­дваи­вать­ся. Один че­ло­век про­би­рал­ся вдоль ко­ри­до­ра, дру­гой как бы смот­рел на се­бя со сто­ро­ны. Это сна­ча­ла по­за­ба­ви­ло сво­ей уди­ви­тель­но­стью, по­том на­сто­ро­жи­ло, а за­тем, че­го уж та­ить, силь­но обес­по­кои­ло и да­же на­пу­га­ло его. Со­гла­си­тесь, од­но де­ло, ко­гда го­во­рят: «По­смот­рел бы ты на се­бя со сто­ро­ны» При этом пред­по­ла­га­ет­ся, что вся­кий нор­маль­ный че­ло­век или по­смот­рит­ся в зер­ка­ло, или про­сто мыс­лен­но пред­ста­вит, ка­ким он вы­гля­дит для по­сто­рон­не­го взгля­да. Но ма­ло ко­му при­дёт в го­ло­ву, что мож­но раз­дво­ить­ся и в са­мом де­ле по­смот­реть на се­бя, ос­та­ва­ясь при этом са­мим со­бой. А Кос­те при­шлось ис­пы­тать это уже два­ж­ды. Сна­ча­ла, как вы пом­ни­те, он уви­дел сво­его двой­ни­ка, а те­перь ещё ху­же! И оба они от­да­ля­лись друг от дру­га. Не­ви­ди­мая связь, ко­то­рая со­еди­ня­ла их, по­сте­пен­но ос­ла­бе­ва­ла, пре­вра­ща­лась в то­нень­кую ни­точ­ку-ре­зин­ку. Она всё рас­тя­ги­ва­лась, рас­тя­ги­ва­лась, рас­тя­ги­ва­лась, рас­тя­ги­ва­лась. Кос­тя не ви­дел, кто его по­ки­да­ет, а толь­ко чув­ст­во­вал, что по­сте­пен­но те­ря­ет­ся ка­кая-то очень нуж­ная и важ­ная часть его. И не­из­вест­но ещё, что ху­же - встре­тить или по­те­рять са­мо­го се­бя.

«Как ска­за­ла бы ба­буш­ка, - по­ду­мал Кос­тя, - хрен редь­ки не сла­ще!»

Но вот эта ре­зин­ка-связь вы­тя­ну­лась до не­воз­мож­но­сти, на­пря­глась, как стру­на, и... не обор­ва­лась! Она ос­та­лась, как лу­чик све­та от да­лё­кой звез­ды, ко­гда поч­ти не ви­дишь, а про­сто по­ни­ма­ешь, что где-то там, вда­ли, что-то мер­ца­ет.

СТРА­НА ЭЛ­МОВ

Кос­тя ис­пы­ты­вал стран­ное ощу­ще­ние: он со­всем не чув­ст­во­вал се­бя, не мог ше­вель­нуть ни ру­кой, ни но­гой, ни­че­го не ви­дел и не слы­шал.

Со­гла­си­тесь, это до­воль­но не­при­ят­но! Та­кое ино­гда бы­ва­ет во сне, ко­гда чёт­ко ви­дишь всё, что про­ис­хо­дит во­круг, и да­же сам как буд­то уча­ст­ву­ешь в этом, но в труд­ную ми­ну­ту ни­че­го не мо­жешь сде­лать, что­бы из­бе­жать опас­но­сти. Хо­чешь за­щи­тить­ся - ру­ки не под­ни­ма­ют­ся, убе­жать - но­ги не слу­ша­ют­ся! А что-то страш­ное не­умо­ли­мо над­ви­га­ет­ся, над­ви­га­ет­ся, над­виг...

Вдруг ты про­сы­па­ешь­ся от соб­ст­вен­но­го го­ло­са, или те­бя бу­дит ма­ма, лас­ко­во, но встре­во­же­но:

«Что с то­бой? Ты кри­чал во сне! На­вер­но, при­сни­лось страш­ное?»

«Да, ма­ма!» - бор­мо­чешь ты спро­со­нок.

«Спи спо­кой­но. Я - с то­бой!»

На твою го­ло­ву опус­ка­ет­ся неж­ная ла­донь. Она ле­гонь­ко по­гла­жи­ва­ет по во­ло­сам, род­ной го­лос ти­хонь­ко на­пе­ва­ет:

«Баю-ба­юш­ки-баю...»

По­сте­пен­но он от­да­ля­ет­ся, за­ми­ра­ет и со­всем ис­че­за­ет.

Ты сно­ва рас­тво­ря­ешь­ся во сне.

В то же вре­мя Кос­тя от­чёт­ли­во ощу­щал, что он не один. Во­круг и да­же в нём са­мом что-то бы­ло! Это что-то не­пре­рыв­но ше­ве­ли­лось, уве­ли­чи­ва­лось, умень­ша­лось, пуль­си­ро­ва­ло, при­ят­но ще­ко­та­ло. Как буд­то в его те­ле, сна­ча­ла та­ком ват­ном от при­да­вив­шей тя­же­сти, по­сте­пен­но вос­ста­нав­ли­ва­ет­ся кро­во­об­ра­ще­ние и по­ка­лы­ва­ет, как иго­лоч­ка­ми.

Кос­тя при­слу­шал­ся к этим по­ка­лы­ва­ни­ям. Ему по­ка­за­лось, что в них есть ка­кой-то по­ря­док, да­же смысл.

Они слов­но спра­ши­ва­ли:

«Кто там? Кто там?»

Так и под­мы­ва­ло от­ве­тить:

«Это я, поч­таль­он Печ­кин! При­нёс за­мет­ку про ва­ше­го маль­чи­ка».

Они с ре­бя­та­ми час­то так шу­ти­ли по­сле то­го, как по­смот­ре­ли муль­тик «Ка­ни­ку­лы в Про­сто­ква­ши­но».

Но сей­час ему бы­ло не до шу­ток.

«Са­мое вре­мя, что­бы кто-ни­будь при­нёс за­мет­ку про ме­ня са­мо­го, очень хо­чет­ся уз­нать, на­ко­нец, где это я», - по­ду­мал Кос­тя уны­ло.

Но иго­лоч­ки, мо­ло­точ­ки, зво­ноч­ки про­дол­жа­ли на­стой­чи­во по­ка­лы­вать, по­сту­ки­вать, по­зва­ни­вать.

«Ну что они при­ста­ли, я ведь не мо­гу да­же по­ше­ве­лить язы­ком, что­бы от­ве­тить: «Это я, Кос­тя Тал­кин!» - воз­му­тил­ся бы­ло про се­бя маль­чик.

- Здрав­ст­вуй, Кос­тя! - вдруг от­ве­ти­ли ему иго­лоч­ки, мо­ло­точ­ки, зво­ноч­ки.

«Да они, ока­зы­ва­ет­ся, ме­ня по­ни­ма­ют! Зна­чит, не все­гда нуж­но ше­ве­лить язы­ком, что­бы те­бя по­ня­ли», - об­ра­до­вал­ся Кос­тя.

«Что со мной про­ис­хо­дит? Где я?»

- Ты - в Стра­не эл­мов? - от­ве­ти­ли ему.

«Что это за стра­на, и где она на­хо­дит­ся?» - спро­сил, вер­нее, опять по­ду­мал маль­чик.

- Стра­на эл­мов - это уди­ви­тель­ная стра­на! У неё нет ни на­ча­ла, ни кон­ца. В ней нет ни се­го­дня, ни зав­тра. Вот, на­при­мер, ты в од­но и то же вре­мя мо­жешь при­сут­ст­во­вать во всех мес­тах стра­ны. Те­бе не на­до тра­тить вре­мя на пу­те­ше­ст­вие из од­но­го мес­та в дру­гое. Всё, что мы де­ла­ем, про­ис­хо­дит в од­но и то же вре­мя! Это очень удоб­но! Пред­ставь се­бе, что бы­ло бы, ес­ли бы при­шлось жить в од­ном и том же мес­те, но в раз­ное вре­мя или в од­но и то же вре­мя, но в раз­ных мес­тах? Так ведь мож­но ни­ко­гда не встре­тить­ся друг с дру­гом!

«А ес­ли хо­дить в гос­ти?» - по­лу­спро­сил, по­лу­воз­ра­зил, Кос­тя.

- Это хо­ро­шо, ес­ли жи­вёшь в од­но вре­мя. Да и то мож­но пой­ти к при­яте­лю и не за­стать его. Ока­зы­ва­ет­ся, он в это вре­мя по­шёл к те­бе!

«Это по­хо­же на то, как Вин­ни-Пух с Пя­тач­ком хо­ди­ли в гос­ти к Кро­ли­ку, - по­ду­мал маль­чик с улыб­кой. - Хит­рец Кро­лик на­пи­сал за­пис­ку, что ушёл в гос­ти, а сам ос­тал­ся до­ма».

- Вот ви­дишь! А что же де­лать, ес­ли ты жи­вёшь се­го­дня, а твой при­ятель - зав­тра? Или, на­при­мер, он жи­вёт в этом го­ду, а ты - две­сти лет то­му на­зад?

«Да, так, по­жа­луй, мож­но ни­ко­гда не встре­тить­ся, - за­ду­мал­ся Кос­тя. - А как же уда­ёт­ся все­гда на­хо­дить­ся и до­ма, и в гос­тях?

- Очень про­сто! Ты ко­гда-ни­будь ка­тал­ся на сан­ках с ле­дя­ной гор­ки?

- Ко­неч­но, сколь­ко раз!

- То­гда пред­ставь, что ты ка­та­ешь­ся в ов­ра­ге, оба скло­на ко­то­ро­го - ле­дя­ные гор­ки. Толь­ко сан­ки не про­стые, а вол­шеб­ные! Про­ка­тишь­ся с ле­вой гор­ки, по­па­дёшь из вче­ра в се­го­дня. Съе­дешь с пра­вой, ока­жешь­ся из зав­тра в се­го­дня. А на дне ов­ра­га - все­гда се­го­дня! Ес­ли же гор­ки кру­тые да скольз­кие, на­верх не вска­раб­кать­ся, ос­та­нешь­ся на­все­гда в се­го­дня, на дне ов­ра­га. Это и есть Стра­на эл­мов!

- А ес­ли я пой­ду по дну ов­ра­га?

- То­гда прой­дёшь по всей на­шей стра­не. Но, так как вре­мя для те­бя ос­та­но­ви­лось, ты мгно­вен­но мо­жешь ока­зать­ся в лю­бом мес­те. Зна­чит, ты, как и мы, - все­гда и вез­де!

- Ну и ну! - вы­рва­лось у Кос­ти. - Это не стра­на, а мы­ше­лов­ка ка­кая-то. Всех впус­ка­ет, ни­ко­го не вы­пус­ка­ет! Здо­ро­во же я влип!.. Так всё-та­ки, кто же та­кие эл­мы?

- Это элек­тро­маг­нит­ные вол­ны! Толь­ко в та­ком ви­де мож­но жить в этой стра­не. Ес­ли по­смот­реть со сто­ро­ны, то уви­дишь толь­ко раз­но­цвет­ные пят­на, по­хо­жие на ра­ду­гу или от­ра­жае­мые зер­каль­цем сол­неч­ные зай­чи­ки. Это очень кра­си­во. Толь­ко жаль, что ни­кто не мо­жет уви­деть се­бя со сто­ро­ны. Ведь ни од­на вол­на не мо­жет вы­рвать­ся из Стра­ны эл­мов.

- А как же я пре­вра­тил­ся в вол­ну? Лич­но я ни­ко­го об этом не про­сил и во­все не со­би­ра­юсь всю жизнь тор­чать в ва­шем ов­ра­ге и ка­тать­ся на сан­ках с од­ной сто­ро­ны на дру­гую!

- Все очень про­сто, Кос­тя Тал­кин! Во-пер­вых, ты сам сю­да за­брал­ся, без при­гла­ше­ния, во-вто­рых, в вол­ны мож­но пре­вра­тить и без спро­са. А в-треть­их, вы­брать­ся от­сю­да не­воз­мож­но!

«Да... - за­ду­мал­ся Кос­тя. - В хо­ро­шень­кую ис­то­рию я по­пал с этим бу­маж­ным зме­ем. Как здесь жить?»

На не­ко­то­рое вре­мя он за­мол­чал и оч­нул­ся от­то­го, что его сно­ва лас­ко­во по­ка­лы­ва­ют, по­сту­ки­ва­ют, тор­мо­шат.

- Не го­рюй, Кос­тя! Стра­на эл­мов - это не та­кая уж пло­хая стра­на! Нуж­но толь­ко не­множ­ко при­вык­нуть, ос­мот­реть­ся, най­ти дру­зей. А там сам уви­дишь, чем сле­ду­ет за­нять­ся.

И мо­ло­точ­ки, иго­лоч­ки, зво­ноч­ки за­тих­ли.

ВИО­ЛА

Не­ко­то­рое вре­мя маль­чик ос­та­вал­ся в оди­но­че­ст­ве. «Хо­ро­шо им го­во­рить, ос­мот­рись, най­ди дру­зей... - про­вор­чал он. - Я здесь чув­ст­вую се­бя, как в тём­ном чу­ла­не. Всё при­хо­дит­ся уз­на­вать на ощупь».

В чу­лан вну­ка из­ред­ка за­пи­рал дед в на­ка­за­ние за те про­ступ­ки, в ко­то­рых маль­чик не ви­дел ни­че­го осо­бен­но­го, а взрос­лым они бы­ли по­че­му-то не по ду­ше. На­при­мер, за не­сколь­ко перь­ев, вы­дер­ну­тых из хво­ста пе­ту­ха без его со­гла­сия, или за ста­рую про­ку­рен­ную труб­ку, по­за­им­ст­во­ван­ную на вре­мя. А как без та­ких не­об­хо­ди­мых ве­щей иг­рать в ин­дей­цев?

И всё-та­ки он охот­но про­ме­нял бы ко­му-ни­будь Стра­ну эл­мов на тот тём­ный, пыль­ный, но всё-та­ки та­кой уют­ный чу­лан­чик. А он ещё сер­дил­ся из-за это­го на де­да Гри­го­рия!

Вдруг Кос­тя по­чув­ст­во­вал, что сно­ва как буд­то за­зве­нел ко­ло­коль­чик. Маль­чу­ган встре­пе­нул­ся.

- Ме­ня зо­вут Вио­ла! - ус­лы­шал он неж­ный, се­реб­ри­стый, яв­но дев­чо­но­чий го­ло­сок.

- Хо­чешь, я по­зна­ком­лю те­бя с на­шей стра­ной?!

Кос­тя сна­ча­ла бы­ло на­су­пил­ся. Во­дить друж­бу с дев­чон­ка­ми в их школь­ной ком­па­нии не очень-то при­вет­ст­во­ва­лось. Хо­тя, в об­щем, дев­чон­ки то­же бы­ва­ют раз­ны­ми. Лич­но Кос­тя про­тив них ни­че­го не имел, тем бо­лее про эту де­воч­ку, ес­ли он сам не про­бол­та­ет­ся, в шко­ле ни­че­го не уз­на­ют...

- Ну и что, что дев­чон­ка, - по­ня­ла его Вио­ла, - по­смот­ре­ла бы я до­ма, кто ко­го пе­ре­го­нит, - за­дор­но за­зве­нел ко­ло­коль­чик-го­ло­сок.

- Лад­но-лад­но, не очень-то хва­стай­ся. Это я так, про дев­чо­нок-то, - сму­щён­но про­бор­мо­тал он.

- Ну, то­гда по­шли ско­рее!

- А как?

- Из­ви­ни, я по­за­бы­ла, что ты но­вень­кий! - чуть ви­но­ва­то вос­клик­ну­ла де­воч­ка. - Де­лай всё так же, как до­ма! На­до ид­ти - иди, смот­реть - смот­ри! Не об­ра­щай вни­ма­ния, что ты вол­на. Ну, от­кры­вай гла­за! Смот­ри! Ви­дишь?

Ко­гда маль­чик по­слуш­но вы­пол­нил всё то, что поч­ти при­ка­зы­ва­ла Вио­ла, он сна­ча­ла смут­но, а по­том со­всем от­чёт­ли­во раз­гля­дел на­хо­дя­щие­ся пе­ред ним го­лу­бые, слег­ка рас­ко­сые гла­за, бе­ло­ку­рые ло­ко­ны, ро­зо­вое плать­и­це, по­ца­ра­пан­ные ко­лен­ки и ту­фель­ки.

- Ви­жу, ви­жу! - за­кри­чал он, как впе­рё­дсмот­ря­щий мат­рос ко­раб­ля, дол­го блу­ж­даю­ще­го по вол­нам и на­ко­нец на­ткнув­ше­го­ся на не­из­вест­ную зем­лю.

- Вот и хо­ро­шо, - за­смея­лась Вио­ла. - Те­перь по­ста­рай­ся по­ше­ве­лить ру­ка­ми и но­га­ми. По­лу­ча­ет­ся?

- Здо­ро­во! По­че­му же я рань­ше не мог ни­че­го сде­лать?

- Ты де­лал, но не знал об этом. А гла­за про­сто за­был от­крыть. По­про­бо­вал - не по­лу­ча­ет­ся, ну и лад­но! А здесь, что­бы что-то сде­лать, на­до по­ста­рать­ся, силь­но за­хо­теть, что ли! На са­мом-то де­ле, ты, ко­неч­но, вол­на. Но ка­ж­дое твое дви­же­ние, то - зем­ное, за­ме­не­но из­ме­не­ни­ем волн здесь, в Стра­не эл­мов. У нас то­же есть и лю­ди, и зве­ри, и зем­ля, и не­бо. Ну и что, что всё это - вол­ны! - ска­за­ла Вио­ла за­дор­но. - Всё рав­но ты мо­жешь их ви­деть, чув­ст­во­вать, слы­шать, а это - глав­ное. На­до толь­ко при­вык­нуть быть че­ло­ве­ком-вол­ной.

- Я по­про­бую... - не очень уве­рен­но вы­го­во­рил Кос­тя.

- Не вол­нуй­ся, нау­чишь­ся, и очень-очень ско­ро, - от­клик­ну­лась Вио­ла. - А те­перь ос­мот­рись во­круг и по­шли!

Он сде­лал не­сколь­ко не­уве­рен­ных ша­гов, с удив­ле­ни­ем раз­гля­ды­вая кар­ти­ну, ко­то­рая пе­ред ним пред­ста­ла.

Сна­ча­ла Кос­тя во­об­ще не мог по­нять, что же та­кое он ви­дит. Стра­на эл­мов пред­ста­ла пе­ред ним бес­смыс­лен­ным, бес­по­ря­доч­ным на­гро­мо­ж­де­ни­ем та­ких ве­щей, ко­то­рые до­ма не сме­ли и ша­гу сту­пить со сво­его обыч­но­го и при­выч­но­го для всех мес­та.

Во­об­ра­зи­те са­ми!

До­ма все­гда счи­та­лось, что вни­зу долж­на быть зем­ля, будь то тра­ва, пол или да­же во­да, вер­нее, та опо­ра, ко­то­рая по­зво­ля­ла сто­ять, бе­жать или плыть.

Ввер­ху же все­гда на­хо­ди­лось не­бо, ес­ли он был на ули­це, или по­то­лок до­ма, ша­ла­ша, пе­ще­ры.

Все же ос­таль­ные пред­ме­ты, на­хо­дя­щие­ся ме­ж­ду не­бом и зем­лёй, пред­по­чи­та­ли рас­по­ла­гать­ся вер­ти­каль­но: де­ре­вья, цве­ты, тра­ва все­гда ста­ра­лись рас­ти сни­зу вверх, ес­ли, ко­неч­но, их ни­кто не ло­мал и не при­ми­нал; до­ма смир­но стоя­ли на зем­ле, не пы­та­ясь лечь на­бок или встать квер­ху но­га­ми; ме­бель в до­ме, как пра­ви­ло, стоя­ла на по­лу, ес­ли, ко­неч­но, ис­клю­чить зем­ле­тря­се­ния.

Ес­ли кто-то пы­тал­ся на­ру­шить этот по­ря­док, та­кая за­тея обыч­но кон­ча­лась не­при­ят­но­стя­ми.

В Стра­не же эл­мов всё об­стоя­ло не со­всем так, да­же ско­рее, со­всем не так!

Сто­ит на­чать с то­го, что верх и низ рас­по­ла­га­лись, как хо­те­ли. На гла­за Кос­те по­па­лась по­лян­ка, на ко­то­рой рос­ли тра­ва, цве­ты и де­рев­це. Бы­ло здесь и об­лач­ко, пу­ши­стое, как оду­ван­чик. Но об­лач­ко по­че­му-то пла­ва­ло на уров­не ко­ле­нок и бы­ло та­ким про­зрач­ным, что он мог ви­деть сквозь не­го свои баш­ма­ки.

По­лян­ка же уют­но уст­рои­лась над го­ло­вой, тра­вой вниз, и под уг­лом, на­по­ми­ная скат кры­ши, ес­ли смот­реть на не­го с чер­да­ка.

Та­кое лег­ко­мыс­лен­ное по­ве­де­ние по­лян­ки не мог­ло не оза­да­чить Кос­тю. Но это ещё не всё!

Про­стран­ст­во ме­ж­ду ни­ми бы­ло за­пол­не­но мно­же­ст­вом са­мых раз­но­об­раз­ных пред­ме­тов, об­ра­зуя при­чуд­ли­вую, не­со­вмес­ти­мую по на­зна­че­нию и рас­по­ло­же­нию смесь. Это на­по­ми­на­ло кар­ти­ну ко­раб­ле­кру­ше­ния или бес­по­ря­док в ко­роб­ке с дет­ски­ми иг­руш­ка­ми.

Здесь бы­ли: дос­ки и сту­лья, сто­лы и кир­пи­чи, на­столь­ная лам­па с аба­жу­ром и ку­хон­ная ка­ст­рю­ля без крыш­ки, книж­ка с кар­тин­ка­ми и мо­ло­ток, а так­же на­стен­ные ча­сы с ку­куш­кой, ко­то­рая с лю­бо­пыт­ст­вом вы­гля­ды­ва­ла из око­шеч­ка. Вен­цом все­го был сим­па­тич­ный ось­ми­ног, удоб­но рас­по­ло­жив­ший­ся на кус­ке мор­ской вол­ны.

«Ко­неч­но, это их де­ло вы­би­рать се­бе со­се­да по вку­су, - по­ду­мал маль­чик, - но лич­но я не хо­тел бы ока­зать­ся ря­дом с не­ко­то­ры­ми из них».

Это за­ме­ча­ние Кос­тя, как ока­за­лось по­том, не­за­слу­жен­но, ад­ре­со­вал ось­ми­но­гу.

В об­щем-то, ес­ли от­бро­сить со­об­ра­же­ния о при­чи­нах по­яв­ле­ния этих ве­щей в Стра­не эл­мов, ему, зна­ко­мо­му с не­ве­со­мо­стью, об­на­ру­жен­ный ха­ос по­ка­зал­ся ско­рее уди­ви­тель­ным, чем за­га­доч­ным. Со­вер­шен­но не­обыч­ным бы­ло дру­гое: все экс­по­на­ты это­го скла­да за­бы­тых ве­щей под от­кры­тым не­бом, нет, ско­рей, над от­кры­тым не­бом, пре­спо­кой­но су­ще­ст­во­ва­ли один в дру­гом, рас­по­ла­га­ясь весь­ма при­чуд­ли­вым об­ра­зом.

Ка­ст­рю­ля вы­гля­ды­ва­ла из уг­ла сто­ла. Нож­ка сту­ла уго­ди­ла пря­мо в се­ре­ди­ну ча­сов, про­шла на­сквозь и вы­гля­ды­ва­ла на не­сколь­ко сан­ти­мет­ров с дру­гой сто­ро­ны. Кир­пич рас­по­ло­жил­ся ме­ж­ду стра­ни­ца­ми кни­ги. Со­вер­шен­но не­за­ви­си­мым был толь­ко ось­ми­ног, ес­ли не счи­тать его вол­ны, с ко­то­рой он, по-ви­ди­мо­му, ре­шил ни­ко­гда не рас­ста­вать­ся.

Прав­да, ес­ли вспом­нить, что всё это - вол­ны, мож­но объ­яс­нить и та­кой ера­лаш. Но по­ни­мать умом и ви­деть соб­ст­вен­ны­ми гла­за­ми - боль­шая раз­ни­ца.

По­это­му Кос­тя с ис­пу­гом от­пря­нул в сто­ро­ну, ко­гда, про­дол­жая ма­ши­наль­но про­дви­гать­ся вме­сте с Вио­лой впе­рёд, уви­дел, что ока­зал­ся на­ни­зан­ным, как на вер­тел, на ку­сок дос­ки. Впро­чем при этом маль­чик не ощу­тил ни­ка­кой бо­ли, а толь­ко по­чув­ст­во­вал, как опять что-то по­ка­лы­ва­ет его.

Вио­ла улыб­ну­лась:

- Не бой­ся, ты же - вол­на! Мы про­сто на­хо­дим­ся с ни­ми в од­но и то же вре­мя в од­ном и том же мес­те. По сво­ему ощу­ще­нию ты сра­зу мо­жешь оп­ре­де­лить, ка­кой ря­дом с то­бой пред­мет, жи­вой или не­жи­вой, и сде­лать так, как за­хо­чешь: ото­дви­нуть­ся сам, ото­дви­нуть его или ока­зать­ся внут­ри не­го. Ино­гда это очень ин­те­рес­но по­смот­реть, что внут­ри.

Кос­тя по­ёжил­ся:

- Не хо­тел бы я ока­зать­ся внут­ри ось­ми­но­га!

- Я ду­маю, ему то­же не по­нра­вит­ся очу­тить­ся у те­бя внут­ри. Но опа­сать­ся всё рав­но не­че­го; вам не уда­ст­ся, да­же ес­ли бы за­хо­те­ли, ску­шать друг дру­га. А во­об­ще зря ты так пло­хо к не­му от­но­сишь­ся. Ось­ми­но­ги - ум­ные и до­б­рые су­ще­ст­ва. У те­бя ещё бу­дет воз­мож­ность убе­дить­ся в этом, ко­гда по­зна­ко­мишь­ся с ним по­бли­же.

- Вио­ла, а как уз­нать, жи­вой это пред­мет или нет?

- Ты же их по-раз­но­му чув­ст­ву­ешь! Сиг­на­лы-уко­лы от вся­ких-раз­ных до­сок, ча­сов и дру­гих не­жи­вых пред­ме­тов рав­но­мер­ны, по­сто­ян­ны. Они скуч­ны, как... ти­ка­нье бу­диль­ни­ка. К ним бы­ст­ро при­вы­ка­ешь и пе­ре­ста­ёшь за­ме­чать. Дру­гое де­ло - жи­вые су­ще­ст­ва. Ты бы, Кос­тя, по­смот­рел на них со сто­ро­ны! Кра­со­та! Ог­ром­ное мно­же­ст­во раз­но­цвет­ных огонь­ков на­хо­дит­ся в не­пре­рыв­ном дви­же­нии: вспы­хи­ва­ет, гас­нет, пе­ре­ли­ва­ет­ся все­ми во­об­ра­зи­мы­ми от­тен­ка­ми цве­та. Это по­хо­же на празд­нич­ный фей­ер­верк, толь­ко мно­го боль­ше, раз­но­об­раз­ней и кра­соч­ней. По срав­не­нию с ним свет не­жи­вых пред­ме­тов ка­жет­ся ка­зён­ным и скуч­ным, как под­дел­ка из лю­ми­нес­цент­ных ламп под днев­ной свет. Нет, Кос­тя, это на­до ви­деть!

- Вот бы по­смот­реть! - вос­клик­нул он. - Я до стра­сти люб­лю фей­ер­вер­ки, хле­бом не кор­ми, дай по­гля­деть! Как-то раз мне уда­лось по­смот­реть на­стоя­щий празд­нич­ный са­лют, вот бы­ло здо­ро­во! Ра­ке­ты, хло­пуш­ки, пе­тар­ды. Ил­лю­ми­на­ция - выс­ший класс! Треск, гро­хот - уши вя­нут!

- Я бы и са­ма не прочь взгля­нуть, толь­ко это не­воз­мож­но. Со сто­ро­ны на­ша стра­на - про­сто чёр­ное пят­но. Ведь я же те­бе го­во­ри­ла, что ни один луч не мо­жет вы­брать­ся от­сю­да. Это уда­ёт­ся уви­деть толь­ко при пре­вра­ще­нии в вол­ну. Но ко­гда пре­вра­ща­ешь­ся, то не до это­го. Да сра­зу и не пой­мёшь: то ли «зай­чи­ка пой­ма­ла», то ли ис­кры из глаз сы­п­лют­ся!

- Ну, как ис­кры из глаз сы­п­лют­ся, я пред­став­ляю! Мне до­ве­лось од­на­ж­ды так лбом трес­нуть­ся, что я по­том дол­го не мог со­об­ра­зить, где вмя­ти­ну ис­кать: на лбу или на стен­ке.

- Ко­неч­но, на стен­ке, - улыб­ну­лась де­воч­ка, - на лбу от это­го, на­обо­рот, шиш­ка вы­рас­та­ет.

- По­том-то я и сам это по­нял. Те­бе смеш­но, а у ме­ня це­лых две не­де­ли раз­но­цвет­ный фо­нарь был, не ху­же твое­го жи­во­го ог­ня. Мая­ком ра­бо­тать мож­но бы­ло! - по­хва­стал­ся Кос­тя. - Ты луч­ше ска­жи, что зна­чит «зай­чи­ка пой­мать»?

- А это, ко­гда дол­го на яр­кий свет смот­ришь, по­том раз­но­цвет­ные кру­ги пе­ред гла­за­ми плы­вут, - от­ве­ти­ла де­воч­ка с чуть за­мет­ным от­тен­ком пре­вос­ход­ст­ва в го­ло­се, гор­дая, что мо­жет не­мно­го по­учить это­го за­нос­чи­во­го маль­чиш­ку, ко­то­рый сна­ча­ла не очень-то при­нял её. Он по­нял это и спро­сил при­ми­ри­тель­но:

- Что же мы бу­дем де­лать сре­ди этой вся­кой вся­чи­ны?

- Хо­чешь, да­вай на­ве­дём по­ря­док, что­бы бы­ло как до­ма! У нас есть всё не­об­хо­ди­мое: об­ла­ко, по­лян­ка и да­же ось­ми­но­жек. Он бу­дет вме­сто со­ба­ки! - пред­ло­жи­ла Вио­ла.

- Ну что же, - со­гла­сил­ся Кос­тя, - да­вай по­про­бу­ем!

И они при­сту­пи­ли к де­лу.

СО­ТВО­РЕ­НИЕ МИ­РА

Как стро­ить мир? С че­го на­чать, ес­ли кру­гом та­кая не­раз­бе­ри­ха? Вот о чём за­ду­ма­лись ре­бя­та, гля­дя на об­лю­бо­ван­ную ими строи­тель­ную пло­щад­ку.

- Нуж­но сна­ча­ла сде­лать зем­лю! - пред­ло­жил Кос­тя. - Да­вай вот эту по­лян­ку опус­тим вниз и по­ло­жим по­ров­нее. Толь­ко я не пред­став­ляю, как мы с ней спра­вим­ся. Су­дя по раз­ме­рам, она долж­на ве­сить не од­ну сот­ню ки­ло­грам­мов!

- Ка­кой смеш­ной! - вос­клик­ну­ла Вио­ла. - Ты что, опять за­был, мы же мо­жем ока­зать­ся в лю­бом мес­те. Мы и не по­ду­ма­ем её дви­гать! Да­вай ру­ку и пой­дём по­гля­дим на неё по­бли­же.

Кос­тя не ус­пел да­же по­ду­мать о тех на­смеш­ках, ко­то­рые он на­вер­ня­ка за­ра­бо­тал бы, ес­ли бы по­ка­зал­ся на гла­за сво­им при­яте­лям иду­щим за ру­ку с дев­чон­кой, и о том, как же они смо­гут по­пасть на этот зе­лё­ный ост­ро­вок. Вио­ла взя­ла его за ру­ку и спо­кой­но, как буд­то по зем­ле, пе­ре­ве­ла пря­мо по пус­то­му мес­ту на тра­ву.

Вбли­зи эта по­лян­ка ока­за­лась ещё за­ме­ча­тель­нее. На ней да­же был не­боль­шой ру­че­ёк, ко­то­рый, ве­се­ло жур­ча, бе­жал по...

Кос­тя, ка­за­лось, уже при­вык ко вся­ким не­ожи­дан­но­стям, под­сте­ре­гав­шим его на ка­ж­дом ша­гу, но здесь он сно­ва за­мер от удив­ле­ния. Труд­но бы­ло по­ве­рить сво­им гла­зам! Ту­гая, при­чуд­ли­во из­ви­ваю­щая­ся струя про­бе­га­ла пря­мо по пус­то­те, поч­ти под пря­мым уг­лом к по­ля­не па­да­ла свер­ху и ис­че­за­ла под зем­лёй. При всём при этом ру­чей не вы­гля­дел за­стыв­шим, не­дви­жи­мым, а бе­жал, пе­ре­ли­ва­ясь про­зрач­ны­ми звон­ки­ми струй­ка­ми. И не­по­нят­но бы­ло: не то по­лян­ка взбрык­ну­ла и, как строп­ти­вая ло­шад­ка не­за­дач­ли­во­го се­до­ка, вы­би­ла ру­че­ёк из при­выч­но­го рус­ла, или ру­чей, вле­ко­мый не­уём­ным же­ла­ни­ем по­ско­рее уви­деть мир, обо­гнал сам се­бя и, как пе­ре­оце­нив­ший свои воз­мож­но­сти трам­вай, со­шёл с рель­сов. Факт же был на­ли­цо: на по­ля­не ос­тал­ся толь­ко его преж­ний след, вы­мо­щен­ный жёл­тым пес­ком и усе­ян­ный мно­же­ст­вом раз­но­цвет­ных ка­меш­ков, да кое-где вид­не­лись кам­ни-ва­лу­ны, по­кры­тые вни­зу зе­лё­ны­ми во­до­рос­ля­ми.

- Вот реч­ку нам при­дёт­ся по­ло­жить на ме­сто, - вер­нул маль­чи­ка к пре­рван­но­му за­ня­тию воз­глас Вио­лы. - Мне ка­жет­ся, она не очень тя­жё­лая.

Де­воч­ка обеи­ми ру­ка­ми сме­ло взя­лась за се­ре­ди­ну струи и по­тя­ну­ла на се­бя. Ру­чей вы­гнул­ся и стал по­хож на рас­сер­жен­но­го ко­тён­ка.

- По­мо­гай, Кос­тя! Что ты сто­ишь, как столб, ви­дишь, он упи­ра­ет­ся!

Маль­чик не­ре­ши­тель­но взял­ся за ру­чей, сра­зу ощу­тив его бы­строе те­че­ние и про­хла­ду во­ды. Вдво­ём они смог­ли пе­ре­та­щить взбал­мош­ный ру­че­ёк к его преж­не­му мес­ту и при­ня­лись ста­ра­тель­но ук­ла­ды­вать в рус­ло. Ре­бя­там дол­го не уда­ва­лось най­ти то по­ло­же­ние, в ко­то­ром реч­ка ле­жа­ла рань­ше. По­лу­ча­лось, во­да то те­чёт сквозь ка­мень, стоя­щий на её пу­ти, то за­ни­ма­ет толь­ко часть рус­ла, то­гда как в дру­гом мес­те яв­но вы­хо­дит из бе­ре­гов. На­ко­нец, со­вме­ст­ны­ми уси­лия­ми они смог­ли уло­жить этот строп­ти­вый по­ток бо­лее или ме­нее пра­виль­но. Прав­да, ос­тал­ся лиш­ний ку­сок дли­ной око­ло двух мет­ров. Кос­тя до­га­дал­ся сде­лать из не­го во­до­пад, при­под­няв на­ча­ло ру­чья на вы­тя­ну­тые вверх ру­ки.

- Ну вот, те­перь всё в по­ряд­ке, - ска­за­ла Вио­ла, дуя на за­мёрз­шие паль­цы. - Как тут и был! А с во­до­па­дом ты здо­ро­во при­ду­мал!

- Да, не­пло­хо у нас это по­лу­чи­лось, - не­бреж­но под­твер­дил изо­бре­та­тель, ста­ра­ясь скрыть удо­воль­ст­вие от по­лу­чен­ной по­хва­лы.

- Те­перь по­шли за об­лач­ком! - ско­ман­до­ва­ла де­воч­ка.

Кос­тя уже ос­во­ил­ся с но­вым спо­со­бом пе­ре­дви­же­ния и сле­дом за Вио­лой са­мо­стоя­тель­но до­б­рал­ся до об­ла­ка. Это ока­за­лось да­же лег­че, чем хо­дить по зем­ле, и тре­бо­ва­ло толь­ко чёт­ко­го пред­став­ле­ния о том, ку­да ты хо­чешь по­пасть и что сде­лать.

«Как в сказ­ке, - по­ду­мал маль­чик. - Сто­ит по­ду­мать, силь­но за­хо­теть и ока­жешь­ся в лю­бом мес­те».

На этот раз на­ши строи­те­ли ока­за­лись в не­ожи­дан­ном за­труд­не­нии. Об­лач­ко бы­ло на­столь­ко лёг­ким и бес­плот­ным, что сво­бод­но про­са­чи­ва­лось ме­ж­ду паль­ца­ми, ос­та­ва­ясь на преж­нем мес­те.

Они пе­ре­про­бо­ва­ли все спо­со­бы, ка­кие толь­ко смог­ли при­ду­мать: за­гре­ба­ли его ру­ка­ми, пы­та­лись тол­кать пе­ред со­бой и да­же ду­ли. Но и этим до­би­лись толь­ко, что их ще­ки ста­ли по­хо­жи­ми на спе­лые по­ми­до­ры. В кон­це кон­цов об­лач­ко раз­де­ли­лось на не­сколь­ко рва­ных лос­кут­ков.

- Так мы мо­жем ос­тать­ся со­всем без не­го, - ска­зал Кос­тя, пре­кра­щая бес­по­лез­ные по­пыт­ки. - Нуж­но при­ду­мать что-то дру­гое!

Он за­дум­чи­во взъе­ро­шил во­ло­сы на за­тыл­ке. Бы­ва­ет, что ум­ные мыс­ли в труд­ную для хо­зяи­на ми­ну­ту от­кли­ка­ют­ся на та­кой тра­ди­ци­он­ный зов и вы­ска­ки­ва­ют на­ру­жу. Так вы­шло и на этот раз.

Кос­тя, не ска­зав ни сло­ва Вио­ле, бро­сил­ся на­зад, на по­лян­ку. Че­рез мгно­ве­ние он уже вер­нул­ся с боль­шой ска­тер­тью, сня­той со сто­ла. Вио­ла без слов по­ня­ла его. Они бы­ст­ро рас­тя­ну­ли ска­терть во всю дли­ну, взя­лись с двух сто­рон за кон­цы и, как не­во­дом, по­та­щи­ли об­лач­ко к сво­ей лу­жай­ке. На этот раз оно по­слуш­но дви­ну­лось вме­сте с ни­ми.

«Ура!» - за­кри­ча­ли ре­бя­та во весь го­лос.

При­стро­ив об­лач­ко над по­лян­кой, они ото­шли по­даль­ше, что­бы по­лю­бо­вать­ся на свою ра­бо­ту.

«На­ко­нец-то и зем­ля и не­бо - на сво­их мес­тах, - удов­ле­тво­рён­но по­ду­мал Кос­тя. - А то бы­ло та­кое ощу­ще­ние, буд­то хо­дишь вверх тор­маш­ка­ми».

Вско­ре и ос­таль­ные пред­ме­ты бы­ли рас­став­ле­ны по сво­им мес­там: стол и сту­лья по­сре­ди­не лу­жай­ки, ча­сы - на во­об­ра­жае­мой стен­ке, книж­ка с кар­тин­ка­ми - на сто­ле. Из кир­пи­чей и до­сок Кос­тя со­ору­дил не­что, по его мне­нию, очень по­хо­жее на ка­мин, и во­дру­зил свер­ху лам­пу с аба­жу­ром. Вио­ле эта вся шту­ко­ви­на силь­но на­по­ми­на­ла со­ба­чью буд­ку с ман­сар­дой, но из ува­же­ния к строи­те­лю она за­ап­ло­ди­ро­ва­ла:

- Здо­ро­во, не ху­же, чем в ста­рин­ном зам­ке!

Дош­ла, на­ко­нец, оче­редь и до ось­ми­но­га! Они ре­ши­ли уст­ро­ить его воз­ле во­до­па­да. Маль­чу­ган с опа­ской при­бли­зил­ся к мол­лю­ску, ста­ра­ясь дер­жать­ся на­че­ку. Вио­ла же, дев­чон­ка, на­обо­рот, на­халь­но уце­пи­ла бед­ня­гу за щу­паль­ца и по­во­лок­ла к реч­ке. К удив­ле­нию маль­чи­ка, ось­ми­ног не со­про­тив­лял­ся и да­же не пы­тал­ся об­вить её щу­паль­ца­ми. Он толь­ко креп­ко-на­креп­ко дер­жал­ся за свой ку­сок вол­ны да с при­сталь­ным лю­бо­пыт­ст­вом гля­дел на ре­бят круг­лы­ми не­ми­гаю­щи­ми гла­за­ми-блюд­ца­ми. За­ме­тив и оце­нив та­кое доб­ро­же­ла­тель­ное от­но­ше­ние, Кос­тя ос­ме­лел и стал по­мо­гать Вио­ле, под­тал­ки­вая жи­во­го плен­ни­ка сза­ди.

Всё шло бла­го­по­луч­но, по­ка ре­бя­та не по­пы­та­лись за­та­щить ось­ми­но­га в реч­ку, по­ла­гая, что де­ла­ют доб­рое де­ло. Ведь во­да - род­ная сти­хия мол­лю­сков. Од­на­ко тот не­ожи­дан­но на­чал от­ка­зы­вать­ся от ку­па­ния, за­ма­хал щу­паль­ца­ми, за­щёл­кал клю­вом. От не­ожи­дан­но­сти аг­рес­со­ры от­пря­ну­ли в сто­ро­ны.

Кос­тя сно­ва ощу­тил уже зна­ко­мое по­ка­лы­ва­ние.

- Я не ля­гуш­ка, что­бы бул­ты­хать­ся в пре­сной во­де. Мы, ось­ми­но­ги, мор­ские оби­та­те­ли. Не­да­ром нас на­зы­ва­ют при­ма­та­ми мо­ря. Ес­ли вы при­гла­шае­те ме­ня в ком­па­нию, я не прочь, но по­зволь­те уж мне са­мо­му вы­брать уют­ное мес­теч­ко. Во­ды у ме­ня и сво­ей дос­та­точ­но, и не ка­кой-то бо­лот­ной, а на­стоя­щей - мор­ской, - с не­скры­вае­мой гор­до­стью вы­па­лил ось­ми­ног.

Су­дя по то­му удив­ле­нию, с ко­то­рым Вио­ла ус­та­ви­лась на это вдруг за­уп­ря­мив­шее­ся су­ще­ст­во, Кос­тя по­нял, что она то­же ус­лы­ша­ла уп­рё­ки. В это вре­мя ось­ми­ног, счи­тая де­ло ре­шён­ным, пе­ре­полз на по­лян­ку, про­вор­но пе­ре­би­рая щу­паль­ца­ми, вни­ма­тель­но ос­мот­рел­ся и... ис­чез в ка­ми­не - со­бачь­ей буд­ке.

- Вот слав­ное мес­теч­ко! Оно чем-то на­по­ми­на­ет мне род­ной грот, где я про­вёл не­ма­ло при­ят­ных ми­нут, - до­нес­лось до ре­бят до­воль­ное уха­нье при­ма­та мо­ря. Пе­ре­гля­нув­шись, те по­до­шли к ка­ми­ну-буд­ке-гро­ту и при­се­ли на кор­точ­ки.

- Ты уж из­ви­ни нас за то, что мы хо­те­ли по­се­лить те­бя в реч­ке, - ви­но­ва­тым то­ном ска­за­ла Вио­ла. - Мы хо­те­ли как луч­ше...

- Я не сер­жусь, вы же не зна­ли, что я не­на­ви­жу пре­сную во­ду.

- А как те­бя звать? - спро­сил Кос­тя, с лю­бо­пыт­ст­вом за­гля­ды­вая в свой быв­ший ка­мин.

Ось­ми­ног не­сколь­ко раз щёлк­нул клю­вом, про­из­не­ся звук, по­хо­жий на «Прам-там-тим».

- Ка­кое длин­ное имя! - вос­клик­ну­ла Вио­ла. - Да­вай мы бу­дем на­зы­вать те­бя про­сто Прим!

- Со­гла­сен, про­сто Прим, - доб­ро­душ­но от­ве­тил ось­ми­но­жек. - Это имя по­хо­же на моё на­стоя­щее. А как зо­вут вас, я уже знаю - Кос­тя и Вио­ла. Ду­маю, мы под­ру­жим­ся! - Прим ре­шил­ся на­ко­нец по­ки­нуть свою вол­ну и вы­ста­вил клюв на­ру­жу. - Чем ду­мае­те за­нять­ся даль­ше? Здесь уже вро­де бы всё в по­ряд­ке!

СИН­ХРО­ТОН­НЕЛЬ

Ре­бя­та ог­ля­де­лись по сто­ро­нам. Вме­сто то­го хао­са, ко­то­рый они за­ста­ли, впер­вые по­пав сю­да, пе­ред ни­ми пред­стал впол­не сим­па­тич­ный уго­лок: зе­лё­ная по­лян­ка, ру­че­ёк, лёг­кое пе­ри­стое об­лач­ко. Кос­те всё это вдруг так на­пом­ни­ло род­ную де­рев­ню, что у не­го за­щи­па­ло в но­су. Он от­вер­нул­ся, ста­ра­ясь скрыть своё со­стоя­ние от Вио­лы: не пла­кать же пе­ред дев­чон­кой. «Смо­гу ли я ко­гда-ни­будь вер­нуть­ся ту­да, где всё на­стоя­щее: лес, ре­ка, не­бо, сол­ныш­ко?», - по­ду­мал он.

Вио­ла за­ме­ти­ла, что Кос­тя за­ду­мал­ся, по­ня­ла в чём де­ло и, что­бы от­влечь при­яте­ля от не­ве­сё­лых мыс­лей, пред­ло­жи­ла:

- Рас­ска­жи, как ты по­пал в Стра­ну эл­мов!

Они по­удоб­нее уст­рои­лись на ска­ме­еч­ке воз­ле гро­та, из ко­то­ро­го вы­гля­ды­вал Прим, и маль­чик из­ло­жил всю ис­то­рию, ко­то­рая с ним при­клю­чи­лась, на­чи­ная от змея и кон­чая тем стран­ным раз­двое­ни­ем, ко­то­рое он ис­пы­тал.

Вио­ла и Прим слу­ша­ли его очень вни­ма­тель­но, из­ред­ка пре­ры­вая прось­ба­ми объ­яс­нить не­по­нят­ные сло­ва вро­де «Гиб­лый ов­раг», «Смо­ро­дин­ка», «та­та­ры».

Ко­гда пу­те­ше­ст­вен­ник за­кон­чил на­ко­нец рас­сказ о сво­их при­клю­че­ни­ях, Вио­ла ска­за­ла:

- Зна­ешь ли ты, что твой двой­ник, Кос­тя Тал­кин, на­хо­дит­ся сей­час на мо­ей род­ной пла­не­те Ирэ­на? - И, взгля­нув на опе­шив­ше­го маль­чиш­ку, объ­яс­ни­ла:

- Ес­ли зем­ля­нин про­ни­ка­ет в син­хро­тон­нель, со­еди­няю­щий Зем­лю и Ирэ­ну, он обя­за­тель­но раз­дваи­ва­ет­ся и по­па­да­ет как в Стра­ну эл­мов, так и на Ирэ­ну. При этом оба ос­та­ют­ся свя­зан­ны­ми друг с дру­гом, хо­тя и мо­гут жить са­ми по се­бе. Ес­ли зем­ля­нин не смо­жет улиз­нуть с Ирэ­ны или с ним про­изой­дёт ка­кой-ни­будь не­сча­ст­ный слу­чай...

Вио­ла за­ме­ти­ла, как вдруг из­ме­ни­лось ли­цо маль­чу­га­на, и ви­но­ва­то по­пра­ви­лась:

- Из­ви­ни, я не име­ла в ви­ду те­бя. Я уве­ре­на, что с то­бой ни­че­го страш­но­го не слу­чит­ся. Про­сто объ­яс­няю, как вы со сво­им двой­ни­ком свя­за­ны ме­ж­ду со­бой...

- Ты мо­жешь на­все­гда ос­тать­ся здесь, ес­ли Кос­тя не про­ник­нет в син­хро­тон­нель на Ирэ­не. Ко­гда ему это уда­ст­ся, вы сно­ва со­еди­ни­тесь в тон­не­ле и вер­нё­тесь до­мой, - за­кон­чи­ла свою мысль де­воч­ка.

Она по­ка пред­по­чла умол­чать о том, что по­пасть в син­хро­тон­нель Кос­те вряд ли уда­ст­ся. Он за­щи­щён так, что и мышь не про­ско­чит.

Кос­тя во все гла­за смот­рел на Вио­лу, рас­ска­зы­ваю­щую о та­ких стран­ных ве­щах.

- Слу­шай, Вио­ла, а как ты ока­за­лась в Стра­не эл­мов? То­же за­бра­лась в этот син­хро­тон­нель? И, кста­ти, по­че­му он так на­зы­ва­ет­ся?

- По­до­ж­ди, Кос­тя! Ты пря­мо за­бро­сал ме­ня во­про­са­ми. Да­вай уж я бу­ду рас­ска­зы­вать всё по по­ряд­ку! Ес­ли бы ты как-ни­будь без син­хро­тон­не­ля по­пал на Ирэ­ну, про­изо­шёл бы взрыв, и все твои вол­ны раз­ле­те­лись бы кто ку­да, по­те­ряв связь друг с дру­гом... Ирэ­на - пла­не­та из Ан­ти­ми­ра!

- Как го­во­рит­ся у нас на Зем­ле, ос­та­лись от коз­ли­ка рож­ки да нож­ки!

- Ну да! А эта шту­ко­ви­на по­зво­ля­ет при пе­ре­хо­де гра­ни­цы ми­ра и ан­ти­ми­ра со­хра­нить те­бя в це­ло­сти и со­хран­но­сти. Этим, кста­ти, обес­пе­чи­ва­ет­ся воз­мож­ность и твое­му двой­ни­ку бла­го­по­луч­но до­б­рать­ся до Ирэ­ны. Ес­ли бы ты ока­зал­ся хоть чу­точ­ку не в по­ряд­ке, точ­но та­кие же из­ме­не­ния про­изош­ли бы и с ним!

Кос­тя тот­час же на­чал мыс­лен­но про­ве­рять, всё ли у не­го на мес­те.

«Вро­де бы всё в по­ряд­ке, ес­ли не счи­тать пол­но­го бес­по­ряд­ка в го­ло­ве от рас­ска­за Вио­лы», - по­ра­до­вал­ся Кос­тя.

- Ты зна­ешь, - вы­па­лил он, - наш с то­бой раз­го­вор очень на­по­ми­на­ет мне од­ну на­шу сказ­ку, в ко­то­рой стро­гая кук­ла Маль­ви­на учи­ла од­но­го не­по­сед­ли­во­го де­ре­вян­но­го че­ло­веч­ка Бу­ра­ти­но!

- Хо­чешь ска­зать, что я за­ну­да, - за­смея­лась Вио­ла, - слы­ша­ла я эту сказ­ку. Но, ес­ли ты хо­чешь по­лу­чить от­ве­ты на свои «по­че­му» да «как», слу­шай даль­ше!

Маль­чик тут же при­нял вид об­раз­цо­во­го пер­во­клаш­ки. Он да­же мыс­лен­но сло­жил пе­ред со­бой ру­ки на во­об­ра­жае­мой пар­те.

- Ты прав, - про­дол­жа­ла то­ном за­прав­ской учи­тель­ни­цы Вио­ла, - я ока­за­лась здесь точ­но так же, как и ты, - че­рез син­хро­тон­нель.

- Так, зна­чит, там, на Зем­ле, есть твоя ко­пия, твой двой­ник?

«Пра­виль­но, са­дись, «пять», - так для се­бя пе­ре­вёл Кос­тя одоб­ри­тель­ный взгляд Вио­лы.

Ну а в Стра­не эл­мов есть как ирэн­цы, так и зем­ля­не...

Вио­ле во­лей-не­во­лей при­шлось ос­та­но­вить­ся, так как Кос­тя, уз­нав про дру­гих зем­лян, так под­прыг­нул от вос­тор­га, что чуть-чуть не оп­ро­ки­нул ка­мин-грот. Пе­ре­пу­ган­ный Прим, как все­гда де­ла­ют ось­ми­но­ги в ми­ну­ту опас­но­сти, сде­лал­ся баг­ро­во-крас­ным и вы­бро­сил чер­ниль­ное об­ла­ко, ко­то­рое оку­та­ло и Вио­лу, и Кос­тю, и всю по­лян­ку.

Не­ко­то­рое вре­мя во­об­ще ни­че­го нель­зя бы­ло раз­ли­чить во­круг. На­ко­нец ту­ман рас­се­ял­ся до та­кой сте­пе­ни, что ста­ло мож­но раз­гля­деть сер­ди­то­го ось­ми­но­га, удив­лён­но­го Кос­тю и смею­щую­ся Вио­лу:

- Ты не­дав­но вспо­ми­нал про коз­ли­ка, а те­перь очень по­хо­же его изо­бра­зил. Чуть не ос­та­вил рож­ки да нож­ки от бед­но­го При­ма!

Она так за­бав­но взбрык­ну­ла, пе­ре­драз­ни­вая пры­жок Кос­ти, что тут уже ни Прим, ни сам он не мог­ли удер­жать­ся от сме­ха. Они хо­хо­та­ли так, что ка­ми­ну во вто­рой раз уг­ро­жа­ла серь­ёз­ная опас­ность рас­сы­пать­ся.

- Да, с ва­ми не со­ску­чишь­ся, - сквозь смех на­ко­нец смог про­из­не­сти Прим, - дав­но мне не бы­ло так ве­се­ло. По­след­ний раз, мне пом­нит­ся, я сме­ял­ся, ко­гда две сер­ди­тые ры­бёш­ки, два быч­ка, вце­пи­лись друг дру­гу в хвост, пы­та­ясь ка­ж­дый по­зав­тра­кать сво­им про­тив­ни­ком. Они кру­ти­лись, как ко­ра­бель­ный винт, и под­ня­ли со дна та­кую ку­чу ила, что мне при­шлось раз­ни­мать их на ощупь, а по­том чис­тить и вен­ти­ли­ро­вать грот.

Ко­гда все от­смея­лись, маль­чик не­тер­пе­ли­во на­пом­нил:

- Вио­ла, а где же най­ти этих зем­лян? Мо­жет, они под­ска­жут, как мне вы­пу­тать­ся из всей этой ис­то­рии!

- Вряд ли, то­гда они са­ми дав­но бы улиз­ну­ли от­сю­да. Но, к со­жа­ле­нию, есть толь­ко один вы­ход - вер­нуть­ся на Зем­лю вме­сте со сво­им двой­ни­ком, ес­ли то­му уда­ст­ся как-ни­будь сбе­жать с Ирэ­ны.

- А всё-та­ки, где их мож­но най­ти?

- Не знаю! Хо­тя мы в Стра­не эл­мов, где ка­ж­дый все­гда и вез­де, но есть мно­го спо­со­бов спря­тать­ся или по­ме­шать встре­тить­ся. Мож­но за­та­ить­ся так, что прой­дёшь ми­мо, на­сту­пишь и не за­ме­тишь. Мож­но, на­обо­рот, ок­ру­жить те­бя вих­ря­ми так, что бу­дешь кру­жить, как по ле­су, и не смо­жешь вый­ти к нуж­но­му мес­ту...

- Да, на­счёт ле­са я знаю, мне дед рас­ска­зы­вал. Осо­бен­но воз­ле Гиб­ло­го ов­ра­га, где этот тон­нель. Я и сам од­на­ж­ды раза че­ты­ре про­шёл по од­но­му и то­му же мес­ту, по сло­ман­ной бе­рё­зе на до­ро­ге оп­ре­де­лил. И ка­ж­дый раз ду­мал, что иду пря­мо...

Раз­го­вор по­ма­лень­ку рас­кле­ил­ся. Ка­ж­дый из со­бе­сед­ни­ков за­ду­мал­ся о чём-то сво­ем. Кос­тя за­мет­но по­гру­ст­нел. Ес­ли ни он, ни его двой­ник не смо­гут вы­брать­ся, ка­кой под­ни­мет­ся пе­ре­по­лох! И де­ду Гри­го­рию вле­тит, да и во­об­ще не хо­те­лось бы без вес­ти про­па­дать. Кос­тя вспом­нил рас­ска­зы де­да о вой­не. Два раза со­об­ща­ли про не­го ро­ди­те­лям, что про­пал, мол, ваш сын без вес­ти, а он бе­жал из пле­на, пар­ти­за­нил, вы­хо­дил из ок­ру­же­ния и сно­ва воз­вра­щал­ся к сво­им. «Ну ни­че­го, - по­ду­мал он, - мы ещё по­вою­ем!» Кос­тя вспом­нил свой лю­би­мый де­виз, за­им­ст­во­ван­ный у ко­ло­ни­стов из «Пе­да­го­ги­че­ской по­эмы». «Не пи­щать!» - ско­ман­до­вал он сам се­бе и от­ве­тил, как по­ла­га­ет­ся: «Есть не пи­щать!»

ПРИМ

Вио­ла то­же о чём-то со­сре­до­то­чен­но раз­мыш­ля­ла, а по­том вдруг об­ра­ти­лась к При­му:

- С Кос­тей мне вро­де всё по­нят­но! А как ты смог по­пасть в син­хро­тон­нель? Ведь он мо­жет от­крыть­ся толь­ко че­ло­ве­ку.

Прим мах­нул щу­паль­ца­ми:

- Я и сам тол­ком не знаю! В то ут­ро я, как обыч­но, ле­жал пе­ред сво­им гро­том, на­де­ясь по­жи­вить­ся за­зе­вав­шей­ся рыб­кой или об­на­ру­жить ка­кую-ни­будь ра­куш­ку. На этот раз мне не вез­ло, по­это­му при­шлось ид­ти на от­мель - по­ко­пать­ся в иле. Ко­неч­но, это опас­но, ухо­дить да­ле­ко от до­ма, да ещё на от­мель, где и при­кре­пить­ся как сле­ду­ет в слу­чае че­го не­ку­да.

Скал нет, кам­ни - ме­лочь! Мы ведь скаль­ные ось­ми­но­ги, ещё нас на­зы­ва­ют ги­гант­ски­ми или, по-на­уч­но­му, ось­ми­но­га­ми Доф­лей­на, - с гор­до­стью про­из­нёс Прим. - Ну так вот. Толь­ко я на­шёл од­но­го за­зе­вав­ше­го­ся ха­лио­ти­са, ра­куш­ку та­кую, её ещё на­зы­ва­ют «мор­ское уш­ко», как вдруг чув­ст­вую - опас­ность. Ог­ля­нул­ся - аку­ла! Я сра­зу вы­пус­каю об­ла­ко мас­ки­ро­воч­ное и стре­лой - к бе­ре­гу, на мел­ко­во­дье. Там, ко­неч­но, мож­но по­пасть в при­бой­ную вол­ну, за­про­сто на бе­рег вы­ки­нет, но за­то и аку­ле там не раз­вер­нуть­ся - на мель ся­дет. Вдруг ви­жу у бе­ре­га ог­ром­ный ва­лун се­ро-си­не­го цве­та. А это мой лю­би­мый мас­ки­ро­воч­ный цвет. Ес­ли до­бе­русь до не­го, рас­пла­ста­юсь, при­со­сусь щу­паль­ца­ми, ме­ня в двух ша­гах от кам­ня не от­ли­чишь. У ме­ня, как вы, на­вер­ное, знае­те, да­же кровь го­лу­бая. А от кам­ня ме­ня уже не ото­рвёшь, ско­рее по­по­лам ра­зо­рвать мож­но! Аку­ла уже пасть ра­зи­ну­ла, при­го­то­ви­лась ме­ня по­про­бо­вать на вкус. Зна­ет, хищ­ни­ца, что - вкус­ный. Не пом­ню, как уж до­б­рал­ся я до это­го кам­ня, ле­тел, как ре­ак­тив­ный сна­ряд, и со все­го раз­ма­ху в ка­мень. А он возь­ми да про­пус­ти ме­ня внутрь, как буд­то в свой грот по­пал! Я ведь го­ло­вой на­зад пла­ваю, по­это­му ус­пел за­ме­тить, ка­кая глу­пая и удив­лён­ная мор­да бы­ла у этой аку­лы. Ку­да это, мол, вдруг зав­трак де­вал­ся, ведь уже, мож­но ска­зать, в пас­ти был. Но са­мое ин­те­рес­ное то, что ка­мень ме­ня про­пус­тил, а аку­ла со все­го раз­ма­ху в не­го вре­за­лась. По-мо­ему, у неё вся го­ло­ва в же­лу­док уш­ла, хоть са­ма со­бой зав­тра­кай. По­ка я её раз­гля­ды­вал, чув­ст­вую, ме­ня внутрь за­тя­ги­ва­ет. Я сра­зу-то не со­про­тив­лял­ся, ду­маю, чем даль­ше от этой об­жо­ры, тем луч­ше. А по­том уже позд­но упи­рать­ся ста­ло. Чув­ст­вую, как ме­ня дей­ст­ви­тель­но буд­то на две час­ти разъ­е­ди­ня­ют. Ну и вот, я здесь! А ку­да мой двой­ник уго­дил, не­из­вест­но. Хо­ро­шо, ес­ли в мор­скую во­ду или уж в край­нем слу­чае в ак­ва­ри­ум, как за­мор­ское чу­до. А то ведь мож­но и на стол уго­дить! Хо­тя чув­ст­вую: жив-здо­ров по­ка!

- Опять этот си­ний ка­мень, - на­хму­рил­ся Кос­тя, - мой ка­мень был та­ко­го же цве­та. Дед рас­ска­зы­вал, что на бе­ре­гу Пле­щее­ва озе­ра, у ру­чья Ряб­цов­ки, то­же ле­жит ог­ром­ный се­ро-си­ний ка­мень. В ста­ри­ну ему да­же по­кло­ня­лись пле­ме­на языч­ни­ков. По­том, с при­ня­ти­ем хри­сти­ан­ст­ва, по при­ка­зу ца­ря ка­мень за­ры­ли в яму. Но он че­рез две­сти лет опять ока­зал­ся на по­верх­но­сти. То­гда - уто­пи­ли в озе­ре. И что же? Че­рез сто лет ка­ме­шек опять ока­зал­ся на бе­ре­гу! Очень по­доз­ри­тель­ные эти си­ние бу­лыж­ни­ки!

- Да-да, - под­твер­ди­ла Вио­ла, - по та­ким кам­ням мож­но оты­скать вход в тон­нель. Но по­че­му всё-та­ки смог по­пасть в не­го Прим, а аку­ла ос­та­лась? Дос­лу­шай, Прим, ты был со­вер­шен­но один, ко­гда по­пал в син­хро­тон­нель?

- Кро­ме нас с аку­лой во­круг не бы­ло ни ду­ши. Хо­тя... - чуть-чуть по­мед­лив, сму­щён­но до­ба­вил Прим, - я всё-та­ки ус­пел за­хва­тить с со­бой это­го ра­зи­ню-ха­лио­ти­са.

- Он и сей­час с то­бой?

- Ко­неч­но, я те­перь с ним не рас­ста­нусь. Это «мор­ское уш­ко» да ку­со­чек вол­ны - всё, что ос­та­лось мне на па­мять о до­ме.

- По­ка­жи, Прим, - в один го­лос по­про­си­ли Кос­тя и Вио­ла.

Не­мно­го по­ко­ле­бав­шись, ось­ми­ног за­пус­тил од­но из щу­па­лец в свой тай­ник, об­ра­зо­ван­ный пе­ре­пон­кой у ос­но­ва­ния щу­па­лец, и про­тя­нул Кос­те ра­ко­ви­ну раз­ме­ром сан­ти­мет­ров де­сять-две­на­дцать. Маль­чик ни­ко­гда ещё не ви­дел та­ких кра­си­вых ра­ко­вин. Её пер­ла­мут­ро­вый слой пе­ре­ли­вал­ся раз­но­цвет­ны­ми раз­водь­я­ми.

Но глав­ным и не­ожи­дан­ным ук­ра­ше­ни­ем ра­ко­ви­ны бы­ла круп­ная жем­чу­жи­на, ок­ра­шен­ная в уди­ви­тель­ный неж­но-жёл­тый цвет. Кос­тя и Вио­ла дол­го лю­бо­ва­лись ею, по­во­ра­чи­вая ра­ко­ви­ну в раз­ные сто­ро­ны. На­ко­нец они не­хо­тя про­тя­ну­ли ха­лио­ти­са не­тер­пе­ли­во пе­ре­би­раю­ще­му щу­паль­ца­ми При­му, ко­то­рый очень до­ро­жил сво­им со­кро­ви­щем и не­охот­но рас­ста­вал­ся с ним хо­тя бы на ко­рот­кое вре­мя. Прим про­вор­но спря­тал ра­ко­ви­ну в свой ме­шок.

- Вы мо­же­те лю­бо­вать­ся ею хоть ка­ж­дый день, как толь­ко вам за­хо­чет­ся, - тут же до­ба­вил Прим, ви­дя, как об­ра­до­ва­лись ре­бя­та этой иг­руш­ке и как лю­бо­ва­лись, буд­то за­во­ро­жён­ные, иг­рой пер­ла­мут­ра.

- Я ду­маю, что те­перь по­нят­но, по­че­му Прим смог про­ско­чить в наш тон­нель, - на­ко­нец про­из­нес­ла Вио­ла. - Имен­но жем­чу­жи­на бы­ла тем вол­шеб­ным клю­чи­ком, ко­то­рый от­крыл пе­ред ни­ми во­ро­та тон­не­ля, удач­но об­ра­зо­вав ко­до­вую ком­би­на­цию...

- И спас­ла нас от про­жор­ли­вой аку­лы, - с удов­ле­тво­ре­ни­ем до­ба­вил Прим.

- Пря­мо, как в «Вол­шеб­ной лам­пе Ал­ла­ди­на». «Се­зам, от­крой­ся», - под­хва­тил Кос­тя.

- Ты, как хо­дя­чий сбор­ник ска­зок, Кос­тя, - не удер­жа­лась Вио­ла, - по ка­ж­до­му по­во­ду есть под­хо­дя­щая.

Кос­тя за­стен­чи­во улыб­нул­ся. Как и все ре­бя­та, он очень лю­бил сказ­ки, но в его две­на­дцать лет уже как-то не при­ня­то в этом при­зна­вать­ся. Да и не очень-то ве­рит­ся в чу­де­са в наш кос­ми­че­ский век. В жиз­ни так не бы­ва­ет! И вдруг Кос­тя по­пал в та­кую сказ­ку, что за ты­ся­чу и од­ну ночь мо­жет не при­снить­ся. Фан­та­сти­ка, да и толь­ко!

Его раз­мыш­ле­ния вне­зап­но пре­рвал Прим.

- Я по­нял, что вы с Вио­лой хо­те­ли бы най­ти зем­лян, но не знае­те, как это сде­лать. Прим мог бы по­мочь вам. Де­ло в том, что у ось­ми­но­гов, ес­ли вы слы­ша­ли, очень раз­ви­то чув­ст­во те­ле­па­тии. Мы мо­жем пе­ре­да­вать и при­ни­мать мыс­ли на рас­стоя­нии. Так уж у нас уст­ро­ен мозг. Как это по­лу­ча­ет­ся, я и сам тол­ком не знаю, чув­ст­вую, да и толь­ко.

- Я чи­тал об этом, - под­твер­дил Кос­тя, - в од­ной книж­ке опи­сы­ва­лось, как ги­гант­ский спрут гип­но­ти­зи­ро­вал всех ок­ру­жаю­щих на рас­стоя­нии не­сколь­ких ки­ло­мет­ров, за­став­ляя ид­ти к не­му.

- Да­вай­те по­си­дим спо­кой­но, - по­про­сил Прим, - мне нуж­но со­сре­до­то­чить­ся!

Кос­тя и Вио­ла усе­лись на ска­ме­еч­ку воз­ле гро­та и при­тих­ли.

Из гро­та вы­су­ну­лись щу­паль­ца, за­тем по­ка­зал­ся и сам Прим. Он как буд­то вы­лил­ся на по­лян­ку, ото­шёл к её се­ре­ди­не, вы­бра­сы­вая впе­рёд со­гну­тые по­лу­кру­гом щу­паль­ца и под­тя­ги­вая вслед ту­ло­ви­ще. Щу­паль­ца плав­но со­вер­ша­ли кру­го­вой взмах, как спи­цы ог­ром­но­го ко­ле­са, а Прим не спе­ша дви­гал­ся впе­рёд. На­ко­нец он ос­та­но­вил­ся и рас­пла­стал­ся на по­ля­не, пре­вра­тясь в тон­кий пло­ский диск, но на­мно­го уве­ли­чив­шись в диа­мет­ре, и за­мер. Ось­ми­ног на­столь­ко слил­ся с по­лян­кой, при­няв её ок­ра­ску, что, ес­ли бы не цве­то­вые пят­на, плав­но по спи­ра­ли про­бе­гаю­щие по его по­верх­но­сти, Прим был бы со­всем не­ви­дим. Он, как ло­ка­тор, ис­сле­до­вал весь ок­ру­жаю­щий его мир, улав­ли­вая вол­ны зем­лян. Вдруг цве­то­вые пят­на ста­ли яр­че, на­сы­щен­ней, ско­рость их вра­ще­ния за­мет­но уве­ли­чи­лась. Вио­ла и Кос­тя по­ня­ли, что Прим всту­пил в кон­такт с зем­ля­на­ми. За­тем с ось­ми­но­гом ста­ли про­ис­хо­дить уди­ви­тель­ные пре­вра­ще­ния. При­под­няв­шись на щу­паль­цах, рас­пра­вив пе­ре­пон­ку ме­ж­ду ни­ми и раз­дув ту­ло­ви­ще, Прим стал по­хож на боль­шой ко­ло­кол.

Ок­ра­ска ста­ла яр­ко-баг­ро­вой, и, на­ко­нец, ось­ми­ног на­чал рит­мич­но ме­нять её, как буд­то мор­ской ма­як в но­чи по­сы­лал сиг­на­лы блу­ж­даю­щим во тьме ко­раб­лям: ти-ти-ти, та-та-та, ти-та-ти... Это Прим со­об­щал зем­ля­нам, что здесь - маль­чик с Зем­ли, что ему нуж­на по­мощь, что он ищет с ни­ми встре­чи...

Так по­вто­ри­лось не­сколь­ко раз: пе­ре­да­ча - при­ём, пе­ре­да­ча - при­ём.

Ре­бя­та не ды­ша сле­ди­ли за ось­ми­но­гом, ведь от не­го сей­час за­ви­се­ло, смо­гут они встре­тить­ся с зем­ля­ны­ми или нет.

Вдруг Прим при­нял се­ро-бу­рый, с не­боль­шим си­не­ва­тым от­тен­ком цвет, весь съё­жил­ся, опал, как спу­щен­ный воз­душ­ный шар, свер­нул щу­паль­ца коль­ца­ми и за­тих.

Кос­тя и Вио­ла по­ня­ли, что кон­такт за­кон­чен, Прим от­ды­ха­ет. Они да­же не раз­го­ва­ри­ва­ли, бо­ясь по­тре­во­жить дру­га. Спус­тя не­ко­то­рое вре­мя, по­ка­зав­шее­ся им бес­ко­неч­но дол­гим, Прим под­нял­ся и на­пра­вил­ся к ре­бя­там ти­хим сколь­зя­щим ша­гом, поч­ти не­за­мет­но пе­ре­би­рая щу­паль­ца­ми.

- Я на­шёл зем­лян, - со­об­щил Прим, - и пе­ре­го­во­рил с ни­ми. Они с ра­до­стью встре­ти­ли из­вес­тие о по­яв­ле­нии ещё од­но­го зем­ля­ка, на­сколь­ко мож­но быть ра­до­ст­ны­ми в та­кой пе­чаль­ной си­туа­ции, го­то­вы встре­тить­ся и по­мочь, ес­ли мо­гут быть чем-то по­лез­ны. По край­ней ме­ре Кос­тя не бу­дет чув­ст­во­вать се­бя оди­но­ким. Они рас­ска­за­ли, как мож­но най­ти их, но пре­ду­пре­ди­ли, что путь бу­дет не­близ­ким. Здесь бро­дят ка­кие-то по­доз­ри­тель­ные лю­ди. По­это­му нуж­но дер­жать­ся всем вме­сте и со­блю­дать ос­то­рож­ность.

И ось­ми­ног сно­ва за­брал­ся в ка­мин.

ПЛА­НЕ­ТА ИРЭ­НА

Кос­тя и Вио­ла пе­ре­гля­ну­лись. Зем­ля­не-эл­мы пре­ду­пре­ж­да­ют о воз­мож­ной опас­но­сти...

Вио­ла по­ня­ла крас­но­ре­чи­вый, удив­лён­но-во­про­шаю­щий взгляд зем­ля­ни­на. «На­ста­ла по­ра на­ко­нец объ­яс­нить, что же это за пла­не­та Ирэ­на, за­чем нуж­ны син­хро­тон­не­ли и чем за­ни­ма­ют­ся ирэн­цы на Зем­ле», - ре­ши­ла она.

- На­ша пла­не­та, - на­ча­ла Вио­ла свой рас­сказ, - очень схо­жа с ва­шей Зем­лёй. По мне­нию учё­ных, Ирэ­на яв­ля­ет­ся её двой­ни­ком, толь­ко мно­го стар­ше. А это и хо­ро­шо, и пло­хо. По уров­ню зна­ний мы на­мно­го опе­ре­ди­ли вас, за­то при­род­ные ре­сур­сы Ирэ­ны и жиз­нен­ные си­лы ирэн­цев ис­то­ще­ны. Мы по­сте­пен­но вы­ро­ж­да­ем­ся. Ведь ста­ре­ют не толь­ко лю­ди, а так­же пла­не­ты и ци­ви­ли­за­ции. Здесь мо­жет быть два вы­хо­да. Или сми­рить­ся и спо­кой­но жить ос­тав­шие­ся ты­ся­че­ле­тия, поль­зу­ясь на­ко­п­лен­ны­ми зна­ния­ми, обес­пе­чи­ваю­щи­ми без­бед­ное су­ще­ст­во­ва­ние, или ис­кать но­вую мо­ло­дую пла­не­ту, под­хо­дя­щую по ус­ло­ви­ям жиз­ни и бо­га­тую по­лез­ны­ми ис­ко­пае­мы­ми, слить­ся с ме­ст­ным на­се­ле­ни­ем, пе­ре­дав ему свой опыт и зна­ния, взяв вза­мен ак­тив­ность, жиз­нен­ную энер­гию або­ри­ге­нов. Во вто­ром слу­чае то­же воз­мож­ны раз­лич­ные ва­ри­ан­ты: или, об­раз­но го­во­ря, сдать­ся в плен дру­гой пла­не­те, или за­вое­вать её. Вот здесь-то и воз­ник­ли раз­но­гла­сия. Поя­ви­лись две груп­пи­ров­ки ирэн­цев. Пер­вые из них, бо­лее ми­ро­лю­би­вые, ста­ли на­зы­вать­ся ви­тан­та­ми.

Вто­рые по­лу­чи­ли на­зва­ние - мас­са­ры.

До по­ры до вре­ме­ни це­ли и тех и дру­гих сов­па­да­ли: най­ти пла­не­ту, по­хо­жую на Ирэ­ну и при­год­ную для жиз­ни ирэн­цев, ещё луч­ше, на­се­лён­ную людь­ми, по­хо­жи­ми на ирэн­цев...

- Я не слиш­ком за­ум­но объ­яс­няю, Кос­тя? - пре­рва­ла свой рас­сказ Вио­ла.

- Нет-нет, всё по­нят­но, - жи­во от­клик­нул­ся Кос­тя.

- Так вот, - про­дол­жа­ла Вио­ла, - по­ис­ки под­хо­дя­щей пла­не­ты про­дол­жа­лись дол­го. Най­ти пла­не­ту-двой­ни­ка у нас в ан­ти­ми­ре ока­за­лось не­воз­мож­но.

К это­му вре­ме­ни на­ши учё­ные уже от­кры­ли су­ще­ст­во­ва­ние ми­ра и ан­ти­ми­ра. Нау­чи­лись про­ни­кать к вам че­рез Стра­ну эл­мов. Пер­вые раз­вед­чи­ки-ирэн­цы по­бы­ва­ли на Зем­ле ты­ся­чи лет то­му на­зад. Но та­кие пу­те­ше­ст­вия по­на­ча­лу стои­ли очень до­ро­го и тре­бо­ва­ли ог­ром­ных за­трат энер­гии. На не­сколь­ко дней вся пла­не­та ос­та­ва­лась без све­та, ос­та­нав­ли­ва­лись за­во­ды, жизнь на Ирэ­не за­ми­ра­ла. Ко­неч­но, при этом не мог­ло быть и ре­чи о мас­со­вом пе­ре­се­ле­нии на Зем­лю, о транс­пор­ти­ров­ке от вас по­лез­ных ис­ко­пае­мых. По­это­му бы­ло ре­ше­но по­стро­ить по­сто­ян­ный тон­нель, свя­зы­ваю­щий Ирэ­ну и Зем­лю. Один из опы­тов был не со­всем удач­ным. Син­хро­тон­нель вы­шел в Крит­ском мо­ре, в рай­оне ост­ро­ва Ат­лан­ти­да. Тон­нель ока­зал­ся не со­всем гер­ме­тич­ным, и час­ти­цы ан­ти­ве­ще­ст­ва, про­ник­шие на Зем­лю, при­ве­ли к силь­но­му взры­ву. Взрыв вы­звал из­вер­же­ние вул­ка­на. В ре­зуль­та­те ост­ров ис­чез, а вы­ход из тон­не­ля за­сы­па­ло вул­ка­ни­че­ским пе­п­лом. Он ока­зал­ся на дне мо­ря.

Под­го­тов­ка к сле­дую­щей по­пыт­ке дли­лась дол­го. Ирэн­цы по­ста­ра­лись учесть все пре­ды­ду­щие ошиб­ки и вы­вес­ти тон­нель в без­люд­ном мес­те. Наи­бо­лее бла­го­при­ят­ным ме­стом по­счи­та­ли мор­ские глу­би­ны. Хо­тя это за­труд­ня­ло вы­ход на по­верх­ность, но ис­клю­ча­ло ве­ро­ят­ность ка­та­ст­ро­фы и об­на­ру­же­ния тон­не­ля зем­ля­на­ми.

Та­кой тон­нель был по­стро­ен в рай­оне, ко­то­рый вы на­зы­вае­те Бер­муд­ским тре­уголь­ни­ком. Те­перь ирэн­цы мог­ли соз­дать на Зем­ле ба­зу, с ко­то­рой ста­ли про­из­во­дить­ся раз­вед­ка и до­бы­ча не­об­хо­ди­мых Ирэ­не ред­ких ми­не­ра­лов со дна мо­ря и из мор­ской во­ды. Кро­ме то­го, ста­ло воз­мож­ным про­кла­ды­вать но­вые син­хро­тон­не­ли в нуж­ных мес­тах с боль­шой точ­но­стью и с го­раз­до мень­ши­ми за­тра­та­ми. Они строи­лись в ос­нов­ном в труд­но­дос­туп­ных для лю­дей мес­тах. Сей­час уже соз­да­на це­лая сеть от­ветв­ле­ний от ос­нов­но­го ка­на­ла. На Зем­ле име­ет­ся не­сколь­ко баз ирэн­цев.

Что даль­ше? По­сте­пен­но пе­ре­се­лять­ся на Зем­лю или поль­зо­вать­ся по­ка её ре­сур­са­ми? И вот здесь-то мас­са­ры сде­ла­ли од­но от­кры­тие, ко­то­рое по­зво­ли­ло им соз­дать ус­та­нов­ку транс­му­та­ции, или пре­вра­ще­ния, по­про­сту го­во­ря, ирэн­цев в зем­лян. Они за­хва­ты­ва­ли в плен зем­лян, пе­ре­прав­ля­ли их на Ирэ­ну и при­ни­ма­ли их об­ли­чье. Зем­ля­нин ос­та­вал­ся жить на Ирэ­не, а мас­сар от­прав­лял­ся на Зем­лю, за­ни­мал его ме­сто, ста­ра­ясь ок­ру­жить се­бя пре­дан­ны­ми людь­ми и под­го­то­вить их для от­прав­ки на Ирэ­ну. Так они на­дея­лись по­сте­пен­но за­хва­тить всю пла­не­ту. Ко­гда на­ко­нец ви­тан­ты уз­на­ли об этом, бы­ло уже позд­но что-ли­бо сде­лать: у них не бы­ло не­об­хо­ди­мой вла­сти.

Те­перь ты зна­ешь, что в Стра­не эл­мов есть эл­мы-мас­са­ры, эл­мы-ви­тан­ты и эл­мы-зем­ля­не. Я - элм-ви­тант. Вме­сте с ро­ди­те­ля­ми я бы­ла на ба­зе, на Зем­ле. Сей­час ро­ди­те­лей сроч­но ото­зва­ли на Ирэ­ну, а ме­ня ос­та­ви­ли на ба­зе.

Кос­тя не­ко­то­рое вре­мя мол­чал, пы­та­ясь ос­мыс­лить всё то, что вы­ло­жи­ла ему Вио­ла. Он чи­тал и про ги­бель Ат­лан­ти­ды, и про Бер­муд­ский тре­уголь­ник, слы­шал об ис­чез­но­ве­нии лю­дей. Не­ко­то­рые из них про­па­да­ли бес­след­но, не­ко­то­рые воз­вра­ща­лись че­рез ка­кой-то про­ме­жу­ток вре­ме­ни. Где-то пи­са­ли и про ве­ро­ят­ные ба­зы ино­пла­не­тян на Зем­ле.

А те­перь всё это спле­та­лось в один клу­бок, кон­чик ко­то­ро­го на­хо­дил­ся на Ирэ­не! Вот это бы­ла бы сен­са­ция, рас­ска­жи он про это до­ма! Ни­кто бы про­сто не по­ве­рил. Ска­жут - нет ни­ка­ких до­ка­за­тельств, од­ни сло­ва. Да он и сам бы не по­ве­рил, рас­ска­жи ему кто-ни­будь эту ис­то­рию не­сколь­ко дней на­зад. Но ка­ко­вы мас­са­ры! На­стоя­щие кос­ми­че­ские пи­ра­ты!

МАС­СА­РЫ

Кос­тя ре­ши­тель­но встал и ска­зал, об­ра­ща­ясь к Вио­ле и При­му:

- По­ра - в путь! Нуж­но по­ско­рее най­ти зем­лян.

Прим с го­тов­но­стью пе­ре­лил­ся из гро­та на по­лян­ку. Вио­ла бы­ла уже на но­гах. По­сколь­ку до­ро­гу, вер­нее, нуж­ное на­прав­ле­ние знал толь­ко ось­ми­ног, то он за­нял ме­сто во гла­ве ма­лень­ко­го от­ря­да. За ним шла Вио­ла, а Кос­тя за­мы­кал груп­пу. Та­ким об­ра­зом они как бы при­кры­ва­ли де­воч­ку от не­ожи­дан­но­го на­па­де­ния, хо­тя по­ка им вро­де бы ни­че­го не гро­зи­ло.

Путь был дол­гим, сквозь за­ва­лы са­мых не­ожи­дан­ных пред­ме­тов, слу­чай­но по­пав­ших че­рез син­хро­тон­нель в Стра­ну эл­мов.

Это - ос­кол­ки ста­рин­ных кув­ши­нов-ам­фор, об­лом­ки ко­лонн, мно­го кам­ней, кус­ки па­ру­са, мор­ской якорь, во­до­рос­ли, вет­ки де­ревь­ев, от­дель­ные час­ти ав­то­мо­би­лей и да­же при­бор­ная па­нель са­мо­лё­та. Всё, что, по­па­ло сю­да при пер­вых вклю­че­ни­ях син­хро­тон­не­лей, ко­гда ещё не ра­бо­та­ла бло­ки­ров­ка вхо­да, раз­ли­чаю­щая лю­дей. Пре­одо­ле­вать эти за­ва­лы бы­ло труд­но, да­же бу­ду­чи эл­мом.

Вре­мя от вре­ме­ни ось­ми­ног ос­та­нав­ли­вал­ся, при­слу­ши­вал­ся к сиг­на­лам, ко­то­рые до­хо­ди­ли до не­го от зем­лян, и уточ­нял на­прав­ле­ние. Ес­ли бы не Прим, ре­бя­там ни за что бы не ра­зо­брать­ся во всей этой пу­та­ни­це. И, как на­зло, са­мые боль­шие за­ва­лы бы­ли там, ку­да по­во­ра­чи­вал Прим, сле­дуя по­ка­за­ни­ям сво­его ло­ка­то­ра.

«Не­спро­ста это, - с тре­во­гой по­ду­ма­ла Вио­ла, - или зем­ля­не за­бра­лись в са­мую глушь, или мас­са­ры-эл­мы пы­та­ют­ся по­ме­шать нам встре­тить­ся».

Ось­ми­но­гу бы­ло на­мно­го про­ще. Его во­семь щу­па­лец с при­сос­ка­ми, рас­по­ло­жен­ны­ми по всей их дли­не, по­зво­ля­ли При­му за­про­сто пре­одо­ле­вать лю­бые пре­гра­ды.

Труд­нее все­го бы­ло Кос­те. Он ещё не при­об­рёл не­об­хо­ди­мых на­вы­ков пе­ре­дви­же­ния по Стра­не эл­мов и по­сто­ян­но ока­зы­вал­ся в за­труд­ни­тель­ном по­ло­же­нии, ко­гда ме­ж­ду его вол­на­ми вкли­ни­ва­лись по­сто­рон­ние пред­ме­ты, пы­та­ясь рас­ще­пить, разъ­е­ди­нить его на от­дель­ные ку­соч­ки. А это не­при­ят­но и не­удоб­но да­же эл­му.

И вот, ко­гда Кос­тя за­стрял в од­ном из та­ких за­ва­лов, а Вио­ла, по­дав ру­ку, пы­та­лась ему по­мочь, вся ку­ча му­со­ра вдруг за­ше­ве­ли­лась, раз­бу­хая, при­под­ня­лась и вдруг при­шла в не­ис­то­вое кру­го­вое дви­же­ние. Она за­хо­ро­во­ди­ла на­ших дру­зей, пы­та­ясь сво­ей цен­тро­беж­ной си­лой раз­бро­сать их в раз­ные сто­ро­ны. Как хо­ро­шо, что как раз в этот мо­мент ре­бя­та дер­жа­лись за ру­ки. При­ма, ко­то­рый ока­зал­ся не­мно­го впе­ре­ди, тут же за­швыр­ну­ло ку­да-то в сто­ро­ну. Он про­мельк­нул пе­ред ре­бя­та­ми, си­дя на ста­рин­ном мор­ском ко­ра­бель­ном яко­ре. Ре­бят же, швы­ря­ло, как ко­тят. Они кру­ти­лись, пе­ре­во­ра­чи­ва­лись, ока­зы­ва­лись вверх тор­маш­ка­ми и в кон­це кон­цов так пе­ре­пу­та­лись друг с дру­гом, что ка­ж­дый за­труд­нил­ся бы от­ве­тить, где чья ру­ка или но­га. Они на­по­ми­на­ли две щеп­ки в во­до­во­ро­те и на­хо­ди­лись сей­час в са­мом его цен­тре, где ско­рость ещё не осо­бен­но ве­ли­ка. Кос­тя знал, что ес­ли по­пал в во­до­во­рот, то нуж­но ныр­нуть как мож­но глуб­же, по­то­му что во­до­во­рот по­хож на ко­ни­че­скую во­рон­ку ост­ри­ём вниз.

- Да­вай по­про­бу­ем опус­тить­ся на дно вих­ря, - про­кри­чал он Вио­ле. Они сгруп­пи­ро­ва­лись, на­сколь­ко это бы­ло воз­мож­но в их по­ло­же­нии, и так, об­щим клуб­ком, ста­ли опус­кать­ся на дно во­рон­ки. Ско­рость вра­ще­ния не­мно­го уве­ли­чи­лась, но си­ла, удер­жи­ваю­щая их в цен­тре, ста­ла сла­бее. На­ко­нец ре­бя­та смог­ли вы­брать­ся из вих­ря и, отой­дя в сто­ро­ну, ста­ли под­ни­мать­ся вверх. К не­сча­стью, они не рас­счи­та­ли и всплы­ли на краю вих­ря. На­пос­ле­док, буд­то рас­сер­див­шись за хит­рость ре­бят, су­мев­ших его об­ма­нуть, он сво­им кра­ем за­швыр­нул ре­бят да­ле­ко в сто­ро­ну. Про­ле­тев по­ря­доч­ное рас­стоя­ние, они шмяк­ну­лись пря­мо в ку­чу ила и во­до­рос­лей.

Не­ко­то­рое вре­мя раз­да­ва­лось лишь со­сре­до­то­чен­ное со­пе­нье ре­бят, пы­таю­щих­ся рас­пу­тать­ся и ос­во­бо­дить­ся друг от дру­га. Не сра­зу, но это всё-та­ки уда­лось. Сей­час они бы­ли по­хо­жи на двух взъе­ро­шен­ных, рас­трё­пан­ных во­робь­ев по­сле дра­ки, чис­тя­щих пе­рыш­ки и при­хо­ра­ши­ваю­щих­ся.

«Ку­да же нам те­перь ид­ти?» - со­об­ра­жа­ли и тот, и дру­гая про се­бя. Ко­неч­но, они на­прочь по­те­ря­ли ори­ен­ти­ров­ку по­сле та­ко­го хо­ро­во­да. Ос­та­ва­лось на­де­ять­ся, что Прим сам най­дёт их ра­но или позд­но, и ждать.

Ре­бя­та ог­ля­де­лись. Да­же Вио­ла ещё не бы­ва­ла в этой час­ти Стра­ны эл­мов. Вихрь раз­ме­тал всё по сто­ро­нам, ме­ст­ность на­по­ми­на­ла пус­ты­ню. Ку­да ни кинь взгляд - ни­че­го! Они ока­за­лись на ок­раи­не Стра­ны эл­мов, где её не про­ни­зы­ва­ли син­хро­тон­не­ли, свя­зы­ваю­щие Ирэ­ну и Зем­лю. Един­ст­вен­ное, что мог­ло им прий­ти в го­ло­вы, это на­пра­вить­ся в сто­ро­ну вих­ря. Они бре­ли не спе­ша. То­ро­пить­ся бы­ло не­ку­да, Прим не­ско­ро до них до­бе­рёт­ся, а сно­ва по­па­дать в вихрь ни­ка­ко­го же­ла­ния, ко­неч­но, у ре­бят не бы­ло.

Вдруг впе­ре­ди по­ка­за­лись ка­кие-то лю­ди. Кто они, на та­ком боль­шом рас­стоя­нии бы­ло по­ка не ра­зо­брать, но, не­со­мнен­но, это бы­ли лю­ди! Не­зна­ком­цы дви­га­лись на­встре­чу ре­бя­там. Кос­тя и Вио­ла ус­ко­ри­ли шаг. Серд­це у маль­чи­ка ра­до­ст­но за­би­лось. По фи­гу­рам, по­ход­ке, оде­ж­де он уже смог оп­ре­де­лить, что это - зем­ля­не. Ко­гда они сбли­зи­лись, со­мне­ний боль­ше не бы­ло. Кос­тя пус­тил­ся бе­жать на­встре­чу. На­ко­нец-то он встре­тит сво­их од­но­пла­не­тян!

Зем­лян бы­ло двое. При­мер­но оди­на­ко­во­го сред­не­го рос­та, на взгляд, лет три­дца­ти - три­дца­ти пя­ти, оде­ты так, как сей­час оде­ва­ют­ся ты­ся­чи лю­дей, со­би­ра­ясь на за­го­род­ную про­гул­ку: джин­сы, сви­тер, курт­ка, крос­сов­ки.

- Здрав­ст­вуй, Кос­тя! На­ко­нец-то мы на­шли те­бя. Да­ле­ко же те­бя за­бро­си­ло. Вик­тор, Алек­сей, - пред­ста­ви­лись они. - Рас­ска­жи нам, как по­пал сю­да, что ду­ма­ешь де­лать даль­ше. По­смот­рим, чем мы смо­жем те­бе по­мочь!

В этот мо­мент при­бы­ла и Вио­ла. Де­воч­ка спе­ци­аль­но не спе­ши­ла, что­бы не ме­шать пер­вой встре­че.

- Здрав­ст­вуй, де­воч­ка, - по­при­вет­ст­во­ва­ли её зем­ля­не. - Спа­си­бо, что ты по­мог­ла пар­ню ос­во­ить­ся в этой стра­не в пер­вые дни и най­ти нас. А где же ось­ми­ног? Ведь он все­гда был с ва­ми!

Ре­бя­та на­ча­ли на­пе­ре­бой рас­ска­зы­вать, как они по­па­ли в ура­ган, как их раз­бро­са­ло в раз­ные сто­ро­ны. Зем­ля­не слу­ша­ли, оце­ни­ваю­ще ос­мат­ри­вая Кос­тю и Вио­лу, пе­ре­гля­ды­ва­лись ме­ж­ду со­бой, по­ни­маю­ще ки­ва­ли го­ло­ва­ми. Вио­ла то­же ук­рад­кой по­смат­ри­ва­ла на них. Ей ред­ко при­хо­ди­лось встре­чать­ся с зем­ля­на­ми, она боль­ше ви­де­ла их из­да­ли. Вро­де обыч­ные лю­ди, но как-то не вя­жет­ся их же­ст­кий взгляд с тем лас­ко­вым то­ном, ка­ким они раз­го­ва­ри­ва­ют.

Кос­тя в это вре­мя на­чал рас­ска­зы­вать про тон­нель на бе­ре­гу реч­ки. Зем­ля­не опять пе­ре­гля­ну­лись. Маль­чик пе­ре­шёл к ось­ми­но­гу и ха­лио­ти­су.

Вио­ла же не мог­ла от­де­лать­ся от ка­ко­го-то не­при­ят­но­го чув­ст­ва. Где-то она уже встре­ча­ла та­кой ко­лю­чий, ле­дя­ной взгляд. Мас­са­ры?!

Кос­тя вдруг ос­та­но­вил­ся на по­лу­сло­ве, как-то плав­но, мед­лен­но под­нял­ся и не­уве­рен­но, по­ша­ты­ва­ясь, по­брёл впе­рёд.

- Стой! Ты ку­да? - за­кри­ча­ли зем­ля­не хо­ром. Маль­чик да­же не обер­нул­ся, слов­но не слы­шал.

Вио­ла то­же хо­те­ла дог­нать, ос­та­но­вить Кос­тю. Но в её моз­гу слов­но вспых­нул ого­нёк, чей-то на­стой­чи­вый го­лос, ко­то­ро­му нель­зя не под­чи­нить­ся, при­ка­зал: «Иди, не обо­ра­чи­вай­ся, ни на что не об­ра­щай вни­ма­ния, впе­рёд!»

Зем­ля­не бро­си­лись за ре­бя­та­ми, но тут же ос­та­но­ви­лись, раз­вер­ну­лись, как по ко­ман­де, и по­шли в дру­гую сто­ро­ну. Так им бы­ло при­ка­за­но!

Маль­чик и де­воч­ка дви­га­лись впе­рёд, не­взи­рая ни на что. Они дош­ли до то­го мес­та, где по­па­ли в во­до­во­рот. Сей­час там бы­ло спо­кой­но, хо­тя бес­по­ря­док ца­рил ужас­ный. Ми­но­вав ку­чу хла­ма, ре­бя­та по­вер­ну­ли на­ле­во, спус­тя не­ко­то­рое вре­мя - ещё на­ле­во, за­тем - всё пря­мо и пря­мо. Оце­пе­не­ние по­сте­пен­но про­хо­ди­ло, толь­ко ос­та­ва­лась в го­ло­ве ка­кая-то ни­точ­ка-за­це­поч­ка, лу­чик све­та в тем­но­те, при­дер­жи­ва­ясь ко­то­ро­го они и шли.

Вско­ре пря­мо по кур­су по­ка­зал­ся Прим, крас­ный, как го­ло­веш­ка, а ря­дом с ним - два че­ло­ве­ка. Ни­точ­ка, тя­нув­шая ре­бят, про­па­ла. Кос­тя и Вио­ла встрях­ну­лись, по­мо­та­ли го­ло­ва­ми, как по­сле кош­мар­но­го сна, по­смот­ре­ли друг на дру­га. «Что это бы­ло?» - мож­но бы­ло по­нять в их взгля­де.

ЗЕМ­ЛЯ­НЕ

Ось­ми­ног ра­до­ст­но бро­сил­ся на­встре­чу ре­бя­там и об­нял их сра­зу че­тырь­мя щу­паль­ца­ми, по два на бра­та. Хо­тя он сде­лал это ос­то­рож­но, Крис и Вио­ла смог­ли по­нять, ка­ко­во бы при­шлось не­при­яте­лю, по­па­ди он в объ­я­тия спру­та.

Ед­ва они ос­во­бо­ди­лись от При­ма, как по­па­ли в не ме­нее креп­кие объ­я­тия двух зем­лян. Ко­гда на­ко­нец ре­бя­та при­се­ли на ка­ме­шек, их вид был не­мно­гим ме­нее взъе­ро­шен­ным, чем по­сле вих­ря.

- Объ­яс­ни, Прим, что всё это зна­чит, - взмо­лил­ся Кос­тя. - У ме­ня го­ло­ва кру­гом идёт, ни­че­го не мо­гу по­нять. Мы по­те­ря­лись, по­том как-то встре­ти­лись, там - зем­ля­не, здесь - зем­ля­не...

- Очень про­сто, - важ­но от­ве­тил ось­ми­ног, чув­ст­вуя се­бя ге­ро­ем дня. - Ко­гда мы по­па­ли в кру­го­во­рот, я сра­зу же вце­пил­ся в якорь, ко­то­рый под­вер­нул­ся под щу­паль­ца. Та­кая у нас, ось­ми­но­гов, при­выч­ка. Ведь в океа­не то­же бы­ва­ют ура­га­ны, да ещё ка­кие! Ес­ли он за­ста­нет ось­ми­но­га не на дне, а близ­ко к по­верх­но­сти или к бе­ре­гу, пер­вым де­лом нуж­но к че­му-ни­будь при­со­сать­ся - к кам­ню ли, к ска­ле. Ина­че - не­сдоб­ро­вать. Или за­со­сёт в во­рон­ку и за­бро­сит ку­да-ни­будь от род­но­го гро­та, или вы­бро­сит на бе­рег, что ещё ху­же.

- Мы ви­де­ли, как ты про­нёс­ся на этом яко­ре, как ков­бой на ди­ком мус­тан­ге, - за­смея­лась Вио­ла. - Толь­ко уз­деч­ки да шпор не хва­та­ло!

- За­то вихрь не смог ме­ня да­ле­ко за­швыр­нуть. Я при­зем­лил­ся со­всем ря­дом и сра­зу ре­шил ис­кать вас. Я же один знал до­ро­гу к зем­ля­нам. Но где там! Вас уже и след про­стыл. По­ду­мав, я бро­сил­ся к зем­ля­нам, мы ведь поч­ти при­шли, ос­та­ва­лось со­всем не­мно­го. Мы вме­сте с зем­ля­на­ми ре­ши­ли ид­ти вас ис­кать, чтоб не по­лу­чи­лась сказ­ка-не­от­вяз­ка: сна­ча­ла я ищу Кос­тю и Вио­лу, по­том мы ищем зем­лян, и на­чи­най всё сна­ча­ла. Но где ис­кать, ку­да за­бро­сил вас вихрь? Я ре­шил по­про­бо­вать ус­та­но­вить с ва­ми те­ле­па­ти­че­скую связь. Это ока­за­лось очень про­сто. Ты, Кос­тя, как раз рас­ска­зы­вал мас­са­рам про ме­ня...

- Так это бы­ли мас­са­ры, - вос­клик­ну­ли в один го­лос ре­бя­та.

- То-то мне они по­ка­за­лись по­доз­ри­тель­ны­ми, - ска­за­ла Вио­ла. - Гла­за у них бы­ли ка­кие-то не­до­б­рые. Да и поя­ви­лись они как-то вне­зап­но, про При­ма спра­ши­ва­ли...

- А я-то чуть-чуть не рас­ска­зал им про жем­чуг, - огор­чён­но про­из­нёс Кос­тя. - Они бы, на­вер­но, бы­ли ра­ды его ото­брать.

- Вот по­это­му-то я по­пы­тал­ся при­ме­нить гип­ноз. Хо­тя рань­ше ни­ко­гда не про­бо­вал, знал толь­ко по рас­ска­зам дру­гих, стар­ших ось­ми­но­гов, что мы вла­де­ем этим да­ром. Они объ­яс­ня­ли, как это де­ла­ет­ся. У нас ведь то­же есть свои шко­лы, - по­хва­стал­ся Прим. - Ста­рые ось­ми­но­ги учат мо­ло­дых, рас­ска­зы­ва­ют те пре­да­ния, ко­то­рые пе­ре­да­ют­ся из уст в ус­та не од­ним по­ко­ле­ни­ем ось­ми­но­гов. А ось­ми­но­ги жи­вут очень дол­го, сот­ни лет.

- У те­бя здо­ро­во по­лу­чи­лось, - вме­ша­лась Вио­ла, с вос­тор­гом гля­дя на При­ма.

- Я по­слал мас­са­ров в про­ти­во­по­лож­ную сто­ро­ну, - за­сме­ял­ся Прим, - пусть там ду­ра­ков ищут. Те­перь уж ни­кто у ме­ня жем­чу­жи­ну не от­ни­мет.

Зем­ля­не, на этот раз на­стоя­щие зем­ля­не, с улыб­ка­ми на­блю­да­ли за тре­мя друзь­я­ми. Зем­лян бы­ло двое. Один из них, Вик­тор Сте­па­но­вич, как он позд­нее пред­ста­вил­ся, учё­ный, гео­лог и био­хи­мик, за­яд­лый пу­те­ше­ст­вен­ник. Поч­ти всё вре­мя он про­во­дил в по­ле, так у гео­ло­гов на­зы­ва­ют­ся экс­пе­ди­ции. Хо­тя ему бы­ло уже за пять­де­сят, но его креп­кая су­хая и мус­ку­ли­стая фи­гу­ра, ка­за­лось, ды­ша­ла энер­ги­ей и юно­ше­ским за­до­ром.

Дру­гой зем­ля­нин, его все зва­ли про­сто Кузь­мич, был си­би­ряк, охот­ник, по­сто­ян­ный спут­ник учё­но­го в ски­та­ни­ях по тай­ге. Боль­шой, до­ма не­мно­го не­ук­лю­жий, он слег­ка на­по­ми­нал сред­ней ве­ли­чи­ны мед­ве­дя. Но в тай­ге Кузь­мич сра­зу пре­об­ра­жал­ся. Ни­кто в ок­ру­ге не знал лес так хо­ро­шо, как он. Вы­сле­дить ли зве­ря, вы­вес­ти гео­ло­ги­че­скую пар­тию в нуж­ное ме­сто без кар­ты и ком­па­са, про­вес­ти лод­ку че­рез по­ро­ги - Кузь­мич был про­сто не­за­ме­ним.

Они и в син­хро­тон­нель по­па­ли вме­сте. Вик­тор Сте­па­но­вич уз­нал, что в Чайн­ском рай­оне Том­ской об­лас­ти есть стран­ное ме­сто. Ста­ро­жи­лы на­зы­ва­ют его Мо­гиль­ный мыс. Этот мыс все­гда оку­тан не­про­гляд­ной мглой. Те, кто ос­ме­ли­вал­ся при­бли­зить­ся ту­да, ис­пы­ты­ва­ли без­от­чёт­ный страх, ско­вы­ваю­щий дви­же­ния и ле­де­ня­щий ду­шу. Вот ту­да-то учё­ный и по­про­сил Кузь­ми­ча про­вес­ти его. Тот, в ду­ше не­мно­го суе­вер­ный, как все ста­ри­ки-та­ёж­ни­ки, по­упи­рал­ся, пы­та­ясь от­го­во­рить Вик­то­ра Сте­па­но­ви­ча, по­со­про­тив­лял­ся, но, ко­гда гео­лог при­гро­зил, что пой­дёт один, не­хо­тя со­гла­сил­ся. «Про­па­дёт ведь, од­на­ко, один, - по­ду­мал Кузь­мич, - жал­ко хо­ро­ше­го че­ло­ве­ка. Пой­ду что ли, авось до­ро­гой и от­го­во­рю. А мо­жет, не так стра­шен чёрт, как его ма­лю­ют. Сам-то я на этом Мо­гиль­ном мы­су не был, ста­ри­ки бая­ли».

Со­бра­лись, по­шли. На­шли! Дей­ст­ви­тель­но, всё за­во­лок­ло ту­ма­ном. Ме­сто мрач­ное, жут­кое. Идёшь и спи­ной чув­ст­ву­ешь, что на­блю­да­ет за то­бой кто-то. Обер­нёшь­ся, ни­ко­го! Ино­гда вдруг огонь­ки про­бе­гут. Не ус­пе­ешь рас­смот­реть, уже по­гас­ли. Тень про­мельк­нёт, вро­де че­ло­век, вро­де нет. И ти­ши­на! Мёрт­вая ти­ши­на. Ни­че­го не бо­ял­ся Кузь­мич, на мед­ве­дя хо­дил в оди­ноч­ку, ме­ся­ца­ми по тай­ге бро­дил. Там всё по­нят­но. А здесь? Яв­но кто-то есть, сле­дов нет, шо­ро­хов не слыш­но. Страх-то от­че­го? От не­по­нят­но­сти, не­из­вест­нос­ти! Свя­за­лись ве­рёв­кой на вся­кий слу­чай, од­но­го чер­ти по­та­щат, дру­гой удер­жит, вы­та­щит. Дош­ли до кам­ня, здо­ро­вый та­кой ва­лу­ни­ще, си­не­ва­то-се­рый. При­сло­нил­ся Вик­тор Сте­па­но­вич от­дох­нуть, ог­ля­деть­ся, пе­ре­ку­рить. Вдруг те­ни на­вис­ли, не ус­пел ни­че­го со­об­ра­зить, как про­ва­лил­ся внутрь кам­ня, слов­но в бер­ло­гу.

«Пы­тал­ся удер­жать за ве­рёв­ку, упёр­ся что бы­ло сил, ку­да там! А си­ла-то в ру­ках есть, пу­дов де­сять удер­жал бы за­про­сто. Так за ве­рёв­ку по­тя­ну­ло, что ку­да там! Ве­рёв­ку-то не от­пус­тил, не­го­же то­ва­ри­ща бро­сать. Так од­ной ве­рёв­кой свя­зан­ные и сю­да по­па­ли. Стран­ное ме­сто. Од­на­ко ни­че­го, обу­ст­рои­лись по­ма­лень­ку. Из­буш­ку со­ору­ди­ли. Жи­вём. Скуч­но толь­ко. Вро­де и не мёрт­вые, а вро­де и не жи­вые. Сте­па­ныч го­во­рит, на не­бо по­па­ли. Всё со­об­ра­жа­ет что-то, ри­су­ет. А я боль­ше по хо­зяй­ст­ву», - так по­том рас­ска­зы­вал Кузь­мич ре­бя­там свою ис­то­рию. Как ока­за­лось, Вик­тор Сте­па­но­вич по­нял, что они пре­вра­ти­лись в вол­но­вой па­кет. Не мог толь­ко по­нять, ка­ким об­ра­зом. По­бро­ди­ли, по­смот­ре­ли. Ви­де­ли ка­ких-то лю­дей из­да­ли. Хо­те­ли по­дой­ти, рас­спро­сить, те ис­чез­ли. Так и жи­ли, по­ка Прим не ус­та­но­вил с ни­ми те­ле­па­ти­че­ский кон­такт. Уди­ви­лись, ко­неч­но, но и об­ра­до­ва­лись. А тут и сам ось­ми­ног по­жа­ло­вал. По­шли ре­бят ис­кать. На­шли вот.

Кос­тя то­же рас­ска­зал свою ис­то­рию. Труд­нее все­го при­шлось Вио­ле. Ма­ло то­го, что ей при­шлось по­вто­рить всё сна­ча­ла, Вик­тор Сте­па­но­вич за­сы­пал её во­про­са­ми, один дру­го­го труд­нее. Его как био­хи­ми­ка, как гео­ло­га, на­ко­нец, про­сто как очень лю­бо­зна­тель­но­го че­ло­ве­ка, ин­те­ре­со­ва­ло всё. Бе­се­да дли­лась не­сколь­ко ча­сов. Уже Прим свер­нул­ся клу­боч­ком, ус­тав от днев­ных впе­чат­ле­ний, при­тих­ли Кос­тя и Кузь­мич, ду­мая о сво­ём, а де­воч­ка и учё­ный всё го­во­ри­ли и го­во­ри­ли.

БЛИЗ­НЕ­ЦЫ-АН­ТИ­ПО­ДЫ

Бе­се­да Вио­лы и Вик­то­ра Сте­па­но­ви­ча на­ко­нец за­кон­чи­лась.

- Те­перь мне хоть яс­но, как мы с Кузь­ми­чом по­па­ли сю­да, и яс­но, ку­да сю­да, - удов­ле­тво­рён­но по­тёр ру­ки учё­ный.

Кузь­мич, ус­лы­шав его сло­ва, ожи­вил­ся:

- Слышь, Сте­па­ныч, а как от­сю­да - ту­да, те­бе ещё не по­нят­но. По­ра бы уж. Ста­ру­ха, од­на­ко, за­жда­лась!

Вик­тор Сте­па­но­вич мол­ча по­ка­чал го­ло­вой. Он чув­ст­во­вал се­бя ви­но­ва­тым, что за­та­щил охот­ни­ка в эту Стра­ну эл­мов, но спо­со­ба вы­брать­ся он по­ка не знал.

- Лад­но, по­до­ж­дём. Мо­жет, че­го и при­ду­ма­ешь, - доб­ро­душ­но про­вор­чал про­вод­ник.

Вио­ла, ус­тав от дол­го­го раз­го­во­ра, под­се­ла к Кос­те. Кузь­мич, гля­нув на ре­бят, шеп­нул учё­но­му:

- Смот­ри, за­бол­тал дев­чон­ку-то, при­то­ми­лась. - По­том, по­мол­чав, спро­сил: - Они не брат ли с се­ст­рой?

- Нет, Кузь­мич, они ведь с раз­ных пла­нет. Да­же боль­ше из раз­ных ми­ров. А и прав­да, очень по­хо­жи, как близ­не­цы...

Про­из­не­ся эти сло­ва, Вик­тор Сте­па­но­вич вдруг за­мол­чал и за­ду­мал­ся. В го­ло­ве у не­го кру­ти­лась ка­кая-то важ­ная мысль, но он ни­как не мог пой­мать её за хвост.

Его вы­вел из за­дум­чи­во­сти Кос­тя.

- Вик­тор Сте­па­но­вич, вы мо­же­те мне как-ни­будь на­гляд­но объ­яс­нить, что вы по­ня­ли. Вио­ла рас­ска­зы­ва­ла мне, но у ме­ня всё это как-то не ук­ла­ды­ва­ет­ся в го­ло­ве. Мир - Стра­на эл­мов - ан­ти­мир. Двой­ни­ки по­че­му-то по­лу­ча­ют­ся.

- По­жа­луй­ста, Кос­тя. Да и ты, Кузь­мич, по­слу­шай, чтоб знал, что к че­му.

Вик­тор Сте­па­но­вич встал, про­шёл­ся взад-впе­рёд, как буд­то го­то­вил­ся про­чи­тать лек­цию пе­ред свои­ми сту­ден­та­ми.

- Пред­ставь­те се­бе, - на­чал он, - лист бу­ма­ги. То­гда с од­ной сто­ро­ны бу­дет мир, а с дру­гой - ан­ти­мир. Ан­ти - зна­чит про­ти­во­по­лож­ный.

- Здо­ро­во, - не удер­жал­ся Кос­тя. - Сра­зу всё по­нят­но! - под­толк­нул он Вио­лу лок­тем.

- Я не вол­шеб­ник, я ещё учусь, - не ос­та­лась та в дол­гу.

- Те­перь на­ри­су­ем с од­ной сто­ро­ны лис­та Зем­лю, а с дру­гой сто­ро­ны - Ирэ­ну, - про­дол­жал Вик­тор Сте­па­но­вич. - Они на­хо­дят­ся пря­мо друг на­про­тив дру­га. Зна­чит, это пла­не­ты-двой­ни­ки. Те­перь возь­мём игол­ку и про­ко­лем лист в не­сколь­ких мес­тах. Ос­тав­шие­ся от­вер­стия и есть - син­хро­тон­не­ли. Че­рез эти от­вер­стия мож­но по­пасть с од­ной сто­ро­ны лис­та на дру­гую, с од­ной пла­не­ты на дру­гую. Кузь­мич каш­ля­нул:

- А где же мы на­хо­дим­ся?

- А мы на­хо­дим­ся в са­мом лис­те. Это и на­зы­ва­ет­ся - Стра­на эл­мов! Те­перь о двой­ни­ках! Син­хро­тон­нель, ко­гда мы в не­го по­па­да­ем, уве­ли­чи­ва­ет на­шу си­лу, энер­гию в два раза. На об­рат­ном пу­ти двой­ни­ки с Ирэ­ны и из Стра­ны эл­мов, сли­ва­ясь вме­сте, от­да­ют энер­гию об­рат­но в тон­нель.

- Вро­де как сна­ча­ла взя­ли взай­мы, а по­том вер­ну­ли, - по­дал го­лос Кузь­мич.

- Вот-вот, - об­ра­до­вал­ся учё­ный, - очень мет­кое срав­не­ние. Но ес­ли ты за­хо­чешь уй­ти из Стра­ны эл­мов один, без сво­его двой­ни­ка, то будь добр, имей двой­ной за­пас энер­гии, что­бы бы­ло что от­дать в тон­не­ле. Ина­че он те­бя не вы­пус­тит!

- Те­перь мне всё по­нят­но, - уны­ло ска­зал Кос­тя, - но лег­че от это­го не ста­ло. Зна­чит, од­на на­де­ж­да на двой­ни­ков на Ирэ­не. Мо­жет, они су­ме­ют вы­брать­ся с Ирэ­ны.

- Не пи­щать, - шут­ли­во при­ка­зал ему Вик­тор Сте­па­но­вич. - Мы с Кузь­ми­чом из та­ких ли ещё пе­ре­дряг вы­пол­за­ли.

- Это же мой де­виз, - по­ве­се­лел Кос­тя. - А вы от­ку­да его знае­те?

- Ну, дру­жи­ще, что же, по-твое­му, мы «Пе­да­го­ги­че­скую по­эму» не чи­та­ли?

- По­ка­жи жем­чу­жи­ну, Прим, - вдруг об­ра­тил­ся Вик­тор Сте­па­но­вич к ось­ми­но­гу.

Прим за­пус­тил щу­паль­це в свой тай­ник и про­тя­нул учё­но­му ха­лио­ти­са. Тот взял и да­же, как маль­чиш­ка, при­сви­ст­нул от удив­ле­ния.

- Вот это кра­со­та! Ред­чай­шая жем­чу­жи­на, я ещё не ви­дел жем­чу­жи­ну «мор­ско­го уш­ка» та­ко­го цве­та и та­кой чис­той во­ды. По­доб­ная ра­ко­ви­на вдох­но­ви­ла од­на­ж­ды рус­ско­го ху­дож­ни­ка Вру­бе­ля на­пи­сать кар­ти­ну. Она так и на­зы­ва­ет­ся «Жем­чу­жи­на».

- Вик­тор Сте­па­но­вич, - вос­клик­ну­ла Вио­ла, - а есть что-ни­будь, че­го вы не знае­те. По-мо­ему, нет!

- Есть, ми­лая ба­рыш­ня, - шут­ли­во от­клик­нул­ся учё­ный. - Я по­ка не знаю, как вы­та­щить вас от­сю­да! Но, за­меть­те, я го­во­рю «по­ка не знаю».

- Вы мне чем-то на­по­ми­нае­те Жа­ка Па­га­не­ля, - до­ба­вил Кос­тя. - Тот то­же всё про всё знал.

- Да, Па­га­нель по рас­се­ян­но­сти в кар­ту Аме­ри­ки втис­нул Япо­нию, а я по рас­се­ян­но­сти за­брал­ся сам в Стра­ну эл­мов, да ещё и Кузь­ми­ча с со­бой при­хва­тил для ком­па­нии. Чем не Па­га­нель, - за­сме­ял­ся Вик­тор Сте­па­но­вич.

Он ещё раз по­кру­тил ра­ко­ви­ну.

- Жем­чуг, по рус­ским по­верь­ям, при­но­сит ра­дость и бла­го­твор­но влия­ет на здо­ро­вье. Жи­вой ка­ме­шек. Пря­мо-та­ки вол­шеб­ный!'

Вик­тор Сте­па­но­вич вер­нул ха­лио­ти­са При­му.

- Бе­ре­ги его. Чув­ст­вую, этот ка­мень нам ещё при­го­дит­ся: Кста­ти, а как ты уго­дил в тон­нель.

Прим пе­ре­ска­зал то, что он уже со­об­щал ре­бя­там.

- Да, уго­дил из ог­ня да в по­лы­мя.

Учё­ный за­ду­мал­ся. Не да­ва­лось что-то очень важ­ное. «Кузь­мич го­во­рил, ре­бя­та по­хо­жи. Их - двое. Двой­ная энер­гия нуж­на, что­бы вер­нуть­ся че­рез син­хро­тон­нель. Уже те­п­ло! Пред­по­ло­жим, что Кос­тя и Вио­ла од­но­вре­мен­но по­па­ли в син­хро­тон­нель с раз­ных сто­рон. Кос­тя про­ско­чил на Ирэ­ну, Вио­ла - на Зем­лю. В Стра­не эл­мов ока­за­лись их двой­ни­ки. По­че­му бы не сде­лать шах­мат­ную ро­ки­ров­ку, по­ме­нять их мес­та­ми. Кос­тю-ко­ро­ля - на Зем­лю, Вио­лу-ла­дью - на Ирэ­ну. Из Стра­ны эл­мов оба при этом ис­че­за­ют. Двой­ная энер­гия есть, син­хро­тон­нель про­пус­тит. Что ме­ша­ет? Не­боль­шая раз­но­вре­мен­ность по­па­да­ния в Стра­ну эл­мов! Что за это вре­мя у них из­ме­ни­лось? Не­мно­го из­ме­нил­ся био­хи­ми­че­ский со­став. Что мож­но сде­лать? Жем­чу­жи­на! За её счёт вы­ров­нять био­хи­ми­че­ский со­став ор­га­низ­мов. Что ж, в дан­ном слу­чае мо­жет древ­ние и ока­жут­ся пра­вы. Как там? Жем­чуг спо­соб­ст­ву­ет дол­го­ле­тию, бла­го­твор­но влия­ет на здо­ро­вье, уси­ли­ва­ет при­род­ное те­п­ло, - ус­мех­нул­ся про се­бя Вик­тор Сте­па­но­вич. - Нуж­но по­про­бо­вать! Это един­ст­вен­ный шанс для ре­бят вы­брать­ся от­сю­да. Для на­ча­ла сле­ду­ет вер­нуть­ся на то ме­сто, где они встре­ти­лись, по­бли­же к син­хро­тон­не­лю. При­дёт­ся те­бе, Прим, всё-та­ки рас­стать­ся с жем­чу­жи­ной. Да, а что с ней бу­дет? Ве­ро­ят­но, она рас­ко­лет­ся по­по­лам. Ну, для та­ко­го де­ла, я ду­маю, ни­ка­ких дра­го­цен­но­стей не жаль!»

ШПИО­НЫ

Вик­тор и Алек­сей, так пред­ста­ви­лись Кос­те мас­са­ры, дол­го бре­ли мол­ча по ок­раи­не Стра­ны эл­мов. На­ко­нец они за­мед­ли­ли шаг, ос­та­но­ви­лись и по­смот­ре­ли друг на дру­га с не­до­уме­ни­ем.

- Ку­да это мы идём? - спро­сил Вик­тор.

Алек­сей мол­ча по­жал пле­ча­ми.

- Мы встре­ти­ли ре­бят, они на­ча­ли рас­ска­зы­вать про наш вихрь... - стал вслух вспо­ми­нать Вик­тор.

Алек­сей хму­ро улыб­нул­ся.

- ...Маль­чиш­ка-зем­ля­нин толь­ко упо­мя­нул что-то ин­те­рес­ное про ось­ми­но­га, как со­рвал­ся с мес­та и ку­да-то по­шёл. Мне ка­жет­ся, он нас рас­ку­сил...

- Не он, дев­чон­ка с Ирэ­ны, - воз­ра­зил спут­ник.

- Мо­жет быть, и дев­чон­ка! - со­гла­сил­ся Вик­тор. - Очень по­доз­ри­тель­но она нас раз­гля­ды­ва­ла. Вид­но, ей при­хо­ди­лось иметь с на­ми де­ло. Но пер­вым ушёл всё-та­ки па­рень! Но по­че­му же мы их не ос­та­но­ви­ли?

- Про­кля­тый ось­ми­ног! На­вер­но, гип­ноз... - вы­ска­зал пред­по­ло­же­ние Алек­сей.

- По­жа­луй! Не нра­вит­ся мне эта ком­па­ния. За ни­ми ну­жен глаз да глаз. Мне ка­жет­ся, здесь кро­ет­ся что-то не очень бла­го­при­ят­ное для мас­са­ров. Ты пом­нишь, ка­кая на­ша ос­нов­ная за­да­ча?

- Ко­неч­но!

Мас­са­ры долж­ны сле­дить за все­ми зем­ля­на­ми-эл­ма­ми. Ведь за ка­ж­дым из них сто­ит зем­ля­нин-двой­ник, ав­то­ма­ти­че­ски ока­зы­ваю­щий­ся на Ирэ­не. В этих-то двой­ни­ках и за­клю­ча­лась глав­ная опас­ность. Ка­ж­дый зем­ля­нин, ко­то­рый слу­чай­но ока­зы­вал­ся на Ирэ­не, не мог при­нять нор­маль­ный че­ло­ве­че­ский об­лик, а ста­но­вил­ся фан­то­мом, че­ло­ве­ком-не­ви­дим­кой, или, по­про­сту, при­ви­де­ни­ем. Бо­роть­ся с ни­ми бы­ло чрез­вы­чай­но труд­но. Фан­то­мы мог­ли бу­к­валь­но всё: поч­ти мгно­вен­но пе­ре­ме­щать­ся в про­стран­ст­ве, пе­ре­во­пло­щать­ся в лю­бой пред­мет или лю­бое су­ще­ст­во, об­ла­да­ли ог­ром­ной энер­ги­ей.

С ог­ром­ным тру­дом уда­лось соз­дать сис­те­му, не по­зво­ляю­щую фан­то­мам по­па­дать в син­хро­тон­не­ли на Ирэ­не и воз­вра­щать­ся до­мой, на Зем­лю. Ведь в этом слу­чае зем­ля­нам ста­ло бы из­вест­но про су­ще­ст­во­ва­ние ка­на­лов ме­ж­ду пла­не­та­ми и ино­пла­нет­ных баз на Зем­ле. Бы­ло бы про­ще, ко­неч­но, пре­дот­вра­тить по­па­да­ние зем­лян на Ирэ­ну. Но ино­гда за­щи­та не сра­ба­ты­ва­ла.

- Толь­ко ещё не хва­та­ло нам ось­ми­но­га-гип­но­ти­зё­ра, - про­вор­чал Алек­сей. - Да­вай ис­кать, уз­на­ем, что они за­мыш­ля­ют!

Ска­зать бы­ло го­раз­до про­ще, чем сде­лать. Им при­шлось вер­нуть­ся к мес­ту встре­чи с зем­ля­на­ми, об­ша­рить всю ок­ру­гу, что за­ня­ло уй­му вре­ме­ни. На их сча­стье, зем­ля­не, уве­рен­ные, что При­му уда­лось оду­ра­чить мас­са­ров, нис­коль­ко не мас­ки­ро­ва­лись.

При­бли­жать­ся к зем­ля­нам бы­ло опас­но: у ось­ми­но­га нюх не ху­же, чем у охот­ничь­ей со­ба­ки. Ес­ли он об­на­ру­жит по­сто­рон­них, то за­про­сто мо­жет от­пра­вить их, как го­во­рят на Зем­ле, ку­да Ма­кар те­лят не го­нял. Прав­да, за всё вре­мя пре­бы­ва­ния на Зем­ле мас­са­ры так и не по­ня­ли, где это ме­сто, но бы­ло яс­но, что путь не­близ­кий.

По­это­му мас­са­ры, по­кру­жив не­мно­го во­круг зем­лян на безо­пас­ном рас­стоя­нии, спря­та­лись за боль­шой ка­мен­ной пли­той, ис­пещ­рён­ной ка­ки­ми-то зна­ка­ми и ри­сун­ка­ми. От­сю­да, на­во­ст­рив слух, они смог­ли да­же ра­зо­брать от­дель­ные сло­ва.

- Стран­ные лю­ди эти зем­ля­не. Вро­де на­ших ви­тан­тов, - за­ме­тил Вик­тор.

Од­на­ко, ко­гда ре­бя­та ок­ру­жи­ли зем­ля­ни­на, мас­са­ры опять на­сто­ро­жи­лись.

- Да­вай по­до­дви­нем ка­мень по­бли­же к ним, - пред­ло­жил Вик­тор, - Я ду­маю, он дос­та­точ­но мас­сив­ный, что­бы за­глу­шить на­ши вол­ны. На­де­юсь, что ось­ми­ног нас не об­на­ру­жит.

Алек­сей мол­ча ух­ва­тил­ся за край кам­ня, Вик­тор взял­ся с дру­гой сто­ро­ны. Они очень ос­то­рож­но, по мил­ли­мет­ру, дви­га­ли его пе­ред со­бой. Ес­ли кто-то и по­смот­рел бы в их сто­ро­ну, то не за­ме­тил бы, что ка­мень ма­ло-по­ма­лу пе­ре­ме­ща­ет­ся в сто­ро­ну зем­лян.

Че­рез не­ко­то­рое вре­мя сло­ва ста­ли бо­лее раз­бор­чи­вы­ми.

- Чи­та­ют сти­хи! - фырк­нул Алек­сей.

- По­хо­же, что у них се­го­дня ли­те­ра­тур­ный ве­чер, - под­дер­жал его Вик­тор. - На­до же чем-то за­нять вре­мя. А его у зем­лян столь­ко, что хва­тит на при­лич­ное со­б­ра­ние со­чи­не­ний. На­до по­ла­гать, на­ши ре­бя­та на Ирэ­не не по­зво­лят им улиз­нуть!

- Пе­ре­стань бол­тать, ус­лы­шат, - пре­ду­пре­дил Алек­сей.

- А, им не до то­го. Ко­гда птич­ки по­ют, хищ­ни­ки мо­гут не опа­сать­ся! Я ду­маю, мы здесь на­дол­го за­стря­ли, - воз­ра­зил Вик­тор.

Ка­ко­во же бы­ло их удив­ле­ние, ко­гда, вы­гля­нув из-за кам­ня в оче­ред­ной раз, они уви­де­ли вда­ле­ке спи­ны уда­ляю­щих­ся лю­дей и ось­ми­но­га, про­вор­но пе­ре­би­раю­ще­го щу­паль­ца­ми.

- Эх ты, хищ­ник! Чуть не упус­ти­ли, - уко­рил при­яте­ля Алек­сей.

«Ку­да же они на­пра­ви­лись?» - за­ду­ма­лись мас­са­ры.

Мас­са­ры по­сле­до­ва­ли за ухо­дя­щей груп­пой. Ме­ст­ность бы­ла от­кры­той, и они не мог­ли рас­стать­ся со сво­им кам­нем, ко­то­рый, при­знать­ся, им уже из­ряд­но на­до­ел. Ос­та­вить ка­мень и обой­ти сто­ро­ной? Но мас­са­ры не зна­ли, ку­да ве­дёт ось­ми­ног лю­дей!

- Не мог­ли вы­брать ка­мень по­лег­че, - вор­чал Вик­тор. - Я не на­ни­мал­ся тас­кать за со­бой па­мят­ник.

Алек­сей мол­ча тол­кал пли­ту пе­ред со­бой, но по вы­ра­же­нию его ли­ца бы­ло за­мет­но, что ему то­же до чёр­ти­ков на­дое­ло ра­бо­тать улит­кой.

К сча­стью для мас­са­ров, путь ока­зал­ся не очень дол­гим. Зем­ля­не ос­та­но­ви­лись на по­лян­ке воз­ле ка­ко­го-то стран­но­го со­ору­же­ния с на­столь­ной лам­пой на­вер­ху.

- Ес­ли бы не лам­па, я го­тов был по­кля­сть­ся, что это со­ба­чья буд­ка, - про­шеп­тал Вик­тор.

За­ме­тив, что ось­ми­ног за­брал­ся в буд­ку, мас­са­ры под при­кры­ти­ем ка­мен­ной пли­ты по­доб­ра­лись к по­лян­ке вплот­ную.

Они за­ме­ти­ли, что один из зем­лян что-то про­тя­нул ре­бя­там, но не смог­ли ра­зо­брать, что имен­но. Пред­мет тот­час ис­чез в ру­ках маль­чи­ка и ирэн­ки, сло­жен­ных ло­доч­ка­ми, как буд­то они обе­ре­га­ли от вет­ра ого­нёк.

- Опять про­зе­ва­ли, - про­вор­чал Алек­сей. - На­вер­но, это и есть та­ин­ст­вен­ный ха­лио­тис!

В это вре­мя один из зем­лян на­пра­вил­ся пря­мо к буд­ке ось­ми­но­га. Мас­са­ры за­таи­лись: им по­ка­за­лось, что их убе­жи­ще об­на­ру­же­но. Од­на­ко зем­ля­нин ос­та­но­вил­ся ря­дом и о чём-то по­шеп­тал­ся с ось­ми­но­гом. Но слов ра­зо­брать не уда­лось. По­том зем­ля­нин ото­шёл, пе­ре­го­во­рил с то­ва­ри­щем, ко­то­рый тот­час ку­да-то на­пра­вил­ся, ог­ля­ды­ва­ясь по сто­ро­нам.

Мас­са­ры бу­к­валь­но вда­ви­лись в зем­лю на по­ля­не и на­кры­лись свер­ху пли­той.

- Ну вот, те­перь со­всем как в скле­пе, - не удер­жал­ся Вик­тор.

Вы­ждав не­мно­го, мас­са­ры ре­ши­ли опять вы­гля­нуть на­ру­жу.

- Мед­лить боль­ше нель­зя! - ре­ши­тель­но вы­ска­зал­ся Вик­тор. - Они яв­но что-то за­ду­ма­ли. Прав­да, до сих пор ни­ко­му не уда­ва­лось уд­рать из Стра­ны эл­мов, но до сих пор нам не по­па­дал­ся ни ось­ми­ног-те­ле­пат, ни этот за­га­доч­ный ха­лио­тис. Я пред­ла­гаю по ко­ман­де «Раз, два, три» сбро­сить эту про­кля­тую пли­ту и на­пасть на ре­бят. И ха­лио­тис - наш!

Алек­сей кив­ком под­твер­дил со­гла­сие с пла­ном Вик­то­ра.

«Раз, два, три!» - про­шеп­тал Вик­тор, и они изо всех сил от­толк­ну­ли пли­ту в сто­ро­ну. Вер­нее ска­зать, хо­те­ли от­толк­нуть! По­то­му что она да­же не ше­вель­ну­лась.

- Про­кля­тие! - про­ши­пел Алек­сей. - Или мы со­всем обес­си­ле­ли, тас­ка­ясь це­лый день с этим ка­меш­ком, или его свер­ху кто-то дер­жит!

Вик­тор вспом­нил про вто­ро­го зем­ля­ни­на, ко­то­рый ку­да-то по­шёл.

- Зна­чит, он нас за­ме­тил, обо­шёл кру­гом и дер­жит пли­ту сво­ей вол­но­вой си­лой, - по­нял мас­сар. - Су­дя по со­лид­ной фи­гу­ре, его вол­но­вая мас­са ни­чуть не мень­ше этой пли­ты. Хо­ро­шо хоть, что мы в Стра­не эл­мов, а то бы мы здо­ро­во сэ­ко­но­ми­ли на соб­ст­вен­ных по­хо­ро­нах, - мрач­но по­шу­тил Алек­сей. - По­ра смы­вать­ся!

Они на­ча­ли пе­ре­рас­пре­де­лять энер­гию сво­их волн, по­сте­пен­но, как змеи, вы­пол­зая из-под кам­ня.

Ко­гда мас­са­ры вновь об­ре­ли свой при­выч­ный вид, то ус­пе­ли толь­ко за­ме­тить ог­ром­но­го ма­ли­но­во-крас­но­го ось­ми­но­га. Ре­бя­та же слов­но рас­тво­ри­лись в воз­ду­хе.

И тут им не­стер­пи­мо за­хо­те­лось до­мой. Не го­во­ря ни сло­ва, мас­са­ры по­вер­ну­лись спи­ной к став­шим вдруг для них без­раз­лич­ны­ми зем­ля­нам и за­ша­га­ли в свое убе­жи­ще, где обыч­но про­во­ди­ли своё сво­бод­ное от слеж­ки за жи­те­ля­ми Стра­ны эл­мов вре­мя.

Ко­гда мас­са­ры на­ко­нец при­шли в се­бя, то по­ня­ли, что опять по­па­ли под дей­ст­вие гип­но­за ось­ми­но­га.

- Ес­ли бы не этот зем­ля­нин, ко­то­рый, как снег на го­ло­ву, сва­лил­ся на наш ка­мень, ха­лио­тис был бы в на­ших ру­ках, - вор­чал Вик­тор.

- И птич­ки то­же, - съяз­вил Алек­сей, - ес­ли бы ты не стро­ил из се­бя ве­ли­ко­го хищ­ни­ка. Те­перь нам ос­та­ёт­ся по­мал­ки­вать, что­бы не дос­та­лось от на­чаль­ст­ва на оре­хи! Так и до­го­во­рим­ся!

ЕСТЬ КОН­ТАКТ!

Все по­пыт­ки ра­ме­рий­цев при­влечь к се­бе вни­ма­ние оби­та­те­лей не­дос­туп­но­го для них ми­ра ока­за­лись тщет­ны­ми. Они да­же не мог­ли ра­зо­брать слов, ко­то­ры­ми те об­ме­ни­ва­лись. На­де­ж­да поя­ви­лась, ко­гда ось­ми­ног при по­мо­щи те­ле­па­ти­че­ской свя­зи по­про­сил зем­лян Стра­ны эл­мов по­мочь маль­чи­ку, по­пав­ше­му в бе­ду.

До сих пор о всех про­ис­хо­дя­щих со­бы­ти­ях они мог­ли толь­ко стро­ить до­гад­ки. Так, Иль­сор по­нял, что всех, ко­го они ви­дят, мож­но раз­де­лить на две груп­пы: зем­ля­не и пред­ста­ви­те­ли ка­кой-то дру­гой пла­не­ты. Мо­жет, де­воч­ка - из ан­ти­ми­ра? То­гда ста­но­вит­ся яс­ным, по­че­му так не­про­ни­цае­ма эта пе­ре­го­род­ка! Ина­че про­изо­шел бы взрыв, унич­то­жив­ший оба тон­не­ля. Но то­гда как мо­гут на­хо­дить­ся вме­сте зем­ля­не и жи­те­ли ан­ти­ми­ра? Здесь бы­ло над чем по­раз­мыс­лить!

Иль­сор по­де­лил­ся свои­ми со­об­ра­же­ния­ми с Кау-Ру­ком.

- По­хо­же, что вы­брать­ся из то­го тон­не­ля, не­про­сто. Стар­ший зем­ля­нин на­шёл ка­кой-то спо­соб вер­нуть ре­бят по до­мам.

Сре­ди ино­пла­не­тян есть груп­пи­ров­ки, доб­ро­же­ла­тель­но и вра­ж­деб­но от­но­ся­щие­ся к зем­ля­нам. По­это­му двое ино­пла­не­тян сле­дят за зем­ля­на­ми и сво­ей де­воч­кой с це­лью по­ме­шать им.

Где-то на Зем­ле есть вход в тон­нель, свя­зы­ваю­щий её с пла­не­той ан­ти­ми­ра. Зем­ля­не долж­ны уз­нать об этом. Мы долж­ны рас­ска­зать обо всём Кри­су из Кан­за­са!

«Где же ис­кать этот вход? - за­ду­мал­ся Иль­сор. - При­сут­ст­вие ось­ми­но­га под­ска­зы­ва­ет нам, что он мо­жет на­хо­дить­ся в од­ном из мо­рей или океа­нов, где во­дят­ся эти жи­вот­ные. При ог­ром­ной пло­ща­ди зем­но­го Ми­ро­во­го океа­на най­ти вход в тон­нель на­мно­го труд­нее, чем игол­ку в сто­ге се­на. С дру­гой сто­ро­ны, ма­ло­ве­ро­ят­но, что зем­ля­не и ось­ми­ног про­ник­ли в тон­нель че­рез один и тот же вход. Зна­чит, есть ещё один или не­сколь­ко, на­хо­дя­щих­ся на су­ше».

А со­бы­тия за пе­ре­го­род­кой раз­ви­ва­лись сво­им че­ре­дом. Ра­ме­рий­цы ви­де­ли, что двое ино­пла­не­тян сле­дят за зем­ля­на­ми, де­воч­кой и ось­ми­но­гом, но вы­ну­ж­де­ны бы­ли ос­та­вать­ся лишь сто­рон­ни­ми на­блю­да­те­ля­ми, не имея воз­мож­но­сти по­дать ка­кой-ни­будь пре­ду­пре­ж­даю­щий знак.

Их сим­па­тии бы­ли на сто­ро­не зем­лян.

Труд­но си­деть сло­жа ру­ки, ко­гда дру­зья в бе­де! Штур­ман, ли­хо­ра­доч­но пе­ре­би­раю­щий в го­ло­ве все воз­мож­ные и не­воз­мож­ные спо­со­бы свя­зи с зем­ля­на­ми, вдруг вспом­нил о сво­их гип­но­ти­че­ских спо­соб­но­стях.

Прав­да, он поль­зо­вал­ся ими весь­ма не­охот­но, а по­сле по­след­них со­бы­тий на Ра­ме­рии, ко­то­рые при­ве­ли к ос­во­бо­ж­де­нию ар­за­ков, за­бро­сил и ду­мать о гип­но­зе.

«Не по­про­бо­вать ли мне ус­та­но­вить те­ле­па­ти­че­ский кон­такт с ось­ми­но­гом, - раз­мыш­лял Кау-Рук. - Ведь ес­ли до нас до­хо­дят сиг­на­лы от не­го, то, мо­жет быть, дой­дут и от нас до не­го»

Он счёл не­об­хо­ди­мым рас­ска­зать о сво­ём пла­не ар­за­ку. Тот не­мед­лен­но одоб­рил идею. Прав­да, у не­го воз­ник­ли со­мне­ния по по­во­ду, смо­жет ли мен­вит при­нять от­вет­ный сиг­нал.

- Да ведь мы с то­бой - иде­аль­ная па­ра! - вос­клик­нул штур­ман. - Я бу­ду ра­бо­тать пе­ре­дат­чи­ком, а ты, как об­ла­даю­щий по­вы­шен­ной чув­ст­ви­тель­но­стью к гип­но­зу, - при­ём­ни­ком. На­ко­нец-то на­ши преж­ние не­дос­тат­ки, ко­то­рые в своё вре­мя при­ве­ли к раз­до­ру на Ра­ме­рии, по­слу­жат нам на поль­зу.

На том и по­ре­ши­ли.

- Раз, два, три, че­ты­ре, пять - на­чи­наю те­ле­пать! - по­шу­тил мен­вит, пы­та­ясь скрыть ох­ва­тив­шее его вол­не­ние (а вдруг не по­лу­чит­ся?).

Он со­сре­до­то­чил­ся и по­слал мыс­лен­ный им­пульс в сто­ро­ну ось­ми­но­га.

Эф­фект пре­взо­шёл ожи­да­ние. Ось­ми­ног, вы­гля­ды­ваю­щий из ка­ми­на, встре­пе­нул­ся, на­пряг­ся и за­мер.

Ра­ме­рий­цам по­мо­га­ло и то, что они мог­ли ви­деть вто­рую сто­ро­ну, уча­ст­вую­щую в кон­так­те, по­это­му не нуж­но бы­ло ждать от­ве­та, что­бы убе­дить­ся в на­ли­чии свя­зи. Оба об­лег­чён­но вздох­ну­ли: пе­ри­од пас­сив­но­го на­блю­де­ния и вы­ну­ж­ден­но­го без­дей­ст­вия кон­чил­ся.

Кау-Рук по­про­сил ось­ми­но­га не по­да­вать ви­да, что у не­го поя­ви­лись ещё од­ни со­бе­сед­ни­ки, пре­ду­пре­дил о слеж­ке со сто­ро­ны ино­пла­не­тян и ко­рот­ко объ­яс­нил, кто они та­кие и как от­но­сят­ся к зем­ля­нам.

Ра­ме­рий­цы уви­де­ли, как на зов ось­ми­но­га к не­му по­до­шёл стар­ший зем­ля­нин (так они ме­ж­ду со­бой на­зы­ва­ли Вик­то­ра Сте­па­но­ви­ча). Ось­ми­ног и че­ло­век об­ме­ня­лись не­сколь­ки­ми фра­за­ми, по­сле че­го Иль­сор при­нял ко­рот­кое со­об­ще­ние, что ме­ры про­тив шпио­нов-мас­са­ров бу­дут при­ня­ты.

Вско­ре по­сле это­го от груп­пы зем­лян от­де­лил­ся один че­ло­век и на­пра­вил­ся в сто­ро­ну, про­ти­во­по­лож­ную той, где на­хо­ди­лись мас­са­ры.

«Для от­во­да глаз, что­бы ни­че­го не за­по­доз­ри­ли», - по­ня­ли ра­ме­рий­цы.

А Иль­сор уже сно­ва при­ни­мал сиг­на­лы из то­го, став­ше­го дос­туп­ным хо­тя бы для те­ле­па­тии ми­ра.

Ось­ми­ног рас­ска­зы­вал о Стра­не эл­мов.

Иль­сор тут же всё пе­ре­ска­зы­вал Кау-Ру­ку. Они огор­чи­лись, уз­нав, ка­кая страш­ная опас­ность уг­ро­жа­ет Зем­ле.

Кау-Рук за­ме­тил, что от­лу­чив­ший­ся зем­ля­нин лов­ко пой­мал мас­сар­ских шпио­нов в их же на­блю­да­тель­ном пунк­те, при­да­вив ка­мен­ную пли­ту всей тя­же­стью сво­его гро­мад­но­го те­ла.

Прим пе­ре­дал прось­бу учё­но­го к маль­чи­ку со­об­щить зем­ля­нам о син­хро­тон­не­лях, о про­ис­ках мас­са­ров. Он рас­ска­зы­вал ра­ме­рий­цам о Вик­то­ре Сте­па­но­ви­че, о Кузь­ми­че и о се­бе. Он про­сил ра­ме­рий­цев по­мочь Кос­те в слу­чае не­уда­чи с воз­вра­ще­ни­ем на Зем­лю. Прим де­ли­кат­но на­мек­нул, что всем им здесь без Кос­ти и Вио­лы, без жем­чу­жи­ны ха­лио­ти­са бу­дет очень гру­ст­но.

Ра­ме­рий­цы обе­ща­ли сде­лать всё воз­мож­ное, что­бы по­мочь зем­ля­нам!

ВОЗ­ВРА­ЩЕ­НИЕ

Ре­бя­та, Прим и Кузь­мич с вол­не­ни­ем на­блю­да­ли за учё­ным, по­ни­мая, что от ре­зуль­та­тов его раз­мыш­ле­ний за­ви­сит их судь­ба, что он на­шёл ка­кую-то за­цеп­ку, ко­то­рая мо­жет по­мочь вы­брать­ся из этой стран­ной, ин­те­рес­ной, но всё-та­ки тюрь­мы.

По то­му, как ме­ня­лось ли­цо Вик­то­ра Сте­па­но­ви­ча, ста­но­вясь то серь­ёз­ным, то доб­ро­душ­но-улыб­чи­вым, то хму­рым, мож­но бы­ло су­дить, что шёл на­пря­жён­ный по­иск един­ст­вен­но воз­мож­но­го ре­ше­ния.

И всё-та­ки, ко­гда Вик­тор Сте­па­но­вич рез­ко по­вер­нул­ся к ним и ска­зал толь­ко од­но ко­рот­кое сло­во «На­шёл», - это бы­ло как гром сре­ди яс­но­го не­ба. Кос­тя в ду­ше не очень-то ве­рил, что уда­ст­ся вер­нуть­ся до­мой по­сле все­го то­го, о чём рас­ска­за­ла Вио­ла. Все вско­чи­ли с мес­та и об­сту­пи­ли учё­но­го. Тот, уп­ре­ж­дая го­то­вый по­сы­пать­ся на не­го град во­про­сов, ко­рот­ко из­ло­жил нить сво­их рас­су­ж­де­ний. Он не скры­вал, что опыт мо­жет не по­лу­чить­ся. Ведь всё ос­но­ва­но на схо­же­сти ре­бят и на­де­ж­де на вол­шеб­ное влия­ние жем­чу­жи­ны. Но по­пыт­ка - не пыт­ка, те­рять им всё рав­но не­че­го, а це­на по­пыт­ки - сво­бо­да. Прим мол­ча про­тя­нул Вик­то­ру Сте­па­но­ви­чу своё со­кро­ви­ще - жем­чу­жи­ну. «Вот на­стоя­щий друг, - по­ду­мал Кос­тя. - Ес­ли бы не ось­ми­ног, мы с Вио­лой не на­шли бы зем­лян, по­па­лись бы в ло­вуш­ку мас­са­ров и, на­ко­нец, не смог­ли бы вы­брать­ся из Стра­ны эл­мов».

У не­го как-то са­ми со­бой в го­ло­ве за­мель­ка­ли риф­мы, и он про­дек­ла­ми­ро­вал:

Ко­гда те­бе труд­но, ко­гда ты в бе­де,
Ты дру­га ищи, он по­мо­жет те­бе.
В бе­ду мы по­па­ли, но Прим нам по­мог.
Нет дру­га на­деж­нее, чем ось­ми­ног!

Прим был до­во­лен. Ему еще ни­кто ни­ко­гда не по­свя­щал сти­хов. Да и ко­му в океа­не это сде­лать!

- Кля­нусь ха­лио­ти­сом, ра­ди это­го стои­ло по­пасть в Стра­ну эл­мов, - вы­со­ко­пар­но зая­вил ось­ми­ног.

Вик­тор Сте­па­но­вич улыб­нул­ся и об­ра­тил­ся к ре­бя­там:

- Ну что, при­сту­пим к де­лу.

Кос­тя и Вио­ла с го­тов­но­стью за­ки­ва­ли го­ло­ва­ми, слов от вол­не­ния они уже не на­хо­ди­ли.

- Объ­яс­няю ва­шу за­да­чу. Вы долж­ны встать друг на­про­тив дру­га, взять­ся за ру­ки, сло­жить их вме­сте и за­жать сло­жен­ны­ми ло­доч­кой ру­ка­ми жем­чу­жи­ну. При этом изо всех сил ду­май­те толь­ко о том, что хо­ти­те вер­нуть­ся до­мой.

Вик­тор Сте­па­но­вич про­тя­нул ре­бя­там жем­чу­жи­ну ха­лио­ти­са, по­до­шёл к При­му и о чём-то дол­го с ним шеп­тал­ся, так что­бы Кос­тя и Вио­ла их не слы­ша­ли. Тут-то он и уз­нал о кон­так­те с ра­ме­рий­ца­ми. Для боль­ше­го эф­фек­та бы­ло ре­ше­но при­ме­нить гип­ноз, ко­то­рым вла­дел ось­ми­ног и ра­ме­ри­ец. По ко­ман­де - взма­ху ру­ки учё­но­го - Прим и штур­ман долж­ны бы­ли мыс­лен­но пе­ре­дать ре­бя­там толь­ко од­но сло­во, «До­мой!», - но вло­жить в это сло­во всю свою си­лу. Пе­ред тем как ско­ман­до­вать, учё­ный по­бе­се­до­вал с Кос­тей, по­ру­чив ему рас­ска­зать всё, что он уз­нал от Вио­лы, че­ло­ве­ку, ад­рес ко­то­ро­го по­про­сил вы­учить наи­зусть. Тот не­сколь­ко раз по­вто­рил ад­рес про се­бя, по­ка не убе­дил­ся, что зна­ет его на­зу­бок, как свой соб­ст­вен­ный.

Вио­лу Вик­тор Сте­па­но­вич по­про­сил, ес­ли по­лу­чит­ся, най­ти на Ирэ­не сво­его двой­ни­ка и со­об­щить ему обо всём, что про­изош­ло в Стра­не эл­мов.

Как мы уже зна­ем, на­шлось де­ло и Кузь­ми­чу. Он дол­жен был не­за­мет­но под­кра­сть­ся к мас­са­рам сза­ди и по­ста­рать­ся обез­вре­дить или хо­тя бы от­влечь на вре­мя их вни­ма­ние.

Вик­тор Сте­па­но­вич опа­сал­ся, что мас­са­ры мо­гут до­га­дать­ся об их на­ме­ре­нии и по­ме­шать ре­бя­там вер­нуть­ся до­мой. По­это­му он не хо­тел, что­бы мас­са­ры рань­ше вре­ме­ни уз­на­ли об их по­бе­ге. Кро­ме то­го, не­же­ла­тель­но, что­бы они про­ве­да­ли и о воз­мож­но­стях жем­чу­га - клю­чи­ка к ко­до­во­му зам­ку син­хро­тон­не­ля.

На­ко­нец всё бы­ло го­то­во к экс­пе­ри­мен­ту, пре­ду­смот­ре­но вро­де всё, что толь­ко бы­ло в их си­лах пре­ду­смот­реть.

- По мес­там! - ско­ман­до­вал учё­ный.

Кузь­мич от­пра­вил­ся на раз­вед­ку. Прим вы­полз из гро­та и раз­дул­ся, рас­пра­вив щу­паль­ца и на­тя­нув ме­ж­ду ни­ми пе­ре­пон­ку до не­ве­ро­ят­ных раз­ме­ров. Бы­ло да­же не­по­нят­но, как та­кое боль­шое жи­вот­ное мо­жет по­мес­тить­ся в та­ком ма­лень­ком гро­те-ка­ми­не. Сей­час Прим стал по­хож на толь­ко что от­ли­тый Царь-ко­ло­кол, ко­то­рый ещё не ус­пел ос­тыть, но уже го­тов ма­ли­но­вым зво­ном опо­вес­тить ок­ру­гу о сво­ём ро­ж­де­нии. При­го­то­вил­ся и Кау-Рук.

Пе­ред тем, как ра­зой­тись по сво­им мес­там, все сер­деч­но по­про­ща­лись, ведь в слу­чае уда­чи они рас­ста­ва­лись, мо­жет быть, на­все­гда.

Кос­тя и Вио­ла осо­бен­но ост­ро ощу­ща­ли раз­лу­ку. Они так при­вык­ли друг к друж­ке за вре­мя пре­бы­ва­ния в Стра­не эл­мов, что и в са­мом де­ле чув­ст­во­ва­ли се­бя бра­том и се­ст­рой. Они взя­лись за ру­ки, за­жав в них жем­чу­жи­ну; серд­це у ка­ж­до­го би­лось так, что, ка­за­лось, бы­ло го­то­во вы­прыг­нуть из гру­ди.

Вик­тор Сте­па­но­вич, весь на­пряг­ший­ся, как стру­на, но внеш­не со­хра­няя спо­кой­ст­вие, взмах­нул ру­кой, да­вая сиг­нал При­му и штур­ма­ну. Те, вло­жив всю ду­шу и энер­гию, мыс­лен­но при­ка­за­ли ре­бя­там: «До­мой!»

Не про­изош­ло ни­че­го не­обык­но­вен­но­го: ни взры­ва, ни ура­ган­но­го вет­ра, ни зем­ле­тря­се­ния. Да­же ча­сы на ка­ми­не-гро­те не по­кач­ну­лись, ось­ми­ног-ко­ло­кол не ус­пел опасть и из­ме­нить ок­ра­ску, а учё­ный - опус­тить ру­ку, за­кон­чив взмах-ко­ман­ду, но Кос­тя и Вио­ла... ис­чез­ли! Вик­тор Сте­па­но­вич об­лег­чён­но вздох­нул и про­шеп­тал:

«Сча­ст­ли­во­го пу­ти, ре­бят­ки!»

ПРИ­ВИ­ДЕ­НИЯ ИЗ ЭЛ­МИН­ГА

ДОМ С ПРИ­ВИ­ДЕ­НИЯ­МИ

В осен­нюю дожд­ли­вую по­ру ирэн­цы Ви и Ол пред­по­чи­та­ли си­деть до­ма, вы­брав мес­теч­ко по­уют­ней. Са­мым при­вле­ка­тель­ным бы­ло, ко­неч­но, крес­ло у ка­ми­на. Оно та­кое боль­шое, что ни­че­го не сто­ит за­брать­ся на не­го с но­га­ми, свер­нуть­ся клу­боч­ком, а мож­но уст­ро­ить­ся и вдво­ём, ко­гда сов­па­да­ют сво­бод­ные ми­нут­ки, как, на­при­мер, се­го­дня.

- Здесь на­шёл­ся бы сво­бод­ный уго­лок и для Вио­лы, - на­чал бы­ло Ол, но при­ку­сил язык, вспом­нив, что на­ру­шил мол­ча­ли­вый уго­вор не вспо­ми­нать по­на­прас­ну про де­воч­ку, что­бы не рас­страи­вать друг дру­га.

Вио­ла, их доч­ка, ос­та­лась на Ба­зе, а они бы­ли вы­ну­ж­де­ны сроч­но вер­нуть­ся до­мой.

- Се­го­дня бу­дет ин­те­рес­ная пе­ре­да­ча по те­ле­ви­зо­ру, - про­мол­ви­ла, как бы не рас­слы­шав, Ви. - За­мок с при­ви­де­ния­ми!

- Сказ­ка для де­тей сред­не­го школь­но­го воз­рас­та, - за­сме­ял­ся Ол об­лег­чён­но, - не­мно­го ужа­са, чуть-чуть юмо­ра, а в кон­це кон­цов по­бе­ж­да­ет друж­ба.

- Ты уве­рен, что при­ви­де­ний не су­ще­ст­ву­ет? А эл­мы?!

- Есть, на­вер­но, ка­кие-то за­га­доч­ные и по­ка не­объ­яс­ни­мые яв­ле­ния. Но при­ви­де­ния... - Ол по­жал пле­ча­ми. - А эл­мы - это, ско­рее, не при­ви­де­ния, а ду­хи, ес­ли уж поль­зо­вать­ся по­тус­то­рон­ней тер­ми­но­ло­ги­ей... Хо­чешь, - хит­ро при­щу­рил­ся Ол, - я рас­ска­жу те­бе ста­рин­ную ирэн­скую бал­ла­ду:

Вот ис­то­рию ка­кую
Мне по­ве­дал ста­рый Ол:
Он од­на­ж­ды на­пря­мую
Но­чью клад­би­щем про­шёл.

- Бр-р-р, - по­ёжи­лась Ви. - Я бы умер­ла со стра­ха!

- Вот-вот, - за­сме­ял­ся Ол, - ты со­всем как тот при­ятель, ко­то­рый на спор по­шёл но­чью на клад­би­ще вбить оси­но­вый кол в мо­ги­лу вур­да­ла­ка, что­бы тот пе­ре­стал шас­тать по но­чам. Вбить-то вбил, со­брал­ся ухо­дить, а его кто-то сза­ди дер­жит. Дёр­нул­ся раз-дру­гой, ни­как! Ну и умер, бед­ня­га, со стра­ха. А ут­ром ока­за­лось, что он се­бе ко­лом по­лу паль­то при­бил к зем­ле!

- Пе­ре­стань, Ол, на ночь гля­дя стра­сти рас­ска­зы­вать, - по­про­си­ла Ви. - Я те­перь всю ночь не ус­ну!

- Весь страх - от не­зна­ния! - на­зи­да­тель­но-шут­ли­во под­нял вверх ука­за­тель­ный па­лец Ол.

Но Ви не раз­де­ля­ла уве­рен­но­сти му­жа. Ей все­гда ка­за­лось, что кро­ме то­го, что из­вест­но, есть ещё что-то, мо­жет быть, не ре­аль­но, но су­ще­ст­вую­щее.

За ок­ном мо­но­тон­но бор­мо­тал до­ж­дик, в со­тый раз пе­ре­ска­зы­вая ли­сть­ям свою не­за­мы­сло­ва­тую ис­то­рию о кру­го­во­ро­те во­ды в при­ро­де.

В ка­ми­не, ис­кус­ной ими­та­ции на­стоя­ще­го, с дро­ва­ми и ог­нём, как бы по­тре­ски­ва­ли су­чья, вспы­хи­ва­ли и гас­ли бли­ки. Из­ред­ка, в со­от­вет­ст­вии с за­ло­жен­ной в ком­пь­ю­тер про­грам­мой, ши­пе­ла во­да и по­яв­ля­лась струй­ка ды­ма, как буд­то от сы­рых ве­ток.

- Как там на­ша де­воч­ка? - не вы­дер­жа­ла и Ви. - Хо­ро­шо бы, ес­ли бы она бы­ла сей­час с на­ми!

Оба толь­ко вздох­ну­ли. Хо­тя им и рань­ше при­хо­ди­лось рас­ста­вать­ся, но на этот раз на ду­ше бы­ло осо­бен­но тре­вож­но. Впер­вые де­воч­ка ос­та­лась од­на на чу­жой да­лё­кой пла­не­те. И пер­вые дни им осо­бен­но не хва­та­ло Вио­лы. Ка­за­лось, что она где-то здесь, ря­дом.

В смеж­ной ком­на­те что-то звяк­ну­ло. Оба на­сто­ро­жи­лись. Что бы это мог­ло быть? Эта ком­на­та бы­ла дет­ской. Ка­ких толь­ко игр и иг­ру­шек там не бы­ло! Ком­на­та на­по­ми­на­ла му­зей дет­ских иг­ру­шек, из­го­тов­лен­ных из са­мых раз­лич­ных ма­те­риа­лов, - от кар­то­на и ма­те­рии до ме­тал­ла и пла­сти­ка; раз­но­об­раз­ных по прин­ци­пу дей­ст­вия - от на­дув­ных до управ­ляе­мых био­то­ка­ми; все­воз­мож­ных по сво­ему ви­ду - от про­стых сви­сту­лек до поч­ти на­стоя­щих, толь­ко ма­лень­ких кос­ми­че­ских ко­раб­лей. Лю­бой из ре­бят мог бы най­ти здесь та­кую иг­руш­ку, о ко­то­рой меч­тал всю жизнь.

Ол хо­тел бы­ло встать и пой­ти по­смот­реть, что там упа­ло, но пе­ре­ду­мал. Ма­ло ли что мо­жет зве­неть, сви­стеть и шу­меть в этом мир­ке за­вод­ных, поч­ти жи­вых иг­ру­шек. По­жа­луй, он бы не очень уди­вил­ся, ес­ли бы од­на из них сей­час во­шла, или вполз­ла, или вле­те­ла к ним и по­же­ла­ла спо­кой­ной но­чи.

Од­на­ко звук по­вто­рил­ся. „По­хо­же, кто-то рас­по­ло­жил­ся там, что­бы все­рь­ёз по­иг­рать на сво­бо­де, по­ка ни­кто из взрос­лых не ме­ша­ет!" - по­ду­мал Ол и под­нял­ся, по­тре­во­жив Ви.

- По­до­ж­ди, я с то­бой, - ух­ва­ти­лась она за ру­кав, - мне что-то не хо­чет­ся ос­та­вать­ся од­ной!

- Тру­сиш­ка, - улыб­нул­ся Ол, - по­смот­рел бы кто-ни­будь на кос­ми­че­ско­го вол­ка, не­од­но­крат­но по­бы­вав­ше­го в ан­ти­ми­ре, в до­маш­ней об­ста­нов­ке!

Они по­ти­хонь­ку, на цы­поч­ках, под­кра­лись к дет­ской. Дверь бес­шум­но от­во­ри­лась.

По­сре­ди хол­ла, по се­реб­ри­стым рель­сам дет­ской же­лез­ной до­ро­ги, по­сту­ки­вая на сты­ках и по­зва­ни­вая на стрел­ках, мчал по­езд. А во­круг, удоб­но рас­по­ло­жив­шись око­ло стан­ций и по­лу­стан­ков, си­де­ли, стоя­ли, ле­жа­ли иг­руш­ки, ме­ж­ду ко­то­ры­ми, ка­за­лось, нет ни­че­го об­ще­го, кро­ме раз­ве что же­ла­ния по­иг­рать. Там со­бра­лись и Стра­ши­ла из Изум­руд­но­го го­ро­да Вол­шеб­ной стра­ны, и ог­ром­ный ось­ми­ног, оби­таю­щий в глу­би­нах зем­но­го океа­на, кры­ла­тый дра­кон и вез­де­су­щая ам­фи­бия с Ирэ­ны, оди­на­ко­во сво­бод­но чув­ст­вую­щая се­бя и в во­де, и в воз­ду­хе.

- При­вет, ре­бя­та, вы хо­ро­шо уст­рои­лись! - толь­ко и смог про­из­не­сти до­нель­зя изум­лён­ный Ол. - Не возь­мё­те ли и нас в ком­па­нию?

Он ожи­дал все­го, что угод­но: сей­час же все раз­бе­гут­ся по уг­лам, веж­ли­во по­здо­ро­ва­ют­ся, мо­жет быть, да­же за­хо­тят уку­сить.

Но в от­вет - ни зву­ка. Ни­кто не по­вер­нул го­ло­вы, не про­тя­нул ла­пы, не ойк­нул. Толь­ко по­езд, звяк­нув по­след­ний раз, не­хо­тя ос­та­но­вил­ся у во­кза­ла.

- Они не хо­тят с на­ми во­дить­ся! - в преж­ней шут­ли­вой фор­ме про­дол­жал Ол, об­ра­ща­ясь к Ви.

Это был един­ст­вен­ный спо­соб дать ей прий­ти в се­бя, сде­лать вид, что нет ни­че­го стран­но­го в той кар­ти­не, ко­то­рую они за­ста­ли в дет­ской. По­ду­ма­ешь, иг­руш­ки со­бра­лись по­иг­рать в же­лез­ную до­ро­гу, на то они и иг­руш­ки.

- Здесь есть кто-ни­будь? - гром­ко спро­сил Ол.

Опять ни­кто не от­ве­тил. Ол и Ви обош­ли всю ком­на­ту, но ни­ко­го не об­на­ру­жи­ли.

- По­про­бу­ем ещё ра­зок! - пред­ло­жи­ла Ви, прав­да, без на­де­ж­ды на ус­пех.

Они по­про­бо­ва­ли, сей­час уже бо­лее тща­тель­но, об­на­ру­жить ма­лень­ко­го плу­тиш­ку. Пе­ре­во­ро­ши­ли все гру­ды иг­ру­шек, пе­ре­дви­ну­ли все сто­ли­ки и шкаф­чи­ки. Бес­по­лез­но! Ни­ко­го не бы­ло. Ос­та­ва­лось пред­по­ло­жить, что же­лез­ная до­ро­га сра­бо­та­ла слу­чай­но.

Че­рез не­ко­то­рое вре­мя в дет­ской опять раз­дал­ся зво­нок. Ол ос­мот­рел ком­на­ту. Там всё ос­та­ва­лось как пре­ж­де. Иг­руш­ки си­де­ли по сво­им мес­там, по­езд мчал­ся по кру­гу. Ол взгля­нул на сен­сор­ный вы­клю­ча­тель, ко­то­рый по­зво­лял при­кос­но­ве­ни­ем паль­цев управ­лять же­лез­ной до­ро­гой и ви­сел на шну­ре над ней, не­мно­го сбо­ку, что­бы мож­но бы­ло ре­гу­ли­ро­вать дви­же­ние, си­дя ря­дом с до­ро­гой.

Вы­клю­ча­тель рас­ка­чи­вал­ся на шну­ре, как буд­то его толь­ко что вы­пус­ти­ли из рук.

Ол ос­мот­рел­ся во­круг и, не най­дя ни­че­го по­доз­ри­тель­но­го, пе­ре­вел взгляд на Ви. Зу­бы ее сту­ча­ли. Са­ма она то­же слег­ка вздра­ги­ва­ла, но в це­лом дер­жа­лась мо­лод­цом.

Ол про­тя­нул ру­ку, что­бы по­гла­дить Ви по го­ло­ве. Ме­ж­ду паль­ца­ми и во­ло­са­ми про­ско­чи­ли ис­кры.

- Да ты на­элек­три­зо­ва­на, как ша­ро­вая мол­ния, - за­ме­тил Ол. - Смот­ри, как бы нам не уст­ро­ить по­жар.

От его спо­кой­но­го го­ло­са зу­бы Ви на­ко­нец пе­ре­ста­ли сту­чать, как кас­тань­е­ты.

Вдруг Ви дёр­ну­ла му­жа за ру­кав и при­ло­жи­ла па­лец к гу­бам:

- Ти­ше! В гос­ти­ной кто-то есть!

Они на цы­поч­ках про­бра­лись че­рез холл к две­рям гос­ти­ной.

Ол ос­то­рож­но при­от­крыл дверь.

В гос­ти­ной спо­ри­ли двое: боль­шое крес­ло и мяг­кий гос­ти­ный стул. Они при­дви­ну­лись поч­ти вплот­ную друг к дру­гу, ка­са­ясь под­ло­кот­ни­ка­ми, по­ка­чи­ва­лись, по­скри­пы­ва­ли, про­ми­на­лись. Всё бы­ло так, как буд­то встре­ти­лись два при­яте­ля.

Ол взгля­нул на по­блед­нев­шую Ви и, взяв её под ло­коть, про­шеп­тал чуть слыш­но:

- Ты что, в са­мом де­ле счи­та­ешь, что им не о чём по­бе­се­до­вать? Смот­ри, у них да­же об­шив­ка оди­на­ко­вая. Мо­жет, они из од­но­го гос­ти­но­го гар­ни­ту­ра?!

Од­на­ко да­же это­го шё­по­та бы­ло дос­та­точ­но, что­бы спуг­нуть бе­се­дую­щих. Они за­мер­ли.

Ол ре­ши­тель­но во­шёл в гос­ти­ную, поч­ти вта­щив за со­бой Ви.

- На­де­юсь, мы вам не очень по­ме­ша­ли? - уч­ти­во об­ра­тил­ся он к Сту­лу и Крес­лу. - Про­шу вас, про­дол­жай­те, мы толь­ко прой­дём на­верх, в спаль­ню.

Те про­дол­жа­ли без­молв­ст­во­вать.

- Ну что ж, ес­ли нет воз­ра­же­ний, то­гда мы рас­по­ло­жим­ся здесь.

Ол на­пра­вил­ся к сво­ему лю­би­мо­му крес­лу.

- По­до­ж­ди, Ол, - взмо­ли­лась Ви, - да­вай не бу­дем са­дить­ся на них. Я... я бо­юсь. Мне ка­жет­ся, они жи­вые!

- Ерун­да, - пре­сёк её воз­ра­же­ния Ол. - Что же нам те­перь бо­ять­ся сво­их кре­сел?! Про­сто, я ду­маю, кто-то по­си­дел на них в на­ше от­сут­ст­вие, а те­перь веж­ли­во ус­ту­пил мес­та хо­зяе­вам.

Крес­ла одоб­ри­тель­но скрип­ну­ли и под­ка­ти­лись к ним, ра­душ­но под­став­ляя свои мяг­кие бо­ка.

Ви по­пя­ти­лась, зап­ну­лась обо что-то и чуть не упа­ла, но крес­ло ус­пе­ло под­ско­чить сза­ди и пой­ма­ло её, под­ста­вив си­де­ние.

Ол удо­воль­ст­во­вал­ся сту­лом.

- Вот это ком­форт, - вос­хи­щён­но об­ра­тил­ся Ол к же­не. Но та си­де­ла, как на го­ря­чей ско­во­ро­де, су­до­рож­но вце­пив­шись в под­ло­кот­ни­ки, ста­ра­ясь как мож­но мень­ше ка­сать­ся крес­ла, и слег­ка по­ста­ны­ва­ла.

- Ви, как не стыд­но, - уко­рил Ол, - гос­ти по­ду­ма­ют, что ты впер­вые ка­та­ешь­ся на крес­ле-при­ви­де­нии.

Ви взви­лась в воз­дух, как ра­ке­та, но иран­ское при­тя­же­ние пе­ре­си­ли­ло, и она сно­ва ока­за­лась в мяг­ких объ­я­ти­ях крес­ла.

- Смот­ри-ка, Ви, ты в от­лич­ной фор­ме, хоть сей­час на Ба­зу!

Ви рас­сер­ди­лась и сно­ва об­ре­ла ут­ра­чен­ное бы­ло ду­шев­ное рав­но­ве­сие.

- Кто ут­вер­ждал, что при­ви­де­ний не су­ще­ст­ву­ет? Те­перь убе­дил­ся?!

Она фырк­ну­ла, как рас­сер­жен­ная кош­ка, и, пе­ре­си­лив се­бя, плот­но усе­лась в крес­ле, да­же по­доб­ра­ла под се­бя но­ги.

- Вот так вот! - И по­ка­за­ла Олу язык.

- Те­перь я уз­наю свою Ви, - за­сме­ял­ся Ол. - Мож­но при­сту­пать к об­су­ж­де­нию!

Крес­ло и стул на вре­мя ус­по­кои­лись, че­го нель­зя бы­ло ска­зать про Ола и Ви. Шут­ка ли ска­зать, в до­ме за­ве­лись при­ви­де­ния! Хо­тя, по-ви­ди­мо­му, не по сво­ей во­ле и с са­мы­ми мир­ны­ми на­ме­ре­ния­ми, не­ви­ди­мые и не­слы­ши­мые. Не так уж при­ят­но, ко­неч­но, ощу­щать свою пол­ную бес­по­мощ­ность и жить, как под стек­лян­ным кол­па­ком, у при­ви­де­ний на ви­ду. Ес­ли бы мож­но бы­ло ви­деть и слы­шать друг дру­га!

Так рас­су­ж­да­ли ме­ж­ду со­бой Ол и Ви. Им по­ка­за­лось да­же, что при по­след­них сло­вах в ком­на­те кто-то вздох­нул... Нет, про­сто скрип­ну­ли пру­жи­ны крес­ла.

ЗНА­КОМ­СТ­ВО

Олу и Ви не­дол­го при­шлось меч­тать о бе­се­де с при­ви­де­ния­ми. Дверь дет­ской ком­на­ты ши­ро­ко рас­пах­ну­лась и...

Ол здо­ро­во при­ук­ра­сил, ко­гда, ус­лы­шав в пер­вый раз шум в дет­ской ком­на­те, по­ду­мал, что не уди­вил­ся бы, ес­ли бы в гос­ти­ную во­шла, вполз­ла или вле­те­ла од­на из иг­ру­шек. Уди­вил­ся, да ещё как!

Прав­да, спра­вед­ли­во­сти ра­ди нуж­но за­ме­тить, что в гос­ти­ную яви­лась це­лая де­ле­га­ция, при­чём один во­шёл, один вполз, а вле­те­ло сра­зу двое. Впе­ре­ди гор­до, за­ло­мив на­бек­рень шля­пу, вы­ша­ги­вал Стра­ши­ла, со­ло­мен­ное пу­га­ло, Пра­ви­тель Изум­руд­но­го го­ро­да Вол­шеб­ной стра­ны, ко­то­рая на­хо­дит­ся в Со­еди­нён­ных Шта­тах Аме­ри­ки, го­су­дар­ст­ве пла­не­ты Зем­ля. Его при­ход ещё мож­но бы­ло пе­ре­жить спо­кой­но. Но вслед за ним, шлё­пая о пол щу­паль­ца­ми, как ста­рый ко­лёс­ный па­ро­ход пли­ца­ми о во­ду, вка­тил­ся ось­ми­ног.

Ви за­мер­ла.

Сле­дую­щий при­ше­лец вну­шал к се­бе не­воль­ное поч­те­ние. Это был дра­кон. Длин­ное ту­ло­ви­ще на мас­сив­ных ла­пах под­дер­жи­ва­ли пе­ре­пон­ча­тые кры­лья очень да­же при­лич­но­го раз­ме­ра для та­кой гос­ти­ной. Это под­твер­ди­ла с жа­лоб­ным зво­ном упав­шая с по­лоч­ки хру­сталь­ная ва­за, за­де­тая дра­ко­ном.

- Дзинь-динь-динь, - про­ле­пе­та­ла она, - ме­ня, ка­жет­ся, со­всем раз­би­ли. Ка­кой ужас!

По вы­ра­же­нию ли­ца Ви Ол до­га­дал­ся, что она пол­но­стью раз­де­ля­ет точ­ку зре­ния ва­зы на про­ис­хо­дя­щие со­бы­тия.

Впорх­нув­шая са­мой по­след­ней, оче­вид­но, на пра­вах хо­зяй­ки, ме­ст­ная, с Ирэ­ны, ам­фи­бия, по­хо­жая на вы­пе­чен­ную из тес­та ба­ран­ку, не про­из­ве­ла то­го впе­чат­ле­ния, ка­ко­го, не­со­мнен­но, за­слу­жи­ва­ла.

Ви, ко­то­рая вско­чи­ла бы­ло при по­яв­ле­нии но­вой на­пас­ти, рух­ну­ла в крес­ло, Она уже за­бы­ла, что крес­ло бы­ло лю­без­но пре­дос­тав­ле­но ей при­ви­де­ни­ем.

Ол до­воль­но бы­ст­ро оп­ра­вил­ся от изум­ле­ния, вы­зван­но­го столь чу­дес­ным во­пло­ще­ни­ем его слов, вы­сту­пил впе­рёд, как бы не­вз­на­чай за­сло­нив со­бой бо­лее впе­чат­ли­тель­ную же­ну.

- Чем обя­за­ны, гос­по­да? - вдруг вы­па­лил он, от­ко­пав где-то в за­ко­ул­ках сво­ей об­шир­ной па­мя­ти зем­ное об­ра­ще­ние, от­да­вая дань то­му, что всё-та­ки трое из по­се­ти­те­лей - зем­ля­не.

Стра­ши­ла снял шля­пу и не­ук­лю­же по­кло­нил­ся.

- Я - Кос­тя, маль­чик с Зем­ли! - не­уве­рен­но вы­го­во­рил он.

У Ви ок­руг­ли­лись гла­за.

- Вот так маль­чик! - про­шеп­та­ла Ви.

- Да, имен­но маль­чик. - про­из­нес Стра­ши­ла-Кос­тя. - Но ес­ли хо­ти­те, я мо­гу пре­вра­тить­ся во льва. В дет­ской есть под­хо­дя­щий...

- Нет, нет, - ис­пу­ган­но воз­ра­зи­ла Ви, вспом­нив ог­ром­но­го пе­щер­но­го льва, гроз­но по­бле­ски­ваю­ще­го жёл­ты­ми гла­за­ми в уг­лу. - Ты впол­не сим­па­тич­ное чу­че­ло!

- А ты, на­вер­но, ги­гант­ский ось­ми­ног Доф­лей­на? - об­ра­тил­ся Ол к ось­ми­но­гу, пе­ре­хва­тив ини­циа­ти­ву.

Ось­ми­ног ут­вер­ди­тель­но за­щёл­кал клю­вом. По­нят­но, что раз­го­ва­ри­ва­ли, ко­неч­но, не иг­руш­ки, а при­ви­де­ния - зем­ля­не, все­лив­шие­ся в иг­руш­ки.

- Кузь­мич я бу­ду! Охот­ник-про­мы­сло­вик. Вы уж про­сти­те ве­ли­ко­душ­но ме­ня за раз­би­тую по­су­ди­ну-то! - ви­но­ва­то про­гро­хо­та­ло кры­ла­тое чу­до­ви­ще, за­ме­тив об­ра­щён­ные на не­го во­про­си­тель­ные взгля­ды Ола и Ви. - Уго­во­рил­ся про­во­дить про­фес­со­ра до Мо­гиль­но­го мы­са, да вот по­па­ли с ним в ка­та­ва­сию.

Зверь мах­нул кры­лом в сто­ро­ну не­под­виж­но ви­ся­щей в воз­ду­хе ам­фи­бии-ба­ран­ки.

- Вик­тор Сте­па­но­вич, про­фес­сио­наль­ный бро­дя­га-гео­лог и пу­те­ше­ст­вен­ник, - в свою оче­редь пред­ста­ви­лась ам­фи­бия, по­сле че­го мяг­ко спла­ни­ро­ва­ла на пол, ста­ра­ясь боль­ше не при­вле­кать к се­бе вни­ма­ния. Оче­вид­но, учё­ный чув­ст­во­вал се­бя не впол­не уве­рен­но в обо­лоч­ке та­кой лег­ко­мыс­лен­ной осо­бы.

- Ну вот и по­зна­ко­ми­лись, - об­лег­чён­но вздох­нул Ол, - са­мое труд­ное - это пер­вый кон­такт, ко­гда не зна­ешь, че­го ждать друг от дру­га.

- Мне ка­жет­ся, вы не имее­те ни ма­лей­ше­го пред­став­ле­ния, как и ку­да по­па­ли?.. - спро­си­ла Ви.

- Со­вер­шен­но вер­но, - под­дер­жал Ви гео­лог-зем­ля­нин. - Мы с Кузь­ми­чом, Кос­тя и ось­ми­ног по­па­ли сю­да из раз­ных мест ка­ким-то не­обыч­ным об­ра­зом. Об­щим яв­ля­ет­ся толь­ко то, что сво­им по­яв­ле­ни­ем здесь мы все обя­за­ны боль­шим кам­ням-ва­лу­нам се­ро-си­не­го цве­та, вбли­зи ко­то­рых, а по­том и внут­ри ко­то­рых, мы ока­за­лись. Да ещё, по­жа­луй, то, что мы по­па­ли в од­но и то же ме­сто и в оди­на­ко­во стран­ном со­стоя­нии. Не то лю­ди-не­ви­дим­ки, не то ду­хи-при­ви­де­ния! По­ла­гаю, что и для вас на­ше по­яв­ле­ние ста­ло не­ожи­дан­но­стью и, мож­но до­га­дать­ся, не со­всем при­ят­ной.

Ол и Ви сму­щён­но пе­ре­гля­ну­лись.

- Мы не со­всем ещё при­вык­ли к на­ше­му по­лу­при­зрач­но­му со­стоя­нию и на­тво­ри­ли не­ма­ло глу­по­стей, за ко­то­рые про­сим нас из­ви­нить...

- Ну что вы, что вы, - с жа­ром пе­ре­бил Ол, - мы все­гда ра­ды гос­тям, мо­же­те де­лать здесь всё, что угод­но, и ос­та­вать­ся сколь­ко вам за­бла­го­рас­су­дит­ся. Нас дей­ст­ви­тель­но по­на­ча­лу не­сколь­ко сму­тил ваш внеш­ний вид, вер­нее, от­сут­ст­вие та­ко­во­го сна­ча­ла и не­ожи­дан­но не­обыч­ный - сей­час. Но те­перь всё вста­ло на свои мес­та, и мы мо­жем бе­се­до­вать к на­ше­му обо­юд­но­му удо­воль­ст­вию.

- Да-да, - про­дол­жил Вик­тор Сте­па­но­вич, - мы по­ня­ли, что вам хо­те­лось бы уви­деть нас в бо­лее при­выч­ном ви­де и, не же­лая на­дол­го от­тя­ги­вать бе­се­ду, при­оде­лись в то, что ока­за­лось под ру­кой.

- Боль­ше все­го по­вез­ло ось­ми­но­гу. Он ока­зал­ся, мож­но ска­зать, в соб­ст­вен­ной шку­ре, - за­ме­ти­ла Ви.

- Я то­же не жа­лу­юсь, - за­сме­ял­ся Кос­тя. - Стра­ши­ла не­пло­хой па­рень.

- А те­бе как, Кузь­мич? - спро­сил гео­лог сво­его спут­ни­ка. - Не жмёт кос­тюм­чик?

- Бед­но­му во­ру всё впо­ру, - по­шу­тил охот­ник и до­ба­вил, - лад­ный зверь, доб­рот­но ско­ло­чен. Под стать на­ше­му хо­зяи­ну тай­ги - мед­ве­дю.

- Как раз по те­бе, - под­твер­дил Вик­тор Сте­па­но­вич, - при­вык до­ма у ста­ру­хи в из­бе по­су­ду не­на­ро­ком на пол сма­хи­вать, так и здесь не удер­жал­ся.

- Я же не на­роч­но, - скон­фу­жен­но про­гу­дел Кузь­мич, - тес­но­ва­то тут с крыль­я­ми-то!

- По­су­да бьёт­ся к сча­стью, - улыб­ну­лась Ви.

- То-то, я смот­рю, ты нет-нет да и ра­зо­бьёшь на кух­не та­рел­ку - дру­гую, - не удер­жал­ся Ол. - Как взгру­ст­нёт­ся иной раз, и че­го это я, мол, се­го­дня та­кая не­сча­ст­ная, так ба­бах та­ре­лоч­ку, сра­зу как-то ве­се­лей ста­но­вит­ся, ра­до­ст­ней на ду­ше. Мно­го ли на­до для сча­стья!

Все рас­хо­хо­та­лись.

- Ну а мне - что ос­та­лось, - за­кон­чил гео­лог. - Но луч­ше буб­лик, чем дыр­ка от буб­ли­ка, - при­твор­но вздох­нул он.

Упо­ми­на­ние о Зем­ле вер­ну­ло всех к раз­го­во­ру о том, как и где они ока­за­лись.

Кос­тя-Стра­ши­ла рас­ска­зал, как он, за­пус­кая бу­маж­но­го змея, со­рвал­ся с кру­чи в Гиб­лом ов­ра­ге и ока­зал­ся па­ря­щим в воз­ду­хе. А ко­гда гля­нул вниз, то при­зем­лять­ся в этом мес­те ему не очень за­хо­те­лось. Ещё бы! Под ним на­хо­ди­лась ог­ром­ная свал­ка, за­ни­мая пло­щадь в не­сколь­ко ки­ло­мет­ров в диа­мет­ре и пред­став­ляя со­бой поч­ти пра­виль­ный круг. Гру­ды кам­ней, раз­ва­ли­ны до­мов, ос­тан­ки ка­ких-то ме­ха­низ­мов и уй­ма ещё вся­кой вся­чи­ны, с вы­со­ты не ра­зо­брать, из че­го со­стоя­щей. Всё это бы­ло гус­то пе­ре­пле­те­но зе­лё­но-се­рой сет­кой де­ревь­ев, кус­тар­ни­ков, тра­вы.

Толь­ко где-то вда­ле­ке Кос­тя за­ме­тил внеш­не ухо­жен­ный зе­лё­ный оа­зис, кры­шу до­ма и блес­нув­шее зер­каль­це во­ды. Оче­вид­но, это бы­ло не­боль­шое озе­ро или пруд.

«Вот бы где мне ока­зать­ся», - по­ду­мал маль­чик.

И точ­но под­чи­ня­ясь его же­ла­нию, не­ве­до­мая си­ла, ко­то­рая не­сла его в воз­ду­хе, из­ме­ни­ла на­прав­ле­ние и по­влек­ла Кос­тю пря­мо к это­му зе­лё­но­му ост­ров­ку.

«Вот это да! - уди­вил­ся он. - Ока­зы­ва­ет­ся, я мо­гу по сво­ему же­ла­нию ле­теть ку­да за­хо­чу.» До сих пор он мог ещё, прав­да, с тру­дом, раз­ли­чать свои ру­ки и но­ги по све­тя­ще­му­ся кон­ту­ру и оре­о­лу во­круг них, но све­че­ние по­сте­пен­но ос­ла­бе­ва­ло и вдруг со­всем ис­чез­ло. Кос­тя по­ше­ве­лил ру­ка­ми, но­га­ми. Всё бы­ло на мес­те и в пол­ном по­ряд­ке, ес­ли не счи­тать, что он пре­вра­тил­ся в че­ло­ве­ка-не­ви­дим­ку.

«Вот здо­ро­во, - сна­ча­ла об­ра­до­вал­ся маль­чик. - Ес­ли к это­му ещё до­ба­вить, что я мо­гу по мо­ему хо­те­нию ока­зать­ся там, где за­хо­чу, то это во­об­ще не жизнь, а сказ­ка: тут те­бе и по щучь­е­му ве­ле­нию, и шап­ка-не­ви­дим­ка, и са­по­ги-ско­ро­хо­ды, и ко­вёр-са­мо­лёт...» Кос­тя знал и лю­бил сказ­ки, так что пе­ре­чис­ле­ние чу­дес мог­ло за­тя­нуть­ся на­дол­го. Од­на­ко он во­вре­мя вспом­нил, что по­ка ещё не зна­ет, где ока­зал­ся и как от­сю­да вы­брать­ся.

«Для на­ча­ла не­пло­хо бы вер­нуть­ся на­зад, в тон­нель», - ре­шил Кос­тя. Ед­ва он по­ду­мал об этом, как по­чув­ст­во­вал, что ле­тит.

«Ура, ра­бо­та­ет», - об­ра­до­вал­ся он.

Но, как ока­за­лось, ра­до­вать­ся бы­ло ещё ра­но. Кос­тя со все­го раз­ма­ху уда­рил­ся о ка­кую-то пре­гра­ду, как о ту­го на­тя­ну­тый ба­тут, тот спру­жи­нил так, что Кос­тя ри­ко­ше­том от­ле­тел да­ле­ко в сто­ро­ну.

«Не бе­да, - по­ду­мал он, - по­про­бу­ем в дру­гом мес­те!»

Ему при­шлось по­тра­тить не­ма­ло вре­ме­ни, что­бы убе­дить­ся в бес­по­лез­но­сти вся­ких по­пы­ток вер­нуть­ся ту­да, от­ку­да при­шёл. Не по­мог­ли ни ли­хие на­ско­ки на барь­ер на всей ско­ро­сти, ни под­кра­ды­ва­ние к не­му вплот­ную по­ти­хонь­ку. Вся свал­ка ока­за­лась ок­ру­же­на ку­по­ло­об­раз­ной за­щит­ной стен­кой.

«Лад­но, по­про­бу­ем вы­яс­нить то­гда, ку­да я по­пал!»

Кос­тя вспом­нил об уви­ден­ном им свер­ху до­ми­ке и ре­шил по­пы­тать сча­стья там. Мо­жет быть, жи­те­ли по­мо­гут ему ра­зо­брать­ся со все­ми эти­ми чу­де­са­ми.

«Пусть я ока­жусь в до­ме!» - при­ка­зал Кос­тя сво­ему не­из­вест­но­му но­си­те­лю.

- Так вот я ока­зал­ся в дет­ской, - за­кон­чил Стра­ши­ла-Кос­тя свой рас­сказ.

Ви и Ол слу­ша­ли его, не пе­ре­би­вая.

Ис­то­рии дру­гих зем­лян от­ли­ча­лись толь­ко на­ча­лом.

Ось­ми­ног по­пал в тон­нель, уле­пё­ты­вая от аку­лы.

Вик­тор Сте­па­но­вич и его про­вод­ник Кузь­мич по­па­ли на Ирэ­ну пря­мо с Мо­гиль­но­го мы­са.

Так же, как и Кос­тя, все они, ис­сле­дуя ок­ре­ст­но­сти, на­ткну­лись на дом, в ко­то­ром жи­ли ирэн­цы. Бе­се­да за­тя­ну­лась до позд­ней но­чи. По­это­му Ол пред­ло­жил ее пре­рвать, что­бы от­дох­нуть.

ВИ­ЗИТ МАС­СА­РОВ

Эту ночь ирэн­цы спа­ли спо­кой­но, не опа­са­ясь ка­ких-ли­бо не­ожи­дан­но­стей. А ут­ром их ожи­дал при­ят­ный сюр­приз. Ко­гда Ол и Ви спус­ти­лись в кух­ню, стол был уже на­крыт.

- По­лю­буй­ся-ка, Ви, - вос­клик­нул до­воль­ный Ол.- Как те­бе это нра­вит­ся? Так ско­ро ты ос­та­нешь­ся без ра­бо­ты. Мы не­ча­ян­но об­за­ве­лись хо­ро­ши­ми по­мощ­ни­ка­ми. Не хва­та­ет толь­ко, что­бы кто-ни­будь во­шёл и объ­я­вил: «Ку­шать по­да­но!»

Зем­ля­не-при­ви­де­ния де­ли­кат­но из­ба­ви­ли ирэн­цев от сво­его при­сут­ст­вия, ожи­дая при­гла­ше­ния к про­дол­же­нию раз­го­во­ра в дет­ской.

По­сле зав­тра­ка ирэн­цы пе­ре­шли в гос­ти­ную и при­гла­си­ли ту­да зем­лян.

Ко­гда все со­бра­лись и уст­рои­лись ко­му где удоб­но, Ол при­сту­пил к сво­ему рас­ска­зу.

- Не знаю, как вам это по­нра­вит­ся, - на­чал он, сра­зу взяв бы­ка за ро­га, - но вы ока­за­лись в ан­ти­ми­ре, на пла­не­те Ирэ­на. На­шим учё­ным уда­лось свя­зать две на­ши пла­не­ты, Зем­лю и Ирэ­ну, син­хро­тон­не­ля­ми, про­хо­дя­щи­ми че­рез Стра­ну эл­мов. При пе­ре­лё­те с Ирэ­ны на Зем­лю или на­обо­рот че­ло­век раз­де­ля­ет­ся на два су­ще­ст­ва, ко­то­рых и людь­ми-то уже не на­зо­вёшь. В Стра­не эл­мов ос­та­ёт­ся вол­но­вая ко­пия, че­ло­век-элм, и на пла­не­те по­яв­ля­ет­ся че­ло­век-элм. Мож­но на­звать его ещё ду­хом, или при­ви­де­ни­ем. Да что я вам объ­яс­няю, - спо­хва­тил­ся Ол, - вы это уже са­ми на се­бе ис­пы­та­ли! Мы то­же бы­ли в та­ком по­ло­же­нии, ко­гда ле­та­ли на Зем­лю. В дру­гом слу­чае пе­ре­лет осу­ще­ст­в­ля­ет­ся на ко­раб­ле-син­хро­лё­те. При этом в стра­не эл­мов не ос­та­ёт­ся вол­но­вой ко­пии, а на Зем­ле по­яв­ля­ют­ся обыч­ные лю­ди - ирэн­цы. На Зем­ле су­ще­ст­ву­ет не­сколь­ко баз ирэн­цев, ко­то­рые на­хо­дят­ся в труд­но­дос­туп­ных мес­тах.

- А за­чем, соб­ст­вен­но, нуж­ны вам эти ба­зы? - спро­сил гео­лог.

- На­ша пла­не­та стар­ше Зем­ли. У нас уже не хва­та­ет нуж­ных по­лез­ных ис­ко­пае­мых, ко­то­рые мы и до­бы­ва­ем на ба­зах. Кро­ме то­го, есть и ещё од­на при­чи­на...

Ол за­мял­ся не­мно­го, ре­шая, сто­ит ли рас­ска­зы­вать об этом, а по­том всё-та­ки ре­шил­ся.

- У нас на Ирэ­не су­ще­ст­ву­ют два про­ти­во­по­лож­ных ла­ге­ря, от­ли­чаю­щие­ся взгля­да­ми на мир: мас­са­ры и ви­тан­ты.

Мас­са­ры счи­та­ют, что мы долж­ны про­сто-на­про­сто за­хва­тить Зем­лю, как бо­лее мо­ло­дую, бо­га­тую и пер­спек­тив­ную пла­не­ту, и пе­ре­се­лить­ся на неё.

Ви­тан­ты про­тив та­ких дей­ст­вий. Мы, - об­мол­вил­ся Ол, яс­но по­ка­зав, к ка­ко­му ла­ге­рю он се­бя от­но­сит, - ду­ма­ем, что соз­да­ние баз и пе­ре­се­ле­ние на Зем­лю долж­ны об­су­ж­дать­ся вме­сте с зем­ля­на­ми и толь­ко с их со­гла­сия. Но все ру­ко­во­дя­щие по­сты и долж­но­сти за­ня­ты мас­са­ра­ми. Они от­тес­ни­ли ви­тан­тов на вто­рой план. Мы по­ка вы­ну­ж­де­ны со­труд­ни­чать с ни­ми.

Мас­са­ры сей­час во­пло­ща­ют в жизнь один из сво­их са­мых ужас­ных пла­нов. Соз­да­на ус­та­нов­ка транс­му­та­ции, то есть пре­вра­ще­ния за­хва­чен­ных на Зем­ле лю­дей в ирэн­цев. Ирэн­цы пе­ре­прав­ля­ют­ся на Зем­лю и под ви­дов зем­лян жи­вут там, ста­ра­ясь про­ник­нуть во все сфе­ры дея­тель­но­сти лю­дей, за­нять вы­со­кие по­сты и ок­ру­жить се­бя пре­дан­ны­ми людь­ми. Так не­за­мет­но осу­ще­ст­в­ля­ет­ся за­хват Зем­ли. Я ду­маю, - про­дол­жал Ол, - сей­час у нас с ва­ми глав­ная за­да­ча - най­ти спо­соб вер­нуть вас на Зем­лю. А там вы бу­де­те уже ис­кать воз­мож­но­сти вы­яв­ле­ния та­ких лю­дей!

Че­рез не­сколь­ко дней мас­са­ры долж­ны объ­яс­нить, за­чем вы­зва­ли нас с Ба­зы. Нам ка­жет­ся, что речь пой­дёт о соз­да­нии пор­та­тив­но­го уст­рой­ст­ва для ин­ди­ви­ду­аль­но­го пе­ре­лё­та сквозь тон­нель без пре­вра­ще­ния в эл­ма. Та­кое уст­рой­ст­во по за­дан­ной про­грам­ме мо­жет обес­пе­чить ос­та­нов­ку в Стра­не эл­мов на нуж­ное вре­мя, что­бы по­пасть в про­шлое или бу­ду­щее. Я не так дав­но уже уча­ст­во­вал в ис­пы­та­ни­ях пер­вых экс­пе­ри­мен­таль­ных об­раз­цов.

- Не­у­же­ли уже так близ­ко по­до­шли к соз­да­нию ма­ши­ны вре­ме­ни? - уди­вил­ся Вик­тор Сте­па­но­вич. - У нас об этом по­ка толь­ко фан­та­сты пи­шут.

- Я уже го­во­рил, что мы на­мно­го обо­гна­ли ва­шу пла­не­ту в раз­ви­тии. Но как бы это не об­ра­ти­лось нам всем во вред.

- Ол, - взмо­лил­ся Кос­тя, - рас­ска­жи­те, по­жа­луй­ста, как вы ле­та­ли во вре­ме­ни. Со сто­ро­ны я уже ви­дел и про­шлое, и бу­ду­щее. Но как там по­бы­вать?!

- О, да ты за­яд­лый пу­те­ше­ст­вен­ник! - за­сме­ял­ся Ол. - Я ви­жу, те­бя не ис­пу­га­ли ни син­хро­тон­нель, ни пре­вра­ще­ние в эл­ма.

Кос­тя сму­тил­ся от та­кой по­хва­лы.

- При­знать­ся, - от­ве­тил он, - мне час­тень­ко бы­ло не по се­бе, осо­бен­но, ко­гда встре­чал­ся с са­мим со­бой...

В это вре­мя раз­дал­ся ме­ло­дич­ный звон двер­но­го ко­ло­коль­чи­ка, за­тем дверь рас­пах­ну­лась, и в гос­ти­ную во­шли двое ирэн­цев.

- Бы­ло не за­пер­то, - слов­но оп­рав­ды­ва­ясь, по­яс­нил один из них.

- Здрав­ст­вуй­те, ра­ды при­вет­ст­во­вать вас до­ма, на Ирэ­не, - ра­душ­но про­из­нёс вто­рой.

Ол и Ви вста­ли им на­встре­чу и то­же по­здо­ро­ва­лись лёг­ким на­кло­ном го­ло­вы.

- Для гос­тей у нас две­ри все­гда от­кры­ты, - про­из­нёс Ол. - Про­хо­ди­те, рас­по­ла­гай­тесь по­удоб­ней.

Мас­са­ры, а это бы­ли они, с лю­бо­пыт­ст­вом ог­ля­де­ли ком­на­ту, взгля­ды их ос­та­но­ви­лись на ле­жа­щих на по­лу боль­ших иг­руш­ках, сде­лан­ных так ис­кус­но, что они вы­гля­де­ли как жи­вые.

- Что это у вас за чу­до­ви­ща? - с ин­те­ре­сом спро­сил один из мас­са­ров, брезг­ли­во по­тро­гав но­гой щу­паль­це ось­ми­но­га. - Мы слы­ша­ли из-за две­ри го­ло­са, ду­ма­ли, что мы не пер­вые се­го­дня, кто ре­шил вас на­вес­тить, но ни­как не ожи­да­ли за­стать та­кую стран­ную ко­ман­ду...

- Да вот, ре­ши­ли вы­брать не­сколь­ко иг­ру­шек для Вио­лы, - ви­но­ва­то улыб­нув­шись, от­ве­ти­ла Ви. - Об­су­ж­да­ли, что ей боль­ше по­нра­вит­ся, и так ув­лек­лись, что на­ча­ли за них раз­го­ва­ри­вать. Ол та­кой вы­дум­щик, уст­ро­ил це­лый спек­такль!

- А по­че­му та­кой вы­бор иг­ру­шек, ведь но­чью на­ткнёшь­ся, ис­пу­гать­ся мож­но?

- Вы знае­те, Вио­ла у нас та­кая фан­та­зёр­ка, ей нра­вит­ся всё не­обыч­ное, ска­зоч­ное. Вот и при­хо­дит­ся ис­кать, что по­ори­ги­наль­ней! Кста­ти, - пе­ре­ме­ни­ла те­му раз­го­во­ра Ви, - как там, на Ба­зе, у неё де­ла? У вас есть ка­кие-ни­будь све­де­ния от­ту­да?

- Да, вче­ра при­был с Зем­ли один из син­хро­лё­тов. С ней всё в по­ряд­ке! Есть ин­фор­ма­ция и из Стра­ны эл­мов. Вио­ла по­зна­ко­ми­лась с ка­ким-то маль­чиш­кой-эл­мом с Зем­ли, так что те­перь ей есть с кем по­бол­тать. Да, на­счёт маль­чиш­ки! Мы по­ка не зна­ем, как он по­пал в син­хро­тон­нель, - мас­сар до­воль­но бес­це­ре­мон­но спих­нул со сту­ла Стра­ши­лу; тот, как тря­пич­ный ме­шок, шлёп­нул­ся на пол. - Но он на­вер­ня­ка дол­жен поя­вить­ся где-то вбли­зи эл­мин­га (ме­сто вы­хо­да син­хро­тон­не­ля на по­верх­ность Ирэ­ны, ок­ру­жён­ное си­ло­вым за­щит­ным барь­е­ром), ес­ли что-то уз­нае­те, дай­те знать в Центр. Они вы­шлют ма­ши­ну-ло­вуш­ку, что­бы пой­мать его и от­пра­вить в изо­ля­тор.

Мас­сар хо­тел сесть на сво­бод­ный те­перь стул, но тот не­за­мет­но чуть-чуть ото­дви­нул­ся, и ирэ­нец грох­нул­ся на пол, взбрык­нув в воз­ду­хе но­га­ми.

Это Стра­ши­ла-Кос­тя слег­ка по­тя­нул стул за нож­ки на се­бя, отом­стив за не­веж­ли­вое об­ра­ще­ние.

Мас­сар вско­чил и, по­ти­рая ушиб­лен­ное ме­сто, по­доз­ри­тель­но ог­ля­дел стул. Тот сто­ял как ни в чём не бы­ва­ло.

- Вы не ушиб­лись? - уча­ст­ли­во по­ин­те­ре­со­вал­ся Ол, ко­то­рый за­ме­тил про­дел­ку Кос­ти.

- Ни­че­го-ни­че­го! Ка­жет­ся, не­множ­ко про­мах­нул­ся, - про­бор­мо­тал мас­сар, ис­ко­са по­гля­ды­вая на стул, но не ре­ша­ясь по­вто­рить по­пыт­ку при­сесть. - Мы, соб­ст­вен­но, на ми­нут­ку. За­шли спра­вить­ся о ва­шем са­мо­чув­ст­вии и пе­ре­дать, что зав­тра вас ждут в Цен­тре. Есть ин­те­рес­ная ра­бо­та! Мы сей­час ис­пы­ты­ва­ем но­вый тип син­хро­лё­та, вар­тма­лёт, ко­то­рый мо­жет... В об­щем, уз­нае­те, ко­гда при­дё­те! - не­ожи­дан­но за­кон­чил мас­сар.

- Я обя­за­тель­но при­ду, - за­ве­рил Ол.

- Чем бы­ст­рее мы за­кон­чим ра­бо­ту здесь, тем ско­рее вер­нём­ся на Ба­зу, к на­шей крош­ке, - до­ба­ви­ла Ви.

- Ра­зу­ме­ет­ся! - под­хва­тил мас­сар. - Ес­ли экс­пе­ри­мент ока­жет­ся удач­ным, вам, ско­рее все­го, не при­дёт­ся воз­вра­щать­ся на Ба­зу. Вы здесь бу­де­те нуж­нее. А Вио­ла тот­час ока­жет­ся до­ма, на Ирэ­не!

С эти­ми сло­ва­ми мас­са­ры по­вер­ну­лись, что­бы уй­ти. Од­на­ко на этот раз не по­вез­ло вто­ро­му мас­са­ру, ко­то­рый мол­ча сто­ял по­одаль, ря­дом с ось­ми­но­гом. Он зап­нул­ся о вы­тя­ну­тые щу­паль­ца и рас­тя­нул­ся во весь рост. Это про­изош­ло так не­ожи­дан­но для не­го, что ирэ­нец не ус­пел да­же под­ста­вить ру­ки и на­бил на лбу при­лич­ную шиш­ку, ко­то­рая поч­ти на гла­зах на­ча­ла си­неть.

Ви от­вер­ну­лась, что­бы не вы­дать се­бя улыб­кой, а Ол под­ско­чил к мас­са­ру и по­мог ему под­нять­ся, за­бот­ли­во от­ря­хи­вая его кос­тюм от во­об­ра­жае­мой пы­ли, хо­тя пол был без­уко­риз­нен­но чист.

- Что это се­го­дня с ва­ми, ре­бя­та? - по­ин­те­ре­со­вал­ся не­уго­мон­ный Ол. - Ко­ор­ди­на­ция на­ру­ше­на?

Он лю­без­но про­во­дил гос­тей на крыль­цо и про­тя­нул ру­ку для про­ща­ния. Мас­са­ры не ус­пе­ли от­ве­тить ему тем же. По­рыв вет­ра с та­кой си­лой рас­пах­нул не до кон­ца при­кры­тую дверь, что обо­их мас­са­ров снес­ло с крыль­ца в бар­ха­ти­сто-зе­лё­ные на вид, но ко­лю­чие, как ро­зы, кус­ты, окайм­ляю­щие до­рож­ку к до­му. Ко­гда они вы­бра­лись от­ту­да, вид у них был до­воль­но пла­чев­ным. Вме­сто эле­гант­ных джент­ль­ме­нов пе­ред Олом стоя­ли два обор­ван­ца, по­кры­тые ца­ра­пи­на­ми и шиш­ка­ми.

- Из­ви­ни­те, у нас в до­ме та­кой сквоз­няк, - со­кру­шён­но раз­вёл ру­ка­ми Ол. - Ино­гда ве­тер во­ет, как стая го­лод­ных вол­ков. Вы об­ра­ти­ли вни­ма­ние, что ок­на до­ма смот­рят пря­мо на эл­минг. Мо­жет быть, от­ту­да ду­ет ве­тер?

- Мы раз­бе­рём­ся, от­ку­да у вас ду­ет ве­тер! - мно­го­зна­чи­тель­но по­обе­щал один из них. - До сви­да­ния!

Мас­са­ры уны­ло, как по­би­тые со­ба­ки, по­бре­ли прочь.

Ол вер­нул­ся в гос­ти­ную и толь­ко здесь дал во­лю ду­шив­ше­му его сме­ху. Он хо­хо­тал так, что на гла­за на­вер­ну­лись слё­зы. Ему за­ли­ви­сто вто­ри­ла Ви. Зем­ля­не то­же не ос­та­лись в сто­ро­не от об­ще­го ве­се­лья.

- Здо­ро­во, Кузь­мич, ты их с крыль­ца шу­га­нул! - сме­ял­ся Вик­тор Сте­па­но­вич.

- Да я толь­ко кры­лом слег­ка мах­нул, - лу­ка­во оп­рав­ды­вал­ся охот­ник.

Ось­ми­ног ко­ле­сом про­шёл­ся по ком­на­те, вы­ра­жая свой вос­торг.

Толь­ко Стра­ши­ла так и ос­та­вал­ся ле­жать под­ле сту­ла, об­ма­нув­ше­го мас­са­ра. Ол по­до­шёл к не­му, под­нял и уса­дил на стул. Стра­ши­ла ос­тал­ся без­у­час­тен.

- Кос­точ­ка! - ок­лик­ну­ла Ви. - Ты слы­шал, твой двой­ник ус­пел под­ру­жить­ся с Вио­лой, по­ка мы со­би­ра­лись вас по­зна­ко­мить?

От­ве­том бы­ло мол­ча­ние.

- Его нет в гос­ти­ной! - вос­клик­нул Вик­тор Сте­па­но­вич.

Эл­мы-при­ви­де­ния хоть и бы­ли не­ви­ди­мы для лю­дей, мог­ли за­про­сто раз­ли­чать друг дру­га и об­щать­ся ме­ж­ду со­бой.

- На­вер­но, он ре­шил про­во­дить мас­са­ров, что­бы им бы­ло не так скуч­но до­би­рать­ся до Цен­тра, - пред­по­ло­жил Ол. - Толь­ко бы он не тро­гал их боль­ше. Мне ка­жет­ся, мас­са­ры не по­ве­ри­ли, что всё, что с ни­ми про­изош­ло, - чис­тая слу­чай­ность. Как бы они не за­по­доз­ри­ли, что это про­дел­ки эл­мов. Уже из­вест­но, что на Ирэ­не поя­вил­ся маль­чиш­ка-элм.

В ЦЕН­ТРЕ СИН­ХРО­НАВ­ТИ­КИ

Как толь­ко мас­са­ры ото­шли по­даль­ше от до­ма ви­тан­тов, их по­каз­ную при­вет­ли­вость как ру­кой сня­ло.

- Нуж­но вы­яс­нить, от­ку­да у них ду­ет ве­тер, - по­вто­рил свою уг­ро­зу один из них. - Не с эл­мин­га ли?! Мо­жет быть, они све­ли зна­ком­ст­во с этим маль­чиш­кой-эл­мом? Не мог я про­мах­нуть­ся, ко­гда са­дил­ся на стул!

- Да и я не мог спо­ткнуть­ся об эти про­тив­ные щу­паль­ца. Мне по­ка­за­лось, что од­но из них об­ви­лось во­круг но­ги и дёр­ну­ло за неё! - до­ба­вил вто­рой мас­сар. - Не го­во­ря уж о том, что нас про­сто вы­шиб­ли из до­ма, смах­нув в кус­ты. Ис­пор­тить та­кой хо­ро­ший кос­тюм!

Мас­сар с со­жа­ле­ни­ем ог­ля­дел се­бя. - Ес­ли бы этот Ол не был так ну­жен Цен­тру, он бы очень по­жа­лел о на­шей встре­че!

- А чем он уж так зна­ме­нит, что без не­го ни­как не обой­тись? - спро­сил пер­вый мас­сар, не так дав­но ра­бо­таю­щий в Цен­тре.

- О, это из­вест­ный син­хро­лёт­чик! Ты зна­ешь, что при про­клад­ке син­хро­тон­не­лей не­воз­мож­но точ­но по­пасть в нуж­ное вре­мя и ме­сто на дру­гой пла­не­те. Ол, с его спо­соб­но­стью к язы­кам и уме­ни­ем ус­та­нав­ли­вать кон­так­ты с дру­ги­ми су­ще­ст­ва­ми, тво­рит чу­де­са. Он обыч­но ле­тит на пер­вом син­хро­лё­те и оп­ре­де­ля­ет, где на­хо­дит­ся вы­ход из син­хро­тон­не­ля. И во­об­ще это опас­ная про­фес­сия - син­хро­лёт­чик-ис­пы­та­тель. Мож­но по­пасть в ава­рию и на­все­гда за­стрять где-ни­будь в без­вре­ме­ньи.

Всё это вре­мя не­ви­ди­мый Кос­тя сле­до­вал за мас­са­ра­ми.

«По­про­бую про­ник­нуть вме­сте с мас­са­ра­ми в Центр! - ре­шил он. - Мо­жет быть, уз­наю что-ни­будь об их за­мыс­лах!»

Мас­са­ры, а вме­сте с ни­ми и Кос­тя, дош­ли до зда­ния Цен­тра син­хро­нав­ти­ки. Оно на­по­ми­на­ло боль­шую хру­сталь­ную ва­зу, оп­ро­ки­ну­тую квер­ху до­ныш­ком, вы­со­той не боль­ше обыч­но­го двух­этаж­но­го до­ма. Кос­тя по­ка ещё не знал, что боль­шая часть Цен­тра на­хо­ди­лась под зем­лёй. Там бы­ли ис­сле­до­ва­тель­ские ла­бо­ра­то­рии, це­ха, в ко­то­рых из­го­тав­ли­ва­лись син­хро­лё­ты, и ещё мно­го-мно­го вспо­мо­га­тель­ных по­ме­ще­ний.

Мас­са­ры во­шли в зда­ние, предъ­я­вив про­пус­ка. Кос­тя по­сле­до­вал за ни­ми в лифт. Этот лифт был со­всем не по­хож на об­шар­пан­ные ко­ро­боч­ки, с ко­то­ры­ми Кос­те при­хо­ди­лось иметь де­ло у се­бя до­ма, на Зем­ле. Те лиф­ты или име­ли при­выч­ку за­стре­вать ме­ж­ду эта­жа­ми в са­мое не­под­хо­дя­щее вре­мя, ко­гда Кос­тя опаз­ды­вал в шко­лу, или во­об­ще не слу­ша­лись ни од­ной из кно­пок: на­жи­май не на­жи­май, стоя­ли как вко­пан­ные. Не­пре­мен­ным их ук­ра­ше­ни­ем бы­ла веч­ная фор­му­ла, на­ца­ра­пан­ная боль­ши­ми, раз­бе­гаю­щи­ми­ся вкривь и вкось бу­к­ва­ми: «Та­ня + Ви­тя = л.» Кро­ме это­го, обыч­но на са­мом вид­ном мес­те кра­со­ва­лась кар­то­ши­на, про­ни­зан­ная кри­вым за­зуб­рен­ным пру­ти­ком, - серд­це, прон­зён­ное стре­лой.

В ирэн­ском же лиф­те не бы­ло ни­ка­ких кно­по­чек. Он управ­лял­ся го­ло­сом или про­сто мыс­лью о нуж­ном эта­же. К не­сча­стью для ирэн­цев, имен­но эта слиш­ком со­вер­шен­ная тех­ни­ка их и под­ве­ла. В то вре­мя как мас­са­ры мыс­лен­но при­ка­за­ли лиф­ту дви­гать­ся на свой 27-й этаж вниз, Кос­тя ма­ши­наль­но по­ду­мал о том, что ему на­до бы на шес­той там, до­ма. Он ус­пел по­ду­мать не­мно­го рань­ше, чем ирэн­цы. Лифт по­слуш­но взмыл вверх, но так как шес­то­го эта­жа в двух­этаж­ном до­ме не на­шлось, он плав­но за­тор­мо­зил под са­мой кры­шей, мож­но ска­зать, на чер­да­ке, где не бы­ло ни­ка­ких ла­бо­ра­то­рий, а раз­ме­ща­лось хит­ро­спле­те­ние все­воз­мож­ных труб, снаб­жаю­щих Центр во­дой, воз­ду­хом, те­п­лом и дру­ги­ми не­об­хо­ди­мы­ми ве­ще­ст­ва­ми. Лифт, как гос­те­при­им­ный хо­зя­ин, ра­душ­но рас­пах­нул обе створ­ки две­рей. Мас­са­ры вы­шли из лиф­та и ос­тол­бе­не­ли. Вме­сто при­выч­но­го по­лу­круг­ло­го ко­ри­до­ра и зна­ко­мой две­ри сво­ей ис­сле­до­ва­тель­ской ла­бо­ра­то­рии они уви­де­ли ка­кие-то тру­бы, как змеи, рас­пол­заю­щие­ся в раз­ные сто­ро­ны. «Ку­да это нас за­не­сло?!» - мож­но бы­ло без тру­да про­чи­тать в ши­ро­ко от­кры­тых гла­зах. Они не­лов­ко, бо­ком, по­пя­ти­лись к две­рям лиф­та, но умуд­ри­лись зап­нуть­ся о ка­кую-то тру­бу и рух­ну­ли пря­мо в лифт. Ес­ли бы Кос­тя не был эл­мом, ему при этом то­же дос­та­лось бы на оре­хи. Лифт счел, что его за­да­ча вы­пол­не­на, и мяг­ко за­хлоп­нул створ­ки. Это па­де­ние не при­ба­ви­ло эле­гант­но­сти к внеш­не­му ви­ду мас­са­ров.

- Что-то мы с то­бой се­го­дня все па­да­ем? - об­ра­тил­ся один ирэ­нец к дру­го­му, прав­да, без осо­бой на­де­ж­ды по­лу­чить от­вет. - Там, в до­ме Ола, мы за­по­доз­ри­ли что-то не­лад­ное, но здесь-то, в Цен­тре, от­ку­да возь­мут­ся эл­мы?

Вто­рой мас­сар про­мол­чал, но по не­му бы­ло вид­но, что он во­все не ис­клю­ча­ет та­кую воз­мож­ность. Не са­ми же по се­бе они за­ка­ти­лись на чер­дак.

- 27-й этаж вниз, - на этот раз го­ло­сом ско­ман­до­вал ирэ­нец.

Кос­тя уже со­об­ра­зил, что не без его уча­стия лифт под­нял­ся на­верх, по­это­му пу­те­ше­ст­вие на этот раз обош­лось без при­клю­че­ний. Лифт бла­го­по­луч­но до­б­рал­ся до 27 эта­жа и рас­крыл две­ри. Мас­са­ры с опа­ской вы­гля­ну­ли на­ру­жу и убе­ди­лись, что по­па­ли на свой этаж. Но по­ка они так ос­то­рож­ни­ча­ли, про­ме­жу­ток вре­ме­ни, от­пу­щен­ный лиф­том на вы­ход и рас­счи­тан­ный не на та­ких за­пу­ган­ных лю­дей, как эти мас­са­ры, за­кон­чил­ся. Створ­ки две­рей бес­шум­но за­хлоп­ну­лись, при­ще­мив од­но­му из мас­са­ров по­лу кос­тю­ма. Ко­гда тот по­пы­тал­ся шаг­нуть впе­ред, то вдруг по­нял, что его кто-то дер­жит.

- А-а-а, - раз­нес­ло эхо его крик по ко­ри­до­ра­ми эта­жам Цен­тра. Мас­сар уце­пил­ся за то­ва­ри­ща, оба рва­ну­лись, как буд­то за ни­ми по пя­там гна­лось чу­до­ви­ще, толь­ко и меч­таю­щее по­про­бо­вать, ка­ко­вы они на вкус.

Раз­дал­ся треск раз­ры­вае­мой ма­те­рии, две­ри лиф­та щелк­ну­ли, как че­лю­сти, не­охот­но вы­пус­кая до­бы­чу.

Мас­са­ры вы­рва­лись на сво­бо­ду, но по инер­ции не мог­ли сра­зу ос­та­но­вить­ся, с гро­хо­том вре­за­лись в дверь сво­ей ла­бо­ра­то­рии и упа­ли, уст­ро­ив ку­чу-ма­лу воз­ле неё.

Ус­лы­шав сна­ча­ла вопль, а за­тем удар в дверь, один из со­труд­ни­ков встал и по­пы­тал­ся от­крыть её. Дверь не под­да­ва­лась. На­ва­лив­шись изо всех сил, он все-та­ки сдви­нул обо­их при­яте­лей и за­ще­мил ме­ж­ду две­рью и сте­ной, вы­жав из них па­роч­ку сер­ди­тых вы­ра­же­ний. Он за­гля­нул за дверь и, уз­нав сво­их то­ва­ри­щей, про­из­нес слег­ка удив­лён­но:

- При­вет, ре­бя­та! Вы че­го это здесь за­го­рае­те? Шеф уже це­лый час ждёт как на игол­ках!

Слов­но в под­твер­жде­ние это­му, по гром­ко­го­во­ря­щей свя­зи раз­дал­ся го­лос:

- Не­ла и Ди­на (так зва­ли уже зна­ко­мых нам мас­са­ров) про­сят сроч­но зай­ти к Ору!

Мас­са­ры бы­ст­рень­ко вско­чи­ли и ста­ли при­во­дить в по­ря­док свою оде­ж­ду, вер­нее, то, что рань­ше ею на­зы­ва­лось.

Кол­ле­га скеп­ти­че­ски по­смот­рел на их ста­ра­ния:

- По­хо­же, что вы до­би­ра­лись до Цен­тра по-пла­стун­ски и не упус­ти­ли слу­чая по­ва­лять­ся по­пут­но в кус­тар­ни­ке!

Нел, при­шпи­ли­вая бу­лав­кой поч­ти ото­рван­ную по­лу пид­жа­ка, что-то про­вор­чал по по­во­ду эл­мов, ко­то­рых про­кля­тый Ол на­пус­тил на них.

Дин, от­ча­яв­шись при­дать сво­ему кос­тю­му при­лич­ный вид, сбе­гал в ла­бо­ра­то­рию и при­нёс два ра­бо­чих ха­ла­та, ко­то­рые, впро­чем, вы­гля­де­ли до­воль­но на­ряд­но бла­го­да­ря сво­ей бе­лиз­не и изящ­но­му по­крою.

Нел и Дин роб­ко за­гля­ну­ли в ка­би­нет к сво­ему на­чаль­ни­ку Ору, не без ос­но­ва­ния опа­са­ясь по­лу­чить на­хло­буч­ку за опо­зда­ние. Од­на­ко тот дру­же­ски по­при­вет­ст­во­вал их, пред­ло­жил рас­се­сть­ся по­удоб­нее и под­роб­но рас­ска­зать о встре­че с Олом.

Мас­са­ры ко­рот­ко до­ло­жи­ли всё наи­бо­лее су­ще­ст­вен­ное о сво­ем ви­зи­те, не пре­ми­нув со­об­щить о стран­ных иг­рах Ола и Ви с та­кой раз­но­шёр­ст­ной ком­па­ни­ей ку­кол, о сво­их зло­клю­че­ни­ях на всем пу­ти от до­ма Ола до Цен­тра. Прав­да, их рас­сказ про­зву­чал как гимн му­же­ст­ву и бес­стра­шию в не­рав­ной борь­бе с не­ви­ди­мым про­тив­ни­ком. Они в кон­це кон­цов да­же рас­стег­ну­ли ха­ла­ты и про­де­мон­ст­ри­ро­ва­ли ве­ще­ст­вен­ные до­ка­за­тель­ст­ва этой борь­бы в ви­де мно­го­чис­лен­ных ды­рок и гряз­ных пя­тен на оде­ж­де.

Кос­тя, ко­то­рый, ко­неч­но же, на­хо­дил­ся тут, в ка­би­не­те, толь­ко улы­бал­ся, слу­шая их бах­валь­ст­во.

Ор сде­лал вид, что всё при­нял за чис­тую мо­не­ту, по­бла­го­да­рил Ди­на и Не­ла и да­же от­пус­тил их по­рань­ше с ра­бо­ты пе­ре­одеть­ся и от­дох­нуть.

- Но зав­тра с ран­не­го ут­ра - ко мне!

Кос­те нуж­но бы­ло сроч­но ре­шать, что де­лать: по­сле­до­вать за мас­са­ра­ми или ос­тать­ся здесь, в Цен­тре?! Он вы­брал по­след­нее. До­ро­гу на­зад, к до­му Ола, Кос­тя за­пом­нил, а про пла­ны мас­са­ров ни­че­го по­ка не ра­зуз­нал.

Ор встал, про­шёл­ся по ка­би­не­ту, раз­мыш­ляя вслух. Ре­бя­та, ко­неч­но, слег­ка при­хва­ст­ну­ли о сво­их при­клю­че­ни­ях, но из их рас­ска­за мож­но сде­лать важ­ный вы­вод: в ок­ре­ст­но­стях Цен­тра, а воз­мож­но, и в са­мом Цен­тре, про­ис­хо­дят со­бы­тия, по­зво­ляю­щие по­доз­ре­вать по­яв­ле­ние зем­ля­ни­на-эл­ма.

Не ис­клю­че­но, что это - тот са­мый маль­чиш­ка, про ко­то­ро­го со­об­щи­ли раз­вед­чи­ки из Стра­ны эл­мов. Нуж­но вы­яс­нить, не во­шёл ли он в кон­такт с ви­тан­та­ми Олом и Ви. По­жа­луй, сле­ду­ет ус­та­но­вить на­блю­де­ние за до­мом Ола и уси­лить ох­ра­ну Цен­тра!

Кос­тя на­во­ст­рил уши. Это ка­са­лось его и его дру­зей.

«Не по­ра ли сма­ты­вать удоч­ки?! - по­ду­мал он. - Не­пло­хо бы, ко­неч­но, по­смот­реть на эти са­мые син­хро­лё­ты и вар­тма­лё­ты, но кто его зна­ет, что здесь за ох­ра­на? Мо­жет быть, та­кой же си­ло­вой барь­ер, как око­ло эл­мин­га, то­гда во­об­ще от­сю­да не вы­бе­решь­ся по­том!»

Ор слов­но про­чи­тал мыс­ли маль­чи­ка. Он на­жал ка­кую-то кноп­ку на сто­ле и при­ка­зал:

- Ус­та­но­вить ох­ра­ну Цен­тра по ре­жи­му «Э-два». Груп­пе ох­ра­ны оце­пить эл­минг!

Ре­жим «Э-два» пре­ду­смат­ри­вал вве­де­ние двой­но­го барь­е­ра, ис­клю­чаю­ще­го как про­ник­но­ве­ние эл­мов на тер­ри­то­рию, так и вы­ход их из Цен­тра.

Кос­тя по­чув­ст­во­вал не­лад­ное, и ему очень за­хо­те­лось ока­зать­ся сей­час же в до­ме Ола.

Это бы­ло, как удар мол­нии. Же­ла­ние Кос­ти ока­за­лось на­столь­ко силь­ным, что он мо­мен­таль­но про­ско­чил все два­дцать семь эта­жей, ос­та­вив на сво­ём пу­ти ед­ва за­мет­ный обуг­лен­ный след, и бу­к­валь­но за не­сколь­ко се­кунд до ус­та­нов­ки барь­е­ра по ре­жи­му «Э-два» вы­ле­тел за пре­де­лы тер­ри­то­рии Цен­тра.

ЭЛ­МИНГ

С ис­чез­но­ве­ни­ем Кос­ти бе­се­да ме­ж­ду ви­тан­та­ми и зем­ля­на­ми-эл­ма­ми как-то раз­ла­ди­лась. Воз­мож­но, при­чи­ной то­му бы­ло бес­по­кой­ст­во за маль­чи­ка.

Ви вклю­чи­ла те­ле­ви­зор и плот­но за­што­ри­ла ок­на. Дик­тор с эк­ра­на объ­я­вил, что бу­дет по­ка­за­на сле­дую­щая се­рия филь­ма «За­мок с при­ви­де­ния­ми».

Все раз­вер­ну­лись к эк­ра­ну, толь­ко Стра­ши­ла про­дол­жал ле­жать на по­лу.

Мрач­ная гро­ма­да зам­ка на­вис­ла над зри­те­ля­ми. Сте­ны сло­же­ны из ог­ром­ных, слег­ка об­тё­сан­ных ва­лу­нов. На зам­ке, на са­мом вер­ху сте­ны, меж зуб­ца­ми, ед­ва раз­ли­чи­ма бе­лая фи­гу­ра, оде­тая в са­ван, ко­то­рый то под­хва­ты­ва­ет­ся по­ры­ва­ми вет­ра, то по­ви­са­ет по­ну­ро.

Фи­гу­ра на­чи­на­ет уве­ли­чи­вать­ся, при­бли­жать­ся и ско­ро раз­рас­та­ет­ся во весь эк­ран. По­рыв вет­ра ши­ро­ко рас­па­хи­ва­ет ист­лев­шие лох­мо­тья. Под ни­ми - пус­то­та! Не­стер­пи­мый блеск мол­нии про­яв­ля­ет пря­чу­щий­ся в склад­ках хру­сталь­ный че­реп.

Мол­ния вы­ры­ва­ет­ся из пус­тых глаз­ниц дву­мя свер­каю­щи­ми лу­ча­ми, на мгно­ве­ние ос­ле­пив зри­те­лей. Мо­гиль­ную ти­ши­ну на­ру­ша­ет за­по­здав­ший рас­кат гро­ма! Вдруг эк­ран те­ле­ви­зо­ра в гос­ти­ной по­гас. Слов­но от­блеск той мол­нии, ком­на­ту пе­ре­черк­нул фос­фо­рес­ци­рую­щий след, и по­сре­ди гос­ти­ной воз­ник ка­кой-то раз­мы­тый пред­мет-при­зрак. Он по­сто­ял, слег­ка по­ка­чи­ва­ясь, слов­но про­ве­ряя свою ус­той­чи­вость, а за­тем на­пра­вил­ся к зри­те­лям, ещё по­лу­ос­леп­шим и по­лу­ог­лох­шим по­сле по­след­них ак­кор­дов те­ле­ви­зи­он­ной гро­зы.

Все за­мер­ли. А дра­кон-Кузь­мич вдруг не­ук­лю­же по­пы­тал­ся пе­ре­кре­стить кры­лом мор­ду.

Раз­дал­ся го­лос, как-то осо­бен­но звон­кий по­сле та­кой на­пря­жён­ной ти­ши­ны:

- А вот и я! По­че­му у вас так тем­но, слов­но в чу­ла­не де­да Гри­го­рия?

Это вер­нул­ся Кос­тя, ожи­вив сво­его Стра­ши­лу. Ви об­лег­чён­но, пре­ры­ви­сто вздох­ну­ла-всхлип­ну­ла, раз­ря­див об­ста­нов­ку.

- Кос­тя, ты опять до смер­ти пе­ре­пу­гал на­шу по­клон­ни­цу при­ви­де­ний. На­стоя­щий Стра­ши­ла мо­жет то­бой гор­дить­ся. Из те­бя по­лу­чи­лось не­пло­хое чу­че­ло! - ска­зал Ол.

- Не чу­че­ло, а пу­га­ло! - оби­жен­но по­пра­вил лин­гвис­та Кос­тя. - Но мне сей­час не до шу­ток. Я чуть не сго­рел, как ме­тео­рит в верх­них сло­ях ат­мо­сфе­ры, по­ка уди­рал из Цен­тра. Все два­дцать семь по­лов и по­тол­ков го­ло­вой про­шиб на­сквозь. По-мо­ему, это мож­но за­не­сти в кни­гу ре­кор­дов Гин­не­са, ес­ли та­кая су­ще­ст­ву­ет для эл­мов.

И он вкрат­це рас­ска­зал о том, что слу­чи­лось по­сле его ис­чез­но­ве­ния из до­ма Ола и Ви.

Вы­слу­шав Кос­тю, Ол сра­зу по­серь­ёз­нел. Де­ло при­ни­ма­ло не­шу­точ­ный обо­рот. Так зем­ля­нам мож­но за­про­сто уго­дить в ус­та­нов­ку транс­му­та­ции, об­рат­но на Зем­лю не пус­тят, слиш­ком мно­го ви­де­ли и зна­ют о мас­са­рах.

- Ол! - об­ра­ти­лась к му­жу Ви. - Сде­лай что-ни­будь со све­том.

- По­до­ж­ди, по­до­ж­ди! - вос­клик­нул Ол. - Это ведь ты, Кос­тя, пе­ре­жёг проб­ки! Что же сей­час тво­рит­ся в Цен­тре? Про­ле­тев с та­кой ско­ро­стью че­рез все эта­жи, ты на­вер­ня­ка на­ру­шил там всё энер­го­снаб­же­ние...

- Ре­бя­та! - вдруг пе­ре­би­ла его Ви, из­дав не­ис­то­вый вопль, как ин­де­ец, вы­шед­ший на тро­пу вой­ны. - Это же ваш един­ст­вен­ный шанс вы­брать­ся от­сю­да. За­щит­ный барь­ер эл­мин­га, он же мог от­клю­чить­ся то­же! Не­мед­лен­но мчи­тесь в эл­минг, мо­жет быть, ещё не позд­но...

Ви не ус­пе­ла до­го­во­рить, как зем­лян слов­но вет­ром сду­ло. Дом как буд­то по­пал в ме­тео­рит­ный по­ток или был об­стре­лян раз­но­цвет­ны­ми трас­си­рую­щи­ми пу­ля­ми.

- Силь­но за­пах­ло ды­мом.

- Мне ка­жет­ся, мы го­рим, - при­ню­хи­ва­ясь, по­вёл но­сом Ол.

- Я так и зна­ла, что этим кон­чит­ся! - под­ско­чи­ла Ви.

К не­сча­стью, мо­мен­таль­но сра­бо­та­ла по­жар­ная сиг­на­ли­за­ция, и Ол с Ви по­па­ли под рос­кош­ный пен­ный уг­ле­ки­слот­ный душ. Очень ско­ро они на­по­ми­на­ли двух мух в ста­ка­не хо­ро­шо взби­то­го мо­лоч­но­го кок­тей­ля.

Ол схва­тил Ви за ру­ку, и они на ощупь про­бра­лись к вы­хо­ду.

- Бу­дем счи­тать, что огонь и во­ду мы с то­бой про­шли! - за­сме­ял­ся не­уны­ваю­щий ирэ­нец, вы­плё­вы­вая изо рта пе­ну и встря­хи­ва­ясь, как со­ба­ка по­сле ку­па­ния. - Ос­та­лись мед­ные тру­бы!

- Ко­му су­ж­де­но быть по­ве­шен­ным, тот не уто­нет, - вы­ска­за­ла бо­лее мрач­ное пред­по­ло­же­ние Ви.

- Ви, - пре­дос­те­рёг же­ну Ол, - те­бе вред­но пла­вать в уг­ле­ки­сло­те, у те­бя про­мок­ло чув­ст­во юмо­ра! По­сколь­ку мы всё рав­но мок­рые, пой­дём ис­ку­па­ем­ся в пру­ду, по­ка не ося­дет вся пе­на, и мы смо­жем про­брать­ся в дом. Ин­те­рес­но, смог­ли эл­мы про­брать­ся внутрь эл­мин­га?

- Я ду­маю, что ус­пе­ли, - от­клик­ну­лась Ви. - Ина­че они бы уже дав­но вер­ну­лись на­зад!

И они по­бе­жа­ли ку­пать­ся.

Дей­ст­ви­тель­но, зем­ля­не-эл­мы бес­пре­пят­ст­вен­но ока­за­лись сре­ди раз­ва­лин, внут­ри «за­кол­до­ван­но­го» ко­ну­са, как ок­ре­стил за­щит­ный барь­ер Кос­тя по­сле без­ус­пеш­ных по­пы­ток про­ник­нуть внутрь.

Пер­вой мыс­лью бы­ло же­ла­ние не­мед­лен­но вер­нуть­ся до­мой, но, по­раз­мыс­лив не­мно­го, зем­ля­не ре­ши­ли за­дер­жать­ся.

Им очень хо­те­лось уз­нать ре­зуль­та­ты ис­пы­та­ний пор­та­тив­но­го син­хро­лё­та-вар­тма­лё­та.

На­ко­нец, про­сто не­веж­ли­во по­ки­дать Ирэ­ну, не по­про­щав­шись с её гос­те­при­им­ны­ми пред­ста­ви­те­ля­ми - Олом и Ви.

За­гвозд­ка толь­ко в том, как им встре­тить­ся? Для зем­лян об­рат­ной до­ро­ги нет! Ведь ес­ли они вый­дут из эл­мин­га, то вто­ро­го ко­рот­ко­го за­мы­ка­ния в Цен­тре син­хро­нав­ти­ки им уже не уст­ро­ить!

И они ре­ши­ли по­бли­же рас­смот­реть эл­минг, ко­то­рый до сих пор ви­де­ли толь­ко свер­ху. Как по­ка­за­лось зем­ля­нам на пер­вый взгляд, эл­минг на­по­ми­нал боль­шую го­род­скую свал­ку. Ведь здесь бы­ло всё то, что по­па­ло на Ирэ­ну за мно­го-мно­го лет ис­сле­до­ва­ния Зем­ли с по­мо­щью син­хро­тон­не­лей.

Зем­ля­не сна­ча­ла ста­ра­лись дер­жать­ся вме­сте, но по­сте­пен­но раз­бре­лись кто ку­да, с тру­дом пре­одо­ле­вая зем­ные раз­ва­лы, гус­то за­рос­шие ирэн­ской рас­ти­тель­но­стью. Пе­ред тем, как рас­стать­ся, они до­го­во­ри­лись встре­тить­ся в том мес­те, от­ку­да на­ча­ли свой ос­мотр и от­ку­да бы­ло бли­же все­го до до­ма Ола и Ви.

Там же ос­тал­ся и ось­ми­ног, ис­пы­ты­ваю­щий, на­вер­но, как все мор­ские жи­те­ли, ин­стинк­тив­ную не­при­язнь к су­ше, бро­дить по ко­то­рой ему уже на­дое­ло.

АТ­ЛАН­ТЫ И ЛЕВ

Кос­тя ос­то­рож­но про­би­рал­ся к цен­тру эл­мин­га. Кто зна­ет, кто до сих пор пря­чет­ся где-ни­будь в этих ла­би­рин­тах, где не­зна­ко­мец мо­жет за­про­сто за­блу­дить­ся.

Вдруг на его пу­ти как из-под зем­ли воз­ник­ли два маль­чи­ка ди­ко­вин­но­го об­ли­чья. Во­ин­ст­вен­ная по­за с креп­ко сжа­ты­ми ку­ла­ка­ми не ос­тав­ля­ла у Кос­ти ни­ка­ких со­мне­ний о на­ме­ре­ни­ях не­зна­ком­цев.

Маль­чи­ки бы­ли при­мер­но оди­на­ко­во­го рос­та, под стать Кос­те. Вся их оде­ж­да со­стоя­ла из на­бед­рен­ных по­вя­зок и пер­ча­ток, по­хо­жих на бок­сёр­ские, толь­ко по­мень­ше. Пер­ча­ток бы­ла все­го па­ра, по шту­ке на бра­та. За­го­ре­лая ко­жа, за­ме­няю­щая ос­таль­ную оде­ж­ду, бы­ла от­мен­но­го крас­но­ва­то-ко­рич­не­во­го цве­та, как у аме­ри­кан­ских ин­дей­цев. По пле­чам раз­ме­та­лись ту­гие каш­та­но­во­го цве­та ко­сич­ки. Боль­шие, слег­ка рас­ко­сые гла­за вы­зы­ваю­ще-во­про­си­тель­но ус­та­ви­лись на Кос­тю.

Он сна­ча­ла опе­шил, за­тем при­нял за­ди­ри­стый вид, но по­том со­об­ра­зил, что пе­ре­вес не на его сто­ро­не. Кос­тя ми­ро­лю­би­во про­тя­нул впе­рёд ру­ки ла­до­ня­ми вверх. Так вро­де бы у ин­дей­цев при­ня­то по­ка­зы­вать, что они не на­ме­ре­ны в на­стоя­щее вре­мя драть­ся.

Так это или не так, но жест Кос­ти был вос­при­нят бла­го­при­ят­но. Ку­ла­ки не­зна­ком­цев слег­ка раз­жа­лись, а бое­вая стой­ка бы­ла за­ме­не­на по­ло­же­ни­ем «воль­но».

«Во­ен­ная под­го­тов­ка, ви­дать, у этих ре­бят на вы­со­те», - от­ме­тил про се­бя Кос­тя. - Я с пла­не­ты Зем­ля, Кос­тя! Кон­стан­тин Тал­кин! - пред­ста­вил­ся маль­чик без осо­бой на­де­ж­ды на ус­пех.

- Мы то­же с пла­не­ты Зем­ля, Мо и Но! - про­из­нёс один из пред­по­ла­гае­мых ин­дей­цев, оче­вид­но, вождь. Он был не­множ­ко вы­ше, чем то­ва­рищ.

- Мы - ат­лан­ты! - гор­до про­из­нёс вто­рой.

Кос­тя хмык­нул бы­ло, но во­вре­мя спря­тал улыб­ку, вспом­нив про бок­сёр­ские пер­чат­ки. В его пред­став­ле­нии ат­лан­та­ми бы­ли здо­ро­вен­ные дя­ди с бо­ро­да­ми, под­дер­жи­ваю­щие го­то­вые рух­нуть сво­ды ста­рых двор­цов.

По­том он со­об­ра­зил, что ре­бя­та име­ли в ви­ду за­га­доч­ный ост­ров, ко­то­рый дав­но-дав­но ис­чез с ли­ца зем­ли. Его до сих пор без­ус­пеш­но пы­та­ют­ся оты­скать где-то в Ат­лан­ти­че­ском океа­не.

Кос­тя с ещё боль­шим ува­же­ни­ем по­смот­рел на ре­бят, ко­то­рые долж­ны бы­ли ис­чез­нуть три-че­ты­ре ты­ся­чи лет то­му на­зад, но вме­сто это­го ока­за­лись на Ирэ­не.

- Рас­ска­жи­те, как вы по­па­ли сю­да, - по­про­сил он.

Вождь Но жес­том пред­ло­жил при­сесть на ле­жа­щее ря­дом с ни­ми брев­но, ко­то­рое при бо­лее близ­ком зна­ком­ст­ве ока­за­лось об­лом­ком ка­мен­ной ко­лон­ны.

- На­ша ро­ди­на, - на­чал свой рас­сказ Мо, вто­рой маль­чик, - сча­ст­ли­вый ост­ров Ат­лан­ти­да, са­мый пре­крас­ный ост­ров, ко­то­рый ко­гда-ли­бо су­ще­ст­во­вал под ку­по­лом не­бес. Мы - де­ти Ва­на­ки, ве­ли­чай­ше­го из ца­рей во все вре­ме­на...

«С кри­ти­кой у них сла­бо­ва­то, - от­ме­тил про се­бя Кос­тя, - всё са­мое, са­мое, са­мое луч­шее - это у них...»

- Ат­ла, - про­дол­жал тем вре­ме­нем Мо, - сто­ли­ца Ат­лан­ти­ды, бы­ла ок­ру­же­на ка­мен­ной сте­ной, по­кры­той ме­тал­лом, свер­каю­щим на солн­це по­доб­но ог­ню. Эта сте­на на­чи­на­лась от мо­ря, шла во­круг го­ро­да и за­мы­ка­ла свой круг так­же у мо­ря, в га­ва­ни. Мно­го­этаж­ные зда­ния, ук­ра­шен­ные рос­пи­ся­ми, мо­щё­ные ули­цы, би­рю­зо­вые ни­ти вод­ных ка­на­лов ра­до­ва­ли взо­ры ат­лан­тов. Но на­стоя­щим чу­дом бы­ла цар­ская оби­тель с хра­мом По­сей­до­на, бо­га Во­ды. Храм был по­крыт се­реб­ром, стол­бы по уг­лам - зо­ло­том. По­то­лок - из сло­но­вой кос­ти. Внут­ри на­хо­ди­лась зо­ло­тая ста­туя бо­га, - не­спеш­но, на­рас­пев, как хо­ро­шо за­учен­ный урок, вёл своё по­ве­ст­во­ва­ние Мо.

- А как хо­ро­шо бы­ло охо­тить­ся за ан­ти­ло­па­ми в до­ли­не, ла­зать по раз­но­цвет­ным ска­лам, от­ды­хать на бе­ре­гу ка­на­ла, сре­ди крас­ных ли­лий, сле­дить за по­лё­том лас­то­чек, - вме­шал­ся, не удер­жав­шись, Но.

Оба умолк­ли, как буд­то пе­ре­не­слись ду­шой ту­да, где, не­смот­ря на ис­тек­шие ты­ся­че­ле­тия и не­из­ме­ри­мые про­стран­ст­ва, по-преж­не­му ос­та­ва­лись их серд­ца.

- Мы с Но, - слов­но оч­нув­шись, со­всем дру­гим то­ном пе­ре­шёл к фи­наль­ной час­ти ис­то­рии Мо, - иг­ра­ли во внут­рен­нем коль­це ост­ро­ва.

Но кив­ком го­ло­вы под­твер­дил ска­зан­ное и мно­го­зна­чи­тель­но ука­зал взгля­дом на пер­чат­ки.

«Так бы и го­во­ри­ли пря­мо, что ре­ши­ли под­рать­ся ме­ж­ду со­бой в ук­ром­ном угол­ке», - по­ду­мал Кос­тя.

- Толь­ко-толь­ко я про­вёл ре­шаю­щий удар пра­вой, - под­хва­тил Но, - как зем­ля по­до мной за­дро­жа­ла, и я по­те­рял рав­но­ве­сие. Про­пус­тил удар сле­ва, по­ду­ма­лось мне...

- Так оно и бы­ло, - воз­ра­зил со­мне­ваю­ще­му­ся чет­вёр­тое ты­ся­че­ле­тие при­яте­лю слег­ка оби­жен­ным то­ном Мо.

- Не знаю, не знаю, но в сле­дую­щее мгно­ве­ние мы оба ока­за­лись на зем­ле, по­том нас под­бро­си­ло вы­со­ко в не­бо, так что мы мог­ли оки­нуть взгля­дом весь наш сча­ст­ли­вый ост­ров. Он раз­ва­ли­вал­ся на ку­соч­ки пря­мо на на­ших гла­зах...

- Что по­том с на­ми слу­чи­лось, - вме­шал­ся Мо, - мы с Но не зна­ем. Вер­нее, зна­ем толь­ко с чу­жих слов оби­та­те­лей этой пла­не­ты. Го­во­рят, наш ост­ров на­все­гда ис­чез под во­дой. Мы же на­все­гда ос­та­лись здесь, на Ирэ­не. Не­бо - Мо ука­зал жес­том на ка­кую-то точ­ку над го­ло­вой, - не при­ни­ма­ет нас на­зад.

- Мо и я ре­ши­ли обос­но­вать­ся здесь, в эл­мин­ге, где ещё на­хо­дят­ся пред­ме­ты, на­по­ми­наю­щие нам дом.

Но лю­бов­но по­гла­дил об­ло­мок ко­лон­ны, на ко­то­ром они все си­де­ли.

«Ни­че­го се­бе, на­де­ж­да, - по­ду­мал Кос­тя, - на че­ты­ре ты­ся­чи лет! Не зря го­во­рят, что на­де­ж­да уми­ра­ет по­след­ней! Это же не на­де­ж­да, а го­лу­бая меч­та»

- Так вы здесь од­ни и жи­вё­те? - спро­сил Кос­тя.

- По­че­му же од­ни! - за­га­доч­но ус­мех­нул­ся Но.

Слов­но в от­вет на его сло­ва, по­за­ди них раз­дал­ся ог­лу­ши­тель­ный рык, по­сте­пен­но пе­ре­шед­ший в глу­хой вой: «Г-р-р-р-а-у-у-у!»

Кос­тя ис­пу­ган­но обер­нул­ся и од­ним прыж­ком пе­ре­ско­чил че­рез ко­лон­ну, так что сра­зу ока­зал­ся чуть сбо­ку и по­за­ди маль­чи­ков. Как он по­том ни ста­рал­ся по­вто­рить этот ле­ген­дар­ный пры­жок, ему не уда­ва­лось, раз­ве что в два-три приё­ма.

Прав­да, ему боль­ше не уда­ва­лось и так силь­но ис­пу­гать­ся!

Пе­ред людь­ми во всей сво­ей пер­во­быт­ной кра­се сто­ял пе­щер­ный лев!

Гро­мад­ная пасть, в ко­то­рой за­про­сто мог­ла по­мес­тить­ся го­ло­ва лю­бо­го дрес­си­ров­щи­ка, по­же­лай она там по­бы­вать, мощ­ная гри­ва и мо­гу­чие ла­пы вы­гля­де­ли столь вну­ши­тель­но, что не ис­пу­гать­ся бы­ло про­сто не­воз­мож­но.

К ог­ром­но­му удив­ле­нию Кос­ти, ат­лан­ты без­бо­яз­нен­но под­бе­жа­ли ко льву и на­ча­ли тре­пать его гри­ву са­мым бес­це­ре­мон­ным об­ра­зом, а Но да­же умуд­рил­ся взгро­моз­дить­ся на не­го вер­хом.

Как по­том объ­яс­ни­ли Кос­те маль­чиш­ки, да­же ирэн­цам не­по­нят­но, от­ку­да взял­ся этот ми­лый зве­рю­га на их пла­не­те. По­на­ча­лу он дос­тав­лял не­ма­ло хло­пот жи­те­лям Ирэ­ны свои­ми охот­ничь­и­ми при­выч­ка­ми, но с го­да­ми, из-за от­сут­ст­вия не­об­хо­ди­мо­сти в про­пи­та­нии, лев пе­ре­вос­пи­тал­ся и пре­вра­тил­ся в до­воль­но без­обид­ное при­ви­де­ние. На­вер­но, тут не обош­лось и без уча­стия маль­чи­шек-ат­лан­тов, к ко­то­рым Грау, так они зва­ли льва, пи­тал дру­же­ские чув­ст­ва. Мо­жет быть, из-за то­го, что они раз­де­ля­ли его оди­но­че­ст­во, а мо­жет, по­то­му, что они бы­ли од­ной кро­ви.

Кос­тя ос­то­рож­но при­бли­зил­ся к зве­рю, и тот, блес­нув хо­ро­ши­ми ма­не­ра­ми, пер­вым про­тя­нул ему свою ла­пу. Маль­чик опас­ли­во по­жал её, с тру­дом об­хва­тив ла­пу обеи­ми ру­ка­ми. Лев бла­го­склон­но по­зво­лил Кос­те и по­тре­пать се­бя по за­грив­ку, а за­тем, как до­маш­няя кош­ка, лиз­нул его в ли­цо. Луч­ше бы Грау это­го не де­лал! Маль­чик по­чув­ст­во­вал, что зна­чит быть мор­ков­кой на мел­кой тёр­ке. Не­смот­ря на эту не­при­ят­ность, Кос­тя был на седь­мом не­бе от сча­стья. Не ка­ж­до­му зем­но­му маль­чиш­ке вы­па­да­ла та­кая ред­кая уда­ча све­сти близ­кое зна­ком­ст­во со львом. А уж с пе­щер­ным и по­дав­но.

Кос­тя со­всем по­за­был о сво­их друзь­ях-зем­ля­нах, ко­то­рые, на­вер­ное, уже за­жда­лись его в ус­лов­лен­ном мес­те. Вспом­нив на­ко­нец об этом, Кос­тя пред­ло­жил маль­чи­кам и льву пой­ти вме­сте с ним. Те с удо­воль­ст­ви­ем со­гла­си­лись. По­яв­ле­ние ка­ж­до­го но­во­го су­ще­ст­ва в эл­мин­ге бы­ло при­ят­ной не­ожи­дан­но­стью и раз­вле­че­ни­ем.

А мы вер­нём­ся к гео­ло­гу и его про­вод­ни­ку не­мно­го по­рань­ше и по­смот­рим, что же ин­те­рес­но­го уда­лось об­на­ру­жить им!

СЧА­СТ­ЛИ­ВЫЙ СЛУ­ЧАЙ

Вик­тор Сте­па­но­вич и Кузь­мич не от­ста­ва­ли друг от дру­га. Они так мно­го вре­ме­ни про­ве­ли вме­сте в гео­ло­ги­че­ских экс­пе­ди­ци­ях, что дер­жать­ся вме­сте, как аль­пи­ни­сты в связ­ке, ста­ло их при­выч­кой. Гео­лог и про­вод­ник шли след в след, что до­ма по­зво­ля­ло им эко­но­мить си­лы.

Деб­ри эл­мин­га на­по­ми­на­ли им не­про­лаз­ные уро­чи­ща тай­ги. За­ва­лы со­стоя­ли из ка­мен­ных глыб, зем­ля­ных на­сы­пей, груд ила и мор­ских во­до­рос­лей. Вни­ма­ние учё­но­го при­влек­ла ка­мен­ная пли­та оваль­ной фор­мы. Она бы­ла по­кры­та над­пи­ся­ми. Он ос­та­но­вил­ся и дол­го пы­тал­ся ра­зо­брать, что там на­пи­са­но, или хо­тя бы на ка­ком язы­ке. Это бы­ла и не кли­но­пись, и не ие­рог­ли­фы, а ка­кой-то вид пись­ма, аб­со­лют­но не зна­ко­мый Вик­то­ру Сте­па­но­ви­чу.

На­ко­нец, ос­та­вив бес­по­лез­ные по­пыт­ки ра­зо­брать­ся в над­пи­сях, он, со­про­во­ж­дае­мый Кузь­ми­чом, дви­нул­ся даль­ше. Так они до­б­ра­лись до цен­тра эл­мин­га, не встре­тив боль­ше ни­че­го, за­слу­жи­ваю­ще­го вни­ма­ния.

Ис­сле­до­ва­те­ли со­всем уже со­бра­лись по­во­ра­чи­вать об­рат­но, как вдруг их за­ин­те­ре­со­ва­ло ка­кое-то све­че­ние в не­бе, в са­мом зе­ни­те. Сна­ча­ла оно на­по­ми­на­ло круп­ную звез­ду. Но ка­кие же звёз­ды днем! По­том, по­сте­пен­но уве­ли­чи­ва­ясь, ста­ло по­хо­жим на ко­ме­ту. Мож­но бы­ло да­же раз­ли­чить её ос­нов­ные час­ти: го­ло­ву и хвост. И на­ко­нец им уда­лось ра­зо­брать, что это был ле­тя­щий... че­ло­век! Да ведь так они вы­гля­де­ли и са­ми, ко­гда впер­вые при­бы­ли на Ирэ­ну че­рез син­хро­тон­нель! Све­че­ние-оре­ол при­бли­жа­лось, при­об­ре­тая бо­лее чёт­кие че­ло­ве­че­ские очер­та­ния, и вско­ре пря­мо пе­ред их но­сом до­воль­но не­ук­лю­же при­зем­лил­ся ещё один не­за­дач­ли­вый син­хро­навт по­не­во­ле, как и они са­ми. Не­со­мнен­но, это был зем­ля­нин! Че­ло­век был уже не­мо­ло­до­го воз­рас­та, оде­тый в мор­скую офи­цер­скую фор­му, но не во­ен­но­го, а тор­го­во­го фло­та.

- Кля­нусь го­лу­бой ка­ра­ка­ти­цей, на этот раз я уже точ­но уто­нул! - вос­клик­нул мо­ряк, но ско­рее с удив­ле­ни­ем, чем с со­жа­ле­ни­ем, ко­то­рое сле­до­ва­ло ожи­дать от че­ло­ве­ка с та­кой не­при­ят­ной уча­стью. - И, ты­ся­ча чер­тей, не со­мне­ва­юсь, что уго­дил пря­мым кур­сом в ад. Ведь я - за­ко­ре­не­лый греш­ник! Да­же уг­ро­за го­реть в веч­ном ог­не не мог­ла удер­жать ме­ня от со­блаз­на про­пус­тить сто­поч­ку-дру­гую доб­ро­го джи­на и удо­воль­ст­вия вы­ку­рить тру­боч­ку. По край­ней ме­ре чис­ти­ли­ще я на­вер­ня­ка уже про­шёл. Не зря же све­тил­ся, как смо­ля­ной фа­кел в юж­ную ночь... Эй, ре­бя­та! - об­ра­тил­ся не­зна­ко­мец к гла­зев­шим на не­го зем­ля­нам-эл­мам. - Кто здесь по­след­ний в оче­редь на ско­во­род­ку? Хоть мне все­гда сам чёрт был не стра­шен, но я не на­столь­ко не­вос­пи­тан, что­бы лезть без оче­ре­ди! Спеш­ка нуж­на толь­ко, что­бы уб­рать па­ру­са при вне­зап­ном при­бли­же­нии ура­га­на!

Он под­ко­вы­лял к Вик­то­ру Сте­па­но­ви­чу и Кузь­ми­чу и пред­ста­вил­ся:

- Ка­пи­тан аме­ри­кан­ско­го тор­го­во­го фло­та Чарльз Блек соб­ст­вен­ной пер­со­ной!

За­тем бег­ло ог­ля­дел их и до­ба­вил:

- Кля­нусь мо­ей де­ре­вян­ной но­гой, вы - стоя­щие пар­ни, у ме­ня глаз на­мё­тан­ный! Жа­рить­ся ря­дом с ва­ми бу­дет од­но удо­воль­ст­вие. Ка­кой сча­ст­ли­вый слу­чай!

С эти­ми сло­ва­ми Чарльз Блек не­воз­му­ти­мо при­стро­ил­ся ря­дом с ни­ми, как буд­то дей­ст­ви­тель­но встал в оче­редь в пре­ис­под­нюю. Изум­ле­ние, вы­зван­ное по­яв­ле­ни­ем это­го хлад­но­кров­но­го уто­п­лен­ни­ка, на­ко­нец про­шло, и учё­ный-гео­лог вме­сте с Кузь­ми­чом раз­ра­зи­лись гро­мо­вым хо­хо­том. Мо­ряк смот­рел, смот­рел на них, за­тем и сам за­улы­бал­ся, а по­сле и во­все за­сме­ял­ся во всю си­лу. Ко­гда при­ступ сме­ха на­ко­нец стал ос­ла­бе­вать, Блек удов­ле­тво­рён­но про­из­нёс:

- Я рад, что не ошиб­ся в вас. Так хо­хо­тать в аду мо­гут толь­ко на­стоя­щие греш­ни­ки вро­де ме­ня. И чёрт с ним, с ра­ем!

Вик­тор Сте­па­но­вич с удо­воль­ст­ви­ем смот­рел на это­го энер­гич­но­го, не­уны­ваю­ще­го мо­ря­ка.

Ши­ро­ко­пле­чий, ко­ре­на­стый, за­го­ре­лое об­вет­рен­ное ли­цо, сме­лые, ши­ро­ко рас­став­лен­ные се­рые гла­за..: Он сма­хи­вал на Силь­ве­ст­ра из «Ост­ро­ва со­кро­вищ» Сти­вен­со­на. Толь­ко от­сут­ст­во­вал по­пу­гай с его зна­ме­ни­тым: «Пиа­ст­ры, пиа­ст­ры!»

Мо­ряк, про­дол­жая с лю­бо­пыт­ст­вом рас­смат­ри­вать всё во­круг, вос­клик­нул:

- Чёрт по­бе­ри, кля­нусь все­ми че­ре­па­ха­ми ост­ро­ва Ку­ру-Ку­су, я ни­где не ви­жу кот­лов с ки­пя­щей се­рой. Что, они уже ус­та­ре­ли и Лю­ци­фер вне­дрил что-ни­будь эф­фек­тив­нее?

Учё­ный по­спе­шил рас­се­ять за­блу­ж­де­ния Чарль­за Бле­ка.

- Ус­по­кой­тесь, при­ятель, здесь вас не бу­дут жа­рить на ско­во­род­ке и ва­рить в кот­ле с ки­пя­щей се­рой! Это не ад.

- Не­у­же­ли я всё-та­ки уго­дил в рай? - за­вол­но­вал­ся тот. - Че­ст­но го­во­ря, я на это ни­как не рас­счи­ты­вал и не ус­пел под­го­то­вить­ся. На ар­фе я иг­рок ни­ку­дыш­ный, петь псал­мы то­же не моя про­фес­сия. Да и все мои быв­шие при­яте­ли ждут ме­ня со­всем в дру­гом мес­те!

- Нет, это и не рай, - ус­по­ко­ил его учё­ный. - Это про­сто дру­гая пла­не­та из дру­го­го ми­ра - ан­ти­ми­ра. Ес­ли про­во­дить ана­ло­гии с за­гроб­ным ми­ром, то ты ско­рее все­го стал ду­хом или при­ви­де­ни­ем, ес­ли угод­но.

- Ну что ж, при­ви­де­ние так при­ви­де­ние, - по­кла­ди­сто со­гла­сил­ся Чар­ли. - Это не худ­ший ва­ри­ант! По край­ней ме­ре сам се­бе хо­зя­ин. Хо­чешь - пес­ни пой, хо­чешь - вол­ком вой. Мне при­шлось од­на­ж­ды столк­нуть­ся с «Ле­ту­чим гол­ланд­цем». До­воль­но без­обид­ные ре­бя­та, толь­ко очень уж мол­ча­ли­вые!

Вик­то­ру Сте­па­но­ви­чу при­шлось за­тра­тить ещё не­ко­то­рое вре­мя на то, что­бы объ­яс­нить Бле­ку, ку­да он всё-та­ки по­пал.

Эти объ­яс­не­ния удов­ле­тво­ри­ли мо­ря­ка и да­же не­сколь­ко об­ра­до­ва­ли.

- Смот­ри-ка, ока­зы­ва­ет­ся, я да­же не умер. Ка­кой сча­ст­ли­вый слу­чай! Вид­но, в са­мом де­ле, ко­му су­ж­де­но быть по­ве­шен­ным, тот не уто­нет! Ну, то­гда всё в по­ряд­ке. Ес­ли уж я смог до­го­во­рить­ся с лю­до­еда­ми ост­ро­ва Ку­ру-Ку­су, то как-ни­будь най­дём об­щий язык и со здеш­ним на­ро­дом. Не все же здесь та­кие кро­во­жад­ные, как эти мас­са­ры. Зна­чит, я смо­гу сно­ва по­ви­дать­ся с мои­ми пле­мян­ни­ца­ми, Эл­ли и Эн­ни. И да­же ут­ру нос это­му хва­сту­ну Кри­су Тал­лу, мо­ему вну­ку. Его то­же уго­раз­ди­ло по­пасть в ка­кой-то тон­нель, и он ока­зал­ся на Ра­ме­рии у на­ших ста­рых дру­зей, ар­за­ков и мен­ви­тов. Они на­по­до­бие этих ви­тан­тов и мас­са­ров. Вид­но, так уж уст­ро­ен весь мир! Есть хо­ро­шие лю­ди и, ни­ку­да не де­нешь­ся, есть и со­всем ни­ку­дыш­ные. В боч­ку мё­да все­гда кто-то умуд­ря­ет­ся до­ба­вить лож­ку дёг­тя, хоть ты трес­ни!

- Те­бе здо­ро­во по­вез­ло, что ты встре­тил нас здесь. Мож­но ска­зать, в со­роч­ке ро­дил­ся! - вме­шал­ся в раз­го­вор мол­чав­ший до сих пор Кузь­мич. - Ес­ли бы мы раз­ми­ну­лись, ты на­вер­ня­ка бы вы­ско­чил из это­го чёр­то­во­го эл­мин­га и то­гда не ско­ро встре­тил­ся бы со сво­им внуч­ком. Од­на­ко по­ра ид­ти, нас там уже за­ждал­ся, на­вер­но, наш вну­чок. То­же шу­ст­рый пар­ниш­ка.

- Так у вас ещё и маль­чиш­ка име­ет­ся, - об­ра­до­вал­ся мо­ряк. - Люб­лю я этот ше­бут­ной на­ро­дец!. С ни­ми, ска­жу вам, не со­ску­чишь­ся.

Они на­пра­ви­лись в об­рат­ный путь. На этот раз дви­га­лись го­раз­до мед­лен­нее, Чар­ли Блек на сво­ей де­ре­вяш­ке не по­спе­вал за спут­ни­ка­ми. На­ко­нец учё­ный со­об­ра­зил: «А че­го это мы та­щим­ся та­ким де­дов­ским спо­со­бом? При­ви­де­ния мы или нет!»

И он объ­яс­нил мо­ря­ку, что мож­но толь­ко по­ду­мать о том мес­те, ку­да хо­чешь по­пасть, и очу­тишь­ся там.

Чар­ли ре­зон­но воз­ра­зил: - А как я по­ду­маю о том мес­те, ес­ли ни ра­зу там не был. Нет уж, по­ка да­вай­те по ста­рин­ке, пе­шоч­ком. Но мне нра­вит­ся быть при­ви­де­ни­ем. Как толь­ко ос­во­юсь, так и нач­ну ле­тать. А по­ме­ло здесь не вы­да­ют? С ним, го­во­рят, ру­лить спод­руч­нее. Вон ведь­мы, не­пре­мен­но на по­ме­ле. И ка­ж­дая но­ро­вит по­мощ­нее ух­ва­тить.

Вик­тор Сте­па­но­вич не со­гла­сил­ся с ним: - Где ты ви­дел при­ви­де­ние на по­ме­ле? Это, брат, вся­кая ме­лочь ти­па ведьм на по­ме­ле ка­та­ет­ся. Нам это не со­лид­но!

Так за бол­тов­нёй они до­б­ра­лись до на­зна­чен­но­го мес­та. Кос­тя ждал уже там, но не один, а вме­сте с ат­лан­та­ми и пе­щер­ным львом.

РА­ДОСТЬ ЧАР­ЛИ БЛЕ­КА

По­ка маль­чи­ки жда­ли то­ва­ри­щей, Грау уже ус­пел по­про­бо­вать сце­пить­ся с ось­ми­но­гом. Но его че­ты­ре ла­пы яв­но ус­ту­па­ли вось­ми щу­паль­цам ось­ми­но­га, да дли­тель­ная борь­ба и не для ца­ря зве­рей. Про­мах­нул­ся с пер­во­го раза, ну и лад­но. Жи­ви, до­бы­ча! А тут ещё зу­бы нель­зя в ход пус­кать, не­удоб­но гос­тю щу­паль­ца от­ку­сы­вать. Так пы­тал­ся объ­яс­нить своё по­ра­же­ние лев, ко­гда в счи­тан­ные мгно­ве­ния ока­зал­ся ту­го спе­ле­ну­тым, как груд­ной ре­бё­нок, в объ­я­ти­ях ось­ми­но­га.

Встре­ча бы­ла при­ят­ной для всех и про­шла в дру­же­ской об­ста­нов­ке. Кузь­мич сра­зу об­лю­бо­вал Грау, при­ки­ды­вая, смог ли бы он спра­вить­ся с ним в тай­ге: «Он, од­на­ко, по­круп­ней хо­зяи­на - Ми­хай­ло Ива­но­ви­ча Топ­ты­ги­на - бу­дет. При­шлось бы по­во­зить­ся из­ряд­но!»

Чар­ли Блек не от­хо­дил от ось­ми­но­га. Что мо­жет быть при­ят­нее для мо­ря­ка, чем свой брат, мор­ской жи­тель.

Учё­ный же сра­зу со­об­ра­зил, что эти ре­бя­та-ат­лан­ты мо­гут очень мно­го по­рас­ска­зать ему об Ат­лан­ти­де. И, чем чёрт не шу­тит, по­мо­гут рас­шиф­ро­вать над­пи­си на кам­не. Ведь эта пись­мен­ность до сих пор для учё­ных тай­на за се­мью пе­ча­тя­ми.

Кос­тя же не сво­дил глаз с Чар­ли Бле­ка. По­ду­мать толь­ко, сам Чар­ли Блек, дед Кри­са Тал­ла, дя­дя Эл­ли и Эн­ни. Вот он - жи­вой че­ло­век, ко­то­рый по­бы­вал в Вол­шеб­ной стра­не. Ви­дел всё свои­ми гла­за­ми, по­мо­гал её жи­те­лям в борь­бе с Ур­фи­ном Джю­сом, ве­ли­кан­шей Арах­ной. Пусть толь­ко те­перь кто-ни­будь по­про­бу­ет ска­зать, что всё это - вы­дум­ки. Тут пах­ло воз­мож­но­стью по­бы­вать в Вол­шеб­ной стра­не, ес­ли Чар­ли Блек под­да­ст­ся на его на­стой­чи­вые уго­во­ры взять Кос­тю с со­бой хоть на не­дель­ку. А уж уго­во­ры бу­дут очень на­стой­чи­вы­ми!

Мо­ряк, в свою оче­редь, лю­бов­но по­гля­ды­вал на Кос­тю. Уж очень он был по­хож на его вну­ка, Кри­са Тал­ла, вер­нее ска­зать, на вну­ка его се­ст­ры Ан­ны. Сво­их де­тей и вну­ков у бро­дя­ги Чар­ли не бы­ло, и се­мья се­ст­ры за­ме­ня­ла ему свою соб­ст­вен­ную.

А ре­бя­та-ат­лан­ты бы­ли ра­ды всем гос­тям. Им уже по­ряд­ком на­ску­чи­ло од­ним в эл­мин­ге.

В об­щем ком­па­ния по­доб­ра­лась что на­до! Ко­гда кон­чи­лось вза­им­ное раз­гля­ды­ва­ние, ощу­пы­ва­ние, об­ню­хи­ва­ние и все по­нем­но­гу ус­по­кои­лись, при­шла по­ра вы­ра­бо­тать план дей­ст­вий: ждать или не ждать ирэн­цев Ола и Ви. В поль­зу «ждать» те­перь бы­ло го­раз­до боль­ше ар­гу­мен­тов. Мож­но бы­ло хо­ро­шень­ко рас­спро­сить ат­лан­тов и льва об их жиз­ни на Зем­ле в древ­ние вре­ме­на, рас­крыть тай­ны Ат­лан­ти­ды; на­ко­нец, бы­ло про­сто жал­ко рас­ста­вать­ся так ско­ро с но­вы­ми друзь­я­ми.

Но за «ждать» бы­ла и опас­ность быть об­на­ру­жен­ны­ми и пой­ман­ны­ми мас­са­ра­ми. То­гда уже мож­но бы­ло и ни­ко­гда не вер­нуть­ся до­мой.

Всё-та­ки ре­ши­ли по­до­ж­дать ещё су­тки.

Чарльз Блек, ко­то­рый на­чал вес­ти се­бя как-то стран­но - по­ёжи­вал­ся, че­му-то за­га­доч­но ус­ме­хал­ся, за­сты­вал, слов­но при­слу­ши­ва­ясь к са­мо­му се­бе, - на­ко­нец не вы­дер­жал.

- Кля­нусь аку­лой, с тех пор, как она от­ку­си­ла мне пол­но­ги, я не ис­пы­ты­вал та­ких стран­ных ощу­ще­ний. То­гда у ме­ня дол­го бо­лел по­тёр­тый па­лец, ко­то­ро­го уж и в по­ми­не не бы­ло из-за про­кля­той, чтоб ей по­да­вить­ся мор­ским ежом. Сей­час на­чи­на­ет­ся то же са­мое. Я чув­ст­вую её всю, как буд­то и не те­рял.

Ось­ми­ног до­воль­но ух­нул:

- Ес­ли у яще­ри­цы от­рас­та­ет но­вый хвост, по­че­му бы у че­ло­ве­ка не вы­рас­ти но­вой но­ге? Мо­жешь вы­ки­нуть свою де­ре­вяш­ку. Че­рез час ты смо­жешь сно­ва поль­зо­вать­ся обеи­ми но­га­ми. Вся при­чи­на в том, что ты при­ви­де­ние, элм. А я гип­но­зом по­мог те­бе за­быть, что её нет, и вспом­нить, ка­кая она хо­ро­шая бы­ла. Мо­гу я чуть-чуть по­мочь сво­ему бра­ту-мо­ря­ку по­стра­дав­ше­му от этой про­жор­ли­вой тва­ри - аку­лы. Она ведь, ес­ли го­лод­на, на­вер­но, и свой соб­ст­вен­ный хвост от­ку­сит.

- Хо­ро­шень­кое де­ло, чуть-чуть по­мог! - раз­вол­но­вал­ся Чар­ли. - Те­бе хо­ро­шо с во­се­мью но­га­ми, од­ной боль­ше, од­ной мень­ше. А у ме­ня - чик, по­ло­ви­ны ног как не бы­ва­ло. Я те­бе на всю жизнь бла­го­да­рен. Ес­ли по­на­до­бит­ся пе­ре­ме­нить ме­сто жи­тель­ст­ва, моя шху­на - к тво­им ус­лу­гам. - Ка­пи­тан слег­ка зап­нул­ся, вспом­нив, что его шху­на на­ле­те­ла на риф и те­перь по­ко­ит­ся где-то на дне мо­ря.

- Ска­жем так, - по­пра­вил­ся он, - моя бу­ду­щая шху­на!

- В со­стоя­нии эл­ма ор­га­низм спо­со­бен вос­ста­но­вить ут­ра­чен­ные час­ти те­ла, - под­твер­дил Вик­тор Сте­па­но­вич и кив­нул на но­ги мо­ря­ка. Вме­сто при­выч­ной де­ре­вяш­ки у не­го поя­ви­лась но­вень­кая но­га. Блек вско­чил, из­дал вопль, та­кой, что за­дре­мав­ший лев ша­рах­нул­ся в сто­ро­ну, и ка­пи­тан при­нял­ся от­пля­сы­вать ка­кой-то за­мы­сло­ва­тый мат­рос­ский та­нец. Ра­дость Чар­ли бы­ла так за­ра­зи­тель­на, что че­рез ми­ну­ту к не­му при­сое­ди­ни­лись все ос­таль­ные лю­ди и зве­ри.

При этом Чар­ли во всё гор­ло рас­пе­вал тут же при­ду­ман­ную им пес­ню:

Без при­выч­ки че­ло­ве­ку
За­ва­ля­щий шторм - бе­да.
Ка­пи­та­ну Чар­ли Бле­ку
Ура­га­ны - ерун­да!

За кор­мой у нас не ре­ки,
Но че­го пу­гать­ся зря,
Ведь не­да­ром Чар­ли Бле­ку
По­ко­ря­ют­ся мо­ря.

Бьют­ся вол­ны, во­ет ве­тер,
Гро­хот, свист - с ума сой­ти!
А мор­ско­му вол­ку Бле­ку
Штор­мы в мо­ре - в ап­пе­тит!

Для бро­дя­ги Чар­ли Бле­ка
Луч­ше нет ли­хих ре­бят:
Пла­вать - нуж­но че­ло­ве­ку,
Жить - не так уж, го­во­рят!

А ли­хие ре­бя­та и зве­ри хо­ро­во­дом кру­жи­лись во­круг Чар­ли, ко­то­рый вы­де­лы­вал та­кие сногс­ши­ба­тель­ные ко­лен­ца, что в кон­це кон­цов, не спра­вив­шись с управ­ле­ни­ем свои­ми соб­ст­вен­ны­ми но­га­ми, плюх­нул­ся на зем­лю.

- Ку­ча-ма­ла на­ро­ду зва­ла! - за­во­пил Кос­тя. Тут уж не вы­дер­жа­ли и ос­таль­ные.

По­лу­чил­ся та­кой клу­бок, мно­го­ру­кий, мно­го­но­гий и мно­го­ла­пый, что им дол­го при­шлось раз­би­рать­ся по­том, где чьи ко­неч­но­сти!

Пля­ска по слу­чаю воз­вра­ще­ния Чар­ли Бле­ку его соб­ст­вен­ной но­ги, ко­то­рая за­хва­ти­ла всех зем­лян, силь­но сма­хи­ва­ла на ри­ту­аль­ный та­нец лю­до­едов с ост­ро­ва Ку­ру-Ку­су. По край­ней ме­ре они бы не силь­но уди­ви­лись, уви­дев пля­шу­щих ось­ми­но­га и льва. По их обы­ча­ям, тан­цую­щие час­то на­ря­жа­лись в раз­ных зве­рей, и не так про­сто бы­ло от­ли­чить тан­цую­щее чу­че­ло от на­стоя­ще­го об­ла­да­те­ля это­го мас­ка­рад­но­го кос­тю­ма. А ку­ча-ма­ла поч­ти со­от­вет­ст­во­ва­ла фи­на­лу тан­ца, за­кан­чи­ваю­ще­му­ся сра­же­ни­ем и по­еда­ни­ем вра­гов.

Толь­ко спус­тя не­ко­то­рое вре­мя кто-то удив­лён­но ос­мот­рел­ся по сто­ро­нам и крик­нул, что Кос­тя ис­чез.

ВОЗ­ВРА­ЩЕ­НИЕ ВИО­ЛЫ

Вме­сто Кос­ти в эл­мин­ге вне­зап­но поя­ви­лась... де­воч­ка!

Ро­зо­вое плать­и­це, бе­ло­ку­рые ло­ко­ны, воз­раст, как и у Кос­ти, лет две­на­дцать-че­тыр­на­дцать. «Что за стран­ное сов­па­де­ние: один ис­че­за­ет, дру­гая - по­яв­ля­ет­ся?» - от­ме­тил Вик­тор Сте­па­но­вич. Он по­ка ещё и сам не знал, что, бу­ду­чи эл­мом в Стра­не эл­мов, как раз и уст­ро­ил эту за­ме­ну. Кос­тя по­ле­тел до­мой, на Зем­лю, а Вио­ла вер­ну­лась до­мой, на Ирэ­ну.

Тем вре­ме­нем де­воч­ка уже убе­жа­ла из эл­мин­га в сто­ро­ну до­ма Ола.

Эл­минг к это­му вре­ме­ни был уже оце­п­лен сол­да­та­ми груп­пы ох­ра­ны. На пол­пу­ти к до­му де­воч­ку ос­та­но­вил гроз­ный ок­рик:

- Стой, кто бе­жит!

Она по­слуш­но ос­та­но­ви­лась, рас­те­рян­но со­об­ра­жая: «Не­у­же­ли по­па­лась? Стои­ло сбе­жать из Стра­ны эл­мов, что­бы так глу­по влип­нуть чуть ли не на по­ро­ге до­ма».

И дей­ст­ви­тель­но, вид был у неё на­столь­ко глу­по-удив­лён­ным, что сол­дат чуть не рас­сме­ял­ся. К сча­стью, он не знал, кто та­кая Вио­ла. Ес­ли бы она встре­ти­ла Не­ла или Ви­ка с Алом, ей бы не по­здо­ро­ви­лось. С ка­кой это ста­ти дев­чон­ка, ко­то­рая долж­на на­хо­дить­ся в Стра­не эл­мов, пре­спо­кой­но раз­гу­ли­ва­ет по Ирэ­не?

А Вио­ла уже пле­ла ка­кую-то че­пу­ху про то, что она не­множ­ко за­блу­ди­лась, что её дав­но ждёт ма­ма. Не по­ве­рить её круг­лым от стра­ха гла­зам бы­ло про­сто не­воз­мож­но.

Вио­ла пом­ча­лась даль­ше, но те­перь уже по­гля­ды­ва­ла по сто­ро­нам. Она не зна­ла, по­че­му оце­пи­ли эл­минг, но на­ча­ла силь­но по­доз­ре­вать, что из-за неё.

Дверь бы­ла не за­пер­та, и де­воч­ка ре­ши­ла не­множ­ко уди­вить ро­ди­те­лей, по­иг­рать в прят­ки. Кро­ме то­го, вдруг до­ма есть кто-то из по­сто­рон­них? Она на цы­поч­ках про­бра­лась в дет­скую.

Ро­ди­те­ли бы­ли до­ма, зав­тра­ка­ли на кух­не. Ол на се­го­дня из­ме­нил сво­ей при­выч­ке вста­вать с по­сте­ли чуть поз­же, чем мож­но. Пред­стоя­ло серь­ёз­ное де­ло - ид­ти в Центр син­хро­нав­ти­ки и вы­яс­нить, на­столь­ко ли опус­то­ши­тель­ные раз­ру­ше­ния про­из­вёл там Кос­тя.

Вы мо­же­те се­бе пред­ста­вить их изум­ле­ние, ко­гда из дет­ской опять по­слы­ша­лось по­звя­ки­ва­ние же­лез­ной до­ро­ги?!

- Что за не­снос­ный маль­чиш­ка этот Кос­тя! Я на­чи­наю силь­но по­доз­ре­вать, что он спе­ци­аль­но вер­нул­ся из эл­мин­га, а мо­жет, и с Зем­ли, что­бы до­ло­мать эту до­ро­гу, - вы­ска­зал своё мне­ние по это­му по­во­ду Ол. Ви толь­ко всплес­ну­ла ру­ка­ми, но очень крас­но­ре­чи­во!

Ол на­пра­вил­ся в дет­скую и, ко­неч­но, ни­ко­го не на­шёл там, по­то­му что эта хит­рю­га Вио­ла на­роч­но спря­та­лась в шкаф, ос­та­вив не­боль­шую щёл­ку. Ей хо­те­лось по­смот­реть, как уди­вит­ся отец. Тот же, ни­ко­го не об­на­ру­жив, ре­шил, что иг­ра­ет Кос­тя. За­ме­тив, что двер­ца шка­фа при­от­кры­та, Ол по­до­шёл к шка­фу, по­сту­чал в двер­цу и про­из­нёс гроз­но:

- Кос­тя, вы­хо­ди, а то ху­же бу­дет! Мы тут чуть не уто­ну­ли в пе­не, ко­гда вы ум­ча­лись в эл­минг, а ты вер­нул­ся не­множ­ко по­си­деть в шка­фу!

Он ши­ро­ко рас­пах­нул двер­цу. Эф­фект был по­тря­саю­щий, при­чём вза­им­ный. Ол на­шёл в сво­ём шка­фу дочь, ко­то­рая долж­на на­хо­дить­ся на дру­гой пла­не­те. Вио­ла на­шла, что в её от­сут­ст­вие у ро­ди­те­лей за­вёл­ся ка­кой-то Кос­тя, ко­то­рый име­ет на­халь­ст­во пря­тать­ся в шка­фу и иг­рать её иг­руш­ка­ми. Хо­ро­шо, ес­ли это тот са­мый Кос­тя, с ко­то­рым она по­зна­ко­ми­лась в Стра­не эл­мов! Но всё рав­но, де­лить­ся с ним ро­ди­те­ля­ми она не до­го­ва­ри­ва­лась.

Она вы­ско­чи­ла из шка­фа, и тут к ним при­сое­ди­ни­лась Ви, най­дя, что от­сут­ст­вие Ола что-то за­тя­ну­лось.

Она сра­зу не уви­де­ла доч­ку, её за­го­ра­жи­ва­ли отец и двер­ца шка­фа, но со­об­ра­зи­ла, что в шка­фу кто-то был, и про­из­нес­ла:

- Ну, кто там, опять это со­ло­мен­ное чу­че­ло?!

А нуж­но при­знать­ся, что Вио­лу ино­гда так лас­ко­во на­зы­ва­ли, ко­гда та не при­чё­сы­ва­ла свои бе­ло­ку­рые ло­ко­ны и её при­чёс­ка на­по­ми­на­ла, как го­во­рят, взрыв на ма­ка­рон­ной фаб­ри­ке.

- Ну вот, до­ле­та­лась, до­бе­га­лась! - уны­ло по­ду­ма­ла Вио­ла в спра­вед­ли­вом гне­ве. - Столь­ко не ви­де­лись, мож­но ска­зать, с то­го све­та яви­лась, как при­ви­де­ние, и сра­зу об­зы­ва­ют!

В это вре­мя Ви, по­дой­дя к шка­фу, уже уви­де­ла свою соб­ст­вен­ную дочь; с ней ста­ло, нет-нет, не пло­хо, а очень хо­ро­шо, она бро­си­лась об­ни­мать, це­ло­вать её, а Ол, ко­то­рый уже при­шёл в се­бя, про­из­нёс толь­ко од­ну фра­зу:

- Я ни­ко­гда не пред­по­ла­гал, что вы­ход из син­хро­тон­не­ля на­хо­дит­ся в на­шем шка­фу, но это мысль ин­те­рес­ная!

Тут мы пре­кра­тим под­гля­ды­вать за ни­ми в щёл­ку, что­бы нас то­же кем-ни­будь не обоз­ва­ли, вро­де лю­бо­пыт­ной Вар­ва­ры, и пе­рей­дём сра­зу к рас­ска­зу Вио­лы. Вкрат­це речь шла о том, как она встре­ти­ла там Кос­тю, по­зна­ко­ми­лась с ось­ми­но­гом При­мом. Рас­ска­за­ла о встре­че с зем­ля­на­ми, Вик­то­ром Сте­па­но­ви­чем и Кузь­ми­чом, и мас­са­ра­ми; как гео­лог на­шёл спо­соб им с Кос­тей вы­брать­ся из Стра­ны эл­мов бла­го­да­ря слу­чай­но ока­зав­шей­ся у При­ма жем­чу­жи­не.

- Вот её по­ло­вин­ка, дру­гая - у Кос­ти, - про­тя­ну­ла Вио­ла свой ку­со­чек жем­чу­га. - Ес­ли мы с ним ко­гда-ни­будь встре­тим­ся, то мо­жем опо­знать друг дру­га, сло­жив по­ло­вин­ки, - до­ба­ви­ла она за­дум­чи­во, че­го за ней рань­ше как-то не за­ме­ча­лось.

Ви вни­ма­тель­но взгля­ну­ла на дочь, но ни­че­го не ска­за­ла.

Вы­яс­ни­лось, что зна­ко­мые зем­ля­не у них ока­за­лись об­щи­ми.

- Один-один, - про­ком­мен­ти­ро­вал это Ол.

- Как внеш­не на Зем­ле вы­гля­дит Кос­тя, я не знаю, но па­рень он шу­ст­рый, - до­ба­ви­ла Ви. - Од­ним ма­хом раз­гро­мил Центр син­хро­нав­ти­ки, вы­вел из строя за­щи­ту эл­мин­га, под­жег наш дом и ум­чал­ся. На­вер­но, ес­ли бы он здесь ещё не­мно­го за­дер­жал­ся, вла­сти мас­са­рам при­шёл бы ко­нец.

Вио­ла на­ча­ла рас­ска­зы­вать о том, как её не про­пус­ка­ли до­мой.

Ол на­хму­рил­ся: са­мое не­при­ят­ное доч­ка, как все­гда, при­пря­та­ла под ко­нец. Зна­чит, мас­са­ры ре­ши­ли уст­ро­ить об­ла­ву на эл­мов, раз оце­пи­ли эл­минг. А мо­жет, и дом уже на­хо­дит­ся под на­блю­де­ни­ем. Как бы зем­ля­не не за­дер­жа­лись...

- А я ду­ма­ла, что ло­вят ме­ня, - при­зна­лась Вио­ла, не­мно­го рас­стро­ен­ная, что это не из-за неё весь сыр-бор.

- Это то­же нель­зя ис­клю­чать. Нам нуж­но по­ду­мать, что с то­бой де­лать. По­ка си­ди ти­хо в сво­ём шка­фу, - за­сме­ял­ся Ол. - В край­нем слу­чае те­бя най­дут и сно­ва от­пра­вят на Ба­зу.

- Я не хо­чу на Ба­зу, я луч­ше - в шка­фу, - зая­ви­ла, на­дув губ­ки, де­воч­ка.

- Нам то­же спо­кой­нее, ко­гда ты - в шка­фу, - под­твер­ди­ла Ви.

- Я сей­час от­прав­люсь в Центр и всё ра­зуз­наю, а вы за­крой­тесь и си­ди­те ти­хо, как кош­ка с мыш­кой.

- По­че­му, как кош­ка с мыш­кой? - уди­ви­лась Вио­ла. - Обыч­но го­во­рят, как мыш­ки.

- Ты - как мыш­ка, а твоя ма­ма - как кош­ка. Она же бу­дет те­бя сто­ро­жить.

- Ну, спа­си­бо за срав­не­ние и за до­ве­рие, - за­смея­лась Ви. - Толь­ко пусть я бу­ду ещё и тиг­ри­цей, что­бы за­щи­щать, ес­ли по­на­до­бит­ся.

- Всё рав­но из ро­да ко­шачь­их, - со­гла­сил­ся Ол. - Толь­ко кор­мить при­дёт­ся по­боль­ше. Он оза­бо­чен­но по­тёр под­бо­ро­док. Пой­ду-ка я на охо­ту, до­бы­вать про­пи­та­ние.

С эти­ми сло­ва­ми Ол по­вер­нул­ся и ушёл. А Вио­ла со сво­ей ма­мой по­шли вы­пол­нять мы­ши­но-ко­ша­чье-тиг­ри­ные обя­зан­но­сти.

ОПЕ­РА­ЦИЯ «Э»

Ра­но ут­ром в Цен­тре син­хро­нав­ти­ки со­стоя­лось со­ве­ща­ние. На нём при­сут­ст­во­ва­ли уже из­вест­ные нам Нел и Дин, а так­же сроч­но вы­зван­ные из Стра­ны эл­мов мас­са­ры Вик и Ал. По­след­ние про­ве­ли в Стра­не эл­мов це­лый ме­сяц и зна­ли в ли­цо всех зем­лян-эл­мов, ко­то­рые в это вре­мя ока­за­лись там.

Нел и Дин сно­ва рас­ска­за­ли о по­след­них со­бы­ти­ях, про­изо­шед­ших с ни­ми. Есть ос­но­ва­ние пред­по­ла­гать, что в до­ме син­хро­нав­тов Ола и Ви поя­ви­лись зем­ля­не-эл­мы. Воз­мож­но, что они или один из них про­ник­ли в Центр вме­сте с Не­лом и Ди­ном и уст­рои­ли ко­рот­кое за­мы­ка­ние всей энер­го­сис­те­мы.

- Что из это­го сле­ду­ет? - спро­сил Ор и сам по­яс­нил:

- Пер­вое. Ол и Ви мог­ли рас­ска­зать зем­ля­нам-эл­мам сек­рет­ные све­де­ния о раз­ме­ще­нии Баз мас­са­ров на Зем­ле и о тех­ни­ке, имею­щей­ся в их рас­по­ря­же­нии: ус­та­нов­ках транс­му­та­ции, ма­ши­нах-ма­те­риа­ли­за­то­рах, син­хро­лё­тах и их но­вой мо­де­ли - вар­тма­лё­тах.

Вто­рое. Про­ник­нув в Центр, зем­ля­не са­ми, без по­мо­щи ви­тан­тов, мог­ли по­лу­чить всю эту ин­фор­ма­цию.

Третье. Ес­ли зем­ля­не вер­нут­ся на свою пла­не­ту, о син­хро­тон­не­лях ме­ж­ду Зем­лёй и Ирэ­ной, о ба­зах и о тех­ни­ке ста­нет из­вест­но на их пла­не­те и мо­гут на­ру­шить­ся пла­ны мас­са­ров по ко­ло­ни­за­ции Зем­ли. За­клю­че­ние: не­об­хо­ди­мо по­ме­шать зем­ля­нам-эл­мам вер­нуть­ся до­мой, пой­мав, ма­те­риа­ли­зо­вав и транс­му­ти­ро­вав их в ирэн­цев.

Вик и Ал до­ло­жи­ли, что в на­стоя­щее вре­мя в Стра­не эл­мов на­хо­дит­ся не­сколь­ко зем­лян-эл­мов: вы­со­кий су­хо­ща­вый муж­чи­на сред­них лет, ско­рее все­го учё­ный; его спут­ник, бо­ро­да­тый мол­ча­ли­вый ста­рик, маль­чиш­ка и ось­ми­ног.

- Вот и всё, по­жа­луй, - бод­ро за­кон­чил док­лад Вик.

- Всё?! - пе­ре­спро­сил Ор и бро­сил бы­ст­рый ко­лю­чий взгляд на раз­вед­чи­ков.

- Всё, шеф! - под­твер­дил Ал. - Мо­жет быть, за ис­клю­че­ни­ем ка­ких-ни­будь де­та­лей...

- В этом де­ле, - под­черк­нул Ор, - нет ме­ло­чей!

Вы­дер­жав пау­зу, что­бы при­влечь и со­сре­до­то­чить все­об­щее вни­ма­ние, Ор про­из­нёс:

- Из­ла­гаю план опе­ра­ции «Эл­минг», со­кра­щён­но - «Э». Вик и Ал в ви­де эл­мов про­ник­нут в эл­минг и ос­мот­рят все за­ко­ул­ки. За­да­ча: об­на­ру­жить пе­ре­чис­лен­ных зем­лян-эл­мов. Ось­ми­но­га мож­но не тро­гать, на Зем­ле он не опа­сен! Ес­ли по­па­дут­ся пе­щер­ный лев и ре­бя­та-ат­лан­ты, по­про­буй­те при­влечь и их к по­ис­кам. По­обе­щай­те вер­нуть их на Зем­лю, са­мим им уже не вер­нуть­ся, син­хро­тон­нель с Ат­лан­ти­ды раз­ру­шен, а как лев по­пал к нам, я и сам не знаю. Сколь­ко раз при­ка­зы­вал ра­зо­брать­ся и до­ло­жить, до сих пор не ис­пол­не­но! - вспом­нил Ор и тут же по гром­ко­го­во­ря­щей свя­зи на весь Центр дал на­хло­буч­ку от­вет­ст­вен­но­му за пе­щер­но­го льва. - Даю срок - не­де­ля! Ес­ли не бу­дет вы­пол­не­но, пе­няй на се­бя. По­ле­тишь до­бы­вать тел­лур на Зем­лю, в Ан­тарк­ти­ду!

За­тем шеф вер­нул­ся к сво­ему пла­ну «Э».

- Что­бы не сни­мать за­щит­ный барь­ер ни на се­кун­ду, пре­вра­щать­ся в эл­мов бу­де­те че­рез син­хро­тон­нель. Че­рез два­дцать ми­нут син­хро­лёт дос­та­вит вас на Ба­зу, вер­нё­тесь че­рез син­хро­тон­нель, как зем­ля­не, пря­мо в эл­минг. Связь дер­жать с Не­лом и Ди­ном. Ва­ша за­да­ча, - об­ра­тил­ся Ор к ним. - Бе­рё­те ма­ши­ну с эл­мо­улав­ли­ва­те­лем и ждё­те в ук­ром­ном мес­те вбли­зи эл­мин­га. По сиг­на­лу Ви­ка и Ала ло­ви­те всех эл­мов и воз­вра­щае­тесь в Центр. Ма­те­риа­ли­зо­вы­вать, пре­вра­щать в лю­дей зем­лян бу­дем здесь. Да, как вы знае­те, за­щит­ный барь­ер эл­мин­га дей­ст­ву­ет толь­ко на эл­мов. Смот­ри­те в оба, что­бы ту­да не за­брёл кто-ни­будь из ирэн­цев, осо­бен­но эти про­кля­тые ви­тан­ты. Все­гда су­ют нос не в своё де­ло, а по­том под­ни­ма­ют шум о пра­вах эл­мов на су­ще­ст­во­ва­ние! Нет, вам за всем эл­мин­гом не ус­ле­дить. Я при­ка­жу оце­пить его на дос­та­точ­но при­лич­ном рас­стоя­нии груп­пе ох­ра­ны Цен­тра. Ес­ли вам по­на­до­бит­ся по­мощь, они бу­дут в ва­шем рас­по­ря­же­нии.

- Во­прос, шеф! - встал Ал. - Мо­жет быть, по­ка мы с ва­ми здесь за­се­да­ем, они уже улиз­ну­ли?

- Но ведь вы все­го пол­ча­са на­зад бы­ли в Стра­не эл­мов?! Все зем­ля­не-эл­мы бы­ли на мес­те, не так ли, дру­жок? - вкрад­чи­во спро­сил Ор сво­его раз­вед­чи­ка. - Или у те­бя есть со­мне­ния в этом?

- Нет, нет, шеф! Но за эти пол­ча­са всё мог­ло из­ме­нить­ся!

- Мо­жет, ты и прав, - за­ду­мал­ся Ор. - До­ро­го­стоя­щая шту­ка - эта об­ла­ва. С ме­ня го­ло­ву сни­мут за та­кой рас­ход энер­гии в слу­чае не­уда­чи...

Вик ух­мыль­нул­ся.

- Не ра­дуй­ся, - пре­ду­пре­дил Ор, - пе­ред этим я ус­пею снять го­ло­вы с вас, ес­ли вы упус­ти­ли зем­лян или, не дай бог, упус­ти­те!

- Лад­но, ри­ск­нём! И не бу­дем те­рять вре­ме­ни. При­сту­пай­те! - при­ка­зал ди­рек­тор Цен­тра.

Опе­ра­ция «Э» на­ча­лась.

Че­рез час груп­па ох­ра­ны уже за­ня­ла свои по­зи­ции, за­мас­ки­ро­вав­шись в кус­тар­ни­ке, буй­но рас­ту­щем во­круг эл­мин­га. Не­по­да­лё­ку, в ро­щи­це, рас­по­ло­жи­лись в ма­ши­не-ам­фи­бии Нел и Дин.

А Вик и Ал, ис­пы­тав все не­при­ят­ные ощу­ще­ния, свя­зан­ные с пе­ре­лё­том и об­рат­ным пе­ре­хо­дом че­рез син­хро­тон­нель, вы­са­ди­лись в са­мом цен­тре эл­мин­га.

Вик и Ал всё-та­ки по­кри­ви­ли ду­шой пе­ред ше­фом. Они ви­де­ли, что Кос­тя ис­чез из Стра­ны эл­мов вме­сте с' Вио­лой. Про­сто им не хо­те­лось пред­стать пе­ред сво­им на­чаль­ни­ком эта­ки­ми раз­вед­чи­ка­ми-ра­зи­ня­ми, ко­то­рые не смог­ли спра­вить­ся с ка­ким-то маль­чиш­кой. Ещё не­из­вест­но, ку­да они по­де­ва­лись, а на­го­няй от на­чаль­ст­ва обес­пе­чен. Вон Ор как при­гро­зил от­вет­ст­вен­но­му за льва. До­бы­вать тел­лур в Ан­тарк­ти­де, да ещё на дне океа­на! Б-р-р! А до­ло­жить ни­ко­гда не позд­но! Не на­шли, мол, маль­чиш­ку, сбе­жал из эл­мин­га ещё до их по­яв­ле­ния там.

Вик и Ал про­вор­но спря­та­лись по­сле при­зем­ле­ния в за­рос­лях, что­бы ни­кто не за­ме­тил их по­яв­ле­ния, и при­ня­лись ос­мат­ри­вать­ся по сто­ро­нам. Ни­ко­го! Они, как яще­ри­цы, бес­шум­но по­полз­ли в сто­ро­ну, на­ме­ре­ва­ясь про­че­сать всю зо­ну эл­мин­га по спи­ра­ли, по­ка не на­ткнут­ся на ко­го-ни­будь из зем­лян-эл­мов, ес­ли те сю­да за­бра­лись, или ат­лан­тов с пе­щер­ным львом. Прав­да, со львом им встре­чать­ся во­все не улы­ба­лось. Кто его зна­ет, что у пе­щер­но­го льва на уме!

Из­ряд­но по­пол­зав по за­рос­лям, они в кон­це кон­цов об­на­ру­жи­ли всю се­мей­ку на краю эл­мин­га. Лев ока­зал­ся ещё боль­ше, чем они се­бе пред­став­ля­ли.

- Хо­ро­шо, что мы не встре­ти­ли его в за­рос­лях, - об­ра­до­ва­лись мас­са­ры-эл­мы. - Но кто там ещё? - вос­клик­нул Вик. - Од­но­го че­ло­ве­ка не вид­но из-за ось­ми­но­га...

- Не­у­же­ли это маль­чиш­ка-зем­ля­нин?! - об­ра­до­ва­но бор­мо­тал Ал, про­вор­но про­би­ра­ясь сре­ди груд кам­ней в сто­ро­ну и во­круг, что­бы раз­гля­деть это­го че­ло­ве­ка. На­ко­нец он вы­брал нуж­ную по­зи­цию.

- Что за чер­тов­щи­на! - про­ши­пел он. - Та­ко­го зем­ля­ни­на в Стра­не эл­мов не бы­ло. Или маль­чиш­ка пре­вра­тил­ся в это­го по­жи­ло­го джент­ль­ме­на в фор­ме, или за вре­мя на­ше­го от­сут­ст­вия в Стра­не эл­мов поя­вил­ся но­вень­кий. То­гда ку­да по­де­вал­ся Кос­тя? Шеф нам за маль­чиш­ку и в са­мом де­ле го­ло­ву от­кру­тит!

- По­слу­шай, Ал! - за­шеп­тал Ви. - Раз уж мы не при­зна­лись сра­зу, мо­жет, пой­дём и даль­ше. Кто ска­жет, что это не маль­чик? Сда­дим их всех по счё­ту - и точ­ка.

- Да­вай по­про­бу­ем, - со­гла­сил­ся Ал. - Тем бо­лее, мы ни­чем не рис­ку­ем. Ко­го на­шли, то­го и пой­ма­ли! А ко­го нет, то­го - нет. Вряд ли маль­чиш­ка уст­ро­ил эту ис­то­рию с ко­рот­ким за­мы­ка­ни­ем, ско­рей все­го, вон тот, су­хо­ща­вый! Кос­тя всё рав­но ни­че­го не зна­ет о Ба­зах и ма­ши­нах, кро­ме то­го, что ему рас­ска­за­ла Вио­ла. Да и кто ему по­ве­рит там, на Зем­ле. Ска­жут, со­чи­ня­ет!

Вик дос­тал пе­ре­дат­чик, вы­дан­ный ему для свя­зи с Не­лом, и про­шеп­тал еле слыш­но:

- Ви­дим тро­их зем­лян-эл­мов, двух ат­лан­тов, ось­ми­но­га и льва! Все в сбо­ре. На­ши даль­ней­шие дей­ст­вия? При­ём!

Ор, на­хо­дя­щий­ся на свя­зи од­но­вре­мен­но с груп­пой Ви­ка и с от­ря­дом Не­ла, по­тёр от удо­воль­ст­вия ру­ки: «Ка­кая уда­ча! А ведь эти зем­ля­не - не про­мах. Смог­ли вос­поль­зо­вать­ся мо­мен­том и да­же про­брать­ся в эл­минг. Ещё не­мно­го - и они улиз­ну­ли бы на Зем­лю. Не знаю, что их за­дер­жа­ло?»

Он за­кри­чал в мик­ро­фон:

- Хва­тай­те всех вме­сте, ре­бя­та! По­том раз­бе­рем­ся! В слу­чае ус­пе­ха вне­оче­ред­ное по­вы­ше­ние вам обес­пе­че­но. И пу­тёв­ка в Центр раз­вле­че­ний!

Нел то­ро­п­ли­во при­нял­ся ма­ни­пу­ли­ро­вать руч­ка­ми эл­мо­уло­ви­те­ля, на­страи­вая его на мак­си­мум сиг­на­ла. Ус­та­нов­ка дос­та­точ­но мощ­ная, рас­стоя­ние не­ве­ли­ко. Пой­дут как ми­лень­кие!

Дин в это вре­мя управ­лял ма­ши­ной-ам­фи­би­ей, при­бли­жая её к мес­ту, от­ку­да ис­хо­дил сиг­нал мас­са­ров и где долж­ны бы­ли на­хо­дить­ся и все зем­ля­не.

Те по­чув­ст­во­ва­ли, что ка­кая-то си­ла на­стой­чи­во вле­чёт их к краю эл­мин­га. В ушах слы­шен не то при­каз не­мед­лен­но ид­ти на­встре­чу, не то прось­ба-моль­ба о по­мо­щи. А мо­жет, то и дру­гое од­но­вре­мен­но. И нет сил со­про­тив­лять­ся.

Вдруг из кус­тов мед­лен­но вы­шли двое, по ви­ду - зем­ля­не, и по­шли впе­рёд, в на­прав­ле­нии сиг­на­ла. Они шли це­ле­уст­рем­лён­но, поч­ти бе­жа­ли, не обо­ра­чи­ва­ясь! Это бы­ли Вик и Ал. Весь их вид по­ка­зы­вал, что на­до спе­шить, по­ка ещё не позд­но. И груп­па зем­лян дрог­ну­ла! Пер­вым пом­чал­ся Грау. Мо­жет быть, ос­лаб­ла си­ла во­ли за го­ды пре­бы­ва­ния эл­мом.

За ним дви­ну­лись маль­чи­ки-ат­лан­ты, не же­лая рас­ста­вать­ся со сво­им при­яте­лем или же­лая по­мочь ему в слу­чае опас­но­сти.

Вста­ли и по­шли Вик­тор Сте­па­но­вич с Кузь­ми­чом. Пер­вый - все­гда го­то­вый прий­ти на по­мощь по­пав­ше­му в бе­ду, вто­рой - по при­выч­ке все­гда сле­до­вать за гео­ло­гом.

За ни­ми не­сколь­ко не­уве­рен­но по­шёл не­из­вест­ный мас­са­рам зем­ля­нин в мор­ской оде­ж­де.

Толь­ко ось­ми­ног ос­та­вал­ся на мес­те. Он то под­ни­мал­ся на все свои щу­паль­ца, то сно­ва спа­дал, рас­пла­сты­ва­ясь по зем­ле. Сам вла­дея гип­но­зом, Прим об­ла­дал си­лой во­ли, не ус­ту­паю­щей зо­ву­ще­му его те­ле­па­ти­че­ско­му сиг­на­лу...

ХРУ­СТАЛЬ­НЫЙ ВАР­ТМА­ЛЁТ

Ол про­шёл пря­мо к ди­рек­то­ру Цен­тра син­хро­нав­ти­ки Ору. Тот его уже ждал.

Ор был до­во­лен хо­дом опе­ра­ции «Э» и шу­тил:

- По­слу­шай, Ол, хо­чешь, мы пре­вра­тим те­бя в пе­щер­но­го льва. У те­бя хо­ро­шие охот­ни­чьи за­дат­ки! Все­гда по­яв­ля­ешь­ся во­вре­мя!

Ол тут же вы­дви­нул встреч­ное пред­ло­же­ние:

- Я счи­таю, луч­ше пре­вра­тить во льва те­бя. Га­ран­ти­ро­ва­но, что все под­чи­нён­ные бу­дут хо­дить по струн­ке. В слу­чае не­вы­пол­не­ния че­го-ни­будь - ам-ам, и нет не­по­слуш­но­го. Кста­ти, льва ещё нуж­но пой­мать!

- Всё в по­ряд­ке! - под­дал­ся на удоч­ку Ор. - Кис­ка поч­ти в клет­ке. Да не толь­ко она. Там у нас це­лая ком­па­ния: двое маль­чи­шек-ат­лан­тов, с не­за­па­мят­ных вре­мён на пла­не­те оби­та­ют; ещё три зем­ля­ни­на...

Ол на­сто­ро­жил­ся. От­ку­да три, ко­гда Кос­тя точ­но сбе­жал. Ина­че бы Вио­ла не поя­ви­лась.

- Есть еще ось­ми­ног, но он нам не стра­шен. Он ведь мор­ской жи­тель, пусть воз­вра­ща­ет­ся на Зем­лю и рас­ска­зы­ва­ет ры­бам, что хо­чет. А те бу­дут мол­чать, как ры­бы, - про­дол­жал шу­тить Ор.

- А с ос­таль­ны­ми что со­би­рае­тесь де­лать? - за­дал во­прос Ол. - Ат­лан­ты-то вам за­чем?

- Осо­бой ну­ж­ды в них, ко­неч­но, нет, - по­жал пле­ча­ми ди­рек­тор. - Про­сто жал­ко пар­ней. Сколь­ко им ещё в эл­мин­ге си­деть, ждать у мо­ря по­го­ды. Об­рат­ной до­ро­ги для них нет. Сей­час за­од­но ма­те­риа­ли­зу­ем, пусть жи­вут по-че­ло­ве­че­ски. А за­хо­тят, от­пра­вим на Ба­зу, пусть там ра­бо­та­ют.

- Зна­чит, ос­таль­ных зем­лян то­же ма­те­риа­ли­зуе­те? - про­дол­жал гнуть свою ли­нию хит­рый Ол.

- Обя­за­тель­но! - ка­те­го­ри­че­ски, по-на­чаль­ст­вен­но­му под­твер­дил Ор. - И не толь­ко ма­те­риа­ли­зу­ем, но и транс­му­ти­ру­ем. Нам на Зем­ле свои лю­ди нуж­ны. Не сра­зу, ко­неч­но. При­гля­дим­ся, что за лю­ди!

- Так по­ка вы при­гля­ды­вае­тесь, их же на Зем­ле без вес­ти про­пав­ши­ми бу­дут счи­тать, - при­тво­рил­ся не­по­нят­ли­вым Ол.

- Вот мы и по­до­шли к глав­но­му, для че­го те­бя сю­да при­гла­си­ли, - об­ра­до­вал­ся Ор. - За­чем нам и вар­тма­лё­ты нуж­ны! Мы же то­гда смо­жем транс­му­тан­тов за­бра­сы­вать в лю­бое вре­мя, хоть год на­зад, хоть год впе­рёд. Та­ких спе­циа­ли­стов, как ты, раз-два и об­чёл­ся, - на вся­кий слу­чай по­доль­стил Ор. - И ис­то­рик, и ис­пы­та­тель! Ку­да бы на Зем­ле ни по­пал, смо­жешь со­ри­ен­ти­ро­вать­ся в два счё­та. Вар­тма­лёт по­ка шту­ка ка­приз­ная!

Ол за­ду­мал­ся: «Вар­тма­лёт - изо­бре­те­ние уни­каль­ное. Нуж­но, ко­неч­но, его до­во­дить до ума. Лю­бое изо­бре­те­ние - пал­ка о двух кон­цах, смот­ря в ка­кие, хо­ро­шие или пло­хие, ру­ки по­па­дёт».

По­том он озор­но улыб­нул­ся и ре­шил: «Бы­ла не бы­ла, возь­мусь. Пусть по­ка в мо­их ру­ках бу­дет, а там по­смот­рим!»

- Я со­гла­сен! - твёр­до про­из­нёс син­хро­навт, ис­то­рик, а глав­ное, не­ис­пра­ви­мый оп­ти­мист Ол.

- Чу­дес­но! - об­ра­до­вал­ся Ор. - Ко­гда нач­нём?

- Сей­час! - про­сто от­ве­тил Ор. - Вар­тма­лёт го­тов?

- Го­тов!

- Про­шу час на оз­на­ком­ле­ние и вер­нуть Вио­лу на Ирэ­ну! По­хо­же, мы здесь за­дер­жим­ся на­дол­го...

Ор не­мед­лен­но свя­зал­ся с Ба­зой и при­ка­зал сроч­но на­пра­вить на Ирэ­ну дочь син­хро­нав­та Ола.

Ол по­про­сил раз­ре­ше­ния по­зво­нить до­мой и спо­кой­но спро­сил по те­ле­фо­ну:

- Вио­ла уже до­ма?

Че­рез не­сколь­ко ми­нут, ко­то­рые, на­вер­но, по­на­до­би­лись тиг­ри­це дой­ти до дет­ской, а мыш­ке вы­брать­ся из шка­фа, по гром­ко­го­во­ря­щей свя­зи раз­дал­ся ра­до­ст­ный, се­реб­ри­стый, но са­мую чу­точ­ку лу­ка­вый го­ло­сок Вио­лы:

- Да, па­поч­ка, я до­ма! А в чём де­ло?

- Мо­жешь пой­ти по­гу­лять в сад! - был от­вет Ола. По то­му, как вы­тя­ну­лось удив­лён­ное ли­цо Ора, он ни­как не ожи­дал та­кой опе­ра­тив­но­сти.: «Мо­гут же ра­бо­тать, чер­ти, ес­ли за­хо­тят!»

В это вре­мя Олу при­нес­ли до­ку­мен­та­цию на вар­тма­лёт, и он за­нял­ся её изу­че­ни­ем. Вре­мя от вре­ме­ни он про­из­но­сил не­сколь­ко фраз, как бы под­во­дя чер­ту под ка­ж­дым раз­де­лом.

- Так, так, - бор­мо­тал Ол, - на­зва­ние про­ис­хо­дит от сло­ва «вар­тма», род­ст­вен­но­го со сло­вом «вре­мя» и пе­ре­во­ди­мо­го как «до­ро­га». - Это в нём го­во­рил ис­сле­до­ва­тель язы­ков. - Прин­цип дей­ст­вия, - про­дол­жал ин­же­нер, - пе­ре­ход в Стра­ну эл­мов, вы­бор нуж­но­го вре­ме­ни, в про­шлое или бу­ду­щее, это всё про­сто... Ага, уст­рой­ст­во, - при­нял эс­та­фе­ту ска­зоч­ник, - со­че­та­ние шап­ки-не­ви­дим­ки, ков­ра-са­мо­лё­та и ска­тер­ти-са­мо­бран­ки. Это пре­крас­но! Вот ещё ин­те­рес­но, - от­ме­тил Ол-ин­же­нер, - гер­ме­тич­ный ком­би­не­зон, со­ткан­ный из тон­чай­ших хру­сталь­ных ни­тей... хру­сталь­ный вар­тма­лёт!

- Ку­да ты со­би­ра­ешь­ся ле­теть? - спро­сил Ор.

- Оп­ро­бую не­мно­го, по­кру­чусь взад-впе­рёд, - не­бреж­но от­ве­тил Ол, как буд­то всю свою жизнь толь­ко и де­лал, что ле­тал во вре­ме­ни из про­шло­го в бу­ду­щее и об­рат­но.

Од­на­ко тот, кто хо­ро­шо его знал, за­ме­тил бы, что он что-то за­ду­мал, ка­кую-то ка­вер­зу.

Ол и в са­мом де­ле за­ду­мал по­мочь зем­ля­нам. Как? Да очень про­сто! Сле­тать в не­да­лё­кое про­шлое и ска­зать зем­ля­нам, что­бы не­мед­лен­но от­прав­ля­лись по до­мам. Ат­лан­ты пусть вы­би­ра­ют са­ми, ос­та­вать­ся или бе­жать, им не гро­зит ни­ка­кая опас­ность! Вот что де­лать со львом? Лад­но, на мес­те раз­бе­рём­ся!

Ол по­ма­хал ру­кой, вклю­чил син­хро­ни­за­тор и, став эл­мом, ис­чез пря­мо из ка­би­не­та ди­рек­то­ра Цен­тра.

Ол поя­вил­ся в эл­мин­ге как раз во­вре­мя. Прим уже из­не­мо­гал в борь­бе за зем­лян с ма­ши­ной-эл­мо­уло­ви­те­лем. Ирэ­нец-элм мгно­вен­но ока­зал­ся в ма­ши­не и от­клю­чил пи­та­ние эл­мо­уло­ви­те­ля.

Нел и Дин при­ня­лись сроч­но ис­кать не­ис­прав­ность. Ол объ­яс­нил зем­ля­нам при­чи­ну ис­чез­но­ве­ния Кос­ти и ус­по­ко­ил его то­ва­ри­щей, ска­зав, что маль­чиш­ке ни­че­го не гро­зит, кро­ме воз­вра­ще­ния до­мой, к де­ду Гри­го­рию, и, воз­мож­но, тём­но­го чу­лан­чи­ка. Это те­перь для не­го су­щие пус­тя­ки. Мож­но ска­зать, удо­воль­ст­вие! Ат­лан­ты осо­бо не рас­строи­лись, уз­нав, что их ма­те­риа­ли­зу­ют. Тем бо­лее, что Ол. обе­щал взять их к се­бе на Ба­зу. Ре­бя­та ни­че­го не за­бы­ли про Ат­лан­ти­ду и мог­ли рас­ска­зать очень и очень мно­го ин­те­рес­но­го. При­шлось Олу по­обе­щать Вик­то­ру Сте­па­но­ви­чу по­де­лить­ся с ним сек­ре­том пись­мен­но­сти ат­лан­тов.

- Вот что, дру­зья, мне хо­те­лось бы ска­зать вам на про­ща­ние, - на­чал Ол. - Во-пер­вых, о на­шей пла­не­те! Мо­жет по­ка­зать­ся на пер­вый взгляд: есть дру­зья-ви­тан­ты и есть вра­ги-мас­са­ры. Я ду­маю, что до вой­ны у нас де­ло не дой­дёт, и в кон­це кон­цов по­бе­дит доб­ро. Ведь по-на­стоя­ще­му силь­ные лю­ди или зве­ри очень ред­ко бы­ва­ют злы­ми.

Во-вто­рых, о ва­шей пла­не­те! Ко­гда вер­нё­тесь до­мой, не пы­тай­тесь сде­лать из нас пу­га­ло, эта­ко­го кос­ми­че­ско­го вра­га. И не ста­рай­тесь оты­скать на­ши Ба­зы, тем бо­лее не до­пус­кай­те и мыс­ли о воз­мож­но­сти их унич­то­же­ния. Это мо­жет при­вес­ти к ка­та­ст­ро­фе, да­же к ги­бе­ли пла­не­ты. Но вот транс­му­тан­тов бой­тесь и бо­ри­тесь с ни­ми все­ми воз­мож­ны­ми спо­со­ба­ми! Ко­неч­но, до­ка­зать, что это ирэн­цы, не­воз­мож­но. Но, ес­ли на ва­шем пу­ти по­па­дут­ся лю­ди злые, жес­то­кие, ко­то­рые ни пе­ред чем не ос­та­нав­ли­ва­ют­ся ра­ди дос­ти­же­ния сво­их це­лей, бо­ри­тесь с ни­ми! И не бе­да, ес­ли это на са­мом де­ле ока­жут­ся не ирэн­цы, а зем­ля­не. Всё рав­но - это пло­хие лю­ди!

Ну и, в-треть­их, о нас с ва­ми! Бу­дем счи­тать на­шу встре­чу на­ча­лом друж­бы. Я очень на­де­юсь, что мы ещё встре­тим­ся, на Зем­ле ли, на Ирэ­не ли. А ес­ли всё же воз­ник­нет ка­кая-то серь­ёз­ная опас­ность для зем­лян со сто­ро­ны мас­са­ров, то вы уз­нае­те об этом пер­вы­ми. Вот то­гда мы бу­дем бо­роть­ся вме­сте, ес­ли ви­тан­там по­на­до­бит­ся по­мощь зем­лян.

А уж ес­ли бу­дет со­всем тя­же­ло нам всем, то­гда при­дёт­ся по­звать на по­мощь Кос­тю. На па­ру с Вио­лой они ми­гом на­ве­дут по­ря­док на на­ших пла­не­тах!

Ол был го­тов уже по­про­щать­ся со все­ми, как вдруг вспом­нил про льва? Что ж, бед­но­му те­перь до кон­ца жиз­ни тор­чать в зве­рин­це?! И вот тут-то про­изош­ло са­мое за­бав­ное! Чарльз Блек, ко­то­рый дав­но при­гля­ды­вал­ся к это­му льву, вдруг ска­зал, что в Кан­за­се, в Вол­шеб­ной стра­не, встре­ча­ют­ся его со­вре­мен­ни­ки - саб­ле­зу­бые тиг­ры! - мо­жет быть, и лев от­ту­да?

Я во­об­ще-то ду­мал об этом, но ведь зем­ной син­хро­тон­нель его ни­по­чём не при­ни­ма­ет! - воз­ра­зил Ол.

- Эти зве­ри - вы­ход­цы с Ра­ме­рии. Их пе­ре­пра­вил на Зем­лю Гур­ри­кап! Мо­жет, Грау с Ра­ме­рии? - пред­по­ло­жил Блек.

- Точ­но! Как-же я сам не до­га­дал­ся?! - об­ра­до­вал­ся за пе­щер­но­го льва ирэ­нец Ол.

- Ка­кой сча­ст­ли­вый слу­чай, что я уто­нул и ока­зал­ся здесь! - по при­выч­ке ска­зал Чар­ли Блек. - Ина­че бед­ня­ге при­шлось бы быть ца­рём зве­рин­ца. И вот со­вет: ес­ли те­бе не по­нра­вит­ся на Ра­ме­рии, кли­мат там из­ме­нил­ся, или без при­яте­лей-львов скуч­но ста­нет, об­ра­тись к ар­за­ку Иль­со­ру! Пусть он те­бя пе­ре­пра­вит на Зем­лю, в Вол­шеб­ную стра­ну. Там есть Лев Сме­лый. Он дав­но жа­лу­ет­ся, что стал ста­ро­ват, а за­мес­ти­те­ля се­бе най­ти не мо­жет, од­ни саб­ле­зу­бые. А с те­ми у не­го осо­бые счё­ты. Ещё ко­гда моя пле­мян­ни­ца Эл­ли до­би­ра­лась с ним к Гуд­ви­ну, в Изум­руд­ный го­род, при­шлось саб­ле­зу­бень­ких по­тре­пать не­мно­го, кля­нусь го­лу­бой ка­ра­ка­ти­цей!

- Вре­мя, вре­мя! - по­то­ро­пил Ол. - А то встре­ча с саб­ле­зу­бы­ми мо­жет и не со­сто­ять­ся! Вот сей­час Дик и Нел от­ре­мон­ти­ру­ют эл­мо­уло­ви­тель и из­ло­вят вас всех вме­сте со мной.

- Пусть ло­вят ме­ня на Зем­ле, где моя ях­та «Ку­ру-Ку­су» на­по­ро­лась на ко­рал­ло­вый риф...X° се­вер­ной ши­ро­ты... Y° за­пад­ной дол­го­ты, - за­сме­ял­ся Чар­ли. - При­вет эл­мо­уло­ви­те­лю!

- Спа­си­бо за со­вет! - по­бла­го­да­рил пе­щер­ный лев. - Мо­жет быть, и я те­бе чем-ни­будь по­том по­мо­гу!

- Сча­ст­ли­во! - по­ма­хал ру­кой ка­пи­тан Блек.

С эти­ми сло­ва­ми он взмыл вверх и ог­нен­ным фа­ке­лом пе­ре­чер­тил не­бо, а по­том ис­чез в син­хро­тон­не­ле.

- До сви­да­ния, жду вас вме­сте с сек­ре­том пись­ма ат­лан­тов, - рас­про­щал­ся с Олом Вик­тор Сте­па­но­вич.

Кузь­мич, сте­пен­но по­жав ру­ку ирэн­цу, уст­ре­мил­ся за гео­ло­гом.

- По­до­ж­ди­те, по­до­ж­ди­те! - вдруг раз­вол­но­вал­ся Ол. - Как это ска­зал Чар­ли, на­по­рол­ся на риф с та­ки­ми-то ко­ор­ди­на­та­ми! Ку­да же он сей­час вер­нёт­